Абабков Андрей С.: другие произведения.

Самый злой вид 5. Дурная кровь

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 8.19*70  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Изоляция отменена. Больше ничто не сдерживает развитие героев. Вампиры суют свой нос во все дела людей. Королевство пылает в огне, а на его троне сидит дружественный монарх. Еще немножко, и весь мир упадет к ногам тех, кто два века ждал этого... Вот только что-то это никак не происходит. Зато на голову валятся проблемы. Но проблемы это привычно, а вот смерти среди своих - нет. От них отвыкли слишком давно. Заигрались в богов и поверили в свои силы? Все может быть! Вот только рано посыпать голову пеплом, сначала надо убить всех врагов. Покорение мира продолжается! *** Книга полностью. Авторская рукопись. Желающие читать раньше могут найти ссылки в моей группе ВК или нажать Сюда

  Абабков Андрей
  
  Самый злой вид 5
  Дурная кровь
  (авторская рукопись)
  
  Только для личного использования
  
  Изоляция отменена. Больше ничто не сдерживает развитие героев. Вампиры суют свой нос во все дела людей. Королевство пылает в огне, а на его троне сидит дружественный монарх. Еще немножко, и весь мир упадет к ногам тех, кто два века ждал этого...
  Вот только что-то это никак не происходит. Зато на голову валятся проблемы. Но проблемы это привычно, а вот смерти среди своих - нет. От них отвыкли слишком давно. Заигрались в богов и поверили в свои силы? Все может быть! Вот только рано посыпать голову пеплом, сначала надо убить всех врагов. Покорение мира продолжается!
  
  Глава 1
  
  - Что у нас с Залоном?
  Вопрос алукарда повис в воздухе. Новости, пришедшие с севера, застали вампиров врасплох. Внезапная смерть архимага стала для всех неожиданным потрясением, причем даже большим, чем сообщения из Шореза и Гарна о том, что эти страны начали нездоровую военную активность около границ Элура.
  - Есть хоть какие-то достоверные сведения? - Константин конкретизировал свой вопрос.
  - Пока нет, - Сергей опустил глаза, - Я послал три группы разведчиков, но они добегут до крепости только к утру.
  - А Драконья гора? Может пошлем кого-нибудь оттуда?
  Вопрос алукарда был верным. С тех пор как вампиры разграбили город гномов под Драконьей горой и вынесли оттуда все, что представляло хоть какую-то ценность, перед ними встала небольшая дилемма. А что, собственно, делать дальше? За пару десятилетий, пока город гномов основательно очищался от всех полезных в хозяйстве вещей, вампиры привыкли к нему, обжились и даже начали понемногу осваивать заброшенные рудники. Бросать все это очень не хотелось. Но тайна горы по-прежнему висела над ними дамокловым мечом. Несколько раз за свою историю город полностью вымирал по неизвестной причине, и вампиры так и не разгадали эту загадку. А значит в любой момент могли повторить судьбу гномов и в один не очень прекрасный вечер просто не проснуться.
  Бывший тогда алукардом Александр решил, что больше не будет подвергать своих собратьев опасности и уже приказал эвакуировать временное поселение вампиров, как Драконья показала свое истинное лицо. Катастрофа, несколько раз до этого уже убивавшая все живое внутри горы, случилась вновь. В одно мгновение все переменилось: немногочисленные факелы потухли, резкий порыв воздуха сдунул все легкие вещи, а попытки вампиров сделать вдох не приносили успеха. Легкие наполнялись чем угодно, но не кислородом.
  Случись подобное в самом начале попадания людей в новый мир, и они без сомнения погибли бы на месте, просто задохнувшись, но двадцать лет жизни в качестве магических существ и постоянная борьба за выживание, плюс навязанные Триумвиратом ежедневные тренировки, сделали свое дело. Никто не растерялся и, мгновенно окружив себя защитным магическим коконом, просто синтезировал внутри него так необходимый для дыхания кислород. А потом, не дожидаясь дополнительных приказов все побежали наверх - держать подобный кокон вокруг себя было затратно с точки зрения расхода сил. Пришлось нелегко, но пострадавших не было, прежде всего благодаря "гематогену" и запасам крови в личных фляжках. До поверхности добежали все.
  В момент происшествия внутри находился десяток вампиров, поэтому Корпус Науки получил сведения из самых первых рук. Проведенное по свежим следам расследование привело к удивительным результатам. Оказалось, что Драконья гора это не просто древний вулкан, прекративший всякую активность в незапамятные времена. Очень глубоко внизу, в таких далеких подземельях, что даже вампиры не рисковали до этого спускаться в них, вулкан все еще жил. И хотя расплескаться вокруг потоками лавы он уже никогда не мог, небольшая природная аномалия сделала его смертельной ловушкой для всех, кто рискнул поселиться в его нутре.
  А все дело было в огромном озере, лежащем в глубинах земли. Ушедшая лава образовала значительные пустоты, со временем наполнившиеся водой, в которой быстро завелась жизнь, и никто не подозревал, что мина замедленного действия осталась лежать на дне этого чудесного подземного водоема. Все еще не умерший вулкан продолжал жить и "дышать", из-за чего образовывался самый банальный углекислый газ. Но из-за случайного стечения обстоятельств этот газ не мог выходить на поверхность и оседал на дне озера, скапливаясь там. И так продолжалось год за годом, столетие за столетием. Пока в один момент это аномальное хранилище не переполнялось и не выплескивало наружу все свое содержимое. В это мгновение внутреннее пространство Драконьей горы стремительно заполнялось углекислым газом, вытесняя все остальное. Живые существа гибли от удушья и отравления. На некоторое время гора становилась полностью необитаемой. И так продолжалось цикл за циклом, пока с этой природной аномалией не столкнулись вампиры, для которых углекислый газ не был так опасен, как для остальных живых существ, и которые могли не просто защититься от него, но и создать себе необходимый кислород.
  Когда тайна Драконьей горы была разгадана и экспедиции вампиров излазили и изучили все подземное озеро вдоль и поперек, Александром было решено, что не стоит бросать столь хорошее место. Город гномов был превращен в уютную цитадель, подходы к горе на поверхности превратились в смертельную ловушку для всех, кроме обитавших там драконов, а сами вампиры принялись разрабатывать давно заброшенные шахты. Но так как эта работа была, мягко говоря, не очень популярна среди вампиров, то и отправляли на эти рудники провинившихся, отчего Драконья хоть и была неофициальным оплотом баронства Блад на севере, но почти не имела населения. И сейчас немногочисленная дежурная группа провинившихся и отбывающих наказание должна была быстро организоваться и отправить разведчиков в Залон.
  - Они еще формируют отряд, но мне обещали, что в ближайшее время он должен выйти, - коротко отчитался Сергей.
  - Они же будут в Залоне раньше, чем твои разведчики?
  - Да, - коротко кивнул Шеф Корпуса Разведки.
  - Тогда держи с ними постоянную связь, - распорядился алукард, - Мы должны знать, что за дерьмо происходит в крепости.
  - Я так и делаю, - Сергей показал зажатый в кулаке артефакт связи.
  - Отлично, - Константин довольно кивнул и осмотрел присутствующих в зале, - Ну и раз мы собрались таким полным составом Совета, то давайте продолжим. Нам есть, что обсудить.
  - А может сначала наши ученые объяснят нам, как у них сбежали столь опасные твари? - Александр бросил на Марию полный ненависти взгляд.
  - Пока нет никаких точных данных о том, что сбежавшая королева пчел причастна к происходящему в Залоне, - огрызнулась вампиресса.
  - Сама-то в это веришь?!
  - Нет, - честно призналась девушка, - Похоже, наш сбежавший образец новых пчел долетел до Залона и основал там гнездо. Но это предварительная версия происходящего. Без подтверждения разведки, это не более чем гипотеза.
  - Как вообще пчела долетела так далеко? - Евгений болезненно пихнул Александр в бок, прервав его следующую фразу, и задал вопрос, понижающий градус напряженности.
  - Пытались вывести более выносливый вид. Это побочный эффект.
  - То есть, как только появятся новые королевы, они устремятся сюда к нам, в Савоярди, Кас и дальше? - уточнил триумвир.
  - Да, но это проблема встанет перед нами только в следующем году, - Мария прикрыла глаза и собралась с мыслями, - Изучая оставшиеся у нас образцы, мы выяснили, что новый вид пчел кроме исключительной ядовитости обладает еще и феноменальными репродуктивными способностями. Королева откладывает тысячи яиц в сутки. При этом взрослая особь пчелы формируется всего за пару дней.
  - И они все живут в условиях одного улья? Тогда его легко найти и уничтожить!
  - Нет. В этой магической мутации появился новый подвид пчел. Мы называем их наседками. Королева откладывает строго определенное количество яиц в одной кладке, и на это количество откладывается одно яйцо наседки. По сравнению с рабочими пчелами наседка чуть больше по размеру и отличается по цвету. Она не обладает репродуктивными функциями и вся ее роль сводится к организации улья, который наседка начинает строить, как только выберется из родного гнезда. В новый улей перебираются все пчелы из ее кладки.
  - Ну замечательно! Создали монстров! - Константин покачал головой и раздраженно спросил, - Они хоть не разумные, надеюсь?
  - Нет. Обычные насекомые. Только высокоорганизованные. В них есть что-то от муравьев. Мы это изначально закладывали в них для выносливости, а вышло вот так.
  - Ладно, а как нам их уничтожить, если все же выяснится, что в Залоне шалят твои сбежавшие твари?
  - Я пока не отдавала приказ провести проверку на уязвимости, - Мария взяла в руки ручку и быстро набросала что-то на бумаге, - Сделаю это в ближайшее время.
  - Хватит! - алукард с силой ударил ладонью по столу, - Это уже перебор!
  Присутствующие на собрании с удивление посмотрели на обычно спокойного Константина.
  - В последние годы Корпус Науки допускает непростительно много ошибок. В последнее время такие косяки стали только множиться. В связи с этим у меня больше нет доверия к руководителю Корпуса. Ставлю на голосование вопрос об отставке Марии с должности Шефа Корпуса Науки.
  Сделай подобное предложение любой другой триумвир, и это стало бы проблемой из-за сохранявшихся внутренних противоречий изначальных вампиров относительно власти в общине. Но Мария была креатурой Константина и всегда поддерживала именно его власть. Более того, она была любовницей Константина, и никто не ожидал, что он лично предложит заменить не просто свою женщину, а своего ставленника.
  - Не торопись, - медленно и тихо произнес Евгений, но все его услышали, - Гнев плохой советчик.
  - То есть, ты считаешь, что я не прав?! - Константин стал закипать.
  - Прав, - спокойно остудил его гнев триумвир, - Корпус Науки совершает очень много ошибок. Но это их работа. На этих ошибках мы учимся.
  - Сейчас на этих ошибках мы будем умирать! Люди будут умирать! - алукард даже не думал успокаиваться, - А эта дура даже не отдала приказ исследовать уязвимости выведенных ее подчиненными созданий!
  - Я против смещения Марии, - быстро проговорил Александр, пока перепалка триумвиров не переросла в откровенную ссору, - Ошибки Корпуса мы разберем отдельно и накажем за них строго. Очень строго. В том числе накажем и Шефа. Но Марии надо дать время на исправление ситуации.
  Константин посмотрел на Александра, как на врага, но ничего не сказал. А ведь буквально вчера они обсуждали этот вопрос и триумвир промолчал в тот момент, когда алукард рассказывал ему о своих планах по смене руководства Корпуса Науки! Конечно, промолчал - не значит, что был согласен, но хотя бы высказать свое видение ситуации он бы мог. Сейчас высказывать претензии было поздно, но потом Константин обязательно серьезно поговорит с Александром на эту тему. Ведь алукард был уверен, что тот на его стороне, да и смерть приятеля архимага триумвир воспринял болезненно, но несмотря на все это почему-то не поддержал Константина.
  - А если ошибки продолжатся?
  - Снимем Марию и отправим ее на спецпроекты Триумвирата, - Александр беззастенчиво использовал идею Константина и озвучил ее перед Советом.
  - Не дождетесь, - вампиресса оскалилась, - Свои ошибки я признаю и обещаю, что сама исправлю их в ближайшее время. А если нет, то сама и уйду!
  - Вот и договорились, - кивнул Александр, - Мы все здесь люди взрослые и ответственные. Все понимаем. Года тебе хватит?
  - Хватит, - девушка с вызовом посмотрела на алукарда, - Но кто-то уже сегодня будет искать себе новый дом.
  Константин понял ее слова правильно. Мария не собиралась прощать ему подобный удар в спину и прилюдно рвала с ним их двухвековые интимные отношения. Ну и ветер ей в спину! Взрослая девушка, справится как-нибудь со всеми навалившимися на нее проблемами. А нет, так отправится в отставку не только из постели, но и из Корпуса! Что из постели выгнали его, а не наоборот, Константин предпочел не заметить.
  - Решено. И пока больше к этому вопросу не возвращаемся. Обсудим предстоящую войну за трон, - алукард встал и, зайдя за спину Александра, положил руки ему на плечи, - Мы все дружно согласились с тем, что она в наших интересах. Настала пора определиться с тем, какие ресурсы мы вложим в эту авантюру. И это я хочу обсудить в первую очередь.
  - Разведка, финансы и склад артефактов, - быстро ответил Евгений, - Все как мы и планировали. Зачем что-то менять?
  - Затем, что единственный лояльный Карлу архимаг мертв, а у Людовика уже есть два, и вполне может появится третий.
  - Агрона я переманю на нашу сторону, - уверенно заявил Александр, - Его присяга королю пустой звук. Тем более, что он тянул до последнего. Он с радостью переметнется на сторону Карла.
  - А Фосет с Розом? Их тоже переманишь? - Константин, все еще стоящий за спиной Александра, погладил того по голове, как маленького ребенка, и улыбнулся.
  - Нет, конечно. Они на меня обижены, - герцог тряхнул головой, показывая, что ему не очень приятно происходящее, - И пусть будут обижены дальше. Наших артефактов Карлу хватит. Поэтому я поддерживаю Евгения и считаю, что ранее принятое решение менять не стоит.
  - Но почему никто не хочет использовать нашу армию? - алукард нахмурился, - Так мы закончим войну быстрее.
  - Я хочу! - Леонид поднял руку и широко улыбнулся, - Я обеими руками за использование Армии!
  Все вокруг рассмеялись. Не то чтобы воевода был кровожадным или агрессивным. Скорее, совсем наоборот. Да и в прежней жизни профессию имел абсолютно мирную. Но два века мира его тяготили. Невозможность увидеть результаты своих трудов раздражали Леонида, и он был готов ввязаться в любую авантюру, лишь бы проверить насколько Корпус Армии реально готов к настоящим сражениям.
  - Нет, Леонид, - покачал головой Александр, - Мы все понимаем твои желания. Можешь даже послать наблюдателей в армию Карла. Но - нет. Пусть люди разбираются сами, мы просто немного им поможем материально. Ну и гномов подкинем. А ты продолжай тренироваться. Тем более, что сейчас есть реальная возможность того, что нам придется задействовать твоих ребят в Залоне.
  - Зачем?
  - Пчелы. Возможно, понадобится наша помощь с уничтожением их ульев.
  - Кстати, да! Озаботься этим, - распорядился Константин, - Я надеюсь, Мария исправит свой промах, и вскоре мы будем знать, как убивать тех, кого создали. К этому моменту твои ребята должны быть готовы действовать.
  - Они всегда готовы, - важно подтвердил приказ воевода, - Но у меня вопрос.
  - Какой?
  - А что будет, если вторгнутся шорезцы или гарнцы? Сообщения из этих стран очень однозначные: королевские армии собираются на границах Элура. Да и на юге, судя по докладам разведки, не собираются просто наблюдать за дракой около трона. Сейчас нам противостоит только Леопольд и вассалы короля, которые почему-то приняли кандидатуру этого мальчика. Но если вмешается юг, сил Карла просто не хватит. Можно тогда будет задействовать хоть диверсантов?
  - Твои диверсанты способны уничтожить целую армию, - проворчал Константин и наконец вышел из-за спины Александра и вернулся на место, - Но обсуждать мы это будет отдельно. Пока вообще непонятно, что там на юге происходит и что творят в Гарне и Шорезе. Все слишком странно. Не могут же они реально рассчитывать на трон? Их права на корону не более чем формальность, - алукард стал задумчивым, а потом неожиданно встрепенулся, - И кстати, я хочу видеть планы развития разведки в сопредельных странах. Теперь, когда Изоляции нет, это можно делать на более широкую ногу! Мы не должны более находиться в ситуации, когда не знаем о происходящем у соседей.
  Заявление алукарда вызвало некоторое оживление, и Сергей, Геннадий и Оксана быстро подтвердили, что немедленно приступят к выполнению этого приказа. Вслед за ними слово взяла и Екатерина, которая давно пыталась убедить Триумвират, что Корпусу Стюардов просто необходим свой собственный отдел разведки. Лавры Геннадия и трансформация его Корпуса в сильное разведывательное подразделение не давали вампирессе покоя. Да и Оксана в свое время подала плохой пример, сформировав в Казначействе отдел финансовой разведки.
  - Можно мне тоже подать свои предложения по организации разведки? - нагло спросила девушка, в очередной раз почуяв, что наступил удачный момент для осуществления давней мечты.
  - Валяй! - разрешил Константин, но заранее предупредил, - Только не выходи за рамки разумного. Не более одного отдела и без фанатизма! Ориентируйся на Казначейство. А лучше вообще подумай о внутренней разведке, а не внешней. Эта тема должна быть твоему Корпусу ближе.
  - Хорошо! - серьезно кивнула Катя.
  - Тогда я подам предложения по внешней разведке, - спохватился воевода, - Армии она не помешает.
  - И ты подавай, - улыбнулся алукард, - Все подавайте.
  - В каком смысле? - удивился Семен, шеф Корпуса Крови, - Зачем мне иметь отдел разведки?
  - Да я не про разведку, - Константин вальяжно махнул рукой в воздухе, - Мы отменили Изоляцию, а четких правил дальнейшей игры еще не озвучили. Вот и подавайте быстрее свои предложения о том, как вы видите работу своих Корпусов в новых условиях. Надо срочно дать вампирам новые правила и установить новые порядки. Все же слышали, что в Ольгино произошло?
  В зале раздался единодушный смех и согласные кивки советников. Селение Ольгино с незапамятных времен было населено теми, кто знал об истинной природе вампиров, но по тем или иным причинам выдать эту информацию не мог. Там например там некоторое время жил архимаг Элос, не желавший обитать под одной крышей с вампирами, захватившими его в плен и порушившими все его планы на жизнь. Собственно, именно с мятежного архимага и повелась традиция селить в Ольгино тех, кто знал самую страшную тайну баронства Блад.
  Селение было хорошо укреплено, там всегда было много вампиров, контролирующих ситуацию, и конечно это был неплохой социальный эксперимент. Потому Триумвират не возражал. Вот только после отмены Изоляции именно Ольгино неожиданно стало главной головной болью Корпуса Жандармов.
  Получившие разрешение на чуть большую, чем раньше, свободу, вампиры потянулись в человеческое селение почти потоком. И у всех визитеров был один единственный интерес - человеческие женщины. Естественно, речь шла не о сексе, а о семье. Вампиры хотели детей! Ранее, в рамках правил Изоляции, всем строго настрого запрещалось допускать случаи, когда женщина могла бы забеременеть от вампира. С отменой Изоляции это правило перестало действовать. И в Ольгино возник нездоровый ажиотаж вокруг молодых и свободных девушек подходящего возраста и еще не старых вдов.
  - А раз слышали, то надо активизировать работу над новыми правилами. Мы и так с этим предательски тянем. Надо направить энергию наших ребят в созидательное русло, а то они не тем местом думают пока.
  - А может не будем никого и ничего ограничивать? - задумчиво произнес Евгений.
  - Это как?
  - Ну, пусть соблюдают законы, и этого хватит. Наш кодекс довольно толковый, - вице-алукард закусил губу и на несколько секунд замолчал, - Разве что, еще парочку законов добавить. А так, пусть народ живет как желает. Если хотят детей от человеческих женщин, то кто мы такие, чтобы запрещать? Они же никого не насилуют.
  - А другие косяки? - поинтересовался Константин, напомнив, что инциденты в Ольгино не были единственными.
  - Ошибки неизбежны. Главное не дать им перерасти в проблему. А это уже область действия законов. Но думаю, ничего страшного не случится. Десяток-другой лет веселой жизни у нас будет в любом случае, что с правилами, что без. А потом все привыкнут.
  - Десяток лет! - передразнил Евгения алукард, - Да мы с ума сойдем раньше!
  - Но предложение Жени толковое, - Александр поддержал вице-алукарда, - Мы до сих пор не ввели новых правил прежде всего потому, что не знаем, какие они должны быть. Все основные моменты, и правда, уже давно прописаны в наших законах, и повторять их нет смысла. Придумывать какие-то искусственные ограничения на пустом месте глупо. Поэтому нам надо только ждать ошибок и быстро корректировать их, а потом уже анализировать и думать о том, правила ли писать или законы, или же вампир просто дурной попался.
  - Вы сегодня как спелись! - Константин покачал головой, - Что я не предложу, вы против.
  - Отдохнуть тебе надо! - засмеялся Евгений, - Девяносто девять лет на троне - это срок!
  - Срок! - подтвердил алукард, - Только рано мне отдыхать. Будем считать, что я просто потерял нюх и мне надо пересмотреть свою позицию. А пока... Есть у кого какие предложения?
  - Есть! - Семен поднялся, - Есть предложение перестать воровать кровь людей и покупать ее легально. Правда, пока в ограниченном масштабе.
  - Это как?
  - В качестве эксперимента я предлагаю вспомнить наши старые идеи и начать покупать кровь в Ольгино. Я как услышал о том, что там происходило в последние дни, сразу об этом подумал. Люди там знают о нас, и нет никаких причин, чтобы они не могли на добровольной основе сдавать нам кровь за плату.
  - Ты вообще в курсе ценности элурских денег? - усмехнулась казначей, сразу просчитав всю идею Семена, - Ольгинцы работать разучатся! Пожалей людей.
  - Я в курсе, поэтому и нужен эксперимент. Какой объем крови и за сколько мы можем покупать, так, чтобы люди нам его сдавали и при этом не становились бы заложниками легких денег. Однозначно не литр крови за штоф, а минимум два. Но опять, это чистая теория. Нужен практический опыт.
  - Согласен, - алукард обернулся к секретарю, - Юля, запиши и издай приказ. А ты, Семен, подай план.
  - Будет исполнено!
  - Еще предложения? - Константин выждал некоторое время и, не увидев желающих, сам задал вопрос, - Ольга! А как у нас дела со строительством в Касе?
  - Нормально, - пожала плечами вампиресса, - Рисуем планы, выкупаем землю, договариваемся со всеми заинтересованными сторонами, подвозим материалы, нанимаем рабочих.
  - Вот! - услышав нужное, Константин, поднял вверх указательный палец, - Мы тут готовимся воевать, а мужики в Касе вместо армии идут в строители. Место под телепорт готовят и так далее.
  Речь алукарда была прервала громким смехом Александра.
  - Костя! Что ты прицепился к телепорту? - отсмеявшись, герцог с улыбкой обратился к предводителю вампиров, - У нас хватает материалов для его постройки. Хватает! Не будь жадным!
  - По некоторым позициям это все материалы, что мы запасли за два века. Я не хочу стать тем алукардом, который настолько опустошит склады.
  - Еще заработаем и накопим, - легкомысленно сообщил триумвир, - Ведь, по большому счету, мы их храним именно для нашего усиления. А телепорт это, без сомнения, значительное преимущество. Покажем всем насколько мы круты! А если что - разберем его!
  - Неубедительно! - усмехнулся Константин.
  - В любом случае, я его пока не строю, - влезла в разговор Ольга, - Только место забронировала в плане. Пока не будет решения Совета...
  - Так чего ждать? - перебил жену Евгений, - Совет собран. Давайте сейчас и решим!
  - Ну давайте, - согласился алукард, - Запредельную стоимость телепорта все прекрасно знают. Материалы, необходимые для постройки, тоже известны. Их количество на наших складах для присутствующих не секрет. Сразу будем голосовать или обсудим плюсы и минусы?
  - Плюсы понятны, - заговорил Геннадий, - Мы свяжем себя с Империей напрямую. Вся прибыль, что сейчас получают купцы, пойдет нам в карман. Минусы проистекают из плюсов. Купцы Ура нам этого не простят. И еще в ходе строительства будут устраивать диверсии.
  - Пусть попробуют, - рассмеялся Олег, - Мои жандармы, конечно, за Кас не отвечают, но охрану столь дорогого объекта я обеспечу.
  - И не забывайте, что телепорт может работать не только совместно с другими подобными сооружениями, - продолжил говорить Геннадий, - Просто это самый эффективный режим. А так, им можно забрасывать людей и грузы в любую точку и без наличия там принимающего артефакта.
  - Только если эта точка удалена далее, чем на сотню лиг, то отправка даже килограмма груза сожрет столько магической энергии, что даже транспортировка лунного серебра ее не окупит, - напомнил очевидную всем вещь алукард, - Так что мы говорим именно о грузовом окне с империей и не более. Да, за сотню лет мы его окупим и получим существенную прибыль. Но стоит ли спешить?
  - Стоит. Я думаю, что стоит, - произнес Геннадий.
  - Ну, если Гена говорит, что дело выгодное, то однозначно надо строить, - усмехнулся Леонид.
  Очень быстро Совет проголосовал, и Константин с удивлением обнаружил, что он опять в одиночестве отстаивает позицию, с которой остальные руководители вампиров не согласны. Это заставило его задуматься, и он поспешил завершить экстренное собрание, напомнив Сергею, что все очень ждут данные разведки из Залона, где пока и происходили самые значимые для вампиров события.
  - А я, пожалуй, отправлюсь в Александрию, - Александр почесал нос, - Надо обрадовать гномов, что в этом году они в поход под гору не идут! Если из крепости сообщат что интересное, вы сразу свяжитесь со мной! Хорошо?
  - Конечно, - подтвердил Евгений, - Будем держать тебя в курсе.
  - Вот и славно!
  С этими словами Александр поднялся со своего места и, потянувшись, по привычке взбодрил свое тело личной магией, как делал это много раз прежде. В ту же секунду раздался мощнейший взрыв и зал совещания наполнился пламенем.
  
  Глава 2.
  
  Неожиданный сильный сквозняк затушил несколько свечей, и присутствующие в огромном зале люди невольно обратили на них свое внимание. Один из сидящих с недовольным видом поднялся с кресла и потратил две минуты на то, чтобы вновь создать в помещении приемлемый уровень освещения. Все это время двое других мужчин молчали и наблюдали за ним. Стоило мужчине вернутся на свое место, как прерванная беседа продолжилась.
  - Я все равно не понимаю, почему вы, Аделард, настаиваете на том, чтобы Наместник продолжал исполнять свои обязанности. Если мы дадим ему время укрепиться, он уничтожат нас всех. Напомню, что у него много сторонников!
  - Которые уже предпочли отстраниться от Наместника после его последней выходки. Вот о чем нам прежде всего стоит помнить, дорогой Лорент, - Аделард, глава Светлого Ордена Сынов Веры, улыбнулся, - Я конечно понимаю, что вы все еще помните о том, как будучи кардиналом Лорн стремился занять ваше место во главе Инквизиции, но сейчас это желание у него отпало. Теперь ему надо менять вас на кого-то еще, а других священников с вашей репутацией и опытом в Церкви просто нет.
  - Зато есть множество желающих посидеть на моем месте, - проворчал Великий Инквизитор.
  - И пусть! - Аделард пренебрежительно махнул рукой, - Если Наместник заменит вас на любого из своры своих прихлебателей, мы моментально сформируем в вашу поддержку устойчивое большинство. Ведь в таких условиях любой светлый отец может быть заменен на своем месте просто более льстивым священником. Это не понравится никому! И вскоре вы вновь окажетесь во главе Инквизиции, только вот Наместник при этом у нас уже будет новый! И Лорн этот расклад прекрасно понимает. Вам ничего не угрожает.
  - Это все простая болтовня, - раздраженно произнес третий собеседник, - Мои Псы Света готовы выступить уже сейчас! Зачем нам ждать, пока Лорн потеряет последних сторонников, или пока сомневающиеся перейдут на нашу сторону?
  - Нам не нужна война внутри Церкви, Фрери. Что толку от ваших Псов, если они порушат Вобанэ и зальют его коридоры кровью? Лорн и так пошел против традиций и убил Наместника.
  - Это не доказано, - глава Светлого Ордена Псов Света беззлобно огрызнулся, просто потому что ему хотелось быть правым.
  - Доказано, - главный инквизитор прикрыл глаза, - Мои дознаватели восстановили картину произошедшего. Но это не важно. Все и так знали правду. Поэтому мы сейчас с вами вообще и говорим. Слишком многие кардиналы отвернулись от Наместника, занявшего свое место таким образом. Нам это не нужно.
  - И не стоит забывать, Фрери, что мы планировали примерно то же самое, Лорн нас просто опередил. Так что не стоит говорить о традициях. Менять Наместника ядом и кинжалом - это очень старая забава кардиналов, берущая свое начало с Первого Наместника Его! Он, как вы знаете, был задушен наложницей, которую подговорил...
  - Да-да-да! - прервал главу Сынов Веры Фрери, - Мы все знаем эту историю! Но последние полвека все было по закону!
  - А теперь нет, и стоит исходить из этого, - Аделард был вежлив и спокоен, - И вообще, нам стоило бы поблагодарить Лорна за его поспешные действия. Теперь многие кардиналы недовольны им, а не нами. Ритуал еще больше оторвал его от священников, державших его сторону. Залитая кровью площадь впечатлила даже меня! Сейчас Наместник нашептывает Императору свои бредни и подбивает его пойти войной на Элур, что еще больше раздражает светлых отцов. Вскоре он останется совсем один, и тогда мы спокойно заменим его. Ядом, кинжалом или удавкой - решим чуть позже.
  Услышав это, Великий Инквизитор рассмеялся высоким противным смехом, но промолчал и только кивнул, соглашаясь и как-бы снимая свой первоначальный вопрос о причинах задержки с внеочередными выборами нового Наместника.
  - Что Наместник вообще забыл в этом Элуре? - глава Псов Света соглашаться с коллегами не спешил.
  - Ересь, обида, страх, поражение, - целый каскад разных чувств и причин, - Адерард покрутил массивное кольцо на пальце, - Мне докладывали, что он сильно изменился после своей поездки на север, но пока я не увидел его, не поверил. Барон Блад очень сильно щелкнул по самолюбию нашего Лорна.
  - А если его планы в отношении Элура будут успешны? - Фрери не сдавался, все еще желая решить дело быстро и решительно, - Его популярность взлетит вверх и, как сказал уважаемый Лорент, он просто уничтожит нас троих, а потом и вообще любую оппозицию!
  - Ну, во-первых, уничтожить нас не так просто. И вы и я постоянно находимся за стенами наших монастырей. Лорент, как глава Инквизиции, и вовсе часто отсутствует в Вобанэ и очень тщательно при этом охраняется братьями. Сами знаете, как сложно и опасно бывает бороться с ересью. А оппозиция... Она будет всегда. Ее можно уничтожить только на время. И хорошим примером этого является сам Лорн, который был верным и преданным сторонником предыдущего Наместника и в одно мгновение не просто стал его противником, но и организовал успешное покушение и переворот.
  - Значит предлагаете ждать?
  - Ждать и только ждать! Убийца и мясник, чудом оказавшийся на Светлом Престоле, будет наказан! Но позже. А мы подготовимся к этому моменту чуть лучше. И конечно все это время будем саботировать все приказы Лорна. Пусть Наместник помучается!
  Троица высокопоставленных заговорщиков довольно рассмеялась и разошлась по своим делам.
  
  *****
  
  Обращение в вампира Арнольд перенес хорошо. Еще лучше ему стало, когда он очнулся. Дряхлость тела в мгновение ока ушла в небытие. Конечно внешне все осталось как было, но вот внутри... Боль и слабость уступили место силе и легкости, причем такой, которую герцог не знал даже во времена своей давней юности.
  Сделав первый в своей жизни глоток крови и ощутив весь восторг от этого процесса, Арнольд раз и навсегда понял, что сделал правильный выбор, решив стать нелюдью. Новая сила и возможности пьянили! Родные его выбор не разделяли, но и не препятствовали ему. Сын сделал все, что он попросил, и даже разрешил постоянный контроль со стороны вампиров, как непременное условие обращения отца. Группа жандармов осталась в замке Гуян и периодически брала кровь у его обитателей. А кроме этого Гуяны практически согласились стать вассалами Каса и советоваться с ним по своей внешней политике. Любовь сына к отцу перевесила все, и герцог очень гордился своим отпрыском. Еще сильнее это чувство стало после того как Александр дал ему попробовать каплю крови сына... Арнольд тогда даже прослезился, гордясь и собой и сыном, который искренне и честно любил и уважал отца больше всего на свете.
  Оказавшись в Гнезде, Арнольд поразился уже увиденному, а не тому, что он чувствовал в новой для себя жизни. Мощные замки, возвышающиеся прямо между вековых деревьев, впечатлили его больше всего. Даже внутренние убранства и запредельное оснащение артефактами были не так удивительны для вчерашнего человека, как нагромождение десятков замков на ограниченном пространстве. Осознав, что замки не просто стоят как попало, а образуют единый архитектурный ансамбль, выполненный по единому замыслу, Арнольд впечатлился еще сильнее и пожелал познакомиться с автором сего творения. И вот тут его ждал первый облом.
  Новоявленному вампиру объяснили, что следующие сто лет он себе не принадлежит. И единственное, чего он может желать вслух, это собственную смерть. Все остальное за него желают командиры, а он должен это выполнять. Конечно реальность оказалась не такой жестокой, как ему это описали, но служба была суровой, особенно для человека, привыкшего повелевать и отдавать приказы, а не выполнять их. Впрочем, ко всему можно привыкнуть. Привык и Арнольд. Всего пара дней на акклиматизацию, и вот он уже вполне сносно мог выносить все тяготы армейской службы, которая на самом деле не была такой уж тяжелой, а скорее просто имела весьма плотный график, в котором не оставалось места ни на что, кроме дневного сна.
  Освоившись с личной магией, Арнольд немного поправил свою старческую внешность, став очень импозантным мужчиной в возрасте. После этого он даже стал замечать на себе заинтересованные взгляды вампиресс. Подобное внимание польстило бывшему герцогу больше всего, и он стал уделять внешности дополнительное время.
  Дав освоиться с новыми возможностями и быстро рассказав основные законы вампиров, Арнольда отправили в Библиотеку Крови. Это было первое задание, которое новый вампир должен был выполнить самостоятельно. Недоумевая зачем ему нужны книги и что он будет делать в библиотеке, если не читать, он быстро добежал до нужного замка и, пройдя в небольшой зал, остановился перед заинтересованно смотрящей на него девушкой.
  - Приказом командира отправлен в Библиотеку Крови! - Арнольд попытался встать по стойке смирно, разглядев на форме вампирессы знаки различия офицера другого Корпуса.
  - Не быть тебе кремлевским гвардейцем! Не стоять тебе у мавзолея, - говоря эти странные слова, девушка обходила вокруг Арнольда, продолжая разглядывать его выправку, - А в остальном потенциал есть. Следуй за мной и не отходи дальше чем на пять метров, иначе тебя уничтожит система безопасности.
  Проследовав за вампирессой, Арнольд оказался в зале, наполненном небольшими бочонками. Библиотеку это место напоминало меньше всего на свете.
  - Ничего не трогай без моего разрешения и не вздумай вставать, теперь ты под защитой кресла! - предупредила девушка и, усадив мужчину на стул, больше похожий на кушетку, задумалась, - Ты чью кровь пил?
  - Кролика, быка...
  - Слона! - перебила его вампиресса, - Свои зоо наклонности будешь тешить в индивидуальном порядке. Здесь библиотека, а не публичный дом. Кровь каких разумных ты пил, навыки по каким профессия получил, какие заклинания и какие языки знаешь?
  - Эээ... Я с десяти лет говорю по-ородски, - начал перечислять Арнольд, но был опять перебит вампирессой.
  - Не тупи! Я должна подобрать тебе кровь людей, чтобы ты получил оптимальное количество знаний для начального периода службы. Поэтому перечисляй не те знания, которые ты имел человеком, а те, что получил уже будучи вампиром из крови. Я их дополню.
  Арнольд наконец сообразил, что от него требуется и зачем его отправили в библиотеку, где нет книг. Обладая такой ошеломляющей способностью, как память крови, вампирам и правда было незачем использовать стандартный подход в обучении новичков. Быстро перечислив все знания, что он получил из крови людей за последние дни, герцог стал ждать, а тем временем девушка стала ходить вдоль полок и сцеживать из бочонков кровь в большую литровую кружку. Минут через десять она вернулась и наполнила кружку из бочонка стоящего на столе.
  - Это искусственная кровь, чтобы создать объем жидкости, - пояснила она и протянула бокал Арнольду, - Пей сидя, тут кровь примерно двух тысяч людей, и по мозгам тебе шибанет не хуже, чем в первый раз, а то и сильнее. Раньше мы такой объем информации давали частями, но, как выяснилось, можно и сразу. Просто в отключке поваляешься подольше. Зато в дальнейшем таких проблем больше не будет.
  - А может не стоит? - Арнольд несмело принял литр крови и на автомате, понюхал его божественный аромат, с трудом удерживая себя от того, чтобы опрокинуть всю жидкость внутрь.
  - Пей-пей! - подбодрила его вампиресса, - Все будет нормально. Эффект от такого объема информации конечно зубодробительный, но это необходимо, так как в некоторых бочках в хранилище намешана кровь сотен людей, и если тебе случайно попадется такая в бою или в опасной ситуации, самому же будет куда проще. А то, знаешь ли, у нас был прецедент в свое время. Прямо на поле боя падали без сознания.
  - Ясно, - Арнольд кивнул, - А если разолью?
  - А те разолью! - несмотря на угрозу, девушка улыбалась и через мгновение пояснила, - Через кожу все впитается, я позабочусь.
  - Ну тогда я пью!
  - Давай уже быстрее, - поторопила его собеседница.
  Арнольд поднес кровь ко рту и опрокинул бокал в себя...
  Когда через час он покидал Библиотеку Крови, его ноги по прежнему подкашивались, а в голове стоял нескончаемый звон. Что странно - голова не болела. Хотя учитывая сколько в нее закачали информации и эмоций, следовало ожидать, что она просто взорвется.
  Сейчас Арнольд знал вообще все языки Одии, как человеческие, так и нет. В него залили навыки большей части профессий, причем даже таких, о которых он никогда и не слышал. Кроме того, голову переполняли знания еще о тысячах вещей. Библиотекарь порекомендовала в ближайшие годы перед сном посвящать несколько минут времени на то, чтобы обращаться к этим знаниям и освежать их в памяти. Сказала, что так они не только легче усвоятся, но и в будущем станет проще вытаскивать из памяти крови нужную информацию. К великому сожалению мужчины, среди выпитой им крови, не было крови сильных магов. Только начальные знания. Очень подробные, но простые. Архимагов и магистров ему пообещали чуть позже, когда станет понятно, что свой век он отслужить сможет до конца. А пока придется довольствоваться необходимым минимумом. Жаль. Арнольду понравилось ощущать себя одаренным. И пусть творить заклинания по-настоящему он, как и все вампиры, не мог, ему хватало и возможности просто их применять. Для обычного человека даже этого было уже много. А ведь ему вчера рассказали, что маги, ставшие вампирами, очень сильно переживают из-за того, что теперь они просто магические существа и не способны создавать новые заклинания, а должны только повторять то, что создали другие. С точки зрения герцога такие маги были идиотами.
  Дойдя до казармы, Арнольд доложил своему командиру о выполнении задания и был отправлен спать. На его замечание, что спать он не хочет, над ним посмеялись и сказали сначала лечь и закрыть глаза, а потом выпендриваться и корчить из себя супермена. Два последних слова мужчина не понял, видимо они относились к специфическим терминам, применяемым вампирами, и когда он прямо спросил об этом, корнет посмеялась и ответила.
  - Это из культуры изначальных. В школе будешь изучать, нахватаешься.
  - В школе? - удивился герцог, сделав круглые глаза.
  - Угу, - кивнула командир его взвода, - Сто лет учебы сделают из тебя настоящего вампира!
  - Но я хорошо образован, - запротестовал Гуян.
  - Думаю, ты вскоре изменишь свое мнение, - загадочно ухмыльнулась вампиресса и моментально сделала серьезное лицо, - Брысь спать!
  Выполнив приказ, Арнольд прилег на свою койку и неожиданно для самого себя отрубился. Разбудили его уже утром. Причем впервые в его новой жизни подниматься с кровати было тяжело - информация из крови тысяч людей все еще усваивалась организмом.
  Ветераны взвода, некоторые из которых были обращены уже несколько десятков лет назад, помогли ему собраться и появиться на вечернем построении вовремя. После того как офицеры убедились, что все их подопечные на месте, и собрали кровь у солдат - а эту процедуру в обязательном порядке проделывали минимум дважды за ночь - началась собственно сама служба.
  Сначала, как всегда, шла небольшая разминка. Как объяснили герцогу, вампирам она была не очень нужна, тело магических существ само себя поддерживало в тонусе, но в соответствии с традициями десять минут зарядки были почти священны. Потом было тренировочное фехтование и спарринг, сразу за которым следовала изнурительная шагистика. Взвод ходил ровно, взвод ходил прямо, взвод ходил красиво... В общем, как только взвод, а точнее солдаты его составлявшие, не ходил. Вместе, по одному, по двое, звеном... И все это под требовательные крики командиров, добивающихся идеального исполнения всех элементов. Очень выматывает психологически, заставляя все время быть начеку и не отвлекаться ни на что.
  После шагистики было пять минут зарядки, которую все почему-то звали отдыхом, а потом взвод был отправлен на учебу. Только в этот раз это было не уже привычное занятие с прапорщиком, который рассказывал солдатам о делах в общине и спрашивал их о службе. В этот раз взвод был разделен, и каждый направился по индивидуальному маршруту. Арнольд оказался в небольшой комнате, где кроме него присутствовало еще четыре человека: два мужчины, женщина и маленькая девочка. Следуя заведенной еще раньше традиции, герцог быстро перезнакомился со всеми и выяснил, что тут присутствуют только те, кто был обращен в последнее время. Для таких проводились специальные отдельные занятия, прежде чем они присоединялись ко всем остальным и продолжали свое обучение вместе с сослуживцами.
  С занятия Арнольд выходил слегка ошеломленным. Привычный мир рухнул, а новые знания, полученные от преподавателя, еще не улеглись. История вампиров, история богов, история магии, основные моменты, которые необходимо знать каждому вампиру, и конечно самые простые правила, которые ему уже не раз и не два объясняли ранее. Как выразилась преподаватель: повторение - мать учения. В казарму Арнольд пришел все еще под впечатлением от занятия.
  - Ну? Как тебе теперь? Не жалеешь, что стал вампиром? - рядом с Гуяном оказался прапорщик.
  - Нет, - честно ответил Арнольд, - Просто...
  - Правда пугает? - подсказал вампир, видя замешательство новичка.
  - Да.
  - Ничего. Дальше узнаешь еще больше. И так все сто лет! - прапорщик быстро притронулся к уху Арнольда и, похлопав его по плечу, отошел.
  Его место занял капрал их звена, обращенный тридцать лет назад крестьянин из Орода. Добродушный и отзывчивый парень был одним из немногих, кто узнав о происхождении Гуяна и о том, кем тот был до обращения, ничуть не изменил к нему своего хорошего отношения.
  - Ничего-ничего, - подбодрил Арнольда капрал, - Я по-первости тоже сам не свой ходил. А тебе наверное еще хуже.
  - Да тут любой бы голову потерял, - ответил герцог, - Другие миры, упыри и вурдалаки. Мур и Демур. Уф!
  - Ничего. Вот годик в детском саду посидишь...
  - Где?
  - В детском саду! Так называют класс, где занимаются все новообращенные.
  - А-а. Так мне там целый год заниматься?
  - Да! Всеми новенькими изначальные занимаются лично и только потом отсылают в общие классы. Вот там узнаешь еще больше!
  - Куда уж еще больше?
  - Ха! - капрал улыбнулся, - Поверь, мы знаем больше, чем священники, маги и благородные вместе взятые! И всё это знание доступно каждому из нас! В детском саду рассказывают и много раз повторяют общие понятия. А вот дальше будут частные вопросы. Земледелие, например. Да любой крестьянин с теми знаниями станет королем!
  - А чего же вампиры не делятся этими знаниями? - удивился Арнольд.
  Капрал пристально посмотрел на него и, прежде чем ответить, взял герцога за ухо.
  - Запомни новичок, - медленно проговорил он, - Мы никому и ничем не обязаны. Поэтому делиться знаниями с людьми будем тогда, когда захотим. И еще! Вампиры это не "они". Вампиры это "мы". Еще раз услышу, что ты себя вампиром не считаешь, накажу! Понял?!
  - Так точно! - Арнольд вытянулся по струнке, осознав, что дружеская болтовня закончена, а о последствиях неподчинения непосредственному командиру его просветил лично триумвир Александр.
  - А раз понял, бегом к адъютанту! Получишь парадный мундир и на плац. Бегом марш!
  Мундир Арнольду понравился. Красный, расшитый золотом, с черными вставками на рукавах и боковинах штанов, и черными сапогами в комплекте. К этому великолепию прилагался черный с золотым шитьем верхний кафтан для осени и зимы и красная островерхая шапка с огромной золотой звездой по центру над козырьком. Форма герцога впечатлила. Особенно ему понравилось обилие красного цвета, который так и завораживал взор. Спросив про красные сапоги, которые он уже пару раз видел, Арнольд получил ответ о том, что такие еще надо заслужить.
  Быстро переодевшись и вернувшись, мужчина вновь предстал перед капралом. Тот довольно хмыкнул. А потом, до самого наступления утра, взвод репетировал парадное выступление. Оказалось, что вскоре у вампиров должен был быть большой праздник, и неожиданно для себя герцог узнал, что оказывается на нем ему придется давать клятву перед всеми вампирами. Потому репетировал он с особой тщательностью, стараясь ничего не забыть и ничего не упустить. Но оказалось, что забыть он теперь ничего не может физически, главное просто иногда напоминать себе о том, что ты должен помнить, и все будет как надо. Так оно и случилось. Своих новых товарищей мужчина не подвел и выступил на отлично.
  Непосредственно перед праздником Арнольду пришлось пережить одно из самых сложных испытаний в своей жизни. А после того, как изможденный герцог упал на колени и благодарил всех богов за то, что он справился, капрал обрадовал его тем, что отныне это будет ежедневной тренировкой. Мол, волю надо закалять! Арнольд взвыл в голос. Все ветераны над ним только посмеялись и пожелали терпения. Было видно, что они не издеваются, а искренне желают новенькому не сорваться и с честью проходить испытание, в котором они участвовали наравне с ним.
  А сначала все казалось таким простым. Взвод загнали в зал, поставили в несколько рядов, причем так, что каждый солдат стоял минимум в двух метрах от соратника, скомандовали "смирно" и внесли чашку с кровью... Запах моментально свел с ума. Хотелось бежать и пить божественную жидкость, источающую такой восхитительный аромат. Зал наполнился офицерами, которые стали ходить между рядами и с издевкой предлагать солдатам пойти и выпить крови. Расписывали ее вкус и в подробностях рассказали, как это здорово. То один, то другой офицер подходили к чашке и с наслаждением макали туда палец.
  Арнольд не знал каким чудом, но держал себя в руках. Даже когда незнакомая вампиресса с погонами подпоручика поднесла чашку с кровью прямо ему к лицу, он не шелохнулся. Команды "вольно" никто не давал, а потому, несмотря на провокации, надо было стоять вытянувшись по струнке и изображать предмет мебели. Арнольд начал было думать, что все у него получается, когда прошел уже целый час, а он по прежнему стоял ровно и сдерживал свои желания. Но тут в зал зашли два звена в полной боевой выкладке, а следом за ними появилась легко одетая девушка, которую поставили за строем новых действующих лиц.
  Девушка была человеком. Запах от нее был однозначным. Офицеры стали предлагать испытуемым сожрать человека. Так прошел еще час. Из-за присутствия крови в чашке и живого доступного человека Арнольд почти ничего не соображал. Все его естество требовало немедленно побежать вперед и напиться! Почему он все еще стоял смирно, герцог не знал. А спустя еще час один из офицеров взял чашку и плеснул крови из нее на девушку... Очнулся Арнольд на полу, грудь болела от удара, а стоявший над ним офицер криками требовал от него немедленно вернуться обратно в строй. Мало соображая, вампир занял свое место и вновь вытянулся по струнке, при этом не забывая подавлять свои желания. Ему было стыдно, что он сорвался, и это чувство помогло ему выстоять до конца и больше не бежать к девушке или чашке как какое-то лишившееся разума животное.
  Когда мучение закончилось, мужчина еще долго приходил в себя.
  Сам праздник Арнольд запомнил на всю жизнь. Торжественные мероприятия были красивыми, пафосными и, как-бы это ни звучало странно, добрыми. Клятву Гуян повторил вслед за алукардом, который ее и принимал. Но больше всего герцогу запомнился звонкий голосок Бетти, которая с особой одухотворенностью повторяла слова древней присяги, и было видно, что девочка не просто произносит положенные фразы, а истово верит в них и очень горда быть частью общества вампиров.
  Став полноценным вампиром, герцог узнал, что его обязанности только расширились, и теперь он должен ходить в дозоры. Причем иногда вместо сна. На свое первое дежурство по охране Гнезда Арнольд заступал в очень непростой момент. Из Залона поступала противоречивая информация о происходящем там, Корпус Армии был готов в любой момент выступить и вмешаться в ход войны за трон Элура, хотя сама война, по факту, еще даже не началась. Разведка приносила все более и более тревожные известия, и все это нисколько не скрывалось не только от наделенных властью вампиров, но и от рядовых жителей. Такой подход и открытость вообще были присущи вампирам - власть вообще не скрывала ничего. Более того, можно было даже писать свои собственные предложения о том, как вампирам жить и действовать дальше. Прапорщик заверил Арнольда, что в Секретариате Триумвирата все такие предложения тщательно изучаются и даже передаются в руки триумвиров, правда в виде выжимки из идей, а не их полного описания. Но даже это для герцога казалось чем-то невозможным. Жесткая власть Триумвирата карала за любые мелкие нарушения закона, но всегда слушала тех, кто эти законы соблюдает и вроде как нередко даже удовлетворяла требования рядовых вампиров. Это было настолько необычно, что Арнольд решил поговорить об этом с капралом.
  - Изначальные называют это властью народа, - пояснил командир звена, - Они считают, что их задача - обеспечить наиболее комфортное существование для всех вампиров. А значит все должны слушать мнение своих подчиненных.
  - И слушают?
  - Конечно! Например, двадцать лет назад разрешили охотиться в Проклятом лесу. Конечно, это не для тех, кто служит в Армии, нам-то все равно нельзя. Но до этого вообще всем было запрещено, а народ очень хотел. Триумвиры были против, но сделали так, как желало большинство.
  - А почему Триумвират был против охоты? - для герцога было дикостью, что такое невинное развлечение находилось под запретом.
  - Так опасно это! Знаешь какие твари в Проклятом лесу встречаются? Не каждый вампир справится. Потому и запретили для тех, кто проходит обязательную службу в Армии. Мы считаемся слабыми для этого.
  - Слабыми? - глаза Арнольда полезли на лоб, в его понимании вампиры были кем угодно, только не слабыми.
  - Ага, - улыбнулся капрал, - Мы же с возрастом становимся сильнее. Чем старше вампир, тем он более могущественный. Природа этого явления еще до конца не изучена, но сам факт такого положения дел однозначно зафиксирован. Изначальные, вон, вообще любые заклинания уровня магистра свободно применяют. А мы только начальные.
  - Это поэтому нам не дали крови сильных магов?
  - Ну, мне-то уже дали, - лицо капрала расплылось в улыбке еще сильнее, - А недавно обращенным такую кровь не дают, чтобы они чего лишнего не сделали, да и справиться с вами легче, если вы вдруг решите взбунтоваться или нарушите закон и вас надо будет казнить.
  - А вообще часто казнят?
  - Раньше, говорят, очень часто. А сейчас редко: если одного раз в десять лет казнят, это уже чрезвычайное происшествие - комиссии работают из разных Корпусов, выясняют почему и отчего. Хотя дураки встречаются, - махнул рукой капрал.
  - А как думаешь, нас воевать за трон отправят? - для Арнольда это был не праздный вопрос.
  С тех пор как он присутствовал на совещании, где решался вопрос, кого вампирам поддержать, и где он впервые увиделся с сыном после того как покинул Гуян, герцог часто задавался вопросом о том, как будет лучше для всех. Ему хотелось, чтобы трон Элура занял достойный король. Чтобы герцогство Гуян было процветающим, чтобы Кас был силен, чтобы вампиры продолжали жить, как привыкли... И чем больше Арнольд думал об этом, тем больше он не находил идеального решения в сложившейся ситуации. Его привыкший к интригам и тщательному анализу ситуации разум отказывался находить удовлетворительное решение. По всему выходило, что чем бы не завершилась борьба за трон, уже никогда ситуация не будет такой как прежде. А это пугало, ведь вмешаться и как-то повлиять на происходящее в ближайшую сотню лет он просто не мог.
  - А чего тут думать? Как Алукард скажет, так и сделаем! Но пока даже тролли ответа не знают. Одни говорят, надо воевать нам. Другие говорят, что нам воевать не надо. Умники, мать их ити!
  - Боевая тревога! Боевая тревога! Боевая тревога!
  Казалось голос раздавался отовсюду. Из крови других Арнольд знал о том, что именно таким образом происходит массовое информирование вампиров, но в жизни встречал это впервые.
  - Что происходит? - капрал обратился к пробегающему мимо прапорщику.
  - Взрыв в зале совещания Совета. Там было все руководство. Больше никакой информации пока нет.
  Арнольд перестал стоять как истукан и быстро побежал к арсеналу. Надо было вооружиться и надеть доспехи. Отныне это его жизнь и его служба и надо делать все правильно.
  
  *****
  
  - А может, ну его к черту, этот трон? - спросил Александр, философски разглядывая обрубки своих ног, оторванные неожиданным взрывом почти под самый корень.
  Хорошо еще что испокон веков магическое взбадривание тела он делал снизу вверх, а не наоборот. Иначе ничего бы не помогло. Безногими вампиры существуют недолго, отращивая конечности назад, а вот безголовые не живут вовсе. Не получается ни у кого из разумных вырастить новую голову взамен утерянной.
  - Ну тебе, безногий, он точно теперь не нужен! - Константин был хмур, - На яйцах сидеть неудобно даже на троне.
  - Ты меня еще наседкой назови, - Александр перенес взгляд с ног на обрубок руки.
  Кисть левой руки ему оторвало час назад, когда в ходе эксперимента он постарался зажечь небольшой огонек на кончике пальца. Таким образом предположение Марии о том, что взрыв на Совете был вызван личной магией триумвира, полностью подтвердилось. Сейчас вообще все вампиры проходили подобную проверку. Но пока ни у кого из них таких проявлений не было. А хуже всего было то, что никто не мог с уверенностью сказать, что и дальше ничего подобного не будет происходить ни с кем другим.
  Вообще, взрыв на Совете довольно здорово напугал вампиров. В первые мгновения все растерялись. Находиться в самой защищенной зале замка и быть взорванными... такого не ожидал никто. Естественно, никто кроме Александра не пострадал. Амулеты как на руках, так и на шее у всего руководства общины были даже не королевскими или императорскими, а скорее божественными. Так их естественно никто не называл, но никто из людей об их истинной мощи и не подозревал. Защита помещения тоже сработала как надо, поэтому, стоило магическому пламени рассеяться, вампиры с недоумением стали осматривать остатки стола, обожженный интерьер и валяющегося на полу Александра. Последний был без ног. После чего началась некоторая паника.
  Когда ты живешь два века, все ожидают, что ты будешь мудр, умен, хитер и вообще впитаешь в себя все самые лучшие качества. Практика показывала, что это далеко не так. Вампиры чудили, дурили, ошибались, а подчас вообще вели себя как дети, привыкшие, что все вокруг происходит только по их воле. Оттого первые минуты в зале был хаос. Первыми, и это делает им честь, среагировали руководители боевых Корпусов. И Леонид, и Олег не долго недоумевали. Один бросился помогать раненому, второй бросился вон из помещения искать возможных диверсантов. Вскоре и остальные взяли себя в руки.
  Уже через десяток минут все были собраны и деловиты. Огромная и несколько неповоротливая военная и административная машина вампиров набирала обороты. Уже через полчаса баронство Блад было полностью взято под контроль так, что любые перемещения в нем были известны его хозяевам, а через три часа под полным контролем оказалось и герцогство Кас. Но все было тщетно. Никаких внешних врагов и нападений зафиксировать не удалось. Потому Мария, быстро проведшая свое следствие, и предположила, что дело не в нападении, а в реакции на личную магию Александра. Проведенный после этого опыт показал, что вампиресса полностью права.
  - И назову, если будет надо, - пообещал Константин, - Но не сегодня. Надо придумать способ быстро поднять тебя на ноги.
  Александр бросил быстрый взгляд на алукарда, но поняв, что тот не каламбурит, а просто не самым удачным образом выразился, вновь стал рассматривать свои увечья. Обычно вампир мог отрастить себе потерянную конечность всего за пару минут. Для этого надо было не так много. Литров двести крови и много личной магии. И если с кровью все было в полном порядке, то с магией были очевидные проблемы.
  - А зачем быстро?
  - Затем, друг мой, что трон, который ты теперь не хочешь, нам все же нужен.
  - Даже с таким количеством претендентов на него и жопой в Залоне?
  - Да! - алукард был тверд и полностью в себе уверен, - Для нас ничего не поменялось, и последние сведения только укрепили меня в том, что мы все делаем правильно. Ты же знаешь, что без труда ничего не бывает. Мы хотим большего и нам надо доказать, что мы этого достойны!
  - Кому доказать?
  - Себе. Вселенной. Богам. Кому угодно, - пожал плечами Константин, - Мы выбрались из своей уютной норки и обнаружили вокруг большой и страшный мир. Нырять обратно в безопасность своего мирка я никому не позволю.
  Алукард был так хмур и задумчив не только из-за взрыва и ранения одного из триумвиров и повисшего над вампирами неизвестного фактора, повлиявшего на личную магию одного из них. Кроме этой очевидной проблемы появились и другие. Разведчики из Драконьей горы наконец достигли Залона и обнаружили там гору трупов и летающих повсюду пчел. Причем последние иногда летали настоящими роями, а не только по одиночке. Спасшиеся горожане укрылись в домах. Крепость была потеряна как минимум до тех пор, пока не удастся уничтожить всех пчел. Кроме этого надо было организовать спасение выживших. Количество уже погибших тоже было неизвестно. Таким образом, в тылу у вампиров образовалась огромнейшая проблема, величиной с провинцию. А если не удастся остановить рой пчел и уничтожить их на севере, то в следующем году проблема распространится и на территорию обеих северных владык и далее по всему королевству.
  И как будто судьбе или еще каким высшим силам этого было мало, но ровно после доклада разведчиков с севера, пришли рапорты с юга. Сил материться у Константина и других уже не было, потому их выслушали молча.
  Выяснилось, что вампиры не самые умные и не самые хитрые в этом мире. А скорее совсем наоборот. Потому как претендентов на престол Элура образовалось не много, а очень много! Свои претензии на корону предъявили две соседние державы и две группировки на юге.
  - Так может, ну его, этот трон? Карл не потянет. Даже если мы ему будем помогать во всем. Победить против столько противников для него нереально.
  - Ну не скажи, - Константин почесал подбородок, - На самом деле ситуация не так плоха. Оба традиционных союзника Элура теперь его враги. А значит Людовику помощи от них ждать не приходится, чего я, признаться, опасался. Южане тоже сглупили и вместо выступления единым фронтом, поделили свои силы. Правда, очень интересным образом. Войска есть у одних. А деньги у других. Среди такого хаоса и неразберихи шансы Карла оказаться на престоле очень велики. А потом с нашей помощью за пяток лет он подчинит себе все королевство и выбьет прочь оккупантов. Самая главная неизвестная величина - дочь короля. Куда она запропастилась, вообще неясно! Разведка молчит. Как имперской охране удалось спрятать девчонку в незнакомой стране, вообще непонятно.
  - Может они не покидали столицу? А все остальное было отвлечением внимания? Теперь сидят где-то в трущобах и смеются над всеми, - Александр вновь вернулся к ощупыванию обрубков ног.
  - Это пусть Сергей с Геннадием думают! Нам надо думать о другом!
  - Ну, если о другом... Ты меня зачем по голове гладил? - герцог оторвался от своих ранений и подозрительно посмотрел на алукарда.
  - Захотелось, - пожал плечами Константин, - Почему-то так сердце сжалось от мысли, что тебе на войну ехать. Я, честно говоря, растерялся.
  - Растерялся? Тебе больше двухсот лет и ты растерялся в такой простой ситуации?
  - Да, - кивнул вампир, - Мы все совершаем ошибки.
  - Ты вообще о чем, Кость?
  - Да понимаешь... Я вел собрание, вроде все было как всегда, ну разве что на Машку злился больше обычного, и как подумал, что нам теперь воевать придется много. Терять солдат, офицеров, а то и изначальных, - голос алукарда стал подавленным и тихим, - Меня чего-то повело. Два века мы жили в мире и спокойствии, и тут такое... Я понял, что не готов терять друзей. А тебе ехать туда, ну и подошел к тебе... Извини.
  - Понятно. Не извиняйся. Нормально все, - Александр дотянулся и похлопал друга по руке, - А зачем Марию так обижал?
  - Ну ты-то на нее сильнее обиделся за своего друга. Так и сверкал глазищами! - рассмеялся быстро отошедший от неприятных мыслей алукард.
  - Я это я, - категорично заявил Александр, - И я с ней не сплю!
  - Теперь и я с ней не сплю!
  - И надолго вас в этот раз хватит? - усмехнулся Александр, - Сколько вы за два века ругались?
  - Да считай раз в пятилетку! - Константин задумался, - Ну да! Раз в пять лет обязательно сильно ругались.
  - И расходились! - напомнил ему триумвир.
  - И расходились. Ты поэтому меня не поддержал, когда я предложил ее с Корпуса снять?
  - Конечно! Зачем выносить семейную ссору на Совет. Вы погрызетесь-помиритесь, а виноватыми мы будем! Такого счастья нам не надо. Я конечно на Машку зол и сильно, ну да не впервой. Поору на нее, да отойду! Она к этому привычная! А вот с Корпуса снимать - это перебор. С чего ты вообще решился на это?
  - Да понимаешь... Злая она стала. Прямо как Ольга!
  - Ну так с нее пример и берет. На Ольгу вообще многие вампирессы равняются.
  - Дурное дело не хитрое, - кивнул алукард, - Но я подумал еще и о том, что Маша, она ведь изначально была такой доброй и ранимой, а тут два века опыты на живых существах ставит. Причем страшные опыты-то. Меня от некоторых выворачивает, а я видел все! Вот и решил убрать ее от этого дерьма подальше. Глядишь, станет добрее, а не как Ольга: чуть что, так сразу с ноги в голову!
  - И яйца отрывать лезет! - поддержал друга Александр.
  - Вот-вот. Берегов вообще иногда не видит.
  - Кто у нас берегов не видит? - в палату зашел Евгений.
  - Жена твоя! - Константин обернулся к вице-алукарду, - Мы о ней говорим.
  - Чего она опять натворила? - подозрительно прищурив глаза, Евгений посмотрел на вампиров.
  - Слава богам, пока ничего. Мы о том, что она подает плохой пример. А ведь через год она станет "первой леди".
  - А! Вы просто болтаете, а я уже испугался, что она опять чего выкинула.
  - Если ты ее не воспитаешь...
  - Горбатого могила исправит! - в сердцах воскликнул Евгений, страдавший от тяжелого характера жены больше всех остальных, - Но у меня есть план. Вот стану алукардом, буду ее дрессировать!
  - Ну-ну, - рассмеялся Александр, - Или она тебя.
  - Не исключено, - тяжело вздохнул Евгений.
  - Ты чего пришел-то? - Константин поспешил сменить тему, пока все не вылилось в пустую болтовню "о бабах", и Александр опять не начал плакаться о своей Марианне.
  - Помнишь отчет Марии о том, что нас ждет отупение? - вице-алукард моментально забыл о своих проблемах с супругой.
  - Помню
  - Так вот, оно уже наступило. Мы деградировали!
  - Почему?
  - Два века мы полагались на свою силу и память крови. А сейчас оказались неспособны на простой анализ ситуации. Мы полностью оторвались от мира людей и не понимаем их. Если бы не память крови, нам было бы совсем плохо.
  - С чего такие апокалиптические прогнозы? - Константин присел на кровать Александра и приготовился слушать дальше.
  - А сам не видишь? Взрыв привел к панике. Это раз!
  - Мы быстро с ней справились! - парировал алукард.
  - Паники вообще не должно было быть!
  - Согласен. Что у тебя дальше?
  - Ситуацию с претендентами на трон мы просчитали полностью неверно, - Евгений загнул второй палец, - Это два!
  - Ну, не так уж сильно мы и ошиблись. Саша почти все верно разложил по полочкам.
  - Только выводы сделал неправильные! - Евгений был непоколебим.
  - И снова принимаю. Что у тебя следующее?
  - Залон. Это три! И это полное фиаско! Два века мы старались не навредить людям, а теперь уничтожили целый город, причем биологическим оружием массового поражения!
  - Без возражений! - засмеялся Константин, - Если мы выживем, этот провал моего правления будут вспоминать еще долго! Что еще можешь сказать?
  - Да понятно в целом все, на что нам намекает Евгений, - прервал приятелей Александр, - Пусть лучше ответит на извечный русский вопрос. Что делать?
  - Учиться! Надо учится и совершенствоваться все время, пока мы живем, и постоянно развиваться. Мы упустили этот момент, решив, что умнее всех. Вселенная напомнила нам, что мы просто пешки.
  - Согласен! - Константин встал с кровати и указал на обрубки ног Александра, - А с этим что делать?
  Евгений посмотрел на временно искалеченного триумвира.
  - А черт его знает!
  
  *****
  
  Мария была сосредоточена и собрана. Она срочно созвала всех своих подчиненных, кто только мог прибыть на место ко времени начала совещания, и устроила им взбучку. Несколько минут она орала на всех, высказывая общие претензии, а потом перешла к индивидуальному наказанию провинившихся ученых. Причем упоминались не только проколы последнего времени, а и последнего века, а то и всех двух. Отведя душу и установив четкие сроки исправления ситуации, вампиресса стала устанавливать планы на ближайший год. Она дала на Совете слово и собиралась его сдержать. Через год Корпус Науки должен был стать образцовым подразделением. Для Марии это стало делом чести. Ведь во многом все случившееся было ее виной. В последние годы она забросила многие проекты и с головой ушла в исследование магии, которая оказалась далеко не такой простой, как это изначально предполагали вампиры. О Константине и его поведении девушка даже не думала. Мириться или окончательно расходится с алукардом она будет позже. Сначала дело!
  - Что у нас по расследованию взрыва? - загрузив подчиненных задачами и указами, вампиресса перешла к текущим делам.
  - Пока одни вопросы, - на ноги поднялся Игорь, заместитель Шефа Корпуса, отвечавший за магию, - Быстрая проверка показала, что больше никто из вампиров подобной проблемы не имеет. Эксперимент, подтвердивший, что Александру нельзя применять личную магию, проводился под моим непосредственным присмотром, и не было выявлено вообще никаких внешних воздействий или проявлений. Поэтому пока кроме самого факта проблемы мы больше ничего не знаем.
  - Это может быть ошибка артефакта?
  - Во время второго эксперимента на триумвире были другие артефакты.
  - А фон магии вокруг Саши какой? Это могло быть спонтанной реакцией, вызванной перенасыщением магического поля?
  - Нет! - Игорь категорично помотал головой, - Спонтанные реакции непредсказуемы, но протекают по известным законам. А здесь у нас именно взрыв, без какой-либо магии и с непонятной природой источника энергии. Откуда она берется, куда исчезает и есть ли она вообще - до сих пор неизвестно. Без дополнительных опытов мы в тупике.
  - Ты еще предложи Александру повторить! - Мария укоризненно посмотрела на заместителя, - Ему же наверное понравилось терять руки-ноги!
  - О повторении я не говорю, но без него мы ничего нового не узнаем. Поэтому я и заявляю о тупике в расследовании дела.
  - А это может быть чем-то божественным? - подала голос Елизавета, по прежнему отвечавшая в Корпусе за химию, алхимию, биологию и естествознание.
  - Ты о чем? - заинтересовалась Мария.
  - Ну, я тут подумала о Касе. Это проклятие герцогов, когда у них до взрослого возраста дети не доживали...
  - Это было вызвано ритуалом Церкви, - напомнила девушке Мария.
  - Ну да! Так может и у Саши то же самое?
  - Что "то же самое"?
  - Ну, церковники его прокляли. Как и предыдущего Каса!
  - Ё-моё! - Мария схватилась за голову.
  - А ведь очень похоже! - высказался Игорь, - Там ведь тоже все думали о простом невезении, так как никаких магических проклятий на семье не было.
  - Я передам эту гипотезу разведке. Пусть проверят, - Мария быстро достала артефакт связи и вызвала Сергея, коротко проинформировав его о том, что ученые на полном серьезе предполагают церковное проклятие, а не что-то еще.
  - Зря ты так категорично сообщила о моей теории, - заявила Елизавета, стоило Марии закончить разговор с Сергеем, - Это ведь в равной мере может быть и уязвимость нашего энергетического шаблона. Мы живем долго, в нем могут накапливаться ошибки, а то и излишки силы, которые вызывают подобную реакцию.
  - А почему только у Саши?
  - Ну, он первый из нас попробовал кровь и животных и людей.
  - Не сходится, - немного подумав, заявила Мария, - Я попробовала кровь волка почти сразу за ним, а кровь человека через пару часов. Это бы уже проявилось.
  - Может дело в количестве крови?
  - Тогда первым это проявилось бы у Леонида. Он ее больше всего пьет. Триумвиры у нас не так активно кушают кровь, как об этом иногда говорят.
  - Постоянное применение заклинаний? - не сдавалась Лиза.
  - Тоже Леонид и жандармы будут первыми. Александр вообще немного ленив и лишний раз применением магии себя не утруждает. У него для этого Юля есть!
  - И все же я не исключаю, что это может быть проявлением свойств нашего энерго шаблона. Например, как у гоблинов. Которые умирают, если выйдут из зоны комфортного существования.
  - Гоблинов сначала предупреждают о смерти!
  - А нас могут просто так убивать. Например, за долгую жизнь!
  - И опять, тогда бы все изначальные уже взрывались! - Мария зажгла на кончике пальцев зеленый огонек, а потом поменяла его цвет на серебристый, - Но в любом случае, даже если церковники ни при чем, это предположение надо проверить. Пусть Серегины орлы работают!
  Елизавета кивнула, полностью соглашаясь с такой постановкой вопроса.
  - Ладно, - Мария затушила огонек, - Давайте дальше. Что у нас с кораблями?
  - Я выбрала место для строительства, - на ноги вскочила Даша, с давних пор занимающаяся всеми специальными проектами Корпуса Науки, - С Корпусом Мастеров уже договорилась, и их бригада выехала на место.
  - А ты почему не там?
  - Они сначала будут вырывать котлован без выхода к морю и строить вокруг необходимые здания. Потом прорубят проход в скалах и зальют котлован водой, только тогда я там и буду нужна. Но вообще на само проектирование кораблей и их строительство надо назначит другого вампира. Это ведь работа на века. Нужен целый отдел.
  - Он и будет создан, но не в Корпусе Науки. А у нас этим будешь заниматься ты! Ясно? - в голосе Марии проявилась сталь.
  - Да. Все будет сделано, - поспешно ответила Даша.
  - Тогда что у тебя с проектированием?
  - Я пока занимаюсь им лично! Изначально взялась отрабатывать две идеи. Корабль из мифрила и лунного серебра и корабль из дерева черного кедра.
  - А чего не из бриллиантов? - выкрикнул кто-то из задних рядов, - Дешевле будет!
  - Заткнулись там! - грозно осадила крикуна Мария и вновь посмотрела на Дашу, - А почему ты заговорила о материалах для судов, когда дело скорее всего в подборе заклинаний?
  - Одних заклинаний будет мало. Иначе люди давно бы научились преодолевать Бурное море без последствий. Поэтому я решила сосредоточиться не просто на магии, но и совместить ее с правильными техническими решениями и материалами изготовления. Также я буду отрабатывать полностью немагические корабли.
  - На пару?
  - Да. Я уже заказала в Корпусе Мастеров изготовление паровых котлов и машин. Они этому заказу даже обрадовались.
  - Решение применять полностью не магические корабли связано с предположением о том, что Бурное море не просто аномалия, а реагирующая на магию?
  - Да! Но сразу скажу, что скорее всего из этого ничего не выйдет. У людей по морям ходит достаточно простых деревяшек. Мы или еще кто-то обязательно бы заметил, если бы такие корабли преодолевали Бурное море с большей вероятностью, чем остальные.
  - Согласна. Но зато у нас будут паровые машины для судов. А это уже неплохо!
  - Я подумала так же.
  - Хорошо! Когда наша секретная верфь будет готова и когда можно ждать первый корабль?
  - Верфь будет готова к осени, а вот закладывать корабль до начала весны я не планирую. А то и до следующей весны.
  - Почему такая задержка? Думаешь, проектирование займет много времени? Тебе же надо будет сначала отработать простые схемы!
  - Я их и буду отрабатывать. Но уже сейчас возникли сложности с персоналом для секретной верфи. Вампиры, как ты понимаешь, там жить не будут. А люди с наших речных верфей не горят желанием жить у Ледяного моря. Климат там хреновый.
  - И как будешь решать проблему?
  - Постепенно! - пожала плечами Даша, - Торопиться нам некуда. Со временем наберу и рабочих и инженеров. Построим парочку судов для охоты на кракенов. Завлеку туда авантюристов. Потом можно будет и Бурное море исследовать. Но я все же буду настаивать на том, чтобы после постройки верфь была передана под управление другого Корпуса, а мы бы только участвовали в проектировании.
  - Это будем обсуждать после, - отрезала Мария, - Откуда у тебя идея про кракенов?
  - Население Александрии растет, и им нужно все больше и больше еды. Кракены - очень уж заманчивое решение этой проблемы. Груда вкусного мяса, плавающая в океане и сама приплывающая к кораблям!
  - Чтобы ими полакомится!
  - Вот я и решила, что если корабль переживет бой с кракеном, то и в Бурное море его можно отправлять!
  - Хитро, - Мария впервые за все время разговора улыбнулась, - Действуй и держи меня в курсе. Рапорт раз в неделю!
  - Есть! - Даша кивнула головой и села на место.
  - Что у нас в Междуречье? - Мария посмотрела в свои записи и уточнила, - В Виногоре.
  Междуречьем с давних пор именовалась область между реками Ярка и Вурка, в той части, где они текли по территории Валерии и Бади. Там, рядом с то ли мелким городишком, то ли большим поселком под названием Виногора были неожиданно найдены древние руины. Обычно в таких случаях Церковь очень быстро уничтожала их и все следы их нахождения, так как такие развалины не только напоминали людям, что они не истинные хозяева этого материка, а лишь беженцы на нем, но и принадлежали высокоразвитой нечеловеческой культуре, что для священников было неприемлемо. Нахождение развалин в столь населенном месте, как Междуречье уже было огромной удачей, а уж сохранение факта находки в тайне от Церкви вообще проходило как чудо. И вдвойне чудом стало то, что информация попала именно к вампирам, которые наконец получили возможность проникнуть в одну из тайн мира. Уже два года в Виногоре работала экспедиция людей, которых периодически навещали ученые вампиров.
  - Пока никаких новостей, - Юрий, отвечавший за новые знания, даже не стал подниматься со своего места и ответил сидя, - Больше усилий уходит на сокрытие факта раскопок от местных и Церкви. К тому же я уже докладывал, что сами развалины сохранились очень плохо. По сути, мы ковыряемся в подвалах, а там ничего интересного нет.
  - Значит подтверждения того, что развалины принадлежат тифлингам, все еще нет?
  Тифлинги были самой загадочной расой континента, и почти все эти загадки были связаны с эльфами. Во-первых, само название их расы "тифлинг", которое с эльфийского переводилось как "проклятое дитя". Во-вторых, язык тифлингов, являвшийся диким наречием эльфийского. В-третьих, их эльфийское долголетие - а жили тифлинги до двухсот лет. В-четвертых, это их феноменальное взаимопонимание с животными, появляющееся у них чуть ли ни с рождения. Казалось, после подобных фактов взаимосвязь эльфов и тифлингов должна являться неопровержимой. Вот только ничего общего две эти расы не имели. К моменту, когда предки эльфов только бежали под своды Чудовищного леса, тифлинги уже жили на его западных окраинах. То есть, обе расы стали существовать бок о бок относительно недавно, а тифлингов этот факт и вовсе делал исконными обитателями континента. Но даже не будь этого факта, никто в здравом уме никогда бы не признал в тифлингах и эльфах родственные расы просто глянув на их представителей. Вообще ничего общего, кроме формы ушей эльфов и формы костяных ушных раковин тифлингов. Вот это было похоже. Ну если вообще можно считать, что кость может быть похожа на хрящик.
  У Марии с давних пор была идея, что многочисленные развалины, то там, то тут обнаруживаемые людьми, могут принадлежать древним тифлингам, и эта идея стала для нее некоторым развлечением и хобби. Правда на свое хобби она без зазрения совести тратила ресурсы подчиненного ей Корпуса, но пока Триумвират претензий вампирессе не высказывал.
  - Нет, - Юрий развел руками, - И скорее всего не будет. Ничего общего с тифлингами и их строениями. Скорее развалины принадлежали какой-то ящероподобной расе.
  - Так может бросить эти развалины и поискать другие? Кочевники, например, их не уничтожают!
  - Зато кочевников придется уничтожать нам, - усмехнулся Юрий, - Но как только я пойму, что развалины Междуречья бесперспективны, я сразу их брошу. Тратить силы на раскопки ради раскопок я не буду.
  - Хорошо. И вернемся к магическим делам. Как у нас с новыми артефактами?
  - Ты про идею артефактов на основе личной магии? - на ноги вновь поднялся Игорь.
  - Да.
  - Я бы сказал, что идея глупая, если бы сам в нее не верил, - проговорил вампир, - Но пока порадовать вообще нечем. Если личная магия более настоящая, то артефакты из нее должны получаться. Но вот заковырка. А что если артефакты-то как раз и не являются настоящим проявлением магии?
  - Такое тоже может быть, - признала правоту предположения Мария, - Эта проклятая магия враждебна миру, а значит возможны вообще любые варианты.
  - Враждебность магии для физического мира нами доказана уже давно, - Игорь почесал затылок, - Но как раз это и должно быть главным фактором того, что артефакты на основе только личной магии обязаны существовать. Надо только понять природу процессов.
  - А чего там понимать? Магия постепенно завоевывает мир. Вон! У людей интуиция как развилась за последние два века!
  - Мы видим внешние факты, а не внутреннюю суть, - возразил Игорь, - Поэтому я пока не буду делать выводов.
  - Зато я буду! - Мария поднялась на ноги, - Слушаем мой приказ! Чертова магия не так проста и не такая, как мы предполагали ранее. Сначала мы бросили много сил на исследование фундаментальных основ физики и восстановление знаний нашего старого мира. Это вызвало сильный перекос в наших исследованиях. В последнее время перекос пошел в сторону магии. И я хочу, чтобы этот перекос был усилен! Нам надо найти и подчинить себе несколько толковых и одаренных магов. Можно даже архимагов. Мы должны преподать им хорошие уроки по физике, а потом заставить их применить эти знания в новых заклинаниях. Мы должны понять природу враждебности физического и магического миров. Мы должны понять, к чему все это идет и какой у этого процесса конец. И наконец, мы должны познать себя и свою природу! Поэтому нам нужны талантливые и сильные маги со стороны!
  - На чем сосредоточить внимание? - Игорь деловито записал основные моменты, высказанные Марией.
  - На всем! Просто считайте, что два века у нас прошли зря, и мы ничего не знаем! Отмена Изоляции открывает перед нами новые возможности, и мы, как ученые, должны ими воспользоваться. Так будет правильнее всего. Магия превыше всего! Через год у нас должны быть первые результаты! Иначе я очень сильно рассержусь!
  
  Глава 3
  
  После общего совещания Корпуса Науки Мария провела и другое собрание своих подчиненных. На этот раз очень ограниченное по составу участников. На нем не было криков, угроз и других сотрясений воздуха. Грозная начальница говорила мало, тихо и была предельно вежлива, чем еще больше напугала знающих её вампиров. Выходили с собрания все очень озабоченными и сосредоточенными. Как можно было догадаться, обсуждали Залон, пчел и рой.
  Вкрадчивые но жесткие приказы Шефа Корпуса до сих пор звучали в голове Зары, направляющейся по личному распоряжению Марии на север, чтобы непосредственно на месте оценить происходящее там и доложить начальству информацию, так сказать, из первых рук. Конечно, разведка вампиров ничего от ученых не скрывала, но и свои глаза и уши на месте Корпусу Науки были нужны. Таковыми стала личный секретарь, подробно проинструктированная и нагруженная целой кипой дополнительных пожеланий.
  И от увиденного вампирессу очень не слабо потряхивало. С одной стороны, ее разум понимал, что все ужасно, с другой, вся ее сущность трепетала от некоего извращенного удовлетворения. Но такова была природа вампиров. Реальность же заключалась в том, что Залон был мертв.
  Отбросив эмоции, девушка принялась за оценку ситуации, но периодически ее прекрасное личико кривилось от открывающихся картин. Наблюдать трупы на улицах и понимать, что это дело рук твоих коллег, которые своей безалаберностью оборвали тысячи человеческих жизней, было неприятно. Два века Корпус Науки был локомотивом общества вампиров, много раз выигрывал Кубок Игры, ученых хвалили и потакали всем их желаниям - и вот конечный результат. Залон, стабильно обеспечивавший вампиров лунным серебром и мифрилом, уничтожен. И во что разовьется ситуация дальше не знают даже те, кто стоял у ее истоков. Поэтому приходилось наблюдать и пытаться понять происходящее чуть глубже, собственно за этим вампиресса тут и находилась
  Первых беженцев Зара встретила еще рядом с Савоярди. То ли самые трусливые, то ли самые предусмотрительные бросили все и направились на юг еще при первых смертях в городе. Тогда над ними насмехались и называли паникерами. Потом поток беглецов превратился в реку, которая через некоторое время очень резко оборвала свое течение. Последние, кого вампиресса встретила на дороге к Залону, были в таком ужасе, что даже поговорить с ними было невозможно, выручала только память крови. А потом секретарь своими глазами увидела все происходящее. И стоя ныне посреди мертвого города, думала о том, чем бы ей заняться дальше.
  Нарастающее жужжание отвлекло вампирессу от рассматривания очередной улицы, заполненной разлагающимися трупами. Обернувшись на звук, Зара увидела рой пчел, направляющийся прямо к ней. Все как и в памяти выживших и докладах разведки. Модифицированные магией насекомые целеустремленно охотились за живыми людьми. "Огненный торнадо" оборвал существование роя, а вампиресса в раздражении вернулась к рассматриванию трупов. Склонившись над ближайшим, она перевернула его и, брезгливо сморщив носик, стала ощупывать тело, для чего даже сняла с руки плотную кожаную перчатку. Судя по всему, человек был мертв не больше двух дней. Но степень его разложения была куда больше, и если отталкиваться только от нее, то мертвецу было не меньше шести, а то и семи дней.
  Достав кинжал, Зара резким движением всадила его в грудь трупа и, вскрыв грудную клетку, принялась копаться во внутренностях убитого пчелами бедолаги.
  Торопливые шаги, раздавшиеся рядом, отвлекли девушку от ее не аппетитного занятия.
  - Ты кто такая? - жандарм, видимо прибежавший из-за применения боевой магии в районе, где никого из его коллег не было, с подозрением смотрел на препарирующую труп девушку.
  Зара молча показала свой жетон Корпуса Науки.
  - О-о! Решили посмотреть, что вы тут натворили? - вампир улыбнулся и подошел поближе к девушке.
  - Угу, - Зара не стала оправдываться или спорить, указывая, что по факту все вокруг натворили пчелы, а не вампиры.
  - Зачем вскрыла труп? Кровь ищешь? Так нет ее. Давно лежат.
  - А есть свежие трупы?
  - Есть. Но кровь в них тоже несъедобна, - заявил жандарм.
  - Вот именно, - загадочно произнесла девушка и распорядилась, - Проводи меня к ним.
  - Ну, пошли, - вампир не стал указывать на тот факт, что ученые жандармами не командуют, и получать приказы он может только от своих непосредственных начальников.
  "Свежие" трупы оказались в цитадели. Здесь маги до последнего держали оборону и многие из них даже выжили, чего нельзя было сказать о горожанах, пытавшихся найти спасение под стенами крепостной твердыни. Но и эти умершие, быстро вскрытые Зарой, были совершенно несъедобны для вампиров. Вампиресса поднялась на ноги и связалась с Марией.
  - Докладывай, - раздался из артефакта нетерпеливый голос начальницы, - Разобралась с пчелами?
  - Порадовать пока нечем, я пчел еще не осматривала...
  - И чем ты там тогда занимаешься? - гнев Марии чувствовался даже через мертвый металл, - Я же дала четкий приказ! Мы должны знать все об этих долбанных пчелах! Какого черта ты там делаешь?
  - Осматриваю трупы, - честно ответила девушка.
  - Зачем?!
  - Они неправильные.
  - Поясни! - в голосе Марии впервые появились заинтересованные нотки, а гнев отошел на второй план.
  - Все трупы имею чрезмерно сильное разложение.
  - Так лето же.
  - Дело не только в тепле. Даже на сильной жаре так быстро трупы не разлагаются. Умершие двенадцать часов назад выглядят как трехдневные покойники. И их кровь...
  - Что с ней?
  - Она явно прошла через некое преобразование и стала непригодной для пищи.
  - Ты хочешь сказать, что яд пчел превращает кровь людей во что-то другое, и мы не можем употреблять это в пищу?
  - Верно! И никакой памяти крови в ней тоже нет, - добавила Зара.
  - Твою мать! - раздалось из артефакта.
  - Я попытаюсь найти совсем свежий труп...
  - Нет! Хватит! - голос Марии заставил Зару вздрогнуть, - Этим мы займемся уже в Гнезде! Ищи пчел!
  - Есть!
  - И больше не отвлекайся!
  - Есть! - повторила Зара и убрала деактивировавшийся артефакт обратно в карман.
  Найти пчел было нетрудно. Собственно, они были везде. Мелкие насекомые летали поодиночке, но иногда появлялись и настоящие рои жужжащих и несущих смерть созданий. Впрочем, последние быстро уничтожались вампирами, проводящими сейчас эвакуацию выживших. Сами спасшиеся со стороны смотрелись смешно. Полностью укутанные в несколько слоев разной одежды, они старались держаться поближе к солдатам и пугались вообще всего, сразу закрывая узкую щель в одежде, ведущую к глазам и носу. Зара мало обращала на них внимания, полностью сосредоточившись на пчелах и принявшись охотится за ними и убивать.
  Вот только наблюдение за насекомыми в их естественной среде обитания вообще ничего ей не давало. Пчелы умирали от большинства магических воздействий и вообще от всех физических. По сути, они ничем особенным и не выделялись, разве что имели очень сильное сопротивление к разного рода ядам, но для вампиров, способных создавать локальный огненный армагеддон, это было неважно, так как от огня выведенные ими создания умирали с большой охотой. Вот только от огня и так все умирают и это совсем не легкий путь уничтожения биологической опасности.
  - Где можно найти ближайшие ульи?
  Жандарм, к которому Зара обратилась с этим вопросом, сопровождал по улице двух выживших людей. Вампир задумался над вопросом и, почесав лоб, наконец ответил.
  - Думаю на востоке от города они еще есть. И на севере должны быть. А вот на западе и юге их уже уничтожают. А если наши уже успели зачистить все вокруг города, то просто зайди поглубже в леса. Эти проклятые насекомые повсюду.
  - Спасибо! - девушка кивнула и побежала на восток.
  Перебравшись через крепостную стену, она быстро углубилась в лес, но уже метров через двести пути остановилась и с некоторым удивлением стала разглядывать удивительную картину.
  Вершины некоторых деревьев обзавелись удивительными украшениями в виде ядовито-желтых наростов, издававших низкий звук тысяч ползающих в них существ. Ульи пчел располагались без какой-либо системы, но неизменно стремились забраться повыше. Ни одно дерево не имело двух ульев, и никакого кучкования или сплоченности Зара в них тоже не заметила. Вот только было этих ульев очень много. Всего за минуту вампиресса насчитала больше сотни ульев, и это только то, что она могла видеть не сходя со своего места.
  Поплевав на руки, девушка стала взбираться на ближайшее дерево. В ту же секунду о ее магический барьер стали биться десятки одиночных пчел, а к моменту, когда вампиресса достигла середины ствола, ее уже полностью облепил целый рой. Не обращая внимания на эти бесплодные атаки, Зара добралась до улья и вскрыла его. На землю посыпались личинки, а в руки девушки упало здоровенное насекомое размером с кулак. Ничего подобного она прежде не видела. Ни сбежавшая королева, ни те, кого в лаборатории вампиры называли "наседками", на это создание были и близко не похожи.
  Больше всего добыча Зары напоминала паука. Разве что лап было шесть, а не восемь, и были они очень мелкими по сравнению с размерами тела насекомого. Самой же примечательной частью тела был рот, огромный и снабженный аж четырьмя рядами довольно острых зубов. Сунув созданию в этот рот палец, Зара убедилась, что если бы не защита магии, насекомое без проблем откусило бы его. Еще раз внимательно рассмотрев необычную находку со всех сторон, вампиресса осторожно убрала ее в сумку, постаравшись при этом не раздавить. После этого девушка перепрыгнула на соседнее дерево и вскрыла улей, находящийся на нем. Необычное насекомое было и там. Как и личинки с яйцами, которые по идее могла нести только королева.
  В третьем улье все повторилось, разве что Зара не стала убирать насекомое в свою сумочку, а аккуратно располовинила его, посмотрев на внутренности. После этого девушка несколько минут сидела на ветке молча и закрыв глаза. Наконец выйдя из ступора, вампиресса спрыгнула на землю, и в ту же секунду вокруг нее вспыхнула "огненная вьюга", которая выжгла все вокруг на несколько сот метров.
  - У меня тут затруднение, - заявила Зара, активировав артефакт связи и вызвав начальницу, - Я вскрыла несколько ульев и в них нет наседок. Вместо нее там странная тварь огромных размеров, как и королева несущая яйца пчел.
  - Чего? - удивленная Мария не сразу поняла, о чем ей говорит верная секретарша, и несколько минут Зара потратила на подробный отчет с описанием всех своих находок.
  - Значит говоришь крыльев у этих тварей вообще нет? - уточнила вампиресса.
  - Даже намека.
  - Интересно. Мы тут прямо сейчас вскрыли все дополнительные ульи и в них наседки. Никаких описанных тобой пауков.
  - Значит их появление вызывают условия, которых в нашей лаборатории нет.
  - Вот-вот, - Мария на несколько секунд замолчала, а потом отдала приказ, - Значит так! Хватай один из ульев и, не вскрывая, тащи его к нам. Будем разбираться!
  - А трупы? Ускоренное разложение требует...
  - Я уже связалась с жандармами, они нам их доставят, - перебила секретаршу Мария, - А ты тащи улей! Только это... пчёл из него не выпусти случайно!
  
  *****
  
  Желание Александра немедленно отправиться в Кас вызвало у вампиров замешательство.
  - Да пойми ты, Саш, - терпеливо растолковывал очевидные вещи Константин, - Тебе сейчас даже артефакты помочь толком не могут! Ты беззащитен.
  - И что? Об этом никто не знает.
  - Ты можешь погибнуть.
  - Предлагаешь мне как трусу запереться в своем замке и не выходить? - горько усмехнулся Александр.
  - Зачем сразу называть себя трусом или запираться в замке? - нахмурился алукард, - Я вообще ничего такого не говорил. Просто... Ты нужен мне, ты нужен вампирам. В конце концов, твоя жизнь тебе не принадлежит.
  - Ошибаешься. Именно мне она и принадлежит.
  - Но...
  - Хватит! - жестко пресек соратника Александр, - Я не буду прятаться. Если хотите меня защитить, то быстрее найдите способ, как снять это проклятие.
  - Мы уже работаем над этим. Мария получила карт-бланш. Но мы до сих пор не знаем причину.
  - Ой-ли?! - ехидности в голосе триумвира хватило бы на десяток человек, - Очевидно, что кардинал Лорн умудрился провести кровавый ритуал.
  - Скоро мы будем знать это наверняка.
  - Вот и отлично! А я пока переберусь в Кас, поближе к Карлу!
  - Нет, не отлично! Ты подумал, что мы будем делать, если тебя там убьют?
  - Убить меня сложно, Костя. Я лишен возможности пользоваться магией, но моя сила, ловкость и регенерация все еще при мне, как и защитные артефакты! Ноги вот только еще дней десять отрастать будут, но это не страшно. Меня не убьют, - решительно отрезал Александр, - И кстати, о вас я и думаю. Помощь Карлу сделает нас... даже слово не подобрать! Мы будем круче всех! Чего еще желать в нашем случае? Мы станем опорой трона. Такой шанс выпадает раз в столетие, и я не буду его упускать.
  - Делай как знаешь! - махнул рукой алукард.
  - Ты можешь приказать мне, - с улыбкой напомнил ему Александр очевидное.
  - Обойдешься. Ты уже взрослый вампир. Поэтому приказывать я буду не тебе!
  - А кому будешь? - насторожился триумвир заметив в словах друга подвох.
  - Воеводе! - Константин довольно улыбнулся.
  - А он здесь при чем?
  - А он отправится с тобой и возглавит армию Карла.
  - Чего? - у Александра от удивления глаза полезли на лоб, - Зачем он там?
  - Пусть тренируется! Заодно за тобой присмотрит! Должен же в герцогстве быть хоть один здравомыслящий вампир!
  - У меня жандармы для этого есть. Они и присмотрят, и защитят и вообще они само здравомыслие!
  - Они тебя только охраняют, - алукард улыбнулся, - А Леонид не даст тебе чудить! Да и опытный генерал Карлу пригодится. Или ты сам хотел?
  - Нет, - Александр покачал головой, - Мне лавры полководца не нужны. Я хотел, чтобы Карл сам командовал и опыта набирался...
  - Он ребенок, Саш.
  - Он король.
  - Некоронованный.
  - Это не значит, что он не должен быть ответственным, - Александр закрыл глаза, - Просто я хочу чтобы он стал самостоятельным и не зависел от меня.
  - Слишком противоречиво. С одной стороны, ты хочешь, чтобы мы были опорой трона, с другой стороны, ты хочешь, чтобы король был самостоятелен. Ты уж реши, в чьей команде ты играешь.
  - Два века назад решил, когда повел вас засранцев к дороге полной еды, - улыбнулся вампир.
  - Ну тогда хватай Леонида и радуйся, что я добрый.
  - А Залоном кто займется?
  - Там пока жандармы на первых ролях, - ответил Константин, - И если будет нужда, я уверен, что Олег заменит Леонида с блеском. Искать и уничтожать ульи это тяжёлая муторная работа, а не война, так что наш Шеф Корпуса Жандармов будет на своем месте.
  - Будь по твоему, - кивнул Александр и закричал, призывая своих помощников, стоящих за дверью и ожидающих окончания разговора двух правителей, - Эй! Народ! Тащите меня отсюда!
  Четыре появившихся жандарма подхватили паланкин с установленным на него креслом и аккуратно потащили триумвира в поджидавшую карету. Как оказалось, воевода уже ждал герцога в ней и с улыбкой во все лицо наблюдал, как вампиры перетаскивали Александра с паланкина, размещая его в карете и вообще подготавливая его тушку к транспортировке на приличное расстояние. Сам Александр не мешал вампирам заботиться о себе, хотя отсутствие ног совершенно не мешало ему и самому сделать все нужные действия. Но ведь не каждый год удается побыть в роли беспомощного существа и насладиться возней окружения вокруг твоего драгоценного тела. Именно этим триумвир и занимался - с благодарностью принимал заботу и помощь подчиненных.
  - Ты прямо как падишах! - не удержался от комментария Леонид, когда одна из вампиресс стала раскладывать вокруг Александра подушки.
  - Спасибо, дорогая, - герцог поблагодарил девушку и посмотрел на воеводу, - Завидуй молча!
  - Я лучше прикуплю себе пару наложниц. Как генералу, мне они положены!
  - Губозакатывательная машинка, вот что тебе положено.
  - Это вообще незаменимая вещь для каждого вампира старше ста лет, - Леонид с удовольствием вступил в словесную пикировку, - Я даже думаю выдавать сей предмет после окончания обязательной службы.
  - Заодно организуй курсы по правильному использования. И сам их веди!
  - Я подумаю над твоим предложением! - с серьезным видом заявил воевода, - А пока, с твоего позволения, займусь планом военной кампании на остаток этого года.
  - Хорошо. Это дело полезное.
  - Пожелания есть? Или доверишься моему опыту?
  - Доверюсь, но желательно избегать больших сражений хотя-бы до весны.
  - Ну, тут ничего не обещаю. Если Людовик решит сначала покончить с Карлом, то без генерального сражения не обойтись. Боюсь, осадой мы не отделаемся. Хотя...
  - Есть идеи?
  - Идеи всегда есть, - расплывчато ответил Леонид, - Вопрос в реализации. Ты мне, кстати, ответь: а магию-то в твоем присутствии применять можно?
  - Её даже на меня применять можно, - хмуро пробормотал Александр, - Вообще никаких проявлений, пока я не решу колдовать лично.
  - Серьезно тебя приложило. И странно.
  - Не более странно, чем смерть всех детей, кроме одного, в семействе Касов.
  - Ты уверен, что твои проблемы это последствие ритуала Церкви?
  - Уверен!
  - Так может это не новый ритуал, а старый?
  - Угу. А так как детей у меня нет, то бьет по мне? Не глупи. Явно новый ритуал. Просто сама процедура получения этого божественного благословения, а потом его применения, очень извращенная. Вот и результат. Но ты не забивай себе этим голову. На тебе военная организация, ей и занимайся!
  Леонид кивнул и, достав карты королевства, углубился в их изучение, хотя за два последних века делал это очень много раз и знал Элур лучше всех остальных. Только в этот раз впервые его планы должны были реализоваться в реальности, а не стать просто играми разума и тренировкой штабных офицеров.
  Так они и ехали до столицы герцогства. Александр занимался бумажной работой, читая отчеты из Каса, разбираясь с письмами чиновников и баронов, а Леонид часами напролет медитировал над картами и военными расчетами, рисуя стрелочки, набрасывая на листы многочисленные заметки, периодически довольно улыбаясь сам себе.
  В замке обошлись без паланкина и торжественного выноса герцога из кареты. Еще в пути вампир решил, что не стоит показывать свое временное ранение всем подряд, а потому в покои его по быстрому оттащили два жандарма, а всем слугам, кто видел эту картину, приказали молчать.
  Не обошлось и без непредвиденного, хотя и приятного, осложнения. Таковым неожиданно стала Няша, которая, увидев предмет своего обожания без ног, превратилась в банальную наседку и отказывалась даже на шаг отходить от своего хозяина, воспринимая заботу других как личный вызов ей. Так настырная девица впервые пробралась в постель Александра. Нет, засыпала-то она на отдельно для нее застеленной кровати, а вот проснулась уже под одеялом герцога. С умиротворенным видом сладко посапывая на его груди и при этом будучи полностью без одежды. Отсутствие последней она объяснила желанием согреть хозяина теплом своего тела.
  Всем нутром своего двухсотлетнего опыта Александр чувствовал, что этим дело не закончится, и вскоре Няша получит желаемое в полном объеме.
  А еще шерсть на спинке кобольда оказалась очень приятной на ощупь...
  
  Глава 4
  
  В Касии сведениям с границ королевства очень долго не могли поверить. Граф Нури даже провел отдельную консультацию с магами на предмет проверки правдивости предоставленных данных, но и это ничего не изменило. Давние союзники Элура решили забыть столетия дружеских отношений и посадить своих отпрысков на трон соседей. Нури ждал от жизни чего угодно, но не такой подлости.
  Остальные сообщения с юга и севера страны были легко предсказуемыми. Как и ожидалось, на севере Кас и Гуян не признали Людовика и сейчас активно обхаживали Карла, намереваясь сделать королем именно его. На юге вообще устроили балаган и выдвинули сразу двух кандидатов, одним из которых, по насмешке судьбы, был Ричард, младший брат Карла. Но все это было ожидаемо и потому никого не удивило. А вот Шорез и Гарн... Поверить в предательство соседей было сложно.
  На самом деле, долгое время граф Нури убеждал сына в том, что его власти в Элуре ничего не угрожает, исходя из тех соображений, что он на полном серьезе рассчитывал на помощь если не Шореза с Гарном, то, как минимум, одного из этих королевств. Давние родственные связи виделись графу надежным связующим звеном, и он честно ждал от родни жены помощи, а не удара в спину. И вот на его глазах рушились вековые традиции. И, что более серьезно, рушились вековые союзы.
  Ведь, как не сложно понять, в мире существовали не только устойчивые пары антагонистически настроенных друг другу стран, но и устойчивые дружеские альянсы. Одним из таких давних объединений являлся союз Гарна, Шореза и Элура. Скрепленный родственными связями и совместным интересом, этот альянс был одним из наиболее постоянных и давних. О прямом военном союзе речь никогда не шла, но и самой обычной поддержки хватало, чтобы некоторые конфликты вообще не разгорались. Например, всего десяток лет назад король Тошала в очередной раз намеревался проверить на прочность приграничные крепости Гарна и посмотреть, удастся ли в этот раз осуществить давнюю мечту своих предков о выходе к морю, когда продажа Элуром крупной партии лунного серебра Гарну поставила крест на этих военных планах Тошала, и пришлось королю воевать с королевством Бади, пытаясь пробиться к заветному морю уже через их территорию.
  Новый расклад сулил новые проблемы как внутри страны, так и на международной арене. И граф Нури был к ним не готов. Надо было срочно пересматривать практически все планы.
  - Что вообще, Мур побери, происходит? - дверь кабинета распахнулась от мощного удара и на пороге появился подвыпивший Людовик, - Почему маги отказываются говорить со мной?
  - Это я попросил их об этом, ваше величество, - Нури было неприятно наблюдать пьяного сына, но делать ему выговор он не решился, так как в последнее время Людовик вел себя все более и более непредсказуемо, а устраивать разнос и показывать, у кого в королевстве настоящая власть, из-за такого пустяка не хотелось.
  - И что ты хочешь скрыть от меня?
  - Шорез и Гарн заявили свои права на престол Элура, - Нури опустил глаза в пол и пробормотал это так тихо, что король его с первого раза не расслышал.
  - Что?
  - Короли Гарна и Шореза заявили о притязаниях на Элур и выставили в качестве претендентов своих младших сыновей.
  - Где их послы? - казалось, Людовик воспринял новость спокойно.
  - Я не знаю.
  - Найти и казнить!
  - Но это нарушает все нормы...
  - Плевать! - оборвал лепет своего отца король, - Поймай всех гарнцев и шорезцев, каких только сможешь, и казни их! Пусть знают цену, которую им придется заплатить за мою корону!
  Граф Нури стоял пораженный и не знал, что ответить на этот приказ. Указание было настолько чудовищным и необычным, что слов не было. Жестокость сына не была для графа сюрпризом, но делать ее государственной политикой...
  - И не вздумай в этот раз не выполнить мой приказ! Накажу! - показав отцу кулак, Людовик покинул кабинет.
  Собравшись с мыслями и успокоившись после визита короля, граф Нури пошел на встречу с теми, кто реально управлял королевством. Угрозы сына он не боялся, в конечном итоге власти у него было немного - но и не выполнить приказ не мог. Таковы были правила игры, которые установил он сам. А значит придется не только думать о том, как бы побыстрее положить конец мятежу внутри страны и разобраться с внешними врагами, но еще и потратить силы на уговоры Людовика отказаться от своих кровожадных планов насчет граждан соседних держав.
  - Проблемы? - один из баронов, собравшихся по воле графа, заметил на его лице некоторую отрешенность.
  - Да, но это мы обсудим потом, - честно ответил Нури, - Сейчас я хочу обсудить наши военные планы.
  - А разве они не поменялись? - удивился все тот-же барон, - Я думал, мы пересмотрим их из-за действия Гарна и Шореза.
  - Много чести, - проворчал маршал.
  - Но они опасней всех! - продолжал настаивать мужчина.
  - Поэтому мы и займемся ими потом, - отрезал граф Додр, - Сначала надо разобраться с югом и севером. Просто теперь это надо сделать быстрее чем мы планировали!
  - И что ты предлагаешь? - спросил Нури.
  - Разделить армию!
  - Ты рехнулся!
  - Ничуть, - маршал самодовольно улыбнулся и указал на карту, - Смотри! Южане сотворили глупость и не объединили свои силы. Наша южная армию должна без проблем справиться с ними!
  - А если не справится?
  - Я лично возглавлю ее, - граф Додр посмотрел на Нури, - Поэтому она справится!
  - Ну хорошо, а как быть с севером?
  - Отправим туда баронское ополчение. Оно задержит атаку северян. Главное, чтобы не устраивали больших сражений. Думаю, я смогу найти подходящего генерала, который не бросится в бой сразу, как увидит врага.
  - А гвардия? Возьмешь с собой на юг?
  - Вот это я и хотел с тобой обсудить! - маршал оторвался от карты и снова посмотрел на Нури, - Я могу обойтись и без гвардейцев, но хотелось бы получить и их.
  Граф Нури не стал отвечать сразу, а для начала еще раз внимательно посмотрел на карту. По первоначальному плану гвардия должна была оставаться в столице, с королем. Такова была традиция. Да и такое размазывание войск по территории королевства, какое предлагал маршал, решительно не нравилось мужчине.
  - Гвардия останется с королем, - наконец ответил он, - Если не уверен в победе на юге, лучше бери баронское ополчение. Пусть северяне захватят часть земель, мы сможем их отбить. Оба архимага тоже останутся в столице, поэтому нам ничего не грозит. Воюй на юге спокойно!
  - И стоило тогда нас созывать, если ты все решил? - Додр выглядел недовольным, ведь при атаке с севера его родовые владения попали бы под удар первыми, а этого маршалу хотелось бы избежать.
  - А с вами я хотел обсудить наши международные дела! С кем теперь нам заключать союз и как вообще быть после предательства Шореза и Гарна?
  Все присутствующие молчали и не спешили высказывать свои мысли по озвученному вопросу. Все было слишком деликатно и торопливость была неуместна.
  - А о какой проблеме ты упоминал, когда пришел? - тишину нарушил маршал.
  - Король закусил удила и хочет крови. Потребовал казни всех граждан Гарна и Шореза, включая послов, - заявление графа вызвало недоуменный вздох всех в зале.
  - Он был пьян? - Додр недоверчиво посмотрел на Нури, - Нас же после этого...
  - Его величество о таких тонкостях дипломатии не знает, - отрезал граф, - Поэтому мы будем его переубеждать, пока не добьемся успеха. А сейчас вернемся к более важным делам. Что нам делать с предательством союзников и где искать новых?
  Обсуждение затянулось до самой ночи, но никакого решения найдено не было. Основные предложения касались в первую очередь не того, где искать новых друзей, так как все прекрасно понимали, что в политике и дипломатии дружба мгновенно не заводится, а того, как нагадить бывшим союзникам. Вот тут было широкое поле для идей, и они сыпались как из рога изобилия. Предлагалось и натравить Тошал на Гарн, и спровоцировать новую войну Шореза и Ильхори. Предлагалось даже породниться с Сахией и активизировать их вялотекущую войну с Гарном. Одним словом, о том как сделать соседу пакость все говорили много. Что же касается помощи, то пока самым реальным, и потому самым неожиданным, было предложение просить ее у Орода.
  И услышав об этой идее, граф Нури понял, что его прежний мир уже никогда не станет таким как был.
  
  *****
  
  Капитаны собирались в шатре своего командующего медленно и как будто с неохотой. После вчерашних алкогольных вливаний это было неудивительно. Солдаты с плохо скрываемой насмешкой наблюдали, как блистательный офицерский корпус мучается от головных болей, но старается не подавать вида. Разве что молодые лейтенанты слишком уж часто бегали в кусты и оттуда раздавались очень уж характерные звуки, издаваемые горлом человека, а не той часть тела, которую обычно используют солдаты в кустах.
  Когда гонцы генерала Асджера доставили до капитанов приказ на сбор военного совета, многие сочли это издевательством. Но, естественно, выполнили волю своего командира, хотя и с неохотой. И похмелье было лишь одной из причин этого. Ведь нарушать давние воинские традиции не стоит никому, даже генералам. А в Гарне самой нерушимой армейской традицией был пир офицеров. Перед тем как войско королевства или одного из его герцогов отправлялось в поход, командиры этой армии в обязательном порядке собирались вместе и пили. Много, часто и долго. Уйти с пира на своих двоих было позором.
  - А где их высочества? - один из собравшихся капитанов выразил общий вопрос.
  - Вопрос, который я хочу обсудить, не касается принцев, - генерал Асджер был хмур, - Этот совет пройдет без них.
  Наконец, когда последний из капитанов армии появился в шатре, командующий армией Гарна объяснил собравшимся цель их совета.
  - Как вы знаете, король приказал нам взять Касию и обеспечить, чтобы принц Кристиан был коронован как новый король Элура.
  Капитаны одобрительно закивали, подтверждая, что именно такой приказ король и отдал.
  - Кратчайшая дорога к столице Элура лежит через крепость Орслеу, - между тем продолжал генерал, - Для нас это неприемлемо. Крепость мы будет штурмовать до осени и потерям там много солдат.
  - А то и вообще не возьмем! - выкрикнул с места один из капитанов.
  - Именно! - генерал улыбнулся и кивнул офицеру, - Второй путь на Касию лежит между крепостями Орслеу и Кверируп. Этим путем обычно пользуются большие, хорошо защищенные караваны купцов, не желающих терять время в дороге. И именно этим путем предлагают идти некоторые из присутствующих на этом совете.
  - Захватив город Руитил, мы обеспечим себе тыл и сможем беспрепятственно захватить столицу. Армии элурцев, расположенные в крепостях, не успеют остановить нас! А потом король Кристиан просто прикажет им вернуться обратно! - взял слово небольшого роста мужчина без глаза и уха, - Нам не придется терять время на осаду сильных крепостей, и уже до осени мы вернемся в Гарн!
  - Хороший план, капитан, - кивнул генерал Асджер, - Быстрый удар в сердце врага и победа! Но подумали ли вы о том, что будет, если стремительная победа у нас не получится? Мы окажемся под стенами Касии без припасов, подкреплений и денег, а у нас за спиной будет стоять вся Западная Элурская армия.
  - Нас уничтожат, - спокойно ответил ветеран.
  - Верно! Этим быстрые удары и опасны.
  - И что предлагаете вы?
  - Прежде чем предложить свой план, я хотел бы, чтобы все здесь присутствующие подумали о Гарне, - генерал улыбнулся, - Король многое поставил на этот поход. Что случится если мы не достигнем успеха?
  - Смена династии, - хмуро проговорил один из капитанов, видимо быстрее других сообразивший, о чем толкует им генерал.
  - Верно! И новый король будет совсем не рад, если Кристиан Ния станет во главе Элура. Вот я и задаю себе вопрос: нужно ли нам это?
  - И что вы предлагаете, генерал?
  - Забыть о дрязгах королей и подумать о себе. Элур не бедная страна. Нам с вами точно хватит. Смотрите! - генерал кинул на стол карту, - Если мы пойдем на Транос, а оттуда на Мутал и сразу следом на Нури, под нашей властью окажутся цветущие области. Причем в момент сбора урожая. Мы захватим много всего и набьем себе карманы элурским золотом.
  - А принцам скажем, что отрезаем Южную армию! - выкрикнул один из капитанов, чем вызвал законный неприязненный взгляд от страдающих похмельем людей.
  - Точно! Принцы даже не поймут, что мы не собираемся брать Касию, ведь в любой момент мы можем развернуть армию на нее и выполнить приказ короля. Никто не сможет обвинить нас в том, что мы предали Гарн. А когда династия сменится, мы вообще станем теми, кто помог новому королю, кем бы он ни был.
  - А не боишься, что элурцы запрут нас в центре страны? - одноглазый капитан с интересом глянул на генерала.
  - Риск есть всегда. Но он того стоит. К концу года я намерен стать богаче. Думаю, вы составите мне в этом компанию!
  Капитаны радостно зашумели. Уже через час новый план был составлен и одобрен военным советом гарнской армии. А заодно капитаны составили и второй план. Тот, который они собирались рассказать принцам. Уже через день движимая офицерской жаждой наживы армия вступила на территорию Элура. Ни наследный принц Клеменс, ни младший принц Кристиан пока ничего не заподозрили.
  
  *****
  
  Что плохого в том, что граница между странами почти не используется для взаимной торговли? Через нее очень неудобно вторгаться! Есть и другие неудобства, но для военных самое главное это.
  Вековые леса, разрезанные небольшими тропами, что используют контрабандисты и животные, многочисленные холмы, на которых так легко подвернуть ногу коню или человеку и так мало мест, где можно разместить всю армию на ночлег.
  Со всеми этими трудностями столкнулся генерал Рабан, когда повел армию Шореза в поход.
  Самым обидным было то, что до границы Элура он еще даже не дошел. Все походные неприятности посыпались на войско еще на территории родного королевства. А что делать? Имея удобный морской путь, две страны предпочитали пользоваться им, а не лазить в гости друг к другу через холмы и леса.
  Еще сутки назад уверенный в успешном походе, Рабан очень быстро растерял это чувство и сейчас беспомощно наблюдал за тем, как его офицеры ссорятся по поводу мест для ночлега. И надо сказать, спор был совсем не рядовым. Ночевки в лесу не нравились никому, но не подобные неудобства вызывали опасения командиров. В холмах было очень мало открытых источников воды. Даже самый завалящий ручеек был огромной ценностью, и за возможность располагаться к нему поближе офицеры ругались до хрипоты, а иногда доходили и до применения оружия. Несколько отрядов даже сменили командиров, погибших на таких дуэлях. И это на третьи сутки пути!
  - Генерал! - к Рабану подошел принц Ральф и отозвал его в сторону от ругающихся офицеров, - Я хотел спросить вас. А какова цель армии?
  - Вручить вам корону, ваше высочество, - бодро отрапортовал генерал.
  Принц поморщился и несколько секунд внимательно смотрел на собеседника, причем так оценивающе, что Рабан непроизвольно поежился. Ему показалось, что младший сын короля прекрасно знает о его планах и сейчас думает о том, сдать ли командующего отцу или же попытаться вызвать его на откровенность.
  - Если ваша цель вручить мне корону, то почему все солдаты в армии уверены, что мы идем грабить Ур?
  Рабан выругался про себя, но внешне выдержал удар стойко и даже глаза не отвел.
  - Ваше высочество, захват Ура это и правда наш первый шаг. Я не знаю, что там напридумывали себе солдаты, хотя и поручу офицерам разобраться в этом вопросе. Но сейчас мы идем в Ур и именно оттуда пойдем в Касию.
  - Как? - голос принца сочился ехидством, - Великая представляет собой очень удобный водный путь, и я убежден, что в Уре мы найдем достаточно судов, чтобы погрузить на них нашу армию. Но что делать с городами, лежащими выше по течению реки? Мы каждый из них будем брать штурмом? Их там десятки, генерал!
  Сам барон не видел в этом ничего плохого, ведь после штурма следует грабеж поверженного города, но говорить об этом принцу он не мог. Молодой человек явно загорелся идеей сесть на трон родины своей матери и, похоже, настроен очень решительно. И как объяснить юнцу, что шансов у него нет? И дело даже не в слабости шорезской армии и бедности королевства. В самом Элуре начались совершенно неожиданные вещи. Власть Людовика признали только вассалы короля. Северные герцоги требуют посадить на трон Карла, племянника короля, действительно имеющего все законные права на корону. Но кроме северян свои претензии выставили и южане, причем сразу двумя претендентами. И по слухам, в дележ богатств Элура готов вмешаться Гарн. А если это правда, то именно эти ублюдки и победят. У Гарна очень сильная армия и им не надо идти до столицы месяцы, штурмуя по пути многочисленные замки южной знати.
  - Ваше высочество! Без создания мощной базы для армии у нас все равно нет шансов. Нам нужен Ур в тылу, чтобы через него снабжать нас припасами и пополнением. И если ради этого придется штурмовать десятки городов... я готов к этому.
  - А как-же столица?
  - Она никуда не денется, ваше высочество!
  - Но я могу опоздать, генерал!
  - Зато мы укрепимся на юге и никому его не отдадим!
  - Вы хотите сказать..., - принц недоверчиво посмотрел на Рабана, - Что мне лучше подумать о...
  Генерал пока не понимал, о чем сейчас говорит Ральф, но внимательно его слушал, изображая на лице почтение и интерес.
  - Вы хотите сказать, генерал, что мне надо основать новое королевство?
  "А мальчишке здорово хочется стать королем! Готов на все!"
  - Если ваш отец согласится, то почему бы и нет! Все будет зависеть от политической обстановки, ваше высочество.
  - Тогда постарайтесь, чтобы она была выгодной. Если я стану королем, я не забуду генерала, который принес мне корону! - сделав столь прямой намек, Ральф развернулся и покинул генерала, который неодобрительно посмотрел ему вслед и пошел обратно к офицерам, туда, где очередная ссора за место под ночлег грозила перерасти в очередное смертоубийство.
  
  *****
  
  Буквально снятый с тела наложницы мужчина не выглядел довольным. Все было совсем наоборот. Император был зол и крайне раздражен. Ему не дали завершить начатое, бесцеремонно прервав его послеобеденный отдых. Конечно молодой правитель понимал, что его придворные совсем не должны были предвидеть тот факт, что повелителю захочется насладиться юным телом очередной прелестницы сразу после еды, но ведь могли же не так настойчиво стучаться в двери, сбивая настрой и отвлекая от так любимого многими мужчинами занятия.
  - Что на этот раз? - зло бросил император, как только увидел ожидавшего его герцога Форлезо.
  - Осмелюсь напомнить, ваше величество, что сегодня мы планировали обсудить планы насчет Элура.
  - И где Наместник?! - тон голоса императора сменился на гневный, - Стоило отвлекать меня, если его еще нет?!
  - Он уже во дворце, ваше величество. Как и герцог Бохор.
  - Опять телепортом воспользовался?
  - Верно, ваше величество.
  - Он так разорится, - император улыбнулся уголками губ, злость постепенно отступала.
  - Ради короны Элура можно и тряхнуть казной. Все вложения окупятся.
  - А наши вложения окупятся, герцог?
  - Мы уже обсуждали это, ваше величество. Сталь, свой собственный мифрил и полный контроль над лунным серебром. Империи этого не хватает.
  - Не надо повторять мне общеизвестные вещи, герцог! - император опять начал злится, - Я у вас спросил не это! Вы предлагаете задействовать значительные силы, но вся награда достанется Бохору!
  - Надев корону, герцог объявит себя вассалом вашего императорского величества!
  - Это не прибавит золота в казне! Чем я буду платить легионерам, которых вы предлагает отправить в Элур? В казне пусто!
  В этот момент зашел слуга и объявил о визите Наместника. Император был не настолько зол, чтобы выносить внутренние дрязги своего двора на обозрение Светлой Церкви, а потому моментально заткнулся и, благожелательно улыбнувшись, встретил первосвященника со всем радушием, которое мог изобразить, на самом деле находясь в очень раздраженном состоянии.
  Некоторую пикантность встрече придавал тот факт, что новый Наместник навещал дворец императора чуть ли ни каждый день, но сам владыка огромной империи еще не определился со своим отношением к тому, что произошло за стенами Вобанэ. С одной стороны, старый глава Церкви был полностью лоялен императорской власти и никогда не выходил за рамки традиционных отношений, сложившихся в Алье между земной и небесной властями. Но, с другой стороны, новый хозяин Светлого Престола демонстрировал огромное желание сотрудничать с императором и поддерживать его начинания. Например, всецело одобрил авантюру в Элуре и даже всячески консультировал правительство империи, всем сердцем болея за успех дела. А уже одно это значило многое.
  Не успели император и Наместник заверить друг друга в своих искренних чувствах, как слуга объявил о визите герцога Бохора. Таким образом в кабинете собрались все руководители элурского начинания. Это совещание должно было стать последним, и после него тщательно разрабатываемый план должен был вступить в активную фазу. Собственно, все уже было готово и даже в этих переговорах не было особого смысла, если бы не неожиданное предложение герцога Форлезо задействовать в операции еще и флот.
  Это предложение очень сильно не понравилось императору, зато все остальные участники заговора против Элура нашли его крайне привлекательным.
  - В последние годы мы с большим оптимизмом наблюдаем положительную тенденцию в поведении вод Бурного моря. Можно с полной уверенностью сказать, что оно уже не такое и бурное! - Форлезо лучился довольством и наслаждался каждым моментом своего выступления, - И это дает нам уникальный шанс захватить Александрию с моря.
  - Но даже в самом лучше случае половина кораблей погибнет в пути, - напомнил император, все еще пытающийся ограничить участие военных в будущей компании.
  - Оставшихся кораблей хватит, ваше величество. В Александрии никто не ждет удара со стороны моря. Там всего два жалких рыбацких поселка. Мы легко высадим десант и возьмем город в свои руки.
  - А сколько десанта вы хотите туда направить?
  - Нужно не менее трех легионов, ваше величество.
  - И это в дополнение к четырем легионам, что вы уже выпросили у меня?
  - Да, ваше величество. Но все затраты оправдаются.
  - И не забывайте, что уничтожение в Александрии мерзких гномов зачтется Демуром! - вставил свое слово Наместник, - А когда герцог Бохорский станет королем и уничтожит в Элуре ересь, Демур обязательно примет ваши души под свою руку! Церковь даже готова взять часть затрат на себя! Это богоугодное дело, и мы выделим на него деньги!
  - Это очень хорошо, - император улыбнулся священнику, впервые услышав от него столь щедрое предложение, - Но что скажут люди? Имперские легионы будут использованы для захвата власти в чужом королевстве. Семь легионов. Целая армия!
  - Я возьму снабжение легионов на себя, ваше величество, - взял слово герцог Бохорский, от которого не укрылось изменение настроения владыки после заявления Наместника о деньгах, - Вы просто поможете мне подавить бунт в моих новых владениях. Для всех это будет тот же найм.
  - Но Элур еще не ваши владения! Когда вы планируете сыграть свадьбу?
  - Принцессу еще уговаривают, - замялся герцог, - Да и хотелось бы сначала захватить Ур.
  - Напомню: это вы должны сделать сами! Только наемники и любой сброд, который вы уговорите на эту авантюру! Имперские легионы появятся в Элуре позже!
  - Без сомнения, ваше императорское величество, - герцог склонил голову, - Я помню наш план и буду строго следовать ему!
  - Когда вы отплываете?
  - Послезавтра, ваше величество.
  Император прикрыл глаза и задумался. Он выделил лучшие легионы. И выделит еще. Это не страшно. Легионеры для этого и существуют. Сам герцог утверждал, что собрал внушительную армию и нанял достаточно кораблей, чтобы перевести и снабжать ее через Ночное море. С этой стороны все было нормально. Но Ур это не Касия и не Элур. Один город мало на что влияет. Как сложится военное счастье - неизвестно. А значит герцог Форлезо прав. Нужно задействовать флот.
  - У нас хватит кораблей, для перевозки трех легионов в Александрию?
  - Да, ваше величество! - вице-канцлер просиял, поняв, что император принял решение и готов его озвучить.
  - Подготовьте приказ для флота! Пусть готовят десантную операцию в Александрии, а часть кораблей пусть прикроет флот герцога Бохора. У Элуре же есть боевые корабли?
  - Да, ваше величество. Король платит торговцам, которые обязаны содержать боевые корабли. Их боеспособность крайне низка.
  - Главное, что они есть. Пусть мои моряки уничтожат элурский флот, если он попытается помешать герцогу высадиться в Уре!
  - Но зачем вам это, ваше величество? Эскадра наемников и так прорвется через них.
  - Затем, мой верный Форлезо, что эта битва даст нам повод высадить десант в Александрии, надо только заявить, что элурцы напали первыми - император улыбнулся и повернулся к Наместнику, - Но для этого нам нужны деньги. Когда мы сможем получить первый платеж от Церкви?
  Наместник сначала развел руками, но увидев жесткий взгляд правителя империи, решил не делать вида, что он ничего не обещал.
  - Я постараюсь принести первые деньги уже послезавтра.
  - Они нужны уже завтра. Иначе эскадра в море не выйдет.
  Герцог Форлезо, лучше многих знавший характер императора, не удивился столь торгашескому отношению к делу. Скорее вице-канцлер даже порадовался тому, что владыка заботится о казне и стремится заполнить ее пустоту всеми доступными ему средствами. Вот только такой прямой шантаж Церкви претил придворному, понимающему, что Наместник может обидеться, и тогда многие договоренности последних дней пойдут прахом. Но все обошлось.
  - Я пришлю деньги сегодня вечером.
  - Тогда уже завтра утром эскадра получит приказ!
  
  Глава 5
  
  - Ну что, лысый, ты рад меня видеть? - задорный женский голос оторвал Никса от дел.
  - Наглая самка! Опять ты? - доспехи посетительницы были знакомы гному очень хорошо, а потому в личности девушки он не сомневался.
  - Я, лысый! - Стефания улыбнулась, демонстрируя свои безупречные зубы.
  - Чего приперлась? Проверку ты уже делала!
  - Пришла истребовать с тебя одно обещание.
  - Это какое? - гном подозрительно посмотрел на вампирессу.
  - Умереть за своего эрла, конечно!
  Тан Никс покачал головой, поминая всех предков человеческой самки в очень нелицеприятных выражениях. Не употребляй Стефания регулярно кровь гномов, то некоторые идиомы были бы услышаны ею впервые. Но благодаря памяти крови девушка была очень хорошо знакома со всеми пожеланиями, которые сейчас получали ее давно умершие мама и папа, а также их родители.
  - Кончай сквернословить! - вампиресса решительно прервала разошедшегося гнома, - Эрл приказал собрать танов тинга и озвучить его волю.
  - Озвучивать ты будешь, самка?
  - А ты хочешь сразу нарушить волю господина?
  Никс утробно зарычал, но больше никак своих чувств не показал и пошел выполнять распоряжение гостьи. Быть самым авторитетным таном это не просто честь, но и вот такие постоянные дела, требующие личного присутствия. Стефания, весело посмотрев вслед гному, немного подождала и тихо пошла следом за ним. Девушке было интересно, кого тан навестит первым. И этот интерес был не совсем праздным. Если первым Никс навестит тана Форда, то это будет означать, что мелкий засранец не воспринял ее слова всерьез. А вот если заглянет к тану Цехину, то это будет означать, что гном проникся приказом вампирессы и намерен всерьез отнестись к ее поручению.
  А все потому, что тан Цехин возглавлял клан, отвечающий за охрану Александрии и всего города гномов. Причем, именно этот клан был изначальным, то есть тем, что два века назад и основал здесь поселение гномов. Уже один этот факт выделял гномов клана на фоне других, но не это было важно для Стефании. Тан Цехин считался главным военным специалистом коротышек Александрии, а сами гномы, несмотря на обособленную жизнь под землей, всегда держали руку на пульсе событий как в герцогстве, так и в королевстве. И визит Никса к Цехину должен был показать, что он прекрасно понимает, какой приказ получит в ближайшее время от своего эрла.
  Первым делом Никс пошел к тану Сердуку, чей клан отвечал за производство доспехов. Впервые за долгое время чем-то по настоящему удивленная Стефания тенью последовала за ним.
  - Здорово, мелкий! - поприветствовал Сердука Никс, - Зрения еще не лишился?
  - Да чтобы ты сгнил на поверхности, Никс! - раздался довольный голос тана, - Пальцы все целы?
  - Не жалуюсь.
  - Тогда чего пришел? Желаешь убедиться, что ты теперь ниже меня?
  Подслушивающая разговор Стефания улыбнулась. Переругивания гномов могли поставить в тупик любого незнакомого с их культурой человека. Но вампиресса искренне наслаждалась такими моментами и даже в чем-то ценила их.
  - Ты был коротышкой и умрешь коротышкой, - проворчал Никс, - Я к тебе по делу. Пришла самка от эрла и приказала созвать танов тинга.
  - Самка новая или старая?
  - Старая. Доспех ее. Цвет меха на голове тоже совпадает.
  Девушка прикусила губу и пообещала себе обязательно прочитать мерзавцу длинную лекцию о различиях волос и меха. Но потом. Пока на первом месте дело.
  - Значит, началось? - тихо спросил Сердук.
  - Думаю, да, - голос Никса тоже звучал непривычно тихо, - Эрл впервые призовет нас.
  - Наконец-то!
  - Да! Нам повезло! И я поспешил поделиться этой радостной новостью с тобой.
  - Спасибо! Иди обрадуй остальных. А я пробегусь пока по своим гезам. Надо убедиться, что наши гирды не будут нуждаться ни в чем!
  Лучше Стефании гномов не знал никто, но даже ее они подчас удивляли. Вампиресса была прекрасно осведомлена о том, что испокон веков александрийские гномы живут в благодарности к барону Бладу и надеются, что однажды им представится шанс отплатить своему спасителю. Но девушка никогда не думала, что простой намек на то, что вскоре гномам придется умирать за интересы своего эрла, вызовет у них такой энтузиазм и так вдохновит их.
  Собрать танов на совет тинга удалось быстро. А вот унять их волнение сразу не получилось. Коротышки переругивались, что-то возбужденно доказывали друг другу, спорили о предстоящих приготовлениях и пытались выставить в будущее войско как можно больше гномов из своих кланов.
  Некоторое время вампиресса наслаждалась этой атмосферой, но когда переругивания стали больше напоминать подготовку к масштабной драке, а в качестве аргументов стали использоваться толчки и пинки, Стефания решительно прервала этот балаган.
  - Заткнулись все! - рявкнула она и моментально услышала ответ.
  - Ты что себе позволяешь, самка?! - один из танов в пылу спора не сообразил, что задавать подобные вопросы представительнице эрла может быть не очень полезно для здоровья.
  Стефания не стала напоминать гному о своем положении, а сразу применила крайние меры. Подскочив к опрометчивому тану, она в пол силы ударила его в грудь. Отлетевшее к стене тело и стало ответом на вопрос. Совет гномов погрузился в тишину.
  - А теперь послушайте, что я вам скажу, - вампиресса вышла в центр зала, - Я уважаю вас всех и всегда с пониманием отношусь к тем особенностям вашей расы, что люди терпеть не могут. Но все имеет границы. Тан Никс сообщил вам всем, что я принесла приказ эрла. Вместо того, чтобы выслушать приказ, вы устроили драку и оскорбили меня. И об этом будет доложено эрлу Бладу.
  - Нет!!! - отчаянный крик сразу нескольких танов заставил Стефанию вздрогнуть.
  - Уважаемая! Мы верны эрлу! - Никс выбежал на середину зала и, встав напротив вампирессы, посмотрел на нее снизу вверх, - Не надо сообщать ему о произошедшем!
  Стефания кивнула головой. Гномы были грубы и сварливы, но если их прижать, то они совсем не против вспомнить о манерах и обычаях людей. Вот и в этот раз угроза, на которую гном и внимания бы не обратил, подействовала не хуже волшебного пинка. И все потому, что таны очень хорошо знали людей и понимали их, и каждый присутствующий представлял, как эрл отреагирует на их поведение. А именно: без всяких сомнений сочтет его оскорбительным. Этого гномы по отношению к своему благодетелю допустить не могли.
  - Верность и уважение - разные вещи, тан, - высокомерно бросила девушка, решив еще немного помучить гномов, - Оскорбляя меня, вы оскорбляете моего господина. А я служу эрлу Бладу.
  Присутствующие взвыли в голос. Ситуация становилась все хуже и хуже с каждой секундой.
  - Что вы хотите...
  - Заткнись!!! - заорал Никс и бросился к начавшему говорить тану, поняв, что тот собирается предложить взятку и тем самым еще больше оскорбить посланницу.
  - Я хочу, чтобы вы выслушали и выполнили приказ эрла Блада, - с довольным видом произнесла Стефания, сделав вид, что не поняла недосказанное предложение.
  - Мы слушаем тебя, уважаемая, - быстро произнес Никс, с неприязнью поглядывая на своего соратника по тингу, которому он продолжал зажимать рот ладонью.
  - Эрл Блад повелевает тингу кланов Александрии собрать боевые гирды и выставить их из города максимум в десятидневный срок. Гирды должны быть направлены в Кас ко двору герцога Каса, где эрл возьмет над ними командование как конунг. Каждый из кланов тинга обязан выставить не менее двух и не более четырех гирдов. Приказ писан собственноручно эрлом Бладом в моем присутствии, - Стефания наконец соизволила достать свиток и, поломав печати, вскрыла его, протянув письменное свидетельство своих слов Никсу.
  Тан с достоинством подошел к девушке и, приняв свиток, внимательно изучил его.
  - Все верно! - наконец объявил он, - Печать и подпись эрла на месте. Пришел момент, которого наши предки ждали так долго!
  Зал наполнился восторженными криками танов. Глядя на это ликование, Стефания покачала головой и отошла чуть в сторону, но потом, вспомнив о тане, которого она ударила, изменила направление и подошла проверить свою жертву. Гном был жив, но все еще пребывал без сознания. Быстро приведя его с помощью магии в порядок, вампиресса заявила наглецу, что в следующий раз непременно убьет его, а пока он прощен и может приступить к выполнению приказа эрла. Сам приказ пришлось повторить специально для несчастного, над которым теперь потешались все остальные таны.
  На следующий день жители Александрии стали свидетелями редкого зрелища. Ворота всех фортов, за стенами которых скрывались проходы под землю, открылись настежь, и оттуда в полной боевой экипировки стали выходить отряды гномов. Соблюдая невиданную для людей дисциплину и порядок, воины промаршировали по улицам города по направлению к порту, где быстро погрузились на поджидающие их баржи и уплыли вверх по реке.
  Таны нашли способ, как извернуться и нарушить приказ эрла. Каждый клан выставил по четыре полных гирда, как и было предписано, но сверх того гномы усилили их магами так плотно, как только могли. Всего в поход отправилось чуть менее двадцати тысяч гномов.
  
  *****
  
  На следующий день после прибытия в Кас Александр принимал гостей. Желающих увидеться с герцогом было так много, что они организовали перед кабинетом настоящую живую очередь. Единственным, кто избежал участи стоять и ждать аудиенции хозяина, был принц Карл. Молодого претендента на трон Александр допустил до себя сразу, прервав ради этого разговор с капитаном Каларгоном.
  - Ваше высочество! - вампир склонил голову перед входящим принцем, - Я рад видеть вас. Прошу прощения, что не могу встать.
  - Ну что вы герцог. Не стоит! - Карл смутился и, оглянувшись на Няшу, которая и проводила его до герцога, растерянно застыл.
  Его романтические чувства к кобольду никуда не делись, и в присутствии девушки принц терялся. Несколько дней, что он провел в замке Кас без герцога, еще больше заставили юношу поверить в то, что его влечение к нелюди не является временной блажью. По возвращению Александра он хотел просить того продать Няшу ему, но когда утром ему сообщили, что Кас был где-то серьезно ранен и лишился обеих ног, принц забыл обо всем и устремился к Александру, желая уже просто побыстрее увидеть его, а увидев хозяина замка, вновь вспомнил о желании заполучить кобольда себе. Из-за столь противоречивых желаний сейчас принц чувствовал себя не в своей тарелке и не знал, о чем ему говорить сначала. Александр же не спешил прийти на помощь своему сюзерену и просто молчаливо ждал.
  - Герцог, я прошу вас разрешить мне назначить капитана Каларгона командующим моей армией! - неожиданно произнес Карл, чем несказанно удивил и Александра и самого капитана, которого вампир не стал выгонять из кабинета из-за визита принца.
  Вообще Каларгон уже некоторое время являлся главным героем герцогства Кас. Его успехи при подавлении мятежа и не менее триумфальное возвращение после, сделали его фигуру очень популярной в городе. Один его бой в столице оброс таким количеством подробностей, что Александр слышал как минимум семь разных версий произошедшего на причале в Касии. Собственно, это и стало одной из причин, почему первым он принял именно своего капитана. Вампир желал лично узнать подробности боя в столице. А теперь последовала неожиданная просьба Карла, явно брякнувшего первое, что пришло ему в голову, и сейчас надо как-то осторожно переубедить принца отменить свое необдуманное предложение.
  - Я не думаю, что капитан подходит на должность командующего королевской армией, ваше высочество.
  - Но почему, ваше сиятельство? Капитан достойный человек и великолепный полководец!
  - Не сомневаюсь в этом, мой принц, - Александр с улыбкой посмотрел на Каларгона, стоящего в углу и изображавшего статую, - Вот только, он мой человек. И если он возглавит вашу армию, это будет не самым хорошим знаком. Многие начнут говорить, что я хочу стать королем сам, а вас просто использую, как куклу.
  - Это все равно будут говорить, герцог, так стоит ли обращать внимание на такие мелочи?
  "Ого! А парнишка растет!" - Александр с уважением посмотрел на Карла.
  - На пути к трону мелочей не бывает, ваше высочество.
  - Но капитан...
  - Капитан Каларгон и так сделал куда больше, чем от него ожидалось.
  - Да! - восторженно кивнул головой Карл, - Он уже рассказывал мне про бой в столице и про то, как его отряд прорывался из Касии. Это великолепно!
  - На самом деле великолепно не то, что капитан умудрился разбить посланный для его ареста отряд и покинуть столицу, а то, что он почти не потерял при этом людей и сохранил трофеи.
  - Трофеи? - удивился Карл.
  - А он не говорил вам? - Александр приподнял одну бровь и посмотрел на Каларгона.
  - Капитан сообщал, что он привез трофеи, но я не интересовался ими. Они принадлежат вам и я не посмел.
  - Ах, вот оно что, - герцог снисходительно улыбнулся, - Избавляйтесь от этой привычки, ваше высочество. Любопытство не порок.
  - Что такого важного в трофеях, взятых с мятежников, ваше сиятельство? - Карл стал серьезным и сразу перешел к важному вопросу.
  - То, что до этого мятежники взяли их с мертвых принцев.
  - Всесветлый! Королевские артефакты Элура!
  - Верно, ваше высочество. Доспехи, оружие и артефакты принцев крови. И все это капитан Каларгон доставил в Кас в целости и сохранности!
  - Капитан! Я... Я..., - от переизбытка чувств принц не мог подобрать слова, - Просите все, что пожелаете!
  - Ваше высочество, - тихо, но властно одернул Карла герцог, - Капитан Каларгон мой вассал и награждать его моя обязанность.
  - Ой! - принц смутился и замолчал.
  - Когда вы станете королем, совершать подобные оплошности вам будет нельзя, - наставительно произнес вампир.
  - Я приношу свои извинения, ваше сиятельство, - Карл склонил голову, - Это было в высшей мере неприемлемо с моей стороны.
  - Было, - подтвердил Александр, - И очень хорошо, что свидетелями были только мы с капитаном. А теперь давайте вернемся к делу, ваше высочество. Я уверен, что вы навестили меня не для того, чтобы просить сделать капитана Каларгона своих командующим.
  - Верно, - кивнул Карл, - Я хотел просить вас о другом, ваше сиятельство. Но капитана я тоже хочу. Уверен, что он станет великолепным полководцем.
  - И я еще раз отвечу вам отказом, ваше высочество. Капитан Каларгон получит от меня свой собственный отряд, которым и будет командовать в вашу славу! Но армию будете возглавлять лично вы, мой принц. Трон надо взять самому, а не получить его из чужих рук.
  - Но я...
  - Не имеете нужного опыта?
  - Да!
  - Это не страшно, ваше высочество. Я предоставлю вам отличного советника. Прислушивайтесь к нему и учитесь у него.
  - И кто это будет?
  - Я представлю его вам чуть позже, ваше высочество, - Александр на секунду задумался о Леониде, но решил, что прямо сейчас звать воеводу не стоит, - Он готовится к совещанию. Там и познакомитесь.
  - Это один из ваших людей?
  - Да. Он уже давно командует войсками баронства Блад.
  - Но как быть с разговорами о вашем влиянии на меня? - напомнил недавний разговор принц.
  - Никак. Никто не знает, что Леонид мой человек. И он будет держаться в тени. А когда вы станете королем, то освободите генералов, которых арестовал ваш дядя, и получите верных полководцев, обязанных вам жизнью и свободой.
  - Мне нравится, - Карл задумался, - Жаль, что я не могу сделать это уже сейчас.
  - Жаль, что вассалы короля признали Людовика. А генералов мы найдем. В крайнем случае, я лично возглавлю ваши войска, мой принц, - Александр почесал один из обрубков, которые в последнее время усиленно росли и оттого постоянно чесались, и этот жест не остался незамеченным собеседниками.
  - Как ваши ноги, ваше сиятельство? - участливо поинтересовался принц, вновь забыв об истинной цели своего визита.
  - Благодарю вас, Карл, уже хорошо.
  - С вами ведь будет все в порядке?
  - Конечно! - усмехнулся Александр, - Уже послезавтра я буду бегать как прежде.
  - Так быстро?! - удивился юноша, - Я слышал, что новую конечность надо отращивать не меньше месяца, а то и двух! И это под постоянной опекой мага.
  - Магов у меня хватает, ваше высочество, но вот сам способ так быстро вернуть утраченную конечность я бы хотел сохранить в секрете. Поэтому и прячусь в своих покоях и допускаю до себя только верных людей.
  - Но зачем держать подобное в тайне? - удивился принц, - Вы можете использовать это знание, чтобы...
  На этом моменте Карл запнулся, будучи не в состоянии продолжить свою мысль и высказать, для чего же герцог Кас мог-бы использовать новые возможности. Говорить о престиже, власти и деньгах было бессмысленно. Всего этого у хозяина замка было больше, чем у кого-либо. И по всему выходило, что обнародование факта возможности быстро выращивать людям потерянные конечности не принесет герцогу ничего, кроме дополнительных хлопот. В то время как сохранение тайны откроет, например, такие возможности, как тайная помощь нужным людям и их подкуп такой нужной услугой.
  - Продолжайте, ваше высочество, - Александр видел на лице принца усиленную работу извилин и в целом понял ход его мыслей, а потому был приятно удивлен очередным взрослым суждением будущего короля.
  - Я все понял, ваше сиятельство, - Карл невесело улыбнулся.
  - Хорошо. Тогда давайте сделаем еще одну попытку вернуться к истинной цели вашего визита ко мне, ваше высочество.
  Принц на несколько секунд завис, обдумывая слова герцога и в очередной раз за визит вспоминая, зачем же он здесь находится. Легкий запах полевых цветов, все еще висящий в комнате после того, как тут недавно побывала Няша, напомнил ему о деле.
  - Я хочу выкупить вашу наложницу, ваше сиятельство, - выпалил Карл.
  - Все еще носитесь с этой идее, ваше высочество?
  - Я люблю ее!
  - Разлюбите! - Александр гневно посмотрел на принца.
  - Но я... Я так хочу!
  Вампир посмотрел на Карла. Только что такой разумный и деловитый, он вызывал у него чувство законной гордости своей основательностью и правильными действиями. И вот, прямо на глазах, Карл из уважаемого человека превратился в жалкого сопляка, обуреваемого собственными желаниями и страстями. Подавив вскипавшую внутри ярость, Александр, тем не менее, не стал убирать эти эмоции с лица.
  - Подойди ко мне, Карл, - четко скомандовал он, и принц не посмел ослушаться.
  Схватив за грудки юношу, Александр рывком приблизил его лицо к своему и гневно зашептал прямо в ухо опешившему от такого обращения Карлу.
  - Запомни, молокосос: все, что ты хочешь, не имеет вообще никакого смысла, пока ты не можешь это взять. Всем вокруг плевать на твои желания! У них есть свои. У меня тоже есть свои желания, и выполнять твои я не буду! Это ясно?
  Принц быстро кивнул и сделал попытку освободиться от захвата герцога, но тот держал его намертво.
  - Я еще не закончил! - зло прошипел Александр, - Поэтому слушай внимательно. Ты слушаешь?
  - Ддда.
  - Так вот, молокосос, - продолжил вампир, убедившись, что Карл напуган, но голову не потерял и воспринимает его слова адекватно, - Сейчас, по велению судьбы, ты оказался главным претендентом на трон. Но сидеть своей жопой на этом предмете мебели, это немного не то, что об этом думают обычные люди. Жрать вино и трахать наложниц можно будучи простым рыцарем. Минимум ответственности и максимум наслаждений для нежной аристократической задницы! Ты хочешь быть таким королем? Ты хочешь быть королем-рыцарем, которому интересны только собственные желания? Или все же ты желаешь быть королем-правителем, молокосос, и быть настоящим владыкой Элура?
  - Правителем, - быстро выдавил из себя принц, - Я хочу править страной.
  - Тогда забудь о других своих желаниях! Забудь о мягкой постели. Забудь о вкусной еде! Забудь о молодых девах! Забудь о наслаждениях! Забудь о любви! Это все отныне не для тебя, молокосос! И если ты сможешь подняться над своими страстями и обуздать их, то однажды станешь не просто правителем королевства, а великим королем. И может быть тогда я извинюсь перед тобой за этот разговор и перестану называть тебя молокососом!
  Высказав Карлу все, что он думал о его поведении, Александр улыбнулся про себя и наконец отпустил одежду принца. Позволив тому разогнуться и перестать стоять перед собой в полупоклоне. Речь получилась несколько короче, чем планировал вампир, но вроде ее эмоциональная составляющая была на высоте. Принц вроде впечатлился и возможно наконец выкинет из головы все глупости о Няше и займется делом. Подобрать грелку для постели ему можно будет и потом. Да и, если честно, постель короля обычно не пустует. Чтобы она пустовала, королю надо делать усилия, иначе там очень быстро окопается какая-нибудь расторопная "фрейлина". Но это все в будущем, и как будущий король будет справляться с такими соблазнами, Александр еще посмотрит, а сейчас надо, чтобы голова принца не была забита разными левыми мыслями и желаниями.
  - Я понял вас, герцог, - Карл расправил одежду, потрепанную хваткой Александра.
  - Надеюсь на это! И впредь думай, что и где ты говоришь! Даже стены имеют уши, а ты начал разговор, касающийся только нас двоих, в присутствии постороннего!
  Принц бросил быстрый взгляд на Каларгона, старавшегося даже не дышать и уже обдумывающего, куда бы ему бежать от таких откровенностей своих господ.
  - Капитан! - голос Александра был спокоен и холоден, - Если хоть что-то из произошедшего в этой комнате выйдет за ее пределы, умирать вы будете долго и мучительно!
  - Да, милорд! Я все понимаю, милорд.
  - Я это знаю, капитан. Иначе бы вы были уже мертвы. Но я вам верю. Считайте, что вам очень сильно повезло. Одновременно вы получили славу, доверие господина и его тайны. Зубодробительная смесь! И она может как вывести вас на вершины власти, так и сгноить в подвалах замков. Решать вам.
  - Для меня честь служить вам, ваше сиятельство, - Каларгон опустился на колено и склонил голову, - Я мечтаю только о службе вам!
  - Да-да, - усмехнулся Александр, - А еще о хорошей драке и паре сражений в неделю. Ну и желательно, чтобы между этими важными делами оказалось немного времени на посещение борделя и кабака. Но не больше разика в неделю. Смешивать удовольствия не стоит. Так ведь?
  Глядя на удивленное лицо капитана, Александр весело рассмеялся. Каларгон же продолжал стоять преклонив колено и не знал, что ему сказать. Так ясно его мысли не выражал еще никто. Даже он сам. Конечно он знал, что барон Блад очень необычный человек, но в очередной раз мужчина получил подтверждение тому, что герцогству очень сильно повезло с новым герцогом. И дело оставалось за малым. Сохранить для этого человека корону Каса!
  - Я полностью в вашем распоряжении, ваше сиятельство, - прошептал капитан.
  - Поднимитесь уже, - скомандовал Александр, - Вечером у нас будет совещание. Как мой капитан, вы будете присутствовать на нем. Сейчас у вас нет в подчинении войск. После реформы вы оказались не у дел. Но, как я и сказал принцу, я намерен выделить вам отдельный отряд. Вот ваши соображения относительно численности этого отряда и его задач я и хочу услышать от вас вечером. А пока идите!
  Капитан склонил голову и покинул кабинет. Глядя ему вслед, Карл тяжело вздохнул и повернулся к Александру, с которым он неожиданно остался наедине.
  - Герцог! После всего произошедшего... Я разрешаю вам обращаться ко мне по имени. Всегда и везде! Только..., - принц запнулся, но быстро взял себя в руки и, расправив плечи, твердо закончил, - Молокососом называть меня при людях я запрещаю.
  - Я понял вас, ваше высочество. Благодарю за оказанную честь!
  - Вам спасибо. За науку.
  Если бы Александр в этот момент взял пару капель крови принца, то он обязательно бы стукнул себя ладонью по лицу. Его эмоциональная отповедь, что он только что выдал для принца, возымела на того несколько иное воздействие, чем предполагал вампир. Основную идею Карл понял верно. Служение и посвящение всего себя целиком поставленной цели. Но вот выводы... Кроме правильных выводов и решений, принц принял и еще одно. Он решил быть достойным Няши!
  Разум влюбленного человека всегда мог выписывать немыслимые кренделя, и в этот раз вампир почти стал свидетелем очередного такого загиба того тонкого и странного чувства, что все вокруг называют любовью.
  Видя перед собой сильного, умного и уверенного в себе человека, Карл понял не только то, каким он должен быть королем, но и осознал причину, по которой Няша безоговорочно признала герцога Каса своим хозяином. То есть, у него перед глазами появился живой пример, каким надо быть, чтобы Няша полюбила тебя. И принц намеревался твердо достичь этого идеала, став достойным любви такой девушки, как кобольд-наложница герцога Каса.
  Все эти мысли принца были неизвестны Александру, который посчитал, что на время прочистил мозги Карлу и убрал из них дурость. Потому дальше вампир намеревался серьезно поговорить с юношей и объяснить ему некоторые моменты будущего совещания. Ведь получится не очень хорошо, если глава всей северной коалиции будет стоять и хлопать от удивления глазами вместе с остальными присутствующими. А значит посвятить принца в детали надо уже сейчас.
  - Карл! - Александр позвал принца тихим, вкрадчивым голосом, - Присядь. Нам предстоит серьезный разговор!
  Карл выполнил просьбу герцога и сел в кресло напротив. Его лицо было сосредоточено и серьезно. Возможно впервые в жизни он не только по настоящему понял, что вскоре станет королем, но и понял, каким именно королем он будет, а потому принц взрослел буквально на глазах. Огромная ответственность, что раздавливала многих правителей, пришлась юноше по силам.
  
  *****
  
  Собраться вечером получилось не сразу. Хотя большое военное совещание было запланировано заранее, выдержать сроки его начала не получилось. Сначала Александр заболтался с принцем, рассказывая ему об истинных возможностях и силе баронства Блад, - естественно, до истинных "истинных возможностей" рассказ и близко не дотягивал, но для принца и он стал откровением. Мобилизационные возможности одних только гномов впечатляли сверх всякой меры. А ведь кроме них были наемники Константинополя, бедные горожане Александрии и многочисленные маги Ебурга. Если только ими правильно распорядиться, то все эти ресурсы вместе составляли значительную силу, способную смести любую преграду на своем пути.
  Второй причиной задержки собрания стал Леонид, который наплевал на свои же собственные решения и лично занялся организацией войск герцогства. Не то чтобы воевода не доверял Александру, но в бой ему хотелось идти с войсками, которые организовал он сам, а не кто-то другой. Потому забив на планы предстоящей кампании, вампир носился по столице, выясняя, что именно город может дать своим солдатам прямо сейчас. Результат мужчину не радовал, и он злился как на себя, за то что согласился во всем этом участвовать, так и на Триумвират, который приказал ему возглавить столь безнадежное дело. Но больше всего воевода проклинал предыдущих Касов, которые, по его мнению, делали все, чтобы не иметь под рукой нормального войска.
  Третьей причиной задержки стало знакомство Леонида с Карлом. После утренней прокачки от Александра принц решил всерьез взяться за дело и, даже уступая инициативу командования армией, желал знать как можно больше деталей и стремился научится всему и сразу. Леонид отнесся с пониманием к подобной инициативе номинального командующего и честно отвечал на его вопросы, иногда даже вдаваясь в излишние подробности.
  Таким образом, когда все наконец собрались в одной комнате, уже наступил поздний вечер, и город за окнами погрузился в темноту ночи. Александр приказал подать в зал еды и напитков, подразумевая, что совещание может затянутся до самого утра и, выставив несколько постов охраны, наконец начал то, к чему все усиленно готовились последние дни. Крайний совет перед тем, как северная армия выступит под знаменами Карла против Людовика.
  Как водится, начали с перечисления собственных сил. Надо сказать, уже очень внушительных.
  Благодаря щедрому денежному вливанию вампиров, личная армия Карла составляла более девяти тысяч человек, половина из которых были уже обученными солдатами и не нуждались в дополнительной подготовке. Герцог Кас выставил почти двадцать тысяч гномов, двенадцать отрядов наемников и сформировал полк беженцев из Залона размером в четыре тысячи человек. Кроме этого активно формировались три терции. Герцог Гуян выставил всю дружину, то есть чуть меньше, чем тысячу бойцов, семь отрядов наемников и созвал баронское, городское и крестьянское ополчение, что дало ему еще восемь тысяч солдат. В дополнение к этим силам бароны Каса добровольно предоставили Карлу примерно пятьсот кавалеристов и столько же бойцов имелось из состава бывшего гарнизона Залона. Из последних было решено сформировать личную гвардию Карла.
  Все эти силы, собранные в один кулак, выглядели очень и очень грозно, и противопоставить им Людовик мог только объединенную королевскую армию, но учитывая его проблемы с южанами и соседями, сделать это он конечно не мог. Зато он имел сразу двух архимагов, что позволяло ему чувствовать себя вполне уверенно. На этом вопросе и заострил внимание герцог Гуян.
  - Господа, а не получится ли у нас так, что разбив армию узурпатора, мы сами будет разбиты магией, где-нибудь под стенами Касии?
  - Такая опасность, несомненно, существует, - ответил Леонид, - Но, на мой взгляд, она минимальна. У нас подавляющее магическое превосходство над любой армией на территории Элура. Тысяча гномьих магов, почти тысяча магов добровольцев из Ебурга, рота гвардии герцога Каса плюс его личные слуги и артефакты из нашего арсенала, смею заверить вас, очень и очень мощные.
  - Даже один архимаг с легкостью раскидает все эти силы, - парировал это заявление Гуян.
  - Это не так, - поддержал воеводу Александр, - Даже два архимага не справятся с подобными силами, если нам удастся защититься от их ударов. А нам это удастся. И открою небольшой секрет. Архимаг Агрон не горит желанием сражаться за Людовика и готов перейти на нашу сторону.
  В зале поднялся возбужденный гомон. Оба вампира и Карл знали о том, что Александру удалось передать Агрону письмо с предложением о смене стороны, а вот другие пребывали в неведении относительно этого факта, как не знали они и о том, что архимаг предварительно согласился и сейчас просто набивал себе цену.
  - Если на нашей стороне окажется Агрон, то мы без проблем победим, - несколько удивленно проговорил Гуян, видимо сам находясь под впечатлением от собственных расчетов.
  - И опять вы немного торопитесь, ваше сиятельство, - одернул его Александр, - Разбить королевскую армию мы можем, но вот с занятием столицы будут некоторые проблемы, так как она хорошо укреплена магически, и не стоит забывать об армиях Гарна, Шореза и южан! После коронации Карла они никуда не денутся.
  - Но и наши силы к этому моменту увеличатся! Королевские вассалы присягнут Карлу, и мы можем использовать обе элурские армии!
  - Если они к тому моменту будут существовать...
  - Кстати! - прервал перепалку герцогов Леонид, - Надо будет издать указ за подписью Карла о том, что все солдаты, перешедшие на нашу сторону, не только подлежат прощению, но и получат некоторое вознаграждение! Денег у нас на это хватит!
  - Я согласен, - быстро заявил Карл, которому эта идея очень понравилась, ведь принц еще помнил о том, как быстро ему удалось сформировать сразу несколько полков профессиональных солдат простым повышением жалования.
  - Поддерживаю! - кивнул Александр, - Но прежде чем это возымеет хоть какое-то действие, нам надо победить! Как мы будем побеждать?
  - Я предлагаю осуществить ваш первоначальный план, - Леонид указал на карту, - Идея ударить по королевскому домену довольно удачна.
  - А я буду изображать удар по тракту? - герцог Гуян решил уточнить детали, хотя Карл уже рассказывал ему эти свои мысли ранее.
  - Да. И при необходимости укроетесь за стенами своей столицы. Но думаю, что с армией почти в пятнадцать тысяч человек вам это не потребуется.
  - Пятнадцать? - удивился герцог, - Но у меня всего одиннадцать.
  - Мы предоставим вам наемников и магов. Будет пятнадцать. Людовик не сможет выставить столько и будет отсиживаться за стенами Додра пока не подтянет войска с запада и юга. А в это время армия Карла займет королевский домен и лишит узурпатора значительных ресурсов.
  - То есть, ты не придумал ничего нового? - уточнил Александр.
  - Пока не вижу в этом смысла, - пожал плечами Леонид, - Ваш план мне нравится. А вот как будем действовать на поле боя, я пока не знаю.
  - И вас не пугает, что две трети армии принца будут состоять из гномов? - задал вопрос капитан Каларгон.
  - Меня это только радует, - усмехнулся воевода, - Коротышки отличные вояки. По выучке, снаряжению и боевому духу это наши самые лучшие войска. По крайней мере, пока к следующему году мы не закончим формирование терций в Касе, Константинополе и Александрии.
  - А что на это скажет Церковь?
  - Этот вопрос я предлагаю обсудить позже, когда мы и правда будем знать о реакции светлых отцов, - вмешался Александр, который строил очень большие планы на негативные заявления церковников и последующее распространение мартианства, как противодействие такому вмешательству официальной церкви, но пока был не готов говорить о своих чаяниях с теми, кто все еще считал себя верным сыном Светлой Церкви.
  - А какие войска вы дадите капитану Каларгону? - Карл заметил нежелание Каса говорить о религиозных делах и поспешил перевести беседу на другой вопрос, благо как номинальному главе коалиции ему это было сделать легко и перебивать принца никто бы не стал.
  - Я дам ему свою гвардейскую роту, кавалерию баронов и пару отрядов наемников, которых посажу на телеги, - ответил Александр, - Получится высокомобильный отряд примерно в полторы тысячи человек. Отправим его как можно дальше на юг королевского домена вдоль побережья.
  - Капитан! - принц посмотрел на Каларгона, - Вы справитесь?
  - Да, ваше высочество! - капитан довольно улыбнулся.
  - Так тому и быть. Хотя меня и смущает отсутствие кавалерии в моей армии, если вся она будет под рукой капитана Каларгона.
  - Не стоит переживать из-за таких пустяков, ваше высочество, - наставительно заявил Леонид, - Атаку вражеской конницы наши пехотинцы отобью легко, а из-за того, что наша кавалерия не добьет бегущих врагов и вовсе переживать не стоит. Все выжившие потом пополнят вашу же армию.
  - Если смотреть с этой стороны, то отсутствие конницы это даже благо, - задумчиво произнес Гуян.
  - Верно, - кивнул Александр, - Поэтому я даже и не пытаюсь покупать лошадей. Дорого, а результат будет скорее отрицательным. Лучше сосредоточить усилия на тренировке новобранцев.
  - Эти ваши терции? Расскажите подробно?
  - Пока хвастаться нечем, - развел руками вампир, - Вот весной я надеюсь удивить вас, а пока забудем о них.
  - Как скажете! Тогда подытожим? - Гуян обвел взглядом людей и остановился на Леониде.
  Воевода понял его правильно и объединил все сказанное ранее, подводя предварительный итог.
  - Мы решили разделить нашу армию на три отряда. Первый отряд под командованием герцога Гуяна, численностью около пятнадцати тысяч человек, должен будет охранять северный тракт и постоянно угрожать захватом городу Додр, но при угрозе сразу отступать в Гуян. Второй отряд, под командование капитана Каларгона, численностью в полторы тысячи человек, скорым маршем направится вдоль побережья к Норету, а потом к Кихауну и Ахрупу. Задачей капитана будет привести королевских вассалов к верности Карлу. Третий отряд, под командованием принца Карла, численностью примерно в двадцать пять тысяч человек, захватит остальной королевский домен и создаст угрозу Касии с востока, таким образом отрезав от столицы южную армию и взяв город в полукольцо.
  - Мощнейшая армия, - прошептал один из офицеров Гуяна, услышав о численности войск, что пойдут в поход уже в скором времени.
  - Верно, - довольно кивнул Леонид, - И никто в Элуре не ждет, что мы сможем выставить так много солдат. Это неприятно говорить, но трагедия в Залоне нам помогла. Беженцы оттуда с радостью записываются в армию Карла. А теперь давайте обсудим детали, ради которых мы здесь и собрались!
  Мужчины невольно подались ближе к столу и тихо начали утрясать детали столь масштабной военной операции, в результате которой решалось не только их будущее, но и судьба всего королевства.
  Когда через несколько дней в Кас зашла армия гномов, все уже было готово, и хмурые коротышки, отдав почести своему эрлу, двинулись в путь дальше, но уже в сопровождении человеческих полков и под знаменами принца Карла и герцога Каса.
  
  Глава 6
  
  Полыхающее пламя создавало изрядный жар, повышая и без того немаленькую температуру окружающего воздуха. Но подобные неудобства не создавали никаких проблем трем вампирам, один из которых и был причиной начавшегося лесного пожара.
  - Полное дерьмо! - констатировал жандарм с погоном сержанта, глядя на одинокую пчелу, вьющуюся около него и тоже не обращающую внимания на жар пламени.
  - И не говори! - заверил его вампир в гражданской одежде цветов Корпуса Крови, - Ничего тварей не берет! Все охотятся и охотятся!
  - Я слышал, что уже до драконов добрались, - третий участник компании был менее эмоционален, чем его спутники, и не демонстрировал своего разочарования происходящим, хотя как ученый и наблюдал все куда дольше, чем остальные мобилизованные вампиры.
  - А драконью шкуру-то они как прокусывают?! - удивился жандарм.
  - Вроде, в глаза кусают.
  - Дерьмо! И вы, яйцеголовые, утверждаете, что они неразумны?!
  - Верно. Наличие разума исключено, - авторитетно и уверенно заявил представитель Корпуса Науки, - Одни инстинкты. Мы несколько раз проверяли.
  - Лучше бы вы их охраняли надежнее, - вздохнул жандарм и наконец прихлопнул вьющуюся вокруг него пчелу.
  - Про это жалеть поздно, сейчас надо остановить рой.
  - Да как ты его остановишь? Все вокруг выжигаем, а новые ульи появляются и появляются!
  - Значит не так выжигаем, - парировал ученый.
  - Скорее, медленно, - вмешался служащий Корпуса Крови, - Мы не успеваем подвозить кровь, а без нее быстро уничтожать ульи не получается.
  Основа жизни вампиров, основа их магии и их силы - кровь живых существ, без которой они не могли ничего - и правда сильно ограничивала возможности борьбы с роем магических пчел. Ведомство Семена сбилось с ног, подчистую опустошая до этого беспрестанно наполнявшиеся два века хранилища, но все равно не успевало удовлетворить все нужды борющихся с нашествием вампиров. Средств доставки и подвоза катастрофически не хватало. Вампиры никогда не планировали, что огромные массы крови могут потребоваться им где-то еще, кроме их замков.
  - Сколько у нас-то осталось? - уточнил жандарм.
  Кровник потряс бурдук.
  - Литров десять, - сообщил он.
  - Значит еще на одну "огненную вьюгу" хватит.
  - Угу. Вот только где мы ее применим? Здесь или отойдем ближе к горам?
  - Здесь, - немного подумав, заключил жандарм, - Раз летают, то надо продолжать выжигать, а не менять место. Иначе все бессмысленно.
  - А я предлагаю связаться с командование и уточнить, - предложил ученый.
  - Чего там уточнять? Приказ был четкий: выжечь леса с ульями в предгорьях.
  - И мы потратили сотню литров крови, ничего не добившись. Сюда нужно слать больше вампиров, а не одну нашу тройку.
  - Сам же знаешь, что большая часть сил сейчас у Драконьих гор. Если пчелы полезут под Налим, то пострадают гоблины, на которых нам плевать, а вот рудники...
  - Там пчелам жрать некого, - перебил жандарма ученый, - Так что, Драконьей ничего не угрожает. А здесь...
  - Вы, яйцеголовые, и в прошлый раз утверждали, что пчел не может быть много, так как им жрать нечего, - вернул "любезность" жандарм, - И что?
  - Ну кто же знал, что у магических пчел появилась внешняя система пищеварения, и теперь их яд разлагает мясо до уровня приемлемой для них пищи! Наши их с муравьями скрещивали, а не с пауками!
  - Вот именно. А сейчас ты хочешь отвлечь штаб от работы и уточнить простой приказ, чтобы сэкономить десять литров крови, и все потому, что в твою голову забралась мысль о том, что мы делаем что-то неправильно! Может стоило озвучить ее до того, как мы почти выполнили задание?
  - Умные мысли не всегда приходят в голову вовремя, - пожал плечами ученый.
  - Ну тогда помолчи еще несколько минут, - жандарм повернулся к кровнику и, взяв у него бурдюк, быстро осушил его.
  Спустя пару десятков секунд мощнейшая "огненная вьюга" накрыла значительную территорию леса, оставив тройке вампиров только небольшую полосу нетронутой пламенем земли. Но очень-очень узкую. Только чтобы успеть выбраться, прежде чем огонь поглотит и эту свою жертву, уничтожив вместе с деревьями и располагающиеся на них ульи.
  
  *****
  
  Когда измученная армия выбралась из лесных дебрей и под ногами вместо известных только контрабандистам троп появилась нормальная дорога, генерал Рабан облегченно вздохнул. Самый тяжелый участок пути был позади. Солдаты полностью вымотались морально и физически, ни разу не вступив в бой с врагом. Поэтому требовалось немедленно изменение ближайших планов.
  - Надо дать армии отдохнуть, - генерал повернулся к принцу.
  - И дать возможность элурцам узнать, что мы идем к Уру?
  - Они это и так знают, ваше высочество. Герцог Хузур получает значительную выгоду от контрабанды между нашими странами. Ему служат сотни людей по обе стороны границы. И я почти уверен, что наш проводник один из них.
  - Так надо казнить его! - воскликнуло принц.
  - Боюсь, что поздно. Я ошибся, ваше высочество, - генерал театрально склонил голову, - Прямой путь оказался самым тяжелым и потому самым долгим. Без сомнения, в Уре уже знают о том, что мы здесь, и что мы идем к ним.
  - И что вы предлагаете, генерал? Ну кроме того, что армии надо отдохнуть.
  - Надо сменить маршрут, ваше высочество.
  - Хотите сначала захватить столицу герцогства, генерал?
  - Нет, ваше высочество, - Рабан отрицательно мотнул головой, - Мы выйдем к морю и пойдем к Уру вдоль побережья. Многочисленные рыбацкие деревеньки станут отличными промежуточными точками нового маршрута. В них мы найдем и отдых, а заодно и разнообразим рацион.
  Принц Ральф внимательно посмотрел на генерала, но ничего не сказал. Идея была глупой, но сделать с этим было ничего нельзя. Командующий армией был назначен отцом, и только он мог сменить его. Сам принц уже решил, что барон Рабан будет делать что угодно, но только не завоевывать ему корону. Даже прямое предложение будущих наград не смогло сподвигнуть генерала на изменение своих изначальных планов. Армия шла грабить Ур, и принц ничего не мог с этим сделать. Разве что учится тому, как надо воевать. Естественно, учится не у Рабана, а на его ошибках.
  Солдаты восприняли приказ о суточном отдыхе без эмоций. Армия просто встала лагерем и заснула. Поход вымотал всех, и поджидай их элурцы, все было бы завершено очень быстро. Но врага не было. Немногочисленные разъезды местных рыцарей не спешили нападать на армию Шореза, а скорее наоборот, стремились поскорее убраться с ее пути. В последующие дни их пустующие замки просто занимались наступающими без боя.
  Именно этот факт сыграл с армией еще одну злую шутку. Отступающий противник, боящийся даже мелких боевых сшибок, и легкость, с которой замки оказывались в руках, убедили шорезцев в том, что и дальше все будет точно так же. А потому винные погреба опустошались, а захваченная в них добыча моментально уничтожалась во славу принца, генерала и короля. В итоге, к стенам Ура подошла пьяная, забывшая о дисциплине армия, имевшая за спиной десяток сожженных подчистую рыбацких деревень.
  Осмотрев закрытые ворота и часовых на стенах торгового города, генерал Рабан сохранил невозмутимый вид.
  - Будем осаждать, - наконец вынес решение командующий и поспешил скрыться в шатре, который только-только успели поставить его слуги.
  Принц Рафль с ненавистью посмотрел ему вслед, но сдержался и промолчал. По данным разведки, в городе успели укрыться не только жители близлежащих сел, которые свезли туда весь собранный с полей урожай, что успел созреть, но и дружины окрестных баронов и рыцарей, что без сомнений усилило гарнизон Ура минимум в два раза. И конечно осада никак не могла повлиять на деятельность морского порта, а значит город будет жить вполне привычной жизнь и получать всю необходимую помощь, в том числе и наемников из Ильхори. Сейчас принц мог со всей уверенностью сказать, что генерал Рабан полностью провалил приказ короля и лишил его младшего сына любых шансов на корону Элура. И что с этим делать - решительно непонятно. Остается молчать и писать отцу очередную кляузу на генерала. А еще просить флот. Может быть король смилостивится и изменит свое решение... Хотя верилось в это слабо.
  
  *****
  
  - Мы попали в ловушку, ваша милость.
  - Это я и без вас вижу! - генерал Асджер в ярости швырнул кубок с вином прямо в лицо разведчика, посмевшего высказать своему командиру очевидную всем вокруг вещь.
  Армия Гарна, показывая превосходную выучку и дисциплину, уверенно шла по Элуру, практически не встречая сопротивления на своем пути. Позавчера, прямо с хода, был взят город Транос, столица одноименного графства. Солдаты славно развлеклись: хотя грабежи и были ограничены приказом сверху, останавливать и пресекать их никто не стал. Потому утром гарнцев ждал очень неприятный сюрприз, и это было не похмелье, хотя и им солдаты страдали изрядно.
  Была обнаружена армия Элура и это открытие сделала не разведка, а маркитанты, нагоняющие свою армию в пути. Уже из одного этого факта можно было сделать вывод, что элурцы умудрились зайти в тыл вторгнувшейся на их территорию армии.
  Посланные разведчики подтвердили, что все пути назад отрезаны, и сделали это не наспех собранные ополченцы местных владетелей, а вполне себе профессиональные вояки в цветах королевских сил. Под Транос пришла Западная армия Элура.
  Как они умудрились сделать все так быстро, Асджер не знал, и оттого еще больше нервничал и опасался принимать какое-либо решение относительно ближайших действий своих солдат. Эта медлительность генерала была на руку элурцам, и отправленные утром разведчики подтвердили, что те воспользовались подарком гарнцев и окончательно захлопнули свою ловушку. Теперь сражения было не избежать.
  - Мы останемся в городе или выйдем для боя за его стены?
  Асджер с ненавистью посмотрел на задавшего вопрос принца и тут же взял себя в руки, осознав, что его нынешнее поведение слишком неподобающее. Что будет в будущем, еще неизвестно, и показывать принцу свое истинное отношение к нему пока рано.
  - Транос не подготовлен для осады, ваше высочество. За его стенами мы как в ловушке.
  - Но дадут ли элурцы нашей армии покинуть город?
  - У них не будет возможности нам помешать, ваше высочество. Согласно донесения разведки, сейчас их силы рассредоточены вокруг города и им потребуется некоторое время, чтобы собраться вместе для боя. Мы успеем покинуть город.
  - Но зачем они разделили свою армию? - удивился принц, - Разве этим они не дали нам шанс?
  - Они совершили ошибку, ваше высочество. Самая обычная ошибка.
  - То есть, генерал, вы считаете, что сначала они очень удачно поймали нас в ловушку и навязали сражение на своих условиях, а потом сами же ошиблись и дали нам возможность победить себя? - голос принца звучал слишком издевательски, и генерал в очередной раз позволил себе бросить на него полный ненависти взгляд.
  - Эта ловушка... Скорее всего, это какая-то старая задумка на случай войны с нами. А вот конечное исполнение подкачало. В Западной армии много отличных офицеров, но толкового полководца среди них нет.
  - А если там маршал Додр?
  О такой возможности генерал Асджер почему-то не подумал и, пораженный, замолчал. Предположение принца было очень толковым. Западной армией Элура мог командовать маршал королевства. Но зачем он тогда разделил армию на отряды? Генерал понял, что его мозг начинает плавится от различных идей и вариантов развития событий. Требовалось принять решение, и чем быстрее, тем лучше, иначе можно было запутать самого себя, без всякой помощи со стороны противника.
  - Плевать, кто командир у элурцев! - резко мотнув головой, прокричал генерал, - Завтра, как только рассветет, мы выступаем! Они пожалеют, что нарушили мой план!
  
  *****
  
  - Не менее тридцати тысяч гномов, около двадцати тысяч пехоты и почти десять тысяч наемников! Но и это не все! Вдоль побережья идет еще одна армия! Пятнадцать или двадцать тысяч. В основном кавалерия!
  Знай граф Нури, что все называемые ему цифры сильно завышены, а отряд капитана Каларгона вообще переоценен на порядок, легче ему бы от этого знания не стало.
  - Армия Гарна заняла Транос, - между тем продолжал докладчик, - В ее рядах около двенадцати тысяч солдат и не менее четырех тысяч латников. Нашей Западной армии удалось незаметно зайти им в тыл, и в ближайшие дни там случится сражение. Наши войска располагают примерно равным количеством солдат и латников, и можно ожидать, что победа будет за нами.
  - Что насчет магов? - Нури пришлось постараться, чтобы его голос звучал уверенно и не дрожал.
  - Неизвестно. У гарнцев их, скорее всего, не много, а вот у северян..., - докладчик опустил взгляд, - Барон Блад идет с Карлом, ваша милость.
  - Герцог Кас! Называйте его правильным титулом! - взорвался Нури, - Этот ублюдок его заслужил!
  Офицер поспешил подтвердить, что понял замечание, но был беспардонно перебит королем.
  - Я лишаю его этого титула! - высокопарно заявил Людовик, - Отныне Алекс Блад больше не герцог Кас и не барон Блад, а самый обычный маг! И герцог Гуян тоже лишен своего титула!
  - Ваше величество! Для подобных решений..., - граф попытался остановить сына, но короля уже окончательно занесло.
  - Граф Мутал! - рявкнул Людовик, обращаясь к правой руке своего отца, - За вашу верную службу мне и королевству я дарую вам титул герцога Гуяна! Граф Нури! За вашу верную службу мне и королевству, я дарую вам титул герцога Каса. Будьте достойны!
  Оба аристократа вынужденно склонили головы и сдержано поблагодарили короля за награду, больше похожую на издевательство. А все потому, что король Элура не контролировал ни герцогство Кас, ни герцогство Гуян и никаких прав на них, соответственно, не имел. С таким же успехом он мог бы даровать своим подданным короны соседних государств. И то и другое одинаково повеселит чернь и травоедов, когда эти новости покинут стены королевского дворца. Но, слава Всесветлому, Людовик еще не дошел до того, чтобы назначать кого-то королем Шореза или Гарна. Уже одно это вселяло аристократам веру в то, что утром, когда его величество проспится, им удастся отговорить его и изменить свое решение. В конце концов, получилось же подобное с приказом о казни всех граждан враждебных королевств, значит получится и с этим глупым приказом.
  - А еще, - продолжил Людовик, - Я подумал о том, что мне стоит отказать в признании королей Шореза и Гарна. Они предали меня, и я не обязан называть их своими "братьями" и считать равными моего королевского величия.
  Граф Нури застонал. Северяне собрали огромную армию и гонят на столицу полчища нелюдей, а его сын занимается глупостями и выставляет себя шутом. В такой ситуации особенно отчетливо понимаешь, почему некоторые из царедворцев прошлого предпочитали держать королей в вечно пьяном состоянии и не выпускать никуда дальше постели. Ведь в таком случае им надо было только не забывать приводить королевскую спальню в порядок, убирая лужи блевотины, и периодически пристраивать куда-либо королевских бастардов. Видимо и ему придется поступить с собственным сыном схожим образом. Терпеть чудачества короля становилось все сложней.
  - Это очень мудрая мысль, ваше величество. Ее надо всесторонне обдумать!
  - Благодарю вас, герцог Кас, - лицо Людовика расплылось в улыбке, - Я непременно сделаю это. А пока я оставлю вас. Мне надо навестить матушку. Поручаю вам к утру решить вопрос с гномами. Нелюди должны быть уничтожены! Если надо, используйте Светлую Церковь! Я разрешаю.
  Когда король вышел из зала, граф Мутал подошел к Нури.
  - У тебя получился на редкость глупый отпрыск, - тихо, так чтобы не слышали другие присутствующие на докладе, произнес он.
  - И не поспоришь, - вздохнул Нури, - Если бы маги не подтвердили, что он и правда мой сын, мог бы хоть считать, что жена нагуляла его на стороне. Но не судьба.
  - Иногда Всесветлый слишком жесток..., - кивнул Мутал и повысил голос, чтобы задать свой следующий вопрос, - Что будем делать с гномами, господа? Надеюсь, никто не поспешит исполнить волю короля и призвать в помощь Церковь?
  Несмотря на явно оскорбительный в адрес правящего монарха тон вопроса, никто не стал одергивать графа и напоминать ему о приличиях. Во-первых, Людовик со своими странностями уже успел создать себе определенную репутацию, и приказы короля никто не спешил выполнять, так как часто они отменялись или изменялись уже у утру, а то и к вечеру. А во-вторых, среди присутствующих не было идиотов. Просить у Церкви помощь в борьбе с нелюдью... Три раза "ха"! Дураков нет. Конечно, светоши обязательно помогут. Вот только цена этой помощи будет слишком высока. Элур наводнят армиями соседних государств. Сыны Веры и и Псы Света будут распоряжаться в замках знати по всей стране. Тотальное разграбление всего и огромный долг перед Церковью. Вот результат такого беспечного поступка, а потому совершать его никто не будет. Даже если полчища гномов заполонят столицу, аристократы Элура будут прямо в лицо светлым отцам твердить, что они полностью контролируют ситуацию и все идет по плану! С гномами можно договориться. С церковниками нет.
  - Тогда я предлагаю поступить, как и советовал нам маршал. Отправим навстречу северянам баронское ополчение королевского домена. Ведь это их земли топчет нелюдь. Пусть они их и защищают!
  - Но там тридцать тысяч гномов! - напомнил приятелю Нури, - Плюс человеческие полки и мощная магическая поддержка! Да и сам Блад очень сильный маг.
  - Значит мы должны послать туда своего сильного мага. Верховный маг Элура должен показать, что не зря занимает свою должность. В противном случае у нас есть кем заменить его.
  - При всем уважении, - Нури на секунду замолк, обдумывая продолжение фразы, - Архимаг Фосет еще слишком... неопытен.
  - Предлагаешь послать и Фосета и Агрона? Вместе? - спросил Мутал, - Кстати, надо бы приглашать их на наши военные совещания.
  - Надо! Просто не верю я им. А против Блада поедет один Агрон. Ему и правда надо доказать свою лояльность Людовику. Пусть он и возглавит баронское ополчение королевского домена! Против гномов его должно хватить! А там посмотрим.
  
  *****
  
  В это время упомянутый архимаг быстро собирал свои вещи. И так не горевший желанием давать присягу Людовику, Агрон наконец-то получил послание, которого он ждал уже не один день.
  Принц Карл подтвердил слова герцога Каса о том, что при его правлении все останется на прежних местах, а главное, что один конкретный архимаг по прежнему будет занимать должность Верховного мага. Такое обещание стоило дорого и надо было успеть им воспользоваться.
  Поэтому получив письмо Карла, архимаг ускорил темпы сборов, которые вел с тех самых пор, как к нему подошел один из неприметных слуг королевского дворца и сообщил о том, что герцог Кас очень сильно недоволен архимагом. Тогда мужчина не на шутку испугался. По Элуру давно ходили слухи о том, что барон Блад не гнушается заниматься темными делишками, и его враги часто просто бесследно исчезают, подчас прямо из своих постелей. Никаких фактов, подтверждающих эти слухи не было, но стоявший во плоти слуга с холодными глазами опытного убийцы был более чем реален. Потому архимаг поспешил заверить посланника в том, что вся его клятва королю не более чем фарс, и он готов верой и правдой служить законному наследнику престола. То есть, принцу Карлу. С тех пор, в тайне от всех, архимаг и собирал личные вещи, подготавливая свое бегство из столицы.
  Но, по правде говоря, ему было плевать на законность чьих-либо претензий на трон. Карл или Людовик - Мужчина не видел между ними разницы. Другое дело, что Карла поддерживал Блад - маг, за два века доказавший, что он не умеет проигрывать и всегда добивается своего. Агрон никогда не любил Блада, хотя Марта, которую он считал своим лучшим другом, всегда очень тепло отзывалась о северном отшельнике. Ситуацию кардинально изменил всего один момент. То, с какой легкостью Блад поставил его на должность Верховного мага, а Резуна сделал Наместником Залона. Разговаривая тогда с Агроном об этом, Блад был отстранен и почти не заинтересован. Такие важные и судьбоносные вещи он сделал просто походя, лишь потому, что так было удобней ему. Тогда Агрон и поменял свое мнение о старом маге.
  Конечно, когда ему предложили взять руки в ноги и быстро перебраться в Кас, он немного поломался, выторговывая для себя сохранение места Верховного мага, но и это было решено так быстро, что сомневаться в том, что все его действия были просчитаны заранее не приходилось. Письмо Карла просто не успело бы прийти из Каса, а значит было отправлено еще до того, как Блад получил послание Агрона и его требования. Таких людей лучше иметь в союзниках. Всяко они будут лучше, чем вечно нервный Нури и его оболтус сын, сидящий сейчас на троне Элура. Да и принц Карл дал обещание...
  - Ваше высокопревосходительство! - личный помощник Агрона зашел в кабинет, - Все книги упакованы.
  - Тогда нас больше ничего не держит во дворце, - заключил архимаг, - Давай выбираться отсюда!
  
  *****
  
  Насекомое на ладони дрыгало лапками в предсмертных судорогах, и с каждой секундой частота и интенсивность этих движений угасали. Спустя минуту Мария стряхнула мертвую пчелу на пол и довольно улыбнулась краешком губ.
  - Как видишь, дохнут твари очень быстро. Даже тепло ладони не способно помешать процессу.
  - А в ульях? - вампиресса все еще не до конца верила, что ее подчиненным удалось найти ахиллесову пяту пчел, - Они точно не могут согревать друг друга? Постоянным движением, например?
  - Исключено! Стоит температуре воздуха опустится ниже нуля и улей полностью вымирает меньше чем за сутки.
  - И даже королева с наседкой? - уточнила Мария.
  - Да. Хотя я уверен, что королеву наши ребята уже давно прихлопнули и если бы не способность наседок к перерождению в эту ужасную тварь, рой вымер бы естественным путем. А теперь нам надо дождаться зимы. Пчелы вообще не имеют никакого сопротивления к морозу и очень быстро вымерзнут.
  - А учитывая, что они строят свои ульи на вершинах деревьев, - Мария позволила себе улыбнуться широко, уж больно хорошую новость сообщил ей Игорь, чьи подчиненные и обнаружили фатальную для пчел слабость.
  - Я бы не стал списывать со счетов возможность роя укрыться под землей, - заметил вампир и напомнил, - Все же, в этих насекомых очень многое взято от муравьев.
  - Глупость. Не зафиксировано еще ни одного случая расположения улья ближе пяти метров к земле. Это явно установка шаблона магического существа.
  - А изменение шаблона ты в расчет не берешь?
  - Беру, - возразила Мария, - Но только у этих паукообразных наседок. Они могут быть совсем не против укрыться в земле, но ульи строят не они, как и не они обеспечивают себя пищей. Так что я не ожидаю появления подземных пчел.
  - Логично, - кивнул Игорь, - Но я все равно прикажу провести дополнительные эксперименты с наседками. Запихнем их под землю и посмотрим что будет.
  - Утверждаю, - Мария похлопала заместителя по плечу, - Только не упустите их.
  - Не волнуйся. Меры безопасности усилены.
  
  *****
  
  - Тебя здесь не стояло!
  - Зато мои бойцы стояли!
  - Плевать на твоих бойцов! Немедленно освободи место. Здесь должен стоять мой гирд!
  - Твоим гирд будет, когда твоя мамка таном станет! Пока же он клановый! А на этом месте будет стоять гирд нашего славного клана!
  - Плевать я хотел на ваш славный клан. Сегодня мы охраняем эрла!
  - Такие ротозеи должны охранять туалет. Эрла вам доверять нельзя!
  - Да тебе собственные штаны доверять нельзя! Потеряешь по дороге! Вот где ты прятался пока твои стояли в охране?
  - Не твое дело! Побереги глотку для драки. И силы побереги. Не стоит такому слабаку заботиться об эрле!
  - А ну быстро ушёл отсюда! Наш клан сегодня дежурный! Вали, пока бока не намяли!
  - Я-то уйду! А вы вслед за мной? И на кого я брошу эрла!
  - Я позабочусь о господине!
  - Вали, пока цел! Мы здесь стоим!
  
  *****
  
  - А они не поубивают друг друга?
  - Они даже не подерутся!
  - Но..., - Карл с сомнением посмотрел на двух ругающихся неподалеку от его шатра гномов.
  - Это они довольно дружелюбно разговаривают, ваше высочество. Так что все обойдется.
  - Вот как. Не знал.
  Осмотрев принца, Александр вздохнул и указал на стул рядом с собой, предлагая ему присесть.
  - Ваше высочество, никогда, запомните, никогда, не оценивайте другие расы с точки зрения человеческой морали или поведения. Даже эльфы полностью другие.
  - Нелюди.
  - Именно! Только не в том смысле, что они плохие, а в том плане, что они не люди! У них другая мораль, другие законы, другие нормы поведения. Мы просто разные и сравнивать нас нельзя. Гномы рождаются, живут и умирают под землей. Вы можете представить себе, каково это, Карл?
  - Нет, - принц честно попытался представить себе это и у него ничего не получилось.
  - Вот! Они другие. И не надо сравнивать их с нами. Вы, например, знаете, что сделали эльфы, когда впервые высадились на этом континенте?
  - Да, - Карл кивнул, - Наставники мне рассказывали.
  - И это одна из немногих правдивых историй о них. Когда люди и эльфы бежали с гибнущего континента, то именно люди высадились здесь первыми. Эльфы были вторыми, и они не придумали ничего лучшего, чем просто вырезать всех обнаруженных на берегу людей. Спасшиеся от неминуемой гибели нашли свою смерть от мечей ушастых. Просто потому, что для тех это было нормально. Для нас неприемлемо, а для них нормально и естественно. И именно из-за таких отличий морали двух рас часть спасшихся людей нашла общий язык с орками и стала кочевниками, в то время как эльфы вырезали орков там, где встречали.
  - Но ведь и мы сейчас вырезаем орков.
  - Да. Этот обычай люди переняли у эльфов, - усмехнулся Александр и тихо добавил, - Как и многие другие.
  - Это ты о чем, Алекс? - немедленно заинтересовался принц.
  - Не важно. Как-нибудь потом расскажу, - пообещал вампир, - Когда станешь королем! Пока тебе это знать преждевременно.
  - А если я тебе прикажу?
  - То я тебя пошлю куда подальше, - честно признался Александр, у которого установились с Карлом очень доверительные отношения, и уже несколько дней древний вампир и юный человек общались как старые приятели, без официоза и положенного в таких случаях этикета.
  - И вот так каждый раз, - пожаловался Карл, - Намекнешь на что-то интересное, а говорить не хочешь.
  - Это потому, что ты, по сути, еще ребенок и тебе свойственен юношеский максимализм. Узнаешь о чем-то, что тебе не понравится и решишь немедленно это исправлять. Но королю не пристало поступать в соответствии со своими желаниями.
  - Да! - оборвал герцога принц, - Ты уже много раз говорил мне это.
  - И повторю еще много раз. Истину вообще стоит периодически повторять.
  - Согласен. Но сейчас меня заботит другое. Я все думаю, Алекс, а не поспешили ли мы покинуть Кас? - принц задумчиво нахмурился, - В Залоне творится такое...
  - Хуже чем есть, там уже не станет, Карл. Поэтому делать в Касе нам нечего. Если насекомые доберутся до города, ни я, ни ты ничем помочь не сможем. Поэтому с точки зрения стратегии нам лучше быть подальше от Каса. И армии стоит быть подальше.
  - А если пчелы начнут убивать горожан?
  - И что? - вампир серьезно посмотрел на принца, - Лично мне это будет очень неприятно, и потому мои подчиненные сделают все, чтобы этого не случилось. Но тебе-то какое дело? Во всем Касе было одно существо, к которому ты был неравнодушен, и этот кобольд сейчас не в моей столице.
  Александр действительно взял Няшу с собой в поход. Немного подумав, он решил, что обладающая личной магией девушка, постоянно находящаяся рядом и верная как пес, будет полезна не только как секретарь и грелка, но и как охранник. Мало ли жандармы облажаются! Последняя линия обороны в виде преданного кобольда не помешает. И кстати! Надо бы связаться с Юлией! Пусть пришлет для Няши учителя. Вампиресса, которая обучит девчонку всему, что следует знать и уметь хорошему секретарю, не помешает.
  - Няша здесь не при чем. В Касе живут мои подданные.
  - А вот это уже речи мужчины и короля! - похвалил Карла герцог, - Но твое место сейчас впереди армии, идущей на Касию!
  - Мы идем не туда.
  - Конечная цель там, Карл. А куда мы идем в конкретный момент времени - не так уж и важно. Главное, в итоге оказаться где надо!
  Принц промолчал. Тем временем перепалка двух гезов завершилась, как и предсказывал Александр, без членовредительства. Поругавшись, гномы разошлись. Гирд, охранявший шатер эрла вчера, уступил свое место сменщикам, и сейчас бойцы, нещадно гремя латами, занимали свои места. Поход армии шел своим чередом.
  
  *****
  
  Приближающихся всадников дежурившие на воротах солдаты заметили еще издалека. Но те ехали совершенно не спеша и не проявляли даже доли агрессивности. Скорее наоборот, восседающие на конях бойцы выглядели потрепанными и уставшими, некоторые были перевязаны кровавыми тряпками и еле-еле держались в седле. Насторожившиеся было дежурные быстро потеряли к ним интерес. Еще одни неудачники, убегающие от наступавшей армии мятежников.
  В голове простых солдат последний факт вообще не укладывался. Герцоги севера всегда были опорой Элура, и даже во времена, когда короли на троне вели себя неосмотрительно и толкали страну в пропасть, северные владыки удерживали державу над пропастью. А сейчас они подняли мятеж. Мир перевернулся с ног на голову, и многие были растеряны. Привычные точки опоры сознания оказались разрушены, и ничего хорошего это не сулило.
  Тем временем всадники приблизились к открытым настежь воротам Эрслеу, и в тот же миг их поведение полностью изменилось. Усталость и отрешенность на лицах сменилась хищным оскалом, а раны оказались полностью липовыми. Первый вставший на их пути солдат даже не сразу понял, что боль в паху вызвана не плохой пищей, а отточенным лезвием кинжала.
  - Закрывайте ворота! - заорал десятник, сообразив, что их провели, но больше ничего командир дежурной группы не успел.
  Подскочивший к нему латник мечом снес человеку голову и мигом бросился в надвратное помещение, чтобы успеть помешать находящемуся там солдату выбить клин из устройства, удерживающего решетку городских ворот . Его же товарищи спокойно продолжили добивать солдат внизу. А горожане и крестьяне, ставшие невольными свидетелями этой бойни, с ужасом взирали на происходящее не в силах помешать захватчикам.
  - Ворота наши! - сообщил боец из надвратного помещения, - У меня чисто.
  - Занять оборону! - командир нападавших, убедившись, что все в очередной раз прошло успешно, стал раздавать новые указания, - Сообщите капитану, что мы заняли ворота.
  Последнее было излишнем. Из леса, откуда не так давно появились и сами латники, захватившие ныне ворота, к городу уже спешили новые действующие лица. Подстегивая коней, к прибрежному городу из всех сил рвалась кавалерия северных герцогов. Капитан Каларгон успешно выполнял приказ своего сюзерена, и его небольшой отряд с поразительной скоростью брал один город за другим. Сейчас вот настал черед одного из самых крупных городов на побережье - Эрслеу!
  Часовые на стенах заметили угрозу и подняли тревогу, но было уже поздно. Ворота города оставались открытыми.
  
  Глава 7
  
  Стена гномьих щитов неумолимо надвигалась на латников, которые с недоумением наблюдали за тем, как пехота атакует кавалерию, и не понимали, когда мир успел настолько поменяться, а они этого не заметили. Две их атаки, совершенные до этого по порядкам гномов, никакого успеха не принесли. Надежно прикрытые щитами коротышки были недосягаемы для длинных пик, и даже удар с полного разгона не приносил никаких результатов. Мелкие нелюди просто прижимались к земле, выставляя вперед свои короткие копья, и преодолеть это препятствие было невозможно. И ладно бы с ним, с преодолением, в бою это не главное. Но за две атаки латников никто из врагов даже не был ранен! Издевательство, а не бой!
  И словно услышав мысли своих врагов, гномы решили продолжить эту насмешку над нормальным сражением и двинулись вперед, желая уничтожить кавалерию людей уже своим слаженным ударом. Но командир людей принял решение не продолжать бой и приказал отступить. Раз атаковать гномов в лоб не получается, избранные Демуром будут умнее нелюди, подготавливая для мерзких подземных жителей ловушки и уничтожая их из засад. Именно так думал рыцарь, командовавший латниками, когда покидал поле скоротечного боя.
  Каково же было его удивление, когда на дороге, ведущей к городу, из которого и выехал утром его отряд, он увидел точно такую же стену щитов и безобразные морды гномов за ней. Вскоре выяснилось, что точно такие же отряды коротышек стоят не только спереди, но и вовсе полностью окружили смельчаков, осмелившихся бросить вызов авангарду северной армии.
  - Это богопротивное колдовство! - заревел рыцарь, подбадривая своих солдат, и, пришпорив коня, попытался направить его вперед, но верный четвероногий друг неожиданно встал на дыбы и сбросил своего всадника.
  Вскоре и остальные латники оказались на земле при схожих обстоятельствах. Не потеряв до этого ни одного человека даже ранеными, отряд в мгновение ока перестал существовать как ценная боевая единица. Да и легко раненых в нем стало очень много. Падение с высоты, да еще и в доспехах, редко когда проходит совсем уж без травм.
  - Для кого я только старался? - пробормотал себе под нос Леонид, разглядывая эту картину.
  Хитроумная ловушка с выманиванием латников на нужное ему поле, скрытый ночной марш армии, тайный обхват врага с флангов... и все закончилось так банально после всего одного заклинания гномьих магов, целенаправленно разработанного против лошадей. Кстати, заклинание даже близко не было боевым! Гномы в Александрии разработали его чтобы отпугивать животных от своих зданий. Просто коротышкам очень не нравились кучи лошадиного навоза, и таким радикальным способом они держали свои улицы чистыми. Оказалось, рыцарские кони пугаются гномьей магии ничуть не меньше купеческих лошадей.
  - Не переживай. Завтра будешь город штурмовать! - попытался подбодрить воеводу Александр.
  - А-а!- махнул рукой Леонид, - Было бы там что штурмовать! Солдаты даже разогреться толком не успеют!
  - Я бы не был так уверен. Если священники грамотно заведут народ, вопя о нашествии нелюди, то у нас будут проблемы.
  - Все будет нормально, - заверил герцога фактический командир армии.
  Оба вампира были правы, правда каждый по своему. Александр сильно волновался из-за возможной чрезмерной реакции людей на наличие гномов в армии Карла. И потому предпочитал дуть на молоко, допуская наличие проблем там, где их еще не было. А Леонид, уже хорошо почувствовавший за время похода всю имеющуюся ненависть к нелюдям, считал, что никакого дальнейшего развития у этой ситуации не будет. И был более прав, чем триумвир.
  Люди, веками культивировавшие свое превосходство над другими расами и свою же ненависть к ним, что по идее должно было вылиться в грандиозную драку на истребление, оказались просто не готовы к реальному тотальному сопротивлению. Внушаемое церковью полное превосходство избранного богом народа уже давно было низвергнуто с пьедестала суровой реальностью, а именно вурдалаками, которые во всем превосходили людей, и если бы не их уязвимость перед серебром и светом демура, то уже и вовсе являвшихся бы правителями мира. Гномы на их фоне не смотрелись даже угрозой, достойной того, чтобы защищаться от них. Особенно после заявлений королевских властей о том, что ведет коротышек принц Карл.
  По задумке, распространение этой информации должно было не только мобилизовать на защиту Людовика дополнительные силы горожан и крестьян, но и заранее настроить их против одного из главных претендентов на трон. Но все случилось с точностью до наоборот. Для обычных людей наличие принца во главе армии гномов оказалось успокаивающим фактором, ведь речь шла не о завоевании или нашествии, а о борьбе за власть между людьми. И таким образом только самые ярые церковные фанатики оказывали северной армии яростное сопротивление, остальные же скорее его демонстрировали, но при первой подвернувшейся возможности сдавались на милость победителей, признавая Карла своим господином. Последнее качественно уберегало их от грабежей.
  Правда речь в данном случае шла о городах и деревнях, а вот замки аристократов похвастаться подобным отношение к делу не могли. Благородные рыцари и бароны всерьез относились к своей клятве Людовику и сопротивлялись войскам Карла на полном серьезе. Но без городского и крестьянского ополчения войск у дворян было не много, и пока северная армия двигалась по королевскому домену без задержек.
  Самого принца Карла складывающаяся ситуация тоже напрягала, но несколько с другой, довольно неожиданной точки зрения, и о взаимоотношениях рас он не задумывался вообще. Ему приходилось исполнять свою роль главы северного альянса и назначать в захваченные замки новых хозяев. И если как принц крови он без всякого стеснения мог производить любых людей в рыцари, то дарование баронского титула уже сильно смущало юношу. Александр убедил его, что после коронации он просто еще раз подтвердит все дарованные титулы, но самого принца такое положение не устраивало, и он который день набирался смелости, чтобы заявить герцогу Касу о том, что больше не будет давать баронские титулы никому, а в замки баронов будет назначать рыцарей, как временных управляющих освободившимся владениями.
  Кстати, именно очередное такое разбирательство в замке одного барона и задержало принца в пути, потому разгром небольшого, но крепкого отряда латников он не застал, решая в этот момент не менее важную дилемму. Кого из присягнувших ему людей выделить и сделать из безземельного рыцаря - рыцарем с замком. Отсутствие толкового сопротивления сделало это большой проблемой. Все достойные и верные люди уже были награждены, остались лишь те, кто пока никак себя не проявил, и приходилось вспоминать совсем уж давние заслуги бойцов, подчас очень даже сомнительные. Как, например, "подавление каторжного бунта до его начала". Под этой не очень логичной фразой подразумевалось, что офицер быстро успокоил некое недовольство каторжников, и все вернулось к обычному спокойному существованию, не перерастая в бунт и неповиновение. Вот только чтобы заработать такую похвалу от начальства, надо было не добрым словом или добрым же мордобоем внушить крикунам почтение к власти. Нет! Надо было развесить как минимум парочку каторжан на деревьях или балках шахт. И вот как давать человеку замок за такие достижения? А вдруг он начнет и с крестьянами обращаться так, как привык с каторжниками. Ведь и те, и другие самые обычные травоеды...
  Вот принц, который разницу если не видел, то как минимум чувствовал, и решал такие проблемы без спешки, иногда тратя на замок до суток, из-за чего часто не успевал к сражениями. И этот факт был еще одной проблемой северной коалиции. Леонид, воспитанный совсем на других тактических и стратегических схемах ведения войны, старался нигде подолгу не задерживаться и быстро захватывал королевский домен под руку Карла, но без него самого во главе армии. Последний факт и смущал многих, но остановить воеводу по объективной причине никто, в том числе и Александр, не мог. Поставки припасов и продовольствия были идеальны и нисколько не сдерживали армию. Наличие же огромного числа магов позволяло избежать санитарных проблем. Ситуацию пока спасало только необходимость штурма многочисленных замков рыцарей, из-за чего путь армии сильно напоминал маршрут вусмерть пьяного человека, зигзагами двигающегося к своей цели. Таким образом принц Карл, как "знамя армии", не так сильно отставал от нее, как это могло бы быть, случись Леониду воевать по настоящему.
  - Как выйдем к городу, не вздумай предлагать им капитуляцию. Дождись завтрашнего утра! - Александр больше не стал акцентировать внимание на возможной проблеме с церковной пропагандой против гномов.
  - А Карл успеет? - Леонид с полуслова понял на что ему намекает герцог, - Мне не хочется держать армию под стенами просто так.
  - Не хочешь держать просто так, дай им отдохнуть. Или пусть строят лагерь! Или копают туалеты. Пусть маршируют, в конце концов!- огрызнулся Александр, - Это армия Карла, и он должен быть здесь!
  - Так помог бы мальчишке с этими назначениями! Чего он там в одиночку голову ломает?
  - Во-первых, не в одиночку. У него теперь куча советников. Скоро целый двор образуется. А во-вторых, он должен через это пройти.
  - Медные трубы? - усмехнулся Леонид, намекая на испытание принца славой, раз уж огонь и воду ему еще только предстояло пройти.
  - Они самые. Ему сейчас столько бреда и лести в уши льют! - улыбнулся Александр, вспоминая что-то свое.
  - Не боишься, что мальчишка сломается?
  - В таком случае я стоял бы с ним рядом. Но уверен, что он и без меня справится. Он умный, а среди его нынешних советников нет никого с мозгами. Не забывай, что все они были мелкими чиновниками и офицерами в Залоне, то есть людьми, не достигшими ничего в своей жизни. Их лесть груба. Их интриги шиты белыми нитками. Именно это Карлу и надо. Пусть он всё это видит, чтобы, когда столкнется с настоящими интриганами и умными льстецами, уже имел бы прививку.
  - И надолго такой прививки хватит-то? - усомнился Леонид, - Пара лет и все забудется!
  - Все равно это стоит того, чтобы ты лишний день постоял под стенами городишки, а дальше мы бы пошли уже вместе с Карлом. Я постараюсь навести порядок среди его советников.
  - Ладно! - согласился воевода, - Сутки я принцу дам. Только не забудь поделиться со мной кровью тех, кто не переживет твоего наведения порядка.
  
  *****
  
  Как и предполагалось, город был взят штурмом. Лично приехавший следующим утром под его стены Карл честно предложил почетную капитуляцию, но она была отвергнута. Впрочем, как и всегда, ведь вассалы короля старались как минимум сохранить рамки приличия и хранить верность Людовику, до тех пор пока не оказывались побеждены.
  Уже через час после отказа ударные группы человеческих полков забрались на стены, а через два часа пала и цитадель города, он же замок местного барона. Гирды гномов в город даже не входили. К обеду на улицах царил идеальный порядок, и только излишне большое количество солдат напоминало местным жителям, что владелец их земель недавно сменился.
  - Сколько у нас сейчас пленных? - принц Карл отодвинул от себя блюдо с перепелами, к которому даже не притронулся, и вопросительно посмотрел на Леонида, который увлеченно уничтожал свою порцию дичи.
  - Около двух тысяч, ваше высочество, - воевода оторвался от еды и вытер руки.
  - Как думаете, что они сделают, если я предложу им служить мне?
  - Человек сто с радостью согласятся с этим предложением. Остальные сделают вид, что вы обращались не к ним, ваше высочество.
  - Сто человек? Так мало?
  - Ну, мы возместим все наши потери. Что уже можно считать успехом. А вы, ваше высочество, все мечтаете о собственной кавалерийском полке?
  - Да, - смущенно кивнул принц, - Услышав, что вы вчера взяли в плен пару сотен латников и рыцарских лошадей в трофеях, я сразу подумал...
  - Зря! - перебил принца Леонид, - Не будьте так наивны, ваше высочество! Латники под вашу руку не пойдут!
  - Но почему? Чем я хуже Людовика?
  - Ничем, ваше высочество. Просто они уже присягнули ему. Позвольте я кое-что поясню для вас?
  - Слушаю вас, генерал.
  - Всех солдат, существующих в нашем мире, можно условно поделить на четыре типа, - Леонид с довольным видом откинулся на стуле, - Это наемники, ополченцы и профессионалы двух видов: вынужденные и идейные. К наемникам относятся все, кто продает свои мечи за деньги и после завершения контракта не считает себя чем-либо обязанным своему предыдущему работодателю, и вполне может оказаться в стане его врагов уже на следующий день. Наемники обладают рядом преимуществ и недостатков. К преимуществам относится их высокий профессионализм и относительная верность заказчику, ведь предай они своего нанимателя, и кроме потери статуса и денег их ждет еще и судебное преследование за все совершенные ими во время найма преступления. То есть, реши наемники сменить сторону, и им придется отвечать по закону за все, что они творили под знаменем своего временного господина и за что, согласно контракту, в обычных условиях отвечает сам наниматель. Кроме профессионализма и вынужденной верности несомненным плюсом наемников является их, если позволите, временность. То есть, вы нанимаете себе солдат в тот момент, когда они вам нужны, и платите им только то время, которое они вам нужны. В мирные годы вы, вроде как, можете экономить деньги. Правда только теоретически!
  Воевода рассмеялся каким-то своим мыслям, но тут же вернулся к собеседнику.
  - Я понятно излагаю, ваше высочество?
  - Более чем, генерал.
  - Тогда продолжу, - вампир почесал себе подбородок и, вспомнив на чем он остановился, начал просвещать принца вновь, - Недостатками наемников являются их высокая, по сравнению с другими войсками, стоимость; удаление от мест, где они срочно необходимы, что подразумевает невозможность нанять их прямо в момент нужды в них и, конечно же, независимость наемников и их офицеров, из-за чего нанимателю очень часто приходится подстраиваться под желания своих солдат, а не наоборот. Кроме того, воевать наемниками исключительно дорого и затяжной конфликт неизбежно разорить любого нанимателя, что подразумевает либо ограниченное использование наемников в войсках, либо предоставление им дополнительных источников заработка.
  - Это как? - удивился принц.
  - Грабежи, ваше высочество. В некоторых королевства... хотя это есть и в Элуре, на юге Элура, - лицо Леонида перекосилось гримасой отвращения, но он быстро взял себя в руки, - Так вот иногда наемникам вовсе не платят никаких денег, позволяя грабить и выправлять свои финансовые дела самостоятельно. Поэтому в местах, где идут давние войны, самым обычным делом являются грабежи на дорогах, плата за проезд по вроде бы общим дорогам, похищения с целью выкупа и прочие милые развлечения капитанов наемников. Они не брезгуют даже нападениями на церковь.
  - Да, - кивнул принц, - Мне рассказывали об этом.
  - Уверен, что рассказывали, ваше высочество, ведь это естественный ход вещей, хотя никто кроме наемников его и не одобряет.
  - Я наведу порядок! - заявил Карл.
  - Воля ваша! Я могу продолжить?
  - Я внимательно слушаю вас, генерал, - заверил Леонида принц.
  - Тогда перейдем к той группе воинов, что я назвал ополченцами. То есть вчерашним горожанам и крестьянам, временно взявшим в руки оружие. Обычно по приказу своего господина. Эти ребята тоже обладают рядом достоинств и недостатков. К достоинствам можно отнести их невысокую стоимость, неприхотливость и быструю мобилизацию. На этом достоинства заканчиваются, хотя, если речь идет о защите родного дома, то я бы еще добавил высокий боевой дух, но он есть только в случае защиты своего очага и в походах отсутствует напрочь. Недостатки ополченцев проистекают из их происхождения. Они плохо организованы. Плохо подготовлены. Не умеют пользоваться оружием и воевать сообща. Склонны к дезертирству, особенно при долгих походах. Не готовы умирать по приказу. И конечно в свете всего сказанного их боевая ценность крайне невысока. Если тех же наемников часто называют солдатами удачи, то ополченцев можно смело называть солдатами неудачи. Созывать их под свои знамена стоит только в самом крайнем случае.
  Карл, внимательно слушающий вампира, кивнул, подтверждая, что услышал и понял генерала.
  - И далее мы переходим к тем войскам, ради которых я и затеял всю эту небольшую лекцию, ваше высочество. Профессионалы. Люди, выбравшие военную карьеру своей жизнью. Но и здесь все не так просто. Как вы помните, я разделил их на два типа.
  - Вынужденные и идейные, - напомнил Карл, продемонстрировав, что и правда слушает и запоминает.
  - Верно! Хотя, так их называю я и вы, ваше высочество, можете придумать свои собственные определения. Но суть в том, что в профессионалы не всегда идут по велению сердца. Очень часто люди просто не умеют делать ничего другого, или же жизненные условия сложились так, что человек был вынужден пойти в солдаты. А некоторые просто не хотят работать. И вот таких профессиональных солдат я и называю вынужденными профессионалами. Эти ребята знают, как держать в руках оружие и как им пользоваться, они дисциплинированы и хорошо обучены. Это их жизнь. Но у таких людей есть два серьезных недостатка. Во-первых, они не готовы умирать. Они оказались в солдатах потому, что так сложились обстоятельства. Конечно, они готовы рискнуть жизнью, если риск не так велик, но предпочтут даже этого не делать и отложить свидание с Демуром на более поздний срок, а в случае явной опасности могут и предать. Во-вторых, они не самосовершенствуются. Их работа не является для них любимой. Они умеют драться, но никогда не достигают в этом высот. Зачем? Ведь они просто работают за небольшую плату! И такие профессионалы никогда не достигают вершин мастерства, хотя повторюсь, что они прекрасно понимают, что от их умений зависит их же жизнь, а потому в целом очень хорошо подготовлены. Но именно хорошо, а не отлично. И потому их нет среди латников, ваше высочество. Они недостаточно хороши, чтобы быть элитой благородных воинов, да и сами не рвутся в первые ряды, ведь там можно легко погибнуть. Попав в плен, они спокойно могут сменить сторону. Для них это естественно. Работа, и ничего личного.
  - Я понимаю, о чем вы говорите, генерал. Значит, та сотня пленников, что вы упомянули как готовую перейти на мою сторону, это именно такие профессионалы?
  - Да, ваше высочество. Конечно, их может оказаться больше или меньше, но они все без исключения будут из этой категории воинов.
  - А последний тип? Идейные профессионалы?
  - О-о! Это псы войны, ваше высочество! Люди, взявшие в руки оружие по зову сердца. Солдаты, живущие войной или мечтой о войне. Высоко мотивированные, стремящиеся стать лучшими во всем, что они делают, любящие свою работу и не боящиеся умереть. Самые лучшие и самые опасные воины. Честь для них не пустой звук. Преданность и верность - это их сверкающие маяки. Их цель - Слава. Они элита любой армии.
  - Вы хотите сказать, что у нас в плену почти две тысячи таких воинов? - удивился принц.
  - Да, - спокойно кивнул Леонид и пояснил, - Таких солдат в мире не так уж и мало, как могло бы показаться из моего рассказа, да и бароны при себе в замках стараются оставлять только лучших.
  - Значит, если я стану королем, я разом получу две тысячи превосходных солдат?
  - Вы получите их даже больше, ваше высочество, - Леонид перехватил возмущенный взгляд Александр и быстро добавил, - Но только если станете настоящим королем.
  - Надо как можно быстрее захватить Касию! - Карл повернулся к Александру, - Когда мы сможем это сделать, герцог?
  - Не надо торопится, ваше высочество, - вампир покачал головой и так же официально-вежливо продолжил, - Если вы хотите захватить столицу ради простого увеличения численности армии, то оно того не стоит. У нас пока хватает войск. Если же вы вдруг захотели стать королем побыстрее, то прошу вас пересмотреть эту точку зрения, Карл. Сейчас нам надо подчинить королевский домен. И только после этого заниматься столицей.
  - Но как вы хотите подчинить домен, если генерал сейчас рассказал, что меня тут просто не признают, потому что уже присягнули кузену!
  - Ха-ха-ха! Карл! - Александр искренне рассмеялся и перешел на панибратский стиль общения, - Иногда ты ведешь себя как взрослый, умудренный жизнью человек, и я даже забываю, что ты ребенок. А потом вдруг ты говоришь или делаешь что-то, и я вновь вижу перед собой маленького мальчика.
  - Но что неправильного я сказал?
  - Почти все! Вот скажи: чем ты занимаешься все дни нашего похода?
  - Решаю, кто будет новым бароном или рыцарем..., - принц замолчал, а в его глазах появилось понимание.
  - Осознал? - спросил Александр с довольной улыбкой, заметив это изменение взгляда принца.
  - Да! Я меняю старых владельцев, присягнувших Людовику, на новых, присягнувших мне. Но ведь у них нет своих войск...
  - А зачем они им? Ты не призываешь их на службу, значит и много войск им не надо! Порядок в провинции пока обеспечивает наша армия, она же сохраняет им власть.
  - А потом?
  - А потом мы отпустим пленников.
  Принц выглядел растерянно и переводил взгляд с Александра на Леонида. Оба мужчины не скрывали своих довольных улыбок.
  - Но зачем? И почему не сделать это сейчас?
  - Отпустить пленников сейчас мы можем только под честное слово, что они больше не будут воевать против нас. И прости мой цинизм, Карл, но я не верю в честность аристократов, не подкрепленную качественной магической клятвой. А потому мы пока подержим их вместе с солдатами и слугами в плену, а выпустим уже в следующем году. Без денег, без оружия и где-нибудь подальше от родным мест.
  - Так, чтобы у них было всего два пути, - закончил за Александром, Леонид, - Либо наниматься на службу новым хозяевам земель, либо идти в разбойники.
  - Тогда они выберут второй вариант, - сразу заявил принц.
  - И мы с чистой совестью их казним! - заявлять про особые отряды, что трудились на благо вампиров под сводами Драконьей горы, Александр не стал.
  - Ну хорошо! А почему, если это так важно, ты не помогаешь мне с назначениями новых рыцарей и баронов.
  - Потому что это не важно, Карл. Ты стараешься выбрать достойных, умных, честных и так далее. Но все, кого ты меняешь, таковыми не являлись. И при всем желании ты не найдешь такого количества новых хозяев, чтобы они были лучше старых. Так ради чего стараться, если в результате общий итог останется прежним? Тебе нужны верные бароны и рыцари, а в данный момент их лояльность обеспечивает наша армия. В такой ситуации их ум не важен. Поэтому мой тебе совет: заканчивай со своими играми разума да рассуждениями о том, кто лучше, и просто назначай на освободившиеся земли первых попавшихся. И если подвернется кто достойный, награждай не задумываясь. Но в целом не трать на это времени больше, чем требуется на подпись и печать. Для провинции это ничего не поменяет. Ни в худшую, ни в лучшую стороны.
  - Ясно! - Карл кивнул и с прищуром посмотрел на Александра, - А если я решу наградить баронским титулом кого-то из ваших людей?
  - Я возражать не буду, - честно ответил герцог, не очень понимая, с чего бы это принц возжелал говорить о награде Леониду при нем.
  - То есть, я могу даровать титул королевского барона капитану Каларгону?
  Вампир застонал, а потом рассмеялся.
  - Можете, Карл. Только... Я не отрицаю его заслуг. Но имейте ввиду, что он человек с напрочь отбитыми мозгами. Такого надо держать подальше от себя. Он же только о сражениях думает! Даже когда спит, он видит сны о том, как дерется!
  - Но возражать вы не будете? - несмело поинтересовался Карл.
  - Вы снимите с моих плеч серьезную проблему. Я с удовольствием отдам этого отморозка вам, мой принц, - подтвердил Александр.
  - Решено! Пойду немедленно писать указ! - принц вскочил из-за стола и кинулся прочь из обеденного зала, забыв о своем же желании больше не назначать никого на освободившиеся баронские земли.
  Оба вампира проводили его взглядами и, как только дверь за юношей закрылась и они остались в помещении одни, не сговариваясь наполнили свои кубки кровью из специальных поясных фляжек.
  - Мы, кстати, наверное зря так убежденно рассказывали Карлу о том, что пленники не примут его предложение. Варианты убеждения есть разные, - Леонид задумчиво помахал в воздухе бокалом крови.
  - Но ты же сам убеждал меня, что солдаты нам не нужны, и в качестве доноров крови все пленники будут смотреться как нельзя кстати. Да и доноры нам сейчас позарез нужны. Корпус Крови опустошил не меньше четверти своих запасов. По сути, мы за несколько дней истратили то, что копили полвека.
  - Уверен, что Семен опять прибедняется, - твердо заявил воевода, - Не могли наши вокруг Залона столько крови использовать. Но об этом пусть у алукарда голова болит. Я немного о другом.
  - И о чем же? - заинтересованно посмотрел на приятеля Александр.
  - Я решил поменять свою стратегию и не привлекать вампиров к этой войне.
  - Почему? - удивился триумвир.
  - А ты сам не видишь? Сейчас в мире сложилась новая ситуация. Бог на стороне больших батальонов! О магии думают только во вторую очередь. Мы уже сейчас легко сметаем любую армию. Все, что против нас смогут выставить королевские силы, мы победим не напрягаясь. Если же я еще привлеку армейские подразделения из вампиров, то уже к празднику сбора урожая Элур будет нашим.
  - И что в этом плохого? Чем быстрее закончится эта война, тем лучше будет всем.
  - Но не с таким превосходством. Сам посмотри! Мы просто взяли и достали из под земли огромную армию гномов. Сплотили бладианцев. Мобилизовали население. И в результате выставили армию в четыре-пять раз большую, чем от нас ожидали. Если мы еще и победим всех одним махом, то...
  - Страх и зависть, - закончил мысль воеводы Александр, поняв куда тот клонит свою речь.
  - Верно! - кивнул Леонид, - Это привлечет к Элуру и к нам излишнее внимание.
  - Ну и что? Гарн и Шорез уже вторглись в королевство. Что изменится, если к ним присоединятся Ильхори и Ород?
  - Время! Если слишком напугать соседей своей мощью, они могут напасть сразу. А так есть шанс разбить их поодиночке. Будем выглядеть слабее, чем мы есть.
  - Значит твердо решил не использовать свои диверсионные группы в войне? - уточнил Александр.
  - Да! Пусть ребята будут в нашей свите, но в бой я их пускать не буду. Максимум разведка, без засад и ловушек, в которых могли бы погибнуть вражеские полки.
  - Ладно, - легко согласился герцог, - Тогда, что будет делать с пленниками? Принудим служить Карлу?
  - Давай, я еще подумаю над этим, - заявил Леонид и честно признался, - Мысли есть, но окончательного решения нет.
  - Кстати, насчет мыслей. Хочешь услышать историю о двухвековой глупости? - Александр позвонил в колокольчик и вызвал прислугу, чтобы убрать на столе, а сами вампиры, подхватив бокалы, переместились в кабинет бывшего хозяина замка.
  - И что же такого мы делали не так? - Леонид сразу понял, что речь пойдет о внутренней жизни баронства Блад.
  - Скорее, чего мы не сделали, - пояснил Александр, - Вот смотри. У нас есть Триумвират. Три правителя. Из-за чего каждый из нас легко может покидать Гнездо и Блад без всяких проблем и заморочек. Но зато в руководстве Корпусов у нас строгое единоначалие. Причем, иногда такое жесткое, что Шеф Корпуса и отлучиться никуда не может без того, чтобы не создать трудности в управлении своим подразделением.
  - Ну, есть такое, - подтвердил Леонид, вынужденный минимум час в сутки проводить на артефактах связи, контролируя текущую ситуацию в Армии.
  - А вот что мешало нам создать свой триумвират во главе каждого Корпуса?
  - Это было просто ненужно, - после небольшой паузы ответил воевода, - А вот теперь я бы не отказался от еще одного командующего своим Корпусом.
  - Вот-вот. Простая мысль. А никому из нас в голову она не пришла! Мы и правда отупели в Изоляции и сами этого не заметили.
  - Исправимся! - усмехнулся Леонид, - Время у нас есть.
  - Времени у нас и правда полно, - согласился с ним триумвир, - С бессмертием нам просто дико повезло!
  
  *****
  
  В следующий раз Александр увидел Карла за ужином. Юноша был необычно серьезен и замкнут. Видимо за время между обедом и ужином придворные советники снова нагрузили его излишним количеством проблем или же нашептали чего лишнего. Вампир уже даже начал жалеть, что допустил этих проходимцев до принца, но, с другой стороны, прекрасно понимал, что вечно быть рядом с Карлом он не может. Так что пусть будущий король учится и тренируется на дураках и мерзавцах, которых он сам же и повесит. А в таком результате Александр не сомневался. Очень уж специфические личности собрались сейчас у трона, и если их не казнит принц, то это обязательно сделает кто-то другой. Например, герцог Кас.
  - Алекс.
  - Да, ваше высочество?
  - А моего брата... его можно спасти?
  - Не знаю, - честно ответил Александр, - На месте южан я бы смог устранить возможность выкрасть у меня принца живым. Они не так умны, как я, но и не глупы. Так что, медленно действующий яд, особый артефакт или же просто убийца рядом с Ричардом, имеющий приказ прирезать принца при намеке на возможность его освобождения. Ведь твой брат это не только ключ к трону Элура, но и серьезный козырь против южных герцогов. Залезь любой менталист ему в голову и их всех нужно будет казнить. Причем вне зависимости от того, кто будет сидеть на троне Элура. Ни один правитель не должен прощать своим подданным столь вольное обращение с людьми королевской крови.
  - Я не прощу их и без менталистов!
  - Я бы не был так в этом уверен, Карл. Казнить герцогов без улик против них, это очень плохая традиция. Тебя никто не поймет.
  - Мне все равно! Они ответят за Ричарда! Я убью их всех!
  Герцог покачал головой, но поправлять принца не стал. Было видно, что кто-то специально разбередил эту тему, и сейчас самым лучшим было просто не говорить о Ричарде и юге. Главное не забыть навестить ночью спальню Карла и взять несколько капель его крови. А утром похоронить скончавшихся во сне интриганов, посчитавших себя самыми умными. И кстати, надо вынести благодарность Корпусу Мастеров! Ольгины подопечные не зря трудятся над артефактами параллельно с Корпусом Науки. Как раз сейчас успешно проходит испытания одна новинка от "промышленников" - артефакт, всего за десяток секунд полностью заменяющий всю кровь в теле человека на воду. Благодаря этому новшеству удается хоронить врагов, не вызывая подозрений, и при этом пополняя запасы "продовольствия". Другой артефакт позволяет Александр не сильно тяготиться отсутствием возможности применять личную магию для заборов крови людей и делает это вместо вампира, передавая ему уже готовый результат.
  - Алекс, - тихо позвал принц, оторвав герцога от размышлений, - Вы можете послать своих людей, чтобы они спасли Ричарда?
  - Я уже послал их, Карл, - обнадежил мальчишку вампир, - В тот же день, когда узнал, что Ричард на юге. Но на твоем месте я бы не надеялся.
  - Ты это уже говорил, - буркнул принц и еще тише добавил, - Спасибо. Я этого никогда не забуду.
  - Сочтемся! - Александр подмигнул принцу и, подойдя к нему, потормошил его по волосам, - Если будет хоть малейший шанс, мои ребята вытащат Ричарда.
  - Спасибо, - еще раз повторил принц.
  Вампир кивнул и вернулся на место. Его мысли уже занимала совсем другая ситуация. Не просто же так он гладил Карла по голове! Рыцарь Дитрих Рост. Сука! Падла! Мразь! А как пел о своей преданности Касу! И всего за три дня возле принца скатился до прямых обвинений своего сюзерена в неверности принцу. То ли полный дурак, то ли переоценил степень своего влияния на принца. До утра гнида не доживет. Александр даже решил сходить к нему лично! Второй потерей армии северян по утру станет смерть рыцаря Олафа, нашептывающего в уши принца о том, что брата надо спасти любой ценой, а герцог Кас ничего не делает по этому поводу. К этому образчику человеческой сути пожалуй сходит кто-то из жандармов. Хотя, может быть захочет и Леонид... он вроде просил крови.
  - Вот вы где! - в помещение ворвался воевода, о котором как раз и думал Александр, и помахал зажатой в руке бумагой, - Это жопа, господа!
  Принц уставился на генерала с удивлением, а герцог только ухмыльнулся краешком губ.
  - Что случилось?
  - Принцесса Лота случилась! Нашлась! И догадайтесь где?
  - Гарн? - первым отреагировал Карл, предположив о том, что его кузина бежала в ближайшее союзное королевство.
  В отличии от принца, Александр с ответом спешить не стал. Триумвир точно знал, что принцессу видели в Уре, а значит появиться она могла в любом из королевств, имевших выход к Ночному морю. Вот только Шорез и Гарн отпадали сразу, иначе бы их армии вели себя иначе. Бади и Ильхори тоже можно было исключить, но уже по другой причине. Эти королевства считались несколько враждебными к Элуру, так как последний был союзником их врагов. Значит оставались только Сахия и Империя. Сахия, хоть и враг Гарна, с Элуром предпочитает дружить. И принцесса вполне могла бы найти на острове пристанище и убежище. Вот только охрана у нее из имперцев...
  - Где именно в Узмере она появилась? - уточнил Александр.
  - Бохор!
  - Странный выбор, - удивился триумвир, ожидавший услышать в ответ либо "Новгодор", либо "Касос", ведь императорские порты были более логичны для беглянки.
  - По сообщениям наших людей в Бохоре, принцесса безвылазно сидит в замке герцога. А вот сам герцог в замке почти не бывает. За последнее время его несколько раз видели в столице, в Новгодоре, в лагерях Серебряной армии и в порту Бохора. Также в город подтягиваются наемники и в очень большом количестве делаются закупки зерна.
  - На какой размер армии? - быстро уточнил Александр.
  - Не менее двадцати тысяч.
  - Фрахт судов?
  - В сообщении об этом ничего нет. Я уже распорядился уточнить этот момент. Но раз Бохорский был в портах, то...
  - То на трон Элура появился еще один претендент, - закончил за воеводой его мысль Александр, - И пожалуй, самый опасный из всех.
  - Герцог, вы думает, что Бохорский захочет взять Лоту в жены и предъявить права на трон?
  - Видимо, да! - честно ответил вампир Карлу, - Бохорское герцогство очень богато, но удалено от центральных районов империи и потому влияние их рода несколько не соответствует их богатству. Упускать такой шанс глупо. Особенно, если император поддержит эту авантюру. А он ее поддержит.
  - Но получается, охрана кузины продала ее, - ошеломленно произнес Карл.
  - Получается, что продала, - подтвердил Александр, - Но меня интересует другой вопрос. Что делать нам?
  - Первым делом, не суетиться, - ответил Леонид, - В этом году имперцам столицу не взять. У них под Уром еще проблемы будут, как с самим городом, так и с армией Шореза и армией южных герцогов.
  - Думаешь, герцоги первым делом захотят направить свои войска на Ур?
  - Я бы сделал именно так, - кивнул Леонид, - Сначала надо навести порядок в своих рядах, а уже потом заявлять права на Касию.
  - Логично. Но передай Сергею, что мне нужны подробности. И Геннадий пусть тоже своих купцов подключит. А еще...
  Александр посмотрел на Карла, увлеченно слушающего разговор двух мужчин.
  - Ваше высочество! У нас тут несколько секретный разговор, касающийся внутренних дел Каса и Блада, - вампир честно выложил принцу всю правду, - И ваше присутствие нежелательно. Нам выйти? Или выйдете вы?
  - Я выйду, - вздохнул принц и пошел к двери, - Но когда я стану королем, вы мне обязательно все расскажете!
  - Какой покладистый мальчик, - произнес Леонид, - Так ты его скоро выдрессируешь, и он будет приносить тебе тапочки по утрам.
  - Не язви! - оборвал воеводу Александр, - Война Элура и Империи это пока худшее, что могло случиться для нас. Кому мы будем продавать орехи?
  - Ой! - махнул рукой Леонид, - Да кому угодно! Главное рецептиком поделиться! А мы его давно знаем. Так что, покупатели это не проблема.
  - И конечно все они готовы отваливать за орех лунным серебром и золотом?
  - Нет. Но мы и так два века жировали на торговле наркотой, когда-то лафа должна была закончиться.
  - Скорее, это нам придется наступить на горло своей принципиальности и продолжить торговлю с синдикатом, как будто никакой войны нет.
  - Ну, или так, - кивнул воевода, - И это... Я тут подумал...
  - И тебе понравилось?
  - Как всегда! Моя любит думать! Моя большая думка! - оскалился Леонид, стукнув себя кулаком в грудь, но быстро вернул себе серьезный вид, - Так вот, я подумал. А что если Людовик сорвется от такого количества врагов и претендентов на его корону да решит пойти по пути травоедов и обратить часть своей армии в вурдалаков?
  
  Глава 8
  
  Откинув в сторону папку с листками ежедневных отчетов, Мария потерла пальцами виски. Вот вроде и не устала и никаких других побочных эффектов от работы нет, а привычка есть. И не так чтобы всегда, но иногда вампиресса ловила себя на этом странном действии и гадала над тем,    откуда это взялось: изображать усталость, когда её и близко нет.
  - Зара!
  - Да, экселенц! - исполнительный секретарь мгновенно возникла в кабинете начальницы.
  - Садись! Я думать буду!
  Успокоенная девушка мгновенно выдохнула заранее набранный в легкие воздух, так как услышав призыв шефа, была уверена, что у Марии очередной приступ, и ей придется срочно звать охрану. Но все оказалось куда проще. Шеф корпуса Науки решила немного поразмышлять, а делать это она предпочитала вслух, общаясь с кем-либо из подчиненных. И если в этот раз для такого спарринг партнера по мозговому штурму выбрана секретарь, значит речь пойдет о делах несколько философского плана.
  - Вот скажи мне, Зара. Что не так с личной магией?
  - Разве с ней что-то не так? - уточнила девушка.
  - А то! Одни загадки! Как пример! Ты же знаешь, что поле личной магии со временем расширяется?
  - Ну да. Мы становимся сильнее и соответственно увеличивается дальность на которой можно применять личную магию.
  - Логично, - кивнула Мария, - Но как тогда объяснить наличие этого эффекта у людей?
  - Так и люди становятся сильнее и опытнее...
  - Только вот область действия магии растет у всех одинаково и зависит только от времени.
  - Это точные данные? - уточнила Зара, которая впервые слышала о подобном.
  - Самые точные, - Мария кинула секретарю папку с документами, - Недавно закончили проверять по моему приказу. Сила не имеет значения. Раса не имеет значения. Способности не имеют значения. Увеличение дальности воздействия с помощью личной магии зависит только от времени. Других факторов, влияющих на это, не выявлено.
  - Ну, мы многое не знаем о личной магии...
  - Да мы вообще ничего о ней не знаем! Читаем "Откровение Демура" и вдруг узнаем, что, оказывается, личная магия является более настоящей магией, чем истинная. Идиотизм! А еще этот чертов ритуал Церкви с жертвоприношением! Вот почему он повлиял на Сашу таким странным образом? А то, что творится в мире? Это же вообще одна сплошная загадка. Вот с чего магия враждебна физическому миру? Если даже сам Демур, то есть один из чертовых богов, говорит, что магия естественная! Что она просто результат жизнедеятельности высших созданий! Как одно естественное может быть враждебно другому естественному? А то, что в мире появляется больше людей, чувствительных к магии, но не обладающих способностью к ней? Разные интуиты и прочие эмпаты! Откуда они берутся? Да и с чего?
  - Не могу знать, экселенц! А про Ритуал и Триумвира, это верно?
  - Да, - кивнула Мария, немного успокаиваясь от своей эмоциональной речи, - Наместник лично провел ритуал на котором убили тысячу рабов. Цель ритуала он держит в секрете даже от кардиналов, но сам факт подтвержден. Кстати, кардиналы почти поголовно недовольны новым Наместником из-за этого ритуала. Считают его пережитком прошлого.
  Зара пожала плечами. Сама в прошлом яро верующая во Всесветлого Демура, девушка не видела никаких проблем в том, чтобы применить столь страшное средство как ритуал, требующий убийства тысячи человек, и в обмен на это получать поддержку от самого бога. Другое дело, что ритуал использовали против одного из вампиров, и за это Зара была готова рвать церковников на куски. Свобода, дом и цель в жизни, данные ей когда-то, стоили того, чтобы убивать. Но сейчас от нее требовалось быть просто "стеной", с которой разговаривает ее начальница, и девушка поспешила вернутся к этой роли.
  - А магия и физический мир могут быть двумя разными полюсами одного и того-же? Ну, как магнит.
  Мария задумалась, не зная что ответить. Аналогия хромала на обе ноги и явно была неверной, но что если и правда магия и физика это полные противоположности. Причем, не существующие вместе, а исключающие друг друга? Или вообще одно из двух не является естественным! Но тогда наличие магии в физическом мире... Мария нахмурилась от новой мысли посетившей ее голову.
  Получалось, что наличие магии в мире полностью ему враждебно, и именно это вампиры уже давно наблюдают в ходе своих экспериментов с компьютерами и прочими вещами. Но развивая мысль дальше и забегая наперед, можно сказать, что магия не просто враждебна, а уничтожает мир. И даже, возможно, постепенно поглощает его, раз проявлений магии становится все больше и больше! Вот же блин!
  А ведь тогда многое становится понятным. Например, наличие большего чем раньше числа людей с развитой интуицией или эмпатией. Расширение личной магии со временем. И так далее. Через эту теорию можно объяснить даже магические аномалии! Ключевые точки физического мира, сопротивляющиеся магии, или же наоборот, точки вхождения магии в физический мир, откуда она его атакует! Да и вообще многое можно понять сквозь призму этой идеи. Разве что не очень ясно, почему Ритуал Церкви так влияет на Александра. Но для ответа на этот вопрос надо подробней изучить природу самого Ритуала.
  Вампиресса не торопясь и осторожно подбирая слова изложила свою новую теорию секретарю. Мысль была несколько опасной. Ведь если магия не просто враждебна, а постепенно поглощает мир, то они все в большой опасности. Что будет с миром через тысячу лет? А через две? Вдруг мира, каким вампиры знают его сейчас, и вовсе не станет? Все будут магами или вообще неизвестно кем. Да и сохранится ли вообще что-то физическое? И самое главное! Как вампиры знали, вся магия было от богов, являясь побочным эффектом самого их существования. Боги сами уничтожают миры, за которые они же и сражаются друг с другом? Кошмар!
  - Но вашу теорию легко проверить, экселенц, - заявила Зара, - В лаборатории можно создать независимые замкнутые пространства и наполнить их магией. Всего несколько лет, и мы будем все знать.
  - Да и аномалия у нас под боком и можно без проблем провести там ряд экспериментов, - кивнула Мария, - Вот только что нам делать, если все это подтвердится? Ты понимаешь, что магия происходит от богов, и если она враждебна миру, то боги самим фактом своего существования уничтожают наш мир?
  - Эта страшна мысль, - заявила Зара, - Ведь тогда все верующие сами убивают себя. Помните, экселенц, что истинная магия усиливается частицами веры? Значит верующие ускоряют процесс уничтожения мира и получается, что истинная магия это...
  - Пока ничего не получается, - покачала головой Мария, - Надо сначала выяснить правы мы или нет. А то мы что-то очень резво строим теории.
  - Но они похожи на правду!
  - Ложь тоже бывает похожа на правду, только от этого ею не становится. Я прикажу провести эксперименты и проверить. Если магия разрушает мир...
  - А что если истинная магия это тоже своего рода противоположность? - неожиданно спросила Зара, - Ну там, обратная сторона могущества богов? Противоестественная для них, но из-за верующих и противодействия физического мира искажающаяся и принимающая те формы, которые мы знаем.
  - Все может быть, - задумчиво произнесла Мария, - А еще очень может быть, что ты переросла свой нынешний пост. Ты явно слишком умна, чтобы быть простым секретарем.
  - Это все потому, что я регулярно пью вашу кровь, экселенц! - Зара вскочила на ноги и вытянулась по стойке смирно, - Ваш ум передался мне.
  - Не говори глупостей! - резко осадила подчиненную вампиресса, - От этого не умнеют.
  - Но...
  - Хватит! Твой ум только твоя заслуга! Давай поговорим о другом.
  - Я слушаю вас, экселенц, - секретарь села на место.
  - Ты знаешь о начале экспериментов с магическими фотографиями?
  - Да! Их делают для расширения ассортимента наших лавок в Касе.
  - Верно. А что ты думаешь по поводу магического кино?
  Прекрасно знакомая с культурой бывшего мира изначальных вампиров, Зара мигом сообразила о чем идет речь. Да и соображать не потребовалось. Простейшая технология киносъемки была воссоздана вампирами еще полтора века назад, в тот момент, когда они разрабатывали механику для своих часовых мастерских. Мастерам тогда показалось это забавным и они потренировались на несколько других изделиях, чем часы. А все химические процессы были созданы еще в первые годы после появления в мире. Таким образом, черно-белые ленты были Заре хорошо знакомы. А вот они же, но с магией...
  - Я думаю, что если получится сделать звук и цветное изображение, то нас ждет фурор! Люди будут выстраиваться в очередь, чтобы посмотреть на это!
  Мария поморщилась. Верная помощница ее не поняла.
  - Зачем нам это нужно? Развлекать людей? Делать больше нечего? Я говорила о другом!
  - Я слушаю, экселенц, - Зара пристыженно замолчала.
  - Если у нас стало получаться магией создавать нормальные фото, то ведь у нас стал получаться процесс долгосрочной записи магической информации вне заклинаний и силовых линий. Превратив его в кино, мы сможем создавать быстрые программы как для големов, так и для химер. И перестать уже мучиться с кристаллами или тратить ценное лунное серебро!
  - Я не думаю, что получится, - честно ответила секретарь, - С големами есть ряд сложностей, а вот химеры и вовсе подчиняются только шаблону.
  - Так и я об этом. Мы, по сути, создадим еще один шаблон! Но внешний, и отрежем им внутренний!
  - Это может получится. Но при чем здесь кино?
  - Просто успехи записи информации подтолкнули меня на идею, - улыбнулась Мария.
  - Мне написать приказ?
  - Да! И не забудь о пространствах магии. Эти эксперименты будешь контролировать лично!
  
  *****
  
  - Зачем нам еще один легион?! - император в ярости швырнул свиток в лицо колониального чиновника, - Пошел вон!
  Империя имеет больше сотни легионов, а эти уроды просят создать еще один! И это когда имеющиеся кормить нечем! Страна задыхается от наличия непомерно огромной армии, и вместо того, чтобы попросить передислоцировать войска, ему предлагают формировать новые!
  А ведь культ старых легионов в прямом смысле убивает экономику империи. Помнить свою историю надо, но не до такой степени, чтобы возводить на священный пьедестал все легионы, которые когда-то отличились в боях за людской род! И теперь вместо того, чтобы просто помнить названия легионов, империя содержит их. Вместо того, чтобы сократить армию вполовину, десятки никому не нужных легионов занимают лагеря по всей стране. А деньги, тратящиеся на их содержание, можно было бы потратить с большей пользой на другие легионы, а самих солдат отправить трудиться в поле. Пользы было бы куда больше.
  Но императоров не понимают. Легаты и консулы делают вид, что это их не касается, а стоит выйти с конкретным предложением, начинают вопить о былой славе легионов, традициях и необходимости защищать огромную страну. И в последнем они даже правы. Империя огромна и ей нужна значительна армия, но не такая большая и громоздкая, как нынешняя.
  Потому, только вступив на престол, император решил заняться этой проблемой и самым кардинальным образом разобраться с культом старых легионов. Сначала он планировал сделать это с помощью орков. Но зачистка степи стоила бы очень дорого. Да, там бы погибли лишние солдаты, и сгинул бы десяток легионов, которые можно было бы не восстанавливать, как опозоренные поражением - но суммы, требующиеся для начала такой операции, были выше возможностей империи и ее пустой казны. Потому, когда герцог Бохор пришел на аудиенцию, император услышал несколько иные слова, чем говорил вассал. Вместо: сталь, мифрил и золото, император слышал: потери, гибель и забвение. Но только для легионов! И за чужой счет! Конечно, он сделал вид, что не очень доволен всей это авантюрой, что выделяет войска через силу, дал себя уговаривать, но в душе ликовал! Послать несколько легионов морем, чтобы часть из них утонула? А можно сделать это два раза?! Корабли и флот конечно жалко, но тоже сократим лишние рты!
  Конечно, из затеи Бохора ничего не выйдет. Укрепиться в Элуре было бы здорово, но северяне не дадут это сделать. Гарн, Шорез, Ород и Ильхори как один поднимутся на защиту Элура, и вскоре к ним присоединится Валерия. И пусть империя сильнее их всех вместе взятых, такую войну его страна не потянет. Так что пусть герцог Бохор мечтает о короне элурских королей, император пока помечтает о том, сколько легионов сгинет на севере и сколько удастся награбить на севере, прежде чем имперцев попросят убраться оттуда. Наполнение казны и сокращение легионов! Что может быть лучше? Беру все, что предложите!
  И вообще, пора возвращаться к реальной работе: надо запросить отчет о том, что там вообще происходит на южных рудниках. С чего это вдруг колониальные чиновники стали просить новые войска? Бунт? Создают ручные армии? Или воруют безмерно? А может там и правда что-то затевается и им нужны солдаты?
  - Позовите ко мне герцога Форлезо, - скомандовал император.
  Как говорится, помечтали и хватит. Надо заниматься делом. Огромная империя сама собой управлять не способна. Это должны делать ее императоры. Таков их тяжкий груз!
  
  *****
  
  Маршал с удовлетворением осмотрел поле предстоящего боя. Выстроившиеся на нем войска южных герцогов даже одним внешним видом больше всего напоминали стадо. Грязное и вонючее стадо животных. Напротив же них стояла королевская армия, и пусть она была меньше по численности, каждый ее солдат был уверен в себе. И это было видно всем - в позе, движениях, взгляде. Сразу брала гордость за труды своей жизни: ведь в том, то королевская армия представляет собой такую ощутимую силу, была значительная заслуга графа Додра.
  А герцоги похоже перехитрили сами себя. Желая как можно быстрее оказаться в столице, они выделили значительные силы, которые направили против Южной армии Элура, но при этом в их головах стойко сидела мысль, что свои тыла надо обезопасить. А потому лучшие части они направили к Уру. Идиотизм!
  Прикинув расклады, маршал кивнул своим мыслям и отдал приказ начать атаку. Стадо животных надо побыстрее загнать в клетки и уничтожить. А выжившие пусть резвятся промеж собой, выясняя, кто же будет временно править югом. Королевская армия придет сюда чуть позже и объяснит, кто хозяин. Но это все в будущем. А сейчас дело!
  Повинуясь приказам, полки медленно поползли по полю. Сохраняя порядок и строй, элурские солдаты приближались к врагу. Самое время для магии!
  И она не заставила себя ждать. Боевые артефакты были у обеих сторон, и задействовали они их одновременно. Сразу видно, что обучались офицеры в одних и тех-же местах и у одних и тех-же людей! Элурская школа. Жаль, что южане забыли о том, какой стране они служат!
  Солдаты остановились и стали ждать окончания магической дуэли. Сейчас самое важное это чтобы никто не ошибся. Маги, использующие артефакты, не обязаны нанести врагу урон, но обязаны не допустить такового в своих рядах. На этот счет маршал распорядился особенно строго. Впрочем, судя по всему, и южане придерживались такой же тактики и прежде всего прикрывали позиции своих войск, а не атаковали вражеские. Тем хуже для них! В горячке боя всегда есть шанс, что кто-то облажается, а так все решит подготовка пехоты, которая у королевской армии на порядок лучше.
  Истощившиеся источники маны заставили артефакты замолчать и в бой вступили самим маги, но так как у обеих армий сильных одаренных не было, дело ограничилось перекидыванием банальных "огненных стрел" и им подобных заклинаний. В этот раз защита успевала не всегда, и противники понесли первые потери. А потом маги устали и отошли назад, а маршал просиял, позволив себе немного расслабиться. Все! Дальше исход дела решит обычный честный бой.
  На позиции вышли лучники. Но, не дав им толком поработать, Додр погнал вперед пехоту. Ему не терпелось побыстрее закончить сражение и вернуться в столицу, где король и его отец находились без присмотра со стороны, что по мнению маршала было нехорошо.
  Тем временем в центре поля и слева началась рукопашная схватка, а вот справа возникла заминка. Начавшие незапланированное перестроение лучники перегородили путь королевской пехоте, но и здесь вскоре все разрешилось и холодное оружие стало собирать свою жатву. Над полем боя повис нескончаемый звук ударов стали о сталь.
  Несмотря на качественное превосходство Южной армии и ее отличную подготовку, дело двигалось куда медленнее, чем хотелось бы маршалу. Армия герцогов не спешила терять самообладание и бросаться бежать. Вместо этого ее командир, которым сегодня являлся герцог Гардинг, довольно умело маневрировал своими частями. В центре он вовремя закрыл брешь пикинерами, слева его арбалетчики славно поработали против полка меченосцев и обратили тех в бегство, а над правым флангом Южной армии Элура неприятно нависала латная кавалерия южан, готовая в любой момент ударить то-ли сбоку, то-ли прямо по королевским войскам. Из-за этого маршал придерживал собственную кавалерию, которая очень бы пригодилась сейчас слева против бесчинствующих там арбалетчиков.
  Но все когда-то заканчивается. Переиграв противника в начале схватки и заставив полностью выложиться магов, маршал честно праздновал успех. Как опытный воин он понимал, что в середине боя герцог был лучше него, но возможностей для исправления ситуации его оппонент уже не имел. Сначала побежал центр, где южане сосредоточили городское ополчение. Гардин попытался заткнуть дыру латниками, но стоил ему убрать их с фланга, как по тому сразу последовал удар королевских рыцарей. Все было решено за пару часов. Оставив на поле боя около трех тысяч убитых и раненых, армия герцогов отступила.
  Узнав о собственных потерях, маршал расстроенно посмотрел на небо и не решился преследовать уже разбитого врага. Численное превосходство южан дало свои неприятные плоды и армии требовалось пополнение. Достичь всего желаемого не удалось, но самое главное, что угрозы с юга для столицы больше нет, и такое положение вещей сохранится как минимум до весны.
  
  *****
  
  - Ваша светлость. У меня неприятные известия с побережья.
  Герцог Чергор лениво перевел взгляд с чаши крови на зашедшего помощника. Дневной сон еще не полностью выветрился из головы, и всесильный хозяин королевства Ильхори с непониманием уставился на слугу. Какие неприятности могли случится на побережье Ильхори? Да самые обычные! Опять, небось, падает добыча соли, главная статья дохода бюджета королевства. Но зачем приходить с такой глупостью прямо с вечера? Неужели ситуация и правда требует внимания настоящих правителей?
  Уже два века вампиры правят королевством Ильхори. Тайно. Из-за спин подставных лиц, но от этого власть истинных хозяев не становилась меньше ни на дюйм. Все было сделано по уму и накладок уже давно не было. Естественно, приходилось тщательно скрываться. Проклятый Орден Охотников не дремал и выискивал вампиров повсюду. Но и от их внимания удалось ускользнуть! Правда, для этого пришлось самим уничтожать любые очаги появления вампиров, не связанных с хозяевами королевства, и активно помогать в этом охотникам, но результат стоил того. Ильхори считалось одним из самых тихих и безопасных королевств. Слыша об этом, герцог Чергор каждый раз начинал дико смеяться.
  - В этом году у нас нет непредвиденных трат, так что мне плевать на добычу соли, - заявил герцог и опустошил чашу с вечерней порцией крови.
  - Речь не о соли, повелитель. Вдоль нашего южного побережья некоторое время бушевала очень сильная буря. Из тех, что иногда приходят в Ночное море из Бурного.
  - И что? Это происходит веками! Опять рыбаки пострадали и будет голод? Переживем!
  - Боюсь, вы опять не угадали, повелитель. Дело в том, что буря разразилась как раз в тот момент, когда вдоль наших берегов проходил имперский флот.
  - Чего? - герцог потерял свой лениво-сонный вид и с подозрением посмотрел на помощника, - А что имперцы забыли у нашего побережья?
  - Направлялись, чтобы высадить десант в Александрии, повелитель.
  - Та-а-а-к-к, - протянул Чергор, - И каков результат? Я так понимаю, что флоту конец?
  - Верно, ваша светлость. Флот полностью уничтожен. Корабли либо утонули, либо выбросились на берег в надежде на спасение. А их экипажи..., - помощник замолчал.
  - Ну говори уже! - поторопил его герцог, - Что с экипажами и десантом?
  - Там недалеко было несколько поселений наших людей, - слуга выделил слово "наших", подразумевая под ним вампиров, так как прямо о своей сути хозяева Ильхори старались не говорить даже друг с другом, - И они не выдержали, хотя им и пришлось охотиться около воды.
  Чергор понял, что выбравшиеся на берег имперцы, уже поблагодарившие Всесветлого за спасение своих жизней в морской стихии, попали прямо за обеденный стол вампиров. И, видимо, последние несколько увлеклись, раз личный помощник докладывает об этом прямо с вечера, не дождавшись, когда хозяин толком проснется.
  - Убедись, что свидетелей не будет, - распорядился герцог, - Если надо, пошли на побережье еще наших людей.
  - Будет исполнено, повелитель, но осмелюсь сказать, что там был хаос и могло случиться всякое. Сами знаете, что запах моря...
  - Значит сделай так, чтобы накладок не случилось, а не оправдывайся заранее. Мне плевать, сколько народу надо для этого убить! Считай, что у тебя есть мое разрешение на любые действия! Все должно выглядеть естественно и никто, ничего не должен знать!
  - Я все сделаю, повелитель!
  
  *****
  
  Упырь яростно взревел и попытался атаковать ближайшего к нему человека, но в тот же миг магический удар прижал его к полу.
  - Шустрый, гад! - молодой парень, чудом избежавший клыков и когтей самого страшного хищника, посмотрел на своего более опытного коллегу, который, не обращая внимания на напарника, усиленно занимался монстром.
  Прижав конечности упыря "прессом воздуха", пожилой человек надежно сковал их мощными стальными цепями с явной магической составляющей, и только после этого позволил себе немного расслабится.
  - Главное, надежно зафиксировать объект. Тогда и делай с ним, что хочешь, - наставительно произнес он, обращаясь к молодому парню, и поднял голову, вопросительно посмотрев наверх, туда, где за магической дымкой силовых полей виднелась человеческая фигура, наблюдавшая за всем происходящем в "яме".
  Скорее поняв, что наблюдающий за их действиями человек кивнул, чем реально увидев это сквозь магическую защиту, пожилой мужчина вернулся к упырю и осторожно воткнул ему в руку тонкую иглу, второй конец которой заканчивался гибкой полой трубкой, по которой тотчас побежала кровь монстра. Достигнув внушительного прозрачного бака, кровь стала наполнять его и смешиваться там с еще одной кровью, но поступающей от тихо спящей рядом девушки. Перемешавшись, кровь вновь, но уже по другой трубочке, поступала в эту девушку, чей сильно выпирающий живот выдавал её внушительные сроки беременности. Убедившись, что все идет как надо и в подопытную поступает смешанная кровь упыря и ее собственная, мужчина отошел и стал ждать окончания процесса, а молодой парень подошел к крестьянке и погладил ее по волосам.
  - Красивая, - произнес он.
  - Отойди от объекта! - сквозь зубы прошипел его коллега и бросил быстрый взгляд наверх.
  Молодой парень отскочил от беременной девушки как от чумной и даже убрал руки за спину. Наблюдавший за всем этим сверху мужчина улыбнулся и повернулся в сторону подходящего к нему человека.
  - Чем порадуешь меня, Франц? - произнес он, - И что у нас происходит в мире, друг мой? А то я немного забываюсь в этой лаборатории.
  - Добрый день, ваше высокопревосходительство, - названный Францем низко склонил голову перед седым стариком, которого окружала столь сильная аура власти, что казалось она была физически ощутима, - Последние доклады по ситуации в мире у вас на столе.
  - Я ознакомлюсь с ними позднее, мой милый Франц, расскажи старику самое важное и, прошу, своими словами. Канцелярские обороты я прочитаю на бумаге.
  - Как будет угодно, ваше высокопревосходительство! - магистр Франц, глава Службы Наблюдения Валерии, еще раз склонил голову перед советником Докром, главой Магического Совета Валерии, и начал свой доклад, - В Элуре творятся очень странные дела. Количество желающих занять трон превысило все разумные пределы. Вмешались даже имперцы.
  - А они там как оказались?
  - Герцог Бохор собирается взять в жены принцессу Лоту, дочь предыдущего короля Элура.
  - Хи-хи-хи, - тоненько и по старчески рассмеялся могущественный архимаг, - Нам надо будет помочь этому мальчику, что сейчас оказался на троне в Касии... как там его?
  - Людовику, ваше высокопревосходительство, - напомнил советнику магистр.
  - Верно. Надо будет помочь Людовику. Имперский вассал в Элуре нам не нужен. Впрочем, сначала надо посмотреть, как будут развиваться дела. Торопиться пока некуда, друг мой.
  - Да, ваше высокопревосходительство.
  - Что еще нового в мире?
  - Большое количество эльфов движется в нашем направлении. Это проигравшие Воины из Великого леса. Их больше...
  - Пусть движутся, - оборвал магистра Докр.
  - Хорошо, но относительно эльфов поступила просьба от светош. Они хотят, чтобы мы не продавали им еды. Вообще.
  - Кто конкретно попросил это?
  - Кардинал..., - магистр замешкался и стал искать имя кардинала в своих бумагах.
  - Не важно! Сколько тебя можно учить, Франц? Это архиепископы делятся по своим возможностям и власти, а потому их имена важны. Кардиналы же незначительными не бывают и их просьбы надо выполнять всегда. Незачем ссориться с Церковью по пустякам! Прикажи не продавать эльфам еду.
  - Вообще?
  - Конечно же, нет! Не глупи, Франц. Втридорога и тайно можно. Но для попавшихся церковникам, пощады не будет.
  - Стоит ли и нам в этом поучаствовать, ваше высокопревосходительство?
  - Стоит. У ушастых, небось, есть с собой очень ценные артефакты. Каста Воинов всегда была прижимистой и свою выгоду не упускала. Вот такие артефакты должны стать нашими. А в остальном... Смерти эльфийского отродья от голода меня не волнуют. Пусть хоть все передохнут.
  - Я прослежу за этим.
  - Проследи, Франц, проследи. Еще какие-то новости, требующие моего внимания?
  - Нет, ваше высокопревосходительство. Разве что в Церкви растет недовольство Наместником.
  - И это очень хорошо, мой дорогой Франц. Чем больше светлые отцы будут грызться друг с другом, тем меньше их будут интересовать наши дела, - советник показал вниз, где как раз беременную девушку освобождали от трубок и готовились вынести из ямы с упырем.
  - Позвольте поинтересоваться, ваше высокопревосходительство. А результаты есть? - магистр кивнул на лабораторию, состоящую из нескольких таких ям, защищенных самыми убойными магическими заклинаниями.
  - Нету, мой друг, но мы не теряем надежду. Однажды мы раскроем тайну бессмертия, и тогда Валерия... впрочем, это не важно, Франц. Иди, работай, мой юный друг, а я еще некоторое время побуду тут. Может, наконец, после стольких лет хоть такая настойчивость старика даст свой результат.
  Разведчик коротко поклонился советнику и покинул лабораторию, на которую почти каждый посвященный в тайну маг Валерии возлагал свои особые надежды. Над силой, мощью и бессмертием вампиров билось уже не одно поколение магистров королевства, но пока никому не удавалось раскрыть тайну создания этих потрясающих существ. А потому с каждым годом усилия, направленные на это, только увеличивались. Однажды это должно было дать результат! В это верили все без исключения!
  
  *****
  
  - Ваше высочество, - священник в одеяниях архиепископа коротко поклонился и без разрешения зашел в спальню принцессы.
  Девушка посмотрела на него, но противиться такому поведению не стала. За несколько дней ее быстро отучили от излишнего желания командовать, причем сделали это самыми простыми и легкими действиями. Церковники просто накладывали на принцессу покаяние и сажали на хлеб и воду. И кто после этого будет говорить хоть слово против них, если любое твое недовольство оборачивается против тебя же. Вот и Лота молчала. Истерики по поводу измены охраны давно прошли, и в душе осталась только холодная ярость всеми преданной девушки.
  - Вам стоит назначит дату свадьбы с герцогом, ваше высочество.
  - Я не хочу.
  Архиепископ покачал головой, всем своим видом изображая скорбь.
  - Вам стоит полечить свою душу, ваше высочество. Молитесь Всесветлому до вечера и усмиряйте свою плоть. Кушать вам сегодня не стоит.
  Отдав принцессе это распоряжение, священник с чувством собственного достоинства вышел из комнаты. Девушка конечно с характером, но никуда она не денется. Поголодает и поменяет свое решение. Все меняют.
  
  *****
  
  Неспешно вышагивая по парку, король Гарна периодически ловил взглядом то одного, то другого своего телохранителя. Привычка, выработавшаяся за долгую жизнь, и делающая ее еще более долгой. Даже простая прогулка по дворцовому парку это испытание для короля такой беспокойной страны. Конкуренты не дремлют.
  Вот и сейчас Хендрик Ния размышлял о том, что стоит за посланием от генерала Асджера: глупость, желание нажиться или же предательство. Командующий направленной в Элур армией сообщал своему правителю о том, что у него состоялось большое сражение с Западной армией Элура, и он в нем победил. Враг, вроде бы, на голову разбит. Вот только и гарнская армия пока не может продолжать наступление и ей нужны дополнительные силы. Генерал предлагает занять несколько крепостей и восстановится.
  И это в тот момент, когда в борьбу за трон Элура вмешалась империя! Когда армия Шореза стоит под стенами Ура и когда герцог Кас вывел против своего короля полчища гномов! В такой ситуации промедление подобно смерти, а генерал Асджер как-будто специально не понимает этого. Да еще и сын шлет не самые лучшие отзывы о нем и его действиях.
  Предательство это или глупость? Пожалуй, уже и не важно. В любом случае генерала надо менять! А там менталисты разберутся в его намерениях. Но кого назначить вместо Асджера? Военных в Гарне много, а генералов мало! Особенно верных генералов. Придется посылать лучших и ослаблять собственные позиции внутри страны. Корона соседей того стоит.
  
  *****
  
  Осмотрев строй стоявших перед ним мужиков, Игнат закрыл глаза и попытался вспомнить молитвы Всесветлому. Но так как он был обращен в вампиры почти два века назад, получалось это откровенно плохо, и только спустя десяток секунд в памяти стали всплывать нужные слова. Сплюнув на землю, вампир с обреченностью посмотрел на новобранцев. И из этого сброда ему надо сделать солдат? Беда. Но приказ есть приказ!
  А ведь изначально он даже обрадовался возможности сформировать терцию в Александрии. Получив кучу грозных бумаг, подписанных герцогом Касом, и окрыленный перспективами, Игнат отправился на самый край владений вампиров, чтобы начать новый этап своей жизни. И все было бы хорошо, если бы не люди.
  За сто девяносто пять лет другой жизни Игнат просто отвык от своих бывших соплеменников. Напрочь! Без памяти крови он их даже не понимал! Но и черт бы с ним, этим самым пониманием людей, выполняли бы приказы и ладно - так и здесь все было плохо. Вампир не мог правильно сформулировать приказ, правильно расставить приоритеты, правильно организовать. Привыкнув к порядкам, царящим среди вампиров, и тому, как они работали и жили, Игнат уже не мог опуститься на уровень, находящийся на несколько порядков ниже. Простейший на словах приказ Триумвирата на деле превратился в распоряжение основать университет среди тараканов. Пожалуй, по сложности эти задания были бы равноценны.
  А ведь люди в Александрии живут куда как лучше, чем в остальных провинциях страны! Но даже они не могут без постоянного контроля со стороны. Иначе сразу крадут, портят, теряют, ломают и еще черт знает что делают с вещами и приказами. Не стоило Триумвирату отменять Изоляцию! Ой не стоило! С такими людьми вампирам стоит жить не бок о бок, а как можно дальше. И это лучшие из людей! А как быть с каким-нибудь забитым крестьянином с юга? Прикажете приставлять инструктора к каждому? Так такого количества вампиров просто нет в природе! А терция нужна уже завтра! Хотелось ругаться, молиться, а больше всего хотелось до свинского состояния напиться, но алкоголь был вампирам противопоказан.
  Хотя именно сейчас Игнат стал понимать те взгляды, что иногда бросали на него изначальные вампиры два века назад. В их глазах он был таким же тараканом, каким сам сейчас видит своих новобранцев. И пройдя через все это, изначальные пошли на отмену Изоляции. Герои! Сам бы мужчина на их месте даже думать о таком бы не стал. Ну зачем нужна интеграция в общество людей? Зачем предоставлять вампирам возможности для личного развития без указаний Триумвирата? Зачем давать право на частный бизнес? Зачем право на свободное перемещение? Зачем право на прямую покупку крови? Зачем право на свободные отношения? Нормально же жили и без этого! Каждый занимался чем хотел и выбирал дело по душе! Сам Игнат твердо решил, что больше не будет просить никаких заданий во внешнем мире и просто вернется в родной Корпус Армии. Пусть люди живут сами по себе! Ему и в родной роте хорошо!
  Хотя... Задача сформировать терцию и командовать ею на начальном этапе очень нравилась Игнату даже сейчас, и он был настроен довести дело до конца. Пусть люди сопротивляются всему новому, он сделает из них солдат для вампиров, хотят они того или нет! И пока он капитан александрийской терции, она будет лучшей в герцогстве!
  - Они в вашем распоряжении, лейтенант, - Игнат повернулся к офицеру, который и должен был принять новобранцев под свое крыло и сформировать из них свою роту, - Для начала подтяните их физические параметры. Разрешаю временно увеличить норму питания в полтора раза.
  - Господин капитан, - взмолился молодой парень, всего в прошлом году выпущенный из сиротского приюта Ебурга и почти сразу получивший заманчивое предложение о службе, сначала в составе стражи Константинополя, а потом и офицерский контракт с дружиной нового герцога, - Эти доходяги...
  - Теперь эти, как ты выразился, доходяги, твои солдаты, и ты за них отвечаешь. Других новобранцев у меня нет! - Игнат конечно врал своему подчиненному, так как желающих записаться в армию герцога было более чем достаточно, ведь и платили и кормили там хорошо, а главное, все снаряжение и вооружение выдавали за счет нанимателя, но вот качество таких новобранцев было еще хуже имеющихся.
  - Я уверен, что если мы немного подождем, то из деревень...
  - Лейтенант! Вам надо сделать солдат из того что есть! Ваша рота - последняя в терции. Как по номеру, так и по времени образования! Никто не ждет от вас чудес. Я прекрасно знаю, что у вас нет опыта и практики. Так пользуйтесь шансом и получайте все это! Поэтому хватит со мной спорить. Займитесь ротой.
  - Да, господин капитан, - офицер коротко поклонился, - Разрешите выполнять?
  - Действуй!
  Смотря, как молодой парень побежал к строю новобранцев и принялся ими командовать, Игнат только покачал головой. Лично он был против давать офицерский патент такому юному человеку, но в приюте тот зарекомендовал себя как очень толковый организатор именно в плане дисциплины и тактики, а это уже было не мало. Многие человеческие офицеры и о том и о другом имели весьма поверхностное представление, и если бы не сержанты и десятники, некоторые армии и вовсе не могли бы существовать как боевые единицы.
  Приняв новобранцев и тем самым завершив численное комплектование терции, Игнат пошел в штаб, точнее небольшой сарай, временно приспособленный под нужды штаба. Когда руководство Александрии получило приказ выделить место под лагерь нового воинского подразделения, то оно не стало ломать себе голову над этим вопросом. Гномы просто выделили место на окраине города, но за пределами основных городских укреплений, педантично разметили его и с важным видом сообщили вампиру, что теперь эта земля в полном его распоряжении, и он может делать тут что пожелает. С городским магистратом можно даже не советоваться, и они заранее все одобряют!
  Глянув на единственное строение - полуразвалившийся сарай, невесть за какой надобностью тут поставленный, Игнат не стал возражать, а приняв у чиновников документы, стал обживаться. Если гномы обманули, то во время проверки это вскроется и все виновные будут наказаны. Вампир уже с радостью предвкушал этот момент, параллельно занимаясь облагораживанием выделенного ему поля.
  Сарай был отремонтирован и объявлен штабом, из Блада доставили палатки, шанцевый инструмент, оружие, питание и все прочие необходимые вещи, включая три десятка тяжеленных бочонков с печатями казначейства. Первые три роты сформировали из профессионалов. К счастью, в Александрии нашлось три сотни мужиков, умеющих держать в руках оружие и знакомых с армейской службой. Вооружив их тем, что прислали из арсеналов, Игнат организовал из них подразделения охраны лагеря. Хорошо хоть гномы выполняли приказ эрла с ответственностью, а не кое-как, и видимо прекрасно понимали, что если и выделять чистое поле под будущий лагерь, то делать это надо на правом берегу Проклятой, что они и сделали. А значит основная обязанность первых трех рот была не такой уж и сложной. Этот берег был безопасен, и нападения тварей Проклятого леса ждать не приходилось.
  Следующие десять рот вместо оружия получили в руки лопаты, пилы, кирки и прочие инструменты. Мужики посмотрели на привычные им орудия труда и стали копать ров да насыпать вал вокруг места их нового проживания. Когда через несколько дней по вершине вала стали ставить частокол, выделенное поле начало напоминать военный лагерь. Сейчас возводили вышки, ворота и строили склад, куда вампир намеревался побыстрее перетащить все ценное имущество, а то в шатрах его уже начали понемногу растаскивать. К зиме капитан рассчитывал иметь полноценные казармы, столовые, склады, оружейные, кузницы, бани и вообще все структуру небольшого поселка, включая так нужные плацы. А уже зимой заняться нормальной тренировкой и постепенным укреплением лагеря, с заменой земли и дерева на камень, гранит и железо. Единственной проблемой, которую Игнат не мог пока решить, были женщины. Три тысячи мужиков обойтись без них не могли, и с этим надо было что-то делать. Но пока это ждало.
  - Как у нас дела?
  - Строительство склада завершено, господин капитан, - адъютант при появлении командира бодро вскочил на ноги, - Прикажете начать перемещение ценностей?
  - С этим подожди немного, - распорядился Игнат, обрадованный тем, что склад завершили даже немного раньше, чем он ожидал, - Надо сначала ревизию провести. Еще что-то?
  - В кабинете вас ожидает гость. У него бумаги от герцога Каса, и я позволил себе пустить его...
  - Еще раз пустишь кого в мой кабинет без меня, я тебе сверну шею, - спокойно и проникновенно произнес Игнат, но адъютант его понял и побледнел.
  Наличие в штабе постороннего вампир учуял еще на подходе. Слишком уж знакомый запах порадовал его нос, уже начавший привыкать к александрийской вони. Так слабо и в тоже время приятно мог пахнуть только кто-то из соплеменников. Интересно, новые указания прислали или помощника? В кабинете навстречу капитану терции поднялся высокий улыбающийся мужчина в красном плаще и в обычном дублете цветов Корпуса Мастеров. Ни на помощника, ни на инструктора он не походил, да и не являлся таковым.
  - Привет, Аймо, - Игнат с улыбкой протянул руку, приветствуя знакомого вампира.
  Аймо, как и Игнат, был из обращенных, только был на десять лет моложе, что в реалиях вампиров означало, что переродился он позже Игната, что впрочем не помешало двум мужчинам давным давно подружиться. С самого начала новой жизни Аймо отдавал предпочтение всякого рода архитектурным конструкциям, и никто не удивился, что в армии он был назначен инженером-фортификатором, а после окончания службы в Армии молодой и улыбчивый парень оказался под патронажем Ольги, быстро пристроившей его к строительному делу Корпуса Мастеров. Все последние десятилетия Аймо занимался работами в Драконьей горе, и Игнат практически его не видел, встречаясь только на праздниках.
  - Рад видеть, тебя Игнат, - Аймо с чувством пожал руку приятеля, - А меня к тебе направили!
  - Зачем? - удивился капитан, - Ты же, вроде, десятку отслужил уже? Или решил сменить свои чертежи и работяг на настоящую мужскую работу?
  - Не дождетесь! - улыбнулся инженер, показав, что оценил юмор Игната и ответил на его вопрос, - Я буду тебе крепость строить вместо того барахла, что ты тут возводишь.
  - Чего сразу барахло-то? - обиделся Игнат, - Классический римский лагерь, как нас учили изначальные в Армии. Потом обнесем нормальной стеной, поставим боевые башни с артефактами, и очень приличная крепость получится.
  - Не возражаю. Лагерь у тебя и правда классический, только вот зачем ты хочешь его превратить в крепость и при этом ничего не менять, я не понимаю.
  - А зачем менять? Сам посмотри! - Игнат достал карту и расстелил ее на столе, - Прикрывать город с этой стороны не нужно, хватает и городских укреплений и внешних фортов. Значит усложнять ничего не надо. Мне нужен просто постоянный лагерь-крепость для терции. Вот исходя из этих требования я и нарисовал, что хочу получить. Да и работников у меня нет, чтобы делать какие-то изыски.
  - Работники будут. Вся моя бригада скоро здесь будет, - Аймо внимательно посмотрел на план, - А скажи, дружище, ты бумаги магистрата внимательно читал?
  - Я их не читал, чертеж только смотрел, - признался Игнат, который и правда не читал, что именно написали чиновники в документах на землю, так как все равно все будет так, как прикажут вампиры, и не иначе, - А что там такого? Обманули все-таки?
  - Нет. Просто земли-то они выделили тебе в десять раз больше, а ты ютишся на ее клочке.
  - Это как?
  - Это поле, на котором ты лагерь разбил, только часть земель, выделенных под терцию. Все вот эти леса тоже твои.
  - Мать ити! - Игнат с ходу оценил размеры имущества, - Зачем нам столько земли? А я то еще думаю, чего гномы не возражают, что мои тут лес рубят. И почему на чертежах только поле обозначено?
  Вместо ответа Аймо достал копию документов городского магистрата и показал там один абзац, в котором чиновники сообщали, что к документам на землю, выделенную по приказу эрла Блада, они прилагают чертеж того места, которое они просят оставить под будущую площадь перед лагерем, и даже заранее обмерили и огородили ее, чтобы потом это не пришлось делать самим слугам великого эрла. Вникнув в текст, Игнат расхохотался.
  - Так я поставил лагерь на том месте, где чинуши хотели сделать площадь?
  - Ага. Ну там, лавки поставить, бордели, трактиры... Солдаты же будут в увольнительные ходить и свободное время иметь. Несколько тысяч мужиков с деньгами. Городские уже все продумали, как будут эти деньги у солдатиком изымать, честными путями, естественно.
  - Вот это я сглупил! - честно заявил Игнат, которому стало даже немного стыдно за себя и свою недальновидность, - Похоже, рано мне терцией командовать. Если даже люди с гномами умней меня.
  - Не бери в голову.
  - И что мне теперь делать?
  - Ну-у-у, - Аймо улыбнулся, - На твоем месте я бы закончил все-все работы в лагере и приступил бы к тренировкам.
  - А зимовать где?
  - Пока к тебе ехал, я тут немного набросал, - вампир извлек из кармана несколько листов, сложенных в несколько раз, распрямил и разложил на столе, - Основная крепость, форты, бастионы. Подземные коммуникации, склады, подсобные помещения, казармы...
  - Погоди-погоди! - остановил приятеля Игнат, всмотревшись в наброски, - Тут же тысяч на десять крепость! Я, конечно, восхищаюсь твоей работой, это все просто великолепно и продуманно, но мне столько не нужно.
  - Точно не нужно? - с хитрым прищуром поинтересовался Аймо.
  - Терция это три тысячи солдат.
  - Которых ты должен будешь вывести в поле. Кто останется охранять лагерь? А кто будет заниматься обслуживанием солдат? Ну там, кузнецы, оружейники, повара? Штаб, опять-таки. Учебные роты. Тюрьма. Так что, извини, дружище. Терция это минимум пять тысяч человек.
  - Черт!
  - Ну а я буду делать крепость на две терции, плюс отдельные форты для рот. Если, например, Триумвират решит разместить здесь наших или городских или еще какие войска герцога.
  - Капитаном должен быть ты, - заявил Игнат опустив голову.
  - Не дождетесь, - Аймо широко улыбнулся, - Мне и в Мастерах хорошо. А ты просто немного потерял хватку и покрылся плесенью.
  - А ты нет?
  - Да мне в Драконьей столько всего предусматривать приходилось, что поневоле мозги жиром заплыть не могут. А то каюк! Сам знаешь, какие там условия.
  - Что вы там хоть строили?
  - А-а! - отмахнулся инженер, - Чего только не строили! И еще будем строить. Но пока нас выдернули и приказали помочь Армии.
  - От такой помощи я не откажусь.
  - Ну, тогда я пошел работать!
  - Погоди! - остановил приятеля Игнат, - Ты где крепость будешь строить?
  - Тут, - Аймо ткнул пальцем в карту и обвел на ней окружность рядом с нынешним лагерем терции.
  - А этот лагерь?
  - Потом сравняем с землей и сделаем площадь, как местные и просили.
  - К зиме закончишь?
  - П-фф! Конечно! - инженер с гордым видом покинул кабинет капитана.
  - А камень-то откуда возьмешь? - вслед ему закричал Игнат.
  - Камень будет! Не волнуйся! - прокричал Аймо в ответ.
  Капитан покачал головой, но раз его приятель сказал, что с камнем проблем не будет, решил больше не уделять этому вопросу внимания. Бросив взгляд на оставленные на столе наброски, вампир хотел было догнать соратника, но вместо этого позвал адъютанта и приказал это дело ему, распорядившись заодно о том, что приказы гостя должны исполняться как его собственные.
  После этого Игнат наконец занялся своей непосредственной работой. Все двадцать рот терции были готовы, но как ему только что справедливо намекнули, кроме них нужны и другие. Учебные. Инженерные. Арестантские. Рабочие. Штабная рота, в конце концов! Денег на наем, конечно, хватит, но где брать офицеров? И так всех выпускников сиротского приюта растащили в последнее время. Все же в благополучном баронстве сирот было очень мало. Придется искать кадры на стороне! Но прежде всего надо, наконец, составить отчет о вооружении и обмундировании терции.
  Некоторое время этим занимался лично воевода, и даже успел спустить в войска несколько указаний, но после того как его отправили командовать человеческой армией, проблема несколько повисла в воздухе, и с решением этих вопросом откровенно затянули. Надо было брать инициативу в свои руки, чем Игнат и намеревался заняться, обосновав все свои решения и приведя их к единому знаменателю, который уже можно будет использовать в войсках.
  Прежде всего, одежда повседневного ношения. На ноги однозначно высокие сапоги. Да, это дорого, но ноги солдат важней всего. Затем плотные ватные штаны с кожаными вставками, а не изначально предлагаемые портки из парусины. Хотя их и можно оставить, как вариант летней одежды. Далее, обычная льняная рубаха, поверх нее стеганый дублет и кожаный колет. Что уже будет давать неплохую защиту, если вдруг солдаты по каким-то причинам не успеют надеть броню. На голову широкополая шляпа, а не те фуражки, что хотят использовать сейчас.
  Далее, плащ. Сейчас, на пробу, в войска спустили нечто странное. Плотный тканевый плащ, всего чуть ниже спины, что делало его скорее накидкой, чем плащом, и отдельный башлык для защиты головы в непогоду. Против башлыка Игнат не возражал, хотя и не видел смысла в отдельном от плаща капюшоне, а потому в окончательные рекомендации для этого вида обмундирования он записал короткий форменный плащ-перелину для повседневного ношения и уже нормальный длиннополый плащ с капюшоном для непогоды. Форменный плащ предполагалось сделать ярким и с нашитым гербом, так, чтобы солдат герцога, одетых в него, было видно издалека, но при нужде его можно было легко снять. Для того, чтобы герб был вышит и спереди и сзади, запахиваться такой плащ должен был не на груди, а на боку, или вовсе иметь только прорезь для головы, как пончо.
  Закончив с рекомендациями для обмундирования, Игнат перешел к вооружению. Разнородные латы для мечников, пикинеров и арбалетчиков несколько нервировали его. Конечно, пикинеров было бы совсем неплохо одеть в полудоспех, но какой в этом смысл, если можно просто удлинить пики, а от стрел защитят артефакты. Поэтому вампир раскритиковал идею одеть каждый взвод в свой собственный комплект лат и предложил просто одеть солдатам нагрудник, а командирам кирасу. Этого должно было полностью хватить! И не надо никаких дорогих полудоспехов, которые носят вампиры. Да, они удобны и практичны, но людям можно что попроще! И с защитой головы тоже не надо извращаться! Морион, и все! Никаких широкополых капеллин для арбалетчиков, никаких шлемов для мечников. Единый морион, и точка! Удобно, практично, дешево!
  С колюще-режущими игрушками Игнат обошелся также безапелляционно, отвергнув все предлагаемое разнообразие. Мечники получили фальшион со скосом обуха, кинжал-дагу и круглый щит. Арбалетчики получили точно такой же фальшион, как и мечники, и точно такую же дагу, только вот щит у них был заменен арбалетом, причем артефактным. Именно его Игнат видел основным оружием терции. При этом капитан считал возможным замену солдат во взводах, и именно поэтому выбрал фальшион, который при необходимости можно было легко прикрепить к палке и использовать вместо пики или копья. Таким образом, по его замыслу и арбалетчики и мечники могли при необходимости легко встать в глухую оборону вместе с пикинерами.
  А вот вооружение последних пришлось несколько разнообразить. Дав им уже стандартный фальшион и дагу для ближнего боя, как основное оружие вампир выбрал для солдат пику длиной четыре метра и двухметровую алебарду. Этого должно было хватить. В крайнем случае, древко алебарды можно сделать сборным и удлиняющимся.
  Изложив все свои мысли на бумаге и добавив к ним рисунков, Игнат сложил листы в стопочку и запечатал их в конверт. Завтра он отнесет его в магистрат и передаст с гонцом в Константинополь, откуда его быстро доставят в Гнездо. И надо будет заодно извиниться перед чиновниками. Все же, он о них плохо думал, а они честно исполнили приказ, да еще и подумали наперед. И конечно придется объявить дополнительный набор. Еще как минимум пять новых рот.
  Замечания Аймо показали Игнату, что он подошел к делу неподготовленным. Похоже, придется приложить для исполнения приказа Триумвирата не только энтузиазм и намерение, но и кое-что изучить. Может, после этого и люди не будут казаться такими уж отвратительными? Хотя это конечно маловероятно. Вздохнув, вампир поднялся и пошел проводить ревизию на склад. Делая это, он был полностью уверен, что до утра кое-кто не доживет. И хоть в чем-то оказался полностью прав. Рассвет нового дня лагерь александрийской терции встретил новым украшением - виселицей и тремя телами, болтающимися на ней.
  
  Глава 9
  
  - Дорогая! А зачем тебе озеро?
  - Не отвлекайся! - Ольга вернула голову, а главное, губы супруга на прежнее место и вновь издала легкий стон.
  Евгений смолчал и продолжил покрывать тело вампирессы поцелуями. Больше двухсот лет брака только укрепили их союз, и каждому из них это нравилось. Долгая жизнь имеет массу преимуществ, особенно если ты ею доволен. Наконец насытившись, любовники оторвались друг от друга.
  - Я понимаю, что тебе "хочется", но тратить деньги Триумвирата на личное желание - не самое лучшее решение. Поэтому постарайся как-то еще обосновать появление в Касе нового озера, - Евгений погладил живот Ольги, - И придумай лучшую отговорку, чем водоснабжение. В городе, стоящем на такой реке как Великая...
  - Ладно-ладно, - проворчала девушка, - Поставлю на его берегу форт, ров которого будет наполнятся из озера. Но насчет водоснабжения ты не прав. Искусственные водоемы нужны.
  - Но не такого размера, Оль!
  Вампиресса захихикала. Начав перестройку Каса, она развернулась во всю и не сдерживала ни себя, ни свои желания. Озеро, о котором говорил супруг, должно было раскинуться около парка и занять площадь в три десятка кварталов. По ее мнение, это было скромно. Подумаешь, другой берег почти не виден! Ерунда!
  - Нормальный там размер, милый. Зато на несколько веков обеспечим город водой и можно будет перестать строиться вдоль реки. И так уже места мало.
  - А городские стены? Размер представляешь?
  - Ну их к черту! - надула губки девушка, - Каменные стены это история! Надо от них избавляться! Цитадель и несколько фортов.
  - Ты это местным объясни, - Евгений откинулся на подушку и подложил руки под голову, - Никто не захочет жить в городе без внешних стен. И кстати, вурдалаки тебе только спасибо за такую строительную моду скажут.
  - Давно пора их вывести, - проворчала Ольга, - Чего возимся?
  - А у нас ясновидящих нет.
  - Каких ясновидящих? - вампиресса нахмурила брови, не понимая, о чем говорит любимый супруг.
  - Которые бы нам местоположение вурдалаков на карте показывали. А без этой малости крокодил не ловится.
  - Какой крокодил... а-а! - Ольга вспомнила цитату и шлепнула мужа по пузу, - Хватит уже! Я почти забыла наш мир.
  - То-то и оно! Учим обращенных нашей культуре, а сами ее уже не помним.
  - У нас своя культура, милый. Вампирическая! - Ольга сделала страшные глаза.
  - А в этой твоей культуре вампирам, славно потрудившимся в постели, что-то от вампиресс положено?
  - Все может быть, - игриво произнесла девушка, - А ты хочешь еще?
  - Он хочет, - Евгений указал глазами вниз.
  - А ты и рад, - рассмеялась Ольга, - Но так и быть, порадую твоего малыша.
  Голова вампирессы быстро переместилась к животу мужа, и она дунула ему в пупок.
  - Только, чур, не шевелись! Я сама все сделаю!
  Когда утром Евгений выходил из своих покоев, на его лице играла легкая мечтательная улыбка. Слуги, слышавшие часть ночных забав господ, лишь уважительно и завистливо смотрели ему в спину, но часть из них бросала и другие, полные ненависти и злобы взгляды. Маги были ненавистны многим не только за свой дар и оторванность от обычных людей, но и вот за такие эпизоды из жизни, когда они слишком очевидно демонстрировали свое превосходство над не магами.
  Триумвир прекрасно осознавал, какой эффект на сторонних людей имели их с Ольгой постельные забавы, но ему было плевать. Люди вообще завидовали любой мелочи и ненавидели соседа иногда просто за более красивую жену или здоровых детей. Потому обращать внимание на чувства подобных существ вампир не собирался. Но зато собирался использовать эти свои знания о человечестве, ведь ему надо было научиться править людьми и делать это не в полностью подконтрольных городах баронства Блад, а на местах, где о власти владетеля земли обычно никогда не задумывались. В каждую дальнюю деревню герцогства вампира не отправишь и инспекцию не проведешь, а значит это должны делать сами люди. Вот такому правлению Евгений и собирался учиться, а приказ Константина навести порядок в Касе очень способствовал исполнению этого желания.
  Первым делом вампир заглянул в городской магистрат и навел там шороху. Некоторых даже собирался казнить, но вовремя вспомнил о том, что фактически хозяином Каса является Александр и подрывать его авторитет не стоит. Вторыми пострадавшими от триумвира и его неуемной энергии стали стражники.
  Значительно увеличившие свою численность после реорганизации герцогской дружины, бравые хранители порядка совсем не стремились наводить его на улицах Каса. Центральные районы города, конечно, стали совершенно безопасными, но вот для жилых окраин, рабочих кварталов и трущоб все осталось по прежнему. И Евгения это не устраивало, но рубить с плеча он не стал и, высказав свое негодование офицерам стражи, дал им еще один шанс.
  Следующей целью вампира стали купцы. Уничтожение Залона сыграло с герцогством самую злую шутку за всю его историю, обернувшись огромными финансовыми потерями и недовольством торговых элит города. Получающие прибыль на перепродаже изделий и продукции севера и на север, купцы оказались полностью не готовы к ситуации, когда одна из точек их постоянного маршрута физически перестала существовать. И потому сегодняшнее совещание было очень важным.
  Купцы встретили представителя герцога осторожным молчанием. О крутом нраве Евгения многие из них уже успели наслушаться, да и положение фактического регента в герцогстве не очень настраивало торговцев на дружескую беседу или моментальные претензии в адрес власти. Привычка герцога Каса решать некоторые дела физическим потрошением неугодных была всем в Касе известна, и от мага, являвшегося одним из приближенных барона Блада, никто не ждал какого-то иного поведения. Раз один маг любит решать проблемы крутыми мерами, значит и его ученик такой же! Так что, лучше помолчать, целее будешь. Да вот только молчать было нельзя! Каждый день все присутствующие на собрании несли финансовые потери, и будущее грозило им только полным разорением.
  - Ваше превосходительство, - поднялся один из купцов, - Как жить-то теперь?
  - Точно так же, как раньше, любезные, - усмехнулся Евгений, - Покупать, производить, продавать.
  - Но...
  - А вот это мы с вами сейчас и обсудим.
  Вампир занял предназначенное ему за столом место и, поставив локти на столешницу, облокотил голову на ладони. Купцов и их деньги надо было любой ценой оставить в городе, но наживание на посредничестве стоило прекратить. Оно, конечно, и само уже прекратилось, так сказать, по факту исчезновения одного из источников сырья и главного потребителя товаров, но ведь когда-нибудь Залон вновь оживет, особенно если подчиненные Маши не ошиблись и зимой все пчелы дружно передохнут. Значит когда-нибудь деловые люди вернутся к своему излюбленному посредничеству, и надо сделать так, чтобы к тому времени они уже крепко сидели в экономике Каса в виде производителей и поставщиков. Только вот это все планы на будущее, а купцам надо предложить уже что-то сейчас. Или разбегутся!
  - Любезные! Я кое-что вам скажу и, надеюсь, это останется между нами.
  Собравшиеся замолчали и в комнате повисла могильная тишина. Каждый из присутствующих старался не упустить ни одного слова оратора.
  - Герцог Кас знает о ваших проблемах и поручил мне заняться ими, причем так, чтобы ваши финансовые потери были минимальны, а в будущем вы могли бы зарабатывать еще больше. Сразу скажу, что никаких компенсаций не будет. И "все как прежде", тоже не будет. Чтобы заработать в новых условиях, вам придется немало потрудиться. Я же немного вам помогу.
  - Так что делать-то, ваше превосходительство?
  - Заняться производством и обеспечением производства.
  Купцы недовольно переглянулись друг с другом. Любое производство было куда менее прибыльно, чем перепродажа чужих товаров и посредничество. Их прежнее дело приносило стабильный и быстрый доход, а при производстве ждать возвращения вложенного можно было годами, да так и не дождаться. Кому это нужно? Еще и пчелы на севере, которые вполне могут добраться сюда.
  - Вы, любезные, морды не кривите, а дослушайте. Повторюсь, что как раньше уже ничего не будет. Ситуация с Залоном непонятна. В Уре и на юге в целом вообще кошмар, идет война за корону, и вскоре к ней присоединится Империя, - последнее сообщение вызвало среди купцов заметное оживление, так как еще никто в их среде не знал о том, что в элурскую заварушку намерена вмешаться и могущественная заморская держава, - Все торговые связи порушены, и когда восстановится, да и восстановятся ли вообще, непонятно. Основать здесь производства, да еще и под патронажем герцога и с некоторой помощью от него, это самое лучшее, что вы можете сделать.
  - А если сюда доберутся пчелы?
  - Этого не случится. Сейчас наши маги выжигают вокруг Залона леса. Уже к весне проблема будет решена.
  Купцы повеселели и задумались, но из мечтаний о том, чтобы просто переждать неблагоприятные времена их вновь вырвал Евгений.
  - Быстро заселить Залон и вернуть добычу золота, серебра, мифрила и лунного серебра на прежний уровень не получится, так что не ждите, что все образуется.
  - Но что нам тут производить, и кто будет это покупать?
  - Вот! - Евгений ухмыльнулся, - Первый правильный вопрос.
  Поднявшись, вампир вышел из комнаты, но вскоре вновь вернулся в нее, неся в руках несколько огромных листов бумаги. Расставив свои наглядные пособия так, чтобы их могли видеть все, он начал презентацию.
  - Его сиятельство намерен всерьез взяться за свои новые владения и организовать здесь множество разных производств. Как он это сделал в Александрии и Константинополе - вам всем хорошо известно. Останавливаться на достигнутом герцог не собирается. Потому провинцию ждут скорые изменения.
  Евгений замолчал, вчитываясь в лица и взгляды купцов, рассматривающих простейшие схемы поставок материалов на производства вампиров.
  - Основным покупателем вашей продукции будет его светлость. Что уже гарантирует постоянный и стабильный доход. На первом этапе в герцогстве будут построены многочисленные ткацкие фабрики. Герцог всерьез намерен удешевить производство ткани и наладить ее массовый выпуск. Причем в таких объемах, чтобы ее носили не только по всему Элуру, но и миру. Такие грандиозные планы потребуют большого количества сырья - льна, шерсти, конопли и прочего. Уже сейчас вы можете начать заключать договора с деревнями и думать о поставках всего этого в Кас. Мы все выкупим. Далее, герцогству будут нужны продукты питания. Пшеница в наших широтах растет плохо: и холодно, и земля не самая лучшая, но зато можно смело организовывать животноводческие хозяйства. Те же овцы это не только шерсть, но и мясо с кожей и даже кровь.
  Последнее слово Евгений произнес очень тихо и доверительно.
  - Да-да! Не пугайтесь. Все будет законно и через Церковь. Но кровь магам нужна, и мы готовы ее покупать. Впрочем, как и мясо, и кожу, и кости, и потроха. Решившие сменить торговлю на животноводство в накладе не останутся. Мы выкупим все. Также герцог Кас заинтересован в конезаводах, причем породы для разведения мы вам предоставим.
  Дав возможность купцам обдумать сказанное, вампир продолжил.
  - Кроме тканей и расширения животноводства герцог Кас намерен основать еще несколько новых производств. Если вы обратите внимание на этот плакат, то на нем увидите перечисление всех нужных материалов: песок, камень, древесина и так далее. Мы купим все! Да, на одних поставках товаров герцогу вы не разбогатеете, но стабильный доход гарантирован на долгие десятилетия. А там, глядишь, решите продавать не сырье, а полуфабрикаты...
  - А если его светлость умрет? - задавший вопрос купец осекся и испуганно посмотрел на Евгения, поняв, что именно он спросил.
  - Тогда его дело продолжу я, - триумвир предпочел не заметить наглости и просто ответить на вопрос, заодно подбросив дров в пламя сплетен о возможном наследнике герцога Каса.
  - Будут ли повышаться налоги?
  - Нет. Налоги в провинции будут полностью изменены и переработаны, но их общая сумма, скорее всего, не изменится. Просто они станут проще и понятнее. А может, даже и меньше. Маги могут позволить себе думать о более длительных сроках реализации своих проектов, и его сиятельство всецело пользуется этой возможностью. Могу, например, поделиться информацией о том, что все винокурни и пивоварни, продукция которых будет поставляться исключительно на экспорт или исключительно герцогу, получат существенные налоговые льготы и освобождение от ряда сборов и пошлин.
  Избавить страну от алкоголя и залить им соседей? Вампиры будут только за, а потому небольшие финансовые потери легко окупятся тем, что вредный их организмам спирт будет отсутствовать в продаже. Алкоголикам придется менять место жительства, вампиры же вздохнут свободней.
  - Его сиятельство не рассматривает вопрос долевого участия в некоторых производствах? Я бы купил некоторое количество паев.
  - Это исключено, любезный. Вы либо поставляете сырье для производств герцога, либо покупаете на них готовую продукцию, либо производите свою. Других вариантов сотрудничества не будет.
  - Можно ли будет рассчитывать на кредиты от гномов?
  - Да.
  Отвечая на вопросы купцов, Евгений провел с ними два часа, а потому следующей проблемой занялся только после обеда.
  Беженцы, которые вновь заполонили улицы Каса, как и два века назад, заботили вампиров все больше и больше. Только в прошлый раз люди бежали от вурдалаков, а сейчас от магических пчел-убийц. Но и тогда, и сейчас в появлении беженцев были косвенно виноваты вампиры, а потому триумвир был намерен оказать им максимально возможную помощь. Тем более, что ошибка ученых, нанесшая столько вреда, имела и положительные стороны.
  Масштабные проекты вампиров по перестройке города, организации новых производств и война за трон требовали не только денег, но и рабочих рук. И таковые в городе появились из Залона! Мужчин активно вербовали в армию Карла, брали на городское строительство чернорабочими, распределяли по имеющимся производствам. Судоверфь так вообще удвоила штат своих неквалифицированных сотрудников, и ее руководство планировало удвоить выпуск судов всех классов, был бы спрос. Но некоторых работников, особенно имеющих нужные навыки, разобрали и другие работодатели города, не имеющие никакого отношения к вампирам.
  Сложнее всего было с женщинами. Ткацкие производства были еще в планах, и, получив возможность заиметь много свободной рабочей силы, вампирам пришлось быстро пересматривать свои графики и организовывать первые мануфактуры буквально на коленке. Быстро возведенные Ольгиными специалистами бараки оснастили не станками, которых еще не было, а простейшими ручными прялками, и посадили за них всех, кто был согласен работать за еду и кров над головой.
  Всех сирот пока направляли в Ебург. Имеющийся там приют обладал некоторым запасом мест и временно можно было не беспокоится хотя бы о детях. Но Евгений слишком давно жил и понимал, что война за трон быстро не закончится и сирот будет на порядок больше, а значит уже сейчас надо начинать строить филиалы приюта не только в Касе, но и в Гуяне. Дети, воспитанные по нормам вампиров, верные им и постоянно сдающие свою кровь для них, никогда не будут обузой. Тем более, что события этого года показали, что воспитанники приюта пользуются неизменным спросом среди работодателей. Уже сейчас в герцогстве не хватало грамотных специалистов, а ведь проекты вампиров еще даже не начали осуществляться хотя бы наполовину задуманного.
  Но в первую очередь Евгений планировал заниматься совсем не этим. Распределением беженцев и обеспечением их едой и работой займется управляющий герцога. Он неплохо справляется, хотя и с тайной помощью вампиров. Триумвир же намеревался решить сегодня будущие проблемы. Еда и жилье.
  Именно эти две вещи виделись Евгению главными, и на них он намеревался сосредоточить свои силы в ближайшие несколько часов. Начавшаяся в Элуре глобальная война грозила не только разорвать уже налаженные торговые связи и цепочки и не дать возникнуть новым, но и уничтожить вообще все хозяйства, затронутые ею. Из-за чего вампиру виделся скорый голод не только на территории северных провинций, являвшихся традиционными покупателями зерна, но и южных районов королевства, традиционно богатых собственным урожаем.
  По приказам из Блада в Александрии уже озаботились не только дополнительными уловами рыбы, но и возможностью охоты на кракенов, которые все чаще в последнее время стали появляться рядом с устьем Проклятой. Гномы пообещали дополнительные урожаи хорша. Но всего этого было мало. Если развитие событий пойдет хотя бы по средне-негативному сценарию, герцогства Кас, Гуян и королевский домен будут голодать - не сильно, но будут. А вот если ситуация выйдет из под контроля и все станет совсем плохо, то от голода будут вымирать целые деревни, так как внутренних резервов вампиров на весь север Элура не хватит.
  Второй частью будущих проблем беженцев было жилье. Пока на дворе стояло лето, люди могли спокойно жить на улицах, в шатрах и на своем рабочем месте - но осень уже не за горами, а холода в Касе всегда были лютыми. За оставшиеся до первых морозов пару месяцев надо было застроить город жилыми бараками. Любимая супруга, естественно, вошла в положение мужа и пообещала ему некоторую помощь, но не такую значительную, как он изначально рассчитывал.
  - Кто-то должен копать мое озеро, - категорично заявила она утром, подписывая приказы о переводе в подчинение триумвира сразу трех строительных бригад, - Да и эти ужасные деревянные бараки будут портить вид города несколько лет. Лучше пересели людей в деревни. В избах места есть!
  Расселить беженцев по окрестным деревням и городкам было разумным, но означало перекладывание проблем на местных. А учитывая возможный грядущий голод, то и просто было спихиванием ответственности. В столице людей можно хоть централизованно кормить! Потому Евгений решил пойти куда более радикальным путем, и это решение пришло к нему во время совещания со стражей.
  Трущобы Каса!
  Несколько кварталов города, где изначально ютились бедняки, бандиты, наркоманы и отщепенцы всех мастей. Кас всегда был богатым городом, и его правители заботились о неимущих, благодаря чему трущобы имели вполне приличный вид, но от этого они не переставали быть трущобами и оставались пятном на лице города. Стража опасалась появляться в этих кварталах без серьезной поддержки и численного преимущества, благочестивые горожане старались обходить эти улицы стороной, но зато сюда как магнитом тянуло мошенников, авантюристов, бродяг, воров, а вместе с ними и соответствующий контингент из шлюх, контрабандистов, сомнительных личностей и темных дельцов всех мастей. И, конечно, сюда любили заглядывать ищущие развлечений люди и любители дешевой выпивки и наркотиков. Корпус Разведки и Корпус Будущего очень плодотворно работал в этих кварталах, вербуя себе нужных помощников и исполнителей, а потому именно Геннадия и вызвал по амулету связи Евгений первым делом, оказавшись в кабинете герцога, который он уже несколько дней использовал как свой собственный.
  - Скажи, как ты и Сергей отреагируете, если я нахрен уничтожу трущобы? - сразу задал свой вопрос триумвир.
  - Да ровняй там хоть все с землей, - весело отозвался разбуженный Шеф Корпуса Будущего, - Для нас меньше проблем будет.
  - Ваша работа не пострадает?
  - С чего? Да и мы все равно в Касию перебираемся, поближе к тамошнему бандитскому контингенту. Так что, трущобы Каса очень скоро станут не нашей вотчиной, а проблемой жандармов.
  - Не станут. Я хочу их уничтожить.
  - А людей куда денешь? - поинтересовался Геннадий.
  - Ну, шлюхи пойдут в бордели по городу. Трактиры тоже будут нужны...
  - Женя! Не глупи! - оборвал триумвира вампир, - Те, кто сейчас честно работают в трущобах, те работу найдут и вне их границ. Я тебя спрашивал о бандитах и прочем отребье, что работать не желает принципиально. Они же быстро скучкуются и организуют себе новые притоны и новые трущобы. Да и уровень наркоманов там ты себе представляешь?
  - Конечно представляю! Я, между прочим, твою кровь пью регулярно! Да и твое предложение начать продавать орехи в Элуре еще помню.
  - И вы зря тогда отказались! Да лучше бы мы их продавали! Та гадость, что принимают местные, в несколько раз хуже.
  - Зато нашей ответственности в этом нет!
  - Ха-ха-ха! - раздалось из амулета связи веселое ржание Геннадия, - Чистенькими все равно не останетесь! Алхимические смеси, что жрут местные, убивают в них вообще все человеческое, разумное, доброе, вечное. Просто дикое животное, которое не может существовать без новой дозы. Так что - не пожелали продавать орехи, будете заниматься геноцидом, уничтожая наркоманов под корень.
  - Твои идеи мне хорошо известны, Гена, - напомнил вампиру Евгений, - Мы о них еще пятьдесят лет назад много говорили. Но я и сейчас не готов уничтожать наркоманов. Отправлю их копать озеро!
  - Чего? Супруга все еще носится с этой идеей?
  - Да она его уже копает!
  - Ха-ха-ха! Ольга всегда была увлекающейся и никогда не видела границы дозволенного. Трудно тебе с ней будет, когда станешь Алукардом!
  - Ай! Не бей по больному! Лучше вернемся к трущобам. Есть дельные советы?
  - Это зависит от того, что ты хочешь, - собранный голос Геннадий показал, что он настроился на работу.
  - Рокировку. Выселить всех из трущоб в бараки, что сейчас строят для беженцев, а самих беженцев в дома в трущобах. Они там по большей части хорошие и капитальные. Люди перезимуют в человеческих условиях. А отребье померзнет в бараках и шатрах. На следующих же год перестроим все.
  - Ничего не выйдет, - чуть подумав, сообщил Геннадий, - Утопия.
  - Почему?
  - Дома, в которые ты хочешь переселить беженцев, кому-то принадлежат. Ты их владельцами интересовался?
  - А там есть кто-то интересный? - Евгений стал лихорадочно вспоминать все, что знал об этом из памяти крови других вампиров.
  - Там только такие и есть, Жень! Или ты думаешь, что наркота и бухло появляются в трущобах по мановению волшебной палочки? Здания в трущобах принадлежат городским богатеям и членам магистрата. Иногда кому-то одному, иногда на паях. Трактиры, бордели и кабаки так и вовсе сплошное золотое дно. Кас взбунтуется!
  - Зараза! Я чего-то об этом не подумал. И что делать?
  - Как всегда! Расстреливать! - Геннадий засмеялся, но быстро взял себя в руки и пояснил, - Я шучу. Я на твоем месте держал бы беженцев как можно дальше от трущоб, чтобы не пополнять их новым контингентом. Строй бараки получше, глядишь, и не сильно будут мерзнуть зимой. Да и заготовку дров провести тебе никто не мешает. А вот с трущобами...
  - Натравить на них стражу.
  - Угу-угу! А что стража кормится с рук тех, кто владеет трущобами, это как? Ничем тебе стража не поможет. Выпрашивай у Кости жандармов, хотя бы три десятка, и пусть они перетряхивают трущобы днем и ночью. Причем сразу объясни Олежкиным орлам, что их задача - это массовые аресты мелких сошек и потребителей. Пусть даже не вздумают проводить следствие и выяснять, кто там поставщик, истинный владелец и все такое прочее! А то сразу бунты начнутся! Жандармы арестовывают шестерок и всех, кто хоть как-то подвернется под руку. И в каторжники их! Пусть и правда озеро копают. Должна же твоя супруга быть довольна? Потом продадим их на королевские рудники.
  - Отдадим, - поправил Геннадия триумвир.
  - Чего это? - возмутился тот, - Естественно, продадим! Деньги лишними не бывают!
  - Ладно-ладно! - пошел на мировую Евгений, не став напоминать вампиру, что в королевстве вроде как действуют единые законы, и их нарушители подлежат королевскому правосудию, - Но почему бы сразу не решить проблему одним махом? Арестуем всех.
  - Да потому что сейчас большая часть вампиров бегает вокруг Залона и изображает из себя магов! А в Кас надо ввести минимум тысячу солдат, чтобы арестовывать действительно всех. Придется тебе потерпеть до следующего года. Как раз Алукардом станешь и не надо будет спрашивать разрешения у Кости.
  - Я понял, - подтвердил Евгений.
  - Ну, собственно, это весь мой совет.
  - Хорошо. А что можешь посоветовать насчет поставок еды. Где их взять?
  - Нигде. Нужные нам количества есть только на юге.
  - А если через Ород закупать? Коридор к границе мы получим уже в ближайшее время.
  - Не продадут. Вообще, если Ород останется в стороне от этой заварушки, это уже будет чудом. А я в чудеса не верю и тебе не советую.
  - Значит голод? - хмуро спросил Евгений.
  - Ну, нам хватит. В Залоне умерло очень много, и это нас спасет. Плюс собственные урожаи Каса, Гуяна и королевского домена. Этой зимой мы голодать точно будем. А вот если захватим столицу... Тогда все возможно.
  - Значит надо вводить ограничения на продажу зерна, муки и мяса и запретить их вывоз за пределы герцогства.
  - На мой взгляд, это перебор, - Геннадий на несколько секунд замолчал, а потом продолжил, - Вывезти можно только в Гуян, так что это никому не повредит. Да и ограничения всегда вызывают нездоровый ажиотаж. Лучше оставь как есть. Главное сохранить имеющееся, чтобы не сгноили на складах. А так... Переживем. Сам знаешь, сколько у нас зерна в хранилищах. Занимайся другим.
  - Ладно, - Евгений покусал губу, - Я тебя услышал. Буду думать.
  Разъединившись с Геннадием, триумвир некоторое время посидел молча, а затем связался с Сергеем, от которого услышал почти идентичные предложения. Причем Шеф Разведчиков вообще порекомендовал вице-алукарду временно не лезть в дела города, так как местные все равно его всерьез не воспримут. Поразмышляв, Евгений был вынужден признать, что, видимо, он заразился поспешностью супруги и ему надо несколько притормозить, занявшись только работой для беженцев и их жильем. Уже почти согласившись с этой мыслью, он неожиданно стукнул кулаком по столу.
  - Хреновый я буду алукард, если при сложностях буду пасовать! - зло произнес вампир и, связавшись Константином, попросил у того отряд жандармов для зачистки трущоб.
  Уже вечером временный правитель Каса навестил цитадель, где формировалась столичная терция. Но в крепости Евгений долго не задержался. Капитаном терции был один из офицеров Корпуса Армии, и потому там все было в полном порядке. Разве что триумвир узнал, что все три капитана терций недавно провели совещание и немного развили идею Александра о новых войсках и их структуре, значительно расширив последнюю, из-за чего полный состав одной терции стал приближаться к пяти тысячам человек. Решив, что против такого никто возражать не будет, Евгений поехал инспектировать стройку жены.
  Уже под утро, вновь наслаждаясь обществом Ольги и задумываясь над планами на новый день, вампир подумал, что уже давно не был так счастлив. Оказывается, и в многочисленных проблемах есть свои светлые стороны!
  
  *****
  
  - Вы мне прямо скажите: можно или нет? - девушка нависла над мужчиной в цветах Корпуса Науки и гневно смотрела прямо ему в глаза.
  - Да откуда я знаю?! Объяснял же! Не проводили мы такие эксперименты! Нет у нас вурдалаков!
  - Значит дайте мне яд и я его проверю сама! - продолжала настаивать вампиресса.
  - Что за шум, а драки нету? - в лабораторию зашла Мария.
  - Да вот тут разные ходят и мешают работать! - быстро ответит ее подчиненный, одновременно нажаловавшись на гостью.
  - А еще задают неудобные вопросы, на которые у ученых нет ответа! - ехидно заявила девушка.
  - А-а! - Мария по-матерински улыбнулась, - Чего ты хотела, Настюш?
  - Как действует яд пчел на вурдалаков? - командир "Лютых" приняла вид пай-девочки и состроила умилительную мордочку - ведь если Константин в чем-то заменил ей отца, то Мария всегда была доброй тетей, и для нее грозная уничтожительница вурдалаков всегда была просто милым ребенком.
  - Вурдалаков нет. Твои работают очень хорошо!
  - Ты мне льстишь, - Анастасия широко улыбнулась, было видно, что похвала ей приятна, - Да и вообще, чтобы получить вурдалака нужен только смертник.
  - Нет их. Да и не самый интересный это вопрос.
  - Как не интересный?! Если яд даже на нас действует, значит на вурдалаков он должен тоже действовать. А вдруг он для них вообще смертелен?
  - Нам это не интересно, дорогая, так как от этого знания нет толка. Другое дело, что надо было выяснить, как яд пчел действует на гоблинов. Чем мои тут и занимались.
  - И как он действует на мохнатиков?
  - Никак! Полный иммунитет! Представляешь?
  - Угу. А теперь надо проверить на вурдалаках! - не сдавалась Анастасия, - Вдруг они от него дохнут?
  - Я и в первый раз поняла твою мысль, Насть, не надо повторять, - покачала головой Мария, - Но раз тебе это так важно, то проведи проверку сама. Справишься?
  - Конечно!
  - Есть у нас яд пчел? - Мария обратилась к подчиненному.
  - Нету, экселенц. Надо собирать.
  - Собирайте! - отдала команду вампиресса, - И чтобы не меньше литра.
  - Сделаем! - кивнул вампир, - Только я напомню, что сила яда уменьшается в каждом следующем поколении пчел, и сейчас у нас нет в наличии первичных образцов. Они все уже умерли и надо разводить новых.
  - Ничего страшного. Для проверки сойдет и яд следующих поколений. Как я помню, ослабление минимально.
  - Верно, но оно есть.
  - Собирайте имеющийся.
  - Да, экселенц.
  - Довольна? - Мария посмотрела на Анастасию.
  - Да! - кивнула та головой.
  - Еще чего хочешь?
  Анастасия подошла к Марии вплотную и, заглянув ей в глаза, тихо прошептала.
  - Тетя Маша, а вы с Костей долго еще ругаться будете? Может, уже помиритесь?
  - Мелочь пузатая! Двести лет от роду, а жизни меня учить будет! - несмотря на грозные слова, Мария нежно обняла девушку и поцеловала в лобик, - Мы сами разберемся. Хорошо?
  - Хорошо! - легко согласилась Анастасия, - Когда за ядом зайти?
  - К утру нацедят! Так ведь? - Мария грозно глянула в сторону подчиненного.
  - Так! - быстро подтвердил вампир, - К рассвету все будет!
  
  *****
  
  Глядя на обреченного противника, Леонид улыбался, и его губы немного подрагивали в предвкушении завершения всей эпопеи. Армия королевских баронов добегалась, и сейчас пришла пора поставить окончательную точку в ее судьбе. Несколько дней он тренировал войска скрытым маршам и маневрам, провел тренировку на небольшом отряде латников, лично объяснял каждому командиру его маневр и наконец получил нужный результат. Избегавшая боя королевская армия, отчаянно маневрирующая на виду войск принца, но не приближающаяся к ним, наконец попала в полное окружение.
  - А что будет, если они ударят первыми? - Карл посмотрел на Леонида, а потом на Александра.
  - Тогда у них будет шанс вырваться. Но они не были готовы к нашему появлению и сейчас в растерянности, - на лице Леонида появилась презрительная ухмылка, - И давать им время выйти из замешательства никто не будет. Отдавайте приказ к атаке, ваше высочество!
  - А диспозиция?
  - Зачем она нам нужна? Посмотрите на поле, мой принц! - вампир указал на порядки королевской армии, спешно пытающиеся создать хотя бы видимое подобие строя, - Там полным хаос! А наши офицеры знают что делать.
  - Но, может быть, стоит...
  - Ваше высочество, - Александр подъехал прямо к Карлу, - Каждая минута нашего бездействия добавляет шансы в копилку врага. Есть время думать, а есть время действовать. Так вот, сейчас думать поздно!
  - Я понял вас, герцог, - кивнул принц и громко проорал, - Общая атака!
  Гонцы, окружавшие командование северной армии, моментально сорвались и поскакали к отрядам, чтобы донести этот приказ до офицеров. Леонид не стал ждать, пока они доберутся до мест, и продублировал приказ принца через артефакты связи. Когда гномьи гирды сдвинулись с места и медленно поползли вперед, это стало для остальной армии самым лучшим сигналом к атаке.
  Бароны тоже медлить с ответом не стали. "Огненный шар" расплескался о магический барьер вокруг ставки Карла, заставив некоторых лошадей заволноваться, и их наездникам пришлось прикладывать усилия, чтобы успокоить своих животных. Тут же еще один "огненный шар" проверил на прочность защиту принца.
  - Мы, кажется, стоим слишком близко, - неуверенно пробормотал Карл, - Может, стоит отъехать?
  - Нам здесь ничего не грозит, ваше высочество, - Леонид почесал ухо, - А вид отсюда прекрасный.
  Небо над головами старших офицеров сгустилось тучами, там сформировался "каменный столб" и направился вниз, чтобы через пару секунд громким взрывом огласить окрестности и заставить всех в ставке болезненно сморщиться.
  - Похоже, у баронов есть толковый магистр, - пробормотал кто-то из свиты, пытаясь своими познаниями впечатлить принца.
  - Три магистра! - с чувством превосходства поправил его Леонид, - У баронов в армии три толковых магистра.
  В подтверждение слов генерала в магический щит, прикрывающий ставку, врезался неожиданно появившийся из ниоткуда "смерч". Потом еще парочка "огненных шаров", и довершил очередную волну атаки еще один "каменный столб".
  - Специально разными стихиями садят, сволочи, - прокомментировал это Александр.
  - Нам лучше уехать, пока не начались магические возмущения, - еще один придворный попытался проявить заботу о принце, - Ваша безопасность превыше всего, ваше высочество.
  - Поэтому мы никуда отсюда не уедем, - холодно произнес герцог, - Пусть стараются и работают по нам. Меньше нашим солдатам достанется.
  - Но...
  - Пасть заткни, - Александр повернулся к придворным, для чего ему пришлось немного развернуть своего коня, - Если кто-то из вас хочет командовать, то уверен, что принц выделит ему отряд, и вы сможете показать свою преданность его высочеству в бою. А нести глупости под руку во время боя не стоит.
  Вновь развернув коня, вампир стал наблюдать за ходом боя. Образовавшаяся вокруг принца придворная группа вымотала ему все нервы. Он уже считал дни до того момента, как к армии прибудет граф Верон и наведет среди этих лизоблюдов порядок. По крайней мере, Александру хотелось верить в такой исход дела. Иначе парочкой смертей в своих рядах эти спесивцы не отделаются.
  - Они бегут! Бегут! - счастливый детский возглас принца заставил многих вокруг него улыбнуться.
  На поле боя действительно произошло первое крупное событие. Испытавшие на себе удар гирда ополченцы отступили, попытавшись прикрыться отрядом наемников, но из-за спин гномов ударили десятки разнообразных боевых заклинаний и так проредили псов войны, что тактический отход одного отряда превратился в паническое бегство двух. Похожие приемы гномы успешно применили и в других местах, но там королевские солдаты оказались более стойкими.
  Вообще, тактика гномов пока что успешно вводила врага в заблуждение. Привыкшие к просторам поверхности люди и воевали соответственно, предпочитая в начале любого ближнего боя дальние атаки и обмен магическими ударами. Лишенные возможности вести боевые действия на больших открытых площадях, часто ограниченные стенами узких нор, гномы всегда подходили к противнику вплотную, и только тогда в ход шла магия. Бароны пока к этой особенности подземных жителей не привыкли и считали, что раз на их дальние магические удары никто не отвечает, значит враг просто не имеет такой возможности. Фатальное заблуждение, стоившее жизни уже не одной сотне воинов.
  Тем временем вражеский генерал бросил в бой свой главный козырь. В атаку пошла рыцарская кавалерия. Выстроившись и склонив копья, закованные в латы всадники стали набирать разбег, намереваясь прорвать окружение хотя бы в одном месте и дать возможность своим войскам построить нормальные боевые порядки.
  - Как детей, - покачал головой Леонид, наблюдая, как испуганные заклинанием гномов боевые кони сбрасывают своих всадников на землю.
  - Может, предложим им сдаться? - Карл улыбался и было видно, что происходящее на поле его полностью устраивает, но настоящий король должен быть милостив.
  - Чуть позже, ваше высочество. Пусть сначала осознают, что они проиграли и шансов нет. А вот когда они решат драться до конца, мы и дадим им выход. Загонять в угол не стоит даже мышь.
  - Мы можем с легкостью их перебить, ваше высочество! - еще один придворный пожелал отметиться перед принцем, - Их могилы станут предупреждением тем, кто не подчинится вашей власти!
  Карл посмотрел на него, как на умалишенного, и этот презрительный взгляд принца заставил говоруна заткнуться и опустить голову.
  - Если мы убьем здесь всех, то Людовик пустит слух, что нелюди занимаются поголовным уничтожением людей, - пояснил принц и жестко добавил, - Не надо предлагать мне глупости.
  - Тем более, большая часть армии баронов это ополченцы и их надо побыстрее вернуть домой, ведь скоро сбор урожая! - добавил Александр, который буквально пару часов назад имел долгий разговор с Евгением, и тот ему все мозги вынес, твердя о грядущем голоде.
  Над головой командиров о магический щит разбился очередной "каменный столб", и наконец-то начались спонтанные магические проявления и нахождение людей за пределами защиты стало невозможным. Очень быстро, сам того не желая, именно Александр стал центральной фигурой ставки. Люди старались держаться поближе к нему, не зная, что артефакт, обеспечивающий их нынешнюю защиту, находится в руках Леонида.
  - Может, тоже чем мощным долбануть? - герцог с ленцой в голосе обратился к воеводе.
  - Побереги силы. На местах отлично со всем справляются.
  - Жаль, что мы не успели собрать баллисты, - Карл вздохнул, - Мне нравится, как они стреляют.
  Принц и правда не упускал ни одной возможности посмотреть на штурмы городов, в которых баллисты и катапульты как раз и применялись. Его завораживал неспешный полет снарядов и тот результат, что они дают при попадании в цель. Хотя, наверное, любому мальчишке нравится что-то взрывать, а если ты взрываешь еще и что-то больше, то это приятно вдвойне. Вот и Карл во всю наслаждался такими моментами войны.
  - Думаю, пришло время направить баронам гонца, - Леонид указал на еще один из отрядов врага, прекративший сопротивление и отступивший в центр своих позиций, где скапливались все деморализованные солдаты.
  Принц эту идею одобрил. Переговоры вышли недолгими, и уже через три часа королевская армия капитулировала. Карл праздновал свой первый крупный успех. По сути, весь королевский домен отходил под его руку, и надо было только его захватить. А потом... дальше лежали владения графов и столица. Самый главный и ценный приз этой войны. Пока все шло по плану...
  
  *****
  
  Глядя на то как человек выблевывает за борт свой недавний обед, адмирал презрительно поморщился. Сухопутные крысы, навязанные ему в порту, уже успели надоесть старому морскому волку больше пресной воды. Мало того, что они лезли со своими советами по любому поводу, так еще и заблевали весь трюм флагмана, наглядно доказывая, что путешествия по морю не для них.
  - Враг в зоне видимости, адмирал.
  - Благодарю, капитан, - командующий имперской эскадрой кивнул головой, - Готовьте орудия и артефакты.
  - Может, стоит дождаться, когда море станет спокойней? - капитан указал на волны за бортом, уже вполне напоминавшие небольшой шторм.
  - Мелкая качка! - отмахнулся адмирал, - Начинайте смешивать огненное зелье.
  Все пороховые и любые другие огнестрельные орудия полностью не прижились на суше как из-за своей массивности и опасности, так и уязвимости перед магией. Совсем иначе дела обстояли на море, где боевое судно представляло собой идеальную площадку для самого орудия, а свободное место в трюмах позволяло возить уязвимые перед магией огненные зелья в виде отдельных компонентов и смешивать их непосредственно перед боем, когда корабль уже окутан магическими щитами. Естественно, все страны старались не перебарщивать с количеством орудий на судах, но хотя бы одну пушку любой боевой корабль нес. Иначе он автоматически считался торговым.
  - Противник маневрирует! - доложил дозорный.
  - Зачем? - удивился адмирал и пробормотал себе под нос, - Против ветра они от нас не уйдут! У нас движители лучше.
  Закончивший избавляться от обеда легат подошел к адмиралу и, вытерев рот, изможденно посмотрел на него.
  - Когда уже бой? - поинтересовался командир одного из многочисленных имперских легионов.
  - Скоро. Но для вас работы не будет. Я пущу все корабли элурцев на дно!
  - Не лучше ли будет их захватить? Трофеи...
  - Дерьмо, а не трофеи! - взревел адмирал, - Их суда годятся только на дрова! Пустим их ко дну и вернемся в порт!
  - А разве мы не должны отправиться для спасения эскадры адмирала Тирри?
  - Там уже некого спасать, - адмирал сплюнул на палубу, - Этот идиот прижался к побережью Ильхори в шторм! А там ведь сплошные скалы! Был дураком и умер как дурак!
  - Но нам надо подобрать выживших легионеров!
  - Вот и подбирайте, а я отведу свои корабли обратно в порт.
  - Адмирал Озанн! Вы обязаны приложить усилия для спасения слуг императора!
  - Спасение утопающих дело рук сами утопающих! Или вы, легат, думаете, что на берегу вашим легионерам что-то угрожает? Разве что, заразятся чем, трахая местных баб!
  - Граф Озанн, я напоминаю вам, что как аристократ империи...
  - Маркиз! - титул собеседника адмирал произнес, презрительно выплюнув его сквозь зубы, - Ильхори независимое королевство, и я просто не имею права высаживать на его побережье ни вас, ни своих ребят! Так что, спасение легионеров и моряков это теперь привилегия дипломатов! И на этом мы закончим. Убирайтесь в трюм! Мне надо уничтожить элурскую эскадру!
  - Противник выстраивается в линию! - прокричал дозорный.
  - А вот это дело! - просиял адмирал, глядя в спину удаляющемуся легионеру, - Строимся в две колонны! Младшему флагману - делай как я!
  Спустя час флота двух противоборствующих стран наконец расположились друг против друга и начали обстрел, но если элурские корабли были вынуждены держать свою линию, чтобы не оказаться в одиночестве, то имперцы легко не только маневрировали, но и даже сменяли корабли линии, давая возможность особо пострадавшим в бою зализать раны.
  Потрепав королевскую эскадру, адмирал Озанн приказа совершить навал всей линией на суда противника и с убийственно короткой дистанции расстрелял и потопил почти все корабли, что выставил в море Ур. Потом была небольшая погоня за выжившими и долгие победные крики на имперских судах. Приняв поздравления, адмирал удалился в свою каюту. На его губах застыла довольная улыбка человека, который наконец-то получил давно желаемый приз.
  
  *****
  
  - В каком состоянии армия?
  - Герцог Гардинг утверждает, что к празднику сбора урожая армия будет даже сильнее, чем до сражения с королевскими войсками.
  - А маршал Додр даст ему это время? - герцог Тифонский недовольно скривил лицо.
  - Не могу знать, ваше сиятельство, - слуга услужливо поклонился и замолчал, ожидая дальнейших вопросов.
  - Если маршал не стал преследовать Гардинга сразу, то наверняка не будет делать это и сейчас, - предположил герцог Торбин.
  - А где вообще сейчас Южная армия? - хриплый голос герцога Кудена было сложно перепутать с каким-либо другим.
  - Неизвестно.
  - За что мы только платим шпионам..., - проворчал Куден.
  - Скоро информация будет, - Тифонский говорил уверенно, - Нам же надо решить, что делать дальше.
  - А разве у нас появились какие-то новые варианты? - Куден закашлялся.
  - Да! Мы смогли убедить Ричарда в том, что его брат Карл желает ему смерти, и в столице он бежал именно от слуг брата, желавших его убить.
  - Серьезно? Но что это нам дает?
  - Королевскую кровь, верную только нам. Касия далеко, и там кроме королевской армии есть еще и армия Гарна, а на севере этот проклятый Блад с Карлом. Мы слабее каждой из этих армий.
  - Как только Ур и предатель Хузурский встанут на нашу сторону, все изменится!
  - Верно, но зачем нам рисковать?
  - Что вы предлагаете? - Куден верно услышал нотки самодовольства в словах герцога Тифона и предположил, что тот задумал очередную аферу.
  - Отделимся от Элура! Коронуем Ричарда. Возродим королевство Ур!
  - Ричарда должны будут признать четыре короля.
  - Ород и Ильхори, скорее всего, согласятся сразу.
  - А еще два?
  - Если разобьем армию Шореза, то можно будет получить и их согласие. А если у нас не будет претензий к Гарну, то можно поторговаться и с их королем! Пусть в Касии сядет правитель из династии Ния!
  - Рискованно, - первым высказался герцог Торбин, - Но я согласен.
  Примерно в таком же духе высказались и остальные герцоги юга, присутствовавшие на собрании. За пару дней вообще все герцоги коалиции согласились с этой идеей. Архимаг Роз, которому вскоре об этом сообщили, с улыбкой посмотрел на Ричарда, за которым беспрестанно приглядывал уже долгое время, и склонил перед ним колено.
  - Я в вашей власти, ваше величество!
  На лице ребенка отразился дикий восторг, и хотя он и не понимал, что именно происходит, мальчик искренне захлопал в ладоши. Обращение "ваше величество" ему очень понравилось. Сам архимаг только посмеивался про себя над наивным ребенком, продолжая убеждать брата Карла в том, чего никогда не было, а в действительности все больше и больше привязывать его к себе.
  
  Глава 10
  
  Если бы не их положение, оба вампира с удовольствием перебрались бы в задние ряды и наблюдали за церемонией уже оттуда. Но они были главными действующими лицами происходящего и потому просто старались не приближаться к злополучной шкатулке с опасным артефактом внутри. Как отреагирует камень королей и пораженная проклятием церкви аура вампира при совмещении друг с другом - не мог сказать никто. Александр серьезно опасался возможной реакции, а потому, делая важный вид, очень внимательно следил, чтобы человек, таскающий шкатулку, даже случайно не оказался к нему ближе чем на десять метров. Ровно этим же самым занимался и Леонид, находящийся рядом с триумвиром. Хотя воевода не находился под действием странного божественного ритуала и даже мог брать камень королей в руки, он предпочитал не рисковать.
  Из Гуяна, куда камень привезли вампиры, реликвию доставил в армию граф Верон, присоединившийся к Карлу вместе с солидным отрядом личных вассалов. Бывший глава Каменной палаты, чудом избежавший смерти во время дворцового переворота, выглядел плохо. Перипетии последнего времени подорвали его здоровье, и только осознание важности момента и своей миссии заставляли графа держаться на ногах. Все-таки не каждому подданному дается шанс быть хранителем артефактов такого уровня.
  Наконец мучительно долгая церемония была завершена. Принц Карл нацепил на свой средний палец перстень с внушительным камнем, а заодно примерил и некоторые из вещей, которые не так давно мятежники сняли с трупов его кузенов. Королевские артефакты Элура и камень королей, который сам по себе олицетворяет королевскую власть лучше, чем что-либо еще в мире - что могло бы для людей быть символами истинного короля больше чем это? Ничего! Все присутствующие в церкви были впечатлены, поражены и ошеломлены. Впервые их выбор стороны конфликта обрел столь зримое воплощение правильности.
  Оставив принца наслаждаться полученным эффектом, Александр вышел на улицу и облегченно вздохнул. Можно было временно не контролировать ни себя, ни все вокруг и просто расслабиться. А ведь чуть было не прокололся в самом начале церемонии, по привычке спокойно выйдя на свет демура, и только окрик Леонида спас вампира от разоблачения. Теперь же надо будет вообще удвоить внимательность и не только не забывать, что лишен личной магии, но и не приближаться к принцу с его новой игрушкой. Стоя в тени здания, триумвир наслаждался последними теплыми деньками и думал о том, что результат всей этой возни за власть не стоит таких его мучений.
  - Ваше сиятельство!
  - Граф! - Александр оторвался от стены и приветливо кивнул подошедшему графу Верону, - Очень плохо выглядите. Как дела со здоровьем? Может, мне стоит вызвать моих специалистов?
  - Благодарю за заботу, милорд, но, думаю, со старостью не умеют справляться даже ваши маги.
  - Вы еще совсем не старый. Поэтому настоятельно рекомендую обратиться к лекарям, - вампир задумался, - Возможно, вам просто нужен отдых.
  - Боюсь, в такое время отдых для меня невозможен, ваше сиятельство, - граф сделал скорбное лицо, - Нури не даст мне такой возможности.
  - Нури тоже работает на износ, ваша милость. По донесениям моих агентов в столице, Людовик обеспечивает отцу очень веселую и интересную жизнь.
  - Мои люди сообщают такую же информацию, милорд. Но это не повод праздновать победу, хотя, признаюсь, что все идет куда лучше, чем я ожидал.
  - На самом деле, ничего хорошего, граф. Армия Гарна начала движение к Касии.
  - Они получили подкрепление? - деловито поинтересовался Верон.
  - Этого я не знаю, - покачал головой Александр, - Но их непонятные игры у границы явно закончились, и они принялись воевать всерьез.
  - Видимо, были какие-то внутренние сложности в Гарне, раз они сразу не атаковали Касию, - предположил граф.
  - Мне об этом ничего не известно, - ответил вампир, - Поэтому действия их армии я нахожу очень странными.
  - Но они сумели разбить Западную армию! Может, их маневры у границы были уловкой, и они заманивали королевские войска в засаду?
  - Не верю! - Александр ухмыльнулся, - Я скорее предположу, что гарнцы решили пограбить и по быстрому набить свои кошельки, а элурская армия сама попалась в ловушку. Как мне докладывали, командиры Западной армии были уверены, что войска Гарна равны им по численности, а на самом деле их было в два раза больше.
  - Поразительная беспечность! - воскликнул граф, - А что касается гарнцев, то я с вами соглашусь, грабить они любят. Личная нажива всегда была для них на первом месте и часто затмевала даже честь и службу.
  - Зато их любят торговцы!
  Презрительная гримаса обезобразила лицо старого аристократа, но высказывать герцогу свое мнение о торговцах он не стал, прекрасно помня о том, что в Бладе им всегда были рады. Улыбнувшись про себя, Александр накинул на голову капюшон и предложил графу пройтись до таверны, в которой он остановился, заняв ее верхний этаж. Отказываться от приглашения Верон не стал.
  - Ваше сиятельство! - спустя минуту заговорил граф, - Я заметил, что в последнее время вы почти всегда носите капюшон. Что-то произошло? Вы не подумайте, что я лезу в ваши дела, но ваш почтенный возраст... Уже идут слухи о том, что вы...
  - Скоро сдохну? - закончил за Верона Александр, - Не дождутся! А капюшон... Скажем так: это был не очень удачный эксперимент, и некоторое время моим глазам лучше избегать яркого света. Я бы и вовсе носил сплошную маску, но ведь пойдут разговоры, что я вампир. Поэтому вот такие полумеры.
  - Оу! Благодарю за доверие, ваше сиятельство! Я никому не скажу.
  - Это не такой уж и секрет, граф, - отмахнулся Александр, - Мелкие магические неурядицы.
  - И долго они продлятся?
  - Мои люди уже решают эту проблему.
  - Понятно, - кивнул граф, - И кстати, о проблемах. Вы знаете о том, что ряд людей из окружения Карла очень активно интригует против вас?
  - Догадываюсь, - вздохнул вампир.
  - Один идиот даже начал нашептывать принцу о том, что вы намеренно позволили королю убить принцессу Регину, чтобы не брать ее в жены.
  - И это мне тоже известно, - подтвердил Александр.
  - А как скоро этот чересчур говорливый придворный отправится на свидание к Демуру?
  - Вам по делу или просто интересуетесь?
  - По делу, - граф понизил голос и оглянулся вокруг, - Я мог бы пустить грамотные слухи, чтобы остальные вели себя более сдержанно.
  - Не стоит. Эти люди сильно раздражают меня, но по большому счету мне все равно, что они говорят. Недоброжелатели будут всегда. Однако иногда их становится слишком много.
  - Они вносят разлад в наше общее дело, ваше сиятельство! Да и я с некоторых пор считаю именно вас своим сюзереном! Порочить ваше имя - бросать вызов мне!
  - Благодарю вас, граф, но правда не стоит. Я разберусь сам. Тем более, что смерть принцессы Регины частично и на моей совести. Я слишком поздно отдал приказ ее охранять.
  - Никто не винит вас в смерти принцессы по-настоящему, милорд, - заявил граф и перевел опасный разговор на нейтральную тему, - Но чем вы тогда прикажете заняться мне, ваше сиятельство?
  - У меня есть для вас задание, и именно о нем я и хочу поговорить.
  Оказавшись в таверне, Александр приказал жандармам очистить общий зал от посетителей и активировал артефакт, защищающий от любого прослушивания. Меры были совершенно излишними, но такими серьезными действиями вампир пытался показать собеседнику всю серьезность их разговора. Тем более, на Верона действительно возлагались некоторые надежды. Плохой внешний вид графа внес свои коррективы и заставил Александр умерить аппетиты и уменьшить нагрузку на него. Но даже урезанное задание выглядело внушительно.
  - Для начала, граф, я хочу сообщить вам, что не весь наш разговор согласован с его высочеством. Некоторые задания, что вы получите от меня, известны Карлу, а некоторые нет, и они должны остаться от него тайной. По крайнем мере еще некоторое время.
  - Я понимаю, ваше сиятельство.
  - Хорошо! - кивнул вампир, - Тогда первое ваше задание, и оно полностью одобрено принцем, будет заключаться в создании службы безопасности его высочества. Вы должны будете подобрать людей, организовать их, обучить работать и некоторое время курировать созданную структуру. Пока принц не убедится, что служба больше не нуждается в вашем присмотре, вы будете охранять Карла.
  - Есть причины не доверять нынешней охране? - сразу поинтересовался Верон.
  - Нет. Они полностью верны принцу, и вы можете смело их использовать. Но надо создать действительно независимую службу, которая будет верна только королю и будет подчиняться только ему. Будет буквально есть с его рук. Гвардия в качестве охраны себя скомпрометировала, и Карл видит ее только как элитные боевые части. Не более.
  - На какую численность мне можно рассчитывать?
  - На любую! - вампир улыбнулся, - Но надеюсь на ваше благоразумие в этом вопросе. Создавать полки охраны не надо. Пара сотен хорошо подготовленных бойцов более чем способна охранять дворец и покои короля.
  - Особенно если не экономить на магах!
  - Верно! - Александр закрутил головой вокруг, - Интересно, к нам наконец подойдет официант?
  - Его не пропускает ваша охрана, милорд, - заметил граф, указав на молодого парня, стоящего перед закованным в броню жандармом.
  Как только недоразумение было улажено и единственные посетители таверны сделали заказ, разговор вновь вернулся к поручениям для графа Верона.
  - А теперь мы поговорим о том, что принцу пока знать не стоит, - вампир пригладил волосы, - Занимаясь службой безопасности Карла, вы некоторое время будете очень близки к нему. По сути, вы станете его тенью. Ваше мнение и ваши советы будут много значить для принца.
  - Я должен буду его в чем-то убедить? - предположил граф.
  - Почти. Вы должны будете сформировать его двор. Тайно, как вы умеете, не напрямую. Но итогом должно стать нахождение в ближнем круге Карла людей, которые этого достойны. А то нынешние, как вы верно заметили, являются случайными личностями и не совсем понимают, какими должны быть придворные будущего короля Элура.
  - Я вас понял, ваше сиятельство, - граф Верон хищно улыбнулся, буквально несколько минут назад герцог Кас говорил ему, что болтовня людей из окружения Карла не беспокоит его, но стоило им уединиться, как маг прямо приказал ему заменить вообще всех неугодных вокруг принца, - Будут ли пожелания?
  - Пока их нет. Я снова надеюсь на ваше благоразумие. Людей герцога Гуяна я вам назову чуть позже. Их трогать не надо... Ну, без причины...
  - Само собой, милорд. Что-то еще?
  - Да, граф, - Александр подождал пока официант расставит на столике их заказ и отойдет, - Ваше третье и самое главное задание.
  - Более важное, чем охрана принца и его двора? - Верон откровенно удивился.
  - По моему мнению, да.
  - Что-то связанное с Каменной палатой?
  - Почти угадали, - рассмеялся Александр, - Вам нужно будет организовать тайные дипломатические контакты с другими державами. Думаю, что через агентов, что остались вам верны, это можно будет сделать быстро.
  - Некие переговоры вне официальных каналов и посланников? Я могу знать об их содержании?
  - Можете. Но пока нет переговоров - нет и их содержания. Сначала организуйте надежные связи.
  - Но какова цель этого, если мы не собираемся ни о чем договариваться?
  - Я просто не хочу терять время, когда возникнет такая необходимость, - пожал плечами Александр, - Сейчас ни мне, ни Карлу, ни герцогу Гуяну вообще не о чем говорить с соседями. Мы просто кучка северных мятежников в королевстве Элур. И именно так нас видят все.
  Граф молча кивнул, подтверждая слова герцога. Можно было сто двадцать раз быть правым в своих притязаниях на трон, иметь все законные основания для требования короны, и все такое прочее, но коронованным королем Элура был Людовик. И пусть его пока не признал ни один из монархов, а некоторые так и вовсе уже отказали в этом, именно отпрыск Нури сидел в столице и официально правил страной.
  - Мне совершенно все равно, что соседи думают об Элуре, - между тем продолжал вампир, - Но я должен иметь возможность говорить с ними в любой момент. А в будущем эту возможность должен иметь Карл.
  - Но почему сейчас вы хотите скрыть от него эту "тайную дипломатию"?
  - Он ребенок, и его суждения иногда слишком поспешны, а политика не терпит суеты и торопливости. Это не ловля блох. Здесь нужно иметь выдержку и железные нервы. И даже называть друзьями тех, кого очень хочется убить. Потому мне и нужен канал для тайной дипломатии, уже функционирующий и надежный к моменту, когда реальные переговоры нам понадобятся.
  - Какие страны рассматривать в первую очередь, милорд?
  - А давайте подумаем вместе, граф. Но лично я прежде всего хочу иметь контакты в Ороде и Сахии. Во вторую очередь Валерия и Тошал. Остальные на десерт.
  - Королевство Ород - это понятный выбор, а вот Сахия..., - граф замолчал, ожидая пояснения, и они последовали.
  - Ород я хочу попытаться остановить от вторжения. А Сахия видится мне... союзником. И возможной родиной нашей будущей королевы.
  - Союзником? Но какой от них толк? Это нищий остров, милорд, зависящий от материка почти во всем.
  - Не так уж сильно они зависят от материка. Но нам их зависимость только на руку.
  - Хотите купить их нападение на Гарн, милорд.
  - Гарн - эта не та проблема, которую стоит решать, граф, - Александр внимательно посмотрел в глаза собеседника, - Скажу вам по секрету! Шорез, Гарн, Людовик, Ур и южане - это не противник. Будь дело только в них, уже к следующему празднику сбора урожая Элур был бы под властью Карла. У меня хватило бы сил. Но...
  - Империя, - понимающе произнес Верон.
  - Именно! Империя Узмер и ее притязания на Элур делают все очень и очень непредсказуемым.
  - У них серьезные финансовые проблемы. Можно попробовать купить...
  - Ничего не получится! Граф, вы как никто другой должны понимать, что трон купить нельзя! Да и не возьмут имперцы наших взяток, - Александр не стал говорить про настойку верности, - Они нищие, но сильные. Уверен, что при дворе императора уже не один десяток аристократов считают возможную добычу из Элура своей и скорее всего даже заранее поделили ее между собой.
  Финансовый крах империи, последовавший после подорожания мифрила и серебра, и общее плачевное положение имперских легионов никак не отразились на аппетитах правящей элиты. Узмерцы по прежнему считали свою страну пупом земли, а себя хозяевами мира. И у них была веская причина для своей заносчивости. Дряхлеющая на глазах империя имела в арсеналах своих легионов огромное количество мощных боевых артефактов. Потому аристократы Узмера никогда не отказывали себе ни в чем. Другой жизни они просто не знали. И это создавало дополнительные трудности в общении с империей и ее правителями - ведь то, что они не получали добровольно, они брали силой.
  - И чем нам поможет Сахия?
  - Их остров лежит между метрополией и рудниками. Суда идущие по Великому каналу обязаны платить Сахии. Сейчас эта плата мизерна, так как империя силой заставила островитян снизить ее до предела. Но что если мы немного поможем сахианцам?
  - Даже стократное увеличение платы не нанесет вреда империи. И в любой момент десяток легионов могут переправиться через канал, и Сахия все вернет на прежний уровень.
  - А пираты? - Александр победно улыбнулся, - С ними имперские легионы разберутся так же быстро?
  - Если Сахия откроет свои гавани для сомнительных кораблей...
  - Нет-нет-нет! - покачал пальцем вампир. - Для "сомнительных" кораблей свои гавани откроют Мираи и Рем. А в Сахии они будут просто пополнять припасы.
  - И какая выгода от этого Сахии?
  - Продавать припасы по тройной цене? - Александр рассмеялся, - Им нужно будет всего лишь закрывать глаза на элурские корабли и в упор не видеть ни их вооружение, ни их вооруженные до зубов экипажи.
  - Сахия взимает минимальную плату за проход по каналу и не держит там боевой флот. Охрана канала это дело империи, - прошептал граф Верон, - Если там начнутся многочисленные нападения на купцов и грузовые суда, Сахия будет вынуждена поднять плату под предлогом защиты. Очень быстро все смекнут, что на суда под флагом Сахии пираты не нападают, и тогда часть купцов сменит порт приписки. И закончится все вторжением легионов на остров.
  - А никто и не говорил, что будет легко. Потому мне и нужные каналы тайной дипломатии.
  - Я найду вам нужных людей, ваше сиятельство. Но почему вы не рассматриваете в первую очередь Ильхори, Шорез и Гарн, милорд? На мой взгляд, куда проще побыстрее закончить войну с соседями и сколотить из них коалицию северных стран. Империя не посмеет пойти против всего севера!
  - Я думал над этим вариантом, - признался Александр, - Но он мне не нравится. Шорез и Гарн уже предали свои союзнические обязательства перед Элуром, и я не вижу причин доверять им снова. А Ильхори... Странные они какие-то. Не хочу иметь с ними дел.
  - Личные желания в политике? - граф улыбнулся, - Не слишком ли наивно? Особенно на фоне ваших недавних слов?
  - Это не личные желания. Скорее интуиция. Но если вы советуете Ильхори, то пусть будет по вашему.
  - Хорошо! Значит Ород, Сахия и Ильхори в первую очередь и Валерия с Тошалом во вторую. Думаю, я смогу выполнить этот приказ очень быстро. Почти все мои агенты остались верны мне, а не Людовику.
  - Вы подобрали надежных исполнителей, и, я надеюсь, для охраны принца подберете таких же верных людей.
  - Сделаю все, что в моих силах, ваше сиятельство!
  Далее Александр хотел обсудить планы насчет Сахии и внешнюю политику Элура в целом, но в таверну нагрянул принц. Видимо, ему надоело принимать поздравления от всех желающих, а может просто желающие закончились, хотя последнее маловероятно. "Лизнуть" будущего короля хотели очень многие. Остановившись у двери, юноша помахал парочке интриганов рукой.
  Поднявшись на ноги, Александр поклонился принцу. Рядом с ним процедуру повторил граф Верон. Принц же с недовольным лицом остался стоять на месте. На его среднем пальце был одет массивный перстень, инородным предметом смотрящийся на руке юноши. Указав на новое украшение, Карл с возмущением произнес:
  - Я теперь всегда буду разговаривать с вами издалека, Алекс?
  - Только пока камень королей будет на вашей руке, Карл, - развел руками вампир, - С ним ко мне лучше не приближаться.
  - Я понимаю. А почему меня не пустили к Няше?
  - Она кобольд, ваше высочество. То есть магическое существо. А камень королей разрушает любую магию.
  В этот момент Александру пришло в голову, что возможно зря он не хотел подходить к камню. А вдруг нахождение рядом вызовет не взрыв, а рассеивание чар проклятия? В конечном итоге, точная работа этого древнего артефакта неизвестна. Отметив про себя, что надо будет дать Корпусу Науки новое задание, вампир вновь обратил внимание на принца. После его слов тот стоял немного потерянным и выглядел обиженно.
  - Я могу его снять и не носить? - наконец поинтересовался Карл.
  - Конечно! - Александр даже улыбнулся, так как в последнее время ломал голову над тем, как бы ему уговорить принца не носить королевское украшение на постоянной основе, а сделать его парадно выходным предметом гардероба.
  Оказалось, что мучился вампир зря. Влюбленный юноша сам предложил избавиться от камня королей, как только осознал, что не сможет приближаться к объекту своего восхищения.
  Передав перстень солдату охраны, Карл сел за столик к графу и герцогу.
  - О чем беседуете?
  - О политике, ваше высочество, - честно ответил Александр, - Планируем гадости для Империи.
  - А что насчет моего брата?
  - Ваше высочество! - вампир нахмурился, - Я не могу совершать чудеса! Ричарда очень хорошо охраняют. Архимаг Роз не отходит от него ни на шаг!
  Грустно покивав головой, Карл согласился, что в таких условиях вернуть брата не получится, и покинул таверну. Посмотрев ему вслед, оба мужчины тяжело вздохнули.
  - Опять какая-то падла напела Карлу о том, что я не хочу спасать Ричарда, - покачал головой Александр.
  - И, скорее всего, не одна, милорд, - подтвердил предположение граф Верон, - Но, если честно, вы могли бы освободить принца Ричарда?
  - Чисто теоретически, мог бы. Сотня боевых магов... сотня паладинов... тщательно разработанная операция, - начал перечислять Александр, - Но практически это неосуществимо. Рядом с Ричардом постоянно дежурят все люди Роза и он сам. Мои ребята следят за ними и ждут ошибки врага. Без ошибки ничего не получится.
  - Значит Карлу продолжат нашептывать... Может стоит хотя бы сделать попытку. Не настоящую, а так...
  - А если у Роза не выдержат нервы, и он убьет парня?
  - М-да, - Верон опустил голову, - Я постараюсь как можно быстрее сформировать вокруг Карла новый круг придворных.
  - Надеюсь на вас, граф.
  - Я не подведу, ваше сиятельство. Элуру нужен нормальный король, - старый аристократ поднялся, но задержался и несколько секунд пристально смотрел на вампира, будто на что-то решаясь и наконец заговорил, - Мне рассказали обстоятельства последнего боя.
  - И? - Александр даже заинтересовался поведением графа.
  - Вы с легкостью отражали атаки трех магистров, милорд. То, что вы являетесь архимагом, давно не секрет, но насколько реально вы сильны? Я должен знать на что рассчитывать...
  - Боевые действия вас не касаются, граф. Все, кому это надо, очень хорошо знают мои возможности.
  - Вы не так поняли, ваше сиятельство. Сколько еще вы проживете? Об этом сейчас гадают многие. Ведь если вы вдруг скончаетесь... Достаточно ли вы сильный маг, чтобы прожить еще хотя бы лет двадцать?
  Александр хотел ответить, что сила мага, конечно, влияет на срок его жизни, но не является такой уж определяющей характеристикой для этого. Образ жизни самого мага, а также применение или неприменение им некоторых заклинаний, разрушительных для организма, влияют на продолжительность жизни иногда даже больше, но вслух сказал совершенно иное.
  - Лет пятьдесят я протяну точно. Но это между нами, граф.
  - Конечно. Спасибо за ответ. Вы сняли с моей души тяжкий груз, милорд, - Верон откланялся и покинул таверну.
  Глядя вслед ушедшему графу, вампир задумался. Цифра в пятьдесят лет была взята им не с потолка. Не так давно триумвиры обсуждали этот момент и решили продлить официальное существование Александра еще немного. А вот когда через полвека он станет вице-алукардом, тогда и похоронить его для людей. Учитывая, что дату официальной кончины барона Блада переносили уже несколько раз, Александр был уверен, что и через пятьдесят лет его не "похоронят", а найдут отговорки как еще продлить его жизнь. Очень уж всем нравилось, что одно только имя хозяина северных земель вызывает у желающих поживиться его богатствами приступы неконтролируемого опорожнения кишечника.
  
  *****
  
  Поднявшись на второй этаж, Александр обнаружил, что его апартаменты прочно оккупированы двумя девушками. Няша и присланная Юлей вампиресса активно занимались. Кобольд постигала азы нелегкого секретарского труда и училась быть хорошим личным помощником. Маниакальное желание девушки быть полезной во всем иногда пугало вампира, но он не рисковал обсуждать этот момент с ней.
  Кобольды были мало изучены и их поведение оставалось некоторой тайной. Было ясно, что шаблон толкает их на жертвенное служение, но где его границы, и что будет, если объект служения против такой жертвенности... данных просто не было. Эльфы никогда не лезли в дела младших братьев и не исследовали это, а кобольды-рабы практически никогда не признавали своих хозяев за истинных.
  Кивнув девушкам, обратившим на него внимание, и жестом показав, чтобы они продолжали заниматься, Александр вышел в коридор и вернулся в общий зал таверны, все еще остававшийся пустым. Сев за столик и заказав себе чаю, он стал думать.
  Компактно проживая в баронстве Блад, община вампиров не нуждалась в структуре ответственной за общение с иностранными государствами. Все такие вопросы решались на уровне Триумвира. Но сейчас возникла реальная необходимость иметь службу иностранных дел, даже просто как отдел в составе Секретариата. Кто-то из вампиров должен заниматься международными делами и быть в этом профи. Хотя бы, чтобы давать грамотные советы.
  А то получилось, что возникла необходимость в контактах с соседними державами, а там есть только шпионы, да и те не активные, а так... наблюдатели и осведомители. И даже расклады группировок придворных при дворах королей спросить не у кого. Не говоря уж о том, чтобы иметь готовые планы, по которым можно действовать.
  - Похоже, надо создавать Корпус Иностранных дел, - прошептал вампир.
  Но это в будущем. А уже сейчас надо издать манифест ко всем невоюющим сторонам и заявить о том, что от них ожидается невмешательство во внутренние дела Элура. Остановит это Ород или нет, но подобное заявление Карл сделать должен. И прав граф Верон. Надо заключить соглашение с Ильхори. Пусть помогают! У них есть шанс изменить многовековые расклады по союзам и оказаться в одной связке с богатым соседом. Пусть постараются! А еще надо натравить Тошал на Гарн. Пусть вспомнят о своей мечте иметь выход к морю! Да и навести мосты с Шорезом и Гарном тоже не помешает. Война войной. Но общаться тоже надо. Потому как если причины, по которым король Гарна полез в Элур, понятны, то какая муха укусила короля Шореза? Неужели жена ему настолько мозг выела, что он потерял здравый смысл?
  Так много вопросов и так мало ответов!
  Поднявшись и оставив свой чай нетронутым, Александр вернулся к себе и, прервав занятие девушек, посадил Няшу за стол.
  - Пиши! - встав у окна, вампир начал диктовать, - Манифест. Я, Карл Элурский, законный наследник трона Элура, сим заявляю...
  
  *****
  
  - Как дела у Наместника? - закованный с ног до головы в латы монах старался говорить тихо.
  - Все еще возиться с Элуром. Контролирует все лично, - кардинал, стоящий рядом с ним, понижать уровень своего голоса не собирался, так как был уверен в себе и своем окружении.
  - Его ненависть к этому королевству очень нам выгодна.
  - Хотите обернуть ее против него?
  - Это было бы заманчиво. Потому я очень надеюсь на вас. В Элуре Наместник должен потерпеть крах, - монах был категоричен.
  - Вы не боитесь потерять Элур? Богатая страна, ненавидящая Церковь...
  - Элур можно будет вернуть и через двадцать лет, а Наместника мы должны скинуть в ближайшие два года.
  - Хорошо, - кивнул кардинал, - Все проекты Наместника в Элуре будут натыкаться на непреодолимые преграды или же извращаться до неузнаваемости. Я лично прослежу за этим.
  - Сыны Веры запомнят эту услугу.
  - Не сомневаюсь, - усмехнулся кардинал и попрощался с гостем.
  Мотивы главного боевого ордена Церкви были ему насквозь понятны. Они хотели убить двух зайцев разом: снять ненавистного Наместника и полностью дискредитировать королевство Элур, где один из герцогов вывел в поле просто гигантскую армию нелюдей. А если вспомнить, как сильны в Элуре корни мартианской ереси... Если дать им десяток лет независимости от Церкви, то потом Орден Сынов Веры без всяких помех получит разрешение на акцию и, пройдясь огнем и мечом по богатым землям северного королевства, поднимет не только свой авторитет, но и получит постоянную базу в виде полностью покоренного ими Элура. Мотивы монахов понятны и просты. Осталось использовать все это в своих целях!
  
  *****
  
  Поднявшись на башню, герцог Хузур осмотрел окрестности Ура. Он делал это каждый день с тех пор как армия Шореза осадила торговую столицу королевства, но сегодня картина, представшая перед его взором, поменялась. Сейчас под стенами города стояло две армии, и они готовились к схватке.
  - Вы же говорили, что армия герцогов была разбита маршалом! - набросился он с обвинениями на одного из членов городского магистрата, поднявшегося вместе с ним на башню.
  - Возможно, разведчики ошиблись. Но скорее всего масштабы битвы были незначительны.
  - Там была вся Южная армия! Как такая битва могла быть незначительной?
  - К чему этот спор, ваше сиятельство? Вы видите то же, что и я. Армия герцогов стоит под стенами Ура. Была ли она разбита маршалом или нет, сейчас не важно. Теперь главное, чтобы они знатно потрепали здесь шорезцев, а мы добьем победителей.
  - Вы так уверены, что Шорез одержит верх?
  - Во время осады они применяли очень неплохие боевые артефакты. И солдат у них больше.
  - Это ничего не...
  Взрывы на поле боя заставили герцога замолчать и хмуро посмотреть на происходящее. Десятки "огненных шаров" разрывались на позициях строящейся армии герцогов, нанося просто сокрушительный урон. Три отряда с левого фланга были уничтожены почти полностью, там спаслись только обладавшие наручными артефактами бойцы. Еще один отряд ополчения побежал вместе с командирами, которые даже не сделали попыток остановить своих подчиненных.
  - Я же говорил, - самодовольно произнес чиновник, - Жаль, что шорезцы не пострадают. Я рассчитывал на большее.
  - Это ничего не...
  Но и эту фразу герцогу договорить не дали. Вновь магия, на этот раз огромный "огненный метеор", созданный осадным артефактом, разорвался прямо в центре построения сразу нескольких отрядов наемников, стоявших на правом фланге, и испарил их. Сразу после этого армия Шореза перешла в атаку. На месте командира герцог Хузур поступил бы точно также. Порядки южан сметены, им нанесен сильный урон, некоторые отряды пятятся назад, а один и вовсе бежит. Конечно, в бой еще не вступили маги герцогов и их рыцари, но после столь впечатляющего начала исход сражения, вроде бы, был решен.
  - Сейчас шорезцы немного в центре повоюют, и как только там южане побегут, битву можно считать завершенной.
  - Согласен, - кивнул головой герцог, который и сам теперь оценивал ситуацию таким же образом.
  В центре построения войск южан действительно наблюдался относительный порядок, чего нельзя было сказать о потрепанных магическими атаками флангах. И именно в центр ударил еще один "огненный метеор". Герцог закрыл глаза, чтобы не видеть, как элурских солдат расшвыривает взрывом в разные стороны...
  - Ого! - восклицание чиновника магистрата заставило его вновь обратить внимание на поле боя.
  Войска в центре не пострадали! Вообще! Видимо, сработала какая-то защита, отклонившая столь мощный удар. Еще один "огненный метеор" сформировался над центральными отрядами, и в этот раз закрывать глаза герцог не стал. Заклинание понеслось к земле, на его пути сформировалась черная тучка, метеор провалился в нее и... исчез. Хузур даже не слышал о таких защитных заклинаниях.
  - Да у герцогов есть архимаг! - завопил чиновник.
  - Что?
  - Это был "покров смерти", боевое заклинание высшего порядка!
  И только после этого пояснения герцог Хуруз понял, что вместе с армией южных владык к стенам Ура пришел и их главный союзник, архимаг Роз, адепт магии Смерти. Видимо, это осознали и шорезцы. По крайней мере, их браво марширующие вперед отряды внезапно остановились и стали пятиться назад, медленно отползая на свои прежние позиции. Еще один "огненный метеор" сформировался и ударил по элурцам - на этот раз шорезские маги снова попытали счастья на левом фланге, ранее пострадавшем от "огненных шаров". Но и это заклинание было встречено и поглощено черной тучкой. Похоже, архимаг был более не намерен допускать безнаказанное убийство своих союзников.
  Со стороны южан во врага полетели многочисленные боевые заклинания, но строго двух видов. Шорезцев убивали только "огненные стрелы" и "ледяные копья". Объяснить использование второго заклинания наблюдающий за боем герцог Хузур не мог. Да, оно было довольно мощным, но его никогда не использовали против людей, только против осадной техники, для уничтожения которой оно, собственно, и было когда-то создано. Но обдумать задумку герцогов Хузур не успел. На поле боя появились новые действующие лица. Зомби.
  Вообще, некроманты использовали поднятых своей силой мертвецов часто. Но обычно делали это элегантно: создавая из отдельных частей мертвых людей и животных новое создание, куда больше подходящее для уничтожения живых, чем обычный ходячий мертвец. Учитывая, что сам по себе зомби был не более чем куклой и требовал постоянного контроля со стороны некроманта, который им и управлял, это было оправданно. Ведь редко какой некромант мог управлять более чем двумя поднятыми созданиями. Вот и старались сделать их более эффективными. А тут на поле вывалила просто толпа обычных мертвецов, похоже, выкопанных на ближайших кладбищах. Так тоже никто не воевал.
  Маги Шореза моментально перестали отвечать на атаки своих элурских коллег и сосредоточили всю свою мощь на новых действующих лицах. Пусть обычный зомби был не так страшен, как его сконструированная разновидность, но он был мертвым, а потому оружия не боялся. Несколько десятков зомби могли с легкостью уничтожить отряд людей превосходящий их по численности в десяток раз. Над атакующими зомби даже сформировался еще один "огненный метеор", показывая, как серьезно генерал Шореза воспринимает эту угрозу, но архимаг своих подопечных в обиду снова не дал. А потом, наконец, все увидели, за что магия Смерти считается столь же мощной и разрушительной боевой магией, как и Огонь.
  Темное облако, аналогичное тем, что останавливали "огненные метеоры", только в несколько раз больше по размеру, упало на большой отряд шорезцев, и когда оно развеялось, герцог с ужасом увидел обглоданные почти до костей тела солдат. Не успела начаться паника, как еще одно такое облако уничтожило свою цель. А потом в тылу шорезцев, там где располагались артефакты и маги, обслуживающие их, образовалось огромное ядовито-зеленое облако, пары которого стал медленно разгонять ветер.
  - "Туман смерти", - прокомментировал это чиновник, видимо, очень неплохо разбирающийся в магии, - Если дым понесет в нашу сторону, то надо будет задействовать защиту, он весьма ядовит.
  Тем временем в рядах Шореза стали то там, то здесь, происходить небольшие взрывы, сопровождающиеся выбросами черного тумана, и все кто был рядом с таким взрывом, падали на землю. Герцог не видел, чтобы дым от взрыва касался вражеских солдат, но и без этого они безжизненными куклами валились оземь. Вопросительно посмотрев на магистратского, он тут же получил ответ.
  - "Поцелуй тьмы". Выпивает жизнь вокруг себя. Очень эффективное заклинание, но требует большого мастерства исполнения.
  Названное заклинание все еще продолжало действовать, почти полностью уничтожив один из флангов Шореза. Герцог видел уже тысячи мертвых солдат. И наконец до противника добрались зомби, на пути которых смело встал отряд наемников. Паники в рядах шорезцев еще не было. Все произошло так быстро, что осознать истинные размеры понесенного урона они пока не успели.
  - Беру свои слова назад, - произнес чиновник, ни к кому конкретно не обращаясь, - Сейчас южане добьют шорезцев, а завтра, как только архимаг отдохнет, они возьмут Ур. Я должен доложить в магистрат.
  Оставшись на вершине башни один, герцог Хузур стал досматривать окончание боя или, лучше сказать, избиения. Хотя, конечно, тот урон, что южная армия понесла в начале, тоже был очень серьезным. Интересно, архимаг допустил его случайно или намеренно? Но об этом можно было подумать и позже.
  Десяток зомби тем временем наводил шорох в рядах наемников, все еще пытавшихся разобраться с мертвыми созданиями мага смерти. Еще парочка отрядов была уничтожена "покровом тьмы", что напугало герцога до дрожи. Если это заклинание относится к высшим порядкам магии, а Роз применяет его так часто и много, то сколько у него вообще сил? А ведь кроме этого он управляет зомби и применяет другие заклинания! И его никогда не считали сильным магом! Если это не сильный, то что тогда могут другие архимаги? Что тогда может живущий третью сотню лет Блад? В душе человека все больше и больше разгоралась ненависть к обладающим такой силой людям.
  Наконец все было закончено. Армия Шореза побежала. Латная кавалерия герцогов отправилась догонять их и истреблять. А обычные солдаты занялись мародерством на поле боя.
  Архимаг Роз наглядно показал всем, почему некромантия считается одной из самых сильных боевых магий, и почему ее так редко выбирают для изучения. Ведь кроме явного таланта и склонности, надо было обладать еще и железными нервами и абсолютным хладнокровием. А то очень уж страшными были не только зомби, но и сами заклинания школы Смерти, а точнее, их последствия. Блюющие на поле ветераны, смотрящие на результаты магических атак некроманта, были наглядной демонстрацией этого.
  
  *****
  
  Сразу после победы под стенами Ура герцоги послали в город парламентера и предложили капитуляцию. Очень мягкую и почетную. Самые жесткие ее условия касались только герцога Хузурского, который должен был прилюдно отречься от своих прав на трон и стать союзником южной коалиции, то есть присягнуть на верность принцу Ричарду.
  В городе попытались затянуть переговоры, но им быстро выставили новые условия. Причем такие, что затягивать капитуляцию стало просто немыслимо.
  Когда же к стенам подошли свежие отряды герцогов и усилили армию, в городе поняли, что далее ломаться бесполезно. Один архимаг уже был существенным козырем, а усиленный достаточным количеством солдат и вовсе становился непреодолимой силой. Переговоры окончились, не успев начаться. Новые предложенные Уру условия были настолько шикарны, что поверить в них никто не мог. Даже герцог Хузур признал, что это идеально. И тогда ворота города были открыты перед армией новых союзников. А потом настала пора удивляться горожанам!
  Никаких грабежей, насилия и пьяного кутежа. Все чинно и благородно. Торжественный въезд принца и победный парад с взаимными комплиментами. Почти праздник.
  А на следующий день было объявлено о возрождении королевства Ур, королем которого был объявлен юный Ричард Элурский. На голову девятилетнего мальчика возложили простой золотой обруч, вчера вечером наспех сделанный одним ювелиром, и герцоги поочередно принесли новому королю присягу. Вот только в словах этой присяги не было даже намека о верности королю, зато хватало слов о его обязанностях.
  Когда вампиры из Корпуса Разведки получили информацию о произошедшем и о том, какую именно клятву дали герцоги, многие из них недоуменно почесали голову. Но лучше всех о случившемся выразился Сергей. Выслушав доклад подчиненных, он сморщил лицо и хмуро прошептал:
  - Кажется, кто-то решил поиграть в Хартию Вольностей. Ну-ну!
  
  *****
  
  А много севернее стены еще одного элурского города наблюдали рядом с собой вражескую армию. Впрочем, стены наблюдать не могут, и делали это люди с их вершин. Король Людовик и граф Нури хмуро смотрели на то, как строится осадный лагерь, а дороги, ведущие к городским воротам, берутся под контроль. Армия Гарна форсированным маршем вышла под стены столицы, причем так быстро, что в город не успели отозвать даже войска, расположенные рядом с ним. При обороне Касии рассчитывать можно было только на гвардию и ополчение.
  - Я не ожидал от них такой прыти, - заявил Нури в пустоту.
  - У нас есть связь с маршалом? - непривычно тихий и подавленный Людовик вежливо обратился к отцу.
  Похоже, даже его пробрало то, в какой ситуации оказались элурцы, и чем именно она грозит непосредственно его королевской заднице.
  - Связь есть, но Южная армия потрепана и ей нужно время.
  - А Западная армия?
  - Разбита и отступила в приграничные крепости. На них рассчитывать не стоит. Будет хорошо, если они смогут хотя бы остановить армию Орода.
  - А что, в Ороде тоже заявили права на мой трон? - удивился Людовик.
  - Нет. Но они готовятся. На их месте я бы поступил так же.
  - На что мы можем рассчитывать? - убитым голосом спросил король.
  - На чудо, маршала и защитные артефакты, - честно ответил ему отец.
  
  Глава 11
  
  Тяжелая ветка ударила в голову и с треском отлетела в сторону, но бежавшая девушка даже не обратила на нее внимания. Перепрыгнув через небольшой овраг, она продолжила свой путь, не замедляясь, но и не ускоряясь. Ее вела месть, и других чувств внутри не было.
  Узнав о том, что часть вампиров Блада находится в армии принца Карла, Лида бросила все. Тщательно подготавливаемые и тренируемые для расплаты слуги были оставлены на произвол судьбы. Сейчас они были не важны. Всегда можно найти и воспитать новых, а вот убийца любимого очень редко бывает вне стен своей твердыни. Надо спешить!
  "О, Мур! Дай мне сил! Направь и укрепи меня! Позволь моей мести свершиться!"
  Молитва богине не сходила с уст девушки. Безумный забег продолжался.
  
  *****
  
  Сообщение об осаде Касии войсками Гарна застало архимага Фосета врасплох. Новоиспеченный Верховный Маг Элура был в некотором замешательстве. С одной стороны, ему надо было спешить к столице и попытаться оказать помощь королю, но с другой стороны, у него был ясный приказ графа Нури, и он должен был не дать архимагу Агрону воссоединиться с армией принца Карла.
  Когда предатель сбежал из Касии, во дворце случилась паника, но под руководством Нури все очень быстро разрешилось. В погоню за мятежным архимагом был направлен молодой Фосет, моментально занявший его место и получивший все возможные титулы и почести. Небольшая гонка за мятежником окончилась на границе герцогства Гуян, где Агрон остановился в небольшом городишке. Сначала Фосет решил атаковать его там, но из столицы пришли другие приказы. Нури по прежнему собирался следовать тактике маршала и не вступать в бой с северной армией, а просто оказывать на нее давление своим присутствием и наличием готовой к бою армии. Но граф немного развил эту идею, дав задание своему единственному оставшемуся архимагу не дать Агрону присоединиьтся к армии принца и тем самым значительно увеличить ее силу. И с тех пор Фосет стерег Агрона, проживая в рыцарском замке недалеко от города. Два архимага будто играли в гляделки, не смея тронуться с места и внимательно следя за действиями друг друга, ожидая, кто-же сделает первый ход.
  - Ваше высокопревосходительство! Кортеж предателя покинул стены города и направляется в нашу сторону! - зашедший в спальню слуга был напуган.
  - Сколько с ним воинов? - резко спросил Фосет.
  - Очень много, ваше высокопревосходительство! Видимо, герцог Гуян выделил предателю свою дружину.
  "Воздушный кулак" отбросил слугу обратно к двери. Пылающий яростью архимаг выскочил из спальни и бросился во двор. Если с Агроном вся дружина герцога, то надо срочно уезжать. Еще ни один архимаг не переживал удар топором по шее. Тактическое отступление к столице за помощью. Это поймет даже Нури.
  - Ваше высокопревосходительство! - перед архимагом возник воин из охраны замка, - Перед воротами стоит гонец в цветах герцога Гуяна. Он сообщил, что у него послание для вас.
  Глядя на воина, Фосет осознал, что происходит нечто большее, чем просто атака Агрона на него. Скрыто провести гонца между всеми магическими заклинаниями, сканирующим местность вокруг замка, мог только очень умелый заклинатель. Тратить усилия такого мага на простого посланника было глупо, проще было послать убийцу. А раз приехал гонец, то значит у Агрона есть предложение для Фосета. Успокоившись, архимаг одернул одежду и кивнул воину.
  - Проводи гонца в мой кабинет, - распорядился молодой маг.
  Приказ был выполнен, и уже через пять минут посланник стоял перед Фосетом.
  - Чего хочет предатель? - надменности в голосе хозяина кабинета было так много, что казалось, будто она материальна.
  - Архимаг Агрон предлагает вам дуэль, ваше высокопревосходительство, - гонец проигнорировал слова про "предателя" и, казалось, даже не заметил их вовсе.
  Сам Фосет после его слов сохранил самообладание, хотя далось ему это нелегко. Дуэли между магами были обычным делом, но только среди самых слабых. Уже даже магистры никогда не баловались подобным развлечением, а о дуэлях архимагов никто не слышал многие столетия. Драться один на один, без прикрытия слуг, воинов и магов поддержки? Полная глупость! Но это ли не повод показать свое превосходство над соперником? Молодой архимаг встрепенулся и улыбнулся. Тем более, у него есть чем удивить!
  - Каковы условия?
  - Обычные условия магической дуэли.
  - Хорошо! Завтра на рассвете!
  - Архимаг Аргон настаивает на немедленной дуэли, - гонец склонился в поклоне, демонстрируя, что это не его вольность, а приказ господина.
  - Он так стремится умереть?
  Посланник проигнорировал эти слова, продолжая склонять голову перед одним из самых сильных магов королевства Элур.
  - Я буду готов через два часа, - небрежно бросил Фосет, так и не дождавшись никакой реакции собеседника.
  - Ржаное поле в полулиге от этого замка. Архимаг Агрон будет ожидать вас там, ваше высокопревосходительство.
  - Хорошо. А теперь беги отсюда, пока я не приказал тебя казнить.
  
  *****
  
  Через обозначенное время на небольшом поле стояло два человека. Одежда каждого их них выдавала в них боевых магов. Многочисленные амулеты и артефакты, навешанные сверху, лишь подчеркивали это. Один из магов был молод и заметно нервничал, постоянно осматривая окрестности цепким взглядом. Второй, напротив, был очень спокоен. Было ли это результатом того, что он был в два раза старше своего противника, или просто все шло по его плану - этого никто сказать не мог, но маг стоял прямо и не сводил глаз с фигуры на другом конце поля.
  - К чему все это, Агрон? - не выдержал молодой и, надрывая голосовые связки, попытался докричаться до оппонента.
  - Хочу тебя убить, - более опытный маг не стал надрывать горло, а использовал магическое усиление голоса.
  - Грязный предатель! Ты дал клятву королю! - Фосет переусердствовал с усилением голоса и его было слышно далеко за пределами поля, а может он сделал это намеренно, чтобы его услышали слуги обоих архимагов.
  - Только принц Карл является законным наследником трона, - пожал плечами Агрон, - Но ты же пришел сюда не это обсуждать! Давай уже драться!
  - Вернись в Касию и повинись перед Людовиком! Он простит тебя!
  - Мне и здесь хорошо, Фосет. Давай драться! - повторил свое предложение Агрон.
  - Я убью тебя! - молодой архимаг понял, что дальнейшие разговоры бесполезны и атаковал своего противника.
  Причина, по которой Фосет с легкостью согласился на магическую дуэль с другим архимагом крылась в банальной вещи. Покидая столицу и короля, Агрон взял с собой многое, но не артефакты. Самые ценные из них хранились в королевской сокровищнице и были недоступны для беглеца. Зато их получил его преследователь. По этой причине Фосет был уверен в себе и опасался только подвоха со стороны слуг Агрона, вмешательство которых в дуэль могло бы помешать ему убить соперника. Но на поле и вокруг него никого кроме дуэлянтов не было. А значит и шансов у предателя нет!
  Под ногами Агрона начала загораться земля, и вскоре вокруг него полыхал огромный костер, выжигавший все вокруг. Стало трудно дышать. "Огненная земля" было простым заклинанием, обычно используемым для того, чтобы не дать пехоте или кавалерии врага проехать куда-либо. Но против одиночной цели, несколько ограниченной в своих движениях, оно было идеально тем, что постепенно ослабляло магическую защиту и заставляло мага тратить на это свои силы. Сразу четыре мощнейших "огненных шара" ударили по окутанной щитами фигуре Агрона, но архимаг продолжал стоять на месте.
  Фосет дал противнику время выйти из зоны поражения, но видя, что Агрон продолжает стоять в стене огня, с ухмылкой применил на него "высшую кару". Это заклинание школы Огня было очень мощным, но редко воплощалось в жизни, так как после того, как на цель начинало изливаться море огня, сменить место удара было нельзя. То есть, огромная мощь магии десяток секунд била в одно место, и чтобы просто обезопасить себя, было достаточно отойти в сторону. Именно на то, что Агрон отойдет, и рассчитывал Фосет, когда воплощал "высшую кару". Прежде чем продолжать бой, надо было быть уверенным, что враг не применил магическую печать и не стоит сейчас на ней.
  Магическое пламя продолжало бить в Агрона, но он и не думал отходить в сторону, убеждая его соперника в том, что печать все же существует. Фосет видел, как один из магических щитов противника разлетелся в клочья, и его место занял другой, но с места Агрон не сошел. Все старания прошли даром, хотя, конечно, сил на защиту предатель потратил просто непозволительно много.
  В этот момент земля под ногами молодого архимага ощутимо задрожала. Ожидая удара снизу, Фосет с легкой усмешкой влил в свою защиту еще немного дополнительных сил и приготовился прыгать. Он не стал озадачиваться магическими печатями, что, похоже, сделал его более опытный враг, но зато они не мешали ему свободно двигаться по полю.
  Внезапно все вокруг изменилось. Травы покрылись льдом. Холодный воздух обжег легкие, а пламя, бушевавшее вокруг Агрона, потухло. "Вечная мерзлота" выморозило огромные пространства вокруг места дуэли и сделало поле боя более удобным для адепта Льда, каковым являлся соперник Фосета. Теперь все его заклинания будут более эффективны, теперь он в родной стихии!
  Стена льда ударила в защиту молодого архимага и стала медленно тянуть из него силы, как недавно это делала "огненная земля" с Агроном. Впрочем, "оковы холода" и были родственны именно этому заклинанию. Получалось, что более опытный архимаг полностью повторяет манеру боя своего противника, вот только вначале он озаботился превращением поля боя в удобное именно для него место.
  Огромный ледяной шип ударил из под земли точно по месту, где стоял Фосет, и архимаг был вынужден использовать "полет", чтобы убраться на некоторое расстояние от места прорыва "сердца льда", так как точно знал, что в финальном точке своего воплощения это заклинание взрывается. Именно так все и произошло, и воздух наполнился миллионами мелких осколков, бьющих о магических щит, и не давая этим маленьким снарядам упасть на землю, Агрон применил "буран" и, собрав все ледяные осколки, летавшие в воздухе, стал раз за разом направлять их в противника. И как только Фосет с облегчением вздохнул после того как последний ледяной снаряд разбился о его щит и был им поглощен, на поле боя упала "изморозь". Огненный архимаг даже не стал думать об атаке или о том, откуда у врага столько сил. Он побежал.
  Несмотря на несерьезное название - "изморозь" - это было заклинанием высшего порядка, и только архимаги Льда могли воплощать его. Все, что попало в область действия этого заклинания, замерзало навсегда. Фосет слышал, что температура там опускалась настолько, что даже само время останавливалось во время применения "изморози". Защищаться против подобного было глупо, надо было сохранить силы. Добежав до леса, Фосет оглянулся и посмотрел на ледяной ад, сотворенный его противником, и впечатлился.
  "Даже Демуру пришлось бы приложить силы, чтобы отогреть это".
  Решив, что пришло время для артефактов, Фосет активировал один из них, и на покрытом льдом поле раздался взрыв. "Пламя Годиуса" - заклинание и артефакт, созданные королевским магом пару веков назад, были неизвестны за предела Элура. Обладавший малым запасом сил, но большим мастерством, архимаг Годиус везде стремился к совершенству. Его "пламя" было высшей точкой этого стремления. Заклинание старалось использовать внешние силы для того, чтобы создать объемный огненный взрыв. Он не всегда получался сильным, зато почти не тратил сил мага. Сейчас на поле было разлито очень много силы и взрыв получился мощным. Очень мощным. Все же Годиус был гением огненной магии! Вся сила, что вскоре должна была дать хаотичный и спонтанный магический эффект, была впитана заклинанием и реализована во взрыве такой силы, что Фосета отбросила на десяток метров назад, и только ствол дерева помешал его дальнейшему полету в неизвестность.
  Тяжело поднявшись на ноги, архимаг тряхнул головой и удивленно посмотрел на артефакт, вызвавший подобный эффект.
  "И это просто так лежало в сокровищнице, никому не нужное!"
  Улыбнувшись, Фосет вновь влил свои силы в артефакт и еще раз применил "Пламя Годиуса". Если уж ему на самом краю заклинания пришлось несладко, то Агрону вообще очень и очень тяжело. Тем более, что противник потратил так много сил на свою защиту и атаку, что их у него должно было оставаться немного. Еще один мощный взрыв потряс поле. На этот раз архимага не отбросило назад, но мерзлой землей опять окатило.
  "Все же "изморозь" - это очень страшно" - подумал Фосет, разглядывая мерзлый комок земли, который не был прогрет даже двумя мощнейшими заклинаниями школы Огня, - "Надо вернуться на поле и посмотреть, что там с Агроном, да добить его, если он еще жив".
  В то, что его враг способен пережить подобное, архимаг не верил. Здраво оценивая и свои силы и силы противника, он понимал примерный предел его возможностей. За несколько минут два архимага применили друг против друга столь мощные и разрушительные заклинания, что хватило бы на десяток армий для их полного уничтожения. Да одно "пламя" могло бы уничтожить любую армию. А их было два.
  Расслабленной походкой идя сквозь созданный им же огонь, Фосет искал тело Агрона. Отсутствие новых атак и любых проявлений магии с каждой секундой все больше и больше убеждали молодого архимага в победе над грозным противником. Нельзя сказать, что это было легко, но как он и думал, дело решили артефакты. А точнее, всего один. Осталось найти остатки Агрона и отпраздновать победу. Теперь никто не усомнится в том, что новый Верховный маг королевства занимает свою должность по праву.
  Именно в этот момент Фосет почувствовал, что за его спиной формируется некое магическое заклинание. Решив, что наконец начались спонтанные проявления магии, он с интересом оглянулся, чтобы посмотреть на то, что же родится в этот раз из хаоса и мешанины силы, и с ужасом увидел стоящего с улыбкой Агрона. В ту же секунду его тело было сковано "душой стужи", мощным обездвиживающим заклинанием, а потом в него стала вливаться чужеродная сила, которая буквально разрывала все его внутренности. И молодому архимагу, слишком рано поверившему в свою победу, даже удалось опознать заклинание, что убило его - "последний поцелуй", может быть самое эффективное боевое заклинание школы Льда, способное убить кого угодно после того, как коснется тела врага. Защиты от него просто не было придумано еще никем. Вот только применять его надо всего с пары метров... Что враг и проделал.
  Убедившись, что Фосет мертв, архимаг Агрон прикрыл глаза и устало вздохнул, а после похлопал себя по пузу в том месте, где ныне висел массивный артефакт, доставленный ему сегодня утром из Каса. "Он защитит тебя от всего" - так сказали ему люди Блада, и артефакт справился даже тогда, когда сам Агрон решил, что пришел его конец. Непонятно, что именно применил Фосет, но два последних взрыва были такой мощи, что легко бы уничтожили средних размеров город. А артефакт, отразив эти удары, даже не истратил свой запас сил! Если у Блада в запасе есть еще хотя бы парочка таких козырей, то получалось, что Агрон очень вовремя сменил сторону и бросил короля. Очень-очень вовремя!
  Теперь надо было разобраться со слугами Фосета и вернуться к герцогу Гуяну, который во главе армии ждал архимага, готовый вторгнуться во владения короля и помочь принцу Карлу завоевать трон. Теперь, после смерти единственного архимага, верного Людовику, ничего не мешало северянам надеть корону на своего претендента!
  
  *****
  
  Осторожно выбравшись из воды, мужчина внимательно осмотрелся по сторонам и короткими перебежками стал приближаться к ближайшим домикам, стоящим невдалеке. Его тело чесалось от постоянного пребывания в воде, он забыл, что такое тепло, огонь он видел только когда подсматривал за людьми, но все это было оправданно. Легионера, выжившего при крушении имперской эскадры, вело вперед не желание выжить, а одна лишь месть.
  Несколько дней назад, выбравшись из объятий пучины, поглотившей огромное количество кораблей и солдат, он вздохнул облегченно и без сил забылся в безопасности на берегу, не став снимать с себя морские водоросли, обильно опутавшие его тело. Просто борьба с волнами и попытки выбраться на сушу заставили его выложиться на полную, и не было даже сил, чтобы открыть глаза. Утром его разбудили крики. Не сразу поняв, что происходит что-то ужасное, легионер приподнял голову - и только тот ужас, который он испытал, спас ему жизнь. Он не мог шевелиться и остался необнаруженным. Так он и пролежал все время, прячась в огромный комок гниющих водорослей, выброшенный на берег вместе с ним. И пока он лежал без движения, его товарищи гибли на берегу, и их вопли ужаса навсегда засели в голове старого солдата. А потом были несколько дней нескончаемого плавания вдоль берега, от одной деревушке к другой, сырая рыба в качестве еды и промерзшие до костей конечности. И все это ради того, чтобы донести до императора весть о том, что в Ильхори обитают страшные вампиры, и именно они сожрали его товарищей.
  Осмотрев рыбацкую лодку, старый легионер наше ее достаточно крепкой и, отвязав веревку, стал медленно толкать свое новое средство передвижения к воде. Он должен сообщить весть и отомстить за погибших. Иначе все зря!
  
  *****
  
  - Завтра важный день? - Александр хлопнул сильно напряженного принца по плечу.
  - Да, - с трудом кивнул тот.
  - Не волнуйся так, Карл. Все будет хорошо. Леонид знает свое дело.
  - Но это армия Гарна! Они воюют всю свою жизнь! А вы хотите...
  - Да сколько у них той жизни? - небрежно спросил вампир, показывая, что волноваться не о чем.
  - И все же... Наша армия так слаба.
  - У нас есть гномы.
  Принц посмотрел на герцога, но комментировать его слова не стал. Гномы подчинялись только своему командиру - конунгу, которым был Блад, и без него вся армия была бы разбита еще... в общем, ничего из того, что произошло за последний месяц, не случилось бы. И вот сейчас, именно благодаря герцогу Касу, армия принца подошла к стенам столицы Элура и готовилась вступить в бой с армией Гарна.
  - А ведь завтра праздник сбора урожая, - прошептал Карл.
  - Жаль, не получится отметить по-настоящему. Хотя, победа...
  - Мы еще не победили, герцог.
  - Хватит волноваться! - немного громче и резче, чем хотел, произнес Александр, - Завтра мы закатаем гарнцев в землю, а потом войдем в столицу.
  - Ее тоже еще надо взять. А отступление...
  - А-а-а! Карл! Хватит! - вампир немного помолчал, успокаиваясь, - Мы переиграли противника. Армии Гарна некуда отступать, мы прижали их к стенам Касии. В самой столице после двух штурмов, что они отбили за последние дни, осталось минимум верных королю войск. Внутри города действуют мои люди. Городское ополчение не будет оказывать вам сопротивления. Завтра вы разобьете гарнцев, а послезавтра победоносно въедете в Касию!
  - Людовик запрется во дворце.
  - Флаг ему в руки! Людовик - это сыгранная карта, и что он будет делать - уже не важно. Поймите, Карл, сейчас надо опасаться маршала с его Южной армией, и имперцев.
  - Мы еще не разбили Гарн, герцог!
  Тяжело вздохнув, Александр молча покинул шатер принца. Если юноше так хочется накручивать себя перед боем, то пусть занимается траханием собственного мозга в одиночестве. Видят небеса, герцог Кас сделал все, чтобы унять эти тревоги.
  А ведь все было так гладко! Узнав об осаде Касии, армия северян ускоренным маршем двинулась к столице. Замки феодалов, оставшихся верными королю, просто обходили. Уже на подходе к столице Леонид немного схитрил, и ведомая им армия вышла ровно в тыл гарнцам, перекрыв их пути снабжения и прижав к стенам города, который они осаждали. И после столь впечатляющего начала командующий северянами замер в ожидании, давая возможность врагу собрать свои силы в один кулак. На последовавший вопрос принца о том, чего они ждут, Леонид по простому ответил, что дает противнику возможность собраться в кучу - мол, так их бить будет проще. А вот принц воспринял эти слова несколько иначе, и видя, что гарнцы зажаты в угол и единственная дорога для отступления у них лежит в земли верных королю вассалов с их нетронутыми замками, решил, что Леонид просто пытается вытеснить врага и отогнать его от города. После этого и начались нервные переживания Карла: ведь если гарнцев пытаются отогнать, а не разбить, значит в своих силах его офицеры не уверены... Все попытки объяснить юноше, что он сам придумал себе проблему, успехом не увенчались. Оставалось только разбить врага и уничтожить всю армию под чистую.
  Вот только убивать всех солдат никто не собирался. Дела как раз обстояли с точностью до наоборот, потому Леонид и хитрил. Значительные траты крови из хранилищ, что были сделаны вампирами в Залоне, требовали восполнения, и как можно скорейшего. Служащие Корпуса Крови находились на низком старте, готовые перекупить всех пленников и впервые за долгое время наполнить рабочие лагеря баронства Блад невольными донорами. Весь план строился исходя из этого, и только принц переживал, как маленький мальчик, брошенный родителями в очереди к кассе, чем очень нервировал вампиров.
  Утро встретило армии хмурыми низкими тучами, из которых накрапывал небольшой дождь. За те сутки, что Леонид дал врагу, гарнцы успели собрать все свои силы в кулак, и сейчас их войска в идеальном порядке стояли на поле, готовясь в очередной раз разбить элурцев. По сообщениям лазутчиков, боевой дух у них был высок, и мало кто сомневался в своей победе. Особенно людей радовала возможность убивать гномов. А потому, несмотря на неожиданное появления северян у себя в тылу, все были в предвкушении.
  Не выспавшийся принц с немного опухшими глазами выехал на пригорок, откуда намеревался наблюдать за ходом боя, и повернулся к Леониду.
  - Гарнцы не ушли! Они готовы сражаться.
  Вампир поднял глаза к небу, но большего позволять себе при посторонних не стал. Принц все еще был уверен в том, что врага хотели именно выдавить от столицы. И какая муха его укусила? Вроде, никто не нашептывал! Да и нашептывать было некому. Граф Верон очень грамотно прошелся по окружению будущего короля и всех сомнительных личностей оттуда убрал. Остались только люди герцогов Каса и Гуяна, а они себе лишнего не позволяли. Впрочем, возможно в этом и был ответ. Раньше-то Карла во всю загружали разговорами, а теперь он был предоставлен сам себе и много думал. Вот, видимо, и надумал то, чего нет. Также не стоило сбрасывать со счетов и интуицию принца. Все же, по плану вампиров, им и правда нужно было отогнать врага от столицы, правда сначала разбив, а потом пленив бегущих.
  - Мы тоже готовы сражаться, ваше высочество, - Леонид глянул на Александр и, поймав разрешительный взмах ресниц триумвира, пояснил, - Сейчас мы кое-что им покажем. И вы, принц, лично увидите, почему имя Алекса Блада вгоняет его врагов в ужас.
  - Вы будете колдовать?! - Карл бросил резкий взгляд на герцога Каса.
  - Немного, - скромно соврал Александр, который, конечно же, колдовать не собирался.
  Еще до самого похода вампиры решили, что в подходящий момент они продемонстрируют работу своих атакующих артефактов, но выдадут ее за магию Блада. Для этого, конечно, придется немного полицедействовать, но результат должен был быть впечатляющим. Оттого и выбирали нужный момент особенно тщательно. Армия Гарна в качестве цели для такой демонстрации устроила всех.
  - Почему вы мне сразу этого не сказали? - обиженно заявил Карл.
  - Вы меня не слушали, ваше высочество. Я сразу сказал вам, что сегодня Гарн будет разбит. А вы свято верили в то, что мы их боимся.
  Принц стыдливо опустил голову.
  - Пожалуй, я начну, - Александру понравилась реакция Карла, и он решил закрепить достигнутый эффект, а потому в театральном жесте он вскинул правую руку и обратился к Леониду, - Куда ударить?
  - По центру, ваше сиятельство. Если можно, то пусть это будет "каменный дождь".
  - Нет проблем, - самодовольно ответил Александр и его большой палец прикоснулся к среднему, давая тем самым команду вампиру, реально управлявшему боевыми артефактами.
  Всего условных жестов было несколько десятков, и каждый означал свое заклинание. Они были разработаны давным давно специально для такого случая. В обычных условиях Александр и сам применял бы некоторые простые заклинания, типа "огненного шара", но из-за проклятия он пока был лишен такой возможности, а потому в его "арсенале" остались только заклинания, бьющие по площади и не создающие визуального эффекта привязки к магу, их сотворившему.
  Мелкие каменные глыбы диаметром не более полуметра посыпались на головы гарнцев, заставляя их магов защищаться. Дождавшись, когда камни перестанут падать, Александр убедился, что врагу не нанесено никакого ущерба и, пожав плечами, произнес:
  - Пожалуй, повторю! - и вновь театрально вскинул руку.
  Глыбы вновь посыпались на головы гарнских солдат. Только в этот раз на той стороне поля не просто защищались, но и атаковали. Несколько осадных заклинаний попробовали на прочность уже магическую защиту северян.
  - Огрызаются, - с усмешкой на губах Александр еще дважды поднял свою руку, и "каменный дождь" пошел уже над всеми порядками гарнцев, а не только в центре.
  Вообще, это заклинание было очень простым и эффективным. Из-за большого веса и падения с высоты каменные глыбы создавали значительную нагрузку на щиты и буквально высасывали силу из магов. А на это и был главный расчет Леонида, который хотел взять как можно больше пленных, но сделать это можно было только после того, как маги Гарна будут выведены из игры. В арсенале вампиров лежали куда более убойные вещи, но сегодня применять их никто не планировал.
  - "Ярость звезд"! - провозгласил Александр, и тотчас магические щиты противника стали отражать многочисленные вспышки непонятной природы.
  Это заклинание магии Света, досталось вампирам от Элоса. Его главной отличительной особенность было полное поглощение силы при взрыве. То есть, это заклинание вообще не создавало магических возмущений и никак не могло способствовать возникновению эффекта спонтанных магических реакций. А еще оно было практически бесполезным как заклинание для уничтожения врага. Создавая серьезную нагрузку на защиту, оно вообще не наносила никакого вреда, если этой защиты не было. Просто ослепляло и глушило солдат. То весь, эффект заклиная полностью проявлялся вне зависимости от того, было оно принято на щиты или нет. Маги Гарна знать этого не могли и тщательно защищались от, как им казалось, серьезной угрозы.
  - "Каменный дождь"!
  На противника вновь обрушился камнепад.
  - Не переусердствуй, - шепнул Леонид так тихо, что его услышали только вампиры с их чутким слухом.
  - Не ссы, - также одними губами ответил ему Александр и еще раз вскинул руку вверх.
  Прежде чем гарнские маги сдались и допустили первые потери среди своих солдат, вампиру пришлось еще пять раз играть на публику, изображая мага, активно применяющего заклинания.
  - Общая атака! - провозгласил Леонид, стоило первым каменным глыбам расплющить вражеских солдат.
  - А не рано? - принц обеспокоено посмотрел на Александра, - Может быть еще несколько раз ударите?
  Объяснять Калу, что вампирам нужны пленники, а не трупы, никто не стал. Вместо этого ему в очередной раз соврали. Правда не сильно.
  - Не стоит убивать слишком многих, ваше высочество. Церковь обязательно обвинит вас в этом. Будем милосердны.
  Первую линию войск северян составляли гномы. Прикрывшись щитами и ощетинившись копьями, гирды коротышек медленно поползли по полю. Гарнцы не стали дожидаться их подхода и, повинуясь приказу своего командира, пошли им навстречу. За несколько метров до врага гномьи маги, как всегда, дали свой убийственный залп и, как ни странно, но именно этот факт решил исход всего боя.
  Первая линия гарнцев была истреблена полностью, и удар гномов пришелся по тем солдатам, которые совсем не были готовы сражаться прямо сию секунду. А дальше началось месиво. Все планы вампиров полетели к черту, и Леониду приходилось делать вид, что все происходящее полностью соответствует его задумке. Вот только это было совсем не так.
  Имеющие возможность отступать только вглубь вражеской территории, где их не ждало ничего кроме смерти и плена, гарнцы пошли на принцип. Видя перед собой в качестве врага только нелюдь, они дрались до конца. А гномы... гномы вообще не знали, что такое отступление. Гномье упрямство столкнулось с холодной решимостью людей.
  Перебираясь через трупы павших, противники продолжали ожесточенную драку. Раненые затаптывались насмерть своими же товарищами, которые видели только врага. В некоторых местах кровь перестала впитываться в землю, так много ее пролилось там. И довершали дело спонтанные магических реакции, ставшие возникать от применения боевыми магами заклинаний разных стихий в пространстве, и в без того насыщенном магией артефактов.
  Два часа. Именно столько шла эта безумная рубка гномов и гарнцев. И победил в ней железный порядок подземных жителей и их тактика использовать удар магией с близких дистанций.
  - Это кошмар, - прокомментировал ситуацию Леонид, который даже не пытался руководить сражением после того как началась свалка ближнего боя.
  Глядя на то, как усердно гномы добивают выживших и только в нескольких местах берут их в плен, Александр охарактеризовал происходящее совсем другим словом. Желание заполучить побольше пленных завершилось грандиозной бойней и большими потерями.
  - Почему они не отступили? - бледный принц посмотрел на графа Верона, ближе всего располагавшегося к нему.
  - Их загнали в угол, ваше высочество, и они предпочли умереть.
  День, который должен был войти в историю триумфом Блада как мага и который должен был обеспечить вампиров кровью на долгие годы вперед, обернулся кошмаром. Гномы предстали перед всеми, как кровожадные существа, которых совершенно невозможно остановить, а гарнцы покрыли себя неувядаемой славой. И весть об это разлетелась по округе куда быстрее, чем того хотелось бы вампирам.
  
  *****
  
  Штурмовать столицу не пришлось. Многие ополченцы наблюдали за сражением под стенами города и, стоило Карлу выставить ультиматум, с удовольствием открыли ворота Касии. Как и предсказывал принц, Людовик с верными войсками заперся во дворце. Сам Карл расположился в цитадели и не предпринимая никаких действий, ждал, пока похоронные команды справятся со своей миссией.
  А работы у них было много. Не менее двадцати тысяч гарнцев и почти десять тысяч гномов погибли в страшной схватке. Подсчет раненых даже не вели. Проще было посчитать тех, кто вышел из боя целым. Таков был результат сражения, случившегося в день сбора урожая. И этот результат не радовал никого.
  Наступила осень. Крестьяне праздновали наступление нового года и собирали с полей урожай. Войска герцога Бохорского грузились на корабли и готовились внести свой вклад в драку за трон Элура. На юге аристократы пытались создать свое собственное государство со своими собственными законами и порядками. В Шорезе и Гарне подсчитывали убытки и павших. В Ороде готовились в очередной раз решить свои проблемы за счет соседей. Будущее все еще было туманным для всех.
  
  Глава 12
  
  - Послы Гарна еще не прибыли?
  - Нет, ваше высочество.
  - Странно. Неужели их совсем не заботит судьба наших пленников? А что Людовик?
  - Все еще отказывается от переговоров, ваше высочество.
  - Идиотизм, - медленно выговаривая слово, прокомментировал ситуацию Карл.
  - Полностью согласен, ваше высочество, - граф Верон немного склонил голову, обозначив поклон.
  - Сообщения от маршала есть?
  - Нет, ваше высочество.
  - Проклятие! Ну, а герцог Гуян?
  - Его светлость прислал гонца с сообщением, что его армия прибудет в столицу послезавтра.
  - Хоть одна хорошая новость, - пробормотал Карл себе под нос, - А чего он так задержался?
  - Войска герцога штурмовали все замки, встречающиеся на их пути.
  - Всесветлый! - простонал принц, - Алекс же советовал Гуяну не делать этого.
  - Возможно, для штурмов были причины...
  - Конечно были! - Карл усмехнулся, - Как мне докладывали, герцог Гуян так и не смог организовать нормальное снабжение своей армии.
  - Все так, ваше высочество, - граф улыбнулся, - Войска его светлости, и правда, испытывают некоторые проблемы с поставками продовольствия.
  Принц покачал головой, но никак не прокомментировал это заявление Верона. Только получив рапорты о состоянии дел в других частях его войск, Карл понял, что именно сделала Леонид. Да что там Карл! Любому идиоту в армии было понятно, что генерал Леонид сотворил настоящее чудо: не используя замки как базы снабжения он умудрился обеспечить войска всем необходимым. Огромная армия ни в чем не нуждалась и была готова к любым маневрам. Уже одно это делало из него гения. Жаль что герцог Кас не разделял это мнение принца о своем подчиненном.
  Вспомнив, как после сражения под стенами столицы Алекс полчаса в ярости орал на Леонида, Карл поежился. Такого чистого гнева он не видел никогда в своей жизни. А ведь его дядя отличался очень крутым нравом и был скор на расправу. Но даже предыдущий король не был способен на такую ярость. В этом герцог Кас его явно превзошел. Очнувшись от воспоминаний, принц вновь посмотрел на графа Верона. Надо было продолжать заниматься делами королевства. Теперь это его работа.
  - Архиепископ по прежнему отказывает во встрече?
  - Да, ваше высочество. Может быть, мне стоит...
  - Нет! Пусть этим занимается герцог Кас. Он пообещал мне решить проблему, и я ему верю.
  - Хорошо, ваше высочество.
  - В городе все спокойно?
  - Полностью, ваше высочество!
  - Это радует, - принц подошел к окну и выглянул на улицу.
  Захват столицы произошел бескровно, особенно на фоне той бойни, что случилась под ее стенами. Касия жила своей жизнь, и казалось никому не было дела до противостояния короля и принца, но это ощущение было ошибочно. Стоило только вглядеться в лица горожан, и сразу становилась видна затаенная тревога; брусчатку улиц топтали ноги многочисленных военных патрулей, а торговцы выставляли на редкость малый ассортимент продукции, придерживая основной товар на потом. Симптомы однозначно указывали на то, что не все так радужно, как сообщают принцу.
  Все это беспокоило Карла. Он хотел быть королем процветающей державы, а не править нищей и угнетенной страной. Именно поэтому он до сих пор не начал штурм королевского дворца, в котором забаррикадировался его кузен Людовик. Именно поэтому он терпел хамство священников, демонстративно не замечающих Карла и его людей. Именно поэтому оба принца Гарна, попавшие в плен после битвы, в которой их армия была полностью уничтожена, сейчас находились в подвалах цитадели, а не в богатых комнатах одного из столичных дворцов знати. Их отец должен был прочувствовать всю серьезность ситуации и прекратить войну с Элуром. Карл был даже готов казнить своих высокородных пленников, если это пойдет на благо королевства.
  - Есть ли у нас донесения с юга? - задавая этот вопрос, принц был необычайно подавлен, но даже голосом не показал этого.
  Неожиданный демарш южных герцогов, заявивших о возрождении королевства Ур, прошел бы незамеченным, если бы не фигура их короля. Ричард, младший брат Карла, короновался в Уре и объявил себя владыкой юга. И с этих пор война за трон стала не просто разборкой разных ветвей одного рода, но и внутрисемейным делом. Теперь, чтобы стать полноправным королем Элура, Карлу надо было пролить по-настоящему родную кровь.
  Ситуация зашла даже слишком далеко. На днях Карл получил послание от Ричарда, в котором тот всячески оскорблял своего брата, и не было никаких сомнений в том, что писал это именно Ричард. Спутать его корявый детский почерк с чем-то еще было невозможно. Малыш всерьез решил стать королем. И всерьез ненавидел своего старшего брата.
  "Может быть, стоит отдать юг ему?" - подумал Карл, но тут же тряхнул головой, прогоняя глупые мысли, регулярно приходящие ему в голову с тех пор как его брат короновался в Уре.
  Бросив взгляд на графа, принц напрягся. Обычно Верон был спокоен и деловит. Но сейчас он все еще не ответил на заданный вопрос, а кроме этого старый придворный был явно смущен.
  - Граф? Что происходит?
  - В Уре состоялось..., - Верон замялся.
  - Да говорите уже!- воскликнул Карл, подойдя к графу вплотную.
  - На главной площади Ура собрали огромное количество горожан, и перед ними выступил ваш брат, Ричард. В своей речи он подтвердил, что юг теперь это новое королевство, а кроме этого..., - граф опять замолчал, подбирая правильные слова.
  - Что?!
  - Принц Ричард, несколько раз оскорбил вас, обвинил в попытках убить его и... отрекся от родства с вами.
  Карл без сил подошел к дивану и упал на него.
  - Кроме этого...
  - Достаточно, - остановил графа принц, - Просто дайте мне письменный отчет. Я прочитаю его.
  - Да, ваше высочество.
  - Вы свободны, граф, - устало промолвил Карл, - Можете идти. Я позову вас позже. А сейчас, будьте любезны, найдите герцога Каса и передайте ему, что я хочу его видеть.
  - Да, ваше высочество, - старик низко поклонился и покинул комнату принца.
  Александр зашел в кабинет только спустя час и нашел Карла в том же самом состоянии, в каком его оставил граф Верон. Принц без сил лежал на диванчике и его пустой взгляд был направлен на потолок.
  - Жалость к себе бывает очень приятной и даже становится смыслом жизни отдельных личностей, - голос вампира звучал особенно язвительно, - Но королям она не к лицу.
  - Я еще не король, - Карл даже не подумал сменить позу.
  - Такая мелочь не должна сбивать вас с толку.
  - Это не мелочь! - принц вскочил на ноги и подбежал к мужчине, - Это не мелочь! Мой брат...
  - ...идиот! Но что важней, он просто маленький ребенок, которому запудрили мозги взрослые дяди. Не стоит относиться к его словам и действиям всерьез.
  - Вы можете вернуть его домой? - с надеждой спросил принц, - Вы говорили, что ваши люди готовы выкрасть его...
  - Выкрасть непризнанного короля, непризнанной страны? - Александр усмехнулся, - На такую глупость я не пойду и вам не позволю.
  - Но...
  - Нет! Стоящие за Ричардом кукловоды все просчитали. Он публично отрекся от вас и больше не находится под вашей опекой как главы семьи. Его кража будет политическим делом, а не родственным. Как король Элура вы не можете себе этого позволить, Карл.
  - Я не король, - принц вновь напомнил герцогу о своем статусе.
  - Для всех именно вы король. Осталась формальность - коронация.
  - Церковь противится этому, - принц нашел еще один довод в споре о своем статусе.
  - Я решу этот вопрос, - вампир улыбнулся, - Эти идиоты роют яму сами себе.
  - В любом случае, у Элура есть король. Пусть он и незаконный, но Людовик был коронован. Пока он жив...
  - Послезавтра в столицу войдет армия герцога Гуяна, и мы штурмом возьмем дворец, Карл. Людовик доживает свои последние часы. И как король, и как человек.
  - Я не хочу казнить его.
  - А никто и не говорит о казни, - Александр рассмеялся, - Казнить королей на площади это вообще очень дурная идея. Толпе может и понравиться. Так что, все будет очень пристойно. Людовик "случайно" погибнет во время штурма. Можно даже с мечом в руках. По сведениям лазутчиков, он непрестанно пьет, и вложить в его руку меч, будет не сложно. А потом...
  - Я не хочу его смерти.
  - Карл! - вампир покачал головой, - Ваш кузен знал, на что идет.
  - Не знал! Это все Нури! Его отец заставил его! - принц отвернулся от мужчины и, опустив голову, произнес убитым голосом, - Я не хочу убивать родственников. Не хочу. Пусть...
  - Хватит! - оборвал юношу Александр, опасаясь, что под эмоциями тот скажет лишнего, - Поговорим завтра. А до тех пор...
  Вампир силой развернул принца к себе и, наклонив голову так, чтобы их глаза оказались на одном уровне, тряхнул собеседника за плечи.
  - Соберись!
  Оставив Карла в таком состоянии, Александр направился к выходу, но был остановлен.
  - Герцог!
  - Да? - вампир вновь повернулся к принцу.
  - Придумайте что-нибудь! Я не хочу убивать Людовика.
  - Если вы назовете мне хоть одну причину, - кроме вашего желания - почему я должен это сделать, я выполню этот приказ, Карл, - вампир ехидно улыбнулся.
  Принц застыл и секунд двадцать молча смотрел на герцога, не отрывая от него взгляда и даже не моргая.
  - Возможно, вскоре мне придется казнить принцев Гарна, - наконец заговорил он, - Будет не очень хорошо, если с самого начала моего правления меня будут называть Кровавым или Палачом. А убийцу стольких родственник так и будут называть.
  - Хорошо, ваше величество, это достойная причина, - Александр склонил голову, - Я подумаю над тем, как мы можем поступить с Людовиком!
  - Спасибо, герцог.
  Выйдя из апартаментов принца, вампир тяжело вздохнул, а потом по отечески улыбнулся.
  "А малец-то растет. Умнеет прямо на глазах!".
  - Няша, - строго подозвал он свою помощницу.
  - Да, хозяин? - кобольд моментально оказалась рядом с мужчиной.
  - Иди к Карлу и оставайся с ним до вечера. Его надо успокоить!
  - Я должна с ним..., - голос девушки задрожал.
  - Нет! Просто успокой! Не надо с ним спать! Для этого есть фрейлины и шлюхи!
  - Да, хозяин! - Няша кивнула и скрылась за дверью, откуда послышался удивленный и немного радостный возглас Карла.
  Посмотрев ей вслед, Александр покачал головой.
  "А ведь и правда придется думать над тем, как сохранить жизнь Людовику. Обещал же. Идиотизм."
  
  *****
  
  Опустевшее Гнездо создавало гнетущее впечатление. Главная твердыня вампиров еще никогда в своей истории не была столь мало населена, как сейчас. Некоторые замки стояли полностью пустыми, в других кроме одинокого смотрителя было никого не найти при всем желании. Именно поэтому Константин собрал Совет здесь, а не в Бладе. Глупо вызывать советников из столь пустого места, проще приехать самому.
  - Начнем, пожалуй, - алукард кинул последний взгляд наружу и, закрыв ставни окна, прошел к столу, за которым собрались почти все правители вампиров, - Сергей, ознакомь присутствующих с результатами расследования.
  Этот отчет Константин получил от разведчика утром, и он поставил последнюю точку в его сомнениях. Ситуация стала выходить из под контроля вампиров и требовались решительные действия. Тихо отсидеть остаток срока своего правления и свалить проблемы на Евгения не получится. Придется принимать непопулярные решения.
  - Один из моих вампиров смог подобраться к архимагу Агрону и получить его крови, - Шеф Корпуса Разведки устало потер глаза.
  - Оу! И почему же этот мудак убил Фосета, хотя ему было приказано взять его живым? - Шеф Корпуса Крови, был разозлен.
  Узнав о том, что вампиры предоставили союзному архимагу часть своих артефактов, он добился обещания того, чтобы Фосет в будущем был подчинен ритуалом и уже предвкушал, как много крови он сумеет получить с него в хранилища. Когда сообщили о результатах магической дуэли, Семен порывался лично пойти и убить Агрона.
  - Испугался конкурента, - Сергей развел руками, - Банально, но...
  - То есть, он специально не выполнил просьбу герцога Каса? - уточнил Евгений.
  - Да!
  - Почему это не было предусмотрено? - вице-алукард обвел присутствующих тяжелым взглядом.
  - Об этом позже, Жень, - Константин осадил заместителя, - Как обстоят дела в Залоне?
  - Без изменений. Пчелы все еще многочисленны, - Шеф Жандармов был искренне расстроен.
  - А что с анализом ситуации вокруг Касии и битвы с Гарном? - алукард посмотрел на заместителя Леонида, и тот поежился под этим взглядом.
  - Шеф облажался, - честно признался офицер, - Мы еще...
  - Не важно, - оборвал вампира алукард, - Главное уже сказано.
  Евгений, впервые заметивший подавленное состояние Константина, подозрительно уставился на него.
  - Костя! - тихо позвал он задумавшегося алукарда, - А что происходит?
  - Потом, - отмахнулся Константин, - Как дела в Касе?
  - Нормально. Народ, конечно, волнуется, но в целом все как всегда.
  - А что с прогнозами на урожай и закупками припасов на следующий год?
  Присутствующие промолчали. Вопрос был задан в пространство, а не кому-то конкретно, и отвечать желающих не было. Прежде всего потому, что дела были плохи. Нет, на самом севере все было очень даже прилично. То есть, в пределах нормы. Но вот в других областях страны....
  Королевский домен был опустошен вторжением армии Карла, а массовая сменой владельцев земли только усугубила ситуацию. Уже сейчас можно было смело говорить о том, что урожай будет минимум на пятую часть меньше, чем обычно. И снова это было бы не страшно, но гражданская война продолжалась. Значительные территории королевства были под властью враждебных сил, и получить оттуда необходимое было невозможно. А это означало, что впервые за всю историю вампиров им придется открыть свои хранилища для того, чтобы изъять оттуда запасы. Иначе северу не прожить.
  - Если кто не понял, то я поясню, - Константин встал, - Не прошло и трех месяцев с того момента, как мы отменили Изоляцию. И за такой короткий срок мы умудрились обгадиться по полной программе.
  - Костя..., - Евгений попытался встрять.
  - Помолчи! - прервал его алукард, - Просто слушайте!
  Все кивнули.
  - Впервые за долгое время мы решили вмешаться в политические игры людей. Считая себя самыми умными, мы решили, что с легкостью просчитаем ситуацию, и все у нас получится. Действительность поставила нас на место. Это раз. Подчиненные Марии впервые за долгое время опростоволосились и выпустили наружу монстра. Как на зло, "монстр" оказался очень уж страшным. Результат вы все знаете. Это два. Но несмотря на все эти звоночки, ни я, ни вы не изменили образец поведения. Мы не устраняли источник проблем, а решали их. Как результат, проблемы продолжили множиться. Уже сейчас их больше, чем неделю назад. Северные районы страны ждет голод. Архимаг Агрон делает все как желает он, а не как нужно нам, ну а Леонид обсирается под стенами Касии. И я молчу об остальном.
  - Экселенц, но это все мелочи, - Евгений недоуменно посмотрел на алукарда, - Наших хранилищ хватит на пару лет. Агрон просто человек и имеет свое мнение. А Леонид... Мы его и послали затем, чтобы он набирался опыта. Он продемонстрировал потрясающие штабные навыки, которые отточил за два века, но на поле боя ожидаемо ошибся. Неприятно. Но не смертельно. Тем более, есть и положительные результаты. Поголовье гномов надо было подсократить, а то они несколько ускорили размножение.
  - Они не животные, Жень.
  - Они не вампиры.
  Алукард и вице-алукард с вызовом уставились друг на друга.
  - Выясните свои отношения позже, - вмешалась в эти гляделки Мария, - Что ты хотел нам сказать, Костя?
  - Нужны реформы. И серьезные, - алукард перевел взгляд на девушку, - Все произошедшее показало нам, что мы не совсем готовы к трудностям. За два века мы построили для себя идеальное общество, но оказалось, что эффективно справляться с проблемами мы не способны. Даже одни пчелы обнажили целый слой неприглядных фактов.
  - Это каких? - удивилась Мария.
  - Ну, например, что мы не способны с ними справиться, - улыбнулся Константин, - Или кто-то считает по другому?
  Отрицать очевидное никто не стал.
  - Ну а кроме этого факта есть еще и тот, что мы стали совершать ошибки.
  - Это ты уже говорил и даже перечислил, - Евгений поторопил алукарда.
  - Только вот вы заметили, что ошибки мы стали совершать в тот момент, когда вышли из своего мирка? И единственным нашим решением и ответом на все вызовы стало банальное затыкание дыр, что привело к тому, что сейчас все наши силы перенапряжены, и мы не способны даже оборонять Гнездо. Мы заливаем проблемы силой и деньгами, но они только множатся.
  - И твое предложение?
  - Мы должны изменить свое общество.
  - Глупость!
  - И в чем ты видишь глупость, Жень? Например, сейчас все наши силы перенапряжены. И лишь потому, что у нас нет эффективного способа "не военной" мобилизации вампиров, - просто потому, что у нас во главу угла поставлены права индивидуума, а не общины. Руководство корпусов зашивается. И при этом мы ведем себя так, будто ничего не происходит. Ни один из проектов не отменен. Ни один! Даже не приостановлены! Максимум с них переброшены некоторые силы. Отменив Изоляцию, мы как с цепи сорвались. Вместо того, чтобы выждать, чем закончится авантюра с войной за трон, мы начали масштабные строительные проекты. Вместо переброски всех сил на Залон, мы по прежнему продолжаем охотится на вурдалаков! Вы понимаете, что мы даже это не отменили! Мы ведем себя, как дураки! У нас есть всего три главные цели, но мы распыляем силы на сотню второстепенных. Просто потому, что таковы требования жителей нашей общины!
  - В этом есть часть правды, - Евгений почесал щеку, - Но... А впрочем, я согласен на реформы. Не военная мобилизация нам нужна. Мне тоже надоело выслушивать жалобы о том, что кто-то должен воевать с пчелами вместо того, чтобы собирать кровь.
  - И тебе жалуются?
  - Ага, - весело отозвался Евгений.
  - Разбаловались мы...
  - Так, и что ты конкретно предлагаешь?
  - Пока ничего, - усмехнулся Константин, - Кроме идеи Саши о том, что надо ввести тройку управления в каждом Корпусе, у меня других идей нет.
  - Значит, будет думать.
  
  *****
  
  - Все копаетесь? - хмурый голос подошедшего полностью отражал его внешний вид.
  - А что еще делать? - измазанная землей девушка обратила на мужчину взор и скрыла свое недовольство его вмешательством в работу.
  - Давно бы доложили Шефу, что тут ничего нет. Эти руины бесполезны.
  - Позволь судить об этом нам, - нотки гнева прорезались в милом голосе и не остались незамеченными.
  - Не злись. Но люди хорошо поработали над наследством расы, что правила этим материком до них. За два века мы ничего не нашли.
  - Люди и сами правят только частью материка. Так что...
  - Ладно-ладно, - вампир-охранник отмахнулся от ученой, - Копайтесь, раз вам так нравится.
  - Спасибо за разрешение, - девушка саркастически хмыкнула и вновь стала просеивать землю в поисках возможных находок.
  - Не возражаете, если я пробегусь? - мужчина не спешил возвращаться к своей работе.
  - Вокруг, или хочешь куда подальше? - вампиресса вновь оторвалась от раскопок.
  - Подальше. Руины мне надоели.
  - Хорошо. Пробегись на запад к горам и обратно. Естественно, с разведывательной миссией.
  - Ого, - удивился охранник - один из тех, кто обеспечивало безопасность раскопок и отгонял от них зевак, - Это займет дней десять.
  - Ничего. Наступила осень и люди заняты сбором урожая. Им не до путешествий. Отдохни. Не думаю, что нас кто-то побеспокоит.
  - Спасибо, - искренне поблагодарил девушку вампир и впервые улыбнулся, - Я быстро.
  
  *****
  
  Многочисленные костры на земле и ясное звездное небо создавали удивительный по красоте пейзаж, но облаченный в полные латы человек не обращал на эту красоту никакого внимания. Вглядываясь в военный лагерь южной армии, капитан Каларгон думал о том, как ему уничтожить врага, и звездная ночь с прелестями южной природы его не трогали.
  - Проклятие, - тихо пробормотал капитан.
  - Что случилось, ваша милость? - сопровождавший его солдат озадаченно посмотрел на командира.
  - Их слишком много. Нам их не разбить.
  - Но герцог Кас и не приказывал нам этого, - рыцарь Фушон - мятежник, взятый в плен Каларгоном, подъехал поближе к капитану, - Не стоит пытаться быть умнее хозяина. Нас недостаточно для победы.
  Бросив на бывшего мятежника презрительный взгляд, Каларгон смолчал. Он вообще старался поменьше общаться со своим бывшим пленником и искренне не понимал, для чего герцог Кас помиловал рыцаря и отправил его вместе с отрядом капитана.
  - Если у нас мало сил, это не повод отступать, - все же решил пояснить свои действия капитан, а то вдруг этот странный рыцарь еще донесет о неподобающем поведении герцогу и оправдывайся тогда перед господином, - Его сиятельство приказал задержать Южную армию, и проще всего сделать это, разбив их.
  - Думаю, герцога удовлетворит и тот факт, что они просто стоят и не двигаются к столице. Ведь весь смысл его приказа именно в этом.
  - Но...
  - Брось! Ты просто хочешь разбить маршала и его армию! Говори об этом прямо, а не скрывайся за приказами герцога, - рыцарь усмехнулся.
  - Их слишком много, - разочарованно произнес капитан, - Мне бы магов и тогда...
  - Так напиши об этом Касу. Он же у вас маг. Пусть выделит.
  - Если ты еще раз откроешь свой поганый рот и оскорбишь моего господина своими неподобающими речами...
  - Все-все-все, - Фушон поднял руки, - Понял, осознал, раскаиваюсь. Но смею заверить, что герцог Кас знает о моей ненависти ко всем герцогам.
  - Надо было тебя казнить.
  - Теперь поздно об этом жалеть, - рыцарь рассмеялся.
  - Хотя и от тебя есть толк. Надо и правда написать его сиятельству. Думаю, что с поддержкой магов я смогу разбить маршала.
  - Ты это сейчас серьезно? - удивился рыцарь, - Их же в пять раз больше чем нас!
  - Значит у нас будет много пленных, - пожал плечами Каларгон и плотоядно улыбнулся, подумав о том, какая же замечательная может получиться драка.
  - Ты больной! Ты знаешь это?
  - Я просто люблю свою работу!
  
  Глава 13
  
  Как только армия герцога Гуяна во главе с ним самим вошла в столицу, Александр сделал то, что должен был сделать с самого начала - лично наведался в осажденный королевский дворец. Было страшновато идти в логово врага в одиночку, да еще и только под защитой артефактов, но репутация грозного мага сделала свое дело, и никто даже не смел бросать на него косые взгляды. Как отметил сам вампир, запершиеся во дворце войска и аристократы вообще имели подавленный вид и полностью осознавали свою скорую участь, а потому обращались с высокопоставленным парламентером со всей обходительностью.
  Встретиться с Людовиком не получилось: как сообщил один из слуг, "его величество заняты", а после этого с заискивающим видом шепнул вампиру о том, что король мертвецки пьян. Кивнув инициативному слуге, Александр пожелал увидеть графа Нури, и его тот час проводили в кабинет того, кто еще недавно фактически и правил королевством Элур.
  - Добрый день, ваше сиятельство, - начал вышедший из-за стола мужчина, - Нас не знакомили, а потому позвольте представиться...
  - Бросьте, граф, - оборвал его Александр, - Заочно мы хорошо знакомы, так что опустим формальности.
  - Как вам будет угодно, ваше сиятельство, - обреченно кивнул головой Нури, весь вид которого буквально кричал о том, что последние дни стоили ему нескольких лет жизни.
  - Именно так мне и будет угодно, - кивнул вампир и по хозяйски сел в кресло, рукой показывая сделать тоже самое и хозяину кабинета, - Если вы еще не знаете, то прямо сейчас в Касию входят полки герцога Гуяна. У нас и ранее хватало солдат для штурма дворца, теперь же их стало более чем достаточно и даже при плохих обстоятельствах нам не придется использовать в атаке моих гномов. Вы понимаете, что это значит?
  - Так вот чего вы ждали все это время, - прошептал граф, не ответив на вопрос собеседника, и, устало прикрыв глаза, ушел в свои мысли.
  - Все верно. Корона человеческого королевства не может быть добыта нелюдью. Не стоит давать даже формальный повод нашим соперникам обвинить нас хоть в чем-то.
  - А как же бойня под стенами столицы? - Нури поднял взгляд на вампира, - Я видел, как гномы вырезали гарнцев!
  - Обычное сражение, - пожал плечами Александр, который уже давно смирился тем досадным просчетом Леонида, который привел к излишним потерям в армии, - Обе стороны показали свой боевой дух и выучку. Не думаю, что ваши гвардейцы смогут повторить...
  - Мы все умрем, защищая короля! - граф впервые с начала разговора продемонстрировал по-настоящему живые эмоции и показал, что он еще не сдался.
  - Умрете, - подтвердил вампир с веселым видом, - Но не все. Перед штурмом будет объявлено о том, что все сложившие оружие и не оказывающие сопротивления заслужат прощение и королевскую амнистию. Принц Карл милосерден, и все вокруг это знают. Как думаете, много ваших людей пожелают после этого повторить подвиг армии наших соседей и доблестно умереть, сражаясь за Людовика?
  Голова Нури без сил упала на грудь, и он шумно выдохнул. Юный Карл уже успел завоевать определенную репутацию, и о том, что будущий король Элура милосерден с проигравшими, уже открыто шептались в осажденном дворце. Граф был прекрасно осведомлен о том, что часть аристократов уже все для себя решила и окажет только видимое сопротивление, после чего с полным удовольствием сложит оружие. Пока держалась только гвардия, но и там с каждым днем настроение становилось все более и более пораженческим. После такого предложения со стороны Карла и вовсе найдется мало желающих умереть за молодого короля, который даже не появляется перед своими защитниками. Надежда была только на войска маршала, но сейчас, когда в Касию вошли отряды Гуяна...
  - Вы же понимаете, что я не могу отдать вам семью и сына, - тихо проговорил Нури, - Вы победили, но сдаться мы не можем... Зачем вы вообще пришли сюда, ваше сиятельство?
  - Предложить вам альтернативу. Вы умный человек, и думаю..., - Александр с победным видом посмотрел на мужчину и вдруг осекся от неожиданной мысли, пришедшей ему в голову.
  Граф заинтересованно посмотрел на него.
  - И какая тут может быть альтернатива? - спустя некоторое время спросил он, видя, что собеседник не стремится озвучить предложение, обдумывая что-то свое.
  - Отречение от престола, конечно же, - медленно проговорил Александр, все еще пребывая под впечатлением от своей новой идеи.
  - Ха! - Нури презрительно фыркнул, - Мы взрослые люди, ваше сиятельство! Сегодня мой сын подпишет отречение, а завтра умрет от неизвестной болезни! Никто в здравом уме не оставит бывшего короля в живых!
  - Была такая идея, - подтвердил Александр предположение графа, - Хотя я бы и с отречением не заморачивался. Красивая, пышная казнь, отрубленная голова вашего сына и много-много испуганной знати. Но принц Карл не желает смерти кузена. Это его прямой приказ мне.
  - И как вы будете его выполнять, ваше сиятельство?
  - От-ре-че-ни-е! - по слогам повторил свое предложение вампир, - Но при этом лично вы сохраните свой пост.
  - Я не понял, - граф Нури был поражен, - Вы хотите сказать, что оставите меня при дворе?
  - Да! Вы умны и влиятельны, а раз сумели организовать дворцовый переворот и убрать предыдущего короля, то еще и не лишены некоторых управленческих талантов. Вы станете канцлером королевства, думаю, даже хорошим канцлером, и вы будете лично следить за сыном, а если он перейдет черту, то вы же и организуете ему "смерть от неизвестной болезни", ну или несчастный случай на охоте.
  - Это...
  - Коварно?
  - Да!
  - Я знаю, - Александр широко улыбнулся, - Но это позволит вам сохранить жизнь семье. Ваша жена и дети останутся целы и невредимы.
  - А Карл получит серьезную поддержку аристократии, - начал торговаться Нури, моментально оценив все прелести предложения герцога, - Особенно если я буду полностью самостоятельным канцлером.
  - Не смешите меня, граф, - вампир покачал пальцем, - Карл имеет самую лучшую поддержку в мире - преданную ему армию. Аристократы будут подчиняться ему или пойдут на эшафот. Что же касается вас... я не думаю, что принц будет ограничивать вашу власть. Хотя, конечно, поставить на все посты своих людей у вас не получится. Большинство должностей уже распределены, и работать вам придется с ними. Не стоит торговаться, ничего большего я все равно обещать не буду.
  - Понятно. Мне надо подумать, ваше сиятельство. Я не могу прямо сейчас ответить на ваше предложение.
  - У вас есть время до завтра, граф. Потом штурм и смерть.
  Поднявшись, Александр с удовольствием покинул королевский дворец и доложил о результатах своей миссии принцу, который с энтузиазмом воспринял идею о том, чтобы сделать графа Нури канцлером королевства и обязать именно его следить за своим сыном. Остальные придворные тоже поддержали инициативу герцога Каса, разве что граф Верон был несколько разочарован таким милосердием принца, а герцог Гуян пошутил про то, что все забыли спросить мнение Людовика, который вообще-то пока еще король.
  А вечером гонец от графа сообщил, что его господин согласен с предложением. Уже утром войска принца Карла заняли королевский дворец. Людовик в это время все еще был мертвецки пьян...
  
  *****
  
  Пустынный морской пейзаж наводил на грустные мысли. Спокойная водная гладь была абсолютно безжизненна, и даже вездесущие дельфины не выныривали, чтобы посмотреть на людей, вторгшихся в их стихию. Многочисленные паруса на горизонте исчезли еще два дня назад, и с тех пор эскадра шла без попутчиков. Для многих, знавших эти воды, такое положение дел было удивительным, ведь Урский залив одно из самых оживленных, в плане судоходства, мест Ночного моря. Но гражданская война и боевые корабли имперского флота сделали свое дело, отпугнув многочисленных купцов от одного из самых оживленных портов мира. Потому герцог Бохор был уверен, что ему удастся подобраться к берегу никем не замеченным, а что вид моря навевает тоску... это не смертельно, главное - дело, эмоции потом.
  Вообще, вся начальная подготовка к вторжению в королевство Элур прошла почти без ошибок. Император предоставил всю необходимую помощь и дал даже больше, чем требовалось. Наемники и прочее отребье моментально согласились встать под знамена прославленного имперского герцога. В портах удалось зафрахтовать достаточно судов и создать огромные запасы для армии вторжения. А вот потом начались проблемы.
  Принцесса оказалась упертой девицей и до последнего сопротивлялась свадьбе. Пришлось даже отказаться от услуг священников, склонявших строптивую стерву к браку, и лично вразумлять будущую жену. Тумаки и насилие сработали лучше, чем вкрадчивые беседы светош, и несколько дней назад герцог стал женатым человеком, обретя вместе с молодой супругой и заветные права на престол Элура.
  Но неожиданное противодействие принцессы оказалось далеко не единственным темным пятном во всей эпопее с подготовкой. Император в одностороннем порядке пересмотрел договор с герцогом и увеличил количество легионов, данных ему. Естественно все содержание этих войска стало заботой Бохора. Кроме этого, флот, отправленный в Александрию, оказался уничтоженным штормом. В это время года такие шторма у берегов Ильхори были обычным делом, и моряки умели их избегать или в крайнем случае довольно неплохо справлялись с разошедшейся стихией, но адмирал прижался к берегу и на скалах потерял не только свою жизнь, но и корабли с десантом. Не выжил никто. И, честно говоря, герцог Бохор даже глазом бы не повел из-за этого, если бы не счет, выставленный ему канцлером. Заплатить за погибшие легионы и корабли должен был именно Бохор. Возмущаться было глупо и пришлось проглотить и это. Траты взлетели до небес и, как на зло, купцы как-будто что-то пронюхали и взвинтили цены в два, а то и в три раза. Пришлось брать заем в банке, и хорошо еще, что церковники не стали жадничать и дали много и под небольшой процент.
  Все эти неприятности порядком задержали выступление армии, что еще больше опустошило казну герцогства, и когда наконец эскадра покинула воды империи, Бохор вздохнул с облегчением. Теперь между ним и короной лежал только Ур и парочка элурских армий. То есть, уже скоро он коронуется и осуществит мечту многих и многих поколений своей семьи. Конечно в борьбу за трон включились еще несколько стран, но считать их настоящими соперниками Бохор отказывался. Самое сложное это взять Ур своими силами, а потом все пойдет как по нотам. Несколько имперских легионов, которые император пошлет для помощи в наведении порядка, сомнут всех врагов. Так было и так будет всегда!
  Подойти к торговому городу незамеченными не получилось. Не все купцы отказались от прибылей из-за чрезмерного риска. Конечно адмирал Озанк постарался на славу и уничтожил вообще все, что могло помешать герцогу Бохору на море, но флот был не единственной защитой Ура. Многочисленные магические башни надежно охраняли побережье и порт, а в самом городе хватало войск, да и горожане были привычны к оружию, защищая свои права и свободы с завидным упорством.
  Не дойдя нескольких лиг до цели, бохорский флот остановился и лег в дрейф. Магические поля окутывали башни, явно показывая, что врага ждут, и лезть нахрапом никто не стал.
  - Получены донесения от наших разведчиков, ваше высочество, - подошедший к стоящему на палубе герцогу мужчина протянул ему свиток.
  - Что там? - новое обращение подчиненных нравилось герцогу и он не скрывал этого, а потому был настроен очень доброжелательно, - В двух словах.
  - Часть герцогов Элура объявила о своей независимости. Они возродили королевство Ур. В городе находится серьезная армия. Также в городе есть архимаг, который выступает на стороне герцогов, - отчитался слуга, долгие годы занимающийся при герцогстве решением разных деликатных вопросов.
  - Забавно.
  - Какие будут приказы, ваше высочество?
  - Кто именно из архимагов Элура поддерживает герцогов? - вместо приказа Бохор решил выяснить некоторые подробности происходящего.
  - Архимаг Роз, ваше высочество.
  - Его можно купить?
  - Да, ваше высочество!
  - Тогда отправляйся в Ур и сделай это.
  - Что я могу ему обещать, ваше высочество?
  - Все, - усмехнулся герцог, - А если серьезно, то должность придворного мага Элура, долю в трофеях и не забудь попугать его нашим архимагом. Уверен, сражаться никто не хочет.
  - Будет исполнено, ваше высочество, - мужчина поклонился и поспешил исполнить указание.
  Наличие в городе архимага не стало проблемой. Еще в процессе подготовки герцог Бохор предусмотрел такое развитие событий, а потому в его армии был свой собственный архимаг. Конечно, это был обычный наемник, а не слуга, но и этого было достаточно. Кроме того, почти на каждом корабле эскадры имелся свой собственный боевой артефакт из тех, что в свободной продаже не достать и обладанием которыми гордятся даже короли. Бохорское герцогство было богатым и могло позволить себе такие вещи. Его предки копили их столетиями. Естественно, они рассчитывали на отделение от империи, но и трон северного королевства это стоящая вещь и ради нее можно опустошить родовой арсенал.
  Ночь прошла спокойно, а уже утром вернулся доверенный слуга и сообщил, что архимаг Роз принял предложение герцога.
  
  *****
  
  - Граф, я думал вы договорились с герцогом Касом! - обиженный мальчишеский голос звучал особенно звонко.
  - Ничего не могу сделать, ваше высочество, - развел руками Нури, - Я пытался воздействовать на баронов, но они отказываются слушать меня. Король Людовик их единственный законный король и изменять присяге они не желают..
  - И что я должен делать?
  Прежде чем граф ответил на этот вопрос Карла, Александр подошел к Нури и, вытащив свой кинжал из ножен, с силой воткнул его в стол перед графом. Оружие вошло в массивную столешницу почти по рукоять.
  - Думаю, вам стоит навестить сегодня сына, граф, - отрешенно прокомментировал свои действия вампир.
  Глядя на кинжал, Нури побледнел, затравленно посмотрел сначала на Карла, а потом на Каса и, нервно сглотнув, кивнул.
  - Я... я навещу его. И...
  - И объясните этому идиоту, что мутить воду не в его интересах.
  - Да, ваше сиятельство, - вернувший себе естественный цвет лица граф быстро покинул королевский кабинет.
  - Думаешь, он убедит баронов? - Карл посмотрел на Александра.
  - Либо он сделает это, либо собственноручно убьет Людовика.
  - Это очень жестоко, Алекс.
  - Нечего было позволять Людовику говорить всякие глупости, - вампир презрительно скривил лицо, - А раз не уследил за сыном, пусть отвечает.
  - Жалеешь, что вообще попытался сохранить кузену жизнь?
  - Нет. Это ожидаемые трудности. Хотя я и удивляюсь глупости Людовика, который будучи абсолютно трезвым и зная все расклады прилюдно заявил о том, что его вынуждают отказаться от трона, а сам он этого не желает и все еще является законным королем. Кажется, будто у этого идиота вообще нет чувства собственного сохранения.
  - Видимо, рассчитывал на поддержку, - заметил Карл.
  - Он ее и получил, - Александр кивнул, - Только теперь мы должны его убить.
  - Нет, - покачал головой принц, - Дадим графу время. Тем более, что к моей коронации еще ничего не готово.
  - Чего это? - удивился вампир, - Все готово!
  - А церковники? Они все еще отказываются.
  - Пфф! Это мелочь.
  - Мелочь? - удивился Карл, - Без этой, как ты выразился, мелочи, меня не признает королем никто! Архиепископ Элура прямо заявил, что я не угоден Церкви и Демуру!
  - Тоже мне беда. Тебя коронуют архиепископ Каса или архиепископ Гуяна.
  Принц с недоверием посмотрел на своего ближайшего сподвижника и покачал головой, показывая, что он думает о таком предложении.
  - Они мартианцы, Алекс, - напомнил он очевидную всем вещь.
  - Тебя это смущает?
  - Это ересь. Церковь этого не простит.
  - Меня короновал мартианец, - пожал плечами герцог, - И что?
  - Бароны или герцоги, рукоположенные еретиками - это одно, но король..., - Карл скептически улыбнулся, - Меня убьют раньше, чем я сяду на трон.
  - А иначе ты на него вообще не сядешь.
  Принц задумался и загрустил. Выходило, что герцог Кас прав и выхода не было.
  - Но ты обещал решить эту проблему, - по-детски напомнил он.
  - Я и предлагаю решение - мартианство.
  - Что?
  - Элур должен принять мартианство и обрести независимую от империи церковь. Свои священники, свой банк и никаких кардиналов Наместника.
  - Ты понимаешь, что после этого королевство сметут? - от наглости предложения Карл даже не сразу нашелся что сказать, но было видно, что идея ему понравилась.
  - С какой стати?
  - Мы выкинем из страны Церковь Демура!
  - Я такого не предлагал, - открестился от идеи вампир, - Никого никуда выкидывать не надо. Признать мартианство и создать для мартианцев свою структуру. Вот что я предлагаю. Светлую Церковь мы никуда изгонять не будем. Пусть конкурируют.
  Конкуренции вампиры не боялись и в свое детище верили. Мало того, что идеи мартианства были куда более понятны простым людям, так и само соперничество двух церквей всегда можно было сделать далеко не честным и тайно помогать своим. Зато внешне все будет очень пристойно и все претензии будут легко разбиваться о законы королевства, в которых четко указано, что единственным верным богом людей является Демур, но вот про единую церковь там ничего не указано. И в таком виде, с некоторыми мелкими отличиями, подобный закон существовал во всех человеческих странах. Было похоже, что на заре формирования единой религии священники сами оставили себе лазейку, а потом просто забыли ее убрать. И теперь этим можно было воспользоваться для собственной выгоды.
  - Нас уничтожат! - восторженно произнес Карл.
  Несмотря на то, что принцу идея вампира понравилась, принимать ее он не спешил. Вместо этого в королевский кабинет были приглашены граф Верон и герцог Гуян, и Александру было предложено рассказать им о своих предложениях на религиозном фронте. На суд соратников Кас представил куда более развернутую презентацию, в которой нашлось место не только кратким упоминаниям про свой собственный банк и ручных священников, но и были сделаны выкладки по всем возможным плюсам и минусам. Их вампирам еще в прошлом веке просчитали тролли, и потому Александр был более чем уверен во время своего рассказа и заразил этой уверенностью остальных. Даже недоверчивый и скептически настроенный граф Верон высказался о предложениях Каса в положительном ключе.
  Но больше всего вампира волновало не мнение королевских приближенных, а то, как ко всему отнесется сам Демур. Реальность богов заставляла относится к ним совершенно иначе, чем Александр привык, и некоторая оторопь присутствовала, хотя и не мешала делу. Сгладить фашистские идеи Светлой Церкви и показать людям другой взгляд на иные расы - эти два факта были основополагающими в плане вампиров по легализации. Отступать было нельзя, даже если божество вдруг будет против.
  Пока обсуждали мартианство и возможные последствия для Элура от основания собственной церкви, прошло некоторое время, и к совещающимся присоединился граф Нури, который успел вправить сыну мозги и заявил о том, что Людовик все осознал и готов добровольно отречься от трона. При этом будущий канцлер стал единственным, кто высказался резко против мартианства, обосновав это тем, что все воспримут подобный шаг как попытку герцога Каса обелить своих гномов за ту резню, что они устроили под стенами Касии. Ведь мартианство прежде всего известно своим мягким подходом к нелюдям.
  - Да плевать, как это воспримут! - раздраженно произнес Александр, - Самое главное не получить в страну армии вторжения под предлогом восстановления прежнего порядка, и сейчас у нас просто идеальные условия для этого. Церковники сами подставились, отказавшись признавать Карла. Армия Шореза разбита. Армия Гарна разбита и их принцы у нас в плену. Валерия будет на нашей стороне, так как наши действия законны.
  - Но остаются Ильхори и Ород, - напомнил Нури.
  - Ильхори не имеют даже пары нормальных полков сухопутной армии, а Ород и так собирается к нам вторгаться!
  - И зачем давать им моральное преимущество? Они не дураки и разыграют религиозную карту на полную катушку.
  - Пускай! - отмахнулся вампир, - Их вторжение не очень опасно.
  - Не опасно?! - Нури аж запнулся от возмущения. - Да на границе просто нет боеспособных войск!
  - Это сейчас нет. К лету следующего года мы восстановим оборону западной границы.
  - Но вторгнутся-то ородцы не к лету!
  - Ну почему, - Александр расплылся в довольной улыбке, - Немного золота одному, чуток золота другому - и вот уже при королевском дворе Орода существует сильная партия, выступающая против войны с нами. Тем более, такая партия там и так есть. Не все хотят воевать. И голос тех, кто призывает получить с Элура политические дивиденды без войны, звучит очень громко.
  - Значит мы может купить мир? - у Нури не было своих агентов в Ороде и о положении дел у соседей он не знал даже когда правил Элуром вместо сына, - И сколько нам это будет стоить?
  - Не так много. Да и покупать мир не надо. Надо задержать начало войны до лета, пока мы не подготовимся.
  - Но зачем нам вообще воевать, если в Ороде сильны позиции тех, кто за мир?
  - Нам нужно несколько лет на упрочнение позиции наших патриархов мартианства. Для этого соседи должны быть нами разбиты, чтобы у церковников не было даже возможности организовать армии против нас, - пояснил вампир, - Ородцев мы разобьем легко. К следующему году у нас будет достаточно людей в армии, чтобы можно было отказаться от гномов. Поэтому их я призову на границу с Ородом. В обороне коротышки особенно хороши, а как они умеют перемалывать армии людей вы видели лично.
  - Я все равно против.
  - Это ваше право, граф, но решение будет принимать король.
  Взгляды присутствующих скрестились на Карле. Принц сначала смутился от такого внимания, но быстро взял себя в руки.
  - Мне нравится идея герцога Каса объявить мартианство официальной церковью Элура наравне со Светлой Церковью, - спокойно заявил Карл, - Вызывайте в Касию архиепископов-мартианцев, пусть создают свою организацию.
  - Она у них и так есть, - признался Александр, чем изрядно всех удивил, - Надо просто сделать ее официальной.
  - Сделаем! - принц хлопнул в ладоши, - Обязательно сделаем. Это ваше предложение, герцог, я принимаю. А теперь поговорим об отречении Людовика и моей коронации.
  
  *****
  
  Зайдя в село под видом отпущенного монаха, вампир привычно осмотрелся, после чего отправился в местных кабак и уже через час знал все и обо всем. Отыграв свою роль до конца, довольный мужчина снял комнатушку на ночь и, укрывшись в ней, с удовольствием растянулся на жесткой кровати. Придуманный буквально на коленке план нравился изначальному вампиру все больше и больше. Опостылевшая работа по охране раскопок тем не менее сделала его чуть более гибким и хитрым. Привычно полагающиеся на собственную силу вампиры иногда забывали о других способах решения проблем, но прямые действия были не всегда возможны при отпугивании людей от тайны развалин древней расы. Поэтому стоило разведчику только пронюхать про огромный табор эльфов - беженцев из Великого леса, как он тут же сделал стойку, а уж когда узнал подробности...
  Ушастые шли в Элур! Одна эта новость заставит триумвиров чесать себе затылки! Но куда более сенсационной была новость о том, что церковь решила уморить нелюдей голодом и издала прямой запрет на торговлю с ними любыми продуктами питания. Любой, кто посмеет продать эльфам хоть кусочек хлеба, отныне рискует нарваться на гнев всемогущих священников. И беженцы уже почувствовали на себе все последствия этого решения. В обозе уже недоедали, а в скором времени эльфам и вовсе грозил голод.
  Достав амулет связи, разведчик улыбнулся и впервые в жизни напрямую связался с алукардом. Почти два века он мечтал это сделать, и желание наконец осуществилось. Причина для срочного вызова была. И был план!
  - Слушаю, - раздался раздраженный голос Константина.
  - Доброй ночи, экселенц, это Роман из охраны раскопок.
  - Доброй ночи, Роман, - голос алукарда моментально смягчился, так как право прямого вызова высшего руководителя было позволено рядовым вампирам только в самых крайних случаях, да и самого Романа он хорошо знал, так как тот был одним из тех, кто попал в мир детьми.
  - Экселенц, я тут наткнулся на беженцев-эльфов, остатки касты Воинов.
  - И?
  - Их примерно пятьдесят тысяч, и они направляются в Элур.
  - Чего? - даже по амулету связи было понятно, что глаза триумвира реально полезли на лоб.
  - Они решили переселиться на север Элура, то есть к нам под бок, но это еще не самое главное.
  - Есть еще более интересная информация?
  - Верно. Церковь решила морить их голодом. Продажа еды эльфам под полным запретом.
  - Ну, это не так страшно. Есть охота, подножный корм, да и купцы никогда своего не упустят. Говоришь, их пятьдесят тысяч?
  - Верно, экселенц.
  - Спасибо за информацию, Роман, - Константин стал заканчивать разговор, - Хорошая работа.
  - Одну минуту, экселенц! - быстро проговорил разведчик, - У меня есть предложение.
  - Ну, говори, - голос триумвира вновь стал раздражительным.
  - Я думаю, нам стоит помочь эльфам. Они конечно твари, но вскоре начнут голодать и ради еды будут готовы на все. Если мы в этот момент предоставим им продовольствие, причем не за деньги, а как помощь, то можно будет привязать их к себе, как гномов. На чувстве благодарности и все такое. Это же воины, и честь для них важней всего. За свое спасение они нам...
  - Я понял, Роман, - оборвал вампира Константин, - Идея интересная, я выскажу ее на Совете.
  - Благодарю, экселенц.
  - У тебя все?
  - Да. Доброй ночи, экселенц.
  - Доброй ночи.
  Связь прервалась, и разведчик, спрятав амулет, посмотрел на потолок. Детская мечта осуществилась, а если его предложение примут... Можно будет рассчитывать на более интересную работу, чем охрана раскопок. А в том, что Триумвират согласится с его идеей, у Романа не было никаких сомнений. Гномы это хорошо, а гномы и эльфы - лучше!
  
  *****
  
  Коронация прошла буднично и как-то скомкано. Даже отречение Людовика было обставлено куда более помпезно и празднично, а вот с церемонией возведения на трон нового короля вышла промашка. После объявления о том, что отныне Мартианская церковь имеет в королевстве те же права, что и Светлая Церковь, и именно священнослужители мартинства будут участвовать в коронации, часть знати просто побоялась прийти на церемонию, а другая часть не знала как себя вести. Любая ересь всегда была для знати чем-то опасным, и заигрывать с церковью позволяли себе только самые сильные или самые глупые. Теперь же в королевстве официально было целых две церкви, и хотя обе провозглашали веру в одного бога, всем было понятно, что мирным это сосуществование не будет. А уж столь явное предпочтение мартианства со стороны нового короля, выразившееся возложением короны руками именно мартианца, и вовсе сделало всю ситуацию напряженной.
  Негативный эффект был несколько скрашен камнем королей и демонстрацией того, что артефакт истинный, но люди все равно расходились с коронации с неприятным осадком. Только Карл и несколько самых его близких сподвижников были полностью довольны и счастливы. Рискованная авантюра с борьбой за трон и ставка на законного наследника полностью оправдали себя. Дело оставалось за малым - вернуть под власть короля юг страны. Конечно, были еще и проблемы с соседями, но их можно было решить в обычном порядке, в конце концов войны между странами хоть и были редкими, но не являлись чем-то необычным.
  - Нам нужны союзники, - заявил Карл, стоило ему остаться с ближними соратниками наедине, и, сняв кольцо королей, кинул его на стол.
  - Ильхори, ваше величество, - сразу предложил граф Верон.
  - Поддерживаю, - кивнул герцог Гуян, - В ближайшие годы будет много провокаций на границах и там нужен хоть какой-то тыл. Ильхори это дикая глушь, но именно поэтому это королевство идеально подходит в союзники.
  - Но они не смогут нам помочь, - возразил недавно допущенный в ближний круг граф Нури, - Их армия просто смешна по своей численности. У них вся военная сила заключена в личных армиях знати, которая к союзу с нами никакого отношения иметь не будет.
  - Я тоже за Ильхори, - подал голос Александр, - И еще Сахия.
  - А с ними зачем? И как? - удивился Гуян.
  - Отвечаю на второй вопрос: через брак. Что касается "зачем", то думаю, я отвечу на это позже.
  Услышав про брак, король покраснел и поспешил перевести разговор на другую тему.
  - Как дела со сбором урожая?
  - Плохо, - хмуро ответил Верон, - Нужны закупки зерна.
  - Думаю, южане не откажутся продать нам его, - заметил Гуян, - Несмотря на войну им тоже нужны деньги.
  - Только вот между ними и нами сейчас стоит армия маршала, - напомнил Александр, - Да и на юге тоже все не очень хорошо с урожаем. Как бы им самим не пришлось покупать зерно.
  - Южане могут дойти и до такого, хотя, конечно, никаких закупок не будет. Там просто предпочтут, чтобы крестьяне померли с голоду, - Верон хотел сплюнуть, но, увидев под ногами дорогой ковер, передумал.
  - Надо будет найти возможности для покупки еды. Я не хочу, чтобы мое правление началось с голода, - категорично заявил Карл, - Поручаю это вам, канцлер.
  Нури склонил голову.
  - Будет исполнено, ваше величество.
  - Тогда сейчас идите праздновать. А завтра жду вас всех здесь с самого утра. Надо будет определиться с планами. И Алекс, останьтесь еще ненадолго.
  Вельможи поспешили покинуть королевский кабинет и присоединиться к набирающей обороты вечеринке по поводу коронации. Пир обещал быть куда более веселым, чем сама коронация.
  - Алекс! А можно задать вопрос? - осторожно начал король, стоило им остаться наедине.
  - Конечно.
  - Пчелы, что уничтожили Залон. С ними можно справиться?
  - Само собой, - кивнул вампир, - Сейчас мои люди этим как раз занимаются.
  - Скажите, герцог, - продолжил Карл, - А если я отдам все северные земли под вашу руку и установлю налог в половину выработки рудников. Вы будете платить его честно?
  - Ваше величество! Если я буду честно платить налог в половину добытого, то королевская казна будет получать лунного серебра, золота, мифрила и серебра больше, чем во все последние годы.
  - Вот как? - удивился Карл.
  - А ты думал, что все так просто? - Александр улыбнулся и перешел на дружескую манеру общения, - Там воруют все.
  - И ты?
  - Обижаешь! - Александр сделал обиженное лицо, а потом добавил, - Я больше всех!
  - Так ты будешь честно платить налог? - король оценил шутку друга, но поспешил вновь вернуться к теме разговора.
  - Буду. У меня-то воровать не смогут. Так что, такой налог никак не скажется на моих доходах. Они даже немного вырастут, - честно признался вампир.
  - Тогда, так тому и быть! Залон теперь твой! Завтра получишь мой королевский указ.
  - Слушаю и повинуюсь, - Александр немного потерял связь с реальностью, услышав подобное из уст короля.
  Вампиры ожидали благодарности за свою помощь, да и уже составили немало планов, как им получить выгоду от своего нового положения, но на Залон никто не претендовал. Даже в мечтах.
  - Только тебе будет нужно в ближайшее время восстановить работу рудников. Королевству нужно золото и серебро. Очень нужно. Голод - это плохо.
  - Золото есть нельзя, - напомнил королю очевидную вещь вампир.
  - Будем надеяться, что за него получится купить еду, - вернулся Карл к недавнему разговору
  - Сомневаюсь. Хотя, можно попробовать купить немного зерна в Ороде, пока мы не начали с ними войны.
  - Вот и займись этим.
  - Хорошо. Но давай вернемся к Залону.
  - Давай, - Карл посмотрел на мужчину, - Что ты хочешь знать?
  - Какие именно земли ты мне передаешь?
  - Все.
  - Все?
  - Ну да. Все королевские земли за Проклятой рекой, - уточнил король.
  - Это очень много.
  - Осваивай, - махнул рукой Карл, - Главное, не забывай платить налоги.
  - Хорошо. Я принимаю это предложение, - Александр прикинул, что теперь под его рукой будет столько владений, сколько нет и у короля.
  - Это не предложение, герцог. Это моя королевская воля, - Карл похлопал Александра по руке, - А теперь пошли праздновать. Думаю, мне надо насладиться этим днем. Чувствую, что в будущем таких праздником у меня будет мало.
  
  Глава 14
  
  Спящий город был до умиления прекрасен. Пустынные улицы, медленно передвигающиеся по ним сонные стражники, умиротворенность бытия и легкая осенняя прохлада. Картину портил только ветер с моря, приносящий в центральные кварталы зловоние порта. Последнее обстоятельство Роз счел предзнаменованием грядущего.
  Когда вчера на прием к нему попросился неприметный человечек, архимаг вообще стал говорить с ним только из-за большого количества свободного времени, которое появилось по причине полного и окончательного проигрыша в дворцовых интригах. Оказалось, что личная сила и почти в три раза больший чем у соперников возраст, совсем не помогают быть хитрее или успешнее в скрытой борьбе за власть. Более опытные в этом деле герцоги оттерли архимага от новоиспеченного трона в мгновение ока, и он вообще не успел ничего сделать.
  Конечно, внешне все выглядело очень пристойно. Роз получил пышный титул королевского графа, должность Верховного мага и право сидеть в присутствии короля. Последнее, правда, получили вообще все герцоги нового королевства, но от этого награда не теряла своей престижности. Вот только на этом все и закончилось. Юный король, который еще буквально вчера ел прямо с рук архимага, сегодня повелел своему вассалу выдвигаться на север и защищать границы молодого королевства. Потом, конечно, к Уру подошел флот герцога Бохорского, и этот приказ был моментально отменен, но Роз все понял верно. Его подсидели, и новые хозяева королевства не желают видеть архимага около трона. И ведь не испугались же, мрази! Поэтому единственный за несколько дней проситель заинтересовал Роза, и он принял мужчину без задержек, о чем впоследствии не пожалел.
  Предложение перейти на службу к новому владыке архимаг выслушал спокойно и отстраненно, а после того, как услышал награду и альтернативы, колебался не долго. За спиной герцога Бохора стояла Империя с ее легионами, и одно это делало его самым сильным претендентом на трон. Принцесса в женах давала ему законное право на корону, а отсутствие своего мага в слугах делали его привлекательным уже в глазах Роза, который получал шанс стать настоящим, а не фиктивным Верховным магом. Торг прошел быстро, и личный посланник герцога отбыл к своему господину с хорошими новостями.
  Звуки тревоги оторвали архимага от воспоминаний, и он вновь обратил внимание на спящий город. Умиротворенностью там больше не пахло. К запаху нечистот порта прибавилось напряжение и страх.
  - Нам пора, - заявил Роз, когда к звуку набата прибавились далекие взрывы, и распорядился, - Выдвигаемся к воротам. Встретившиеся на пути отряды герцогов уничтожаем. Отряды ополчения разгоняем. Не забывайте о пленниках. Сегодня мне будет нужно много крови.
  По первоначальному плану, флот герцога Бохорского просто должен был войти в гавань Ура и, уничтожив все сопротивление, высадить десант прямо на пирсы, после чего должны были завязаться обыкновенные уличные бои. Но Роз убедил посланника пересмотреть некоторые детали этого плана, предложив свое непосредственное участие, а не простое невмешательство. Как опытный человек, он прекрасно понимал, что все в этой жизни надо заработать, и не хотел еще раз оказаться у разбитого корыта, отодвинутый в сторону более хитрыми и пронырливыми соратниками. Поэтому архимаг взял на себя обязательства перекрыть выходы из города и не выпустить из него никого до тех пор, пока Ур ни станет принадлежать новому правителю. Впрочем, можно было с уверенностью сказать, что как только порт и городские ворота окажутся в руках имперских сил, купцы Ура предпочтут сдаться и не доводить дело до погромов. Торговля превыше всего, и деловым людям совсем не нужны разгромленные склады и магазины.
  В районе порта уже шел настоящий бой, и применялась самая смертоносная магия, когда Роз с верными слугами появился на улице и спокойно пошел совершенно в другую от схватки сторону. Встречавшиеся ему на пути защитники, спешащие к морю, уничтожались без всякой жалости.
  Главной трудностью в предстоящем деле было количество городских ворот. Являясь огромным торговым центром, Ур имел почти два десятка входом и выходов, а кроме них была Великая река, достигающая в городе ширины в лигу и являющаяся самыми главными городскими воротами. Уследить за всеми лодочками, что вечно шныряли по ней, было нереально.
  Выйдя к реке там где она впадала в город, архимаг остановился и, выбрав ровную площадку, указал на нее рукой.
  - Четыре жертвы, - коротко скомандовал он, - Быстро!
  Исчезнувшие помощники бросились исполнять приказ, а сам Роз сосредоточился и, прикрыв глаза, стал колдовать. Светящиеся линии магической печати прорезали землю и, образов причудливый узор, замерли в ожидании пищи. Уже через пару минут четыре горожанина были подтащены к печати крепкими и молчаливыми людьми.
  - Реж, - бросил Роз и приготовился черпать силу.
  Умелыми и точными движениями четыре горла были перерезаны, а брызнувшая из них кровь упала точно на силовые линии. Магическая печать вспыхнула и щедро одарила все вокруг силой. В ту же секунду вся эта разлитая сила была поглощена архимагом, а сам он установил постоянный канал, по которому магическая энергия теперь текла только в него.
  - Еще четверых через пять минут, - распорядился он и, больше не обращая внимания на помощников, создал первое заклинание.
  В воздухе над водой сформировалось светящееся поле, из которого вниз ударил мощный поток холодного воздуха. Поверхность реки в месте применения заклинания моментально покрылась тонким слоем льда, который здесь же под воздействием течения стал ломаться и плыть дальше, но заклинание почти сразу повторилось, и образовался новый лед, и все ровно с таким же эффектом. А чуть ниже по течению образовалось еще одно светящееся поле, только ледяной ветер из него бил не вниз, а против течения реки. Разбитые плывущие льдины стали нагромождаться друг на друга и образовывать затор, а потом, по мере добавления в него новых льдин, и самую настоящую ледяную стену. Вскоре размеры ледяного завала стали настолько огромными, что даже просто перебраться через него стало не реально. А уж о любом судоходстве на реке можно было забыть на некоторое время - ледяная стена надежно перекрыла реку от берега до берега.
  Именно в этот момент ожили форты, охранявшие Ур со стороны реки. Несколько "огненных шаров" устремилось к архимагу, но Роз небрежно отмахнулся от них, как от назойливых мух. Такой мелочью его было не достать. Сам же он подождал, пока очередные четыре жертвы отдали свою кровь магической печати, и ударил по ближайшему укреплению "прахом времени". Несмотря на грозное название, это заклинание было из разряда абсолютно безвредных для живых существ, зато на неживые объекты действовало разрушительно, буквально превращая их в пепел. Естественно, одного заклиная форту было мало, но потенциальных жертв у Роза было много, потому он мог не ограничивать себя и не экономить силы.
  - Еще восемь жертв, - скомандовал маг смерти и одно за другим направил на форт шесть "прахов времени", сметая ими всю защиту и нанося первые повреждения.
  Через двадцать минут Великую кроме рукотворной стены льда украсила новая достопримечательность. На берегу, там где некогда возвышался грозный форт, ныне лежала куча песка, в которой копошились голые люди. Удовлетворенно полюбовавшись делом своих рук, Роз перенес внимание на форт другого берега. Расстояние не позволяло эффективно атаковать его, поэтому архимаг прервал связь с магической печатью и, брезгливо посмотрев на гору мертвых тел невдалеке, обратился к слугам.
  - Теперь идем к воротам, надо их завалить.
  - Будет исполнено, ваше высокопревосходительство.
  Уже вечером, немного уставший, но довольный собой, Роз предстал перед Бохором и впервые увидел того, кому он отныне собрался служить. Мужчина ему понравился. По его глазам можно было увидеть, что они найдут общий язык, и больше архимагу не придется интриговать ради власти и должностей. Впервые в жизни Роз почувствовал в ком-то родственную душу и понял, что нашел короля, которому готов подчиняться.
  
  *****
  
  - В некоторых местах укрепления сохранились очень хорошо и как минимум их можно быстро восстановить. Но в большинстве мест не удалось обнаружить даже намека на прежние поселения, хотя, согласно документам, они там были.
  - Документы врут? Или как? - Константин без интереса разглядывал карту.
  - Уверен, что речь о подлоге не идет, - бодро отрапортовал Леопольд, - На острове Лорпох были обнаружены некоторые старые поселения. Укрепления там были земляными, а дома деревянными. И это на ближайшем острове. Можно предположить, что на более дальних территориях дела обстояли еще хуже, и именно поэтому никаких следов былого пребывания в тех землях людей разведка не нашла.
  - А эти каменные укрепления? Что такого ценного они прикрывали, раз в колониях были построены хорошие крепости?
  - Рудники, экселенц. Что именно добывали - не ясно, но следы былых работ есть.
  - Значит, именно они и должны стать нашей первой целью, - заявил Константин, - Что было нужно старой империи, пригодится и нам.
  - Осмелюсь возразить, экселенц, - Леопольд пододвинул карту к себе и, взяв в руки указку, стал ей шустро орудовать, - Старые рудники находятся здесь, здесь и здесь. Только один из них, расположенный на этом большом острове, занимает стратегическое положение, и то весьма сомнительного свойства. Остальные расположены, по сути, независимо от всех остальных территорий. Заняв их, мы конечно получим прибыль, правда, в том случае если рудники не выработаны, но кроме добычи с них никакой выгоды мы не поимеем.
  - Поясни, - алукард наморщил лоб, - Какая нам еще нужна выгода, кроме золота и лунного серебра?
  - Сейчас у нас есть уникальный шанс взять под контроль все южные земли континента, и именно в этом я вижу нашу первоочередную цель. Захватив весь юг, мы сможем спокойно разрабатывать любые рудники, хоть старые, хоть новые - и никто не сможет нам помешать.
  - Амбициозно, - прокомментировал это заявление Константин, - Но людей на заселение тех месте нет не только у нас, но и даже у всего Элура.
  - Это не важно, экселенц, - Леопольд позволил себе улыбнуться, - Нам нужно не немедленное заселение юга, а его постепенное подчинение и полный контроль. Несколько военных баз в ключевых местах позволят нам не дать империи и другим человеческим королевствам колонизировать те земли. Мы будем просто уничтожать все корабли, что плавают туда. А за сотню лет поселенцы, направленные нами в колонии, и сами размножатся до приемлемого уровня и начнут заселять юг. Вот тогда можно будет взяться и за рудники. А пока ограничимся разведкой территорий.
  - Хороший план, - кивнул Константин, - А что придется воевать со всеми, тебя не смущает?
  - Море полно опасностей, и причин, почему гибнут корабли, никто не узнает.
  - А как ты заткнешь горло нашим морякам? Они же все равно проболтаются. Не сейчас, так через десяток лет. Шила в мешке не утаишь. Или ты хочешь составить команды кораблей из вампиров?
  - Ни в коем случае, - скривил лицо Леопольд, - Наказывать собратьев таким испытанием я не намерен. Экипажи наших каперов будут состоять сугубо из людей, как и все предлагаемые мной поселения. А ограничить распространение информации и тайну наших операция я намерен за счет ограничения контактов поселенцев юга с метрополией.
  - Это как? Хочешь формировать экипажи только из колонистов?
  - Верно, экселенц.
  - Звучит хорошо, но где ты возьмешь такое количество поселенцев, готовых убивать людей за просто так?
  - С этим есть сложности, - признался Леопольд.
  - Сложности! - хмыкнул алукард, передразнивая собеседника, - Да тут неразрешимая проблема! И это всего один из скользких моментов!
  - Можно создать там квази-государства и наделить капитанов кораблей неограниченной властью в них. То есть, только экипажи судов будут обладать какими-то правами, остальные поселенцы будут числиться их рабами, и чтобы продвинуться в жизни, они должны будут идти на службу.
  - Грязно и мерзко, - скривился Константин.
  - Зато мы получим под свою власть добрую половину континента, - парировал Леопольд, которому и самому не нравилось предложенное, но цель, в его представлении, оправдывала такую подлость.
  - Ну, предположим! Представим, что я или Женя согласимся на это, - Константин почесал лоб, - Но как ты удержишь твоих новоявленных господ-капитанов на юге? Награбив с чужих судов достаточно денег, они захотят большего. Неограниченная власть в их мелких поселках вскоре им надоест. Даже если они будут там за богов. Деревня - она и есть деревня, и они будут это прекрасно осознавать и устремятся на север, где они смогут жить не только во всевластии, но и роскоши! Метрополия всегда будет предпочтительнее колоний.
  - Для этого мы должны будем сразу топить всех тех, кто пожелает вернутся.
  - Как? У Элура, по сути, есть только один порт! Но даже с него контролировать подходы к Ночному морю нельзя!
  - Поэтому я предлагаю захватить у Империи южные острова!
  После этих слов Леопольда в помещении повисла абсолютная тишина. Присутствовавшие при докладе и последующем разговоре вампиры и так не вмешивались в него, но тут и вовсе лишились речи.
  - Наглость не порок, а второе счастье, - наконец промолвил алукард, - Но... Мне это все не нравится.
  - Могу я получить конкретные замечания? - Леопольд, прекрасно понимая, что руководители вампиров никогда не оперируют понятиями нравится или не нравится, был неумолим.
  - Как только я увижу твой детальный план, - отрезал Константин.
  - Будет исполнено, экселенц. Через неделю он будет готов.
  - Вот тогда и поговорим. А пока просвети нас, в каком состоянии твой проект находится сейчас.
  - На верфи Каса начато строительство двух кораблей повышенной вместимости. Я приказал сосредоточиться на скорости и объеме перевозимого груза. Инженеры верфи обещали выполнить эти два условия. Весной суда будут спущены на воду, и мы сможем отправить на юг первую партию колонистов, естественно, как только Ур станет вновь королевским. Сейчас я подбираю желающих.
  - Вот это звучит хорошо, - одобрил алукард, - Куда планируешь их высадить?
  - На один из островов лорпохской гряды.
  - Мне не нравится, как это название звучит, - Константин нахмурился, - Оно историческое?
  - Нет, экселенц. На старых имперских картах группы островов имели другие названия. В честь усопших императоров правящей тогда династии. По политическим мотивам сейчас в империи никто не горит желанием возвращать те названия вновь открываемым территориям. Поэтому я позволил себе назвать всю восточную гряду островов по имени первого известного острова.
  - Это вы зря, батенька. Немного импровизации еще никому не вредили, - алукард подтянул составленную с помощью магии карту к себе, - Значит так... Это у нас будут Восточные острова, это Западные острова. Эту группу назовем Верхние острова, а этот непонятный огрызок пусть будет Малыми островами.
  - А острова на юге континента назовем Южными?
  - Нет, - покачал головой Константин, - Южные острова у нас уже есть, вы же их пять минут назад предлагали завоевать. Пусть эти будут Дальними*. (*карта в приложении)
  - Хорошо, экселенц.
  - И это... Первую колонию основывай здесь, - палец алукарда уткнулся в самый большой остров из тех, которые он только что поименовал Восточными, - Назовем его... Говоришь раньше их называли по именам монархов?
  - Да.
  - Тогда пусть отныне этот кусок суши называет Карлсберг.
  - Хотите порадовать короля, экселенц?
  - Почему бы и нет? Мальчишке будет приятно, а нам все равно.
  - Хорошо, я проведу дополнительную магическую разведку этого острова и предоставлю вам свои соображения относительно развития колонии на нем.
  - Да. И не забудь подумать о будущем. То есть, вообще о всех колониях на юге. Твой план по вытеснению оттуда других королевств еще вилами на воде писан, а вот нормальное освоение тех земель нам будет необходимо в любом случае.
  - А может, нам вообще туда переселиться? - неожиданно подал голос Евгений.
  - Чего? - алукард перевел взгляд с Леопольда на своего заместителя, - Опять решил авантюрные места для жизни предлагать? Так мы все помним, как ты предложил нам переехать жить под землю!
  - Да вы только посмотрите! - воскликнул Евгений, - Перекапываем этот перешеек и вообще отделяемся от континента! И огромные земли только наши!
  - Горбатого могила исправит, - подала голос Ольга и, подойдя к супругу, взята того за ухо, - Милый, я тебе потом объясню всю глупость твоего предложения, а пока не позорь меня!
  - После королевской платы нам за поддержку и передачи всего севера герцогству Кас у нас и так земли больше чем надо, - проворчал Константин, демонстративно не замечая семейные разборки высокопоставленной пары, - Нам и так придется серьезно заняться медициной и сельским хозяйством, чтобы люди плодились и размножались, как кролики.
  - Откровенно говоря, это и в наших интересах, - заметил Семен, - Мы без проблем сможем в несколько раз увеличить нашу численность всего за столетие.
  - Но для этого нам придется держать людей в нищете, - хмуро пробормотал алукард.
  - А сейчас они в раю живут? Мы просто перестанем сдерживать популяцию искусственными методами. О личном благосостоянии пусть заботятся сами. Мы предоставим выбор: север или юг. И, конечно, будем собирать кровь, - потер ладонями довольный Шеф Корпуса Крови, - Много крови!
  - Звучит заманчиво! - Евгений наконец высвободил свое ухо из цепких ручек жены и вернулся к беседе, - А как быть с эльфами?
  - Леопольд! - алукард посмотрел на разведчика, ставшего лишним на Совете, - Как можно быстрее жду твоих соображений насчет колоний и плана войны на море.
  Мужчина молча поклонился и поспешно покинул зал.
  - Что касается эльфов, то предложение Романа вы все слышали, - Константин стал аккуратно сворачивать карту юга континента, - И хотя парень попал сюда ребенком и до этого, несмотря на то, что ему уже больше двухсот лет, стабильно отличался довольно детским поведением, именно это его предложения я нахожу заманчивым.
  - Но исполнителем должен быть не он! - быстро проговорила Мария, - Все вы прекрасно знаете, что попавшие сюда детьми имеют очень своеобразную репутацию.
  - Да говори прямо - они безответственны! - небрежно высказалась Ольга, - Все, кто был слишком мал при попадании, так и остался беспечным ребенком.
  - Ну, это все же слишком грубо, - Мария покачала головой, - Я бы сказала, что они продолжают воспринимать все происходящее вокруг через призму некоторой нереальности или игры.
  - Я это и сказала, только другими словами!
  - Дамы! - окриком прервал начинающуюся ссору Константин, - Совету ваши пререкания не интересны, и к делу они не относятся! Мне нужно сейчас знать только о том, все ли здесь поддерживают идею, что мы должны помочь эльфам выжить и добраться до нас? Или же пусть сдохнут от голода?
  - Их можно спокойно отправить в тундру, пусть там оленей разводят и осваивают те земли, - первым высказался Сергей, - Ведь даже мы толком не знаем, что там есть, а чего нет.
  - И зачем нам их олени?
  - Просто к слову пришлось. Эльфы интуитивно имеют более хорошую связь с животными и являются хорошими магами Жизни и Смерти. Среди них много друидов и некромантов.
  - Это нам всем известно, - поторопил разведчика алукард, - Переходи к сути.
  - Там почти сотня километров пустынных земель. Их надо осваивать. Пусть разводят оленей и других животных для пропитания, а также приручают драконов.
  - А! - сразу сообразил, о чем идет речь Константин, - То есть, ты предлагаешь дать им земли не в предгорьях, а у моря, за Драконьей горой.
  - Именно! Там тайга и болота. Из ценных ресурсов только газ и ягоды.
  - И кроме благодарности за спасение они еще и будут полностью зависеть от нас и наших поставок им, но при этом будут обладать неплохой военной силой, особенно если их друиды и некроманты приручат драконов.
  - Да.
  - Хитро. Одобряю, - Константин обвел взглядом членов Совета, - Еще есть предложения?
  - Надо бы лишить их всех артефактов, - подал голос главный жандарм, - Ну, из тех, что являются ценными. И надо будет как-то переформатировать их общество. Сами знаете, что благодарность эльфа, даже Воина, человеку не является чем-то ценным. Для них обманывать представителей чужих рас почетно.
  - С этим, и правда, надо что-то делать, - задумчиво пробормотал Константин, - Есть у кого идеи?
  - Жесткий контроль! Чего придумывать велосипед? - усмехнулась Ольга, - Мы уже два века делаем из местных людей весьма симпатичных вампиров. И эльфов обломаем!
  - Хорошо, - согласился алукард, - Пусть так и будет. И будем надеяться, что среди эльфов никогда не появится того, кого мы захотим обратить!
  - Среди гномов же не появилось, - рассмеялась вампиресса, - Значит и среди эльфов таких не будет! Ушастенькие вампиры... беее. А вот слугами они будут симпатичными.
  
  *****
  
  Отбросив оторванную голову стражника в сторону, девушка в пару секунд избавила его тело от крови и в бессильной ярости закричала в пространство. Очередная попытка проникновения в Касию сорвалась и закончилась на городской стене, где чрезмерно внимательный часовой сумел обнаружить пробирающегося в город вурдалака. И так уже третью ночь подряд. Сейчас сюда подтянутся другие стражники, и нечего даже думать о том, чтобы укрыться на городских улицах. Найдут.
  Лида взвыла и, спрыгнув со стены, стала быстро удаляться от столицы Элура. Все закончилось очередной неудачей и надо уносить ноги. Причем, не только от города, но и из королевства. Вскоре сюда подтянутся Охотники, но если от них за два века девушка научилась уходить, то вампиры из Блада были куда опасней и можно было быть уверенной, что они тоже вскоре появятся и поучаствуют в охоте на наглую мстительницу.
  "Мур! Дай мне сил покарать врагов! Сделай меня сильнее! Укрепи мою решимость! Дай мне возможность отомстить!"
  Закончив очередную молитву той, кого уже давно считала своей богиней, Лида выбрала направление и побежала с увеличивающейся скоростью. В это раз она немного опоздала, но ее время придет. Она поймает Блада и покарает его. Только так и не иначе! Все еще впереди!
  
  *****
  
  - Не ожидал вас здесь увидеть, ваше высокопревосходительство, - капитан Каларгон поклонился вылезшему из кареты архимагу и еще больше ошалел, когда вслед за Агроном на дорогу выпрыгнул один из подручных его господина, воевода Леонид, - Ваша милость.
  - Приветствую вас, капитан, - вампир приветливо кивнул военному, что лично вышел встречать их, - Мы тут с поручением от короля.
  - Слушаю вас! Готов исполнить любой приказ!
  - Давайте хоть в шатер пройдем, - улыбнулся Леонид, - И своих офицеров позовите.
  Собрались все быстро, что было неудивительно. Отряд Каларгона шел впереди движущейся на столицу южной армии и всячески замедлял ее движение, потому все офицеры были готовы в любой момент начать действовать, да и сам капитан успел приучить подчиненных к быстрым и решительным действиям.
  - Начну с приятных вещей, - Леонид обвел собравшихся довольным взглядом и жестом заправского фокусника достал небольшой свиток, - Капитан Каларгон! Указом короля вам дарован титул барона Элура! Поздравляю! Бумаги на земли и именной королевский указ ждут вас в столице.
  - Э-э-э... Но я же...
  - Герцог Кас в курсе и полностью одобряет решение короля, - отрезал вампир, - Так что, вы теперь полноценный барон, и точка. Привыкайте.
  - Ну, если его сиятельство не против...
  - Не против! - еще раз подтвердил Леонид, - Также вы, барон, назначаетесь командующим Южной армией Элура и получаете звание королевского генерала!
  - Но...
  - Я смотрю, мои новости вас не радуют, - откровенно веселился Леонид, - Хотя, соглашусь, новые подчиненные достались вам не самые спокойные. Сейчас вот они и вовсе ваши противники, и король велит вам разбить армию бывшего королевского маршала и после этого, взяв над ней контроль, установить охрану южных рубежей королевского домена.
  - Но их в пять раз больше! - не выдержал кто-то из офицеров.
  - А ну цыц! - резко пресек разговоры Каларгон, - Приказ короля будет исполнен! Я немедленно дам сражение!
  - Когда давать сражение, решать только вам, - Леонид передал новоиспеченному генералу свиток с посланием короля, - Вас никто не торопит, барон. Архимаг Агрон и я поможем вам в сражении, но отмечу, что лучше бы вам не пользоваться нашими магическими возможностями излишне рьяно. Желательно подчинить южную армию воле короля с самыми минимальными потерями. Солдаты Элуру еще понадобятся.
  Поздравив своего командира, офицеры разошлись, и вскоре в командирском шатре остались только четверо - вампир, архимаг, генерал и рыцарь Фушон, незаметно ставший незаменимым советником при Каларгоне.
  - Ваше высокопревосходительство, - обратился генерал к архимагу, - Вы выглядите недовольным. Что-то не так?
  - Агрон сослан сюда в качестве наказания, - вместо архимага ответил Леонид, - Хотя и отмечу, что должности Верховного мага Элура его никто не лишал, и к его высокопревосходительству следует относиться со всем почтением. Также сообщу, что он пробудет на южных рубежах, минимум, до весны. Но все это только между нами, господа.
  Архимаг зло глянул на вампира, но комментировать его речь не стал. Агрону в последние дни было высказано очень много неприятных слов и выслушивать новые он не желал. А в том, что странный подчиненный Блада обязательно наговорит ему гадостей, архимаг не сомневался, ибо успел изучить характер своего спутника за время пути к южной армии.
  - Я понял, - Каларгон кивнул, - Никто ничего не узнает.
  - А позвольте узнать, - заговорил Фушон, обратившись к Леониду, - Вы сами какой силой обладаете.
  - Магистр, - коротко ответил вампир.
  - В южной армии хватает магов, у них есть артефакты и их в пять раз больше, и при этом король присылает к нам архимага и магистра и просит не использовать их в битве? Его величество начитался сказок?
  - Заткнись, Фушон! Я разобью маршала! - генерал показал своему советнику кулак, - Только пока не понимаю, как сделать так, чтобы потерь было немного.
  - Напугайте их мною и донесите до простых солдат, что в Элуре новый король, и они обязаны подчиняться ему, - пожал плечами Агрон, который заговорил впервые с момента приезда в отряд.
  - Хорошая идея! А вы что скажете, ваше превосходительство?
  - О нет, нет! - замахал руками Леонид, - Я тут скорее для наблюдения. Хочу посмотреть, как вы воюете, и никаких советов давать не буду!
  - Но почему? - удивился генерал.
  - Потому что в последней битве, которой он командовал, было потеряно очень много войск, а армия врага была вырезана, - с мстительной улыбкой вместо вампира ответил архимаг.
  - Так битвой под Касией командовали вы?! - Каларгон сразу понял, о чем идет речь.
  - Было дело! - признал очевидное Леонид и развел руками, - Виновен!
  - О-о-о! - восторженно промолвил Каларгон, - Вы были великолепны! Судя по тому, что мне рассказали, это было эпично! Гномы показали себя, как герои! Я жалею, что пропустил такой бой!
  - Ну, у вас есть шанс вписать свое имя в историю, разбив армию в пять раз больше вашей.
  - А! - пренебрежительно махнул генерал, - Их много, но толку там мало. У армии низкий боевой дух и она плохо снабжается, да и устали они бежать за мной и постоянно ожидать нападения. Сейчас выберу подходящее поле и... Правда, желательно иметь магов побольше.
  - Зачем?
  - Хотелось бы обеспечить моим солдатам хорошую защиту!
  - Так в чем дело? Архимаг Аргон с легкостью это сделает!
  - А ведь и верно! - хлопнул себя по лбу генерал, - Тогда все будет вообще легко.
  - Уже не терпится посмотреть на это, - улыбнулся вампир.
  Через день разведчики южной армии обнаружили врага, за которым их войска гнались больше недели, стоящим в боевых порядках на небольшом поле. Побыстрее прибывший на бой маршал только проклял свою поспешность - поле, выбранное Каларгоном для схватки, было очень небольшим, и с одной стороны его ограничивала река, а с другой находились болота. Но при этом само поле было идеально ровным и превосходно подходило для действия кавалерии, которой было много именно у Каларгона. Маршал даже хотел отступить и обойти противника, но, к его сожалению, это требовало времени, которого у него не было. Среди солдат и офицеров его армии уже в открытую говорили о том, что Карл законный король, и они должны подчиняться ему, а не пытаться восстановить на троне Людовика, который вообще от власти отрекся. Еще немного, и солдаты просто откажутся выполнять приказы маршала, а значит надо любой ценой разбить посланные Карлом войска и повязать подчиненных кровью.
  Бой начался с магических атак, но неожиданно у королевских войск оказалась необычайно мощная защита, пробить которую не получалось даже крепостными артефактами. Офицеры вокруг маршала стали обеспокоено перешептываться. Похоже, слухи о том, что в армии Каларгона присутствует архимаг, были не ложью, и многих это напугало. В одно мгновение сражение из разряда не самых удачных перешло в разряд смертельных и заведомо проигранных. Понимая, что еще немного, и солдаты побегут, маршал отдал приказ начать атаку, но гонец вместо того чтобы, пришпорив коня, мчаться к войскам, испуганно посмотрел за спину командующего. Оглянувшись, маршал увидел, как его охрану обезоруживают.
  - Именем короля Карла, вы арестованы, - ломающимся голосом произнес один из старших офицеров южной армии, - Сдайте оружие, маршал.
  Когда над порядками вражеской армии подняли импровизированный штандарт Карла, генерал Каларгон с чувством выругался и, зло сплюнув на землю, в бешенстве удалился к себе в шатер, бросив напоследок Фушону распоряжение заняться делами и принять войска юга. Наблюдая за всем этим, Леонид только тихо посмеивался себе под нос.
  - Это я не очень удачно съездил на повышение квалификации, - наконец пробормотал он, - Придется учиться воевать самому. За зиму должен успеть. Иначе меня Саня на куски порвет.
  Поклонившись архимагу, Леонид покинул поле, так и не ставшее местом очередного сражения гражданской войны.
  
  Глава 15
  
  С первыми холодами в Касию пришла скорбная новость. В Уре бы казнен младший брат короля Карла, Ричард. Ни малый возраст, ни высокий титул не остановили имперского герцога, взявшего его в плен. Но даже этого было мало, и на одной казне Бохорский не остановился. На следующий день после смерти Ричарда герцог был торжественно коронован как король Элура. Корону на его голову возложил архиепископ Элурский, сбежавший из столицы сразу после коронации Карла.
  Сам Карл воспринял новость о смерти брата без истерик. По крайней мере на людях он эмоций не показывал и внешне все было благопристойно. Разве что сильно побледнел, когда трясущийся от страха гонец сообщил ему новости с юга. Но больше никто никаких изменений в короле не заметил, и только Александр знал, чего все это на самом деле стоило Карлу, и какие усилия приложила к этому спокойствию короля Няша. Спустя пару дней после известий с юга во дворце было собрано совещание, во многом ставшее для королевства судьбоносным.
  Состав его участников был стандартным. Кроме северных герцогов к королю были приглашены только графы Нури и Верон. Остальные придворные, хоть и были вызваны, остались за закрытыми дверями и, переговариваясь друг с другом, гадали, о чем именно пойдет речь в покоях короля, и почему непосредственно в кабинет приглашены только четыре человека.
  - Герцог Кас, - голос Карла был безжизненным настолько, что даже Александр проникся, - Вы не смогли спасти моего брата... Но у меня нет претензий к вам. Я... Я прошу вас только об одном: отомстите за него!
  Король прикрыл глаза и на некоторое время замолчал. Никто из присутствующих не рискнул сказать что-либо, и все просто ждали.
  - Я не знаю, сколько времени проведу на троне, - между тем продолжал Карл, - Возможно, меня скоро убьют. Но вы живете уже давно, и вас так просто не достать. Обещайте мне, что убийцы брата будут наказаны.
  - Обещаю, ваше величество, - Александр низко поклонился, - Герцог Бохорский и его ближние люди рано или поздно умрут.
  - Не подведите меня, герцог! - после обещания вампира голос Карла немного оттаял, - И еще! Я знаю, что у вас много дел на севере, особенно теперь, когда Залон ваш, но я хочу, чтобы именно вы весной возглавили нашу южную армию и помогли генералу Каларгону наказать имперских выкормышей!
  - Ваше величество! - взмолился Александр, - Но мне нужно заняться Касом!
  - У вас будет на это вся зима, - отрезал король, - Я в вас верю!
  - Ладно, - тяжело вздохнул вампир, что-то прикинув в уме, - Но тогда я прошу разрешения на полную свободу действий от вашего имени.
  - О чем вы, герцог? - насторожился граф Нури.
  - Я еще не докладывал об этом, - вампир шмыгнул носом, - Но по сообщениям моих агентов в Уре, в порту города начали высаживаться имперские легионы.
  Заявление вызвало оживление. Нури схватился за голову и без сил сел на стул, чего до этого никогда не позволял себе в присутствии Карла. Верон тихо матерился под нос. Король недоверчиво смотрел на Каса, и только герцог Гуян оставался внешне спокойным.
  - Судя по всему, - продолжил Александр, - Бохорский обратился к императору с просьбой помочь навести порядок в стране, и тот его поддержал.
  - Это и был их план с самого начала! - обиженно заявил граф Верон.
  - Вне всякого сомнения, - подтвердил вампир, - Теперь это ясно всем. Но лично для нас это означает, что отныне мы находимся в состоянии войны с Империей. Для них законный король Элура это Бохорский, поэтому мы - мятежники, и официальной войны между странами как бы нет.
  - Нам срочно нужны союзники! - наконец высказал Гуян.
  - Подождите, ваше сиятельство, - остановил его Нури, - Герцог Кас, вы ранее просили его величество о свободе действий под его именем. Что у вас на уме?
  - Южные острова! Я хочу высадить на них десант!
  План Леопольда, озвученный на заседании Совета Вампиров, был оперативно донесен до триумвира, поэтому Александр был в курсе всех задумок разведчика. И если его идеи о создании на юге деспотичного рабовладельческого общества пиратов вампир не одобрял, то на оккупацию плодородных и богатых южных остров смотрел сугубо положительно. Только вот осуществить ее было куда сложнее, чем заявить об этом.
  Предложение герцога Каса вызвало в кабинете реакцию обратную той, что случилась при оглашении данных разведки. Все замолчали и задумались.
  - Но для чего вам свобода действий? - наконец спросил Нури.
  - О! Тут все просто. Как вы знаете, Южные острова это группа из шести островов, являющихся остатками древнего материка, с которого предки людей, эльфов и гномов бежали сюда. Сейчас ими владеет Империя и там в основном выращивают виноград. Но кроме этого там есть медные и серебряные рудники, ну и так, по мелочи, разного ценного хватает. Все это приносит в казну Империи неплохую прибыль. Владений аристократии на островах нет, и они находятся под прямым управлением имперской администрации. Поэтому, захватив их, мы щелкнем по носу именно императора, а не кого-то из его вассалов. Более того, мы лишим императора солидного куска доходов, и даже более, - Александр поднял палец вверх, - Закрепившись на островах, мы сможем угрожать судоходству в Великом канале, а это уже не просто щелчок по носу, а кинжал в сердце. Через Великий канал идет транспортировка всего добытого на Пустынных рудниках. А это почти все золото и все лунное серебро Империи.
  Александр замолчал, давая возможность собеседникам оценить масштаб его предложения, а затем продолжил.
  - Я хочу отправить на острова генерала Каларгона. Он великолепно зарекомендовал себя как командир небольшой армии, действующей в отрыве от основных сил. Он инициативен, предпочитает действовать, а не размышлять, и он пользуется авторитетом в войсках. Все это поможет ему на островах и сделает его самым эффективным нашим оружием против Империи.
  - Но как вы хотите переправить его с армией на юг? - спросил Нури.
  - А вот это самый тонкий момент моего плана. Прямой путь по целому ряду причин невозможен, а значит придется рисковать и отправлять генерала в обход.
  - Какой обход? - нахмурился Верон, - Есть всего два пути: через Великий канал и через Бурное море. Хотите направить армию на смерть?
  - Нууу, - протянул Александр, - Не совсем на смерть, но риск есть.
  - Так о чем речь? - не выдержал король.
  - Я предлагаю отправить отряд Каларгона из Александрии, через Ледяное море в океан и, обойдя Бурное море, зайти к Южным островам с востока.
  - Сумасшествие! - взвизгнул Нури, - Так далеко в океан давно никто не заплывал!
  - Все верно, граф. Образовавшийся на месте гибели материка океан все еще таит в себе множество опасностей. Даже плавание вдоль берегов небезопасно, что уж говорить о выходе в дальние воды. Но это наш единственный шанс укротить Империю. Иначе они задавят нас своими легионами!
  - А вы предлагаете отдать им на съедение Каларгона? - Карл с нехорошим прищуром посмотрел на вампира.
  - Нет! - сразу отверг еще не прозвучавшие обвинения Александр, - Генералу на островах почти ничего не угрожает! Куда опасней будет путь до них.
  - Но почему имперцы не смогут высадить свои легионы на островах, уничтожить Каларгона, а потом взяться за нас?
  - Потому что не могут, ваше величество. Шесть островов это много, и генерал может бегать по ним до скончания века. Корабли я ему дам очень хорошие. Чтобы его поймать, Империи надо будет перебросить на Южные острова чуть ли не десяток легионов.
  - И что? У Империи сотни легионов!
  - Это так, да не совсем, - улыбнулся вампир, - Имперская армия действительно огромна, но они не могут свободно перебрасывать легионы куда им вздумается. А если говорить о действиях за морем, то для этого у Империи вообще есть только легионы Золотой, Серебряной и Стальной армий. Про Золотую и Стальную армии мы можем сразу забыть. Император не ослабит оборону столицы и Песчаных рудников, а значит остается только Серебряная армия, чьи легионы сейчас и высаживаются в Уре. Если мы отвлечем Империю десантом на Южные острова, то они смогут выделить для Элура меньше войск. А чтобы и вовсе убрать угрозу своим островам, им придется отозвать вообще все легионы из Ура и оставить Бохорского в одиночестве.
  - Удар в спину или тыл, - кивнул головой Верон, - И вы все верно говорите, ваше сиятельство. Но император вполне может выделить по паре легионов из других армий и перебросить их через телепорты. И тогда весь ваш план рассыпется, как песчаный замок.
  - Ну кто же без войны даст императору пользоваться телепортами для переброски войск? - удивился вампир, - Не забывайте, что сеть телепортов давно и надежно забита торговцами всех мастей, и только война или вторжение дает императору возможность нарушить этот порядок. Вот только имперцы перехитрили сами себя, и с Элуром они не воюют, а помогают навести законный порядок.
  - Ну, хорошо, - кивнул Верон, - Я действительно согласен, что вторжение на острова имеет смысл, и генерал даже сможет нанести там Империи значительный урон. Но почему бы не отправить эскадру под чужим флагом?
  - Сейчас Александрия это единственный верный королю порт. Прибрежные города в королевском домене я не считаю, там причалы предназначены только для рыбаков. Ур, Рем, Мираи и Айдер нам недоступны.
  - Мы могли бы взять весной Рем, - предложил Нури.
  - А могли бы и не взять, - усмехнулся Александр, - Но дело даже не в этом. Постройка кораблей занимает время. За зиму это сделать можно. А вот за пару недель после взятия Рема - нет. Поверьте, я хорошо все обдумал, прежде чем предложить посылать десант в обход. Мне ведь тоже не хочется обрекать людей на бессмысленную гибель. Потому и предлагаю плыть вокруг.
  - А сколько своих магов вы готовы отправить вместе с Каларгоном, герцог? - по виду Нури было понятно, что с планом десанта на острова он уже согласился, - И какие войска хотите ему дать?
  - Магов и артефакты я обеспечу с избытком, - Александр почесал глаз, чтобы немного обдумать следующую свою фразу, - А вот с войсками... Генералу придется завербовать и обучить их за зиму самостоятельно. Я дам только денег.
  - Вы хотите отправить его с одной пехотой? - Карл сразу понял о чем идет речь, ведь кавалериста за зиму не обучишь.
  - Да. На островах больше никто не нужен. Там нет серьезных укреплений. Их охраняет флот и репутация имперских легионов.
  - А вы предлагаете обойти флот и воспользоваться нынешним уязвимым положением легионов, - кивнул сам себе Гуян, - Я за план герцога Каса!
  После этого заявления Нури скривился, но никак возражать Гуяну не стал, вместо этого он вновь обратился к Александру.
  - Хорошо! Я тоже не против десанта! Но для чего вам нужна свобода действия от лица короля, ваше сиятельство? Мне это непонятно, - графу никак не нравилось, что герцог Кас попросил карт-бланш для себя, и он всячески пытался выведать причину этого, а хитрый маг, вроде бы отвечая, ничего на самом деле не говорил.
  - Его величество попросил меня воевать против герцога Бохорского и приданных ему легионов. Десант на острова это часть этой войны.
  - И что? Зачем вам свобода действий?
  - Да, Алекс, объясни? - Карлу тоже стало интересно, зачем его друг и вассал с такой настойчивостью пытается получить от своего короля разрешение на неограниченные действия.
  - Я не хочу согласовывать свои решения ни с кем, - пожал плечами Александр, - И хочу вести войну, не оглядываясь на короля, канцлера или еще кого. Мои решения не должны быть отменены. А это все возможно только при наличии полной свободы действий, заверенной королевским именем.
  Карл кивнул, показав, что его полностью удовлетворило объяснение, но Нури так просто не сдавался.
  - А может быть, ваше сиятельство, вы хотите получить возможность забрать лучшие земли на островах себе? - ехидно поинтересовался он.
  - Не глупи, Нури! - рассмеялся Верон, - Удержать Южные острова мы никогда не сможем.
  - Я бы не был так категоричен, граф, - ухмыльнулся вампир, - Если бы я не был уверен в том, что мы сможем захватить острова навсегда или на очень длительное время, послал бы командиром десанта кого-нибудь другого. Но генерал Каларгон сможет не просто завоевать те земли, но и оставить их за Элуром. Главное его до туда доставить.
  Александр перевел взгляд с обескураженного Верона на Нури.
  - Что касается ответа на ваш вопрос, то я претендую на некоторые земли на Южных островах. Как лицо полностью финансирующее эту операцию, причем не только деньгами, но и магами и артефактами, я, без сомнения, имею права на часть добычи. И отвечая на ваш следующий вопрос, граф, хочу сразу сказать: я хочу получить остров Дике.
  - И что такого ценного находится на этом острове? - поинтересовался хмурый Нури.
  - Мне ничего не известно о каких-либо ценностях или богатствах Дике. Остров практически не заселен. Там всего около пяти поселений, может чуть больше. Хорошо, если на всем острове обитает хотя бы тысяча человек.
  - Тогда зачем он вам, ваше сиятельство?
  - Гавань! На Дике безумно удобная гавань. А я хочу позднее отправить несколько кораблей на юг.
  - На юг? - переспросил король, - Но там же только пустыня и рудники!
  - О нет, ваше величество, - рассмеялся Александр, - Еще дальше на юг! В старые колонии!
  - А вы умеете удивлять, ваше сиятельство, - натужно произнес граф Верон после того как почти минуту в кабинете стояла полная тишина.
  - За два века я слышал эту фразу очень часто, - ухмыльнулся вампир.
  - Уверен в этом. Просто глядя на ваш юный вид, я забываю, что вы старше нас всех вместе взятых.
  - Бывает, - пожал плечами Александр, которому совсем не хотелось обсуждать свой возраст, и он уже жалел, что упомянул о нем.
  - Герцог Кас, - тон короля заставил вампира подобраться, - Мне нравятся ваши идеи. Потому я назначаю вас командующим Южной армией и даю вам полную свободу действий против Империи. Уничтожьте имперцев и герцога Бохорского! Все сделанное вами - сделано мной! Генерал Каларгон поступает в ваше распоряжение. Архимаг Агрон тоже поможет вам! Такова моя воля.
  - Благодарю за доверие, ваше величество, но прошу забрать от меня архимага. Он мне не нужен, - Александр не кривил душой, говоря это, свидетели ему были ни к чему.
  - Но..., - запнулся Карл, - Ты же сам просил его наказать... за что-то...
  - Я уже остыл, - отмахнулся вампир, - Используйте его, как вам будет угодно, ваше величество.
  - Тогда я вызову его в столицу, - решил Карл.
  - И преподнесите это как вашу милость ему, - посоветовал Нури, - Якобы, это вы просили за него перед герцогом Касом.
  - Хорошая идея, - подтвердил Александр, - Пусть будет вам признателен.
  - Помощь архимага будет очень к месту, - заявил Верон, - Он здорово усилит королевскую армию.
  - А, кстати, - встрепенулся Карл и посмотрел на герцога Гуяна, который временно исполнял обязанности маршала, - Что у нас с армией? Какими силами мы будем располагать весной?
  - Ваша армия будет очень значительна, ваше величество, - самодовольно заявил герцог, - Не менее десяти тысяч солдат будут находиться на западе, прикрывая границу с Ородом. На южной границе будет не менее семи тысяч готовых к бою бойцов, и в столице под ваши знамена будет поставлено около двадцати пяти тысяч воинов. Также, при наличии средств в казне, мы сможем нанять около десяти тысяч наемников. Предварительные переговоры с их командирами я уже провел, и теперь весь вопрос упирается только в финансы и их своевременную уплату.
  Карл бросил мимолетный взгляд на Александр и, поймав его одобрительный кивок, вновь посмотрел на Гуяна.
  - Заключайте договор, герцог. Деньги будут.
  - Будет исполнено!
  - Это все войска? Или...
  - Это все войска под вашими знаменами, мой король, - склонил голову Гуян, - Но кроме них можно рассчитывать на тех солдат, что выставят ваши вассалы. А это не менее пяти тысяч. И кроме этого вы можете рассчитывать на десять тысяч моих солдат и такое же количество войск со стороны герцога Каса.
  - У меня даже больше, - вмешался Александр, - Не меньше пятнадцати тысяч. Но в королевскую армию я их не отдам. Самому на юге пригодятся.
  - Конечно-конечно, - быстро проговорил Карл, - Уверен, герцог Гуян на них не претендует.
  - Все так, ваше величество, - фальшиво улыбнулся королю мужчина.
  После того как Карл озвучил свое решение по поводу Залона, герцог Гуян вообще ходил мрачнее тучи. Все поддержавшие Карла дворяне получили серьезную награду, многие из них приобрели родовые замки, доставшиеся им от поддержавших Людовика людей. Никто не чувствовал себя обиженным, и такая чрезмерная награда, как Залон, никому не показалась слишком значительной. Все были прекрасно в курсе того, как много сделал герцог Кас для того, чтобы трон Элура достался именно Карлу. Да и в своем нынешнем состоянии северные земли были скорее головной болью, чем наградой, а ведь там кроме того, что все рудники и шахты были безлюдны, еще и пчелы продолжали плодиться. И это понимал сам герцог Гуян, но иррациональная обида, что его обделили наградой, все равно подтачивала его душу, даже несмотря на то, что его армия еще ничего не сделал для королевства.
  К счастью, все это вовремя стало известно вампирам, и в приватном разговоре Александр успокоил Гуяна, а когда герцог уже перестал по-детски дуться, передал ему дарственные на пару шахт. Мифрил и золото. После этого верность Гуяна по отношению к вампиру взлетела на небывалый уровень, а вот обида на короля никуда не делась, но работать она ему не мешала, и Александр решил, что улаживать это он не будет. Если Карл захочет, то сам устранит недопонимание, а нет, так и тоже не плохо - герцог Гуян будет полностью лоялен только вампирам и больше никому.
  - Слишком большая армия, - пробормотал себе под нос граф Верон.
  - Что? - переспросил Карл, до этого полностью поглощенный беседой с Гуяном и выслушиванием от того цифр своей будущей армии.
  - Я говорю, что у нас слишком большая армия, ваше величество, - громче повторил граф, - Чем мы будем ее кормить, и на что мы будем ее содержать?
  - В этом году мы можем себе позволить такое количество войск, - неуверенно заговорил Нури, одновременно что-то считая, - А вот в следующем...
  - Останемся без штанов, - вместо него закончил Верон, - У нас и так недостаточно зерна. Не говоря о деньгах.
  - Закупки еды можно сделать в Ороде, - предложил Александр.
  - Мы же собираемся с ними воевать! Они готовят армию против нас! - возмутился Карл.
  - И потому с удовольствием продадут нам зерна, - улыбнулся вампир, - Просто чтобы показать свои добрые намерения и притупить нашу бдительность.
  - Это все хорошо! Но где взять деньги? - Нури расстроено потер лоб, - В казне пусто и если бы не периодические вливания серебра от герцога Каса...
  - Скоро пойдут налоги, - напомнил Александр.
  - Ах! - отмахнулся граф, - Крохи! Мы остались без северных рудников, без южных герцогств, королевский домен частично опустошен войной. Без ваших займов королевство банкрот.
  - Значит надо найти иные способы наполнения казны, - заявил очевидную вещь Александр.
  - Например, какие?
  - Ну..., - вампир задумался, - Например, ввести титул маркиза и продавать его.
  - Как в Империи?!
  - Ага. Там это работает, так почему бы и нам не...
  - Чтобы купцы становились благородными дворянами?! - взвыл Верон, перебив Каса.
  - Если они будут служить и будут верны трону, то не вижу никаких проблем, - осадил его Александр, - Аристократии надо не только периодически пускать кровь, но и вливать новую. Купцы имеют на руках много денег и уже хотят власти. Лучше дать им ее, чем ждать, пока они возьмут ее сами.
  - Я не...
  - Довольно! - оборвал спор Карл, - Граф Нури! Приказываю вам заняться закупкой зерна в Ороде и предоставить ваши предложения по поводу введения в королевстве титула маркиз.
  - Но почему я, ваше величество? - удивился канцлер, - Это же идеи герцога Каса.
  - У него есть чем заняться. Герцог будет восстанавливать северные рудники и мстить за моего брата, я не намерен поручать ему такую мелочь!
  - Я понял вас, ваше величество!
  - Вот и хорошо. А теперь поговорим о том, кто будет командовать другими армиями. Есть предложения? - Карл улыбнулся, и было видно, что он что-то задумал и ответ у него уже есть, но он хочет подловить своих ближних на чем-то.
  - Я думаю, что герцог Гуян станет отличным генералом вашей основной армии, - первым заговорил Верон, - А маршал... А граф Додр, бывший королевский маршал, возглавит Западную армию.
  - Согласен, - быстро поддержал это предложение Нури.
  - Я тоже, - улыбнулся Гуян, - Сочту за честь послужить вашему величеству.
  - А вы, Алекс? - король посмотрел на вампира, - Что думаете?
  - При всем уважении к собравшимся, но это глупая идея. Бывший маршал? Вы серьезно? - Александр покачал головой, - Ну его в жопу! Западную армию пусть возглавит генерал Гарлан. Его, кажется, уже подлечили после пребывания в темнице и пыток?
  - Да, - смущенно отвел глаза Нури, чей сын казнил одного из двух талантливых генералов Элура.
  - Вот пусть вновь послужит королевству!
  - Людовику он отказал, - напомнил Верон.
  - Людовик не был законным королем Элура, - зло бросил вампир, - Если Гарлан откажет Карлу, то его надо казнить как мятежника!
  - Но чем бывший генерал лучше бывшего маршала? - спокойно спросил Нури.
  - Во-первых, Гарлан ранее возглавлял именно Западную армию и лучше всех нас знает, что там и как. А во-вторых, бывший маршал предал короля, а генерал нет.
  - Логично, - согласился с доводами Верон, - Поддержу кандидатуру генерала Гарлана на должность командующего Западной армией. Надеюсь, насчет командира для основной армии у вас претензий нет и герцог Гуян вас устраивает, ваше сиятельство?
  - Нет! - сразу ответил Александр, чем вызвал небольшой ступор у присутствующих и заработал очень выразительный взгляд от самого Гуяна.
  - Но почему? - растерянно спросил Верон.
  - Причин несколько. Для начала я хочу напомнить вам, что король Карл несовершеннолетний, и, короновав его на престол Элура, мы не назначили регента. Одно это делает власть короля несколько незаконной.
  - В законах нет требований обязательного назначения регента! - парировал это заявление Верон.
  - Именно так, но есть такая незыблемая традиция. Которую мы нарушили. Поэтому я предложил бы Карлу самому возглавить королевскую армию. Это завоюет ему нужную репутацию и поднимет престиж короля. А герцог Гуян останется в столице. Наместником королевства. Вместе с канцлером они удержат власть и не дадут разным бунтовщикам слишком много воли.
  Все задумчиво замолчали, обдумывая сказанное. В словах герцога Каса был смысл, но вот так сразу признать это придворные были не готовы. Даже герцог Гуян, который, по сути, на некоторое время становился первым лицом в королевстве, не спешил принимать предложение, хотя и высоко оценил жест вампира.
  - Я согласен, - наконец заявил Карл, - Пусть так и будет! Я хотел назначить командующим Леонида, но...
  - Леонид мне и самому нужен, ваше величество, - прервал короля Александр, - Я готов оставить его в столице на зиму, чтобы он поучил вас полководческому искусству, но весной я его заберу. Если вам нужен советник, то возьмите в поход графа Верона. Уверен, он не откажет вам.
  - Хорошо, - кивнул Карл, - А что делать с бывшим маршалом?
  - Пусть посидит пока под домашним арестом. У него в столице уютный особняк и неудобств он испытывать не будет.
  - Да будет так! - подвел итог Карл, - Такова моя воля.
  Снова немного помолчали, переваривая очередной приказ. Герцог Гуян с довольным видом, графы с задумчивым. Не таким они представляли это совещание, предполагая, что король будет метать громы и молнии. А Карл показал себя очень хладнокровным и расчетливым, да еще и герцог Кас вылез с целой кучей новых предложений и поставил все с ног на голову.
  - Каков будет план военной кампании? - нарушил тишину Верон.
  - На юге герцог Кас волен делать все что пожелает, - моментально ответил Карл, - На западе ждем нападения Орода. Я же с армией выбью из страны остатки отрядов Гарна и пройдусь по побережью, приводя к верности герцогов.
  - А Ород точно нападет? Может нам стоит...
  - Пусть нападают! - перебил графа король, - Они должны убедиться, что Элур силен и мы им не по зубам!
  - Хорошо, ваше величество! А что насчет Гарна? Их послы вели себя очень нагло.
  Карл нахмурился.
  - Что было странно, учитывая, что их принцы у меня в плену. Неужели они уверены, что я не подниму руку на родственников?
  - Казнь принцев нам не простят, - заметил Верон, - Так не принято, и нас просто не поймут. Скорее всего, король Гарна искренне считает, что его детям ничего не угрожает.
  - И зачем он тогда хочет продолжать войну?
  - Видимо, желает иметь дополнительные козыри при переговорах об их выкупе.
  - Это какие козыри?
  - Наши земли, ваше величество, - коротко ответил Верон, обозвав королевские земли "нашими".
  - Гадство! - выругался Карл, - А я надеялся... Насколько сильную армию Гарн сможет выставить весной?
  - Это пока не известно, - вместо графа ответил Гуян, - Но тысяч двадцать они наскребут.
  - А архимаги у них будут?
  - Вполне может быть.
  - То есть, армия будет равна моей?
  - Да, ваше величество.
  - Это плохо, - весело заявил Карл, - Надо будет постараться за зиму перенять у Леонида весь его опыт! Ну и раз начали разговор...
  Казалось король всеми силами избегает того, ради чего он и собрал своих приближенных в этом кабинете.
  - Что происходит в Шорезе?
  - Наши послы еще не добрались до Бруда. (Это столица Шореза)
  - А какие предположения?
  - Скорее всего, они будут выжидать. Собрать вторую армию им почти не по силам, но и так просто сдаться они не могут. Заморозить ситуацию и ждать - это лучшее решение для них.
  - Понятно. А что с нейтральными странами? Ильхори? Они могут напасть?
  - У них нет армии, ваше величество.
  - Валерия?
  - Их послы заверили нас в полной поддержке, и их король уже признал вас.
  - Но правит там не король, - заметил Карл.
  - Верно, но Магическому Совету не нужно усиление влияния Империи на Севере, а после того как вы объявили мартианство главной религией Элура... Маги полностью за вас. Я уверен, что если мы попросим, то они дадут нам денег и войска. И еще их послы делали намеки...
  - Какие? - заинтересовался король.
  - Король Валерии готов отдать за вас свою дочь, ваше величество.
  - Да что происходит?! Алекс сватает мне принцессу Сахии, валерианцы предлагают свою! Вы сговорились?!
  - Продление рода очень важно для монарха, ваше величество. И династический брак укрепляет связи между странами. Поэтому вскоре многие захотят породниться с вами.
  - То-то родня мне помогла с троном, - покачал головой Карл, - Я еще ребенок! Поэтому отстаньте от меня со своими невестами!
  - Как будет угодно.
  - Ладно. Что насчет других стран?
  - Неоднозначно. Королем вас признают, но вот...
  - Что?
  - Все как один недовольны из-за ситуации с мартианством.
  - Понятно, - вздохнул Карл, - А как ее воспринимают внутри королевства?
  - Районы, где ересь... где мартианство было распространено и ранее, в полном восторге. Другие области в недоумении и растерянности.
  - Бунты возможны?
  Граф пожал плечами. Прошло еще слишком мало времени, чтобы можно было сделать какие-либо выводы. Даже сами церковники все еще пребывали в шоке и не оправились от решения короля, потому пока активного сопротивления с их стороны не было. Ну а паства в большинстве своем выжидала.
  - Кажется, мартианство имеет сильные позиции в Ороде? - спросил Нури.
  - Да. Особенно на границах с нами, - подтвердил Гуян.
  - Мы можем этим как-то воспользоваться? - заинтересовался король.
  - Пока не известно, - герцог улыбнулся, поняв, что этот ответ за последнее время звучал слишком часто.
  - Ясно, - Карл замялся, - Тогда поговорим о Церкви. Я для этого вас и собрал.
  Все заинтересовались. Никто не ожидал от подростка поднятия этой темы.
  - Я хочу..., - король замолчал и нервно прошелся по кабинету, - Когда Алекс предложил принять мартианство как еще одну церковь Демура и сделать ее главенствующей в Элуре, я был рад. Честно признаюсь, что тогда я думал не о религии, боге или короне, а о деньгах, что лежат в подвалах Светлой Церкви. Мне почему-то казалось, что все они после этого перейдут к мартианцам.
  Карл смущенно развел руками, показывая что прекрасно понимает всю глупость своего недавнего предположения. Его сподвижники аж улыбнулись от такой детской наивности, а граф Верон даже позволил себе поучительное высказывание.
  - Ваше величество, деньги Церкви принадлежат только ей, и передать их мартианцам будет равноценно ограблению.
  - Именно, граф. Теперь я это понимаю. И потому созвал во дворец всех придворных, а вас вызвал сюда, - Карл распрямил плечи и, казалось, стал выше, - После того как Светлая Церковь признала герцога Бохорского королем Элура, и архиепископ королевства возложил на его голову корону, я не могу терпеть ее присутствие в моей стране. Светлая Церковь должна быть выброшена за пределы королевства, а ее имущество должно перейти в казну.
  - Ха-ха-ха, - в голос засмеялся Александр, - Смело! Мне нравится! Пусть в Вобанэ лучше думают над тем, что они делают, и последствиями своих действий!
  - Ваше величество! - почти одновременно с вампиром заговорил и граф Верон, - Такое поспешное решение навлечет на нас гнев многих королей, и наши собственные дворяне...
  - Да плевать! - разгневался Карл, - Мрази, что возложили корону на убийцу брата, должны ответить за это! Чтобы завтра же у меня на столе лежал план того, как вы это сделаете! И кстати! Алекс! В Залоне был банк! Где сейчас деньги из его хранилищ?!
  - Ну-у-у-у..., - вампир смущенно опустил глаза, - Я не знаю наверняка, но думаю, что мои подчиненные давно присвоили их себе.
  - Герцог! Я...
  - Вернут! - моментально пообещал Александр, не став дослушивать короля.
  - Хорошо! - Карл погрозил герцогу пальцем.
  - И бумаги пусть не забудут вернуть, - влез в разговор Нури, - Они тоже пригодятся.
  - Граф, - Александр посмотрел на канцлера с плотоядной улыбкой на глазах, - Я понимаю, что вы привыкли повелевать, да и ваша должность подразумевает подобный подход, но прошу вас помнить о том, что я банально сильнее вас, и никакие артефакты от моей атаки не защитят.
  - Это угроза?
  - Это добрый совет, граф. Возможно, самый добрый совет в вашей жизни. Не злите магов!
  - Хватит! - рявкнул Карл, - Лучше бы вам обоим не злить короля!
  - Слушаю и повинуюсь! - вампир поклонился, - И сразу прошу у вас разрешения удалиться в свои владения!
  - Зачем? - нахмурился Карл.
  - Чтобы уделить им внимание, ваше величество. Церковь из королевства выгонят и без моей помощи, а вот порядок в герцогстве без моего присутствия навести будет сложнее. Некоторым нужен пинок непосредственно от хозяина, а не его слуг.
  Карл рассмеялся.
  - Жаль, что я еще мал и не могу давать такие пинки, - весело проговорил он, - Езжайте, Алекс. Но весной я жду вас в столице.
  
  *****
  
  Вернувшись в Кас, Александр не стал задерживаться в городе. Несмотря на его заявления королю, главные дела, которые ему надо было сделать, ждали его в баронстве. Потому, казнив парочку чиновников, герцог помахал своим подданным ручкой, прилюдно благословил Евгения на любые действия от своего имени и уехал в Гнездо.
  Зимние холода в этом году ударили рано, и вокруг замков главной обители вампиров ночная изморозь уже не таяла даже днем. Снега еще не выпадало, но для севера Элура такая ситуация была естественна. Вскоре на небе уже не будет привычных летних облаков, и можно будет смело говорить о наступлении настоящей зимы.
  - Как там пчелы? - поинтересовался Александр, отходя от распахнутого настежь окна.
  - Больше не летают, - с притворным разочарованием доложила Мария, - Забились в свои ульи и пытаются согреться. Костя уже отозвал войска.
  - Костя? - ехидно переспросил триумвир, - Вы помирились?
  - Нет, - с широкой улыбкой заявила вампиресса, - Но это не мешает мне так его называть.
  - Называй как хочешь, конечно. Это ваше личное дело. Разберетесь, - Александр прошелся по своему кабинету, от которого он, честно говоря, немного отвык, и по которому скучал, - Значит, людей в Залон уже можно слать?
  - Конечно. Пока мы их подготовим, пока они доедут, все пчелы передохнут. Сам видишь, зима в этом году ранняя.
  - Хоть одна по-настоящему хорошая новость, - вздохнул триумвир, - Может ты меня и насчет Проклятия порадуешь?
  - Нет, - покачала головой Мария, - С этой хренью ничего не ясно.
  - А кольцо королей?
  - А что с ним? - не поняла вопроса девушка.
  - Мне можно к нему приближаться?
  - Не стоит! Держись от него подальше. Природа его работы неизвестна и вполне может быть божественной. Твое проклятие из той же оперы! Что будет, если друг на друга наложатся две божественные вещи, никто не знает.
  - Слишком много допущений, - проворчал Александр, - Если, если, если... А мне как дураку приходится обходить кольцо за версту!
  - В таком деле лучше перестраховаться, - нравоучительно произнесла Мария, - И вообще, не тебе жаловаться на это!
  - А кому? - Александр с интересом посмотрел на наглую вампирессу.
  - Ну ладно, тебе. Но веди себя как мужик!
  - Ню-ню, - улыбнулся вампир, - Тогда вот тебе мое мужское поведение. Скажи мне, умница-красавица, а какого хрена у нас до сих пор нет ничего летающего?
  - О-па! Так сам же запретил под предлогом того, чтобы не показывать это людям!
  - И что? Плевать, что мы не хотели показывать что-то людям! Авиацию и не надо показывать, но у нас она должна быть! Вот что хочешь делай, но грузовые дирижабли должны быть!
  - А воздушные аномалии как определять будем? Методом крушений?
  - Как хочешь! - отрезал Александр, - Это твоя головная боль. Нам нужна возможность перевозить грузы по воздуху. Точка! Считай это приказом Триумвирата!
  Мария саркастически хмыкнула и вдруг, резко нахмурившись, схватилась за голову. Александр зеркально повторил ее поведение. В одно мгновение его накрыло волной боли, страха, безысходности и дикого желания жить. Вся эта несусветная мешанина эмоций и чувств продолжалась еще несколько секунд, а потом пропала также внезапно, как и появилась.
  - Что это было? - прохрипела вампиресса, а Александр стал растирать себе виски и морщиться от громогласных завываний тревоги.
  Гнездо из милого и уютного дома вампиров на глазах превращалось в самую неприступную крепость мира. Над замками расцветали пузыри силовых и магических полей, в боевую готовность приводились артефакты. Поселение готовилось отразить любую возможною атаку.
  Когда через некоторое время стало понятно, что никто их атаковать не собирается, Гнездо вновь превратилось в мирные и красивые замки, а Александр с Марией вернулись в кабинет триумвира. Странный ментальный импульс почувствовали не только в Гнезде, но в других местах. Быстрая перекличка и связь со всеми находящимися за пределами баронства вампирами выявила, что источник импульса находился на севере Элура, и по мере удаления оттуда он затихал. Агенты, находящиеся в Уре, вообще ничего не почувствовали. Люди, кстати, тоже никак не отреагировали на это странное явление.
  - Похоже, это наши пчелы отметились? - заметил Александр, усаживаясь в кресло.
  - Скорее всего, - кивнула Мария, - Я уже отдала приказ проверить их.
  - Ладно, черт с ними, - вздохнул триумвир, - Вернемся к нашим баранам. Как у тебя дела с кораблями?
  - Верфь построена, - отчиталась девушка, - Ребята Ольги творят чудеса. Заложены первые корпуса судов.
  - Мы сможем построить эскадру, что сделает крюк вокруг Бурного моря и выйдет к Южным островам?
  - Десант хочешь высадить?
  - Да.
  - Какой численностью? И надо ли будет их там снабжать?
  - Численность..., - Александр задумался, - Двух тысяч хватит. Снабжать их там не надо. Но корабли должны быть не только транспортными.
  - Еще и боевыми?
  - Ага.
  - Сделаем! - кивнула головой вампиресса, - Не буду обещать, что доплывут все, но думаю, что большая часть дойдет. Инженеры нашей верфи выдали пару интересных предложений, да и тролли выдают положительный прогноз всем моим задумкам. Так что, будет тебе десант!
  - Спасибо, - искренне поблагодарил девушку Александр, - Я надеюсь на тебя! Не подведи!
  - Все будет как в лучших домах Филадельфии! - усмехнулась Мария и достала артефакт связи, сигнализирующий о том, что кто-то ее вызывает, - Слушаю?
  - Шеф! - раздался взволнованный мужской голос, - Мы вскрыли несколько ульев!
  - И?
  - Все пчелы мертвы!
  
  *****
  
  - Идиоты! Ты идиот! И ты тоже идиот! - распаляющийся гном орал все громче и громче, - Меня окружают одни идиоты! Почему меня поставили в известность только сейчас?
  - А чего сам не спрашивал? - огрызнулся один из отчитываемых гномов, - Вот и кто виноват, если ты по старости забываешь такие вещи?
  - Болван! - Безбровый сплюнул на каменный пол, - Какой идиот сделал тебя разведчиком?
  - Я...
  - Молчать! Значит так, - эрл гномов проворно подскочил к собеседнику, - Прямо сейчас собираешь отряд гномов и идешь на поверхность.
  - Зачем?
  - Найди людей и установи с ними контакт. Это очень важно. Не будь идиотом! Не загуби это дело!
  - Но наверху сейчас зима!
  - Возьми меховые одежды. На складе должны быть.
  - Но...
  - Все! - взревел эрл, - Хватит болтовни! Я хочу видеть посольство людей.
  - Что на это скажет король? - гном сделал последнюю попытку отбрехаться от неприятного задания.
  - Лучше подумай, что скажет твоя жена, когда я сообщу ей, что ты пререкаешься со мной!
  - Чего ты сразу угрожаешь? - взъелся гном, - Иду уже! Что людям сказать?
  - Что они идиоты! Скажи, эрл Дум Безбровый желает говорить. Пусть пришлют кого толкового!
  
  *****
  
  - Ваше величество! - в кабинет императора без стука влетел бледный начальник охраны.
  - Что случилось? - Марк Отон на автомате активировал защиту.
  - На кортеж вашей супруги напали вампиры!
  - Всесветлый! Что с Эльзой?
  - Все мертвы. Это было в личных владениях ее величества и охраны было мало. Но это не все.
  - Что такое? - известие о смерти любимой жены император воспринял довольно спокойно.
  - С императрицей был ваш сын...
  Бледный и дрожащий владыка огромной империи без сил опустился в свое кресло и остался сидеть в таком состоянии, иногда подрагивая плечами. Начальник охраны, видя безжизненные глаза своего хозяина, сначала хотел вызвать лекарей, но быстро передумал и просто тихо вышел из кабинета. Император, оставшись один, расплакался и продолжал сидеть в неподвижности до самого вечера.
  
  Глава 16
  
  Умопомрачительно пахнущая тушка поросенка исчезала с обширного блюда с ужасающей скоростью. Смотрящие на это вампиры тихо посмеивались, а единственная за столом потребительница жареной свинины не обращала на это никакого внимания и продолжала активно работать челюстями.
  - Пефедай мне кфолика, - все еще пережевывая кусок мяса, обратилась Няша к Сергею.
  Блюдо с тушеным кроликом было моментально сдвинуто к симпатичному уничтожителю еды. Получив благодарственный кивок, вампир вернулся к своему салату, не забыв при этом бросить на Александра ехидный взгляд.
  - Шпашиба, - опять сквозь набитый рот проговорила кобольд.
  - Да прожевывай же! - не выдержал герцог, - И вообще, лучше молчи за столом!
  - Хофошо, - кивнула девушка, чем вызвала взрыв смеха за столом.
  - Ай! - махнул рукой вампир, - И куда в тебя столько лезет?
  - У меня молодой организм, хозяин. И вам тоже надо есть мясо! Это полезней вашей зелени!
  Присутствующие на обеде вампиры вновь засмеялись. В преддверии зимы сами они предпочитали наслаждаться свежими овощами. После борьбы с пчелами обширные хранилища их замков стали внезапно свободными, но занять их пространства свежими продуктами просто не успели. Вот и хрустели самые страшные хищники мира огурчиками и листьями салата, зная, что пару следующих месяцев их рацион будет состоять в основном из крови и мяса.
  - Что будешь делать с Леопольдом? - проигнорировав Няшу, Александр обратился к алукарду.
  - Выпороть бы его, - мечтательно пробормотал Константин.
  Первым неладное заметил шеф Леопольда. Слишком кровавый и жестокий план подчиненного по развитию колоний заставил главу разведчиков задуматься о происходящем, так как не вязался с личностью человека, два века назад добровольно ставшего вампиром. Понаблюдав за заместителем, Сергей понял, что тот ведет какую-то свою игру и, не долго думая, потребовал у него крови, а после долго матерился и вместе с раскрытым интриганом пошел к алукарду, который только покачал головой, но пока никак наказывать никого не стал.
  - Слишком долгое общение с Марией, а ее общение с Ольгой, на пользу тебе не пошли. Все бы вам отрывать яйца, да пороть! - пробормотал Александр, - Сам знаешь, что на нас зарастет все за пару секунд.
  - Яйца будут отрастать дольше, - ухмыльнулся Константин, - А вообще, я его в Империю пошлю. Пусть там лично отдувается. Заодно и план свой реализует. Настоящий план, конечно же.
  - А у вас и яйца отрастают? - вклинилась в разговор Няша, несколько дней назад посвященная в тайну вампиров, так как ее собачья преданность хозяину ни у кого сомнений не вызывала.
  - Цыц! - рявкнул на нее Александр, - У нас все отрастает, но перебивать старших нельзя!
  - Извини, хозяин, - кобольд искренне расстроилась за свое поведение.
  - А зачем ты хочешь послать его в Империю, если реализация его настоящего плана только вторична? - больше не обращая внимания на притихшую девушку, триумвир вернулся к разговору с алукардом.
  - Пусть с синдикатом дела решает. Там, небось, все на ушах стоят насчет орешков. Вот он их и успокоит.
  - Решил продолжить поставки?
  - Естественно. Эта мелкая война Империи и Элура совершенно не повод, чтобы прерывать торговлю. Тем более, что мы успешно реализуем наши замыслы.
  Несколько десятков лет назад, в рамках реализации своего Плана, вампиры резко увеличили поставки в Империю орехов черного кедра. Идея была простая. Больше орехов - больше настойки верности. Больше настойки верности - больше преданных чиновников-наркоманов. Если в какой-то момент прекратить поставки орехов, то Империю ждет коллапс. Тысячи лишенных привычного удовольствия и образа жизни людей, обладающих при этом реальной властью и отвечающих за решения о судьбах страны, полностью парализуют сильнейшую державу мира на десяток лет. По расчетам троллей, этого времени вампирам должно было хватить на решение любых задач, будь то укрепление своих замком или простое бегство.
  Сама реализация плана тоже началась не с пустого места. Те же самые тролли в один не самый прекрасный для Триумвирата день выдали аналитический расчет, прямо показывающий, что вероятность раскрытия вампиров стала непозволительно большой. Даже несмотря на Изоляцию, каждый прожитый год понемногу поднимает шанс изобличения истинной сущности обитателей баронства Блад. Троллям верили безоговорочно и руководству пришлось принимать срочные действия, чтобы обезопасить общину, если это все же произойдет. Одним из таких действий и стало увеличение количества орехов, идущих в империю с целью в нужный момент полностью парализовать великую державу.
  - Цены снижать не будешь?
  - Еще чего! - возмутился Константин, - Я их даже повышу! Риски возросли. Да и лунного серебра нам будет нужно больше.
  - Неплохо. А что насчет плана Леопольда?
  - Сам-то что о нем думаешь?
  - Я бы рискнул, - моментально ответил Александр, - Задумка хорошая.
  - Меня окружают одни авантюристы! - неодобрительно покачал головой Константин, - А то, что это начало бесконечной войны за южные колонии, никого не пугает?
  Предложения Леопольда Совету на поверку оказались отвлекающим маневром. Хитрый вампир решил, что стоит показать начальству второй вариант развития событий - тот, который оно ни при каких обстоятельствах не примет. А когда руководители вдоволь прочувствуют ситуацию и поймут, что либо вампиры влезают в южные колонии всерьез и надолго, либо же просто забывают о них, Леопольд и собирался выложить на стол свой настоящий план.
  Проведенная им магическая разведка территорий позволила вампирам получит точнейшую карту региона. Это позволяло не плыть наугад и не бродить по морю в поисках неизвестно чего. По его задумке, на юг должен был отправиться всего один корабль, набитый колонистами. На каждый остров из многочисленных архипелагов юга предполагалось высаживать всего трех человек - мужчину-мага и двух девушек. Эти "поселенцы" должны были получить все необходимые для жизни на острове вещи, а кроме этого предполагалось снабдить их некоторым количеством артефактов, как боевых, так и бытовых. Постоянная связь с метрополией и курсирующее судно, раз или два в год заходящее на остров, чтобы проверить "колонию". Таким образом герцогство Кас и Элур в его лице метили территорию и объявляли ее своей. Остальным странам оставалось только принять существующее положение дел или объявлять магам войну. Вот последнее и смущало вампиров. Впрочем, были и те, кто указывал на непозволительно огромную стоимость оснащения для, как метко выразился Геннадий, "шведской колониальной семьи", но таких было мало.
  - Да, черт с ней, с войной, - отмахнулся Александр, - Нам и так теперь бодаться с Империей до второго пришествия Демура. Стоило бы поблагодарить высшие силы уже за то, что теперь мы будет делать это не одни. Карл не простит смерть брата.
  - С этим нам, безусловно, повезло, - улыбнулся Константин, - Очень уж вовремя у Бохорского случилось это помутнение рассудка, и он стал воевать с детьми.
  - Вот поэтому я за план такой колонизации юга. Война с Империей теперь надолго, и под это дело надо снимать все сливки. Нам юг не очень и нужен, но людям его отдавать нельзя. Пометим острова как свои, а на материке поселения не построишь, там орки и гоблины. И пусть делают что хотят.
  - Это точно, - подтвердил алукард, в правление которого вампиры и начали проводить первые мероприятия по сдерживанию развития человеческих королевств, - Ты, кстати, обещание-то выполнять будешь?
  - Убить Бохорского? - переспросил Александр и тут же ответил, - Конечно! Но я не обещал выполнить это немедленно. Пока смерть герцога не в наших интересах!
  - Верно. Без него все развалится и Империи придется убираться из Элура. Да и Валерия сразу же вмешается. Им имперцы на севере не нужны, и как только их пребывание здесь станет незаконным, они с радостью нам помогут.
  - Там самый скользкий момент - это если принцесса забеременеет.
  - Она пока еще девочка, - Константин, не одобряющий ранние браки, скривился, - Эта мразь, что взяла ее в жены, конечно будет стараться заделать ей ребенка, но...
  - И в ее возрасте рожают, - перебил алукарда Александр, - Так что, нам надо быть готовыми.
  - Я позабочусь об этом, - вмешался в разговор триумвиров Сергей.
  - Только без смертей! - почти в один голос проговорили Александр и Константин.
  - Не волнуйтесь. Мои люди просто подсыпят ей противозачаточные средства.
  - У тебя уже есть кто-то в ее окружении? - поинтересовался Александр.
  - Нет, но будут. В Уре хватает работающих на нас людей. Деньги сделают остальное.
  - А сами противозачаточные? - не отставал триумвир.
  - Я посылаю в город еще одну группу разведчиков. С ними и передам.
  - Кто же у тебя там так провинился? - усмехнулся Константин, намекая на жуткий для вампиров морской запах, витающий в приморском городе.
  - Дело не в провинностях. Надо усилить местных агентов. Я и так долгое время закрывал глаза на отсутствие нормальной разведки в крупных прибрежных городах. Так что, скорее это мой косяк, - ответил разведчик, - Ну и, грубо говоря, не тебе меня этим пенять. Сам-то Леопольда через Ночное море собрался отправить!
  - Он заслужил, - Константин и не собирался скрывать, что отправка Леопольда в Империю используется в том числе и как наказание провинившегося вампира, - Нечего тут интриги среди нас разводить.
  - Заслужил-заслужил, - подтвердил Сергей, - Он сам это понимает.
  - Вот пусть и подышит морским воздухом. Чтобы запомнить на всю жизнь. И, кстати, Саш, - алукард обратился к триумвиру, - Ты бы съездил на верфь, посмотрел, что там и как. И с Каларгоном пообщался бы заодно.
  - На фига? - удивился Александр, - Я же, вроде, нигде не ошибался, чтобы меня так наказывать.
  - Это не наказание, - улыбнулся Константин, - Нам бы его обратить. А тут кроме тебя...
  - Некому, - кивнул головой герцог, - Я обязательно заеду в Александрию. Сам планировал. Но вот насчет обратить...
  - Думаешь, нам такой отморозок и медоед* не нужен?
  (*Медоед - животное семейства куньих, весьма агрессивное и при ощущении угрозы себе нападающее даже на тех, кто значительно превосходит его в размерах. Толстая шкура очень трудно поддается клыкам даже крупных кошачьих и ядовитых змей. Считается очень бесстрашным и крайне агрессивным созданием, из-за чего в иносказательном смысле так иногда называют людей, любящих сражаться по любому поводу).
  - Уверен, что Леониду он бы пригодился. Но... ты же знаешь, что у нас почти нет успешных примеров обращения людей без родства душ. Каторжанки, забитые и привыкшие выполнять приказы, да Леопольд, спасавший любимую...
  - Ты обратил Гуяна! - напомнил алукард.
  - И еще не ясно, что из этого получится!
  - Брось! За два века мы многому научились! Убив почти всех специалистов, что мы обращали за это время за их ценность! Но зато теперь...
  - Не надо меня уговаривать! Я сам думал об обращении Каларгона. Но пусть сначала завоюет Элуру Южные острова! А там посмотрим.
  - Вот и съезди. Проверь, как идут дела, а заодно прощупай почву насчет обращения.
  - Сделаю, - кивнул Александр.
  - Славно! - Константин поднялся из-за стола, - Пойдем, пройдемся. Не будем мешать нашей юной гостье наслаждаться мясом.
  Упомянутая гостья в это время осоловевшими глазами смотрела на остатки запеченного поросенка и пыталась понять, влезут они в нее или нет. При этом девушку сильно клонило в сон, с которым она стоически боролась. Оставив кобольда одну, три вампира вышли из столовой. Сергей побежал к себе в замок, а триумвиры неспешным шагом стали прогуливаться по коридорам.
  - Что будешь делать с Няшей?
  - Не знаю, - пожал плечами, Александр, - Она везде не к месту, но и оставить не могу. А теперь еще и нашу тайну она знает.
  - Ты в нее не влюбился?
  - Нет! - герцог широко улыбнулся, - Только секс и ничего такого. Я все никак не могу забыть Марианну.
  Напоминание о герцогине согнало улыбку с лица вампира, и он стал хмурым, погрузившись в неприятные мысли. Видя это, алукард поспешил выдернуть друга обратно в реальный мир.
  - Хватит о прошлом, - твердо распорядился он, - Мы говорим о Няше. Какие у тебя на нее планы?
  - Она греет мне постель и помогает с бумагами. Это ее предназначение на ближайшие годы, - Александр посмотрел на идущего рядом вампира, - Что будет потом, я не знаю. Меня пока все устраивает.
  - На мясе не боишься разорится? - пошутил алукард.
  - Да, - улыбнулся герцог, - Кого другого эта кобольд и правда может разорить свои аппетитом! Но думаю, мой кошелек выдержит ее запросы.
  - В играх будешь участвовать? - сменил тему Константин, чтобы повеселевший собеседник вновь не стал вспоминать свою былую любовь и не скатился к жалости и самобичеванию.
  - Нет. Еще не хватало опозориться, как в прошлом году!
  Осенние игры вампиров, которые должны были начаться в самое ближайшее время, были посвящены интеллекту. Шахматы, шашки, сёги, го, карты - последние, естественно, относились только к коммерческим играм* - и так далее. Все, где можно было показать свои умственные способности и их превосходство над соперником. Изначальные вампиры старались не участвовать в осенних играх, боясь уронить свой авторитет, но, тем не менее, Триумвират всегда выставлял кого-то из своих рядов.
  (*Карточные игры делятся на семейные, азартные и коммерческие. К последним относятся те, выигрыш в которых зависит от умений игрока, а не расклада карт или случая: бридж (кстати, единственная карточная игра, признанная спортом), преферанс, вист, кинг, тысяча.)
  - Не так уж и сильно ты опозорился на прошлых играх.
  - Не сильно?! - завелся Александр, - Да я скинул валета, когда...
  - Хватит! - прервал его алукард, прекрасно зная, что вспоминать свою прошлогоднюю неудачу триумвир может очень эмоционально, ведь обидно упустить победу, считая, что она уже твоя, - Не хочешь - и не надо. Женю отправлю.
  - Да из него игрок, как из говна пуля.
  - То есть, выступать надо мне? - усмехнулся Константин, намекая, что по традиции алукард никогда в Осенних играх вампиров не участвует.
  - Ладно, - сдался Александр, - Я выступлю. Шашки, го и кинг.
  - А преферанс?
  - Обойдется без моего участия в этом году.
  - Договорились!
  - Не надо так радоваться, - пожурил алукарда Александр, - На самом деле, я не самым умный из Триумвирата.
  - Но лучше участвовать тебе.
  - Я уже согласился! - напомнил Александр, - Не надо меня уговаривать.
  - Даже не думал. Просто я люблю азартные игры. Шахматы еще. Но времени на них нет, а другие тренируются. На следующий год обязательно выступлю.
  - Было бы здорово, - кивнул Александр, - Так что там насчет плана Леопольда? Ты так и не ответил за столом.
  - Я его подкорректирую.
  - В какую сторону?
  - Мы не будем заселять все острова сразу. Это не нужно. Лучше будем заселять их постепенно, по несколько штук за год. Уберу извращения.   Семейные тройки? Серьезно?
  - Ну...
  - Вот-вот! - не став выслушивать триумвира, помахал пальцем Константин, - Глупость! И конечно будем не просто столбить территорию, а создавать нормальную колонию. Минимум десять семей.
  - Откуда наберешь людей?
  - С ферм под Константинополем. Ну а магам придется приказать.
  - А крестьян спрашивать будешь? - ухмыльнулся Александр.
  - Нет, конечно. Хапнем молодых, выплатим их семьям компенсации, обучим и вперед. Острова зовут!
  - Артефакты?
  - Найдем. Для кого мы, в конечном итоге, два века арсеналы наполняем?
  - Для выгоды вампиров! - бойко отрапортовал Александр и улыбнулся.
  - И на юге она однозначно есть! Меня больше смущают дома.
  - А что с ними?
  - Успеют ли переселенцы построить себе дома и заняться земледелием?
  - Значит надо дать им больше припасов.
  - Придется.
  Неспешно шагая по коридорам древнего замка, два триумвира вели беседу и планировали не только свое будущее, но и решали судьбы многих и многих людей. Последние месяцы выдались суетливыми, и жизнь вокруг набирала обороты, но здесь, в сердце владений вампиров, время, казалось, остановилось, и даже глобальные планы, затрагивающие интересы могущественных королевств, не могли поколебать привычный образ жизни тех, кто пришел в мир два века назад. Бессмертным торопиться некуда.
  
  *****
  
  Нескончаемая вереница телег и закутанные под самый нос фигуры, еле перебирающие ногами рядом с ними по мерзлой земле. Уставшие, замерзшие, голодные, павшие духом существа. Видеть подобное было стыдно, и потому эльф отвернулся от дороги и стал смотреть в лес.
  Люди оказались хитрее, чем о них думали. Не нападая и не создавая иных препятствий беженцам из Великого леса, они, тем не менее, нашли самое уязвимое их место и ударили в него. Беглецы взяли с собой все необходимое, но не достаточные запасы еды - ведь продовольствия много и его можно купить. Как оказалось, это было не так. Торговать с эльфами едой проклятые люди не собирались. Улыбались, даже кланялись, а сами прятали ехидные улыбки и говорили, что еды нет.
  Конечно, иногда в ночи появлялись закутанные в плащи фигуры, которые предлагали вождям эльфов телегу другую зерна, но цена... Чтобы накормить своих сородичей, за последнюю такую партию Эриэль отдал древний артефакт, который стоил не меньше годового бюджета среднего королевства. И то зерно уже кончилось.
  - Брат, - появившийся рядом Родуэль отвлек лидера проигравших Воинов от грустных мыслей.
  - Он пришел опять?
  - Да, брат.
  Появившийся прошлой ночью человек не походил на своих предшественников. Он тоже сделал эльфам предложение, вот только ничего не хотел взамен, и это пугало. Незнакомец даже не назвал своего имени, нагло заявив, что ушастым его знать не надо, и достаточно того, что он является посланником герцога Каса.
  - Я боюсь принимать его предложение. Это ловушка.
  - Конечно, ловушка, - подтвердил Родуэль, - Какой человек будет снабжать нас продуктами питания до самого Каса бесплатно? Но ведь и выхода у нас нет. Несколько эльфиек уже умерли от голода, отдав свою еду детям. Сами мы не дойдем.
  - Значит соглашаемся?
  - Да! И этот наглый амра* (*презрительное обозначение людей у эльфов) в этом не сомневается. Он сказал, что привел караван и тот ждет нас впереди.
  - Люди кормят эльфов... Позор, - вздохнул Эриэль.
  - Голодные не выбирают, брат.
  - Верно. Приведи ко мне этого амра. Я скажу ему, что мы согласны с предложением его господина.
  
  *****
  
  Запах крови, дерьма, пота, прелой соломы и страха. Этот запах невозможно перепутать ни с чем другим. Кто хоть раз бывал в темницах и познал всю глубину отчаяния, запоминал его навечно. Запомнил его и император. Последние дни он проводил в казематах столичной тюрьмы все свое время, даже ел здесь.
  Следствие по факту смерти императрицы и наследника вели лучшие дознаватели державы. Имперские егеря быстро выследили и отловили нескольких вурдалаков, напавших на кортеж, а потом в дело вступили палачи. Несколько дней цепочка раскручивалась, пока наконец не были найдены заказчики этого страшного преступления. И сейчас они очень сильно жалели, что смалодушничали и попали в руки убитого горем императора живыми.
  - Таким образом, ваше величество, можно смело говорить о том, что весь заговор, что привел к смерти предыдущего императора и вашей семьи, окончательно раскрыт, - докладчик прервался на несколько секунд, так как особенно сильные крики очередного заговорщика просто не давали ему нормально говорить, - Мы поймали всех и уже через..., - очередной вопль прервал следователя, - И уже через сутки будем знать вообще все, ваше величество.
  Император кивнул и, похлопав мужчину по плечу в знак одобрения, вышел из помещения пыточной. Ему хотелось спать, и сейчас, когда все виновные попали в руки палачей, он впервые мог расслабиться. Резко остановившись, из-за чего следовавшая за ним по пятам охрана напряглась, император развернулся и вернулся в пыточную.
  - Они должны страдать, но никто не должен умереть, пока я не разрешу, - распорядился он.
  - Будет исполнено, ваше величество! - все, находившиеся в камере, как один поклонились, и молодой правитель вновь исчез из их поля зрения, а когда они распрямились, его уже не было в пыточной.
  Крики и дознание возобновились. Следователь поморщился. Свою работу он любил, но вот своды тюремных казематов давили на него даже больше, чем близость к имеющим реальную власть людям. Понимая, что при ошибке он вполне может оказаться на месте одного из этих бедолаг, мужчина предпочитал лишний раз не спускаться в подвалы тюрьмы.
  - Вы точно выловили всех? - властный голос вырвал следователя из раздумий.
  - Да, ваше сиятельство, на этот раз можно гарантировать, что заговор полностью обезглавлен. Осталось поймать мелких исполнителей.
  - Я был уверен в этом и в прошлый раз, - проворчал канцлер Империи.
  - В прошлый раз мы таких гарантий не давали и прямо заявляли, что часть заговорщиков осталась неизвестна! - напомнил следователь итоговые выводы расследования смерти предыдущего императора.
  - Это не так важно, - канцлер впервые за несколько часов присел и посмотрел на прикованного к дыбе заговорщика, как раз потерявшего сознание от боли, - Как им удалось подчинить вампиров, уже известно?
  - Да, ваше сиятельство. Обычный шантаж. Обнаружив общину, они заставляли вампиров выполнять их приказы.
  - Все, как всегда, - пробормотал канцлер себе под нос, но его собеседник услышал.
  - Верно, ваше сиятельство. Обычное дело. Некоторые аристократы предпочитают использовать вампиров в своих интригах, а не сдавать их Охотникам.
  - Да, - растерянно кивнул канцлер, - Заговор заместителей... Чего только не бывает.
  Кивнув следователю, могущественный герцог вышел из пыточной, а оставшемуся в ней дознавателю оставалось только улыбнуться палачу с писарем и подивиться тому, как точно канцлер назвал нынешний заговор. Плох тот солдат, что не мечтает стать генералом, и плох тот чиновник, что не хочет занять место своего начальника. Некоторые решили ускорить этот процесс, а так как все старшие руководители империи традиционно верны ей и императору, у них не было выбора, кроме как менять правителя страны. Только вот чего они хотели достичь убийством императрицы с сыном было не очень понятно даже самим заговорщикам. Жест отчаяния, приведший их на дыбу и познакомивший с лучшими палачами Империи. А ведь император на этом не остановится. За семью он будет мстить до конца. Следователь не сомневался, что уже через несколько дней на дыбах будут висеть жены и дети всех заговорщиков. И мужчина точно знал, что он совершенно не хочет в этом участвовать. Вот только выбора у него не было. Попасть на дыбу он хотел еще меньше. Лучше уж стоять рядом с ней.
  
  *****
  
  - Идиоты! Кого вы привели?
  Трясущийся от страха человек меньше всего походил на посланника. Зато был очень похож на обычного крестьянина. Штопаная во многих местах грубая одежда, спутанная борода, редкие волосы и затравленный взгляд. Таких в качестве гонцов посылают только в пределах деревни и то редко.
  - Он...
  - Идиоты! - эрл вскочил со своего места и, резво подскочив к разведчику, не сильно ударил его в грудь, - Мне нужен не любой человек. Вы должны отправиться к местному аристократу и привести ко мне его доверенного посланника. И священника не забыть! А вы взяли первого попавшегося и притащили его ко мне. Зачем?
  - Это человек, Безбровый! Вот пусть он и говорит со своими!
  - Идиоты! - эрл повернулся к человеку, - Кто главный на твоей земле?
  - Дык это, - мужик скукожился от стража, - Это...
  - Видите! - рассерженный эрл вновь обратился к разведчикам, - Он даже двух слов связать не может!
  - Но мы не обязаны общаться с людьми, эрл!
  - Идиоты! Это мой приказ! У нас под боком целое поселение вампиров, а вы сначала не докладываете об этом...
  - Они нас не трогают, эрл, - попытался оправдаться один из провинившихся гномов.
  - Сегодня не трогают. А завтра?! Бегом на поверхность и приведите мне аристократа! Любого! Дальше я сам буду говорить с ним, раз вы, два идиота, не можете. Бегом! И человека своего не забудьте!
  
  *****
  
  - Красавец! - искренне восхитился увиденным Александр.
  - И таких у нас будет десять! - с гордостью ответила на это Мария.
  Построенный на морской верфи первый корабль больше всего напоминал галеон, но никто из присутствующих об этом не знал. Проектируя судно для дальних плаваний, инженеры ненароком повторили великое творение времен освоения Нового света.
  - А не слишком ли много у него будет парусов? Три мачты! Хочешь сэкономить на магическом движителе?
  - Нет. Тут вообще будет их два, - заявила вампиресса, - Паруса это запасной вариант. У капитана корабля должен быть выбор. Что их ждет в океане неизвестно, и магия может отказать.
  - Разумно, - кивнул Александр, - Но где мы найдем на них обученные экипажи?
  - До весны еще несколько месяцев. Учите! - Мария не собиралась решать чужие проблемы, ей хватало и своих.
  - Ладно, поговорю с Каларгоном. Может, он чего придумает. В конце концов, ему на них плыть, - триумвир почесал нос и скривился, так как кожа пальцев донесла и запах моря, от которого его защищал артефакт, - Говоришь, десять таких построите?
  - Ага.
  - А для колонистов юга?
  - Ты чего? - удивилась Мария, - Их же в Касе строят!
  - Оу, - смутился вампир, - Точно! Забыл!
  - Ты меня так не пугай! - девушка погрозила собеседнику пальчиком.
  - Задумался, - оправдался Александр и перенес разговор на новую тему, - Глубина выхода в море достаточная?
  Новая, построенная недалеко от Александрии, верфь была не только экспериментальной и тайной, но и хорошо замаскированной. Рабочие Корпуса Мастеров не только нашли идеальное место для нового форпоста вампиров, но и сделали его еще лучше.
  Сначала в земле был вырыт огромный котлован, в будущем ставший гаванью верфи. Потом на его берегах были возведены все необходимые постройки. И уже после этого в береговых скалах был прорублен путь наружу. Именно про него и спрашивал триумвир.
  - Там глубина, как в гавани - двадцать метров. Пришлось, правда, повозиться с глубинами на той стороне, но и там дноуглубительные работы были проведены, и Ольга божится, что до тех же двадцати метров, что и здесь.
  - А замаскировали вход со стороны моря хорошо?
  - Да, - кивнула девушка, - Пещера и пещера. Она даже почти незаметна, только если близко подплыть. С моря - так просто стена скал. Это здесь она квадратная, а там даже рыбаки не увидят, так как близко они к берегу не подходят, боясь разбиться о скалы.
  - Значит, верфь можно найти только с суши, или если заранее знать, где она.
  - Нас и с суши найти сложно. Дорога только от рудников идет. Для всех здесь просто еще одна шахта.
  - А работники?
  - Я их никуда выпускать не буду. Вот построим здесь укрепления, и тогда пусть хоть все знают, что тут верфь, а пока посидят безвылазно. Еду и шлюх я им обеспечу. Пусть работают.
  - И то верно. Ладно. Жду от тебя к весне десять кораблей. Сможешь больше - будет хорошо. И как только будет готов экспериментальный корабль, сообщи мне. Где он, кстати, строится?
  - Вот там, - вампиресса указала на огромный сарай, - Но он пока не строится. Отрабатываем технологии на малых суденышках. Точнее, будем отрабатывать.
  - Иначе говоря, проводите предварительные теоретические изыскания.
  - Вот-вот.
  - Ну, не буду вам мешать. Поеду обратно в Александрию. Надо с Каларгоном поговорить. Ты ему, кстати, про серьезное парусное вооружение новых кораблей сообщила?
  - Да. Тоже ругался про моряков.
  - Пойду, послушаю, что он придумал и как у него вообще дела.
  
  *****
  
  А дела у новоиспеченного генерала оказались лучше некуда. Получив указание короля следовать в приморские владения герцога Каса, Каларгон обрадовался предстоящему делу и взялся за него с энтузиазмом и завидной энергией. Выделенные ему казармы были наполнены активно тренирующимися и марширующими новобранцами. В порту же было арендовано парусное судно, и там его люди не менее активно лазали по мачтам и реям, осваиваясь с новой профессией.
  - Ты где столько людей набрал? - поинтересовался Александр, как только ему доложили обо всем происходящем в городе, названном его именем.
  - Да это, вон, Фушон! - махнул рукой генерал на своего ближайшего подручного, - Я как только ему задание озвучил, он сразу и предложил пройтись по разоренным войной деревням королевского домена. И ведь прав, стервец, оказался! Люди с радостью записывались в солдаты.
  - Ты им какое жалование положил? - осторожно спросил вампир, начиная подозревать, что экспедиция будет стоит казне общины куда больше, чем предполагалось.
  - Обычное, ваше сиятельство, - влез в разговор рыцарь Фушон, - Только его выплатили за год вперед. Чтобы, значит, они родным могли оставить.
  - А я уже испугался, что вы им золотые горы пообещали.
  - Это тоже, ваше сиятельство. Я им большую долю в трофеях положил.
  - Каких трофеях?
  - Так на Южных островах много вилл имперской знати. Они там отдыхать любят. С тех пор как вампиры появились, в Империи доступ на острова для кого попало закрыли. Там только местные и аристократия.
  - И откуда крестьяне прознали про богатую добычу? - улыбнулся Александр, - Они же о тех островах впервые в жизни услышали.
  - Ну... Фушон вон людей вперед послал и те слухи пускали.
  - Молодцы. Хвалю. Итого набрали целых три тысячи... Лишних, я так понимаю, в моряки?
  - Да.
  - А ваши рекруты знают, что у них, по сути, дорога в один конец, и с островов их вывозить никто не будет? - затронул деликатную тему вампир.
  - Нет, не знают. И я попрошу ваше сиятельство об этом не распространяться, - генерал немного смутился.
  - Не опасаешься с ними в бой-то идти с таким подходом?
  - Вышколю! - махнул рукой Каларгон, - Не впервой!
  - А почему занятия только с копьем и щитом?
  - Я решил применять тактику гномов. То, что мне рассказывали о ней, звучит очень привлекательно. Коней-то на острова завести не получится и кавалерии у меня не будет. А магов вы обещали...
  - Маги будут, - заверил Александр, - И артефакты будут. А еще гномы отольют специальные пушки.
  - Не-не-не, - запротестовал генерал, - Не надо пушек!
  - Надо! - отрезал вампир, - Там огненное зелье особое будет. Магией его так просто не взорвать!
  Александр не стал уточнять, что дело не в новом составе взрывчатки, а в защите вокруг нее, но это было и не важно. Вампирам надо было испытать оружие, и удаленные острова, где будет применяться все подручное, что может убивать, были для этого идеальны. Люди не обратят внимание на что-то необычное. Не должны, по крайней мере...
  - И на кораблях будет больше орудий, чем обычно, - продолжил вампир, - Не стесняйся их использовать в первую очередь. Организовать каперство в Канале даже важнее, чем захватить все острова!
  - Я понимаю это, ваше сиятельство. Только моряков нет. И капитанов...
  - Капитанов попытайся найти здесь, только не в городе, а ниже по реке есть несколько рыбацких деревень. Наверняка там есть опытные люди, грезящие настоящим морем, а не здешним его подобием.
  - А чем им тут море не нравится? - удивился генерал.
  - Ну, скорее, не само море, а его предназначение. Тут же только рыбу ловят.
  - Ясно. Пошлю тогда туда Фушона. Он точно кого-нибудь найдет.
  - Сделаю, - кивнул рыцарь, - Но, ваше сиятельство, что насчет кораблей?
  - Будет десять судов. Каждое примерно на пятьсот человек. Корабли новой конструкции, с серьезной магической составляющей.
  - Да, это мы уже все слышали. Когда мы их увидим?
  - Только когда будете на них грузиться.
  - Но...
  - Только весной! - оборвал протесты непочтительного рыцаря вампир, - После погрузки у вас будет неделя, чтобы к ним привыкнуть, и все! Остальное в море!
  - Вы как на смерть нас посылаете! - возмутился рыцарь.
  - Мне нужны Южные острова, - Александр вздохнул: очень хотелось наказать наглого рыцаря, но на беду или на счастье тот оказался талантливым организатором, и приходилось терпеть его ненависть ко всем аристократам, - Сдохнуть на них вы можете только после того, как сделаете их элурскими.
  - А король об этом знает? - ехидно поинтересовался Фушон.
  - Знаешь, - задумчиво произнес Александр, - А ведь с одним глазом и без ушей ты будешь смотреться куда как красивее.
  - Я понял, ваше сиятельство, - угроза сделал рыцаря чуть более покладистым.
  - А раз понял, то слушай! Острова мне нужны как база флота. Я собираюсь осваивать острова на юге континента. Только учтите, что это тайна. И обсуждать это вы не можете даже между собой. Узнаю - убью! А король получит сами Южные острова. Так что, никто не останется в накладе.
  - Мы поняли, ваше сиятельство.
  - Вот и замечательно! - Александр улыбнулся, - У вас есть список артефактов, которые вам хотелось бы получить?
  - Есть, ваше сиятельство.
  Разговор зашел о снаряжении экспедиционного корпуса и затянулся до самого вечера. Уезжая из города ночью, Александр был весьма доволен. И Каларгон, и Фушон прекрасно осознавали свою задачу, а главное, отлично дополняли друг друга. Если эскадра доплывет, можно рассчитывать, что острова будут захвачены. А после этого можно будет сделать генералу предложение стать вампиром. И, пожалуй, подобное предложение надо будет сделать и Фушону. Подумав о раздражающем рыцаре, Александр еще раз улыбнулся и твердо решил, что его он вампиром сделает обязательно. Черт с ним, с Каларгоном, у вампиров есть и Леонид, а вот людьми, умеющими с нуля организовать любое дело, разбрасываться точно не стоит.
  
  *****
  
  Патрулирование всегда было любимым занятием Карла. Относительно молодой вампир, всего сорока лет с момента обращения, легко шел по камням пещеры и внимательно осматривался вокруг. Он сам вызвался на это дело, когда командир предложил кому-то сгонять вниз и провести разведку. В последнее время монстры с нижних пластов стали часто появляться куда как ближе к поверхности. Что-то или кто-то выгонял их с привычных мест обитания. Потому подразделение, охранявшее строящиеся в Драконьей горе хранилища, и получило приказ разобраться с ситуацией. Карл пошел добровольно и теперь наслаждался своим занятием.
  Пока он не обнаружил ничего интересного. Но факт появление глубинных монстров был налицо. Он уже убил четверых и, судя по звукам впереди, это еще не предел. Твари и правда стали вылезать к поверхности, но чтобы найти причину, придется организовывать целую экспедицию, одного бойца тут явно мало. Надо идти глубоко.
  "Очень глубоко" - решил вампир, разглядывая очередного монстра, появившегося перед ним, - таких он даже на картинках не видел.
  И самое неприятное, что звук, который он слышал, издавал не этот образец подземной фауны. Появившийся монстр даже не пах! Его щупальца наводили мысль о водной среде обитания существа, хотя уверенная поступь по земле и опровергала это предположение. Вытащив меч, Карл подошел к монстру поближе и стал ждать, когда тот атакует. Очередное развлечение, за которые он так любил патрули.
  Ожившую за своей спиной каменную стену и отделившееся от нее щупальце с острым когтем он даже не заметил, полностью сосредоточенный на монстре, стоящем перед ним. Резкий звук рассекаемого воздуха почти заставил вампира среагировать, но куда раньше этого шип пробил его голову, и мертвый вампир упал на мокрые камни. Стена с щупальцем сформировалась в точную копию монстра, стоящего невдалеке, и оба создания побрели дальше - туда, откуда появилась их жертва.
  
  Глава 17
  
  Когда мужчина вышел из спальни и дверь за ним закрылась, в нее тут же ударилась небольшая ваза и вдребезги разбилась. Это проявление чувств - все, что могла себе позволить принцесса Элурская, а с недавних пор и герцогиня Бохорская, Лота. После бегства из дворца ее жизнь стала сплошным кошмаром, закончившимся свадьбой, что окончательно превратило ее существование в ад. Но вазы и кувшины она швыряла не от бессилия или злобы. Это незатейливое действие позволяло ей выгадать минут десять, прежде чем в спальню посмеют зайти служанки, выжидавшие за дверью пока всплеск раздражения госпожи пройдет.
  Супруг мало обращал на нее внимание, а когда обращал - насиловал и бил. Они даже не разговаривали. Герцог просто иногда приходил в ее спальню, ударом в челюсть лишал девушку сознания, а когда она приходила в себя, он обычно как раз заканчивал свои дела, и уделом Лоты оставалась боль в разбитых губах и внизу живота. Вот и сейчас привычный сценарий повторился в полном объеме.
  Осторожно потрогав опухшую щеку, Лота поднялась на ноги и, осторожно передвигая ноги, так как каждое движение причиняло ей боль, пошла к тазику с водой. Надо было вымыть из себя ненавистное семя, но сделать это так, чтобы служанки, которые вскоре зайдут, не заметили. Иначе ей перестанут оставлять воду даже для умывания, ведь о том, что ее задача - родить наследника, было сказано прямо и не один раз. Надо было спешить, пока за дверью верные Бохорскому слуги все еще ожидают, пока гнев принцессы пройдет.
  В последние дни Лота и сама стала задумываться: а не прекратить ли все эти мучения, родив ребенка? Но непреклонный характер многих поколений королей Элура и собственная стальная воля не давали ей опустить руки и сдаться. Ребенок - это не окончание мучений. После рождения одного ее, конечно, не убьют, сначала захотят получить еще одного. А ведь велик шанс рождения девочки, чья судьба будет не лучше ее судьбы. Поэтому быстро, несмотря на боль, постараться вывести из себя семя проклятого герцога и молиться, что этого хватит, и она не понесет от него ребенка. И конечно не забывать думать о побеге и мести.
  Она обязательно сбежит, вырвется и отомстит. Принцесса Лота искренне в это верила и ни секунды не сомневалась, что однажды перережет горло Бохорского и посмотрит на цвет его крови, наслаждаясь этим. Тварь заплатит за все её мучения.
  
  *****
  
  Тихо проскользнув в низенькую дверь, молодая девушка смело вступила в темное помещение кладовой и, на ощупь найдя нужную бочку, открыла кран и стала набирать в кувшин вино. В трактире Колет работала уже год, почти с тех самых пор как стала круглой сиротой. В своей деревне она могла рассчитывать только на место падшей женщины, о чем ей и поведали соседи. В придорожном кабаке как раз была вакансия. Решив, что такого будущего ей не надо, пятнадцатилетняя девушка собрала свои скромные пожитки и сбежала, навсегда оставив отчий дом и могилы близких. Сейчас, по прошествии времени, Колет понимала, что с тех пор несколько раз ей очень крупно повезло.
  Повезло сбежать из деревни, где ей уже назначили место, ведь просто так ее отпускать не собирались. Трактир принадлежал местному барону, и раз он сказал, что в нем должна появиться новая шлюха, значит одна из девушек деревни обязана туда явиться и начать работать. Своих дочерей деревенским было жалко, а вот сироту нет, и потому ушла из деревни она чудом. Теперь кому-то из ее одногодок придется занять вакантное место и ублажать своим телом путников.
  Повезло девушке и в пути. Она не попалась на глаза благородным, наемникам, солдатам или купцам. Никто из них не стал бы спрашивать у одинокой путешественницы, кто она и куда идет. В лучшем случае просто изнасиловали бы, но, скорее всего, так просто для девушки подобная встреча не закончилась бы, и дальше она продолжила бы свой путь как рабыня. Обычная история, каких на юге Элура много. Про это даже не рассказывают по вечерам, как что-то интересное, и не пугают этим детей. Сами все понимать должны в каком мире живут.
  Повезло Колет и на входе в Ур. Огромный торговый город никого в свои стены так просто не впускал и одной въездной пошлины было мало. Слишком много желающих стремилось оказаться в городской черте и получить право называться горожанами. Ведь кроме защиты от вампиров Ур давал и другие привилегии своим жителям. Вольный город плевал на законы герцогов, и их власть была здесь ограничена. Для крестьян, бегущих от беспредела благородных, пахнущие дерьмом улицы купеческой столицы были раем. Естественно, пускать подростка в город никто не собирался. Стражники просто посмеялись над ней и, забрав её деньги, отбросили на обочину. Там к девушке и подошел средних лет мужчина в добротной одежде. Боевой маг, о чем говорила его накидка, наручный артефакт и знак на груди. Колет видела таких среди наемников, но на мужчине не было цветов никакого отряда, и значит в данный момент он был на вольных хлебах. Подняв девушку из дорожной грязи, он молча помог ей привести одежду в порядок, а после, также молча, пошел с ней к городским воротам. Притихшие стражники не сделали ни одной попытки остановить их. Колет даже показалось, что они жутко боятся мужчину, что помог ей, и рады, что он не обращает на них никакого внимания.
  Повезло ей и потом. Проведя девушку в город, боевой маг не оставил ее около ворот сразу после того как они прошли все проверки на нелюдь, а молча потянув за собой, привел Колет в приличный трактир, где уверенно зашел с ней прямо в кабинет и, подтолкнув ничего не понимающую девушку вперед, впервые хоть что-то произнес.
  - Привет, Лэнис. Вот, привел тебе новую работницу.
  Пожилой мужчина с полностью седыми волосами, сидевший за столом, хмуро посмотрел на вошедших и неожиданно приветливо улыбнулся.
  - Привет, Гор. Давно ты ко мне не заходил!
  - Дела, старик. Работы много, работников мало.
  - И, конечно, ты решил избавить меня от таких проблем? - усмехнулся хозяин трактира, кивнув на Колет.
  - В точку, старик! - рассмеялся маг, - Девчушка круглая сирота, как и ты когда-то, думаю, вы найдете общий язык.
  Хозяин вмиг стал серьезным, как-то странно посмотрел на Колет и молча кивнул. С тех пор она и работала в трактире и отчетливо понимала, что в этой жизни ей очень-очень сильно повезло. Вот только девушку не оставляла одна мысль. Откуда Гор узнал, что она круглая сирота?
  Но об этом можно спросить мага, когда он вновь появится в Уре, а сейчас, быстро мазнув по пыльной поверхности бочки рукой, Колет измазала себе щеку и довольная пошла наверх. В трактире "Золотая свинья" останавливались только приличные люди, но и они не упускали случая шлепнуть или ущипнуть молоденькую служанку за аппетитную попку. Потому лучше выглядеть замухрышкой, хотя хозяин опять будет ругаться за неопрятный внешний вид работницы и в очередной раз напомнит, что в его заведении никто ее насиловать не будет.
  Год назад  Колет узнала об этом впервые и сразу поверила, вот только с тех пор многое изменилось. В Элуре началась война благородных за власть. Ур осаждали, объявляли столицей независимого королевства, а потом и столицей Элура, по его улицам бродили многочисленные патрули солдат и магов, а благородные чувствовали себя тут куда вольготней чем раньше. Имперцы же и вовсе вели себя так, будто все в городе принадлежит им. Лучше перестраховаться и надеяться не только на крепкие кулаки вышибал, работающих на Лэниса.
  Поставив вино перед клиентами и пожелав им приятного аппетита, Колет проскользнула за стойку трактира и собиралась было начать протирать кружки, когда дверь кабинета хозяина приоткрылась и показавшийся оттуда Лэнис призывно махнул девушке рукой. Отложив тряпку, Колет быстро исполнила приказ хозяина и уже через десяток секунд стояла перед ним.
  - Заходи, - трактирщик немного шире распахнул дверь кабинета и девушке хватило этого, чтобы просочится в его кабинет, где она нос к носу столкнулась со своим старым знакомым боевым магом.
  Только в этот раз Гор по-хозяйски сидел в кресле Лэниса и перебирал бумаги. Бросив на девушку быстрый взгляд, мужчина вернулся к своему занятию. Не зная, как себя вести, Колет сцепила руки в замок спереди и стала ждать, и что самое интересное, ее работодатель полностью повторил позу служанки, встав рядом с ней. Будто бы и не в его кабинете они сейчас находились, а странный боевой маг был, минимум, магистром.
  Наконец закончив с бумагами, Гор встал и, подойдя прямо к Колет, остановился перед ней и внимательно осмотрел девушку, а затем зачем-то потрогал ее за мочку уха.
  - Лэнис, ты понимаешь, что она не подходит?
  - Но почему? Она молода и красива!
  - Именно поэтому Колет нам и не подходит, - прервал трактирщика маг, - Из-за молодости ее не приставят работать с объектом, а из-за красоты будут насиловать по десять раз на день.
  - Но у меня больше никого нет, господин, - развел руками Лэнис, девушка же, услышав его обращение к магу, остолбенела, - Колет единственная из служанок, имеющая стройную фигуру, а вы выставили именно это условие.
  - Не мы, - поморщился Гор, - Для нас самих это неприятная новость. Есть другие знакомые девушки, которые могли бы помочь? Может у других трактирщиков есть кто на примете?
  - Как можно, господин?! В подавальщицы принято брать дородных девушек, чтобы сразу показать, что в трактире кормят хорошо и вкусно, да и некоторые проблемы так решаются.
  - Иными словами, можно экономить на вышибалах, - усмехнулся маг, поняв о каких проблемах говорил трактирщик, и хмуро произнес себе под нос, - Значит, остаются только бордели.
  - Получается так, господин. Извините. Если бы вы заранее сообщили...
  - Кабы знать, где упадешь, так соломки бы постелил, - бросил странную фразу Гор, - Может попробовать поискать среди сирот. Вроде, после последнего боя в городе их появилось достаточно много.
  - Не стоит, господин. Имперцы ждут от них пакостей и присматривают. Ходят слухи, что семьи всех защитников Ура, погибших при атаке Бохорского, выселят из города.
  - Идиотизм, - ругнулся маг, - Придется менять планы.
  - Но почему вы не хотите использовать шлюху, господин?
  - Придется долго искать верную. Предательство в этом деле недопустимо. А убивать исполнителя мне не разрешено.
  Услышав подобное Колет перестала дышать. Она и раньше догадывалась, что ее спаситель очень не прост, а тут в одну секунду она стала посвященной в намеки на такую страшную тайну, за которую и убить можно.
  - Господин маг, я готова выполнить любой ваш приказ. Вы спасли меня, и я..., - начала было Колет.
  - Иди работай, - прервал ее Гор, - Поговорим потом. У меня найдется задание для тебя!
  "Потом" наступило уже вечером. Лэнис просто подошел к служанке и, шепнув на ухо номер комнаты, коротко скомандовал: "Прямо сейчас". Вопросов Колет не задавала и, поднявшись на второй этаж, где располагались лучшие комнаты трактира, она робко постучала в дверь нужной комнаты.
  - Входи! - как и ожидалось, голос принадлежал Гору.
  - Хозяин сказал зайти к вам, - закрыв за собой дверь произнесла девушка.
  - Верно. Нужна твоя помощь.
  - Я готова, господин. Что надо сделать?
  - Переодевайся, - маг кинул девушке платье богатой горожанки и демонстративно отвернулся.
  Не став терять время, Колет скинула с себя рабочую одежду и надела предложенную. Это и правда оказалось платье довольно состоятельной горожанки, пошитое явно на заказ и из хороших тканей. Девушке платье было чуток великовато и оттого сидело на ней не самым лучшим образом.
  - Не обращай на это внимание, - распорядился Гор, повернувшись ровно в тот момент, когда Колет стала пытаться расправить появившиеся складки, - Плащ все скроет. Идем за мной и старайся идти походкой богатого человека.
  - Да, господин, - девушка поняла распоряжение и тут же распрямила спину и плечи.
  - Молодец. И с этого момента называй меня Гор. Можешь даже обращаться "эй ты".
  - Но...
  - Что?
  - Я все поняла, Гор.
  - Славно. Тогда пошли.
  Выходили они из трактира через черный вход, у которого их поджидал Лэнис с большим плащом с капюшоном, который он и накинул на плечи Колет. Идти по ночной улице было немного боязно, но весь страх девушки исчез в том момент, когда из тени одного из домов вышли три мужские фигуры и перегородили им путь. Не став ничего говорить, ее спутник растаял в воздухе, а когда появился вновь, все три бандита лежали на земле и не подавали признаков жизни. Ни такой скорости, ни такой техники Колет никогда не видела, но почему-то поняла, что ей ничего не грозит, и страх это не то чувство, которое она должна испытывать, находясь рядом с этим странным магом. Дальше шли спокойно и без приключений.
  Их путь, как и предполагала девушка, закончился в центральных кварталах. Постучавшись в один из домов, они моментально оказались внутри, где их встречал еще один мужчина в одеждах боевого мага. Вот только в отличие от Гора этот был очень молод и потрясающе смазлив. Колет могла бы поклясться, что это самый красивый мужчина, которого она видела в своей жизни.
  - Все готово? - поинтересовался Гор у молодого.
  - Конечно. Все спят. Забирать будет личная гвардия Бохорского, и в лицо они Элис никогда не видели.
  - Славно, - удовлетворенно кивнул Гор, - Дорого это обошлось?
  - Золотой, - ухмыльнулся молодой маг, и Колет поняла, что умопомрачительно огромную сумму, уплаченную им за неведомую услугу, тот считает слишком маленькой и гордится, что заплатил так немного.
  - Славно.
  Больше никто ничего не говорил. Вместе с мужчинами Колет поднялась на второй этаж и, пройдя в одну из комнат, обнаружила там дыру в стене. В этот пролом ей и сказали лезть. Причем, девушка быстро сообразила, что пролом вел не просто в соседнюю комнату, а в соседний дом.
  Оказавшись с другой стороны, Колет обнаружила себя в женской спальне. Следом за ней из пролома появились и оба ее спутника. Гор подошел к столику и зажег на нем свечи, а молодой маг, имени которого Колет так и не узнала, склонился над кроватью, в которой лежала юная девушка.
  - Буди ее, - распорядился Гор, и его напарник щелкнул спящую по носу.
  В тот же миг девушка на кровати зашевелилась, открыла глаза и попыталась вскрикнуть, но ее рот оказался крепко зажат рукой мужчины.
  - Тихо, Элис! Мы от твоего отца. Не надо кричать! Ты понимаешь?
  Девушка активно закивала головой, и маг тут же отнял руку от ее рта.
  - С отцом все в порядке? - первым делом спросила она.
  - Да, - ответил Гор, - Мы заботимся о тех, кто нам служит. Твой отец попросил вытащить тебя.
  - Его объявили преступником! - пожаловалась девушка.
  - Ерунда. Вскоре все будут называть его героем. А пока одевайтесь, Элис, и побыстрее.
  Отдав распоряжение, сам Гор подошел к Колет.
  - Слушай внимательно. Один из купцов, что служит нам, оказался в немилости у Бохорского, и тот приказал арестовать его вместе с семьей. Всю семью купец успел спрятать, а вот дочь, гостившую у подруги, нет. Сейчас Элис находится под домашним арестом. Завтра за ней приедут гвардейцы Бохорского и отвезут в замок. Они не знают ее в лицо. Элис мы сейчас выведем, но из города убрать ее до самого вечера не получится. Потому нам надо выгадать время. Мы могли бы просто взорвать этот дом, но решено щелкнуть Бохорского по носу. Ты заменишь Элис, и именно тебя завтра заберут гвардейцы герцога. В замке подлог откроется, но пока будут разбираться, время будет потеряно.
  - Да, госпо... Гор.
  - Молодец, что не спрашиваешь о себе, - похвалил девушку маг, - Тебе ничего не грозит. Делай вид, что ты вообще ничего не понимаешь. Играй дурочку. Самое страшное, что может случится - получишь несколько сильных пощечин. Не буду скрывать, их ты получишь наверняка. Но это не страшно. Если что, мы все вылечим. Пытать тебя раньше завтрашнего дня не станут. Но уже ночью мы тебя вытащим. Все понятно?
  - Да, Гор.
  - Славно. Ничего не бойся. Это главное.
  - Я не боюсь, - улыбнулась Колет.
  - Ну тогда ложись и спи, - Гор кивнул на кровать Элис, - Утром сразу прячь личико в капюшон. В доме есть слуги, и они прекрасно знают, как выглядит Элис. Предсказать их поведение, если они увидят подмену, мы не можем, поэтому постарайся быть не опознанной до замка и до того момента, как ты окажешься перед Бохорским.
  - Я все сделаю. Положитесь на меня, - твердо заявила Колет.
  - Ух! - восхитился Гор, - Ну тогда увидимся через сутки. Дырку в стене прикрой ковром.
  Попрощавшись и отдав последнее распоряжение, маг скрылся в проломе, где за минуту до этого скрылись Элис и молодой парень, сопровождавший ее. Колет вернула ковер, прикрывавший стену, на место и даже поставила стул. Теперь комната выглядела совершенно естественно, и сторонний наблюдатель не мог бы догадаться, что еще недавно здесь находились сразу четыре человека. Убедившись, что маскировка пролома идеальна, Колет прямо в платье и плаще улеглась на мягкую перину и заснула.
  А с утра все завертелось. Хмурые мужчины в цветах герцога Бохорского выволокли ее прямо из постели, и закутаться в плащ Колет смогла в самый последний момент. Не дав ей умыться и позавтракать, гвардейцы вывели ее на улицу и, усадив в экипаж, довезли до замка, или, как его сейчас называли, королевского замка Ура. Там голодную девушку два часа продержали в какой-то комнате под присмотром тех же гвардейцев, а потом она впервые увидела того, кто именовал себя королем Элура. Герцог не произвел на Колет особого впечатления, скорее она была разочарована его бледным и нервным видом, и вся дальнейшая беседа только усилила это чувство.
  - Ну что, тварь, твой папаша не выполнил мой приказ, и ты станешь моим посланием всем тем в этом королевстве, кто считает, что меня можно игнорировать, - сорвав с головы Колет капюшон, герцог с размаху влепил ей пощечину, - Жалеешь, что родилась не в той семье?
  - Мои родители мертвы, - Колет хотела назвать герцога его величеством, чтобы не доводить ситуацию до обострения, но в этот момент вспомнила слова Гора о том, что они желают не просто спасти Элис, но и унизить Бохорского, - И я всегда гордилась ими.
  - Чего?! - взревел герцог и влепил девушке еще одну пощечину, на этот раз более сильную, - Ты еще пожалеешь о своих словах! Стража!
  - Одну минуту, ваше величество, - к герцогу подошел мужчина в очень дорогой одежде, - Кто эта девушка?
  - Дочь того купца, что обманул меня!
  - Элис?
  - Да! - раздраженно ответил герцог и обратился к гвардейцам, что зашли на его зов, - Отведите ее в казармы и развлекитесь с ней. Дарю вам ее на два дня! Если выживет, сообщите мне об этом.
  - Это не Элис, ваше величество, - впервые испугавшаяся Колет услышала слова, которые и стали ее спасением.
  - Что?!
  - Я не знаю эту девицу, ваше величество. А Элис мне хорошо знакома.
  - Вы кого ко мне привели? - набросился герцог на своих солдат.
  Дальнейшее было Колет не интересно. Сначала последовало разбирательство с гвардейцами, потом выясняли ее личность, доставляли слуг, которые все как один подтвердили, что видят девушку первый раз в жизни. Были еще несколько пощечин и требования признаться, правда в чем, Колет так и не поняла. Честно говоря, девушка не знал чем же таким отец Элис навредил герцогу Бохорскому, но даже простая крестьянка понимала, что Гор и его коллеги не просто унизили хозяина Ура, но и на целые сутки, а то и больше, исключили его из другой работы. Ибо до самого вечера герцог занимался только тем, что выяснял, как одна девушка была заменена на другую. При этом делалось это очень и очень непрофессионально. Например, дыру в стене обнаружили уже на закате! Причем с помощью магии! Наблюдай Колет все это со стороны, она искренне бы наслаждалась ситуацией и наверное много где смеялась бы, вот только пока что она была пленницей и главным действующим лицом, и это заставляло девушку быть собраной.
  - Завтра ты познакомишься с палачом! - наконец пообещал ей Бохорский и отправился спать.
  Колет разместили в подвальной камере с толстенной дубовой дверью, окованной железом, и пучком соломы на полу. Уставшая, голодная, немного избитая девушка без сил опустилась на это подобие спального места и, сжавшись в комочек, принялась ждать появления своих спасителей. И не дождалась!
  Нервное напряжение дало о себе знать, и Колет провалилась в сон!
  - Просыпайся, соня! - девушка не знала, что именно вырвало ее из сна: ласковый мужской голос или аромат жареного мяса.
  Широко открыв глаза, Колет обнаружила себя лежащей на перине и переодетой в ночную рубашку! А над ней стоял улыбающийся Гор с тарелкой в руках.
  - Ну ты и спать, девочка!
  
  *****
  
  - Сколько погибло? - склонившийся над картой Константин был непривычно хмур.
  - Они исчезли, а не погибли.
  - Не обманывай себя. Сколько?
  - Семеро, - эту цифру офицер в красивом красном мундире выдавил из себя с силой.
  - И никаких следов?
  - Абсолютно.
  - Я запрещаю солдатам покидать город, - алукард резко распрямился, - Пусть они встанут в глухую оборону.
  - Это не решит проблему, экселенц. Внизу есть что-то или кто-то, и мы должны...
  - Найти и уничтожить?
  - Верно, экселенц! В Драконьей горе находятся как действующие, так и строящиеся хранилища крови. Это наши стратегические запасы. Мы не можем подвергать их опасности.
  - И что ты предлагаешь?
  - Вся рота, что охраняет Драконью гору, должна совершить рейд вниз и уничтожить то, что убило наших разведчиков.
  Константин снова склонился над столом и уставился на карту севера, будто чертеж земной поверхности мог помочь ему хоть в чем-то. Подземелья этого мира всегда были одной большой загадкой, и сколько бы вампиры ни кичились своими знаниями, глубины были им не по зубам. Казалось, что им нет дна, и каждый новый уровень хранил свои тайны и секреты. Вот только какими бы глубокими ни были подземные пещеры, за два века они ни разу не доставили вампирам неприятностей. Это всегда был неизведанный мир, полный тайн, но не опасностей. И вот все изменилось. В глубинах Драконьей горы стали исчезать патрульные и разведчики. Причем, без следа.
  - А что, если рота не справится?
  - Вы шутите, экселенц? Полная рота, укомплектованная всеми артефактами по штатному расписанию? - офицер был искренне удивлен, - В мире мало сил, способных противостоять такой мощи и уж тем более уничтожить ее.
  - Хорошо, - уверенность начальника Штаба Армии передалась и алукарду, - Пусть гарнизон Драконьей горы сделает вылазку вниз. Для начала не очень глубоко. Посмотрим, что из этого выйдет.
  - Будет исполнено, экселенц, - кивнул вампир, - Но у меня есть еще и другое предложение.
  - Слушаю, - Константин протер глаза и сел.
  - Я прошу разрешения на проведение армейской разведки в Налиме.
  - Зачем? И что это, вообще, значит?
  - Отделения первой роты будут направлены в подземелья Налимского хребта, равномерно распределившись по всей его длине. Они спустятся вниз и пройдутся по стойбищам гоблинов, через память крови выясняя, есть ли подобные проблемы у наших злобных мохнатиков. Мы должны знать, происходят ли странные вещи только в Драконьей горе или Налимские горы тоже стали опасны.
  - Это разумно, - кивнул Константин, - Одобряю. Вот только... Первая рота уйдет в Налим, вторая рота все еще в Залоне, третья рота спустится в глубины Драконьей. Таким образом, весь первый батальон будет так или иначе задействован в каких-либо мероприятиях. А второй батальон мало того, что только недавно вернулся с зачистки пчел, так еще и укомплектован более молодыми вампирами. Впервые за два века охрану Гнезда будут составлять вампиры в массе своей младше пятидесяти лет.
  - Можно объявить частичную мобилизацию изначальных, экселенц, - начальник Штаба сразу понял не высказанное опасение алукарда.
  - Не хотелось бы, - покачал головой Константин, - Сам знаешь, что скоро церемония передачи власти, и изначальные предпочитают быть в своих Корпусах. Впрочем, не только они.
  За два века у вампиров сложилось много традиций, но вот относительно грядущего события таковых еще просто не было. Всего второй раз шестопер алукарда будет менять владельца. Но, несмотря на это, был один момент, который не вызывал у вампиров вопросов: присутствовать на церемонии они хотели в мундирах своего родного Корпуса, а не пребывая на временной службе в Армии. Потому Константин и не хотел проводить даже временную мобилизацию изначальных вампиров. Незачем создавать недовольство у тех, кто является основой твоей власти.
  - Мы успеем демобилизовать их до церемонии.
  - Нет. Но подготовь все к тому, чтобы при необходимости мобилизация прошла очень и очень быстро.
  - Будет исполнено, экселенц!
  Когда Начальник Штаба Корпуса Армии покинул кабинет Алукарда, Константин угрюмо посмотрел в окно. Проблемы, свалившиеся на вампиров в самый конец его царствования, не нравились мужчине, но и сделать хоть что-то с ними он не мог. Некоторые проблемы даже не имели источника, или он был неизвестен.
  - Видимо, я порядочно нагрешил, раз все валится в одну кучу, - пробормотал Константин себе под нос, - Как бы мне не стать последним алукардом вампиров. А ведь все было так хорошо.
  Тряхнув головой, Алукард позвал Юлю и вызвал следующего посетителя. Надо было собраться и заставить других это сделать. Два века безответственного бытия и расслабленного существования так просто не изжить! Начинать надо с себя! А там и все остальные проблемы решим! Константину почему-то очень сильно захотелось стать алукардом еще раз и еще, и встречая следующего своего посетителя, вампир был уверен, что у него это получится.
  
  *****
  
  Таким образом, ваше величество, в Гномьих горах было обнаружено очень большое поселение вампиров, - вельможа ткнул в точку на карте и дал императору время все обдумать.
  С тех пор как любимая жена и сын императора были убиты вампирами, владыка Империи стал очень болезненно относится к этим тварям, дав приказ тщательно отслеживать все упоминания о них, а также создал в империи новое военное подразделение, целью которого была охота за вампирами. Никто из придворных не знал, как долго продлится стремление императора к мести и как далеко он зайдет, потому все распоряжения выполнялись немедленно, а стоило хотя бы кому-то услышать даже самый непроверенный слух о вампирах, он несся на прием и докладывал об этом. Те, кто поступали иначе, уже покинули императорский дворец. Ни былые заслуги, ни профессиональные навыки не помогли. Либо ты всей душой помогаешь императору бороться с вампирами, либо едешь в родовое имение!
  - Насколько больше селение там было?
  - Очень большое, ваше величество. При его уничтожении Орден Охотников освободил больше тысячи людей, которых нелюди держали в загонах, как скот, и с которых они собирали кровь.
  - Человеческие фермы?
  - Да, ваше величество. И заправлял там всем один вампир и его самки. А кроме них Охотники уничтожили еще пять десятков тварей.
  - Хорошие новости, - император улыбнулся, - И как это поселение обнаружили? Насколько я знаю, там очень дикие места.
  - Гномы, ваше величество. Один из их эрлов послал к людям посольство и сообщил о находке своих разведчиков. После этого все и завертелось!
  - Даже гномы понимают, что вампиры это зло, - торжествующий император повернулся к другим придворным, присутствовавшим при докладе, - Больше поселений там не нашли?
  - Нет, ваше величество. Сейчас Орден Охотников занимается тем, что выжигает скверну и уничтожает тех, кто сотрудничал с вампирами.
  - Значит и там люди снюхались с тварями?! - гнев императора был так велик, что некоторые непроизвольно вздрогнули.
  - К сожалению, ваше величество. Иначе такое огромное поселение существовать просто не могло. Ведь людям, с которых вампиры цедили кровь, нужна еда. Вот ее и поставляли предатели.
  - Церковь уже занимается ими! - подал голос кардинал, допущенный на этот доклад к императору.
  - Орден занимается ими! - поправил его император, - Светлая Церковь опять все... А впрочем, это не имеет отношения к делу. Благодарю всех за хорошие новости. Чем больше вампиров умрет, тем лучше будет всем в нашем мире. Не забывайте это. А сейчас идите и занимайтесь делами на благо Империи. Канцлер, останьтесь!
  Герцог Вергуно молча поклонился и с завистью посмотрел на выходящих из зала людей. Ему предстоял очень неприятный и непростой разговор, который он и так откладывал как мог. Но сейчас император явно дал понять, что больше никаких отсрочек не будет.
  - Герцог, как дела в синдикате? - задал молодой правитель тот самый вопрос, который так пугал стального канцлера.
  - Мы все еще разбираемся, ваше величество, - Вергуно прошел к столу и встал слева от императора, - Сейчас проводим ревизию...
  - Я не об этом спрашиваю! - гневно пресек канцлера император, - Когда будет готова замена настойки?
  - Никогда, ваше величество, - герцог опустил голову, - Орехи черного кедра заменить невозможно. Требуются годы на то, чтобы создать хоть что-то похожее на настойку и ее эффект. Создатель оригинальной настойки был гением, и дело там не только в уникальных орехах и их свойствах, но и в других компонентах, которые тоже не распространены и подобраны очень точно.
  - Я не хочу слушать лекцию о том, что из себя представляет настойка! Мне довольно знать о ее эффекте!
  - Прошу меня простить, ваше величество.
  - Прощаю! - бросил император, - Лучше скажите мне, что нам делать? Неужели прекращать поить чиновников настойкой и начать давать им абсорбент?
  - Боюсь, ваше величество, что у нас нет достаточного количества орехов, чтобы создать из них абсорбент настойки для всех чиновников империи.
  Абсорбентом настойки называли зелье, обладающее эффектом, устраняющим последствия приема как самих орехов черного кедра, так и настойки верности. Изготавливался он тоже из орехов, вот только полный цикл лечения и устранения всех последствий занимал почти месяц, и, соответственно, на абсорбент уходило очень много ценных орехов. А принимали абсорбент всего несколько человек в империи, включая наследника и канцлера.
  - Но это значит конец империи, - император потер виски.
  - Я уверен, что мы сможем договориться с герцогом Касом до того, как запасы орехов на складах закончатся, - высказал свои мысли герцог Вергуно, - Уже летом Бохорский должен будет занять столицу Элура и тогда...
  - Канцлер, - прервал вельможу император, - А вы слышали, что молодой король Элура подарил Касу все свои северные земли. Все рудники на них и так далее. Бохорский теперь просто шут!
  - Но шут с короной на голове, ваше величество, - возразил канцлер, - И у него под рукой имперские легионы. Герцог Кас обязательно уступит!
  - Посмотрим, - заявление императора было больше похоже на угрозу, и канцлер поежился, впервые поняв, что кресло под ним закачалось.
  - Ваше величество, - герцог решил немного подстраховаться, - Как бы не сложились обстоятельства на севере, но с настойкой надо что-то решать. Вы же знаете, что последний мятеж был вызван именно ее массовым применением.
  Заговор чиновников и военных среднего звена управления, и правда, возник прежде всего из-за увеличившегося количества настойки верности. Амбициозные заместители желали занять места своих начальников, но ничего не могли с ними сделать. Руководство было предано Империи, и все это видели. Так и появился самый значительный заговор в новейшей истории Империи, и он стоил жизни предыдущему императору, императрице и наследнику трона. Про более мелких людишек и говорить не стоит. Погибли тысячи. И все лишь потому, что северяне стали продавать больше орехов, и синдикат увеличил производство настойки.
  - Никаких послаблений! Прием настойки следует расширить! - отрезал император, полностью противореча самому себе и недавнему заявлению о том, что надо начать давать чиновникам абсорбент, и канцлеру оставалось только принять эту точку зрения как приказ.
  Покинув дворец, герцог поехал не домой. Император дал явно понять, что его терпение заканчивается и канцлеру надо поторопиться, иначе его заменят. Поэтому пышный кортеж поехал не в столичный особняк, а в не менее роскошный дворец, где размещался один очень известный на всю империю клуб, где так любили проводить свое время отпрыски самых известных и благородных семей империи. Именно здесь и находилась штаб-квартира синдиката, торгующего по всему миру наркотиками и производящего для империи настойку верности.
  Как и ожидал герцог, его ждали, и все руководители были в сборе. Вот только за круглым столом сидел еще один человек, и его Вергуно не знал. Да и молод он был, чтобы присутствовать здесь на равных с другими.
  - Это Леопольд Тари, - представил незнакомца глава синдиката, - Личный посланник герцога Каса.
  Канцлер вздрогнул и посмотрел на незнакомца куда как более заинтересованно. Наконец-то заметив и его знак мага и надменный взгляд и поведение, наполненное чувством собственного превосходства. Типичный маг, да еще и облеченный властью.
  - Как добрались, ваше превосходительство?
  - Штормило, - пожал плечами Леопольд, - А вот телепорты мне понравились.
  Оценив ответ, канцлер вежливо кивнул эмиссару. Не каждый вот так сразу выложит информацию о том, что очень спешил на встречу с синдикатом.
  - Что его светлость просил передать нам? - сразу перешел к делу Вергуно, раз уж его собеседник сам высказал заинтересованность в беседе.
  - Я как раз сообщал об этом. Герцог Кас очень сожалеет о том досадном недоразумении, что по вине герцога Бохорского произошло в Элуре. Как верный подданный его величества Карла Элурского, мой господин будет вынужден вести беспощадную войну с Империей, - при этих словах канцлер опять вздрогнул, очень уж многозначительно при этом посланник улыбался, - Но дела не должны страдать. Короли приходят и уходят. Мы же занимается чуточку другим.
  Все присутствующие ощутимо расслабились. Некоторые даже стали улыбаться. Северный маг решил, что война не стоит потери прибылей! Все будет как прежде! Сам канцлер лишь позволил себе чуточку усмехнуться, и то про себя. Глупые элурцы не знали истинной ценности орехов, иначе никогда бы не стали их продавать стране, с которой они воюют. Скорее всего, герцог Кас решил, что наркотики, наоборот, ослабят врага. Глупец!
  - Мы даже готовы увеличить поставки, - между тем продолжал Леопольд и, услышав это, герцог возликовал, так как оказался прав: северяне хотят нанести вред количеством!
  - Условия прежние? - деловито поинтересовался глава синдиката.
  - Нет! - покачал головой маг, - Риски возросли. Мы, как и прежде, будем передавать товар в Касе. Но вот его цена...
  - Сколько? - канцлер рукой показал, чтобы глава заткнулся, и продолжил переговоры сам.
  - Плюс двадцать процентов в золоте и плюс десять процентов в лунном серебре.
  - Это грабеж! - не выдержал глава.
  - Заткнись, - осадил его канцлер и посмотрел на мага, - Мы согласны. Когда можно забрать товар?
  - Партия уже ждет вас на наших складах. И конечно, получать за нее плату мы тоже будем в Касе. Как вы доставите золото и лунное серебро к нам через воюющую страну, нас не волнует. Зато в самом герцогстве вам ничего не грозит. Можно будет действовать почти в открытую.
  - И сколько там товара?
  - Больше, чем вы способны купить, - ухмыльнулся Леопольд.
  - Предлагаю пятую часть оплачивать в чеках, - сделал предложение канцлер, не став говорить, что Империя купит вообще все, особенно на фоне последних распоряжений императора.
  - Нет, - покачал головой маг и выдал причину своего несогласия, заодно открыв присутствующим некоторую тайну, - Светлая Церковь будет изгнана из королевства за свою поддержку Бохорского.
  - Хорошо, - кивнул канцлер, - Я прикажу немедленно сформировать караван в Кас!
  "А мы его обязательно пограбим", - подумал вампир, но на его лице не дрогнули ни один мускул.
  Таким он и покинул элитный клуб: холодным, отстраненным и надменным. Его миссия насчет орехов завершилась полным успехом, и теперь надо было поработать над тем, чтобы Империя никогда не получила ни одного метра новой земли на юге. Колонии должны принадлежать вампирам... ну и немного Элуру.
  
  Глава 18
  
  - Ты представляешь? Они считают меня слабым! - Евгений с трудом сдерживал рвущийся наружу смех, - Меня!
  - Царь никого не казнил! Царь ненастоящий!
  - Вот-вот, - триумвир наконец засмеялся.
  Смотрящая на него Няша только неодобрительно покачала головой и вопросительно посмотрела на вампирессу рядом с собой. Кобольд видела и чувствовала, что хозяин воспринимает сказанное как шутку, но самой девушке так не казалось. Если подчиненные считают кого-то слабым, они ведь его не уважают, а значит это не повод для шуток. Юля взгляд Няши проигнорировала и казалось вообще не обратила внимания на беседу начальства, оставаясь полностью безучастной и изображая из себя идеального секретаря. При этом кобольд чувствовала, что и ей сказанное Евгением не кажется чем-то неправильным. Решив, что так и надо, Няша тоже перестала волноваться и вновь превратилась в статую, ожидая, когда же ее услуги понадобятся.
  - Значит, моего вразумления не хватило? - в голосе отсмеявшегося Александра появились угрожающие нотки.
  - Именно, - Евгений вытянул ноги и постучал пальцем по папке, что он принес с собой и которая сейчас лежала рядом на столе, - Люди не понимаю хорошего отношения к ним. Александрию, Константинополь и Ебург мы строили с нуля, по своим законам и полностью под нашим контролем. В Касе все иначе. Приходится учится прямо на ходу.
  - Теряем время, - проворчал Александр.
  - Ничего не поделаешь. Ошибки неизбежны. Слышал уже про дилижансы?
  - Мне сообщили, что затея провалилась, но подробностей я не знаю.
  - А в них вся суть, Саш, - вампир на секунду замолчал, - Да и не провалилась идея, просто возникли дополнительные препоны.
  - Не томи, рассказывай!
  - Да все просто. Тролли это даже предвидели, но мы не обратили на это внимания. Люди не доверяют передвижению без охраны. Опасаются вурдалаков. Вот никто и не пользуется услугами новой организации.
  - Но в дилижансах же предусмотрена охрана, - нахмурил брови Александр, вспоминая все предварительные планы по созданию сети быстрого перемещения людей и грузов между городами герцогства.
  - Два бойца, - подтвердил Евгений, - Но народ не верит, что они могут защитить их от нападения вурдалаков. Блин! Да народ не верит, что они могут защитить от обычных разбойников! Так что все вложения в дилижансы и все, что с ними связано, пока что идут в чистый убыток.
  - И при этом ты утверждаешь, что затея не провалилась?
  - Конечно! - немного возмутился Евгений, - Просто временные трудности. Сейчас построим дополнительные постоялые дворы, укрепим их и... наймем паладинов в охрану. И все заработает, как часы.
  - Паладинов? - Александр даже улыбнулся, - Совсем охренел? Нам их в армии не хватает, а ты хочешь их в охрану?!
  - Это вынужденная мера. Без них ничего не заработает.
  - Перемещение выйдет золотым, - прикинул в уме затраты Александр.
  - Потом все окупится. А пока придется работать с нулевой прибылью. А если добавить страхование пересылаемых грузов, то и прибыль будет. На дилижансы ведь и почта и грузовые перевозки завязаны. Так что, пусть лучше их охраняют паладины, чем они стоят в гаражах.
  - А еще это небольшой, но сильный отряд в нашем подчинении, который никто не принимает в расчет, - подала голос молчавшая Юлия, - Почти рота паладинов, которые кормятся с рук герцога Каса.
  - Даже больше роты, - благодарно кивнул девушке Евгений за своевременно данную подсказку.
  - Сомневаюсь, что я смогу их использовать.
  - Но они будут под рукой. А это уже полдела.
  - Ладно. Пусть будут! - махнул рукой Александр, - Найдете сотню паладинов в охрану, буду даже рад. Все меньше всякой дряни будет на дорогах герцогства. А что у нас с телеграфом?
  - Тут все в полном порядке. Кас, Александрия, Константинополь, Ебург и Савоярди уже связаны в единую сеть. Спрос на услуги огромный!
  - Значит эту затею можно будет распространять на всю территорию королевства?
  - Без сомнения! Причем в кратчайшие сроки! Корпус Разведки будет в восторге! И я молчу о Казначействе, которое с прибылей от телеграфа вообще кипятком писать будет.
  - Ну, хоть что-то хорошее. А теперь вернемся к тому, как тебя воспринимают в городе. И кого мне надо казнить, чтобы изменить их точку зрения?
  - Вот список, - Евгений протянул герцогу папку, - Там в основном те, без кого городу будет только лучше. Если человек приносит много пользы, то в этот список он не попал, даже если мне того хотелось. Но есть пара лиц, решение по которым ты должен принять сам. Они в самом конце. Это те, кто насмехается надо мной или тобой, или нами обоими, но при этом реальной властью не обладает и никак гадить не может.
  - Но зато активно создают нелицеприятный фон, распуская слухи и высказывая свое отрицательное мнение?
  - Верно!
  Александр внимательно изучил весь представленный список, прочитав прегрешения каждого, указанное прямо напротив имени. Вампир даже не поленился лично встать и пройти до секретера, откуда он достал свои личные заметки о видных людях города. После сравнения списков никаких сомнений у герцога не осталось. Все люди, кого он некогда наметил как жертв своих будущих репрессий, значились и у Евгения. Найдя в папке готовый приказ об арестах, Александр размашисто подписал его и передал Евгению.
  - Жаль, что через полгода ты уже будешь алукардом. Придется искать на твое место кого-то еще.
  - Костю возьмешь! - фыркнул Евгений, тем не менее оценив и приняв от соратника замаскированный комплимент.
  - Нет уж! Лучше я сам, - Александр почесал щеку, - Мне почему-то кажется, что и у тебя, и у Кости будет очень много работы в Гнезде.
  - А у тебя будет много работы в Касии, - парировал Евгений, - Или хочешь бросить Карла?
  - Нет, конечно. Паренька нельзя оставлять надолго одного. Как только снег сойдет, отправлюсь в столицу.
  - Вот и найди вампира, который будет руководить в герцогстве от твоего имени. Не откладывай это.
  - Если надо что-то создавать, то предлагаю Орлова Михаила, а если просто руководить уже сделанным, то...
  - Стоп-стоп-стоп, - зачастил Александр, прерывая Юлию, - А Миша - это вариант. Он же с тех пор как у него не получилось создать булат и вообще превзойти гномов в металлургии впал в своего рода депрессию, зато все его производства работают как часы, Ольга на него нахвалиться не может. Да и его внешний вид помогает решать проблемы еще до их возникновения. Хорошая кандидатура! Только отпустит ли его Ольга?
  - Отпустит, - махнул рукой Евгений, - Но ты помнишь, что он сейчас паровиками увлекается?
  - И пусть! Это даже хорошо. Не магические вещи нам нужны.
  - Не боишься, что он нам тут техническую революцию устроит?
  - Железные дороги и прочее? - усмехнулся Александр, - Не устроит. Железа на все это нет. А сотня паровых машин это еще не революция. Заодно и посмотрим: Миша может решать только технические задачи, или и с социалкой справится.
  - Я думаю, он вообще со всем справится. Ты ему главное круг задач нарежь и сроки поставь. Он горы свернет. Юля выбрала идеального руководителя герцогства, у него и знания есть и стимул.
  - Решено. Вместо меня тут будет Орлов, - заявил Александр, - А теперь поговорим о донорстве.
  - Органов? - скривил губы Евгений.
  - Крови. Эксперимент в Ольгино с официальной покупкой крови идет нормально, хотя и с некоторыми непредвиденными сложностями. Артефакт в сиротском приюте тоже работает. Тайный сбор крови выше всяких похвал. Но нам надо начинать пропаганду донорства. Естественно, под эгидой Церкви, раз уж теперь это прикормленные нами мартианцы, и пока очень осторожно, но надо приучать людей сдавать кровь.
  - А чем тебя артефакт по типу Ебургского не устраивает? Сироты клянутся на нем каждый день. Десяток грамм крови в бочку. Никто ничего не подозревает. Два века схема работает! - Евгений эмоционально взмахнул рукой, - Не проще ли расширить эту систему и поставить в каждом городе королевства похожий артефакт, только указать, что его предназначение оборона города, и, мол, каждый горожанин может подзарядить его своей кровью.
  - По типу очень-очень мощной защиты, для которой требуется очень много магической энергии, - задумчиво произнес Александр, развивая идею Евгений, - Кровь нам, а зарядка... Откуда будем брать энергию на настоящую зарядку? Или будем делить кровь? Половину нам, половину на настоящие цели?
  - Зачем? Поставим наши артефакты с частицами веры. В них мощи столько, что каждый сразу поверит, что надо очень много крови и энергии на заряд. А донорство введем позже. Когда медицину чуток поднимем. Не все же сразу!
  - Хорошая идея.
  - Да Семен нам вообще по гроб жизни будет обязан. Его работу делаем!
  - Корпус Крови тоже на месте не сидит. В Ольгино, сам знаешь, сборы "провизии" повысились, благосостояние селян повысилось, а наши затраты минимальны.
  - Систему покупки крови еще балансировать и балансировать, - проворчал Евгений, - Донорство для солдат и больных и то лучше. И денежку заплатим и кровь получим.
  - Ты же сам только что против донорства был!
  - А я адвокат дьявола*! - усмехнулся вице-алукард, - Донорство - это слишком прогрессивно. Пока! Но лет через десять или пятнадцать мы вполне сделаем его обычным делом. А вот покупать кровь напрямую... Я разочаровался в этой идее.
  (*Адвокат дьявола - это устойчивое выражение, которым принято называть человека, выступающего против общей идеи не ради реальной оппозиции, а ради эффективного контраргумента.)
  - Ну иди, порадуй себя казнями, - улыбнулся Александр, кивнув на приказ, - Все, кто считал тебя марионеткой, вскоре окажутся в петле. Надеюсь, этим зрелищем ты не разочаруешься.
  - Вообще-то я тебя старше по должности, - проворчал Евгений, - А ты тут командуешь.
  - А через год вообще будешь алукардом, - рассмеялся герцог, - Но помогать мне с городам ты вызвался сам, так что не надо устраивать тут сцен.
  - Я шутил, Саш, - Евгений примиряюще поднял руки вверх, - Не бери близко к сердцу. Сам-то что будешь делать?
  - Орлова вызову и дам ему кучу ценных указаний.
  - Мишу я сам проинструктирую.
  - Ну тогда займусь делами королевства, - пожал плечами Александр, - Выходить на улицу мне нельзя, из-за проклятия Церкви я все еще ограничен в применении магии. Принимать чиновников, до того как ты сократишь их ряды, я не буду. Значит, займусь политикой.
  - Правильно! - кивнул Евгений, - Тогда я пошел.
  С уходом второго лица в общине вампиров в кабинете герцога ничего не изменилось. Обе девушки продолжали поедать Александра преданными взглядами, отчего он даже несколько смущался. Создавалось впечатление, что каждая особа вбила себе в голову доказать, что именно она является идеальной личной помощницей и желает не оставить сопернице ни единого шанса. У более опытной вампирессы это пока получалось куда лучше, но Няша не сдавалась и с каждым днем у нее получалось все лучше и лучше. Она же первой нарушила молчание.
  - От графа Савоярди поступила просьба о личной встрече, хозяин. Он прибудет в город завтра, - отчиталась кобольд, - Я пригласила его на обед с вами.
  - Хорошая идея. Молодец, - похвалил девушку вампир, - А то разговор нам предстоит непростой.
  - Почему? - удивилась Няша.
  - Граф будет плакаться о своей судьбе и будущем, - пояснила более информированная Юля, - В рамках развития дилижансного сообщения, между Залоном и Савоярди будут построены укрепленные постоялые дворы. Это существенно снизит поступления в казну графства.
  - Да-а-а, - Александр смущенно погладил себе шею, - Придется как-то компенсировать...
  - Савоярди и так сверхбогатый город, наживающийся на купцах, идущих в Залон и Блад. Но при этом город больше похож на большую деревню, а его владельцы предпочитают копить деньги, а не вкладывать их в дело, - Секретарь Триумвирата была неумолима, - Не думаю, что надо им что-то компенсировать. Обойдутся.
  - Тоже верно, - герцог кивнуло головой, - Но мы многим обязаны графам и не стоит...
  - Так подскажи им, как заработать! Удобное местоположение не гарантирует ничего. Пусть живут умом, а не транзитом!
  - Ладно-ладно! - рассмеялся Александр под напором своей помощницы, - Я понял. Предложу графу построить... что-нибудь.
  - В Корпусе Будущего должны быть планы развития прилегающих к баронству территорий, - напомнила Юля.
  - Да, есть такие. Но для Савоярди там отводиться очень специфическая роль, - вампир сморщил нос, - Графу это не понравится.
  - Тогда пусть вкладывается в колонии. Денег у него много.
  - А вот это очень хорошая идея! - оживился Александр, - Леопольд будет рад, да и правильно осветить это можно, так, чтобы и другие вкладывались. А там уж можно и смотреть: кто получит прибыль, а кто кукиш. Мы же так всех за горло возьмем! А точнее, за кошелек.
  Новая идея захватила герцога и он с удовольствием ее обдумывал. Юля предложила настолько идеальный вариант, что впору было качать ее на руках. И ведь с помощью столь незамысловатого шага можно будет не только вознаграждать своих людей и разорять врагов, но и по настоящему привлечь серьезные средства для освоения юга. С этой минуты миссия Каларгона стала еще важней.
  - Ладно, - наконец промолвил Александр, - Теперь поговорим о делах. Юля! В срочном порядке нужно будет организовать отправку двух миссий. Вампиров среди участников быть не должно. Только люди, но верные и толковые.
  - Задачи? - деловито подобралась секретарь.
  - Первая миссия должна будет отправиться в Сахию, к королевскому двору. Пока от лица герцога Каса, в частном, так сказать, порядке. Цель - предварительный договор о династическом браке между Карлом Элурским и Анной Сахианской.
  - Карл будет недоволен, что за его спиной делаются такие вещи, - пискнула Няша.
  - Да пусть даже злится. Разрешаю кидать вещи и брызгать слюной, - усмехнулся вампир, - Сахия нужна нам. Она нужна Элуру. Так что на мнение короля мы обращать внимание не будем. Тем более, принцесса Анна очень красива. Про ум пока говорить рано, ей всего двенадцать.
  - Что наш посланник может предложить королю Сахии и что должен требовать? - Юля сверкнула взглядом в сторону Няши, и та быстро заткнулась.
  - Нам и Элуру нужны порты в Канале. Учитывая особенности островного королевства, можно всего один порт, но с железной гарантией. Устроит даже столица. Главное - свободное плавание без досмотров и снабжение по первому требованию. Мы даже готовы платить портовый сбор. Но флаг Каса и Элура должен быть в приоритете.
  Под особенностями Сахии Александр имел ввиду не совсем привычное государственное устройство островного королевства. С одной стороны, Сахия была самой обычной монархией, где правящая династия крепко сидела на троне и самовольно управляла страной. Но с другой стороны, большая территория острова была не заселена людьми и контролировалась народцем под названием хоббиты. Люди жались к побережью и предпочитали жить в городах, причем, нередко обособленных друг от друга. Из-за чего каждый такой город был, по сути, независим от короля, имел свои собственные законы и свое собственное управление. Бунтовать против центральной власти было в Сахии не принято, а в качестве ответной услуги эта власть старалась о себе лишний раз не напоминать. На самом деле единственным, что объединяло королевство, был флот Сахии. Моряки были верны королю и подчинялись только ему и это признавали во всех населенных пунктах острова, что и позволяло монарху считать себя правителем, а не абстрактной фигурой, как например король Валерии. В целом, ситуация была очень похожа на ту, что была в самом Элуре, разве что под контролем сахианского короля находилась только столица, а вольница была представлена не аристократией, а городскими советами.
  - А не слишком ли маленькие требования? - засомневалась вампиресса, - Король может решить, что мы его обманываем.
  - Ну, значит, пусть ради них наш посланник вымогает у короля взятку, - отмахнулся вампир, - Сахия это просто промежуточная точка, а её принцесса залог лояльности. Наша цель на юге. Ну и Южные острова не стоит забывать. Если... Когда Каларгон их завоюет, ему потребуется дополнительное снабжение и места продажи трофеев. Островные купцы должны быть нашими, и король должен смотреть на их дела сквозь пальцы.
  - Я поняла и все сделаю. Только для поднятия веса посланника вам надо будет дать ему титул.
  - В рыцари произведу без вопросов. Все остальное - нет. Свободные баронские владения отойдут вампирам и только вампирам. Это не обсуждается
  - Хорошо. Рыцаря более чем хватит, - секретарь усердно записала что-то себе в блокнот и вновь внимательно уставилась на начальника - тот понял ее взгляд верно.
  - Вторая миссия куда более деликатная, - Александр на мгновение замолчал, - Опять только люди, но в этот раз можно отправить любых проходимцев, но верных. Главное, чтобы они сделали дело. А оно заключается в том, что нам нужны пираты.
  - Пираты? - удивилась Юля, - Зачем они нам?
  - Флот Элура уничтожен, и раньше осени мы его не восстановим. Но уже весной надо создать напряжение на морских коммуникациях между Империей и Элуром. Иначе они задавят Каларгона, отправив все свои боевые корабли к Южным островам.
  - Но что пираты будут грабить? Там ведь будет идти обычное снабжение армии герцога Бохорского.
  - А этого мало? - Александр поднял одну бровь, изображая некоторый сарказм, - Оружие, доспехи, припасы, деньги... Там можно неплохо поживиться, а охрана поначалу будет минимальна.
  - Но пираты это Гарн... Стоит ли кормить врага.
  - Выбирать не приходится, - пожал плечами Александр, - Имперские конвои должны ходить по Ночному морю под усиленной охраной. Если надо, будем даже платить. Можно даже выдавать каперские свидетельства*. Хотя, последнего хотелось бы избежать.
  (*Каперское свидетельство - правительственный документ, разрешающий частному судну атаковать и захватывать суда, принадлежащие неприятельской державе.)
  - Не хотите подавать Империи пример?
  - Да, - кивнул герцог, - У них куда больше судов и капитанов, чем у кого-либо еще. Сейчас это не важно, но через десяток лет может обернуться против нас.
  - Я все поняла. Немедленно займусь исполнением этих поручений.
  - Хорошо. Можешь идти.
  Оставшись наедине с Няшей, Александр весело глянул на девушку и поманил ее к себе пальчиком. Раз на улице ясный день и ему не стоит там появляться, то это еще не значит, что он не найдет чем заняться. Особенно в компании красивой и молодой девицы, по уши влюбленной в него. Из любой ситуации всегда можно выжать максимум выгоды.
  
  *****
  
  Отбросив в сторону голову человека, Лида облизала губы и, тяжело вздохнув, стала обдумывать свои дальнейшие шаги. Попытка приблизиться к цели опять провалилась, зато удалось оторваться от погони. Но впереди была зима и надо было решать, оставаться ли в окрестностях Касии и каждодневно подвергать себя опасности или же уходить в менее обжитые места и устраиваться там на зимовку. Первая идея нравилась девушке больше. Она искренне считала, что ее месть случится в самое ближайшее время.
  "О, Мур. Помоги! Укрепи! Дай мне сил!"
  Привычно помолившись, девушка прислушалась к себе и ощутила уже привычный прилив сил. Все было как всегда! Оскалившись, вурдалак побежала в лес. Её месть будет быстрой, жестокой и очень кровавой! Твари заплатят за смерть того, кто ее спас!
  
  *****
  
  Удерживая визжащего и отчаянно трепыхающего гоблина подальше от себя, вампир активировал амулет связи и вызвал штаб Корпуса Разведки. Его группа стояла рядом и сортировала тела поверженных подземных обитателей. Некоторые из них предстояло взять с собой наверх и отдать артефакторам и алхимикам. В дело можно пустить все, а уж части тел магических существ тем более. Возвращаться из разведки без трофеев никто не собирался.
  - Центр, это Седьмая группа Южной бригады. У нас ЧП, - отчитался командир, как только связь была установлена, - Обнаружены косвенные признаки наличия поселения вурдалаков.
  - Под землей? - голос девушки, координирующей разведывательную операцию в Налимских горах, был донельзя удивленным.
  - Подтверждаю. Под землей. Само поселение не наблюдаем, но есть достоверная информация из крови гоблинов.
  - Вот так новость. Ждите, Семерка-Юг. Связываю вас с "Лютыми".
  - Принято, Центр, - вампир улыбнулся и легонько стукнул все еще визжащего гоблина головой о стену пещеры, тем самым лишая его сознания и прекращая ненужные крики, - Только одних "Лютых" будет мало.
  - Настя разберется.
  
  *****
  
  Шедший после доклада королю граф Нури был необычайно задумчив. Канцлер королевства не замечал вообще никого, кто попадался ему в коридорах дворца. Что слуги, что аристократы удивленно отступали в сторону и смотрели вслед никак не отреагировавшему на их присутствие человеку. Самому Нури было не до таких мелочей, как обида мелкого аристократа или обрадованный невниманием господина слуга. Канцлер думал.
  Когда герцог Кас сделал ему предложение сдаться и занять место одного из приближенных нового короля, Нури сомневался не долго. Все его родные сохраняли жизнь, семья сохраняла свои позиции в обществе и даже оставалась у власти. Конечно, пришлось предать некоторых своих сподвижников, но в политике это обычное дело. Граф даже не испытывал по этому поводу эмоций. А в будущем и сам планировал предать короля Карла, если таковая возможность ему преставиться. Такое поведение мужчина считал естественным.
  Он знал, что за ним будут следить, будут проверять менталистами, будут стараться скинуть с пьедестала и должности, и был уверен, что со всем справиться. Но одного он не учел. Принц Карл стал Королем Карлом. Именно так. С большой буквы. Невзрачный ребенок, надев на голову корону, оказался тем, кому хочется служить по настоящему. И это было удивительно.
  Сравнивая своего сына и Карла, Нури осознавал, насколько огромная была между ними разница. Людовик упивался властью и тем, что она дает. Карл тяготиться ею и каждый день для него словно бой, в который он кидается, вставая со своей королевской кровати. Которая, кстати, совсем не похожа на королевскую! Всего один тонкий матрас и одна тонкая подушка! Да любой барон засмеет короля с таким ложем! Но Карл был непреклонен, отдавая приказ об устройстве своей спальни. И точно так же юный король относился и к некоторым другим вопросам. Например, к вину, которое он категорически запретил подавать на свой стол, а слугу, что по приказу некоторых придворных нарушил этот запрет, демонстративно выкинул из дворца.
  А вслед новым правилам дворцовой жизни пришли и новые инициативы по стране. Карл взялся активно подстраивать всю государственную машину под себя. И даже взялся писать новые законы. Откуда брались его идеи, Нури не знал, но некоторые реформы грозили стать прямо таки фундаментальными, а главное, они должны были здорово помочь королевству встать на ноги. И граф был готов этому способствовать.
  Некоторые новые законодательные инициативы короля, такие как продажа титулов, не могли быть по душе потомственному аристократу, но он видел, что вреда не будет, а пустая казна наполнится деньгами. Единый свод налогов должен был стать проклятием любого феодала, но он же позволил бы навести порядок там, где его не было с начала времен. Послабления травоедам должны были уменьшить частоту бунтов и снизить смертность, от чего больше людей могло бы работать в полях и городах. Единая королевская армия должна была стать надежной опорой трону и не дать королевству расползтись на части. И так почти во всем.
  Король Карл смотрел в будущее и видел там великое королевство Элур, и графу Нури было завидно, что такой юный парень уже может подобное, а он, всю жизнь положивший на интриги и путь к трону, оказался простым подсобным рабочим, из тех, что должны помочь королю в его целях.
  Граф остановился и прислонился к стене. Выходило, что прямо сейчас он должен раз и навсегда решить, с кем он. Стоит ли ему и дальше пытаться завоевать трон для своих отпрысков, что уже один раз облажались, или же ему стоит признаться самому себе, что он человек короля и всеми силами служить Карлу. Ответ был очевиден. Граф Нури любил власть, но страну он любил больше.
  Король Карл войдет в историю как Великий, и в той же истории будет сказано, что его канцлером и верным сподвижником был граф Нури! Только так!
  Оторвавшись от стены, всесильный вельможа улыбнулся и быстрой походкой пошел к себе в кабинет. У него было очень много работы. Очень-очень много.
  
  *****
  
  - Что там?
  - Да, черт его знает! - голос звучал глухо, отвечавший явно был далеко, - Но это что-то новое! Спускайся быстрее!
  Закатив глаза, вампир ухватился за веревку и бодро спустился по ней вниз, на новый, всего час назад обнаруженный ими, этаж подвала. Он нарушал все инструкции по поведению на раскопках, но напарница не стала бы звать его по пустякам. Оказавшись внизу, мужчина пару раз моргнул, давая глазам привыкнуть смотреть на мир без защитной магической пелены и тут же громко выругался.
  - Ага, - весело похлопала его по плечу подошедшая девушка, - Это потрясающе!
  - Но это дракониды!
  - Выходит, что так! - от переполнявших ее эмоций вампиресса высунула язык.
  - Но откуда они здесь? Мария с ума сойдет!
  - Ты понимаешь, что вся история этого континента ложь? И в такой момент можешь думать только о Шефе?
  - К черту историю! Надо вызывать Гнездо! Пусть присылают подмогу.
  - Держи карман шире! - девушка широко улыбнулась, - Там сейчас не до нас. Придется все делать своими силами.
  - Ты права. Давай выбираться наверх, надо доложить о находке руководителю раскопок.
  - Угу, - вампиресса ухватилась за веревку и ловко полезла по ней к лазу в потолке, вскоре за ней последовал и напарник.
  Огромный подвальный комплекс, что они случайно обнаружили, на некоторое время вновь остался безлюдным и только пламя одинокой свечи робко освещало стены, исписанные непонятными символами и рисунками, на которых отчетливо угадывались двуногие прямоходящие ящеры, в которых любой знакомый с расами Одии однозначно мог узнать драконидов. Вот только холоднокровные существа никогда не жили так далеко на севере, и развалинам, хранящим их письмена, делать тут было нечего.
  
  *****
  
  Взбив подушку, Колет осторожно поместила под нее листок растения, что ей передал Гор и с безмятежным видом вышла из комнаты. В лучшей гостинице Ура она работала всего второй день, и он же будет для нее последним. Свою настоящую работу она сделала, а значит можно было возвращаться назад в трактир.
  С тех пор как ее вытащили из подвалов королевского замка, прошло всего несколько дней, но они же стали для девушки самыми лучшими в ее жизни. Почти каждый день ей давали задание, и она его выполняла. Заданий было много и все они были разными. Неизменным был только итог: довольное лицо мага Гора и небольшой плотно набитый кошелек. Колет их даже не открывала! Ей было не очень интересно, что было внутри, медь или серебро - главное, что ее жизнь приобрела смысл. И это было самым ценным.
  Зайдя в трактир с черного входа, девушка поднялась на второй этаж, где с недавних пор была и ее комната. Быстро переодевшись, Колет проскользнула в кабинет хозяина. Как она и думала, Гор был уже там - сидел за столом и деловито знакомился с бумагами, а владелец таверны робко стоял перед ним и переминался с ноги на ногу.
  - Все исполнено, господин, - коротко доложила Колет.
  - Молодец, - маг улыбнулся и, вытащив из ящика плотно набитый мешочек, кинул его девушке, - А сейчас сходи к мастеру Лору и пошей себе новой платье. Он знает какое, но ему нужны твои мерки. После можешь отдыхать. Завтра поедешь в порт.
  - Я никогда там не была, господин, - заметила девушка, не отказываясь от задания, а просто сообщая факты, которые могли бы на него повлиять.
  - В этом вся суть. Та, кого ты будешь изображать, тоже никогда не была в порту Ура.
  - Что я должна буду делать в порту?
  - Тебя должны будут похитить, - Гор хищно улыбнулся, - Я расскажу тебе, где именно тебе надо будет покрутиться и что делать. Не волнуйся. Уверен, что ребята Осьминога не выдержат и второй раз появляться в порту тебе не придется. Ну а ночью мы тебя вызволим.
  - Хотите заставить портовых бандитов служить себе? - Колет уже давно поняла, что все задания мага направлены либо на сбор информации, либо на подкуп людей, либо на их шантаж.
  - Именно! - маг улыбнулся еще шире, хотя казалось, это было невозможно, - Но такие мысли можешь высказывать только в этой комнате!
  - Конечно, господин.
  - Умница! А теперь иди. Портной тебя уже ждет! И еще, - Гор остановил уже почти вышедшую девушку, - Все, кто служит нам, могут рассчитывать на нашу поддержку. Любую. Но предательства мы не прощаем. Помни это.
  Колет коротко кивнула и пошла к портному. Девушка старалась идти как обычно, но давалось это с трудом. Сердце бешено колотилось и казалось вот-вот выпрыгнет из груди. Ее признали своей! Ее признали своей! Теперь она одна из тех, кто служит загадочным хозяевам мага Гора. И несмотря на полную тайну, почему-то одна мысль об этом грела душу и радовала Колет. Теперь она не одна. Она часть чего-то большего!
  
  Глава 19
  
  Отхлебнув вина из бокала, Бохорский с яростью швырнул его в стену, окрасив ее в бордовый цвет.
  - Кислое! - закричал мужчина на слугу, отчего тот вжал голову в плечи и боялся пошевелиться, - В этой стране есть нормальное вино?!
  - Зимой лучше пить южное пряное, ваше величество. Еще хорошо идут ородские настойки и самогон. А местные вина даже пробовать не стоит. Они не достойны носить имя этого благородного напитка, - Сиронжэ, бывший имперский рыцарь, а ныне граф, правда пока безземельный, коротко поклонился и продолжил делиться своим опытом пребывания в Элуре, - Зимы здесь мерзкие. Бывает очень холодно. А еще севернее так и вовсе лютые морозы.
  - Я перенесу столицу в Ур, - проворчал герцог.
  - Как будет угодно вашему величеству.
  - Настойки, говоришь? - Бохорский предпочел вернуться к теме разговора и не заметить очередную лесть своего временного фаворита.
  Он, конечно, приблизил рыцаря к себе после того как тот прямо на блюдечке преподнес ему корону Элура с принцессой в придачу, но человек, предавший один раз, предаст и второй. Потому пока стоит обходиться с Сиронжэ любезнее, чем он заслуживает, но как только его опыт и знания по Элуру будут больше не нужны... Ну, наверное, придется казнить. Заодно другим будет наука. А главное, видя подобный пример, будут сильнее бояться и не будут так наглеть.
  Воспоминание о наглецах, что уже бросили ему вызов, заставило герцога со злобой сжать кулаки. Ублюдки будто насмехались над ним! Варварская страна, и ее населяют такие же варвары! Но самое противное, с этим ничего нельзя было сделать!
  Купец, что взял аванс на поставки зерна, исчез без следа, и только полное пренебрежения письмо уведомляло хозяина Ура о том, что "истинный патриот Элура служить безродной мрази никогда не будет". Жалкий купец посмел обозвать герцога Империи "безродной мразью", обокрал на круглую сумму, а потом еще и растрезвонил об этом на весь город!
  Но это было только началом целой череды неудач, постигших Бохорского в Уре.
  Еще один купец под завязку загрузил три своих корабля и спокойно вышел из порта, растворившись в море. Вроде бы обычное дело, да вот только груз он взял на складах герцога, а точнее, его армии! Отборное оружие и доспехи исчезли в неизвестном направлении, а отвечающие за снабжение приказчики только разводили руками и тыкали в бумаги за подписью самого Бохорского. Причем, герцог и сам не отличил бы ее от настоящей! И это еще ладно! В одном из легионов таким образом вообще исчезла казна! Приехали десяток личностей в преторианских мундирах и, показав приказ императора, забрали все деньги, уже готовые к выдаче солдатам. Откуда в Уре взяться преторианцам никто спросить не решился. И только когда солдаты стали возмущаться отсутствием жалования и пустыми карманами, офицеры и забегали, выяснив, что ни преторианцев, ни приказа императора в природе не существует!
  Но самый вопиющий случай случился прямо во дворце. Тогда в руки герцога попала девица, дочь одного наглеца, что посмел дерзить новому королю. Она должна была стать публичным посланием всем тем, кто не воспринимает Бохорского всерьез. Солдатня порезвилась бы с ней, а потом девицу показали бы горожанам. После этого многие бы точно задумались о своем поведении, но все пошло не по плану. Вместо дочери купца привезли какую-то другую девицу, которая без страха, совершенно нагло смотрела на него и только ухмылялась в ответ на все вопросы. Тогда герцог вышел из себя и впал в дикую ярость. Хотел уже лично убить мерзавку, но ему были нужны ответы, а палач, как назло, был пьян. И вроде можно было отложить все до утра, как Бохорский и сделал, да вот только за ночь девица исчезла прямо из темницы! Прямо из дворца! И это только самые крупные случаи различных неприятностей, свалившихся на герцога за последнее время.
  А кроме них были и постоянные прокламации, которые кто-то печатал и разбрасывал по городу; надписи на стенах, призывающие горожан к бунту; ночные нападения на патрули; неисполнение приказов местными чиновниками; саботаж и, как вишенка на торте, - эпидемия срамной болезни. Все дешевые шлюхи в городе, как одна, заразились сами и заразили многих солдат. Маги легионов не справлялись с лечением и пришлось обращаться за помощью в городские лечебницы, а там надо было платить полновесным серебром, ведь ссориться с магами было себе дороже. И конечно очень сильно надоедали священники. Их советы были очень частыми и подчас нужными, но вот реальной помощи от них не было никакой. Все это раздражало.
  - Я рекомендую самогон, ваше величество. Он куда лучше согревает в долгие зимние вечера, - слова бывшего рыцаря вырвали герцога из неприятный воспоминаний и окунули в еще более неприятную действительность, где наступившие морозы превратили приморский дворец в удивительно плохое для жизни место.
  - А когда здесь все протопят и станет не так сыро и тепло?
  - Боюсь, никогда, ваше величество. Это летний дворец, и тут никогда не зимуют. Он не предназначен для этого.
  - Серьезно? - новость была обескураживающей, - А где жил король Ура, когда этот город был независимым королевством?
  - В Замке-у-Моря, но его давно перестроили в форт. Сейчас там размещается гарнизон порта.
  - Солдатня в бывшей королевской резиденции, - герцог покачал головой, - Варварская страна.
  - Все верно, ваше величество, - поклонился Сиронжэ, - Осмелюсь порекомендовать вам обратиться к магам. Они прогреют стены дворца и...
  - Обойдусь. Просто подбери мне в городе дом поприличнее. Я перееду туда!
  - Самый лучший дом у архимага Роза, - тут же сообщил придворный.
  - Найди другой! - взорвался Бохорский, - Или я должен делать это сам?!
  - Я найду вам достойный дом, - быстро проговорил бывший рыцарь.
  - И побыстрее, - раздраженно произнес герцог и пошел к выходу.
  На пути ему попался слуга с подносом, на котором стояли стаканы и пузатая бутылка, но Бохорский просто ударил по подносу снизу и, не обращая внимания на звон разбитого стекла и побледневшего слугу, покинул зал и стал подниматься на верхний этаж. Там в апартаментах из нескольких комнат жила его супруга. Еще одна неприятность, свалившаяся на его голову. Мелкая тварь, которая никак не желала беременеть, хотя маги утверждали, что она полностью здорова. Конечно, маги указывали на малый возраст королевы, как возможную причину ее бездетности, но Бохорского это волновало мало. Ему был нужен наследник!
  Войдя в спальню Лоты, мужчина увидел привычную картину: полный ненависти женский взгляд и надменное выражение лица. Ударив девушку чуть сильнее, чем обычно, Бохорский стянул с себя штаны, откинул подол платья Лоты и, раздвинув ноги жены, грубо вошел в нее. Даже старые шлюхи могли доставить ему больше удовольствия, чем эта мелкая дрянь! Но приходилось стараться. Единственное, что он мог позволить себе, так это исполнять свой супружеский долг с бесчувственной женой. Так ему нравилось хоть немного больше, и не надо было стараться не замечать ее ненависть и злобу.
  Закончив дела и выйдя из спальни, Бохорский услышал привычный удар чего-то в дверь. На этот раз что-то железное. Бьющиеся вещи в комнате жены уже давно не появлялись.
  - Чтоб ты сдох! - послышалось из-за двери.
  - А вот это что-то новое, - пробормотал герцог и обратился к магу, стоящему рядом со служанками, - Супругу подлечить, осмотреть и доложить. Я буду в кабинете.
  - Да, ваше величество, - поклонился маг.
  Больше не обращая внимания на слуг, Бохорский пружинящей походкой удалился из апартаментов королевы, но до кабинета не дошел. По пути его перехватил взволнованный офицер гвардии.
  - К городу подходит вражеская армия, ваше величество, - доложил офицер.
  - Чего? Какая армия?
  - Судя по докладам разведки, это отряды герцогов.
  - Но у меня же с ними договор! - ошарашенно сообщил абсолютно секретную информацию герцог.
  - Не могу знать, ваше величество. Но в армии герцогов есть осадные машины.
  - Варварская страна, где даже аристократы не держат свое слово, - сплюнул на пол Бохорский, - Собери офицерский совет. Через час! Надо показать тварям, кто хозяин в этой стране и научить их быть истинно благородными!
  
  *****
  
  - Ну и зачем ты их притащила? - Геннадий с недоумением посмотрел на сложенных в ряд детей и подростков и стоящую рядом с ними Анастасию.
  - Не смогла, - шмыгнула вампиресса носом, - Они были обычными детьми и не убивали людей. Я не смогла их уничтожить. И мои не смогли.
  - Ёлки-палки! И что прикажешь мне делать?
  - Не знаю, - девушка отвела взгляд.
  После того как масштабная разведка подгорных пещер Налимского хребта обнаружила тайное поселение вурдалаков, Анастасия не мешкала. Быстро собрав своих подчиненных и захватив дежурное подразделение жандармов, она сразу выдвинулась на место, где, встретившись с разведчиками, организовала поиски местонахождения вурдалаков. Уже через два часа вампиры нашли и блокировали единственный вход, ведущий к поселению. Никаких переговоров "Лютые" даже не начинали - впрочем, как и всегда до этого.
  Ворвавшись внутрь, вампиры устроили резню, уничтожив мужчин, охранявших вход, а вот дальше все пошло не по плану, так как закованные в мифриловые доспехи бойцы внезапно прекратили свое нападение. Даже подчиненные Анастасии, ненавидящие вурдалаков всей душой, опустили оружие и не знали, что им делать дальше. Впервые в их практике им попались неправильные вурдалаки, живущие мирной жизнью, не убивающие людей и вообще не стремящиеся к поглощению крови где только можно. Естественно, у них были фермы, на которых они выращивали гоблинов, они выходили в пещеры и охотились за мохнатиками, но людей не трогали и не собирались. Вообще все существование этих вурдалаков была не кровавым, а жалким. Два века они не видели неба, не дышали чистым воздухом, не знали что такое тепло, забыли каково это спать в сухих постелях, да и самих постелей у них давно не было. Эти вурдалаки не жили, а существовали, и единственную эмоцию, которую они вызывали у вампиров, сложно было назвать ненавистью даже если очень сильно постараться. Вампирам было очень жаль своих противников, а убивать тех, кого ты жалеешь неимоверно сложно.
  Вот и у Анастасии рука не поднялась. Тем более что вурдалаки не сопротивлялись. Скорее они с покорностью ждали свою судьбу и даже, наверное, были рады, что наконец-то их жалкое существование кто-то завершит. Лично убив всех взрослых, кто два века назад запачкал свои руки в крови людей, Анастасия приказала ввести невинных в магический сон и притащила их в Гнездо, надеясь, что руководители возьмут ответственность на себя и решат судьбу таких странных вурдалаков сами.
  - Сначала ты упустила целое поселение вурдалаков у нас под носом, а теперь сваливаешь эту проблему на меня?! - Геннадий не мог поверить, что железная леди и суровый командир "Лютых" не смогла убить врага и переложила ответственность за их судьбу на него.
  - В том, что мы упустили их и не находили все эти годы, нашей вины нет, - оправдалась вампиресса, - Они жили слишком далеко на юге гор. Мы туда не ходили никогда, так как там развлекаются люди и церковники. А вурдалаки почти не вылезали из своей норы. Только окрестные гоблины о них и знали.
  - Ну, отлично! Теперь еще и оправдания! - Геннадий шлепнул руками по бедрам, - Отличные у меня подчиненные, и я узнал об это совершенно случайно!
  - Не надо накручивать себя, шеф, - девушка начала злиться, - Я не так уж и виновата. Ситуация необычна. Если хотите снять меня с должности, то я готова! Буду рядовым "лютым", так как убивать вурдалаков я готова всегда и везде! Но эти вурдалака не такие! И я правда не знаю, что с ними делать!
  - "Всегда и везде", - передразнил вампирессу Геннадий, - Так вот и убила бы их! Ты реально не понимаешь, какую проблему притащила?
  - Какую? - удивилась Настя.
  - Большую! Уже все знают, что произошло, и все знают про твою добычу. Сейчас убить этих, - Геннадий кивнул на лежащих в ряд детей, - просто так уже не получится. Еще через часок все вампиры, или большая их часть, будет жалеть несчастных, которые против своей воли стали вурдалаками и два века жили как звери, но при этом людей не трогали! Блин! Да я сам их уже жалею! И после этого большая часть вампиров не сможет убить их! Понимаешь?! У нас рука не поднимется оборвать жизнь этих существ! И какие после этого останутся варианты? Поселить их у себя под боком? Кормить их кровью и заботиться, охранять и смотреть, чтобы их природа не взяла вверх. И так до конца вечности?!
  - Вот блин! - выругалась Анастасия, впервые поняв, какую проблему она притащила в Гнездо, - А потом пойдут разговоры, что раз мы не убили одних, то не стоит убивать и других...
  - Вижу, начинаешь понимать, - кивнул Геннадий, - Ты должна была просто убить их, поплакаться у меня на плече о невинных загубленных тобой детишках, которым, кстати, столько же лет, сколько и тебе, и пойти ловить других вурдалаков. Вместо этого ты притащила это дерьмо сюда и теперь мы в нем по уши!
  - Я не знала...
  - Твоя работа убивать вурдалаков. Тебе не надо знать! Находишь вурдалака и отрубаешь ему башку! Все!
  - И что теперь будет? - девушка шмыгнула носом.
  - Теперь судьбу твоих пленников будет решать Совет, и поверь, легким это решение не будет. Я верю, что Триумвират казнит их, но разговоров будет много, как и жалости и прочего дерьма! А нам это сейчас нужно в самую последнюю очередь.
  - Я понимаю.
  - Если бы понимала, то мы бы сейчас не разговаривали!
  - Да, шеф, - Анастасия совсем пала духом.
  - Значит, слушай приказ по Корпусу. Подразделение "Лютые" получает выговор и мое неудовольствие.
  - И все? - вампиресса робко подняла глаза на мужчину.
  - И все! Работы до чертиков и наказывать вас по-настоящему нет ни желания, ни возможности. Просто знай, что вы очень серьезно нагадили всем вампирам и помни об этом до конца своей жизни. А вот если, не дай бог, Совет решит сохранить твоим пленникам жизнь, то охранять и подтирать им задницы будешь ты и твоя пятерка! Вечно!
  - Я поняла, шеф, - кивнула Настя, - Больше я вас так не подведу, экселенц!
  - Поймай Лиду и тогда поговорим. А пока скройся с глаз! Мне еще надо подумать, что говорить на Совете, чтобы твоих пленников все же казнили!
  - А может, просто убить их прямо сейчас? Я готова! - внесла предложение Анастасия.
  - Не стоит. Широкого резонанса уже не избежать, - Геннадий скривил лицо, - Может, придумаем чего на Совете, что решит проблему. Пусть пока полежат без сознания.
  
  *****
  
  Легионер остается легионером, даже если он пашет землю или убирает коровники. Спасшийся в кораблекрушении и выживший при нападении тварей мужчина помнил об этом каждый божий день. Его цель не изменилась, он все еще думал только о том, чтобы добраться до родины и передать страшную весть о вампирах в Ильхори. Вот только исполнение этой цели пока откладывалось.
  Неудачная кража лодки вызвала вполне ожидаемые последствия. Деревенские жители поймали его и избили, а потом сделали своим рабом. И именно это спасло его в очередной раз. Заявившиеся в деревню люди имели слишком характерный взгляд, забыть который легионер наверное не сможет уже никогда. Уверенный взгляд хищников, рассматривающих свою добычу. И интересовались эти люди всеми незнакомцами, которые появлялись в окрестностях селения в последние дни. Заполучившие раба крестьяне не выдали свое новое имущество, и старый солдат остался батрачить в приморской деревне за еду и тумаки.
  Но из крестьян вышли очень плохие рабовладельцы. Заставлять работать они умели хорошо, а вот стеречь свою разумную собственность у них выходило плохо, и в один из дней легионеру удалось сбежать. И вот уже третьи сутки он шел по мерзлым дорогам незнакомой страны и прятался в кусты при первых признаках людей. Солдат понимал, что долго это продолжаться не может и вскоре он просто упадет без сил от голода, и когда очередной поворот дороги вывел его к небольшому селу, он решился показаться и попросить временную работу. Поесть, поспать, отработать и идти дальше. Империя должна знать, что убило ее солдат! Жаль, что эту весть он принесет поздно, но лучше так, чем никогда.
  
  *****
  
  Наместник подозрительно посмотрел на тарелку, поставленную перед ним слугой, а потом пристально всмотрелся прямо в глаза сидящего напротив него кардинала Нерета. В последнее время дела Церкви шли все хуже, и виной тому было одно северное королевство. Изгнание священников, не признавших мартианство, шло оттуда полным ходом, но даже не это было самым страшным. Ибо слишком многие служители Демура приняли ересь епископа Мартина и остались! И в других странах уже начали шептаться. Эту проблему надо было срочно решить, и Наместник позвал на завтрак того, кто уже давненько отвечал в Вобанэ за отношения со светскими владыками.
  - Вас что-то беспокоит, ваше подобие? - нарушил молчание кардинал, когда долгий взгляд Наместника стал совсем уж неуместным.
  - Бади. Там поднимают голову ереси.
  - Ереси дело Инквизиции, ваше подобие.
  - Инквизиция займется своей работой, но и тебе придется потрудиться, - Наместник наконец оторвал глаза от кардинала и уставился на свою тарелку с тушеной говядиной.
  - Но что мне делать с ересью? - Нерет, исполнявший в Светлой Церкви функции министра иностранных дел, искренне не понимал, как именно он может помочь Инквизиции в ее работе.
  Испокон веков представительства Вобанэ и Наместника в других странах служили обиталищем шпионов, но никак не борцов с ересью. Потому информированности Нерета мог бы позавидовать любой король, но вот силовые акции и расследования были вне его возможностей и вне возможностей возглавляемой им структуры.
  - Паства должна заткнуть рты и верить, а не рассуждать. То, что сейчас происходит в Элуре, вызвало ненужный энтузиазм у некоторых личностей. Тебе надо объяснить им, что они ошибаются, и Церковь все еще сильна, что Вобанэ все еще контролирует ситуацию.
  - Но я...
  - Тебе нужно просто объяснить! Разговаривать - это твоя работа! - в ярости Наместник швырнул ложку на стол и часть подливки с нее попала на мантию кардинала, - Ничего большего! Для всего остального есть Инквизиция. Но заткнуть рты должен ты!
  - Хорошо, ваше подобие. Я все сделаю, - Нерет осторожно стер каплю подливы с одежды и вытер пальцы о салфетку, - Но не лучше ли устранить корень проблемы? Может быть мне стоит съездить в Элур?
  - Нет! - Наместник грубо оборвал кардинала, - Элур больше не твоя забота! Там разберутся другие.
  - Но...
  - Я сказал, там разберутся без тебя!
  - Ваше подобие, стоит ли понимать ваши слова как приказ?
  - Это он и есть! - Наместник вскочил со своего места, заставив и кардинала спешно подниматься со стула, - Я уже отправил человека в Элур, и мерзкий еретик, этот самозваный герцог Кас, вскоре умрет! Потом туда войдут Псы, и королевство снова станет нашим. Тебе там делать нечего. Там надо убивать, а не разговаривать!
  - Я понял вас, ваше подобие.
  - Тогда иди и исполняй!
  Нерет поклонился и быстро покинул столовую комнату. Поведение Наместника с каждым днем становилось все более непредсказуемым, и многие кардиналы предпочитали видеться с ним как можно реже и только по делу. Одним из таких кардиналов был и Нерет, но даже не это заставило его прекратить завтрак и удалиться, и конечно причиной был не приказ, который он даже не собирался выполнять. Информация о том, что в Элур направлен наемный убийца, должна была дойти до нужных людей как можно быстрее. От этого зависело слишком многое. В том числе и то, кто будет следующим Наместником Демура в мире, и то, как быстро случился замена человека на этой должности.
  
  *****
  
  - Присаживайтесь, граф.
  - Благодарю, ваше сиятельство, - Савоярди присел на указанное место и машинально взял в руки вилку, но тут же вернул ее на место.
  "Волнуется", - отметил про себя Александр, но вслух сказал совершенно иное:
  - Извините за плотно задернутые шторы, но в последнее время яркий свет меня раздражает. Поэтому будем обедать при свечах.
  - Ну что вы, что вы, ваше сиятельство! Здесь я гость! - улыбнулся граф, - Но я вижу, что стол накрыт всего на две персоны... Неужели никто из ваших подручных к нам не присоединится?
  - Они все заняты. Кто стройкой, а кто казнями, - вампир рассмеялся.
  - Вы шутите? - улыбка сползла с лица Савоярди, и он стал предельно серьезным.
  - Увы, нет. Мой предшественник запустил город и теперь исправить ситуацию можно только кардинальными средствами.
  - Так вы говорите о городских чиновниках! - на лице графа отразилось облегчение.
  - Именно о них. А вы подумали о моих благородных вассалах?
  - Признаться, да! Война, споры за трон, вторжение... Все это навевает на грустные мысли.
  - Вам и вашим друзьям опасаться нечего, граф, - честно заявил Александр, успокаивая гостя, - Вы сразу выбрали верную сторону, поддержали меня и Карла, не интригуете. Вы просто идеальный вассал! Чего, к сожалению, нельзя сказать о всех моих подданных.
  - Значит...
  - Да! - несказанный вопрос был очевиден и скрывать ответ на него вампир не стал, - Ряд благородных аристократов герцогства тоже взойдет на плаху. Но чуть позже.
  - Печально слышать такое. Но я могу..., - Савоярди вновь замолчал, давая возможность собеседнику самому догадаться о вопросе.
  - Можете, граф. Успокойте абсолютно всех своих друзей. Как я и сказал, никто из круга вашего общения не пострадает.
  - Благодарю вас, ваше сиятельство.
  - Не за что, граф. Вы и ваши друзья не бунтуете и не интригуете против меня, так что, это мне впору благодарить вас.
  - Это наша обязанность, как верных подданных, милорд.
  - Вот и отлично. Но прошу вас! Угощайтесь! Сегодня мой повар расстарался на славу, - Александр щелкнул пальцами, и в столовую стали входить слуги с блюдами, на которых лежали различные яства, - Начните с перепелов! Я украдкой попробовал одного и скажу вам, что они великолепны!
  Некоторое время за столом раздавались только звуки работы челюстями и восхищенные причмокивания. Повар, получивший приказ устроить идеальный обед, выложился на полную и превзошел сам себя. Даже вампир ел с удовольствием, отдавая должное как самим блюдам, так и соусам к ним, а уж граф и вовсе, казалось, попал в рай. Было видно, что так хорошо он не питался уже давненько.
  - Королевский обед, ваше сиятельство, - заявил гость, когда с едой было покончено и мужчины перешли в кабинет хозяина замка.
  - Повар однозначно заслужил нашу похвалу, - вампир присел в кресло напротив камина и предложил гостю разместиться рядом, - Взвар или вина?
  - Вина, если можно.
  - Бохорское красное предлагать не буду...
  Мужчины рассмеялись, и граф согласно кивнул, понимая, что употреблять даже великолепное вино, но производимое врагом королевства, не совсем патриотично. На улицы благородный напиток пока еще никто не выливал, но уже нигде его не продавали и не подавали, по крайней мере под его оригинальным именем, которое слишком явно указывало на личность врага короля Карла и убийцу его брата.
  - Но у меня есть отличное южное.
  - Боюсь и его я не буду, герцог, - Савоярди покачал головой, - Империя все же враг и...
  - Сейчас почти все враги, граф! - махнул рукой Александр, - Это не повод отказывать себе в мелочах. Тем более, что Южные острова скоро сменят владельца.
  - Что? - удивлению графа не было предела.
  - Весной на Южных островах высадится экспедиционный корпус под командованием генерала Каларгона. Я уверен, что после этого те территории сменят владельца.
  - Вне сомнений, генерал сможет выполнить поставленную перед ним задачу, - на автомате пробормотал Савоярди, лишь бы сказать хоть что-то, и в этот момент в его глазах зажегся огонек понимания, - Но позвольте! Каларгон же сейчас в Касе.
  - Его экспедицию финансирую я, - кивнул Александр, - Но это строго между нами.
  - Конечно-конечно, - быстро подтвердил граф, - Такие вложения денег требуют соблюдения тайны. Я буду нем, как рыба, милорд!
  - Я в этом не сомневаюсь, потому и рассказал. Но раз уж вы заговорили о вложении денег... То я думаю..., - паузы выдерживались настолько мастерски, что только подогревали в собеседнике интерес, а не вызывали раздражение, - Как вы смотрите на то, чтобы немного подзаработать?
  - Война это рискованное вложение денег, ваше сиятельство, - уклончиво ответил Саворяди, хотя и было видно, что ему чертовски интересно.
  - Зато выгодное, - парировал вампир, - Но вам, граф, я хочу предложить несколько иное дело. На юге континента есть очень много островов. Ранее там находились колонии, но после Ночи Мур они были заброшены и вымерли. Сейчас Империя решила вернуться туда. Думаю, вы уже слышали о крайне дорогой ткани, что там производят?
  - Да, милорд, слышал. Кажется, она называется лорпох и стоит уйму денег. Но я все еще не понимаю, к чему вы клоните, ваше сиятельство? Остров где ее производят, уже давно поделен. Или вы хотите захватить и его?
  - Я не отказался бы захватить остров Лорпох, - рассмеялся Александр, - Но реализовать это очень сложно. Длительный и очень опасный путь, который должен пройти наш десант, сводит почти к нулю шансы на успех подобной авантюры. К счастью, этот остров там не единственный.
  - А разве все они не принадлежат Империи?
  - Нет, конечно, нет. Империя утратила свои права на них.
  - Я думаю, в Алье считают иначе, - осторожно заметил граф.
  - В Алье все еще думают, что они центр мира и правят всеми людьми, эльфами и гномами, - фыркнул Александр, показывая всю нелепость своих слов, - Но кого это волнует? Сейчас острова на юге абсолютно пустынны, и в Империи даже не знают, где точно они находятся! Так что, кто первый там высадится - тот и владелец. В Гарне, например, уже готовят эскадру для этого. Но в связи с войной приостановили ее выход в море.
  - А вы, ваше сиятельство, знаете где находятся нужные острова? - Савоярди вычленил из речи вампира главное и задал правильный вопрос.
  - Знаю! У меня есть точная карта!
  - Но откуда?
  - Магия, мой друг! - рассмеялся Александр, - Она творит чудеса!
  - Ну, да. Магия, - кивнул сам себе граф, - И карты, я так понимаю, очень подробные?
  - Верно! Поэтому я и предлагаю сделать рывок на юг. Много свободных земель, богатых разного рода дарами и ресурсами. Тот, кто будет первым, получит огромную прибыль!
  - Это так, милорд. И как именно вы хотите осуществить это?
  - На верфях Каса будут построены специальные корабли. Мы посадим на них солдат и переселенцев, снабдив их всем необходимым для основания колонии. Руководствуясь моими картами, эти корабли отправятся в путь и высадят людей точно в нужных нам местах, где и будут основаны первые поселения. Ну а потом останется только ждать, пока разведчики не обследуют острова и не выяснят, что именно они могут дать колонии и нам. Дальше вообще дело техники - купцы забирают товар и продают его. А все сливки получаем мы! За несколько лет мы окупим все вложения, а потом... чистая прибыль! Много прибыли!
  - Это замечательно, милорд, - по лицу Савоярди было видно, что он не впечатлился размахом планов своего сюзерена, но слова про прибыль оставили в его душе сильный след, и он немного заинтересовался, - Только как корабли выйдут в море? Ур контролируют имперцы.
  - Сегодня контролируют, завтра уже нет, - Александр пожал плечами, - У нас есть время. Корабли надо построить и снарядить. Раньше лета они готовы не будут.
  - И вы уверены, что к этому моменту, Ур уже будет освобожден?
  - Нет, - покачал головой вампир, - Я в этом совершенно не уверен. Более того, скажу вам, что захват Каларгоном Южных островов сделает путь по Ночному морю и Великому Каналу крайне опасным для судов под моим или элурским флагом. Империя будет всеми силами пытаться остановить нас. Так что, одной подготовкой кораблей к выходу наши проблемы не закончатся.
  - Тогда разумней вложить деньги в залонские рудники, милорд, - толсто намекнул Савоярди о том, о чем видимо и хотел говорить с герцогом Касом.
  Только вот у Александра была совершенно другая точка зрения на это. Залон и его рудники, вообще все окрестности города-крепости, должны были стать местом свободным от лишних людей. Только вампиры и те, кто обслуживает их интересы. Все остальные должны были молча сидеть в Касе или Савоярди и ждать, пока им что-то перепадет.
  А вообще Александр уже обдумывал куда более масштабную идею и был уверен, что вскоре в том или ином виде она придет в головы и остальным триумвирам и членам Совета. "Блад для вампиров" - идея, которой община руководствовалась два века, должна была трансформироваться в "Кас для вампиров". Все благородные герцогства должны были стать вампирами. Все люди должны были обслуживать предприятия и интересы вампиров. Всё, буквально всё в герцогстве должны были контролировать только и только вампиры. И потому лишние вкладчики в Залоне были не нужны. Шахты и рудники заработают и без их денег.
  - Я не намерен пускать никого в Залон, - честно ответил Александр, - Если вы хотите вложиться в северные рудники, то вам стоит обратиться к герцогу Гуяну, я подарил ему несколько шахт. Но если вы хотите вести дела со мной, то ничего более выгодного, чем острова на юге, я предложить не могу. Остальное никогда не принесет таких прибылей.
  - А есть и другие проекты? - осторожно поинтересовался Савоярди, которому не понравилось, что его так поспешно отшили от сверхприбыльных северных шахт, на долю в которых он уже нацелился.
  - Ткацкие мануфактуры, стекольные заводы, фарфоровый завод, конезавод, разведение овец... Да много всего! И ничего из этого не даст вам и двадцати процентов годовых. А когда мы говорим об островах, то речь идет и о трехстах процентах годовой прибыли. Пусть и не сразу.
  - Но почему именно острова? - излишне эмоционально спросил граф, впечатленный впервые озвученными цифрами, - Я к тому, ваше сиятельство, что там уже были колонии, и возможно все ценное уже добыто. Почему бы не высадиться на побережье материка? Раз у вас есть карта юга, то может быть стоит занять места, где никогда не было людей? На мой взгляд, это сулит куда больше прибылей!
  - В нашем случае, это сулит только больше проблем, - усмехнулся вампир, - Я не знаю, кто создавал Панодию и почему она такой получилась, но западное побережье нашего материка это сплошной ужас. Две магические аномалии. Тысячи километров сплошных скал или бесплодных пустынь. А если все же удается найти удобную стоянку, то выясняется, что места вокруг нее кишат гоблинами или орками. А вы знаете, как они относятся к людям. Острова же не только изобилуют удобными гаванями, но и не таят в себе совсем уж серьезных опасностей. Поэтому все, кто хотят ступить на южные земли нашего материка, должны сначала укрепиться на островах рядом.
  - Вот значит как, - Савоярди кивнул, сразу поняв, что ему указали на следующий шаг, который планирует сделать герцог, после того как колонии будут основаны, - Это очень амбициозный план, милорд.
  - На том и стоим! - самодовольно усмехнулся вампир, - Без дерзких и авантюрных планов я все еще был бы обычным магом.
  - Ха-ха-ха, - граф весело рассмеялся, - Вот в этом я сомневаюсь, милорд. Обычным магом вы бы точно не были.
  - Все может быть, - уклончиво ответил Александр и поспешил перевести разговор в деловое русло, - Я снаряжу и отправлю на юг два корабля. Сколько хотите внести вы?
  - Я думаю, что смогу вложиться в постройку и снаряжение одного корабля, - граф совершенно забыл о том, что еще секунду назад вообще не думал о том, чтобы вносить хоть какие-то суммы в предлагаемую сюзереном авантюру и склонялся к мысли вложиться в самые обычные предприятия.
  Дальше речь зашла о технических деталях. Высказавшись о вложениях в проект освоения юга, граф Савоярди не стал идти на попятную и отказываться от своих слов. Деньги у его семьи были, и не маленькие, и их надо было вложить в дело. Острова и колонии на них выглядели многообещающе, и самое главное, всем этим руководил могущественный герцог Кас, уже не один раз доказавший всем вокруг, что он умеет зарабатывать деньги. Так почему бы и не завести совместное дело? Риск дело благородное!
  Сам Александр вообще мог праздновать двойную победу. Во-первых, за все время разговора граф Савоярди ни разу не поднял тему дилижансов или новых постоялых дворов на Северном тракте и ни разу не плакался о грядущих убытках из-за этого. А во-вторых, в проект южных колоний вложатся аристократы герцогства, ведь можно быть уверенным, что граф подтянет и своих друзей. И если деньги вампирам были не нужны, их казна позволяла спокойно проспонсировать и десяток таких экспедиций, то людей на это у них не было. Зато они были у баронов! А значит поселения можно будет сделать куда более многолюдными!
  Дело оставалось за малым! Построить корабли и освободить Ур. Почти мелочи!
  От последней мысли, вампир непроизвольно улыбнулся, осознав, что захват крупнейшего города королевства он и правда считает не самой значительной проблемой, и отсутствие нужных людей, которые могли бы по настоящему основать колонии и закрепиться на островах, волновало его куда больше. Теперь же, когда этой проблемы не стало, все остальное Александр воспринимал как обычные технические вопросы, которые со временем обязательно будут разрешены.
  Закончив переговоры с графом, и дав ему время насладиться превосходным букетом вина с Южных островов, герцог пошел лично провожать своего гостя. Так сказать, оказывал ему знаки своего максимального расположения. Причем, игры в этом не было никакой. Александр по настоящему хорошо относился к семейству Савоярди и всегда помнил о том, кто именно помог вампирам занять их нынешнее место в мире.
  Выйдя во двор замка, хозяин остановился на крыльце и вместе с гостем стал ждать, пока к ним подведут коня графа. Мужчины улыбались друг другу, слуги стояли рядом, готовые в любой момент выполнить господские приказы, охрана деловито рассаживалась по своим коням, и только Няша, стоявшая чуть в стороне, озадаченно крутила головой по сторонам.
  Александр заметил странное поведение девушки не сразу, а когда наконец обратил на нее внимание, то одновременно с этим увидел и другое.
  Один из многочисленных рабочих, занимавшихся ремонтом и отделкой замка и сейчас находящийся на строительных лесах напротив крыльца, достал что-то из-за спины, направил это на герцога, и в его сторону полетел небольшой яркий шар. Кобольд метнулась наперерез и последнее, что запомнил вампир, это разлетающееся на куски тельце фиолетоволосой девушки и ее кровь, впитывающаяся в его щеку.
  
  Глава 20
  
  Почти десяток кардиналов с тревогой смотрели друг на друга и не решались начать разговор, ради которого и собрались в одной из общих комнат Вобанэ. Для внешних наблюдателей, если бы таковые были, эта встреча произошла совершенно случайно. Каждый из кардиналов шел по своим делам, и неожиданно их пути пересеклись в одной точке. Случается... Особенно, если хорошо это срежиссировать. А кардинал Нерет приложил все усилия к такому исходу дела. Он же и нарушил молчание этого представительного собрания.
  - Что удалось выяснить об убийце?
  - Фанатик. Лорн лично обрабатывал его. Наговорил кучу глупостей про предательство и все такое. Ну и на то, что Кас маг, тоже много раз указывал.
  - И вы выяснили это только сейчас? - Нерет был взбешен: он случайно выясняет, что на север послан убийца, а кардинал-распорядитель, управляющий всем замком, спокойно рассказывает такие подробности об исполнителе.
  - Когда вы сообщили об убийце, искать стало проще. До этого я не знал о нем! Всесветлым клянусь! - несколько эмоционально произнес кардинал-распорядитель.
  - Ну хорошо, отставим это в сторону, - Нерет повернулся к главному хранителю Вобанэ, - Чем вооружили убийцу, выяснить удалось?
  - Да! - кардинал, отвечавший за многочисленные хранилища оплота Церкви, хмуро кивнул, - Один из древних артефактов. Наместник лично брал его и никаких записей об этом не оставил. После вашего сообщения об убийце я проверил самые серьезные из наших экспонатов и обнаружил, что одного нет на месте.
  - Какого именно?
  - Одного из работающих на принципах "обратной магии".
  - Значит можно не сомневаться, что Кас будет мертв, - с довольным видом проговорил кардинал, отвечавший за северные территории людей и "пострадавший" от происходящего в Элуре больше остальных.
  - Я не был бы так уверен в этом, - Нерет закрыл глаза и прошептал молитву, - Фанатик будет действовать слишком прямолинейно. Да и работает ли древний артефакт до сих пор - мы не знаем! Сейчас надо исходить из того, что один из самых могущественный магов мира выживет и узнает, что мы направили к нему убийцу.
  - А он об этом узнает? - задал вопрос один из кардиналов.
  - Если кто не услышал, то я повторю, что он один из самых могущественных магов мира! Так вот: вы сомневаетесь в способностях мага докопаться до истины и узнать кто послал к нему убийцу? Мы уже проморгали это событие, а вы хотите и дальше игнорировать опасность, считая, что все нормально?
  - Ситуация серьезная, Нерет. Никто не принижает опасности, и, думаю, все понимают, что с магами надо быть предельно осторожными, - кардинал, отвечавший за обучение священников, попытался немного охладить ярость своего собеседника и напомнил для всех присутствующих существующие испокон веков правила, - Мы не посылаем убийц, они не посылают убийц! Таковы правила игры Церкви и магов! Хочешь кого-то убить? Сделай это сам! Натрави Инквизицию! Усиль их врага! Поссорь с королем! Но не посылай убийцу! И сейчас получается, что мы первыми нарушили неписаный кодекс взаимоотношений с магами.
  - Ладно! Это все эмоции, - остановил выступающего "северный" кардинал, -  Но что, если все же Кас умрет?
  - Его люди отомстят за него еще более кроваво, чем он сам! - бледный Нерет еле сдерживался чтобы не закричать, - Сейчас нам надо молиться, чтобы Кас выжил и поймал убийцу!
  - Но он же уничтожит нас! Прикажешь жить, не выходя из Вобанэ?
  - Ну, многие здесь присутствующие и так редко покидают замок, - усмехнулся Нерет, успокаиваясь, - Но ждать ответного ходя Каса нельзя. Мы должны начать действовать!
  - И что именно ты предлагаешь? - "северянин" подозрительно посмотрел на кардинала.
  - Откупиться! По-королевски откупиться от Каса! Мы должны прямо сейчас послать в Элур гонца, который доставит до герцога наше послание. А лучше вообще передать с ним артефакт связи! И к моменту, когда наш гонец встретится с Касом, у Церкви должен быть новый Наместник! Лорн стал помехой, и мы должны убрать его как можно скорее.
  Кардиналы поежились после этих слов Нерета, но, немного подумав, стали один за другим соглашаться. Лучше пойти на сделку с магом, чем начинать войну с весьма туманными перспективами победы в ней. Жить в страхе, постоянно оглядываясь назад, священники привыкли, но удара в спину они ждут от своих коллег, а не от магов! Двойная опасность... Спасибо, но нет! Да и Наместник заигрался. Пора ему на покой, давно пора.
  
  *****
  
  Как и предсказывал Геннадий, Совет оказался на распутье и решить судьбу пленных вурдалаков не мог. Создавалось впечатление, что женскую половину руководителей вампиров подменили. Жесткие и даже жестокие в обычной жизни и работе вампирессы превратились в сюсюкающихся мамочек, стоило зайти речи о "детях", а когда Шеф Корпуса Будущего заикнулся о казни захваченных под горой, его чуть было не порвали на мелкие кусочки. С тех пор мужчина предпочитал молчать и слушать других выступающих.
  - А не слишком ли много внимания мы уделяем такой мелочи? Это просто вурдалаки! Да, они выглядят как дети, но им по двести с хвостиком лет! А мы уже полчаса обсуждаем их судьбу! - Евгений, тоже отстаивающий точку зрения о необходимости уничтожения пленных, был на взводе, - С чего такая честь? Мы же всегда убивали этих тварей!
  - Только конкретно эти за два века не убили ни одного человека. Будучи детьми, они стали вурдалаками и двести лет жили как звери, в пещере! Только чтобы никого не убивать, - его супруга составляла вице-алукарду самую яростную оппозицию, - Уже одно это позволяет не именовать их тварями!
  - Ну, гоблинов они вырезали пачками.
  - Не сравнивай людей и гоблинов. Мохнатики разумны, но неуправляемы и абсолютно свирепы. Жить с ними в мире нельзя. Мы, если помнишь, пытались.
  - Вот и с вурдалаками жить нельзя! - Евгений попытался поймать вампирессу на слове, - Или ты думаешь, что их шаблон отличается от других, и они будут вести себя иначе?
  - Они, без сомнения, самые обычные вурдалаки, - пришла на помощь подруге Мария, - И будет глупо считать иначе. Но, как ученый, могу заявить, что это совершенно уникальный опыт. Два века они жили совершенно обособленно и никуда не лезли. Очень хочется посмотреть, что из этого выйдет в будущем.
  - В горах около гномов тоже два века жили вурдалаки, - напомнил Константин о недавних новостях с запада, - Тоже никого не трогали и никуда не лезли. Им человеческих ферм хватало. Разводили как скот. Под горами людей не было, вот ваши "дети" и разводили гоблинов.
  - Не передергивай факты! - огрызнулась Мария, - Не надо сравнивать людей и гоблинов!
  - А кого надо сравнивать? - спокойно спросил Александр, - В обоих случаях мы говорим о разумных видах. И мы, и вурдалаки не можем существовать без крови разумных. Только вот наш шаблон позволяет нам самим выбирать варианты ее получения, а у вурдалаков такой возможности нет.
  - И что такого?! - вновь вернулась в разговор Ольга, - Они заслужили жить! Своими делами заслужили! Да и эксперимент будет хороший, в этом Мария права.
  - Дерьмовый будет эксперимент, - Александр по прежнему говорил тихо и спокойно, - В Валерии его уже и без нас проводят. Там есть вурдалаки старше полутора сотен лет, и вы все прекрасно знаете об этом. Незачем нам начинать свои опыты. Уничтожить и забыть.
  - Но за что? Они же сами сдались нам! А мы их за это убьем?
  - Я думаю, нам стоит прекратить обсуждение и вынести нашим пленникам смертный приговор, - Геннадий прервал свое молчание, так как наконец услышал мнение последнего триумвира и теперь знал, что можно было принять решение волей Триумвирата, не прислушиваясь к рекомендациям Совета.
  - Себе приговор вынеси! - тут же напала на него Ольга и сразу обратилась ко всем остальным, - Мы не имеем права убивать этих детей. Они невинны!
  - Хочу напомнить, что Совет собрался не для обсуждения судьбы вурдалаков, - Леонид, специально приехавший из столицы на это совещание, подал голос впервые, - У нас есть более важные темы для разговора. Что касается пленников, то они должны быть уничтожены. Я понимаю все. И материнские инстинкты, и жалость, и уникальность ситуации, и желание узнать, что из этого всего выйдет. Я все понимаю. Сам их жалею, и сам не хочу им смерти. Но они вурдалаки. Шаблон не изменить. Они оружие, и у них есть только одно предназначение, но даже это не важно, ведь, ко всему прочему, у них полностью отсутствуют предохранители, которые есть у нас.
  Все присутствующие опустили глаза, понимая, что сказанное полная правда. Мария попыталась открыть рот, но сама себя остановила. Ей было безумно интересно продолжить эксперимент и наблюдать за вурдалаками, вот только кроме этого на ней лежала и ответственность руководителя. И эта ответственность требовала немедленно казнить пойманных в пещере существ, как бы ни было их жалко.
  - Мы вполне можем запереть их в Зиккурате! - высказала предложение Ольга, - Там более, чем надежные камеры...
  - Хватит, - мягко остановил ее Константин, - Этот разговор и правда затянулся. Мы скорее пытаемся избежать обсуждения главного, вот и ломаем копья о судьбе вурдалаков. Гена!
  - Да, экселенц?
  - Отдай Насте приказ убить всех наших пленных. Не надо приводить их в сознание. Пусть умрут, ничего не подозревая.
  - Да, экселенц!
  - Но..., - попыталась возразить Мария, но была остановлена Александром.
  - Хватит, - триумвир тронул вампирессу за плечо, - Никакого другого решения не будет.
  Девушка опустила голову и молча кивнула. Было видно, что ей очень непросто принять это указание алукарда, и она всеми силами борется с собой. Ольга украдкой стерла слезу. Шеф Корпуса Стюардов недовольно покачала головой. Казначей отвернулась, и всем стало понятно, что она плачет. И только Секретарь Триумвирата выразила общую точку зрения женщин вслух.
  - Жалко, - пробормотала Юля и, встрепенувшись, закончила, - Я оформлю это как приказ Совета. Принятый единогласно.
  - Разумно, - кивнул Александр, - А теперь давайте уже перейдем к настоящим делам.
  Константин молча кивнул Юле, подтверждая все сказанное ею, и посмотрел на Сергея.
  - Как вы все знаете, в последнее время мы столкнулись с новой угрозой. Несколько вампиров уже погибли. Наши военные обнаружили в Драконьей горе новый вид существ. Очень опасный. Была проведена разведка и окрестных территорий. С нее я и предлагаю начать обсуждение.
  Шеф Корпуса Разведки понял его моментально и, встав на ноги, начал свой доклад.
  - По приказу алукарда была проведена масштабная разведка всех известных нам пещер Налимского хребта. Наши отряды, насколько им позволяли условия, спускались вниз и брали образцы крови местных обитателей. Ну, как вы понимаете, везде это были гоблины, и на более низкие уровни пещер никто не спускался. Такой задачи перед разведчиками не стояло, и я не стал проявлять инициативу и не дал делать это на местах, - ознакомив советников с вводными данными, вампир продолжил, - В ходе этих мероприятий было выяснено, что мохнатики тоже сталкиваются с необъяснимыми и таинственными исчезновениями своих соплеменников, которые происходят в глубинных слоях пещер. На этот момент времени такие исчезновения зафиксированы только в районах гор, примыкающих к Залону. Уже в сотне километров от крепости гоблины живут как и прежде и ни с какими тайнами из глубин не встречались. По крайней мере в образцах крови, взятых разведкой, таких данных нет.
  Вампир откашлялся.
  - Таким образом, можно смело говорить, что обнаруженные нашим рейдом в Драконьей горе существа стремятся на поверхность именно в районе Залона, из чего можно предположить, что они идут на тот ментальный зов, что издали пчелы, когда умирали. Выяснить причину этого и их цель пока не представляется возможным. Если ко мне вопросов нет, то о результатах рейда нашей армейской роты расскажет Леонид.
  Воевода благодарно кивнул Сергею и поднялся на ноги. Убедившись, что к разведчику действительно нет вопросов, он начал свой доклад, сохранив при этом официальный тон предыдущего оратора.
  - Получив приказ провести зачистку нижних уровней Драконьей горы, туда была направлена базирующаяся в гномьем городе рота Армии. Целью рейда было обнаружение угрозы неизвестного происхождения и ее уничтожение. Рота, согласно уставу, получив полное магическое усиление, выдвинулась на позиции и спустилась вниз, где и произошли первые боевые столкновения с ранее неизвестным видом монстров. Таким образом, задача найти угрозу была успешно выполнена. В результате случившихся одиночных схваток было уничтожено восемь особей неизвестного вида. Потери роты составили два бойца.
  - Можно было избежать этих потерь? - Шеф Жандармов был хмур.
  - Нет, - покачал головой Леонид, - Мы провели полное расследование действий наших солдат и могу сказать, что нам еще повезло, что мы потеряли всего двоих, а остальные отделались ранениями разной степени тяжести. Конечно, сейчас мы уже скорректировали нашу тактику, но я все еще не могу гарантировать, что больше мы никого не потеряем. Слишком специфический противник.
  - То есть, все те советы и инструкции, как нам ныне вести себя на нижних уровнях, это все туфта? - желваки на лице Олега то и дело надувались, выдавая крайнюю степень волнения и раздражения вампира.
  - Не туфта, но и не панацея, - спокойно ответил Леонид, - Это просто тактика, показавшая свою полезность при определенных условиях. А дальше многое зависит от личных навыков солдат. У твоих жандармов они получше, и можно предполагать, что потерь среди твоих будет меньше...
  - В жопу свои предположения засунь! - взорвался Олег, - Один из погибших был моим человеком и мне смотреть в глаза его жене!
  - Успокойся немедленно! - раздался властный окрик Константина, - Здесь всем неприятна смерть наших товарищей, но сейчас надо понять, с чем мы столкнулись, а не истерить! Продолжай, Леонид.
  - Да у меня, собственно, все, - развел руками воевода, - Я, конечно, могу рассказать о монстрах, но, думаю, лучше меня это сделает Мария. Все тушки были доставлены ей. Подробности вы узнаете из крови, сейчас ее собирают со всех участников рейда. Добавлю только, что мой Корпус уже несколько дней работает над разработкой новых видов защиты. Согласно тем данным, что были получены в результате рейда, она нам будет очень нужна. Ну и конечно, отмечу, что противник явно враждебен к нам и надо готовиться к полномасштабным боевым действиям в Драконьей горе.
  - Хорошо. Вопросы к Леониду есть? - алукард выждал несколько секунд и обратился к Марии, - Расскажи тогда, с чем наши ребята столкнулись.
  - Насекомые. Огромные и высокоорганизованные насекомые, - сразу ответила вампиресса, отойдя от канцелярского стиля предыдущих выступающих перед Советом.
  - Разумные?
  - Сомневаюсь. Какие-то зачатки интеллекта у них есть, но полноценного разума точно нет.
  - Почему ты так думаешь?
  - Из-за того, как их выманивали к бою. Но, давай, я по порядку расскажу. Можно?
  - Конечно, - разрешил алукард, - Извини, что перебил.
  - Спасибо, - совершенно серьезно поблагодарила его вампиресса, - Так вот. В ходе боевого рейда наши воины обнаружили новый вид монстров, очень сильно напоминающий осьминогов, из-за чего изначально было сделано предположение, что это водные жители, если так можно выразиться. Но ничего из виденного солдатами и сами результаты вскрытия не подтверждают это предположение. Так что, нижние уровни пещер, а не вода, их естественная среда обитания. И повторю, это однозначно насекомые. Памяти крови нет, а это верный признак насекомого или растения, ну и внутреннее строение организма намекает на его отношение к царству жуков.
  Вампиресса достала из папки рисунки существ и пустила их по кругу стола, чтобы все члены совета могли их посмотреть.
  - Это внешний вид особей в целом виде, - усмехнулась Мария, - А то нам притащили в основном куски тел. Ребята в рейде немного нервничали, и я их прекрасно понимаю. Обнаруженные существа быстрые, сильные и обладают весьма совершенной системой маскировки и атаки. Очень опасный противник. Природная способность к мимикрии позволяет им полностью сливаться с любым ландшафтом и оставаться незамеченными до тех пор пока они не атакуют первыми. Они не имеют запаха, их тела не издают внутренних звуков, которые мы могли бы услышать заранее, а самое потрясающее, так это то, что они и свою температуру подстраивают под окружающую среду! То есть, пока монстр находится под мимикрией, обнаружить его нереально. Даже нам! К счастью для нас, мимикрия сбивается при любом движении существа. Но кроме столь уникальной и совершенной маскировки эти насекомые обладают весьма убойным оружием.
  Вампиресса отошла в сторону и, взяв в руки огромные щипцы, подошла к ящику у стены из которого с помощью щипцов извлекла нечто острое продолговатой формы. Осторожно положив предмет на стол она указала на него.
  - Одна из конечностей заканчивается вот этим особым шипом, который полностью разрушает любую магию, к которой прикасается. Что-то типа аналога камня королей, только действует через касание. Вся наша магическая защита, которой мы так гордимся, бесполезна. Спасают только доспехи и то довольно посредственно, они у нас прежде всего зачарованные магией.
  - Судя по твоим предосторожностям, шип сохраняет свои свойства после смерти существа? - Константин с интересом осмотрел оружие, которым так легко убивали вампиров.
  - Да! - Мария тяжело вздохнула, - И, судя по всему, будет сохранять их очень и очень долго.
  - Значит где-то в глубинах земли есть миллионы таких штуковин?
  - Все может быть, - пожала плечами вампиресса, - А может и нет. Шип имеет органическое происхождение, а значит должен со временем разлагаться. Точнее я скажу позже.
  - А эти странные наросты на "голове" существа, они какую функцию исполняют? - алукард указал на рисунок.
  - Во-первых, давайте я буду докладывать по-порядку, - Мария впервые проявила признаки раздражения после завершения спора о судьбе вурдалаков, - А во-вторых, давайте перестанем называть их "существа" и "монстры". Мои подчиненные называют их "имаго", предлагаю и нам перейти к этому термину.
  - Имаго? - переспросил алукард, - Что это?
  - Этим термином обозначается взрослая особь любого насекомого*. Термин из нашего мира.
  (*Это не совсем так, но Мария не на научной конференции выступает. Имаго это взрослая стадия индивидуального развития насекомого со сложным жизненным циклом.)
  - А зачем так заумно? - встрепенулся Леонид, - Мои уже прозвали их жукерами*. Жуки, они и есть жуки. Зачем придумывать им термины?
  (*Жукеры - насекомообразная раса из книги Орсона Скотта Карда "Игра Эндера".)
  - Наверное, не нужно, да и термин не придумывали, а взяли имеющийся. Но у нас в Корпусе за обнаруженными тварями уже закрепилось название "имаго". Вы называйте как хотите. Хоть жуками, хоть багами, хоть тараканами, хоть жукерами.
  - Ладно! - примирительно поднял руки воевода, - Пусть будут имаго. Так что там с их короной на голове?
  Мария закатила глаза, показывая, как она относится к вопросам, ответы на которые она и так даст в подготовленном отчете, но тем не менее более никак своих эмоций вампиресса не проявила.
  - Наросты, или, как выразился Леонид, "корона" на голове имаго, самая сложная и непонятная часть их организма. Ничего похожего нет ни у кого более в известном нам мире. Это может быть как системой размножения, которая у имаго пока не обнаружена, так и системой общения. Или еще чего. Но сама внутренняя структура наростов неимоверно сложная. При этом никаких магических или антимагических свойств у нее нет.
  - Она может отвечать за мимикрию? - деловито поинтересовался воевода.
  - Пока это основная версия назначения "короны", - призналась Мария.
  - Ладно. Что еще известно об имаго? - алукард жестом остановил Леонида, желавшего задать уточняющий вопрос.
  - Есть две новости. Хорошая и плохая, - вампиресса усмехнулась, - Хорошая новость заключается в том, что тело имаго довольно уязвимо. Наши солдаты легко расправлялись с ними. По сути, никакой защиты у них нет, разве что потрясающая живучесть, но это вообще свойственно насекомым. Плохая новость заключается в том, что строение тела слишком примитивно. Вот прямо вообще самое примитивное, что только возможно.
  - Это как? - нахмурился Константин.
  - За исключением непонятной "короны" на голове, все остальное тело имаго до ужаса просто устроено. У них даже система пищеварения не способна к перевариванию никакой пищи, кроме специально подходящей только им. Судя по всему, это что-то типа какого-то питательного раствора.
  - Но это же хорошо! - воскликнул Евгений, - Это делает их уязвимыми!
  - Это плохо, Жень, - хмуро заявил Александр, - Если тела имаго предназначены только к строго определенной пище, это означает, что они должны ее как-то получать. То есть, должна быть особь, ее вырабатывающая. Или что-то типа этого.
  - Верно, - Мария улыбнулась, - Мы подозреваем, что уничтоженные нашими военными имаго только один из нескольких видов этих существ, каждое из которых имеет строгое предназначение. Судя по всему, нам встретились разведчики или воины. Иначе объяснить столь примитивное строение такого сложного существа нельзя.
  - Значит там внизу, скорее всего, есть и другие имаго, отличные от тех, что мы встретили? - уточнил Константин.
  - Да. И я вполне подозреваю, что они могут быть разумны. Ну или более разумны, чем разведчики.
  - А почему ты считаешь, что разведчики неразумны?
  - Секунду! - девушка активировала амулет связи и, вслушавшись в доклад, извиняюще улыбнулась, - Я сейчас!
  Мария вновь отошла от стола, но на этот раз вовсе покинула Зал Совета и вернулась в него спустя некоторое время. В ее руке была бутыль с кровью.
  - По моему запросу Корпус Крови сделал подборку из крови тех, кто участвовал в рейде. Прощу прощения, что она так задержалась, но надо было кое-что выяснить. Прошу, - она передала емкость алукарду, который немедленно из нее хлебнул, а сама тем временем продолжила свой доклад, - Впервые столкнувшись с имаго и их способностью к мимикрии, наши солдаты не растерялись, что делает им честь, а быстро изменили свою привычную тактику. Теперь впереди шел одинокий воин, а остальные страховали его чуть позади. Против любых разумных существ эта тактика бы не сработала. Группа поддержки находилась в прямой видимости одиночки. Но имаго никак не реагировали на это и каждый раз предпринимали попытку атаковать одинокого вампира. В то время как группу они всегда пропускали. Уже одно это говорит о том, что полноценного разума у них нет. Зачатки, и не более, да и это пока под вопросом.
  Далее Мария почти десять минут отчитывалась о том, что удалось выяснить об имаго на этот момент времени и какие есть предположения относительно того, что пока неясно. Картина выходила не очень благоприятная два вампиров, и в ней все еще было много белых "пятен".
  - Подводя итог, - Константин за секунду замолчал, - Имаго это очень опасные насекомые, но при определенных мерах предосторожности с ними можно иметь дело. Скорее всего, есть разные виды имаго, и часть из них вполне может быть разумна. Вылезли к поверхности на зов пчел. Цель неизвестна, но к нам враждебны. Я ничего не забыл?
  - Если кратко, то все, - подтвердила Мария, не став заострять внимание на некоторых деталях.
  - Какие будут предложения по нашим действиям?
  - Нужен еще один рейд в Драконьей. Нужна живая особь, - вампиресса почесала себе висок, - Очень нужна. Отсутствие памяти крови сильно осложняет нам жизнь и хотелось бы получить что-то более целое, чем те куски, что дали нам военные. То есть, мертвые имаго тоже нужны, но нужен живой образец.
  - И как ты предлагаешь нам их ловить? - ехидно спросил Леонид, - На живца?
  - Сетью, конечно. Подходящие сети, являющиеся наполовину магическими устройствами, у нас есть давно. Надо подобраться метров на тридцать и выстрелить. Дальше сеть сама все сделает.
  - И откуда у нас такое чудо? - нахмурился Леонид.
  - Разработаны у меня лет сто восемьдесят назад, по заказу Корпуса Науки, - вместо Марии ответила Ольга, - Ими планировалось ловить драконов, но потом такая необходимость отпала, и все образцы оружия были отправлены на склад.
  - А ведь и правда, - воевода улыбнулся, - Надо провести ревизию складов. За два века там скопилось много разного оружия. Особенно аналогов из нашего мира. Но что делать с мимикрией? Каждый раз использовать вампира как приманку? Имаго, конечно, выжидают прежде чем ударить, предпочитая, судя по всему, один верный и точный удар, но риск все равно велик.
  - Мы уже думаем над этим, - кивнула Мария, - Самый простой вариант - использовать в качестве приманки какое-либо животное типа овцы. Имаго агрессивны ко всем организмам, а значит и овца их в качестве мишени удовлетворит. Также ко времени нового рейда я ожидаю, что будут готовы прототипы, сбивающие маскировку. Есть предположение, что звуки некоторых частот заставят имаго снять мимикрию или нарушить ее ход, что даст возможность обнаружить их заранее.
  - А если это не сработает?
  - Есть и другие варианты, - сквозь зубы произнесла Мария, - Но я уверена, что затея со звуками сработает. Внешние покровы имаго к ним очень чувствительны. Надо только подобрать частоту. Если же нет, будете использовать овец. Ну или можно попробовать зомби или големов.
  - И когда будет готов рейд? - алукард жестом остановил обоих спорщиков.
  - Минимум дней семь нам надо, - тут же заявил Леонид, - Укрепим доспехи, перевооружимся и будем готовы.
  - Хорошо. А пока держите там оборону.
  - Само собой. Бдительность максимальна и никто не расслабляется. Погибло уже много наших, и все понимают, что это серьезно.
  - Это все замечательно. Но что будем делать, если имаго много и они полезут еще выше? - Александр вновь был тих, как и всегда за последние дни, - Защита хранилищ магическая. Из охраны всего одна рота. И просто огромные пустые пространства горы.
  - Я временно переброшу в Драконью дополнительную роту, - воевода надул щеки, - И, видимо, придется возводить дополнительные укрепления и вообще заделывать лишние проходы, ведущие к нашим хранилищам, особенно с кровью.
  - Одобряю, - алукард постучал пальцем по столу, - Составьте план. Еще вопросы?
  Тут же раздалось несколько вопросов от разных руководителей. Обсуждение имаго и возможной борьбы с ними затянулось на целый час. Было решено провести дополнительную разведку и в Налимских горах, там где подземные насекомые уже точно появились. Ученые пообещали новые яды, как привычное и верное средство борьбы с "тараканами". И конечно же был поставлен вопрос о способах общения с имаго, если те окажутся разумными. Последнее вызвало самые серьезные затруднения, так как магия Разума была вампирам недоступна, и кроме речи, других вариантов общения они не практиковали
  - Я привлеку менталистов, - пообещала Мария, - Думаю, они смогут помочь.
  - Будь любезна, - Константин по доброму улыбнулся девушке, после чего перевел взгляд на Олега и его внешний вид разительно изменился, став очень угрожающим, - А теперь я хочу услышать ответ на другой вопрос. Какого хрена у нас в последнее время делает Корпус Жандармов?
  Шеф Корпуса ждал похожего вопроса и потому, опустив глаза, встал. Его подчиненные, а значит и он сам, очень сильно облажались при охране герцога Каса, и теперь должны были полететь чьи-то головы. Вампир, конечно, надеялся, что отчитывать его будут в личном порядке, а не перед Советом, но алукард видимо решил поступить иначе.
  - Это был не поддающийся обнаружению убийца.
  - Серьезно? - издевательски поинтересовался Константин, - То есть, у тебя там десяток жандармов, разведка аж двух Корпусов, вампиры из бригад Ольги и ты вот так встаешь и заявляешь, что это был не поддающийся обнаружению убийца? А какого черта рядом с охраняемым вообще оказался посторонний человек, у которого тем более не брали кровь на проверку? Вы работать разучились? Или почувствовали себя неуязвимыми?
  - Это считалось неважным. Никто не способен быть быстрее нас. Артефакты...
  - И где были твои артефакты, когда Няшу на куски разносило?!
  - Костя! - хмурый Александр при начале разговора стал еще более подавленным, но, услышав имя своей мертвой помощницы, нашел в себе силы заговорить, - Ты же понимаешь, что это был очень особый артефакт. На девушке было защиты, как на новогодней елке украшений. Подставляясь под удар, она была уверена, что отразит его, и совсем не собиралась умирать.
  Вампир осторожно потрогал свою щеку, точно в том месте где капля крови Няши впиталась в него.
  - Особый или нет, это не так важно! - зло процедил алукард, - Рядом с тобой, учитывая твое состояние, не должно быть никого чужого.
  - Их и не было, - тут же заявил жандарм, - Убийца загримировался под одного из проверенных рабочих, предварительно убив того.
  - И вы это проморгали! А что еще вы упустили? Может быть этот зал сейчас тоже прослушивается священниками?
  - Не думаю.
  - Не думает он, - Константин посмотрел на подавленного Александр и решил сменить тему, - Что там хоть был за особенный артефакт.
  - Из древних, - ответила Ольга, чьи подчиненные и занимались изучением трофея, - Так называемая "обратная магия".
  - Ого. Все артефакты с "обратной магией" наперечет!
  - Вот именно. И официально есть только у Церкви, Империи и Гании.
  "Обратная магия" была разновидностью магического искусства, потерянной в Ночь Мур. И, откровенно говоря, многие маги тогда вздохнули с облегчением, потому как "обратная магия" не могла существовать сама по себе и являлась, скорее, паразитическим образованием, питающимся магией истинной. Также это было искусством убийц магов, потому как единственной защитой от "обратной магии" было только полное отсутствие магии. Другими словами, "обратная магия" не могла нанести вреда там, где не было никакой магии, ибо существовала она только за счет нее.
  По сути, получалось, что Няша убила сама себя, активировав артефакты и применив личную магию. Не будь этого, заряд убийцы не причинил бы ей никакого вреда. А так вся энергия защиты была использована против самой девушки и разорвала ее на куски прямо на глазах у кучи свидетелей. И хорошо еще, что в начавшейся суматохе никто не обратил внимание на то, как кровь, попавшая на кожу некоторых людей во дворе, сама впитывается в их тела.
  - Значит Наместник не пожалел дико дорогой и редкой игрушки, чтобы убить меня, - прошептал Александр, до этого располагавший только знанием о том, что убийца послан лично Наместником и что его артефакт из старых времен.
  - И мы отомстим, - четко и громко заявил Константин, - Церковники ответят и за попытку убийства, и за смерть нашего человека.
  - Кобольда, - машинально поправил его Александр.
  - А это уже детали, - попытался пошутить алукард, но тут же вновь вернул голосу серьезность, - Она была одной из нас и служила нам. Я знаю, что мы стараемся не убивать наших врагов, но сейчас не время и не место применять это правило. В Вобанэ умоются кровью!
  - Только давай не будем спешить, - Александр остановил воинственные порывы алукарда, - У нас имаго под носом образовались, мы сами из-за вурдалаков, вон, чуть не передрались, десант на Южные острова готовим, колонии на юге собираемся осваивать, гражданская война не закончилась еще, интервенция Империи, Залон пустой и его надо развивать. Я хочу отомстить за Няшу, но прошу подождать и нанести удар когда мы будем к нему готовы.
  - Не возражаю, - Константин потрепал соратника по плечу, - Но что ты предлагаешь делать с жандармами?
  Вопрос был не риторическим. С самых первых дней существования общины вампиров триумвиры стали контролировать каждый свои Корпуса и их руководителей. Жандармы находились под опекой Александра, и Олег был его ставленником. Даже имей Константин очень сильные аргументы на отстранение Шефа Корпуса Жандармов от власти, он не мог сделать это без одобрения Александра, который и должен был назначить нового руководителя.
  - Лишить Корпус права на участие в Игре на пять лет.
  Несмотря на кажущуюся несерьезность предложенного наказания, оно отнюдь не было таковым. Игра была важной частью жизни вампиров, и Корпуса искренне боролись за победу в ней. Делом чести было окрасить в свои цвета парадные залы, и трофеи Игры были предметом настоящей гордости для их обладателей. Пять лет без привычного соперничества, да еще и на виду других... Это было даже несколько жестоко по отношению к тем, кто никаких ошибок не совершал. Именно об этом и заявил алукард.
  - А не перебор? Может лишим их очков в этом году, да сменишь Шефа?
  - Пять лет без игры и лишение очков в этом году, - упрямо повторил Александр, глядя прямо на Олега, - Если Шеф после этого сохранит свою власть над Корпусом, то значит он на своем месте.
  - Тебя возненавидят, - восхищенно и с придыханием проговорил Константин.
  - Зато охранять будут, как надо.
  - Я принимаю наказание, - Олег низко поклонился, - И хочу искупить вину. Поэтому прошу передать право разобраться с Церковью в ведение Корпуса Жандармов.
  - Хорошо, - согласился Константин, - Так тому и быть.
  - И насчет Церкви, - внезапно ожила Мария, чей Корпус тоже в этом году знатно оплошал, - У меня тут забавная вещь есть!
  Девушка выскочила из Зала Совета, но почти сразу вернулась, неся в руках книгу.
  - Вот! - заявила она, - Убойная вещь! Мои учительницы составили.
  - И что это? - поинтересовался Константин.
  - Священная книга мартианства! Названия нет, но не в нем дело. Мои тут на досуге сидели и общались, ну и обратили внимание на то, что у Светлой Церкви нет священной книги. Есть сборник ответов на распространенные вопросы, есть сборник проповедей, но саму веру, ее основу, составляют устные нравоучения от священников. Нет в мире людей своей Библии или Корана, поэтому Церковь так сильно держится за храмы и требует их наличия даже в самых мелких поселениях.
  - И твои училки решили написать священную книгу Демура?
  - Ага, - довольна вампиресса помахала книгой перед членами Совета, - Вот результат! Тут часть из книг Мартина, часть из Регина, часть из книг Светлой Церкви, а часть вообще от нас! Простые и понятные истории, через которые легко доносить идеи мартианства. Ничего заумного. Написано как для детей. И даже очень интересно!
  - Что-то я сомневаюсь, что наши мартианцы будут рады такой книженции.
  - Кто бы их еще спрашивал! - усмехнулась девушка, - Как скажем, так и будут делать. А мы еще на печати и бумаге заработаем!
  - Оставь книгу, я почитаю, - после некоторого обдумывания заявил Константин, - Если толковая, то так и быть.
  - Толковая, - вампиресса улыбнулась, - Даже слишком. Сами верить начнем. А экземпляры я распечатала для всех членов Совета. Они в приемной Секретариата.
  - Хорошо. Но лучше бы ты разобралась с проклятием Саши, а не священные книги Демура издавала.
  - По проклятию мы работаем, но похвастаться нечем. Хотя, скоро позовем его на опыты, - Мария зловеще оскалилась и пошевелила пальцами в направлении триумвира, - Будем его всячески мучить. Может что и выйдет.
  - Лучше бы вышло! Мне надоело жить без магии, - Александр впервые улыбнулся.
  - Вылечим! - беззаботно отмахнулась от него девушка, - Дай время! И, кстати, хотите свежайшую новость из мира науки?!
  - Что твои там открыли в этот раз? - заинтересовался Константин.
  - Скорее отрыли! На раскопках в Виногоре обнаружили целые подземелья.
  - И что там?
  - А вы попробуйте догадаться, кому они принадлежат! - Мария прищурила глаза и обвела собравшихся пристальным взглядом.
  - Тифлингам! Твоя идея подтвердилась? - Константин ответил за всех.
  - Неа! Драконидам! - с победным видом заявила вампиресса.
  - Чего? Это же север! А ящеркам нужно тепло!
  - Угу. Вот только надписи на стенах и рисунки там же свидетельствуют об обратном! Это развалины селения драконидов. И более того, там сохранились глиняные таблички и сейчас их изучают, но уже есть супер новость!
  - Погоди! - остановил раскрасневшуюся девицу алукард, - Надписи на стенах сделаны на языке драконидов?
  - Почти. Язык очень похож. Сам знаешь, у нас была всего одна экспедиция к драконидам. Набрали крови и свалили, пока их не прищучили. Но письмена в развалинах очень похожи на нынешнюю письменность ящериц. Говорят, есть и отличия, из-за чего читать несколько трудно, но рисунки на стенах не оставляют никаких сомнений. Это бывшее поселение драконидов.
  - Ну, предположим, что ящерицы себя как-то обогревали и могли жить на севере континента...
  - Не просто могли! Судя по всему, они тут вообще все заселяли. То есть, все развалины, которые так активно уничтожает Церковь, принадлежат им.
  - Ого. Серьезное заявление. И правда, тянет на сенсацию.
  - На самом деле, это пока только предположение, хотя и обоснованное. А сенсация в другом, - Мария замерла и на одном дыхании выпалила, - Мы теперь знаем откуда появились тролли!
  - И откуда?
  - Их вывели маги драконидов! Есть глиняные таблички с рисунками. Судя по всему, вывели их как грубую рабочую силу и использовали так же. Мне сообщили, что на табличках есть заметки их мага, который жалуется на слишком умных рабочих, хотя им надо только тягать грузы. Называли троллей конечно не так, но понять, что речь идет о наших милых счетчиках, можно без труда. И отсюда, видимо, и такие различия в видах троллей. Выведены для разных работ и под разные условия.
  - Обалдеть, - прокомментировал услышанное алукард, - Но как тогда так получилось, что дракониды, вроде бы как населявшие такие огромные территории материка, оказались выдавлены на юг и живут там так скромно?
  - Кто знает? - пожала плечами Мария, - Может, у них была своя Ночь Мур. На раскопках всего два вампира, что знают письмена драконидов, поэтому дело идет сложновато, все остальные моложе и были обращены уже после экспедиции.
  - А сейчас у нас крови драконидов нет?
  - Есть, но это от рабов, купленных в Империи. Позволяет выучить язык, но не читать и писать. В плен к имперцам попадают только простые солдаты.
  - Значит, будешь посылать экспедицию к ящерицам?
  - Буду, но позже. Сейчас это не так важно. Тем более, что если мы начнем плавать на юг, то в любом случае будем проходить мимо их берегов.
  - Но они, вроде, агрессивны к тем, кто приближается к их берегам? - то ли напомнил, то ли спросил алукард.
  - Еще как! Только флота-то у ящериц нету! А на своих лодках они не опасны! По крайней мере, имперцы их не сильно опасаются, значит и нам не стоит.
  - Ну ладно. Держи меня в курсе событий на раскопках.
  - Будет исполнено, экселенц, - Мария отдала честь.
  - Тогда продолжим, - Константин заглянул в бумаги и назвал следующую тему, - Армия герцогства. Как у нас дела?
  - Каларгон своих гоняет в хвост и в гриву. Терции тоже в полном порядке, - отчитался Александр, - Весной выступим, как только позволит погода. Обмундирование и вооружение накоплено с запасом. Пока ощущается нехватка магов, но это в пределах ожидаемого. Гвардия тоже формируется. Вот тут есть проблемы с верностью рыцарей.
  - Насколько серьезные?
  - Чуть похуже, чем ожидали, - признался Александр, - Зато уже осенью можно будет обвинить благородных во всех грехах и здорово сократить их ряды, заменив вампирами.
  - Отрадно слышать! А как в остальном дела?
  - По плану. Ну, разве что, Ольгино озеро немного великовато.
  - Нормальное озеро! Не трогай ты его! - подала голос вампиресса, - Сам потом спасибо скажешь!
  - Я бы за телепорт "спасибо" уже сейчас сказал, - признался Александр.
  - Не торопись, и все у нас будет! - пообещал Ольга.
  - Верю.
  - Телепорт бы нам не помешал, - мечтательно протянул Константин, - Но давайте поговорим о чем-то более осязаемом. Что там в Уре? Откуда взялась армия герцогов, что его осадила на прошлой неделе?
  - А это заслуга ребят Гены, - Александр кивнул на своего старого друга, - Они в городе вообще устроили герцогу веселую жизнь.
  - Но мне докладывали, что Бохорский, вроде как, договорился с южанами, и они чуть ли не союзники!
  - Так и было, пока мои орлы не подбросили герцогам Тифонскому и Торбинскому кое-какую информацию, - Геннадий выглядел очень довольным, - И наши элурские аристократы немного взбесились.
  - Что за информация? Правда или ложь?
  - Правда, но не вся. На столы герцогов легли кое-какие планы Бохорского относительно их дальнейшей судьбы, но только те, что несут в себе негатив. Все положительные планы мы "забыли" положить в донесение разведчиков южан. Так что, герцоги очень злы на Бохорского и хотят ему смерти. Вот даже армию умудрились собрать зимой. Хотя, конечно, Ур им не взять.
  - А жаль.
  - Всего желаемого не получить, - Геннадий тяжело вздохнул, - Но мы стараемся. Сейчас Бохорский заперт в городе и до лета оттуда точно не вылезет.
  - А к лету уже и мы можем подойти к Уру.
  - Верно. Я не знаю, какие планы у Карла, но нам Ур нужен и побыстрее. Не дело, когда главный порт королевства в руках врага.
  Тут же на голову Геннадия посыпались многочисленные шутки о его "неосведомленности" и скромности. Вампир держался стоически и с гордостью отметал все инсинуации на счет того, что он конечно же не знает, о чем думает Карл, так как еще не вложил это в голову короля! Наконец алукард прекратил балаган и приказал расходиться, попросив остаться одного лишь Александра.
  - Ты как, вообще? - спросил Константин, когда два триумвира остались одни.
  - Нормально, - пожал плечами герцог, понимая, о чем именно его спрашивает соратник, - Няшу безумно жалко, но не она первая и не она последняя. Я конечно немного погрущу. А мы потом еще и отомстим. Но знаешь... Меня больше волнует Карл, как он воспримет новость о смерти своей возлюбленной.
  - Она дала ему все, что могла. Пусть будет благодарен. Остальное же не в его власти.
  - А если он тоже захочет мстить?
  - С чего? - удивился алукард, - Она кобольд и твоя рабыня. Его не поймут.
  - Все равно тяжелый будет разговор.
  - Брось! Парень уже давно вырос. После того как Няша устроила ему свидание с предками, он совершенно другой человек. Ты был с ним рядом и может быть не заметил это, но мне со стороны куда видней. Он будет великим королем.
  - В этом-то я как раз не сомневаюсь.
  - Значит ты в норме?
  - Да.
  - А чего тогда ходишь такой пришибленный?
  - Понимаешь... Вот когда Няшу разорвало на куски и ее кровь попала на меня... Ведь она просто защищала меня, думала, что сейчас отразит удар, а охрана убьет нападавшего, и все будет нормально. А оказалось, что вся магическая защита сыграла против нее, и она умерла так и не достигнув своих целей. Не влюбила меня в себя. Не родила детей. В общем, куча "не", которые она не сделала. И я вот представил свою жизнь. А что есть у меня, кроме работы и заботы о вампирах? Я ведь после Марианны ни о ком и не заботился. Ну... В личном плане.
  - Понимаю, - кивнул алукард, подбадривая друга продолжать рассказ.
  - Вот меня чего-то и переклинило. Захотелось детей! Представляешь?
  - Да я тоже хочу детей.
  - Ну, это я знаю! Кровь твою пью регулярно. Но для меня это что-то новое.
  - Ты ведь тоже хотел детей, - напомнил Константин.
  - Да, но не так, как сейчас. Тогда это было... ну, как пункт плана: это надо сделать. А сейчас в этом есть смысл. Вот и думаю, как жить дальше. Не был бы я лицом публичным и официальным, ушел бы куда-нибудь и пожил среди людей. Благо, теперь это можно.
  - С тобой все ясно! - алукард встал и легонько ударил друга в плечо, - Я рад, что ты в норме.
  - Ну, пока не полностью, но буду в норме. Сейчас наваляем всем говнюкам, что разинули рот на наше королевство, перережем глотки всем, кто это заслужил, напьемся крови врагов и покажем им, где раки зимуют! Вот тогда будет порядок!
  - Таким ты мне больше нравишься, - одобрил планы триумвира Константин.
  - Таким я и себе больше нравлюсь!
  
  *****
  
  Вернувшись в трактир с очередного задания, Колет заскочила в свою комнату и, переодевшись, пошла на очередной доклад. Уже несколько дней Ур находился в осаде, но в самом городе этого, казалось, не замечали. Армия герцогов оказалась многочисленной, но очень слабо подготовленной не только к штурму, но и к осаде. Разных машин у них хватало, но вот магов почти не было, а солдаты по большей части были вчерашними крестьянами. Все это девушка узнала из слухов на базаре, а потом Гор подтвердил ей, что так оно и есть. Толпа в очередной раз оказалась осведомлена лучше разведки.
  Сама Колет относилась к событиям, происходящим вокруг нее, как к игре. Город осадили и могут штурмовать? Это же весело! Надо подпоить легионера? Как увлекательно! Отнести письмо? Не так интересно, но тоже сойдет!
  Сейчас вот девушка передала главарю бандитов весьма внушительную сумму денег и на словах объяснила, куда и на что их надо потратить. И ее послушались! Да еще и назвали госпожой! А как бы иначе бандиты, рискнувшие в свое время похитить ее в порту, могли называть ту, что сохранила им жизнь! Они, конечно, не могли знать, что вся та сцена с их поимкой и подготовкой последующей казни была от начала и до конца подстроена, и просьба девушки к своим "охранникам" помиловать "таких милых разбойников" абсолютно наиграна. Колет предпочла бы, чтобы все бандиты умерли мучительной смертью! Но Гор сказал разыграть просьбу о помиловании, и она справилась на все сто десять процентов. Зато теперь разбойники буквально ели с ее рук и выполняли все просьбы своей "спасительницы".
  Зайдя в кабинет, девушка улыбнулась магу, привычно сидящему за столом хозяина таверны, и неожиданно почувствовала, что тот напрягся и посмотрел на нее как-то по новому. При этом глаза Гора были полны похоти, чего за ним никогда ранее не замечалось - он вообще до этого момента не обращал внимания на девушек, из-за чего служанки в таверне даже начали шептаться о том, что друг хозяина предпочитает лиц своего пола. Тогда все эти разговоры довольно грубо прекратила сама Колет, но мысль о том, что маг избегает женщин, у нее осталась. И тут вдруг такой взгляд! И такие эмоции!
  - Что происходит, господин?
  - Ничего, - Гор облизал губы, - Все хорошо, милая.
  - Точно?
  - Да, - с некоторым усилием кивнул маг, - Как у тебя?
  - Все отлично! Деньги передала, и оружие они закупят в ближайшее время. Также просили передать, что нужные вам люди в Уре в ближайшее время не появятся, - отчиталась Колет.
  - Я же говорил, господин, что это глупая затея, пытаться нанять пиратов у нас! - заговорил хозяин таверны, - Их в Гарне привечают! А тут только виселица. Мы торговый город.
  - Ну да, - ухмыльнулся Гор, - А в Гарне-то все сплошь бандиты! И не надо мне про торговцев сказки рассказывать! Я прекрасно знаю, что любой торговец возьмет на абордаж корабль, который по его мнению недостаточно защищен, но везет что-то ценное! Что торговцы в Гарне и демонстрируют уже которое столетие!
  - Да гады они, господин! - заверил его мужчина, - Хуже нелюдей.
  - Скажи еще, что слуги Мур, - рассмеялся маг.
  - А и скажу! Слухи про Гарн всякие ходят! - в запале спора трактирщик потряс в воздухе кулаком.
  - Потому что они конкуренты! Я тут как-то слышал, что на площадях про Кас говорят...
  После этих слов мага Лэнис как-то вдруг утратил весь свой воинственный запал и замолчал. Девушка заметила это и отчетливо поняла, что ее таинственные хозяева видимо имеют какое-то отношение к Касу, раз владелец "Золотой свиньи" не стал спорить с Гором и пересказывать все то, что говорили о северянах в городе. А там было очень много всего нелестного и даже отвратительного. Куда больше, чем о Гарне! Свои догадки Колет придержала при себе и вместо этого спросила о следующем задании для себя.
  - Что? - вновь на девушку уставились два весьма похотливых глаза, принадлежавших магу, - Какое следующее задание? Никаких заданий! Вообще не покидай свою комнату!
  Распоряжение было очень странным, и Колет попробовала его оспорить, но получилось только хуже, и к себе она отправилась под конвоем Лэниса, которому было приказано следить за ней и неотлучно находиться рядом с девушкой. А вечером к ней в комнату зашел Гор и кивком головы спровадив трактирщика, сел на кровать, напротив Колет.
  - Понимаешь..., - маг усиленно отводил глаза от девушки, - Тебе надо покинуть город.
  - Я вам больше не нужна? - испугалась Колет.
  - О нет-нет, - поспешно исправился Гор, - Еще как нужна! Только теперь ты будешь работать в другом месте.
  - И где?
  - В Касе! Тебя туда проводит мой напарник.
  - И что я там буду делать? - настороженно поинтересовалась Колет.
  - Поверь, тебе понравится, - пообещал маг, и девушка поверила ему.
  А уже ночью ее вывели из города. Прямо через ворота! Отчего у девушки чуть было не случилась нервная истерика, так как по случаю осады и просто ночного времени все городские ворота должны были быть закрыты намертво. А она с сопровождающим спокойно прошла через них, проследовав прямо в лагерь осаждающих. Сопровождал ее, кстати, старый знакомый, тот самый смазливый маг, с которым девушка познакомилась на своем первом задании. Он представился как Николя и оказался очень болтливым типом, развлекавшим ее всю дорогу до самого лагеря.
  Оказавшись среди осаждавших, Николя преобразился на глазах. Это вдруг стал очень надменный молодой парень, с пренебрежением смотрящий на всех вокруг себя. Потребовав у патруля, чтобы его проводили к капитану герцога Торбинского, маг больше не желал ни о чем говорить с солдатами, а когда ему попробовали угрожать, внезапно вырубил их всех, кроме одного, того которого он и отправил гонцом к нужному человеку. Колет начала было бояться, так как подобное поведение не сулило ни ей, ни ее спутнику ничего хорошего, но оказалось, что Николя знал что делает. Уже спустя десять минут они сидели в жарко натопленном шатре и вели беседу с офицером. Из разговора мага с капитаном Колет почти ничего не поняла, зато более чем впечатлилась, когда ночевать их оставили прямо в том же самом шатре, а его хозяин пошел в другое место!
  На вопрос девушки, что вообще происходит и как такое возможно, Николя неопределенно пожал плечами и добавил:
  - Золото творит с людьми чудеса.
  А утром они отправились дальше. С охраной из десятка солдат и в роскошной зимней карете, в которой никакой мороз не был страшен. Их путь лежал на север, и девушка могла только гадать, какие чудеса и открытия ожидают ее там.
  
  Глава 21
  
  Сладко потянувшись, девушка натянула на себя одеяло и поудобней устроилась под боком у лежавшего рядом с ней подростка. На ее лице застыла довольная улыбка, и вообще весь вид говорил о крайней степени блаженства и удовлетворенности. Парень рядом с ней, наоборот, был хмур и раздражен, но всеми силами старался не выплескивать эти эмоции на партнершу. Наконец в дверь осторожно поскребли, и Карл с облегчением отодвинул голову девушки от себя и, поднявшись с постели, пошел к выходу.
  - Ваше величество довольны? - слуга, встретивший короля за дверью, скабрезно улыбался.
  "Надо и этого менять", - подумал Карл, вслух же произнес совершенно другое:
  - Вполне.
  - Юная баронесса превосходный цветок, ваше величество, и ее красота достойна вас.
  - Да-да, - рассеяно ответил Карл, отметив про себя, что и этот слуга мало того, что не умеет держать себя, так и опять открыто занимается проталкиванием в его постель нужных кому-то людей.
  Например, про юную Лили, что скрашивала одиночество короля прошлой ночью, слуга молчал и никак её не хвалил.
  "Надо будет спросить у Верона, чей протеже этот слуга, и выгнать обоих!", - оставил зарубку на память молодой правитель Элура.
  Вообще, с тех пор как Карл стал обращать внимание на противоположный пол и в его постели стали оказываться разные девушки, среди придворных пошли активные интриги за то, чтобы именно их кандидатура ублажала короля. И естественно все старались пропихнуть своих девиц не на одну ночь, а сделать их постоянными королевскими фаворитками. Сами девушки тоже активно принимали участие в этой забаве, прекрасно понимая, что это дает им возможность влиять на короля или просто находиться рядом с ним. Страсти кипели нешуточные, но самого Карла они пока не задевали, зато давали ему значительное разнообразие при выборе новой "ночной игрушки".
  В любом случае, очередное развлечение осталось позади, и до вечера можно больше не думать о том, кто же окажется в одной с ним кровати следующей ночью, а точнее, в чьей постели ему придется ночевать в этот раз. А это оказалось весьма не так просто, как казалось сначала. В королевском дворце обитало достаточно как благородных семейств, так и одиноких дворянок, но вот не все из них имели комнаты, соответствующие королевскому достоинству. И выбрав очередную любовницу, Карл был вынужден решать еще и небольшой ребус: идти ли ему к даме или же приводить даму в одну из специальных комнат, что были "зарезервированы" во дворце как раз для подобных случаев. А решив, что надо идти в одну из таких специальных спален, надо было решить в какую же именно! И это был не просто выбор степени мягкости перины или ширины кровати, или, там, цвета обивки стен - этот выбор показывал степень благорасположения короля к даме!
  Когда Карлу рассказали все эти сложности, у него даже заболела голова, и он всерьез подумывал о том, чтобы отложить еще на некоторое время начало близкого и постоянного знакомства с лицами противоположного пола, обитавшими во дворце. Но, как и часто в таких делах, все решил случай. Воспользовавшись некоторой нерешительностью короля, одна из фрейлин еще его тети, почтенная тридцатилетняя баронесса Тарон, затащила вяло сопротивляющегося юношу в свою комнату и обучила премудростям любви. Заодно и просветив обо всех подводных камнях, имеющихся на этом пути у лиц королевской крови. Никаких благ для себя дама не желала, ей было просто интересно побыть любовницей еще одного короля. Как она сама рассказала юноше, в её списке были и дядя Карла, и его отец, и Людовик, и оба принца, так трагически погибших при подавлении мятежа. Оценив откровенность фрейлины и ее простой нрав, Карл выделили ей более удобные апартаменты во дворце и периодически к ней наведывался, правда в основном не за любовными утехами, а ради простого житейского разговора. Хотя, чего скрывать, иногда такие разговоры заканчивались в постели, но ни баронессу, ни короля это не тяготило, даже скорее наоборот, придавало их отношениям некоторую остроту.
  Как только Карл вышел из апартаментов своей очередной пассии, у него за спиной привычно пристроились два человека и бесшумно последовали за ним по пятам. За последнее время юноша научился не замечать их присутствия. Королевские Черные Арбалетчики, рота охраны короля, недавно сформированная графом Вероном, были набраны обычным наймом среди хороших солдат и бывалых наемников, в основном из тех, что участвовали в походе из Каса. Каждый из них прошел проверку у менталиста, каждый заключил длительный контракт. И конечно их некоторое время учили быть охранниками и телохранителями. Зато теперь король мог не опасаться за свою спину, которую всегда прикрывали несколько умелых бойцов.
  Само название роты охраны "Королевские Черные Арбалетчики" возникло совершенно случайно и, как это иногда бывает, моментально прижилось. Просто изначально граф Верон вообще не озаботился какой-то специальной одеждой или мундирами для солдат формируемой им роты, а потому нанятые люди ходили в том, что у них было. А у бывалых вояк это обычно не маркие черные наряды. И точно так же, как граф совершенно не заботился о внешнем виде роты охраны, он тщательно заботился об их вооружении, которым стали небольшие легкие арбалеты, причем не обычные, а артефактные. Так люди стали ежедневно видеть за спиной короля хмурых людей в черных одеждах со светлыми арбалетами в руках. Название появилось уже на второй день существования роты.
  - Ванну и завтрак, - распорядился Карл, входя в свои комнаты и сразу стаскивая с себя еще вчерашнюю одежду.
  Через полчаса он уже был свеж, сыт и готов к государственным делам. Пройдя в кабинет он уставился на пустое место своего секретаря. За прошедшее с коронации время он так и не смог найти человека, которому был готов доверить столь важную должность. Одно время обязанности секретаря исполнял граф Верон, но старик и так имел много других дел и должностей и отвлекать его еще и на это Карл посчитал излишнем. Да и столь много власти в одних руках сосредотачивать не стоит. Об этом ему твердили и Кас и Гуян, и король был склонен считать их советы ценными. И каждый предлагал свою кандидатуру на на столь важную должность.
  "Гуян будет распоряжаться в столице, пока я буду в армии. А значит лучше выбрать рыцаря Пикара, за которого агитируют люди Алекса. И надо уже назначить людей на другие вакантные должности. Пора наводить порядок и за пределами дворца!"
  Присев за свой стол, Карл некоторое время разбирал бумаги, оставшиеся с предыдущего дня. В основном это были прошения и проекты, ничего важного или толкового. Кто-то просил должность для себя, кто-то для родственника, кто-то жаловался на соперника. Заниматься подобной рутиной должен секретарь, но Карл с юношеской упертостью пока все держал в своих руках.
  Далее шли куда более интересные бумаги, хотя их содержимое было совсем не однозначным. Например, предложение генерала Гарлана, все же согласившегося вернуться на королевскую службу. Командующий Западной армией настойчиво рекомендовал напасть на Ород первыми и разбить его армию еще до лета. Обещал, что при небольшой поддержке из столицы войсками и деньгами обязательно осуществит задуманное.
  Карл вздохнул и задумался. Было очень заманчиво быстро разгромить Ород, но все совсем не так просто, как кажется на первый взгляд. Переговоры с королем Гарна ожидаемо зашли в тупик. Правитель соседей был настроен продолжать войну несмотря на то, что оба его сына в плену. Никуда не делся и Шорез, чьи дипломаты юлили и изворачивались как могли, но не давали никаких конкретных ответов. И конечно был Бохорский с его имперскими легионами.
  При воспоминании об убийце брата Карл с силой сжал челюсть и ему потребовалось несколько секунд, чтобы немного успокоиться. Сестра, брат, Няша... Все они были дороги ему. Всех их убили. Закрыв глаза, король вдруг представил не брата, а голубоглазую красотку с фиолетовыми волосами. Принять смерть любимой девушки оказалось трудней всего. Ни когда ему сообщали об убийстве Регины, ни когда докладывали о казни Ричарда, Карл не чувствовал такой пустоты в груди. С родственниками все было понятно. Он отомстит и не успокоится, пока в погребальный костер их убийц не будет подкинуто последнее полено. Это больно, но он знает, что делать. А вот как быть со смертью той, кто никогда не принадлежала ему ни душой, ни телом?
  И ведь даже спросить не у кого! Леонид, некоторое время наставлявший его по тактике и стратегии, после сообщения о покушении на герцога Каса стал очень хмурым и задумчивым, а потом и вовсе уехал из столицы, отговорившись приказом своего господина. И ничего не объяснил! А ведь он, без сомнения, знал, кто покушался на Алекса и кто убил Няшу! Но не сказал! Граф Верон тоже только разводил руками и сообщал, что все расследование находится под контролем людей герцога Каса, и они настоятельно просят посторонних не вмешиваться. А еще добавлял, что там все не так просто, как кажется, ведь кобольд герцога была защищена сразу несколькими дорогими и мощными артефактами, которые носила открыто, да и вообще была личным магом. Так просто ее убить было невозможно.
  "Он что, намекал, что Алекс сам убил ее?" - неожиданно подумал Карл, но тут же прогнал эту мысль, как слишком уж дурную.
  Решив пока больше не вспоминать погибших, король вернулся к работе. Граф Верон придет сегодня на доклад, и еще будет время расспросить его о делах на севере чуточку подробнее. Сейчас можно заняться другим. Старательно начертав на предложении генерала собственноручное заключение о несвоевременности данного плана, Карл взял за финансовые бумаги.
  Траты, расходы, долги, оплаты... Деньги не успевали появиться в казне и сразу исчезали из нее. Более того, некоторые будущие доходы уже были потрачены. Если бы не вливания из Каса, Элур давно был бы банкротом. И откуда только у герцога такие суммы? Неужели за двести лет накопил? И сколько у него есть еще? Карл как-то спрашивал у Алекса об этом, но маг предпочел отшутиться и уйти от ответа, сказав, что на благое дело он золото найдет.
  И если говорить о золоте... Король взял чистый лист и написал на нем пару строк, сделав себе пометки о том, что надо прояснить ситуацию на рудниках Залона. Сейчас они больше не принадлежат казне, но налоги с них будут составлять существенную часть ее доходов, а значит необходимо быть в курсе того, как там развиваются дела. Тем более что без работы каторжников не смогут обойтись даже маги. А все заключенные принадлежат королевству, из-за чего многие придворные завалили Карла своими предложениями о необходимости сдавать преступников в наем и об установлении высоких цен на подобные "услуги".
  И ведь не объяснишь каждому идиоту, что много на этом казна не заработает. Что содержание каторжников тоже стоит денег. Что самих каторжников не так уж и много и нужны они не только на рудниках. По последнему пункту, кстати, тоже были свои "предложения". Естественно, ужесточить законы и наказание. Алекс предупреждал, что такого идиотизма будет много, но пока Карл сам не столкнулся с тем, что многие придворные мнят себя самыми умными и вообще не воспринимают критику своих идей, не верил, что такие дураки бывают.
  А обижались на короля по-серьезному! Некоторые собирали вещи и покидали столицу с высоко задранной головой и обещанием никогда больше сюда не возвращаться, пока король не извинится. Ну, ждать этого они будут долго! Но кроме доморощенных кретинов были и другие. Рассчитывая на то, что новый король юн и вроде как остался без присмотра со стороны герцога Каса, в Касию устремились толпы проходимцев со всех окрестных королевств. Некоторые уже видели себя во главе министерств, другие желали денег на свои грандиозные проекты, третьи просто хотели нажиться на хаосе и неразберихе. И, слава Всесветлому, что большую часть таких авантюристов встречал герцог Гуян, готовящийся некоторое время быть "хранителем трона".
  - Ваше величество, - тихо появившийся в кабинете слуга, склонился в поклоне, - Время обеда, государь.
  Карл бросил взгляд на часы, хитроумное изделие мастеров Каса, подаренное ему Алексом и убедившись, что слуга прав, собрал бумаги и убрал их в ящики, оставив на столе только лист с заметками. Этому его тоже научил герцог Кас, правда сам он при этом честно признавался, что на его столе всегда бардак, и если бы не Няша...
  Воспоминание о девушке вновь отразилось болью в груди и сдавило сердце. Неужели теперь так будет всегда? Становилось понятно, почему некоторые люди предпочитали находить утешение на дне бутылок. Такие чувства и правда до добра не доведут.
  - Вы в порядке, ваше величество? - озабоченно поинтересовался слуга.
  - В полном, - кивнул Карл, - Что повар приготовил на обед?
  - Рыбный суп, тушеная гусиная печень, жареные ребрышки ягненка, пирог с потрохами и парные отбивные.
  - Звучит отлично! Уже не терпится все это попробовать.
  В столовой кроме полностью накрытого стола короля ждал граф Верон. Карл не приглашал его, так как он должен был прийти на доклад к нему после обеда, но видимо старый вельможа решил немного схитрить и воспользоваться добродушным настроением короля во время еды чтобы попросить что-то особенное. Карл решил сделать вид, что все так и должно быть.
  - Граф! Рад видеть вас! Присоединитесь к моей трапезе?
  - С удовольствием, ваше величество, - улыбнулся Верон.
  - Тогда присаживайтесь, и без церемоний, мы просто обедаем! - сам сев за стол, Карл осмотрел его и нахмурился.
  Во-первый, стол был накрыт на три персоны! А значит без ведома короля к нему за стол подсадили аж двух людей и о личности третьего пока можно было только гадать! А во-вторых, на столе стояло вино! И ведь вроде бы только отучил ставить его! Глаза Карла сузились и, отыскав взглядом слугу, он подозвал его жестом не предвещающим мужчине ничего хорошего.
  - Что это? - палец уткнулся в открытую бутылку вина.
  - Вино, ваше величество. Отличный северный букет, хорошо согревает в холода!
  - И что оно здесь делает?
  - Раз за столом присутствует его милость, граф Верон, я взял на себя смелость поставить соответствующее его статусу угощение, государь.
  - То есть, вино предназначено графу?
  - Абсолютно точно, ваше величество.
  - А зачем тогда мне поставили кубки для вина?
  - Так положено, ваше величество.
  "И на все у них есть ответ. И даже судьба предыдущих слуг никого не пугает. Видимо, надо принимать более жесткие меры. Иначе меня даже во дворце будут считать за пустое место."
  Оглянувшись, Карл посмотрел на сержанта Черных Арбалетчиков, стоявшего у двери, и поманил его пальцем.
  - Как тебя зовут? - спросил Карл, когда здоровенный детина со зверским выражением лица подошел к нему.
  - Матиас, ваше величество.
  - А я Карл. Приятно познакомиться, Матиас, - юноша улыбнулся, - У меня к тебе будет небольшая просьба.
  - Слушаю, ваше величество, - воин заметно напрягся, ожидая после такой речи короля какого-то подвоха.
  - Будь любезен, с этого момента следи за тем, чтобы на моем столе никогда не было вина. А если его ставят, то просто выливай, выкидывай, разбивай. Можно даже о голову слуг. В общем, делай что хочешь, но алкоголя на моем столе быть не должно. И, конечно, докладывай мне о каждом таком случае.
  "А ведь могут и наркотики начать подсыпать!" - мелькнула у Карла мысль, - "Надо будет попросить у Алекса какой-нибудь защитный артефакт. У него должен быть."
  Получив указание короля, сержант сначала кинул быстрый взгляд на графа, а потом коротко поклонился.
  - Я все сделаю, ваше величество, - заявил охранник и, взяв бутылку вина со стола, вернулся на свое место у двери.
  "Посмотрим, как теперь мои придворные будут пытаться приучить меня к алкоголю" - злорадно ухмыльнулся Карл, - "Опа! Ну ничего себе!"
  Его удивление было вызвано появлением в столовой нового лица.
  Его сегодняшняя ночная подруга, баронесса, юность и красоту которой так нахваливал утром слуга, ничуть не смущаясь, совершенно спокойно вошла в комнату и, сделав поклон, направилась к столу. И уже по пути внезапно изменила направление и, подойдя к Карлу, наклонилась и совершенно бесцеремонно чмокнула его в щеку. Только после этого девушка заняла место за столом и как ни в чем не бывало стала разглядывать выставленные яства, выбирая, что бы такого положить себе на тарелку.
  - А что? Вина нет? - ангельским голосом спросила она.
  - Нету. И не будет, - холодно проговорил Карл, быстро обдумывая, кто же это у него завелся такой наглый, что позволяет себе не только нарушать приказы короля об отсутствии алкоголя за столом, но и вообще приглашает к нему на обед любовниц, пусть и сегодняшних.
  И ответ на этот вопрос Карл получил довольно скоро. Спокойно и без эмоций поглощая пищу и наблюдая за девушкой, юноша заметил, что баронесса на самом деле не так уверена, как хочет казаться. То и дело девушка тянула руку то к одному блюду, то ко второму, а потом вдруг меняла свое решение и вообще вела себя несколько сжато. А когда Карл стал ловить ее взгляды, бросаемые на графа Верона, то все понял.
  "Похоже, граф немного заигрался в свое всемогущество и надо подрезать ему крылья. Но с чего такая наглость? Помнится, Алекс утверждал, что Верон будет вести независимую политику, но некоторую черту не перейдет. А тут явный перебор с независимостью и наглостью."
  До самого конца обеда Карл никак не продемонстрировал свои догадки, продолжая поедать приготовленные королевским поваром блюда и болтать о погоде, нарядах и косметических процедурах в Касе. Только когда прием пищи был завершен, и он вместе с графом, вернулся в свой кабинет, король начал говорить о делах.
  - Знаете, граф, я думаю, что вам несколько сложно командовать ротой моей охраны и выполнять другие свои обязанности, - Карл спокойно посмотрел прямо в глаза Верона, - Надо подумать о назначении кого-то капитаном Черных Арбалетчиков и передать командование ему, а вам оставить только надзор за моими телохранителями.
  - Здравая идея, ваше величество, - уклончиво ответил граф.
  - И кого вы могли бы рекомендовать на должность капитана?
  - Предлагаю подумать о том сержанте, с которым вы говорили за обедом, ваше величество. Матиас Ворх. Он будет хорошим капитаном вашей охраны.
  "Ого! А сержант, оказывается, доверенный человек Верона! Как тесен мир."
  - Уверены? А я думал о кандидатуре Альфреда Трунора, - Карл еще плохо знал своих охранников, но одного, бесстрашно отказавшего благородному в его просьбе, запомнил по имени на всю жизнь - уж больно грамотно действовал воин, улаживая конфликт с беснующимся в ярости аристократом, - Мне кажется, он отлично справится.
  - Откуда такое недоверие ко мне, ваше величество? - граф сразу сообразил, что происходит что-то нетривиальное, раз уж король сходу отвергает его кандидатуру на роль командира отряда, которым, по сути, командует сам Верон.
  - А откуда взяться доверию, граф, если я вижу вино за столом, баронессу, да и прочее? - Карл помахал ладонью в воздухе, намекая и на некие другие обстоятельства.
  - Значит, вы все поняли, государь, - Верон тяжело вздохнул и твердо посмотрел на короля, - Это все часть плана, ваше величество. Среди придворных, недовольных вашими действиями по отношению к Церкви, зреет заговор, и мне пришлось пойти у них на поводу, чтобы выявить все их связи и возможности. Я полностью вам верен и готов на любые доказательства этого!
  - Доказать готовы? - усмехнулся Карл, - Ну вот когда научитесь ставить меня в известность о своих планах и зреющих заговорах, тогда и недоверия будет меньше. Доказывать надо делами, а пока я вижу странные игры за моей спиной. Я-то ведь уже решил, что власть вскружила вам голову и мне пора звать в столицу герцога Каса.
  Граф Верон заметно побледнел.
  - Я ваш верный слуга, ваше величество! - тут же повторил он.
  "А ведь он по-настоящему боится Каса." - заметил Карл, - "Интересно то, как... Абсолютно все в моем окружении бояться Алекса и при одном упоминании его имени становятся шелковыми."
  - Вернемся к кандидатуре капитана, - распорядился король, - Почему Матиас? Мне он не показался умным.
  - Именно поэтому, ваше величество! Он не создает впечатление толкового малого, но на самом деле очень грамотный и разумный человек. Но все, кто его видят, думают, что он обычный тупой служака. Тем не менее, в роте его авторитет крайне высок, и при работе он видит даже мелкие детали. С его помощью уже удалось выявить двух нелояльных слуг. Согласитесь, государь, для того, чья обязанность просто стоять у вас за спиной, это очень хороший результат.
  - Соглашусь, - кивнул Карл, - А что насчет Альфреда? Меня он впечатлил.
  - Трунор слишком прямолинеен, - граф на секунду задумался и удивленно добавил, - В остальном он хорош и имеет ярко выраженные лидерские качества. Не будь в роте Матиаса Ворха, я бы непременно рекомендовал на должность капитана именно Альфреда Трунора.
  - И что вас так удивляет? - от Карла не ускользнуло изменение на лице графа.
  - Вы, ваше величество! - сознался Верон, - У вас не было времени узнать своих охранников получше, но вы выбрали правильного человека на должность капитана. Его посоветовал герцог Кас?
  - Нет. Я сам его выбрал.
  - Тогда примите мое искреннее почтение, ваше величество. Я поражен.
  - Чем?
  - В вашем возрасте, ваше величество, иметь столь здравые суждения и оценки необычно. Я горд служить вам!
  - Хорошо, - отмахнулся от похвалы Карл, - Я принял решение по Черным Арбалетчикам. Во-первых, пусть с этого дня рота официально называется Королевская Рота Черных Арбалетчиков. Во-вторых, ее офицерами назначьте тех, о ком мы говорили. Капитаном Матиаса Ворха, а Альфреда Трунора лейтенантом. Думаю, так будет правильно.
  - Будет исполнено, ваше величество! - граф поклонился.
  - А теперь поговорим о заговоре. Светоши поднимают голову?
  - Нет, ваше величество. Церковники пока заняты выяснением отношений друг с другом. Наши мартианцы очень жестко взялись за сторонников Светлой Церкви, и тем пока не до светских дел. На самом деле, с этой стороны пока все очень спокойно. Я бы сказал, необычно спокойно. Хотя, учитывая какие там сейчас происходят дела, им пока просто не до вас, уцелеть бы самим.
  - Ясно. Тогда откуда у недовольных моим решением насчет Церкви взялись деньги? Только не говорите, что они используют свои средства. Я никогда в это не поверю!
  Карл прекрасно помнил разговор с Касом о заговорах, бунтах и дворцовых переворотах. Юный принц тогда заявил, что невозможно без менталиста понять, о чем думает человек, и чтобы избежать заговоров, нужно увеличить количество магов разума на королевской службе. Герцог расхохотался и заявил, что менталисты это хорошо, но толковые финансисты куда лучше.
  "Недовольные политикой короля будут всегда, но они просто голое поле, на котором никогда ничего не взойдет, если его не засеять золотом!" - сказал тогда ему Алекс, - "Ищи тех, кто платит деньги, и тех, кто этими деньгами их снабжает. И тогда ты найдешь истинных заговорщиков."
  - Заговор финансируется из Гарна, ваше величество. Их послы, прибывшие договариваться о судьбе пленных принцев, сорят по городу деньгами и всячески поддерживают всех недовольных вами. А так как последователи Светлой Церкви составляют самую большую группу...
  - Я понял, граф. Но если вы все знаете..., - Карл замялся, - Тогда чего вы ждете, Мур вас побери? К чему все эти игры? Почему никто не арестован?
  Граф замялся. Вопросы короля были совершенно правильные. Уже несколько дней как он знал о всех главный фигурах формирующегося заговора, а всех мелких сошек можно было найти и по результатам допроса и общения с менталистами. Вот только Верону хотелось сделать все не только хорошо, но и красиво.
  - Покушения, ваше величество. - признался граф, - Я хотел, чтобы заговорщики совершили попытку вашего убийства. Ваше спасение и последующие шаги могли бы не только укрепить вашу власть, но и хорошо напугать всех тех, кто еще только думает об оппозиции.
  - Не надо ничего ждать. Оппозиция будет всегда, - Карл повторил слова Алекса, - Арестовать всех немедленно.
  - Конечно, ваше величество, - граф в очередной раз склонил голову, - Вы позволите?
  Выразительный взгляд и кивок на дверь не оставлял возможности двоякого толкования просьбы. Хранитель королевского покоя просился выйти, чтобы немедленно отдать все необходимые приказы и выполнить распоряжение своего повелителя. Карл величественно махнул рукой, и граф немедленно покинул кабинет, чтобы вернуться в него всего через пару минут, за которые король даже заскучать не успел.
  - Все сделано, ваше величество, - отчитался Верон, - Уже через час все заговорщики будут в темницах.
  - Отлично. Завтра жду результаты их допросов. А теперь поговорим о гвардии. Мне кажется, пора вернуть ей руководителя.
  - Вы думаете о возвращении маршала Додра, государь? - удивился граф.
  - Нет, - Карл почесал себе бровь, - Я думал о новом... новой должности... генерал гвардии. Сейчас, когда принято решение вновь сделать из гвардейцев лучшие боевые части королевской армии, это, на мой взгляд, будет правильным решением.
  - Вполне разумно, ваше величество, - признался граф после некоторого размышления, - Это и понизит статус гвардии, но в то же самое время выделит их в отдельную структуру. И кого вы видите генералом гвардии?
  - Не знаю, - развел руками король, - Я думал о генерале Каларгоне, но он занят.
  - Вы можете назначить кого-то временно исполнять обязанности генерала гвардии, пока барон не вернется с Южных островов, - сделал предложение Верон.
  - Я думал об этом, но таким образом я выскажу недоверие тому, кого назначу. Ты хорош, но недостаточно! Так он подумает. Я этого не хочу. Тот, кого я назначу генералом гвардии, будет командовать до смерти, - заявил Карл и добавил, - Или казни. Подумайте, кого вы могли бы рекомендовать мне.
  - Я подумаю, ваше величество. Но я всегда был несколько далек от военных дел и...
  - Не прибедняйтесь, - рассмеялся Карл, - Да и предложить своих кандидатов я попрошу не только вас. И Нури, и Кас, и Гуян тоже поучаствуют в этом.
  - Вы слишком доверяете Нури, ваше величество, - проворчал Верон, - Он убил вашего дядю...
  - Не будем об этом, граф, - прервал его нахмурившийся юноша, - Нет никаких причин сомневаться в преданности Нури, и пока так оно и будет, я буду его слушать.
  - Я понимаю вас, ваше величество. Но как один из тех, кто пострадал...
  - Хватит! - остановил графа король, - Эту тему мы обсуждать не будем, лучше поговорим о королевском дворе.
  - Конечно. Что вы желаете, ваше величество?
  - Заменить вас. Это не недоверие вам, граф, я хочу, чтобы вы четко понимали это, - заявил Карл, решив сразу убрать любое недопонимание, - Но мне нужен свой человек, занимающийся этим. Учитывая ваш возраст и занятость в Каменной Палате, вы не всегда можете правильно выполнять свои дела во дворце.
  - Ваше величество? - граф увидел в глазах короля некоторую недосказанность, будто тот чего-то стеснялся, - Мне казалось, что я исполняю свои обязанности очень хорошо, и вы мной довольны.
  - Так и есть, граф, - Карл опустил глаза, - Я более чем доволен вашей работой. Но некоторые деликатные темы остаются вне вашего внимания.
  - Вы говорите о своих ночных подругах, ваше величество? - догадался Верон.
  - Именно, - улыбнулся юноша, - Можно назвать их и так. Я хочу ввести новую должность - мажордом. Ранее во дворце был такой человек и, думаю, его пора вернуть. Заодно он и будет руководить всем двором, сняв эту ношу с вас.
  - Жениться вам надо, ваше величество, - вздохнул граф.
  - Это успеется! - возмутился Карл, - Лет через десять!
  - Это куда более важное дело, чем вам думается, государь, и откладывать его на десять лет нельзя.
  - Тоже будете твердить про наследников и советовать дочь короля Сахии?
  - Напротив, ваше величество. Этот выбор вы должны сделать сами. При всех несомненных достоинствах принцессы Анны, о которых вы уже не раз слышали, у нее есть и огромный недостаток.
  - Влиятельная родня.
  - Верно, ваше величество. И один этот факт, на мой взгляд, перечеркивает все прелести принцессы.
  - А принцесса Валерии, не обладая этим недостатком, не может похвастаться и никакими достоинствами.
  - Верно. Именно поэтому сейчас я считаю, что решение должны принимать только вы.
  - Тогда я откладываю его! - Карл по детски улыбнулся, - На десять лет! Там появятся новые кандидатки!
  - Как будет угодно вашему величество, - говорить про то, что в таком случае за короля решат придворные, граф не стал, негативный опыт тоже нужен.
  - А что у нас, вообще, с дипломатией, - внезапно король перескочил на другую тему, а не вернулся к обсуждению фигуры нового управляющего королевским двором, -  Про Гарн я понял. Они собираются воевать дальше. Как дела в Ороде, Шорезе, Ильхори?
  - В Шорезе сейчас наблюдается активность многих заинтересованных сторон. Сам король хочет заключить мир. Дипломаты Гарна активно склоняют его к реваншу. Имперские эмиссары требуют, чтобы он заключил мир с герцогом Бохорским и тем самым признал его законным владыкой Элура. Послы Орода и Ильхори хотят продолжения войны с нами, а вот дипломаты Валерии, напротив, требуют не только скорейшего мира, но и подтверждения союза!
  - Союза? - переспросил Карл, - Но какой может быть между Элуром и Шорезом союз? Если что и заключать, то по-новому!
  - Валерианцы согласны и на это. Им очень не нравятся претензии Империи на Элур.
  - Скорее, они их пугают.
  - До жути, ваше величество, - улыбнулся граф, - Ведь после нас они следующие.
  - А что в самой Валерии?
  - Сватают принцессу и заверяют в искренней дружбе и поддержке. Вот только никаких конкретных шагов не делают. Одни слова.
  - Как и ожидалось...
  - Верно. Герцог Кас предполагал именно такое развитие событий, государь.
  - Не совсем, - поправил графа, король, - Алекс рассчитывал на некоторую помощь. Правда, он говорил, что она поступит позже.
  - Все может быть. Маги думают не так как мы, - не стал спорить с королем Верон, который уже ничего хорошего от Валерии не ждал.
  - Посмотрим, - так же дипломатично ответил Карл, - Что в Ильхори?
  - Сложно там все, государь. С одной стороны, их послы подталкивают всех к войне с нами, а с другой стороны, наши дипломаты там сообщают о желании заключить с нами союз.
  - Значит, они тоже думали о союзе?
  - Однозначно, ваше величество. Но продолжение войны пока им выгодно.
  - Оно всем выгодно. Иначе бы не воевали, - философски заметил молодой правитель, - Напишите в Ильхори, что мы согласны начать обсуждение союза.
  - Будет исполнено, ваше величество.
  Карл кивнул в ответ и задал следующий вопрос.
  - В Ороде все по прежнему?
  - Без изменений, государь.
  - Хоть что-то идет по плану, - усмехнулся король.
  Отвечать граф не стал.
  - Вернемся к делам двора. Кроме мажордома мне нужен секретарь.
  - Королевский секретарь, ваше величество? - уточнил Верон.
  - Именно. Я думаю назначить на эту должность рыцаря Пикара.
  - Королевский секретарь это очень ответственный пост и большое влияние. Сможет ли просто рыцарь...
  - Либо он сможет, либо я его заменю, - отрезал Карл, показывая, что обсуждать эту кандидатуру он не будет, но тут же смягчился, - А вот мажордома подберите мне вы. Только помните, что кроме дел двора, он должен будет...
  Король замялся подбирая слова.
  - Регулировать ночную жизнь вашего величества, - пришел ему на помощь граф.
  - Именно! Я понимаю, что это очень мелко и безответственно с моей стороны, но..., - Карл улыбнулся, - Такова моя воля.
  - Все будет, как вы желаете, ваше величество, - граф склонил голову, - Ваш комфорт очень важен, и если это то, что вам нужно, значит я найду человека, который будет заниматься этим.
  - У вас есть кто-то на примете?
  - Конечно, ваше величество. Барон Канлаг.
  - Это тот, что сейчас заведует распределением комнат во дворце?
  - Да, ваше величество, он самый. Барон, по сути, и выполняет все деликатные функции, связанные с вашими подругами, и он в курсе всех дел вокруг трона. Из него выйдет отличный распорядитель королевского двора. Только не давайте ему много власти, государь, и он будет отлично служить вам.
  - Хорошо. Подготовьте приказ, - распорядился Карл, - И раз уж вы заговорили о делах вокруг трона... Баронесса Тарон иногда пересказывает мне разные слухи, что ходят по дворцу. Отдельные сплетни касаются меня. Это, вообще, нормально? А то некоторые слухи кажутся такими грубыми...
  - К сожалению, ваше величество, - горестно улыбнулся граф, - Интриги, подлости и разного рода возня всегда сопровождает любую власть.
  - Но некоторые слухи совсем уж неприличны. Например, что...
  - О, прошу вас, ваше величество, - вскинул руки Верон, - Я и так слушаю их каждый день, не пересказывайте! Лучше научитесь пользоваться ими в своих интересах.
  - Я думал о запрете...
  - Нельзя запретить людям говорить, дышать и спать. Пока у придворных есть языки, по дворцу будут распространяться самые дикие сплетни, в том числе и о вас.
  - Жаль.
  - Такова жизнь, ваше величество.
  - Понимаю, граф, я все понимаю, но хочется.
  - Да, ваше величество, - нейтрально отозвался Верон, - Есть ли у вас еще какие пожелания о перестановках во дворце?
  - Нет, - помотал головой Карл, - Я жду от вас указы на подписание. И не забудьте доклад про заговор.
  - Завтра все будет, ваше величество.
  Граф поклонился и пошел к выходу из кабинета, но уже у самой двери был остановлен негромкий вопросом, заданным с явным стеснением.
  - Няша... Что-то выяснить удалось?
  - Нет, ваше величество, - граф повернулся к королю, - Герцог Кас имеет в подчинении очень толковых людей, которые просто никого к расследованию не подпускают. Ничего нового узнать не удалось.
  - Идите, - махнул рукой погрустневший Карл.
  Стоило графу Верону покинуть королевский кабинет, как его тут же сменил граф Нури. Канцлер подготовил для Карла подробный отчет, который и собирался с ним обсудить, но юный правитель Элура сразу спутал его карты.
  - Что у нас происходит с дорогами? - не дав графу даже поздороваться, спросил Карл.
  - Дорогами, ваше величество? - удивился Нури.
  - Вы не услышали? Я получаю множество жалоб купцов о том, что по дорогам королевства невозможно передвигаться и речь не о вампирах, бандитах или наемниках, а о качестве самих дорог.
  - Все верно, ваше величество. В Элуре есть только одна хорошая дорога - река Великая, есть еще Северный Тракт, который можно назвать нормальным, и несколько приемлемых путей, ведущих к западным крепостям королевства. Все остальное никуда не годится.
  - Но ведь дороги строились.
  - Мало построить. Любую дорогу надо поддерживать в рабочем состоянии. А на это давно нет денег в казне.
  - И что делать? - опечалился Карл.
  - Это зависит от ваших желаний, ваше величество.
  - Я хочу иметь в своем королевстве нормальные дороги, чтобы по ним могли свободно перемещать товары и грузы.
  - Это невозможно, ваше величество. Вампиры нападают на...
  - Купцы уже давно водят большие караваны! Так что, не надо отговорок! Что нужно, чтобы все дороги королевства были нормальными?
  - Все? - удивленно переспросил Нури.
  - У вас сегодня однозначно что-то со слухом, граф. Мне нужно, чтобы в Элуре все дороги были хорошими.
  - Но это, и правда, невозможно, ваше величество, - пробормотал граф, - На одно только поддержание их в порядке не хватит даже годового бюджета королевства. И столько хороших дорог Элуру просто не нужны! Великой более чем хватает!
  Карл, в свое время просвещенный Александром по поводу важности быстрого и качественного товарооборота между разными городами, имел на это высказывание канцлера свою точку зрения, но делиться ей с придворным не стал. Раз даже столь высокопоставленный вельможа не понимает значения дорог в торговле и считает нормальным нынешнее положение дел, то переубеждать его незачем. Тем более, в казне и правда нет денег.
  - Значит вы считаете, что Великой более чем достаточно?
  - Конечно, ваше величество! - канцлер принялся убеждать короля в том, что река является более чем удобной транспортной артерией, тем более, на ней очень редки нападения вампиров.
  - А как насчет предложение одного из купцов прорыть канал от Великой в Рем?
  - Глупость! И я могу это объяснить! Куденские холмы представляют непреодолимое препятствие на пути такого канала, а сам город Рем совсем даже не королевский, в отличие от Ура! Купец, предложивший это, небось является подданным герцога Рема!
  - Не знаю я, откуда купец, предложивший это, но еще один порт на Ночном море королевству нужен!
  - Нужен! Но не такой ценой!
  - Ладно. Оставим этот разговор. Как дела с продажей титулов?
  Услышав вопрос, на который он был готов дать ответ, канцлер начал подробный доклад, из которого следовало, что подобный проект хоть и должен был наполнить казну королевства, имел некоторые сложности в исполнении. Главной сложностью было отсутствие земель, которые можно было бы давать к титулу. То есть, напрямую вставал вопрос о том, что все новоиспеченные дворяне будут безземельными, а это снижало как ценность самого титула, так и статус его владельца. Безземельных рыцарей и так по дорогам шлялось достаточно и объявить себя таковым мог любой наглый проходимец. Людям же состоятельным требовалось зримое воплощение своей новоприобретенной "благородности".
  Решением этой ситуации граф Нури видел деление королевского домена. Особенно тех его земель, что на данном этапе были полностью безлюдны. То есть, на границах с Ильхори. Земли там были малопригодны для выращивания чего-либо, но это было и не важно. Канцлер искренне считал, что вчерашнее быдло будет радоваться и такому наделу, и даже, возможно, сможет сделать с теми бросовыми землями хоть что-то, превратив их в процветающие, а главное, дающие налог, хозяйства.
  Озвученное предложение Карлу не нравилось. Во-первых, он прекрасно знал, что земли на границе с Ильхори очень плохие - камень, песок и почти полное отсутствие плодородного слоя. А во-вторых, из-за столь убогих земель там почти не селились люди и, как следствие, сами земли были исследованы очень плохо. Алекс, например, прямо заявлял, что там могут быть найдены ценные ресурсы, о которых пока ничего неизвестно, все же толком там никто в земле не ковырялся. И Карл был полностью согласен с герцогом в этом предположении. Земли на границах выглядели убого, но вполне могли быть золотыми. И отдавать их сейчас очень не хотелось, особенно ушлым купцам. А значит вся идея торговли титулами и повышение с помощью этого благосостояния королевства пока откладывалась Надо было, как минимум, посоветоваться с Алексом и выслушать его мнение по этому вопросу. Об этом Карл и сообщил Нури, заодно предложив переходить к следующей теме доклада. Граф скривился, но приказ короля выполнил.
  - Я внимательно разобрался с проблемой наемников, ваше величество, - сообщил Нури, - И пока не могу предложить никакого решения этого вопроса. Каждому благородному человеку бывают нужны наемники, но к великому сожалению, не каждый может оплачивать их услуги. Так сложилось исторически. И что с этим делать я пока не знаю.
  Карл поручил канцлеру разобраться с систематическими не выплатами по контрактам наемников и надеялся, что граф очень быстро найдет приемлемое решение. Услышать такой ответ король не ожидал. Тем более, проблема была и правда очень значительной и заключалась она в том, что не получившие своих денег с работодателя наемники шли получать их с окружающих. Нередко целые районы королевства оказывались под властью какого-либо отряда, начинавшего облагать там всех новыми налогами и брать плату с купеческих караванов. Такое еще можно было худо или бедно терпеть, но к сожалению этим дело обычно не ограничивалось. Штурмы и разграбления замков и мелких городков, разграбление церквей, похищения и требование выкупа. Вот лишь короткий перечень того, как наемники "зарабатывали" себе на жизнь. Ну а если работодателем, не выплатившим им вознаграждение, становился король, что было делом самым обычным, то все становилось еще веселее, и такие злодеяния вообще сходили наемникам с рук. Король им их просто прощал, а они в ответ забывали, что он им должен.
  Такой легализованный бандитизм Карла не устраивал. Как и отсутствие нормальных дорог, это здорово подрывало торговлю, а значит и уменьшало налоговые поступления в бюджет. Но если с дорогами пока ничего сделать было нельзя по причине отсутствия средств, то изменить законы страны и убрать такой вредный фактор, как наемники, было вполне по силам.
  - Такой ответ меня не устраивает, граф. Наемники должны подчиняться законам Элура! Вы должны разработать четкий и понятный план, как именно работодатели будут платить своим солдатам жалование в срок, как его с них будут взыскивать при нарушении и как именно наемники будут с легкостью отвечать за свои злодеяния, без привлечения королевской армии, - Карл порылся в столе и извлек на свет письмо, - Вот! Полюбуйтесь! Отчет о деяниях отряда наемников "Шершни из Квона". Из-за известных событий граф Транос сильно им задолжал. За последний месяц лета эти "милые люди" поучаствовали в штурме и разграблении трех рыцарских замков, в каждом из которых изнасиловали всех женщин, включая дочерей и жен хозяев. Подвергли обложению данью четыре города! Четыре, граф! Разорили несколько десятков купцов, а сейчас взяли в плен какого-то барона и требуют за него выкуп! Жена этого барона просит меня о помощи!
  - Это все очень прискорбно, ваше величество, но такова жизнь.
  - Сегодня я слышу эту фразу не первый раз. Вот только сейчас с ней не согласен! Наемники должны быть прижаты к ногтю!
  - Но как?
  - Как? - Карл задумался, - Для начала, придется создать специальную структуру, которая будет заниматься только наемниками. Контакты с ними можно будет заключать только через эту организацию. Далее, именно эта новая структура должна будет отвечать за выплату наемникам их жалования в случае, если работодатель это не сделал.
  - Но как, ваше величество?
  - Путем взятия кредита в банке. А возвращать кредит будет, получив с недобросовестного нанимателя все причитающиеся деньги с процентами.
  - Организовать подобное можно, но на начальном этапе работать будет очень непросто.
  - Начинать с чего-то надо, - пожал плечами Карл, - И надо как-то заставить наемников уважать закон. Сейчас они не боятся ничего кроме королевской армии, да и ту иногда игнорируют. Надо сделать так, чтобы при нарушении контракта они автоматически становились изгоями для всех. То есть, не наемникам, которые вроде как вынужденно занимаются разбоем, а настоящими бандитами.
  - И как это сделать? - канцлер был искренне заинтересован предложениями короля, так как ущерб от отрядов наемников каждый год составлял довольно круглую сумму.
  - Видимо, придется назначать каждому отряду покровителя. - пробормотал Карл, задумался и тут же просиял, - Поручитель! У каждого отряда наемников должен быть поручитель! И не простой! Только высшая знать! Графы и герцоги! И если отряд наемников натворит что-то незаконное, то весь ущерб должен будет выплатить поручитель! Нам даже не надо будет никого ловить!
  - Идея интересная, ваше величество. Но зачем кому-то из благородных нужно будет поручаться за отряд наемников?
  - Естественно, ради доли в прибылях! Вон, как я слышал, бладианцы довольно неплохо наполняю казну баронства Блад. Так почему бы герцогу Касу и не поручиться за них, и получать за это еще больше? Тем более что отряды бладианцев крайне редко бывают замечены в разного рода неприглядных делах.
  - Они слишком хороши, - усмехнулся Нури, - Их нанимают те, у кого наверняка есть деньги. И благодаря такому найму зарабатывают еще больше денег.
  - Хорошие солдаты всегда заработают своему правителю золото, - процитировал Карл услышанное недавно от Леонида высказывание*.
  (* "Не золото, как провозглашает всеобщее мнение, а хорошие солдаты суть пружины войны, ибо за золото не всегда найдёшь добрых солдат, а хорошие солдаты всегда достанут золото". Николло Макиавелли)
  - Это все верно, но такой подход приведет к тому, что наемники станут отдельной кастой. Ибо на доверии там будет строиться очень многое.
  - Ерунда. Мне нужен порядок в стране, и если для этого наемники должны стать дороже и элитнее, то я согласен.
  - Я не это имел виду.
  - Знаю. Но меня все устраивает, - голосом надавил Карл, - Потому, немедленно подготовьте проект на основе того, что я сказал!
  - Будет исполнено, ваше величество.
  - Что дальше у вас по отчету?
  - Алхимические смеси вредного толка, - заглянув в свои бумаги, заявил Нури.
  - Как я слышал, употребление наркотиков популярно даже среди знати, - кивнул Карл, - Но дешевые смеси, изготовляемые рядом алхимиков, очень уж пагубно влияют на людей и приобрели в последнее время пугающий размах.
  - Все так, ваше величество. И думаю, здесь надо создавать особый орган, следящий и контролирующий алхимиков. Что-то наподобие того, как вы предложили по наемникам.
  - А это сработает? Герцог Кас утверждал, что алхимики, изготавливающие свои наркотические смеси, это только часть проблемы. Алекс заявлял, что в этом деле куплены вообще все, начиная с рядовых стражников и заканчивая судьями, а многие благородные живут только с этой торговли.
  - Я слышал эти слухи, ваше величество. Но это не отменяет того, что надо решать проблему. И я за создание специального королевского органа из магов.
  - Что же. Пусть будет так, граф! - кивнул Карл и, заметив, что канцлер убирает лист с докладом, спросил, - Это все?
  - Да, ваше величество. Но я хотел бы поговорить с вами и о других делах.
  - Вот как? Слушаю?
  - Я хотел бы предложить организовать какой-нибудь праздник. Война и все последние события плохо влияют на людей. Ваша коронация стала по настоящему светлым моментом и было бы неплохо его повторить.
  - Но что праздновать, граф? - король вмиг стал серьезным и вспомнил о всех смертях, постигших его в последнее время.
  - Любую победу, ваше величество! Даже если она будет небольшой, стоит закатить в столице пир! - Нури понял, что мысли короля свернули на опасную дорожку, и отвечал быстро и с максимальным рвением, а то ведь можно было и попасть под горячую руку.
  - Тогда подготовьте все для такого мероприятия, и как только появится повод, устройте праздник.
  - Спасибо, ваше величество, - с облегчением выдохнул граф, поняв, что гроза миновала и наказывать его никто не собирается.
  - Не за что. Забота о подданных долг любого хорошего короля.
  - Верно, ваше величество, и потому я хотел бы поговорить с вами о герцоге Касе. И предостеречь вас.
  - Да? - заинтересовался Карл, так как до этого многие пытались предупредить его об Алексе, но обычно все они были простыми болтунами и никакого влияния не имели, а тут целый канцлер королевства.
  - Его сиятельство излишне ревниво относится к своей персоне и, как я слышал, убивает тех придворных, кто, по его мнению, не достоин быть рядом с вами, и тех, кто критикует его. Да и свое прозвище, Потрошитель, Алекс Блад получил не на пустом месте.
  Такое прозвище и правда закрепилось за бароном Бладом еще в давние времена, а во время войны маг дал новые поводы о нем вспомнить. Так же ходили и упорные слухи, что исчезновение и таинственные смерти некоторых придворных это его рук дело, хотя никаких доказательств не было. Вот только с чего бы об этом стал вспоминать Нури? Только подумав над этим вопросом, король просиял, догадавшись об ответе.
  - Опасаетесь за жизнь сына? - усмехнулся Карл, которому уже докладывали, что Людовик много пьет, и в пьяном угаре позволяет себе всячески ругать герцога Каса.
  - Да, ваше величество.
  - Не стоит. Убить Людовика Алекс мог много раз. Да и без моего приказа он ничего не делает.
  Заявление было ложью, Карл и сам понимал, что его друг и соратник позволяет себе куда больше, чем королю хотелось бы, но сообщать об этом кому-либо он не собирался. Пусть все думают, что это указы короля.
  - Значит моему сыну ничего не грозит?
  - Я бы так не сказал, - уклончиво ответил Карл и перевел все на другую тему, - Как минимум, ему грозит алкоголизм.
  Как ни странно, граф Нури этот ответ принял и задавать уточняющие вопросы не стал. Как не стал требовать и дополнительных гарантий безопасности.
  Следующим посетителем стал герцог Гуян. Молодой парень после того как сначала занял место своего отца на троне герцогства, а затем стал местоблюстителем королевского трона, разительно изменился. Черты лица окончательно потеряли любую детскость, взгляд стал твердым и уверенным, а поведение и движения властными. Несмотря на то, что из всех приближенных короля он был самым молодым и неопытным, Карл доверял ему больше остальных, чувствуя некоторое родство их ситуаций.
  - Добрый вечер, ваше величество.
  - Добрый вечер, Герхард, - Карл уже давно называл Гуяна по имени, как и Каса, но в отличии от последнего Герхарду было не позволено обращаться к королю по имени, - Чем порадуешь?
  - Особо радостных вестей у меня, ваше величество, нет, но кое-что внушает оптимизм, - Гуян передал королю бумаги, что держал в руках, и сел на стул, - Это прошения от церковников о новой организации. Мартианцы очень серьезно взялись за очистку Элура от сторонников Светлой Церкви и уже готовы полностью заменить старых священников на новых на всех землях, что контролируют войска вашего величества.
  - Резво, - Карл взял бумаги и быстро просмотрел их, - Патриархи?
  - Учение Мартина не подразумевает сильной централизации власти внутри Церкви, но любая структура должна иметь организацию, иначе ее быстро уничтожат. Наши мартианцы предлагают ввести институт Патриаршества.
  - И переименовать архиепископов?
  - В митрополитов, - кивнул Гуян, - Причем, с расширением их функций внутри своей структуры.
  - А банк?
  - Его функции внутри Патриархата будут урезаны до чисто рабочих моментов.
  - Понятно. Но это внутренние дела мартианцев. Зачем мне их проект?
  - Прежде чем начинать реформу, они решили ознакомить вас, государь. Вдруг вы будете не согласны.
  - Передайте, что я полностью согласен. Если они будут следовать учению Мартина, я не думаю, что у меня будут какие-то разногласия с Церковью или, наверное, лучше теперь говорить с Патриархатом?
  - Видимо так, государь, - улыбнулся Гуян, - Да и звучит это лучше, чем мартианцы.
  - Хорошо. А кто возглавит Патриархат?
  - Патриарха еще только будут избирать. Пока я не знаю у кого из священников больше всего шансов.
  - Ладно. Но ты обещал хорошую новость, а это, скорее, просто информация о происходящем.
  - Так хорошая новость в том, ваше величество, что церковники уже почувствовали себя достаточно уверенно, раз заговорили о смене формата своей организации. Значит все идет хорошо.
  - М-да, - покачал головой Карл, - Так себе хорошая новость, если честно.
  Герцог развел руками и сделал виноватое лицо, показывая, что от него тут мало что зависело, и он сделал, что мог.
  - Раз по-настоящему хороших новостей нет, то давай рассказывай про плохие.
  - Плохих новостей тоже нет, ваше величество, - Гуян улыбнулся, - Я скорее с некоторыми проблемами и предложениями их решения.
  - Оу? Ну предлагай!
  - Благодарю. Прежде всего я хотел бы напомнить, вашему величеству, что в обществе существует очень серьезная неприязнь к магам. Во многих местах их откровенно ненавидят и всячески принижают, если это возможно. Крестьяне идут еще дальше, и если ребенок проявляет зачатки таланта к магии, его удавливают или продают на жертвоприношения.
  - Мне это известно, - нахмурился Карл, который обо всем это слышал и знал, как знал и о том, что из-за этого многие королевства испытывают серьезную нехватку магов, как личных, так и истинных.
  - Герцог Кас уже ввел на территории своей провинции правило, что если кто-то не желает воспитывать ребенка-мага, то он должен отдать его на попечение герцога. Его сиротские приюты пользуются известностью, а крестьяне получают за сданных детей хорошие деньги. В то же время, за убийство ребенка-мага крестьян ждет вечная каторга. Причем, всю семью - кроме того, кто донес об этом факте. Его, наоборот, награждают. Из-за таких мер в герцогстве Кас детей в колыбелях никто не убивает.
  - У Элура нет денег на свои приюты и нет денег, чтобы платить крестьянам, - Карл понял, куда клонит Гуян, и сразу высказал все факты против.
  - А я не предлагаю делать как Кас! Я предлагаю расширить его полномочия на весь Элур! Пусть он собирает детей в свои приюты со всего королевства.
  - Вы так хотите усилить Алекса? Ведь тогда у него будет просто неимоверное количество магов в подчинении.
  - Вы опять не дослушали меня, ваше величество, - герцог с наигранным возмущением посмотрел на короля, - Кроме того, чтобы дать право Касу собирать детей-магов со всего королевства, надо брать с него плату за каждого такого ребенка. Это немного наполнит казну и позволит нам лет через десять сами открывать такие приюты!
  - А вот это здравая идея! Я согласен!
  - Тогда я подготовлю соответствующий указ?
  - Конечно! - Карл с энтузиазмом махнул рукой.
  С недавнего времени любые разговоры о пополнении казны очень радовали его, а если речь шла о реальных и скорых поступлениях, на душе короля и вовсе играла музыка. И пусть дела были не так плохи, так как после получения в собственность северных рудников герцог Кас простил все суммы, данные королю в долг, продолжение войны требовало значительных вливаний золота и серебра.
  - И, Герхард, когда будете говорить с Алексом, спросите его о гномьем банке. Королевству пригодится такая помощь.
  - Вы уверены, ваше величество? Все же, нелюди.
  - Эти нелюди штампуют наши деньги. Глупо держать их в тени и делать вид, что ничего не существует! В Элуре должно быть два банка.
  - Это может породить ненужные слухи, да и нелюди потянутся к нам.
  - Кто? - рассмеялся кроль, - Другие гномы? Эльфы? Не забывайте, Герхард, есть всего три расы. Остальные это, скорее, фон! Даже Няша это просто случайность!
  Вспомнив о любимом кобольде, Карл моментально загрустил.
  - Есть еще вампиры, ваше величество, - напомнил Гуян.
  - Не пытайтесь меня разыграть, герцог, - раздраженно заявил Карл, - Вы бы еще орков вспомнили! Так что, не будем об этом! Гномий банк Александрии должен работать официально. Все равно же будем брать там кредиты!
  - Будем, - вздохнул герцог, подтвердив неизбежный факт.
  - Ну вот и давайте придерживаться открытой политики, и вообще, мы же теперь официально мартианцы, а им не пристало гнобить другие расы.
  - Да, ваше величество.
  - Еще предложения будут или это все? - Карлу надоел прием и бесконечная болтовня с придворными, и он даже подумал, что каждому из них стоит назначить свой собственный день недели, а не принимать их всех в один.
  - Я тут думал о жене...
  - Вы хотите жениться?
  - О жене для герцога Каса, - договорил Гуян и шкодливо улыбнулся, - Среди придворных уже идет нездоровый ажиотаж и жену Алексу подбирают также активно, как и вам, ваше величество. И я бы советовал вам поговорить с герцогом об этом и выбрать ему жену из правильной семьи.
  Карл задумался. Совет был очень даже хороший, вот только как к этому отнесется сам герцог Кас? Явно ведь в восторге не будет! Это настораживало. Хотя, признаваясь самому себе, Карл совсем был не против подобрать ему супругу. Раз уж Алекс подбирает ему придворных, а он, король, потом с ними мучается! То честным будет и обратный ход! Пусть герцог помучается с женой, что выберет ему король! Улыбнувшись, Карл посмотрел на Гуяна.
  - Я подумаю, Герхард. Составь список возможных кандидаток и опиши каждую из них подробнее. Можешь идти!
  - Да, ваше величество. Будет исполнено, ваше величество, - быстро заговорил герцог, - Только у меня есть один вопрос.
  - Что еще?
  - Мне не совсем понятно, как нам относится к королевству Тор. И когда я буду замещать вас летом, то мне не хотелось бы совершить ошибки.
  - А что там такого?
  - Уже двести лет это королевство является главной проблемой международной политики, и многие страны ведут там свои игры, чтобы посадить на трон нужных людей.
  - Плевать! - отмахнулся Карл, - Нам сейчас не до Тора и его проблем. Поэтому, просто забудь! И вообще, сейчас главная проблема международной политики это Элур. На этом и сосредоточься. И знай, что я приказал графу Верону начать переговоры о союзе с Ильхори.
  - Но у них же нет армии!
  - Армию ты мне подготовишь! Нам нужен друг!
  - Так Валерия!
  - Нам нужен друг, который будет делать, а не говорить!
  - Все равно, это...
  - Хватит! - твердо произнес Карл, - Если есть сомнения - пиши рапорт. А сейчас можешь идти. Мне еще с архимагом говорить, а на носу ужин и ночь!
  Гуян встал со стула, поклонился и вышел из кабинета, а его место тут же занял Агрон.
  "Мне необходим секретарь", - грустно подумал Карл, глядя на то, как два придворных расходятся в дверях.
  Разговор с архимагом вышел коротким. После возвращения из недолгой ссылки Агрон стал идеальным исполнителем. Во все дела он вник еще ранее, при Людовике, и сейчас раз за разом радовал Карла своей работой. В этот раз Верховный маг отчитался о поимке и уничтожении нескольких кровавых магов, что принесли в жертву почти сотню человек. Поблагодарив мужчину за работу, Карл отпустил и его, а сам остался поработать в одиночестве.
  Когда появился слуга и заявил о времени ужина, король все еще сидел над бумагами. Сегодняшний день и грядущие изменения заставили Карла задуматься о небольшой реформе органов управления королевством, и именно над этой своей идеей он и корпел до самого вечера, даже во время приема пищи норовил что-то записать на лист бумаги, лежащий рядом с тарелкой.
  Когда все было закончено, и хоть какой-то результат стало можно показать миру, Карл задумался о том, с кем бы ему посоветоваться об этом. Алекс был далеко. Няша мертва. Оставалась единственная постоянная любовница, готовая не только ублажить короля, но и выслушать его. Немного постояв в сомнениях, король Элура почесал себе грудь и побрел в комнаты баронессы Тарон. Эту ночь он решил провести с ней, совместив приятное с полезным.
  
  Глава 22
  
  - Получен приказ, - поручик, командовавший второй ротой, дислоцирующейся в Драконье горе, кинул на стол лист бумаги с приказом и обратил внимание на своего заместителя, - И давай в этот раз без самодеятельности!
  Подпоручик Римус развел руками и придал своему лицу раскаивающееся выражение. И конечно никто из присутствующих ему не поверил. Слишком уж удачными были действия офицера во время последнего рейда в глубины. За такое не извиняются и не наказывают. Ну, а что немного нарушил приказ... бывает! На то и служат в Корпусе Армии вампиры, а не роботы.
  - Что Алукард хочет от нас на этот раз? - вампир с погонами корнета, командующий первым взводом, решил сразу прекратить балаган на собрании и перейти к делам.
  - Все как и в прошлый раз. Рейд вниз. Приказано определить границы обитания имаго и уничтожить их максимальное количество, отодвинув как можно дальше от города и рудников. По возможности захватить одну особь живой, - поручик постучал пальцем по бумаге, - Хранилищу ничего не должно угрожать. Да и рудники планируется разрабатывать очень активно, сами знаете сколько ресурсов общине ныне надо. Да и нам самим выгодно устранить все опасности, чтобы потом каждые десять лет не бегать вниз, как молоденькие козлики.
  - А чего это наших зергов обозвали имаго? - возмутился еще один корнет, возглавлявший третий взвод.
  - Жукеры они, - тут же отреагировал на эти слова еще один офицер с погонами корнета.
  Два изначальных вампира, каждый из которых командовал взводом, моментально устроили небольшой спор, успевший надоесть всем остальным офицерам роты. Причем, спорили она так давно и активно, что уже все обращенные вампиры были в курсе, откуда пошли столь странные названия для необычных насекомых, что они встретили внизу, и даже начали немного разбираться в культуре не только фантастической литературы мира изначальных, но и их компьютерных игр.
  - Хватит! - скомандовал поручик, - Ваши споры теперь не имеют смысла. Наш враг поименован на самом верху. Совет назвал их имаго, и теперь они ими и будут.
  - Опять яйцеголовые вперед лезут, - проворчал корнет, выступавший за зергов, - А умирать, между прочим, нам, а не им!
  - Ты про умирать-то, помолчал бы! - поддержал командира Римус, - Подготовка должна быть идеальна! Никаких потерь! Иначе я с вас лично шкуру спущу!
  Вторая рота Армии Вампиров была своего рода уникальным подразделением. И касалось это не только ее места дислокации, а прежде всего офицерского состава этого воинского подразделения. Командиром роты и его заместителем были обращенные вампиры, в то время как всеми остальными ротами Корпуса Армии командовали изначальные. Но и на этом дело не заканчивалось. Все три корнета роты были как раз изначальными вампирами и все трое беспрекословно слушались своих командиров. И самое главное, все это было сделано воеводой не для галочки или по воле политических игр. Все занимали то место, которое заслужили.
  - А я обязательно поджарю ваши лишенные шкур туши на медленном огне, - тут же дополнил своего заместителя командир роты, - Подготовка должна быть очень тщательной. В прошлый раз мы и так потеряли слишком многих.
  - И големы, и овцы готовы, - отчитался один из адъютантов, отвечавший за снабжение, - Поставки продолжаются и достигнут необходимого количества через сутки.
  - Это конечно позволит нам не рисковать, вот только, думается мне, таких приманок будет недостаточно, - вздохнул поручик и глянул на заместителя, - А что у нас с новым вооружением?
  - Тут наверное Всеволод лучше расскажет, - неуверенно проговорил Римус, переведя взгляд на того корнета, что отстаивал за имаго название жукеры и командовал вторым взводом роты, а заодно являлся энтузиастом всего огнестрельного.
  - Расскажу, - кивнул тот, - Это адаптированные под местные условия образцы оружия из нашего мира. Здесь от них, к сожалению, мало пользы, но в пещерах должен быть толк. Поэтому старые арсеналы Корпуса были перемещены к нам. Только перед рейдом нужно будет пару дней потренироваться, чтобы у солдат хоть какой-то навык появился.
  - Потренируемся. Сроки позволяют, - поручик почесал висок и неожиданно улыбнулся, - А я помню тот период, когда все пытались создать пороховые ружья.
  - Ага, - засмеялся Всеволод, - Пока один из магов не научил всех остальных взрывать порох на расстоянии. Теперь только у водоплавающих он и остался. На кораблях это позволительно и даже помогает.
  - А что точно нам поставили? - поручик вернул подчиненного в нужное русло, пока тот не затянул любимую песню о том, как это здорово воевать автоматами, пушками и пулеметами.
  - В основном помповые ружья с патронами, начиненными зачарованной дробью. Убойная вещь, но имеет очень ограниченный радиус применения, зато заряд мощнейший и дает большой разброс дроби.
  - А магия в дроби какая? - поинтересовался поручик.
  - Какой только нет, - махнул рукой корнет, - Но мы возьмем в рейд только "Огонь", ибо он кроме прямого урона дает остаточное пламя. Внизу нам это пригодится.
  - Логично. Сколько у нас помповых дробовиков?
  - Полсотни. И по сорок зарядов на каждый ствол.
  - Маловато.
  - Для вспомогательного оружия достаточно, - возразил корнет, - Да и стоимость у зарядов не маленькая, хотя конечно с винтовочными патронами не сравнить.
  - А что там за патроны?
  - К винтовкам. Сами винтовки обычные, такие в нашем родном мире применяли примерно за век до нашего перемещения сюда, а вот патроны к ним переделали лет сорок назад. Там каждая гильза зачарована на защиту порохового заряда. Ну, а учитывая уже запредельную стоимость патрона, пулю к нему тоже сделали особенную. Почти пушечный выстрел по мощи. Хотя есть и почти нормальные. Винтовок нам тоже полсотни прислали, по тридцать патронов на ствол. Так что, мы внизу все разнесем.
  - Понятно. А остальных бойцов чем вооружим?
  - Нашими привычными автоматическими арбалетами. Но дробовики и винтовки это не все, что нам прислали.
  - Оу? - удивился поручик, - И чем еще нас порадовали?
  - Гранатометы, ручные гранаты и мины.
  - Гранатометы это что-то типа арбалетов, чтобы метать гранаты дальше? - заинтересовался командир роты.
  - Нет! - Всеволод активно замотал головой, - Куда лучше! Это ручная пушка! Дичайшая мощь!
  - Дорогие детские игрушки, - проворчал один из корнетов, - Магия лучше, дешевле и проще.
  - Ну, это смотря где, - быстро оправдался Всеволод, - В обычных условиях нам все это, к сожалению, и правда не надо. Но может вполне пригодится под землей.
  - Если бы не этот странный шип, то и под землей нам все эти дробовики были бы не нужны.
  - Зря ты так. Кровь этих тварей мы пить не можем. Защита от магии у них есть. Старое доброе ружье тут куда эффективней "огненной стрелы".
  - Вот только у нас нет производства ни ружей, ни патронов, ни пороха! И создавать все это никто не будет. Итого, у нас единичные образцы, сделанные вручную в мастерских. Дорого, мало, необычно и даже неизвестно эффективно или нет. Потому нам их и дали. На опыты! Вот увидишь, после нашего рейда все это уберут обратно в арсенал и забудут до скончания веков! Пока подобное производство не появится у людей, для нас оно будет слишком дорого.
  - Ну, если оружие себя не оправдывает, то это правильно, - пожал плечами Всеволод, - Но я настроен оптимистично.
  - Тогда будешь отвечать за подготовку, - тут же вклинился в беседу подчиненных поручик.
  - Ну..., - заныл было корнет, но командир его сразу оборвал.
  - Инициатива наказуема!
  - Обучили мы вас на свою голову, - проворчал Всеволод и добавил, - Сделаю все в лучшем виде!
  Дальше офицерское собрание решало чисто рабочие вопросы, какой взвод чем вооружать и кому что выдавать. Было решено равномерно раскидать все доступные образцы по трем взводам, так чтобы можно было оценить их эффективность в разных условиях и предоставить солдатам возможность выбора средств уничтожения имаго. Зашла речь и о тактике.
  Вообще, весь рейд оценивался как достаточно легкая прогулка в нижние пещеры. Противник перестал быть загадкой и с ним научились справляться. Было понятно, что для одиночных вампиров имаго все еще смертоносный враг, но все офицеры дружно пришли к мнению, что уже звена более чем достаточно для гарантированного уничтожения противника без потерь со своей стороны.
  Базовая единица Корпуса Армии - пятерка бойцов, долгие десятилетия живущая и сражающаяся бок о бок, казалась всем почти идеальным решением на любые вызовы, что могли встретиться внизу. Потому привычную тактику было решено не менять даже при условии использования не очень знакомого солдатам оружия.
  Больше всего времени потратили на попытки понять, как именно им следует захватывать имаго живыми. По словам Всеволода, присланные драконьи сети были именно драконьими, то есть они идеально подходили для поимки не желающих вымирать летающих ящеров, но как их использовать под землей оставалось пока загадкой.
  - Там сразу после выстрела сеть максимально раскрывается и в таком виде летит на цель. Драконы большие, вот и представьте какая там по размерам сеть в раскрытом виде, - отчитывался корнет, - Я с ребятами пару пробных выстрелов сделал. Ящериц ловит только так! Но в пещерах мы скорее себя поймаем, чем имаго.
  - И какие будут предложения? - нахмурился поручик, - Приказ никто отменять не будет.
  - Может запросим что-то из экзотического оружия? - заговорил Римус, - Помнится, когда я служил первую сотню, у нас были какие-то дисковые ружья на пробу. Они метали такой заостренный диск, причем выстрел был чисто на механике или магии, без пороховых зарядов.
  - Проще магией обрубить имаго конечности, чем стрелять той хренью, - проворчал корнет, критиковавший винтовки, и пояснил, - Тогда Михаилу делать было нечего, и он ерундой занимался с этими дискометами. Бестолковое оружие. Хотя именно оно стало прообразом наших нынешних автоматических арбалетов.
  - Тогда нужно применять засады, - не сдавался Римус, - Растянуть веревку, спутать ноги...
  - Тогда ее лучше метать, - поправил его поручик.
  - Или метать. Главное щупальца связать, а там он наш.
  - Сказать легче чем сделать, - Всеволод энтузиазма начальства не разделял.
  - Понятно, что мы намучаемся с ловлей живых имаго и выполнением приказа Алукарда, но делать работу надо, - покачал головой поручик, - Или кто-то желает сменить Корпус?
  - Не, у нас форма красивее всех, - усмехнулся Всеволод, - А вообще, прошу меня с собрания отпустить. Мне еще оружие раздать надо и составить график тренировок. А вы думайте, как этих насекомых ловить и на что.
  Поручик находчивого корнета отпустил, а вот другим пришлось сидеть и изобретать разные способы и тактики поимки живого, а главное, целого образца имаго. Ученые снисходительно разрешили отрубить только антимагический шип, а все остальное требовали в первозданном виде. В итоге, никакого эффективного способа так и не придумали, зато, вроде как, рабочих планов по поимке составили больше двух десятков. Оставалось только на практике выяснить, что же из этого сработает.
  
  *****
  
  Так как ситуация с рейдом не была обычной для Армии, Римус был направлен поручиком в авангард. Естественно, не командовать им, а просто находиться, чтобы при необходимости прямо на месте иметь возможность влиять на ситуацию. И конечно, он должен был постоянно быть на связи с командиром роты - гномьим коммуникационным артефактам было все равно, сколько метров или километров земли разделяют их. Всеволод, чей второй взвод и был направлен в авангард, сначала воспринял начальника в штыки, но поняв, что командовать вместо него Римус не собирается, сменил гнев на милость.
  Первая неожиданность случилась почти сразу после выхода за пределы подземного города. Бодро шагающая в качестве приманки и под внешним управлением вампира овца была мгновенно убита спрятавшимся в засаде имаго. Насекомое было тут же уничтожено группой бойцов, сопровождавших овцу. Получив рапорт о случившемся, Всеволод приказал остановить движение и моментально доложил командиру роты о инциденте.
  По всему выходило, что пользуясь отсутствием внешних патрулей вампиров, имаго подобрались вплотную к городу. Корнет предложил отложить рейд и отступить обратно, чтобы потратить несколько дней на зачистку окрестностей, потому как в другом случае выходило, что и возвращаться назад придется через возможные засады имаго. Поручик с выводами подчиненного согласился, но приказал продолжать движение строго по плану, сообщив, что раз враг так близко, то лучше не откладывать его уничтожение, а рудники и окрестности можно будет почистить потом.
  - Не нравится мне все это, - проворчал Всеволод и отдал приказ сменить овцу и двигаться дальше.
  Следующий имаго вновь попался на приманку всего в сотне метров от предыдущего. И опять его убили быстрее, чем смогли сделать попытку поймать. Ругающийся корнет наплевал на все инструкции и лично пошел к головному звену, чтобы на месте объяснить, что убивать тварей это только одна из целей их рейда, причем чуть ли не второстепенная.
  - Вы бы его еще через мясорубку пропустили! - рассмеялся Всеволод, склонившись над хорошо искромсанным телом насекомого.
  - Случайно получилось, - попробовал оправдаться вампир.
  - Это ты на свет случайно появился, если столько живешь и не можешь свои инстинкты сдерживать. Раз врага видишь, то чего его шинковать?! Подошел спокойно, щупальца ему отрубил и потащил гада в город. Яйцеголовые будут рады. Ты же профессионал, так и веди себя соответственно! А то пока все выглядит, будто пустили стадо баранов, которые впереди себя овец гонят и не понимают, что вообще происходит, - закончив распекать рядовых, офицер повернулся к сержанту, - Сменить головное звено, и пустите вперед голема! А то мы никаких овец не напасемся на эти засады! Не отару же нам с собой гнать!
  - Есть!
  Выполнив указания командира, авангард вновь пришел в движение, а Римус и Всеволод вернулись в центр построения взвода.
  - Надо заканчивать наш рейд, - корнет был хмур, - Мы к нему не готовы.
  Римус был с этим полностью согласен. Вампиры готовились к схватке по предыдущим правилам, когда на обширных пространствах подземных пещер они нашли всего десяток врагов. Сейчас же основные силы роты все еще находились в пределах гномьего города, а авангард уже уничтожил две особи имаго.
  - Согласен, - кивнул подпоручик, - Я свяжусь с командиром. А если он не поддержит нас, надо будет связываться с Гнездом напрямую. Сможешь при необходимости поговорить с Александром?
  Римус знал, что Всеволод некогда работал вместе именно с этим триумвиром и негласно являлся его сторонником. Ну а то, что изначальные в целом поддерживают внутри своего круга более близкие отношения, не являлось тайной ни для кого. И подпоручик точно знал, что при нужде любой из них легко связывался с кем-то из Совета, а то и Триумвирата.
  - Лучше этого не делать. Я уважаю командира и мне не хотелось бы обходить его таким образом.
  Это Римус тоже понять мог и искренне уважал подобную точку зрения. Потянувшись к артефакту связи, он собрался вызвать поручика, но в этот момент ожил артефакт Всеволода.
  - Еще один. Голем в труху! Объект ликвидирован, - хмуро доложил сержант, и в тот же миг его голос изменился, - Обернись!! Сзади!! Твою мать!!
  - Что у вас? - по крикам из артефакта оба офицера уже все поняли, но корнет держал невозмутимый вид.
  - Двойная засада. Два имаго рядом. У нас потери.
  - Занять оборону! Я иду, - распорядился Всеволод и побежал вперед, туда где погиб один из его бойцов.
  Римус же не стал действовать столь опрометчиво. Подозвав к себе кадета, он приказал ему организовать в месте остановки круговую оборону и, взяв с собой еще одно звено, пошел выяснять подробности случившегося. По всему выходило, что неразумные, по словам ученых, насекомые действовали очень уж толково. Пока подпоручик шел к месту короткого боя, он успел связаться с ротным и передал ему последние данные, сообщив также о том, что он категорически настаивает на прекращении рейда.
  - Вон там второй прятался. На голема он не среагировал и на нас сразу не повелся, - услышал Римус, подходя к месту нахождения передового звена, - Будто специально ждал.
  - Он точно на вас не сразу повелся? - Вячеслав стоял над телом мертвого вампира, которому шип имаго пробил голову.
  - Точно, командир. Мы подошли, осмотрелись и только после...
  - А ну, иди сюда, - корнет требовательно пощелкал пальцами и сделал характерный жест, показывая, что хочет получить кровь подчиненного, чтобы самому увидеть как все происходило.
  Подошедший к месту трагедии Римус склонился над погибшим и перевернул его. Смертельная рана на голове получилась достаточно аккуратной и, скинув перчатки, подпоручик стал осторожно снимать с мертвого тела шлем, стараясь при этом, чтобы кровь погибшего не попадала на его ладони. В одной из таких попыток не получить кровь мертвого соратника Римус неосторожно дернулся и, не удержав равновесие, оперся ладонью о землю, чтобы окончательно не упасть. После этого неуклюжего действия офицер застыл и сосредоточился, после чего резко вскочил на ноги.
  - Назад! - заорал он, - Все быстро назад!
  Подхватив мертвого вампира, подпоручик показал подчиненным пример и бросился бежать туда, где сейчас находились основные силы второго взвода второй роты. Ничего не понимающие вампиры побежали следом за ним. Оспаривать приказы старших по званию на поле боя было нельзя, по крайней мере до того момента, как ты его выполнишь. Все только надеялись, что возглавляющий их бег офицер с мертвым вампиром на руках не сошел с ума.
  Добежав до основных сил авангарда, Римус бесцеремонно скинул труп на землю и развернулся, тут же прокричав первую команду.
  - Приготовится к отражению атаки! - стволы ружей моментально были направлены в сторону, откуда прибежали офицеры.
  Бойцы второй линии в ручном режиме переключили свои арбалеты на автоматическую стрельбу и положили на направляющие первый болт. Выполнявшие роль магов вампиры просто замерли.
  - Уничтожать все, не являющееся вампиром! - продолжал отдавать распоряжения подпоручик, - Кровь не жалеть и не экономить.
  - Что происходит? - не видя врагов, Всеволод решил поинтересоваться у Римуса о причинах странного поведения офицера.
  - Приложи руку к земле.
  Корнет не стал переспрашивать, а стянув перчатку, просто приложил ладонь к полу пещеры. И тут же почувствовав идущие от земли колебания. Впереди что-то двигалось и этого чего-то было много. Встав на колени, вампир приложил к земле ухо. Сомнений не было. К ним кто-то приближался.
  - К бою, ребята, - прошептал он, - Забудьте, что мы должны кого-то взять живыми. Убивать всех. Главное, выжить самим. Римус! Убери свою тушку в тыл. Здесь наша работа!
  Оспорить распоряжение подчиненного подпоручик не успел. Из-за поворота пещеры появилось первое существо, за которым тут же последовали и другие. Вне всякого сомнения, это были имаго. Те же щупальца-ноги, то же уродливое тело, только вот никаких верхних наростов и цвет другой, да размер поменьше. Либо те самые другие виды, предсказанные учеными, либо еще недоразвитые детеныши.
  - Личинки, или другой вид? - корнет внимательно разглядывал врага.
  - Какая разница? - Римус достал палаш, - Залп!
  Ответом на команду стал дружный выстрел из арбалетов, после чего имаго буквально смело, разложив на мелкие куски.
  - Экономим боеприпасы! - заорал Всеволод, - Чередуем стрельбу! Не суетимся!
  Место погибших насекомых уже заняли другие, только эти не стали выжидать и осматривать порядки вампиров, а сразу бросились к ним. Со стороны обороняющихся раздались одиночные выстрелы из помповых дробовиков и полетели первые заклинания. В групповом бою вампиры традиционно использовали только огонь, чтобы не создавать самим себе дополнительных сложностей с магическими возмущениями.
  - А они быстрые! - подошедший к командиру взвода кадет оценил врага.
  - Поменьше болтай. Вызывай роту. Нам нужно подкрепление и кровь!
  - Я уже приказал подвести овец, чтобы мы могли их употребить.
  - Молодец, - похвалил заместителя Всеволод, - Связывайся с ротой. Нам нужна помощь.
  Бой тем временем продолжался. Имаго, оказавшиеся чрезвычайно быстрыми, пытались добраться до порядков вампиров, но тем пока удавалось держать их на расстоянии. Зачарованная магией дробь разрывала сразу по несколько тел насекомых, и выставленный вперед шип не помогал имаго защититься от неминуемой смерти. А вот заклинания оказались неожиданно неэффективными. Тот самый уничтожающий магию шип, выставленный вперед, мало того что гасил заклинания, так и сами имаго старались им их отразить и часто это получалось. То есть, действовали враги довольно осмыслено. Этим насекомым явно была знакома магия, и средства борьбы с ней у них были отработаны.
  - Рота атакована на выходе из города! - побледневший кадет повернулся к корнету, - Прийти на помощь не имеют возможности. Заняли глухую оборону.
  - Проклятие! - Всеволод осмотрел поле боя, - Нас что, ждали?
  - Ты опять задаешь не те вопросы! - Римус пихнул подчиненного в плечо, - Очнись! Сейчас не время умничать! Надо отступать в город.
  - Мы нормально держим оборону и здесь.
  - Если город атакован, то момент, когда нас здесь зажмут, это только вопрос времени. Скорее всего, тыла у нас уже нет, но возможно пока там еще не так много врагов. Отдавай приказ отступать!
  - При атаке на город есть потери. Несколько вампиров, - подал голос кадет, держащий связь с командованием, - Точные данные пока неизвестны.
  - Медленно отступает назад! Медленно! - скомандовал Всеволод, получив новые данные, - И следите там за дорогой.
  Взвод перегруппировался и стал отползать обратно по направлению к городу, где сейчас шла жестокая схватка с насекомыми. Движение здорово сковывали два десятка овец и пять големов, взятые для приманки. И если животные могли идти сами по себе, то големами требовалось управлять. При этом имаго продолжали наседать и, казалось, конца им не было. Уже были убиты не меньше трех сотен особей, но атаки не прекращались.
  Когда движение взвода в очередной раз встало из-за заминки в тылу, Римус не выдержал и, взяв из рук одного из бойцов дробовик, пошел туда. Звену, гонящему овец и големов, явно не хватало рук, и офицер мог там пригодиться. Да и в бой, скорее всего, придется вступить, а подпоручик уже успел убедиться в эффективности помпового дробовика. Вот только заряды к нему он взять забыл, о чем вспомнил уже подходя к месту назначения.
  - Почему опять встали?
  - Овцы волнуются, - оправдался сержант, командовавший передовым звеном вместо капрала.
  - А проход чист? Врага не видно?
  - Пока все чисто. Я слежу.
  - Хорошо, - подпоручик кивнул и прошел вперед, чтобы своими глазами посмотреть на дорогу.
  Вроде, и правда все, было чисто и спокойно. Даже не верилось, что сейчас имаго атакуют город, находящийся всего в нескольких сотнях метров отсюда. Если бы не совершенно надежная магическая связь, в которую не могли вмешаться даже вампиры, Римус подумал бы о том, что их дурят. Пройдя чуть вперед и уже собираясь разворачиваться, чтобы вернуться, он вдруг зацепился взглядом за кусок скалы.
  И сразу понял, что эта скала тут лишняя. Он только недавно прошел вместе с авангардом по этому проходу к рудникам, и будучи готовым к бою, он обращал внимания на все места, где могла быть засада. Это место он тоже отметил и запомнил. Вот только сейчас оно отличалось от того, что было в его памяти. Там находилась лишняя выпуклость скалы, которой всего полчаса назад не было. Подняв ружье, Римус выстрелил в новое скальное образование.
  Как и ожидалось, это оказался спрятавшийся имаго, подобравшийся к отряду с тыла. Дорога в город была перекрыта и небезопасна! Ковырнув ногой тот фарш, в который дробь превратила тело насекомого, Римус немного подождал появления новых врагов и, ничего не заметив, вернулся назад.
  - Путь перекрыт, - сообщил он Всеволоду, рассказав о своей встречи с имаго, - Организованное отступление превращается в самоубийство.
  - Что предлагаешь?
  - Бегство! Просто на полной скорости бежим к городу. Иначе нас здесь зажмут и все. Такие засады явно выше уровня безмозглых насекомых.
  - Понятно, - корнет задумался, а потом повернутся к кадету, - Овец на мясо. Всю кровь выпить! Как исполнишь - доклад и готовимся бежать. Передать по цепочке!
  Когда все было выполнено, взвод немного рассредоточился, чтобы дать каждому из бойцов пространство. Всеволод отошел туда, где одно звено по прежнему отбивало атаки имаго, не подпуская младшие особи к себе.
  - Я побегу с вами. Последним, - обратился он к капралу, а потом во всю мощь легких заорал, - Общее отступление. Бежим в город из всех сил. Вперед!!!
  Вампиры очень дружно выполнили этот приказ, и взвод быстро побежал в сторону подземного города.
  Когда они выбежали из туннеля пещеры на открытое пространство перед воротами, взору Римаса предстало столпотворение имаго, штурмующих вход.
  - Атака всем что можно! - тут же скомандовал подпоручик и запустил в скопление насекомых сразу три "огненных шара".
  Повернутые спиной к неожиданно появившимся вампирам, имаго не смогли отразить ни одно из заклинаний, что было направлено в их сторону. Ошметки тел полетели в разные стороны, а количество живых насекомых резко сократилось до такого уровня, что повторная атака вообще смела всех нападавших. Поспешное бегство превратилось в успех, позволивший защитникам передохнуть.
  - Как вы? - поручик обратился к офицерам авангарда, подошедшим к нему с рапортом.
  - Один погибший. Овцы уничтожены. Големы брошены, - тут же отчитался Всеволод.
  - А как дела здесь? - поинтересовался Римус.
  - Задница. Двадцать пять убитых, пара десятков раненых. Ваш взвод появился очень вовремя. Еще чуть-чуть, и нас бы смяли. Здесь слишком открытое пространство.
  - Надо отступить в город, - предложил Всеволод.
  - А то я этого не понимаю! - огрызнулся поручик, - Сейчас солдаты заваливают лишние туннели. Иначе мы потеряем Драконью и Хранилища. Пока придется держать оборону тут!
  - Идут! - послышалось от ворот.
  - К бою! - скомандовал поручик.
  Следующие два часа жизни Римус запомнил как одну бесконечную перезарядку дробовика. Потери роты и отвлечение солдат на тыловые работы сделало возможным вооружить всех защитников ворот помповыми ружьями. Зарядов тоже хватало, из Арсеналов Гнезда их было доставлено с избытком. В какой-то момент все пространство перед входом в город стало заполнено массой трупов имаго, лежащих в несколько слоев, причем в некоторых местах они горели, несмотря на то, что разных жидкостей в организмах этих насекомых хватало.
  - Кажется, отбились, - когда имаго перестали вылезать из пещер, командир роты опустил ружье и облизал пересохшие губы.
  - Навал был ровным, - Римус быстро восстановил в уме картинку боя, - Не было похоже, что они выдохлись.
  - Думаешь, что-то задумали?
  Римус просто кивнул на этот вопрос командира и занялся осмотром своего оружия. Но два часа бесконечного боя никак не отразились на изделии ручной работы. Мастера вампиров свое дело знали, а конкретно этот экземпляр и вовсе делали изначальные.
  - Вещь, - Всеволод подошел к Римусу и кивнул на дробовик, - Без них, не отбились бы.
  - Согласен. А как показали себя винтовки?
  - Излишне мощные для пещер. Нам бы сюда обычные пулеметы, - мечтательно закатил глаза корнет, - Всех бы покрошили!
  - Вроде и так тут бойню устроили, - Римус кивнул на ковер из плоти, устилающий огромное пространство перед обороняющимися.
  - Ага. Хорошо постреляли! - хищно улыбнулся Всеволод.
  - Надо провести разведку, - поручик поправил доспех и взмахом руки подозвал командиров других взводов, - Какие будут предложения, товарищи офицеры?
  - Возможно, они это от нас и хотят, - Римус пальцем указал на выход одной из пещер, - Голову даю на отсечение, что этот проход стал уже!
  - Замаскированный имаго? - заинтересовался поручик, вглядываясь в указанное место, - А знаешь, похоже ты прав! Всеволод! Пальни туда!
  Корнет закинул дробовик за спину и, взяв винтовку из тех, что были составлены за спинами обороняющихся, заслал патрон в ствол и, вскинув оружие к плечу, стал прицеливаться.
  - Да стреляй так, - усмехнулся один из корнетов, - Там такая мощность выстрела, что даже при промахе всех убьет.
  - А ты прав, - Всеволод перестал целиться и вытащил из ствола приготовленный патрон, - Подай мне самый маломощный. Мы должны были взять их.
  Офицер покачал головой, но просьбу выполнил и, поковырявшись в ящиках, достал требуемое. Всеволод неспешно перезарядил винтовку и, вновь бросив ее к плечу, стал целиться. Бах! Тело спрятавшегося в засаде имаго разлетается на куски.
  - И это самый маломощный? - удивился эффекту от выстрела Римус.
  - Это чтобы убивать магов на расстоянии, - пояснил Всеволод, - Корпус Будущего запросил такие когда-то, но мы их не используем, чтобы не подавать пример людям. А то ведь и нас будут с расстояния в пару километров убивать.
  - Постреляй еще по разным выпуклостям, - отдал распоряжение поручик.
  Хаотичная стрельба наобум позволила уничтожить еще трех имаго в мимикрии. Выходило, что город обложен качественно, и выход за его пределы отныне смертельно опасен. Пока ученые не разработают обещанные "вскрыватели" мимикрии, можно даже не пытаться устраивать вылазки вниз.
  - Жаль, нельзя завалить пещеры, - Всеволод искренне покачал головой от досады.
  - Слишком много внизу всего ценного, - Римус вздохнул, - Скорее Триумвират решится на полномасштабное вторжение вниз, чем согласится отрезать от нас такие ресурсы. И я с этим решением соглашусь. Насекомые не могут указывать нам, что и как делать и где жить.
  - Насекомые, - фыркнул поручик, - Они явно разумны.
  - Или очень здорово приспосабливаются к обстановке, - добавил Всеволод.
  - Так что делать будем? Сидеть в обороне до скончания веков мы не можем. Крови нам, конечно, хватит, а боеприпасы подвезут, но как-то это..., - Римус замолчал подбирая слова, - Неправильно.
  - Предлагаю использовать гранатометы, - сразу взял быка за рога Всеволод, - Там есть особые ракеты, они создают коридор из огня. Не знаю, зачем их сделали,но пару сотен метров они выжигают намертво. Можно в каждую сеть пещер такую пустить, а потом просто поддерживать огонь некоторое время. И иногда в какой-нибудь из них делать проход к нам.
  - А зачем проход?
  - Насекомые, живущие под землей, однозначно могут копать ходы. Лучше давать им пути к нам, чем они сделают свои, - пояснил корнет.
  - И мины бы надо установить везде по городу! - добавил Римус, - Они ведь и правда могут копать.
  - Тогда за дело, товарищи офицеры! Имаго должны быть уничтожены. Драконья и ее Хранилища должны быть в безопасности.
  
  *****
  
  Цель опять ушла! Все оказалось зря! Использовав множество уловок, рискуя быть пойманной в любой момент, Лида пробралась прямо к Касу, и все ради того, чтобы узнать, что проклятый герцог отбыл в Блад. А там его не достать, как не крутись. Ей и находиться-то в окрестностях Каса чрезвычайно опасно. Слишком много тут вампиров и очень уж болезненно они реагируют на нападения на людей. Даже простого слуха о подобном хватает, чтобы в деревню приезжал небольшой отряд.
  Именно благодаря знанию тактики своих врагов Лиде и удалось подобраться к столице герцогства. Она просто организовала нападения вампиров сразу в нескольких местах одновременно, и патрули вокруг Каса были ослаблены. Но все было зря. Отличная задумка провалилась только потому, что проклятому герцогу вздумалось вернуться домой.
  - "Мур! На тебя уповаю! Дай мне сил! Дай мне власть! Дай мне возможность! Я буду твоей!"
  В бессильной злобе девушка упала на мерзлую землю и несколько раз ударила ее кулаками, тихо подвывая от ярости, дать выход которой она не могла. В ту же секунду ее тело озарилось непонятным свечением, и она замерла, прекратив выть и бить кулаками землю. Еще спустя мгновение тело Лиды выпрямилось и, с брезгливым видом отряхнувшись от налипшего снега, гордой походкой пошло прямо к дороге. И если бы кто-то со стороны в этот момент заглянул в глаза девушке, он заметил бы, что они даже не сверкают, а горят внутренним пламенем невероятной мощи.
  
  Глава 23
  
  Хмурые лица собравшихся создавали слишком заметную дисгармонию по сравнению с отличной погодой за окном. Так получилось, что погожий зимний день стал настоящим кошмаром для вампиров, уже целые сутки получавших только плохие известия с севера.
  - Как обстоят дела на эту минуту? - открывая очередное совещание, что ныне проводились каждый час, алукард с трудом держал невозмутимое выражение лица.
  - Ребята заливают огнем пещеры, иногда оставляют в пламени проходы, чтобы имаго могли атаковать. Пока потерь нет, но работы становится все больше и больше, - отчитался Леонид, - Там страшная жара. Стены плавятся. Воздуха не хватает. Бойцы на пределе. Экселенц! Я повторно прошу отпустить меня в Драконью. Как шеф Корпус Армии я должен быть со своими подчиненными.
  - То есть, пока все по прежнему, - Константин полностью проигнорировал просьбу воеводы, тем более, что одобрять ее он не собирался ни при каких обстоятельствах.
  - Верно, - кивнул Леонид, сразу поняв, что его опять отшили, - Разве что для сдерживания атакующих стали применять газы. Как и предполагали ученые, они оказались не менее эффективны, чем огонь.
  - А магические возмущения?
  - Применение магии сведено к минимуму. Пока обходятся подручными средствами.
  - А! - вспомнил алукард, - Там же были какие-то запасы для противодействия газам из озера!
  - Верно.
  - Понятно. Но я так понимаю, что появление магических возмущений это просто вопрос времени?
  - Естественно, - хмуро подтвердил Леонид, - Совсем без магии защитники не могут. А учитывая, что там твориться...
  - Что из обычного вооружения мы сможем прислать им в ближайшее время?
  - Только пулеметы. Есть несколько старых моделей, в том числе многоствольные варианты, и все они будут полезны при обороне Драконьей.
  - Тогда почему они еще не там? - алукард нахмурился и впервые показал свои истинные эмоции.
  - У нас почти полностью отсутствуют боекомплекты для них. В этом долгие годы не было нужны. Сейчас Корпус Мастеров спешно работает над производством нужного количества патронов, а заодно пытается создать огнеметы и топливо для них.
  - А когда мы будем готовы отправить наших солдат и рабочих?
  После получения первых сведений из Драконьей горы, большинство советников настаивали на немедленной отправке подкреплений. Но Алукард своей волей остановил эту спешку. Было решено не торопиться с отправкой помощи и не создавать панику и хаос, а немного подождать, чтобы точно понять, какая именно поддержка и помощь нужны обороняющимся в первую очередь. И эта мера уже принесла пользу, так как из списков груза исчезли любые магические артефакты, которые первоначально были туда помещены. Параллельно с этим Армия была приведена в боевую готовность, а все остальные Корпуса активно составляли списки тех, кого они могли отправить в "командировку". По всем раскладам получалось, что уже через несколько часов после получения приказа к выдвижению, в Драконью гору должны были прибыть больше тысячи вампиров со всем необходимым, чтобы не просто отбросить имаго от ворот подземного города, но и контратаковать.
  - Подмога вышла полчаса назад, экселенц. Я не стал получать ваше разрешение на это, и отправил их своим приказом, - ответил Леонид и пояснил, - Там все равно только самый нужный груз. Добавить еще что-то просто некуда. Остальное перенесем потом.
  - Так вот чего так тихо, - осознал алукард, - Получается, Гнездо сейчас почти пусто.
  - Некоторые замки полностью безлюдны, - подтвердил Леонид, - Через несколько часов подойдут отряды из Александрии, Константинополя, Ебурга, Блада и Каса, и снова станет шумно.
  В этот момент, словно издеваясь на словами воеводы о шуме, над Гнездом повис вой сирен.
  - Боевая тревога!
  Собравшиеся за столом советники недоуменно переглянулись, а уже в следующую секунду все кроме Александра были готовы к бою. Зал Совета тоже преобразился, вновь напомнив присутствующим, что они находятся в самом защищенном месте самого защищенного замка в мире.
  - Что-то часто в последнее время..., - задумчиво произнес Константин, - Что там опять случилось?
  Пропущенный Юлией, в Зал зашел офицер в мундире жандармов.
  - Опасность неизвестного типа, - отрапортовал он, - К Гнезду подошла одинокая женщина, и от нее исходит жуткая аура. При попытке ее остановить два наших дозорных были ранены. Она направляется сюда. Дозорных, что не пытаются ей мешать, она не атакует.
  - Тогда больше не пытайтесь ей мешать, - скомандовал алукард, - Посмотрим, что это за женщина, что так легко справляется с нашей охраной, и что там у нее за аура.
  - И вырубите сирены! - раздраженно добавил Евгений, - Нечего сообщать всем вокруг, что мы готовы к драке.
  Ждать пришлось долго. Все же странная гостья была остановлена еще на дальних подходах к Гнезду, и пока она дошла до замков вампиров, прошло некоторое время, за которое собравшиеся успели обсудить ситуацию и даже выработать некоторые меры противодействия. В частности, все вампиры, оставшиеся в Гнезде, были мобилизованы и максимально вооружены.
  Наконец нежданная гостья дошла до Центрального Замка и, пройдя по его залам, достигла того, где находилось руководство общины. Когда женщина вошла в Зал Совета, все присутствующие сразу узнали в ней вурдалака Лиду, на которую уже давненько охотились. Только вот выглядела древняя девушка весьма необычно. А исходящая от нее аура была, с одной стороны, до жути опасна, но с другой стороны, чем-то неуловимо притягательна.
  - Ну здравствуйте, детишки. Мамочка дома. Вы рады меня видеть?
  
  *****
  
  Войдя в спальню, старый гном стащил с ноги ботинок и с силой метнул его в стену!
  - Идиоты! - в ярости прокричал он в пустоту.
  Недавно предпринятые им по собственной инициативе действия неожиданно привели к странному финалу. Люди захотели общаться с гномами!
  Что привело к этому, никто в подгорном королевстве понять не мог. Возможно, помощь с уничтожением поселения вампиров, а возможно и просто непривычно хорошее отношение к людям самих гномов. В любом случае, они стали слать под горы постоянные посольства то по одному вопросу, то по другому. И закономерно, что король не выдержал такого издевательства.
  С этого дня эрл Дум Безбровый был назначен временным послом к людям.
  - Съезди! Осмотрись! - передразнил короля гном, - Ты самый опытный! Идиот!
  Осталось только понять, кто же именно из них двоих этот самый "идиот", король или эрл. И выяснять это гному придется лично! А еще лучше доказать, что идиот не он! Только вот для этого надо много общаться с людьми. А уже от одной мысли об этом становилось мерзко.
  - Идиот! - второй ботинок полетел в стену и составил компанию первому, но облегчения это снова не принесло.
  Придется ехать к людям и заниматься тем, что называют дипломатией. Гадство! Форменное гадство!
  
  *****
  
  Великий князь сидел в одиночестве и задумчиво выводил на листе пергамента одному ему понятные знаки и символы. После окончания гражданской войны в Великом лесу как-то неожиданно все стало хорошо. Даже новоявленная каста Бойцов вела себя смирно, хотя все ждали от нее недовольства и попыток изменить свое незавидное положение. Но все было тихо. И эта тишина рушила некоторые планы.
  Правителя эльфов такое положение дел не устраивало. Ему нужна была смута, хаос, бардак. Только в таких условиях он мог бы продолжить осуществление своего замысла и навсегда изменить существующий порядок. И раз обстоятельства складывались против князя, то значит ему был нужен невольный союзник. Сильный и могущественный. Такой как вампиры.
  Появление этих тварей здорово бы помогло планам правителя эльфов, но пускать такого врага в Великий лес было опасно. Пусть личи бесконечно могущественны, но все их могущество ограничено священными местами силы. И как прикажете избавляться от вампиров, если, что-то пойдет не по плану?
  Вот и великий князь не знал ответа на этот вопрос. А потому много думал. Ему необходим хаос. Жизненно необходим. Но как же страшно решиться на такой радикальный шаг. Страшно... безумно страшно.
  
  *****
  
  Император с издевкой смотрел в лицо нового Наместника. Даже года не прошло, а светоши вновь сменили главу. И вновь сделали это тихо и без лишней огласки. Еще вчера на троне сидел Лорн, а сегодня Нерет. И все делают вид, что так и надо и ничего особенно не произошло. Подумаешь, вторая за год неожиданная кончина первосвященника? Бывает.
  Впрочем, все это было только на руку планам императора. Сейчас он собирался предложить церковникам то, что они всегда хотели и, по сути, почти имели, но что ни один из правителей Империи им не давал. Полный контроль над финансами огромной державы.
  По задумке императора, Казначейство должно было полностью перейти под контроль церкви и стать ее неотъемлемой частью. А за это священники должны были обеспечить Империи финансовую стабильность.
  Конечно, такой шаг полностью перечеркивал усилия многих императоров, что правили до него, и шел вразрез с изначальными планами самого Марка Отона. Но последние события заставили его понять, что в мире есть вещи куда более важные, чем личная власть. Государство должно быть сильным, чтобы оно могло уничтожить вампиров. И ради этой цели можно временно отдать финансы светошам. Пусть они принесут императору деньги. Он же потратит их на легионы и с их помощью очистит мир от скверны. И вот тогда можно будет поговорить о том, кто же должен контролировать деньги империи дальше. А пока... Пусть работают!
  Естественно, Наместнику был озвучен куда как более благостный план со словами о спасении отечества и помощи государству, всегда бывшему оплотом церкви. Поверил ли в эту чушь Наместник, Император не знал. Скорее всего, нет. Не тот человек этот священник, чтобы верить всему, что ему говорят, тем более такими льстивыми словами. Но когда он принимал предложение императора, ни один мускул на его лице не выдал его истинных чувств.
  Церковь взяла на себя все тяготы управления финансами империи и Наместник лично пообещал удвоить доходы казны за десять лет. Императора это устраивало. Какими способами все это будет достигнуто, думать не хотелось. Главное накопить силы и уничтожить всех вампиров в мире. Это самое главное!
  
  *****
  
  - Что вообще происходит в Элуре? Почему мы не контролируем ситуацию? Вы вообще чем занимаетесь? Или в своих лабораториях вы забыли о том, что вы глава Магического Совета Валерии? Так я вам напомню об этом!
  Обличительная речь почти кричащего на него архимага мало трогала советника Докра. Не в первый и не в последний раз ему приходится выслушивать подобное. К сожалению, иногда личная сила мага никак не отражалась на его уме, хотя, казалось бы, без него невозможно достигнуть высот в магии. Такой вот казус.
  - Мы должны помочь королевству и получить от этого максимальную выгоду! И вы должны максимально способствовать этому! - наконец закончил свою речь архимаг.
  - Да-да, конечно. Вы, безусловно, правы. Я приложу все усилия, чтобы выполнить ваши наказы. Уверен, что мои помощники все записали, и я обязательно перечитаю ваши предложения чуть позже. Смею вас заверить, что я думаю точно так же! Мы с вами мыслим одинаково!
  Спровадив таким образом посетителя из кабинета, советник Докр убрал с лица радушную улыбку и повернулся к своему помощнику.
  - И когда у них языки отсохнут болтать глупость?
  Помощник проигнорировал риторический вопрос и сразу поинтересовался тем, что ему надо делать и стоит ли ему обратить свое внимание на Элур, как и советовал посетитель.
  - Да плевать на Элур! - рыкнул советник, - Они справляются и без нас! А вот чего все эти болваны, ходящие ко мне в кабинет как в туалет, не видят, так это перспектив!
  - О чем вы, ваше высокопревосходительство?
  - О мартианцах, друг мой! Впервые монополия Церкви на банковскую деятельность нарушена столь явно. Вот где ключ ко всему! А эти старые болваны думают только о силе!
  - Я все равно не понимаю, ваше высокопревосходительство! - помощник выглядел расстроенным, так как тоже считал силу самой важной составляющей любого мага.
  - Это не страшно, - усмехнулся архимаг, - Я всегда могу объяснить. А пока, будь любезен, сделай что скажу. И для начала... Подготовь бумаги о переводе половины денег Совета в банки Элура. Да. Думаю половины хватит! И отправь в Элур специального посланника.
  - Что он должен будет сделать, ваше высокопревосходительство?
  - Нам нужны филиалы их банка в Валерии. Очень нужны! Пусть договорится!
  - Так вы хотите...
  - Именно, мальчик мой, именно! - просиял советник, - Пусть наши деньги хранят мартианцы. Они и к магам лояльнее, и мы сможем подорвать финансовое благополучие Церкви в Валерии. А что еще для счастья надо?
  - Э...
  - Это был риторический вопрос, мой друг. Ступайте и помните. Это сейчас самое важное. Все остальные идеи этих стариков пока забудь. Сегодня нам надо успеть пристроить свои деньги в Элуре!
  
  *****
  
  - Мамочка? - насмешливо произнес Константин, глядя на гостью, - Издеваешься над...
  Договорит ему не дала ладонь Александра, заткнувшая алукарду рот.
  - Мур? - спросил герцог, боясь услышать ответ, который он уже знал.
  - Почти собственной персоной, - хищно улыбнулась девушка, - Пригласите маму за стол?
  - П-прошу, - после ответа гостьи алукард испугался, но быстро взял себя в руки и вновь стал распоряжаться.
  - Благодарю. Вы так любезны. И почти не боитесь, - девушка скорчила восторженную мордашку, - Такие серьезные и бесстрашные. Это так мило!
  - И...
  - Не бойтесь за свой мир. Я пришла не лично. Это аватар! Так что, никаких катаклизмов и прочих бедствий.
  - А...
  - Мне стало интересно, - гостья с пылающими глазами присела за стол, - Но я так невежлива! Я больше не буду отвечать на ваши вопросы до тех пор, пока вы их не зададите. Мне это конечно ничего не стоит, но вас будет утомлять. А я не хочу вас утомлять перед боем.
  - Каким боем? - Александр тут же собрался и немного отодвинулся от стола, за который успел присесть.
  - Это тело желает вам отомстить. Оно так страстно молило меня об этом, что я не могла не откликнуться на зов своего раба. Потому, когда мы закончим, аватар будет предоставлен сам себе. Догадайтесь, что он сделает? - Мур мерзко захихикала, - Так что вам никак нельзя быть уставшими!
  - А может, не надо предоставлять его самому себе? - робко поинтересовалась Мария.
  - И это тот вопрос, который вы хотите задать мамочке? Вы поверили, что я Мур и я беседую с вами, и вы просите меня о пощаде?
  - Нет! - быстро ответил Константин, не давая Мур открыть рот, и сверкнул глазами в сторону Шефа Корпуса Науки, - У нас есть другие вопросы!
  - Я на это надеюсь. Все же, ради небольшой беседы с вами я и проделала весь этот путь. Очень уж вы меня заинтересовали, и я была обязана лично посмотреть на вас. На ваш первый вопрос отвечу сразу, - тело девушки сложило руки в замок и оперлось локтями о столешницу, - Вас создала я. И я закинула вас в этот мир.
  - Зачем?
  - Убивать! - коротко ответила Мур и пожала плечами, - Я случайно оказалась недалеко от этого мира и почувствовала здесь сильное присутствие верующих в Демура. А так как мы с ним давно соперничаем, то я не удержалась от мелкой пакости. Но, неожиданно, все сразу пошло не так, а я была слишком занята своими делами и не обратила на это никакого внимания, а потом и вовсе забыла о вас. И только недавно с удивлением узнала, что у меня есть детишки.
  - Вы уже второй раз называете нас детишками..., - Константин намеренно не стал договаривать.
  - А вы почти они и есть! - усмехнулась Мур, - Видите ли... Как бы объяснить, чтобы ваши примитивные сознания поняли это... Мы, боги, довольно всемогущие твари, но даже мы вынуждены подчиняться законам вселенной, просто потому, что мы в ней живем... Да... Так вот! Любой физический мир защищен от нашего проникновения. Я, конечно, говорю про прямое проникновение в него. Это... некий барьер. Его природу вы все равно не поймете.
  Мур усмехнулась и резко встала из-за стола, отчего все сидящие вампиры непроизвольно вздрогнули. Движение было настолько быстрым, что они его просто не заметили. Сама богиня тем временем подошла к окну и стала наслаждаться видами из него.
  - Чтобы бог без усилий мог влиять на мир, этот барьер должен быть ослаблен или уничтожен, - продолжила Мур, - Это делается посредством верующих. Сначала мы приходим к живым во снах и галлюцинациях и побуждаем их следовать за нами. Со временем самые преданные и фанатичные из таких последователей становятся пророками и несут веру в нас своим соплеменникам. Когда верующих и силы становится достаточно много, появляется аватар.
  Мур с мерзкой улыбкой провела рукой вдоль тела Лиды сверху вниз.
  - Аватар существо весьма могущественное, и после его появления количество верующих вырастает очень серьезно, и, как результат, барьер ослабевает достаточно, чтобы бог мог действовать в мире без напряжения своих сил и значительного вреда для мира. Ибо проломить барьер грубой силой мы конечно способны, вот только мир после этого ждут нескончаемые катастрофы... если он вообще сможет пережить подобное воздействие, конечно. Впрочем, вы и так об этом догадываетесь. Демур некогда именно вломился в ваш мир. Не знаю, почему людишки назвали это моей Ночью, - Мур вновь резко оказалась сидящей за столом, и вампиры опять не заметили никакого движения, - Я отвлеклась... Хотя именно из-за Демура вы и появились. Судя по всему, он зачем-то назвал меня своей сестрой, хотя это не так, и местные стали верить в меня... Хотя это неправильно выражение! Местные стали знать, что я существую! И тем самым ослабили защитный барьер для меня! Вот только я об этом не знала!
  Сидящая за столом богиня на некоторое время замолчала.
  - Со мной такое случилось впервые, и так появились вы. Желая нанести вред Демуру, я закинула вас в это мир и вложила в ваше перемещение очень много силы. Ведь вы должны были целыми и невредимыми преодолеть защитный барьер. Кто же знал, что барьера нет! - Мур стукнула ладонью по столу, отчего тяжелейший предмет мебели немного подскочил, - Вся моя энергия, что должна была пробить барьер, оказалась ненужна и, естественно, она должна была куда-то деться. А так как энергия течет по пути наименьшего сопротивления, то вся она "впиталась" в вас. Изменив вашу сущность и сделав вас такими, как вы есть.
  - Значит, мы должны были стать вурдалаками? - Константин даже перестал дышать, пока слушал небольшой рассказ богини.
  - Почти! Те, кого вы называете вурдалаками, тоже немного изменены, так как произошли от вас! Но в целом я планировала что-то очень похожее, только моя лишняя энергия изменила вашу судьбу. Поэтому я и называю вас своими детишками, хотя до детишек вам далеко. Это просто шутка с моей стороны. Вы почти такие же безмозглые инструменты, как и это тело.
  - Значит никакой памяти крови у нас не должно было быть? - в разговор решила вмешаться Мария.
  - Нет, конечно! Это, знаете ли, божественная способность - возможность знать о ком-то все. Мы, боги, обладаем такой способностью. Вот и у вас она проявилась после изменения моей энергией, только почему-то работает через потребление крови. Видимо, это было самым очевидным при вынужденной перестройке начального шаблона.
  Далее богиня без всяких дополнительных вопросов поведала ошалевшим вампирам о том, что даже их необходимость пить кровь разумных, чтобы не стареть, и бессмертие, проистекающее из этого факта, тоже не было заложено в них, а появилось благодаря искаженной способности богов воспринимать веру разумных в них. А потом Мур еще больше ввела вампиров в ступор, сообщив, что в принципе ее энергия, гипотетически, способна сделать богов и из них. Когда-нибудь. Может быть. Если условия позволят и времени достаточно пройдет. Но на все следующие вопросы об этом отказалась отвечать наотрез и подробности не раскрыла, только загадочно улыбалась. Поняв, что больше ничего от богини не добиться, вампиры перешли к следующим вопросам.
  - А вера. Частицы веры. Что это? - Мария поежилась, будто ей стало холодно, - И как это влияет на нас?
  - Ха-ха-ха! Девочка! А не надо делать со своей сутью, что заблагорассудиться! - обладая способностью знать о людях рядом с собой все, Мур, естественно, поняла скрытый смысл вопроса вампирессы, - Не лезьте вы в то, что называете шаблоном! Ни ваших знаний, ни ваших умений, ни вашего ума для этого пока недостаточно. И ты, Мария, будешь страдать до скончания веков. А все потому, что покусились на божественные сферы!
  Постучав пальцами по столу, богиня продолжила.
  - Вы в свое время правильно поняли, что такое частицы веры. Отраженная от сути богов вера разумных, смешанная с нашей... ну, считайте, магией. Как же трудно оказывается разговаривать с низшими на равных, - пожаловалась непонятно кому Мур, - Так вот, частицы веры несут в мир наше отражение. Такова реальность вселенной. Именно частицы веры позволяют людям использовать ту магию, что в этом мире зовут истинной, они как бы создают прокладку, позволяя творить то, что вы зовете заклинаниями. Без верующих в мире была бы только личная магия. Эти же частицы позволяют богам контролировать верующих. Те же аватары и пророки были бы невозможны без них. Что касается воздействия на вас... Понимаете. Если говорить прямо - вы рабы. Не конкретно вампиры или вурдалаки, а вообще все магические существа. Мы можем создавать вас и ваши подобия миллиардами. Поэтому, когда ты впустила в свой шаблон частицы веры, то получила зависимость от хозяина и, конечно, отголосок его силы. Как создания, призванные служить и быть инструментом своих создателей, все магические существа очень уязвимы перед силой богов, и вы не можете ей противостоять. Вот и вся причина твоей зависимости и того удовольствия, что ты испытывала. Это радость слуги, встретившего своего хозяина. Ну, или радость инструмента, который наконец взяли в руки.
  - Значит ли это, что используя частицы веры можно создать из человека аватар бога? - Мария не стала повторно спрашивать про избавление, зато обратила внимание на оговорку богини по поводу частиц веры и их воздействие на людей.
  - А ты умная! Именно так их и создают!
  - Значит можно призвать своего бога?
  - Что за глупость! - рассмеялась Мур, - Конечно нет!
  - А эльфы...
  - Идиоты! Которые еще получат за это от своих богов! - Мур откинулась на спинку стула, - Создать бога нельзя. Но можно привлечь к себе внимание имеющегося. Для облегчения захвата миров и привлечения верующих мы имеем то, что можно назвать специализацией. Удача. Любовь. Война. И так далее. Естественно, есть и Смерть, о которой так грезят эльфы. Эти специализации никак нас не ограничивают. Просто приманка, на которую мы привлекаем первых в мире верующих. Так что, если эльфы достигнут успеха, то их ждет разочарование и, скорее всего, гибель. Их боги такой измены не простят.
  - А вот боги, - вмешался Александр, пока Мария обдумывала свой следующий вопрос, - Что вы вообще такое?
  - Просто истинные обитатели вселенной.
  - И зачем вам тогда вера?
  - Развлечение. Просто развлечение. С верой мы получаем всю информацию о мире. Это сродни тому, как вы пьете кровь ради эмоций, - Мур призадумалась, - Ну и, конечно, важен статус. Чем больше миров контролирует какой-то бог, тем он считается более успешным.
  - Значит мы будем должны верить в тебя?
  - Нет. Вы мне не нужны, - излишне поспешно вскрикнула Мур, впервые продемонстрировав столь сильные эмоции, - Я же сказала! Вы рабы! Любой бог может создать миллиарды таких как вы! Вы инструмент и не более. Кому нужно почитание от топора или меча? Богов, которые увлекаются такими верующими, считают неполноценными. Так что, не надо мне вашей веры.
  - Это поэтому Демур ограничил свою паству только людьми?
  - Нет, - успокоившись рассмеялась Мур, - Этот дурак очень-очень молод. Почти ребенок. Он ограничился людьми, чтобы не трогать верующих других богов. Иначе у него прибавилось бы недоброжелателей. Дураку хватило ума не ссориться на ровном месте и ограничиться тем, что доступно, не зарясь на большее.
  - Понятно, - благодарно кивнул Александр, - А если не секрет, как тебя зовут в нашем родном мире?
  - Никак. На Земле нет верующих в меня.
  - Но... Как тогда ты вытащила оттуда нас? Ведь ты сама говорила, что у любого мира есть защитный барьер, который не дает богу действовать в нем по своему желанию. Или это как-то связано с тем, что на Земле нет магии?
  - Угадал! - Мур щелкнула пальцами, - Магия это побочный эффект существования богов. От нее нельзя защититься, но можно нейтрализовать. Как вы понимаете, для того чтобы целый мир был лишен магии, нужно что-то очень экстраординарное. Например, смерть бога.
  - То есть...
  - Ага. Именно смерть бога. Причем, не где-то там, - Мур махнула рукой в сторону, - А в самом мире. Тогда происходит такая вещь, что аура умершего бога, заменяет собой вообще все в мире! Она защищает от магии. Она блокирует веру разумных. Она сметает барьер. Буквально все пропитано аурой умершего. Как вы понимаете, такие миры никому из богов не интересны, пока отголосок смерти не исчезнет. Но зато мы можем действовать в них свободно. Поэтому, когда я решила нагадить Демуру, я просто нашла ближайший мир, защищенный аурой умершего бога, и взяла оттуда первых попавшихся существ. Вас.
  - Значит ты можешь нас вернуть?
  - Могу! - кивнула Мур, - Но вы сразу там сдохните. Магические существа в ауре мертвого бога не выживают.
  - Но когда-нибудь магия вновь появится на Земле?
  - Обязательно и этого момента боги будут с нетерпением ждать. Ведь сколько бы ни было магии, мир, в котором однажды умер бог, будет оставаться стабильным вечно!
  - А почему магия уничтожает физические миры? - вновь вернулась в разговор Мария, - Вы же не будете отрицать, что физика и магия враждебны?
  - Не буду. Глупо отрицать очевидное. Магия и правда постепенно уничтожает любой физический мир.
  - Любой?
  - Абсолютно любой, кроме тех, в которых однажды умер бог! - Мур на секунду задумалась, - Эта вселенная устроена так, что боги являются ее центральной частью. Если хотите, то место, где мы обитаем и которое зовем домом, это центр мироздания. И из этого центра постоянным потоком во вселенную истекает магия. И вселенная постепенно меняется. Физические миры меняются и преобразовываются.
  - И их законы тоже меняются?
  - Полностью! Например, вы в принципе не можете существовать в мирах, полностью поглощенных магией. Вы к этому не приспособлены. Я уж не говорю о людях! - рассмеялась чему-то своему богиня.
  - И вы так спокойно говорите о том, что мы умрем? Мы ведь ваши создания!
  - И что? - удивилась Мур, - Это неизменный процесс. Все умирают. Даже боги!
  - Но ведь вы могли бы остановить это?
  - А зачем? Магия это часть нашей сути! Нам не надо менять существующий порядок. Просто представь, что магия это тепло, которое постепенно растапливает все вокруг себя! - Мур азартно хлопнула в ладоши, увлеченная своей аллегорией, - Вот вообрази! Ты существо, всю свою жизнь обитавшее во льдах. И вдруг вокруг становится тепло, и льды начинают таять! И через какой-нибудь миллион лет весь твой мир покрыт водой. Ты вымрешь, а тебе на смену придут те, кто комфортно чувствует себя в воде. Причем, сначала в холодной, потом в нормальной, потом в теплой. И так до тех пор, пока тепло не испарит всю воду мира! И вот он уже населен теми, кто комфортно чувствует себя на суше. Потом в пустыне, а потом и вовсе в выжженном до стекла шарике. А потом все это превращается в кипящую плазму. И так далее. Теперь понимаете, как магия преобразует ваши миры? И чем ближе мир к центру вселенной, тем он серьезней отличается от тех, что находятся на её окраинах, которые, кстати, постоянно расширяются. Все как в вашей родной планетарной системе. Ближе к Солнцу одни планеты, в центре другие, а по окраинам третьи. Поэтому ваши претензии мне до одного места! Вас сменят те, кто приспособится к новым условиям. И так далее. Я наблюдала это миллиарды раз в миллиардах миров. А ведь я молодой бог. И чем больше мир преобразован, тем он интересней!
  - Значит защищать нас вы не будете?
  В ответ на этот вопрос Мур только звонко рассмеялась и хотело что-то ответить, явно про умственные способности низших форм жизни, но Мария тут же задала свой следующий вопрос.
  - Аномалии. Что это?
  - Узловые точки физического мира. Преобразовывая мир, магия прежде всего скапливается в тех его местах, что оказывают ей наибольшее сопротивление. Так появляются аномалии.
  - И этот процесс нельзя остановить?
  - Естественно нельзя! - Мур поцокала языком, показывая, что разочарована этим вопросом, - Физический мир имеет ограниченный запас прочности, а магия бесконечна. Остановить нельзя, можно только приостановить или же ускорить. Но вы зря беспокоитесь! Есть куча вещей, которые, скорее всего, убьют вас куда раньше, чем изменение мира. Тем более что, как магические существа, вы будете куда лучше приспособлены к первоначальным изменениям. Так что у вас впереди еще десятки тысяч лет жизни! Радуйтесь!
  - Тогда к вопросу о других опасностях! - Александр, видя что все вампиры молчат, перехватил разговор, - Мы можем как-то иначе защищаться от света демура?
  - Ты про свое "проклятие"? - Мур изобразила пальцами кавычки, - Давно бы уже от него избавился!
  - А ты можешь это? - обрадовался Александр.
  - Сам! - отмахнулась богиня, - Ритуал церкви, который вызывает проклятие, является обратным тому, что можно назвать молитвой. К богу идет куча силы от веры уже мертвых разумных, то есть бесполезной для нас силы. И когда она возвращается в мир, то создает эффект обратный тому, при котором появляется аватар. Только в случае с аватаром тело наполняется "положительной" энергией, а в случае проклятия "отрицательной". Ты сейчас просто перегружен такой "отрицательной" энергией. И так как ты ее не используешь, а богам она не нужна, то и... Ты проклят!
  - Спасибо за подсказку! А все же про свет звезды! - Александр решил быть последовательным и получить ответ на свой изначальный вопрос, хотя в душе радовался как ребенок ответу про проклятие, - Мы можем от него защититься?
  - Как я сказала ранее, вы эволюционируете. В какой-то момент этой эволюции вы сможете свободно гулять под лучами демура, а пока вам этого не дано, - Мур развела руками, - Ну, или вы должны выполнить свою цель и извести всех верующих в Демура!
  - Какие еще способности у нас появятся в ходе эволюции? - Александр проигнорировал последнее предложение богини, - И когда?
  - Все способности у вас уже есть. Дальше они будут становится сильнее, - лицо Мур приняло скучающее выражение, - А когда? Это индивидуально.
  - А чем мы отличаемся от обращенных вампиров?
  - Наличием моей настоящей энергии, а не ее подобия, взятого из окружающего пространства, и у вас разный изъян в шаблоне.
  - Изъян? - встрепенулась Мария.
  - Не трогайте шаблон! - Мур откровенно зевнула даже не попытавшись прикрыть рот ладонью, - Я уже говорила, что он вам не по зубам! Вообще не лезьте в эту область!
  - Но ведь мы можем ее изменять?
  - Ха! Кудахтать вы тоже можете. Только вот курами от этого не станете. Осмысленное изменение шаблона - это прерогатива богов. Никому больше это не дано.
  - Но ведь мы же чувствуем что-то такое, - Мария не успокаивалась, - Верно?
  - На родство душ намекаешь? - Мур разлеглась на столе, - Дура! Это вообще другое! То, что вы называете родством душ, никак не связано с шаблоном. Это еще одна божественная способность. Извращенная при вашем перемещении в мир. Видите ли... боги не могут прятаться друг от друга. Мы всегда знаем, если один из нас, находится рядом. А у вас эта способность превратилась в желание делать похожих на вас вампирами. Б-э-э-э-э! Отвратительно!
  - А красный цвет и усиление от рубинов? - Мария не сдавалась и все пыталась нащупать в разговоре тему, чтобы Мур проговорилась или дала больше информации по шаблону - по сути, главному врагу вампиров.
  - Ты и так знаешь ответ на этот вопрос! - Мур снова зевнула, - Какие-то вы скучные, детишки. Я ждала большего.
  - Но ведь ты должна дать нам хоть что-то, чтобы мы могли противостоять Демуру! - взывала Мария, осознавая, что богиня собирается заканчивать разговор, а самая главная тема так и не была в нем раскрыта, - Изменение шаблона. Использование частиц веры. Ритуалы, наконец!
  - А с чего вы решили, что вам надо противостоять Демуру? - удивилась Мур, - Ваша цель убить верующих в него. Вы созданы только для этого.
  - А что будет, когда мы их убьем? - насторожено поинтересовался Константин.
  - Кто знает, - Мур снова зевнула и, сощурив глаза, повторила свою ни на что не отвечающую фразу, - Кто знает.
  - А душа! Что такое душа?
  - Душа... Душа... А знаете? - Мур встрепенулась, и ее лицо утратило безразличное выражение, - Мне наскучил этот разговор. Пора драться!
  - Стой! Последний вопрос, мама! - закричал Александр.
  - Мама..., - Мур расплылась в довольной улыбке, - А это приятно слышать. Ну что же. Задавай!
  - Нам обязательно пить кровь или мы можем получать силу как-то иначе?
  - Ваш шаблон способен переработать только кровь. Все остальное либо видимость, либо временное усиление, либо использование внутренних ресурсов.
  - И так будет всегда?
  - Пора заканчивать! - проигнорировав вопрос, Мур поднялась из-за стола, - Не скажу, что это было интересно. Мои ожидания вы не оправдали. Надеюсь, сейчас развлечете меня дракой.
  - Может, не надо?
  - А как вы хотите? - ухмыльнулась богиня, - Я не могу вечно управлять аватаром. Да и не хочу. Она честно и искренне мне молилась, и она получит, что хотела. Возможность отомстить вам. Так что, примите бой и умрите. Ха-ха-ха.
  - А как же разговоры про детей?
  - Да какие вы дети? Личинки и не более. А аватар это... аватар. Ими, знаете ли, не разбрасываются! Например, в данный момент времени у меня всего три аватара, и это очень хороший показатель для молодого бога. И если вы не поняли, то три аватара у меня во всех мирах! В миллиардах миров! Так что, желание аватара для бога важно! А теперь! Прощайте. Было так мило с вами побеседовать, хотя и скучно.
  С этими словами жуткая и одновременно притягательная аура вокруг тела Лиды исчезла, а огонь в ее глазах стал еще ярче.
  - Твари! - завизжала она, - Умрите!
  
  Глава 24
  
  После первого же визга Лиды Александр не стал ждать начала ее атаки, а сразу выпрыгнул в окно и также быстро покинул территорию Центрального замка. Каковы истинные возможности аватара богини никто знать не мог, и вампир не собирался испытывать все на своей шкуре. Тем более, что он был несколько ограничен в своих возможностях.
  Кстати, об этом. Как там сказала Мур? "Перегружен отрицательной энергией". Вот только что с этим знанием делать? Как избавиться...
  "Не о том ты сейчас думаешь!" - Александр похлопал себя по щекам, - "Надо уничтожить аватара!"
  В воздухе появился противный жужжащий звук. Вампир посмотрел в сторону, откуда он раздавался, и обомлел. Замок Мечей, находящаяся рядом с Центральным Замком резиденция Корпуса Жандармов, оседал в землю. И все это сопровождалось тихим противным звуком. Заметив мелькнувшую тень, Александр перевел взгляд наверх и заметил летящую к нему девичью фигуру. В следующую секунду рядом с вампиром приземлилась Юлия и, бесцеремонно схватив его за шкирку, потащила куда-то в сторону.
  - Надо спрятаться, экселенц. Эта бешеная ищет тебя. Защита Зала Совета ее еще держит, но осталось недолго! - прокомментировала свои действия девушка.
  - Отпусти! Я сам идти могу!
  - Но...
  - Это приказ!
  В ту же секунду ладонь, мертвой хваткой державшая его за воротник, разжалась, и два вампира побежали рядом. Но их бегство было недолгим. Земля под ногами затряслась и стала вздыматься вверх. Судя по всему, их заметили. Подтверждая этот факт, откуда-то сверху в Александра ударил огромный шар плазмы и распался на щитах, поджигая все вокруг. А замок, к которому парочка беглецов стремилась, взорвался, подняв в воздух огромные глыбы камней.
  - Твою мать! - выругался Александр уклоняясь от здоровенного булыжника, - Сколько же у нее мощи?
  - Предпочитаю считать, что запас сил противника бесконечен. Так разумней всего, - пояснила Юля.
  Александр покачал головой, удивляясь такому фатализму подчиненной, и активировал завибрировавший артефакт связи.
  - Ты еще жив? - раздался из камня веселый голос Константина.
  - Не дождетесь, - отшутился в ответ Александр.
  - Юлия рядом?
  - Да!
  - Юля! Есть подозрение, что эта тварь услышала приказ тебе. Так как сразу после этого прекратила драться с нами и пошла вслед за тобой. Есть предположение, что на тебе метка! Поэтому бери ноги в руки и на всей скорости дуй за пределы Гнезда!
  Секретарь коротко кивнула и тут же выполнила приказ алукарда, изо всех сил побежав в направлении востока.
  - А ты спрячься и не шевелись!
  - Что у вас там происходит? - все же решил поинтересоваться Александр.
  - Похоже эта аватаристая вурдалачка малость не в себе. Ищет тебя. Нас почти не атакует. Замок вообще целый остался.
  - Вы ее хоть ранили?
  - И не раз! - рассмеялся из артефакта алукард, - Только ей все как с гуся вода. Одним из ударов ей даже голову оторвали! Отросла за секунду!
  - И что вы планируете? - Александр немного напрягся из-за подобного ответа.
  Выходило, что аватар Мур практически бессмертное существо с неограниченной мощью. Два уничтоженных замка были защищены самыми лучшими артефактами, и триумвир знал, что пробить эту защиту с одного удара было нереально. Не было заклинаний, способных на такое. Даже теоретически! Хотя, дравшимся с ней ребятам удалось несколько раз пробить защиту аватара - значит все же шанс есть, и два века вампиры копили артефакты не зря. Все же их магические изделия используют частицы веры, а Мур что-то там говорила о том, что ими аватар и накачен!
  - Мы сейчас перегруппируемся и атакуем все вместе, - заявил Константин, - К Гнезду возвращаются отряды, посланные на подмогу к Драконьей, плюс те, что вызваны Леонидом из других мест, тоже скоро будут здесь. Задавим числом. Надо только подготовить все артефакты.
  Вскоре стало понятно, что предположение алукарда о том, что на Юлии стоит некая метка подтвердилось. В обители вампиров стало тихо, а удары магии явно стали наноситься где-то за пределами Гнезда.
  - Надеюсь, у Юли все хорошо, - прошептал Александр, прислушиваясь к звукам из леса.
  - Я тоже, - рядом с ним рухнул Леонид, явно слышавший последнюю фразу триумвира, и протянул ему еще один наручный артефакт и маленький одноручный арбалет, главной ценностью которого были болты с жуткими убойными заклинаниями, - Держи. Пригодится. Сейчас она поймет, что тебя с нашей егозой нет, и вернется. Наши уже на окраинах, готовятся ее встречать. Приголубим, как в лучших борделях!
  - Уверен?
  - Нет, конечно. Ты бы видел, во что Зал Совета превратился! Но мы ее пробиваем. А это главное! - воевода подмигнул триумвиру и побежал туда, где вскоре должна была состояться схватка.
  Дальше, спрятавшись между камней на скальном выступе и замаскировавшись снегом и ветками, Александр наблюдал возвращение аватара Мур в Гнездо. Как и предполагал Леонид, она довольно быстро поняла, что объекта ее мести нет с Юлей, и повернула назад. На подходе к окраинному замку в тело Лиды ударили сотни заклинаний, причем и боевые артефакты, расположенные на стенах замков, тоже участвовали в этом. Кусок местности просто исчез, испаренный могущественной магией вампиров, а потом из этого хаоса вышла фигура девушка и за минуту разнесла оба замка и раскидала обороняющихся. Защита последних работала как-то лучше, чем у замков, и кажется почти никто не погиб. А потом аватар стала планомерно искать Александра, бегая по Гнезду и периодически оглашая окрестности дикими криками и оскорблениями.
  Все это продолжалось до возвращения армии. Почти тысяча вампиров практически сходу вступила в бой за свои дома, и на Лиду посыпались нескончаемые магические удары, что тут же привело к возмущениям в пространстве. А учитывая, что Гнездо, по сути, стояло в Проклятом лесу, интенсивность таких магических возмущений была значительна, и похоже они сильно досаждали аватару. По крайней мере, Александр лично наблюдал, как она отворачивалась от двух спонтанных проявлений магии, а третье уничтожила. И все это, продолжая сражение с подоспевшей подмогой.
  - Малявки! Уничтожу! - раздался рев Лиды и на землю обрушился целый ливень из магии.
  Вампиры тут же отступили, что стало несколько неожиданно для наблюдавшего за этим триумвира. Ибо площадь удара была значительна, но щиты он не пробил.
  "Заманивают!" - понял их намерения Александр.
  Гнездо было устроено таким образом, что на его окраинах, смотрящих в сторону территорий людей, были построены самые обычные замки, довольно простые, но зато красивые и уютные. Те же окраины, что смотрели на Проклятый лес, представляли собой могущественные твердыни, подготовленные к отражению любой угрозы. Там же стояли и магические башни, по типу тех, что люди располагали в своих городах. Самые убойные артефакты находились именно в них. И к одной из таких башен пошла сейчас Лида, преследуя атаковавших ее.
  Происходящее дальше Александр уже не видел. Все же, Гнездо было расположено на обширной территории и имело слишком много замков. И даже его выгодное для наблюдения местоположение не давало возможности видеть все. Вдали загрохотало, и вновь на землю обрушился град разной магии. Интенсивность магических возмущений тут же возросла и стала опасна даже для защищенного артефактами вампира. Александр вылез из укрытия и поспешил убраться подальше.
  - Сашка! - ожил артефакт, - Беги на хрен отсюда. Ее даже башня не взяла. Они идет обратно в центр Гнезда!
  - Принято! - промолвил Александр и остановился.
  Собственно, у него и осталось ровно два варианта действий. Раз башня, снаряженная страшными по силе артефактами, не смогла остановить аватар, то значит остается только бежать. Вторым вариантом была драка и смерть, после которой Лида, возможно, успокоится. Вот только аватар останется в мире и никуда не денется. А пока она будет существовать, вампиры будут рабами. Инструментом Мур. Игрушками. А значит либо они здесь и сейчас уничтожал сошедшую с ума Лиду, либо им конец. Бежать из мира они не могут, а он вскоре будет принадлежать Мур!
  Именно в эту минуту Александр вновь вспомнил про свое проклятие. Он перегружен отрицательной энергией. Именно так выразилась Мур. Отрицательной для богов! А чертов аватар перегружен положительной энергией! И разница между ними только в том, что он не может свою энергию использовать. Но если нельзя использовать самому, то наверное можно влить ее в аватара! И что тогда произойдет?
  "Либо взрыв, и я погибну вместе с аватаром, либо ее мощь уменьшится, и это даст ребятам шанс. А я все равно погибну..."
  Александр активировал артефакт.
  - Прощайте все. Не поминайте лихом! Я был горд быть рядом с вами.
  - Что ты задумал? А ну..., - дослушивать триумвир не стал, отключив артефакт, и выдохнув побежал навстречу аватару Мур.
  Лида встретилась ему почти сразу.
  - Убийца! - заверещала она, - Умри, гад!
  Не обращая внимания на слова, Александр ускорился, выжав из своего тела все, что давала ему сила вампира, и оказался всего в метре от творящей какое-то заклинание девушки. Схватив ее руками, он представил, что вся сила вокруг него переливается в нее, и зажмурился, ожидая взрыва и смерти.
  Но взрыва не произошло. Вместо этого воздух вокруг них заискрился, а затем вампир почувствовал сильный удар в грудь и отлетел на несколько метров от аватара.
  Немедленно поднявшись на ноги, он посмотрел на Лиду и заметил на ее лице растерянность и непонимание.
  - Умри! - произнесла она, но прежнего задора в этих словах уже не было, а потом снова ничего не произошло, и девушка просто осталась стоять перед вампиром, глупо хлопая глазами.
  Александр осознал, что его действие привело к каким-то непонятным пока результатам, и решил довести дело до конца. Вскинув руку, он направил в Лиду "огненный шар" и сразу за ним "воздушный кулак". И взрыва снова не произошло! Вместо этого оба заклинания ударили в девушку и отбросили ее назад, прямо в облако магических возмущений, где она заорала от боли.
  "Да она же, похоже, сейчас обычный вурдалак!" - осознал происходящее Александр.
  Поняв, с кем именно он сейчас дерется, вампир подскочил прямиком к девушке и, отрастив когти на руке и напитав их силой, со всей дури ударил ее прямо в грудь. Неожиданно легко пальцы проникли в плоть вурдалака, и, не мешкая ни секунды, Александр стал поглощать из нее кровь со всей скоростью, что была ему доступна. Уже через мгновение к его ногам рухнул высохший труп той, что еще несколько минут назад была самой большой угрозой для вампиров и играючи справлялась со всеми их атаками.
  - Ты что творишь, дебил! - к Александру подскочил потрепанный боем Евгений, а затем взгляд виде-алукарда уперся в труп у ног триумвира, и он замер, - Это что?
  - Аватар... Бывший, - весело ответил Александр и посмотрел на небо, наслаждаясь жизнью и победой.
  - Но как?
  Рядом стали собираться другие вампиры.
  - Передал ей свое проклятие, - пояснил довольный победитель, - И, похоже, нейтрализовал на время ее силу, а то и вовсе убрал ее.
  - А сам? - осторожно поинтересовался Константин, в доспехах которого зияло отверстие с голову ребенка.
  Вместо ответа Александр зажег на кончике пальца маленький огонек и показал его соратнику.
  - Значит у нас теперь есть оружие против аватаров! - констатировала Мария, на которой из одежды вообще ничего не осталось, зато в руках она держала сразу два арбалета.
  - У нас теперь есть куча работы, - пошутил Александр и обвел рукой все вокруг.
  Разрушенные замки и магические возмущения, уничтожающие растительность между ними, вот что увидели вампиры, проследив за этим движением.
  - Предстоит довольно большая уборка, - усмехнулся Константин и, скривившись от боли, потрогал свою грудь, - Только вот, что нам делать дальше?
  - Наши цели остались прежними, - пожал плечами Александр, - Мы должны завоевать себе место в этом мире и избавиться от диктата богов. Теперь это стало еще важнее! Ставки возросли. Сильно возросли. А так, больше ничего не изменилось. Мы все еще вампиры и мы все еще живы.
  
  Конец 5 книги.
  
  
   15 июня 2018 года - 24 октября 2018 года. Санкт-Петербург.
Оценка: 8.19*70  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Кин "Новый мир. Цель - Выжить!" (Боевое фэнтези) | | А.Дождикова "Хозяйка Лунного поместья" (Любовное фэнтези) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих" (ЛитРПГ) | | Н.Любимка "Пятый факультет" (Боевое фэнтези) | | Р.Прокофьев "Игра Кота-6" (ЛитРПГ) | | Е.Флат "Невеста на одну ночь" (Любовное фэнтези) | | В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2" (Боевик) | | А.Каменистый "S-T-I-K-S Шесть дней свободы" (Постапокалипсис) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | | A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"