Аэгис: другие произведения.

Хантер × Мироходец

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 7.30*28  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Начало путешествия девушки-мироходца. Кроссовер Magic: The Gathering / Hunter × Hunter. Новая версия. Предупреждение: плохо замаскированная Мери Сью. Не окончательный вариант! Текст будет периодически редактироваться/ изменяться.

  Хантер × Мироходец
  
   Пролог
  
   Да, все-таки, заглянуть в тот магазинчик было не очень хорошей идеей - я залипла там не на "пару секунд", как хотела, а на все два часа, во все глаза разглядывая аниме фигурки... С учетом того, что пары в университете сегодня закончились поздно, домой я приду уже в темноте. И кушать хочется...
  
   На глаза попалась листовка от местных конспирологов-энтузиастов. По мнению этих ребят, во всем видящих заговоры и происки инопланетян, у нас в городе проводят жуткие эксперименты! Вроде как, двое недавно пропавших людей исчезли как раз в момент пожара в НИИ неподалёку, во время, якобы, испытания "Экспериментальной Установки Номер 4". Как страшно! Боюсь-боюсь!
  
   Ага, а ещё, получается, "ученые" сливают секретные данные направо и налево... Не говоря уже о том, что те пропавшие в момент пожара находились на разных концах города, далеко от "НИИ"...
  
   Впрочем, логика не про них. Именно эти сумасшедшие громче всех вопили, что запуск Большого Адронного Коллайдера откроет портал в ад... Но, что-то демонов на улицах я не наблюдаю!
  
   Задумавшись, я не заметила выступ на тротуаре, и споткнулась. Руки машинально выставились вперед, вот только, столкновения с бетонной плиткой так и не произошло.
  
   ***
  
   ~Закрытый Научно-Исследовательский Институт, в 1 Км от магазина "Аниме для всех"~
  
   - Профессор Иванков, а не рванёт? Как в прошлый раз? - Ассистент опасливо посмотрел на метровую сферу, из которой пучками торчали провода.
  
   - Не каркай! - Прошипел профессор, подкручивая очередной болт. И с сомнением добавил. - Вроде, не должно...
  
   Закончив с болтами, профессор зашел в управляющую кабину, и, вместе с ассистентом, внимательно изучил показания датчиков.
  
   - Искривление... В норме. Остальное, в пределах допустимой погрешности... Хорошо! Врубай нашу шайтан-машину! На полную проверку всё равно времени нет - если в течение четырёх часов не предоставим хоть какие-то результаты, всему институту обрежут финансирование. А потом "благодарные" коллеги обрежут кое-что уже нам...
  
   Рука ассистента откинула защитную крышку на пульте, и, дрогнув, потянулась к рычагу.
  
   Щелк.
  
   ***
  
   Щелк.
  
   Дыхание перехватило, а по всему телу будто прошлось ледяным ветром. Наряду с непроглядной темнотой, и заложенными от отсутствия звуков ушами, это было жутким контрастом с по-летнему теплой вечерней улицей, по которой я шла всего секунду назад.
  
   - А-а?!
  
   Мой голос раздался во внутреннем ухе, но "внешнего" звука так и не уловила.
  
   Рефлекторно попытавшись вдохнуть, ничего не вышло.
  
   Здесь нет воздуха!
  
   Горло сдавило спазмом. Я ни разу не попадала в ситуацию "выживи или умри", и ощущения мне не нравились! Чувствуя, что начинаю задыхаться, я постаралась взять себя в руки. Паниковать можно потом, сейчас главное - выжить!
  
   Что делать?
  
   С попадания в это "место" не прошло и двух секунд, а разум уже рылся в памяти, чтобы ответить на один простой вопрос. Но пока что единственным результатом было понимание, что это, скорее всего, невесомость. Будто я оказалась в открытом космосе, только без звезд...
  
   Что?! Делать?!
  
   Сердце забилось об грудную клетку, а легкие горели так, что вызывали желание их выплюнуть. В конце концов, в груди будто зажглось солнце, а мысли окончательно спутались, оставив обрывки бесполезных размышлений.
  
   Мысленно заорав, я запаниковала, начала махать руками в попытке нащупать хоть какую-то опору, и шарахнулась куда-то в сторону...
  
   ***
  
   В глаза ударил свет, и я вывалилась на песок, отбив колени.
  
   Воздух!
  
   Когда круги перед глазами исчезли, я перестала обнимать теплый песочек, и схватилась за грудь, где продолжали гулять фантомные ощущения. Так, кажется, не инфаркт, вон как размеренно стучит мой "мотор"...
  
   Успокоившись, я огляделась. Только чтобы констатировать, что попала! Во всех смыслах - в паре метров от моих ног плескались волны, сопровождаемые отчетливым запахом моря, а позади стеной стояли деревья, среди которых опознала пальмы.
  
   Если это все не бред моего воображения после черепно-мозговой травмы, то сейчас я нахожусь на каком-то пляже в тропиках, и должна продержаться до прихода помощи, имея при себе только небольшой рюкзак с бесполезным в данной ситуации барахлом. И не факт, что эта помощь придет... Всё равно, лучше, чем в той Пустоте.
  
   Стараясь не думать о том ужасном месте, я переключилась на более приземленные темы. Первым делом было проверить телефон, но тот ожидаемо не смог уловить связь. Радио тоже молчало - я успела проверить почти все частоты, прежде чем аппарат выключился из-за разряженного в ноль аккумулятора. На этом моменте меня переклинило, и я снова и снова пыталась включить мертвый кусок железа и пластика. Когда же до меня, наконец, дошло, что ничего не получится, я впала в ступор, бездумно наблюдая за волнами.
  
   Вечер я встретила уже в более-менее адекватном состоянии, и к моменту наступления темноты полностью перетрясла рюкзак в поисках чего-нибудь полезного. В итоге, под этот критерий попали: водонепроницаемые часы, тетрадь, и снятая с телефона крышка с линзой - если постараться, с её помощью можно будет зажечь костер.
  
   Из одежды было только то, что итак уже на мне: серая футболка, свободные бриджи болотного цвета, белье и кроссовки. Негусто. В категории неопределенного был лишь читательский билет, на имя Сони Черновой. Да, это мое имя. Не слишком подходящее, потому как предназначено для кого-то более активного и позитивного. Но что поделать? Это только в теории можно поменять себе имя или фамилию, на практике же этому есть множество препятствий, в том числе, нежелание обижать старших родственников, и банальная лень.
  
   Осмотр знакомых вещей настроил на оптимистичный лад, позволив снова переключиться на окружающий мир. А там было на что посмотреть!
  
   На небе не было ни облачка, и яркое полотно звезд было видно во всей красе, такого в городе не увидеть. Я постаралась найти хоть одно знакомое созвездие, но вместо этого заметила то, что перечеркнуло все мои надежды на скорое возвращение в зону комфорта - из-за горизонта медленно выплывала вторая луна. Две луны! А это ровно в два раза больше, чем нужно.
  
   ***
  
   В эту ночь у меня так и не получилось заснуть. Как ни странно, новость о том, что я нахожусь в другом мире, несколько успокоила, и направила размышления в конструктивное русло. Была у меня когда-то мечта попасть в другой мир, но это было давно, и я уже и думать об этом забыла. "Мысли материальны", да?
  
   Так я и просидела до утра, в обнимку с торчащей из песка сухой палкой, вслушиваясь в темноту и вспоминая давние туристические походы, и любую информацию о выживании на дикой природе. Для начала было решено осмотреться.
  
   Когда стало достаточно светло, я отряхнулась от песка и неспешно пошла вдоль берега. Через некоторое время послышался звук текущей воды, который, по мере приближения, становился все громче. Вскоре я вышла к ручью.
  
   Наклонившись, чтобы набрать в руки воды, я обратила внимание на свое потрепанное отражение. Из импровизированного зеркала на меня серо-голубыми глазами смотрела невысокая девушка с длинными темными волосами. Лицо выглядело несколько осунувшимся, а под глазами виднелись темные полоски, делающие меня похожей на енота-полоскуна.
  
   Хорошенько умывшись и утолив жажду, я пошла дальше, и через двадцать минут наткнулась на свои же следы. Это значило только одно - остров. Небольшой, метров пятьсот в диаметре. Сомнительно, что тут есть крупные хищники... А вот мелкие точно есть: за время обхода я заметила несколько "птиц", похожих на ястребов, с отличием в виде загнутых когтей на сгибах крыльев. Какой-нибудь зоолог на моем месте был бы в полном восторге.
  
   Снова пройдя до ручья, я свернула и пошла вдоль русла вглубь острова, и вскоре обнаружила на берегу несколько кустов, усыпанных красно-розовыми ягодами. Выглядит как малина, пахнет тоже как малина... Впрочем, лучше все-таки перестраховаться, другой мир как-никак. Сорвав одну сладко пахнущую ягоду, я выдавила несколько капель сока на тыльную сторону ладони - вроде бы так можно проверять на ядовитость. Спустя несколько долгих минут ожидания, не появилось никаких признаков раздражения. Кажется, можно есть. Приятного мне аппетита!
  
   ***
  
   Это может прозвучать странно, но я довольно быстро освоилась на острове. Основную роль в адаптации сыграла обострившаяся до предела интуиция - я буквально чуяла опасные места, как с тем ульем пчел-мутантов на "юге" острова, в который я чуть не вломилась. Растения тщательно проверялись на аллергию и ядовитость, много внимания я уделила птицам, и входящим в их меню продуктам - всплыла у меня в памяти одна фраза: "есть можно всё, что едят птицы". На достоверность не претендую, но выбирать не приходится... Хотя, честно говоря, без проснувшегося "шестого чувства", выжить в таких обстоятельствах было бы гораздо труднее.
  
   После того, как разведала остров и попривыкла к жизни на нем, появилось время задуматься - каким образом я сюда попала? Помню, запнулась о выступающую плитку тротуара, начала падать и... Было похоже, что меня что-то потянуло. Нет, скорее вытянуло в какой-то межмировой вакуум через прокол в реальности. Да, просмотр мистических и псевдонаучных программ не прошел для меня зря, забив голову множеством эзотерических теорий.
  
   Но в чем причина возникновения этого прокола, и следовательно, переноса: стечение обстоятельств, чужая воля, или дело во мне самой? Аккуратной проверкой данного предположения я и занялась в свободное от добычи пропитания время, пробуя смоделировать ситуацию перед переносом, и вспомнить больше подробностей. Впрочем, с рациональной точки зрения, этого делать не стоило. Хотя бы потому, что способность к таким путешествиям, это не только очень здорово, но и очень опасно. В художественной литературе по большей части описываются удачливые попаданцы, потому что никто не захочет читать историю: "О, я попала! А-а, тиранозавр! Хрум-хрум." Притом, что вероятность последнего сценария довольно высока... И это не считая опасности самого пространства междумирья, или что там оно на самом деле. Но любопытство оказалось сильнее опасений, и я продолжала эксперименты.
  
   В конце концов, я нашла в себе нечто, что могло вызвать перенос. Теплая точка в районе сердца, которая при воспоминании о Пустоте порождала тянущее ощущение, словно сжимающаяся пружина. А затем удалось частично вспомнить сам процесс возврата в привычное пространство. Он состоял из двух "импульсов" - первый, направленный на меня, и одновременно второй, предположительно ушедший в точку прибытия.
  
   Правда, пробовать воспроизвести "первый импульс", рискуя активировать возможный перенос на себе, я не решилась, зато "второй импульс" выглядел более безопасным. Подобрав пустую ракушку, я сжала воображаемую пружину, и, совместив её с ракушкой, отпустила... Ракушка исчезла с легким хлопком. Да! Получилось! Значит, "второй импульс" предназначен для освобождения места прибытия - было бы неприятно при телепортации получить внутрь организма молекулы воздуха, пыли, воды, и прочих примесей.
  
   Я бы еще чего надумала, но оставаться спокойной я больше не могла. В эйфории от того, что реальность подчиняется моей воле, я отправила в Пустоту еще несколько ракушек, и начала постепенно наращивать массу и объем переносимых предметов. Остановилась на увесистом булыжнике высотой мне по пояс, когда чуть не упала от резко накатившей усталости.
  
   На следующий день, хорошенько выспавшись, я примерно прикинула объем, который могла "перенести" за одну попытку - он был примерно равен моему собственному объему. Что не так уж и много, особенно с необходимостью физического контакта с целью...
  
   Хм. А что если удалить не весь объект, а его часть? Не теряя времени, очертила воображением область скалы, и попыталась отправить в Пустоту. Коротко хлопнуло, и там появилось неровное овальное углубление. Успех! Точно так, как я представляла!
  
   ***
  
   Исследования и тренировки телепортации предметов, или же "Переноса", увлекали, и отвлекали от одиночества, так что большую часть свободного времени я уделяла этим двум занятиям. Одним из главных пунктов спешно придуманной техники безопасности было "Не применять Перенос на себе", в результате чего страдало исключительно моё окружение. Другой пункт гласил "Не экспериментировать с первым импульсом". Мне было попросту страшно - второй, и тот не сахар, а от первого можно запросто пострадать, оторвав себе половину тела, или обнаружить на месте своей печени булыжник... И это в лучшем случае.
  
   Если соблюдать эти правила, Перенос почти не представляет угрозы, благодаря смягчающему последствия побочному эффекту - каким-то образом, возникающий при Переносе вакуумный мини-взрыв был не такой сильный, каким должен быть. Да, тяга воздуха довольно ощутима, но вряд ли, в нормальных условиях, можно спокойно держать руки рядом с заполняющимся воздушным карманом.
  
   Изучать это явление подробнее, я в тот момент не видела смысла - работает, и ладно. Необычно? Без сомнения! Однако меня больше манил сам Перенос, и то, что с ним можно сделать.
  
   В процессе, как-то само собой, возникло условное разделение Переноса на три варианта, по форме области: "Объемный", он же стандартный, "Плоский", который является вариацией первого с маленькой толщиной, и "Луч", тонкий по бокам, и очень длинный. Все остальные произвольные формы можно собрать комбинацией этих трех.
  
   Важным следствием из объема переноса, было решение проблемы с необходимостью контакта с предметом. Всё просто - если неважно, какую форму примет переносимая область, значит нужно лишь начинать процесс рядом с собой! Значит, для воздействия на расстоянии, достаточно соединить себя и удаленный объем тонкой перемычкой. На практике выяснилось, что не слишком удаленный - из-за ограничения по объему, даже с парой уловок дальше пары метров дотянуться не получалось.
  
   Как оказалось, область переноса всегда должна помещаться внутри моего объемного силуэта. И преодолеть это ограничение не вышло - взятые в руки предметы почти не влиял на окончательный результат, и при попытках переместить скалу больших размеров, в ней лишь появляются мои отпечатки-горельефы во весь рост... Хорошо, что их можно немного изменять. К примеру, для максимальной дальности "Луча" приходилось вызывать в воображении себя, стоящую на кончиках пальцев левой ноги, и тянущуюся вверх правой рукой, при этом совмещая их в одну линию, затем оставить лишь эту линию, и наложить её на реальное пространство. И только после этого можно совершить перенос. Иными словами, я могу "стереть" предмет, до которого дотянется моя воображаемая призрачная копия, причем без отрыва контакта со мной. Интересно, а если отрастить волосы, дальность увеличится?..
  
   Естественно, для охоты на животных двух метрового "Луча" было не достаточно. Поэтому я пристрастилась к метательным ножам из камня. И, хотя закидывать самодельные деревянные статуи ножами, с криками "муда-муда-муда!", было не единственным моим развлечением, но точно одним из самых весёлых.
  
   ***
  
   В один прекрасный момент, мне в голову пришла дельная мысль. А именно - лучше понять процесс Переноса. Да, я знаю, что тормоз. Основной проблемой было то, что я почти не понимала, что делаю. Будто я с завязанными глазами научилась бросать нож в центр мишени, но лишь из одной единственной точки. Шаг влево, или шаг вправо, и я скорее попаду себе в ногу, чем в мишень. Поэтому мне нужно хотя бы чувствовать, что я делаю.
  
   Сконцентрировавшись на этой задаче, я поняла значение выражения "вопрос - это половина ответа"! Ответ лежал на поверхности: моя "интуиция" оказалась сплавом обычной интуиции и тем, что я искала, но просто не обращала внимание в подобном ракурсе.
  
   Если упростить, все предметы имеют некий "пространственный вес", и я могу его ощущать. И чем больше вес, тем он отчетливее, причем это зависит от множества факторов, которые так или иначе складываются в правило "чем сильнее давит, тем опаснее". В основном, при помощи этого я определяю живое/неживое, примерную силу, и направление движения объекта.
  
   В восприятии это было подобие огромной резиновой поверхности, на которой я стою, и чувствую, как по ней двигаются другие предметы. Только восприятие более тонкое, и со временем можно было понять более подробные очертания объекта, и кучу другой информации. Естественно, опознание идет быстрее, когда предмет близко, и есть пример соответствующей пары предмет-ощущения.
  
   С неподвижными неживыми объектами было сложнее. Чтобы ощутить их, мне нужно либо их подвигать, что иногда невозможно, либо самой создать "волны", для чего достаточно сформировать начало Переноса, и, не отпуская его, несколько раз нажать на пространство. Так получился Пространственный Эхолот. Странное название, не спорю, но мне нравится. Хотя процесс выглядит не слишком эффектно - я просто постукиваю пальцами по предмету, или поблизости от него.
  
   ***
  
   Получив в руки новую игрушку, я начала второй заход экспериментов, сканируя все, что попадалось на глаза. И узнала много нового. К примеру, в некоторых деревьях обнаружились полости с пресной водой, а у невзрачной с виду травы нашлись напоминающие картофель клубни. Интуиция против них ничего не имела, да и простые проверки на яд и аллергены ничего опасного не выявили, так что в тот же день опробовала их на вкус - горьковато, но стол разнообразить можно.
  
   На волне энтузиазма, я даже придумала себе игру, вернее, взяла и переработала тест на психометрию из аниме про эсперов - сделала несколько пластинок, на одной стороне которых выгравировала несколько простых изображений, разных размеров и сходства. Дальше все просто: перевернуть, перемешать, и определить, где какая картинка. Другой игрой было ходить, полагаясь только на Эхолот, стараясь обходиться только ногами. Поначалу, было непросто, но сейчас картинка моего окружения довольно подробная. Еще не "глаза на затылке", но "видеть ногами" я более-менее могу. Хе-хе, приз за лучший косплей Тоф был бы моим.
  
   Лучшее понимание и увеличение точности Эхолота помогли улучшить точность Переноса на порядок - стал возможен Микро-Перенос, апофеозом которого стали каменные ножи с едва ли не молекулярной заточкой лезвия. Такой нож режет вообще все, словно мягкое мороженое, правда, хрупкий он, и тупится за пару ударов... А еще сложен в изготовлении, и практически бесполезен, так как ни один нож не сравнится с Микро-Плоским-Переносом, а для охоты на птиц хватает и обычных каменных ножей. Но я всё равно держала при себе несколько заготовок, на всякий случай.
  
   Еще я сделала себе один "постоянный" нож-мачете, очень острый, хотя и не молекулярный, чтобы случайно не раскрошить кромку лезвия. Материал для него я подбирала долго, и достаточно прочный камень я нашла случайно. Хватило его всего на две заготовки, первую из которых безнадежно запорола, и долго тренировалась на остатках. Вторая попытка была более успешной. Изогнутый тесак, по образцу из одной игры: лезвие с односторонней заточкой, длинной примерно сорок сантиметров, на рукоятке слегка шершавый чешуйчатый узор, короткая гарда, и змеящаяся по обуху длинная драконья шея, со схематичной пастью у кончика. Работа вышла тонкая, много узоров. И прочность на уровне - можно воткнуть лезвие в дерево, и спокойно стоять на рукоятке! Мечта, а не ножик! Правда, с ножнами для него пришлось помучиться, но оно того стоило.
  
   ***
  
   С доступными мне силами Переноса и Эхолота, остров превратился в настоящий рай: охотиться и рыбачить стало проще простого, а если на меня нападали опасные насекомые, я могла заранее ощутить их приближение, и уничтожить лучевым переносом. Появились бытовые предметы и прочие удобства - как же мне поначалу не хватало крыши над головой и нормального стола!
  
   Но, к сожалению, долго моя спокойная жизнь на острове не продлилась. Ночью меня разбудили крики птиц, а затем остров содрогнулся от подземного толчка, и несколько секунд вибрировал, как камертон. Пространство не отставало, качаясь несфокусированными волнами, что очень нервировало.
  
   После этого происшествия я напряженно "вслушивалась" в окружение, но больше ничего подобного не происходило. И все же, я ощущала смутное беспокойство, все валилось из рук. Животные тоже чувствовали напряжение в воздухе, и попрятались в норы. Кто мог, улетел, некоторые бросались в воду, и уходили вплавь, другие тонули. Растения свернулись в компактные клубки. Я тоже начала собираться - набрала сладких корешков, завернула в листья сушеное мясо и рыбу, залила остатки ягодного морса в пару деревянных бутылок. Пришлось бросить всё недосушенное, и то, что не могла быстро доесть.
  
   Если это то, что я думаю, построить плот, и морем убраться с острова, сейчас не вариант. Закопаться? Тоже не то. Остаётся лишь один, откровенно пугающий, вариант: сбежать в Пустоту.
  
   Время шло, я нервничала, казалось, что сама природа замерла. Ни единого звука или движения. Наконец, после напряженных часов ожидания, на горизонте показалась причина моего беспокойства, все лучше видимая по мере приближения. На остров надвигалась гигантская волна, высотой с небоскреб. Цунами!
  
   От вида стихийного бедствия на голове зашевелились волосы, а по спине стадом безумных мамонтов пробежали мурашки. Да, такое вживую можно увидеть только раз в жизни... Пустота сразу стала казаться не такой уж и страшной - один раз там уже была, и ничего, выжила. А в том, что выйду невредимой из цунами, сошедшего с кадров фильма-катастрофы, я что-то сомневаюсь!
  
   С такими мыслями я в последний раз окинула взглядом опустевший остров, и, прижав к себе рюкзак, свернула воображаемую "пружину" и прыгнула в Пустоту. Мгновенно пропали все звуки, и возникло ощущение чуждости пространства, в котором оказалась. На этот раз было легче справиться с сошедшим с ума вестибулярным аппаратом: я знала, чего ожидать. Но лучше тут не задерживаться.
  
   Благоразумно прислушавшись к инстинкту самосохранения, я потянулась в сторону, и вырвалась в обычное пространство.
  
   ***
  
   Глава 1.
  
   Выйдя из Пустоты, я ощутила жуткий холод, и меня обдало еще более холодным ветром со снежными хлопьями... Я тут же прыгнула обратно.
  
   Хорошо, что не успела вдохнуть воздух, тогда замерзшим носом я бы не отделалась! А вообще, нужно было заранее подумать, и подготовиться к более суровым условиям... Ну, теперь уже ничего не поделаешь. Буду искать более-менее тёплую обстановку.
  
   Прыжок.
  
   В нескольких метрах от меня, в зарослях папоротника, десяток шестиногих ящеров обгладывает своего более крупного собрата...
  
   Прыжок.
  
   Я оказываюсь в воздухе на огромной высоте, и камнем падаю вниз...
  
   Прыжок.
  
   Стою в каком-то особняке в японском стиле. Рядом, выронив поднос с фруктами, кричит девушка в кимоно. Из-за угла выскакивает самурай, и заносит надо мной катану...
  
   Прыжок.
  
   Комната с серыми стенами, мягкий свет из потолка. И огромный демон. Высотой под три метра, с бугрящимися мышцами под красной кожей, и шикарными рогами на голове... Сидит на унитазе со спущенными штанами.
  
   - Извините... - Выдавила я из себя, и, зажмурившись, дополнительно закрыла глаза руками.
  
   Прыжок.
  
   Взгляду предстал довольно просторный тоннель с полукруглым потолком, освещенный тусклыми красными лампами на стенах, идущими в ряд вдоль труб с какими-то коммуникациями. И люди. Стоят, тихо переговариваются, создавая в помещении тихий гул.
  
   Вроде, на моё прибытие внимания не обратили - я удачно приземлилась, нет, при-мирилась, прямо под нерабочей лампой, в тени у стены. И раз никто убивать меня прямо сейчас не собирается, можно перевести дыхание.
  
   Постояв немного, я заметила, что у всех присутствующих есть круглые значки с номерами, прилепленные на грудь. Кроме того, у многих было какое-нибудь оружие - от мечей и сабель, до снайперской винтовки и духовой трубки для дротиков. А прислушавшись к разговорам, я с удивлением обнаружила, что начинаю их понимать. И хорошо понимать! Понимать. Незнакомый язык. М-да... Я попробовала повторить про себя пару фраз, и поняла, что перевод работает в обе стороны. Хрень какая-то... Получите набор юного путешественника, и авто-переводчик в подарок? Странная у меня сила, очень странная.
  
   Ладно, потом разберусь. Сейчас важнее было другое - эти люди активно обсуждают начало некоего экзамена на получение лицензии "хантера". Значение последнего слова было не совсем понятно, что-то среднее между, собственно, искателем, охотником, и авантюристом. По обрывкам разговоров казалось, что Лицензия Хантера это исполнение всех желаний, вход в рай, и социальный лифт на самую вершину. Если поделить на десять восторженные описания, получается привилегированная гильдия наёмников.
  
   В голову пришла неожиданная мысль - может, попробовать? Я же ничего не теряю. Кроме того, Лицензия хантера была бы весьма кстати для той, у кого нет ни денег, ни документов. Надеюсь, последние на первом этапе проверять не будут, а потом как-нибудь вывернусь. И небольшой риск стоит того, ведь в случае опасной ситуации всегда можно сбежать в Пустоту... Но не факт, что там будет лучше. Для настоящего путешествия нужно готовиться: собрать снаряжение, вещи, да и неплохо бы научиться самообороне - не всех же подряд тыкать ножами, или калечить Переносом? Должны же у них быть какие-нибудь курсы повышения квалификации, или вроде того. В общем, следует выжать все, что этот мир может дать.
  
   - Здравствуйте, у вас еще нет номерка? Пожалуйста, возьмите. - Задумавшись, я едва не прозевала подошедшего ко мне лысого парня неопределенного возраста, c пухлым, нездорово зеленоватым лицом. Правда, низеньким он казался только по сравнению с другими присутствующими, а со мной он был почти наравне. Ха, не удивлюсь, если его зовут "Боб".
  
   Тем временем, он протянул мне круглый значок с номером "406".
  
   - Хорошо. - Тихо ответила я, и прицепила значок на рукав футболки. - Спасибо.
  
   Кажется, перевод работает, и он меня тоже понимает...
  
   - Вас нет в списке, поэтому, пожалуйста, назовите свое имя и род занятий.
  
   - Меня зовут Сона Курои. - На самом деле нет, но я так сосредоточилась на ответе на местном языке, что перевела и своё имя. Имя еще ладно - такой вариант произношения тоже хорош, а фамилия вообще изменилась на сходную по значению. Ох. Хорошо, буду воспринимать это как прозвище, а настоящее имя будет "истинным". Дальше, род занятий...
  
   - Переводчик-любитель и немного скульптор. - О, да, я сама скромность. Ножи у меня получаются на загляденье! Как и каменные чашки. И нельзя забывать про статуи! Может, стоило добавить про Сотый-Дан-Отлынивания-От-Обязанностей?
  
   Тем временем, "Боб" сделал запись в блокнот, и продолжил свою монотонную речь.
  
   - Убедительная просьба! Носите значок на виду до конца экзамена. И главное, не потеряйте! - И поспешил дальше, не став дожидаться ответа.
  
   Ура! Документы не спросил! Хотя, неудивительно. Даже если это требует регламент, если он так перед каждым участником речи произносит, наверняка уже устал, бедняга.
  
   Я снова прислонилась спиной к стене, разглядывая претендентов. Их можно было разделить на три группы: "спортсмены", "бандиты", и "неформалы". Последних было меньше всего, но они заметнее. Вот в стороне лысый парень, "по секрету", шепотом, но так что слышно на весь зал, рассказывает про свою работу Ниндзя. На пространство давит довольно сильно, кажется, не врёт. А вот мимо дерганой походкой прошел мужчина с нездоровым фиолетовым лицом и ирокезом, весь утыканный иголками для акупунктуры, Пинхед отдыхает. Этот еще опаснее! Даже рядом стоять страшно... Зато, на фоне этих оригиналов, мой слегка потрепанный наряд кажется вполне нормальным.
  
   Внезапно где-то в другой стороне зала раздался крик, который вскоре затих. Донесшийся до меня обрывок разговора немного прояснил ситуацию.
  
   -...Это фокусник Хисока. Все думали, что он сдаст еще в прошлом году, но Хисока покалечил 20 участников и попытался убить судью. За это его дисквалифицировали!
  
   По спине прошел холодок. Оттуда как раз расходились особо сильные волны, и если это от Хисоки... От всяких фокусников стоит держаться подальше.
  
   ***
  
   - Ли-ли-ли-ли! - Прозвучал громкий сигнал. Одна из стен уехала в потолок, открыв широкий тоннель, освещенный красными аварийными лампами, теряющимися вдали. Возле прохода стоял высокий худой человек в костюме тройке, с завитыми усами и несколько прохладным взглядом. И, по моим ощущениям, по силе ничуть не уступает тому жуткому фанату иголок.
  
   - Простите, что заставил ждать. Добро пожаловать. Приём кандидатов я объявляю закрытым. Начнем же экзамен на хантера! - Он оглядел толпу людей, внимательно его слушающих. - Даю последний шанс. В ходе экзамена вы можете получить серьезные травмы, а в худшем случае - умереть. Те, кто готов рискнуть, пожалуйста, следуйте за мной. Остальных прошу нас покинуть.
  
   Никто не сдвинулся с места. Это мне повезло сюда попасть, а остальным наверняка пришлось потрудиться, чтобы добраться до этого места.
  
   - Прекрасно, 405 кандидатов изъявили желание участвовать в первом этапе, один выбыл. - Экзаменатор развернулся и быстрым шагом направился в полумрак тоннеля. Вся толпа молча двинулась за ним. Через некоторое время люди, идущие впереди меня, ускорились и перешли на бег. Сам же экзаменатор с его необычно-расслабленным стилем бега, казалось, неспешно прогуливается.
  
   - Забыл представиться, моё имя - Сатоц, экзаменатор первого этапа. - Проговорил он, не сбавляя скорости. - Я отведу вас к месту проведения второго этапа.
  
   - А как же первый? - Раздался голос из толпы.
  
   - Он уже начался. Вы должны последовать за мной к началу второго этапа. Вот и все задание. Я не скажу, когда и куда мы прибудем, поэтому, просто не отставайте.
  
   На этих словах Сатоц ускорился еще больше. Понятно, это испытание на выносливость. И бежать мы будем о-очень долго.
  
   ***
  
   Бежали мы уже часа четыре, без остановок, но я практически не чувствовала усталости. Физической. Благодаря жизни на острове, моя "запущенная спортивная" форма превратилась в "отличную". С другой стороны, бежать было попросту скучно, и любое происшествие воспринималось как праздник. Стыдно признаться, но было интересно слушать даже грубые насмешки над отстающими. Так что, когда сзади раздался шум, я притормозила посмотреть, что там произошло.
  
   - Да пошло оно всё! Сдохну, но хантером стану! - Мимо меня, подбадривая себя криками, пронесся парень лет 25 в синих брюках, и галстуке на голый торс. На носу у него подпрыгивали модные солнцезащитные очки, с маленькими круглыми линзами в тонкой золотистой оправе. - Пропади оно все пропадом!
  
   Вроде бы, раньше он был в деловом костюме, но сейчас избавился от верха, и завязал его на поясе на манер юбки. Какой-то психологический трюк? Сбросил лишнее и стал быстрее? Или так лучше обдувает ветром?
  
   А хорошо бежит - видимо, открылось второе дыхание.
  
   Вскоре меня стал кто-то догонять, буквально дыша в затылок. Не оглядываясь, я отправила ногами пару импульсов Эхолота. Так, двое, ростом чуть ниже меня. Один сильный, а второй в несколько раз слабее. Однако, и тот, и другой, на голову превосходят уровень большинства участников.
  
   - Привет! - Справа от меня бежал мальчик с торчащими вверх черными волосами, одетый в зеленую куртку и шорты. За спиной у него был рюкзак с удочкой. И правда, дети.
  
   Через пару секунд с левой стороны нас догнал еще один, беловолосый, со скейтом в подмышке. Чем-то он напоминал довольного кота, или сытого тигра. М-да, интуиция подсказывает, что лучше его не провоцировать. Точно, нужно ответить.
  
   - Привет... - А-а! Я слишком долго думала!
  
   - Меня зовут Гон. - Простовато улыбнулся паренек в зеленом. - А это - Киллуа. - Указал он на своего белобрысого товарища. Затем оба вопросительно на меня уставились.
  
   - Сона. - Обычно мне сложно говорить с незнакомцами, но после вынужденной изоляции вспыхнула жажда общения.
  
   - А сколько тебе лет? - Спросил Гон.
  
   Так вот оно что! Они ищут ровесников для компании! Но мной рост ввел их в заблуждение...
  
   Я кинула взглядом по сторонам, и тихо-тихо проговорила, чтобы слышно было только им.
  
   - Двадцать два.
  
   - Ага-а. - Разочарованно протянул беловолосый, закинув руки за голову. - Совсем старуха.
  
   - Ты кого старухой назвал, мелкий?! - Обиделась я, но тот меня уже не слушал, уставившись на резную рукоятку моего супер-мачете.
  
   - Ого.
  
   Такое простое признание неожиданно польстило. Негодование на этого болвана испарилось, и меня стало распирать от желания похвастаться своим произведением искусства.
  
   - Хе-хе! Так и быть, покажу. - Я достала мачете из ножен, и продемонстрировала его во всей красе, вызвав у детишек восторженные охи. - Сама сделала!
  
   После этой моей выходки, атмосфера потеплела. Впрочем, дети всегда легко принимали меня в свою компанию. Частично из-за роста, частично из-за моей ленивой натуры... То есть, я хотела сказать, "ауры непосредственности", да.
  
   - Гон, а давай, кто первый к финишу? Сона, хочешь с нами? - Предложил Киллуа.
  
   - Ага, а проигравший угощает всех обедом! - Гону озвучил свою идею, и уставился на меня едва ли не со звездочками в глазах. Ладно, так уж и быть.
  
   Я согласно кивнула, и мы ускорились. Но не успели мы разогнаться, как тоннель резко повернул вверх на 45 градусов, а ровный пол сменился лестницей. Сатоц, перепрыгивая сразу через несколько ступеней, ушел в отрыв. Основной состав бегунов только оживился - все чувствовали, что финиш близко.
  
   А наша компания уже обогнала большинство бегунов.
  
   О, знакомые лица! Впереди бежал тот самый "мистер галстук" с голым торсом, рассказывая что-то блондином в белой пижаме.
  
   - ...поэтому я решил стать доктором! Хотел лечить людей, и не брать денег с их друзей и родителей! И друга бесплатно вылечить... Но, знаешь, в чем ирония? Чтобы стать врачом, денег нужно еще больше! Дошло? Деньги, деньги! Мне нужны деньги!
  
   Что сказать, хорошая у него мечта. У меня вот как-то не сформировалась...
  
   Когда поравнялись с пыхтящим на бегу "мистером галстуком", Киллуа, видимо решил его подбодрить, и шутливо помахал рукой.
  
   - До скорого, старикашка!
  
   - Какой я тебе старикашка! - Возмутился тот. - Мне даже восемнадцати нет!
  
   - ...
  
   Я посмотрела на вытянувшиеся лица ребят и поняла, что выражение моего лица не сильно от них отличается. Он же смотрится на все тридцать! Да-а, внешность бывает обманчива. Со мной вот, наоборот - редко когда дают больше шестнадцати. Впрочем, тем веселее!
  
   ***
  
   - Поверить не могу, что вы двое за мной поспеваете. - Расслабленно протянул Киллуа на бегу, глядя вперед. - Или это остальные плетутся, как черепахи?.. Скукотища.
  
   В подтверждение его словам, мы оставили позади качка, едва ползущего на четвереньках.
  
   Согласна. Мы уже пробежали километров семьдесят, и большинство обычных людей столько не осилит, тем более на такой скорости.
  
   - Киллуа, слушай, а почему ты хочешь стать хантером? - Спросил Гон с серьезным выражением лица.
  
   - Я здесь не для этого. - Пожал тот плечами. - Просто услышал, что экзамен очень сложный, и решил, что будет весело... Но пока надежды не оправдались. А ты, Гон?
  
   - Понимаешь, у меня папа - хантер. Вот я и решил тоже стать охотником! - Простая душа, выложил все как на духу.
  
   - Да? И какой из него хантер?
  
   - Без понятия!
  
   - Ну, ты и чудак! - Хихикнул Киллуа.
  
   - Меня растила тётя, так что я видел его только на фотографиях. Но несколько лет назад, я встретил одного человека, Кайто. Он мне многое рассказал про отца! В двенадцать лет папа отправился на экзамен на хантера, и прошел его. Он отдал меня на воспитание Мито, и больше на Китовый Остров не приходил... Получается, быть хантером так круто, что он даже ребенка бросил!
  
   Да, папаша у него, похоже, тот еще фрукт... Хорошо, что Гон - оптимист.
  
   - А ты почему, Сона? - Киллуа покосился в мою сторону.
  
   - Особых причин у меня нет. - Я машинально потерла щеку, и неуверенно заулыбалась. - Сказать по-честному, просто подвернулась возможность, и я не стала отказываться. Все-таки, Лицензия дает много преимуществ...
  
   Привычка правдиво отвечать на вопросы, иногда даже себе во вред, сработала и в этот раз. Зачем врать, если можно сказать правду, умолчав подробности? И придумывать ничего не надо.
  
   От дальнейших объяснений меня спас мелькнувший впереди луч света. Повеяло свежим ветерком.
  
   - Выход!
  
   Переглянувшись, мы резко рванули вперед - наша гонка продолжилась.
  
   У самого выхода, Сатоц остановился, и уже поворачивался в нашу сторону, когда мы пронеслись мимо него.
  
   ***
  
   Фу-ух, прибежали. И, кажется, одновременно. Киллуа и Гон тут же попытались втянуть меня в свой шутливый спор, кто из них пришел первым, и кто кого угощает. Безуспешно. Вмешиваться в решение "угостить друг друга обедом" я не стала, и, переводя дыхание, с интересом изучала обстановку.
  
   Мы стояли на бетонной площадке перед торчащей коробкой подземного выхода. За этой площадкой клубилась стена тумана, сквозь который уже в паре метров от себя разглядеть что-то было настоящим подвигом. Хе-хе, если будем продолжать забег в таком тумане, с Эхолотом у меня будет преимущество.
  
   - Господин Сатоц, а второй этап экзамена здесь проходит? - Поинтересовался Гон у экзаменатора.
  
   - Нет. Мы еще не добрались. - Невозмутимо отозвался усач.
  
   Тем временем на площадке перед выходом начали собираться остальные марафонцы. Парни, под моим осуждающим взглядом, сели прямо на бетон, а я осталась стоять - не дура, камень-то холодный. Вскоре, тяжело дыша, приполз "мистер галстук", который в отличие от меня и монструозных детишек был не на легкой пробежке, а на двойном марафоне. Следом за ним подошел его блондинистый пижамный собеседник.
  
   - Йо, Курапика, мы здесь. - Помахал блондину Гон.
  
   Да сколько у него тут знакомых?
  
   - Наконец-то мы на месте... - Блондин выглядел запыхавшимся, зато здоровяк "мне нет и двадцати" тяжело дышал, оперевшись руками на свои колени.
  
   - Еще нет! Знакомьтесь, это Сона и Киллуа! А это - Курапика и Леорио! - Он поочередно указал на меня, беловолосого, пижамного блондина, и еле дышащего "мистера галстука". Хе-хе, у него не только внешность, даже имя как у мафиози.
  
   После обмена приветствиями, и "официального" знакомства, мы стали ожидать дальнейшего развития событий.
  
   - Туман рассеивается... - Проговорил Курапика, всматриваясь в клубящуюся пелену. Спасибо, капитан очевидность.
  
   - Правда?! - Гон радостно подскочил.
  
   Стремительно истаивающий туман открыл вид на густой лес. Однако, часть облака не исчезла окончательно, стелясь по земле. Экзаменатор, будто ожидавший этого момента, вышел вперед.
  
   - Болота Нумелль. Их еще называют Плутовская Топь. Второй этап будет проводиться по другую их сторону. Здесь водится несметное число самых удивительных животных, многие из которых весьма хитры и прожорливы. Они любят ставить ловушки на людей. Будьте предельно осторожны. - Сатоц прищурился. - Если попадетесь - вам конец.
  
   На этих словах, проход в тоннель закрылся, отсекая путь назад, и оставляя опоздавших в тоннеле. В общем-то, всё правильно - если в тоннель проберется какая-нибудь тварь, смертельно уставшие участники не то, что отбиться, они даже встать будут не в состоянии.
  
   - Местные твари пойдут на любые уловки, лишь бы заманить вас к себе. Животные в данной экосистеме добывают еду при помощи обмана. Отсюда и пошло название: "Плутовская Топь". Поэтому ничему не удивляйтесь и постарайтесь не отставать!
  
   - Не дайте себя обмануть! - Из-за угла вывалился побитый мужчина в потрепанной одежде, и обвинительно наставил на Сатоца указательный палец. - Всё, что он говорит - ложь! Он самозванец, ваш экзаменатор - это я!
  
   Толпа застыла в замешательстве.
  
   - Тогда... Кто он? - Спросил кто-то.
  
   - Вот, взгляните! - Оборванец, назвавшийся экзаменатором, вытащил из-за угла труп, немного похожий на Сатоца. По крайней мере, усы были точь-в-точь.
  
   - Это одна из болотных тварей! Человекомордая обезьяна! Они обожают вкус свежей людской плоти, но с их слабыми и тонкими лапами, особо не поохотишься. Поэтому они прикидываются людьми, чтобы заманить их в болота, где находится множество ловушек! Он просто хочет убить всех кандидатов!
  
   Я посмотрела на озадаченные лица окружающих. М-да. Неужели непонятно, что именно Сатоц - настоящий экзаменатор? Тот парень противоречит сам себе. Он сказал, что обезьяны слабы, но тогда, если бы Сатоц был обезьяной, он не смог бы пробежать с нами такую дистанцию. Логика! И это если не брать в расчет почти отсутствующее "давление" от оборванца - такой слабак просто не может быть хантером!
  
   Вперед вышел рыжеволосый мужчина в костюме шута. Так вот как выглядит Хисока...
  
   Вжух, Вжух.
  
   Фокусник решил проблему радикально, и по-своему просто. Он попытался убить обоих "экзаменаторов", бросив в них заточенные игральные карты. Сатоц одним движением поймал все предназначавшиеся ему необычные снаряды, а вот замаскированная обезьяна такого не ожидала, и замертво упала на землю.
  
   Хисока, тем временем, довольно щурился и демонстративно тасовал колоду карт.
  
   - Понятно-понятно. Вот и решили! Ты - настоящий. - Указал он на Сатоца, и самодовольно пояснил свою точку зрения. - Все экзаменаторы - это хантеры, которые бесплатно помогают комиссии. И любому, кто носит титул хантера, не составило бы труда отразить мою атаку.
  
   Хм. А я бы смогла увернуться? Хочется думать, что да. В крайнем случае, пальнула бы Объемным Переносом в сторону снарядов. Но такая скорость...
  
   - Что ж, приму ваши слова за похвалу. - По голосу не скажешь, но Сатоцу такой метод определения истины не понравился. - Однако если вы еще раз позволите себе подобное, то, независимо от причины, вас снимут с экзамена. Доходчиво объяснил?
  
   - Вполне. - Ухмыльнулся шут.
  
   Со стороны убитой обезьяны раздался шум, и хлопанье крыльев. Там уже пировали какие-то птицы, похожие на грифов.
  
   - В болоте подобное будет происходить очень часто. - Сатоц подкрутил свой ус. - Интересно, кто из вас поверил самозванцу и готов был последовать за ним?
  
   Леорио смущенно засмеялся, глядя куда-то в сторону, и потирая затылок. Рядом с ним то же самое делал Ханзо. Они что, серьезно поверили мартышке?
  
   - Будьте бдительны. Если во время забега вы потеряете меня из виду, то до второго этапа уже не доберетесь... Ни-ког-да. Нам пора идти. Следуйте за мной.
  
   И направился вглубь леса. Естественно, все последовали за ним. Интересно, он всегда говорит рублеными фразами, или считает нас всех... М-м, не очень умными? Еще одной загадкой были карты Хисоки. Я подняла одну карту, отбитую Сатоцем, и не нашла никаких признаков заточки - обычный картон! Но, я уверена, если бы Сатоц пропустил хоть одну, то, как минимум, был бы серьезно ранен. Магия какая-то...
  
   Так, в раздумьях, я бежала за Сатоцем, как утенок за большой уткой, стараясь не отставать ни на шаг. Туман в этой местности не рассеялся, и становился все гуще. И в ориентировании мне здорово помогал Эхолот, которым я пользовалась на полную мощность, наводясь на Сатоца, как на маяк, и периодически перепрыгивая подозрительно живые участки почвы. Мимо мелькали деревья, а где-то позади раздавались панические крики. Оглянувшись посмотреть на своих новых знакомых, я поняла, что те давно отстали. Сложность экзамена растет слишком быстро! Страшно!
  
   Внезапно, на краю восприятия появилась похожая на большую обезьяну фигура. В кустах, замаскировалась так, что даже с подсказкой не увидишь! Но стоило мне поравняться с кустами, как она тут же на меня набросилась... Но её единственным "угощением" был Лучом Переноса, прямо в оскаленную пасть. Следующей горилле прилетел подарок уже в виде молекулярного ножа. Муда-муда тебе, невидимая скотина!
  
   Свой Луч я старалась особо не светить перед остальными марафонцами - туман туманом, но что-то заметить могут. А ножи у меня самые обычные. Правда, вскоре готовые клинки закончились, и пришлось тратить немногочисленные каменные заготовки, затачивая их Переносом перед самым броском.
  
   ***
  
   Все когда-нибудь подходит к концу. Закончились и твари, которые старательно игнорировали Сатоца, и всё норовили откусить от меня кусок, будто самим своим существованием я нанесла им персональное оскорбление. На меня набрасывались гигантские черепахи, с пастью, в которую могла бы поместиться целиком, лягушки с когтями, как у тигра, и много других созданий больной фантазии местной природы. Ага, но им всем пришлось "проглотить" обиду, хе-хе. И "пораскинуть мозгами" насчет своего поведения!
  
   Да, что-то меня от стресса на каламбуры потянуло. Это в болотах было не до раздумий, а сейчас, когда ненавистные топи сменились на обычный лес средней полосы, я ощутила эмоциональный подъем.
  
   Наконец, двужильный Сатоц остановился на утоптанной площадке перед высокими воротами с декоративными башенками, от которых в обе стороны уходила каменная стена.
  
   Добралась! Одним куском!
  
   Постепенно, пространство перед воротами начало заполняться остальными претендентами. В толпе я заметила Хисоку, который нес на плече побитого Леорио. За этим явно скрывается какая-то история...
  
   Прислонив того к дереву, фокусник скрылся в неизвестном направлении.
  
   Я не спеша приблизилась к начавшему приходить в себя здоровяку, вокруг которого уже суетились Гон и Курапика, который уже успел одеться в свое ярко-синее пончо.
  
   - Ай, больно же... Почему я весь избит? Ничего не помню... - Выглядел он и правда, не очень. Хотя, для кого-то столкнувшегося с Хисокой, Леорио был на удивление в порядке.
  
   Неловкую паузу прервал голос Киллуа.
  
   - Гон! Я уж думал, больше тебя не увижу.
  
   - Я просто учуял одеколон Леорио. - Гон заметно смутился.
  
   - Одеколон!? Ты действительно чудной. - Пробормотал Киллуа. И я с ним полностью согласна - это же какой нюх нужно иметь!.. Хотя, чему я удивляюсь? Я могу не хуже, пусть и по-другому.
  
   - Отличная работа, господа! - Наконец раздался голос Сатоца. - Второй этап испытания пройдет здесь - в лесопарке Биска. На этом я с вами прощаюсь. Удачи всем вам!
  
   Сказал он, развернулся, и "летящей походкой" убежал обратно в болота.
  
   (Первый этап прошло 149 человек)
  
   ***
  
   Глава 2.
  
   Сатоц уже давно скрылся из виду, а мы всё стояли перед закрытыми воротами. Ожидание долго не продлилось. По ощущениям прогреваемой макушки, ровно в полдень, ворота, наконец, раскрылись.
  
   За стеной располагался просторный дворик, на котором рядами стояли кухонные столики со всем необходимым, печи и большие мангалы размерами, будто на бегемота. В дальнем конце стоял небольшой дом, скорее даже особняк, у входа которого на небольшом диване расположилась зеленоглазая девушка в довольно откровенной одежде: купальник, прозрачная футболка и короткие джинсовые шорты. А она смелая... Её темно-зеленые волосы были заплетены в торчащие во все стороны короткие косички. Позади нее, на земле сидел очень крупный человек, который даже сидя возвышался над девушкой. Я на глазок прикинула его рост - метра три с половиной, а то и больше, и два метра в ширину. Настоящий гигант!
  
   Мы подошли поближе.
  
   - Добро пожаловать. Я - Менти, судья второго этапа. - Девушка улыбнулась, вальяжно закинув ногу на ногу.
  
   - А я Бухара, второй судья. - Немного меланхолично произнес великан, у которого вдруг на весь дворик заурчал живот.
  
   - Проголодался? - Девушка повернула голову к напарнику.
  
   - Слона бы съел...
  
   Я бы тоже от слона не отказалась бы. Или от двух - мне нужно было срочно восполнить потраченную энергию.
  
   - Сейчас наешься! - Менти встала с дивана и объявила. - Тема второго этапа - Кулинария!
  
   - Кулинария? - Претенденты застыли в недоумении. - Мы же на экзамен на хантера пришли!
  
   Ой, да ладно, после длительного забега такое задание в самый раз. И самим подкрепиться. Но, учитывая растущую сложность, как бы нами не пообедали...
  
   - Совершенно верно! На втором этапе вы должны приготовить блюда, которые придутся нам по вкусу. Мы - хантеры-гурманы!
  
   Новость о существовании хантеров-гурманов вызвала смех в толпе. Глупо. Впрочем, наверное, я слишком строга с ними - они не чувствуют давления от экзаменаторов, и уж точно не читали Торико. Тогда бы не были так самоуверенны. Судя по болотам Нумелль, здешняя флора и фауна более разнообразна, чем на Земле, и, могу поспорить, хантеры-гурманы ищут новые вкусы в стиле "попробуй их всех на зуб". Перед нами сидят настоящие монстры! Сожрут и не подавятся. И хорошо, если только в переносном смысле.
  
   - Сначала приготовьте для меня... - Прогудел Бухара.
  
   - А потом, те, кто останется, попробуют удовлетворить мой вкус! - Вставила свое слово Менти. - В третий этап вы пройдёте, если услышите от нас обоих "очень вкусно"! И этап закончится, когда мы наедимся.
  
   После оглашения условий всем уже не терпелось поскорее начать. Ведь если с гигантом сразу становилось понятно, что он тот еще едок, то стройная Менти была больше похожа на классического гурмана. В том смысле, что на блюда всех участников её аппетита может и не хватить. Значит, нужно готовить быстрее остальных, и вкуснее остальных? А ведь еще не объявили, что готовить! Вот скажут сейчас, что хотят фуа-гра, и будем искать уток в лесу... Где они не водятся.
  
   - Ну, "гурманы", чего изволите? - С издевкой спросил плотный мужчина с хвостиком волос соломенного цвета, с номером 255. Как там его звали... Тодо, кажется.
  
   - Бухара? - Недовольная насмешками, Менти раздраженно прикрыла глаза.
  
   - Для меня приготовьте жареную свинину! Моё любимое блюдо... - Гигант расплылся в предвкушающей улыбке, и встал в полный рост, став на вид еще больше. - Сойдет мясо любой свиньи из леса Биска! Второй этап испытания начинается!
  
   ***
  
   Отскочив в бок, я пропустила кабана мимо. Здоровый! Полтора метра в холке, с аппетитными округлыми боками нежно-розового цвета, и маленькими кривыми ушками. Впечатление не портит даже огромное рыло (пятак), закрывающее почти всю голову.
  
   Когда все разбежались по лесу в поисках "хрюшечек", я поняла, что нормальной охоты не получится. Сначала эти "профессионалы" расшумелись так, будто пришли на пикник, а затем кто-то потревожил целую стаю кабанов, которые стали носиться по округе, сбивая всех подряд таранными ударами твердых пятаков...
  
   Мой свин, наконец, смог затормозить, с помощью дерева, в которое врезался на полном ходу. Не показав никаких последствий от страшного удара, кабан развернулся, и, демонстративно побив копытом землю, снова побежал на таран. Я же припустила в сторону особняка, двигаясь по ломаной траектории. А что? Удобно, когда мясо само бежит к вертелу... И мне не охота тащить несколько центнеров мяса через весь лес.
  
   Еще несколько раз увернувшись от боевой свиньи, я заметила стены. Короткий замах, бросок. Молекулярное лезвие с тихим хрустом воткнулось прямо в лоб. Кабан дернулся, передние копыта подломились, и, пропахав пятаком землю, затих. Готов! И, да, мои метательные ножи снова со мной! Удобно, когда всё, что нужно для восстановления запаса - это камни.
  
   В жарке свинины я не стала изобретать велосипед. Как все остальные, насадила тушу на вертел, приготовив кабана целиком. Для Бухары это плюс, вон как трескает подгорелую свинину от более расторопных шеф-поваров. Себя я тоже не обделила - заранее вырезала из бедра здоровый кусок мяса, который порезала на кубики, замариновала в специях на полчаса, и хорошенько поджарила.
  
   Чтобы не забыть, сразу отнесла часть Гону и Киллуа. Уговор есть уговор.
  
   - Мы договаривались. - Сказала я, и, не дожидаясь реакции, ретировалась.
  
   Следующим на очереди в раздаче мяса был Бухара. Гигант с энтузиазмом захрустел мелкими косточками, и поднял вверх большой палец.
  
   - Очень вкусно! - Бухара не соврал - это и правда его любимое блюдо, потому что эти слова он сказал всем, кто принес ему свинину.
  
   ***
  
   - Замечательно, я наелся! - Объявил великан об окончании своего задания. Ха, еще бы не наестся, семьдесят кабанов съел! Вон, за спиной целый зиккурат собрал, из тщательно обглоданных свиных костей. Куда только поместилось?
  
   - И всё было вкусно? - С сомнением протянула Менти. - Какое же это тогда испытание?
  
   - Подумаешь! - Бухара был сыт и доволен. - И так многих отсеяли.
  
   - Добренький какой... Гурман никогда не должен забывать о вкусе! - Менти обреченно вздохнула. - Ну ладно... Что с тобой поделаешь... Испытание "жареная свинина" окончено! В следующий этап проходят 70 человек!
  
   Все взгляды обратились на задумчивую Менти. Её черед заказывать.
  
   - Предупреждаю сразу, со мной такое не пройдет! Я очень требовательна к вкусу! Итак, вторая часть второго этапа! Мой заказ... Я хочу суси!
  
   Суси? Это же суши? Никогда не ела. Это же рис с сырой рыбой, да? Ох, а народ-то в недоумении. Не в курсе?
  
   - Заволновались? Ничего. Необязательно слышать о блюде, чтобы приготовить его!
  
   Да что вы говорите...
  
   - Это традиционное блюдо небольшой островной страны. Даю еще одну подсказку! Все смотрим сюда! - Она открыла дверь в особняк, указав на целые ряды с газовыми плитами, столами, и раковинами. - Вот здесь вы и будете готовить! Здесь есть всё необходимое. Даже рис есть, он необходим для приготовления суси! И еще кое-что! Засчитываются только суси, сделанные собственными руками!
  
   Теперь понятно, это тест на логику. Островная страна - это рыба, а рис прямым текстом упоминается в подсказке. Да, еще у неё на столе маленькие соусники для макания, большие куски туда не поместятся. В итоге: что-то с рисом, рыбой, и маленькое.
  
   В стороне послышался сдавленный смех - лысый ниндзя старательно давил смешки. Он тоже знает!
  
   - Белый уксус и приправа добавляются к сырой рыбе... Теоретически. - Пробормотал Курапика по соседству.
  
   - Рыба?! И где мы найдем рыбу в лесу?! - Воскликнул Леорио.
  
   - Хватит орать! Наверняка тут есть реки или озёра! - Не выдержал Блондин.
  
   Особняк мгновенно опустел.
  
   ***
  
   Найти рыбу в лесу оказалось просто. Достаточно было идти на крики, вроде "Здесь река!", или "Я поймал! Поймал!".
  
   Вскоре, участники вернулись на свои места, и начали делать суси. Вернее, они так думали. Тот же Леорио, засунул живую рыбину в рисовый шарик, и первым пошел сдавать. Естественно, "эксклюзив" у него не приняли. Но и другие участники не оставляли попыток подсунуть Менти рыбу в, так сказать, наисвежайшем виде.
  
   В конце концов, к изнемогающей от нетерпения Менти подошел Ханзо.
  
   - Ну! Как насчет этого! - Он поднял крышку, и положил перед экзаменатором полоску риса с кусочком рыбы.
  
   - О! - Менти явно заинтересовалась. - Это хоть на суси похоже... Посмотрим...
  
   Она ловким движением подцепила суши палочками, макнула в соус, и прожевала целиком.
  
   - Нет. - Вынесла Менти свой вердикт. - Не пойдет.
  
   Лысый начал качать права, но дошло до того, что в процессе он разболтал рецепт, и довел Менти до бешенства.
  
   - Издеваешься?! - Заорала экзаменатор. - Да чтобы научиться делать суси, нужно учиться 10 лет! Вы, стало придурков, никогда не сможете сделать хорошее суси, даже если знаете форму! Следующий!
  
   А дальше, она начала критиковать предложенные ей суши, придираясь ко всему подряд. То рис недостаточно мягкий, то форма ей не нравится... Мои суши вообще оказались пересоленными. Можно было догадаться, к чему это ведет.
  
   - Извините, я наелась! - Менти фальшиво улыбнулась. - В общем, никто не прошел. На этом все!
  
   Экзаменатор помахала рукой на нас рукой, будто отгоняла насекомых. Гурманка хренова. Интересно, что дальше? Неужели из-за одной истерички отменят экзамен? Не слишком разумно отсеивать всех кандидатов в "наемники" только из-за неумения профессионально готовить. Попахивает маразмом. И так считаю не только я - на новость о досрочном окончании экзамена люди отреагировали очень бурно, многие даже не скрывали свою ярость.
  
   - Я не согласен! Я не собираюсь с таким соглашаться! - Номер 255, Тодо, одним ударом разворотил свой стол, с угрозой глядя на Менти. - Я тут не поваром, и не гурманом стать пытаюсь! Я хантером хочу быть!
  
   Тодо продолжал распаляться, а толпа поддерживала его гневными криками. Для полноты картины не хватало только вил и факелов.
  
   - Я хочу стать охотником за головами, и я не позволю решать мою судьбу каким-то хантерам-гурманам!
  
   - Ты не выполнил задание! - Экзаменатор беззаботно пожала плечами. - Считай, что в этом году тебе не повезло. Попробуй в следующем!
  
   После ее издевательских слов, Тодо побагровел, и не выдержав, бросился на Менти. Но ее напарник не растерялся, и по-медвежьи отмахнулся от нападавшего. Да так, что возмутитель спокойствия вылетел на улицу через окно. М-м, вроде, живой.
  
   - Бухара, не лезь. - Девушка раздраженно прищурилась.
  
   - Но... Если бы я не вмешался, ты бы его убила, так?
  
   - Может быть. - Менти подняла руки, в которых как по волшебству появилось четыре длинных ножа. - Позвольте кое-что пояснить. В поисках редких ингредиентов мы нередко сталкиваемся с опасными зверьми. И браконьеров ловим! Каждый хантер владеет каким-нибудь боевым искусством!
  
   На этих словах девушка встала в пафосную позу.
  
   - Вам не хватает внимательности и готовности экспериментировать! Уже поэтому вы не готовы стать хантерами!
  
   Напряжение, казалось, витало в воздухе.
  
   ***
  
   - Тем не менее, заваливать всех претендентов - это уже чересчур. - С неба прогремел голос, усиленный мегафоном.
  
   Участники вышли на улицу, и увидели огромный дирижабль, который завис над особняком, и скалился нарисованной акульей улыбкой.
  
   - Знак гильдии хантеров! - Рука из толпы указала на бок дирижабля, четверть которого занимал знак "ХХ". - Экзаменационный комитет?!
  
   Внезапно из дирижабля кто-то выпрыгнул, быстро приближаясь к земле.
  
   Удар!
  
   Подняв облако пыли, перед нами приземлился седой бородатый старик с шикарными длинными бровями и волосами, стянутыми в хвост на затылке. Одет он был в кимоно, а на ногах были деревянные сандалии.
  
   Все мои чувства заорали об опасности. Я считала Хисоку монстром? Да по сравнению с этим "старичком" тот не более чем муравей... М-да.
  
   - Председатель Нетеро... - Менти изменилась в лице.
  
   Кажется, на наш праздник жизни пожаловало высокое начальство. Плюс, я теперь знаю, что мои способности можно особо не скрывать. Старичок-то с такой высоты сиганул, и ничего. Учитывая смертоносные карты Хисоки, в этом мире обладатели необычных способностей не редкость.
  
   - Ну, обычно я не показываюсь, только принимаю меры, если возникли трудности, как сейчас. - Произнес Нетеро мягким старческим голосом, поглаживая бороду. - Менти, ты завалила всех претендентов, потому что тебе не понравилось их нежелание пробовать новое?
  
   Девушка вытянулась в струнку, и побледнела.
  
   - Нет. Я потеряла хладнокровие, когда один из них оскорбил хантеров-гурманов... И сделала этап труднее, чем следовало.
  
   - Иными словами, ты понимаешь, что подобное недопустимо. - Нетеро был серьезен, но в то же время находил происходящее забавным.
  
   - Да. Когда дело доходит до пренебрежения кулинарией, я себя не контролирую. - Менти опустила глаза. - Я недостойна быть экзаменатором, проведите второй этап заново!
  
   - Хм, но за столь малое время нелегко будет найти нового экзаменатора. А как насчет такого? - Нетеро многозначительно поднял палец. - Ты останешься экзаменатором, но придумаешь новое задание для претендентов. Сойдет?
  
   Участники одобрительно загудели.
  
   - Тогда, новым заданием будет... Вареное яйцо! - Просияла она. - Председатель, не подбросите нас на своем дирижабле до "Расколотой Горы"?
  
   - Хе-хе, я понял, что ты задумала. Конечно, подброшу.
  
   ***
  
   Приземление дирижабля, загрузка пассажиров и полет в общей сложности заняли меньше часа. Мы высадились на плоскую вершину, возле широкой трещины, уходящей далеко вниз и в стороны. В паре десятков метров ниже краев, было натянуто множество белых канатов, явно биологического происхождения. Неужели пауки?!
  
   Менти подошла к краю.
  
   - Посмотрите вниз. Там паутина пауко-орлов. Они натягивают свои нити между стенами ущелья и подвешивают на них свои гнезда, чтобы уберечь от наземных хищников. Поэтому, их яйца очень нелегко достать. Их еще называют "Яйца мечты"!
  
   Ага, яйца вижу - с нитей свисают целые гроздья. А самих птичек не видно. И я их понимаю, от председателя Нетеро кто угодно захочет убежать.
  
   - Минуточку, вы же не хотите... - Потерянно произнес Тодо. Он уже оправился от удара Бухары, отделавшись помятым лицом, и смешными валиками в носу.
  
   - Я покажу! - Менти прыгнула вниз и, пролетев 20 метров, схватилась за толстый канат паутины, чуть выше яиц. Немного повисев, она отпустила руки и, схватив яйцо, начала падать вниз. Тодо в ужасе отшатнулся, и крепко зажмурил глаза.
  
   - Смерти захотела?! - Леорио схватился за голову.
  
   - Вовсе нет. - Курапика спокойно наблюдал. - Смотри.
  
   Из расщелины подул сильный ветер, который буквально вынес Менти наружу. Забавно, природная аэро-труба. Хочу! Хочу! Хочу попробовать!
  
   - Здесь есть восходящие потоки. - Сказал Нетеро, посмеиваясь. - Они помогают пауко-орлам взлетать.
  
   Менти ловко приземлилась, держа в руке яйцо.
  
   - Теперь осталось только сварить его!
  
   - Да ты шутишь! Никто в здравом уме туда не полезет! - Тодо в панике отшатнулся от края.
  
   Гон с Киллуа таких проблем не имели, и, разбежавшись, прыгнули вниз.
  
   - А что внизу? - Обратилась я к Менти. Особой тревоги не ощущала, что довольно странно для бездонной ямы.
  
   - Ничего особенного. - Махнула та рукой. - Просто глубокая река. Но течение очень сильное, если упадешь - унесет километров на десять.
  
   Потеряв ко мне интерес, Менти повернулась в сторону нерешительно смотрящих на нее кандидатов.
  
   - Не пойдете?
  
   - Отказ от испытания тоже требует смелости. - Нетеро попытался их подбодрить. - Но экзамен проходит каждый год, так что у них всё впереди.
  
   Э? Меня тоже за компанию трусихой признали? Ну, уж нет.
  
   Я подошла к самому краю, глубоко вдохнула, и спрыгнула в ущелье. Ветер ударил в лицо, заставив прищуриться. Едва не пролетев мимо, я ухватилась обеими руками за упругую паутину, остановив падение. Так, а вот это уже нехорошо!
  
   Следуя нашему примеру, люди начали прыгать один за другим. Вскоре на паутине висела примерно половина претендентов. Слишком много! Паутина может не выдержать. Ну вот, что я говорила? Паутина начала проседать, стали раздаваться панические крики. Не выдержав, люди начали отпускать руки раньше времени, и падали в пропасть.
  
   Падать в мои планы не входило. Быстро перебирая руками, я подобралась к стене ущелья, и вбила в трещину свое мачете, используя его рукоятку в качестве дополнительной опоры.
  
   Дождавшись, пока снизу не потянет ветерком, и Гон скомандует "Вниз!", я уперлась ногами в стену, и прыгнула вбок, одновременно вытаскивая мачете из трещины. Едва не пролетев мимо подвешенной на паутине кладки, я схватила яйцо, по размерам раза в три больше куриного. С негромким "чпок" оно отсоединилось от кладки.
  
   Снизу подул ветер, и мы все, как пробка из бутылки, вылетели из трещины.
  
   Приземлившись, я, с улыбкой до ушей, вместе со всеми направилась к огромному чану с водой, где можно было сварить свою добычу. И вскоре, прошедшие претенденты наслаждались ужином из вареных яиц.
  
   - Теперь ясно, почему их зовут "Яйцами Мечты". - Задумчиво произнес Курапика.
  
   - Да, неплохо получилось. - Согласилась я, доедая свою порцию.
  
   Провалившиеся кандидаты стояли в стороне, понурив головы.
  
   - Эй, Тодо, хотите попробовать? - Гон подошел к заводиле, протягивая половинку своего яйца. Тот не отказался.
  
   - Вкусно... - Растерянно произнес мужчина.
  
   - Теперь вы испытали радость открытия чего-то невероятно вкусного! - Подошла к ним Менти. - Ради этого мы и рискуем жизнью!
  
   Тодо со вздохом склонил голову.
  
   - В этом году я провалился... Попробую в следующем! - В его глазах загорелась решимость.
  
   (Второй этап прошло 43 кандидата)
  
   ***
  
   После окончания этапа нас снова погрузили на дирижабль. На этот раз нас провели дальше тамбура, поэтому можно было заметить, что обстановка в дирижабле была вполне современной: все эти пластиковые панели, электрические лампы, порожки, о которые так "удобно" запинаться... После короткой экскурсии, нас собрали на обширной обзорной площадке. За окнами уже сгущалась темнота, и начали загораться первые звезды.
  
   Вперед вышел Нетеро.
  
   - Пожалуй, мне пора представиться оставшимся кандидатам. Я - Нетеро, председатель нынешнего экзаменационного комитета.
  
   - А я его секретарь, Бинс. - Рядом с председателем стоял тот самый зеленоголовый, который раздавал номерки на первом этапе. Я оказалась права. Боб, хе-хе.
  
   - Вообще-то, я должен был появиться только на финальном этапе, но что поделать?.. - Нетеро развел руками, и по-стариковски рассмеялся. - Хо-хо-хо, нравится мне здешняя напряженная атмосфера! Так и быть, побуду с вами, пока не долетим.
  
   Эстафету снова перехватил Бинс.
  
   - Мы планируем приземлиться завтрашним утром, где-то около восьми. В столовой вас уже ждет ужин! Сейчас вы можете отдохнуть. Другими словами, до назначенного срока делайте, что хотите.
  
   - Гон, пойдем, осмотрим дирижабль! - Предложил Киллуа. Да сколько у него энергии?
  
   - Да! Сона, ты с нами?
  
   Отвечать уже не было сил, и я в отрицании помотала головой.
  
   - И откуда у них столько сил? - Леорио устало прикрыл глаза, повторив мой мысленный вопрос. - Как хотите, а я на боковую.
  
   - Не помешает. - Кивнул Курапика.
  
   Я же была готова отключиться на месте, глаза закрывались сами по себе. Сначала несколько дней недосыпа, затем гигантская волна, переходы через Пустоту, забег на сто километров, кровожадные кабаны... Немного слишком для одного дня.
  
   Дойдя до подходящей пустой комнаты, я улеглась прямо на теплый пол. Еще один плюс проведенного на острове времени - мне всё равно, где спать.
  
   ***
  
   ~Комната Экзаменаторов~
  
   - Как думаете, сколько в этом году наберется? - Менти сидела в компании Бухары и Сатоца, уплетая разложенные на столе вкусности.
  
   - В смысле, пройдет экзамен? - Переспросил Бухара.
  
   - Ага, новички в этом году перспективные. Наверное, это странно слышать от меня, я же всех завалила... - Девушка смущенно пожала плечами.
  
   - Теперь все зависит от дальнейших этапов.
  
   - Это да... Кстати, ты заметил, у одного из них так сильно менялась аура. - Менти отправила в рот кусочек мяса. - А ты что думаешь, Сатоц?
  
   - Да. Да. - Усатый экзаменатор отложил вилку. - Новички в этом году замечательные.
  
   - Вот! - Оживилась Менти. - Мне, например, 294 понравился. Тот ниндзя!
  
   - Мои симпатии на стороне мелкого парня с белыми волосами. Номер 99. - Сатоц отпил из бокала. - И еще девчонка, номер 406 - у неё есть индивидуальная Нен-способность.
  
   - Вот как? По мне, так это просто избалованные детишки... Бухара, а ты за кого?
  
   - Я бы поставил на 44, Хисока. Хоть он и не новичок. Ты заметила? Когда 255 кинулся на тебя, именно 44 сильнее всех жаждал крови.
  
   - Еще бы! К тому же, он сразу начал на нас давить, как только увидел.
  
   - Неужели...
  
   - Ага. Потому я как на иголках и сидела. Он меня провоцировал.
  
   - Аналогичная ситуация. - Отозвался Сатоц. - Надо бы за ним присмотреть. Не хочется это признавать, но мы одного поля ягоды. Только к тьме его влечет куда сильнее нас. Мы, хантеры, постоянно ищем новых соперников! Экзамен на охотника отличная возможность найти себе достойного противника! Ведь среди участников иногда встречаются они... Эти юные бунтари. Они ждут, когда мы расслабимся, чтобы догнать нас. Догнать и перегнать.
  
   ***
  
   Глава 3.
  
   Я проснулась от шума и голосов за дверью. А вскоре из динамиков системы оповещения прозвучал звуковой сигнал, и раздался голос Бинса.
  
   - Вниманию всех пассажиров! Дирижабль заходит на посадку! Просим прощения за задержку.
  
   Бодро вскочив, я выглянула в иллюминатор. Дирижабль приближался к плато, на вершине которого стоял гигантский столб, и когда мы подлетели ближе, стали ясны его циклопические размеры - километра три-четыре в высоту и метров 300 в диаметре. Дирижабль приземлился на плоской вершине, и все по команде вышли на ровные прямоугольные плиты, размещенные в причудливом узоре. Вперед вышел Бинс. Итак, что дальше?
  
   - И куда нас привезли? Тут же нет ни черта!.. - Претенденты застыли в растерянности.
  
   - Прошу прощения. - Бинс кашлянул в кулак. - Третий этап пройдет прямо здесь, в "Башне Уловок". Чтобы пройти в следующий этап, вам нужно достичь ее основания. Живыми, конечно... На все про все у вас 72 часа. Итак, объявляю третий этап открытым! Удачи! - Выдав эти скудные инструкции, Бинс скрылся на борту дирижабля, который неспешно поднялся в воздух.
  
   ***
  
   Подойдя к краю, я осторожно посмотрела вниз. Да, до земли далековато.
  
   - Нам что, карабкаться придется? - Раздался неподалеку голос Леорио.
  
   - Самоубийству подобно... - Как всегда невозмутимо отозвался Курапика.
  
   - Только если это простой человек. - К краю подошел накачанный мужчина в майке, с ухмылкой, полной превосходства. Он перелез через край и стал ловко спускаться по отвесной стене, цепляясь за еле-заметные трещины и выбоины. - А вот для профессионального скалолаза это проще пареной репы!
  
   - Ну дает. - Восхитился Киллуа.
  
   Меня что-то беспокоило в этой ситуации. Не может быть все так просто. Вот оно! Кажется, что-то приближается.
  
   И правда, из-за башни вынырнули какие-то крылатые твари, похожие на трехметровых уродливых младенцев, из приоткрытых пастей которых виднелись ряды острейших зубов. Эти "купидончики" у них вместо сторожевых собак, что ли?
  
   - Эй, дядя! Опасность снизу! Поднимайся обратно! - Закричала я висящему на стене скалолазу, сложив руки рупором. Тот еще не заметил "ангелочков", и продолжал спускаться.
  
   Скалолаз посмотрел вниз, и, изменившись в лице, ящерицей взлетел вверх по стене. Вовремя. Только он забрался на крышу, как за его спиной клацнули зубы, в безуспешной попытке схватить ускользнувшую добычу. Твари разочарованно взревели, и, не став связываться с людьми на крыше, отлетели подальше.
  
   - По стене слезть не получится. - Пришибленно констатировал Леорио.
  
   ***
  
   Участники экзамена медленно перемещались, тщательно простукивая любую подозрительную поверхность.
  
   - Людей стало меньше... - Курапика внимательно осмотрел крышу. - Я насчитал уже 23. Получается, примерно половина уже нашла проход.
  
   - И когда только успели? - Удивился Леорио.
  
   - Выходит, где-то здесь есть потайные двери, ведущие вниз. - Проговорил блондин, удаляясь от края, и проверяя плиты под ногами.
  
   Я решила отойти немного в сторону от основного скопления людей. Но, стоило мне сделать шаг, как я почувствовала нестабильную поверхность под ногами. Похоже, это один из скрытых проходов. Прощупав это место Эхолотом, поняла, что туда я прыгать не хочу - ровная поверхность стен уходила далеко вниз. Ловушка!
  
   В задумчивости, я снова подошла краю. Похоже, Башня сверху донизу напичкана ловушками. И обойти их снаружи не получится - парашюта у меня нет, и я не настолько отморожена, чтобы попробовать оседлать одну из летающих тварей, и заставить ее спуститься. Учитывая зубастых товарищей "купидона", незадачливого наездника будет ждать участь перекуса. Придется рискнуть и идти по намеченному экзаменаторами пути.
  
   Не знаю, сколько я так стояла, позволяя легкому ветерку трепать волосы на макушке, пока меня не окликнули. Когда я подошла ближе к компании своих новых знакомых, Гон уже заканчивал показывать найденные им проходы.
  
   - Мы нашли путь вниз, но сомневаемся, в какую дверь входить - их так много! Здесь и здесь, и еще три.
  
   - Пять дверей, и все рядом... - Пробормотал Леорио. - Не нравится мне это.
  
   - Наверняка часть из них - ловушки. - Добавил Курапика.
  
   - Кроме того, каждая дверь открывается только один раз. - Продолжил Гон.
  
   Пока он вместе с Киллуа просвещал Леорио, я присела на одно колено, а затем и вовсе легла, игнорируя взгляды окружающих, прижав ухо к "земле". Мягко постучав пальцем, я просканировала окружение. Затем еще раз, и ещё. В голове постепенно сформировался объемный план помещения.
  
   - Все проходы ведут в одну комнату. - Пояснила я, отряхиваясь от пыли. - Ловушек нет.
  
   - Хорошо. - Кивнул Курапика.
  
   Поверили? Так просто?
  
   - Тогда быстрее выбирайте! - Продолжил блондин. - И так много времени потратили.
  
   - Отлично! Мы с Гоном уже решили, в какие люки пойдем. - Сказал Киллуа.
  
   - Тогда я выбираю этот. - Я встала у последнего замаскированного прохода.
  
   ***
  
   Когда все пятеро приготовились, Курапика скомандовал.
  
   - По счету "три", все сразу!
  
   Любит он командовать. Зато не тормозит и почти всегда говорит только по делу.
  
   - Один! Два! Три!..
  
   Наступив на люк, я тут же провалилась вниз и, сгруппировавшись, легко приземлилась на ноги. То же самое проделали и все остальные... Ну, кроме Леорио, который не удержал равновесие, и свалился на спину.
  
   А комнатка не блистала изысками - голые каменные пол и стены. И только с одной стороны было иначе: динамик на стене - одна штука, доска с текстом - одна штука, постамент - одна штука, и наручный таймер с двумя кнопками на передней панели - пять штук. Надпись на доске гласила: "Чтобы достичь цели, все должны следовать выбору большинства".
  
   Когда последний из нас застегнул на руке браслет с таймером, на дисплее которого мерцали цифры "71:19", динамик ожил. По комнате раздался жизнерадостный голос, полный предвкушения.
  
   - Итак! Все в сборе! Меня зовут Липпо, я надзиратель этой тюрьмы, а заодно проверяющий третьего этапа! Башня пронизана многочисленными ходами, которые часто пересекаются. Вам выпал "путь большинства"! Движение вперед возможно только путем голосования! Выбор одного человека ничего не решит. Сложность состоит в том, что он требует взаимодействия участников! На этом все, желаю удачи!
  
   Часть стены отползла в сторону, за которой была дверь с условием "Дверь. О - открыть. Х - не открывать". Конечно, открыть!
  
   На двери высветилось сообщение "О - 5; Х - 0", и она скрылась в стене.
  
   В следующей комнате было уже два противоположных прохода, перекрытые толстыми решетками. И новое условие на стене: "О - вправо; Х - влево".
  
   И снова голосование.
  
   "О - 3; Х - 2"
  
   - Это еще что?! - Разошелся Леорио. - В таких случаях надо выбирать левый путь! Это же очевидно!
  
   - Все дело в модели поведения заблудившегося. - Спокойно пояснил Курапика. - В таких случаях люди подсознательно выбирают левый путь.
  
   - Эй, минутку! Я не понял - почему тогда правая дверь открылась?! Вот вы, какой путь выбрали?
  
   - Правый. - Прозвучал слаженный ответ Курапики и Киллуа. - Судьи наверняка знают об этом и на левом пути испытания будут сложнее.
  
   М-да, а я просто нажала наугад - с какой стати судьям делать один из путей "легче" или "сложнее", если можно сделать сложными оба?
  
   ***
  
   Лабиринт пока что ожиданий не оправдывал. Я проверяла все подозрительные места, но не нашла ни скрытых шипов, ни падающих потолков, ни крутящихся лезвий из стен. Подозрительно.
  
   Пройдя еще несколько развилок и лестниц, мы вышли в большой зал с проходом на противоположной стороне. Но добраться до него было несколько затруднительно - ни пола, ни потолка не было видно. И только посередине стояла каменная площадка шесть на шесть метров, расположенная на столбе, уходящем далеко вниз, в темноту. От площадки до стен было тоже шесть-семь метров свободного пространства. На самой же арене стояло электронное табло, и четыре факела по углам.
  
   - Смотрите! - Киллуа указал вперед. В противоположном проходе показались люди в робах, которые закрывали все тело, оставляя на виду лишь закованные в кандалы руки и ноги. Ах, да, это же тюрьма. С одного из заключенных спали цепи, и тот сорвал с себя балахон. Это был крепкий мужчина, на котором ярким пятном выделялась лысина, исполосованная шрамами. Выглядит опасно. В отличие от моих ощущений - согласно им, он где-то наравне с Курапикой, и недосягаемо далеко от Киллуа.
  
   Из еще одного динамика зазвучали помехи, и комнату заполнил голос Липпо.
  
   - Позвольте объяснить правила. Перед вами - узники башни. Вам предстоит сразиться с этими пятью! Матчи будут проходить один на один, каждый участник дерется только один раз! Разрешены любые средства! Ах, да. За каждый час вашей задержки срок преступников будет сокращаться на год! Проще говоря, они будут тянуть время!
  
   Прокашлявшись, лысый начал говорить хорошо поставленным громким голосом.
  
   - Очередность определите сами! Вы пройдете дальше, если победите трижды! Вот и все правила! Выбирайте, согласны ли вы! "О" - если согласны, "Х" - если нет!
  
   - Глупый выбор. - Зло проговорил Леорио. - Если хотим пройти дальше, придется драться! Все выберут "О", я уверен!
  
   "О - 5; Х - 0"
  
   - Вот так! Единогласно! Хорошо... Начну я! Выбирайте своего участника!
  
   - Наверное, лучше мне... - Вперед вышел Курапика, и останавливать его никто не решился. После единогласного голосования при помощи браслетов, из стен выдвинулись узкие мостики, по которым оба дошли до площадки.
  
   - Для этой битвы я предлагаю... Бой до смерти! - Сказал лысый, когда блондин встал напротив него. - Будем драться до тех пор, пока один из нас не погибнет, или не сдастся!
  
   - Хорошо. Но потеря сознания тоже считается за поражение. - Проговорил Курапика, которому, очевидно, не хотелось доводить до крайности.
  
   - Какая уверенность в своих силах! Только вот убить гораздо проще! Начали! - Преступник бросился вперед.
  
   Если он хотел этим ошеломить блондина, то у него ничего не вышло. Курапика увернулся от первого удара, вытащил из-за пояса два коротких деревянных меча, и на арене завязался бой. Который я не могла оценить по достоинству - смотрится это конечно круто, но я ничего в этом не понимаю. Разве что, у блондина движения более плавные, в отличие от заключенного, который бился яростно, будто дикий зверь.
  
   Наконец, возник паритет, и лысый отпрыгнул, тяжело дыша. Курапика тоже не выглядел целым, однако держался бодрее. Еще одно сближение, и блондин, в отличие от оппонента, остается на ногах. В тот же миг счет на табло сменился на "1:0".
  
   - Молодец! - Радостно закричал Леорио. - Одна победа за нами!
  
   ***
  
   Бессознательного лысого оттащили в сторону другие заключенные, и вперед вышел новый противник - худой, патлатый и даже на вид какой-то хрупкий.
  
   - Ну, кто следующий? - Лениво поинтересовался Киллуа, всем своим видом показывая полную незаинтересованность.
  
   Гон моментально поднял руку.
  
   - Я! Я пойду!
  
   - Уверен?
  
   - Ага!
  
   - Смелости тебе не занимать, это хорошо... - Подколол его Киллуа.
  
   - Следующий какой-то хлюпик! - Гон не понял юмора и сказал ровно то, что думал.
  
   Оба противника вышли на площадку. Оппонент Гона тряхнул волосами, и начал говорить неприятным тонким голосом.
  
   - Меня зовут Седокан. Как видишь, я не очень силен. Драться, бегать, прыгать - это все не для меня.
  
   - А я - наоборот. - Признался Гон. Честная душа. - Не люблю умные игры!
  
   - Я так и подумал. Поэтому и приготовил совсем простую игру. - Довольно произнес патлатый, и вынул из-за пояса две крупные свечи - одну поменьше, а другую побольше. - Зажжём эти свечи одновременно. Тот, чья свеча погаснет первой, проиграл. Согласен?
  
   - Да, это просто. - Гон радостно поднял большой палец. - Я согласен!
  
   - Хорошо. Но... Свечу выбираете вы! - Седокан повернулся к нам. - "О" - если длинную, "Х" - если короткую. Голосуйте.
  
   - Длинная - ловушка! - Не выдержал Леорио. - Наверняка!
  
   - Да, такое вполне возможно... - Начал рассуждать Курапика. - Но может оказаться, что и короткая - тоже ловушка.
  
   - Или вообще обе. - Я не могла не внести свою лепту.
  
   - Можете не торопиться. - Седокан сел прямо на пол арены. - Голосование есть голосование. Так что посоветуйся с остальными. Времени у нас много!
  
   Это у них времени много, а у нас нет. И Курапика принял самое оптимальное решение.
  
   - Гон, выбирай ты! Мы поддержим твое решение! Вместо того, чтобы ломать голову, лучше довериться твоей интуиции!
  
   - Выбрать? Хорошо! Я выбираю длинную!
  
   Седокан ухмыльнулся.
  
   - Длинную? Уверен?
  
   Курапику ждет сюрприз, через три, две, одну...
  
   - Ага! Длинная дольше горит! Логично, да?
  
   Блондин на это лишь огорченно вздохнул.
  
   - Хорошо. - Патлатый неспешно встал и кинул Гону его свечу. - Длинную тебе, короткую мне.
  
   Затягивая время, Седокан подошел к факелу на своем углу площадки.
  
   - Зажжём свечи одновременно.
  
   Секунда, и фитили занимаются пламенем.
  
   Стоим, ждем. Участники "битвы" хотя бы развлекаются тем, что прикрывают свои огни от редких порывов сквозняка.
  
   - Интересно, сколько горит такая свеча? - Поинтересовался в воздух Киллуа, похоже, не особо рассчитывая на ответ.
  
   - Часов пять-шесть... - Рассеянно отозвался Курапика.
  
   - Ветер сильный. Лучше вообще не шевелиться. - Леорио обеспокоенно следил за свечой Гона.
  
   И не зря. Спустя час, когда все уже успели приготовиться к долгому ожиданию, треск свечи резко усилился, и она стала гореть на порядок интенсивнее. Воск потек ручьем.
  
   - Что со свечой?! У Гона она горит быстрее! Наверняка он что-то намешал в воск! Еще две-три минуты, и он не сможет ее удержать! Так я и знал! Длинная - ловушка!
  
   От Седокана послышался тихий смех. Но он расслабился слишком рано.
  
   - Если она так хорошо горит... - Гон хитро улыбнулся, и поставил свечу на пол. - То никакой ветер ее не задует!
  
   - Э? - Патлатый еще не понял, что произошло, когда Гон за секунду приблизился к нему вплотную, и дунул на свечу.
  
   Седокан ошеломленно уставился на погасший фитиль, от которого исходила лишь тонкая струйка дыма.
  
   Табло мигнуло, показав новый счет.
  
   "2:0"
  
   ***
  
   - Седокан... Эх ты, тряпка, никуда не годная... - Высказался лысый, уже очнувшийся после удара Курапики, когда мимо проходил сгорбившийся патлатый. - Ты же понимаешь, после двух поражений мы загнаны в угол!
  
   - Предоставьте все мне! - Прозвучал тихий женский голос от четвертой фигуры.
  
   Но вдруг она прервалась, и испуганно, разом растеряв всю уверенность, отпрыгнула с пути последнего из их компании преступников. Лысый и Седокан вжались в стену, стараясь стать как можно незаметнее.
  
   Пятый вышел на свет и снял балахон. Выглядел он обычно: соломенного цвета волосы и такие же усы... Но его взгляд мне не понравился. Да, он посильнее остальных, но, по сравнению с Киллуа, не впечатляет.
  
   - Такими темпами я не повеселюсь... - Говорил он тихо и скрипуче. - Но теперь неважно, сколько у них очков. Потому что я убью своего противника.
  
   Он подошел к краю, и схватился за угол. Спустя секунду заключенный оторвал от стены кусок камня и, сжав кулак, высыпал из ладони песок. Леорио, словно не веря своим глазам, отшатнулся.
  
   - Это же...
  
   - Знаешь его? - Спросил Гон.
  
   - Лучше сдаться! Киллуа! Сона! Вы тоже не выходите!
  
   - Почему? - Беззаботно поинтересовался беловолосый. Было видно, что он совсем не впечатлён.
  
   - Это Джонс Потрошитель! Самый страшный убийца в истории Забана! Он известен своей железной хваткой и силой пальцев. Выбирал жертв наобум. Громкое было дело!.. Сто сорок шесть человек, никому такого не пожелаешь... Некоторые тела были разорваны на тысячи кусков, другие не досчитывались конечностей. Иногда он уносил части тел с собой, иногда нет. Его жертв объединяло одно - этот зверь всегда убивал голыми руками!
  
   Джонс, выслушав экспрессивную речь Леорио, только ухмыльнулся.
  
   - Давненько мои пальцы не сжимали человеческую плоть...
  
   Киллуа, не слушая предупреждения, беззаботно пошел вперед.
  
   - Не стоит идти к этому психу! Есть еще два экзаменатора... Киллуа! - Но было поздно - беловолосый уже шагнул на площадку. - Черт, он вообще меня слушал?!
  
   - Пускай идет. - Возразил Курапика. - Возможно, у него есть план.
  
   - Он сильный! - Добавила я, в безуспешной попытке успокоить паникующего Леорио.
  
   Мостики отодвинулись обратно в стены, отрезав путь к отступлению. Хе-хе, кому сейчас нужно отступать, так это Джонсу!
  
   - Какие будут правила? - Скучающе спросил Киллуа, и засунув руки в карманы.
  
   - Правила? Ты не понял. - Маньяк похрустел пальцами. - Будет лишь бойня. Мне плевать на экзамен, и на амнистию. Я просто хочу услышать твои вопли...
  
   - Да? Окей. Значит, кто умрет, тот и проиграл?
  
   Джонс приподнял брови. Такого бесстрашия он, видимо, еще не встречал.
  
   - Да. Правильно. Сейчас ты...
  
   Я моргнула. Киллуа мгновенно оказался позади маньяка.
  
   Джонс опустил глаза и схатился за своою грудь, в которой зияла дыра.
  
   - Откуда... Почему так... Холодно...
  
   Киллуа холодно уставился на маньяка, и показал свою руку, в которой держал еще бьющееся сердце. Я позеленела. На острове я сама разделывала животных на еду, так что от вида крови в обморок не упаду, но это уже слишком.
  
   - Оно... Моё... - Джонс тяжело поплелся вперед, протянув руку. - От-тдай!..
  
   Сердце ударилось еще пару раз и затихло. Одновременно с этим маньяк упал, не двигаясь. Умер. Киллуа вложил орган в протянутую руку мертвеца, и пошел к нам.
  
   Да, я знала, что беловолосый непрост, но точно не была готова к чему-то подобному. Одним ударом! Хотя, честно говоря, я рада, что этого не пришлось сделать мне, если бы дела пошли плохо. Да и, по сути, это была чистая самооборона.
  
   - Да кто же он такой?.. - Тихо проговорил Леорио.
  
   - Точно, вы ведь не знаете! - Гон развернулся. - Наш Киллуа из семьи профессиональных убийц!
  
   Ясно... Почему бы и нет.
  
   - Чего?! - Леорио как всегда отреагировал бурно.
  
   ***
  
   После продолжения пути, началась нескончаемая череда ловушек и испытаний. От смертельных игр в стиле хоррор-фильмов, до викторин на различные темы, и тестов на логику. Но наша команда щелкала все препятствия, как орешки. Леорио оказался довольно крепким, и поручили делать силовую работу, Курапика здорово знал историю этого мира, Гон и Киллуа помогали свежими идеями, а я выполняла роль штатного детектора ловушек, выбирая более безопасные пути. Хотя, даже так нельзя было избежать всех опасностей - иногда попадались "обязательные" испытания, в числе которых был даже катящийся за нами огромный каменный шар! Сначала было весело, но постепенно приелось. Казалось, это будет длиться бесконечно...
  
   Наконец, путь преградила тяжелая металлическая дверь, похожая на ту, что была в самом начале.
  
   "Это дверь. О - открыть. Х - не открывать"
  
   Голосуем!
  
   "О - 5; Х - 0"
  
   Перед нами предстала довольно необычная комната. Первым, что бросалось в глаза, была половинка шипастой статуи Гекаты, которая словно высунулась из стены, и обхватила руками две двери с поднадоевшими обозначениями "Х" и "О". Кроме того, на стенах висело множество самого разнообразного холодного оружия, а в углу можно было заметить две пары кандалов с цепями.
  
   На табличке, вместо правил выбора было написано следующее: "Это последняя развилка. Пришло время решающего выбора".
  
   Подойдя поближе к статуе, мы услышали инструкции Липпо.
  
   - Пожалуйста, выберите путь! У вас два варианта! Длинный и трудный, по нему смогут пройти все. Либо лёгкий и короткий, но только для троих из вас! К сведению, по первому пути вы будете идти как минимум 52 часа. Лёгкий приведет к финишу за три минуты! Кружок - идете длинным, крест - коротким! Если хотите пройти по легкому пути, нажмите крест и прикуйте двух человек к стене! Они не смогут двинуться дальше, пока не выйдет время!
  
   Так, а у нас осталось еще целых... Пятьдесят один час с хвостиком! Мы уже почти сутки бродим по этому чертовому лабиринту! А-а! Достало всё!
  
   Пока парни отвлеклись на бессмысленный спор, грозящий перейти в драку с оружием, я приблизилась к двери "короткого пути".
  
   Раз, я сканирую дверь. Два, втыкаю в стену два молекулярных ножа, которые разрезают несколько деталей запирающего механизма. Три, от мощного пинка в угол двери, та сходит с направляющей рельсы, и теперь её можно вручную задвинуть в стену. Четыре, я открываю дверь. Вуаля!
  
   Сделав шаг внутрь прохода, я обернулась.
  
   - Так мы идем? - Ответом была лишь тишина, и четыре пары моргающих глаз.
  
   Наверное, меня теперь считают взломщицей, или расхитительницей гробниц... Не став дожидаться, пока те придут в себя, я двинулась дальше в проход. Коротким путем вниз оказался крутой спуск в виде горки. Ха, после проваливающихся плиток пола, как в Индиане Джонсе, меня в этой башне уже ничего не удивит!
  
   Едва не протерев дыру в шортах, я скатилась по спуску, и вывалилась в круглый каменный зал с множеством дверей, и высоким потолком, до которого едва доставал свет факелов.
  
   - Претендент номер "406", Сона! - Жизнерадостно прокомментировал Липпо. - Пришла пятой! Затраченное время: 20 часов, и 42 минуты!
  
   Так, кто тут у нас... На полу, прислонившись к стенам, сидели: фокусник Хисока, шиноби Ханзо, неформал с игольчатым пирснигом, и темнокожий мужчина с прической "афро", вооруженный духовой трубкой.
  
   Позади меня раздался шум, и в проеме показались остальные члены нашей маленькой компании. Липпо начал скрупулёзно перечислилять их имена, и время пути, но меня уже ничего из этого не интересовало - я заметила нечто, что заставило забыть обо всем на свете. В стороне, из стены торчала стойка на колесиках, с полками, полными тарелок с едой и... Десертами!
  
   ***
  
   Комнаты нам, к сожалению, не выделили, ограничившись периодической доставкой еды и напитков. Спать предлагалось на полу. Да, обслуживание здесь так себе... Я ставлю этому отелю одну звезду! Но только из-за десертов.
  
   - Эй-эй, Сона! - Раздался рядом энергичный голос Гона. - А как ты ту дверь открыла?
  
   - Там было слабое место. - Озвучила я общую идею. - Достаточно было убрать два стопора, и дверь можно открывать.
  
   Гон задумался, и, кивнув, ушел обратно к Киллуа. Еще желающих пообщаться не было, и я со спокойной душой закрыла глаза.
  
   Два дня пролетели быстро. Мало-помалу, количество прошедших участников увеличивалось: парень с ручной обезьяной, лучник, копейщик, девушка в смешной желтой шапке-лампочке, и другие. Последним пришел "факир", в халате и чалме.
  
   И вот, таймер обнулился, и раздался звуковой сигнал.
  
   - Время вышло! Этап объявляю законченным! - Голос Липпо звучал немного устало. Еще бы, следить за всем происходящим несколько дней подряд! И я почти уверенна, что он вообще не спал. - Прошло двадцать четыре претендента! Прошу с вещами на выход!
  
   Одна из настенных плит втянулась в потолок, открыв коридор, из которого бил яркий солнечный свет.
  
   (Третий этап прошло 24 кандидата)
  
   ***
  
   Глава 4.
  
   Снаружи, на площадке у подножия башни нас уже ждали. Мужчина в невзрачной одежде, с улыбкой смотрел на вереницу участников. Его глаза скрывали круглые очки, а из головы торчал фиолетовый пучок волос, похожий на ирокез. Липпо, ты ли это? Позади него, через десяток метров начиналась водная поверхность, уходящая за горизонт, с виднеющимся вдали островом.
  
   - Поздравляю вас с успешным преодолением моей "Башни Уловок"! Вам осталось пройти всего два этапа. - Этот голос... Да, это точно Липпо.
  
   Тем временем экзаменатор показал пальцем себе за спину, где была водная гладь, уходящая за горизонт, и виднелся кажущийся маленьким с такого расстояния остров.
  
   - Четвертый мы проведем там - на острове Зевилл! Продолжим! - Он пафосно щелкнул пальцами, и к нему тут же подбежал подчиненный небольшим столиком на колесах. На столике располагалась прозрачная стеклянная коробка с ручкой, внутри которой был виден лотерейный барабан, заполненный пластиковыми карточками, и механизм для выдачи. - Пожалуйста, вращайте барабан, и тяните жребий!
  
   - Зачем? - Все напряглись, чувствуя подвох.
  
   - Чтобы определить, кто за кем будет охотиться... - Экзаменатор блеснул очками. - В коробке лежат 24 пронумерованные карточки. На них написаны ваши номера. А теперь начинайте тянуть в том порядке, в каком вы пришли к основанию. Первый, Хисока!
  
   Фокусник спокойно подошел, крутанул ручку, и забрал свою карточку. Затем Гиттаракур, Ханзо, Мистер Афро...
  
   И, наконец, моя очередь! Оказавшись рядом с коробкой, я постаралась как можно быстрее просканировать её содержимое. Похоже, экзаменаторы решили устроить королевскую битву на выживание... Нам практически прямым текстом сказали, что на картах будут номера наших целей! Так... Кажется, с такого расстояния я могу различить номера на карточках. Жаль, конечно, что нельзя доставать карты самостоятельно - тогда бы я точно вытащила бы свой номер. Но с таким механизмом могу лишь сказать, находится ли там моя карточка, или нет. Повезло! Карточка еще там! Значит, я не буду целью кого-то из первой четверки... Пронесло...
  
   Со спокойной душой, я крутанула барабан, и, получив выпавшую карту, двинулась обратно, задумчиво прокручивая её в руках. Цифры "191", скрытые под слоем бумаги, принадлежали усатому старику, с собранными в короткий хвостик седыми волосами - Бодоро. Весь его вид буквально кричал о боевых искусствах, а давление на пространство выдавало в нём грозного противника, пусть он и не дотягивая до таких монстров, как Хисока.
  
   По-хорошему, мне следовало сдаться, и уйти с экзамена, но... Этот экзамен - самая интересная вещь за последние месяцы! Я не могу, и не хочу, бороться с охватившим меня азартом. Рискованно? Несомненно! Впрочем, у меня тоже есть, чем их удивить! Да, пора браться за дело серьезнее. Справиться с моей "целью" будет непросто, однако, так даже интереснее!..
  
   Мои мысли прервал Липпо. Другие участники уже разобрали карточки, и настало время оглашения условий четвертого этапа.
  
   - Все взяли? Хорошо! Ваши номера и вытянутый жребий занесены в память машины. Можете делать с карточками что угодно! Тот участник, чей номер значится на вашей карте... Станет вашей целью! Можете снять наклейки!
  
   Многие после такой новости сразу же спрятали свои номерки. Моя же плашка уже давно была в кармане.
  
   - Ваша цель - добыть плашку с номером своей жертвы. - Липпо с удовольствием наблюдал за судорожными попытками участников спрятать свои номерки.
  
   - Фух, значит убивать не нужно... - Один из троицы гопников, Младший, вздохнул с облегчением.
  
   - Ну, никто вас не ограничивает. Можете украсть, а можете убить жертву и снять плашку с трупа. - Экзаменатор злорадно ухмыльнулся, и продолжил. - За плашку выпавшей вам жертвы вы получите 3 очка. За то, что сохраните свою, тоже 3 очка! Остальные плашки оцениваются по 1 очку за штуку. Для допуска к финальному этапу нужно 6 очков. Их вы должны набрать за неделю пребывания на острове!
  
   ***
  
   На этом Липпо завершил свой монолог, и нас проводили до пирса, где стоял вместительный белый катер с символикой Ассоциации Хантеров на высоких бортах. Катер явно не был предназначен для перевозки такой толпы - мест не хватало, и большинство участников сели прямо на палубу, кидая друг на друга оценивающие взгляды. Все подозревали всех, гадая, кто охотник, а кто - жертва. Царившее здесь напряжение, казалось, можно было трогать руками.
  
   Атмосферу немного разбавила вышедшая на палубу девушка с рыжими волосами, на голове которой красовались наушники с микрофоном.
  
   - Поздравляю всех пассажиров с прохождением третьего этапа! Я буду вашим гидом. Меня зовут Хара! До нашей цели - острова Зевилл - мы будем плыть около двух часов. Все 24 участника автоматически получат в следующем году приглашение на экзамен. Так что если что-то не получится, не расстраивайтесь и попытайтесь через год! Желаю вам приятного... Плавания!
  
   Под конец она сбилась, и поспешно скрылась во внутренних помещениях. Неудивительно - часть негативного внимания перепала и девушке, так что ей стало неуютно.
  
   Я же, тем временем, с интересом сканировала окружение, что было нелегко для поиска таких маленьких целей, как карточки. Но если мне дать достаточно времени, и не мешать, это уже другой разговор! Постепенно, в голове начала формироваться примерная схема, кто на кого охотится. К примеру, добыть мой номер выпало стильной рыжеволосой женщине в солнцезащитных очках, по имени Супер - так её объявил Липпо в Башне Уловок. Проблемой было то, что она притащила на экзамен снайперскую винтовку. И держалась достаточно уверенно, чтобы заподозрить наличие опыта. Как бы не получить пулю между глаз...
  
   Сама снайперша является целью Ханзо, но на ниндзя особой надежды нет. С одинаковой вероятностью, он может, как убить Супер, не моргнув и глазом, так и незаметно украсть плашку.
  
   Лучшим решением было бы испортить винтовку еще на корабле, но сделать это незаметно я не смогу, да и наблюдатели не дремлют - могут снять с экзамена за фальш-старт четвертого этапа. Второй вариант - вовсе не вступать с ней в бой. То есть, либо избегать её до конца этапа, либо потерять свою актуальность, как цель. Например, отдать плашку, или выбросить так, чтобы снайперша об этом узнала... Либо комбинация первого и последнего!
  
   Теперь, по поводу винтовки. Уворачиваться от пуль я не умею, но это и не нужно! Достаточно уклоняться от траектории. То есть, если мысленно провести прямую линию, выходящую из дула, и не пересекать её - в меня не попадут. И пространственное трехмерное воображение, натренированное постоянным использованием Переноса, здорово мне в этом поможет!
  
   С мыслями о подготовке к возможному противостоянию с другими участниками экзамена, два часа прошли быстро. И вот, на обрывистый берег опустили трап.
  
   - Добро пожаловать! - Вперед вышла девушка-гид, и она снова была полна энтузиазма. - Мы пришвартовались к острову Зевилл! Прошу вас сойти в том порядке, в котором вы прошли третий этап! После того, как человек сошел, ждем две минуты и отправляем следующего! Мы оставляем вас ровно на неделю! Когда она кончится, вы должны вернуться сюда с достаточным количеством очков!
  
   Гид преувеличенно жизнерадостно взмахнула рукой.
  
   - Первый участник - пошел!
  
   Через десять минут настала моя очередь.
  
   - Пятый участник! Вперед! - Ага, это меня.
  
   Спустившись по трапу, я сделала шаг, и остановилась. Полной грудью вдохнула воздух, закрыла глаза, и сосредоточилась на своём чувстве пространства, охватив им весь остров. Сила участников, и несколько дней в одном помещении с ними, позволили мне практически мгновенно определить расположение всех людей на острове.
  
   Основная часть претендентов на корабле...
  
   Хисока уже успел уйти далеко вглубь острова...
  
   Остальные из первой четверки затаились вокруг точки высадки...
  
   А вот и скрытые наблюдатели - каждый следует за определенным участником... Нужно же им как-то контролировать происходящее?
  
   Выдох. Вдох.
  
   Стараясь двигаться в стороне от уже высадившихся участников, я быстрым шагом миновала узкую скальную полоску, и скрылась среди деревьев.
  
   ***
  
   Утро следующего дня я встретила на противоположной стороне острова, где устроилась на песчаном берегу с видом на море, запустив руки в песок. Спокойная погода и медленно накатывающие на пляж волны настраивали на мирный лад, однако, я не спешила поддаваться. И, несмотря на усталость, не прекращала концентрироваться на ощущениях от эхолота. Это было бы как минимум опасно - мало ли кто устроит засаду... Тем более, что некоторые участники уже выбыли. Кто-то, как цель Курапики, не сможет продолжать из-за сломанного оружия или телесных повреждений, а кто-то вообще ничего не сможет - Гиттаракур нашел и убил своего противника, и переговорив с Хисокой, закопался в землю на глубину пяти метров, где и уснул. Жуткий персонаж.
  
   Так, а что там с моими... Знакомыми? Хм, нет, "просто знакомыми" они быть уже перестали, но и друзьями их назвать сложно.
  
   Гон второй день практически стоит на месте... Тренируется? Вполне вероятно, ведь его цель - Хисока. И, насколько я успела узнать паренька, тот хотя бы попытается добыть плашку фокусника.
  
   Киллуа бессистемно гуляет по острову...
  
   Курапика уже добыл плашку своей цели, сделав отбивную из длинноволосого мужчины с копьем...
  
   Хуже всего дела обстоят у Леорио - он третий час гоняется за своим противником... Парень с ручной обезьяной, сам оказался тем ещё приматом, передвигаясь по среднему ярусу деревьев с потрясающей скоростью. Так что он имел все шансы сбежать, только направление выбрал неудачное - в сторону Курапики. Не повезло.
  
   Я легла на песок, заложив руки за голову.
  
   Скука!
  
   Делать что-то, сейчас не имело смысла - я уже подготовила несколько сюрпризов на случай стычки со снайпершей, или остальными участниками. Идти за целью? Рано. Бодоро кружит вокруг пещеры, где засел Барбон - заклинатель змей, справедливо ожидая засаду... Пусть ослабят друг друга, тогда и я на огонек загляну.
  
   ***
  
   - Наконец-то! - Пробормотала я, и, стараясь не обращать внимания на вздрогнувшего от неожиданности наблюдателя, выдвинулась к пещере факира. Спустя час Бодоро, наконец, решился войти внутрь пещеры, и там начало творится что-то странное.
  
   Подбежав ближе, я поняла, что опоздала. Я не учла, что Бодоро может проиграть так быстро... И что у заклинателя змей будет не две, не три, а целая армия ядовитых змей! В пещере оказалось множество пресмыкающихся, которых Барбон натравил на мастера боевых искуств, после чего забрал плашку с трупа.
  
   Нехорошо вышло.
  
   Заходить туда будет самоубийством, даже с учетом Переноса. Как же избавиться от змей и забрать плашку? Хм... Змеи реагируют на звуки, так как очень чувствительны к вибрациям. Звуки... Придумала!
  
   Я побежала обратно к пляжу, где видела подходящий камень. Проигнорировав наблюдателя, я Переносом отделила от скалы брусок, и отрезала от него всё лишнее. Получилось нечто, похожее на двузубую вилку с плоскими зубцами, находящимися параллельно друг к другу. Камертон!
  
   Дзинь.
  
   Легонько стукнув камертон каменной палочкой, я послушала звук, и констатировала, что первый блин вышел комом. Затем сделала второй камертон, третий... Я чередовала размеры, форму, и расстояние между пластинами, пока не получила то, что искала.
  
   За время моего отсутствия, ничего не изменилось. Барбон так и сидел в глубине пещеры, никуда не спеша. Тем хуже для него! Войдя на несколько метров в темный коридор пещеры, я сделала в полу углубление, куда с силой вставила ножку камертона.
  
   Дзинь.
  
   По коже побежали мурашки, и внезапно я ощутила тревогу. Брр-р...
  
   Я поспешила отойти подальше в лес, чувствуя, что в пещере начал творится полный хаос.
  
   Змеи впали в натуральную истерику - беспорядочно извивались и кусали всё на своем пути, в панике стараясь как можно быстрее выбраться из замкнутого пространства. Из пещеры хлынула живая река из расползающихся из пещеры гадов.
  
   М-да, сработало даже слишком хорошо... Что именно? Всё просто - с помощью камертона я частично воспроизвела тот звук, который слышала на "своём" острове во время подземных толчков, создав впечатление приближающегося землетрясения. Я, конечно, знала, что змеи отреагируют неадекватно, но такого не ожидала.
  
   Когда чешуйчатый поток, наконец, иссяк, я медленно направилась внутрь. Длинный извилистый коридор под конец расширился до зала, на полу которого, рядом с трупом Бодоро, лежал бессознательный факир, со следами множества укусов.
  
   Да, от такого никакой иммунитет не поможет.
  
   Становится причиной смерти человека, пусть и такого беспринципного, я не хотела. Поэтому перерыла карманы факира в поисках какого-нибудь противоядия, и, как ни странно, нашла. Целый пузырёк. Сделав всё, как было указано в написанной от руки инструкции, я смахнула пот со лба. Будет жить! И сможет продолжить экзамен - его плашка мне была ни к чему, и забирать её я не стала, ограничившись номерком Бодоро.
  
   ***
  
   Вот черт! Я забыла про снайпершу!
  
   Пока я отвлеклась на спасение Барбона, она успела подобраться к входу в пещеру, и короткими перебежками нырнула в кусты прямо напротив входа. Где и засела в засаде, приникнув к прицелу.
  
   Невезуха.
  
   Конечно, я могу прокопать другой выход, но будет выгоднее, если наёмница прекратит меня преследовать.
  
   С осторожностью вжимаясь в стену, я дошла практически до выхода, спрятавшись за поворотом. Пора показать мой козырь!
  
   Первым "сюрпризом", который я подготовила - это "вакуумный" пистолет-игольник.
  
   Как понятно из названия, стреляет иглами, в данном случае, иглами морского ежа, при помощи вакуума. Конечно, мой Перенос каким-то образом смягчает схлопывание воздуха при возникновении пустоты, но не полностью. И это можно использовать! Винтовка снайперши напомнила мне о том видео, где в стену стреляли стальным ломом, при помощи вакуумной пушки. И, хотя сделать классическую версию из камней и палок не представлялось возможным, духовая трубка другого участника стала прообразом более простой конструкции. По сути, это всего лишь массивная, чтобы выдержать воздушный удар, сквозная трубка из камня. Весь фокус в форме канала внутренней части: первая треть, до самого дула, сделана по диаметру снаряда, затем канал несколько сужается, чтобы игла не проваливалась дальше, и затем расширяется в виде конуса. Чтобы выстрелить, требуется убрать Переносом воздух из этого конуса, создавая перепад давления. С одной стороны, иглу тянет назад, что невозможно из-за меньшего диаметра канала, а с другой, в конус затягивает воздух снаружи, который выталкивает иглу! Заряжается это нечто как старинный мушкет - снаряд заталкивается прямо в дуло. И как я до этого раньше не додумалась?..
  
   Эм. А как люди начинают перестрелку? Ладно, просто возьму, и начну!
  
   Подавив мандраж, я проследила возможную траекторию выстрела. Осторожно, я привстала на цыпочки, и под самым потолком высунула игольник из-за угла. Мысленно провела линию из дула игольника, прицелилась...
  
   Выстрел.
  
   "Пш-ст". Раздался совсем не впечатляющий звук. И короткий вскрик. Попала!
  
   Перезарядка.
  
   Выстрел... Промах.
  
   И, в то же мгновение, в игольник попала пуля противницы, разорвав его на части, и оцарапав руки осколками.
  
   Не сильно расстроившись, я отряхнулась, и подробнее присмотрелась Эхолотом. Ага, я попала ей в плечо. Теперь не постреляет... Или нет - снайперша, как ни в чем не бывало, продолжала крепко держать винтовку.
  
   Кажется, мне попался бракованный морской ёж. Впрочем, я не искала смертельно ядовитых, а для отвлекающего маневра хватит и этого. Пришло время для второго козыря!
  
   Пока Супер перезаряжала винтовку, я медленно показала из-за угла белую плашку с номером "406".
  
   - Эй! Тебе это нужно? Забирай! - Мой голос звучал одновременно агрессивно, и напугано.
  
   Держа плашку на виду, я размахнулась, и, больно ударившись локтем о стену, метнула номерок над деревьями, как фрисби.
  
   - Вот же ***! - Ругнулась снайперша, и рванула вслед за плашкой.
  
   Хе-хе! Купилась!
  
   Я бросилась бежать в обратную сторону от траектории бега наемницы.
  
   Весь план состоял в том, что она прекратит преследование, только если поверит, что у меня нет плашки! И снайперша приняла мои слова за чистую монету, отправившись искать "пиратскую копию" номерка.
  
   Я изготовила его заранее, пока была на пляже.
  
   Пункт первый: найти плоскую ракушку подходящего цвета и размера.
  
   Пункт второй: точным "переносом" убрать лишнее, оставив круглую белую пластину, идеально совпадающую с размерами моей плашки, с выемками для цифр.
  
   Пункт третий: вырезать цифры "4","0", и "6" из подходящего по цвету тёмного камня.
  
   Пункт четвертый, заключительный: вставить цифры в идеально совпадающие пазы, предварительно капнув древесной смолы для лучшего сцепления.
  
   Вуаля!
  
   Хотя, копия не идеальная. Если Супер сравнит текстуру с другими плашками, то вполне сможет распознать подделку.
  
   ***
  
   Оставшееся время до конца этапа я провела в рукотворной пещере, которую проделала в стене обрывистого берега, неподалёку от точки высадки. После отходняка - "В меня с-стреляли! А-а!" - меня одолел приступ лени. Запала хватило лишь на создание нового модернизированного игольника, с более удобным механизмом для закладки игл, по типу винтовочного. Однако сканировать остров я не прекратила, лишь снизила точность и радиус, отслеживая перемещения поблизости.
  
   - Четвертый этап испытания завершен! - Прозвучал на весь остров голос, усиленный громкоговорителем. - Претендентам просьба явиться к месту сбора. Осталось десять минут! Те, кто не явится вовремя, будут дисквалифицированы! С этого момента передача номерков запрещена! Будут проведены соответствующие проверки, и нарушителей будет ждать дисквалификация!
  
   Потянувшись, я вылезла в "окно", схватилась за козырек обрыва наверху, подтянулась на руках, и выползла на площадку. Вскоре, собрались и остальные.
  
   К точке сбора, не считая меня, явилось всего девять человек, в том числе, остальные члены нашей команды по прохождению Башни Уловок. Увидев меня, Гон тут же замахал рукой. Приятно, когда встречают так радушно. В общем, четвертый этап прошли: я, Гон, Киллуа, Леорио, Курапика, Хисока, Гиттаракур, Ханзо, лучник-Поккл, и... Супер, которая недовольно на меня поглядывала, потирая руку, закрепленную в самодельной перевязи. Да, иглы морских ежей никому не прибавляют здоровья. Кстати, ей же требовалось набрать еще три очка. Одну плашку она наверняка сняла с бессознательного Барбона, но как она победила двух других, да еще с нерабочей рукой? Она что, местная Лара Крофт?
  
   - Проверим ваши номерки! - Девушка-гид сошла с трапа, и быстро пройдясь ручным сканером по нашим плашкам, гордо огласила результат. - Четвертый этап прошло десять человек!
  
   Спустя пятнадцать минут над островом завис дирижабль, чтобы отвезти нас к месту финального испытания.
  
   (Четвертый этап прошло 10 кандидатов)
  
   ***
  
   ~Комната отдыха экзаменаторов~
  
   Вокруг стола с удобством расположились на креслах Нетеро, и все экзаменаторы прошедших этапов.
  
   - Хо-хо-хо. - По-стариковски рассмеялся Нетеро. - Восемь из десяти - новички? Какой удачный год!
  
   - И часто такое происходит? - Спросил Бухара, не совсем понимая радости председателя.
  
   - Ну, случается, что много лет ни один новичок не проходит. А потом вдруг появляется куча многообещающего народа! - Нетеро был в восторге.
  
   - Кстати, а что будет в финальном этапе? - Поинтересовался Сатоц.
  
   Дед на это только хитро улыбнулся.
  
   - Что касается финала... Я намерен устроить весьма своеобразные поединки! Но для начала, я хотел бы поговорить с каждым претендентом с глазу на глаз!
  
   ***
  
   На дирижабле было тихо, только на краю слышимости гудели двигатели.
  
   За первые десять минут полёта, я успела ненавязчиво разузнать о приключениях Гона и компании: Курапика и Леорио весь этап прошли в одной команде, Киллуа же победил гопников и отобрал плашку цели. "Веселее" всех было Гону - как я и думала, выследил Хисоку. И когда тот напал на другого участника, с помощью удочки украл плашку фокусника, и бросился бежать. Но сам едва не оказался добычей, пропустив парализующий снаряд из духовой трубки Герета. А затем, их догнал раздраженный Хисока... Мгновенно убив Герета, фокусник снисходительно похвалил парня за изобретательность, и бросил ему свою плашку, как подачку. Когда же Гон стал отказываться, и даже смог встать, хотя от яда должен был валяться без сознания, Хисока нанес ему издевательский удар в скулу, и сказал, что примет плашку обратно, только когда Гон сможет вернуть этот удар. Это был сильный удар по гордости парня - теперь Гон из кожи вылезет, но будет тренироваться, чтобы победить Хисоку. Может, на то и был расчет?
  
   - Объявление для всех претендентов. - Прозвучал голос из системы оповещения. - Председатель хочет провести индивидуальные собеседования. Когда назовут ваш номер, пожалуйста, пройдите в приемную на первом этаже. Начнем с номера 44, Хисока!
  
   Собеседования были недолгими, минут по пять-шесть на каждого.
  
   - Номер "406", Сона.
  
   Я спустилась на нижний этаж гондолы, и, пропустив Гиттаракура, вошла в комнату. Та была выполнена в японском стиле - драпировка, низенький столик, и подушки вместо стульев. Как апофеоз, за спиной председателя висел белый холст, на котором был размашисто написан сложный иероглиф, в значении "Душа".
  
   - Ну, присаживайтесь. - Доброжелательно произнес Нетеро. - Я задам вам несколько вопросов.
  
   Присев на подушку, я уставилась на председателя. Издалека было не так заметно, но вблизи старик давил на пространство так, что, если бы не точка опоры в виде подушки, могла бы упасть от резко взбунтовавшегося чувства равновесия.
  
   - Во-первых, почему вы хотите стать хантером?
  
   Я уже раздумывала над этим вопросом, поэтому ответила без задержки.
  
   - Привилегии. В особенности, доступ к закрытой информации, и возможность свободно путешествовать.
  
   - Второй вопрос. Кто из остальных девяти человек привлекает ваше внимание?
  
   - Номер "301" Гиттаракур! И "44" Хисока! - Это точно самые запоминающиеся, из всех, что я видела. - Они жуткие...
  
   Нетеро по-доброму усмехнулся.
  
   - И последний вопрос. С кем из оставшихся претендентов вы меньше всего хотели бы драться?
  
   - Хм. Мне не хотелось бы сражаться с номерами "99" Киллуа, "403" Леорио, "404" Курапика, и "405" Гон. - Да они запали мне в душу - я редко запоминаю имена с первого раза, а тут даже номера вспомнила!
  
   - Ага, замечательно. - Нетеро сделал вид, что пишет в блокноте. - Можете идти.
  
   Только поднявшись в столовую, я сообразила, что за время разговора Нетеро примерно 7-8 раз менял языки. Проверял то, что я сказала во время регистрации на экзамен, да? Хитрый жук.
  
   ***
  
   Глава 5
  
   Дирижабль сел на посадочную площадку перед комплексом зданий в необычном стиле: высокие сквозные арки, башни и округлые крыши навевали мысли о Тадж-Махале. Нас проводили вовнутрь, в большой пустой зал. Вместе с нами туда вошли Нетеро, Бинс, несколько охранников в одинаковых черных костюмах, и экзаменаторы предыдущих этапов: Сатоц, Бухара, Менти и Липпо.
  
   - Приветствую, господа! Надеюсь, вы хорошо отдохнули за время перелета. Этот отель принадлежит экзаменационной комиссии. Пока этап не закончится, он полностью в вашем распоряжении. - Нетеро неторопливо вышел на середину зала и начал свою речь, а остальные отошли поближе к стене.
  
   - На сладкое, мы припасли для вас турнир из поединков один на один! - Председатель махнул рукой, и один из "людей в черном" вкатил в зал доску, накрытую тканью.
  
   - Вот сетка боев! - Нетеро с хитрым выражением лица сдернул ткань.
  
   Схема, нарисованная на доске, была очень неравномерной. Например, Гону и Ханзо предстояло пять боев, а Гиттаракуру только два. Мне же предстояло драться всего три раза, первый из которых должен проходить с Хисокой, либо Курапикой, смотря кто из них победит... Погодите-ка. Получается, по количеству боёв, Супер показала себя лучше, чем я? Или хуже?
  
   - Значит, лицензию получит лишь тот, кто всех победит? - Спросил Ханзо.
  
   - Не-а! - Довольно воскликнул председатель, и многозначительно поднял палец. - Одной победы будет достаточно! Победители выбывают, а проигравшие продвигаются дальше по турнирной лестнице! Короче, кто умудрится проиграть всем - уйдет ни с чем. Теперь ясно?
  
   Значит, Леорио здесь не повезло больше всех - у него будет всего две возможности выиграть.
  
   - Получается, сдадут все, кроме одного человека? - Уточнил ниндзя.
  
   - Именно! Круто, да? У каждого претендента будет как минимум две попытки!
  
   - Но почему сетка такая неровная? - Киллуа скрестил руки на груди и нахмурился.
  
   - Логичный вопрос! Моя схема отражает, как вы себя проявили за все время экзамена! Те, кто выступал лучше, получат больше попыток. Те, кто хуже - меньше.
  
   - А можно поподробнее? - Поинтересовался Киллуа.
  
   - Фиг вам! Хо-хо-хо! - Довольный Нетеро покачал головой. - Информация сверхсекретная! Но кое-что объяснить могу. Ваши оценки состоят из трех пунктов: сила, разум, а также общее впечатление. Сила. Тут мы рассматривали скорость, ловкость, выносливость и остроту восприятия. Что касается разума, тут учитывались моральная стойкость, адаптация, восприятие действительности и креативность. Но, по правде говоря, эти оценки не так важны - вы все достаточно сильны... или удачливы, раз добрались до финала. Главное, на что мы опирались - впечатление! И никакие из вышеупомянутых критериев к нему не относятся! Это ваш потенциал хантера! Его я вычислял на основании того, что вы мне отвечали!
  
   Ага, то есть он просто нарисовал эту схему, как ему левая пятка подсказала?
  
   - Правила боя просты: оружие разрешено, если противник сдался, вам зачисляется победа. Но учтите, что если убьете своего противника, вас тут же дисквалифицируют! Экзамен закончится, и все остальные получат лицензию без боя, усекли?!
  
   Да, да. Давайте начинать уже.
  
   - Первый бой: Гон против Ханзо! Прошу! - На середину зала вышел один из "людей в черном". - Я буду вашим рефери!
  
   - О, здравствуйте! - Ханзо вышел на импровизированную арену. - Это ведь вы за мной следили на четвертом этапе?
  
   - Ты заметил? - Судья выглядел несколько растерянно.
  
   - Конечно! Я, так понял, за каждым участником своего проверяющего закрепили. Думаю, не я один такой внимательный!.. Да, я еще хотел уточнить. - Ниндзя все никак не замолкал. Любит он языком чесать. - Единственное условие для победы - заставить противника сказать: "Я проиграл"? Никаких нокаутов и счетов до девяти?
  
   - Верно. - Хмуро подтвердил судья.
  
   Ханзо хмуро посмотрел на Гона. Правильно нервничает. Тот ведь упрется, как осёл, но не сдастся. И ниндзя должен это понимать.
  
   - Начали!
  
   Гон ринулся вбок, надеясь измотать своего противника скорость, но Ханзо решил сразу показать Гону, что такое тотальное превосходство. Ниндзя мгновенно оказался позади парня, и коротким ударом по шее отправил его на пол.
  
   - Для своего возраста ты неплох. - Сказал ниндзя лежащему у его ног парню, и приподнял безвольное тело. - Сражайся мы по-настоящему, ты был бы уже мертв. Больно, да? Бил я достаточно сильно - сотрясение мозга гарантированно! Победа тебе не светит, сдавайся.
  
   Гон кривился от боли, однако смог ответить.
  
   - Не-т.
  
   Ханзо нахмурился и дал парню подзатыльник.
  
   - Если сейчас сдашься, к следующему бою будешь полон сил. Не упрямься, просто сдайся.
  
   - Ни за... что!
  
   Еще удар.
  
   - Гон, не глупи! Успеешь еще победить! - Не выдержал Леорио. - Просто...
  
   - Леорио! - Курапика нахмурился. - Поставь себя на его место. Ты бы сдался?
  
   - Да лучше сдохнуть! Но не могу же я ему это сказать! - Леорио бессильно сжал кулаки. - Только советом и могу помочь!..
  
   - Ты себе противоречишь, но суть я уловил. - Курапика зло смотрел на ниндзя, избивающего Гона.
  
   Надеюсь, парень знает, что делает.
  
   ***
  
   Избиение всё продолжалось. Леорио уже трясся от еле сдерживаемой ярости, и, после очередного удара, заорал.
  
   - Хватит! Дайте мне мальчишку заменить!
  
   - Не можешь смотреть на бой - уходи. - Спокойно ответил ниндзя. - Дальше будет только хуже.
  
   Леорио рванул вперед, но ему преградили путь два охранника.
  
   - Никто не имеет права вмешиваться в поединок! Если вмешаешься, мы дисквалифицируем Гона!
  
   - Леорио... Успокойся... - Гон сумел подняться на ноги. - Не так уж мне и... Больно. Я могу... Драться дальше.
  
   Парень еле стоял, поэтому ему хватило одной подсечки. Ханзо сел ему на спину, и взяв левую руку в захват.
  
   - Руку сломаю. - Бесстрастно сказал ниндзя. - Без шуток. Ну же, сдавайся.
  
   - Ни... Ни за что! А-а!..
  
   Хруст ломаемой кости.
  
   - Сломал... - Зрители были в шоке.
  
   Вот же баран! Это я про Гона, если что. Мог бы сдаться... Ниндзя и так обходится с ним удивительно мягко, но скоро может выйти из себя, и начать бить в полную силу.
  
   - Курапика! - Леорио заскрипел зубами. - Не смей меня останавливать! Если он Гона еще раз хоть пальцем тронет, прости, но я не удержусь!
  
   - Я? Останавливать? - Глаза блондина медленно принимали рубиновый оттенок. - И в мыслях не было.
  
   Да, зрелище действительно неприятное.
  
   Ниндзя, видя бесплодность своих попыток и нашу реакцию, решил надавить морально.
  
   - Понимаю, тебе больно. Но все же выслушай. Я вышел из семьи тайного клана шиноби. - Ниндзя встал на одну руку. - С самого рождения я подвергался жестоким тренировкам. За восемнадцать лет я отточил своё искусство. В твоем возрасте я уже убивал. Тебе меня не одолеть. Признай...
  
   Что именно он требовал признать, мы не узнали - Гон приподнялся, и пнул отвлекшегося на рассказ ниндзя прямо в лицо.
  
   - Черт, теперь хоть разум прояснился! А то либо боль мешала, либо твоя болтовня! - Парень сел и упрямо посмотрел на Ханзо.
  
   - Гон, бей его! - Закричал Леорио, радуясь успешной контратаке.
  
   - Мы не выясняем, кто сильнее. - Гон стоял, пошатываясь. - Важнее, кто первым сдастся!
  
   Ханзо одним движением поднялся на ноги. Из носа у него капала кровь.
  
   - Я позволил себя ударить... - Ниндзя попытался сделать хорошую мину при плохой игре. - Но ты, похоже, меня не понял. Я не просил, я приказывал. Неужели так трудно понять... Хорошо. Есть вариант попроще.
  
   Ханзо прикрыл одну руку другой, и вытащил из бинтов на предплечье длинный клинок. Взмахнув лезвием, ниндзя наставил его на Гона.
  
   - Я отрежу тебе ноги. - Он что, серьезно?! - Может, получив увечье, ты, наконец, поймешь... Но сначала, спрошу еще раз - не хочешь ли сдаться?
  
   - И не проси! - Гон, как всегда, в своем репертуаре. - Я не хочу, чтобы мне ноги отрезали! Но и проигрывать я тоже не хочу! Давай придумаем что-то еще!
  
   После его слов напряженная атмосфера как-то неуловимо растаяла. Раздались смешки.
  
   - Что?! Не хочет он, ты совсем дурак?! - Ниндзя понял, что попытка запугать провалилась. - Нет, вы гляньте, он требует! Совсем страх потерял? Я тебя сейчас без ног оставлю!
  
   - Но даже тогда я не сдамся! - Парень стоял на своем. - К тому же, тогда я истеку кровью и умру. Его ведь тогда снимут с экзамена, да?
  
   Гон вопросительно посмотрел на рефери.
  
   - Д-да...
  
   - Видишь? Нам обоим это не выгодно! - Гон продолжал давить простой логикой. - Лучше состязаться в чем-нибудь другом.
  
   Ниндзя, от понимания ситуации, только заскрипел зубами.
  
   - Все, пронесло. - Курапика успокоился. - Гон перехватил инициативу.
  
   - Ты и в самом деле ничего не понял. - Ханзо направил лезвие на лоб Гона. - Если умрешь, всё закончится! Тебе же ничего не мешает попробовать в следующем году! А вот если я тебя убью... Неужели не видишь разницы?!
  
   Атмосфера вновь накалилась.
  
   - Почему? Это же всего два слова? А на следующий год ты вернешься. Неужели эта победа тебе дороже жизни?! Неужели она настолько важна?
  
   - Я должен найти отца. - Гон смотрел Ханзо прямо в глаза - Он хантер. Я получу лицензию, и непременно его найду! Но если сейчас сдамся, то никогда его не увижу. Так мне кажется. Потому и не сдаюсь.
  
   Ханзо несколько секунд напряженно смотрел в глаза Гона. Затем вздохнул, и, спрятав клинок, отвернулся.
  
   - Хорошо, твоя взяла. Признаю свое поражение. Убивать его нельзя. А придумать, как заставить его сдаться, я тоже не могу...
  
   Но Гон был решительно не согласен.
  
   - Нет, так не пойдет. - И что ему не нравится? - Нужно сесть и вместе придумать, как решить нашу проблему!
  
   - Так, давай-ка проверим, правильно ли я тебя понял... - У Ханзо задергалась бровь. - Я признал свое поражение, но ты не согласен, и хочешь меня победить. А способ этого предлагаешь придумать мне? Все верно?!
  
   - Ага!
  
   - Идиот! - Ниндзя резко сблизился, и одним ударом вырубил парня. - Эй, судья! Я проиграл, начинайте следующий поединок! Но прежде, я бы хотел кое-что прояснить. Как только он очнется, то попытается опротестовать результат. Сами видели, мальчишка упертый, как баран!
  
   - Не волнуйся. - Успокоил его Нетеро. - Гон победил, что бы он ни говорил, этот факт не изменится. Он может спорить, может даже угрожать, но лицензия всё равно уже принадлежит ему.
  
   - Понятно.
  
   Гона положили на носилки и унесли. Внезапно Киллуа поднял голову, глядя на ниндзя.
  
   - Зачем ты отдал победу? Мог ведь, не убивая, заставить его сдаться? С твоими то навыками.
  
   Ханзо устало прикрыл глаза.
  
   - Когда я кого-то пытаю, всегда готов к тому, что человек меня возненавидит. Мне так проще, и после переживаю меньше. Когда человеку больно, в его глазах горит огонь ненависти к мучителю. Даже после серьезной подготовки, подавить в своих глазах этот огонь очень сложно. Но у Гона я и следа его не увидел. Это мне понравилось. Вот и весь ответ. - И удалился.
  
   Хм, может, он не такой уж и плохой, каким показался.
  
   ***
  
   Дальнейшие бои не были такими длинными, как первый.
  
   Во втором бою сошлись Супер и Поккл. Снайперша одним движением прицелилась в лучника, и первым же выстрелом выбила из его рук оружие. Поккл так перепугался, что сразу сдался.
  
   Третья схватка проходила между Курапикой и Хисокой. И победы я желала отнюдь не блондину - я не хочу сражаться с Хисокой! Но не повезло. После непродолжительного обмена ударами, Хисока что-то тихо прошептал блондину, и сдался.
  
   Следующими были Ханзо и Поккл. Через две секунды после начала, ниндзя повалил лучника на землю, взял в захват его руку, и пригрозил сломать. Не обладающий решимостью Гона, Поккл тут же признал поражение.
  
   Далее, я должна была биться против кровожадного фокусника, но даже не стала выходить на середину зала - сделала шаг вперед, помахала рукой Хисоке, сказала "сдаюсь", и шагнула обратно к стене.
  
   - Он слишком силен. - Пришлось пояснить на вопросительные взгляды товарищей. - Я не смогу победить его, не убивая.
  
   Чем вызвала еще большее удивление. Ну да, с их точки зрения, утверждение, что я могу убить Хисоку, граничит с фантастикой, и больше похоже на несмешную шутку.
  
   Шестой бой так же не состоялся. Когда наступил черед Киллуа, он уверенно заявил лучнику: "Извини, но с тобой драться будет скучно!". Чем обеспечил Покклу победу.
  
   Теперь был мой черед сражаться с Леорио...
  
   Мы медленно вышли на арену. Устраивать драку мне не хотелось, ему, судя по всему, тоже. Сдаться? Ни он, ни я не примем такую победу.
  
   Коротко ухмыльнувшись, я вытянула чуть согнутую руку, сжатую в кулак. Затем раскрыла ладонь, и показала галочку из указательного и среднего пальцев. Судя по улыбке, Леорио понял, что я хочу, и тоже вытянул свою руку. Мы кивнули друг другу и...
  
   - Камень! Ножницы! Бумага! - Я не просчитывала его поведение, и наугад выкинула "бумагу", когда как Леорио продолжал сжимать кулак. "Камень".
  
   Парень вздохнул.
  
   - Я сдаюсь!
  
   Остальные претенденты немного недоуменно наблюдали за нашей "схваткой". Наверное, они ожидали напряженный бой, или, как минимум обмен ударами... Но вот что странно - никто, кроме нас таким простым способом выявления победителя больше не воспользовался. И зря.
  
   Следующими на арену вышли Киллуа и Гиттаракур. Беленькому конец... Хотя, убивать же нельзя, может, пронесет.
  
   - Сколько лет, сколько зим. - Произнес вдруг Гиттаракур, и начал вытягивать из себя иглы. Когда он вытащил последнюю, его лицо стало изменяться, а волосы сменили цвет и отросли до плеч.
  
   - Б-Брат. - В шоке прошептал Киллуа, покрываясь холодным потом.
  
   Ого! Я была в шоке. Санта-Барбара какая-то...
  
   - Здоров. - Теперь лицо Гиттаракура было вполне нормальным. Вот только совершенно равнодушное выражение черных глаз могло отпугнуть кого угодно. От него буквально несло Смертью.
  
   - Мама и Миллуки сказали, что ты их ударил. - Продолжил старший брат Киллуа.
  
   - Вроде того. - Киллуа старался сохранить беззаботный вид.
  
   - Мама плакала... - Гиттаракур склонил голову набок.
  
   - Ещё бы! Родной сын на неё руку поднял! - Прошипел Леорио.
  
   - ...От радости. - Старший брат Киллуа закончил фразу, заставив Леорио поперхнуться. - "Он стал таким сильным, я так рада, но ему пока рано уходить из дома". Так что она решила позвонить мне. Но здесь я тебя встретить не ожидал, хотя мама боялась, что ты решишь пойти в хантеры... А мне, если честно, лицензия нужна для следующего задания.
  
   - Не то чтобы я рвался в хантеры, просто я решил испытать себя. - Неуверенно сказал Киллуа дрожащим голосом.
  
   - Вот как, замечательно! Тогда позволь дать тебе совет - хантером тебе не быть! - Гиттаракур смотрел Киллуа в глаза, продолжая монотонно говорить. Гипноз? - Ведь ты прирожденный... Убийца! Ты бездушная марионетка тьмы. Ни мечты, ни желаний у тебя не было и не будет. Ты живешь в тенях, и радуешься только чужим смертям. Таким мы с отцом создали тебя. А чего ты собрался достигнуть, став хантером? Ты ничего не хочешь...
  
   - Хочу! - Выкрикнул Киллуа.
  
   - И чего же?
  
   - Я хочу... Подружиться с Гоном. - Заикаясь, проговорил Киллуа. - Я... Устал убивать. Хочу иметь друга, и жить нормальной жизнью!
  
   - Бред. У тебя не может быть друзей. - С уверенностью констатировал Гиттаракур. - Просто Гон оказался слишком хорошим, вот тебя это и смутило... Ты ведь не хочешь с ним дружить. Подружишься, и придет день, когда тебе захочется его убить! Однажды тебе станет интересно, кто сильнее... Потому что у тебя душа убийцы.
  
   Леорио решил вмешаться в семейный разговор.
  
   - Киллуа! Плевать мне там, брат он твой, или сестра. Не слушай ты его! Хочешь подружиться с Гоном? Ты слепой? Вы и так уже друзья! Спроси Гона, он подтвердит!
  
   Парень вздрогнул. А Гиттаракур задумался.
  
   - Да?
  
   - Еще как! - Разорался Леорио.
  
   - Серьезно? Вот беда... - Брат Киллуа задумался. - Ладно, убью Гона! Убийце друзья ни к чему, будут мешать! Где он?
  
   И направился к входу в жилую часть. Судья бросился наперерез.
  
   - Погодите, вы куда?! Поединок еще не... Хр-р...
  
   Гиттаракур метнул в судью несколько игл, и тот скорчился на полу.
  
   - Где? - Повелительно спросил гипнотизер.
  
   - А-аы... В комнате отдыха!
  
   - Благодарю.
  
   Но стоило ему сделать шаг в направлении комнаты отдыха, как на его пути, не сговариваясь, встали Леорио, Курапика, и Ханзо. Спустя секунду, к ним присоединилась и я. Не то, чтобы я внезапно стала бесстрашной, просто исполнила роль массовки. Никто не позволит убить Гона - экзамен еще идёт. Но зачем тогда он разыгрывает этот спектакль? Хочет еще сильнее надавить на Киллуа?
  
   Убийца остановился, и сделал вид, что задумался.
  
   - Хотя, погодите... Чтобы выполнить работу, мне нужна лицензия. Если убью их, меня дисквалифицируют, а Киллуа еще и лицензию получит. - Он приложил палец ко лбу. - Хм... Знаю! Сначала сдам экзамен, а потом убью! Тогда лицензию не отнимут, даже если я прикончу всех в этой комнате, верно? - Гитаракур обернулся к председателю Нетеро.
  
   - Не отнимем. Не имеем права. - Старик отвечал бесстрастно.
  
   - Ты слышал Киллу? Хочешь спасти Гона - победи меня. Сразишься за своего друга? Кишка тонка... А все потому, что ты не уверен, хватит ли сил меня одолеть. В глубине души ты сам знаешь ответ - "Брата ни за что не победить. Никогда не бейся с тем, кто сильней". Я-то думал, что крепко-накрепко тебе в голову вбил...
  
   Киллуа в панике попытался сделать шаг назад.
  
   - Ни с места! - Приказал Гиттаракур. - Любое движение я буду считать началом боя. Так же он начнётся, когда я коснусь тебя. Остановить бой можно только одним способом. Сдавайся, и иди домой... И не забывай! Если не будешь драться, твоего друга никто не спасёт!
  
   - Давай Киллуа! Он у нас Гона и пальцем не тронет! - Леорио снова вмешался. - Мы остановим его! Просто делай что хочешь!
  
   А между тем рука старшего брата почти коснулась головы Киллуа.
  
   - Сдаюсь... Я проиграл. - Опустил голову он.
  
   - Хороший мальчик! - Гиттаракур улыбнулся и похлопал Киллуа по плечу. - Ха-ха! Я соврал! Не собираюсь я никого убивать, просто хотел тебя немножко испытать. Зато теперь знаю наверняка - у тебя нет права заводить друзей. Да и не нужны они. Слушайся меня и отца, делай то, что мы говорим, и всё будет в порядке. Когда будешь готов, я разрешу тебе сдать экзамен на хантера... Но сейчас не тот случай...
  
   Бой был окончен. Довольный Гиттаракур отошел, а Киллуа направился к выходу, смотря перед собой пустыми глазами, будто в трансе. Хотя, он и был в трансе. Курапика и Леорио попытались поговорить с ним, но тот их проигнорировал.
  
   - Уходишь? - Поинтересовался Нетеро, поглаживая бороду. - Если выйдешь из отеля до конца этапа, будешь тут же дисквалифицирован!
  
   Киллуа, не отвечая, надавил руками на обе створки двери, и шагнул наружу.
  
   ***
  
   Нетеро привел всех прошедших в обычную аудиторию: там были парты, расположенные полукругом на разной высоте, подобно амфитеатру. Внизу по центру стоял массивный стол, над которым висела доска, на которой пишут мелом. Мы расселись, и нам раздали черные папки с эмблемой ХХ.
  
   Внезапно дверь резко открылась, и быстрым шагом вошел Гон. Его рука была перебинтована, и закована в гипс. Гон с решительным видом подошел к Гиттаракуру.
  
   - Извинись перед Киллуа! - Гон уставился на киллера.
  
   - Извиниться? За что?
  
   Гон тяжелым взглядом смотрел на своего оппонента.
  
   - Ты даже не понимаешь, что натворил?
  
   - Нет?..
  
   - Ты не имеешь права звать себя его старшим братом! - Кажется, Гону рассказали все произошедшее. И я даже знаю, кто - в дверях показался Сатоц.
  
   - А что, для этого еще и право заслужить нужно?
  
   Гон схватил того за руку, да так, что мне послышался треск кости, и попытался швырнуть убийцу на пол. Но Гиттаракур извернулся и приземлился на ноги.
  
   - Чтобы быть моим другом, Киллуа точно ничего заслуживать не обязан! Можешь не извиняться, просто дай мне повидаться с Киллуа! - Было видно, что Гон уже немного успокоился.
  
   - И что ты тогда сделаешь?
  
   - Разумеется, я спасу его!
  
   - Ты говоришь так, будто я его похитил... Но он ушел сам.
  
   - Нет! Ты им манипулировал! Ничем не лучше похищения!
  
   - Кхм. Я бы просил всех сесть. Мы как раз собирались это обсудить. -
  
   Приняв слова Нетеро за разрешение говорить, Курапика встал со своего места.
  
   - Киллуа себя не контролировал! - Взволнованно проговорил блондин. - Во время, и после боя с этим Гиттаракуром, Киллуа вел себя странно! Я думаю, его загипнотизировали, и заставили уйти!
  
   - Это просто домыслы. - Нетеро повысил голос на попытку Леорио что-то добавить. - Доказательств нет. Кроме того, в бою нет понятия честно или не честно! Мы не ставили запрет на оружие, гипноз тоже разрешен. Кандидат Киллуа сохраняет право участия в первом этапе на следующий год, но в этом он исключен! Можете жаловаться на результаты, но мы своего решения не изменим. А пока, позвольте рассказать вам о лицензии. Они находятся в папках перед вами!
  
   Я открыла папку. Там оказалась карточка, похожая на кредитную - даже магнитная полоска была. На лицевой стороне был выбит серийный номер. Всю остальную поверхность занимала вездесущая эмблема ХХ.
  
   Слово взял Бинс.
  
   - Лицензия хантера дает право попасть в 90% стран с ограниченным въездом, и в 75% закрытых зон по всему миру. Кроме того, карта дает право на свободное бесплатное пользование практически всем общественным транспортом. Если продадите карту, денег вам хватит на семь жизней, но, если её сохраните, комфортная жизнь вам обеспечена! Старайтесь не потерять карту, и не дать ее украсть! Лицензии именные, но новую вам никто не выдаст. По статистике, примерно один из пяти хантеров теряет свою карту в первый же год... Лицензия также служит доступом к закрытой информации, доступной только для охотников, такой как новые виды животных, списки разыскиваемых преступников и так далее. На этом, пожалуй, всё. - Бинс отошел, уступая место Нетеро. А я думала, он часа на два речь толкнет. Лихо.
  
   - Господа, я поздравляю вас! Вы прошли экзамен, а потому получаете право называть себя "Хантером"! Сейчас вы вольны идти куда хотите и делать то, ради чего добивались этого титула! Все дороги мира перед вами открыты, международный аэропорт в 2 квартах отсюда. И помните, долг хантера - заботится о своей лицензии!
  
   ***
  
   Когда я выходила из аудитории, Гон уже стоял перед киллером-иллюзионистом, требовательно уставившись ему в глаза.
  
   - Гиттаракур! Расскажи мне, где Киллуа!
  
   - Ты, правда, хочешь вернуть его? Лучше не стоит. - Протянул Гиттаракур.
  
   - А это мне решать! Килуа мой друг и я верну его!
  
   - А остальные трое, вы тоже с ним? - Киллер обвел взглядом меня, Курапику и Леорио, и равнодушно добавил. - Хорошо. Но я сомневаюсь, что у вас что-то получится. Киллуа отправился домой. На вершину горы Кукуру, там наш особняк.
  
   А? Меня тоже "пригласили" в гости к убийцам? Ох, ладно, не бросать же их.
  
   - Понял, спасибо. - Прохладно поблагодарил Гон и пошел дальше.
  
   - Мы с тобой!
  
   Когда мы были уже довольно далеко, позади донесся голос Хисоки.
  
   - А ничего, что убийца выбалтывает, где его база?
  
   - Это не секрет. К тому же, это место знаменито. Когда доберутся туда, сами поймут, что мы живем в совершенно разных мирах...
  
   ***
  
   Наша компания вышла наружу, и мы остановились около лавочки в небольшом внутреннем дворике.
  
   - Гора Кукуру? Никогда не слышал... - Леорио задумчиво почесал затылок. - Курапика, Сона, не знаете, где она?
  
   Я отрицательно покачала головой. Последняя надежда была на блондина, но тот не отвечал, погруженный в свои мысли.
  
   - Эй, Курапика! - Я коснулась его плеча.
  
   - А? Что? - Блондин, наконец, обратил на нас внимание. - О чем ты?
  
   - О горе Кукуру! Знаешь, где она может быть? - Повторил свой вопрос Леорио.
  
   - Нет, не знаю. - Курапика пожал плечами. - Но можно посмотреть в Сети...
  
   - Привет! - Прервал его подошедший к нам Ханзо. - Я возвращаюсь домой. Наше знакомство было недолгим, но было весело!
  
   - Да! И мне тоже! - Приветливо ответил Гон. После новости о местоположении Киллуа, к нему семимильными шагами возвращалась прежняя жизнерадостность.
  
   Ниндзя достал нарисованные вручную визитки, и стал их раздавать. Я тоже взяла одну. "Облачный Ниндзя Ханзо"? Неплохо.
  
   - Если когда-нибудь заглянете к нам, свяжитесь со мной! Устрою вам экскурсию! - Ханзо махнул рукой. - Увидимся!
  
   - Пока!
  
   Я услышала шаги позади себя и обернулась.
  
   - Никогда бы не подумал, что получение титула меня так мало обрадует. - В нашу сторону направлялся Поккл, спеша поделиться своими впечатлениями. - Победа без боя... А вообще, это все пустое! Раз уж прошел, постараюсь, как следует! Главное решить, что делать дальше.
  
   Что значит решить, чем будешь заниматься? Ты же охотник! "Охотиться" на какую-нибуть фигню, и ездить по странам...
  
   - Буду путешествовать по миру, и искать представителей исчезающих или неизвестных видов. В общем, стану охотником "призрачной" фауны!
  
   - Эй-эй! А что это? - Гон указал на ноутбук в руках лучника. Нет, я понимаю, что он жил не в городе, но...
  
   - Это ноутбук! С его помощью можно найти любые сведения! - Поккл начал объяснять парню, что такое интернет, электронная почта и автоответчик. Тоска... Наконец, лучник закончил свои объяснения. - Хотите что-нибудь узнать? Могу посмотреть прямо сейчас!
  
   Я хотела спросить про гору Кукуру, но Курапика жестом меня остановил и прошептал. - Не стоит сообщать другим, что нам нужно...
  
   Тем временем Гон попросил найти сведения о своем отце.
  
   - Да кто такой этот Джинг! - Через десяток минут поисков, Поккл нахмурился. - Все данные о нем тщательно защищены и требуют особого доступа. Похоже, он весьма влиятельный человек.
  
   - Правда? - Гон обрадовался даже такой скудной информации.
  
   - Ладно, сообщите, если что-то понадобится! - Лучник передал Гону карточку со своим номером телефона и электронной почты. М-да, такое ощущение, что у всех, кроме нас, есть визитки...
  
   Когда Поккл скрылся из виду, Леорио встрепенулся, и поник.
  
   - Нужно было спросить его про гору Кукуру.
  
   - Ничего, зайдем в интернет-кафе и сами все разыщем, для хантеров это бесплатно. Попробуем? - Курапика достал свою лицензию и демонстративно ей помахал. Свою карточку я доставать не стала - следуя совету не потерять лицензию, я предусмотрительно спрятала ее во внутренний карман. Нда, это полумеры. Нужно будет сделать браслет для скрытого ношения лицензии. И муляж карточки, и...
  
   - Аррг... нет, я не буду! Я решил пока лицензию не использовать! - Гон упрямо посмотрел на блондина. - Я не чувствую себя готовым... Не знаю, как описать...
  
   - Хорошо-хорошо! - Я подняла руки перед собой. - Мы поняли.
  
   - Да какая разница! Воспользуемся моей! - Курапике не терпелось попробовать свою лицензию в деле.
  
   - Ну что, пойдем? - Спросил Леорио, глядя на уходящего Поккла.
  
   - Подождите минутку! - Сказал нам Гон, и побежал в сторону Сатоца. Мы были уже далеко, но я невольно подслушала часть разговора. Сатоц восхищенно рассказывал Гону о Джинге, и о его достижениях. Оказывается, отец Гона довольно знаменит и работает археологом и реставратором древних руин. И, в довершение, у парня все это время была с собой карточка лицензии Джинга.
  
   Когда мы отдалились, я довольно зажмурилась - бесплатный интернет! Халява, я иду!..
  
   ***
  
   - Ну, давайте отыщем эту гору Кукуру! - Мы собрались за спиной Курапики, который уселся за столик с компьютером в интернет-кафе. Мыши у компьютера не было - только клавиатура с встроенным трекпадом. Непривычно. Поэтому я решила просто наблюдать.
  
   Блондин зашел на сайт онлайн-энциклопедии, и ввел запрос. На экране тут же появилась нужная нам статья. Так...
  
   - Высота 3722 метра над уровнем моря. Расположена в республике Падокия, провинция Дентора. - Прочитал вслух Курапика. - Известна тем, что гора и прилегающие территории принадлежат семье Золдик.
  
   - Падокия... И где она находится?
  
   - Сейчас. - Блондин ловко переключился на карту мира. - Здесь!
  
   Материки на карте имели знакомые очертания, как будто кто-то взял Земные материки и раскидал их в случайном порядке. Падокия находилась в районе северо-запада местной Африки, повернутой на бок. Мы же были на севере соседнего с ней материка, похожего на перевернутую Южную Америку.
  
   - На дирижабле дорога займет три дня. Когда отправляемся? - Спросил Курапика.
  
   - Сегодня! - Произнесли хором Гон и Леорио. Кто бы сомневался.
  
   - Отправление нужного рейса через три часа. Я забронировал билеты, так что нам лучше поторопиться!
  
   Но быстро добраться не получилось - наше такси попало в пробку. Помахав водителю лицензией хантера, мы сами побежали к аэропорту, и едва успели на свой рейс. Когда дирижабль взлетел, Гон воодушевленно вскинул вверх руку.
  
   - Мы спасем Киллуа!
  
   ***
  
   ~Небольшой сквер около отеля~
  
   Сатоц все еще сидел на улице, погруженный в свои мысли.
  
   - Менти! Бухара! - Наконец он заметил других экзаменаторов. - Вы видели? Удивительный мальчик! Хотел бы я помочь ему, но... Чуть не раскрыл секрет. - Он улыбнулся кончиками губ. - Что настоящий экзамен на хантера всё ещё продолжается...
  
   ***
  
   Глава 6
  
   - Дамы и господа, компания "Автобус Ужаса" приветствует вас на борту! Мы посетим гору Кукуру, обитель знаменитого семейства Золдик! - Начала рассказывать экскурсовод, едва автобус тронулся с места.
  
   Мы наконец-то прибыли в Падокию, район Денторо. Когда мы спросили первого встречного о горе Кукуру, нас тут же направили к экскурсионному автобусу. Эта гора являлась, пожалуй, единственной достопримечательностью этой местности. И каждый день туда устремлялись толпы туристов, чтобы пощекотать себе нервы и издалека посмотреть на место жительства всемирно известной семьи наемных убийц. Я в пол-уха слушала экскурсовода, смотря в окно на проплывающие мимо деревья. Зачем мы вообще туда идем? Я-то сбегу, а вот парни... Неужели они надеются, что мы так просто придем в гости к семье наемных убийц, нас напоят чаем, и отпустят с нами Киллуа, помахав платочком на прощание? А, пофиг. Это их жизнь, пусть делают, что хотят.
  
   - Взгляните. - Сидящий рядом Леорио указал на задние сиденья автобуса. - Не тянут они на туристов.
  
   Я повернулась и скосила глаза. И правда, два типуса, которые там сидели, были больше похожи на бандитов-головорезов. У одного из них был какой-то сверток, по форме напоминающий большой меч.
  
   - Уважаемые туристы! Взгляните направо! - Экскурсовод указала рукой. Вдалеке виднелась гора, которая создавала весьма гнетущее впечатление. На самой горе не было ни единого дерева, а вокруг вершины кольцом висела темная дымка. Гору окружала высокая стена, захватывая значительную часть леса. Высокая, наверное, раз даже отсюда видно... - Их поместье расположено где-то на этом окруженном лесами вулкане, высота которого достигает 3722 метра. Но никто не знает, где именно!
  
   Ну, вообще-то я догадываюсь. Раз отсюда не видно, значит либо главный особняк на другой стороне, либо прямо на пробке в жерле вулкана. В зависимости от их эксцентричности.
  
   ***
  
   Вскоре мы подъехали к огромным воротам, украшенным китайскими драконами. Стена была действительно высокой - метров 20-25. Ворота состояли из семи вложенных друг в друга металлических створок, самая большая из которых была на уровне стен. Туристы тут же выбежали из автобуса, чтобы сфотографироваться на фоне этих ворот. Справа я заметила будку охранника и калитку для персонала.
  
   А вот за воротами, я чувствовала что-то странное. Такого я еще не встречала, как будто, в воздухе есть что-то необычное...
  
   - Впечатляет! - Леорио и Гон с восхищением смотрели на ворота. Не понимаю я их - это же просто вход, хоть и большой. Например, дирижабль был гораздо больше, но никто не смотрел на него, как на чудо света. Хотя, если всю эту красоту сдать в металлолом... Хм.
  
   - Это ворота поместья Золдик. - Экскурсовод продолжила свой монолог. - Их еще называют Вратами Смерти! Еще никто из вошедших туда не вернулся назад! Но обычно, для входа используется маленькая дверь сбоку, около нее дежурит охрана. За стеной начинаются частные владения, поэтому дальше мы не пойдем.
  
   - Но гора же еще далеко! Так почему?.. - Леорио в недоумении посмотрел на девушку.
  
   - Именно! Вся гора и прилегающие территории принадлежат семье Золдик!
  
   - Тетя Гид! - Внезапно обратился к ней Гон. - А как пройти внутрь?
  
   Экскурсовод наклонилась к нему и стала объяснять, как маленькому ребенку. - Малыш, ты что, меня совсем не слушал?
  
   - Слушал, но...
  
   - Если войдешь внутрь, назад уже не вернешься. Это логово убийц!
  
   - Да вранье это все. - Мимо нас прошли те самые подозрительные личности. - Семья убийц, которых никто не видел! Даже их фотографии сотни миллионов стоят.
  
   - Правда?! - Оживился Леорио, но тут же огорченно щелкнул пальцами от осознания упущенных возможностей сфотографировать Киллуа.
  
   - Слухи обросли легендами, но на самом деле ничего страшного там нет. - Один из головорезов выломал дверь будки и отбросил в сторону. Затем он вытащил пожилого охранника и, схватив за грудки, поднял того над землей. - Дверь открой!
  
   - Я... Я не могу... Хозяева разозлятся... - Охранник весьма достоверно изображал страх. Отличный актер!
  
   - Не волнуйся. С твоими хозяевами мы разберемся. - Усмехнулся бандит. Нашарив ключ, он отбросил охранника в сторону и вместе с товарищем направился к калитке.
  
   - Вы целы? - Обеспокоенный Гон подбежал к сидящему на земле мужчине.
  
   - Да, все хорошо. - Охранник вздохнул. - Вот ведь, опять Мике переедает...
  
   Мике? Это он о том странном существе, что притаилось за воротами? Я могла ясно определить при помощи Эхолота, как два человека заходят на территорию Золдиков, и успевают пройти несколько шагов, прежде чем существо оказалось рядом с ними.
  
   Из-за калитки раздались два крика ужаса, и внезапно оборвались.
  
   Секунда - и сигнатуры людей исчезли. Мертвы.
  
   Все замерли, глядя на закрытые двери, за которыми слышалось шуршание. Калитка со скрипом открылась, и из нее показалась огромная волосатая лапа, аккуратно держащая в когтях две мумии в ободранных остатках одежды. Бросив их на землю перед охранником, лапа убралась обратно, закрыв за собой дверь.
  
   Поморщившись, я в недоумении осмотрела останки. Абсолютно сухие, без крови, и выглядят так, будто умерли лет сто назад. Какой же силой нужно обладать, чтобы подчинить чудовище, способное на такое?
  
   - Ему ведь по расписанию кормиться надо. - Слова охранника послужили спусковым крючком, и туристы в панике побежали в автобус.
  
   - Ей, ребята, вы чего? Скорее сюда! - Экскурсовод активно махала нам рукой, высунувшись из автобуса.
  
   - Вы уезжайте, а мы тут останемся! - Ответил Гон, введя девушку в ступор.
  
   Водитель пожал плечами и, лихо развернув автобус, уехал на всех парах.
  
   ***
  
   - Вот значит, как, вы - друзья Киллуа. - Произнес охранник, разливая чай по кружкам. - Рад это слышать. Двадцать лет тут работаю, но впервые вижу, чтобы друзья приходили. Нехорошо так говорить о нанимателях, но... Пустовато тут. Никаких гостей.
  
   Охранник указал на сложенные в угол останки головорезов-неудачников. - Зато вот такие деятели чуть ли не в очередь выстраиваются. Впрочем, Золдики не просто семья убийц, так что удивляться тут нечему. Как бы то ни было, я рад, что вы здесь.
  
   - Да, не стоит... - Засмущался Леорио.
  
   - И, тем не менее, пропустить вас я не могу. Вы ведь сами видели эту чудовищную лапу. Это Мике, сторожевой пес Золдиков. Он слушается только членов семьи. Вот уже десять лет он верно служит своим хозяевам, убивая всех нарушителей. Не хочу, чтобы друзей Киллуа до костей обглодали.
  
   - А если мы не будем нарушителями, а, например, гостями? - Задала я закономерный вопрос. - И почему он не трогает вас? Ведь если бы вы не входили, то зачем вам ключ?
  
   - Верное замечание! Но оно правильно лишь наполовину. Чтобы войти, ключ не нужен. Он только для нарушителей! - Мужчина зловеще усмехнулся. - Восемь из десяти этих чокнутых пытаются пройти через главные ворота. А когда не получается их открыть, начинают выламывать... Сплошные убытки! Вот мы и пристроили запертую калитку. Нарушители отбирают ключ у беспомощного охранника, и становятся добавкой к обеду Мике. Я не охранник - просто прибираюсь за Мике.
  
   - А настоящие ворота не заперты! - Озвучил свою догадку Курапика.
  
   - Именно!
  
   - Что?! - Леорио выскочил из будки, и направился к воротам. Подойдя к середине, он поставил руки на створки, и изо всех сил надавил. Безуспешно. - Они точно не заперты?!
  
   - Просто ты слабоват! - Добродушно отозвался подошедший "охранник" и снял пиджак, оголив накачанный торс в майке. - Просто смотрите! Эти ворота называются "Вратами Испытаний". Те, кто не может их открыть, недостойны ступить на землю Золдиков!
  
   Он подошел к воротам и тяжело надавил на них, приоткрыв. Когда он убрал руки, створки тут же сомкнулись обратно. Вместо петель я успела заметить металлические тросы. Интересная конструкция.
  
   - Как, видите, закрываются они автоматически. Так что нужно проходить, сразу, как только откроешь. И Мике бояться не придется - ему приказано не трогать тех, кто проходит во "Врата Испытания". Эх... - Вздохнул он. - С каждым годом все труднее открывать. Каждая створка первых ворот весит по две тонны! Всего ворот семь, и с увеличением номера вес удваивается. Это сделано специально, каждый открывает столько ворот, насколько способен. Когда входил Киллуа, он открыл три двери!
  
   - Ого! Двенадцать тонн! - Проговорил Гон.
  
   - Эм... Вообще-то шестнадцать. - Поправил его Курапика.
  
   И если попытаться открыть все, то это будет 256 тонн. А вот это уже практически невозможно. Камень, из которого состоит площадка у ворот, похож на обычный бетон. Шестнадцать тонн может и выдержит, но двести пятьдесят... Даже если человек будет сильным и крепким для того, чтобы открыть ворота, его ноги просто уйдут в камень.
  
   - Нужно обладать великой силой, чтобы просто войти! Они живут в совершенно ином мире... - Охранник тем временем продолжал нагнетать обстановку.
  
   - Мне это не нравится! - Перебил его Гон. - Дайте мне ключ. Если они даже друзей испытывают, лучше я буду нарушителем! А если не дадите, перелезу через забор. Я пришел повидаться с другом, а не проходить проверку!
  
   - Гон, не дури! Ты это чудище видел?! - Леорио попытался переубедить этого упрямца. - У него одна лапа больше, чем ты сам!
  
   - Мне это не нравится! - М-да, у Гона только один ответ.
  
   - Ну, ты дело говоришь. - Почесал затылок охранник. - Но иначе ты не пройдешь. Мике тебя убьет.
  
   - Именно! Время у нас есть. - Присоединился к диалогу Курапика. - Давайте подумаем, как пройти через врата!
  
   - Всё равно не пойду. - Уперся Гон.
  
   - Извини, но ключ я не дам. - Охранник тоже стоял на своем. - Не пущу друзей Киллуа на съедение Мике. Хотя... Есть она идея. Подождите минутку.
  
   Он направился обратно в будку и, подняв трубку телефона, набрал номер.
  
   - Алло? Да, это Зебуро... К господину Киллуа пришли четыре друга, и... Да, да... Простите. Понимаю... Извините за беспокойство.
  
   Он повесил трубку.
  
   - Отказали, как я и думал.
  
   - Вы звонили в поместье? - Поинтересовался Гон.
  
   - Нет, я разговаривал с дворецким, все разговоры проходят через него. С кем-то из семьи просто так не поговоришь...
  
   - А можно я сам с ним поговорю? - Предложил парень.
  
   - Я не против. - Вздохнул Зебуро. - Но так ты их только разозлишь.
  
   Охранник снова набрал номер и отдал трубку Гону. После нескольких гудков, ему ответили. Но, как тот ни старался, убедить дворецкого, что он не подделка, не получилось. Вот это параноики у них там сидят! Гон выбежал на улицу, следом за ним вышел Зебуро. Я не стала слушать их однообразный спор, и просто пила чай, пока они не вернулись. Теперь Гон гораздо выглядел спокойнее. Зебуро все-таки убедил его подождать и не горячиться.
  
   Охранник внимательно осмотрел нас, кивнул своим мыслям и спросил.
  
   - Гон, ты любишь животных?
  
   - Да. - Парень недоуменно посмотрел на мужчину.
  
   - Так и думал. Наверное, ты вырос на природе... Я открою вам врата испытаний - хочу, чтобы вы сами увидели Мике.
  
   ***
  
   Зебуро открыл нам ворота и придержал, пока все не пройдут. С тихим шорохом створка закрылась, отсекая нам путь назад.
  
   Немного отойдя по тропе вглубь территории, мы вышли на поляну. За всеми этими разговорами мы не заметили, как наступила ночь, поэтому деревья были освещены лишь тусклым лунным светом. Однако, это совсем не мешало, и все прекрасно было видно.
  
   А воздух тут и правда другой - легче дышится, и усталость от прошедшего дня будто испарилась.
  
   - Мике! Иди сюда! - Прокричал Зебуро, сложив руки рупором.
  
   - Э-э... А он нас точно не тронет? - Леорио нервно осмотрелся. Поздно спохватился, раньше надо было думать.
  
   - Нет. Те, кто проходят во врата, считаются гостями, а не нарушителями.
  
   Несмотря на его ответ, ребята выглядели напряженными. Я же, хоть и нервничала, но по сравнению с ними, казалась образцом спокойствия.
  
   Через несколько секунд ожидания, в установившейся тишине мы услышали дыхание чего-то большого. К нам приближалось что-то большое.
  
   Ого!
  
   Из-за деревьев на поляну вышел массивный поджарый зверь семи метров в холке, похожий на русскую борзую. Вот только лапы у него были совсем не собачьи - пятипалые конечности, увенчанные длинными когтями, больше походили на кошачьи. Тем временем, Мике улегся поперек дороги и уставился на нас своими черными пустыми глазами, внимательно нас рассматривая. Ребята застыли, как кролики перед удавом. Мне тоже стало не по себе - если он нападет, то я вряд ли смогу с ним справиться. Слишком крупный - разве что удачно попаду Лучом в жизненно важную точку.
  
   - Гон, теперь понимаешь? - Зебуро указал на Мике. - Это идеально натасканный сторожевой пес! Таких зверей в дикой природе не встретишь. Наверное, ты думал, что сможешь поладить с ним... Но теперь ты видишь его глаза. Сейчас он запоминает внешность и запахи новых людей, и больше ни о чем не думает. Он словно машина. Если поступит приказ, он с легкостью убьет даже меня, хотя и видит каждый день.
  
   Зебуро повернулся к стоящему в ступоре Гону. - Все еще хочешь с ним драться?
  
   - Нет, мне страшно. - Признался парень и помотал головой. - Я не хочу с ним драться!
  
   Я тоже не хотела бы!
  
   - Ну, и сколько вы здесь пробудете? - Зебуро нарушил возникшую тишину.
  
   - Пока не увидим Киллуа! - Воскликнул Гон. - Иначе не уйдем.
  
   - Тогда, идемте сюда. - Усмехнулся охранник. - Мой дом совсем рядом. Переночуете здесь.
  
   Обойдя Мике по широкой дуге, охранник повел нашу компанию дальше по тропе.
  
   ***
  
   Через некоторое время мы вышли на широкую поляну на которой располагался двухэтажный деревянный дом. Совершенно обычный - такие можно увидеть в любой деревне. Когда мы подошли поближе, дверь со скрипом открылась и оттуда вышел худой усатый мужчина с полосой ткани на лбу, придерживающей торчащие волосы. Второй охранник.
  
   - О-о! Надо же. Гости? Какая редкость. Что ж, если вы сумели понравиться Зебуро, значит, не лыком шиты. - Он вяло помахал рукой и медленно пошел по тропинке в сторону ворот. - Чувствуйте себя как дома...
  
   - Это Сиквант, мой коллега - второй привратник!
  
   Представив товарища, Зебуро легким движением руки открыл явно тяжелую входную дверь. Было видно, что она скрипела от того, что створка давит на пол с такой силой, что за ней остались потемневшие от времени царапины.
  
   Зебуро усадил нас за стол и разлил чай по кружкам. Любят тут чаем угощать, да.
  
   - Вы приехали по туристической визе?
  
   - Ага! - Отозвался Гон.
  
   Стоп. Какая-такая виза? А, точно, припоминаю. Гон ведь пока отказался пользоваться своей лицензией хантера, поэтому Курапика помог ему оформить туристическую визу. У меня такой проблемы не было - с лицензией хантера можно находиться в стране столько, сколько захочешь. Что-что, солидарность? Нет, не слышала.
  
   - Понятно... Значит, сможете пробыть в стране месяц. - Зебуро отпил чай. - Если хотите, можете пройти здесь специальную тренировку. Думаю, за месяц, все из вас смогут открыть первые ворота самостоятельно. А если нет - то можете попытаться вчетвером, правила этого не запрещают!
  
   Тренировка. После которой можно будет сдвинуть с места четыре тонны металла. Даже для этого мира это ненормально! Может, они что-то в еду себе добавляют? Посмотрим!
  
   - Другого способа всё равно нет. - Гон слегка нахмурился.
  
   - Значит, придется открывать! - Продолжил за него Леорио. - Ладно! Все понятно, мы согласны!
  
   Зебуро кивнул и ненадолго отошел, вернувшись с охапкой жилетов-утяжелителей. Даже вид они были тяжелыми, но мужчина держал их, как будто они ничего не весили.
  
   - Все время, пока не спите, носите вот это! - С довольным лицом проговорил Зебуро. - Начнем с 50 килограмм! А как привыкнете - вес увеличим!
  
   Он по очереди раздал жилеты и проследил, чтобы все ремни были правильно закреплены. Тяжелые! И, как будто этого мало, в жилете было невероятно трудно двигаться.
  
   - Знаешь, а ты хорошо сложен. - Зебуро похлопал Леорио по плечу. - Наверное, и вторую дверь сможешь открыть!.. Чаю не желаете?
  
   Перед нами опять поставили кружки с чаем. Да я же так скоро лопну!
  
   - Они весят по 20 килограмм. - Довольно прокомментировал Зебуро. - Чайник так вообще сорок. Вся мебель и посуда в доме весят примерно столько же, сколько и кружки.
  
   - Ясно. Вот значит, что за тренировка... - Проговорил Курапика.
  
   - А... - Леорио встал с лавки и, озабоченно оглядевшись, спросил у Зебуро. - Где здесь туалет?
  
   Правильный вопрос, который с каждой кружкой чая становится все актуальнее.
  
   - Там, в закутке! - Мужчина умиротворенно указал на неприметную дверь.
  
   Леорио с подозрением посмотрел на Зебуро. - А дверь, тоже?..
  
   - Да! Она весит 500 килограмм!
  
   - Сколько-сколько!? - Лицо Леорио посинело. - Блин!
  
   ***
  
   ~Подземелье особняка семьи Золдик~
  
   По каменному коридору шла дама, одетая в длинное пышное платье. В руках у нее был веер, а на голове широкополая шляпка, украшенная искусственными цветами. Но назвать эту женщину обычным человеком не смог бы никто - ее лицо было обмотано бинтами, оставляя открытым только рот. На месте глаз был расположен непрозрачный визор, посередине которого светилась пульсирующая красная точка. Рядом с ней шла девочка, лет десяти, в праздничном кимоно. Наконец, они остановились около обитой металлом двери.
  
   - Каллуто, открой дверь! - Приказала женщина.
  
   Когда они вошли в помещение, освещенное тусклой масляной лампой, перед ними предстала большая камера, в которой находилось два человека. Один из них, толстый парень лет 17, держал в руках кнут, которым он не спеша избивал второго. Вторым был беловолосый мальчик, который был закован в кандалы и подвешен за руки к потолку. Но он даже не морщился от ударов, смотря в пустоту с равнодушным выражением глаз.
  
   - Килл! Усвоил, наконец, урок? - Проворковала женщина, но ответа так и не дождалась.
  
   - Как об стенку горох! - С раздражением воскликнул толстяк. - Нисколечко не жалеет. Видимо, надо пытать сильнее!
  
   - Миллуки! - Женщина с хлопком закрыла веер. - Помолчи!
  
   - Килл! - Нежно сказала уже совсем другим тоном. - Прекрати упрямиться, и извинись, наконец!
  
   - Кстати, да... - Миллуки сильнее сжал кнут рукой. - Твой друг. Гон, да? Лучше бы он ушел... Так нет, хочет наши врата одолеть!
  
   Киллуа приподнял голову. - Он. Здесь?
  
   - Миллуки! - Закричала женщина. - Думай, что говоришь! Килл, слушай...
  
   - А вы мне даже не сказали!? - Киллуа с негодованием посмотрел на нее, и тут же получил кнутом по лицу.
  
   - Не ори на мать, гадёнышь! - Миллуки попытался ударить его еще раз, но был прерван.
  
   - Я же просила помолчать! - И продолжила, снова сменив тон при обращении к Киллуа. - Не думала, что тебе будет интересно...
  
   Она драматично прижала руку к груди. - Тем более, врата он всё равно не откроет.
  
   - Не надейтесь! - Улыбнулся Киллуа. От его апатии не осталось и следа. - Гон их откроет.
  
   - Это, конечно, замечательно. - Хмыкнула женщина в веер. - Но до нас он не дойдет!
  
   - Дойдет. Еще как. - Киллуа твердо смотрел на мать. - Он непременно сюда доберется.
  
   ***
  
   Удивительно, как человек может стать сильнее всего за две недели, при достаточной мотивации и хорошем тренере. Особенно, в этой аномальной зоне! Киллеры неспроста устроили здесь резиденцию - в пределах леса усталость проходила быстрее, заметно повышалась регенерация, и время восстановления. Только благодаря этому все в нашей компании справлялись с заданиями Зебуро, и всё равно к вечеру падали от усталости, мгновенно засыпая, как сурки. Не буду полностью перечислять все мучения, через которые мы прошли. Чего стоит таскание валунов в гору (почувствуй себя Сизифом). Или колка дров тяжеленными топорами...
  
   К концу второй недели тренировка была завершена, и мы все собрались около внутренней стороны ворот. Они открывались в обе стороны, поэтому было неважно, откуда их открывать. Первым открывшим ворота был Леорио - пять дней назад он одолел первые врата, подтвердив прогноз Зебуро, и теперь штурмовал вторые. Пока безуспешно. Курапика тоже смог открыть первые врата, и я не сильно от него отстала.
  
   Ага! От адских тренировок в стиле сёненов, я стала сильнее, и могу сдвинуть четыре тонны! И не просто сдвинуть - ворота сделаны так, что основная нагрузка ложится не на петли, а как раз на открывающего, так что это нереально круто.
  
   Гон от нас не отставал. Первое время его щадили, но как только его рука зажила, Зебуро взялся за него всерьез и тренировал наравне со всеми.
  
   Парень подошел к воротам, и, положив руки на створки, надавил изо всех сил. Как и в предыдущие разы, сначала ничего не происходило. Но понемногу ворота стали поддаваться. Гон сделал последнее усилие и открыл их на всю ширину. Мы услышали снаружи знакомый голос экскурсовода. - ...Их называют вратами смерти! Еще никто из вошедших туда не вернулся... Что!?
  
   Она заметила Гона и нашу компанию. Ее глаза расширились от удивления, но экскурсовод быстро пришла в себя. Показав нам большой палец, она изобразила панику и развернулась к туристам.
  
   - Они вернулись из мертвых!
  
   Тут кто-то заметил в еще не закрывшемся проходе Мике, который заинтересованно следил за нами, а теперь и за этими любителями пощекотать свои нервы.
  
   - Монстр! Чудовище! - В панике закричали люди, и быстро убежали в автобус, который рванул от нас на максимальной скорости. Как мало нужно людям для счастья...
  
   - И что это было? - Спросил Леорио в пространство. Зебуро на это только рассмеялся.
  
   ***
  
   Итак, ворота были успешно преодолены, и теперь нас тут ничего не держало. Наш "тренер" это понимал, и уже на следующий день выпроводил нас с утра пораньше.
  
   - По тропинке доберетесь до горы. Особняк будет где-то наверху. - Проговорил Зебуро, указав на единственную тропу, ведущую к горе. - Стыдно признаться, но за 20 лет службы я ни разу туда не поднимался. Простите, тут я ничем не могу помочь.
  
   - Да нет, вы и так уже нам помогли! - Помахал рукой Гон. - Зебуро, спасибо вам за помощь!
  
   - Не за что. Берегите себя. - Добродушно усмехнулся мужчина.
  
   - Обязательно!
  
   ***
  
   ~Порог дома привратников~
  
   Необычная компания скрылась из виду, и Зебуро первым нарушил возникшую тишину. - Какие молодцы! Может, доберутся до особняка.
  
   - Вряд ли. А вот умереть вполне могут. - Сиквант нервно рассмеялся, и закурил сигарету.
  
   - Вспоминаешь события трехлетней давности? - Зебуро покосился на товарища.
  
   - Нас была сотня, но всех одолел дворецкий-стажер. - Выдавил Сиквант. - Ей было всего 10 лет. Тогда-то я и понял, что у горы мне делать нечего.
  
   - И ты устроился сюда. - Зебуро усмехнулся. - Ну, они там все чудовища! Что хозяева, что слуги...
  
   ***
  
   ~Небольшая беседка около особняка~
  
   Мать Киллуа удивленно вскинула брови.
  
   - Проверочные врата открыли?
  
   - Так точно. - Уважительно отозвался высокий дворецкий в очках.
  
   - В жизни Киллуа наступил важный момент. - Картинно вздохнула женщина. - К нему никого нельзя подпускать, в особенности, тех, якобы, друзей... Приказ понятен?!
  
   - Так точно. - Поклонился дворецкий.
  
   ***
  
   Глава 7
  
   Тропа под небольшим углом вела в гору, изредка петляя между деревьев. Солнце уже было в зените, когда мы дошли до второй преграды (первой были Врата Испытаний). Впереди, по обеим сторонам тропы стояли каменные столбы, от которых в обе стороны уходила декоративная проволочная ограда высотой в метр. Вот только мои чувства говорили мне, что руками его лучше не трогать.
  
   Подойдя поближе, мы заметили еще одну деталь. В тени, между каменными столбами стояла девочка-подросток лет 14 в черном костюме тройке, с ничего не выражающим выражением лица. Вот только эта невозмутимость казалась немного забавной из-за ее прически - темные волнистые волосы были собраны в небольшие хвостики так, словно кто-то хотел сделать их похожими на хвосты креветок. Хе-хе.
  
   - Уходите! - Спокойно сказала девочка, когда посчитала, что мы подошли достаточно близко. - Вы находитесь в частных владениях. Пока не получу разрешение, дальше вы не пройдете.
  
   - Так ведь мы звонили! И проверочные врата прошли! - Гон вышел вперед. Вот и хорошо - переговоры это не моё. А он парень упорный, и сможет убедить ее нас пропустить.
  
   - Это не имеет значения. Дворецкие семьи Золдик не давали вам разрешения на проход.
  
   - И как его получить?! Я говорил, что мы друзья Киллуа, но встретиться нам так и не дали!
  
   - И что с того? Разрешения на посещение не выдавалось еще ни разу. - Девочка была непреклонна.
  
   - Значит, пройти можно только без разрешения? - Было видно, что Гон не на шутку рассердился.
  
   - Совершенно верно. Но учтите... - Она достала из-за спины посох-трость с круглым навершием и провела на земле черту. - Если сделаете хоть шаг за эту линию, сильно пожалеете!
  
   Леорио с Курапикой подобрались, но Гон жестом остановил их. Гон опять включил свой "Режим Упрямого Осла" - парень просто подошел к черте и демонстративно переступил через нее.
  
   Удар! Девочка-дворецкий одним движением трости отправила Гона в полет на несколько метров.
  
   - Ах ты!.. - Леорио выхватил из кармана складной нож и приготовился к бою, а Курапика не сильно от него отстал и встал в стойку с двумя деревянными мечами. Я тоже встала в угрожающую позу, схватившись за рукоятку мачете.
  
   - Ребята! Не вмешивайтесь. Я сам разберусь. - Гон потер наливающийся синяк на скуле. - Мы не хотим с тобой драться. Просто пришли увидеть Киллуа.
  
   - Это ничего не меняет. Мне не интересны ваши мотивы. Я исполняю приказ.
  
   Парень встал и вновь подошел к черте. Шаг.
  
   Удар.
  
   - Пытайся, сколько хочешь. - Прокомментировала дворецкий. - Дальше ты не пройдешь.
  
   Избиение продолжилось. Гон упрямо вставал, вновь и вновь переступая линию на земле и получая сильные удары тростью. Вскоре он был весь в синяках, с заплывшим глазом, но словно зомби вставал и шел вперед.
  
   И в один прекрасный момент спокойствие дворецкой дало трещину. - Хватит. Не подходи! Сам же понимаешь, что ничего не выйдет! - Закричала она.
  
   - А вы чего встали!? Он же ваш друг, остановите его!
  
   Курапика и Леорио ей не ответили, изображая статуи. Я же стояла, прислонившись к дереву в классическом жесте рука-лицо. Я просто не хочу это видеть...
  
   - Да что с тобой такое!
  
   - Я просто хочу повидать друга. - Почувствовав слабину, Гон приободрился. - Так зачем?! Зачем нам такие испытания?!
  
   Раздался треск, и я убрала руку от глаз. Она там его не убила? А, нет. Это Гон одним ударом расколол один из каменных столбов и напряженно смотрел на свою противницу.
  
   - Хм? Я шагнул за черту... А ты меня не бьешь? - И правда, парень наступил на полустертую линию, но деморализованная девочка-дворецкий стояла неподвижно, судорожно сжимая трость.
  
   - Ты не похожа на Мике. - Внезапно сказал Гон. - Ты можешь скрывать свои чувства. Но сердце не спрячешь. Когда ты услышала имя Киллуа, у тебя глаза на секунду стали очень добрыми...
  
   Ну вот, довел девушку до слёз - всхлипнув, она бессильно опустила трость.
  
   - Пожалуйста... Спасите его! Спасите Киллу... - Не успела она договорить, как что-то на большой скорости ударило ей в голову, и она без сознания упала на землю.
  
   - Ах, эти слуги ни на что не годны. Можно подумать, мы обижаем Киллуа.
  
   Я повернулась на голос. По ту сторону ограды стояла женщина в пышном средневековом платье и широкополой шляпке. Все её лицо было забинтовано, оставляя свободными только губы. Глаза скрывала футуристичная версия однолинзовых очков. Из-за женщины выглядывала маленькая девочка в черном кимоно.
  
   Леорио, не обращая внимания на новые лица, уже подбежал к бывшей противнице Гона и прощупывал пульс. Сам Гон молчал и напряженно наблюдал за женщиной.
  
   - Ты ведь Гон, верно? Иллуми мне про тебя рассказывал. - Дама небрежно махнула сложенным веером. Кто такой Иллуми? - Киллуа знает, что вы пришли. Он попросил передать послание: "Я очень рад, что вы пришли. Но... Сейчас я не могу с вами встретиться. Простите."
  
   ***
  
   ~Подземелье особняка семьи Золдик~
  
   Ненадолго отлучившийся Миллуки вернулся в камеру, и обнаружил, что висящий на цепях Киллуа спит. От нахлынувшей ярости, толстяк чуть не сжевал сигару, которую держал во рту.
  
   - Не спать! - В беловолосого прилетел удар кнутом.
  
   - М-м? А, Миллуки, доброе утро. Который час? - Поинтересовался Киллуа, словно не происходило ничего необычного. Вместо ответа, Миллуки потушил об него сигару.
  
   - Ай-яй, жгет-жгет. - Фальшиво возмутился Киллуа. - Знаешь, я тут подумал, мне та-ак жаль, что я тебя побил... Извини, я поступил нехорошо.
  
   - Врёшь!
  
   - А, так ты меня раскусил? - Беловолосый продолжил морально издеваться над старшим братом.
  
   Тот хотел уже что-то ответить, но из нагрудного кармана рубашки раздался звонок. Миллуки достал телефон.
  
   - Да? А, мама... Хм, да... Понял. - Толстяк довольно прищурился. - Киллуа, похоже, твои дружки почти добрались до дворецких. Ну, и что будем делать? Я ведь могу попросить маму отдать один приказ и тогда... Всех четверых...
  
   За его спиной раздался треск разрываемого металла. Обернувшись, Миллуки увидел, что произошло: Киллуа выдернул из потолка одно из креплений и теперь висел на одной руке, жутко улыбаясь.
  
   - Миллуки. Только тронь их. - Голос был тих и серьезен, заставляя не сомневаться в его словах. - И я убью тебя.
  
   Толстяк заметно стушевался. - А...
  
   - Я вхожу! - Раздался голос снаружи. Обитая металлом дверь приоткрылась и в камеру вошел седой старик. Примечательной деталью была широкая лента на его жилете, на которой было написано "Ни дня без убийства". - Довольно, Миллуки.
  
   - Но дедушка Зено, он ни в чем не раскаялся!
  
   - Я знаю. - Прервал его старик и заложил руки за спину. - Киллу, ты можешь идти. Тебя зовет Сильва.
  
   - Отец? Ладно! - Одним движением беловолосый сорвал второе крепление и разорвал кандалы, словно они были сделаны из пластилина.
  
   - Больно ведь... - Проговорил Киллуа, разминая затекшие руки. - Миллуки, я и в самом деле не раскаялся. Но мне было неловко, поэтому и дал себя побить. Пока!
  
   Не обращая внимания на ругающегося брата, Киллуа прикрыл за собой дверь и неспешно двинулся прочь.
  
   ***
  
   - Ах, да, я не представилась. Я мама Киллуа. - Дама в шляпе взялась одной рукой за подол платья и сделала книксен. Затем она указала на девочку рядом с ней. - А это Каллуто.
  
   Гон не ответил. Он подошел к лежащей на земле девушке-дворецкой, вокруг которой уже собралась вся наша компания. - Она жива?
  
   - Да. Просто без сознания. - Заключил Леорио, успокоив парня.
  
   - Почему Киллуа не может с нами встретиться? - Гон повернулся к женщине, и задал мучающий его вопрос.
  
   - Потому что он в карцере. - Спокойно поведала дама. - Киллуа ранил меня и своего брата, а потом сбежал из дому. Но он сожалеет об этом, поэтому добровольно заперся в подвале. Кто знает, когда он решит выйти?..
  
   Думается мне, что с этой семейкой это вполне может оказаться правдой.
  
   - Что? - Внезапно она изменилась в лице и закричала в выдвинувшийся микрофон. - Отец, что вы делаете?! Нет, его нельзя выпускать! Зачем...
  
   Женщина досадливо опустила голову, и тихо пробормотала: "Нужно что-то придумать".
  
   - Прошу прощения, у меня дела. - Обратилась она к нам. - Вынуждена попрощаться!..
  
   - Постойте! - Выкрик Гона заставил ее притормозить. - Мы останемся здесь еще дней на десять. Передайте это Киллуа, пожалуйста.
  
   Она промолчала пару секунд, но все же холодно ответила.
  
   - Хорошо. Я ему передам. Прощайте. - И, подобрав платье, очень быстро побежала к горе. Каллуто не отставала, и вскоре странная парочка скрылась среди деревьев.
  
   - Невежливо так говорить, но тут что-то нечисто. - Проговорил Леорио, смотря вслед убежавшим. - Заперся он... Точно что-то не так! Гон, не хочется мне возвращаться. Давай лучше за этой чокнутой проследим!
  
   - Можно, но тогда... - Гон указал на приходящую в себя дворецкую. - Её накажут.
  
   Леорио вздохнул и успокоился. - Да, ты прав.
  
   Девушка окончательно очнулась и приподнялась на локтях, держась за голову.
  
   - Я отведу вас в особняк Дворецких... Там есть телефон, чтобы связаться с поместьем. Возможно, вам ответят.
  
   ***
  
   ~Небольшая беседка около особняка~
  
   - Ушам своим не верю! Киллуа только вернулся, а отец его просто отпустил! - Мать Киллуа, высказывая свои мысли дворецкому в очках, даже не заметила, как начала грызть накрашенный ноготь. - А свёкр! Освободил Киллу без разрешения! Вот так всегда! Никогда со мной не советуются!
  
   Она резко успокоилась, но тут же притворно зарыдала.
  
   - Ты понимаешь, Гото? У Киллуа сейчас сложный возраст, почему они никак не поймут?.. Я не могу его отпустить!
  
   Дворецкий, однако, воспринял это всерьез, и обеспокоенно нахмурился.
  
   ***
  
   ~Порог особняка дворецких~
  
   Разговор с отцом оставил Киллуа в недоумении. Мальчик ожидал, что отец тоже будет препятствовать дружбе с Гоном, но он лишь попросил рассказать об экзамене. И в конце взял обещание: "Никогда не предавай своих друзей!". Это было странно.
  
   - Гото, где сейчас Гон? - Поинтересовался вынырнувший из своих мыслей Киллуа у дворецкого в очках. - Тебе ведь это известно?
  
   - Канари ведет господина Гона сюда. С ними еще трое.
  
   - Правда? - Обрадовался Киллуа.
  
   - Они скоро придут. Пожалуйста, подождите в доме. - Дворецкий учтиво указал рукой на проход.
  
   - Гото. - Перед тем как уйти в комнату на втором этаже, Киллуа обернулся. - Сообщи мне, как только Гон придет.
  
   - Слушаюсь. Я немедленно уведомлю вас. "Простите, господин Киллуа".
  
   ***
  
   Особняк дворецких был довольно далеко. Так что, когда мы были на месте, солнце уже клонилось к закату. У входа нас встретило пять дворецких в одинаковых костюмах. Все они казались на одно лицо, кроме одного, с бородкой, у которого были одеты стильные очки. Они были на удивление гостеприимными и даже поклонились со словами "Добро пожаловать!". Нас провели в дом и, усадив за стол, предложили чай. Гону даже налепили пластыри и компресс на глаз - после ударов посохом его лицо все еще было изрядно опухшим.
  
   - Прошу прощения за то недоразумение. - Дворецкий в очках еще раз поклонился. - С нами связалась хозяйка. И попросила принять вас как официальных гостей. Чувствуйте себя как дома.
  
   - Спасибо за гостеприимство, но мы пришли повидаться с Киллуа. - Леорио взял эстафету переговорщика на себя. - Можете отвести нас к нему?
  
   - Нет необходимости. - Твердо сказал дворецкий. - Господин Киллуа уже идет сюда.
  
   - Правда? - Гон вскочил от нетерпения.
  
   - Да. Вам нужно только подождать. Но к чему скучать все это время? - Продолжил дворецкий, поправив очки. - Предлагаю скоротать время за игрой.
  
   - Игрой? - Переспросил Курапика. В ответ мужчина показал нам монету и, невысоко подкинул ее. Когда монета пролетал на уровне его груди, он махнул руками и поймал ее, резко сжав оба кулака.
  
   - В какой руке монета? - Он вытянул обе руки вперед.
  
   - В левой. - Он выполнял все движения достаточно медленно, поэтому все успели заметить, в какой руке оказалась монета.
  
   - Правильно. А теперь увеличим скорость... - Дворецкий повторил свой трюк, но немного быстрее. - В какой руке?
  
   - Опять в левой! - И снова все отгадали.
  
   - Поздравляю. Ну что же, а теперь - всерьез.
  
   Он подкинул монету, но теперь многократно усложнил нам задачу, быстро перекидывая её из руки в руку. Его движения смазывались от скорости, поэтому, когда он закончил, оставалось только догадываться, в какой руке монета.
  
   - Итак?
  
   Даже не знаю... - Леорио потер подбородок. - В правой?..
  
   - Знаете, господин Киллуа рос на моих глазах. - Дворецкий внезапно сменил тему. - Можно сказать, что он мне как сын.
  
   К чему это он? Похоже, вечер перестает быть томным.
  
   - И мне не по душе ваши попытки забрать его. - Голос мужчины был спокоен, но его лицо перекосилось в злую маску. - За это я вас ненавижу... В какой руке? Отвечайте.
  
   - В левой. - О, Курапика все-таки разглядел.
  
   Дворецкий разжал левую руку, и на стол упала смятая монета.
  
   - Хозяйка была вне себя от горя... Я сразу понял, что ее сердце разбито. Непростительно. - Мужчина достал новую монету. - Пока не пришел господин Киллуа, мы немного поиграем. Я буду вашим судьей. Отказ не принимается.
  
   Остальные дворецкие слитным движением достали короткие мечи. Один из них приставил лезвие к горлу нашей проводницы.
  
   - Объясняю правила. Тот, кто отвечает неправильно, вылетает из игры. Если вылетят все - я скажу господину Киллуа, что вы ушли! И вы его больше никогда не увидите.
  
   - Но... - Гон попытался возразить, но его перебили.
  
   - Вы живы только потому, что мы не стали вас убивать. Глупо думать, что ваше мнение на что-то повлияет.
  
   Дворецкий подкинул монету и настолько быстро повторил свой прошлый трюк, что от его движений нас обдало порывом воздуха. Наконец он замер, вытянув руки.
  
   - Так в какой же? Тянуть время нельзя! На ответ дается три секунды! - Он повернул голову к типу, который держал девушку-дворецкого. - Когда время истечет, а они не ответят, убей Канари.
  
   - Есть.
  
   - В правой! - Я решила не тянуть и ответить - такой убьет и не почешется. К таким же выводам пришли и остальные.
  
   - Я выбираю левую! - Леорио.
  
   - И я. - Курапика.
  
   - Правая. - Гон.
  
   Дворецкий раскрыл руки.
  
   - Итак, двое выбыли. Бросаю...
  
   На следующей игре, и последующих, мы с Гоном выбирали одинаковую руку. В отличие от моего чувства пространства, находить летящую монету Гону помогали его цепкие глаза.
  
   - А как насчет такого?
  
   К дворецкому присоединились еще двое, добавив по одной руке, усложняя задачу. Монета бешено летала по четырём рукам, и всё резко прекратилось - трое дворецких стояли со сжатыми кулаками, предлагая выбрать.
  
   - И у кого теперь?
  
   - У того, кто позади меня! - Гон указал большим пальцем себе за спину.
  
   Дворецкий показал ладонь, с поблескивающей монеткой.
  
   Ну вот, я тоже хотела сказать... Не вышло у меня всех удивить... О, а вот и Киллуа! Чувствую его приближение.
  
   Гото хмыкнул, и начал апплодировать, сменив выражение лица на нейтрально-доброжелательное.
  
   - Прекрасно!
  
   - Гото, Гон еще не пришел?.. - Одна из дверей открылась, и в комнату вошел Киллуа.
  
   - Киллуа! - Подскочил Гон.
  
   - А, ты уже здесь! А с тобой Курапика, Сона, и... Реолио?
  
   - Я Леорио! - Вырвался у того оскорбленный крик души.
  
   Но на это не обратили внимания - Гон и Киллуа начали перешучиваться, одновременно выясняя последние новости. Наконец, беловолосый оторвался от друга и подошел к дворецкому.
  
   - Эй, Гото! Я велел тебе сообщить, как только они придут. Чего ты тянул?
  
   - Прошу прощения. Я предложил им сыграть. Просто неудачная шутка. Простите за резкость. - Гото поклонился. - Как вам игра?
  
   - Неплохо притворяется... - Леорио взлохматил свои волосы.
  
   Киллуа с подозрением покосился на дворецкого и обратился к Гону.
  
   - Они что-то задумывали?
  
   - Нет, просто немного нас развлекли! - Гон подыграл дворецкому. Или он просто принял слова Гото за чистую монету? Зная Гона, вероятнее второе. Но вообще, если подумать, ничего непоправимого они не сделали, только пугали. Это и вправду тянет на плохую шутку. Или проверку на прочность.
  
   - Да? Ну, ладно... Давайте-ка сматываться. Всё, бывайте! - Киллуа помахал дворецким. - Кстати, Гото, мать мою не слушай, она такую чушь несет!
  
   - Я понял. Счастливого пути.
  
   ***
  
   Мы быстро покинули территорию Золдиков и прошли через Врата Испытаний. У экскурсоводов сегодня был выходной, так что мы сами спустились с горы. Спуск прошел в тишине.
  
   - Гон, скажи-ка мне вот что... - Спросил Киллуа, когда мы подошли к городу. - Ты приехал по туристической визе?
  
   - Ага!
  
   - Но ты ведь прошел испытание? Почему лицензией не воспользовался?
  
   - Вот и мы ему говорили. - Леорио тяжело вздохнул.
  
   - Я так решил! Не буду ей пользоваться, пока не закончу дела.
  
   - И какие же? - Киллуа стало очень любопытно.
  
   - Этот значок дал мне Хисока. - Гон достал из рюкзака плашку с номером 44. - И сказал, что не примет его обратно, пока я не смогу ударить его хоть раз! Я хочу врезать Хисоке, и вернуть ему значок! Пока этого не сделаю - лицензией пользоваться не буду!
  
   - А-а, ясно... - Протянул Киллуа. - А где сейчас Хисока, ты знаешь?
  
   Гон растерялся. Было видно, что об этом он не подумал. Киллуа еле сдерживал смех.
  
   - Я знаю, Гон. - Проговорил Курапика, прикрыв глаза.
  
   - Правда? А откуда?
  
   - Он сам мне сказал.
  
   - Это во время последнего этапа? - Высказал догадку Леорио.
  
   - Нет, после вводной лекции...
  
   - Но какая-то связь есть, так?
  
   - Есть.
  
   - Я давно хотел спросить, но... Что он все-таки шепнул тебе тогда? Во время вашего боя? - Спросил Леорио.
  
   - Он сказал: "Хочешь, я расскажу тебе кое-что интересное о Пауке?". Не помню, чтобы я рассказывал ему о "Призраках".
  
   Да, банда "Призраков" - это больная тема для Курапики. Вл время тренировок он сам рассказал, что те убили всех родных блондина, и что Лицензия хантера ему нужна для подготовки мести.
  
   - Как бы то ни было, паук - это символ банды "Призраков", и только люди, знающие это, называют их так. Именно поэтому информация Хисоки чрезвычайно меня интересует. После лекции я спросил у него, что он имел в виду, но Хисока назначил время и место - он будет ждать меня первого сентября в Йоркшине.
  
   - Первого сентября? - Переспросил Гон. - Это же больше, чем через полгода. И что там будет?
  
   Леорио щелкнул пальцами.
  
   - Крупнейший аукцион мира!
  
   - Да. - Согласился Курапика. - Он проходит с первого по десятое сентября. Со всего мира собираются редкости и сокровища. И конечно же, в десять раз больше подделок! Богатейшие люди планеты приезжают туда, чтобы удовлетворить свои страсти. Говорят, на время аукциона там скапливается большая часть денег мира.
  
   - Думаешь, "Призраки" будут там? - Посерьезнел Леорио.
  
   - Возможно. Но если их самих и не будет, наверняка найдется кто-то с ними связанный. Это всё, что я могу рассказать. Хисока будет в Йоркшине первого сентября. Если я найду его, свяжусь с тобой.
  
   - Хорошо, спасибо! - Обрадовался Гон.
  
   - Тогда нам пора прощаться. Киллуа мы нашли, так что мой отпуск закончен. Мне нужно скопить денег для аукциона. Так что я собираюсь найти работу... Как хантер!
  
   - Хорошая идея. - Согласилась я с ним.
  
   - А я вернусь домой. - Проговорил Леорио.
  
   - Что, и ты тоже?! - Удивился Гон.
  
   - Доктором я еще не стал. Если сдам экзамены в частный университет, много платить не придется. - В доказательство своих слов Леорио достал из кармана пластиковую карточку лицензии и помахал ею. - Так что пора начинать учиться!
  
   - Хорошо. Удачи! Встретимся в Йоркшине, первого сентября.
  
   ***
  
   Глава 8
  
   Утро встретило меня лучами солнца, светящего прямо в окна моего номера.
  
   Я потянулась, и зевнула. Из Падокии я уезжать не стала, и, закатившись в первый попавшийся бесплатный, для хантеров, отель, устроила себе отпуск. И, между делом, стала искать информацию об этом мире. Признаюсь, смешные видео с кошками тоже попали в зону моих интересов, но, на самом деле, мне были интересны культурные отличия от моей родины.
  
   Слава Пустоте, в "цивилизованных" странах не было ничего, что вызвало бы у меня культурный шок. Люди оставались людьми, пусть где-то были сходства, а где-то - различия. К примеру, здешние континенты очень похожи на Земные, разбросанные в неправильном порядке, и были меньше своих аналогов - часовых поясов тут нет. Еще из отличий, кроме хантеров, можно отметить широко развитое дирижаблестроение, и полностью отсутствующая космонавтика. Все технологии для этого есть, но никто этим не занимается, будто космос никому не интересен. Тут впору подозревать правительственный заговор с целью изолировать местное человечество... Шутка.
  
   Позавтракав, я вышла из гостиницы и, не торопясь, пошла по дороге, ведущей из города. Благо, расположение было удобным, поэтому до нужного места идти было недалеко.
  
   Вскоре я проскользнула на хорошо освещенную поляну, которую пересекал тонкий ручей, и всё это великолепие было прикрыто со всех сторон переплетением деревьев и кустарника. С момента эпопеи со "спасением" Киллуа прошло три дня, в течение которых я нашла это место.
  
   Взгляд скользнул по одному из стволов с глубокой вмятиной от моей попытки выдать легкий удар. Зебуро - человечище! Так натренировать мою просоленную морем тушку... Но речь сейчас не об этом.
  
   Устроившись поудобнее на берегу, я закрыла глаза и сосредоточилась - по какой-то причине на этом месте думалось лучше всего.
  
   Спокойно обдумав события экзамена, я поняла, что, даже с Переносом, я слабая. Вернее, слишком много думаю, и со своей реакцией часто не поспеваю, благо чувство пространства частично это нивелирует... Но не до конца. Меня уже сто раз могли убить! Тот же Ханзо, не говоря о Хисоке, и прочих монстрах! И вообще, с каких это пор азарт стал для меня веским поводом рисковать жизнью? Не знаю... Могу лишь сказать, что поддалась атмосфере конкуренции.
  
   Так! Пора браться за себя всерьез.
  
   И начну я с подробного изучения побочного эффекта, который смягчает процесс заполнения вакуума до безобидного хлопка!
  
   Тогда, на своём острове, я не придала ему значения - защитный механизм, ничего интересного. Но, во время экзамена на хантера, вспомнила об этом, и сделала Игольник на основе остаточного эффекта силы схлопывания.
  
   Меня интересовало, что происходит во время схлопывания, и как ещё я могу это использовать.
  
   Для большего контраста - воздух прозрачный, и как объект наблюдения малопригоден - я решила использовать дым. И здесь уже получилось пронаблюдать весьма любопытную вещь. При исчезновении материи, заполнение воздушного кармана проходило в два этапа! В первом этапе просачивание воздуха было замедленным, как если бы на границе переносимой области, на долю секунды возникал замедляющий "барьер". За это время, часть воздуха успевала спокойно просочиться внутрь, уменьшая перепад давления. И, после, во втором этапе, карман заполнялся полностью, издавая звук хлопка.
  
   Думаю, это можно использовать! Правда, в зависимости от того, как действует "барьер", и сколько времени получится его удерживать.
  
  ***
  
   На что, чтобы разобраться, у меня ушёл целый месяц. Множество провальных попыток, и еще больше мысленных симуляций, наконец, дали результат - я смогла воспроизвести побочный эффект, без самого Переноса.
  
   Для создания Барьера, вместо целой "пружины" Переноса, нужно представить её вариацию, состоящую из одной секции "пружины", соединенную в круг. Это важно: не просто круг, а круг, с направленным перпендикулярно его плоскости напряжением! Пока "круг" замкнутый, появляется "барьер". И, чем дольше он существует, тем сильнее сопротивляется "круг", стараясь разомкнуться... Из-за чего поддерживать "замедляющий барьер" получается максимум три секунды.
  
   Целых три секунды!
  
   Вязкий Барьер, или просто Барьер, так я это называю. Потрясающая вещь! По сути, он появляется на границах выделенной воображаемой области, и замедляет всё, что в него попадает, уменьшая кинетическую энергию до некоего мизерного порога. При прохождении через него воздух движется, как обычно, а всё остальное, особенно объекты с большой массой, застревают в Барьере, почти останавливаясь! То есть, он получается твердый, и липкий! И опасный - Барьер, созданный внутри живого существа, либо остановит жизненно важный процесс - например, биение сердца - либо вырвет кусок внутренностей при попытке движения...
  
   И ЭТО я чуть не упустила, посчитав "побочный эффект" неинтересным?! Черт побери! Это же так круто! Настолько, что после первой удачной попытки создания Барьера, я напоминала самой себе человека, который полез под кровать за носком, и нашел там слиток золота. Три секунды непробиваемого Барьера! Причем, с практикой, время существования Барьера увеличивалось.
  
   Раньше, на вопрос "что тебе нравится", я не могла ответить с полной уверенностью. С появлением у меня силы "Прыжка в Пустоту", и "Переноса", я могу сказать, что мне нравится искать новые способы их применения. И теперь, к этому списку добавились "Барьеры", которые были еще более универсальны!
  
   Про применение Барьера, как щит, даже упоминать скучно, это очевидно. Есть и более интересные способы!
  
   Например, Барьер можно сделать опорой, чтобы стоять, или висеть "на воздухе". Хотя, держаться за него без "прослойки" неудобно - кожа прилипает, зато с перчатками становится вполне комфортно.
  
   Или, можно временно "приклеиться" к чему либо...
  
   Или... Да много чего!
  
   Ограничения у Барьера были те же, что и у Переноса - область Барьера должна помещаться в мой объемный силуэт, и располагаться не дальше, чем 2 метра от моего местоположения. То есть, как максимум, я могу создать Барьер вокруг себя, но только вплотную к коже. И не смогу двигаться, пока он не исчезнет. Или сделать длинный двухметровый Барьер, толщиной с руку.
  
   Естественно, далеко не все идеи пошли в дело, некоторые пришлось отложить - отойти от Барьера дальше двух метров, как и удержать два Барьера одновременно, я не могла.
  
   ***
  
   В один из дней, когда я возвращалась в гостиницу после практики Барьеров, и уже была на знакомой улице, интуиция завопила об опасности.
  
   Не успела я ничего сделать, как что-то приблизилось на огромной скорости, и врезалось в бок, отправив в полет к ближайшей стене. Мешком картошки я рухнула на землю, и схватилась за ребра, в попытке вдохнуть глоток воздуха. Я едва могла наблюдать за окружающим миром, ни о какой концентрации для Переноса или Барьера, не шло и речи.
  
   Тем, что сбило меня с ног, был мужчина, одетый в серый плащ с широкими рукавами, скрывающий фигуру, а лицо прятал глубокий капюшон, открывая лишь рот, изогнутый в ехидной ухмылке. Давит на пространство очень сильно, опасный тип.
  
   Тем временем, в месте удара стало распространяться холодящее чувство, похожее на ощущения от прохладного ветра. Неужели яд?! Но стоило мне так подумать, как все закончилось. В груди словно разгорелся шар плазмы, и уже мой собственный "ветер" продул меня насквозь. От рук, и от остального тела, начала исходить серебристая дымка, рассеиваясь в воздухе. Постаравшись не упустить противника из виду, я уставилась на свою ладонь, покрытую невесомым туманом. Что за хрень?..
  
   - Это - "Нен". Ты видишь её, потому что все твои каналы нен открыты. - Спокойно произнес нападавший. Все это время, когда я была ошеломлена, он просто стоял, и ничего не предпринимал. - Представь, что поток ауры останавливается, и закручивается вокруг тела... Кстати, если ничего не предпринять, скоро ты потеряешь сознание от истощения.
  
   И, уже тише, пробормотал.
  
   - Руководство совсем впало в маразм. Как будто у меня других дел нет...
  
   Слова о возможной потере сознания заставили нервничать, однако, я не снижала бдительности. Мало ли что он говорит? Поэтому я приготовилась создать Барьер для отражения возможной атаки. Но с потерей энергии и вправду нужно что-то делать - я слабела с каждой секундой. Придется делать то, что он говорит.
  
   Я сосредоточилась на своих ощущениях, и постаралась успокоиться.
  
   Вдох.
  
   Выдох.
  
   Раскаленный шар в груди начал остывать. Управлять дымкой-нен было невероятно сложно, приходилось прикладывать заметные усилия, отвоевывая контроль. Постепенно, напор нен достаточно ослаб, и у меня получилось собрать выходящие потоки вокруг себя, не давая отойти от кожи дальше, чем на три сантиметра. Получился тонкий и невесомый покров из "нен"... Так вот что он имел в виду, когда говорил про Ауру.
  
   - Молодец. - Одобрительно покивал он, и правой рукой показал большой палец. - Можешь считать это дружеским рукопожатием!
  
   А? Вся тревожная атмосфера вдруг рассеялась без следа. И всё же...
  
   - Это было ребро! - Прохрипела я.
  
   - Тогда, ребро-пожатием!.. Не суть важно. - Тот беспечно помахал рукой в воздухе. - Так, о чем это я... Ах да. Насчет Нен дальше ты и сама разберешься, с открытыми узлами ауры это несложно... Добро пожаловать в Ассоциацию Хантеров!.. Бывай, черепашка!
  
   И рванул с места, превратившись в смазанное темное пятно.
  
   Я перевела широко раскрытые глаза на асфальт, где, в месте старта, остались отчетливые следы с сеточкой трещин... Да, если он всегда бегает с такой скоростью, то врезался в меня очень осторожно. Возможно, с его точки зрения, "ребро-пожатие" было и правда, дружеским.
  
   ***
  
   Упав на кровать в номере, я задумчиво уставилась на свою руку, окруженную дымчатым потоком нен.
  
   Сегодняшняя встреча с, очевидно, хантером, показала мою полную несостоятельность, как бойца. Я не смогла защититься! Он был слишком быстрым? Отговорки! Чувство пространства сработало заранее, я просто... Растерялась.
  
   Верно, навыки это хорошо, но их нужно уметь использовать в правильном месте, и в правильное время, и с этим у меня проблема. Поэтому я пришла к выводу, что мне нужен настоящий боевой опыт... И скорость. И неплохо бы разузнать про нен.
  
   Как тренировать скорость знала лишь примерно, и, для начала, стала ловить рыбу в реке, голыми руками. "Рукопашная" рыбалка шла с переменным успехом, хотя я очень старалась.
  
   С нен было сложнее. Внутренняя энергия поддавалась тяжело, и не хотела слушаться, и, либо бесконтрольно изливалась во все стороны, либо медленно циркулировала вокруг тела. Такая аура давала один единственный эффект - слабое подобие воздействия Леса Золдиков, повышая выносливость и регенерацию. Только, я не знала, что делать дальше. Вот начну нагнетать нен в глазах, а те, возьмут, и лопнут? Пробовать на себе - рискованно, а в интернете информации о нен я не нашла.
  
   Оставалась задача получить боевой опыт... Но идти на улицу, и вызывать всех подряд на дуэль было бы глупо. В отличие от внимательного просмотра видеороликов с профессиональными обзорами поединков на боевых аренах! Где и наткнулась на видео "Гон против Гидо".
  
   Противником парня был инвалид - вместо обеих ног у того был металлический протез, а верхнюю половину тела скрывал красный балахон. Гидо своей внешностью сразу напомнил юлу, и не зря! Против Гона он выпустил целый рой металлических волчков, крутящихся на огромной скорости по всей арене, и беспорядочно сталкивающихся друг с другом, и с Гоном. Сражаться с волчками было бессмысленно, и после нескольких пропущенных ударов, парень сообразил атаковать самого Гидо. Только, тот был готов к такому повороту событий, и сам начал с невероятной силой вращаться на своем протезе, защищаясь от атак при помощи законов физики вращения. В итоге, Гон проиграл, получив перелом руки. Мне было немного жаль парня, несмотря на понимание, что тот наверняка сам напросился на неприятности.
  
   В конце видео было указано, что дело происходило на двухсотом этаже "Небесной Арены".
  
   По доступной в сети информации, я сделала вывод, что Небесная Арена - одна из самых популярных боевых площадок этого мира. Она представляет собой огромное здание, почти 1000 метров в высоту, и состоит из 250-ти этажей. Схема работы башни проста: победил в бою - получаешь деньги, и поднимаешься выше по этажам, проиграл - опускаешься. Чем выше этаж, тем больше платят за победу, а после сотого предоставляется личная комната.
  
   На двухсотом этаже правила меняются. Прекращают выплачиваться гонорары, и считается, что бойцы начинают работать "на имидж". Лица некоторых даже по телевизору крутят! Когда у участника на этом этаже накапливается 10 побед, он получает право вызвать одного из "Мастеров Этажа" на бой, и в случае победы сам становится "Мастером", и ему предоставляется во владение один из этажей с 230 до 250. Также среди "Мастеров" раз в два года проводится чемпионат, победитель которого получает право жить в пентхаусе на вершине башни. Забавная система.
  
   А уж, какие там деньги крутятся, страшно представить... И начать карьеру бойца там может любой! Нужно просто зарегистрироваться на первом этаже Арены, и побеждать в боях. Плюс, рядом открыто множество боевых школ, для тех, кто хочет улучшить свои навыки.
  
   Другие записи битв с Арены тоже поражали. Подозреваю, многие на высших этажах Арены владеют сверх-силами, или той загадочной "нен". Потому что, без них некоторые моменты никак не объяснить! Например, один участник мог зависать в воздухе, как в фильмах про кунг-фу, а другой владел стилем "огненного кулака", буквально зажигая свои руки пламенем!
  
   Вот оно! Использование оружия, креативность, сверх-силы, и прочее, что там предлагалось - мне нравилось почти всё, кроме жестокости некоторых боёв, где противники старались убить друг друга. А так, идеально!
  
   Решено! Я еду тренироваться на Небесную Арену.
  
   ***
  
   Зарегистрировать билет на дирижабль через интернет было минутным делом, особенно имея Лицензию хантера.
  
   По дороге к аэропорту, мысли перескочили на способы спуска с большой высоты. Создать под собой барьер, и приземлиться на него? Здесь потребуется не один, и не два Барьера - придется создавать их под ногами каждые два-три метра. Это было бы то еще испытание.
  
   Казалось, я что-то упускаю... Стоп. Если вспомнить, то при одном Прыжке я оказалась в воздухе, и начала падать вниз. Но при выходе в следующий мир, набранная инерция исчезла!
  
   Осененная идеей, я забежала в туалет аэропорта, и закрылась там, подальше от любопытных глаз.
  
   Обычно, я испытывала "внешнюю" часть Барьеров! Но Барьер - это оболочка, а внутри Барьерной области ничего не менялось, и я забыла про неё. Да, несколько раз я создавала защиту вокруг змеи-добровольца, и затем Личный Барьер вокруг себя, что оказалось даже легче, чем вокруг чего-то ещё. Но на этом всё.
  
   И сейчас мне не терпелось попробовать сделать это в движении.
  
   Я подпрыгнула... И, перед приземлением, создала Личный Барьер!
  
   Мир дернулся, и замер. Причем удара о нижнюю часть я не ощутила! Спустя секунду Барьер исчез.
  
   Ещё раз!
  
   Ещё!..
  
   Попрыгав так несколько раз, я с удовольствием констатировала, что Барьер полностью нивелирует общий импульс движения. Что странно - другие импульсы не исчезают - иначе живые существа сразу бы погибали. Может, что-то связанное с изоляцией системы? Не понимаю...
  
   Зато я понимала другое - оно работает! С этим я могу падать с любой высоты, и достаточно создать Барьер один раз - лишь перед самым ударом о поверхность, мгновенно останавливаясь без вреда для себя! От радости захотелось вытворить что-то странное, и я поставила Личный Барьер рядом с собой, получив в распоряжение свою прозрачную копию, на три секунды. Барьерчик, родненький, иди ко мне!
  
   Я обняла Барьер... И прилипла.
  
   ***
  
   Шестичасовой полёт прошел штатно.
  
   Всё это время я смотрела на облака, и на виды внизу, и одновременно тренировала нен новым способом, который показался мне достаточно безопасным - я старалась ускорить, а затем замедлить течение потока ауры вокруг себя. Но даже это наскучило.
  
   Наконец, дирижабль мягко приземлился, и, когда объявили высадку, я выбежала из этой летающей колесницы уныния в первых рядах.
  
   С первого взгляда на город было понятно, что Арена оставила свой отпечаток: везде были объявления о наборе в секции боевых искусств, уверяющие, что именно они самые-самые. И гостиницы. Множество их! Туристов тут хоть отбавляй. И не сказать, чтобы они были неправы - главная достопримечательность, здание Небесной Арены, действительно внушала, возвышаясь над городом.
  
   Подойдя к подножию башни, я восхищенно выдохнула. Арена даже издалека выглядела огромной, но вблизи она выглядела еще монументальнее. Не менее монументальной казалась очередь претендентов на участие в отборочных боях. Я решила пойти с места в карьер, и начать сегодня же. Да и вряд ли против новичков будут выставлять матерых бойцов.
  
   О, вот пришел и мой черед регистрироваться.
  
   - Добро пожаловать на "Небесный Чемпионат". - За стойкой, похожей на кассу, сидела девушка в форме сотрудников Арены с эмблемой сияющего кулака на форме, и на шапочке с плоским верхом. - Пожалуйста, заполните этот бланк.
  
   Так, "Имя"... То же, что и на карточке Лицензии, Сона Курои. Дальше. "Боевой опыт" - нет. Ну не считать же за "опыт" полтора года занятий в секции рукопашного боя в средней школе, где мы занимались только разучиванием стоек и бесконечными отжиманиями на кулаках? Вот-вот. "Практикуемое боевое искусство" - прочерк. Хотя, очень хотелось написать "Бампер-от-Тойоты"... Всё. Отличная анкета, ничего лишнего. Мне нравится.
  
   - Очень хорошо! Ваш личный номер - 3084. По номеру вас вызовут на первом этаже арены, так что не забывайте его. Проходите, пожалуйста! - Мягко, но монотонно проговорила девушка, и указала на один из проходов.
  
   Коридор привел меня в огромный зал с трибунами по краям, на которых расположились как болельщики, так и будущие участники. Посередине стояло шестнадцать площадок, и на всех проходили бои. И все это сопровождалось невероятным количеством ора и диких криков.
  
   Присев на свободное место, я с интересом стала наблюдать за боями.
  
   - Номер 3084 и 3201, пройдите на площадку "Е"!
  
   О, это меня вызывают. От волнения слегка потряхивало, но я старалась не подавать виду. Фактически, первый в жизни настоящий рукопашный бой! А у меня из атакующих умений только условно-смертельные... Хорошо хоть аура есть, даже если пропущу удар, сильно не пострадаю.
  
   Подойдя к рингу, я окончательно успокоилась - в случае проигрыша, на следующий день могу попробовать еще раз, и количество попыток не ограничено! Да и противник не выглядит гориллой, как на соседнем ринге. Обычный русоволосый спортсмен в шортах и майке. Хотя выглядит он серьезно.
  
   - На первом этаже оценивается уровень бойцов. Время ограничено! За три минуты вы должны показать, на что способны!
  
   Пока судья говорил, я приготовилась. Мне же еще и сдерживаться придется, я же не хочу покалечить его слишком сильным ударом, верно?..
  
   Судья вышел на середину ринга и скомандовал:
  
   - Внимание! Начали!
  
   Маечник не стал колебаться и тут же кинулся в атаку. Казалось, он был везде, непрерывно атакуя со всех сторон. Вот-же любитель комбо! Если бы не чувство пространства, из меня бы получилась отбивная в первые же секунды. А так - удары по касательной ощущаются как слабые толчки. Кажется, он тоже сдерживается.
   Наконец, противник слегка выдохся и отскочил в сторону. Хех, моя очередь! Теперь главное не переборщить...
  
   Я рывком бросилась вперед и провела простой удар кулаком в плечо, стараясь больше толкнуть, чем ударить. Маечник, не ожидавший от меня такой прыти, вылетел за пределы ринга.
  
   Эм. Он там жив вообще? А, да, шевелится, значит живой. Фух...
  
   Судья, посмотрев на моего оппонента, пытающегося вправить вывихнутую в плече руку, невозмутимо нажал несколько кнопок на своем приборе. Из прорези выдвинулся билетик, похожий на чек, который незамедлительно был передан мне в руки.
  
   - Номер 3084. Отправляйтесь на сорок пятый этаж.
  
   - ...Да.
  
   От чувства победы появилось ощущение эйфории, и загорелось желание продолжать.
  
   ***
  
   Отдав билет участника в кассе на сорок пятом этаже, я получила ровно 152 джени. Чисто символическая сумма, на которую я купила сок в ближайшем автомате. Местная традиция - за первый бой на первом этаже одинаково платят и победителям, и проигравшим.
  
   На последующих этажах гонорары дают только за победу. На 50-м этаже за бой дают примерно по сорок тысяч джени, а на сотом - миллион. После сотого этажа гонорары начинают возрастать по экспоненте, и исчисляются десятками миллионов...
  
   - Номер 3084, Сона. Пройдите на арену "Б" на сорок пятом этаже.
  
   Вот так, теперь даже по имени зовут, а не только по номеру. Арена встретила меня громкими воплями трибун.
  
   Когда я вышла на ринг, противник меня уже ждал. Вернее, противница. Ростом чуть повыше меня, с сосредоточенным взглядом карих глаз. Одета она была в белое кимоно с поясом, а белые волосы завязаны в тугой хвост. Хм, практикует боевые искусства?
  
   - Дамы и господа! Вы ждали этого момента! - Комментатор разливался соловьем. - Невероятный бой, специально для вас! Противостояние двух девушек! Но не стоит их недооценивать! Они обе провели великолепные матчи на первом этаже, которые сразу доставили их сюда! Рейна, первая ученица додзё "Рюуко"! Мастерской работой ног она победила противника в два раза больше нее! И Сона, которая выдержала все удары соперника, и одним ударом снесла его с ринга!
  
   Эй! Хватит меня нахваливать, а то я краснеть начинаю... Хотя, нет, продолжай.
  
   - Дамы и господа! Делайте ваши ставки! Для этого воспользуйтесь пультом на кресле! Итак! Ставки сделаны! Фаворит - Рейна! Её знание боевых искусств дало ей преимущество!
  
   Что и следовало ожидать, выглядит она действительно круто.
  
   - Три раунда по три минуты с отсчетом штрафных очков и нокаутов! - Судья поднял руку. - Начали!
  
   Правила в этом бою отличались от предыдущего - здесь было разделение на чистые удары, критические и нокдауны, за которые дают один, два, и три очка соответственно. Боец, первым заработавший десять очков, становится победителем. Еще победу приносит нокаут, когда один из участников не может продолжать бой. М-да, если бы на первом этаже действовали эти правила, я бы проиграла. Нужно менять тактику, и не считать ворон.
  
   Бой с самого начала стал односторонним. Сила противницы не уступала моей, а скорость и техника намного превосходили. Не прошло и секунды, как я получила удар ногой в бок.
  
   - Чистый удар! - Объявил судья. - Рейна получает одно очко!
  
   А это, оказывается, весело! Покажи мне ещё!
  
   Я полностью сосредоточилась на противнице, погрузившись в ощущение пространства, и, следуя неясно оформленному предчувствию, в последний момент отклонилась назад. Перед лицом пронеслась стопа оппонентки. От удивления, я пропустила следующий удар.
  
   Когда я позже посмотрела запись, это выглядело очень красиво. Нога Рейны не дотянулась буквально сантиметр, а затем беловолосая крутнулась на месте, и сделала второй такой же удар. Раньше я такое только в играх-файтингах видела!
  
   Но в тот момент, лежа на ринге, я пыталась собрать глаза в кучку и сообразить, а что вообще произошло?
  
   - Чистый удар и нокдаун! Рейна получает три очка! Всего четыре!
  
   Остальной бой прошел в подобном ключе - противница была быстрее и ловчее, почти безнаказанно меня избивая. Боли почти не было - инстинктивно выпущенная аура справлялась с защитой. И только под конец я смогла нанести ей один чистый удар в бедро. Из-за чего, несмотря на поражение, настроение было прекрасным.
  
   ***
  
   На следующий день я провела еще два боя.
  
   Из-за проигрыша, меня опустили на тридцать девятый этаж, где в качестве противника мне попался какой-то бугай. До Рейны ему было далеко, и я легко вытолкнула рослого мужчину с ринга, проверенным ударом в плечо.
  
   Следующий мой оппонент был скоростным типом, и выбил пыль уже из меня...
  
   Это было познавательно, только, последние бои мне не нравились. Это было не то, что я хотела. Что-то свербело на краю сознания.
  
   Точно! Отношение! Единственный противник, который был идеален в этом смысле - это Рейна. С самого начала она отнеслась к бою серьезно, но не как к схватке до победы. Она изучала меня, пробовала свои приемы, наблюдала... Рейна тоже тренировалась!
  
   Блин. Хочу реванш! Да только, кто мне позволит... Хм... Что там комментаторы говорили во время её представления перед боем, "первая ученица додзё"? Хе-хе, думаю, стоит нанести ей визит.
  
   ***
  
  Глава 9
  
   Что обычно представляет себе человек, когда думает о додзё? Наверное, старое здание и большие ворота в японском стиле? Большой зал с "татами", и деревянными "макиварами", обмотанными веревками? Или ученики, которые раз за разом повторяют движения под наблюдением мастера?.. Ничего такого в "Додзё Рюуко" не было! От обычного частного дома, каких было полно по соседству, его отличала лишь потемневшая от времени табличка с названием. Доступность данной боевой школы также вызывала сомнение - я бы и дальше наворачивала круги по окраине Скай-сити, если бы добрые местные не подсказали направление. Да и людей, кроме двоих - Рейны, и еще кого-то - я не ощущала.
  
   Может, у них сегодня выходной? Хотя, судя по заросшему виду дорожки, он идет не меньше нескольких месяцев.
  
   Я подошла к запертой железной калитке. Сердце начало стучать в висках, а прежняя решимость начала испаряться. Когда я в последний раз приходила к кому-то в гости?.. Ну, уж нет! Вперед!
  
   Взяв себя в руки, я нажала на кнопку звонка. Прозвучала короткая мелодия, и вскоре я услышала шаги.
  
   - Да-да, я иду. - Сказал кто-то мужским голосом, и зевнул.
  
   Реальность продолжала рушить мои фантазии. Открывший мне дверь человек был вторым присутствующим здесь, помимо Рейны, и самым сильным в ближайшей округе. Думаю, это её учитель... Однако он совсем не выглядел "великим мастером"! Атлетично сложенный мужчина средних лет уместнее смотрелся бы в роли университетского физрука - от кимоно у него были только белые штаны с завязанным поясом, а выше была надета черная футболка с выцветшей картинкой ягуара. Короткий ёжик темных волос, и легкая щетина завершали образ раздолбая.
  
   - Здравствуйте. - Нельзя забывать о приличиях. - А Рейна здесь?
  
   - О! - Удивленно вскинул брови мужчина. - Неужели Рей, наконец, завела подругу?
  
   - Нет. - Я резко отмела его беспочвенные предположения. И, подняв руку на уровень груди, экспрессивно сжала её в кулак. - Я пришла за реваншем!
  
   - Хм. - Мужчина потер рукой небритый подбородок. - Хочешь спарринг с моей ученицей? Почему бы и нет! Идём.
  
   И беззаботно пошёл по каменной дорожке, ведущей к пристройке возле дома.
  
   -... - Я не знала, как продолжить разговор. Представиться? Сейчас, или потом? Или он первый должен начать разговор?..
  
   Пока я думала над социальной дилеммой, мы уже пришли. За деревянной стенкой раздавались ритмичные звуки ударов, и периодические выкрики "Ха"!
  
   - Эй, Рейна! - Весело закричал он, отодвигая дверь в сторону. - К тебе гости!
  
   За дверью был ухоженный зал, похожий на спортивный, со свисающей с потолка грушей, которая сотрясалась от ударов Рейны. Причем била она только руками. Это показалось мне странным - очевидно, её стиль делает упор на работу ногами... Ой. Моя вина, да? Я же ей в конце того боя по ноге попала...
  
   Девушка повернула голову, и увидела меня. Я приветливо помахала рукой.
  
   - Ты?! - Рейна посмотрела на меня, и тяжело вздохнула, потирая пальцами переносицу. - Дай угадаю: пришла взять реванш?
  
   - Да?..
  
   - Отказано! - Категорично объявила она. - Как вы все надоели! Проиграла? Иди, потренируйся! Но нет, нужно доставать меня, посылать всяких отморозков, и снова доставать, и так, пока я не проиграю! Бесит!
  
   Раскрасневшаяся Рейна зло засопела.
  
   Ого. Какой крик души. Кажется, я уже не первая, кто к ней так приходит... Просто, она произвела хорошее впечатление, да и, чего скрывать, я надеялась, что в спарринге с ней повторится то ощущение предвидения удара. Это как снова придумать забытую мысль, оказавшись в похожих условиях.
  
   - А... - Я не буду её переубеждать - не хочет человек. Но, у меня есть еще два решения, которые позволят остаться: побыть вместо груши, и "просто посмотреть". Я подошла ближе, и заслонила собой грушу. - Что если я буду только уклоняться?
  
   На мои слова Рейна подняла бровь, и несколько успокоилась, поняв, что я не собираюсь "брать победу любой ценой".
  
   - Тебе что, так понравилось испытывать на себе мои удары? - С иронией поинтересовалась она.
  
   - Да!.. - Рейна поперхнулась воздухом, и я поняла, что сморозила что-то не то. - То есть, нет... Но, вообще-то, да!
  
   Проклиная заговоривший вперед головы язык, я поспешила уточнить.
  
   - Другие противники какие-то не такие.
  
   Рейна посмотрела не меня долгие пять секунд, затем фыркнула, и подошла к стене, где на крючках висели различные элементы защиты. Миг, и в меня полетел мягкий шлем, и нечто, похожее на жилет.
  
   Я машинально поймала снаряды, под одобрительными взглядами учителя и ученицы.
  
   - Так бы и сказала, что хочешь потренироваться.
  
   ***
  
   Удар...
  
   Блок. Ай.
  
   Удар...
  
   Попытка уворота... Ай.
  
   Что происходит? Спарринг. Вернее, тренировка на живой груше - я держала слово, не отвечая на удары, и лишь блокировала и уворачивалась, иногда успешно.
  
   Уже четвертый день, как я прихожу в додзё, и в который раз терпеливо переношу напор Рейны, которая почти сразу перестала сдерживаться. И, несмотря на то, что стиль Рейны делает упор на ноги, чтобы в меня попасть, ей хватало и рук, в обмотке из эластичного бинта.
  
   А сегодня добавились ещё и удары ногами - последствия нашего давнего спарринга на Арене, в виде ушиба бедра, практически прошли.
  
   Я же каждый раз старалась "предсказать" очередной удар. И это приносило свои плоды! Теперь у меня, через раз, получается претворить в жизнь упрощенный принцип "Стального барьера текущей воды" из одной манги про боевые искусства - представить, что удар - это рыба, и "поймать" его заранее.
  
   Но то чувство я так и не воспроизвела.
  
   Что я делаю не так? Скорость и сила моих движений довольно хороша, и тело движется именно так, как я этого хочу. Уворачиваться от ударов сложно, но можно - вес защитного снаряжения, по сравнению с железными жилетами Зебуро, я вообще не ощущаю! Проблема в другом. Я вижу удар, ощущаю его приближение через пассивный Пространственный Эхолот, и... Пропускаю его.
  
   Естественно, далеко не всё моё время уходило на тренировки с Рейной. С разрешения её мастера, я присоединяюсь лишь к её утренним занятиям. А днем я хожу на Небесную Арену, где в половине поединков мною вытирают пыль с пола... Впрочем, если бы я не сдерживала силу ударов, мой рейтинг побед был бы под сотню процентов. Но я упрямо не желала побеждать через превосходящую мощь - это было бы пустой тратой времени.
  
   По вечерам, я одновременно тренировала нен, и отдыхала от активного дня, ускоряя поток ауры, чтобы форсировать регенерацию и восстановление сил. Не светить же мне фингалами под глазами? И, перед сном, проводила осторожные попытки увеличить доступное количество энергии по "магическому" методу: опустошить резерв, и надеяться, что в следующий раз он увеличится. На грани истощения нен, я засыпала, как младенец.
  
   С Барьерами я разбиралась между делом. Зачастую, новые способы их изучения я проверяла сразу, как они приходили в голову. Тем более что теперь было достаточно денег для ранее недоступных экспериментов. В основном я интересовалась влиянием разных энергий на плёнку Барьера: горячее становилось холоднее, электричество уменьшало силу до едва ли ощутимых ударов током, а притяжение магнитов по разные стороны снижалось до мизерных величин.
  
   Происходящее внутри Барьера, было еще страннее. Пока что, моё лучшее предположение заключалось в том, что Барьер как-то убирает область из системы отсчёта, и все воздействия, исходящие из области относительно внешнего мира, нивелируются. Хотя, если это взаимодействие", то есть процесс идёт с обеих сторон, оно может возобновиться - как происходит с гравитацией. Странная хрень...
  
   Э? Чего? Всё это время спарринг продолжался, однако, пока я витала в облаках, Рейна не могла в меня попасть!
  
   Получилось!
  
   От радости, я потеряла настрой, и пропустила удар, улетев в другой конец зала. Но на этот раз, я запомнила настрой!
  
   - Это что сейчас было?! - Тяжело дыша спросила Рейна, с широко раскрытыми глазами, будто увидела меня в первый раз.
  
   - Второй уровень "Отступающей Волны"! - Я гордо высказала первое пришедшее на ум название. А неплохо звучит. И отлично передаёт основную идею!
  
   Я слишком сильно всё усложняла. Если вспомнить биологию, зрительный сигнал проходит и осмысливается с задержкой! Плюс, хотя "волну" пространства я засекаю мгновенно, попытки осмыслить полученные результаты через визуализацию также требуют время! Но другое. В итоге, диссонанс между чувством пространства, его интерпретацией, и картинкой из глаз перегружает мне мозги. Когда же я думаю на отвлеченные темы, всё встает на свои места: глаза становятся вторичными, и чувство пространства возвращается в исходное состояние, передавая лишь направление и силу "волны", которую создает удар. Телу остается лишь подхватить "волну", и не противостоять ей, а уйти в сторону, используя её же силу. Как будто танкер "носовой волной" подхватывает, и сдвигает со своего пути маленькую моторную лодку!
  
   ***
  
   - Дамы и господа! Вы ждали этого момента! - Я стояла на арене семидесятого этажа, расслабленно слушая комментатора. Что же они имеют в виду, говоря про ожидание?.. Или полчаса для них слишком много? - Невероятный бой, специально для вас! Выносливая Сона, со своими сильными ударами! И Нукуса, который мастерски запутывает своих противников стилем обезьяны!
  
   Мой будущий противник вовсе не напоминал обезьяну, как можно подумать. Обычный парень, в оранжевой рубашке с оторванными рукавами, такого же цвета широких штанах, завязанных на поясе желтым канатом, и в простых деревянных сандалиях.
  
   Всего день назад, я бы не поставила на свою победу против ловкача и ломаного джени. Но сейчас я чувствовала, что смогу дать Нукусе хороший бой!
  
   - Дамы и господа! Делайте ваши ставки!.. Итак! Ставки сделаны! Фаворит - Нукуса!
  
   Мой оппонент также внимательно меня разглядывал, и, придя к каким-то выводам, снял сандалии, и оставил их вне арены.
  
   - Ого! - Комментатор тоже заметила странные телодвижения. - Это знак! За всё время Нукуса только раз снимал свою обувь перед боем! Это означает, что он признаёт своего противника, и будет сражаться всерьез!
  
   Зрительские трибуны, и до этого не отличающиеся тишиной, взревели. Судья поднял руку, и зал затих.
  
   - Три раунда по три минуты с отсчетом штрафных очков и нокаутов! Начали!
  
   Вдох. Выдох. Сердце застучало, как бешеное, а мир сузился до оранжево-желтой фигуры оппонента.
  
   Я ушла вбок от удара Нукусы, и затем еще раз, пригнулась, кувырок... Встала на руку, оперлась на другую... Не успеваю! Оттолкнулась руками от пола, и подлетела на два метра. Взмах ногой, чтобы закрутиться вокруг своей оси, и я оказалась позади противника, который только начал прыжок вверх, и так удобно поднял ногу в попытке меня достать... Движение всем телом, взмах рукой, и схваченный за лодыжку Нукуса отправляется еще выше, а я - вниз...
  
   В полной тишине, я мягко приземлилась на ноги.
  
   Охренеть. Я и так могу?! Значит, третий уровень "Отступающей Волны" - перенаправление "волны" противника, как в айкидо - работает! Хотя, сейчас я просто воспользовалась удачным моментом, и бросила его вверх...
  
   В попытке смягчить приземление, Нукуса сделал изящное сальто, и сгруппировался для кувырка.
  
   Удар. Хруст.
  
   В зал вбежали медики, и быстро диагностировали потерявшему сознание Нукусе сотрясение мозга, и перелом обеих ног.
  
   М-да, нехорошо вышло. В следующий раз нужно быть поаккуратнее...
  
   Зал взорвался криками. Сквозь вопли сошедших с ума зрителей едва доносился голос комментатора.
  
   - Бросок!.. Нокдаун! Победитель - Сона!
  
   ***
  
   После того, как я, наконец, поняла принцип "Отступающей Волны", мне ничего не оставалось, как быстро подниматься по этажам. Несмотря на то, что я сдерживалась, намеренно проигрывать не желала, и продолжала победную серию через технические нокауты, побеждая по очкам. В определенный момент мне стали выделять отдельную комнату, со всеми удобствами, глядя на которую сразу становится ясно, как здесь благоволят хорошим бойцам, которые забрались выше сотого этажа! Хотя, эти "личные апартаменты" будут получше, чем предыдущие - на данный момент я нахожусь на сто девяностом этаже. Мне осталось выиграть всего один матч, после чего начнутся поединки с применением техник Нен, вроде недавнего боя Хисоки и Кастро...
  
   - Кастро не может продолжать бой! Хисока побеждает нокаутом! - Из динамиков телевизора разнесся громкий голос девушки комментатора.
  
   На экране во всех подробностях показали повтор, как противник фокусника - смазливый платиновый блондин с длинными волосами, закутанный в свободный балахон желтого цвета - упал замертво, от пронзивших его, словно ножи, игральных карт.
  
   Я остановила запись, и перемотала на начало боя. Если не учитывать смерть Кастро, это было великолепно! И всю эту красоту я видела своими глазами! За билет на тот бой пришлось выложить перекупщикам круглую сумму, но пропустить этот бой я не имела права. Мало того, что это был первый поединок бойцов нен, так ещё в матче участвовал Хисока!
  
   Просто наблюдая за этим поединком, я столько всего узнала о нен! С помощью этой энергии можно блокировать атаки, просто направив больше нен в место попадания; приглушив ауру, можно скрывать свое присутствие; да и саму нен можно прятать, как-то сделав её невидимой, хотя и ощутимой через пространственное восприятие...
  
   А еще личные нен-техники! Способностью Кастро было создание своей точной копии. Причем, этого клона видели даже обычные люди! А Хисока может формировать из ауры невидимые липкие резинки, которые сжимаются и растягиваются по его желанию, а также менять цвет своего платка! С помощью мастерского применения этого набора сил Хисока и победил, хотя противник оторвал ему обе руки - фокусник незаметно приклеил одну руку обратно, замаскировав платком рану, соединил "резиновой аурой" вторую, оторванную, руку и челюсть противника, а также игральные карты с телом Кастро. Затем Хисока продемонстрировал "мгновенное восстановление" конечности, и вывел блондина из себя, озвучив слабость техники клона - тот был слишком идеальным. И, когда противник Хисоки окончательно потерял самообладание, фокусник отпустил "резиновую ауру", которая тут же притянула наполненные нен объекты к Кастро. Рука ударила в челюсть, а карты довершили дело...
  
   За весь бой Кастро допустил всего одну ошибку, оказавшуюся фатальной - блондин, хотя сам вовсю пользовался нен, почему-то не учёл, что злой фокусник тоже имеет ауру! И, закономерно, поплатился за недооценку противника.
  
   ***
  
   В очередной раз пересматривая запись боя, я внезапно отстранилась от экрана, ошеломленная догадкой.
  
   Мне кажется, или Нен в чистом виде не вредит организму хозяина? По крайней мере, я не заметила у их участников никакого дискомфорта при использовании Нен!..
  
   Даже если это не так... Я больше не могу сдерживаться!
  
   У меня накопилось столько разных идей! Что если попробовать выпустить нен из ноги, как реактивную струю? Насколько её можно сделать сильной? А если из руки? Будет ли это "Душесокрушающий Удар", или "Удар Цунаде"? Или ни то, ни другое?..
  
   Забыв про осторожность, я начала пробовать границы дозволенного для нен. И слабый контроль не стал особой помехой - основную мысль вполне получалось проверить и при имеющихся активах.
  
   Как я и думала, Нен была вариативной!
  
   Если собрать энергию в руке, удар усиливается. Дополнительно выпустить нен во время удара - и он усиливается в несколько раз больше! И, чем сфокусированнее поток, тем меньше отдача, и наоборот. Естественно, второе было проще.
  
   Сейчас, с моим контролем нен, я способна выпустить лишь широкий фонтан энергии. Но если сделать всё правильно, так можно "прыгнуть", максимум на полметра вверх. Однако, нужна твердая опора, и "двойного" прыжка от воздуха, как в видеоиграх, не выйдет... Если только под ногой не будет Барьера! И пусть плёнка Барьера поглотит часть нен, аура создаст "подушку" между ногой, и липкой поверхностью!
  
   Из более сложного, было укрепление предметов аурой. Находясь в моих руках, при воздействии нен, картонная игральная карта послушно расправлялась в идеально ровный лист, и приобретала неплохую остроту. Но, стоило её метнуть, как она, не долетая до мишени, превращалась в обычный лист макулатуры! У Хисоки есть какой-то секрет? Или я еще недостаточно хорошо управляю своей нен? Практика и только практика!
  
   Еще был интересный момент с взаимодействием ауры и глаз. Если увеличивать концентрацию нен в глазах, зрение немного улучшается, но главное, это позволяет видеть скрытые ауры других людей! Только ненадолго. Вряд ли глазам это полезно...
  
   Последним, что я тренировала, было ускорение потока ауры - я не хочу закончить подобно Кастро! А значит, мне нужна крепкая динамическая защита, то есть та, в которой я могу двигаться, и которая будет держать удар. И ускорение ауры позволяло увеличить её прочность, путём сжатия в защитной оболочке большего количества нен. Однако поддержание такого состояния требовало силы и концентрацию, и я не могла держать плотную ауру дольше пяти минут.
  
   Так! Пока не смогу удерживать Ускорение Ауры хотя бы полчаса, ни на какой двухсотый этаж я не пойду - ибо страшно.
  
   ***
  
   Для серьезных тренировок я закупила несколько бейсбольных турелей для метания мячей. Это был самый оптимальный вариант, с учетом настраиваемой скорости полёта снарядов, и самонаведением на радио-маячок. Жаль, Рейна сейчас недоступна - она с головой погрузилась в бои на Арене, и либо сражается, либо лечится от последствий. Так бы она с радостью согласилась кидать в меня твердые мячи, обозвав это "тренировкой точности"! Уж я-то на своём примере знаю, какой становится Рейна, когда речь заходит о тренировках.
  
   Весь следующий месяц я практиковалась в Ускорении Ауры, переименовав, в конце, в Спиральную Ауру - конфигурация потоков на определенном этапе оказалась очень важна, и самой удобной формой вращения для меня была спираль. За четыре недели, стойкость моей Спиральной Ауры стала довольно хороша - я могу спокойно стоять под градом случайных выстрелов бейсбольных турелей на максимальной мощности! Вот как сейчас.
  
   Выстрел. Удар... Мяч отскакивает от потока нен.
  
   А ещё Спиральной Аурой можно здорово усилить пробивную способность удара, создав дополнительную "точку вращения" в кулаке. Или поставить закручивающийся поток в глазах, чтобы видеть скрытые ауры, и не расплескивать энергию во все стороны... Как бонус, последняя техника сопровождается крутым свечением, и изменением цвета радужки на небесно-синий!..
  
   Выстрел. Удар... Отскок.
  
   Из последних удачных задумок, лучшим был Нен-Расенган, "Сфера". Отличный тренажер для контроля нен! Та же Спиральная Аура, вокруг точки над ладонью, с меньшим радиусом потоков, и большей скоростью вращения. Вот его, в отличие от карт, можно швырнуть, так как ему требуется несколько секунд, чтобы потерять стабильность, и развеяться.
  
   Выстрел. Удар... Отскок.
  
   С остальными техниками нен было не так оптимистично. Кроме проблем контролем и удержанием нен в метательных снарядах, у меня никак не выходило сделать ауру "невидимой". В свое оправдание могу сказать, что основное внимание я уделяла Спиральной Ауре! Остальное - так, для общего развития. Ведь Перенос и Барьер не содержат нен, и, соответственно, уже невидимые.
  
   ...
  
   Время вышло!
  
   Таймеры на дисплеях обнулились, и турели опустили дула в пол. Да! Ровно тридцать минут!
  
   Уверенно захрустев кулаками... Захрустев... Черт, не выходит.
  
   Я уверенно ударила кулаками друг о друга. Я готова.
  
   ***
  
   Глава 10
  
   Цифры на табло лифта медленно сменяли друг друга. Казалось, едущий вверх лифт еле ползёт...
  
   Последний, квалификационный, противник был хорошим бойцом. Он, как и я, был в одном шаге от достижения следующего "уровня" Небесной Арены, однако, ему не повезло - я уже настроилась на двухсотый этаж, и проехала по нему "паровым катком", вырубив одним ударом.
  
   Хм... Раньше я о таком не задумывалась - сколько же значит для бойцов эта простая кабинка на тросах! Проигрываешь, и тебя выбрасывают на дно, побеждаешь - и возносишься на самую вершину...
  
   Дзинь!
  
   Лифт остановился, и двери разъехались в стороны. Наконец-то!
  
   На первый взгляд, двухсотый этаж особо не отличался от остальных. Планировка была та же, только дизайн с более дорогой отделкой. Следуя указателю, я свернула за угол коридора, и направилась к стойке регистрации.
  
   Особенностью этого этажа было ещё и то, что нужно подтвердить своё участие в тот же день, сразу после квалификационного боя. Иначе, нужно будет начинать всё сначала. А если пропустить регистрацию во второй раз, то становишься персоной "нон грата", и дальнейшее участие в любых боях запрещено! Вполне логично, хоть какая-то защита от мошенников.
  
   - Добро пожаловать! Хотите записаться на матч немедленно? - С неподдельным энтузиазмом спросила девушка-регистратор, когда я подошла к нужному окошку. - На этом этаже действует система планирования боёв! У вас есть три месяца на подготовку, и вы можете выбрать для боя любой день из этих девяноста! Можете драться хоть каждый день, либо тянуть до последнего! А после боя вы снова можете готовиться 90 дней! Но учтите, если опоздаете, и не запишетесь на матч вовремя, то будете дисквалифицированы навсегда. Чтобы пройти дальше вам нужно одержать 10 побед! Но если до этого вы потерпите 4 поражения, вам придется покинуть этаж... Зато с десятью победами вы получите право бросить вызов одному из мастеров этажа! Это наши лучшие бойцы, каждому принадлежит один из этажей с 230-го по 250-ый! В случае победы, вы сами станете мастером этажа, и займете его место! И, кроме того, вы получите право выступить на турнире Олимпия, который проводится раз в два года!
  
   Девушка активно жестикулировала, размахивала руками, и в конце речи гордо расправила плечи, положив руки на пояс, как будто сама выиграла турнир. Вот что значит - любить свою работу!
  
   - ... - Не дождавшись моей реакции на экспрессивную речь, регистратор вздохнула, и положила передо мной бланк для указания предпочитаемых дней проведения боёв.
  
   В мою спину устремилось три ожидающих взгляда, от расположившихся неподалёку "Охотников на Новичков", уже знакомых мне по видеозаписям. Первый, человек-юла Гидо, сражавшийся с Гоном. Второй, "Однорукий" Садасо - неестественно-бледный человек, с лицом, похожим на грустную маску, использующий конечность из нен вместо настоящей руки. И последний, худой парень в боксерском шлеме, сидящий в высокотехнологичном кресле-коляске, мастер кнутов Рильвелт.
  
   Как я поняла, эти повреждения они получили в своих первых боях на двухсотом этаже. Последствия так называемого "Посвящения", когда новичку насильно пробуждают нен. И не так мягко, как произошло со мной, когда хантер просто сбил меня с ног, а наносят серьезные, усиленные аурой, удары, которые могут запросто ломать каменные валуны! Поэтому многие новички становятся калеками после первого же боя. Но те, кто выживает и остаётся, со временем и опытом становятся чрезвычайно трудными противниками! Жаль, что эти трое решили пойти по лёгкому пути, сражаясь с новичками, которые попросту не способны дать отпор.
  
   Я давно ощутила приближение этой колоритной компании, но решила прикинуться "шлангом", и поставила галочку напротив завтрашней даты. Затем демонстративно заполнила еще два бланка, на послезавтра, и после-послезавтра. Эти ребята точно не упустят шанс, и запишутся вслед за мной! Особенно если их спровоцировать!
  
   - Хм-хм-хм! - Я повернулась к компании, и высокомерно рассмеялась, сложив руки на груди. - Я вас не боюсь!
  
   И выпустила ауру. Слабенькую-слабенькую, примерно в три раза слабее, чем была у меня сразу после открытия нен.
  
   - Ваша комната под номером "2224". Вот ключ. - Своими словами регистратор поставила точку в моей маленькой импровизации, и выложила на стойку ключ с длинным брелоком, на котором был выбит номер. - Мы сообщим, где и когда состоится ваш матч.
  
   Не оборачиваясь на ехидные смешки за спиной, я удалилась, сама едва сдерживая довольный смех. Это было легко!
  
   ***
  
   - Привет! Я комментатор Кокко! - Прозвенел над трибунами веселый женский голос. - Сегодня на Небесной Арене состоится спонтанный поединок! Пять побед, одно поражение, Гидо и его волчки! В прошлом бою Гидо не потерял ни одного очка! Он в ударе! И его противница, Сона, многообещающий новичок! Для своего дебюта она записалась на три боя подряд! Завтра, и послезавтра, у неё состоится ещё два матча! Справится ли она?
  
   Ожидая начало матча, я спокойно стояла на слегка приподнятой над полом квадратной арене, когда свет прожекторов направили на меня, и моего первого противника - Гидо. Его явно забавляли мои "попытки запугать" с помощью вчерашней недо-ауры. Пусть недооценивает!
  
   О, да! Совсем скоро начнется поединок, который увидит куча народа!
  
   Правда, здесь возникает "небольшая" проблема. Мой Перенос и Барьеры увидит очень много людей, ещё и записи останутся! Не применять их? Вот уж нет! Я пришла сюда как раз для того, чтобы проверить их в условиях, приближенных к боевым!
  
   Всю ночь перед боем я раздумывала, как представить свои силы на публику. В результате, я решила, что нужно замаскировать мои настоящие возможности под боевое искусство, и показать их более слабыми, чем это есть на самом деле. Другими словами, создать фальшивые слабые стороны!
  
   Для этого, я сделаю вид, будто Перенос и Барьер работают лишь при касании кистью руки, в радиусе десяти сантиметров, и только на неживых объектах. И если, в крайнем случае, потребуется Барьер для защиты, я замаскирую его под технику "Железной Рубашки". Кроме того, мне хотелось, по возможности, ослабить Спиральную Ауру в два раза, но только если оставшегося количества энергии хватит для базовой защиты. Безопасность - прежде всего!
  
   - Система очков и нокдаунов. - Судья махнул рукой. - Начали!
  
   Глубокий вдох. Потоки нен в ауре циклически ускоряются, зрение уходит на второй план, и мир начинает восприниматься как пространственные "волны"...
  
   Первый ход я отдала противнику. Нужно же проверить пятидесятипроцентную Спиральную Ауру?
  
   Гидо начал с угроз. Хотя, психологическое давление тоже может считаться атакой, верно?
  
   - Не повезло тебе! После прошлого боя я утяжелил свои волчки. С уровнем твоей нен, если хоть один попадёт, простыми переломами не отделаешься!
  
   Он что, до сих пор не заметил мою Спиральную Ауру? А, нет, заметил.
  
   - "Боевой Вальс"! - Гидо взмахнул руками, и из рукавов его красного балахона вылетело множество металлических волчков, окутанных нен. Они быстро раскрутились, и, упав на пол, стали хаотично кружить по арене.
  
   - Вот они! "Танцующие волчки"! - Увлеченно закричала комментатор. - Особый прием Гидо! Он использует их, как оружие, и атакует противника со всех сторон! От них невозможно увернуться! Траектории настолько непредсказуемы, что даже сам Гидо не знает, куда будет нанесен следующий удар!
  
   Невозможно? Хе-хе, я ясно ощущаю все движения волчков, и знаю, как они будут двигаться. Да, если следить за каждым отдельным волчком, ничего не выйдет, но почему бы не смотреть на картину в целом?
  
   Две крутящихся юлы столкнулись, и одна из них полетела прямо в меня.
  
   Сейчас!
  
   Согнув руку в локте, я выставила её в защитном жесте. По моим расчетам, защиты должно хватить - в настоящий момент концентрация потоков нен в ауре достигала чуть большего значения, чем в волчках.
  
   Удар!..
  
   От неожиданности, я покачнулась. Такой слабый? Нет, просто нен блокирует атаки гораздо лучше, чем я думала!
  
   Новая пара волчков столкнулась, и очередной снаряд полетел прямо мне в голову.
  
   Блок.
  
   Еще блок...
  
   - Надолго тебя не хватит! Мои волчки могут вращаться по несколько часов подряд!
  
   Пока мой оппонент отвлекся на самодовольный монолог, я перехватила пролетающий по касательной волчок, поймав его в небольшую Сферу из потоков нен, крутнулась на месте, и швырнула свой снаряд в сторону Гидо!
  
   - ...в конце концов, ты устанешь, и... И-яй!
  
   Мимо головы пискнувшего Гидо, на огромной скорости пролетел волчок, и, пробив щит под первым рядом зрительских мест, исчез где-то под трибунами.
  
   - Сона проводит контратаку, бросив волчок обратно в Гидо! Но что же это!.. Она промахнулась!
  
   И вовсе я не промахнулась. Если бы я целилась ему в голову, он бы точно помер.
  
   Вообще, классно получилось! Это то, каким должен быть четвертый уровень "Отступающей Волны" - перенаправить атаку противника в него самого, и усилить её. Впрочем, я пока что не умею создавать "удачные моменты" для использования даже третьего уровня, и вынуждена ждать, когда противник сам предоставит мне возможность... Да и рискованно это. При таком количестве "врагов", лучше сосредоточиться на обычном перенаправлении третьего уровня.
  
   Ждать. Ждать... Сейчас!
  
   Во время следующего блокирования волчка, я довернула руку, и тот усвистал прочь с арены. Теперь он не сможет быстро вернуться на арену, не преодолев разницу в высоте площадки и остального пола! Минус один!
  
   Хотя, если подумать, его волчки могли бы забросить друг друга обратно... И снаружи остался бы только один, который и подбрасывал бы всех остальных... Хорошо, что Гидо тоже не отличается хорошим контролем Нен.
  
   О, еще один! Минус два!
  
   Подобными скользящими блоками, я быстро очистила арену от волчков. Пинком отфутболив с площадки последнюю оставшуюся юлу, я сосредоточила всё внимание на противнике, который до сих пор ошарашенно разглядывал дыру в трибуне. Прикидывает, что было бы, попади волчок ему в голову?
  
   Осознав, что остался один, Гидо встрепенулся, и резко раскрутился на протезе, напоминая своей смазанной фигурой огромный волчок.
  
   - Вот и оно! Особое умение Гидо для защиты и нападения! "Волчок-торнадо"!
  
   Ну же, Гидо! Я загнала тебя в угол! А теперь... Покажи мне свой козырь! Покажи-покажи-покажи! Что это будет? Горящие волчки? Электрические волчки? Летающие волчки с лопастями-лезвиями? Или волчки с абразивом из магния на поверхности, чтобы при столкновении они вспыхивали, как световые гранаты?
  
   ...А?
  
   Ничего?
  
   Я абсолютно точно ощущала, что у Гидо больше ничего нет, и он... В панике?
  
   Как же так...
  
   Большая часть моего интереса к бою бесследно испарилась. От разочарования, мне даже расхотелось использовать Барьер вокруг Гидо, чтобы зрелищно остановить "Волчок-торнадо". Может, придумать, как это сделать по-другому, ограничившись нен?
  
   Хм... Я придумала! Пора заканчивать.
  
   Закрутив в руке Сферу, я побежала прямо на Гидо, будто желая нанести ему удар. Мой противник не подвёл, и увеличил скорость вращения... Молодец!
  
   Перед самым столкновением, я упала на спину, и проскользила под оппонентом. И, вместо Гидо, ударила максимально раскрученной Сферой в пол, прямо под нижней частью протеза! Как и ожидалось, дыра получилась глубокой, и не слишком широкой.
  
   Как раз такой, чтобы вращающийся Гидо в тот же миг буквально ввинтился в неё, и застрял, оставив на поверхности одну только голову!
  
   - Ну, привет, тыковка. - Я злобно хрустнула шеей, и для большей атмосферности снова закрутила в руке Сферу.
  
   Гидо задергался, не в силах вылезти из ловушки.
  
   - Йа-а сдаюсь!
  
   ***
  
   Победа над Гидо оставила странное послевкусие. Я не обольщалась - на моей стороне сыграл эффект неожиданности, и низкий ранг противника. Если разделить бойцов двухсотых этажей по силе, на три группы, то Гидо, Садасо, и Рильвелт будут в "слабой". Хисока, соответственно, в "сильной" группе... Себя я оценивала где-то на нижней границе "средней".
  
   Следующим на очереди был Садасо. Против него я также не собиралась применять Перенос и Барьеры. До тех пор, пока я могу обходиться нен, это будут мои ультимативные козыри! Более того, я специально не смотрела разборы его боёв, чтобы не портить сюрприз - вряд ли в настоящем бою мне на блюдечке предоставят подробное описание всех приёмов оппонента... Тем более, я догадываюсь, как он может воспользоваться преимуществами своей нен-руки, которая может увеличиваться, растягиваться, хватать, и бросать! Мне нужно быть готовой, как минимум, к атакам со средней дистанции, быстрым перемещениям, и большей устойчивости противника за счет дополнительной точки опоры.
  
   В качестве своеобразного извинения за то, что буду сдерживаться, я задумала приготовить для Садасо нечто особенное, небольшую ловушку. В бою с Гидо я ни разу не кидала в него нен-Сферу, и все могли подумать, что это исключительно контактная техника. И я не буду развеивать их заблуждения! Чтобы еще больше всех запутать, я задумала фальшивую технику метательной энергетической сферы.
  
   За один день много не сделаешь, но я сумела добавить пару эффектов: теперь сферы могут лететь быстрее за счет подобия реактивной струи, оставляя за собой красивый шлейф из искр, и светиться ярко-циановым цветом. Его ещё называют "цвет морской волны". Вообще, я хотела научиться делать сферы ядовито-зелеными, но мне помешал "родной" цвет моей нен - когда аура сгущается, у разных людей она начинает приобретать разные оттенки. И чем сильнее развита нен, тем чище становится цвет. Вот у Хисоки аура пурпурная, у Гидо - светло оранжевая, а у меня, похоже, будет синяя...
  
   Суть всей этой цветовой чехарды состоит в том, чтобы возникла путаница, и Сферы сине-зеленого цвета давали сигнал "сейчас в тебя полетит снаряд", а обычные голубые Сферы говорили "сейчас я тебя ударю". Такой своеобразный цветовой код, по которому противник будет предсказывать мои действия. Вернее, он будет думать, что предсказывает!
  
   Однако этого мне было мало. Я разделила Циано-сферы на маленькую, сантиметров пятнадцать в диаметре, и большую, в два раза больше. Таким образом, маленькие снаряды слабые, но их можно пускать практически непрерывно, а большие и сильные "необходимо" зарядить, "потратив" целую секунду, с изменением цвета некоторых потоков на полпути к руке! Тогда, при зарядке такой Циано-сферы возникает впечатление, будто рука окутана бирюзовыми молниями, которые уходят во вращающийся сгусток энергии...
  
   Да, круто получилось! Прямо как способности протагониста из моей любимой игры - старенького пиксельного платформера, в котором мальчик ищет свою собаку в опасном параллельном мире, и в середине игры получает сверхспособности от магического камня...
  
   Если так подумать, то "фальшивая техника" вышла не такая уж и фальшивая. Да и нравится она мне гораздо больше, чем простые Сферы. Каждый раз душа радуется!
  
   ***
  
   На следующий день, стараясь дышать глубже, и подавить раздражение, я широким шагом двигалась по пути к выходу на арену. Там меня ждёт мой следующий противник. Садасо.
  
   Или, наоборот, не ждёт!
  
   Этот мерзкий, отвратительный, бесчестный мошенник!
  
   Вчера, после напряженной тренировки Циано-сфер, я захотела попить чай... Меня спасло лишь то, что я прислушалась к интуиции, которая подсказывала, что в чае есть что-то странное, но не опасное для жизни. Ага, не опасное!
  
   Садасо! Это точно был он, больше некому, подмешал мне в чай слабительное, я на запах в аптеке проверяла!.. И всё, чтобы я пропустила свой матч, по, к-хм, техническим причинам.
  
   Или это был не он? Есть одна идейка, как более-менее его проверить. А если не сработает, я ничего не теряю.
  
   ***
  
   - Время Соны почти истекло! - Провозгласил судья, стоящий на середине арены. - Если она не явится в течение минуты, то проиграет по неявке!
  
   - Ху-ху-ху, похоже, она не придет! - Самодовольно ухмыльнулся Садасо, и его лицо, похожее на плачущую маску, стало еще более мерзким. - Наверное, она стру...
  
   Этот момент я выбрала для того, чтобы выйти из тени. Сомнений не было - Садасо точно знал о слабительном, вон как отшатнулся и ошеломленно смотрит, будто не верит своим глазам. Так, Соня, держи себя в руках...
  
   - Извините, я немного задержалась. - Я поднялась на арену, и мило улыбнулась судье. Тот почему-то побледнел.
  
   Зал заполнился приветственными криками зрителей, на радостях, что их деньги, потраченные на билеты, не пропадут зря.
  
   - И Сона появляется в последний момент! - Очнулась девушка-комментатор. - Если она хотела драматичный выход, то у неё получилось!.. Итак! Новичок Сона! Одна победа, ноль поражений! Против Садасо! Пять побед, два поражения! Кто победит? И мы на-чи-на-ем!
  
   - Система очков и нокдаунов. Бой! - Судья взмахнул рукой, и поспешно сбежал с арены. Вовремя.
  
   Пустой рукав Садасо пошел волнами, и оттуда появилась его нен-рука, стремительно рванувшая в мою сторону. Я не отставала, и, как только прозвучала отмашка, отпрыгнула, и метнула с рук две маленькие Циано-сферы, оставляющие за собой искрящийся хвост.
  
   Нен-конечность противника изогнулась, и приняла на себя оба снаряда, исчезнувшие с негромким пшиком. Не давая опомниться, в него уже летело еще два сгустка энергии. И ещё...
  
   Я продолжала осыпать противника мелкими Циано-сферами, заставляя стоять на месте, и тратить все силы на блокирование. Никаких цветовых ловушек, только грубая сила! Сейчас я желала одно - сокрушить его!
  
   - Какое быстрое начало! Сона наносит на расстоянии удары ладонью! Это, что, Ура-атэ!? Но Садасо успешно блокирует их... Своей "невидимой рукой"!
  
   Очередная сине-зеленая сфера закрутилась в руке, налилась силой, и выросла до размеров головы взрослого человека.
  
   Бросок!
  
   Из дестабилизированной части сферы вырвался поток искр, которые с ускорением отправили снаряд прямо в Садасо. Тот не растерялся, и увеличил количество ауры в нен-руке, вытянув её на перехват. Прочности для защиты хватило, и детонировавшая Циано-сфера лишь вспыхнула небольшим взрывом, и погасла.
  
   То, что нужно!
  
   Прикрытая вспышкой взрыва, я рывком оказалась сбоку от Садасо. Рука сжалась в кулак, и вокруг неё закрутилась голубая сфера.
  
   Удар!
  
   Я целилась ему сбоку, в подбородок, но, перед касанием, отпустила потоки нен, чтобы Сфера распалась безобидным облаком нен. Главной целью было дезориентировать Садасо, и скрыть настоящий удар - я сделала маленький Перенос в форме цилиндра, между моим кулаком, и кожей противника, тем самым оставив это место практически без защищающей ауры... И двинула ему в челюсть!
  
   Совершая все эти точные действия, я настолько сконцентрировалась, что, как в замедленной съемке, увидела широко раскрытые глаза Садасо, отлетающего с долгим и протяжным вскриком...
  
   Время резко возобновило свой ход. Мой противник с грохотом прокатился по полу, и упал за край арены.
  
   - Садасо получает прямое попадание!
  
   Била я не так уж сильно, и он остался в сознании, дергаясь, как выброшенная на берег рыба. Думаю, следующий месяц он проведёт в мягкой постельке, а меню будут составлять, преимущественно, мягкие кашки... Судья также оценил поплывшего Садасо, и объявил.
  
   - Критический удар! Нокаут!
  
   ***
  
   Уходить под аплодисменты, должно было быть приятно. Возможно, кому-то другому, но не мне. Да, признание немного трогало, только я пришла сюда, в первую очередь, ради себя, а не ради них. Пусть смотрят, если хотят, радуются, мне не жалко.
  
   У меня же было ощущение сдержанного удовлетворения, и, немного, вины. Удовлетворение было от боя - я проверила на противнике концепцию уничтожения чужой ауры при помощи Переноса!.. Вина относилась также к Садасо. Сорваться на человеке из-за подлитого слабительного... Неловко-то как... Точно, пришлю ему мандарины! Ах, да, я же ему челюсть свернула... Тогда это будут бананы.
  
   ***
  
   Глава 11
  
   Как я себе и обещала, я купила бананы. И лишь после оплаты покупки, поняла, что для Садасо четыре кило бананов будет немного слишком жирно. Так что, через сервисную службу Арены, ему отправился всего один килограмм, с шутливой запиской: "не пытайся откусить больше, чем можешь прожевать"... Да, в каламбурах, определенно, что-то есть.
  
   К сожалению, сбагрить оставшуюся кучу бананов Рейне не получилось бы при всём желании. Я изредка забегала в додзё - Рейна так забавно злится, когда не может в меня попасть - но неделю назад она предупредила, что уедет вместе со своим мастером куда-то в горы, на "специальную тренировку".
  
   Зато я вспомнила о Гоне и Киллуа, и отправила им все лишние фрукты. Пусть тоже давятся, то есть, набираются сил, конечно же!
  
   Бой с Рильвелтом разочаровал, оказавшись самым скучным из "серии". Он всего лишь медленно подкатывался ближе на своем кресле, размахивая кнутами вокруг себя. Да, Рильвелт делал это виртуозно, да так, что вокруг него образовался размытый купол... Но это оказалась его слабость. Чтобы победить, мне хватило трёх молекулярно-острых ножей - два броска, и кнуты от собственной скорости распались на куски, оставив свисающие огрызки в руках ошеломленного оппонента. А рукоятка третьего ножа поставила точку, врезавшись ему прямо в лоб. Нокаут...
  
   В подавленном настроении я пошла к стойке регистрации, и записалась на матч через полтора месяца, поставив галочку напротив пункта "бой вслепую". Теперь никто, кроме организаторов, не будет знать, кто станет моим следующим оппонентом, до самого начала поединка. Сообщат лишь время начала матча.
  
   Идеально!.. Но что мне делать эти шесть недель?..
  
   Накатила легкая меланхолия. Новых идей пока что не появилось, а тренировать Ауру было попросту лень... Даже по местному телевидению не передавали ничего интересного - что мне до какого-то немолодого миллиардера, Баттера, или Баттеро, не важно, который внезапно распродал свою коллекцию игр, и увез молодую жену на медовый месяц, на личный остров?
  
   Ха, да я жила на похожем острове! И денег у меня тоже навалом - почти двести тридцать миллионов джени, и это очень даже неплохо. Хотя, теперь уже меньше.
  
   Из этой суммы миллион ушел на бейсбольные турели, и ещё одиннадцать на небольшое обновление гардероба. Небольшое - значит действительно небольшое, зато очень качественное: несколько темных футболок и шорт, смена белья, и кроссовки. По прочности эти обновки не уступают удочке Гона, и теперь я могу выдержать пистолетный выстрел в грудь, без использования нен и Барьеров! Вот что значит качество!
  
   ***
  
   Ничего путного в голову не приходило, и я воспользовалась приобретенной на Острове привычкой: если нечего делать, то сделай что-нибудь! В том смысле, что вырезать из камня разные интересные образы и фигуры мне никогда не надоедает, и действует очень расслабляюще. Я могу заниматься этим часами.
  
   Для хороших статуй требовался хороший материал. И место. Арена не подходила, так что я арендовала небольшую мастерскую в городе, и заказала каменные блоки из различных пород, и, пока ждала, погуляла по пригороду и прибрала к рукам пару бесхозных булыжников.
  
   Полностью погрузившись в дело, не торопясь, я творила образы из смеси своих фантазий и реальности: шестиногий ящер, свернувшийся дракон, и шогготик... С последним было не всё так просто. Чего мне только стоило воплотить в камне нечто аморфное, да так, чтобы эта куча щупалец, казалось, едва заметно шевелилась на краю зрения! Чтобы прямо мороз по коже пробегал... В таком же стиле оптической иллюзии я оформила и две другие работы: теперь, при осмотре в движении, бок дракона приподнимался, как при дыхании, а оскал ящера менялся в зависимости от угла зрения.
  
   Конечно, кроме медитативных целей, у меня были и вполне меркантильные - статуи можно выставить на том же Аукционе в Йоркшине! Особенно, учитывая, что продавцы обладают определенными привилегиями, такими как бесплатное участие в собственных, и, с большой скидкой, в других аукционах.
  
   Когда завершила работу, решила подшутить. И к трем статуям добавилась четвертая: простая, идеально ровная прямоугольная колонна, с приятной глазу "золотой пропорцией" сторон (~1,618), и квадратным сечением.
  
   Как же я буду смеяться над тем, кто это купит!
  
   Я отправила данные и характеристики "товара" в головной офис аукциона, и снова порадовалась наличию Лицензии хантера - всё прошло как по маслу, и мои творения решили выставить на престижный "Южный Аукцион". Позже я узнала, насколько мне повезло, что кто-то снял с продажи несколько лотов, и их нужно было заменить, чтобы не перепечатывать весь каталог... Стартовую цену за каждую статую я выставила в размере полмиллиарда джени, чтобы те не выделялись среди драконовских цен "Южного Аукциона" - да за один каталог посетители должны заплатить по 12 миллионов, благо, в набор входят два пригласительных билета. Мне же организаторы бесплатно пришлют такой по почте, когда всё будет готово. Смекалочка!
  
   ***
  
   После долгого перерыва в совершенствовании нен, энтузиазм вернулся, и мною было решено поискать информацию на платном сайте Хантеров.
  
   Оплатив внушительный взнос, просто за вход на сайт, я отправила запрос. Ответ пришел моментально! За дополнительную сумму, мне были готовы предоставить информацию о Нен. Естественно я согласилась!
  
   Присланный текстовый файл был настоящим сокровищем, и состоял из коротких выжимок, пояснивших мне многие неизвестные ранее аспекты.
  
   В том числе - "Четыре Базовых Принципа Нен". В статье говорилось, что это, так сказать, фундамент, на котором строятся все техники. Тэн, Зецу, Рэн и Хацу. Дословно: "облачение", "подавление", "усиление", и "действие".
  
   "Тэн", базовый покров из неускоренной ауры, я уже знала. Увеличивает прочность и выносливость, замедляет старение.
  
   Следующий, "Зецу". Полное сокрытие нен внутри организма. Применяется, чтобы затаиться, или восстановить силы, а ещё усиливает чувствительность к чужой ауре. Однако в этом состоянии нен пользователь не отличается от обычного человека, и не может защититься от атак аурой... Как Гон, который два месяца назад, в бою с Гидо, на свою голову додумался использовать Зецу, чтобы лучше ощущать нен в волчках, и уворачиваться от них, получив в результате кучу ушибов и перелом руки, от одного единственного попадания.
  
   Третий, "Рэн" - резкий выпуск нен всем телом, на короткое время формирует ауру с большей интенсивностью, чем обычно. Может практиковаться для постепенного увеличения общего количества нен, по причине огромного расхода сил.
  
   У первых трёх принципов были также комбинации. Моя Спиральная Аура - одна из них, слегка модифицированная "Кэн". Слияние Рэн и Тэн увеличивает защиту, силу и выносливость, как при использовании Рэн, и при этом не затрачивает много сил, а благодаря моим циклическим потокам эта техника стала еще плотнее и экономнее. Эти два принципа можно применить и для другой техники, "Эн". Это сенсорная техника, и для неё нужно наоборот, позволить потокам Рэн расширить оболочку Ауры, чтобы при помощи своей энергии ощущать происходящее внутри этой области.
  
   Там же описывались и продвинутые формы. Известное мне Рэн, использованное в одной точке, называется "Гё", аурное зрение относится как раз сюда. А невидимая нен Хисоки, которую тот использовал в бою с Кастро - это "Ин", основаная на принципе Зецу. Хм, как если бы нен испускала свет в некоем энергетическом спектре, который могут воспринимать только глаза пользователя нен, и с помощью "Ин" можно скрыть этот "свет", пока кто-нибудь не воспользуется аурным зрением.
  
   Последний "принцип" из основной четверки назывался "Хацу", индивидуальная техника Нен. Обычно, придумывается самостоятельно.
  
   Шансы на создание по-настоящему мощной способности увеличиваются, если пользователь создает способность, соответствующую его "типу" нен, а также отражающую его интересы, или желания, так как нен тесно связана с волей и эмоциями. Нельзя добиться хороших результатов с Хацу, которая тебе не нравится, и, наоборот, выполняемая с удовольствием техника работает лучше! А чтобы усилить Хацу еще больше, можно поставить "условия" и "ограничения", увеличивающие риск, или показывающие решимость. Также есть что-то вроде "переполнения памяти" ауры, которое не позволяет использовать много сил одновременно, вынуждая идти по пути совершенствования до идеала одной или двух способностей.
  
   Всего существует шесть типов нен, к комбинациям которых можно отнести Хацу. Типы входят в определенную схему, располагаясь по кругу, где у каждого типа есть два соседних: Усиление - Трансформация - Материализация - Специализация - Манипуляция - Выделение.
  
   Как понятно из названий, "Усиление" усиливает что-то, что уже сущестует. "Трансформация" - позволяет придавать предметам новые свойства, или менять ауру. К этому типу, похоже, относится резиновая нен Хисоки. "Материализацией" можно создавать что-либо: предметы, эффекты, или вовсе что-то нематериальное. Данный тип отличается тем, что результат могут видеть даже обычные люди, ярким примером подобного был "Двойник" Кастро. Но, чтобы его контролировать, Кастро наверняка потребовалась еще и "Манипуляция", способность управлять чем-либо с помощью ауры. Особенность "Выделения" состоит в способности поддерживать нен отдельно от пользователя, в течение длительных периодов времени, и на больших расстояниях. Идеально для создания метательных снарядов из нен. Отдельно идёт "Специализация", но это не значит, что она сильнее - просто к ней относят всё, что не вошло в стандартные пять типов.
  
   Определить свой тип довольно просто. Берется стакан, наполненный до краев водой, затем внутрь кладется листок (все равно какой, главное, чтобы он плавал на поверхности воды). Затем тестируемый подносит руки к стакану и использует Рэн. В зависимости от результата и определяется тип: меняется количество воды - усиление, цвет воды - выделение, вкус воды - трансформация. Если лист движется, то это - манипуляция. Появляются примеси - материализация. Любой другой исход укажет на специализацию.
  
   ***
  
   Я поставила руки по обеим сторонам от бокала с водой, и направила из ладоней встречные потоки нен. В очередной раз. И результат снова вышел неоднозначным - листик на поверхности покачнулся, и стал дергаться, а вода приобрела мутный оттенок.
  
   Так... Это специализация? Или Манипуляция-Материализация?..
  
   К сожалению, разобраться сходу, мне было не суждено. До следующего матча я точно не успевала сделать что-то новое, и последние дни перед матчем посвятила тренировкам первых трёх "базовых принципов".
  
   ***
  
   И вот, долгожданный момент настал!
  
   Стоя на арене, я едва не начала подпрыгивать от нетерпения. Кто же будет противником?!
  
   - Сегодня на Небесной Арене состоится необычный поединок! - Начала разогрев комментатор. - В правом углу арены - Сона! Три победы, и ни одного поражения! Все победы она одержала серией, за три дня! И её таинственный противник...
  
   Свет погас.
  
   В темноте раздались размеренно приближающиеся шаги.
  
   Я ничего не видела, но могла ощущать окружающее своим "седьмым" чувством пространства... И впервые начала сомневаться в нём.
  
   С щелчком свет снова загорелся, и напротив меня стояла...
  
   - Рейна! - Закричала в микрофон комментатор. - Перспективный новичок! Смотрите, она пылает от желания сразиться! И так! Мы начинаем!
  
   Я слышала, но не воспринимала звуки вокруг, всё мое внимание было приковано к Рейне. За время, пока я её не видела, она здорово изменилась - стала сильнее и серьезнее, и, было ещё что-то неуловимое.
  
   Рейна глубоко вздохнула, уверенно встала в стойку и... Воспылала. Буквально воспылала! Всё её тело окуталось бело-оранжевым пламенем, большая часть которого собралась в руках и ногах. От противницы даже отсюда ощущался жар.
  
   Как же круто!
  
   - Я прошла адские тренировки, и теперь тоже знаю Нен! - Объявила она, и пламя вокруг сжатого кулака взревело. - Наконец-то, мы сразимся на равных, чёртова цундере!
  
   Ч-ч-чего?!
  
   ***
  
   Пока я хлопала глазами, Рейна оказалась почти вплотную ко мне. Я успела лишь запустить Спиральную Ауру на минимальных оборотах, как меня ударом ноги снесло в сторону трибун.
  
   Тресь...
  
   Эм. Это случаем не мои ребра затрещали?.. А, нет, это лавка, на которую я приземлилась спиной, и разнесла к чертям, набранным импульсом и Аурой. Я там, случаем, никого не раздавила?..
  
   О! Вот так встреча!
  
   - Привет, Гон! - Я потрясла головой, и помахала рукой парню, сидящему в метре от места моего приземления. - И Киллуа здесь!
  
   - Привет! - Гон заулыбался, а Киллуа как-то странно на меня посмотрел. Ну да, понимаю. Сколько они здесь? А я так и не зашла их проведать...
  
   Потерев ногтем слегка оплавленный след на футболке, вот что значит - качество, я встала и потянулась.
  
   Кажется, спина в норме, только ребра побаливают - раздельные тренировки Тэн и Рэн принесли свои плоды, и я сформировала Ауру за долю секунды. Но в последний момент Рейна заметила мои приготовления, и усилила удар. Жестко... Это хорошо!
  
   - Сона вылетает с ринга! Рейна наносит первый удар своим "Огненным Кулаком", и сразу вырывается вперед! Счет: три - ноль! Она буквально горит!
  
   Погодите-ка. Это метафора, или зрители тоже видят её огонь?.. Я на секунду закрыла "поры ауры" в глазах, и продолжила видеть языки бело-оранжевого пламени...
  
   Значит, "материализация".
  
   Как?! Я понимаю, если бы огонь был сделан Трансформацией, да даже усилением - например, усилить тепло тела, или что-то в этом роде... Она что, воплотила "огонь души", или "пламенный боевой дух"? Тогда есть вероятность, что эта концептуальная плазма может быть не подвержена стандартным слабостям "огня", таким как необходимость в кислороде, и прочее...
  
   Ко мне подбежал один из судей.
  
   - Продолжать можете? - И, на мой кивок, продолжил. - Тогда скорее возвращайтесь на арену, или вас дисквалифицируют!
  
   - Да-да...
  
   Раскрутив Спиральную Ауру на полную, я двумя прыжками вернулась на площадку. Где меня ждала довольная Рейна, прячущая ухмылку... Ха, в эту игру можно играть вдвоём!
  
   Разыгрываю карту "цундере"!
  
   - Не подумай ничего странного! Я специально поддалась! Хм! - Я отвернулась, показав ей покрасневшую, от желания захохотать, щеку.
  
   - Э?.. - Информативно выдала Рейна с округлившимися глазами, и впала в прострацию. Даже её огонь приутих.
  
   Открылась!
  
   Резкое сближение, удар ладонью... Который она заблокировала, выставив руки крест-накрест! Но толчок был сильным, и противница проскользила по плитам пола к краю арены.
  
   Вернув равновесие, Рейна окинула края площадки быстрым взглядом, и одновременно сделала несколько вещей: сдвинула ногу, запустив пальцы в трещину между напольными плитами, слегка подогнула колени, и глубоко вдохнула, поставив перед ртом сжатый в трубочку кулак, вокруг которого начала собираться её огненная аура...
  
   Да ладно?!
  
   ...И она выдохнула в меня расширяющийся огненный вал!
  
   Первой мыслью было создать Барьер, но я её мгновенно отмела в сторону - ну уж нет! Нен против нен!
  
   В руке возникла Сфера, и я выставила её навстречу огню. Слишком слабо! Не успеваю!..
  
   Поймав озарение, я шагнула вперед, удерживая на месте половину Сферы со стороны противницы, и вдавила в переднюю полусферу остальную часть. По краям импровизированного щита вырвались хаотичные потоки нен, мгновенно увеличив радиус и плотность защиты, и нейтрализовали большую часть пламени.
  
   Со всех сторон меня обдало огнем и горячим воздухом, и стало неудобно дышать.
  
   Стоп. А где Рейна? Хороший момент прыгнуть сверху... Нет! Чувством пространства я явно ощущала движущуюся фигуру. Она нападёт спереди!
  
   Я метнула в размытую фигуру Циано-сферу, прямо сквозь распадающуюся стену пламени, но та отбила снаряд кулаком, и занесла руку для удара...
  
   Увернуться от такого было бы легко, но... Я споткнулась! И начала заваливаться вперед...
  
   Мимо уха просвистел горящий кулак.
  
   Рейна такого тоже не ожидала, и налетела животом на мою голову, рефлекторно отбросив вспышкой своей ауры.
  
   Грохнулись на пол мы одновременно.
  
   Лежа на спине, и раскинув руки, я старалась отдышаться. То же делала Рейна.
  
   - ...Рейна выдыхает огонь! Она что, дракон?! Обоюдный нокдаун! И обе участницы получают по два очка!
  
   Подбодренная словами комментатора, Рейна внезапно оттолкнулась от пола руками, и вскочила на ноги. Не теряя времени, противница снова загорелась, и попыталась нанести удар в мои многострадальные ребра.
  
   Хе-хе. Выпускать нен ногами я тоже тренировалась!
  
   Резкий выброс энергии из моих стоп в её голени, и меня относит по полу подальше, а сама она, от толчка в ноги и набранного импульса, лицом вниз упала на моё прошлое место. Кулак воткнулся в бетон, и из трещин в плитке вырвались языки пламени. Вот это она "жжет"!
  
   Мне кажется, или пламя Рейны со временем становится только сильнее?..
  
   Проскользив на спине, я догадалась перевернуться через плечо, и, встав на одно колено, с двух рук запустила мелкие Циано-сферы в уже стоящую на ногах противницу. Не давая приблизиться, я продолжала обстрел ловко уклоняющейся Рейны.
  
   Наконец-то появилось время попробовать кое-что новенькое!
  
   По правой руке зазмеились сине-зеленые полосы, демонстративно заряжая мелкую Циано-сферу до размеров футбольного мяча, и "подарок" полетел к Рейне. Этот снаряд я сделала немного медленнее обычных, и, когда оппонентка ушла с очевидной траектории полёта, в него врезалась другая, заранее брошенная сфера!
  
   Взрыв!
  
   Рейну прервало на середине движения, и отбросило в сторону.
  
   - Что это было?! Неужели "Воздушная Ладонь"?! И судья показывает критический удар, и нокдаун! Счет сравнялся! У каждой участницы по пять очков!
  
   - Неплохо. - Выдохнула девушка, поднимаясь в стойку. И улыбнулась. - Пять очков. Теперь я могу использовать ноги!
  
   Кстати, да, она же за весь бой, кроме начала, ни разу не попыталась нанести удар ногой! Так она сдерживалась?!
  
   ***
  
   Скоро я поняла, что она действительно сдерживалась. С участием ног, скорость и сила атак Рейны увеличились едва ли не вдвое! К тому же она выкладывалась на всю катушку, и огненная нен хлестала из неё, как из пожарного гидранта!
  
   Я тоже перестала экономить силы, и крутилась, как уж на сковородке. Мои контратаки блокировались, или уходили в никуда, а для ухода от её огня мне приходилось использовать все возможности тела и нен, что успевала применить. В том числе подрыв не до конца сформированных Сфер, и быструю, но затратную Вспышку Нен, для маневрирования и повышения скорости...
  
   Долго так продолжаться не могло. Но мы так увлеклись этими "догонялками", что в определенный момент сами не заметили, что нен почти не осталось. И что мы давно находимся на грани истощения, от которого отделяла лишь наличие внутренней энергии...
  
   В очередном обмене ударами я внезапно заметила, что ауры почти не осталось, а ноги едва шевелятся.
  
   Рейна и сама была не лучше. И на остатках сил, переведя остатки энергии в ногу, все же провела свой коронный удар ногой в голову!
  
   Уклониться я уже не успевала, да и сил не было. Глядя на приближающуюся стопу, мне оставалось сосредоточить нен на голове, и нанести встречный удар!
  
   Бах!
  
   Меня и противницу разбросало в разные стороны. В голове немного шумело, и голос судьи доносился как через плотную вату. Сейчас меня заботил только новый глоток воздуха.
  
   - Обе участницы не могут продолжать бой! Ничья!
  
   А? Рейна тоже лежит? Ясно...
  
   От какофонии звуков вокруг, и лезущего в глаза света потолочных ламп, голова будто превратилась в стеклянный шар. Такой же тяжелый и прозрачный...
  
   Почему-то вспомнилось начало матча. Та её шутка про "цундере"... А такая ли шутка? Если взглянуть с точки зрения Рейны, то я только приходила, и "тренировалась" с ней. Мы даже особо не разговаривали, так, привет - пока, да лёгкие подтрунивания с моей стороны... Для постороннего наблюдателя это выглядело бы как минимум необычно. И, когда я сократила визиты, Рейна сильно постаралась, чтобы меня догнать... Но сейчас я понимала, что всё это время относилась к ней скорее как к тренажеру, вроде бейсбольной турели.
  
   Застыв на месте, я задумалась. С Гоном и остальными было легче - всю "социальную работу" они брали на себя.
  
   - Эй, Рейна. - Выдавила я, судорожно перебирая в голове различные варианты. И вспомнила о местечке неподалеку, куда хотела зайти, да так и забыла. - А ты любишь рамен?..
  
   ***
  
   Глава 12
  
   Поход в лапшичную прошел хорошо. Что удивительно, с учетом того, что к нам с Рейной присоединилась куча людей, которых я не приглашала!
  
   Ладно, Гон и Киллуа, но они притащили с собой своего приятеля, Зуши! Парни нашли на Арене единственного ребенка, помимо них. Мелкий, лопоухий, с коротким ежиком каштановых волос, по белому кимоно очевидно, что занимается боевыми искусствами. А следом пришёл его учитель! Стремный тип... С виду - неряшливый очкарик, который даже рубашку нормально заправить не может, а на деле давит на пространство почти как Хисока. И, в довершение, к нам заглянул "на хавчик" мастер Рейны!
  
   Хорошо, что в моменты, когда мы не ели, разговоры шли на нейтральные темы... И рамен был отличный! Не тот ширпотреб, который заливают кипятком, а настоящий наваристый суп. Поэтому, под конец, у каждого рядом стояла своя башня из пустых тарелок - здесь так принято, да и легче считать оплату... Высокую, но вполне заслуженную.
  
   Когда все собрались расходиться, Гон пригласил всех посмотреть на его бой с Хисокой, который состоится через неделю... Парень снова нарвался на фокусника! У Гона что, совсем нет инстинкта самосохранения?
  
   ***
  
   Распрощавшись с сытой компанией, я погрузилась в размышления. В основном, я уже получила от Арены всё, что планировала - заработала денег, получила опыт рукопашных схваток, и немного разобралась с нен-техниками. Думаю, оставшиеся два месяца до аукциона, я потрачу на совершенствование нен. Тем более что теперь я примерно знаю, в каком направлении мне будет легче продвигаться!
  
   Идей было множество. И мне хотелось реализовать их все, или хотя бы критически необходимые, такие как "Маяк", чтобы я могла вернуться в мир, если захочу; или "Лечилка" на случай травм - какая бы ни была защита, её можно преодолеть.
  
   Но я хотела что-то более универсальное. В идеале - инструмент, с помощью которого я могла бы делать различные вещи, в том числе "маяк" и "лечилку"... И, для большей эффективности, эта сила должна включать в себя: типы "материализации" и "манипуляции", и "что-то, что мне нравится или хорошо получается".
  
   Для начала, я решила как следует прочувствовать свои типы нен, через многократное повторение "проверки на воде". Особенно меня заинтересовал возникающий осадок.
  
   В "материализации" есть несколько путей, и мне больше нравится "артефактный" подход - создание определенного объекта из нен. Такой объект далеко не всегда лучше оригинала, но "основа" может обладать необычными, или нехарактерными свойствами. По сравнению с настоящим мечом, созданный материализацией клинок по своим характеристикам будет отличаться в худшую сторону, однако, к примеру, можно заставить его испускать огонь. Просто, некоторым людям чисто психологически легче пользоваться "инструментом", а не "сверхспособностью". И, по моему мнению, главное достоинство материализации - такие "артефакты" способны действовать автоматически!
  
   Постепенно выпустив в бокал с водой практически половину своего резерва нен, я получила раствор из практически непрозрачной жидкости, и несколько мелких нен-кристаллов, размером с четверть ногтя. Они ощущались даже из соседней комнаты, и при желании начинали растворяться, и испускать обычную нен, которую я могла контролировать вблизи от кристалла.
  
   Будущая основа!
  
   До "Маяка" этим кристаллам, конечно, далеко, но перспективы открываются неплохие...
  
   ***
  
   С "манипуляцией" было сложнее.
  
   Следуя подсказке "что-то, что у меня хорошо получается", я начала прикидывать, как совместить ауру и пространство. Но попытки при помощи нен повторить Перенос, и производный от него Барьер, не увенчались успехом. Чего-то не хватало...
  
   Зато я придумала кое-что другое, построенное на принципе моего пространственного восприятия. Итак, нен может "давить" на пространство, верно? Далее. "Давление" одного и того же предмета в разных состояниях тоже разное - холодная железка отличается от горячей. А теперь вопрос: "Если изменить ПД (пространственное давление) предмета, поменяется ли его состояние"? То есть, мне нужно было выяснить, работает ли связь "состояние объекта"-"ПД объекта". И, даже если связи нет, то создать её при помощи нен... Хм. Тогда проще не выяснять истину, а убедить себя, что связь есть, и отталкиваться от этого!
  
   Для дальнейшей работы над техникой мне потребовались: кулинарный термометр, кастрюля с водой и плита. Сначала я долго запоминала "давление" воды при комнатной температуре. Затем ещё полчаса наблюдала за почти кипящей водой, и вскоре могла с уверенностью сказать, что "запомнила" и её. Кроме того, я тщательно изучила само изменение от одного "давления" к другому, во время процесса нагревания.
  
   Всё для того, чтобы найти изменения в ПД, соответствующие изменению "температуры".
  
   С дрожащими от волнения руками, я окружила остывшую воду своей нен, стремясь встроиться в её ПД, и взять его под контроль. Дело шло со скрипом, и всё же я не сдавалась. Очень уж качественно у меня получилось убедить саму себя, что всё получится, и дело лишь во мне...
  
   А дополнительно я применила простую методику "расширения сознания" - не спать несколько дней.
  
   И, через три дня монотонных попыток, я что-то ощутила своим чистым звенящим сознанием в потяжелевшей голове. Моя нен как будто стала чем-то вроде руки, которая прикасается к тонкой невесомой ткани... Я смутно помнила, что "ткань" нужно слегка "помять" определенным способом в одном месте, и "разгладить" в другом... И рефлекторно поправила её.
  
   Сознание тормозило, и до меня не сразу дошло, что именно я сделала.
  
   Неужели получилось?
  
   Подрагивающими от усталости руками, я опустила в воду термометр... Который показал, что она нагрелась на пятнадцать градусов!
  
   - Да!.. - Мой победный крик должны были услышать по всему двухсотому этажу, но сил хватило лишь на тихий писк.
  
   Оно работает! Вода потеплела! Будто настоящая магия!..
  
   Спать...
  
   ***
  
   Так у меня появилась техника "Манипуляции Пространственным Отображением Объектов", или просто "Спатиокинез". От слова "spatial", что означает "пространственный", а также в честь моего суточного сна сразу после её открытия.
  
   Техника состоит из двух фаз.
  
   Первая фаза - "Закрепление" - наполнить объект нен, и закрепить контроль над его ПД.
  
   Вторая фаза - "Управление" - манипулировать ПД, влияя тем самым на объект. Но для контролируемых результатов мне нужна заранее изученная схема действий - "шаблон".
  
   Первым таким "шаблоном" стал "контроль температуры".
  
   Хотя, сначала это был "контроль температуры от 20 до 99 градусов, двух литров воды, в ёмкости из нержавеющей стали". Из-за специфичности ПД, я не смогла сходу разобраться в механизмах, стоящих за связью "объект"-"ПД объекта", и найти нужный шаблон. И любое вмешательство в стартовые условия, такое как замена кастрюли на алюминиевую, или меньшее количество воды, в разы увеличивало и так большие затраты нен. Поэтому я стала менять условия, менять объекты, запоминать ПД, смотреть на изменения для разных температур, и, имея множество примеров, наконец, выделила общую закономерность изменения ПД при изменении температуры! Общий шаблон, который позволил бы изменять температуру объекта в любую сторону...
  
   Да, еще одна странность в копилку странностей. Я и раньше замечала, что память улучшилась, но я легко запомнила все эти ПД-образы, и могла мысленно их сравнивать, пусть и не понимала в них ничего, кроме трехмерного отображения. А "шаблон", над которым я столько медитировала, буквально отпечатался у меня в голове! Причем так, что теперь я в любой момент могу представить образ-схему изменений во всех подробностях!
  
   ***
  
   По проторенной дорожке я создала шаблоны для нескольких других энергетических воздействий, помимо нагревания и охлаждения: "электромагнетизм", "свет" и "движение". Последнее заняло больше всего времени, из-за относительной природы, и необходимости внимательно изучить изменения ПД для шести основных направлений движения.
  
   Это открывало потрясающие возможности... В будущем.
  
   Сейчас техника "Спатиокинеза" была неполной, и обладала весомыми недостатками. Такими как маленькая дальность действия, не больше метра от меня, и "прожорливость" в плане энергии на этапе "управления". Впрочем, если рядом с объектом есть мои Кристаллы, то они могут послужить одновременно и антенной, и батарейкой... Увеличив дальность еще на метр! Так что обе техники мне тренировать и тренировать!
  
   На данный момент мой потолок - вскипятить чашку воды, или превратить её в лёд, и упасть без сил... Но, как же это здорово!
  
   От восторга и возникающих всякий раз положительных эмоций, мотивации у меня было предостаточно. Улыбка не сходила с лица, и я старалась тренировать полученные "шаблоны" в любой свободный момент. Например, нагревать воздух на десять-пятнадцать градусов выше комнатной температуры. Или играть в йо-йо с маленьким металлическим шариком, периодически отпуская его в свободное падение, и у самого пола менять направление движения на противоположное, чтобы тот прилетел обратно в руку...
  
   Но было то, что я могла сделать прямо сейчас, и получить мгновенный и жизненно важный результат.
  
   Этап "закрепления" требует мою нен, а где больше всего этой энергии? Конечно же, во мне самой! Так что, мне не составило особого труда на постоянной основе "закрепить контроль" над своим собственным ПД! Благо, Спатиокинез не тратит много энергии, если не переходить на второй этап. И, что-что, а трогать своё ПД я не собиралась... Пока что.
  
   Основной целью этих действий было обезопасить себя.
  
   Теперь никто другой не сможет меня контролировать, или превратить в послушную куклу! Всё благодаря незыблемому правилу типа манипуляции: "кто первый встал, того и тапки". Нельзя взять под контроль того, кто и так находится под контролем! Таким образом, я получаю иммунитет к техникам примерно одной двенадцатой всех нен-пользователей... Да, среди "Манипуляторов" довольно популярна способность управлять другими людьми. И со мной им ничего не светит!
  
   ***
  
   За семь дней постоянной практики на грани истощения нен, мой резерв неплохо подрос. Ценой непомерного аппетита и синяков под глазами! Ага, "Енот-полоскун два: оно возвращается" от создателей "Енот-полоскун: на необитаемом острове"...
  
   А если без иронии, потрудилась я весьма неплохо. Больше резерв - больше сила и время длительности Спатиокинеза. Сейчас моим приоритетом являлась оптимизация техники и, в частности, снижение требуемого количества энергии.
  
   "Свет", "электромагнетизм", "тепло", "движение" - комбинация всех четырех шаблонов могли считаться "манипуляцией энергией". Только недостаток энергии не давал фантазии развернуться на всю мощь! Любые взаимодействия проводились за счет трат моей "энергии", гораздо больших, чем потребовалось бы в естественных условиях. Черт, да даже развести огонь трением было бы не так утомляюще, как Спатиокинезом! В этом то и была проблема. По здравому размышлению, лучшим был признан комплексный подход к её решению, разделенный на два различных метода: внутренний и внешний.
  
   Внутренний метод - это развитие резерва, и, возможно, создание накопителя из Кристалла для сбора излишков нен из резерва. Сюда также можно отнести увеличение "энергоемкости" нен - я заметила, что у многих опытных нен-пользователей энергия более плотная, и имеет насыщенный цвет. Либо это побочный эффект от большого резерва нен, либо от повышенной энергоемкости. На случай правдивости второго варианта, все эти дни я по несколько десятков минут сидела в пародии на медитацию, представляя, как моя нен "очищается", и становится лучше. В этом мне помог способ из одной хорошей манги! Подобные преобразования легче представлять, имея перед глазами настоящий прозрачный многоступенчатый фильтр, с медленно капающей из него водой... Не сказать, чтобы за семь дней моя нен стала насыщеннее, но мне понравилось.
  
   Второй метод - внешний источник энергии. Нет, не отбирать нен у других разумных существ, для меня это было последнее средство. Например, в ситуации, где придется выбирать между чужой жизнью, или своей, я точно сделаю выбор в свою пользу... Но во всех остальных случаях хотелось бы подобного избежать. Мне больше нравилась другая концепция: все живые существа понемногу испускают излишки нен в воздух, а значит, теоретически эти излишки можно собрать и использовать на свои нужды!
  
   В голове закрутились шестеренки, и постепенно сформировалась идея будущей техники Маяка - он должен иметь со мной нерушимую связь, собирать и накапливать растворенную вокруг нен, и передавать её по связи... Даже если последнее будет возможно лишь в пределах одного мира - это полностью решит мои энергетические потребности! Да, а на случай критической ситуации вполне можно настроить Маяк на поглощение всей жизненной энергии вокруг себя, в том числе из ещё живых существ! Своя рубашка, как говорится, ближе к телу... Просто устанавливать Маяк придется в какой-нибудь глуши.
  
   Хм... Не слишком ли я нагромождаю? Маяк - это, конечно, хорошо, но что если кто-то разорвет Связь? Тогда у меня не будет ни энергии, ни Маяка! Чтобы идея выглядела цельной, нужна одна стационарная техника Маяка-накопителя, и вторая, для срочной подзарядки. То есть способ получать Нен немедленно, вне зависимости от условий! Но как сделать это с помощью того, что у меня уже есть? Так просто и не скажешь...
  
   А если использовать Условия для нен техник? Например, поставить Условие на получение нен посредством "жертвы" чего-либо Пустоте? Тогда при любом использовании Переноса я буду пополнять резерв ауры!.. Точно, а для более сильного эффекта, в качестве "жертвы" можно будет изготовить и отправить в никуда статую, или что-то другое, созданное мною!
  
   Примерное направление есть... Осталось придумать, как заставить всю эту красоту работать.
  
   ***
  
   ~Квартира Винга, вечер перед матчем Гона и Хисоки~
  
   Винг с удовольствием наблюдал за результатами тренировок своих подопечных. В "тесте на воде" Киллуа стал стабильно показывать отличный результат, придавая обычной воде невероятно сладкий вкус. Гон не отставал от друга, и в последнюю проверку вода в его бокале прибывала настолько быстро, что стекло лопнуло... Потрясающе!
  
   Теперь они оба знают основы, и могут двигаться дальше!
  
   - Гон, я должен кое-что тебе сказать. Ты прошел секретный экзамен на Хантера! - С улыбкой сказал Винг. - Поздравляю.
  
   Подождав, пока восторги поутихнут, он продолжил.
  
   - Освоение нен, первое важное условие для становления Хантером. Останавливать преступников, которые занимаются грабежами и браконьерством - неотъемлемая часть нашей работы. Поэтому профессиональные хантеры должны обладать высокой индивидуальной силой! Но в плохих руках нен становится опасной. Именно по этой причине мы даём пройти вторую часть экзамена только тем, кто прошел основную.
  
   - Вы хотите сказать, что с самого начала вы хотели обучить нас владеть нен? - Киллуа вздохнул, вспоминая, через что им пришлось пройти, чтобы Винг согласился их учить.
  
   - Да, вам оставалось только спросить меня. - Покивал Винг. - На самом деле, главой стиля Шингенрю является Нетеро.
  
   - Э? - В головах парней всплыл образ забавного дедка, который совсем не вязался с должностью главы.
  
   - Мастер многое о вас рассказал! Киллуа, ты без проблем сможешь сдать следующий экзамен. Сейчас ты более чем подготовлен, я уверен в этом.
  
   - Я тоже. - Смущенный похвалой Киллуа отвел глаза.
  
   - Скажите, Винг... А вы знаете, как дела у других сдавших экзамен? - С интересом спросил Гон, сверкая глазами.
  
   - Конечно. Ханзо, Супер и Курапика осваивают владение нен с другими наставниками. Иллуми и Хисока уже знали нен. Леорио планирует начать после подготовки к поступлению в медицинский университет. У Поккла, похоже, проблемы с Рэн...
  
   - А Сона? Она тоже прошла?
  
   Винг задумался.
  
   - С Соной все немного запутано. Ещё до начала экзамена на хантера она владела "Естественной Способностью" нен, такое иногда бывает. Впрочем, это было лишь интуитивное Хацу, и с закрытыми порами ауры Тэн, Рэн и Зецу были ей недоступны. Но недавно она купила на сайте хантеров методичку с основами Нен... То есть, формально, она прошла секретный экзамен! И сообщить ей об этом должен был её учитель... Однако хантер, который должен был преподать ей базовые принципы, лишь "грубым" способом открыл ей нен, и ушел по своим делам, не потрудившись ей что-либо объяснить. - По голосу Винга было ясно, что тот не одобряет подобную халатность. - Но как оказалось, Сона вполне сумела разобраться самостоятельно.
  
   - Погодите-ка! Я думал она учится вместе с Рейной?.. - Киллуа недоуменно уставился на Винга, вычленив в словах учителя главное. - Сона изучила Нен и все эти техники без учителя?!
  
   - Верно. - Согласился Винг, и по преподавательской привычке поднял вверх указательный палец. - Но не забывайте, что у неё была фора в два месяца. И...
  
   Винг помедлил. Говорить или нет? Если раньше он справедливо считал, что пробудил в Гоне и Киллуа чудовищ, что тогда думать о Соне? Аномалия? "Ящик Панторы"?
  
   Она не била рекорды по скорости обучения - Винг знал людей, которым требовались часы, чтобы освоить ауру на среднем уровне - и не впечатляла контролем или резервом Нен. Хотя, бесспорно, объемы ауры, который она могла единовременно высвободить, ужасали. Но помимо способности мгновенно выпускать любые количества энергии, и особого типа энтузиазма, присущего каждому хорошему пользователю нен, у неё было ещё кое-что - усиление всего связанного с аурой! И не с помощью серьезных Клятв и Условий, которые кому-то другому ограничили бы, как минимум, большую часть боевого потенциала, а за счет одного лишь мировоззрения! Другими словами...
  
   - Ей очень нравится использовать нен. - Продолжил объяснять Винг. - Настолько, что эта глубокая привязанность усиливает все её техники. И повышает результативность тренировок, которые, очевидно, также включают использование нен!
  
   ***
  
   Ровно через неделю, в мои апартаменты ввалилась Рейна, и чуть ли не за шкирку потащила мою сонную тушку на зрительские трибуны. Оставалось только поблагодарить её, тем более что бой вышел не таким уж и скучным.
  
   С самого начала матча фокусник, фигурально выражаясь, начал вытирать об Гона ноги. Хисока не сходил с места, и с легкостью отражал тщетные попытки парня атаковать.
  
   После одной из контратак фокусника судья открыл счет.
  
   - Чистый удар! Одно очко Хисоке!
  
   Хм. Как бы я поступила на месте Гона? Смогла бы я перенаправить удар Хисоки в сторону, чтобы тот приоткрылся?
  
   Моя "Отступающая Волна" отлично сочетается со Спатиокинезом, особенно если закрепить контроль не на предмете, а на некоторой области вокруг себя. Тогда на объекты влиять становится сложнее, и воздействовать выходит только на их внешнюю поверхность, но также пропадает необходимость обрабатывать каждый объект по отдельности. Это перенаправление - доработанный третий уровень "Отступающей Волны"! Который превращает пародию на Айкидо, основанную на пространственном восприятии, в исключительный навык контроля обстановки, пока у меня хватает нен. И всё же, мне проще было бы блокировать Хисоку Барьером...
  
   Гон не мог не понимать, что он был значительно медленнее и слабее Хисоки. И он пошел на хитрость - Гон воткнул руки в стык между напольными плитами, и с усилием бросил бетонную плиту в фокусника!
  
   Конечно, это было лишь отвлечением.
  
   Несколькими ударами Хисока уверенно разбил плиту на куски, не заметив, как за одним из крупных осколков спрятался Гон, полностью скрывший свою ауру... И, подгадав момент, парень смачно ударил фокусника в челюсть!
  
   Хисока впервые с начала матча сдвинулся с места, точнее, его отбросило на несколько метров.
  
   - Критический удар! Два очка Гону! - Судья показал два пальца.
  
   А на площадке, после недолгого обмена взглядами, Гон и Хисока спокойно подошли к середине арены, и Гон передал фокуснику плашку с номером "44"...
  
   Ах, да, у них же ещё с четвертого этапа экзамена была "договоренность", что Гон сможет вернуть плашку только если ударит Хисоку по лицу!
  
   Противники резко отпрыгнули в стороны, и фокусник стал серьезнее. Для отвлечения Хисока "раскрыл" тип ауры Гона - усиление. И, рассуждая вслух о типах нен, незаметно прикрепил к щеке парня скрытую нить ауры.
  
   Всё, теперь Гон стал йо-йо...
  
   Да, эта сила очень подходит Хисоке! Во время атаки тот может прикрепить ауру к противнику, даже если получится заблокировать удар, и полностью контролировать ход битвы! Так простая в своей основе способность становится практически непобедимой в изобретательных руках Хисоки, не чурающегося обманывать и провоцировать своих оппонентов.
  
   Когда Гон догадался осмотреться при помощи Гё, Хисока уже набрал шесть очков. Не то, чтобы знание о клейкой и растяжимой ауре что-то изменило в лучшую сторону. Даже ухудшило положение, ведь Хисока продолжал подшучивать!
  
   А как ещё назвать его вопрос: "когда я прикрепил к тебе свою ауру", с тремя неправильными вариантами ответа?
  
   Фокусник явно не считал парня опасным, и несколько раз отвлекался, давая себя ударить. Но судья делал вид, что не замечает кратковременные успехи Гона, больше сосредоточившись на начислении очков Хисоке. Рефери явно вознамерился быстрее закончить бой, своеобразно защищая парня от участи Кастро.
  
   Последнюю атаку, завершающую матч, Хисока провёл в своём стиле. Он перекинул конец аурной нити на камень, и, стоя напротив Гона, указал налево.
  
   - Взгляни направо!
  
   Гон доверчиво скосил глаза в указанном направлении... И совсем с другой стороны в его голову прилетел камень!
  
   - Ой, извини... Направо это с моей стороны! - Проговорил довольный фокусник.
  
   - Нокдаун, и чистый удар! Два очка! Одиннадцать - четыре! Победил Хисока!
  
   Далеко не всем понравилось решение судьи, но тот был сама невозмутимость. Он наверняка абсолютно убежден, что спас Гону жизнь! Хотя, по-моему, Хисока не будет пытаться убить парнишку еще несколько лет, и даже поможет при случае - пока Гон не станет по-настоящему достойным противником для боевого фокусника.
  
   ***
  
   Чтобы отметить успех Гона - он всё же вернул "долг" Хисоке - мы всей компанией снова пошли в кафе.
  
   -...И когда Мастер сказал, что "Нен это воспламенение духа", идея сама пришла мне в голову!..
  
   Краем уха слушая эмоциональный рассказ Рейны о её огненной ауре, я уставилась на Киллуа. С учетом новых знаний, мне кое-что в нём не нравилось. Новая деталь, которую я обнаружила лишь сейчас...
  
   Беловолосый заерзал, потерял под моим взглядом аппетит, и, в конце концов, когда за столом повисла тишина, я решилась.
  
   - Киллуа... - Проговорила я, старательно не замечая то, как он вздрогнул. Похожая, но более сильная реакция у него была только на брата. Брата?.. Понятно. - Иллуми ведь Манипулятор, верно? Все эти иглы...
  
   Дав ему несколько секунд, чтобы осмыслить моё предположение, я развила тему дальше.
  
   - И так как ты не слишком похож на любителя пирсинга... То, наверное, не знаешь про иглу у себя во лбу?
  
   - Э?! - Киллуа вскочил, и под взглядами остальных потерянно ощупал лоб. Затем, что-то обнаружив, он округлил глаза и побежал в туалет, к зеркалу... Гон последовал за другом.
  
   - Это же не просто шутка? - Недоверчиво спросила Рейна, но моё отрицательное покачивание головой её не слишком убедило.
  
   Точку в её беспочвенных подозрениях поставил вернувшийся Киллуа с пластырем на лбу, продемонстрировавший длинную иглу со следами крови.
  
   - Спасибо. - Киллуа потер пластырь. - Не знаю, зачем брат это сделал, но точно ничего хорошего...
  
   - Как ты узнала? - Гон тут же насел на меня с вопросами.
  
   Как бы попроще объяснить, и напустить тумана? Для демонстрации Гон не подойдёт, слишком долго объяснять, что я от него хочу.
  
   - Я просто чувствую это! Рейна! Заведи руку за спину, и покажи пальцами число от одного до пяти, и меняй каждые две секунды! - Я подождала, пока подруга меланхолично последует инструкции. - Ага... Пять, три, один, два, неприличный знак, один, ноль и снова один... Вот как-то так!
  
   - Круто... - Озвучил Гон общую мысль всех людей за столом.
  
   Польщенная реакцией друзей, я спрятала лицо за стаканом с газировкой, сделав вид, будто ровным счетом ничего не произошло.
  
   ***
  
   Глава 13
  
   После матча, в котором сошлись в схватке Гон и Хисока, всё вернулось в привычную неспешную колею.
  
   Гон увёз Киллуа в гости, чтобы показать ему свой родной остров, и представить беловолосого Золдика своей тёте. "Лучший друг" как-никак! Меня он тоже приглашал, но я отговорилась делами. Брр-р... Как представлю, что его тётя начнет спрашивать меня про экзамен на хантера... Вот что я ей скажу? "Экзамен как экзамен, ничего особенного! Всё как всегда: часть претендентов сожрали, часть убили другие претенденты, а ещё вашего племянника назначил целью странный фокусник-убийца"!.. Нет, нетушки! Пусть она услышит это от кого-нибудь другого.
  
   Рейна продолжила тренироваться в боевых искусствах, изредка отвлекая меня от практики Спатиокинеза приглашениями на спарринги без применения нен. По крайней мере в додзё. А не то с аурой мы разнесем всё, что можно разнести, и остатки спалит Рейна...
  
   С самим Спатиокинезом было непросто, и в то же время оптимистично. Я не могла постоянно заниматься одним и тем же, пусть и очень увлекательным, и выделила три направления, которые я изучала по очереди. И как только одно начинало надоедать, я принималась за следующее.
  
   Больше всего я уделяла время на "оптимизацию" способности, и поиски способа экономнее тратить нен. В некотором роде успешно. Я заметила, что затраты нен были не такими большими, когда я не меняла общую энергию системы, а перераспределяла её. То есть, мне проще не нагревать предмет, а сделать одну его половину горячей, а другую - холодной!
  
   Мне сильно помогла концепция "демона Максвелла" - мысленный эксперимент, где сосуд с газом разделен некой перегородкой, которая пропускает в одну сторону только холодные молекулы, и в другую - только горячие молекулы. В итоге можно нагреть часть сосуда, без необходимости подвода внешней энергии. В моём представлении это больше похоже на "воздушный шарик". Вместо того, чтобы его надуть, я "нажимаю" на его половину, и другая "надувается", и наоборот. И, да, с таким подходом создавать электро-разряды довольно легко, нужно лишь поделить нейтральную область на положительный и отрицательный заряды.
  
   Второе направление, которое я изучала, это "Поглощение Нен", которое быстро переименовалось в "Поглощение Жизни". Ощутить и определить ПД-образ нен было просто, основной проблемой оказалось то, что для прямого воздействия нужно "закрепить контроль", предварительно наполнив объект нен. А для сколько либо реальных условий, и тем более для будущего проекта Маяка, это не подходило.
  
   Сначала я раздумывала над условиями нен-техник, и получении энергии через "жертву Пустоте", но принцип перераспределения навел меня на несколько иную мысль. Что если это будет не прямое воздействие? Природа "не терпит пустоты", и если создать область с недостатком нен, то туда начнет затягивать энергию из ближайших источников! Например, из воздуха! И, возможно, из живых существ... Но это сложнее, ведь у них есть инстинкт самосохранения, и они могут перекрыть свою ауру, или просто убежать.
  
   С растениями было проще - купленные мною проросшие зерна пшеницы убежать не могли, и стабильно сморщивались и засыхали, отдавая капли ауры. Только вот, нен получала не я, а "область отрицательной нен", и для решения этой проблемы вокруг области нужен был дополнительный контур, который бы улавливал энергию до того, как ту затянет в область и уравновесит её. Моя собственная аура плохо поддавалась такому воздействию, и Кристаллы нен тут пришлись как нельзя кстати, и могли выступать в роли нен-уловителя, так как обладали еще большей сопротивляемостью! Только сейчас Кристаллы я могу делать не больше ногтя, а значит и область отрицательной нен, которая должна располагаться внутри Кристалла, тоже небольшая, с совсем незначительной тягой... Но это относится только к "стационарным" поглотителям!
  
   Да, у меня наконец-то появилась техника для мягкого вывода противника из строя, путем уничтожения его резерва нен, так как она вытягивается в первую очередь. Хотя мне пришлось потрудиться для создания направленного поглощения нен, чтобы та не поглощала мою собственную ауру! Идея состояла в "свёртке" области поглощения в каплевидную, с притяжением энергии только острой частью, которую нужно направить, или и вовсе воткнуть в противника. Жаль, пока что "откачка" энергии едва перекрывает затраты на формирование и поддержание техники, но я над этим работаю.
  
   Третьим направлением было ответвление от прямой манипуляции энергиями - "Иллюзии". Что как не иллюзия, заставлять предмет выглядеть и ощущаться иначе, чем это есть на самом деле?
  
   Это тоже результат поиска способа сэкономить нен. Неудачный со стороны чистого Спатиокинеза. Я всего лишь попробовала применить Спатиокинез не на объект, а вокруг него, чтобы не тратить энергию на изменения в объекте. Если сравнить мою силу с краской, то я попыталась "красить" не весь объем, а лишь внешний слой поверхности. Во время проверки в объекте действительно ничего не менялось... Но и расход энергии также остался практически прежним! Зато с этим можно было делать очень любопытные вещи...
  
   Наложить Иллюзию можно на что угодно, заставив выглядеть и даже ощущаться как настоящий объект. Однако с моим количеством ауры Иллюзии недостаточно плотные, чтобы считаться "материальными", поэтому, чем меньше отличий между объектом и иллюзорным образом, тем проще, и тем меньше требуется нен.
  
   Отрабатывать эту ветвь Спатиокинеза я решила на моей карточке Лицензии Хантера, кинув кость своей паранойе и мыслям о возможной потере карты. Я помню о статистике, и не хочу отказываться от услуг сайта Хантеров и других привелегий! А без Лицензии в специальном слоте, для подтверждения личности, войти туда невозможно... Поэтому я запомнила полноценный пространственный образ карты, и стала учиться "накладывать" его на фальшивку из магазина приколов. Так можно было почти не заботиться о цвете, фактуре и прочем. Главное - скопировать штрих-код и излучение от магнитной полосы с дополнительным чипом!
  
   И фальшивка не подвела - вход на сайт Хантеров с Иллюзорной картой прошел как по маслу, а ведь это один из основных способов проверки Лицензии на подлинность! Единственное ограничение, полноценную копию я могу поддерживать максимум десять минут.
  
   Дополнительно я научилась создавать Иллюзию "невидимости". Принцип у приёма такой же, как у обычной Иллюзии, только поверх объекта накладывается ПД-образ воздуха... Плюсы: глушит звуки, скрывает тепло, даёт невидимость. Минусы - не так уж и существенны. К затратности техник я уже начала привыкать, а невозможность видеть, находясь внутри Невидимости, для меня и вовсе не помеха. А еще Невидимость можно накладывать на нен! И с помошью Гё её не развеять. Невидимые техники, всего лишь за счет двойных затрат энергии? Дайте две!
  
   ***
  
   Я возвращалась после очередного спарринга с Рейной, когда почувствовала знакомое ощущение смутной тревоги... И меня сбило с ног чудовищным ударом! Будто груженый под завязку самосвал врезался на полном ходу, откинув на несколько десятков метров!
  
   Лишь каким-то чудом оставаясь в сознании, я застонала от боли, и слабо подвигала расцарапанными об асфальт руками и ногами. Вроде целые, обошлось без переломов... Неподалеку слышался чей-то истеричный женский голос, который кричал что-то невразумительное и звал медиков. Еще я услышала шаги, и рядом со мной кто-то остановился. Стоп, не "кто-то", а тот самый хантер, открывший мне ауру!..
  
   А что это у него в руках?! Эй?! Так же нельзя!
  
   - Привет, черепашка! У меня тут непорядок с деньгами, да и карточка моя куда-то запропастилась, так что извиняй, но твою Лицензию я... Э-э... Одолжу! - Сказал он с фальшивой неловкостью в голосе, и помахал моей карточкой. - За ножик тоже можно будет выручить неплохую сумму... Да ладно, не смотри на меня так! Тебе не составит труда вернуть их обратно. Считай это своим секретным экзаменом на хантера!..
  
   Пока я, не веря своим ушам, пыталась осмыслить услышанное, в глазах на секунду потемнело. И хантер исчез.
  
   ***
  
   Через несколько часов я вышла из больницы. Ушибы, ссадины, царапины на открытых участках рук и ног, где те не были прикрыты прочной одеждой. В общем, ничего опасного. Тяжелее было морально.
  
   Меня.
  
   Обокрали.
  
   Да, я помнила о статистике и прочем. Но я совсем не ожидала, что у меня могут что-то отобрать, ещё и так нагло! И это меня неожиданно сильно задело.
  
   Слишком сильно. Хм... Реакция должна была быть гораздо слабее, полагаю, последствия изоляции на острове. Я отвыкла от самой возможности быть ограбленной. И не хочу привыкать обратно!
  
   Хотя, если мыслить логически, ничего критично важного не пропало - нож я могу сделать еще один, и даже лучше прежнего, а Лицензия, благодаря Иллюзиям, считай, осталась у меня. Но логика сейчас едва ли могла помочь. С одной стороны, мне хотелось найти того хантера, и сломать ему ноги, и долго его пинать... А с другой стороны, кажется, именно этого он и добивается! Такое ощущение, будто он направлено доводит других, чтобы те за ним гнались, а он бы с хохотом убегал. И давать ему то, что он хочет - не лучшая идея.
  
   Так что я решила пока что забыть об этом "чудаке". Целенаправленно искать его я не собиралась, но если появится возможность отплатить той же монетой или напакостить - долго думать не буду! Как там, в китайской пословице: "если долго сидеть у реки, рано или поздно мимо проплывет труп врага"... И в данной ситуации ожидание было неплохой стратегией.
  
   ***
  
   Чтобы отвлечься от грустных мыслей я начала всерьез раздумывать над противодействием скоростным противникам. Двух раз мне хватило за глаза, и третьего раза я не хочу, "спасибо".
  
   Моя проблема состоит в том, что я банально не успеваю поставить Барьер, быстрые противники на то и быстрые. Значит, мне нужна защитная техника, которая действовала бы постоянно, либо включалась автоматически.
  
   Можно попытаться сделать "область отрицательной кинетической энергии", но здесь потребуется море энергии на постоянное удержание от схлопывания из-за поглощения кинетической энергии из молекул воздуха. И даже если разбить технику на несколько отдельных автономных частей, она не будет гарантировать, что она поглотит весь удар.
  
   Или, может, что-то вроде "векторного щита", как в аниме? Только там почему-то почти не упоминались сложность и расчеты, требующиеся для работы такого "щита"! А ведь моя сила не Векторы, а Пространство. Учитывая, что для контроля вектора движения мне сначала требуется наполнить объект нен, такие сложности мне пока что не по плечу. Разве что я каким-то чудом придумаю способ непрямой манипуляции векторами.
  
   Хм... Векторный Щит - это "автоматический контроль векторов вокруг тела", так? Что в таком случае будет у меня? Автоматический контроль пространства вокруг себя? В голову приходит лишь мысль о искривлении пространства, чтобы изменить траекторию атак. Жаль, что до манипуляций расстоянием, и прочих кошмаров евклидовой геометрии, я пока не доросла.
  
   Вспомнила! В этом же аниме был еще один персонаж, который своей способностью мог сделать воздух плотным настолько, чтобы мгновенно остановить и расплавить многотонного робота, или сделать кожу настолько скользкой, что мечи и пули против него становились бесполезны.
  
   Трение, вот что мне нужно! К тому же, это свойство объекта, и я точно смогу изменить его заранее. Причем не важно, до минимального или максимального значения, различия лишь в подходящих условиях применения. Минимальное трение было бы хорошо для защиты в движении - всё будет "соскальзывать", и даже двигаться будет легче за счет отсутствия трения воздуха, только нужно будет придумать, как не скользить при ходьбе. А максимальное трение могло бы стать стационарным нен-аналогом Барьера, с эффектом поджигания, ведь при высоком трении кинетическая энергия переходит в тепловую! И чем быстрее будет двигаться объект, тем быстрее он расплавится.
  
   Что же, теперь, когда я знаю, что искать, пора приниматься за эксперименты - физика сама себя не сломает!
  
   ***
  
   В делах время пролетело незаметно. За неделю я успела переделать кучу всего - я доехала до соседнего города, где был музей, посвященный физике, просмотрела множество предметов с различными показателями трения, и выделила нужные места в ПД. И через семь дней у меня был рабочий прототип схемы изменения пространства, влияющей на трение. Моё сокровище!
  
   Только эта схема была такой же прожорливой, как и остальные. Даже Иллюзия Трения, с уменьшенной областью изменения, требовала слишком много сил при наложении на физические объекты. И она ещё долго была бы бесполезна в качестве защитной техники, если бы не один нюанс.
  
   По аналогии с тонкой водной прослойкой, делающей лёд таким скользким, я наложила Иллюзию Нулевого Трения на внешний слой моей ауры! Естественно, я пробовала не на себе, а на каменном кубике. И кубик послушно катался по полу, и выскальзывал из рук при любых попытках его поднять.
  
   Моя первая техника Спатиокинеза, с умеренными затратами ауры! Так как у Нен нет понятия трения, моя Иллюзия не уменьшает трение, а скорее добавляет его отсутствие... Главное не думать об этом слишком много, иначе мозги начинают кипеть. Но, так или иначе, экономия сил налицо.
  
   Спустя несколько дней, наконец, пришло время опробовать Иллюзию Нулевого Трения на себе.
  
   Техника не проявила никакого вредного влияния на растения и насекомых, да и не должна была - это же Иллюзия. Однако я предпочла перестраховаться, и лишний раз убедиться в её безопасности. Убедилась. Защитные свойства тоже были хороши - ваза, которую я обстреляла из бейсбольных турелей, подтвердит одним своим безупречным видом!
  
   Поэтому ничто, кроме легкого мандража, не препятствовало наложить Иллюзию на себя.
  
   Пару раз вздохнув, я легла на пол. Не хочу поскользнуться и упасть. С трудом успокоив ауру, я очертила вокруг себя контур Иллюзии, и изменила ПД внешнего слоя нен согласно схеме...
  
   Резерв ощутимо просел, а скорость восполнения ауры уменьшилась наполовину. Но я чувствовала, что с такой Иллюзией я могу ходить хоть весь день!
  
   Попытка сдвинуться с места ни к чему не привела - рука лишь бесполезно скользнула по полу. Техника производила довольно странное ощущение, будто я лежу на идеально гладком катке.
  
   Поняв тщетность попыток зацепиться за что-либо, я откинула голову назад... И резко выдохнула! Без сопротивления трения, я тут же заскользила на спине в противоположном направлении, причем движение не остановилось после удивительно мягкой встречи плеча со стеной, а продолжилось в другую сторону, хоть и немного медленнее.
  
   Вскоре я примерно поняла, как правильно двигаться. Секрет заключался в создании второго, дополнительного слоя ауры вокруг измененного слоя. Этот внешний слой убирает внешние признаки Иллюзии, но если что-то сможет его пробить, то просто соскользнет с первого слоя! А если будет нужна скользкость, надо всего-то убрать маскировочный слой в нужном месте. Думаю, потренировавшись, я смогу кататься по любой сравнительно ровной поверхности, как на коньках, попеременно убирая внешний покров ауры на ногах. Это будет здорово!
  
   ***
  
   До аукциона в Йоркшине оставалось всё меньше времени, а я становилась всё беспокойнее. До недавнего времени на сайте Хантеров не было никаких упоминаний о моих вещах, и меня это сильно тревожило. Куда этот гад дел мой нож?! Эх, мне даже приснился сон, в котором босс мафии снимает со стены моё мачете и отрезает мизинец своему нерадивому подчиненному...
  
   А-а! Это МОЁ мачете! Только я имею право отрубать им мизинцы!
  
   К своему облегчению, вскоре я нашла обновленные списки товаров подпольного аукциона для членов мафии, где и будут проданы моя лицензия и нож. И проходить этот аукцион будет как раз в Йоркшине!
  
   Вернуть вещи очень хотелось, и я начала готовиться.
  
   Основой плана было проникнуть на этот аукцион под видом мафиози, и дальше действовать по обстановке - либо выкупить их, либо проследить за тем, кто их купит, и украсть обратно. Авантюра? Возможно, но по-другому я не могу. К тому же, с Нулевым Трением, которое я ношу на себе постоянно, обычное оружие против меня почти бесполезно! И это даёт такое захватывающее чувство всемогущества, как в первые дни экспериментов над Переносом...
  
   Для маскировки я выбрала стиль, похожий на чикагских гангстеров из фильмов. Я подумала, что такой стиль будет менее подозрителен для здешней мафии. Наверняка в их одежде есть куча мелких деталей, которые могут означать что угодно, и неумелая попытка подражания их дресс-коду наверняка провалится на первой же проверке. Пусть лучше считают представителем новой банды, а все остальные чудачкой.
  
   Одежду я заказывала в проверенном магазине качественной пуленепробиваемой одежды: тяжелые ботинки, черные брюки, рубашку, пиджак, и, я не смогла удержаться, красный галстук и шляпу-федору. Получилось довольно неплохо - со сменой имиджа я стала выглядеть иначе, более серьезно и уверенно.
  
   И, должна признаться, федора мне чертовски идёт!
  
   ***
  
Оценка: 7.30*28  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Эванс "Дочь моего врага"(Любовное фэнтези) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) A.Влад "Идеальный хищник "(Научная фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) Н.Екатерина "Амайя"(Любовное фэнтези) W.Beast "Багровый демон"(Научная фантастика) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) С.Панченко "Ветер: Начало Времен"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"