Никк Алек: другие произведения.

Некромантия как философия: Линии судьбы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Он обычный парень, которому "повезло" стать некромантом во время смерти при бегстве из города в лес. Неосознанно убил человека в драке, открыв в себе тайную силу, из-за чего теперь она нужна королевству людей и демонам одновременно. Смогут ли они ее получить? Или же придется объединиться людям и демонам, подписав двусторонний контракт против некроманта? Об этом не знает никто...


Некромантия как философия: Линии судьбы

(35 ознакомительных глав)

Пролог

  
   "Я ведь сделал это не специально. Я не знал и тем более не хотел, чтобы так вышло. Это случилось неосознанно. Мне и самому непонятно откуда взялись эти силы. Как это получилось?.. Я, конечно, не сожалею, что имею такие возможности, но в то же время меня это пугает... Как эта сила контролируется? Неизвестно... Факт лишь в том, что я убил человека".
   Он сидел на полусгнившем стуле и писал о произошедшем с ним событии в городе... Это было его любимое занятие - писать о важных происшествиях в жизни.
   За окном уже полдень. Время пролетало быстро, ведь так много событий произошло за столь короткое время: инцидент, приведший к смерти обидчика, погоня стражи в городе, бегство в лес. Теперь он изгой. О возвращении в город даже не стоит думать. Нужен другой план действий. Нужно выживать любыми способами, особенно в этом опасном лесу, в который охотники ходят только большими отрядами. А он один здесь. В каком-то старом деревянном и гнилом доме. Видимо, его давно покинули прежние жильцы, а вполне вероятно, что были убиты или съедены местными чудовищами.
   "Звери здесь и вправду очень опасны... Чего только стоят гигантские абнауаю! Их силе и свирепости можно только позавидовать! Ужасные чудовища, у которых человеческие уши и глаза, а все тело покрыто длинной шерстью похожей на щетину. На груди у них есть стальной топорообразный выступ, что является смертельным оружием. Их еще в городе называют "лесные люди". Я бы так не сказал - в них человеческого ничего почти ведь нет. Я относительно благодарен одному абнауаю только за то, что он избавил меня сразу от трех представителей стражи, когда те преследовали меня уже в лесу. Но было страшно видеть, как он с ними расправился. Зверь с громким ревом выскочил, лапой швырнул одного стража в ближайшее дерево, второго он просто раздавил двумя ногами. А третьего прижал к себе и рассек его своим стальным выступом пополам, образовав на земле кучу внутренностей и крови несчастного. Такого я никогда не видел и не слышал, а ведь это произошло на моих глазах. Мне просто невероятно повезло, что я еще жив. Хотя еще одна встреча с абнауаю и мне конец".
   День клонился к вечеру. Грузные тучи медного оттенка медленно застилали небо, скрывая солнце.
   Юноша встал со стула и начал искать по ящикам и шкафам хоть какой-нибудь источник света. После недолгих поисков удалось найти маленькую свечку уже бывшую в употреблении. Он поджег ее спичкой и аккуратно поставил на стол, где писал свой дневник.
   "Пока я искал свет, мне пришла в голову мысль о том, что в нынешней ситуации научиться проявлять и контролировать новую силу - моя самая важная обязанность сейчас. Но как это сделать? Я не знаю. Мне нужен учитель, тот, кто занимается магией. Правда, где я найду сильного колдуна в этом лесу? Это вопрос. Да, это вопрос жизни и смерти на самом-то деле! Меня съедят, убьют или я сам умру от бездействия. Поэтому выход нужно искать срочно. Но сейчас лучше отдохнуть. Но как после всего этого я буду спать. К тому же...".
   Совершенно неожиданно послышался протяжный скрип двери. Переживая за свою жизнь, парень вскочил со стула, когда услышал его. В руке так и осталось перо с чернилами. Затем послышались размеренные уверенные шаги, в которых читалось, что вошедший знает о том, что юноша в доме... Уже близко, настолько близко, что неизвестный мог слышать сбитое дыхание испугавшегося парня. Еще мгновение, и он будет в этой комнате. Один хороший удар, только один! И все!
   В дверном проеме появилась высокая худощавая фигура. Юноша закричал и хотел броситься на него, но тщетно - руки и тело будто кто-то держал, не позволяя сдвинуться с места. Одно мгновение и тело целиком стало обездвиженным.
   Перед ним предстал старик в черной мантии, чей взгляд серых туманных глаз прожигал насквозь, казалось, любого. Он скинул капюшон и промолвил спокойно:
   - Молодой человек, по какому праву вы проникли в мой дом?
   Будучи в остолбеневшем состоянии парень не мог сказать ни слова. А старик, тем не менее, продолжал:
   - Извольте объясниться, - неизвестный посмотрел прямо в глаза юноше.
   Внутри у него похолодело от такого взгляда. Он даже не знал, куда сейчас себя деть. Хотелось сквозь землю провалиться.
   - Вы поэт? - с этими словами старик подошел к столу и задал очередной вопрос: - Вы не будете против, если я прочту?
   Вдруг парень смог снова говорить и, пытаясь скрыть чувство страха и дрожащий голос, ответил:
   - Нет.
   Старик взял грязные листы и принялся за чтение. Его взгляд сначала был нахмуренным и озадаченным. Спустя минуту он улыбнулся:
   - Это с вами, я так понимаю, сегодня произошло?
   - Да.
   - Печальная история. Но бывает и хуже...
   Эти слова прозвучали как угрожающий намек.
   - Вы меня не убьете?
   - Нет, - старик искренне улыбнулся снова. - Зачем мне это?
   - Я не знаю, - растерянно ответил юноша.
   - А я знаю только то, что выход у вас есть. И я могу в этом помочь.
   - Каким образом? - с подозрением спросил парень.
   - Об этом позже. Знаете, вы так молоды и наивны. Столь безрассудно верите словам. Однажды и вы станете мудрым старцем, молодой человек.
   - Но я хочу знать...
   - Я понимаю, - перебил старик, - что вы хотите знать, как быть дальше и что делать. Теперь нас двое. Уже лучше, чем один. Шансы на выживание удвоились. Верно?
   - Да.
   - Теперь послушайте, что я вам скажу, - нарочно выдержанная пауза привлекла еще больше внимания к сказанным словам. - Судя описанию прошедшего дня, вам удалось избежать нападения абнауаю. Знайте, это не так. Вы уже умерли.
   Это прозвучал как приговор. Парня ошеломило такое заявление.
   - Как? Тогда где я сейчас?
   - Вы в том же мире. Я о вашей смерти узнал по цвету ваших глаз. А еще по тому, что человек без оружия не справится и не убежит никогда от такого чудовища. Ваша смерть произошла настолько быстро, что вы этого даже не помните.
   - Я ничего не понимаю. А что с моими глазами?
   - Смотрите, - старик достал из кармана маленькое потертое зеркало и показал юноше отражение - действительно глаза были не зеленого цвета как раньше, а фиолетового, и это ужаснуло парня. - Поймите одно: теперь у вас другая сущность. А глаза будут такими теперь всегда - глаза умершего человека и родившегося черного мага. Вы, молодой человек, отныне новый носитель Магии Смерти. После гибели ад не принял вашу душу. Именно поэтому вы теперь некромант. Поздравляю!
   - Я не верю в это! Я не умирал! Я живой человек!
   - Относительно живой. Сердце ведь больше не стучится, - улыбнулся старик и, как пример, приложил руку к левой части своей груди.
   Юноша следом сделал то же самое. Невероятно! Сердце не стучалось! Ни единого звука!
   - Мой вам хороший совет: ночью никогда не выходите, если услышите свое имя. Это значит, что вас зовет абнауаю. Не знаю, кто наделил этих зверей подобным даром, но они заранее знают имя потенциальной жертвы. Для них не проблема выманить зеваку из жилища. Что ж, теперь вам нужен отдых, - завершил речь старик.
   После этих слов парень ощутил сильное давление и обмякшим грузным телом свалился на пол...

Глава 1. В центре событий

  
   - Ты хоть имеешь представление о том, что этот мальчишка не человек?! Ты видел, что он сделал со своим обидчиком?! Это уму непостижимо!
   Разгневанный король Авис, казалось, своим голосом заставлял сотрясаться стены всего города Каан, ведь он рассчитывал, что беглеца доставят тот же час.
  
   - Ваше Величество, ему не выжить в лесу, - уверенно заявил главнокомандующий стражи.
   - Ты идиот, Бакай?! Мне не нужна его смерть! Вы упустили потенциального воина, который десяток обычных заменит!
   - Я понимаю...
   - Ты ничего не понимаешь! Ищи его, Бакай, но каждая потеря бойца в поисках мальчишки будет приближать тебя самого к смерти. Это понятно?
   - Да, Ваше Величество.
   - Я думаю, это был твой первый и последний серьезный промах в службе.
   - Я вас не подведу, король! Я могу идти, Ваше Величество?
   - Ступай.
   Из дворца короля Ависа Бакай вышел совсем расстроенным. За тридцать лет его службы король крайне редко разговаривал с ним на повышенных тонах - это чаще случалось с другими.
   Разбитый натиском слов короля, главнокомандующий пошел по главной улице города - он всегда выбирал именно ее, так как она его успокаивала: счастливые дети играли в озорные игры, цвели восхитительные цветы, запах которых был очень приятным и сладким, гуляли красивые девушки и влюбленные пары. Одним словом, весна!
   Так, в размышлениях Бакай дошел до городского фонтана на площади. Чуть постояв возле него, он сел на находящуюся неподалеку скамейку. В последнее время в его жизни все ужасно не ладится. Проблема за проблемой, беда за бедой! Король стал обращаться с ним как с простым воином. Это унижало его достоинство. Дома тоже не все хорошо - дочь пропала с утра и до сих пор не приходила, а уже время к обеду подошло. Казалось, весь мир против него. И несмотря ни на что приказ нужно было выполнять.
   Долго так Бакай не мог сидеть под давлением мыслей, съедающих его изнутри. Он не спеша направился к знаменитой таверне Амоса.
   Как и в любой другой выходной день, таверна была заполнена посетителями преклонного возраста, которые умудрялись создавать больше шума, чем ворчливые бабушки на рынке в центре города. Многие из них уже с утра здесь поднимают настроение или заливают горе. Это у них будто обычай - ни единого выходного без любимой таверны. В таком месте всегда можно найти собеседника или просто подраться с пьяными мужиками. Но Бакаю нужно было не это - он хотел побыть наедине с самим собой.
   Таверна Амоса не была лучшей в городе, но большинство горожан предпочитали именно это заведение, так как их всегда ожидал теплый прием хозяина, у которого, ходили слухи, не бывает плохого настроения. Цены всегда приемлемы, заказ выполняется быстро, пиво, эль и соответствующая закуска всегда свежие и вкусные - все это располагало гостей к следующему походу в эту таверну.
   - День добрый, дружище, - поприветствовал хозяина таверны главнокомандующий.
   - Здравствуй, многоуважаемый Бакай! - с радушной улыбкой встретил гостя Амос.
   - Налей-ка мне кружку эля.
   - Конечно, сейчас будет.
   Амос был в курсе всех событий жизни Бакая, поэтому ничего не спрашивал, а просто выполнил заказ. Налитая кружка довольно быстро оказалась в руке главнокомандующего. Взяв ее, он направился за столик, где сидели молодые парень и девушка, что было весьма странно для такого заведения. На них обоих были кожаные сапоги коричневого оттенка, черные льняные штаны и хлопчатая белая рубашка, поверх которой был бурый жилет с капюшоном. Выглядели как брат с сестрой, и внешне похожи: русые волосы, карие глаза и миловидные черты лица. Они пили пиво с гренками. Увы, остальные столы были заняты полностью, и сесть было негде.
   - Надеюсь, я вам не помешаю? - вежливо спросил Бакай.
   - Нет-нет, что вы, конечно, нет, - в один голос ответили молодые.
   С нескрываемым интересом они долго смотрели на высокого мускулистого мужчину лет пятидесяти одетого в тяжелые доспехи черного матового цвета. Весь его вид буквально говорил о том, что этот человек занимает далеко не последнее место в городе. Длинный тонкий плащ, по краям ткани которого было нашито чистое золото, давал понять о состоятельности его хозяина. Однако, лицо его было угрюмым, светлые волосы с проседью не приведены в порядок, а тусклые голубые глаза безучастно смотрели в кружку. Лишь изредка он хмурил брови, из-за чего сразу становилось видно огромное количество морщин на лбу.
   - Простите, пожалуйста, - обратилась к Бакаю девушка.
   - Я слушаю вас, - монотонно и сухо произнес он.
   - Меня зовут Анисья.
   - А меня Ратмир, - подхватил парень.
   - Очень приятно. Бакай.
   - Нам тоже, - улыбнулась девушка, - Мы бы хотели спросить у вас совета.
   - Какого?
   - Вы должно быть опытный воин. Ходят слухи, что в ваших лесах существует много пещер, где живут тролли, а они, как известно, охраняют множество различных сокровищ. Понимаете, мы из деревни, живем не богато, потому хотим попытать свое счастье.
   - Вас ждет смерть.
   Пара молча переглянулась. Их насторожил такой резкий ответ.
   - Почему? - недоумевая, спросил юноша.
   - Вы не воины.
   - А как же загадки? - с надеждой спросила девушка.
   - Какие?
   - Если троллю задать загадку, он не сможет противиться и будет обязан ответить на нее. Не ответит - умрет. Ответит - задаст в ответ. И так можно до утра задавать друг другу загадки и тогда с наступлением солнца тролль превратится в камень, - с энтузиазмом рассказал Ратмир.
   - Полнейшая чушь.
   - Я так не думаю, - уверенно сказала девушка.
   - Вы хотите умереть вместе. Удачи.
   После этой фразы у них отпало всякое желание общаться с ним дальше - слишком уж страшные вещи он говорил. Девушка только поблагодарила Бакая за отзывчивость. Он молча кивнул головой и продолжил пить эль.
   Чуть позже молодые люди пересели за освободившийся столик и с ними завел разговор какой-то охотник лет сорока, облаченный в легкие кожаные доспехи с небольшим кинжалом на поясном ремне:
   - Вы не местные?
   - Да. По нам очень заметно? - поинтересовался Ратмир.
   - Очень.
   - А кто вы? - резко спросила Анисья.
   - Что ты лезешь! - повысил тон юноша.
   - Нет, что вы, все в порядке. Я с удовольствием представлюсь. Охотник за сокровищами Гордей, - спокойно сказал охотник и отпил из кружки пиво.
   - Разрешите представиться и нам. Я - Ратмир, а эта девушка - моя возлюбленная Анисья, - произнес, чуть ли не торжественно, молодой человек.
   - Что же вас сюда привело? - спросил Гордей.
   - Сокровища троллей, - с горящими глазами сказала Анисья.
   - Вы с ума сошли. Совсем недавно я потерял в бою близкого мне человека. И с кем мы сражались, как думаете? С троллями! Тогда не многие выжили среди наших. Мой совет: откажитесь от этой идеи, иначе вас ждет смерть. Вы точно не охотники. Где ваши доспехи, оружие? На магов вы тоже не похожи, - заключил охотник, а потом добавил: - Знаете, что тролль сделал с женщиной одного моего знакомого? Забрал к себе в пещеру и превратил ее в свою жену. Рассказать процедуру? Я знаю, как они это делают, с детства здесь живу.
   - Расскажите, пожалуйста, - попросила Анисья.
   - У украденных женщин две судьбы, если она попала к троллю: рабыня или жена. Первая - прислуживает, варит человеческие кости и мясо после ночных побоев тролля. Вторая, то есть жена, в течение несколько месяцев терпит брань и физические издевательства. Потом в итоге ее натирают какой-то волшебной жгучей мазью, и она превращается в ужасное создание. Лицо ее после этого темнело и покрывалось морщинами и оспинами, нос становился похожим на луковицу, кожа грубела и покрывалась шерстью, а голос менялся настолько, что скорее уже напоминал хрюканье. И она уже никогда не станет человеком. Останется навсегда такой же прожорливой мерзкой тварью, как и ее муж - тролль. Вы все еще хотите сокровищ троллей?
   - Ужас...- обомлела девушка.
   - Да, все еще хотим. Ведь есть способ уничтожить тролля без меча и магии, - ответил Ратмир.
   - Ты о загадках? - улыбнулся Гордей.
   - Да.
   - Про это знают многие. Но не многие знают, что надо еще потрудиться поискать такого глупого тролля, который поймается на хитрую уловку. По-настоящему озадачить тролля можно только на глубокие философские темы. И то, я в этом не уверен. Слышал только про один случай. Но лично не знаю человека, который мог убить тролля таким образом.
   - Вы много знаете. Я восхищен!
   - Я знаю все почти про каждую тварь, обитающую в наших лесах.
   За беседой у Гордея кончилась кружка пива, и он заказал Амосу еще одну. И они продолжили беседу:
   - Подскажете, где в городе находится библиотека или книжная лавка?
   - Конечно, но не сейчас и не сегодня. Уж больно не хочется покидать эту чудесную таверну.
   - Хорошо. Я подумал, что нам понадобятся дополнительные знания, чтобы задавать троллям сложные загадки.
   - Это похвально и разумно.
   - Были рады знакомству, но нам пора, - закончила Анисья, схватила под руку Ратмира и шепнула: - У меня есть идея...
   - Счастливо! - подняв руку, махнул вслед охмелевший охотник.

Глава 2. Алтарь некроманта

   Беспощадные яркие лучи утреннего солнца били прямо в глаза только что проснувшемуся юноше. Он лежал на жесткой деревянной кровати с тоненьким матрацем, легким покрывалом, но без подушки. Комната была довольно просторной - в ней умещался большой комод, шкаф, письменный стол, кровать. На удивление помещение было чистым, без запахов старости деревянного интерьера.
   Оглядев комнату, парень обратил внимание на две книги, которые лежали на письменном столе. Немного помотал головой, чтобы придти в себя после сна, встал и с трудом подошел к столу. Все тело ужасно болело, будто его избивали всю ночь, хотя никаких синяков и ран не было. Может, потому что кровать такая жесткая. Первая книга, которую он взял в руки, багрового цвета, с темно-красной вышивкой в виде человеческого черепа, а ниже ее название: "Некромантия для новичков". Он открыл ее, пролистал несколько страниц - описания с иллюстрациями про поднятие и подчинение зомби, скелетов и прочей нечисти. Вторая - белая с изображением какого-то синего дракона. "А вот это интересно", - подумал юноша, но название сразу перечеркнуло разыгравшуюся фантазию. Книга называлась "Восстановление энергетической силы". Он открыл ее: описания правильной медитации, что-то про чакры, энергию и соответствующие картинки.
  
   - Это я специально для вас положил, - промолвил кто-то, появившийся в комнате весьма неожиданно.
   Юноша обернулся - все тот же седой старик с туманными серыми глазами облаченный в черную мантию. Его вид наводил на него ужас и неприязнь.
   - Но зачем мне эти книги? - поинтересовался парень.
   - Подождите, молодой человек. Мы до сих пор не знакомы с вами. Меня зовут Климент, - представился старик.
   - Мое имя Кас.
   - С вашего позволения я отныне буду игнорировать формальное общение, то есть буду разговаривать как с сыном.
   - Только не это. Я вам не сын.
   - Я имел ввиду на "ты".
   - Это можно, конечно. Что с ответом на мой вопрос?
   - Кас, ты некромант, появившийся буквально вчера. Как думаешь, нужна ли тебе книга с названием "Некромантия для новичков"?
   - Я это уже понял. А если я не хочу этим заниматься? Эта магия - работа с мертвецами, а мне не по душе такое.
   - Отчего же? Не только с мертвецами. Существует еще много заклинаний. Например, паралич, который ты вчера на себе ощутил, а так же усыпление. К тому же ты наделен теперь огромной магической силой.
   - Так вот почему я не мог двигаться... Значит, вы тоже некромант как я. Но почему у вас не фиолетовые глаза как у меня?
   - Естественно. Это одна из причин, по которой я вынужден жить в лесу в этом старом доме. Я некромант по собственной воле, поэтому мои глаза имеют свой цвет от рождения. У тебя же другой случай. Но меня больше интересует вчерашний день. Что произошло? Как ты убил того несчастного?
   - Зачем вам это? Да, я убил его, но не хотел этого.
   - Затем, что еще, будучи человеком, ты имел какие-то силы, если верить тому, о чем ты писал.
   - Да, со мной произошло что-то невероятное. Хорошо, я расскажу вам. В городском парке утром у меня завязалась драка с одним парнем. Я его всегда недолюбливал, как и он меня. Эти драки были довольно частыми у нас. И вот вчера, когда в очередной раз завязался спор, приведший к драке, я убил его. Я тогда словно обезумел, я делал это, как будто знал, что произойдет, но остановиться уже не мог. А сделал я лишь пару движений. Приложил ладонь к его груди, которая, как мне показалось, прилипла к нему. Потом, не знаю, откуда столько сил взялось, я поднял его при помощи той же одной ладони в горизонтальное положение и с диким криком ударил о землю так, что был слышен звук сломавшихся костей.
   - Интересно, очень интересно. Я видел много способностей, но им всем я могу дать объяснение. Твой же случай мне совершенно не знаком.
   - Я сам не могу понять. Может, это воля Богов?
   - Нет. Что-то другое, Кас, что-то более интересное, чем я представлял себе. Но, естественно, мы постараемся в этом разобраться и раскрыть все твои таланты. А теперь давай пройдем на кухню. Тебе нужно выпить целебный отвар. Вчера ты пережил многое. К тому же воздействие моего паралича и усыпления на твоем здоровье сказалось. А еще пока мои слуги-скелеты донесли тебя до кровати, наверное, уронили не раз, - подытожив, усмехнулся Климент.
   - А я думаю, почему так все тело болит. Я бы ваших скелетов уничтожил за это, - злобно заявил Кас.
   - Тебе еще представится такая возможность на тренировках, - улыбнулся некромант, - Пойдем, не отравлю.
   Кас пошел вслед за Климентом на кухню. Это было небольшое помещение со всеми кухонными принадлежностями и необходимой мебелью.
   - Присаживайся, Кас. Я сейчас приготовлю твое питье, - сказал Климент, открывая шкаф в поисках какой-то коробочки, - Вот она, нашел.
   - Питье точно целебное? - с недоверием поинтересовался Кас.
   - Естественно.
   - Если так, то мне непонятно, зачем вы мне помогаете.
   - Солидарность. Я был в подобной ситуации, но тогда остался совершенно один. К тому же, я думаю, мы можем стать друзьями, - старик насыпал в деревянную чашку какую-то сухую траву, - Ведь так?
   - Не знаю. Хотя было бы не так уж плохо, но пока что я не расположен на дружбу.
   - Недоверие. Это само собой разумеющееся. Временно. Позже поймешь, насколько будет выгодна нам обоим дружба.
   - Может быть.
   - Вот, выпей это. Тебе станет намного лучше, - Климент поставил перед Касом чашку с зеленым отваром.
   - Уже горячее? Когда вы успели нагреть?
   - Потом узнаешь, как я это делаю.
   - Из чего состоит это питье?
   - Девятисил и четырехлистник. Первое - для общего укрепления здоровья, второе - для усиления свойств отвара. Теперь будешь пить?
   - Попробую, - отхлебнув глоток, Кас отметил для себя вслух: - Вкусное питье, мне нравится!
   - Вот и славно, - улыбнулся Климент.
   Старый некромант стоял, смотря в окно, пока Кас допивал целебное питье. Мгновение спустя он предложил юноше прогулку по его излюбленным тропам. Тот согласился.
   Открыв старые скрипящие двери дома, перед глазами юноши открылся живописный пейзаж, который нельзя было увидеть в ночное время. Высокие стройные деревья уходили высоко в бескрайнее ясное небо, яркие цветы и травы благоухали сладкими ароматами, создавая непередаваемое впечатление, маленькая узкая речка была наполнена зеркальной чистоты водой: все это выглядело настолько великолепно, что хотелось остаться здесь навсегда.
   Кас не сдержался и спустился к речке, чтобы выпить чистейшую воду и умыться. Он посмотрел на свое отражение: черные смолянистые волосы нужно было приводить в порядок, а лицо выглядело изрядно уставшим. Лучше бы и не смотрел, подумал юноша. После он попил, умылся бодрящей водой и присоединился к Клименту, который уже начал путь.
   Они шли по узкой тропе, которая вела в сторону холмистых гор. По обочинам иногда было слышно, как разбегаются мелкие насекомые. Бабочки порхали здесь повсюду - они будто специально создавали это красочное представление. Также по пути встречались дикие олени, чаще молодые, которые убегали при виде незнакомцев.
   - А куда мы идем? - вдруг спросил Кас.
   - Это обыкновенная прогулка, - пояснил Климент, - Хотя, я кое-что тебе покажу.
   - И что же это?
   - Терпение, Кас, терпение. Совсем скоро увидишь.
   Буквально после этих слов перед глазами молодого человека открылся вид огромного озера, через которое был проложен каменный мост, ведущий на другой берег.
   - Красиво, не так ли, Кас?
   - Да, очень!
   - Этот мост построили ванапаганы.
   - Первый раз слышу о них.
   - Это великаны. Они злобные и глупые, хотя иногда приглашают людей в гости, но это редкие случаи.
   - Я бы даже по приглашению не пришел к ним.
   - Забыл добавить, что обычному человеку нельзя ходить по мостам, которые строят ванапаганы.
   - Почему?
   - Душа человека, прошедшего по такому мосту, попадает к дьяволу. Что же касается нас, то нам, некромантам, это не грозит. Пойдем далее.
   И они ступили на мост. Отсюда вид был еще более впечатлительный чем все то, что Кас мог видеть раньше. Глаза разбегались, хотелось изучить каждую тропинку, везде побывать.
   Вскоре некроманты прошли мост и побрели в глухую лесную чащу.
   Климент шел впереди. Когда он остановился, парень увидел за ним то, что совсем не ожидал. Это был каменный алтарь залитый некогда свежей кровью.
   - Это алтарь некроманта, Кас, - объяснил старик, - Здесь каждый некромант приносит свою жертву.
   - Я не хочу это делать, - запротестовал юноша.
   - Ты сделаешь это. Не стоит противиться, иначе ты будешь постоянно мучиться.
   - Но почему? Почему я?
   - Значит, кому-то из Богов понадобилось, чтобы ты стал некромантом.
   - Я уничтожу, клянусь, Бога, которому это нужно!
   - Какие громкие слова, юноша. Бог может услышать. Не стоит так заявлять.
   - А я буду заявлять.
   - Ближе к делу. Твоей жертвой будет молодая девушка. И я уже знаю кто она.
   - И кто она?
   - Дочь Бакая.
   - Только не она.
   - Только она. Она лучший вариант из гуманистических соображений. Девушка имела глупость гулять здесь вчера. Я видел ее на мосту. Из чего следует, что ее душа в скором времени все равно отправится в ад.
   - Вот как... Но я не готов к жертвоприношению.
   - Это не так сложно как ты думаешь. После ритуала ты обретешь в пользование все силы некроманта.
   Кас сел на мягкую траву и задумался. "Как я сделаю это? Убить молодую девушку. Да еще и дочь самого главнокомандующего! Она такая красивая. Мысль о жертвоприношении мне кажется невыносимой. Не так сложно, говорит старик. Конечно, на его счету, возможно, не одна сотня смертей, поэтому для него убийство - обычное дело. Для меня - нет".
   - Кас, я вижу, ты сильный человек. Ты сможешь.
   - Когда я должен сделать это?
   - Чем раньше, тем лучше. О том, чтобы доставить девушку сюда, я позабочусь лично. Твоя задача - принести ее в жертву на алтаре.
   - Хорошо. Через два-три дня. Мне нужно подготовиться морально к ритуалу.
   - Как скажешь. Подождем. Кстати, у меня есть для тебя очень хороший подарок.
   - Что это?
   - Об этом ты узнаешь, когда мы вернемся в дом. Тебе понравится, обещаю.
  

Глава 3. Отец и дочь

   Тихий стук в дверь был весьма неожиданным в вечернее время воскресного дня.
   Бакай не спеша подошел к входной двери - на пороге стояла его дочь Рогнеда с виновато опущенной головой. Она весьма молодая, высокая, стройно сложенная девушка с ослепительной улыбкой маленькой наивной девочки. Ее светлые волосы длиной до поясницы украшали весь ее стан и делали очень привлекательной, важной особой.
   - Проходи, - в голосе Бакая можно было услышать нотки неприятного разговора. - Нам предстоит кое-что с тобой обсудить.
   - Я все объясню, отец, - опустив голубые, почти синие глаза, промолвила Рогнеда.
   Послушно она прошла по коридору, и хотела было зайти в кухню, но Бакай указал ей на дверь своей комнаты. Стало сразу понятно, что разговор обещает быть действительно серьезным.
   Уже в комнате они сели за небольшой письменный столик. Отец посмотрел строго на свою дочь, на мгновение закрыл глаза, глубоко вдохнул и начал:
   - Где ты была весь день?
   - Гуляла в лесу. Знаешь, там так интересно!
   - Я не спрашивал как там, интересно или нет. Почему мне не сказала об этом?
   - Но ты был на службе. Я не могла тебе сообщить, что ухожу.
   - Ты могла хотя бы записку оставить на столе в кухне. Или забыла как писать?!
   - Прости... Да, я поступила неправильно.
   - Твой поступок, Рогнеда, ужасен. Ты прекрасно знаешь, сколько опасности в лесу. Даже днем. А еще этот преступник, бежавший из города сегодня утром. Кто знает, что у него в голове.
   - Я знаю Каса. Зря ты плохо о нем отзываешься. Он просто испугался стражи, потому и сбежал.
   - Мне без разницы. Для меня важно, чтобы моя дочь была жива и здорова. Судьбы других людей мне не интересны. И не нужно защищать его. Он убийца.
   - Я понимаю.
   - Поймешь, когда у тебя будут свои дети.
   - Я больше так не буду, честно.
   - Я на это рассчитываю.
   Наступило неловкое молчание, но длилось это недолго. У отца и дочери были совершенно разные взгляды на жизнь, но все-таки они родные люди, поэтому Бакай делился с Рогнедой своими мыслями. Она единственная с кем он мог поговорить на разные темы и не переживать, что его осудят или не поймут.
   - Дочь, я знаю, как ты относишься к Касу.
   Рогнеда почувствовала, что дальше не услышит ничего хорошего о судьбе парня, и тут же задала вопрос:
   - Что с ним будет?
   - Король отдал приказ схватить его и доставить живым в город.
   - И что же тогда? Его ждет казнь?
   - Нет. Как я понял со слов короля, парня ждет служба в наших рядах независимо от его желания, поскольку он владеет какой-то невероятной силой.
   - Хорошо, что он будет жить. Меня это радует.
   - К чему я начал этот разговор. Завтра я с моими воинами отправляюсь в поход на поиски Каса. Это значит, что некоторое время ты будешь жить без меня. Прошу тебя быть очень осторожной. В дом чужих людей не пускать. В ночное время вообще никому не открывай. Все поняла?
   - Да. Так и буду делать.
   - Я переживаю за тебя, потому что ты единственный родной и самый дорогой для меня человек, Рогнеда.
   - Как и ты у меня.
   Последовала короткая пауза, а после Бакай с отцовской заботой произнес:
   - Пора готовиться ко сну, если не желаешь выпить чая, конечно.
   - Пожалуй, я выпью чая и после лягу спать.
   - Тогда иди, а мне нужно еще кое-что обдумать на завтра.
   - Хорошо. Я провожу тебя утром.
   С этими словами Рогнеда покинула комнату отца.
   Бакай остался наедине со своими мыслями и давящей на сознание тишиной, которая создавала ощущение одиночества и апатии. С этим всегда трудно бороться. Никто и никогда не знал настоящий внутренний мир главнокомандующего, создающего образ сильного духом человека, который не идет на компромиссы при любых обстоятельствах. Он просто обязан быть таким. Иначе его никогда бы не признали. А сейчас все не так уж плохо. Но многое Бакаю не давало покоя: постоянное ощущение опасности, мысли, что будет уволен и покинет свой пост, переживания за дочь по каждому пустяку. Может, вот она, старость так приходит? Вполне, возможно. Хотя, наверное, это очередной способ самоуспокоения. В любом случае все это угнетало изо дня в день. И жить с этим было все труднее и труднее. Но так дальше тоже не могло продолжаться. Ко всему прочему предстоял опасный поход завтра утром, что значит, надо быть в полной боевой готовности. Следовательно, нужно избавиться от этих угнетающих мыслей. В противном случае его ждет провал...
   - Отец! - послышался голос Рогнеды.
   - Иду, - кратко и твердо ответил Бакай, а удары сердца участились - казалось, что-то плохое произойдет.
   А на самом деле в гости пришел Борислав. Он из служащих воинов Бакая. Это бесстрашный человек, прекрасно подготовленный и физически и психически к любым опасностям. Его черные глаза никогда не блестели, эмоции на лице словно отсутствовали. Один только его суровый вид уже устрашал противника.
   - Борислав, приветствую! Проходи, не стой на пороге, - гостеприимно произнес Бакай.
   Гость немедля ступил через порог, прошел в кухню, сел за стол. То же сделал и сам хозяин.
   - Рогнеда, завари чай для нашего гостя. И мне тоже сделай, - обратился к дочери Бакай.
   - Хорошо, сейчас сделаю, - мило ответила девушка.
   - Я пришел по делу, - начал Борислав, пристально посмотрев на собеседника. - Как я понимаю, поход предстоит нам очень интересный. И по этому поводу у меня есть предложение.
   - Интересно, - задумчиво проговорил Бакай и потер кулаки, - Какое именно предложение и с чем оно связано?
   - Я думаю, будет разумно взять с собой мага. Мы же не знаем, что нас ждет завтра. И этот парень... Не знаю, что от него можно ожидать.
   - Хорошая идея. Но у нас осталась одна ночь. Где мы будем искать сейчас мага?
   - Не беспокойся об этом. Я нашел такого человека. Он только ждет твоего одобрения, Бакай.
   - Расскажи о нем.
   - Ему тридцать шесть лет. Временно безработный. Учился в Академии Магии Иллюзии в столице. Готов работать даже за невысокую плату.
   - Это серьезное учебное заведение.
   - Он закончил с золотым дипломом и множеством наград. И по сей день не оставляет практику магии.
   - Если верить твоим словам, он очень сильный маг.
   - Да. Он умеет все в Магии Иллюзии: от гипноза до создания в разуме человека совершенно иного мира. Представь, каково это. Если мы только увидим того паренька, то он точно никуда не денется. Каким бы сильным тот ни был, против Иллюзии не выдержит.
   - Нам понадобится такой помощник.
   Рогнеда поставила на стол две чашки чая, дружески улыбнулась гостю и пожелала приятно чаепития, получив благодарность в ответ. Сама же стала удаляться из кухни, ведь это не ее дело - слушать, о чем отец разговаривает с друзьями по службе. Тем временем мужчины продолжили беседу:
   - Двадцать золотых монет в день его устроит? - спросил Бакай, выпив немного чая.
   - Да, за эти деньги он будет работать с нами, - ответил Борислав, прокручивая чашку на столе по кругу.
   - На поиски может уйти не день, не два, а даже больше. Так что нужно подготовиться как следует.
   - Я это прекрасно понимаю. Поэтому надо идти отдыхать и предупредить о твоем одобрении нашего мага.
   - Ты хоть чай выпей, а потом уж иди. Иначе приму этот жест за неуважение.
   - Что ты говоришь такое! Столько лет уже с тобой знакомы. Служим вместе, а ты мне про неуважение. Дело в том, что действительно нужно идти. Но чай я все равно выпью - очень вкусный.
   - Хорошо, хорошо, Борислав. Выезжаем завтра в семь часов утра.
   - Состав тот же?
   - Да, нас десять человек. Одиннадцатым будет твой маг.
   - Все понятно.
   - Доспехи, щит, меч - все в порядке?
   - Конечно. В идеале, как всегда.
   - Отлично.
   - Что ж, мне пора. Спасибо за чай и гостеприимство. Я пойду.
   Проводив друга по службе, Бакай тихонько подошел к комнате дочери и приоткрыл дверь - Рогнеда уже спала. От этого ее отцу стало спокойно и тепло на душе. Мысленно он произнес: "Не волнуйся, дочка, все будет у нас с тобой хорошо".
  

Глава 4. Она

   Чистое голубое небо было прекрасным как никогда, а белые облака потихоньку плыли вдаль, иногда касаясь холмистых гор. Низкорослые деревья и кустарники придавали доброжелательный и мирный вид этому месту. Множество узких рек и горных ручьев уходили глубоко к подножию всего ландшафта, каждый раз пополняя озера новой свежей водой.
   Гуляя по зеленой поляне насыщенной густой бархатистой травой, девушка чувствовала себя безумно счастливой и радостной. Душа ее буквально сливалась воедино с природой, и от этого чувства хотелось взлететь в небеса и парить там легко и непринужденно. Эта мысль показалось ей на мгновение возможной, и она действительно попыталась сделать это, но, конечно, тщетно.
   - Как жаль, что я не умею летать, - вздохнув, вслух произнесла девушка, поправляя белое платье.
   Пройдя поляну, она направилась дальше по узкой тропе, что вела к одному из местных озер.
   Карие глаза блестели, любуясь красотой леса, светлые длинные прямые волосы колыхались от слабых порывов ветра, а платье обволакивало ее тело, не скрывая безупречную фигуру. Кожа девушки была божественно нежной и гладкой, правильные черты губ и носа говорили о принадлежности к благородным народам. Длинные ресницы очаровывали навсегда любого, кто ее увидит хоть раз в жизни. Восхищенные взгляды мужчин для нее не более, чем нормальное явление. Именно поэтому девушка так любила удаляться от города, поближе к природе, где ее всегда ждали спокойствие и умиротворение.
   Впереди показался небольшой деревянный мостик через речку, после которого тропинка змеей уходила вниз, тем самым указывая путь к озеру. Девушка пошла по нему с аккуратностью - выглядел он весьма старым и ветхим. Доски издали протяжный долгий скрип, словно вслед кто-то тоже наступил на мостик. И он был уже здесь...
   Находясь сзади, неизвестный дышал сдавленно и хрипло. Сердце девушки в панике забилось, и от страха она мгновенно пустилась в бег через весь мостик на другую сторону. Обернулась - никого. Неужели показалось? Ей стало ужасно страшно, а побороть это чувство не получалось. Пытаясь внушить себе, что это лишь игра фантазии, она продолжила дорогу к озеру, иногда оглядываясь назад.
   Ослепительной красоты чистейшее озеро сегодня было как никогда прекрасным. Этот водоем можно было даже назвать крошечным - он действительно был маленьким.
   Синюю водную гладь слегка разгонял теплый ветер, а тихие волны облизывали каменистый берег, у которого иногда можно встретить диких лошадей, пришедших на водопой. Вообще это место чаще пустое и здесь все располагало к тому, чтобы отдохнуть и подумать о чем-нибудь хорошем. Именно по этой причине девушка всегда приходила сюда. Но сегодня все получилось несколько иначе.
   У берега озера стоял единорог и не спеша пил воду. Если бы не его рог, голова красной окраски и блистающие синие глаза, то издалека можно было принять его за обычную лошадь. Но это был действительно единорог! И девушка не верила своим глазам! Это первый (может, и последний) случай в ее жизни, когда она видит настоящего единорога, причем так близко. Это животное невозможно даже догнать. А сейчас вот он здесь: во всем своем величии, во всей своей красе. Символ благородства, чести и целомудрия.
   Единорог заметил приближающуюся к нему человеческую фигуру, но не двинулся с места. Девушку это поразило, она подошла еще ближе, хотя и боялась. А животное продолжало свое действие. Приблизившись на расстояние вытянутой руки, девушка дрогнула - единорог приляг на землю прямо около берега. Она смутилась, не понимая, что с ним происходит.
   - Ты, наверное, болен, - с состраданием произнесла девушка и наклонилась к животному, присев на колени.
   Синие глаза покорно смотрели на нее.
   - Хороший мой, - продолжала она, поглаживая единорога по голове, - Не бойся, я не причиню тебе вреда.
   Казалось, что он понимал все, что она ему говорила. И вроде бы стал спокойнее.
   - Ты можешь встать? Здесь очень сыро у берега. Давай лучше уйдем к поляне, где сухо и тепло, - предложила девушка, и единорог встал, последовав за ней.
   Она принимала это событие за невероятное везение, и ей понравилось общаться с ним, ведь он понимал ее и слушался, разве что не мог только ответить словами.
   Неподалеку от озера они расположились на уютной поляне. Животное словно стало в один миг домашним, как будто она вырастила и воспитала его. Было даже ощущение, что у них родственные души. Вот истинное единение с природой, подумала девушка.
   И вновь, как у того мостика, за ее спиной послышалось хриплое прерывистое дыхание... Единорог, взвизгнув, вскочил и убежал в сторону, приняв боевую позу. Синие глаза его потемнели, он стал бить копытами - готовился к атаке. Девушка совсем растерялась в этой ситуации. Этот хрип. Вдруг обозленный единорог. Она не знала, что делать, и просто встала на ноги и обернулась. Сердце забилось в страхе еще сильнее, чем тогда. Но опять никого! Как в тот раз! Что происходит!
   Единорог к этому времени успокоился и медленно подошел к девушке. Она погладила его и промолвила:
   - Значит, ты хотел меня защитить. Спасибо тебе. Ты мой друг. Но городские не должны тебя видеть, иначе попытаются поймать. Проводишь меня обратно?
   Он издал звук, подтверждающий согласие.
   - Благодарю. А потом я снова приду, и мы увидимся с тобой на этом же месте.
   Девушка вместе с единорогом отправилась в сторону города, следуя по тем же старым тропам.
  

Глава 5. Бесценный подарок

  
   По приходу в дом Климент попросил Каса удалиться в комнату, а сам отправился к себе.
   Будучи в комнате Кас подошел к столику, где лежали книги, и взял ту, что называлась "Некромантия для новичков". На этот раз он решил почитать ее, ведь стало действительно интересно, чему она может его научить. Что было странного для него, так это то, что он испытывал непонятные ощущения, когда держал в руках подобную литературу. Словно эта книга придавала ему силы и уверенность в себе. Надо отметить, подобный эффект понравился молодому черному магу. И, присев удобнее на край кровати, Кас принялся за чтение.
   Книга настолько увлекла его, что он даже не заметил как вошел его новый учитель Климент.
   - Какая изумительная картина! - довольно произнес старый некромант.
   - Честно признаться, вы меня даже напугали, - закрывая книгу, сказал Кас.
   - Вовсе не хотел этого делать, друг мой, - искренне заверил Климент. - Я, собственно, пришел пригласить тебя на вручение подарка, о котором говорил возле алтаря.
   - Это очень интересно. С радостью приму этот подарок, - промолвил молодой некромант и неряшливо бросил книгу на кровать, отчего она, без того темно-багровая, засветилась красным свечением.
   Кас растерянно посмотрела на старика, спрашивая взглядом, что произошло.
   - Никогда больше так не делай. Книге это не нравится, - твердо ответил Климент.
   - Но что я такого сделал? - недоумевал он.
   - Понимаешь, у всех магических предметов в некоторой степени живая природа, поэтому нужно обращаться с ними как с живыми. А ты бросил ее как ненужную пустышку.
   - Я этого не знал.
   - Я чувствую, что книга взаимодействует с тобой. Ей понравилось то общение, которое ты провел с ней до моего прихода. Но в конце этот бросок все испортил. Ты должен осознать неправильность своего поступка и впредь так не делать. Тогда все будет хорошо.
   - Да, я понял. Такого больше не повторится. Я буду аккуратно и бережливо относиться к книгам.
   После этих слов свечение книги исчезло. Кас взял ее в руки и положил на столик почти в том же положении, в котором она лежала и раньше. Затем последовал за Климентом, чтобы получить обещанный подарок.
   Войдя в комнату старика, он увидел расположенный по центру узкий длинный ящик, сделанный из красного дерева. На удивление он хорошо сохранился, выглядел почти как новый. На нем было несколько маленьких замков, выглядевших позолоченными. Все это представлялось довольно солидным и серьезным. И, кажется, Кас догадывался, что внутри ящика.
   - Я долго ждал этого дня, когда смогу вручить эту ценную вещь по-настоящему достойному некроманту, - начал речь Климент. - И этот день настал!
   - Что это? - спросил Кас и тут же понял, что его вопрос прозвучал как минимум глупо.
   - Сейчас увидишь, - старик сделал круговое движение двумя руками над ящиком, после чего все замки открылись, а крышка ящика сама отворилась, обнажив таинственное содержимое.
   Это был длинный, около метра, прямой меч с обоюдоострым клинком, украшенный красными бриллиантами на рукояти. Сделан он был из белого золота, а на его лезвии можно было видеть различные руны. Оружие магическое, вот что сразу понял Кас.
   - Этот меч когда-то сделали самые искусные мастера в этом деле - эльфы. Им пользовалось не одно поколение. И вот теперь как дар он переходит в твое пользование. Не забывай, что он, как и книга, тоже чувствует твое отношение к нему. Возьми его в руку, попробуй им поработать, а потом просто подержи в тишине. И тогда ты должен ощутить связь между мечом и тобой. Если это произошло, то с ним ты не пропадешь. Значит, это твой самый верный друг в бою.
   Каса переполняли впечатления от увиденного подарка. Насколько величественно и могущественно выглядит этот меч.
   Он склонился над ящиком и двумя руками вынул оружие, держа в горизонтальном положении. Со всей обходительностью, будто клинок действительно живой, Кас взял его в правую руку. Насколько было удобно держать меч одной рукой, несмотря на его тяжелый вес. Идеальное оружие, с восторгом подумал некромант.
   Сделав несколько простых и весьма неуклюжих движений, он рассмешил Климента:
   - Выглядит очень забавно!
   Кас нахмурился:
   - Я не мастер фехтования вообще-то. И с мечами не работал, если быть честным.
   - Что ж, тогда придется учиться. Естественно, я помогу тебе в этом. Разомну свои старые косточки.
   Оказалось, что старик умел и над собой шутить и смеяться.
   - Буду признателен за это. Всегда мечтал научиться обращаться с клинками правильно и стать мастером меча.
   - У нас много время. Всему научишься обязательно. Главное, твое желание и терпение.
   Кас ничего не ответил. Он сосредоточился на мече, перестав выделывать им какие-то непонятные приемы. Просто молчал, держа в руке оружие, и пытался понять его ли это клинок. Так, прошло не более минуты, когда молодой некромант стал чувствовать эту связь. Меч одобрил своего нового хозяина и засветился ярким фиолетовым свечением.
   - Прекрасно! - прокомментировал происходящее Климент. - Это твое оружие, это твой друг, Кас!
   Эмоции захлестнули его сильной волной как при шторме в море. С восхищением Кас смотрел на этот клинок удивительной красоты и с трудом осознавал, что теперь меч принадлежит ему. Это поистине бесценный подарок!
   - Я очень благодарен. Даже не знаю, как выразить то, что сейчас чувствую, - полушепотом произнес Кас.
   - В этом нет необходимости. Я прекрасно тебя понимаю, - поддержал Климент. - Забирай меч с собой. Отнеси его в свою комнату, а затем мы с тобой отобедаем и продолжим нашу беседу за столом.
   Все было сделано так, как предложил Климент, и спустя несколько минут они встретились за столом.
   На обед старый некромант предложил суп из овощей и полезных трав, свежий зеленый чай и беседу. Впрочем, отказаться Кас не мог - у него просто не было другого выбора. Приступив к трапезе, разговор начал Климент:
   - Хочу, чтобы ты знал обо всех магических способностях твоего меча. Он сделан из белого золота, что позволяет уничтожать нечисть и других существ без особого труда. Это первое. Второе - когда приближается опасность, меч светится красным свечением. И последнее... - старик отхлебнул из тарелки изрядную порцию супа и продолжил: - Меч имеет еще одну уникальную способность, выполнить которую без произнесения заклинания просто невозможно. И это, кстати, также забирает и твою магическую энергию. То есть, используется по большей части твой запас силы. Если ты понимаешь, о чем я.
   - Пока что с трудом. Для меня это все новое и непривычное, - признался Кас.
   - Это временно. Как я уже говорил, ты всему научишься.
   Климент помолчал немного, будто бы обращался к кому-то невидимому, и снова продолжил:
   - Мне, собственно, как и тебе, более интересно узнать о твоей другой силе. Нужны эксперименты, чтобы определить, что это и как ты можешь этим пользоваться.
   - Да, в этом вы правы. Мне самому это очень интересно.
   - Ты когда-нибудь до того случая сталкивался с подобным явлением?
   - Нет. Тогда это был первый случай.
   - По-твоему мнению, что вызвало эту способность у тебя?
   - Надо подумать, - и Кас действительно задумался.
   - Наверное, это были сильнейшие эмоции?
   - Да, вроде того. Это как агрессия, свирепость, злоба, ярость - вот такими словами я могу описать то состояние. Но при этом у меня не было желания убить. Или, возможно, я просто не контролировал это.
   - Значит, нужно вызвать те же эмоции и попробовать еще раз.
   С супом было покончено. Климент налил чай в кружки, одну из них поставил перед Касом. Он сделал глоток, оценив вкус, и продолжил:
   - Я с вами в этом согласен. Но как вызвать те эмоции. Вот вопрос.
   - У тебя, я уверен, есть воспоминания, которые могут вызвать подобные чувства.
   - Если подумать, то таких много. Но они не настолько сильны. Сомневаюсь, что это получится сделать.
   - Подумай хорошо.
   - Хотя... Знаете, у меня огромная ненависть и злоба к нашему королю.
   - Ты про короля Ависа?
   - Да. Ведь он лишил меня родителей. Навсегда. Их больше нет у меня. И не будет. А за что?! За то, что они не смогли заплатить в городскую казну! Он отправил их на каторгу, где они погибли, о чем я узнал годы спустя! Я его ненавижу! Ненавижу!!!
   Глаза Каса налились кровью. Он резко вскочил и выбежал на улицу, даже не допив чай. Климент побежал вслед за ним.
   Молодой некромант снова вышел из себя. Внутри все кипело. Хаос будто бы желал вырваться из него и обрушиться на все, что окружало его. И первое, что попалось под руку, это высокое стройное дерево. Со всего размаха Кас ударил по нему, отчего оно сломалось, а верхушка сразу повалилась на землю. Дыхание участилось, оно стало глубоким и резким, а внутри обдало жаром гнева, который не находил успокоения. Парень закричал так громко, что лес словно испугался этого звука и притих. Он упал на колени, обхватив голову, не понимая, что с ним происходит. По его лицу покатились слезы, но не от боли, а от горечи тех мыслей, которые он все время переживал. Это было ужасно трудно лишиться родителей в возрасте двадцати лет и даже не иметь возможности достойно их похоронить.
   - Я его убью! Убью! Убью! - словно в такт словам он бил рукой по земле, которая проминалась с каждым ударом все больше и больше.
   Климент, шокированный увиденным, стоял поодаль и решил не подходить, пока парень не успокоится, придя в себя окончательно.
  

Глава 6. В пути

   Утро выдалось тихим, солнечным и теплым, несмотря на раннюю весну. Это уже придавало хорошее настроение и бодрость духа.
   Бакай умылся, выпил чай и отправился одевать доспехи. Он тщательно проверил меч, щит и обмундирование, убедившись, что все в полном порядке. Пока главнокомандующий занимался этим, проснулась его дочь, чтобы проводить отца в путь. Она собрала еду и воду в небольшой походный мешок, ведь сам Бакай никогда не заботился об этом - для него всегда важнее было подготовиться морально.
   Когда все было готово, пришло время прощаться. Отец крепко обнял дочь, поцеловал в лоб и направился в сторону конюшни. Там он оседлал своего коня и поскакал на нем к городским воротам, где его должен был ожидать отряд.
   Все воины были в тяжелых доспехах. У каждого меч и щит, а за спиной лук. И только один выделялся на фоне остальных - это был тот самый маг. Его одеяние представляло собой синюю мантию без капюшона, обут он был в простые черные башмаки. Его светлое лицо выглядело простым и беспечным, словно маг собирался на прогулку. Бакай с ухмылкой посмотрел на него, подумав о том, что можно было одеться и в доспехи. Все же безопаснее, чем мантия.
   - Приветствую вас, воины! - командным и в то же время ободряющим голосом произнес главнокомандующий.
   Все громогласно отозвались, устремив мечи вверх, тем самым показывая полную боевую готовность.
   - Я должен представить тебе нашего помощника, - заявил Борислав, взглянув на Бакая, а тот в свою очередь утвердительно кивнул. - Самый искусный маг-иллюзионист Милонег.
   - Рад знакомству, - с уважением произнес звонко маг.
   - Взаимно, - представляться Бакай не посчитал нужным, так как его и так все знают в городе. - С нашими условиями знаком?
   - Да, Борислав мне все рассказал. Вопросов у меня нет.
   - А у меня есть, - продолжая смотреть на мантию Милонега, произнес главнокомандующий.
   - Какой?
   - Нельзя ли было одеться во что-то более надежное и крепкое, чем мантия?
   - Я же не воин. Я маг. Мне не нужно оружие и доспехи.
   - Но все же. Я в ответе за всех, кто со мной отправляется в поход.
   - Понимаю, но спешу заверить, что со мной ничего не случится. В этом я уверен как никогда.
   - Хорошо. Уверенность я ценю в людях, но еще более важно, чтобы слова совпадали с действиями. Буду верить, Милонег, что с тобой действительно будет все в порядке.
   Маг улыбнулся и кивнул.
   - Нет повода для беспокойства.
   Бакай окинул взглядом всех воинов. На вид выглядели бодро. Лишь один из них показался не выспавшимся. Не страшно, взбодрится в пути, решил главнокомандующий.
   - В путь! Открыть дорогу!
   Огромные ворота отворились по приказу Бакая.
   Каан представлял собой не очень большой город, находящийся половиной своей части земли на воде. По этой причине главный вход был сделан именно с этой стороны, чтобы в случае нападения врагов можно было обрушить мост, ведущий прямо к городу, что не позволит пройти пешком, а только вплавь. Правда, такое расположение затрудняло поставки продуктов, вещей и других важных материальных потребностей в Каан, поскольку поставляли редко, но сразу много. Это было связано с тем, что столица Вайнраток находилась далеко, откуда и отправляли все необходимое в города королевства Левикран.
   Покинув пределы города, главнокомандующий на мосту построил всех в пять рядов по два человека, сам же занял свое место впереди всех. По мосту они не гнали лошадей, так как это просто нельзя было делать, ведь он не настолько широкий как хотелось бы. Зато у Бакая во время прохождения этого пути нашлось время для очередных раздумий. Он думал о своей дочери постоянно. Переживал так, как будто знал, что грядет беда, но старался убедить себя - это не более, чем самовнушение. Беспокоиться не стоит, решил он. И окончательно настроился на цель похода.
   Отряд во главе с Бакаем прошел мост, выйдя на зеленую равнину, от которой разветвлялись словно ветви дороги в разные стороны. Воины погнали своих лошадей галопом в сторону густого леса, который постепенно скрывал их силуэты. Совсем скоро их уже не было видно даже с самой высокой башни города.
   Узкая тропа, которая заставила перегруппироваться и идти вслед друг за другом, вела отряд в самое сердце леса. Теперь пришлось сбавить скорость и следовало быть крайне аккуратными и бдительными. Чтобы избавиться от лишних неприятностей, Бакай по возможности отдавал приказы жестами. А путь тем временем становился все более трудно проходимым, часто встречались ветки деревьев, которые приходилось срубать, чтобы пройти дальше, а также небольшие болота, грозившие бесследным исчезновением.
   Ближе к полудню они вышли из дремучей части леса. Эта тропа привела их на каменистую поляну окруженную маленькими кустарниками, где все поддержали идею Бакая остановиться, чтобы перекусить немного и отдохнуть. Каждый расположился, как ему было удобно, и принялся с удовольствием уплетать то, что было припасено с собой.
   - Милонег, у меня к тебе есть одна просьба, - закончив с пищей, вдруг обратился главнокомандующий к магу, который доедал свежее яблоко.
   - Да, я слушаю, - у иллюзиониста была манера говорить с человеком, не обращаясь ни на "вы", ни на "ты".
   - Мне очень интересно посмотреть на твои способности, - прямо сказал Бакай.
   - Есть сомнения? - спросил Милонег, а затем указал пальцем в сторону зашевелившегося кустарника. - Кажется, к нам тролль пожаловал.
   Послышался звон стали - все держали оружие наготове. Тролль начал подходить ближе, замахиваясь, чтоб нанести сокрушающий удар. И в одно мгновение исчез!
   - Это одна из моих сильных способностей, - проговорил маг, выбросив огрызок яблока через себя.
   - Вот оно что, - недовольно сказал Бакай. - Ты сейчас выставил нас всех дураками.
   - Нет. Я просто показал то, что нужно было увидеть. Массовое влияние на сознание. Так это называется.
   - Больше не применяй свою магию в отношении меня и моих воинов.
   - Договорились.
   Незамедлительно воины оседлали своих коней и продолжили путь в поиске беглеца.
   Каменистая поляна сменилась позднее колючими кустарниками, которые не позволяли пройти, не используя меч для срубания этих растений. Бакай дал знак воинам, чтобы те внимательнее смотрели по сторонам - была надежда обнаружить хоть какие-то следы бегства юноши. Вскоре отряд прошел неблагополучный участок пути, приведший к относительно ровной дороге, уходящей вверх к горам. Но, увы, пока никаких следов обнаружить не удалось, хотя именно в этой стороне исчезли охранники, преследовавшие беглеца. Тем не менее, останавливаться нельзя.
   Смеркалось... Грузные тучи растянулись на всё небо в алом закате, окрасив возвышенности и равнины красноватым оттенком - местные называли это кровью Богов. Считалось, что такие закаты хорошо влияют на плодородность фруктов и овощей.
   Тем временем отряд поднялся довольно высоко, устроив привал на ночлег неподалеку от каменного утеса.
   Бакай назначил почасовое ночное дежурство в целях безопасности воинов. Себя же поставил в списке первым на два часа. Поужинав и обсудив поход, все отправились в глубокий, но не долгий сон. Не спали только двое - Бакай и Милонег. От скуки они развели небольшой костер, после чего маг, молча, уставился в ночное небо, словно оно его гипнотизировало.
   - О чем думаешь? - нарушил тишину главнокомандующий.
   - О смысле существования всего сущего, - сухо ответил иллюзионист.
   - Философ...
   - Я бы так не сказал. У меня несколько иной взгляд на жизнь, нежели у других людей. По крайней мере, мне так кажется.
   - Допустим. Есть вопрос. В чем смысл твоего существования?
   - Хороший вопрос. Я бы ответил, что в помощи людям, но ведь пока я это делаю за вознаграждение, чтобы прожить. Поэтому это будет неправильным ответом.
   - И все-таки добро ты делаешь, пусть и не бесплатно, но это добро.
   - Да. Но я считаю, что добро - поступок, ничего не требующий взамен. К сожалению, этого я не могу себе позволить, иначе умру с голода.
   - Конечно. Это сложный вопрос, знаю. Но я могу ответить на него без затруднений.
   - И?
   - Мой единственный смысл жизни - моя дочь. Не будь ее, моя жизнь была б пуста.
   - А у меня нет никого. Ни жены, ни детей. Возможно, поэтому мне трудно ответить на этот вопрос.
   - Я думаю, что это так и есть. Ничего, ты ведь не так стар, как я, - слегка усмехнулся над собой Бакай, - Так что все впереди.
   - Не могу не согласиться с этим, - с ноткой грусти ответил Милонег, после чего оба замолчали.
   Когда время подошло ко сну, Бакай разбудил Борислава. С трудом, но всё же тот встал на смену товарищу, устроившись возле костра. А Милонег так и не ложился...
   - Чего не спишь?
   - Не хочется...
   - Зря. Сон - залог хорошего настроения и силы.
   - Физическая сила для меня не важна, ты ведь знаешь.
   - Да.
   - Ну вот. Так что можно еще посидеть.
   - Тогда я прогуляюсь, а ты карауль. Я недолго.
   - Не вопрос.
   Взяв с собой меч, Борислав удалился в темноту.
   Вскоре он добрался до кустарников. Раздвигая их руками, пробирался всё глубже. Он искал на кого бы поохотиться. Но нашел совсем не то, что искал... Сильный удар. Крик. Ветер.
  

Глава 7. Неученье - тьма

   - Столько книг перебрали... И ни в одной нет ничего подобного, - продолжая листать, огорченно произнес Ратмир.
   - Не переживай раньше времени, - спокойно сказала Анисья.
   - Похоже, всё это действительно чепуха про загадки троллям.
   - Погоди немного, я поищу еще.
   Девушка встала со стула и удалилась в книжные ряды городской библиотеки. Юноша тем временем занимался поисками нужной информации, но уже без особого энтузиазма.
   - Что вы ищите? - послышался рядом приятный женский голос.
   Ратмир повернул голову и увидел перед собой приятную женщину, облаченную в длинное зеленое платье. Она была немного смуглой и довольно красивой. Ее длинные роскошные волосы словно лились по телу до самой поясницы.
   - Я ищу что-нибудь про загадки троллям, - немного растерянно ответил парень.
   - Интересно, - промолвила незнакомка, - Наверное, хотите заполучить драгоценности троллей?
   - Да, вы правы.
   - Вынуждена вас расстроить - здесь вы не найдете ничего, что с этим связано.
   - Я догадывался, когда перебрал эту кучу, - Ратмир указал на огромную стопку книг, - Вы что-то знаете об этом?
   - Знаю. Если хотите, могу показать место, где можно приобрести нужную вам литературу.
   Пока они вели беседу, вернулась Анисья. С пустыми руками.
   - Ничего больше я не нашла, - расстроено сказала она.
   - Нам помогут в этом вопросе, - подмигнул Ратмир своей любимой.
   - Это именно так. Если вам это интересно, следуйте за мной. Вы, скорее всего, неместные. Так ведь?
   - Угадали.
   - Что ж, пойдемте за мной. У меня есть, что вам показать.
   Оба согласились. Женщина направилась к выходу, а молодая пара вслед за ней.
   Она повела их по главной улице города. Затем свернула в сторону рынка. Обойдя его, ушла еще дальше. Молодые едва успевали за ней. Вскоре они прибыли в нужное место. Это был тупик улицы, где располагался небольшой столик с книгами, а за ним седой низкий старик.
   - Добрый день, Велерад, - приветствовала женщина продавца.
   - Здравствуй, - улыбнулся старик, - Смотрю, привела ко мне покупателей.
   - Они хотят приобрести книги о троллях и загадках.
   - Что ж, у меня есть что предложить, - довольно сказал торговец, после чего стал перебирать имеющуюся литературу.
   Велерад после недолгих поисков, выложил на стол три книги. Все о троллях и загадках - это было понятно из названий.
   - Разрешите полистать. Я только гляну содержание, - обратился Ратмир к старику.
   - Молодой человек, что вы, в самом деле. Конечно, берите, смотрите. Понравится - покупайте. Не понравится - я их сожгу, - подшутил торговец и тихо посмеялся.
   Ратмир взял одну книгу, а вторую вручил Анисье. Быстро пробежавшись глазами по содержанию, он понял, что это именно те знания, которые им так необходимы. После взял третью - похожий вариант, но немного отличный от первой книги.
   - Я бы посоветовал вам первую, - сказал Велерад.
   - Мне она тоже больше понравилась по содержанию, - поддержал Ратмир.
   - Смотри, а в этой больше различных загадок, - воодушевленно промолвила Анисья, указывая пальцем на строки книги.
   - Давай купим две, - предложил юноша.
   - Молодой человек, они стоят совсем не дешево, - предупредил торговец.
   - Сколько одна книга?
   - Две золотых монеты.
   - По-моему, слишком дорого, - запротестовал Ратмир.
   - Может и так, но вы нигде больше в Каане не найдете даже подобные книги. Они содержат в себе многолетний опыт, собранный множеством охотников на сокровища. Это действительно ценные знания.
   - Согласен. Но за две золотых мы можем позволить себе купить только одну книгу.
   - Выбор за вами.
   Долго не думали, взяли ту книгу, которую держала Анисья.
   - Я вам больше не нужна? - спросила женщина в зеленом платье.
   - Спасибо огромное, вы нам очень помогли. Как мы можем вас отблагодарить? - поинтересовался Ратмир.
   - Пожалуйста. Нет, не стоит. Я вам помогла, поскольку мне захотелось это сделать. До свидания, молодые люди. И удачи вам в будущем, - попрощалась незнакомка и удалилась неожиданно быстро.
   - Немного странная она, - смутившись, сказала Анисья.
   - Может быть. Но главное, что у нас есть книга, - улыбнулся Ратмир.
   Взяв свою возлюбленную под руку и попрощавшись с торговцем книг, юноша, довольный и радостный, направился в сторону рынка, чтобы перекусить и выпить чего-нибудь холодненького.
   Они сидели за столом и не торопясь поедали овощи с мясом, запивая свежим соком. Всё это было невероятно вкусным. От удовольствия они на время забыли всех о своих заботах.
   Краем глаза Ратмир заметил знакомую фигуру человека, который шел мимо рынка, словно он был на прогулке.
   - Гордей! - крикнул юноша.
   Мужчина обратил внимание на них. Затем с осторожностью подошел ближе, вглядываясь в лица молодых.
   - Не узнаете нас?
   - Где-то видел,- задумчиво проговорил охотник.
   - Мы вчера в таверне Амоса познакомились. О троллях разговаривали.
   - Теперь припоминаю, - Гордей даже заулыбался.
   - Присаживайтесь к нам за стол, - предложила Анисья.
   - Спасибо, с удовольствием, - согласился охотник и присел, - Не обращайте внимания. Я просто вчера перебрал и мало что помню.
   - Ничего страшного, бывает, - с долей солидарности произнес Ратмир.
   - А мы все-таки нашли то, что искали, - достав книгу, похвасталась девушка.
   - Простите, но я даже не помню, что вы искали, - немного смущаясь, засмеялся Гордей.
   - Мы искали книгу с загадками для троллей. И вообще любую литературу о них, - пояснила Анисья.
   - Да, память, кажется, возвращается ко мне. И где нашли?
   - У продавца книг, здесь в городе. К нему нас отвела одна добрая женщина, - добавил Ратмир.
   - И зовут этого продавца Велерад, так ведь?
   - Да.
   - Его здесь все знают. Никогда у него ничего не покупал.
   - Почему?
   - Слишком дорого просит за книги. Мой опыт дороже стоит.
   - Ну а мы не скупились, потратились.
   - Сколько отдали?
   - Две золотых.
   - Проклятый старик! Цены поднял! Раньше он одну золотую брал. Или просто понял, что вы неместные, вот и одурачил вас.
   - Вот оно что. Уже купили. Что же теперь поделаешь.
   - Можно было бы разобраться с ним, но оно того не стоит. Себе дороже. Уверяю вас. Были попытки у некоторых. Они пожалели об этом.
   - Значит, не такой он и простой торговец.
   - Именно, я к этому и клонил.
   На несколько секунд все замолчали. Затем у Ратмира возникла идея, и он тут же решил ее огласить:
   - У меня есть предложение.
   - Какого рода? - заинтересованно спросил Гордей.
   - Может быть, вместе поохотимся на сокровища?
   - Хорошее предложение. Но вы не охотники. Может, вы хотели сказать, что вам нужен телохранитель?
   - В этом есть правда. Вы опытный охотник, знаете много мест, у вас есть оружие. А сокровищами поделимся честно.
   - Честно признаться, раньше я бы вам отказал сразу без раздумий. Но теперь другое время. У меня почти никого не осталось из тех, с кем я ходил в походы. А те, что есть, уже не хотят. Они занимаются сельским хозяйством или работают на пользу городу. А для меня это всё не интересно.
   - Тогда давайте обсудим эту идею и вскоре отправимся на охоту.
   - Хорошо. А еще хочу предложить вам перейти на "ты". Это упростит наше общение.
   - Нам это нравится, мы совсем не против этого, - поддержали молодые.
   - Что ж, тогда давайте отправимся в мой дом. Там поговорим обо всём. И многое я просто обязан вам рассказать об этих лесах. Ведь в книгах вы такого точно не найдете. Так что доедайте, допивайте и идемте со мной.
   - Хорошо, так и сделаем, - поддержали молодые охотника.
   - Приятного аппетита, - с улыбкой сказал Гордей.
   - Спасибо, - в ответ поблагодарили его.

Глава 8. Короткий разговор

   Тихое журчание весенней речки, протекающей между невысоких гор, располагало к покою и умиротворению души. Особенно, когда это солнечный день с невыразимо чистым небом. Всегда приятно побыть наедине с природой, подумал Кас и продолжил писать новую запись в своем дневнике.
   "... и было очень трудно в тот момент. Мне казалось, что меня разорвет изнутри от боли и гнева. Теперь я точно знаю, благодаря чему проявляется эта сила. Гнев. Это всё, что нужно. Самое интересное, что даже после всего произошедшего, я не чувствую никакой физической боли. Как будто во время гнева мои кулаки становятся каменными. Только не понятно до сих пор одно - откуда это всё во мне...Как бы то ни было, оно имеет место в моей жизни, и вряд ли куда-то исчезнет. А пока...Пока придется жить так, как предложили мне Боги".
   Перевернув страницу, Кас сделал на ней закладку из листка дерева и закрыл дневник. Его уставший растерянный взгляд был устремлен на другую сторону реки. Со стороны это выглядело, как будто очередного искателя приключений манит своим пением русалка. Но русалок здесь никогда не было. Может, к счастью, не наградил Оаннес эти места столь чудными существами. Хотя новый некромант еще в детстве мечтал увидеть живую русалку, ведь они часто изображались как идеально красивые девушки-рыбы. При этих мыслях возник еще один образ в его голове - лобасты. Один раз в путешествии юноше представилась возможность увидеть воочию лобасту, когда та, нагая и старая, словно сгнила заживо, сидела на берегу и расчесывала свои черные и очень длинные волосы. И что было странно, эти русалки при виде человека просто-напросто скрывались в воде, но пройти возле такого берега все-таки было страшно. Да уж, таких "красавиц" не забудешь никогда, если хоть раз увидишь, подумал Кас и даже сморщился. Какие только мысли ни лезли в голову, когда он находился в этом чудесном месте. И, словно по традиции, этот акт осмысливания жизни обязательно должен был нарушить седой некромант:
   - Тебе уже лучше?
   - Да. Спасибо, конечно, за беспокойство, но мне и одному здесь было очень даже неплохо.
   Климент подошел ближе и положил руку на плечо Каса:
   - Однажды ты поймешь, насколько важна поддержка.
   - Возможно, но сейчас я в ней не нуждаюсь, - ответил юноша, так же беспечно глядя вдаль.
   - Снова писал что-то? - поинтересовался старик, увидев дневник.
   - Да.
   - Я даже догадываюсь о чем.
   - Верно, именно об этом. Ведь на данный момент ничего более интересного, чем эта тема в моей жизни не происходит.
   - На данный момент...- Климент замолчал, а затем добавил: - А впереди еще много всего, так что и этот не лучший период обязательно сменится на что-то другое и скорее всего интересное.
   - Не стану интересоваться, что конкретно вы имели ввиду. Вразумительный ответ услышать шансов мало. Поэтому предпочитаю жить в неведении возможных событий.
   - Сколько язвы в этих словах, да только я не об этом. У тебя может быть вполне удачное будущее, которое, как нам известно, зависит от тебя. Не отрицаю, что люди уже не примут тебя в свое общество, какой бы город ты ни выбрал. Только не стоит забывать, что есть еще множество других народов, которые относятся к таким как мы хорошо или хотя бы снисходительно. Подумай об этом. Может, тебя где-то ждет одинокая представительница тилвит тег, танцуя или, допустим, гуляя с единорогом.
   - Возможно, но маловероятно...
  

Глава 9. Неожиданно, но...

   Сильный удар. Крик. Ветер.
   Кубарем Борислав полетел в сторону, срывая, ломая телом ветки кустарников и не видя ничего вокруг. Единственное, что он чувствовал - обволакивающий холод, который сковывал с головы до пят. Рухнув на землю, он с трудом мог двигаться. Попытки встать были тщетными. Глаза не открывались...
   Послышался шорох. Это был Милонег. Он попытался поднять воина и оттащить подальше от этого места. Ведь здесь располагалось логово. Логово облачного дракона, который уже превратился в облако и скрылся где-то во тьме ночного неба.
   В силу крепкого сна чуть позднее на помощь поспешил и сам Бакай. Вдвоем, взяв под локти товарища, они поволокли Борислава к костру, чтобы отогреть и разглядеть раны, если таковые имеются. Даже когда они несли его, почувствовали холод на своих руках.
   - Надо срочно разогреть его тело, - сказал Милонег, аккуратно укладывая пострадавшего у костра.
   - Что случилось? - спросил Бакай.
   - Меня там не было, но, судя по всему, он встретился с облачным драконом, - ответил маг, растирая лицо Борислава.
   - С кем? - ошарашено спросил главнокомандующий.
   - Облачный дракон, повторяю. Крайне опасное существо. Нельзя даже приближаться к его логову. Эти драконы не любят какое-либо общество, а вторжение в их жизнь вообще ненавидят. Чаще живут на магических облаках, но иногда селятся на пиках гор. Вот нам и встретились одни из тех редких, кому не нашлось места на облаках.
   - Вот дела...
   - Надо разогреть воду и напоить его. Лучше чай или настой какой-нибудь на травах.
   - Хорошо, понял.
   Достав свои пожитки, Бакай отыскал медную чашку, налил из бутылки в нее чай и поставил на костер. Немного подождав, снял, перелил в деревянную кружку, чтобы Борислав не обжегся, и передал магу. Тот напоил пострадавшего с трудом, ведь рот почти не открывался, и часть чая просто-напросто пролилась мимо. Но воину было уже немножко лучше, он начал шевелиться и двигаться ближе к костру.
   - Конечности шевелятся, значит, всё хорошо, - промолвил Милонег.
   - Спасибо тебе, что отреагировал и помог нам, - протянув руку для рукопожатия, благодарствовал Бакай.
   - Не за что. Я обязан был сделать это. Жизнь человека - превыше всего.
   - Согласен. Что ж, в этом походе я теперь вообще не лягу спать, мне кажется. Слишком уж много опасности становится. Раньше у нас не было никаких драконов, тем более облачных. Что-то меняется, определенно меняется...
   - На самом деле это неудивительно. Мы же высоко поднялись. Бориславу не стоило туда идти, но и он не мог знать, что там могло его ожидать.
   - Да если б я знал, никогда в жизни туда б не сунулся, - еле открытым ртом, сквозь зубы, проговорил Борислав.
   - Вот уже и заговорил, - улыбнулся маг, хлопнув по плечу воина.
   - Если ты еще раз, - начал было Бакай.
   - Не стоит сейчас ругаться, - остановил Милонег, - Пусть сначала в себя придет, всё расскажет нам. И без того человеку плохо.
   Главнокомандующий понял и оставил свои учения на потом.
   Наутро Борислав уже окончательно пришел в себя и мог говорить, двигаться, но тело всё еще болело после столь сильного удара, о котором он довольно оживленно всем рассказывал:
   - Это было не страшно, а скорее непонятно, неожиданно. Шел всё дальше и дальше. И вдруг, срубая очередной кустарник, чтобы пройти, вижу двух драконов. Один маленький, другой больше. Причем, у мелкого была серебряно-белая чешуя с красноватым оттенком по краям, а у большого - почти полностью красно-золотистого цвета. Я сначала и подумал, что это феникс, но нет, это точно был дракон. Ну и что было дальше. Дальше я инстинктивно поднял меч, хотя понимал, что против них мои шансы ничтожны. После этого один из них вытянул шею в мою сторону, открыл свою пасть и дыханием снес меня невесть куда. Точнее, это было не дыхание, а какой-то ледяной взрыв.
   - Верно, это был именно ледяной взрыв, - подтвердил Милонег. - Тебе очень повезло, что ты выжил после встречи с облачным драконом, а тем более с двумя. Судя по твоим описаниям увиденного, это был взрослый дракон и его ребенок.
   - Наверное. Вот так всё и закончилось, - подытожил воин.
   - Так, у нас нет много время для разговоров, - вмешался Бакай. - Поэтому быстро завтракаем и в путь. А ты, уважаемый Борислав, теперь под моим пристальным надзором. Да не только ты. Я в ответе за вас всех. И сами будьте осторожны.
   Все закачали головой, что согласны и поняли сказанные им слова.
   После короткого завтрака они продолжили путь, уводивший их через каменный хребет горы вниз.
   Прекрасная погода! Увы, голову главнокомандующего заняли не совсем радостные мысли. Ему было очень интересно как же там дочь без него, всё ли хорошо с ней, чем она занимается. Это всё несколько мешало сосредоточиться на цели похода. Поэтому он старался отгонять подобные мысли. Это получалось, но с трудом.
   - Бакай, здесь пещера, - крикнул Борислав. - Поохотимся на гоблинов?
   Все дружно рассмеялись.
   - Я вижу. Нет, идем дальше. У нас другая цель. А с гоблинами драться будешь в выходные дни.
   - Как хочешь.
   И вновь отряд оказался у подножия горы, но только с другой стороны. И до сих пор никаких признаков беглеца. Но возвращаться обратно без него бессмысленно. Поэтому никакого другого выхода, кроме как идти дальше, не было. А дальше перед путниками открывался высокий, местами редкий лес, окруженный с обеих сторон могучими горами, одна из которых напоминала седого пожилого гнома, а другая была больше похожа на лицо молодой девушки, так как это был гладкий скалистый утёс.
   Вскоре они добрались до маленькой реки, которая разрывала одну часть леса от другой. Здесь и остановились, чтобы немного отдохнуть и испить чистой горной воды. Странно, подумал Бакай, не мог же он провалиться сквозь землю. И далеко уйти, тоже вряд ли. Надо не падать духом, только не падать. Продолжать поиски и поддерживать боевой дух отряда.
   Передохнув, они двинулись далее через реку, тем самым заодно охладив копыта лошадей.
   Солнце стояло высоко. Время близилось к обеду. И как раз место было подходящим: равнина, высокие стройные деревья, пение птиц и приятный запах лесных ягод и цветов. Да, это идеально!
   Отобедав вдоволь, отряд продолжил углубляться в лес.
   Хоть бы какая-то зацепка, что мы на верном пути, думал Бакай. Да черт с ним! Хоть труп он уже, но найти его важно, крайне важно. И кто он такой на самом деле, тоже было интересно. Ведь король прав, обычный человек такое не мог сделать.
   - Кажется, я кое-что нашел, - остановив коня, по слогам произнес Милонег. - Бакай, нужно это осмотреть, возможно, поможет нам в поисках.

Глава 10. Старый инвентарь

   - Прошу вас, уважаемые гости, это мой дом, - радушно пригласил Гордей своих новых знакомых.
   Ратмир с Анисьей осторожно переступили порог. Перед их глазами открылся деревянный интерьер старенького дома, которому шел уже не один десяток лет. И, тем не менее, жилье выглядело вполне приличным и уютным.
   - Пойдемте за мной. Покажу вам свой старый боевой запас, - махнув рукой, охотник прошел в одну из комнат.
   Да, это действительно был запас: мечи, щиты, топоры, луки, доспехи. И всё столь разных видов и форм, что хотелось задать сразу множество вопросов. Словно зная это, Гордей начал:
   - Здесь у меня много всего как сами видите. Большинство из этого украшение, потому что либо старое, либо не подходит мне в бою, поскольку я предпочитаю использовать одноручный меч и щит. Ну, само собой, всегда лук за спиной. Ближний бой не всегда хорош.
   После короткой паузы, он продолжил:
   - Хотя, если быть мастером фехтования, то никаких проблем не будет. Но ведь это только при условии "если". Ну что вы словно оцепенели, подходите, смотрите, трогайте, выбирайте. Без оружия о походе речи быть не может.
   Ратмир посмотрел на свою девушку - они друг друга поняли.
   Анисья направилась в сторону одноручных изящных тонких мечей. Всё-таки девушка, подумал Ратмир. А сам подошел к топорам и стал каждый изучать, пробуя держать в руке и неуклюже махать в воздухе. В то же время у девушки получалось намного грациознее владеть мечом. Гордей смотрел на это и только улыбался - его очень умиляла эта картина.
   - Расскажи про этот топор, - обратился парень к охотнику.
   - Очень хороший выбор. Этот топор был сделан искусными кузнецами гномов, некогда населявшими эти земли. Как известно, они были лучшими в этом деле. Даже эльфы не могли сравниться с ними в мастерстве, хотя тоже ковали очень хорошее оружие, преимущественно мечи, - взглядом Гордей указал на Анисью, она держала в руках один из эльфийских мечей, - О топоре скажу одно, что именно этот удобен тем, что не слишком большой и не очень тяжелый, хоть и стальной. Им можно свободно работать одной рукой, так как у него одно лезвие, но достаточно широкое, что позволяет поразить противника наповал одним хорошо отточенным ударом. И, конечно, не без щита. Это обязательно.
   - А мне нравится вот этот меч, - заявила девушка.
   - Мне он тоже нравится. Великолепный меч из мифрильного серебра исполненный чисто в эльфийском стиле. Им можно пользоваться как двуручным благодаря длинной рукояти, однако, в силу лёгкости металла, можно свободно управляться и одной рукой. Такие мечи были очень популярны среди эльфов.
   Некоторое время после рассказа охотника молодые люди еще разглядывали оружие, которое им пришлось по душе. И это главное. Жаль только, что совершенно не умеют им пользоваться, подумал Гордей. Придется хоть немного научить, иначе поход с ними будет опасен для жизни каждого из них.
   - Что ж, я думаю, с оружием вы определились, - заключил впоследствии охотник.
   Оба кивнули.
   - Из доспехов могу предложить вам только кольчуги из мифрила. Это самое безопасное и самое дорогое, что у меня есть. Защищает лучше любой стали. Если одеть вас в обычные стальные доспехи, мне кажется, вы будете передвигаться с трудом. Поэтому вынужден жертвовать лучшим для вас, - улыбнулся Гордей и удалился в другую комнату.
   Спустя несколько минут он вернулся с двумя мифрильными кольчугами. Ратмир и Анисья незамедлительно примерили новое частичное обмундирование на себя. Всё подошло хорошо: комфортно, удобно и ничего не стесняло движения, что немаловажно в бою. Они даже стали чувствовать себя воинами, появился боевой дух и желание срочно отправляться в поход на поиски богатств.
   - Вижу, вам нравится ваша новая, скажем так, одежда, - оценив их взглядом, сказал Гордей.
   - Даже очень нравится, - воодушевленно произнес Ратмир.
   - Только ты забыл прихватить с собой щит, - подмигнул охотник.
   - Точно, как я мог забыть.
   - Можешь брать любой. Они все деревянные с металлической окантовкой. К сожалению, не могу позволить себе дорогие надежные щиты. Так что довольствуемся тем, что имеем.
   - У меня всё равно нет выбора.
   С этими словами Ратмир подошел к щитам и выбрал удобный, относительно новый, но не самый надежный щит.
   - Не лучший выбор. Но если ты от природы умеешь отлично парировать удары, то и такой тебе подойдет.
   - Научусь. Я к этому готов.
   Даже в словах теперь юноша изменился. Стал более краток и серьезен. Стоило только немного одеться в кольчугу, взять топор и щит. Увы, он не знал, что одного только боевого настроя бывает, как правило, недостаточно в настоящей схватке.
   - Все отлично. Теперь оставляйте все здесь. Вернемся за этим, когда будет надобность. Мы еще потренируемся перед походом.
   Они прошли на кухню, где добродушный охотник, хозяин дома, угостил своих гостей бодрящим чаем. Почти все время они беседовали о лесах и живущих там животных, чудовищах. А в конце Гордей заключил:
   - Вообще моя мечта - заполучить магический эльфийский меч, который существует всего в одном экземпляре. Ходят слухи, что сотни лет назад он оказался в руках у некромантов, и те передают его друг другу в наследство...

Глава 11. Первый опыт

   Прерывистыми каплями горькие слезы стекали по ее нежному лицу. На закате дня в кроваво-красных лучах солнца она была особенно красива. Обнаженная, измученная ожиданием и неизвестностью, девушка совсем обессилила. Она не знала, что ее ждет, но точно понимала, что, скорее всего это смерть... С каждым мгновением осознавая это серьезнее, желание умереть сию минуту усиливалось, лишь бы не от рук убийцы.
   Послышался шелест листьев - кто-то шел прямо к ней. Казалось, словно каждый звук становился не только ближе, но и громче. Нервы. Только они.
   Перед чистыми голубыми глазами девушки предстали две фигуры в черных мантиях с накинутыми на голову капюшонами. У одного из них в руке был длинный нож с драгоценными камнями на рукояти. Это значило одно - жертвоприношение.
   Сейчас она даже не могла кричать. Внутри все будто выворачивало ее наизнанку. Такого чувства страха ей не доводилось испытывать никогда. Встреча со смертью. Лицом к лицу. Глаза в глаза. Последнее мгновение.
   - Ты готов? - задал вопрос один другому.
   - Да, - слегка дрожащим голосом ответил второй, прокручивая руку на запястье, в которой он держал нож.
   - Приступай.
   - Рогнеда, прости меня, - сказав эти слова, он скинул с головы капюшон.
   Это был Кас.
   Зрачки дочери главнокомандующего мгновенно расширились, а рот немного приоткрылся для последующей речи, но она не могла говорить, ведь в горле стал ком. Ее обдало жаром от увиденного лица. Как он может? Хороший парень всегда был. А сейчас... Сейчас стоит с ножом в руке и готов убить ни в чем невинную девушку. Только все это не произвело никакого впечатления на парня, и он с тем же холодным рассудком, без каких-либо эмоций на лице, подошел к своей жертве, посмотрел прямо в глаза, улыбнулся и спросил:
   - Тебе страшно?
   Она ничего не ответила, не выдержала и разрыдалась, обливаясь слезами боли, разочарования и непреодолимого желания исчезнуть из этого места. К сожалению, это невозможно.
   - Я могу тебя развязать, - спокойным тоном произнес Кас и снова улыбнулся, погладив девушку по голове.
   Рогнеда с искренней надеждой на спасение, посмотрела на него своими наивными красивыми глазами, которые как кристалл блестели от слез.
   - Но только после этого, - засмеявшись во весь голос, юноша демонстративно провел ножом по ее лицу ото лба до шеи, после чего резким движением сделал надрез нижней губы своей жертвы.
   Кровь сочилась по уголкам губ, стекая на шею и грудь. Теперь она была уверена, что смерть неминуема. И уже не было эмоций. Не было и сил. Девушка мертвым взглядом уставилась в небо и тихо плакала:
   - Не надо, прошу, пожалуйста. Я хочу жить.
   - Правда? - с язвой в голосе задал риторический вопрос Кас. - А ты знаешь, что мои родители тоже хотели жить? Знаешь, как они погибли? Благодаря кому?
   Рогнеда молчала. И это молчание вызвало еще больший гнев:
   - Что ты молчишь?! Это сделал ваш король, а твой отец еще и прислуживает ему! Да-да, именно ваш, а не мой король...
   - Я же не виновата в этом.
   - Ты виновата в том, что родилась у Бакая. И уж прости, моей вины в этом тоже нет. Смерть - лучший выход для тебя. Ты бы все равно скоро умерла, потому что гуляла по мосту ванапаганов. И кто знает, как бы это произошло. Так лучше быстро от ножа, чем нежданно и неизвестно как.
   - Не надо, умоляю, Кас! Пощади! Пощади меня! Я не хочу умирать!
   Ее последние слова не имели смысла. Они растворились в воздухе. А нож по самую рукоять торчал в левой груди, пробив сердце и тело насквозь.
   Залитое кровью тело Рогнеды так и осталось лежать обездвиженным на алтаре жертвоприношения.
   Климент улыбнулся и промолвил юноше:
   - Боги услышали тебя. Теперь ты истинный некромант.
   Кас подскочил с кровати. Ужасный сон, подумал он, хотя, видимо, вещий. Как же надо переживать, чтобы это начало сниться. Действительно, не так просто принести в жертву человека, особенно такую красивую девушку как Рогнеда. И все-таки придется. Только этим и была забита голова и днем и ночью. Надо собраться с мыслями, набраться смелости, уступить место хладнокровности, а жалость отправить в небытие.
   Смеркалось. Пока еще было немного естественного света, Кас взял свой дневник и начал писать пережитые эмоции во сне.
   "Не знаю, как все произойдет на самом деле, но там, в приснившемся мне мире, это было сделать совсем не сложно. Я ведь даже нашел причину, по которой она заслуживала смерти. Может, и правда так оно и есть. И все же странно... Во сне я вел себя совсем по-другому. Словно другой человек. Чистый убийца без капли сожаления о содеянном убийстве. Это пугает меня. С другой стороны, радует. Ведь часто бывает, что жалость - это слабость. Хотя, может, я и ошибаюсь, но думаю, что именно так и есть. В любом случае, я должен это сделать".
   - Снова пишешь, - появился старик, - И это хорошо. Записывать свои мысли, но еще интереснее читать их спустя годы. Увы, не могу этим похвастаться, но предполагаю, что именно так и есть.
   - А вы всегда появляетесь в тот момент, когда я пишу, как будто специально есть цель помешать мне, - недовольно пробурчал Кас.
   - Нет, что ты, ни в коем разе. Так получается. Я, собственно, пришел по делу.
   - По какому?
   - Сейчас объясню. Настало время для первого урока в навыках некроманта. Уже вечер, а это лучшее время для проведения занятий.
   - Хм. Но я еще даже не читал книги, чтобы осваивать практику, если вы об этом.
   - Это самое простое, что может делать любой некромант, даже новичок.
   - И что же это?
   - Призыв скелетов. Этакая слабая помощь в ситуациях, когда не справляешься сам. К тому же не заберет у тебя много сил.
   - Что ж, я готов, с радостью попробую это сделать.
   - Отлично! Идем со мной.
   Кас закрыл свой дневник, выдохнул, помотал головой в стороны и последовал за Климентом. Тот повел ученика за дверь, выйдя на небольшую поляну, которую ласкала неполная луна. Тишина. Идеально для занятий.
   - Итак, - начал старик, - Сначала я объясню, как это работает. Первое - ты не можешь поднять столько скелетов, сколько тебе хочется. Чем их больше будет, тем больше твоей энергии расходуется, а значит, нужно знать меру, иначе ты рискуешь потерять ориентацию в пространстве, сознание или вовсе жизнь. Самое легкое, чем ты можешь отделаться, это головокружение. Еще такой момент: скелеты не появляются из пустоты. Если их нет здесь под землей, то и призывать некого будет. Опытные некроманты призывают, как правило, человеческий скелет. Особенно это хорошо работает в местах, где проходили ранее масштабные бои, ведь там много людей погибло. Из этого следует, что скелетов можно поднять огромное количество и многие из них, возможно, будут с оружием, с которым они погибли, будучи людьми. Второе - твои скелеты не имеют душу. Когда они будут подняты тобой, вместо душ у них будет частичка твоей энергии, которая заставит их двигаться и биться на пользу тебе. Получается, что ты делишься с ними своими силами, поддерживаешь их, если можно так выразиться, жизнеспособность. Хотя они и так давно мертвы. Следующее...
   - А как мне их призывать, поднимать? - спросил Кас, который был явно заинтересован этой темой.
   - Не перебивай. Я же не закончил еще. Слушай дальше, все объясню. В первую очередь, ты должен сосредоточиться на своем желании поднять своих помощников. Это должно быть самое что ни на есть искреннее желание. Никаких заклинаний в виде слов не требуется, как во многих других случаях. Необходимо думать об этом, чувствовать, рисовать в сознании картинку поднятых скелетов. Это нужно делать так, словно они вот уже рядом с тобой и готовы исполнять твои приказания. Не забывай, что они, хоть и твои рабы по сути, но, в то же время, часть тебя.
   - Вот, другое дело. Теперь все более понятно и доступно.
   - Давай попробуем. Сначала я покажу, как пример.
   Климент прошел к центру поляны. Кас пристально наблюдал за ним. Было действительно интересно, что этот старик сейчас будет делать. К тому же, для молодого некроманта это зрелище будет чем-то совершенно новым.
   Надвинув капюшон мантии на седую голову, опытный некромант немного опустил ее, закрыл усталые туманные глаза, глубоко вдохнул, задержав дыхание на некоторое время. Руки и ноги его были расслаблены, словно он не стоял, а был подвешен. Неприятная картина. С выдохом Климента земля под ногами зашевелилась в некоторых участках. При свете луны это выглядело страшновато.
   Не прошло и минуты, как, разгребая землю, начали выползать наружу три человеческих скелета в различных местах поляны. Все они были как один и ничем не отличались друг от друга: у всех кости целые и на месте. Разве что они были желтоватого цвета, что говорило о том, что эти скелеты давно лежат под землей. Их черепа были направлены в сторону Климента. Они ждали команды.
   - Смотри, Кас, вот мои помощники. Осталось только дать им задание, которое тоже не нужно произносить вслух. Они ведь связаны со мной одной энергией. Сейчас я дам указание, и они его выполнят беспрекословно.
   Старик задумчиво посмотрел на трех скелетов. Придумал. Далее Кас наблюдал сменную картину: два скелета колотили дерево, а третий - этих двух. Юноша не сдержался и расхохотался:
   - Как же это смешно! Ничего другого вы для них придумать не могли?
   - Видя твое серьезное лицо, я решил разбавить обстановку юмором, - смеясь, пояснил Климент.
   - Мне нравится это. Надо попробовать. Вы мне хоть оставили там кого-нибудь?
   - Да, по моим ощущениям есть еще несколько скелетов для тебя, поэтому пробуй. У тебя тоже получится, в этом ведь ничего сложного нет.
   - Хорошо, сейчас сделаю.
   Юноша, как и объяснял старик, сосредоточился, представил рядом с собой несколько скелетов, даже закрыл глаза для более ясной картины, которую он представлял в своей голове. Прошла минута. Вторая. Но ничего не получалось.
   - Кас. Ты забыл про искреннее желание, - напомнил Климент.
   Точно, подумал молодой некромант. И ему действительно сейчас этого хотелось. Это же новый навык, помощники, уверенность в своей силе как носителя Магии Смерти.
   Буквально полминуты. Получилось! По телу Каса прошла легкая дрожь, пробирающая до костей, как будто сообщая ему, какого рода помощников он призывает. Но, к сожалению, из-под земли выбрался только лишь один скелет, который уставился на парня в ожидании приказа.
   - Всего один, - расстроено произнес Кас.
   - Это уже хорошо, - ободрил его учитель, - Некоторые с первого раза и одного не могут призвать. Так что все хорошо. Командуй им.
   Немного поразмыслив, некромант придумал занятие для своего помощника. Он отправил его к тем трем скелетам, чтоб продолжить цепочку. Теперь двое били дерево, третий бил их, а четвертый - изо всех сил колотил третьего. У него тоже есть чувство юмора, улыбнулся Климент.

Глава 12. Она: милый дом

   Красивейший город озарился в лучах полуденного солнца, открывая всю прелесть этого шикарного места. Особенно ярко он выглядел с одного из высоких холмов. На таком стояла светловолосая девушка, вспоминая прогулку с единорогом. Она не могла не улыбаться, вся сияла от радости. Отсюда было видно и ее дом, расположившийся на пригорке. Этот городок больше был похож на деревню, благодаря чему выглядел весьма красочно и, можно сказать, даже романтично. Каждый дом здесь был построен только в один этаж и располагался чаще всего на разной высоте, чем отличался от рядом стоящего. С высоты все это напоминало множество различных грибов, выросших в одном месте. До чего же красиво, подумала беззаботно девушка.
   Еще один раз осмотрев родные края, она выдохнула и направилась в сторону дома, где ее всегда ждала заботливая мама.
   Как обычно, принимая восхищенные взгляды и нескрываемые улыбки мужчин, девушка легкой походкой прошла весь город, добравшись до двери своего дома. На пороге, словно зная заранее о приходе, ее встретила мама, сразу задав вопрос:
   - Снова гуляла далеко?
   - Да, в тех самых местах, но немножко другой тропой, - ответила дочь матери.
   - Пойдем, выпьем сок, сегодня только сделала его. Как раз поделишься впечатлениями.
   - С удовольствием!
   Мать заботливо разлила сок по деревянным стаканам, поставила их на стол, после чего устало села на стул напротив дочери:
   - Что ж, рассказывай, интересно послушать, хотя всегда переживаю за тебя, несмотря на то, что у нас на природе намного безопаснее, чем в других городах.
   - Ну, мам, ну что ты начинаешь. Ничего со мной не случится, всегда все будет хорошо, правда. Знаешь, кого я видела? Ты не поверишь!
   - Ой, не говори только, что дракона. Знаю я, как ты любишь придумывать истории.
   - Нет, я сейчас серьезно.
   - Хорошо, слушаю твой рассказ, дочка.
   - Я встретила единорога. Он проводил меня почти до самого города. У нас с ним даже было общение. Ну, по крайней мере, мне казалось, что он понимает меня и мои слова.
   - В это я могу поверить. Я и сама в молодости встречала единорога.
   - Неужели? И он не убежал как в моем случае? Ведь его никто не может догнать, сколько ни пытались даже самые быстрые мужчины нашего города.
   - Нет, не убежал. Меня очень радует твоя встреча с единорогом. Сейчас расскажу почему. Ты уже далеко не маленькая девочка, поэтому тебе можно об этом знать. Скажу так: пока ты невинная девушка единороги всегда будут позволять тебе приблизиться к ним и даже приручить, чего я давно не могу сделать.
   - Ого, я этого не знала. Вот почему все произошло именно так. Но я же когда-нибудь выйду замуж, у меня тоже будут дети. И, - дочь несколько изменилась в лице, - Уже я не смогу приблизиться к единорогу. Так ведь?
   - Да, милая моя, как бы это тебя не огорчало.
   - А если я приручу его и оставлю в стойле как лошадь?
   - Даже не думай об этом. Это же не лошадь. Единороги любят свободу и просто, а потому ты не удержишь ни одного из них в неволе. Он обязательно найдет способ сбежать. Это очень волевые животные.
   - Жаль. А так хотелось иметь собственного единорога.
   - У тебя еще есть время, ты же молодая у меня, так что общайся, гуляй с благородным животным, пока не соберешься замуж.
   И тут девушка всерьез задумалась об этом. Может, лучше будет рядом с единорогом, чем иметь в будущем семью? Ведь те ощущения, которые испытываешь рядом с этим животным, нельзя передать словами. Он словно заряжает какой-то сильной жизненной энергией, без которой уже не так хорошо, как с ней. А может, эмоции и не более того.
   - Слушай, мам, единороги как-нибудь влияют на наше состояние? На настроение?
   - Конечно! Ты разве не чувствовала сама? Да у тебя на лице было написано, где и с кем ты была, когда пришла домой.
   - Значит, я не ошиблась!
   - Вообще всегда считалось, что встреча и прогулка с единорогом всегда были полезными для здоровья любого разумного существа, кто бы то ни был. Вот так, дочка.
   - Тогда я буду чаще гулять. Не знаю, понял ли меня тот единорог, но я ему сказала, что обязательно еще приду к нему.
   - Он понял тебя. Возможно, еще сам найдет тебя, как только ты ступишь в безопасное место. Это может быть любое место, но главное, чтобы далеко от города. Такие животные не любят суету и большое скопление людей. Иными словами, город.
   - Я поняла. И так не стала вести его с собой до города, хотя он, как мне казалось, хотел. Но я настояла на своем, и он вскоре ускакал вглубь леса.
   - Запомни, что единороги все понимают. Да, они не говорят, но слушают твою речь, которая только по интонации дает понять, что ты хочешь им сказать.
   - Хорошо, мам, спасибо, что делишься опытом и знаниями.
   - Ты же моя дочь, как я могу не учить тебя новому.
   Последнее предложение девушка уже не слышала, поскольку задумалась еще о некоторых моментах своей прогулки. Она вспомнила об этом мерзком хриплом дыхании за ее спиной и даже слегка содрогнулась. Да, первый раз, когда это произошло у моста, можно было принять за игру фантазии. Но второй раз... Тогда даже единорог отреагировал на это, готовясь в любой момент атаковать противника. Что же это было...
   - Милая моя, - обратилась мать к дочке, - Ты меня слышишь?
   - Да, мам, слышу. Просто задумалась немножко.
   - Тебя что-то тревожит?
   - Нет, все хорошо.
   - Ну, вот опять. "Все хорошо" - фраза, когда не хочешь говорить о чем-то плохом. Знакомо мне это. Да не только мне. Поэтому расскажи прямо сейчас.
   - Тебя не проведешь, всегда все чувствуешь и знаешь.
   - Я же твоя мама. По-другому быть и не может.
   - Да, наверное, ты права. В общем, пару раз, пока я гуляла, как будто за спиной мне слышалось какое-то хриплое сдавленное дыхание. Словно кто-то умирает или... Даже не знаю как это описать, но мне было очень страшно. Причем второй раз такое случилось на берегу, когда я уже была с единорогом. Как только я услышала это, он вскочил, отбежал в сторону и встал напротив меня в боевую стойку. Я сначала подумала, что он на меня вдруг решил напасть, но нет. После подошел ко мне. И я поняла, что он почувствовал что-то и готов был меня защитить. А я так сильно испугалась. И самое интересное, что никого я так и не видела. Чей это был голос, чье дыхание, мне непонятно.
   После этого рассказа лицо матери не изменилось. Оно оставалось таким же, как и всегда. Но по щеке прокатилась слеза. Закрывая лицо руками, чтобы дочь ничего не видела, она встала и убежала в свою комнату.
   - Мам, что случилось?!
  

Глава 13. Не заметить нельзя

  
   - Это часть шлема, - сказал Бакай, взяв в руки кусок плоского металла с эмблемой топора.
   - Нашего человека, - добавил Борислав.
   - Да, такая эмблема только у нас в Каане.
   - Значит, мы на верном пути.
   - Только я не могу поверить, что этот парень разорвал шлем на части. Неужели у него столько силы? Он, наверное, не человек.
   - Не знаю, Бакай, я дел с ним не имел никаких. Но если это его рук дело, то нам стоит ждать от него чего угодно.
   - Правильно мыслишь. Маг, что ты думаешь об этом?
   - Мне кажется, что, если это он сделал, то, возможно, магия. Второй вариант - кто-то из местных зверей, - высказал свое мнение Милонег.
   - Может быть, не стоит исключать и это предположение. Что ж, продолжим поиски!
   Оседлав коней, отряд отправился далее.
   В дороге Бакай решил поговорить с Милонегом о его действиях при встрече с беглецом:
   - Что ты будешь делать, когда мы его встретим?
   - Быстро оценю ситуацию, дальше посмотрим. Насколько он опасен?
   - Этого до конца никто не знает. Но то, что он одной рукой буквально раздавил своего сверстника, переломав почти все кости, говорит о многом.
   - Согласен. Вероятно, это действие было сделано не при помощи физической силы. Либо магия, либо еще что-то
   - Нет, магия вряд ли. Он и понятия не имеет об этом. Я его знаю. И его родителей тоже. Бедная была семья, поэтому в академии он не учился.
   - Была?
   - Да, потому что родители его давно мертвы. Скончались на каторге.
   - Вот его слабость, значит. Я знаю теперь, что делать.
   - И что же?
   - Поработаю с его сознанием, создам иллюзию родителей. Иное место, иную ситуацию. И все. Он наш. Так что будет намного легче, чем кажется.
   - Отличная идея. Лишь бы ты успел это сделать.
   - Не стоит переживать. Успею. Даю слово.
   - Буду рассчитывать на тебя, - хлопнув по плечу мага, Бакай устремился вперед, чтобы в случае опасности быть впереди всех и принять первый удар на себя.
   Не успел главнокомандующий обогнать отряд, как им на пути встретилось еще одно доказательство того, что они идут в нужном направлении - это был разорванный напополам труп одного из стражников Каана. Весьма неприятная картина: гниющее тело, которое уже поедали черви и мухи, было изуродовано до неузнаваемости - кости переломаны, внутренности наружу. Это был уже даже не труп, а смесь из частей тела, которые отличить друг от друга было уже сложно.
   - Двигаемся дальше, не заостряем на этом внимание, - скомандовал Бакай.
   Кас удивляет, подумал главнокомандующий. С ума сошел. Других слов не подобрать к этим жестоким убийствам.
   Неподалеку еще два трупа. Расправа над ними снова удивила. Тело одного из них было буквально вдавлено в землю так, что его глаза вылезли наружу, а из всевозможных отверстий ранее до этого вытекала кровь. Второй лежал у дерева, со сломанными руками, которые из-за этого были вывернуты в обратную сторону, а в открытых глазах застыл весь предсмертный ужас. Похоже, словно его ударили о дерево так сильно, что руки сами по себе сломались и вывернулись в другую сторону, поскольку других видимых повреждений не было.
   - Честно сказать, я становлюсь менее уверенным в том, что это он, - с подозрением сказал Борислав.
   - Мне тоже так кажется, но ведь мы не знаем, на что он способен. Не важно, кто так жестоко убил несчастных. В любом случае есть вероятность встретить того, кто это сделал. Значит, этот кто-то очень опасен. Будьте более бдительными, воины. В этих местах, как нам видно, не так просто остаться в живых. А мне еще вас живыми нужно к женам и детям вернуть. - Бакай помолчал немного, потом добавил ко всем сказанным до этого словам:
   - Берегите себя в первую очередь. Не забывайте про товарищей. Дисциплину знаете. Не первый раз ведь в походе.
   Каждый осознал всю серьезность ситуации, поэтому некоторое время стояла гробовая тишина. Никто не хотел, чтобы это был последний поход в их жизни.
   - В путь, воины. Не падайте духом! - громко произнес главнокомандующий отряда, тем самым приободрив своих людей.
   И они направились далее, вдохновленные своим командиром.
   День неохотно уступал вечеру, который затягивал небо мрачными тучами, закрывая палящее солнце. К дождю, подумал Бакай, надо скоро устраиваться на ночлег.
   Преодолев еще около получаса дороги, отряд все же остановился, чтобы поужинать и переночевать. Как и всегда, назначили ночное дежурство. Первым заступил один из воинов, остальные же легли спать. Как ни странно, даже маг не стал противиться чувству сна, и уснул он довольно быстро.
   Разведя костер, дежурный временами подкидывал палки, чтобы поддерживать огонь. Он наблюдал за пламенем и думал о своей семье. Как же хорошо дома, всегда уютно, тепло, комфортно. Поскорее бы закончить это все и вернуться в Каан. Наверное, осталось совсем немного.
   - Радогор, - кто-то, находящийся не так далеко, позвал воина.
   Он осторожно оглянулся по сторонам, тихо встал, почти беззвучно вынул меч из ножен и пошел в сторону, откуда он услышал свое имя. Радогор довольно крепкий боец, высокий, с большими сильными руками. Зная все свои преимущества, он всегда бросался на противника без тени сомнения. И в этот раз воин так же был уверен в своих силах, даже не подумав, кто мог знать его имя в этом далеком от города лесу. У него была одна цель - найти и обезвредить, если это недоброжелатель.
   - Ну, где ты, - оскалившись в улыбке, Радогор искал хозяина этого голоса, - Иди ко мне, сразись один на один. Не прячься.
   - Радогор, - и вновь тот же голос с той же интонацией, но уже совсем близко.
   - Я же сейчас тебя порублю на куски, не шути со мной, - разозлился воин, уходя в поисках все дальше и дальше от ночлега своих товарищей.
   Совершенно неожиданно для него, он уперся во что-то твердое. Это была щетинистая шерсть. Подняв голову, Радогор увидел мохнатое чудовище, но с человеческими глазами. Он никогда ничего не боялся, но сейчас его смелость дала слабину, когда он увидел пред собой силуэт выше его самого раза в два. Стало действительно страшно.
   Зверь с диким ревом попытался схватить воина в свои объятия, но не успел - тот увернулся, уйдя в правую сторону. Ему удалось зацепить острием меча тело этого животного. Кровь каплями стала выходить из пореза, и это разгневало чудовище еще сильнее. А Радогор тем временем отходил медленно назад, готовясь нанести еще один удар. Главное, успеть увернуться, иначе можно нарваться на грудь зверя, которая отличалась топорообразным выступом. Сейчас воин понял, что перед ним самый настоящий абнауаю.
   Услышав шум и рев, Бакай вскочил и поднял всех:
   - Тревога! Все в боевую готовность! Быстро!
   За считанные секунды все были готовы и бегом понеслись на поиски товарища, ориентируясь по звукам, доносящимся из леса.
   Новая попытка абнауаю схватить воина не увенчалась успехом. Десятилетия тренировок явно не прошли зря, скорость была на отличном уровне. Чтобы вдохновить себя на победу, Радогор вслух произносил:
   - И что? Ты думаешь, что сильнее меня, потому что такой большой? Подожди немного, я не заставлю тебя долго ждать твою смерть.
   Зверь изменил тактику, поняв, что заключить этого ловкого бойца в свои смертельные объятия не получается. Поэтому, создавая вид очередной попытки схватить человека, он стал направляться в его сторону, а потом резко и высоко подпрыгнул, устремившись вперед и нанеся удар кулаком по предплечью Радогора, от чего тот выронил меч и упал, не выдержав столь сильный тяжелый удар. И, несмотря на это, он продолжал бороться за жизнь, лежа на земле, прикрываясь щитом. Попытки встать были тщетными. Абнауаю навис грузным телом, готовясь совершить следующий прыжок, чтобы раздавить воина насмерть. Но не успел это сделать. В его лапу воткнулась стрела, затем вторая - в ногу, третья - в туловище. Рассвирепевший окончательно зверь обернулся, увидев отряд во главе с Бакаем. И тут же ему в шею воткнулась четвертая стрела. К сожалению, кожа абнауаю было очень крепкой, поэтому стрелы не могли пробить его тело настолько глубоко, чтобы нанести смертельные ранения.
   Едва успевая за воинами, Милонег только прибежал к месту битвы с абнауаю. Он сразу же начал делать круговые движения руками - использовал свои магические способности. Одно мгновение и вокруг зверя появились четыре огромных рогатых демона с длинными смертоносными когтями. В это время Радогору удалось подняться на ноги, но рука его все-таки была сломана - она болталась как детский канат над рекой. По этой причине, он нем мог держать свой меч в правой руке, поэтому, отбросив щит, он взял его в левую руку, всегда готовый к обороне. Боль все равно не чувствовалась, а значит, можно биться далее. Только его сбили с толку появившиеся ниоткуда демоны. Показалось, что теперь у него пять противников. Как бы там ни было, сдаваться Радогор уже не был намерен.
   Не дожидаясь конца битвы, Бакай с отрядом побежал на помощь товарищу. Пока абнауаю отвлекся на демонов, была возможность убить его все вместе, что и планировал сделать сию минуту главнокомандующий. Однако, зверь был не так глуп - он сообразил, что шансов выжить у него не много. Не обращая внимания на демонов и воинов, которые мгновение спустя изрубят мечами его до смерти, абнауаю сделал третью попытку схватить Радогора. И у него это получилось в силу усталости воина и сломанной руки... Изо всех сил, ломая многие другие кости несчастного воина, зверь притянул его к своей груди. Во все стороны брызнула темно-красная кровь, внутренние органы вывалились из разрезанного вдоль туловища. Радогор все еще был жив и на последнем издыхании смотрел в эти человеческие глаза абнауаю, в которых на самом деле не было ничего человеческого.
  

Глава 14. Она: горькая правда

   Она долго стучалась в дверь комнаты матери и просила отворить ее, но та долго не открывала. Юной девушке была совершенно непонятна реакция ее мамы на рассказ о том, что она слышала. Вроде ничем не обидела, рассказала правду. После нескольких попыток, она поняла, что это бесполезно и ушла в свою комнату.
   Тихонько достав чернила и холст бумаги, девушка принялась рисовать единорога, которого видела. Рисование - ее хобби, без которого она не представляла свою жизнь. Старательно вырисовывая, чтобы максимально точно повторить фигуру благородного животного, нежная рука начала писать свою картину. Получалось на удивление сразу очень хорошо, хотя часто она была недовольна первыми результатами и выкидывала холсты, смятые в клочки. Вот уже на белом фоне образовался единорог во всем своем величии: красивый, гордый, грациозный, независимый, иными словами, такой, какой он есть по своей природе. Не хватало лишь ярких цветов, чтобы обозначить ими его яркую красную голову и синие проницательные глаза. Единорог действительно очень умное животное, подумала девушка, любуясь своим творением.
   Короткий стук в дверь.
   - Да, мам, ты?
   - Я.
   - Входи, я же говорила, что не надо стучаться.
   Мать вошла с красными глазами от долгих слез, стараясь не подавать вида:
   - Твоя бабушка меня так воспитала, поэтому всегда стучусь.
   Аккуратно присев рядом с дочкой, усталыми глазами она посмотрела на картину с изображением единорога и улыбнулась:
   - Очень красивый. Ты у меня умница.
   - Спасибо, всегда приятно слышать твое одобрение. Вот такого я и видела. Только наяву он еще красивее, чем у меня получился.
   - А может, тебе в следующий раз взять с собой все твои принадлежности и попробовать что-нибудь нарисовать. Например, то, что перед глазами. Пейзаж, допустим.
   - Хорошая идея! Надо попробовать.
   С искренней любовью мать обняла свою единственную дочь. И вновь по щеке прокатилась слеза, а тело ее от этого невольно содрогнулось.
   - Может, все-таки расскажешь, из-за чего ты плачешь? Мне не спокойно на душе...
   - Не знаю даже, как тебе это сказать, - с состраданием посмотрев в глаза дочери, произнесла ее мама, как и прежде не в силах сдержать слезы.
   - Скажи как есть. Я приму все, что ты скажешь, как должное.
   - Как должное. - Она замолчала на некоторое время. - Так не должно было быть, понимаешь?
   - Я бы поняла, если бы знала, о чем ты говоришь.
   - Хорошо. Мне надо собраться и рассказать тебе все.
   Ее пустой взгляд в окно настораживал. Она глубоко вдохнула, затем выдохнула и сказала:
   - Обещай, дочь, что не будешь сильно переживать. Я сделаю все, чтобы тебе помочь.
   - Обещаю, мам, только скажи в чем дело.
   - Милая моя, те голоса, точнее, хрипение, которое ты слышала, это...
   При этой мысли ей так же не удавалось сдержать слезы. Она зарыдала:
   - Это демоны, будь они прокляты!
   Девушка была в растерянности. Но нашла, что сказать:
   - Но со мной все хорошо, я здесь с тобой.
   - Это не просто демоны. Это проклятие, - с горечью в голосе произнесла мать.
   - Какое еще проклятие? - недоумевала дочь.
   - Арира. Это все нечистый дух Арира.
   - Первый раз слышу такое.
   - Демон, у которого в подчинении несколько десятков тысяч ангелов-мучителей. И все они заставляют человека проклинать себя в гневе. А затем, "проклинающие день", так их еще зовут, берут эти клятвы и представляют их перед судом. А это очень опасно...
   - Ты уверена, что это именно так?
   - Я жизнь прожила, девочка моя, поверь мне, не ошибаюсь.
   - И что со мной теперь будет?
   - Главное, не волнуйся. И никогда не проклинай себя, когда ты в гневе. Даже мысленно. Хотя, я думаю, ты и так это поняла.
   - Поняла, не буду.
   - И помни, что "проклинающие день" всегда будут стараться заставить тебя проклинать себя, но ты должна быть сильнее этого. Иначе высший суд не заставит себя ждать. Я даже не хочу говорить, каким будет его проклятие.
   - Кого его?
   - Предвечного Змея, которого пробуждают ангелы-мучители для исполнения проклятия.
   - Левиафан? Его ты имеешь ввиду?
   - Да, дочь, именно его.
   - Господи, что же делать теперь...
   - Главное, не волнуйся. Я не оставлю тебя в беде. Мы с тобой скоро найдем способ, как снять это проклятие.
   - Я верю тебе. Обязательно. Мы справимся.
   Родные снова горячо обняли друг друга. Мать прижимала дочь все сильнее, зная, что такое проклятие невозможно снять. Ничем. Никем. Но не могла сказать своей дочери правду до конца. Это было слишком больно...
  

Глава 15. Мастер фехтования

  
   Хорошо позавтракав, Кас удалился в свою комнату для отдыха перед новыми уроками. Только теперь это были уроки по боевому фехтованию. Старик обещал научить основам. А пока было время прочесть несколько страниц одного из учебников. Учитывая вчерашние занятия по призыву скелетов, новый некромант решил ознакомиться с книгой "Восстановление энергетической силы". Довольно интересный материал, задумался Кас, листая и пробегая глазами по страницам. Часто встречались такие слова: энергия, сны, чакры и тому подобное. И он увлекся чтением...
   Прошло около получаса. В этот раз Климент постучал в дверь:
   - Можно?
   - Да, входите.
   Седой некромант вошел в комнату и удивленно поднял брови:
   - Я думал, ты снова пишешь свой дневник, а ты читаешь. Это радует.
   - Просто вспомнил вчерашний вечер со скелетами и решил, что не будет лишним начать изучать эту книгу.
   - Верное решение, молодой человек. Без знаний, которые даст тебе именно эта книга, довольно трудно обойтись. Могу не отвлекать, зайти позже. Время в запасе у нас есть.
   - Да, я бы еще прочел немного, а потом уж все остальное.
   - Хорошо. Тогда сделаем так: когда будешь готов, сообщи мне. Я пока буду в доме.
   - Понял.
   Как-то странно, что старик не стал настаивать, а дал время еще. Значит, чтение этой книги действительно очень важно. И Кас продолжил чтение.
   Изучив первые две главы, он узнал из них, что существует несколько способов восстановить свои энергетические силы, а так же краткое определение некоторых терминов. Но Климент не мог долго ждать...
   Кас застал старика за чтением книги:
   - Странно, я думал, что вы не читаете уже книги.
   - Знаний много не бывает.
   - Не могу отрицать.
   - Вот поэтому я читаю всю свою сознательную жизнь. Я так понимаю, ты готов?
   - Да.
   - Что ж, сегодня начнем обучать тебя фехтованию. Умение владеть никогда не бывает лишним, даже если невероятно сильный и способный маг.
   - Я мало жил, вам виднее. Но, скажу сразу, у меня всегда было желание стать мастером фехтования.
   - Все зависит от тебя. Если будешь учиться, ты им станешь. А теперь пойдем на поляну, потренируемся. Возьми с собой свой меч, мы не на палках будем сражаться, - подшутил Климент.
   - А я-то думал, - засмеялся Кас.
   На поляне было чудесно, как и во многих местах этого леса. Короткая мягкая трава позволяла даже босиком ходить. Поэтому учитель и ученик сняли обувь, ведь без нее удобнее передвигаться во время ведения боя.
   - Итак, начнем. Для начала тебе необходимо научиться правильно держать в руках двуручный меч. Это обязательно, поскольку имеет огромное значение в победе.
   - Хорошо. Тогда покажите мне как правильно.
   - Наблюдай, слушай, запоминай.
   Старик, проделав некоторые упражнения со своим стальным мечом, размялся. Затем встал в стойку "Плуг". Его рука была у гарды немного сбоку от ведущего колена, клинок направлен прямо вперед, кисть на навершии немного сбоку и впереди от ведущего бедра.
   - Это стойка "Плуг". Моя любимая. Важный момент - острие должно быть на уровне подбородка противника. Тогда стойка считается правильной. Более того, она часто применяется для парирования ударов, что немаловажно, если даже не самое важное. "Плуг" можно закручивать, держа меч перед вытянутым бедром. Это будет закрытая стойка, она позволяет подойти вплотную к противнику. Все понятно?
   - Да. Сейчас буду пробовать.
   Сначала немного растерянно, позже немного определившись, Касу все же удалось выполнить эту стойку. Ко всему прочему, меч был для него пока еще тяжеловат. Климента это не могло не радовать:
   - Замечательно! Ты быстро учишься. Но я вижу, что ты устал держать меч. Это плохо. Тебе нужно заняться своим телом.
   - Знаю, - со стыдом произнес юноша, опустив глаза вниз.
   - Хорошо. Поскольку обучение началось весьма удачно, имеет смысл сегодня изучать вторую стойку. Она называется "Бык". Вот, смотри, как она делается. - Учитель поднял меч горизонтально на уровне головы, направив клинок прямо вперед. - Для начала покажу правого быка. В нем кисть у гарды поднята на уровень уха справа, кисть на навершии сзади, запястья скрещены. Левая нога впереди. Острие впереди и угрожает верхнему уровню противника. В левом быке стойка обратная, а хват свободный. Если все понятно, пробуй.
   Пара попыток закончилось неудачей. На третий раз Кас и вовсе не удержал меч и выронил его, чуть не отрубив себе пару пальцев. Это рассмешило Климента:
   - У тебя явно есть пальцы, которые тебе не нужны!
   - Веселитесь, - съязвил Кас, - но я все равно научусь. И превзойду мастера как настоящий ученик. Запомните это!
   - Не сердись на старика, я же не со зла. А если твои слова окажутся правдой, я только порадуюсь за тебя, - добавил старый некромант.
   Юноша ничего не ответил и стал снова пробовать выполнить стойку "Бык". И вновь не получалось, раз за разом. И только, когда силы были на исходе, ему удалось выполнить и левого и правого быка правильно.
   - Восхитительно! - искренне возрадовался Климент.
   - А я что говорил, - расплывшись в улыбке, гордо заявил Кас.
   - Не обольщайся, молодой человек. Впереди еще много уроков, а это только начало.
   - Это чтобы себя взбодрить.
   - Если так, то одобряю. Давай еще пару движений изучим, и на сегодня с тебя хватит. Итак, приставной шаг - движение ногой, которая ближе всего к направлению движения. Например: если ты двигаешься вперед, перемещаешь сначала переднюю ногу, если двигаешься назад, первой перемещаешь заднюю ногу.
   На личном примере Климент показал, как это делается.
   - Проходящий шаг - пройти одной ногой мимо другой, таким образом меняя впередистоящую ногу. Это были подшаг и проход. Теперь рывки и выпады. Здесь запомни главное: когда атакуешь слева, шагай левой ногой, а когда атакуешь справа, шагай с правой ноги. На первый взгляд это слишком просто. Это правило применимо ко всем стойкам, вне зависимости от того, какая нога впереди. Твоя задача сейчас отработать эти движения, а ближе к вечеру, на закате, сразимся с тобой на мечах как настоящие воины.
   - Настоящие воины... Особенно я. Такой настоящий воин, - подшутил над собой Кас.
   Климент поддержал, оценив шутку.
  

Глава 16. "Ох, уж эти женщины"

   - Любимая, передай, пожалуйста, вот эту цепочку, - попросил Ратмир Анисью.
   Она передала, после чего, немного помолчав, с подозрением спросила:
   - А откуда у тебя эта цепь? Я раньше ее не видела.
   Парень улыбнулся в ответ:
   - Не переживай, не от какой-то другой девушки. Это украшение подарил мне мой дедушка. И оно не простое.
   - Интересно, чем же отличается от других?
   - Цепочка способна оградить от неудач и опасностей своего носителя и тех, кто находится поблизости с ним. Вот поэтому теперь, когда мы отправляемся в поход с Гордеем, я надену ее, чтобы с нами было все хорошо.
   - Но опасность может случиться в любом месте. Почему тогда ты не носишь ее постоянно?
   - Понимаешь, у цепи есть свои побочные эффекты, если можно так сказать...
   - Так-так. Расскажи мне подробнее. Я хочу знать.
   - Дедушка просил никому об этом не говорить. Вообще никому. Даже умирая мне нельзя об этом говорить. Пойми меня, прошу.
   - Ну вот, у нас начались личные тайны в отношениях. По-твоему, это правильно? У тебя нет доверия, значит. Плохо, что так, очень плохо.
   - Что ты начинаешь? Я же нормально тебе объяснил!
   - Нормально?! У тебя все всегда нормально, что бы там ни было! Я с другой однажды увижу тебя, а ты потом скажешь, что это нормально! Так ведь, да?!
   - Боже мой, не сходи с ума! Причем тут вообще другая? У меня есть ты, и никакая другая мне не нужна.
   - Ну-ну, конечно.
   После этих слов Анисья удалилась из комнаты, не став слушать далее своего любимого. Видимо, решила прогуляться на свежем воздухе, решил Ратмир.
   Нервно размышляя о многих сложностях жизни, он ходил из угла в угол. Еще и девушка начала капризничать. Не совсем подходящее время для этого. "Ох, уже эти женщины. С ними хорошо и плохо одновременно. Ну, если не могу я ей это рассказать. Мне даже думать об этом не желательно. А она начала. Только настроение испортила".
   Не самый популярный, но вполне сносный постоялый двор находился недалеко от таверны Амоса. Это было весьма удобно. И Ратмиру ничего не пришло другого в голову кроме как сходить туда и выпить эля. Немного монет хватит для этого.
   Будний день. Это было сразу заметно по количеству посетителей. Всего несколько человек. Один из них постоянный гость. Конечно, это снова был Гордей. Увидев Ратмира, тот радостно улыбнулся и, зазывая к себе за стол, махал рукой.
   Взяв свою кружку эля, парень сел напротив охотника, сделал глоток и, почти было, начал говорить, но не стал.
   - Я вижу, ты что-то хочешь сказать, - заметил Гордей, прилично охмелевший от очередной порции пива.
   - Хотел спросить, какую кружку ты уже пьешь? Я бы не осилил столько, наверное, - пытаясь пошутить, у Ратмира только получилась глуповатая гримаса.
   - Это уже пятая. И мне так хорошо, ты не поверишь. И хоть я довольно пьян, мне видно, что с тобой что-то не так.
   - Как сказать... Со мной-то все хорошо. Да вот любимая моя не хочет меня понять.
   - Знакомая ситуация. Но у меня такого давно не было.
   - Почему?
   - Потому что у меня нет жены. Она умерла. Болезнь ее сразила.
   - Сочувствую.
   - Дело давнее, так что все нормально. Не стоит за меня переживать. Ты лучше расскажи, что за недопонимания у вас?
   - У меня есть цепочка, но не простая.
   - Магическая?
   - Да. И ее мне подарил дедушка. Есть побочные эффекты помимо полезных свойств.
   - Понял. Так причем недопонимания?
   - Притом, что мне нельзя никому говорить об этих побочных эффектах.
   - Ей стало любопытно, но ты так и не рассказал.
   - Конечно. И началось про доверие и тому подобное.
   - Ты сделал ошибку, друг мой. Надо было все делать иначе.
   - Как?
   - Просто-напросто не говорить о побочных эффектах и все. Не было бы ссоры. И мне зря сказал, теперь тоже любопытно. Поэтому запомни одно: о чем нельзя говорить, не говори об этом и даже не намекай. Тем более с девушкой.
   - Да, ты прав. Было глупо с моей стороны. Но я не хочу что-то от нее скрывать.
   - Похвально. Да только ты ей уже доказал обратное. Теперь она будет постоянно думать, что у тебя есть тайны.
   - И что мне делать?
   - Если хочешь быть с ней дальше, ничего. А то испортишь окончательно отношения. Спустя время она сделает вид, что забыла, но это, конечно же, будет на самом деле не так. И каждый раз, когда вы будете ругаться, ссориться, она будет пользоваться твоими прошлыми ошибками.
   - Да уж. Но откуда ты знаешь? Может, она не такая...
   - Поверь мне, не такой не существует. В ссорах, как правило, они все одинаковые, а отдельные личности, те вообще коварны. Женщины, они везде женщины...
   - Я подумаю над этим. Так вот чем закончилось: она не дослушала меня и вышла из постоялого двора, где мы снимаем комнату. Где она сейчас, я не знаю.
   - Все понятно, она обиделась на тебя и хочет побыть наедине. Если у вас все очень хорошо в отношениях, то не думай ни о чем. Сама тебя найдет и никуда не денется. И не вздумай просить прощения. Ты ж не виноват ни в чем. Должно все обойтись и так.
   - Хорошо, Гордей. Спасибо за советы.
   - Не забыл, что послезавтра мы отправляемся в поход? Еще день для отдыха есть.
   - Нет, я помню. Все жду этот день, хочу поскорее попытать свое счастье. И заодно проверить в деле загадки для троллей.
   - Я б не очень рассчитывал на это. Небезопасно. Но я могу подстраховать, скажу больше, просто обязан это сделать.
   - Хорошая идея. Но, я думаю, лучше об этом позже поговорить, а сейчас просто выпить хорошо и расслабиться. И так день не очень задался.
   - Поддерживаю, - довольно сказал Гордей и поднял кружку, - Давай за нас и наш успех в походе.
   - С удовольствием, - добавил Ратмир и ударил кружкой эля о кружку своего нового товарища.
   Так они провели время в таверне до позднего вечера, хмелея с каждым тостом все сильнее.
  

Глава 17. Обвинения не по адресу

   Поймав нужный момент, Бакай с крутым выпадом нанес сильнейший удар прямо в грудь абнауаю. Тот, без того истекающий кровью, был уже не в силах сопротивляться и свалился наземь, делая последние вдохи жизни. Для пущей уверенности в смерти абнауаю Борислав напоследок, размахнувшись как можно сильнее, разрубил голову зверя напополам и произнес:
   - Дохни, чудовище!
   Побоище закончилось. Стало тихо. Радогор, разрезанный вдоль всего туловища и со сломанной рукой, лежал без движений. Точнее, это было то, что от него осталось. Все его живые товарищи смотрели на него с горечью и винили себя, что не сумели спасти его.
   - Его не вернуть. Не стоит расслабляться и падать духом, - твердо сказал Бакай.
   - Бакай прав, - вдруг произнес маг.
   - Ты бы не говорил ничего. Где была твоя магия, когда убивали нашего товарища? Эти демоны, которых ты создал на мгновение, только нас поначалу сбили с толку. Ничем это не помогло, а Радогор мертв. Нельзя ли было что-то серьезнее сделать?
   - Я пытался сделать слепоту для зверя, но это на него не подействовало. Из-за этого я немного растерялся и сделал то, что смог. У меня же силы не бесконечны, чтобы в один момент перепробовать всю магию.
   - Понятно. Но знай, маг, твоя вина, как и наша, есть в том, что мы потеряли Радогора.
   Милонег промолчал, понимая, что лучше в данное время ничего не говорить.
   После случившегося трудно спать, но это было необходимо для восстановления сил, поэтому Бакай приказал всем спать независимо от их желания, а сам остался охранять товарищей. Так он был более уверен в безопасности.
   "Как там моя дочь... Интересно. Надеюсь, с ней все хорошо. Если б не этот поход, сейчас бы и не переживал".
   Так и провел он ночь до самого утра в размышлениях...
   Утро выдалось дождливым. Мелкими моросящими каплями дождь бил по лицам спящих воинов, которые сонно потягиваясь, вставали и приводили себя в порядок. Зато не нужно искать воду, чтобы умыться, подумал один из них.
   Когда все окончательно проснулись, они продолжили свой путь.
   Вскоре добрались до очередной реки. К тому времени дождь прекратился, но грязи от этого, конечно, меньше не стало. В этом месте Бакай обнаружил человеческие следы. Причем следы двух разных людей.
   - Думаешь, он где-то недалеко отсюда и не один - подойдя к другу, спросил Борислав.
   - Не знаю. Возможно. Но ведь есть и другой вариант - эти следы вообще не имеют никакого отношения к нашему беглецу, - задумчиво ответил главнокомандующий.
   - Конечно. Хотя, с другой стороны, это уже какая-то зацепка. Нужно идти по этим следам.
   - Согласен. Только их хорошо видно у реки, где мягкая почва, а дальше мы уже не найдем. Разве что ориентироваться по примятой траве. Но где уверенность, что по траве ходили те, кому принадлежат эти следы? К сожалению, ее нет.
   - Да, увы. Но задание-то нужно выполнять.
   - Вот и выполняем. Идем дальше на поиски. Ближе к полудню остановимся на обед. Сегодня-завтра мы точно найдем его.
  

Глава 18. Серьезный шаг

   - Я могу не показывать ей свое лицо? - решительно спросил Кас.
   - Разве не должно быть все равно? - вопросом на вопрос ответил Климент. - Она ведь умрет в любом случае.
   - Да, я всегда забываю про тот мост, где она гуляла...
   - Именно. Она глупая девчонка, мой юный друг.
   - Может быть.
   - Точно, а не может быть. А теперь иди, настало время. У тебя было достаточно время подготовиться к нашему ритуалу.
   Молодой некромант ничего не ответил на слова учителя. Он ведь знал и так, что тот прав.
   Тихая весенняя ночь была прекрасна. И так не хотелось совершать этот ритуал...
   Она лежала молча. Было слышно только ее частое взволнованное дыхание. Роскошные золотистые локоны волос слегка прикрывали ее обнаженную грудь, глаза блестели от недавно пролитых слез страха. Но уже ей было трудно даже плакать - она потратила много сил, мучаясь не один час на этом алтаре. Запястья сильно покраснели от веревок, которые держали ее запястья, когда она пыталась изо всех сил вырваться. Поняла поздно, что это бесполезно...
   Ее безупречное тело вдруг озарилось светом факела, который держал в руке Кас. Он пришел к ней. И за ней.
   Не произнеся ни слова, некромант подошел ближе, взглянул на нее из-под капюшона. На своей щеке она ощутила какую-то теплую каплю. Показалось, что это начинается дождь. Только дело было не в этом. Это его слеза безысходности и искренней жалости к девушке. Она, с трудом повернув затекшую шею, посмотрела на него, пытаясь разглядеть лицо в тени черного капюшона. Кажется, Рогнеда догадалась кто это. Но глаза не его - они фиолетовые!
   Прикрыв лицо левой рукой, правой он стал гладить ее по щеке, затем по голове, словно она была ему родной:
   - Знаешь, ты такая красивая...
   Девушка молчала. Она никак не могла поверить, что это он. Хотя голос того самого Каса, которого всегда знала.
   - Признаться честно, я не хочу это делать. Правда, не хочу. Но я вынужден, пойми...
   Дрожащим голосом она все-таки смогла сказать то, что хотела:
   - Кас, это ты? Неужели ты?
   Он не выдержал и снял капюшон:
   - Да, Рогнеда, это я...
   - Но как так? Что случилось с тобой? Что с твоими глазами?
   - Я некромант... Потому и глаза такие. Это не совсем я, не тот, что был раньше.
   - Боже...
   - Прости, но я должен...
   После этих слов он вытащил длинный кинжал, а факел аккуратно оставил на земле.
   Увидев это, Рогнеда в панике стала дергаться, в который раз пытаясь вырваться из плена алтаря некроманта. Все попытки были тщетными. И ей ничего больше не оставалось кроме как кричать:
   - Пожалуйста, не надо! Дай мне шанс, Кас! Один шанс! Умоляю!
   - Ты все равно скоро умрешь, Рогнеда. Не стоило ходить по тому мосту. Ванапаганы... Их мосты опасны для людей. Разве ты не знала? Теперь твоя душа отправится в ад после той прогулки.
   - Я не знала! Но дай мне прожить хоть еще чуть-чуть, пока не настанет мой час!..
   - У меня нет выбора. Надеюсь, однажды, там ты простишь меня.
   - Нет, нет, нет!!! Прошу!!!
   На последнем слове в ее жизни голос оборвался. Девушка издавала предсмертные хрипы, обливаясь кровью, которую она довольно быстро теряла из пробитого насквозь сердца. Умирая, Рогнеда все еще смотрела в глаза Каса. Когда-то он был для нее одним из самых хороших парней в городе. А теперь это убийца.
   Она умерла с открытыми блестящими и полными ужаса глазами. После жертвоприношения он ладонью закрыл ей веки и сказал:
   - Мне тоже нелегко... И больно осознавать, что я с тобой сделал. Очень больно. Прости, Рогнеда.
   По тишине Климент понял, что все закончилось. Не дожидаясь своего ученик, старик направился к нему.
   - Ну что? Видишь, это не так сложно. Ты смог. Поздравляю!
   - Как принимать эти поздравления? Я ведь убил человека. Девушку убил!
   - Вот именно, она всего лишь человек. А ты теперь истинный некромант со всей возможной силой Магии Смерти!
   - Не нужна мне эта сила. Я не смогу так жить, зная, что я собственными руками убил невинную девушку. Чья в этом вина? Ваша вина!
   - Я не заставлял тебя это делать. Я хотел только как лучше для тебя, а ты оказался намного слабее, чем я думал, Кас. Ты меня разочаровал.
   - Разочаровал вас? Хорошо, разочарую еще раз. Последний раз!
   Молодой некромант резко вытащил кинжал из тела Рогнеды и вонзил его в грудь Климента. От сильного удара тот свалился в траву, а Кас склонился над ним:
   - Как себя чувствуете, учитель? Приятно умирать?
   - Это ты зря сделал, Кас...
   - Мне уже все равно.
   - Тебе конец. Ты не понимаешь, с кем имеешь дело.
   Не слушая, что говорит старик с кинжалом в груди, Кас взял факел и направился в сторону их деревянного дома. Не успев пройти несколько шагов, он ощутил какую-то невероятную легкость. Даже факел выпал из рук. Выпал, потому что юноша просто-напросто распадался заживо на мелкие невидимые частицы. Исчезли руки, затем ноги. Это было приятно и страшно одновременно. Это все легкость. Наверное, люди так ощущают приход смерти, подумал Кас.
   Издалека послышался громкий раскатистый смех Климента:
   - Глупец! Я же сказал, что тебе конец!
   - Чтоб ты сдох, проклятый старик!
   Это было последнее, что успел выкрикнуть Кас, после чего растворился и исчез окончательно. А Климент продолжал громко смеяться...
   В прямом смысле этого слова юноша подорвался с кровати, словно вернулся с того света. Какой правдоподобный сон, подумал он. Не дай Бог, что все именно так и будет. Ведь этот старик действительно может быть очень опасным. Неизвестно, что от него ждать. Надо быть с ним аккуратным, иначе жизни лишиться можно очень быстро. Неспроста же такое снится. Хотя... Может, это только разыгравшаяся фантазия и не более того. Но даже если так, все-таки следует быть бдительным и день и ночь. Пожалуй, записывать в дневник такое сновидение не стоит, решил Кас, иначе Климент может узнать об этом, просто прочитав одну из записей.
   За окном все та же хорошая погода. Еще не вечер. Да, спать днем порой очень приятно, но только не с такими снами. И все-таки этого время для отдыха вполне было достаточно. Поэтому можно было продолжить уроки фехтования, что и сделал юноша, отправившись искать своего учителя. Он нашел его на улице возле дома с чашкой какой-то горячей настойкой.
   - О, мой дорогой друг! Выспался, отдохнул?
   - Да, вполне. Я готов продолжить уроки.
   - Что ж, это радует. Тогда бери свой меч и иди на ту же поляну, а я допью свою бодрящую настойку и приду.
   Так и было сделано.
   Ожидая Климента, Кас разглядывал свой меч. Насколько он идеален! Красив, эффективен, относительно нетяжелый. Но не стоит забывать, что, прежде всего, это орудие убийства. Только этот факт немного расстраивал. И в этот момент некромант вспомнил, что его клинок магический, но старик так и не рассказал ничего об этом. А знать это нужно было, более того, интересно. Поэтому он решил сразу же спросить об этом, когда Климент придет.
   - Любуешься своим оружием? - улыбнувшись, спросил старик, когда пришел.
   - Да, мне он очень нравится, - довольно ответил Кас.
   - Итак, начнем.
   - Хорошо, но у меня есть вопрос.
   - Задавай.
   - Мне интересны магические свойства меча. Какие они у него?
   - Я ожидал, что скоро ты спросишь об этом. Помни, что всему свое время.
   - Понял.
   - Не расстраивайся, обязательно узнаешь, только позже.
   - Все в порядке. Просто мое любопытство не удовлетворено, поэтому я такой не довольный.
   - Это временно. А теперь приступим.
   Климент взял свой меч, немного размялся, остановился и продолжил речь:
   - В прошлый раз мы изучили две стойки: "Плуг" и "Бык". Сейчас же изучим еще две. Я буду говорить и одновременно показывать, а ты следи, запоминай, пробуй вместе со мной. "Глупец" - это передняя свободная стойка. В этой позиции передняя рука вытянута вперед в свободном хвате. Клинок удерживается впереди и слегка вниз. Любая нога впереди. Вот как она выполняется. - Климент на своем примере показал эту стойку, тем самым подтвердив свои слова. - Теперь другая. "Крыша" - это высокая стойка, острие над головой. Она является единственной основной стойкой, в которой острие клинка не направлено на противника, и является, таким образом, единственной стойкой, не применяемой в методе стены. Она, подобно "Быку", является левосторонней стойкой и хорошо начинает все удары с плеча. Запомнил? Пробуй!
   Вот тут и началось. Ни первая, ни вторая стойка не получались даже после нескольких попыток. Кас после этого испытал сильное разочарование в своих способностях. И это даже начинало раздражать, он стал злиться сам на себя за это. Пробовал снова. Уже лучше, но не совсем то, что должно было быть. В конце концов, у него просто сдали нервы. Он со злостью вонзил клинок по самую гарду в землю, снова удивив старика.
   - С такой силой тебе и уроки не нужны. Один раз хорошо ударил и сразил наповал противника.
   - Это вновь проявление моей необъяснимой способности.
   - Я заметил, Кас. Не переживай об этом. Обязательно разберемся. Это будет что-то особенное и, как мне кажется, серьезный шаг во что-то новое и неизведанное.
   - Вы снова говорите загадками. Мне это непонятно. Желательно как-то проще объяснить.
   - Иными словами, есть предположение, что эта способность от какой-то зверской сущности, скажем так. То есть нечеловеческая. И если это так, то в тебе не только некромант развивается, но и что-то еще. Но, хочу сразу сообщить, что это только мои мысли и не более того. Что это такое на самом деле, нам пока еще неизвестно.
   - Может быть, вы правы. Меня это пугает, если честно. Видимо, во мне скоро вообще ничего людского не останется, кроме внешнего облика.
   - Разве плохо? Никто не знает, к чему это приведет.
   - Конечно, плохо! Я хочу быть человеком.
   - Но ты ведь уже не человек, а до сих пор не смирился с этим фактом.
   - Да, не смирился. Это правда.
   - А пора бы уже. Тебе никуда не деться от этого.
   - Знаю...
   - Так, философию оставим на потом. Еще немного тренировки, а после ужин и сон.
   К вечеру Кас потратил достаточно сил, поэтому все мышцы, задействованные при фехтовании, болели, а руки сильно устали. Из-за этого ему с трудом давалось написание новой записи в дневнике.
   "Что я могу сказать на данный момент моей жизни обо всем, что в ней происходит? Я начинаю постепенно привыкать к этому образу жизни отшельника. И хорошо, и плохо. И старик был прав, когда утверждал, что я пока еще не смирился со своей сущностью некроманта. Еще и эти сны. Два похожих, но с разной развязкой. Наверное, они снятся из-за волнения и постоянных мыслей о жертвоприношении, но я не могу не думать об этом. Просто для меня невозможно совладать с собой в подобной ситуации. А с другой стороны, конечно, меня манит тот факт, что я буду после этого обладать всеми возможными способностями Магии Смерти, благодаря чему стану более неуязвим, чем сейчас. Может быть, меня даже ищут после содеянного в городе, но до сих пор никто не нашел. Странно все это, очень странно. Как бы там ни было, нужно быть готовым ко всему в любое время. Это то, что я точно понял за мои прожитые годы. Пока я живу настоящим. Даже представить не могу, каким теперь будет мое будущее. Хотя о нем надо думать. Я не хочу прожить всю жизнь в деревянном доме в лесу со стариком. По-моему, совсем не радужная картина".
  

Глава 19. Глупая потеря

   - Хватит спать!
   Звонкий женский голос лезвием прошел по ушам Ратмира.
   - Не кричи. И так голова болит.
   Лучше б он и не говорил ничего, потому что эти слова разозлили Анисью еще сильнее:
   - А что, я виновата в этом? Ты сам пошел и напился!
   - Да, сам. Знаешь из-за чего?
   - Нет, понятия не имею.
   - Точнее, из-за кого.
   - То есть ты хочешь сказать, что все-таки я виновата?
   - Как сказать. Я расстроился из-за нашей ссоры, вот и напился.
   - Нашел лучшее решение! Ничего другого придумать было нельзя! Можно было просто извиниться.
   - Ага, искать тебя, когда ты ушла, не сказав даже куда. И за что извиняться? Нет моей вины в этой ссоре.
   - Ну, вот опять я виновата. Как же я устала от этого, ты бы знал.
   - Я не говорил, что ты виновата. Ты же знаешь, что если я не прав, то могу извиниться, не гордый. А вот ты...
   - А я гордая!
   - Замечательно, родная! Дальше что? Так и будем ругаться постоянно? Мы этого с тобой хотели? Или же жить нормально, спокойно?
   - Да, хотели. Только вот не получается у нас спокойно. И, конечно, в этом снова моя вина. Правда, любимый?
   - Хватит язвить. Это ни к чему хорошему не приведет.
   - Ты это на что намекаешь? Расставание или побьешь меня?
   - Об этом и мысли не было.
   - Ладно, о чем твои мысли?
   - О том, что я хочу нормальных отношений с тобой.
   - Это не так сложно. Надо всего лишь ничего не скрывать от меня.
   - Цепочка. Всего лишь полезная вещь, которая мешает нашим отношениям нормально развиваться. Кстати, где она?
   И тут-то Ратмира осенило, что он ее потерял, когда прикоснулся к шее.
   - Я откуда знаю. Она у тебя была.
   - Вот именно, что была. А теперь ее нет.
   - Потерял, молодец!
   - Боже, ты когда-нибудь перестанешь сегодня хотя бы? Не таким я представлял это утро. Сам не рад, что так случилось. Надо ее найти, срочно. Слишком ценная вещь, чтобы ее терять.
   - Мне все равно. Не надо столько пить!
   - Будь дома, а я пока схожу к Гордею, узнаю у него, может, он помнит. К тому же нам завтра уже в поход.
   - Иди. Воды хоть выпей, умойся, а то страшно смотреть на тебя.
   - Опять язва.
   Сказав это, Ратмир быстро умылся, сделал пару глотков воды и отправился, чуть ли не бегом, к дому Гордея. Застав того спящим, разбудил его долгим стуком в окно. Долго, с огромным трудом охотник поднялся с постели и открыл входную дверь. Он не мог не возмущаться:
   - Слушай, дружище, ты б еще ночью меня разбудил.
   - Прошу прощения, но тут такое дело. В общем, я ту самую цепочку потерял. И не помню, как и где.
   - Ну и дела. Что от меня хочешь в столь раннее время? Я и сам с трудом соображаю. И помню мало, если честно.
   - Это плохо. Нужно вспомнить, где мы были кроме таверны.
   - Проходи в дом. Там поговорим.
   Расположившись на кухне, Ратмир сел за стол, ожидая пока Гордей приготовит какой-то бодрящий напиток, снимающий похмелье.
   - Пей, полегчает. Проверено на себе.
   - Спасибо.
   - А теперь по порядку давай вспоминать вчерашний вечер. Сначала я сидел один в таверне, затем пришел ты и составил мне компанию. Мы говорили о взаимоотношениях между мужчиной и женщиной, потому как ты поругался из-за цепочки со своей девушкой
   - Все правильно. Так и было. А дальше я почти ничего не помню. Лишь моменты какие-то отрывками всплывают.
   - Ну, мы там сидели довольно долго, пока не набрались достаточно. Так, что было после этого... А! Дальше мы вышли из таверны и решили прогуляться по городу перед тем как идти домой.
   - Что-то такое начинаю припоминать. Мы больше никуда не заходили?
   - Вроде нет. Я ж говорю, что сам плохо помню. И не знаю точно, все ли я запомнил. Так-так, надо еще подумать. Что ж было еще... Кажется, мы еще были у фонтана. Да, точно там были! Ты еще случайно упал в него, а люди, что были рядом, решили, что ты просто купаешься. Это было смешно, конечно.
   - Зато сейчас невесело. Так, может быть, я и потерял ее в фонтане.
   - Возможно. Это нужно проверить, но сильно не надейся найти свою цепочку, даже если ты потерял ее там.
   - Почему?
   - Потому что у фонтана всегда людно. Даю зуб, что ее могли уже присвоить как ценную находку. И попробуй теперь найти ее среди всех городских. Допустим, найдешь. Сразу же готовь вознаграждение. Бесплатно ее вряд ли кто-то отдаст, тем более, если вещь магическая.
   - Никто ж не знает, что она магическая.
   - До поры до времени. Любую вещь всегда можно проверить на магию, обратившись магам. Они, кстати, недорого берут за эту услугу, ведь для них это не составляет особого труда. Да уж, встрял ты, парень.
   - Как же все сложно в этом мире.
   - Да не только в этом.
   - Что? Ты был в ином?
   - Не, что ты. Просто фраза вырвалась. Не обращай внимания.
   - Это все, что ты можешь вспомнить?
   - Да. После того как ты намок в фонтане мы собрались домой. Вроде все. А что было с тобой потом мне уже неизвестно.
   - Значит, в первую очередь мне надо осмотреть фонтан и спросить людей поблизости. Вдруг кто из них видел мою цепочку.
   - Правильно, так и сделай. Моя помощь нужна?
   - Спасибо, думаю, что справлюсь сам.
   - Тогда я еще посплю, а то глаза сами закрываются. Если что понадобится, сообщи.
   - Хорошо, обязательно. Спасибо тебе, что освежил мою память.
   - Не за что, обращайся. Провожу тебя. Потом расскажи как дела. И не забывай, что завтра мы в поход, так что готовься.
   - Я помню. Все будет в порядке.
   Около фонтана было людно. Ратмир вглядывался в лицо каждого человека, надеясь, что это как-нибудь поможет ему, но, к сожалению, он был плохим психологом, чтобы определить, кто мог обладать весьма ценной находкой. Оглядываясь по сторонам, он подошел вплотную к фонтану и стал всматриваться в него. Как бы то ни было печально, на дне не оказалось ничего, кроме воды.
   - Вы что-то ищите? - спросил незнакомый молодой человек.
   - Да, - не обращая внимания на собеседника, ответил Ратмир.
   - Что именно? Может, я могу чем-нибудь помочь?
   - Я вчера здесь потерял цепочку. Очень важная вещь для меня. Боюсь, что ее найти вряд ли удастся.
   - Я здесь с раннего утра. Видел девушку, которая как раз несла в руках какую-то цепочку, когда уходила отсюда. Возможно, что она ваша.
   - А как она выглядела?
   - Обычная такая. Серебристого цвета.
   - Значит, это она. А что за девушка?
   - Я издалека видел. Точно не скажу, но, по-моему, это была Рогнеда, дочь Бакая. Он наш главнокомандующий.
   - Это хорошая новость. Не подскажете, где она живет?
   - Да, конечно. Более того, я могу привести вас к их дому.
   - Большое спасибо! Тогда нужно незамедлительно прийти к ней и вернуть мою цепочку.
   Незнакомец согласился с Ратмиром и отвел его к дому, где жил Бакай и его дочь.
   Совершив несколько попыток достучаться до хозяина дома, он расстроился. Никто не открывал. Видя озадаченный вид Ратмира, новый знакомый сказал:
   - Самого Бакая точно нет дома. Уже не один день. Он отправился на поиски одного парня, который скрывается из-за убийства. Особое задание. А вот насчет Рогнеды ничего не знаю. Мне кажется, что она где-нибудь гуляет. Маловероятно, конечно, что в городе.
   - Еще раз благодарю вас за помощь. Где, кроме города, я могу ее найти?
   - Ну, если ее нет в городе, значит, она должна быть где-то в лесах. На вашем месте я бы лучше подождал до вечера, когда она будет дома уже наверняка.
   - Да, тоже думаю, что так будет лучше. Лес-то большой, кто ж знает, где именно она.
   - И еще один совет: в общении с ней будьте аккуратны. Все-таки она из благородных.
   - Это я и так понял. Ну что ж, спасибо за все, буду должен за помощь. Надеюсь, мы как-нибудь встретимся в одной из местных таверн, и у меня будет возможность угостить вас кружкой эля, - с улыбкой произнес Ратмир, пожав руку отзывчивому незнакомцу.
  

Глава 20. Она: вторая прогулка

   Девушка шла теми же тропами, что и раньше, надеясь увидеть вновь единорога, которому она обещала встречу. Но пока его нигде не было видно. И только, когда спустилась к водоему, застала благородное животное.
   - Привет, - с улыбкой сказала она.
   Единорог обернулся и издал характерный звук, означающий, вероятно, приветствие. Подойдя к нему ближе, девушка заботливо погладила его по голове:
   - Как твои дела, друг мой?
   Он ответил ей бодрым взвизгом и помотал головой.
   - Рада за тебя. У меня тоже все хорошо. Знаешь, а я скучала по тебе.
   Он точно понимал все, что она ему говорила, потому что после этих слов прижался к её плечу, слегка опустив голову. Это было невероятно приятно, и девушка просто не в силах была сдержать счастье, не скрывая улыбку. Затем она вспомнила про ее проклятие и решила рассказать об этом единорогу:
   - Я не все тебе рассказала. Сначала не хотела, но поняла, что мне больше и некому высказаться. А тебе доверяю. Может, ты даже сможешь мне помочь.
   Затем она молчала несколько минут, обдумывая как сказать следующие слова. А единорог вел себя так, словно уже знал, о чем она хочет с ним поговорить: устало выдохнул, опустил глаза.
   - Не переживай. Все со мной будет хорошо. Я же еще ничего не сказала, а ты уже расстроен. Чувствуешь, наверное.
   Она вновь погладила его по голове.
   - Да, это проклятие. Это демоны. Но мама сказала, что все наладится, что она найдет способ избавить меня от этой напасти.
   У животного был все тот же опечаленный вид. Скорее всего, он тоже знал, как и её мама, что от этого проклятия невозможно избавиться. И, видимо, сообразив, что лучше скрывать от нее этот факт, единорог радостно взвизгнул и сделал круг, обежав девушку вокруг.
   - Слушай, это похоже на кольцо. - Заметила она, а потом добавила в шутку: - Не предложение ли ты мне сейчас делаешь?
   Если бы он умел, то, конечно, рассмеялся б, услышав эту шутку. Единственное, что он сделал, побежал в сторону поляны, изредка поглядывая на девушку, тем самым зазывая ее к себе.
   - Играть хочешь? Хорошо, я догоняю тебя.
   Приподняв длинное платье, чтобы оно не мешало, она побежала за единорогом, а догнать его не получалось, ведь он удалялся все глубже в лес. Тропа уводила круто вниз, где было немного прохладнее. Растительность становилась густой и красивой. Животный мир более насыщенным: всюду жуки, бабочки, иногда маленькие пауки. Немного дальше был поворот в правую сторону, после которого перед глазами девушки показался туннель из деревьев. Все было похоже на то, что это сделано кем-то специально, потому что выглядел проход слишком аккуратно. Она восхитилась представленным видом, когда остановилась передохнуть. Единорог, заметив девушку стоящей, остановился тоже, обернулся, посмотрел на нее таким взглядом, будто хотел сказать "Ну, что ты стоишь? Пойдем скорее".
   - Не забывай, пожалуйста, что я не могу так быстро и много бегать как ты, - сказала она, рассчитывая на понимание.
   Надо отметить, что слова были сказаны не зря. Её новый друг подошел, опустил шею и стал гладить лицо девушки своей головой.
   - Ты такой хороший. - Буквально растаяла девушка. - Может, это нагло с моей стороны, но можно я на тебе поеду, если нам еще далеко бежать?
   И единорог одобрил эту идею, присев настолько, насколько позволила ему природа. Радостная, веселая, она с присущей ей легкостью оседлала его. Держаться было не за что, поэтому оставалось только прилечь и обхватить руками за шею единорога, чтобы не упасть во время скачки. Когда девушка была готова, они вместе пустились в путь по чудесному живому зеленому туннелю. Да, ехать верхом на единороге было непередаваемым впечатлением. Не каждый может похвастаться этим.
   Хоть и туннель был довольно длинным, время пролетело мгновенно. Хорошее почти всегда проходит быстро и незаметно. А впереди ждала картина еще большей красоты.
   Перед взором девушки открылся небольшой кристально чистый водоем, окантованный большими глыбами белых камней и стенами высоких пушистых деревьев, а сверху воду постоянно обновлял невысокий узкий водопад. Здесь было особенно большое скопление бабочек самой разной окраски. Это похоже на кусочек рая. Потрясающее место!
   - До чего же красиво! Вот куда ты хотел меня привести. Спасибо тебе большое! - восторженно благодарила девушка единорога, а он в ответ только поворачивал боком голову и смотрел на нее своим самым добрым взглядом.
   Она слезла с него, затем сняла обувь и аккуратными шагами направилась к этому природному бассейну. Забравшись на один из камней, девушка увидела на дне что-то круглое и ярко светящееся...
  

Глава 21. Неизбежность

   Рогнеда сидела на кровати, разглядывая свою утреннюю находку. Это была красивая серебристого цвета цепочка. Судя по всему, мужская, подумала она. Именно по этой причине не стала примерять, хотя и была идея.
   - Можно папе подарить. Если, конечно, не найдется хозяин этого украшения, - вслух размышляла Рогнеда. - Но ведь только раннее утро. Скорее всего, эта вещь была потеряна ночью. Пожалуй, подожду еще, а потом погуляю. Вдруг все-таки кто-нибудь придет за ней.
   Аккуратно положив цепочку на столик, она встала и направилась в сторону кухни. Хотелось попить чего-нибудь сладкого. Рогнеда отворила дверь и увидела человека облаченного в черную мантию, который смиренно ждал ее за столом, испугав девушку своим видом. Ее сердце бешено заколотилось, в горле стал ком, зрачки стали больше. Она с трудом смогла спросить:
   - Кто вы?
   Скинув капюшон с головы, он повернулся в ее сторону. Затем стал правой рукой почесывать подбородок. Помолчал, после промолвил абсолютно спокойным хриплым голосом:
   - Здравствуй, Рогнеда. Это первое. Давай будем культурными. Второе. Кто я? Меня зовут Климент. Но я считаю, что знать мое имя тебе не обязательно.
   Все еще стоя в дверном проеме, она не шевелилась:
   - Зачем вы здесь? Как вы прошли? Откуда знаете мое имя?
   - Хм... Хорошие вопросы. Кто ж не знает красавицу дочь главнокомандующего Каана. Следующий ответ на один из твоих вопросов. Я здесь, чтобы забрать тебя. А прошел при помощи своих способностей. Мне-то уже сто восемьдесят семь лет. Не мало, не так ли? Сто сорок четыре из них я некромант. Да, будучи человеком, я прожил не много, но я только рад этому, иначе давно бы лежал в гробу как все мои ровесники.
   Все, что сказал этот старик, мгновенно поразило ее сознание. Она пыталась пошевелиться, но не смогла. И в этот раз не по своей воле.
   - Да, ты не сдвинешься с места. Зато говорить можешь. Это называется частичный паралич. Просто чтоб ты знала. Магия и не более, - улыбнулся Климент.
   - Но за что? Почему? Что со мной будет? - дрожащим голосом вопросила Рогнеда, изо всех сил стараясь сдержать подступающие слезы.
   - Особой причины нет. Так уж вышло, что именно на тебя пал выбор. Что касается твоего последнего вопроса, то все с тобой будет хорошо. Только не в этом мире, конечно. Это всего лишь маленький нюанс и не более.
   - Вы хотите сказать, что я умру?
   - Зависит от того, с какой стороны на это посмотреть. Смерть довольно интересная вещь. Для кого-то это конец, для других же - начало новой жизни. Порой случается так, что новая жизнь даже лучше прежней. По большому счету это решают Боги. А также немаловажна удача. Поверь мне, я однажды был там. И скажу тебе, что тот мир ничем не отличается от этого. Разве что компании разные и нет тех, кто с тобой здесь. Но, как известно, они тоже не будут жить вечно и однажды придут к тебе. И опять же, если повезет. Ведь всех отправляют в разные места, так сказать, по заслугам. Так что ты можешь даже оставить записку, чтобы все твои родные, друзья и знакомые вели себя так же хорошо как и ты. Тогда шанс встретиться в том мире будет намного выше. А вообще мне там, честно говоря, не понравилось. Нельзя ни убить, ни отомстить. Ничего почти нельзя сделать подобного рода. Все это заблаговременно предотвращают. Поэтому мне больше нравится здесь.
   Он замолчал, задумался, потер снова подбородок, после продолжил:
   - Ты бы хотела увидеть Каса? Ты же его знаешь, верно?
   Теперь Рогнеда была крайне удивлена. Какое отношение имеет этот старик к Касу? Она не знала, более того, даже не догадывалась.
   - Да, хотела бы. Он ведь сбежал из города, когда убил парня. Интересно, что с ним.
   - С ним все отлично. Что ж, если ты желаешь с ним увидеться, то так тому и быть.
   - То есть как так? Вы его знаете?
   - Знаком. Сравнительно недавно. Хороший парень, да вот только молодой еще, слишком эмоциональный. Ему просто необходимо закалять свой характер. Ты ему в этом поможешь, кстати.
   - Как я могу ему помочь?
   - Об этом я пока не стану говорить. Ничего не изменится все равно. Время придет, узнаешь. Совсем скоро. Вот такие у нас с тобой дела. Так... Я что-то чувствую. Кажется, у тебя в доме есть магические предметы.
   Климент встал, подошел к Рогнеде и в прямом смысле этого слова переставил ее, парализованную, на другое место, чтобы удалиться из кухни и пройти в другие комнаты. Он точно знал, что магия в этом доме присутствует, и ощущал это всем своим телом. Чем ближе находилась его рука к цепочке, тем сильнее были чувства. Старик не искал долго, а сразу вошел в комнату Рогнеды и обнаружил на столике ту самую цепочку. Не скрывая злорадство, он схватил ее, жадно разглядывая ценную вещь.
   Быстрыми шагами некромант вернулся на кухню с вопросом:
   - Откуда у тебя эта вещь?
   - Я... Я нашла ее сегодня утром у нас в городе.
   - Странно. Такие вещи просто так не валяются. Наверное, кто-то потерял. И такая потеря будет стоить дорого. Это же цепочка удачи. А ты не знала, так ведь? Хорошо, расскажу тебе, что ты упустила. Все дело в том, что если б ты надела на себя эту магическую вещицу, то меня бы сегодня здесь не было. Да не только сегодня. Знаешь почему? Потому что ты была бы под покровительством любого из Богов Удачи, а в таких случаях даже я бессилен. Причем каждый раз это был бы разный Бог. У них, если можно так выразиться, смена есть. Их там много, перечислять всех не буду. Тебе все равно скоро туда, так что у тебя будет возможность еще познакомиться хотя бы с одним из них. Можешь даже не умолять оставить тебя здесь. Все давно решено. И если так происходит, то это не мое желание на самом деле, а воля Богов.
   Услышав все сказанное, она совсем растерялась, запуталась и упала в обморок, но Климент при помощи своих магических сил удержал ее на ногах, не позволив упасть. Он осторожно посадил ее на стул, чтоб та чувствовала себя комфортнее в свои последние часы жизни.
   Обливая Рогнеду продолжительное время, старику удалось привести ее в чувство. Все те же испуганные глаза смотрели на некроманта, во взгляде которого просматривалось равнодушие и спокойствие.
   - И что ж ты такая впечатлительная... Вы даже с Касом в этом похожи. Может быть, из вас получилась бы хорошая любовная пара, но, увы, не судьба.
   - Где он? Что вы с ним сделали?
   - Он довольно далеко отсюда. Я же говорил, что вы скоро увидитесь, а ты задаешь тот же вопрос. С ним я ничего не делал. Напротив, только помог ему.
   - Пожалуйста, помилуйте...
   - Вот глупая девочка. Слов не понимаешь совсем. Нет времени более ждать. Пора в путь.
   Климент парализовал ее дар речи. Теперь она не могла ни говорить, ни кричать. После сделал над головой Рогнеды какие-то движения руками. Подхватил на плечо и направился к выходу из дома.
   Она пыталась кричать, махала руками, всячески привлекая к себе внимание горожан, но никто ее словно не видел и не слышал. И совершенно неожиданно девушка заметила двух молодых людей, стоящих у дверей ее дома, которую некромант даже не открывал при выходе. Просто прошел с ней сквозь стены. Она даже успела услышать отрывок слов одного из них:
   - ... уже не один день. Он отправился на поиски одного парня, который скрывается из-за убийства. Особое задание. А вот насчет Рогнеды ничего не знаю. Мне кажется, что она где-нибудь гуляет. Маловероятно, конечно, что в городе.
   Сейчас она поняла, что искали именно ее. И ничего не могла сделать. Почему никто не обращает внимания?!
   Неподалеку Климента ожидал красивый черный конь, которого, как было видно, тоже никто не замечал. Оседлав его и усадив перед собой Рогнеду, некромант помчал прочь из города.
   Она не знала, но все было скрыто от людей, опять же, при помощи магии. Невидимость. Невидимая Рогнеда, невидимый похититель и его невидимый конь.
  

Глава 22. Новый поход

   - К сожалению, мои успехи так и не увенчались успехом, - разочарованно сказал Ратмир.
   - А я так и знала, - съязвила Анисья.
   - Погодите, вы хоть при мне не устраивайте скандалы, - попросил Гордей.
   Раннее утро было не самым хорошим из-за пасмурной погоды. Тяжелые и мрачные, тучи нависли потолком над землей. Казалось, что совсем скоро пойдет сильный ливень, но отменять поход никто не собирался, поскольку его долго ждали все трое.
   - Так, с оружием, кольчугами, щитами у вас все в порядке? - спросил охотник.
   - Да, все отлично, - ответил за двоих Ратмир.
   - Едой и водой запаслись?
   - Конечно. Все взяли, хватит на пару дней.
   - Значит, все хорошо. Можно двигаться на поиски драгоценностей.
   Полностью готовые к походу, они направились к городским воротам, которые ведут через мост прямо в лес. При выходе из Каана стражники пожелали им удачной охоты, скорейшего возвращения и закрыли за ними ворота. Да, этот город всегда отличался вежливыми людьми, чего, конечно, нельзя сказать о самом короле Ависе, во власти которого было все королевство Левикран.
   Проходя мост, Гордей решил рассказать о многих мерах предосторожностях, о которых нельзя забывать в лесу:
   - Вот мы и в пути, друзья. Теперь я поведаю вам о самом главном. Запомните одно: никогда ничего не трогайте и не подходите близко, даже если это вам покажется самым обычным предметом или явлением. У нас в лесах много опасности, не считая тех же троллей, абнауаю, ванапаганов и прочих существ, обитающих не так далеко от нас. Есть еще и различные духи, с которыми точно не стоит иметь дело, поскольку это чревато печальными последствиями, иногда даже трагическими. Так что, будьте внимательны. От меня далеко не отходите. Если что-то непонятно, интересно, обязательно спросите меня. Это была краткая инструкция поведения в лесу перед нашим походом.
   - А какие духи обитают в лесах? - просила Анисья.
   - Да, мне тоже это очень интересно, - подхватил Ратмир.
   - Их много. Сразу всех и не вспомню. Давайте лучше я буду вам о них рассказывать, если вдруг столкнемся с ними или с их территорией. Так будет более наглядно и запоминающееся, - подмигнул охотник.
   - Гордей, ты нас однозначно напугал таким заявлением, - с ноткой переживания сказал Ратмир.
   - Ничего страшного не произойдет, если будете прислушиваться к моим советам. Так что идемте на поиски сокровищ. Вы ведь хотите разбогатеть? Так вперед! И забудьте про страх.
   Конечно, Гордей не отличался особыми ораторскими способностями, но последние его слова все-таки сумели вдохновить его новых знакомых.
   Мост был уже позади. Они свернули направо, где виднелся густой темный лес. По словам охотника, это одно из опасных мест, но при этом есть больше шансов неплохо разжиться, ведь если не получится даже заполучить драгоценности троллей, то всегда можно найти оружие, доспехи, разные магические вещи некогда погибших там охотников. Этот факт являлся одновременно и стимулом и примером таких походов. Но без риска невозможно стать богаче, как любил говорить Гордей.
   Чем дальше путники уходили вглубь леса, тем темнее и гуще он становился. Ратмир вел себя вполне достойно, а Анисья с трудом скрывала чувство страха, при каждом малейшем шорохе прижимаясь к любимому и забывая обо всех ссорах и обидах. Гордей же выглядел внешне спокойным, хотя сам всегда был бдителен и, казалось, был способен смотреть по всем сторонам одновременно.
   - Кстати, сегодня отличная погода для охоты на троллей. Они же не могут долго находиться на солнце, а сейчас пасмурно. Возможно, застанем кого-нибудь из них прямо у входа в пещеру. Они порой выходят в такое время. Для нас это огромный плюс. Будет возможность убить его и проникнуть в пещеру с драгоценностями без труда. Конечно, при условии, если у тролля нет семьи, членов которой мы можем встретить в самой пещере.
   - Может, все-таки сначала попробуем загадки? - спросила Анисья с искренней верой в то, что таким образом можно выиграть у тролля все его сокровища или же убить солнцем.
   - Знаете, друзьям мои, я уже говорил, что думаю об этом. Хотите, рискнем, я буду прикрывать вас на случай, если что-то пойдет не так. Но и на меня сильно не рассчитывайте, помните всегда о своих силах.
   И они замолчали. Всем и без того было предельно ясно, как нужно действовать. Оставалось только найти пещеру.
   Извилистая тропа уводила немного вниз, открывая на горизонте только лишь новые густые заросли. Судя по всему, сам Гордей еще не ходил в этих местах. В этом-то и был его интерес как охотника.
   Пройдя еще определенный участок их пути, они встретили небольшую горку, покрытую мхом. Гордей остановился, как только увидел ее и сказал:
   - А вот теперь осторожно. Это не похоже на вход в обычную пещеру тролля, но, с другой стороны, кто ж их знает. А может, это жилище кого-то другого. Будьте пока здесь, а я обойду и гляну, что с той стороны этой интересной горки.
   Ратмир с Анисьей только кивнули без всяких слов.
   Вынув клинок из ножен, держа его наготове, охотник стал не торопясь обходить вокруг интересное место. Он прищуривал глаза, поскольку так видел всегда лучше. Пока тишина. Да, это действительно была пещера, но чья именно, было непонятно. У троллей они, как правило, отличались тем, что были безо мха и вход находился всегда с южной стороны. По крайней мере, так было в этих лесах.
   - Все нормально. Это пещера. Осталось только исследовать ее. Только, признаюсь честно, я не знаю, кому она может принадлежать. Как-то не похожа она на пещеру тролля. Хотя, конечно, не исключено и это. Идите сюда, гляньте на нее. Потом проникнем внутрь и посмотрим, что там есть.
   Как только молодые подошли к Гордею, в пещере стали слышны чьи-то медленные шаги, которые по звуку были довольно тяжелыми. И с каждым шагом становились более отчетливыми.
   - Да уж, похоже, мы тут нежеланные гости, - проговорил Гордей, медленно отступая назад от входа.
  

Глава 23. Размышления

   Плотно позавтракав, Кас удалился в свою комнату и занялся чтением книги, которая была интереснее с каждой новой главой, хотя он никогда не был любителем чтения. Странно, но утром Климента он так и не обнаружил. Мало ли, где этот старик может бродить, подумал юноша. На чтение у него ушло около часа, после чего он решил потренироваться и отработать некоторые движения в навыке фехтования. Радовало, что с каждым новым днем обращаться с мечом получалось лучше. Также Кас начал делать отжимания в упоре лежа, чтобы постепенно привести себя в хорошую форму, поскольку его весьма задело замечание Климента по поводу физической силы. Все это делало день более интересным и разнообразным, а жизнь, казалось, налаживается, когда есть к чему стремиться и чего добиваться.
   По приходу в дом, некроманты встретились на кухне.
   - Здравствуй, мой милый друг, - с улыбкой произнес Климент.
   - Доброе утро, - ответил приветствием Кас.
   - Давно не спишь?
   - Да. За время вашего отсутствия успел много всего сделать: книгу читал, тренировался, отжимался.
   - Похвально! И это правильно. Развиваться нужно всегда, как духовно, так и физически.
   - Конечно. У меня такое же мнение. С недавних пор, конечно. Раньше я жил несколько иначе.
   - Не рассказывай.
   - Почему?
   - Я знаю как ты жил.
   - Откуда?
   - Я долго живу, Кас, потому и знаний у меня много. Когда-нибудь и ты будешь таким как я и все поймешь. А пока, если расскажу, то это не будет иметь смысла. Вряд ли поймешь.
   - Я уже привык, что почти каждый мой вопрос игнорируется со ссылкой на то, что я не пойму.
   - Все это не так важно как то, что она уже здесь.
   У Каса эта фраза вызвала легкую дрожь:
   - Кто? Рогнеда?
   - Именно.
   - Но я ведь еще не дал согласие.
   - Знаю, но у тебя было много времени приготовиться. Даже больше дней, чем тебе было нужно. По твоим словам, разумеется.
   - Она здесь в доме?
   - Конечно, где ж ей еще быть.
   - То есть вы хотите сказать, что она слышит сейчас наш разговор?
   - Нет, что ты. На ней паралич и сон. То же самое, что я сделал и тебе при первой нашей встрече. Пусть она отдохнет. Ей это нужно. Вечером накормлю ее ужином. Ну а потом сам понимаешь. На алтарь.
   - Понимаю. Значит, у меня остались считанные часы перед жертвоприношением.
   - Все верно. Вот еще что, посмотри. Это теперь твоя вещь. - Климент достал из кармана мантии серебристую цепь и вложил ее в руку Каса.
   - А что это?
   - Это с виду обыкновенная цепочка из стали, но на деле магическая. Приносит удачу носителю. Тебе не помешает, а мне нет необходимости в ней.
   - Спасибо, конечно, но откуда она?
   - Как много вопросов. Я нашел эту вещь у нее. Не беспокойся, кстати, не женская. Она сказала, что нашла ее совсем недавно. Кто-то, видимо, имел большую глупость, чтобы потерять такую стоящую вещь.
   - Еще раз благодарю за такой дорогой подарок.
   - Надень ее.
   Кас так и сделал. Цепочка ему подходила и красиво смотрелась с черной мантией некроманта. Самое главное, что не бросалась в глаза. Не любил он яркую одежду.
   - Можно мне сейчас посмотреть на нее, пока она спит?
   - Конечно, твое право.
   Старик проводил юношу в комнату, где спала Рогнеда, и оставил его наедине с ней.
   Она спала так беззаботно, словно находилась у себя дома. Увы, все это только действие магии. На самом же деле ее ждал один исход.
   Кас взял маленькую табуретку, поставил рядом с кроватью и сел напротив спящей Рогнеды. Да, она очень красива, особенно в бирюзовом платье, которое было на ней, а золотистые длинные волосы прекрасно гармонировали с ее одеждой. На пальцах различные золотые кольца с бриллиантами - они сразу говорили о состоятельности девушки, которая могла себе позволить их. Как бы ни восхитительно все это выглядело, она тоже человек. И судьба у нее не лучше других.
   - Как же ты красиво выглядишь, Рогнеда. Никогда не был с тобой так близко как сейчас. К тебе всегда было трудно подойти, - заговорил вслух Кас, не в состоянии сдержаться. - И, ты знаешь, мне так жаль, что все происходит именно так, а не по-другому. К сожалению, мы не Боги, не можем переписать свою судьбу.
   Он аккуратно погладил ее по щеке. До чего же прекрасная нежная кожа! Такая девушка - мечта каждого мужчины, подумал Кас, точнее, так и останется лишь мечтой и не достанется уже никому. Эти мысли всегда сваливались на душу каким-то огромным и невероятно тяжелым ядром, от которого не было никакого спасения. Теперь он стал понимать, что чем больше проведет сейчас время с ней, тем сложнее будет ритуал жертвоприношения. По этой причине юноша встал и вышел из комнаты.
   Климент сидел за столом и завтракал. Кас вошел и сразу начал говорить:
   - Приятного аппетита вам.
   - Благодарю.
   - У меня есть много вопросов. И мне нужно знать ответы на них, а не очередные загадки.
   - Довольно резкое заявление, молодой человек.
   - Пусть так, но мне необходимо знать.
   - Что именно?
   - Начну по порядку. Сначала меня интересует сам ритуал. Нельзя ли его перенести на завтра?
   - Нет, исключено.
   - Хорошо, понял. Каким будет оружие для жертвоприношения?
   - Кинжал. Очень ценная вещь, которая предназначена для таких мероприятий.
   - Потом я должен знать каковы наши действия после ритуала?
   - Похороним ее. Если для тебя это трудно, то я могу сделать все сам.
   - Я не про это.
   - А что тогда?
   - Я о будущем. Вообще часто думаю о нем. Неужели мы так и будем здесь жить как отшельники?
   - А разве мы не отшельники? Так и есть. Нас не примут в ближайших городах. Ты должен это понимать. Тебя что-то не устраивает?
   - Пока устраивает. Но я бы хотел более разнообразную жизнь, чем сейчас. Вот в чем дело.
   - Что ж, тогда могу тебя обрадовать. Если ты не знал, то некроманты могут жить намного дольше людей. В отдельных случаях становятся вообще бессмертными, но об этом расскажу в другой раз. Так что у тебя в запасе еще много-много лет, чтобы менять свою жизнь как тебе угодно.
   - Да, я этого не знал. Значит, я свободен в своем выборе жизни.
   - Разумеется. Но я бы не советовал сразу же отправляться куда подальше отсюда.
   - Почему?
   - Потому что вряд ли кто-то еще научит тебя тому, что умею и знаю я. Но это твое личное дело, сам понимаешь.
   - Если так, то, конечно, мне лучше еще поучиться у вас всем тем навыкам, которые должен знать каждый некромант.
   - Верный ход мысли, Кас.
   - Больше вопросов у меня нет. Теперь все понятно.
   - Вот и хорошо. Если будут, то задавай. Пока можешь заняться своими делами или отдохнуть, а в полночь осуществим ритуал. О девушке не беспокойся. Все будет в порядке. Сделаю, как положено.
   - Хорошо. Если понадобится какая-то помощь, дайте мне знать.
   - Обязательно.
   На этом и договорились. Только Кас собрался уходить, как Климент обратил внимание на себя:
   - Постой немного. У меня есть кое-что для тебя. Я же был в городе, когда похитил Рогнеду, и подумал, что тебе это пригодится.
   Старик достал из кармана пару небольших баночек с чернилами, что не могло не порадовать юношу:
   - Это как раз то, что нужно! У меня они уже заканчиваются. Огромное вам спасибо! Теперь я могу писать дневник и не переживать, что не хватит чернил.
   - Пожалуйста. И помни, я всегда на твоей стороне.
   Радостный Кас забрал чернила с собой и удалился в свою комнату, где принялся за написание следующей записи в своем дневнике:
   "Какой заботливый старик, на удивление. Странно это. И пусть он даже узнает, что я здесь пишу. Меня это перестало волновать. Более того, я могу спокойно написать и о том, что хотел перенести ритуал ради Рогнеды. Да, проскочила на тот момент мысль уберечь ее от смерти. Но после я понял, что это глупая затея. Тем более Климент, как мне кажется, без особого труда похитил ее и доставил сюда очень быстро. Разве не сумеет он остановить меня, если я решу схитрить и попытаюсь спасти Рогнеду? Сумеет, конечно. Пожалуй, откажусь от этой идеи. Лучше всего для меня сейчас подготовиться к ритуалу. Не отрицаю, что на моем счету уже есть одна смерть, но ведь тогда это было совершенно случайно. Сейчас же все сложнее. Мне предстоит осознанно убить красивую девушку, которая, кроме этого, хороший человек. Единственное, что может мне помочь во время ритуала, так это забыть обо и всем и просто сделать это. Главное, не думать, что передо мной та самая Рогнеда. Представлю, что это кукла, только живая кукла, жизнь которой нужно срочно прервать. Думаю, все получится именно так, как я задумал".
  

Глава 24. Она: странный предмет

   Этот предмет светился настолько ярко, что, казалось, в нем горит тысяча солнц. Он буквально слепил глаза, словно нарочно не давал приблизиться к нему. Однако, преодолевая это препятствие, девушка, оглянувшись по сторонам, чтобы убедиться, что ее никто не видит, кроме единорога, сняла платье, тем самым обнажив безупречное тело, и спустилась в водоем. Как ни странно, вода оказалась теплой. Здесь было не глубоко - немного выше груди. Аккуратно пробираясь через толщу воды, девушка приближалась к неизвестному предмету. И вот, когда свечение было совсем близко, она погрузилась в воду, открыла глаза и разглядела, что лежало на дне. Это был кристально чистый белый камень размером с ладонь идеально круглой формы. Когда девушка подняла его, он перестал светиться. Выбравшись на каменистый берег, она стала тщательно разглядывать его, но ничего необычного не увидела, пока не перевернула на другую сторону. А на ней было высечено ее имя: "Мила". От удивления она приоткрыла рот и непроизвольно задержала дыхание, в то же время этот камень вызвал у нее легкий шок. Она никак не могла понять, как такое вообще возможно. Решив, что это не просто так и здесь кто-то есть, она быстро надела платье и стала оглядываться по сторонам. Никого не было. Кроме единорога. А он смотрел на нее с довольным видом и кивал головой, как будто хотел сказать: "Да, это я сделал, поэтому специально тебя сюда привел". Эта мысль тут же поселилась у нее в голове. Действительно, единорог же привел ее в это место, как будто заранее продумал находку. Что может все это значить?..
   Девушка подошла к своему другу поближе и спросила:
   - Ты же специально привел меня сюда, чтобы я нашла этот камень?
   Единорог продолжил кивать.
   - Только зачем мне это? И откуда мое имя на камне, который находится в таком месте, где его, наверное, никто бы и не нашел?
   Благородное животное в ответ подняло голову вверх.
   - Ты хочешь сказать, что это Боги? То есть, через тебя они указали путь в это место?
   Он кивнул.
   - Я поняла. Но что дает этот камень с моим именем?
   На этот вопрос единорог не мог ответить, ведь одними движениями он не мог ей объяснить настоящее предназначение камня.
   - Как жаль, что я не могу узнать. Скажи, мне лучше носить его с собой?
   И снова кивки.
   - Это будет оберегать меня? Я правильно поняла?
   И совершенно неожиданно снова хрипение за спиной. Единорог начал бить копытом, направляя свой рог в сторону девушки. Она испугалась до безумия, вскрикнула, обернулась - никого. А хрип продолжался. Еще мгновение и единорог был готов к удару. Но все закончилось быстро, как и в другие разы.
   Она упала на колени и стала плакать от пережитых страхов. Опять эти демоны! Они не собирались оставлять ее в покое. И, напоследок, словно кто-то говорил ей прямо в ухо, грубым голосом прозвучали слова: "Не надейся, камень тебе не поможет". После этого девушка вовсе потеряла сознание. Увы, от этого проклятие не мог спасти своим присутствием даже единорог.
   Чтобы привести ее в чувство, он со всей его заботой поднял девушку головой так, чтобы тело лежало перед рогом, который не даст ей упасть, и понес к воде туда, где было не глубоко. Положил прямо в воду, оставив голову снаружи, чтобы она могла дышать. И ждал до тех пор, пока она придет в сознание.
   Спустя некоторое время девушка все же зашевелилась, чувствуя, что лежит в воде. Она поднялась из воды на берег, снова сняла платье, выжала его и уложила на камни, чтобы оно высохло, а сама осталась обнаженной, ведь все равно никто не видел. Затем стала искать камень со своим именем. Нашла неподалеку. А как оказалась в воде, так и не поняла, пока единорог не стал гладить ее головой, в очередной раз, проявляя свою искреннюю заботу о ней.
   - Я, наверное, никогда не перестану тебя благодарить, - сказала она, погладив его по голове. - Ведь ты появился не просто в моей жизни, я уверена. Да, пока еще не могу понять, зачем этот камень. Но эти демоны, это проклятие... Мне так страшно. Я не знаю, что с этим делать, правда. Кто знает, возможно, камень как раз и будет моим спасением. Хотя, тот ужасный голос твердил обратное... Наверное, все-таки есть от него какая-то польза, которая не нравится демонам. Они будут добиваться своего постоянно, я знаю. Мне еще мама говорила про это. Главное, чтобы я не сдавалась и никогда не проклинала себя, пока мы не найдем способ избавиться от этого проклятия. И тогда все будет хорошо. Я верю в это.
   Девушка улыбнулась. А единорог вздохнул, опустив голову, понимая, как же сильно она ошибалась.
  

Глава 25. Попытка не пытка

   Перед ними предстала огромная фигура очень старого тролля, который уже и передвигался с трудом. Он даже не стал сразу нападать на людей, посмевших побеспокоить его, а только медленно обвел всех взглядом.
   Несмотря на всю опасность, Ратмир сумел быстро сообразить и предложить троллю загадки:
   - А давай в загадки поиграем?
   Тролль громко рассмеялся, затем ответил:
   - С удовольствием!
   Гордей обомлел:
   - Первый раз вижу тролля, который так хорошо говорит на нашем языке.
   Тем временем Ратмир продолжил начавшийся диалог вопросом:
   - Бежать, бежать - не добежать. Лететь, лететь - не долететь. Что это?
   - Горизонт, - ответил тролль и вновь расхохотался. - Теперь я. Голубое поле. Серебро усыпано.
   Анисья успела ответить первой:
   - Звезды на небе!
   - Верно.
   - Моя очередь, - словно вызывая на дуэль, сказал Ратмир. - В огне не горит, в воде не тонет.
   Оппонент немного задумался, но вскоре дал свой ответ:
   - Лед. Люди, вы действительно надеетесь, что у вас получится меня выиграть в загадках?
   - Хотелось бы, - ответила Анисья, чувствуя, что им попался очень опытный, даже умный, тролль.
   - Хорошо. Тогда продолжим. Кто говорит на всех языках?
   Это был действительно непростой вопрос, хотя ответ не так сложен. Более того, даже простой. Но почему-то никто сразу не мог ответить. И только в самом конце, когда тролль начал смеяться, Ратмир все-таки успел озвучить правильный ответ на вопрос:
   - Эхо!
   Тролль задумался:
   - Интересно, какие люди сегодня у меня в гостях. Самое главное, что начитанные, а то неинтересно со всякими глупцами иметь дело. Их обычно я сразу убиваю.
   И вновь раскатистый хохот. Затем Анисья задала следующий вопрос:
   - Чем заканчиваются день и ночь?
   И вот на этом вопросе старый тролль застрял:
   - Хм. День заканчивается с наступлением вечера, а ночь... Ночь - с началом рассвета. Это разные вещи. Не то...
   Ратмир взглянул на Гордея и с улыбкой торжественно произнес:
   - Если он так и не сможет ответить, то умрет. Я же говорил, что это работает.
   - Вы что, люди, верите в эти сказки? - рассмеявшись, задал риторический вопрос тролль. - Мы не умираем от этого. И проиграв, не отдаем свои сокровища. Все-таки вы глупцы, как и все, кто был до вас. Мне вас жаль.
   - Зря ты так сказал, парень. Вот не верил я в это до последнего. И правильно делал, оказалось, - заключил охотник.
   Издав громкий крик, тролль изо всей силы размахнулся рукой, чтобы снести одним ударом троих, но, к его сожалению, не получилось - они успели вовремя увернуться, быстро отступив назад. Тем не менее, один промах его не остановил, и он продолжил двигаться в сторону своих "гостей". В свою очередь, они все еще отступали, выжидая удачный момент. Точнее, этот самый момент выжидал только Гордей, а Ратмир с Анисьей явно были в растерянности и только повторяли за охотником, который слабым кивком головы указывал в правую сторону, объясняя таким образом, что необходимо снова увернуться и нанести удар троллю сбоку. Сам же Гордей рассчитывал на хороший выпад с левой стороны, надеясь нанести противнику, если не смертоносный, то сильный удар. Больше всех волновалась, конечно, Анисья, ведь она девушка и впервые в жизни попала в такую опасную ситуацию. И все же действовать нужно было тактично.
   Все свое внимание тролль сосредоточил на охотнике, будто знал, что он может быть опаснее, чем его компаньоны. Именно по этой причине вновь попытался нанести сокрушающий удар, но целью был уже только Гордей, который благополучно ушел от удара и с сильным выпадом сделал прямой удар прямо в бок старого тролля. Не растерялись и Ратмир с Анисьей - они били противника с другой стороны, но не так удачно как охотник, который очередным знаком показал, чтобы те продолжали атаковать. Затем Гордей вынул меч, хлестнула кровь, что не могло не порадовать. Обойдя сзади противника, который испытывал сильную боль, ворочаясь на месте, пытаясь схватить ловкого охотника, он довольно легко и быстро вскарабкался на спину тролля. После чего перебрался на шею и, пытаясь удерживать равновесие, поднял клинок как можно выше в вертикальном положении и вогнал его в огромную голову ныне несчастного существа, которому пришлось умереть. Предсмертный рев тролля был ужасным и громким, что напугало Ратмира и Анисью. Но, когда они увидели обмякшее падающее тело, в голове которого торчал меч почти по самую гарду, им стало сразу легче. Они смогли. Они одержали победу. Хотя и противник был не из слабых существ.
   - Ну что, философы? - с издевкой спросил Гордей. - Убедились, что тролля не одолеть загадками? Да что говорить, он даже вам сам сказал об этом.
   - Теперь уж точно понятно, - разочарованно произнес Ратмир.
   - Мы же не знали, - с долей оправдания сказала Анисья.
   - Ладно, думаю, что вы это запомнили на всю жизнь. А теперь настал самый волнующий момент.
   - Какой?
   - Пещера старого тролля. Нужно ее обыскать. Там точно есть драгоценности, возможно, даже много. Сразу предупреждаю: все делим поровну. Ни больше, ни меньше. Все понятно?
   - Конечно, никаких проблем. Тебе можно даже больше отдать, чем нам, ведь именно ты зарубил тролля, а мы всего лишь помогали.
   - Это все не столь важно. Не знаю как вам, но лично мне не хочется надолго задерживаться в лесах. Пойдемте, время же идет.
   Как и в любом другом жилище троллей в этой пещере было жутко темно, поэтому Гордей сразу воспользовался припасенным факелом. Освещая путь, он помахал рукой Ратмиру и Анисье, чтобы те следовали за ним. Надо отметить, что здесь не только темно, но еще и сыро, даже слишком для такой пещеры. Охотник это заметил и заволновался, но не подал виду. Ступая дальше, каждый хотел обнаружить множество сокровищ, которые сделают их сказочно богатыми, ведь это мечта любого человека. Пещерный тоннель вел куда-то вниз, и пока ничего не говорило о драгоценностях. Чем ниже уходила дорога, тем труднее становилось дышать. Анисья не выдержала:
   - Я все понимаю, но мне кажется, что это уже странно. Мне трудно дышать. Я боюсь идти дальше.
   - Не переживай так. Это же пещера. Мы спускаемся вниз, поэтому и дышать труднее. Не задохнешься, клянусь, - заявил Гордей.
   - Дорогая, потерпи немного. Я уверен, что мы идем не зря, - подбодрил свою любимую Ратмир.
   Она только пожала плечами и через страх, но с надеждой, продолжила идти.
   Вскоре появилась развилка на два пути. Они решили не разделяться, а осмотреть все вместе потому, что так безопасней. И, к их огромному везению, сразу попали в пещерную комнату, где была пара сундуков, стол с горстью разноцветных камней и один золотой кувшин.
   - Поздравляю, друзья! Вот и наша первая находка, и она великолепна! Я в восторге! - просто кричал от радости Гордей.
   - Боже мой, неужели это все будет нашим? - заулыбалась Анисья.
   - Вот так повезло! - поддержал их Ратмир.
   - Что ж, мне кажется, за один раз мы все это не унесем. Интересно, что в сундуках. Готов поспорить - самые ценные вещицы именно в них, - азартно сказал охотник и принялся открывать один из сундуков.
   Он был полон чистых золотых монет. При виде такого богатства глаза Гордея загорелись, и появилось множество мыслей, куда можно потратить столько добра.
   - Ратмир, дружище, что стоишь? Осмотри второй сундук. Может, там тоже столько монет, - подмигнул охотник.
   Парень не стал долго думать и открыл второй сундук. В нем оказалось пусто.
   - Здесь ничего нет, - ответил Ратмир, а после его голос прозвучал громко и зловеще: - Зато здесь есть я!!!
   И он, словно сумасшедший, схватил свой топор и набросился на Гордея...
  

Глава 26. Решающий шаг

   Кас сидел в своей комнате и слушал, как она с Климентом ужинала на кухне. Это было невыносимо знать, что скоро ее не станет от его рук. Да, он понимал, что перед казнью принято кормить, но это же не казнь. Зачем старик это придумал? И как вообще у нее появился аппетит? Наверное, очередная магия некроманта работает. Трудно, конечно, сидеть, слышать через стенку ее голос и ничего с этим не делать. С каждой секундой становилось только хуже. Как жаль, что нельзя остановить время или хотя бы вернуться на несколько дней назад - все было бы иначе. Никто бы не умирал, а Кас мог жить спокойно в Каане, в своем родном городе. Бесконечный поток мыслей бежал как горный ручей. И останавливаться не собирался... А время неумолимо подходило к тому самому моменту.
   Наступила тишина за стеной. Похоже на то, что ужин окончен, а значит, пришло время ритуала. Кас дал себе установку отнестись к этому максимально равнодушно. Скрип двери без стука - в комнату вошел Климент:
   - Что ж, ты ведь знаешь, зачем я пришел?
   - Да, - ответил Кас, уставившись взглядом в пол.
   - Понимаю твои переживания, но после ты поймешь, что это не сложно. Что говорить, тебя даже совесть не будет мучить, поверь. Я же это сам когда-то прошел. И это не потому, что я такой человек. Все дело в некромантии.
   - Спасибо за поддержку, я справлюсь.
   - Это радует. Тогда я доставлю ее на алтарь, а ты пока поужинай. Извини, но с нами тебе нельзя было кушать. В этом случае ты бы расслабился душевно. Сам понимаешь, о чем я.
   - Да, понимаю.
   - Приятного аппетита. Я ушел, жду тебя у алтаря.
   - Я приду.
   Климент оставил Каса наедине с самим собой. А он так и сидел на месте. Ужинать не было никакого желания. Хотелось только пить, во рту совсем пересохло. Сходив на кухню, он выпил немного воды и сел на стул, чтобы просто выждать время, словно он кушал, чтобы Климент не догадывался о его слабости. Хотя, кто знает, возможно, этот старик в курсе всех событий наперед. С другой стороны, это не важно. Важно все сделать правильно. Так правильно, чтобы Рогнеда умерла сразу, без мучений. И без того жаль ее.
   Прошло около нескольких минут. Хватит думать об этом, решил Кас. Встал и пошел к месту жертвоприношения.
   Уже было темно и немного прохладно. Добравшись до алтаря, Кас увидел перед собой все то же самое, что и во снах: Рогнеда лежала полностью обнаженная на алтаре, связанная кандалами, а вокруг всего тела по фигуре расставлены горящие свечи. Наверное, никто не видел ее прекрасного тела, подумал Кас. И поймал себя на мысли, что он, можно сказать, тоже не видел, поскольку жить ей осталось не так много. После это будет всего лишь мертвое и красивое тело. А кому оно нужно без души? Никому. Если только самим некромантам, чтобы зомбировать. Интересно, но Кас даже мыслить начинал как настоящий некромант. Видимо, старик был честен в своих словах перед уходом из комнаты.
   - Не думай много, больше действуй, - холодно произнес Климент.
   - Хороший совет, но это я и так знаю, - с долей язвы ответил Кас.
   - Так в чем же дело?
   - Я бы хотел с ней поговорить перед ее уходом из мира. Разбудите ее. Я же не владею такими способностями.
   - Хорошо. Я бы ее разбудил в любом случае.
   Некромант подошел к Рогнеде, коснулся ладонью ее лба. Веки моментально поднялись. Все тот же по-детски наивный взгляд и божественно чистые красивые глаза, но только в них можно было разглядеть страх и растерянность. Попытка пошевелиться была тщетной, тогда она начала крутить головой в разные стороны и, увидев двух людей в черных мантиях, дрожащим голосом заговорила:
   - А где же Кас? Вы обещали мне, что я обязательно увижу его. И где я вообще?
   Её нежный голос ударил тупой иглой по сердцу Каса. Нет, это не любовь к ней, это проявление все еще человечности.
   - Я здесь, Рогнеда. А ты находишься на алтаре некроманта, - с трудом он выдавил из себя и подошел к ней ближе, а Климент так и стоял немного поодаль.
   - Боже, ты с ним? Ты с ним заодно? - не верила она.
   - Да, потому что я некромант. Я не хотел, на то воля Богов. Не бойся, я постараюсь сделать все без боли, - объяснил Кас и скинул капюшон с головы.
   - Но как? Я не узнаю тебя. Что с глазами? Они ужасны, Кас, - едва сдерживая слезы, продолжала Рогнеда.
   - Я ж сказал, я некромант, поэтому и глаза мои теперь фиолетовые. Это как клеймо, чтобы люди отличали нас от других.
   - Неужели ты убьешь меня, Кас? Ты же хороший парень, - утверждала она, а из голубых глаз начали катиться слезы, делая их еще более красивыми и блестящими.
   - Я не убиваю тебя, это жертвоприношение ради моего будущего.
   - Почему ты думаешь только о себе? А я? Я тоже хочу жить, пойми. Пощади, умоляю, - разрыдавшись окончательно, просила Рогнеда.
   Кас вдруг замолчал и стал гладить ее по голове, поправляя роскошные волосы. Как ни странно, она немного успокоилась. Тогда он продолжил:
   - Мне тебя жаль, правда. Есть и другая причина, почему именно ты. Тебе будет лучше умереть от моих рук, чем...
   - Кас, друг мой, много слов. Сделай уже это, - неожиданно заявил Климент, явно вмешавшись в разговор, словно не хотел, чтобы Кас дальше говорил с ней о чем-либо.
   - Хорошо, - холодно ответил Кас, ничего не подозревая и вынимая из кармана острый кинжал для ритуала жертвоприношения. Рогнеда увидев это, начала кричать от страха, дергаться, не переставая рыдать.
   - Пожалуйста, Кас, не делай это! Я же молода еще, я хочу жить. Хочешь, папа отдаст тебе половину нашего богатства, только оставь меня живой! Умоляю!
   Кас молчал, держа в руке кинжал. Затем поднял его в вертикальное положение над левой грудью девушке, целясь в сердце. Один сильный удар. И все. Будет тихо. Больше никаких слез и сожалений.
   - Прости меня, Рогнеда, - взмахнув рукой, заключил Кас.
   Она закричала еще громче, но даже сквозь ее громкий крик он услышал знакомый голос издалека:
   - Что ты делаешь, выродок?!
   Это был Бакай...
  

Глава 27. Не в деньгах счастье

   Гордей все еще стоял спиной к Ратмиру, который уже был готов нанести удар. Не успев среагировать прозвучавшие слова, охотник получил удар топором в спину. Благо, что на нем была мифрильная кольчуга, которая не позволяет пробить себя обычным оружием. И все-таки боль Гордей ощутил вполне. Обернувшись, он увидел Ратмира, в глазах которого отражалось сумасшествие, одержимость. Охотник сразу понял - что-то с парнем не так. Чтобы не наносить бить мечом, поскольку это опасно, Гордей, хорошо приложившись, сделал прямой удар ногой в грудь Ратмира, после чего того понесло назад, он споткнулся и упал. Видя все происходящее, Анисью охватила паника - она не знала, что делать, и даже не могла закричать, что являлось обыкновенной реакцией женщин на такие ситуации.
   - Ты что творишь?! - громко выкрикнул Гордей. - Решил все золото себе забрать? А где твоя благодарность за него?
   - Мне не нужно золото, - отдышавшись, ответил Ратмир. - Мне нужна твоя жизнь.
   Резко вскочив на ноги, он сумел взять инициативу в свои руки, схватив левой охотника за горло. Причем сдавил так сильно, чтобы Гордей почти перестал дышать. Он изо всех сил пытался вырваться, выгнуть руки Ратмира, но пользы это не принесло, а бить голыми руками по мифрильной кольчуге как минимум глупо. Запаса воздуха в легких совсем не осталось. Гордей начал терять сознание: в глазах помутилось, появилась слабость, а тело его стало обмякшим. Ратмир отпустил, не желая убивать, однако, охотник лежал без движений. Забившись в угол, Анисья, испуганная действом до ужаса, сидела на корточках. Она боялась издать лишний звук, ведь никогда не видела своего парня таким разгневанным. И от этого было страшно.
   Какое-то мгновение спустя, он и сам упал на землю, как будто ноги подкосились. После чего застонал, ощущая боль после удара ногой в грудь. Мифрил, конечно, защищал, но не от таких сильных ударов. Его основное предназначение было в том, чтобы не пробили острым оружием.
   - Как же больно! - констатировал факт Ратмир. - Что случилось? Я почти не помню ничего.
   Анисья после произошедшего события боялась говорить, поэтому сидела тихо и молчала.
   - Кто-нибудь ответьте. Дорогая, где ты? - начал искать ее парень, поднявшись на ноги.
   - Я здесь, только не бей, - тихонько заговорила она и пошла ему навстречу.
   - Ты что такое говоришь? Я же никогда тебя не бил. И не собираюсь, - заверил ее Ратмир и обнял.
   - Что это с тобой было такое?
   - А что было? Где Гордей?
   - Ты его убил...
   - Как убил? Быть не может!
   - Я не знаю, что с тобой случилось, но ты напал на него с топором. Потом вы подрались. А кончилось тем, что ты удушил его...
   Послышался громкий кашель. Оказалось, что Гордей жив. Ратмир подошел к нему и помог подняться. Отряхнув с себя грязь, охотник потер шею и сказал:
   - Слушай, парень, мне кажется, ты либо сумасшедший, либо в тебя бес вселился. Ты меня чуть было не зарубил.
   - Я не помню этого, правда. Не мог я такого сделать.
   - Не знаю, что ты можешь, но убить это запросто. Лично убедился. Хотя, постой. - Гордей задумался и промолвил: - Ты же открыл второй сундук, так ведь?
   - Да. Вот именно с этого момента память пропала.
   - Как раз тогда ты и бросился на меня. Точно не знаю, но, скорее всего, это плохая новость. Помните, я говорил про разных духов? Так вот, возможно, в тебя вселялся какой-то дух. Или же, хуже того, демон...
   - И что же делать? - взволнованно спросила Анисья.
   - Бежать отсюда и поскорее. Берите быстро все, что сможете унести, и на выход.
   Гордей сразу принялся насыпать в мешок золотые монеты. Ратмир одним движением сгреб горсть драгоценных камней в свой рюкзак, а Анисья взяла под руку золотой кувшин, после чего стала подбирать некоторые упавшие камушки. Им не хотелось оставлять даже малую часть сокровищ, поэтому оставшиеся монеты из сундука собрали в рюкзак Анисьи. Вроде все было в порядке, пока ничто не угрожало. И, что было силы, они бросились на выход из пещеры несмотря на то, что было тяжело нести на себе столько добра. Тяжелее всех было, конечно же, девушке, поэтому её пустили вперед, чтобы в случае чего помочь ей.
   Наконец все добрались до выхода. До чего же прекрасным сейчас было ощущение безопасности. Еще больше радовало то, что поход совершили весьма удачный.
   - Ну, что, думаю, нам очень повезло, - подытожил Гордей. - Поэтому дальнейший поиск не имеет смысла. Нам бы и это все донести до Каана. А по прибытии разделим монеты и драгоценности.
   - Полностью поддерживаем, - согласились молодые.

- А тебе, Ратмир, я бы советовал обратиться к магам после того случая. В обязательном порядке. Потому что это очень серьезное происшествие. Приводить примеры не буду, только жути нагоню. И не затягивай с этим.

Глава 28. С чего все началось

   - Убей ее! - крикнул Климент.
   И нож вошел полностью в грудь беззащитной Рогнеды. Наливаясь на груди, багровая кровь окрасила ее тело и алтарь. Она уже не кричала, а просто смотрела в его глаза. Последний раз. Кас не выдержал:
   - Прости, прости меня. Ну зачем ты ходила по мосту ванапаганов? Ты бы все равно скоро умерла, пойми, пожалуйста.
   Последние слова, которые она смогла сказать прозвучали из её уст так:
   - Я... Не... Ходила...
   Её взгляд до последнего вдоха умолял Каса не делать это...
   Его мгновенно охватил ужас. Что же он наделал?! Она же сказала, что не ходила. Проклятый старик! Он обманул ради того, чтобы ритуал был совершен. Или, хуже того, все это могло быть в его личных интересах. Но выяснять уже не было времени - за спиной приближался Бакай Со своим отрядом и магом.
   - Я убью тебя! - заорал главнокомандующий, на глазах которого только что была убита его единственная дочь.
   Бакай уже не контролировал себя и не отдавал никаких приказов. У него была одна цель - уничтожить убийцу его дочки. В это же время у Каса из-за гнева на обман Климента начала проявляться неведомая сила. Борислав взял на себя обязанности главнокомандующего:
   - Трое со мной! Нападайте на мальчишку! Четверо - на старика! Маг, стой в стороне и действуй! Быстро!
   Опередив Бакая, его лучший друг вырвался вперед и попытался резким выпадом вперед нанести прямой сквозной удар длинным клинком. Не вышло. Кас довольно ловко увернулся в сторону и со всего размаха ударил кулаком в грудь Борислава, от чего того откинуло на несколько метров. Он ударился спиной о дерево с уже сломанной грудью и скончался моментально. Увидев это, другие воины стали на месте. Они не ожидали такой невероятной силы... А Бакай бросился на него. Уже ничто не могло его остановить.
   Климент не растерялся и поднял около десятка скелетов. Все были с оружием, и сразу напали на воинов, которые, в свою очередь, легко справились с ними, оставив после них лишь одни кости. Некромант понял, что нужно применить что-то более серьезное. Буквально несколько секунд и перед воинами стояли стеной четыре рыцаря с двуручными мечами, облаченных в черные доспехи. Вот это было уже посложнее справиться с такими противниками.
   Кас был готов к удару от Бакая и рассчитывал так же прикончить его как Борислава. Но Климент не позволил ему сделать это, пустив в главнокомандующего круглый сгусток энергии пурпурного цвета, после которого его снесло далеко в сторону, но без серьезных повреждений.
   Отдавать приказы было некому, поэтому оставшиеся трое воинов вопреки страхам направились в сторону Каса, а остальные сражались с черными рыцарями. Маг по-прежнему пытался как-то подействовать на сознание своих противников, но пока они не поддавались, в особенности Климент.
   Трое застали Каса врасплох. Он был окружен ими. И вновь на помощь пришел старик, сбив с ног еще двоих, а третьего некромант сам ударил о землю, как когда-то своего обидчика. И, естественно, насмерть сразу. Остальным четверым воинам не удавалось справиться с черными рыцарями. В живых осталось только двое из них, и, конечно, продержаться долго они смогут.
   Встав на ноги, Бакай двинулся на Каса очередной раз. Климент заметил и крикнул:
   - Не подходи к нему, он же убьет тебя! Кас, не трогай его!
   - Мне больше нечего терять, - ответил главнокомандующий.
   А Касу было уже не до них. Он увидел перед собой своих родителей и находился уже в Каане, совершенно забыв о том, что происходило с ним в последние дни. Увидев его, они улыбнулись и пошли ему навстречу. Значит, они живы, подумал он и побежал к ним, чтобы обнять их, самых дорогих людей в его жизни.
   Старик заметил сразу, что Кас стоял на месте и смотрел в одну точку без движения. Затем обратил внимание на мага, который стоял в стороне и сосредоточено наблюдал за происходящим. Важно сейчас было успеть защитить парня, а после заняться магом. Это он делает с Касом что-то, иллюзионист, был уверен Климент.
   Только Бакай размахнулся, чтобы совершить удар сверху вниз по предплечью, как его снесло в сторону - Климент успел. Еще двоих он убил испепелением - один из его самых сильных магических приемов. К этому времени черные рыцари расправились с последними воинами и исчезли, выполнив свое задание. Пришло время добраться до иллюзиониста. Главнокомандующий понимал, что это конец и крикнул магу:
   - Милонег, беги отсюда! Скорее беги!
   Но было поздно, слишком поздно. Иллюзионист не успел. Климент применил еще одно заклинание. Изо всех отверстий тела мага брызнула кровь, и он упал на землю, теряя несовместимое с жизнью количество крови. Теперь остался лишь один Бакай, а повсюду мертвецы (от некоторых вообще остался только пепел), которые еще пару минут назад были живыми и готовыми сражаться. А Кас пришел в свое сознание, потому что иллюзионист был мертв, и действие его магии прекратилось.
   Бакай стоял и смотрел то на Каса, то на Климента. Да, он знал, кто перед ним. Бесполезно предпринимать какие-то действия, особенно против старого некроманта. И он только промолвил:
   - Так вот кем ты стал, парень. Не думал, что все произойдет таким образом. Давно не виделись, Климент. Почему-то я был уверен, что ты в столице как и раньше. Наверное, и там что-то натворил, поэтому снова обитаешь в лесах.
   - Ты многого не знаешь, Бакай. Да, кстати, здравствуй, рад тебя видеть. Столько лет прошло. Ты заметно постарел, - сказал Климент.
   - Так вы знакомы? - удивленно спросил Кас.
   - Да, причем давно. Иди в дом, жди меня там. Нам нужно поговорить наедине, - приказным тоном объяснил старик.
   - Нет, я не пойду.
   - Кас, ты же видел мои способности. Лучше уйди, чтобы я не применял магию. Силы у меня еще есть.
   Парень задумался немного и понял, что все-таки лучше уйти. Что и сделал сию минуту, хотя было очень интересно послушать, о чем они будут говорить. И оставит ли Климент в живых Бакая...
   - Объясни мне, почему ты напал? Нельзя ли было остановиться? Хотя бы ради своего друга, которого теперь нет. Ты же видел способности Каса и прекрасно знаешь мои. Ты действительно надеялся, что сможешь схватить нас? Вроде умный человек, а такие необдуманные поступки совершаешь.
   - Он убил мою дочь! Я не мог стоять и ничего не делать! А Борислав... Он лучшим другом был, и он, как и я, всегда готов был постоять за себя, за меня, да всех близких ему людей. Ответь мне на один вопрос. Почему именно она? Рогнеда была моей единственной дочерью. Это было явно твоя инициатива.
   - Хорошо, отвечу. Да, это моя инициатива. Мне даже пришлось пойти на обман, чтобы Касу было легче принести её в жертву. Можешь считать, что это я убил её, только его руками. И знаешь почему? Я напомню. Шесть лет назад, битва клана некромантов и людей по инициативе короля Ависа, который считает нас сущим злом, хотя это далеко не так, ведь мы такие из-за вас, людей, которые так и норовят истребить всех нас. Да, тогда у вас это получилось. Но единицы выжили, один из них я. Я немного отклонился от главного. Помнишь, как удачно ты срубил голову очень сильному молодому некроманту? Причем ты это сделал сзади, пока он не видел. Как нехорошо. Но еще хуже то, что это был мой сын. Да, не отрицаю, он не родной, но именно я вырастил его, воспитал и дал все, что нужно для жизни. Потому что его родители бросили мальчика, когда ему был всего-то год. Теперь ты понимаешь, почему она? Скажу больше, я заранее знал, чем кончится эта ночь. Ты никогда не оценивал истинные силы своих противников. Зря, очень зря. Это твоя грубая ошибка.
   - Моя ошибка в том, что тебе повезло при той битве выжить! Значит, кровь за кровь. Мстительный ты, Климент. Спустя столько лет ты не успокоился. В отличие от тебя, я не знал, что это твой сын, а ты убил мою дочь намеренно.
   Климент рассмеялся в злой улыбке:
   - Ты хочешь сказать, что не убил бы моего сына, если бы знал кто он мне? Ты бы это сделал в первую очередь. А все, что ты сейчас говоришь, лишь оправдание и защита. Не ври хотя бы себе.
   - Да мне плевать, что ты думаешь об этом и обо мне. Я не жалею ни капли, что убил его. По крайней мере, не будет твоего продолжения. Плохих людей и так полно. Хотя, какой ты человек. Ты даже не некромант. Ты убогое дикое животное! Можешь прямо здесь испепелить, уничтожить меня как угодно меня, но мы же потом встретимся. Я с нетерпением буду ждать твоей смерти!
   - Ты не изменился. Все те же оскорбления идут в ход, когда нечего сказать. Нет, ты снова ошибся, мне не нужна твоя смерть. Ты должен жить с той болью, которая поселилась навсегда в твоем сердце. Как я живу. Понимаешь?
   - Я хочу, чтобы ты понял одно - если ты сейчас не убьешь меня, я, конечно, уйду, но мы еще пересечемся. И это будет твоей последней встречей со мной.
   Климент рассмеялся еще сильнее, чем а предыдущий раз:
   - Ты правда веришь в это? Что, соберешь весь столичный Университет Высшей Магии? Они же не пойдут на это, там все знают, кто я. У тебя даже денег не хватит заплатить каждому, если они и согласятся пойти против меня. Пойми хотя бы это. Ты уже привел сюда иллюзиониста. Не спорю, сильный был маг. А теперь вот лежит в луже своей крови. Не смог он обмануть мое сознание. Зато, конечно, получилось подействовать на Каса. Но это только потому, что тот молодой еще. Это временно. Придет день, когда его способности будут на очень высоком уровне. У него огромный потенциал. Кстати, у него искренняя ненависть к вашему королю. Мне кажется, он испытывает непреодолимое желание мести за своих родителей. И если он начнет однажды действовать, мало не покажется всему королевству. А все из-за одного человека. Король Авис. Честно признаться, меня самого тошнит от этого имени. Возможно, я помогу Касу в мести, если он решится на это. Так и передай королю, когда она навестит Каан. А тебе бы советовал для безопасности перебраться в соседнее королевство, где живет красивая раса тилвит тег. А что, хорошая идея, по-моему. У них всегда спокойно, хорошо. И природа даже красивее, чем у нас. Отличное место для такого возраста. Может, однажды и я туда переберусь.
   - Пустые угрозы, вот как я могу обозначить твою речь. Говоришь, мало не покажется всему королевству? Да что он может сделать? Пусть даже вас будет двое, ваши шансы ничтожны.
   - Я бы так не говорил. Разве ты не в курсе о безумной силе Каса? Ты же пришел за ним только из-за этого, потому что сам Авис стал переживать. Не просто так, верно? Никому из вас неизвестно, что это может значить эта сила. И это не физическое состояние. Это совсем другое, более страшное, чем мы можем подумать. Но я, признаюсь, знаю, что это. Сам Кас не знает, я специально не говорю ему об этом, потому что если он начнет понимать и научится контролировать, развивать эту силу, тогда против него и я буду не в силах что-то сделать. Опережая твои мысли, скажу, что ты прав, я боюсь его силы, потому и скрываю от него это знание. Таким даром обладают лишь единицы, о которых до знакомства с ним я только слышал. За мою долгую жизнь он единственный живой пример. Раньше я даже с трудом верил, что такие вообще могут существовать. Теперь же убедился.
   - Хочешь сказать, что он сравним по силе с Богом?
   - Я ничего не скажу. Об этом никто не должен знать, кроме меня. Потому что эта информация может стоить мне жизни, а я, знаешь ли, собираюсь прожить хотя бы еще одну сотню лет.
   - Не будешь ты столько жить, Климент, не будешь. Я лично позабочусь об этом.
   - Не буду спорить, ведь знаю твою непоколебимую завышенную уверенность в себе. Я думаю, что наш плодотворный диалог подошел к концу. Иди в город и живи счастливо. Уже поздно, мне ещё твою дочь нужно достойно похоронить. Я не ты, не стану бросать ее труп на гниение или съедение животным. Да, я еще соблюдаю некоторые человеческие обычаи.
   - Чтоб ты сдох! Я не отдам ее тебе. Она должна быть похоронена в Каане. Одень ее, я заберу ее с собой.
   - Твое право. Мне даже так лучше, меньше хлопот. Эх, Бакай, такую красавицу-дочь загубил.
   - Это ты сделал, а не я!
   Но Климент ничего больше не ответил, подошел к алтарю, взглянув на бездыханное тело Рогнеды, и устало вздохнул. Затем поднял с земли ее платье, одел ее и позвал Бакая, чтобы он забрал свою дочь. С хмурым лицом главнокомандующий приблизился к дочери, грубо толкнув Климента в сторону, на что тот не стал отвечать тем же. Взяв ее на руки, Бакай ушел в сторону города, с трудом сдерживая горькие мужские слезы...
  

Глава 29. Новые обстоятельства

  
   Изумруды, алмазы, рубины, сапфиры и гора золотых монет - все это Гордей аккуратно выложил на стол, чтобы разделить добычу поровну. Правда, некоторую часть по традиции пришлось отдать страже. У охотников было принято делиться с ними добром. К тому же, те, в свою очередь, утаивали от правительства истинное количество богатства, которое приносили с собой охотники, ведь, когда удавалось хорошо поживиться, казна изымала половину добытого в пользу городских благ. Разумеется, большая часть попадала в карманы высших чинов. Что греха таить, взятки процветали повсюду. Так было выгоднее охотникам.
   - Так, что у нас получается. Два алмаза, пять рубинов, один изумруд и семь сапфиров ваши, - подытожил Гордей.
   - А что с монетами? - спросил Ратмир.
   - Ими сейчас займемся. Нужно все пересчитать. Давайте возьмем по горсти, каждый посчитает свою. Затем все в общую сумму и делим. Только честно, без обмана считаем.
   Все принялись считать моменты. Итого вышло девяносто три золотых.
   - Вот незадача. Нечетное количество. Предлагаю так: сорок восемь мне, остальное вам. И в подарок Анисье золотой кувшин. Я видел как девушка на него смотрит. Нравится же, - подмигнул охотник ей.
   - Очень нравится, - смущенно призналась она.
   - По рукам? Вы согласны с условиями?
   - Полностью. Большое спасибо за удачный поход! - поблагодарили молодые Гордея.
   - Не за что. И вам спасибо за компанию. Как вам идея отметить вечером это событие в таверне Амоса?
   - Мне нравится, - поддержал Ратмир.
   - А мне не очень после вашей последней пьянки, - заявила Анисья, косо посмотрев на своего любимого.
   - Родная моя, все же хорошо у нас. Дружно вместе посидим, выпьем, расслабимся, - начал, было, он.
   - Хорошо, уговорил, - улыбнувшись, сказала она.
   - Вот и замечательно. А теперь забирайте свое добро, пока я его не продал, - подшутил Гордей и добавил: - А оно дорогого стоит. Кстати, продать его можно на рынке или же ювелиру, который торгует недалеко от городских ворот за углом. Но, чтобы продать дороже, нужно ехать в столицу. Это не по мне. Тем более по дороге могут напасть разбойники и отобрать все. Можно остаться ни с чем. А мне и в Каане хорошо. В общем ваше дело как поступить. Ориентир я вам дал. До вечера, друзья. Отдохните пока, встретимся у Амоса.
   Проводив своих компаньонов по походу, охотник почти сразу упал в глубокий сон.
   А молодые ушли в свой постоялый двор. Поднявшись на второй этаж, они прошли в свою комнату, и устало легли на кровать. Анисья потянулась к Ратмиру и нежно поцеловала его. Да, все простила, подумал он, это хорошо. В хорошем настроении она всегда была очень ласковой и хорошей девушкой. Наверное, за это он и полюбил ее однажды в один из самых счастливых вечеров его жизни.
   - Слушай, дорогой, меня очень беспокоит то, что с тобой случилось в пещере. Давай сходим сегодня к магам. Пусть дадут консультацию. Гордей же говорил, что с этим нельзя затягивать. А я не хочу, чтобы с тобой что-то случилось.
   - Ты права, так и сделаем. Только для начала нужно помыться, пообедать, а потом уже идти. Согласна?
   - Конечно. Ты пока иди помойся, а я приготовлю обед. И схожу после тебя.
   - Ты у меня такая хорошая, люблю тебя, - неожиданно растаял Ратмир, притянул ее к себе и поцеловал.
   - И я тебя люблю, - ответила она, после сладкого поцелуя.
   Все запланированное было сделано. Тогда они отправились на поиски мага, прихватив с собой приличное количество монет, потому что не знали сколько может стоить подобная услуга. Пройдя немало улиц, им так и не удалось найти ни одного мага, пока не обратились к случайному прохожему, который подсказал адрес. Оказалось, что это был старый маг, который давно отошел от преподавательских дел, но все еще принимал на дому нуждающихся в его помощи людей.
   Жилище мага было трудно назвать домом, которое был больше похоже на избу. Маленькое деревянное строение с одним входом и парой маленьких окон. Немного зарабатывают маги, подумал Ратмир. И зачем только учатся в Университете Высшей Магии. Наверное, просто солидно, как-никак, столица.
   Они постучали в дверь. В ответ ни звука. Еще раз. Снова тишина. На третий раз Ратмир постучал сильнее, при этом боясь испортить ветхую дверь. И тогда перед ними появился на пороге маленький старик, облаченный в серую местами заштопанную мантию. Его усталое морщинистое лицо украшали короткая седая борода и мутные голубые глаза. На голове почти не было волос, лишь несколько кучерявых волосинок да и только.
   - День добрый, молодые люди. Вы бы стучали громче, я ж старый уже, плохо слышу. Порой не разберу стук в дверь и шуршание мышей под полом, - засмеялся маг и покашлял.
   - Здравствуйте. Извините, мы не знали, - сказал Гордей.
   - Вы по какому вопросу пожаловали? - сразу перешел к делу маг.
   - Нам посоветовали обратиться к вам здесь в городе. Со мной кое-что случилось вчера. И я бы хотел узнать ваше мнение по этому поводу.
   - Хорошо, мне понятно. Проходите в мой дом, не стоять же на пороге.
   Старый маг проводил их в маленькую кухню, угостив вкусным отваром, который, по его словам, состоял исключительно из целебных трав.
   - Теперь изложите суть вашей проблемы, молодой человек. Желательно подробно.
   - Начну по порядку. Вчера мы с охотником и моей девушкой были в походе. Конечно, чтобы разбогатеть. Нам это удалось.
   - Меня не интересует богатство. Лучше расскажите, что случилось. Мне нужна причина, по которой вы решили обратиться ко мне.
   - Понял. Когда мы нашли сокровища, там было два сундука. Один из них открыл наш знакомый охотник. Сундук был с монетами. Другой открыл я, он был пуст. И вот тогда со мной случилось то, что я сам не запомнил, но это было ужасно. Об этом лучше расскажет моя девушка.
   Ратмир передал слово Анисье:
   - Как бы правильно это описать... Знаете, как будто это был не он. И голос изменился, стал злым каким-то. Так вот, после того как он открыл сундук, сразу напал на охотника с топором. Ему повезло, спасла кольчуга. Затем они стали драться. А в конце он почти задушил нашего охотника. Но тот выжил. И все, после этого все закончилось.
   Маг помолчал немного, подумал и сказал:
   - Были похожие случаи в моей практике. Не хочу вас огорчать, но вам стоит побеспокоиться. Нет, это не так страшно, как вам может показаться. Дайте мне свою руку, молодой человек. Тогда я точно скажу, что это было с вами.
   Старик взял руку Ратмира в свою руку и закрыл глаза, пытаясь изъять из сознания парня картину вчерашнего дня. Так прошло пять минут.
   - Простите, но все немного хуже, чем я думал.
   В глазах Анисьи моментально появился страх:
   - Что с ним?
   - Это демоны. Точнее, один демон, который вселялся в ваше тело, молодой человек. Судя по изменению вашей энергетики, у него получилось повлиять на вас очень сильно, а это значит, что, скорее всего, это произойдет еще не один раз. Время от времени демонам просто необходимо человеческое отличие. С этим можно жить, но весьма опасно для здоровья и жизни. Наилучшим решением в данной ситуации будет обратиться к экзорцисту, поскольку я не специалист в этой сфере. А ближайшее место, где можно найти хорошего экзорциста, это столица. Советую, во что бы то ни стало скорее оправиться туда. Я расскажу вам как его найти. Но, буду честен до конца, если демонам нужно не тело, а именно вы для выполнения каких-либо задач, то ваша жизнь в корне изменится. А вам, девушка, советую быть всегда готовой к любой выходке со стороны вашего молодого человека. Не забывайте так же, что в том состоянии это не он. Поэтому если будете вынуждены прибегнуть к крайним мерам, действуйте, ибо так будет лучше для вас обоих.
   - Что вы подразумеваете под крайними мерами?
   - Смерть во благо...
  

Глава 30. Мысли

   Глубокая ночь. Покой. И только в душе Каса не прекращалась ужасная буря пережитых чувств. Ему до сих пор с трудом верилось в то, что произошло этой ночью, которая завершилась беспощадным побоищем некромантов и воинов Каана. Но больше всего в его сознании всплывал образ Рогнеды, которая, как и тогда, молила о пощаде. Отогнать эти мысли прочь не получалось ни одним из известных ему способов. Он ждал, когда придет Климент. Время тянулось так, что, казалось, одна минута идет за час. Ожидание, особенно в неизвестности, всегда длится нестерпимо долго. И ничего с этим, к сожалению, не поделаешь.
   Наконец он услышал скрип входной двери. Пришел. Кас встал и быстрыми шагами пошел к выходу из комнаты. Не успел он выйти, как перед ним появилась фигура старика.
   - Я жду объяснений, - заявил Кас.
   - Хм... Начнем с того, что я не обязан что-либо тебе объяснять, - совершенно спокойно ответил Климент.
   - Вот как. Интересно. Задам вопрос тогда так: зачем вы обманули меня, сказав, что она ходила по мосту ванапаганов? Я же собственными ушами слышал ее последние слова!
   - Не повышай голос. Да, это был обман, её действительно не было на мосту. Я сказал это, чтобы тебе было легче принести её в жертву.
   - И что, я должен поблагодарить за это?
   - Нет, не обязательно.
   - Тогда почему именно она, а не кто-то другой?
   - Потому что так надо.
   - Кажется, я понял... Неспроста же состоялся разговор с Бакаем. Значит, ее смерть, как я и подумал, в ваших личных интересах, а я как посредник. Я те руки, которые убили ее для вас.
   - Ты начинаешь лезть туда, куда не стоит. Я же сказал, что так было надо. Ты уже ничего не исправишь.
   - Я бы исправил, если б знал, как это делать, но я некромант несколько дней, и мало, очень мало знаю.
   - Ты имеешь ввиду воскрешение?
   - Именно. Только не говорите, что вы не умеете это делать.
   - Умею, разумеется. И тебя научу однажды. Сейчас же могу только сказать, что воскрешают всех по-разному. Тех, кто погиб своей смертью, одним способом, а вот, например, самоубийц - другим. Так что не думай, что это все так просто.
   - Я и не думаю так. Не понимаю, почему нельзя было ее воскресить? Мне кажется, это ваша месть Бакаю, да только причины не знаю.
   - Думай, что хочешь. Твое право. Хорошо, объясню, почему не воскресил. Потому что это ритуал жертвоприношения. Если бы я ее после этого воскресил, то нарушил бы, скажем так, договор с Богом, а злить его у меня нет никакого желания. Знаешь, когда имеешь проблемы с ним, то это хуже смерти. Не зря же я давно еще говорил тебе, чтоб ты не проклинал Бога, когда ты зарекался убить того Бога, который сделал тебя некромантом.
   - Так вот в чем дело. Значит, вы боитесь своего Бога.
   - Конечно, не отрицаю.
   - А я, в отличие от вас, не боюсь.
   - Только глупец не боится Бога.
   - Да, я глупец, пусть будет так. Зато у меня нет такой слабости.
   - Слабости есть у всех. А ты еще очень молод. Ты не видел толком жизнь. Очень многого не знаешь. Тобой, к сожалению, пока еще больше правят эмоции, а не разум. Мне нравится, что ты такой амбициозный парень, но необходимо еще и рассчитывать свои истинные возможности. В противном случае, это плохо кончается.
   - Вы правы. Только сейчас я такой, какой есть. Да, я буду учиться всю жизнь, стану когда-то мудрее. А пока ничего поделать с собой не могу.
   - Хорошо, что ты понимаешь это. Ты возлагаешь большие надежды.
   - Спасибо за веру в меня. Мне ещё интересно, что с Бакаем. Он жив остался или?..
   - Жив. Он же за тобой приходил по велению короля. Вот теперь пусть вернется в Каан и доложит Авису, что схватить тебя не удалось. Не знаю, что будет с ним потом после такой новости, но это уже не мои проблемы.
   - Я догадался, что за мной. А она? Её похоронили?
   - Бакай забрал дочь с собой на руках, сказав, что она должна быть похоронена в родном городе.
   - На его месте я бы так же поступил.
   - Любой так бы поступил. А он весьма неплохой человек.
   - Знаю, я же с рождения в Каане жил.
   - У тебя еще есть вопросы? Если нет, то пора идти отдыхать. Поздно уже.
   - Пока нет. Если появятся, то спрошу уже утром.
   - Хорошо, спокойной ночи.
   - И вам.
   Климент ушел. А Кас не мог спать. Занятие на некоторое время он себе нашел. Это дневник, в который он сделал новую запись, когда зажег свечу: "Вот и прошла ночь, которой я боялся больше всего. Ритуал был совершен. Не так легко, но все же получилось. Только вот мысли о ней меня преследуют и сейчас. И, кажется, будут преследовать еще долго, хотя старик утверждал обратное. На моей совести уже четыре смерти. Три из них были сделаны мной осознанно. И это буквально за несколько дней. Представляю, сколько таких может быть у Климента. Для него это точно обычное дело. Зато благодаря этой ночи я теперь знаю, что он очень многое скрывает от меня. Ведь так и есть. Я ничего не знаю о его прошлом. Может быть, в этом и мой промах, потому что я не интересовался его персоной. Оказалось, что надо. Теперь сомнения в каждом его слове, потому что один раз он уже обманул меня. И я более, чем уверен, что одна из причин - месть Бакаю за какие-то прошлые деяния. Иной причины не вижу, хотя могу и ошибаться, но это маловероятно. В любом случае, пока что мне лучше побыть здесь с ним, потому что идти мне некуда. Хотя можно пойти куда угодно, но рано. Мне нужны знания, которыми обладает Климент. Как минимум основные из них, чтобы быть уверенным в себе некромантом. Пока это мысли, конечно, но оставаться долго здесь я не хочу".
   Он закрыл дневник, погасил свечу и попытался все-таки уснуть.

Глава 31. Астирия и Арира: совместное решение

   Четвертый зал ада. Огромное помещение с высокими стенами в несколько этажей и круглым потолком, с которого свисали несколько тысяч острых игл. Стены были украшены потеками багровой крови, застывшей много веков назад. Несколько десятков тысяч рогатых демонов стояли в ожидании речи Ариры... Он стоял и пристально вглядывался своими кроваво-красными глазами в каждого из них. Они понимали, что Арира собрал их всех не просто так. И тогда он начал:
   - Астирия не доволен нашей работой! Ваши действия сравнимы с бездействием! Почему она до сих пор не прокляла себя? Почему он все еще не подчинился нам? Эти двое нам нужны! У них сильнейшая энергетика из всех доступных нам вариантов. Вы должны понимать, что линия судьбы не ждет. У нас меньше времени, чем в прошлый раз. Необходимо свести этих двоих с ним. Мы не можем просто вторгнуться на их земли и забрать его невероятную силу. Это нужно сделать через них. И чем дольше вы справляетесь с этой задачей, тем труднее будет с ним бороться. А эта сила, о которой все молчат, должна принадлежать нам. У вас максимум несколько дней, чтобы выполнить эту задачу. Девчонка должна себя проклясть, а парень стать нашим компаньоном в их мире. Только тогда у нас появится шанс. Вы все поняли?
   В зале повисла тишина.
   - Значит, да. Теперь ступайте. И не возвращайтесь без результата.
   Арира закончил речь и покинул Врата Первобытной Грязи - Четвертый Уровень Ада. Демоны разбрелись по своим местам. Зал опустел.
   Пятый Уровень Ада - Могильная Яма, где вечно обитал Астирия. Чтобы преодолеть один из Уровней, требовалось около трех сот лет. Но только не жителям Ада. Они могли перемещаться из одного Уровня в другой в считанные минуты. По этой причине Арира довольно быстро оказался в гостях у Астирии, который начал диалог первым:
   - Надеюсь, ты принес хорошие вести.
   Его громко раздался на всю Могильную Яму.
   - Я провел собрание. Сообщил им о твоем недовольстве, Астирия.
   - Их это вразумило?
   - Да, ибо в ответ не было ни звука.
   - А как сам думаешь? Каковы наши шансы успеть?
   - Не велики, но и не ничтожны.
   - Это хорошо. В первую очередь нам нужно свести его с девчонкой. Она должна стать его слабостью, как и он для нее. Сделайте его счастливым. Счастливые беспечны, часто теряют прежнюю бдительность. После этого мы обязательно найдем способ сделать так, чтобы она прокляла себя. Это и будет началом. Высший Суд не заставит себя долго ждать. Мы пробудим Предвечного Змея. Он сломает линию судеб, а та сила, о которой молчат, станет нашей. Мир будет принадлежать нам.
   - Так и будет, Астирия.
   - Или же, если что-то пойдет не так, нам придется еще в начале борьбы прибегнуть к помощи Бадаргуна. Но ты ведь понимаешь, к чему это приведет? Слишком много смертей в короткие сроки. А у меня нет столько места в Могильной Яме. Они же, люди, все грешны как один. Они так глупы, что думают о своих деяниях, когда уже поздно, слишком поздно. И все-таки мне крайне интересно, почему Ад не принял его душу. Довольно странно. За этим стоит кто-то, кого мы не знаем. И это не может не настораживать нас.
   - Да, я знаю. Я много раз пытался выяснить, кто же его покровитель и есть ли он вообще. Все тщетно. Даже Орден Архимагов молчит, хотя я предлагал им очень выгодные условия, от которых они не могли отказаться. Скорее всего, Орден тоже не знает. А если так в действительности, это то, о чем я боюсь говорить.
   - Не говори. Я понял, о ком ты. Мне кажется, это маловероятно, но все возможно. Даже Ашмодей не знает, чьи знания бесконечны. И, что интересно, у него те же предположения, что и у тебя.
   - А что думает об этом Ангрихон?
   - Его поведение было странным. Он отказался говорить об этом. Закрыл свои Врата Смерти и ушел прочь. Может, дело во мне. Мне всегда с трудом давалось общение с Третьим Уровнем. Либо он слишком заносчив по своей натуре.
   - Может, стоит узнать Его мнение, посетив Шеол?
   - Седьмой Уровень? Ты с ума сошел? Что мы Ему скажем? Надо самим разобраться, чтобы не тревожить Его. Я думаю, нам нужно собрать в единое собрание все шесть уровней и провести долгий разговор. За исключением Седьмого, конечно. И, желательно, чтобы Он не узнал об этом, потому как сразу поймет, что мы не справляемся. И тогда придется плохо всем нам.
   - Одобряю эту идею. Так будет лучше для всех нас. Возможно, так мы придем к одному разумному решению, которое и послужит выходом из ситуации.
   - Так и поступим. Сообщи о собрании Первому и Второму Уровням, а я возьму на себя ответственность за Третий и Шестой. Чем быстрее, тем лучше.
   Арира покинул Могильную Яму. В след за ним ушел и сам Астирия, собираясь навестить в первую очередь Шестой Уровень.

Глава 32. Вайнраток

   Ратмир быстро собирал все драгоценные камни в мешок, рассчитывая продать все добро за полдня, после чего отправиться в срочном порядке в столицу.
   - А кувшин? Его тоже продадим?
   - Как ты можешь думать о нем, когда мне грозит опасность? Не только мне. И тебе тоже. Разве ты не слышала мага? Он не врал, потому что искренне помог, не взяв ни одной монеты с нас. Во мне демон побывал, а ты про свой кувшин.
   - Прости меня...
   Анисья села на кровать и заплакала, закрыв лицо руками:
   - Это я во всем виновата. Этого бы не случилось, если б не мое желание переехать и разбогатеть на сокровищах. Какая же я дура!
   - Ты не виновата. Перестань. Это ничего не изменит. Вытри слезы, и пойдем скорее. Время мало.
   Каким бы хорошим ни казался Ратмир, при необходимости он умел быть грубым, строгим мужчиной. И, надо отметить, это действовало на Анисью - она беспрекословно слушалась его.
   Простояв битый час на рынке, им не удалось продать ни одного камня. Торговец, что стоял рядом, подсказал обратиться к Велераду. Ратмир сразу вспомнил это имя. Тот самый старик, что торгует книгами. Как оказалось, он любил драгоценные камни и с радостью скупал их для себя, но платил мало. Это работало только на тех, кому нужно было срочно продать все добро подобного вида. Именно такой случай был у Ратмира и Анисьи.
   - Сколько вы готовы дать за этот кувшин и все камни? - быстро спросил парень.
   - Хм, надо подумать, - ответил Велерад, почесывая подбородок.
   - Вы извините, что тороплю, но у нас мало времени.
   Старик сообразил, что у молодых нет другого выхода, и выдал:
   - Хорошо. Сорок золотых.
   - Почему так мало? Это минимум стоит вдвое больше. Да чего стоит только один кувшин!
   - Мое дело предложить.
   - Особо выбора нет. Идет, по рукам.
   Велерад расплылся в довольной улыбке, забирая мешок с камнями. Затем вынес небольшой мешочек с обещанными монетами. Ратмир внимательно пересчитал - точно сорок. Половину этих денег пришлось потратить на лошадь, потому что пешком до столицы идти три-четыре дня. Сейчас это много. Каждая секунда имела значение.
   Городские ворота Каана закрылись, и они верхом на лошади галопом ускакали в сторону столицы. Останавливаясь только, чтобы дать немного передохнуть животному, Ратмир с Анисьей продолжали свой путь, невзирая на то, что день клонился к вечеру. Становилось темно. Тогда они зажгли факел, который держала девушка, освещая дорогу впереди. Мчать в столицу с мешком золотых монет в темное время суток - это большой риск. И, тем не менее, им пока еще улыбалась удача.
   К полуночи они добрались до столицы. Вайнраток представлял собой огромный город, построенный в готическом стиле. Здесь все здания были устремлены ввысь, их украшали стрельчатые арки. Окна домов, соборов, церкви и многих других строений были из стекол самых разнообразных цветов. Также нельзя не заметить, что на стенах обязательно имелась (и не одна) аккуратная каменная резьба и статуи различных существ, начиная от единорога и пегаса и заканчивая такими демоническими созданиями, как горгулья и суккуб. Все это придавало столице величественный торжественный вид, особенно в ночное время, когда все здания буквально сверкали в ярких огнях. Особенно красивым был Университет Высшей Магии, чей контур всегда подсвечивал магический красно-синий свет в форме спирали пронизываемый струнами золотистого свечения. Весь город окружали высокие мощные башни, откуда можно было увидеть некоторые другие города королевства Левикран, за исключением тех, что скрывались за горами. Сама же столица располагалась у подножия великой горы, омываемой морем и названной в честь Черного Дракона. Ходят легенды, что он до сих пор живет в пещере, охраняя немыслимое количество богатства. Другие же утверждают, что он покинул это место за долго до того, как был построен Вайнраток. Однако, ни одну из предполагаемых версий никто не осмелился проверить, спустившись хотя бы раз в загадочную пещеру.
   После долгого допроса стражники впустили молодых путников в город, убедившись в том, что никакой опасности они из себя не могут представлять. Стоит отметить тот факт, что все стражники были обучены боевой магии. Это являлось одной из причин, по которой для других рас Вайнраток был практически неуязвим. К тому же половина населения города - маги. Половина из них, конечно же, студенты, но и те уже на первом курсе обладали весьма серьезными навыками в магическом деле.
   Выбрав приемлемое по цене жилище, Ратмир с Анисьей расположились в постоялом дворе с парадоксальным названием "Добрая русалка", ведь эти существа никогда не были и не будут таковыми, каждый год потопляя десятки людей у берегов моря. С другой стороны, все знают, что может значить их прекрасное пение. Только, к сожалению, каждый утопленный желал услышать как можно ближе и громче их чудесное песнопение, что и приводило к быстрой смерти под водой.
   Комната, в которую проводили молодых, выглядела скромно, но при этом уютно. Никаких украшений, ковров и прочих элементов декора не было. Только необходимое: пара тумбочек, комод, зеркало и двухместная кровать. Радовало, что есть маленький балкон. Можно было любоваться городом с высоты третьего этажа.
   Ратмир сел на край кровати и задумчиво глядел в пол, а Анисья прихорашивалась, стоя у зеркала. Обычная женская привычка.
   - Не переживай, милый, все будет хорошо, - пытаясь поддержать, сказала она и поцеловала его в щеку.
   - Я знаю, родная. Ведь ты же со мной, - обняв ее за талию, ответил он и подмигнул ей, указывая взглядом на кровать.
   - Нет уж. Сначала мы помоемся. Потерпи чуть-чуть.
   - Не хочу я терпеть. Иди ко мне.
   - Отстань. Я же сказала.
   - Ладно, только быстро мойся, а не как всегда. Сначала ты, потом я.
   - Как получится.
   Анисья игриво улыбнулась, встала и пошла к выходу из комнаты. Ратмир не сдержался, подбежал к ней и проводил её легким шлепком по ягодицам. После, в ожидании ночи с любимой, он развалился на кровати, подложив руки под голову.
  

Глава 33. Она: неожиданное заявление

   После обеденного время Мила вернулась домой. Интересно, что её мамы не было дома. Значит, у кого-то в гостях, решила девушка. У нее было хорошее настроение, поэтому она сразу принялась рисовать тот самый природный бассейн и водопад. Сделав наброски, Мила отошла подальше и посмотрела на холст. Не так уж плохо выглядит, подумала она, и продолжила рисовать. Довольно быстро написав очередную картину, девушка сама же и оценила ее, когда краски высохли и приобрели матовый цвет, ведь это была темпера, приготовленная Милой собственноручно. Конечно, ее произведения искусства нельзя было назвать великими картинами. Они скорее больше похожи на любительские. Зато краска, которую она делала, получалась всегда качественной. Можно было даже дорого продавать такую темперу, что и предлагала не раз ее мама. Только вот сама Мила по непонятным причинам отказывалась от этого.
   - Красивое место, - оценив новый рисунок, сказала мама при входе в комнату.
   - Спасибо, мам, - ответила дочь, заканчивая последние штрихи своей работы.
   - Сама придумала или видела?
   - Видела. В это место отвел меня единорог.
   - Похоже, ты ему нравишься.
   - Да, и он мне тоже. И вот что я нашла на дне.
   Мила достала тот самый камень с её именем. Мать взяла, посмотрела и сказала:
   - Какие-то странности последнее время происходят в твоей жизни. Или ты сама сделала надпись на камне, а мне рассказываешь как загадочную историю.
   - Нет, клянусь. Я, правда, нашла его на дне. А перед тем он очень ярко светился.
   - Тогда я не знаю, что это может значить. Хотя, если туда тебя действительно привел единорог, то это, мне кажется, хороший знак.
   - Я тоже так думаю. А где ты была?
   - Ходила к нашему друиду. Разговаривали о проблеме с проклятием.
   - И что он сказал?
   - Он сказал, что у нас, к сожалению, нет экзорцистов и других магов, могущих помочь с этим. Просто потому, что наш народ, тилвит тег, никогда не сталкивался с проклятиями демонов. Нас всегда они обходили стороной. Твой случай - исключение из правил. Но выход есть. Друид настоял, чтобы мы с тобой отправились в другое королевство, где помогут.
   На самом деле сам друид сомневался в этом. Но сердце матери не могло спокойно переживать проклятие. Поэтому она все-таки решилась на поездку. Ведь надежда умирает последней.
   - Какое?
   - Левикран. В столицу Вайнраток.
   - Я люблю, конечно, путешествия, но так не хочется к людям. Мне они не нравятся. Да, мы выглядим как они, только красивее. Но дело не в этом. Большинство из них плохие. Их земли к тому же полны злых духов и других опасных существ. И я уверена, что это все они сами допустили своим поведением. У нас ведь лучше, не так ли?
   - Конечно, лучше. Как бы сильно они не нравились тебе, другого выхода у нас нет. Только у них есть сильнейшие маги способные помочь. Мы ненадолго, не переживай. Дорога займет пару дней в одну сторону. С нами будет твой дядя, а нас, ты сама знаешь, он в обиду не даст.
   - Конечно, знаю, мам.
   - Вот и хорошо. Тебе понравится их столица, обещаю.
   - Ты разве была там?
   Её мама вдруг замолчала, поняв, что сказала лишнее. Ведь именно в Вайнратоке она познакомилась с отцом Милы, которого не стало несколько лет назад, когда девушка была еще ребенком. Его погубила страшная болезнь, о которой не принято говорить. А все дело было в том, что отец Милы не принадлежал к расе тилвит тег. Он был человеком, но настолько красивым мужчиной, что его почти невозможно было отличить от тилвит тег. Поэтому Мила при рождении стала полукровкой, что считалось позором. И об этом знали только ее мать, тетя и отец. Только у любви нет расовых различий. Это и стало причиной их бракосочетания.
   - Мам, что-то не так?
   -Нет-нет, все хорошо. Просто вспомнила как там красиво. Да, я там была, будучи еще молодой. Как много лет прошло с тех пор. Наверное, этот город стал еще лучше за столько времени.
   - Я поняла. Расскажи, что ты там делала?
   - Если можно так выразиться, то это был отпуск. Ездили с подругами. Видела бы ты глаза их студентов, когда мы шли по улице. А мы делали вид, что не обращаем на них внимания. Такие три гордые красотки тилвит тег. Не судьба им было с нами связываться. Они же люди.
   - И правильно. Нечего даже смотреть на нас. Пусть своих любят. А мы не для них.
   - Верно мыслишь. И не вздумай ни в кого влюбляться, когда приедем в Вайнраток.
   - Ты что? Я не буду даже знакомиться с ними.
   - А я не имела в виду людей. У них бывает полно гостей других рас в городе.
   - Вот о чем ты. Ну, с другими я совсем не против познакомиться. Но никакой любви точно. У меня будет муж только тилвит тег. Как у тебя, мам.
   - И снова меня радует ход твоих мыслей. Так, что-то мы заговорились с тобой. Пора бы начать готовить ужин. Вечером твой дядя придет в гости. Так что снимай платье, одевай что-то проще и вперед на кухню. Надо приготовить несколько блюд, поэтому без помощницы я сегодня никак.
   - Хорошо, сейчас буду готова.
   - За ужином как раз обсудим поездку в Вайнраток.
   Мать ушла, ожидая дочь-помощницу. Мила долго не возилась, сразу переоделась и пошла хлопотать по кухне.
  

Глава 34. Новые знания

   - Вставай, друг мой! - громко произнес Климент, тем самым разбудив Каса.
   - А не рано ли? Я совсем не выспался, - застонал он, ворочаясь в кровати.
   - Чтобы много успеть, нужно рано вставать. Давай, приходи в себя. Выспишься в следующую ночь, если ляжешь пораньше. А сегодня у нас много дел.
   - Я понял. Своего не добьюсь.
   Старик удалился, а Кас начал вставать с кровати. Далось это с трудом, медленно. Затем он умылся в бочке с водой, привел себя в порядок, позавтракал ягодами и овощами, запив все это свежим отваром. После Климент пригласил его на утреннюю прогулку по уже знакомым тропам. И тогда он начал речь:
   - Итак, начнем с теории. Просто слушай и не задавай вопросы. Можешь спросить, когда я закончу. С призывом ты уже знаком - скелетов научился поднимать. Об остальных существах, которых можно призвать позже. Теперь же перейдем к спиритизму. Общение с духами и душами умерших (отмечу, что это разные понятия) - одно из самых важных и необходимых умений некроманта. Кроме того, это еще и опасное занятие, если быть неосторожным или вовсе не уметь это делать. Вплоть до того, что можно лишиться жизни. Ну, это еще зависит от того, с каким духом ты собираешься общаться и какую информацию тебе необходимо узнать. Пока все. Есть вопросы?
   - Конечно, есть. Меня интересует, с чего начинается сам процесс общения?
   - Я догадывался, что ты задашь этот вопрос. Что ж, расскажу. Самый простой метод - спиритическая доска. Берется белый лист бумаги, на нем рисуется алфавит в два ряда, третий ряд - цифры. Немного ниже два круга со словами "да" и "нет" соответственно, а между ними блюдце, на котором следует нарисовать стрелку. Когда все готово к ритуалу общения, садишься, кладешь перед собой лист и блюдце и вызываешь нужного тебе духа по имени. После спрашиваешь, здесь ли он. Если пришел, то стрелка повернется в сторону "да". Также не забудь спросить, хочет ли дух общаться с тобой, потому как он может прийти не по своей воле. Если же нет реакции, вызывай другого духа. Важно: необходимо дотронуться перед этим к блюдцу, потому что двигать дух его будет при помощи твоей энергии. И, конечно, лучше духи общаются в темное время суток. Собственно, все. Но этот метод является единственно доступным только для простых людей. Маги, друиды, шаманы, некроманты и прочие имеют возможность общаться с духами без каких-либо либо предметов, скажем так, напрямую. Тебе стоит сначала попробовать с блюдцем, а после этого первого опыта ты будешь пробовать общение напрямую. Имей ввиду, что на это требуется намного больше твоей энергии, поэтому длительное общение может утомить тебя. По этой причине необходимо будет восстановить силы, о чем ты читаешь в той книге, которую я тебе подарил. Уже знаешь, что там и о медитации есть. Медитировать необходимо часто, хотя бы раз в два дня, чтобы развивать свой организм, ум, психику. Это очень важно. В это же время у тебя восстанавливается запас энергии. Все это тесно взаимосвязано. Есть еще способ пополнить энергию - высасывание ее из любых живых существ, будь то человек или животное. Разумеется, из человека ты всегда получишь больше энергии, нежели из животных. Не будь жадным, если решил взять ее из человека, ведь ты можешь его убить, исчерпав всю силу. Об этом нужно думать только в мирное время. Если же это битва или даже война, тебе только на руку уничтожать таким образом врагов и одновременно пополнять энергию. Это идеально.
   - Все понятно. Значит, я могу пообщаться и с Рогнедой, так ведь?
   - Да. Но я бы не советовал.
   - Почему?
   - Потому что она погибла от твоих рук. Вряд ли она захочет с тобой разговаривать. Но попробовать ты можешь.
   - Я все-таки попробую.
   - Что ж, теперь идем обратно домой. О воскрешении мертвых расскажу и покажу на практике вечером. Все остальное время потратим на фехтование, чтение книг, физическую подготовку. А также ты научишься использовать магическую силу своего клинка, о которой ты давно хотел узнать. Настало это время. Ты уже готов, поскольку ритуал жертвоприношения прошел.
   - Отлично! Сегодня будет интересный и полезный день, по крайней мере для меня.
   - Именно так.
   После краткой теории и прогулки они отправились домой. Первым делом прошла тренировка по фехтованию и физическая подготовка. У Каса получалось еще лучше отрабатывать стойки, выпады и различные приемы. Но когда дело дошло до отжимания в упоре лежа, он разочаровался - старик отжимался в два раза больше, чем он. И как всегда Кас в качестве ученика пообещал превзойти мастера. И так время подошло к обеду. На этот раз пришлось потрудиться, чтобы покушать: сходить на охоту с Климентом, приготовить вместе, накрыть на стол. Конечно, охотой это трудно назвать, когда старик просто парализовал понравившегося ему зайца и забрал.
   Через час обед был готов. Молча отобедав, Климент налил отвар себе и Касу. И тогда решил рассказать о клинке:
   - Ну что, настало время поговорить о магии меча. Для начала скажу, что, как и в любых других случаях, для использования магической способности меча необходима твоя собственная энергия. Я бы сказал даже, огромное количество твоей энергии, но это того стоит. Тебе нужно будет просто передать свою силу своему оружию, а затем нанести удар по противнику. Что будет после этого? Все живое в радиусе нескольких десятков метров потеряет сознание на несколько минут. За это время можно всех заколоть вручную. Учти, что после такого удара у тебя почти не останется сил, а восстановить их полностью время, скорее всего, не будет, поэтому используй его в самых трудных ситуациях. Даже если ты заберешь энергию десяти человек до такой степени, что они умрут, ее все равно не хватит для полного восстановления.
   - Не думал, что это настолько мощный клинок. С ним можно быть непобедимым.
   Климент рассмеялся, а Кас недоумевал из-за чего.
   - Непобедимым? Если против тебя выйдет отряд, ты еще с ним справишься. А против армии точно ничего не сделаешь. Или, допустим, встретишься с каким-нибудь из драконов, твои шансы ничтожны. Поэтому мне стало смешно. Неуязвимость меч тебе не даст.
   - Так это понятно. Я же не имел ввиду, что перебью с его помощью целую армию.
   - И все равно это было смешно. Так, теперь самое время для чтения и отдыха до вечера. Расходимся по своим комнатам и занимаемся. Когда придет время, я позову тебя для рассказа о воскрешении.
   - Хорошо. Буду ждать с нетерпением. Это самое интересное сегодня событие.
   - Больше читай, а не думай об этом.
   С этими словами Климент встал из-за стола и ушел. Кас допил отвар и тоже удалился в свою комнату, заняв себя чтением книг. За все время от знакомства со стариком он прочел половину книги "Некромантия для новичков" и почти столько же "Восстановление энергетической силы". Весьма неплохо, подумал сам Кас. Окончив чтение, он решил попробовать поговорить с духом Рогнеды. Было немного страшно, но все-таки рискнул, сделав все необходимое для ритуала.
   - Вызываю дух Рогнеды.
   Стрелка повернулась в сторону нарисованного кружка со словом "да". Она здесь, понял Кас.
   - Рогнеда, прости за то, что убил тебя. Старик меня обманул, сказав, что видел тебя на мосту ванапаганов. Я не знал, что это ложь. В противном случае, я бы не стал убивать и наплевал на ритуал. Ведь твоя жизнь важнее. Была важнее. Вряд ли, конечно, Но сможешь ли ты простить меня за это?
   Он верил своим глазам, но стрелка вновь повернулась в сторону положительного ответа.
   - Спасибо большое тебе. Теперь мне будет проще жить с этим. Я могу как-то искупить свою вину перед тобой?
   Она ответила "нет".
   - Жаль. Может, хоть что-то?
   А сейчас был уже ответ "да".
   - С чем это связано? Погоди, надо подумать. Наверное, что-то с твоим отцом, да?
   Он угадал.
   - Хорошо. А что именно? Нужно включить логику... Король отправлял его, чтобы он меня схватил и доставил в Каан. Значит, вероятно, мы с Бакаем еще встретимся. Если я правильно понял, ты хочешь, чтобы я его не трогал, не убивал, если вдруг произойдет такая ситуация. Верно?
   И вновь ответ "да".
   - Я обещаю, что не буду убивать его. Даже если придется лишиться жизни самому от его меча. Больше у меня нет к тебе вопросов.
   Её дух ушел.
   Кас достал дневник и сделал следующую запись: "День сегодня проходит плодотворно. Много всего успел сделать. Климент рассказал мне о новых необходимых навыках. И это очень пригодится мне. Больше всего я жду вечера, когда узнаю о том, как воскрешать мертвых. Интересно только, кто будет в качестве примера. А прямо сейчас у меня получилось поговорить с Рогнедой. Я использовал самый простой способ для этого, но главное, что он работает. Меня очень обрадовало то, что она смогла меня простить. Эх, если бы я умел воскрешать, то сделал бы это сразу после ритуала. И сейчас она была б живой. Но пора смириться, я уже ничего не изменю".
   Он закрыл дневник и задумался. Ведь совсем скоро, получив нужные знания, будет возможность уйти от Климента и пробовать строить свою жизнь так, как хочется. А хотелось Касу всегда в столицу, чтобы выучиться на мага. Жаль, что его как некроманта уже не примут. Или все-таки наплевать на фиолетовые глаза и рискнуть отправиться в Вайнраток? Это стало трудным вопросом для него...
  

Глава 35. Измена другого рода

   Анисья проснулась и хотела потянуться, чтобы обнять любимого. Но его не оказалось рядом. Отсутствие Ратмира напугало ее, и она, подскочив с кровати, кинулась проверять наличие его вещей. Некоторые из них были на месте, за исключением тех, в которых он, вероятно, куда-то ушел. Интересно, куда именно. К тому же в такое раннее время. Обычно он спит до тех пор, пока его не разбудят. Точно, наверное, он отправился на поиски мага-экзорциста, решила Анисья, чтобы по приходу обрадовать ее хорошей новостью. И тогда девушка успокоилась. А пока, в ожидании, она начала готовить завтрак на двоих.
   Время подходило к обеду, а его все не было. Анисья уже стала переживать. Может, с ним что-то случилось. Приняв решение выйти в город, чтобы найти Ратмира, девушка стала спускаться по лестнице к выходу. В этот же момент он поднимался наверх с довольной улыбкой:
   - Привет, любимая!
   - Привет. Ты где был все это время? Я же переживаю.
   - Я ходил в библиотеку. Ты не представляешь насколько она огромная! Как много там книг!
   - Так, пойдем в нашу комнату. Там и поговорим.
   Ратмир понял - назревает снова неприятный разговор. Но уйти от него никак нельзя. Пришлось подняться.
   - Слушай, а почему ты не обратился к магам? Сам же знаешь, что это опасно.
   - А не надо никаких магов. Все хорошо, родная.
   - С чего ты взял? Вдруг что-то снова случится. Я не хочу этого.
   - Я чувствую, что со мной все в порядке. Так что нет необходимости более в магах.
   - Странно как-то. Сам так спешил в столицу, а теперь говоришь, что не надо ничего.
   - Не думай об этом, давай отобедаем, а потом погуляем. Ты готовила что-нибудь?
   - Нет еще. Я завтрак готовила, а тебя так и не было.
   - Ну, спустись на кухню, приготовь быстро что-нибудь, а я чуть отдохну. Хорошо?
   - Хорошо, я позову тебя.
   Анисья никак не могла понять странное поведение Ратмира. Поэтому при выходе из комнаты она не до конца закрыла дверь, чтобы подсмотреть за ним. Выждав некоторое время, он достал из-под одежды какую-то черную книгу и аккуратно спрятал ее под кровать поближе к стене, рассчитывая на то, что туда никто не станет заглядывать. Вот оно что, подумала девушка, стараясь без скрипов спуститься вниз. И у нее это получилось.
   Заказав и оплатив все необходимые продукты, Анисья через полчаса приготовила обед. Это был жареный картофель с мясом, а к нему салат из разной зелени. Сытно, вкусно, полезно. Тогда она позвала Ратмира. Тот с радостью прибежал и без церемоний принялся уплетать все, что приготовила любимая, не переставая нахваливать обед.
   Понимая, что он сам вряд ли что-то расскажет, Анисья спросила осторожно:
   - Дорогой, а ты ничего от меня не скрываешь?
   Он прожевал, после, немного растерявшись, ответил:
   - Нет. А что мне от тебя скрывать?
   - Ты это лучше знаешь. Мне, правда, интересно, где ты пропадал полдня.
   - Ты мне не веришь?
   - Да, не верю. И на это есть основания так думать.
   - Интересно какие?
   - Ты был в библиотеке, но при этом с собой не принес ни одной книги. Не странно?
   - Нет, потому что здесь не дают книги с собой. Причина: книги очень ценные, и они часто теряются. Вот поэтому их давно уже не дают. Хочешь читать, добро пожаловать в читальный зал. Еще вопросы?
   - Извини, я не знала про это. А какую книгу читал ты?
   - Много разных. Но больше всего "Рецепты магических зелий".
   - Неожиданно. А зачем тебе они?
   - Надо. Буду заниматься сбором необходимых трав, цветов. Затем начну готовить из них снадобья и продавать готовый продукт. А стоят они очень даже не мало. Как тебе такая идея заработать деньги?
   - Все это хорошо, но насколько я знаю, чтобы эти зелья действовали, нужно быть самому магом.
   - Все верно. Поэтому мага мы найдем, который поможет сделать наши снадобья магическими.
   - Если так, то, конечно, все получится. Но ему же надо будет заплатить за услуги.
   - Само собой. Будем делиться с ним некоторой частью монет. Это хороший заработок, но и конкуренция тоже довольно серьезная.
   - Надо попробовать.
   - Начну уже завтра утром, а сегодня отдохнем. Закончим с обедом и пойдем гулять по городу.
   - Хорошо, я совсем не против. Я уже наелась. Ты доедай, а я пока схожу переоденусь. Позовешь, приду, уберу все.
   Ратмир с набитым ртом молча кивнул, а Анисья незамедлительно пошла в комнату.
   Без долгих раздумий она сразу полезла под кровать, чтобы достать ту самую книгу. Не без труда, но все же книга оказалась у нее в руках - большая энциклопедия в твердом переплете желтого цвета. Это были "Рецепты магических зелий". Похоже на то, что он украл понравившуюся книгу, сразу решила Анисья. Это плохо, но лучше, чем, если подобная литература была б совершенно другого жанра. Быстро спрятав находку на то же место, она начала переодеваться. Теперь на ней было синее платье с незамысловатыми узорами. Поправила волосы, посмотрел на себя в зеркало, убедилась, что выглядит хорошо, и вышла из комнаты.
   Ратмир уже покончил с обедом и с довольным лицом встал из-за стола. И в это же время возле него что-то упало. Еще одна книга. Она лежала у него под одеждой, где он прятал ее. Ратмиру удалось довольно быстро поднять книгу и снова спрятать ее от глаз Анисьи и других людей. Однако, девушка успела прочесть название, которое ее ужаснуло. Там было написано: "Классическая демонология".
   - Спасибо, милая, обед был очень вкусным. Я сейчас приду, - немного растерянно проговорил Ратмир и чуть ли не бегом поднялся вверх по лестнице в комнату.
   Анисья не могла не подняться вслед за ним. Открыв дверь, она увидела, как он прятал книгу.
   - Я же видела, - заявила она.
   - Что ты видела? Эта книга только для меня, и другим видеть ее совсем не обязательно, - резко ответил он.
   - Ратмир, я название прочла, понимаешь?
   - Да? И как она называется?
   - Ее название "Классическая демонология".
   Только она закончила фразу, как он моментально оказался рядом с ней, схватил крепко за шею и прижал к стене. Он держал её так сильно, что девушка начала задыхаться и кашлять.
   - А теперь послушай меня, дорогая. Еще раз ты вслух произнесешь эти слова, пожалеешь. Поняла?
   Анисья утвердительно кивнула, и тогда он отпустил ее. Некоторое время она долго кашляла от сильного удушья. На шее остались заметные следы, которые она растирала руками. Когда легкий шок прошел, на глазах выступили слезы. Не в силах сдержать их, Анисья присела на колени и тихо плакала.
   - Не реви. Если будешь молчать, ничего плохого не случится. В конце концов, так будет только лучше для нашего будущего. Не за горами тот день, когда у нас будет все, что хотим, - сказал Ратмир и замолчал.
   Какое ей теперь дело до богатств, если ее любимый стал демоном или собирается им стать? Сейчас стало понятно, почему он не захотел идти к экзорцисту. Ведь он уже не тот человек - демоны сделали свое дело. Только Анисья не знала, что делать дальше. Первая мысль, которая у нее появилась, являлась побегом от него навсегда и куда подальше. Но это может быть опасным, ведь он имеет связь с демонами, а значит, способен на многое. Это большой риск. Другой же вариант - пригласить экзорциста без разрешения Ратмира. Например, в то время, когда он будет спать. Лучшее время для этого раннее утро. Так она и решила сделать, но когда - это уже другой вопрос. Все только ради того, чтобы вернуть того любимого человека, которым он был раньше.
  
   Абнауаю - в абхазской мифологии гигантское свирепое существо, отличающееся необычайной физической силой и свирепостью.
   Ванапаганы - в эстонской мифологии злобные великаны, обитающие в пещерах, на дне озера и под землей.
   Единорог в данном произведении имеет такой образ согласно эзотерическим верованиям.
   Оаннес - это вавилонсикй Бог, который долго менял форму, пока не стал существом с головой и торсом мужчины и рыбьим хвостом вместо ног.
   Лобасты - по славянским поверьям это злые русалки. В отличие от обычных русалок лобасты предстают часто в виде нежити - ужасных полумертвых старух.
   Тилвит тег - в валлийском фольклоре златовласые фейри.
   Арира - согласно иудейской традиции, нечистый дух, обитающий в четвертом зале ада.
   Гарда - часть эфеса клинкового холодного оружия, служащая для защиты от удара кисти руки.
   Экзорцист - маг, изгоняющий нечисть из одержимых.
   Астирия - согласно иудейской традиции, один из князей уровня ада, называемого Беэр Шохат - "Могильная яма".
   Темпера - краска, приготовляемая на основе сухих порошковых натуральных пигментов.
   Спиритизм (от лат. spiritus -- "душа, дух") - это способ связи (общение) с душами умерших и пришельцами из потустороннего мира.
   Медитация (от лат. meditatio -- размышление) - род психических упражнений, используемых в составе духовно-религиозной или оздоровительной практики, или же особое психическое состояние, возникающее в результате этих упражнений (или в силу иных причин).
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Волкова "Игрушка Верховного Мага"(Любовное фэнтези) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика) Н.Князькова "Ядовитая субстанция"(Любовное фэнтези) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Уплаченный долг"(Постапокалипсис) И.Борн "Удар. Книга 4. Основной Лифт"(ЛитРПГ) М.Олав "Мгновения до бури 3. Грани верности"(Боевое фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) О.Гринберга "Гувернантка для драконьего принца"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"