Витанов Алексей: другие произведения.

Проблески рассвета. Роман. Главы 1-3(перезалив 2.0)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Мэнлиус Алэйр - ученик магистра ордена магов - обнаруживает, что его болезнь панических атак вернулась. Пытаясь бороться со своими страхами, он проявляет дерзость по отношению к другому ученику - аристократу из влиятельного рода - и нарывается на дуэль с его ставленником. Этот инцидент приведёт Мэнлиуса к серьёзным последствиям, знакомству с известной учёной Нертой Олкандер и путешествию, которое изменит его жизнь. Однако не все хотят, чтобы Мэнлиус, его друг Адриан Леониус и учёная вернулись из этого путешествия живыми. Не все даже в родном ордене Мэнлиуса. Вдобавок в Мэнлиусе пробуждается заложенная в него магистром загадочная сила и она может выйти из под контроля


  
   Глава 1. Призраки прошлого
   Сны редко бывают отчётливы. Обычно они зыбки и прерывисты. В этом есть определённая защита для нас, поскольку сталкиваясь с кошмарами в Царстве Снов, мы быстро забываем о большинстве из них. Но нашему герою не повезло. Ему снился необычайно отчётливый сон, который обязательно запомнится.
   Молодой парень лет двадцати трёх плутал в лабиринте узких городских улочек. Его узкое треугольное лицо выражало беспокойство, неумолимо переходящее в панику. Длинные рыжие волосы были растрепаны - хозяин явно уже и не пытался их пригладить.
   Рыжеволосый не мог найти выход и страх потеряться здесь навсегда захватывал его всё больше. Он не мог разбить окна или найти двери, чтобы сократить путь, потому что окна были только на верхних этажах. Он не мог позвать помощь, потому что звать было некого, а если кто-то и появлялся, то стоял смутно различимой тенью у окон и не отзывался. Хуже всего было то, что ответвлений становилось всё меньше. В конце концов, парень действительно забрёл в тупик. Конечно же, он вышел из него, поискал новый путь, но снова нашёл тупик. Так повторялось до тех пор, пока бедолага не сжал голову руками и не закричал от ужаса и отчаянья.
   С таким же криком он и проснулся, разбудив соседа по комнате.
   - Твою же душу, Мэнлиус! Нельзя же так кричать по утрам! - возмущенно воскликнул сосед, вскакивая с кровати.
   Тот, кого назвали Мэнлиусом, был рад услышал этот голос сейчас, хотя обычно они постоянно спорили и раздражали друг друга. Блондин с вытянутым прямоугольным лицом и светлыми, вечно взъерошенными волосами, смотрел на него весёлым взглядом, полным превосходства и вызова. Его высокий рост и крепкое телосложение такой вызов вполне позволяли, но больше всего это позволял характер адреналинового маньяка. И тем не менее, этот парень был соседом рыжего.
   - Ох, Адриан, не поверишь, но ты меня сейчас спасаешь, - проворчал он, поднимаясь с кровати.
   - Что? Надо срочно прекратить... Да на тебе лица нет. Давно я тебя таким не видел, - в глазах блондина промелькнула тень беспокойства, но так и осталась тенью.
   - Похоже, моя старая болезнь возвращается... А я думал, что победил её...
   - Вот блин... то есть, какая прелесть. Наконец-то тебя упекут в приют умалишённых, а я получу нормального соседа.
   Мэнлиус усмехнулся и показал соседу средний палец:
   - И не мечтай. Ты же засохнешь от скуки без наших спаррингов.
   - Зараза! - хохотнул блондин. - Выполни всё, что для этого нужно, марш к учителю и чтобы к спаррингу был свеженьким!
   На эти слова рыжий уже рассмеялся и сложил руку, показав уже большой палец к верху. Спор и душ придали хоть какой-то готовности встретить новый день в их Башне, Зачарованной Башне, как они все её называли. Впрочем, медитация в этот раз получилась неудачной, что парня встревожило, ведь это был его последний барьер перед безумием внутренней тьмы.
  
   * * * * * * * * * *
  
   День магистра Зачарованной Башни начинался с проверки основных систем. Конечно, большую часть должны проверить три секретаря магистра, советники (каждый проверял энергосистемы своей сферы опеки) и их собственные секретари, но магистру надлежит следить за теми системами, к которым у других магов нет доступа. Кроме того, всегда есть возможность предательства... В общем, заботы любого главы ордена начинаются с утра.
   Как обычно, ранним утром магистр Амброзиус с мрачным видом стоял в круглом помещении Контрольного Зала и наблюдал за сложным переплетением энергетических каналов и узловых сфер. Через центральную область этого переплетения снизу, из Колодца Силы шёл главный канал, который и создавал Великий Барьер. Великий Барьер питался от энергии семи алтарей, посвящённых Силам-Первоосновам, которые были расставлены вокруг колодца: алтарь Порядка, алтарь Хаоса, алтарь Жизни, алтарь Разума, алтарь Пространства, алтарь Искусства и алтарь Времени.
   Энергетические потоки Контрольного Зала тоже шли от этих источников, переплетаясь друг с другом особым образом. В некоторых местах они складывались в узлы, наполненные особенно мощной энергией. Если происходило какое-то изменение, это можно было заметить по течению энергетического потока и пульсации узлов, а иногда и по изменению цвета. Ну или по голографическим панелям Контрольной Системы. Три сотни лет назад, когда технология Великого Барьера только создавалась, приходилось обходиться даже без этих панелей. Потому магистр привык полагаться больше на собственные чувства, нежели на данные аналитических заклятий. Чувства его всегда были остры, и появление ученика на пороге не укрылось от его внимания. Сорокапятилетний мужчина с длинными тёмно-русыми волосами и коротко стриженной бородкой, одетый в белую с синими затейливыми узорами мантию магистра магии, почувствовал появление нового посетителя зала и приветливо, по-отечески, улыбнулся.
   - О, Мэнлиус, входи. Что-то случилось?
   Рыжий робко выглядывал из-за дверей. Конечно, там стояла стража, но у Мэнлиуса был доступ. Ему часто приходилось работать здесь по профилю - с архивами.
   - Магистр Амброзиус, я вас не сильно отвлекаю? - робко и с извиняющимся лицом поинтересовался парень. - Может, попозже заглянуть?
   - Я закончил проверку. Все системы работают исправно. Какое-то время мы ещё протянем.
   - Это хорошо... Учитель, у меня появилась старая проблема. Тот кошмар снова вернулся. В прошлый раз за ним последовали панические атаки в реальности, и я всё завалил... Я пытался медитировать, но беспокойство ещё осталось.
   - Ох, понятно, - понимающе кивнул магистр и ободряюще улыбнулся. - Давай пройдём в гостиную.
   Они прошли к воздушному лифту, и потоки воздуха подняли их вверх на несколько этажей к кабинету магистра. Это помещение Мэнлиуса всегда успокаивало. Оно было почти полностью выдержано в белом цвете и лишено каких-либо излишеств. Там, где белый цвет отсутствовал, его заменяло золото, покрывая панели шкафов, спинки и подлокотники мебели. Но сделано это было не ради роскоши, а для разбавления однотонной обстановки - золотых панелей было самый минимум и они служили лишь для того чтобы отражать свет в некоей затейливой игре. Мебель же в помещении казалась настолько лёгкой и воздушной, что Мэнлиус порой начинал думать, будто затерян где-то среди облаков - там ему чаще всего хотелось затеряться, подальше от своих проблем. Откуда лился свет - понять было сложно, казалось, он просто мягко заполнял пространство. А за большим панорамным окном напротив рабочего стола открывался умопомрачительный пейзаж с видом на их город и окрестности. С самого рабочего стола пейзаж виден не был - только бескрайнее небо.
   Предметы обстановки подобраны строго для работы - письменный стол, шкафы с книгами, зельями и артефактами, алтарь Порядка у одной из стен и пентаграмма вокруг него, круг с серебристым глазом голопроектора на полу справа от кабинета. Любимым предметом обстановки Мэнлиуса в этом помещении были даже не шкафы с книгами, а камин, в котором горел волшебный огонь безо всяких дров и систем нагрева. Перед камином стояли два неброских, но удобных дивана и столик перед ними.
   Магистр приложил указательный палец ко лбу, сложив пальцы в жесте Жезла Врат - большой, безымянный и мизинец образовывали кольцо, через которое и призывалась энергия, а указательный и средний выпрямлялись вперёд и посылали энергию для создания канала связи. Этот способ назывался Энергосвязью и был универсальным способом связи магов, разработанному на основе псионики. Хотя далеко не каждый маг мог знать секреты воздействия на разум, Энергосвязь изучалась в обязательном порядке. Конечно, послать сигнал через полконтинента было нельзя, но в пределах двух-трёх километров связаться со своими вполне возможно. Для дальней связи было другое заклятие - Дальносвязь, - но посылать его могли маги, начиная со статуса мастера и выше. Но чаще для этих целей использовались ретрансляторы - специальные антенны, которые маги брали с собой в путешествие.
   Вскоре появился слуга с завтраком на две порции. Слуги башни набирались из младших самых невезучих учеников или элементалей. В Башне все имели дела с магией, поэтому даже на место слуги требовались те, кто ей владели. Доставивший еду ученик демонстрировал невозмутимость, но Мэнлиус знал о зависти слуг к его персоне. Эта зависть была даже более сильной, чем у прочих магов.
   - Вначале поедим, - безапелляционным тоном заявил магистр и потёр руки, после чего кивком отпустил слугу. - Я ещё не завтракал. Жизнь магистра, - это сплошная головная боль.
   Мэнлиус промолчал и кивнул. Еда выращивалась на настоящих фермах и была хороша. Настоящее мясо, настоящие овощи! Немногие в городе-под-куполом могли её себе позволить. Большинство жителей довольствовалось синтетическими массами и брикетами. Система ферм только восстанавливалась из-за медленного расширения Великого Барьера, требующего огромного количества энергии, которое сейчас никто не мог себе позволить.
   - Ты, видимо, и забыл, что я говорил по поводу страхов, верно? - продолжил магистр, когда они поели.
   - Эээ, признаться да, - Мэнлиус сконфуженно почесал затылок и посмотрел в сторону. - Со всеми этими заботами. И я думал, что уже победил его...
   - В этом была твоя главная проблема. Страх никогда не уходит полностью. Мы можем победить его, но однажды он вернётся. Нужно просто быть готовым встретить его вновь. Твои страхи - это ты сам. По всей видимости, у тебя появились новые страхи из-за твоих новых обязанностей. Ты ведь завершил теоретическое обучение и проходишь практику в археологических экспедициях, верно? Та неудача произошла во время последней экспедиции, когда ты не смог сохранить реликвию из-за обвала, но зато спасся сам, верно? И к тому же открыл неисследованное подземелье! Это не неудача. Подумай, чего ты боишься в действительности. Боишься ли ты поражения? Боишься ли ты позора? Боишься ли ты давления из-за твоего статуса первого ученика? Чего ты боишься?
   Мэнлиус мрачно кивнул. Учитель как в воду глядел. Он боялся всего этого сразу, потому что строил большие планы на будущее.
   - Чем к более высоким вершинам мы стремимся, тем сильнее наши страхи, мой мальчик. Это естественно. Каждая новая область мира открывает перед нами новый пласт страхов.
   - Но что же мне делать? Я пытаюсь бороться, но чем сильнее пытаюсь, тем большая волна страха идёт на меня. Я не хочу снова шарахаться от каждого шороха, каждого взгляда!
   - Ты слишком зациклен на этой мысли. Давай помедитируем.
   Они сели в позы лотоса. Мэнлиусу не хотелось углубляться в себя, но он понимал, что должен взглянуть на свою тёмную сторону. Он закрыл глаза и начал приводить свои чувства в порядок, наблюдая за каждым чувством. Он не знал, наблюдает ли за ним учитель, но понимание, что рядом есть тот, кто поможет и поддержит, успокаивало и расслабляло. А затем перед внутренним взором начали появляться образы.
   Мэнлиус увидел себя семь лет назад, путешествующим с родителями из города в город. Увидел тот день, когда один орден начал атаку на город другого ордена после того, как диверсионный отряд смог добраться до Системы Барьера. Увидел, как остался один, отделившись от родителей. Взрывы, разрушения, кровь и трупы. Мальчик, потерявшийся и теперь рыдающий посреди разрушенной улицы. Почувствовал, как страх из того времени возвращается и сейчас.
   - Учитель, я снова вижу тут момент, - сообщил он задрожавшим голосом, - И тот страх снова возвращается...
   - Очень хорошо. Это то, что нам нужно. Смотри на него. Но помни, ты сейчас здесь, не там.
   Мэнлиус с трудом заставил себя смотреть на себя же, бродящего среди руин. Вначале страх едва не заставил его сорваться с места и куда-нибудь сбежать, но парень не хотел опозориться перед учителем. И понаблюдав так с минуты три, почувствовал, что страх стал слабее. А затем и вовсе исчез, уступив место пустоте. Хорошая пустота. В ней так хотелось остаться... Видение стало растворяться в блаженной тьме
   - Нет, - помешал ему учитель, - смотри дальше. Мэнлиус, твоя задача не есть бегство. В этой пустоте ничего нет.
   Ученик послушно удержал себя в достигнутом состоянии и заставил себя удержать видение, вспоминая не самые приятные картины до максимальной детальности. Но в какой-то момент поймал себя на интересном ощущении - он больше не чувствовал страха или неприязни перед этими картинами, он вообще ничего не чувствовал. Он столько раз вызывал эти картины в предыдущих своих попытках, что они стали... привычны что ли... Мэнлиус не мог определить точнее. У него просто исчез страх перед тем, с чем он сталкивал себя постоянно.
   - Учитель, я...
   - Ты ничего не чувствуешь, верно?
   - Да...
   - Скажи мне, раз ты ничего не чувствуешь, стоит ли это твоего беспокойства?
   Мэнлиус задумался и признал:
   - Пожалуй, нет...
   - Конечно, я заставлял смотреть в лицо своим страхам, но главное в другом. Ощутив эту пустоту, ты постиг иллюзорность беспокоящего тебя чувства. Твои страхи есть иллюзия, Мэнлиус. А раз так, должен ли ты ей подчиняться?
   - Нет, учитель, не должен, - сказал Мэнлиус, сжав кулаки.
   - Надеюсь, ты понял, - благосклонно кивнул Амброзиус, а затем ободряюще улыбнулся, - Мэнлиус, ты справишься. Ты смог победить свои страхи однажды, победишь их и снова. Помни об этом.
   - Да, учитель. Я признателен вам за урок, - с глубочайшей искренностью ответил парень.
   - О, не стоит. Это всё твоя заслуга. Я просто немного тебе помог, - ободряюще улыбнулся учитель. - А теперь вперёд на спарринг. Твой сосед тебя уже заждался.
   * * * * * * * * * *
   Спускаясь вниз на первый уровень, где находилась пристройка тренировочного зала, Мэнлиус пытался другим взглядом смотреть на многочисленные уровни башни, в которой он жил с двенадцати лет. Башня ранее казалась ему очень неприветливым местом. Общество магов раздирают интриги и соперничество. Соперничество всячески поддерживается, потому что считается - маг должен быть лучшим. Мэнлиусу казалось, что он рано это понял и потому в каждом видел лишь угрозу, никому не мог толком доверять. Но сейчас парень подумал, не крылось ли это чувство угрозы в нём самом, не было ли следствием его сосредоточенности на своих страхах.
   Зачарованная Башня является достаточно высоким и крупным зданием, чтобы добираясь от кабинета магистра до тренировочного зала можно было предаться размышлениям по пути. Более трёхсот метров в высоту и около ста сорока метров в ширину. Здание вмещало в себя жилые помещения, библиотеку, аудитории, лаборатории, кабинеты и мастерские. В центре находился Центральный Канал - пустое пространство от самого низа до самого верха, по которому к крыше Башни устремлялся энергетический поток Великого Барьера. А ведь ещё были многочисленные пристройки вокруг башни. И тренировочный зал находился в одной из них.
   "Может теперь я смогу лучше выстраивать отношения с людьми и нелюдьми? Но получится ли довериться им на фоне всех этих интриг? Где пролегает грань между доверием и осторожностью?" - размышлял молодой чародей, глядя на других магов, ходящих туда-сюда по галереям и лестницам Центрального Канала. Кого-то он знал и кивал, получал кивок в ответ или игнорирование. Кто-то откровенно скривился при виде него, всем своим видом выражая презрительное отношение. "Ха, смешно. Справившись с одним страхом, я тут же бросаюсь выдумывать другие. Просто зависимость какая-то. Ну-ка, приди в себя, ничтожество. Тебя ждёт спарринг с той ещё язвой. Не позволяй этому ублюдку почувствовать превосходство!"
   Воздушный лифт доставил его в зал первого уровня. Мэнлиус направился сторону пристройки тренировочного зала, когда его окликнул насмешливый голос:
   - Да это же наш зазнайка Мэнлиус Алэйр. Всё так и бегаешь от общества?
   Из-за своей борьбы с паническими атаками Мэнлиус не был особенно активным с студенческой жизни и избегал контактов. Поэтому на него многие и смотрели как на зазнайку. Парень хотел вначале проигнорировать нахала, но затем вспомнил, что пытается бороться со своими страхами, а раз так, значит, не может сейчас снова убежать. Он остановился и попытался изобразить на физиономии усмешку, пока не торопясь поворачиваться.
   - Граф Виктор Бенедиктус этер Вэриниус, какая честь удостоится вашего внимания, - произнёс он с как можно более наигранной любезностью и обернулся, отвесив особенно картинный поклон. - Что же заставило столь высокую особу обратить своё внимание на ничтожного простолюдина?
   Повернувшись, Мэнлиус увидел статного черноволосого парня с длинными вьющимися волосами, породистым лицом и холодным высокомерным взглядом. Одет он был в синюю с алыми узорами одежду. Как обычно, Виктор был в окружении своей свиты из троих помощников. Его интерес к первому ученику означал только одно - очередную провокацию.
   - Мне просто интересно, до каких пор любимчик самого магистра будет избегать общества, - ухмыльнувшись, сообщил Виктор. - Орден должен быть сплочённым сообществом.
   "Ага, сплочённым, как же" - подумал первый ученик. "С таким соперничеством сплочённость стоит под большим вопросом"
   - Абсолютно с вами согласен, граф, - по-прежнему картинно закивал Алэйр, а потом лукаво посмотрел на аристократа. - Но вы же должны понимать, чем ближе к власти, тем больше ответственности. Я слишком занят, чтобы общаться со всеми подряд.
   - Этих всех слишком много, тебе так не кажется? - с некоторым удивлением в голосе произнёс граф. - Сколько возможностей ты упустил, избегая других?
   - Не понимаю, к чему вы клоните, ваша светлость - Мэнлиус всё-так же картинно изобразил невинный вид.
   Виктор склонил голову сначала в одну сторону, затем в другую, словно пытаясь посмотреть на собеседника под разными углами.
   - Ты изменился. Раньше ты не был таким дерзким. Тебя кто-то покусал?
   - Не понимаю о чём вы, ваша светлость.
   - Мэнлиус, ты являешься первым учеником башни. Разве ты не должен вести себя подобающе? Твои кривляния меня бы забавляли, не будь они так возмутительны!
   Этот разговор аристократа и первого ученика мог бы казаться странным, если бы не одно обстоятельство. Семья этер Вэриниус жаждала поставить на место ученика своего представителя. Десять лет назад они практически договорились с Амброзиусом, но тут магистр вернулся с каким-то сыном ремесленников. Семья Вэриниус чувствовала себя так, словно получила пощёчину. И Виктору с давних пор внушали мысль, что выскочка-простолюдин обскакал его, буквально оттолкнув локтем. С тех пор как они пересеклись, Виктор постоянно провоцировал Мэнлиуса на фатальную для него глупость. Вначале Мэнлиус пару раз действительно поддавался, но магистр его отмазал. А затем первому ученику осталось только избегать второго. "Уж не из-за этого ли я искал одиночества?" - подумал Мэнлиус. "Нет, после курса учителя я знаю, что реальная причина была раньше. Теперь меня так просто не взять, Ваша Светлость"
   - Не понимаю о чём вы, ваша светлость, - ещё шире улыбнулся Алэйр. - Я всего лишь скромный слуга этой Башни.
   Граф злобно оскалился, видя, что ему никак не удаётся спровоцировать соперника.
   - Не вижу скромности, - он попытался продолжить тему. - Твоё кривляние недостойно первого ученика Башни.
   А это уже горячо. Пропустить такой выпад рыжий не может. Его будут считать слабаком. А конфликт приведёт к проблемам с целой аристократической семьёй. Мэнлиус сглотнул. Откуда-то из тёмных глубин подсознания страх снова подступил.
   - Вот то-то же, - усмехнулся Вэриниус. - Может, подожмёшь хвост и откажешься от своего статуса первого ученика? Попроси мастера перевести тебя в какое-нибудь захолустье подальше отсюда.
   "Вот ублюдок. Он думает, что его провокация сработает, - возмущённо подумал Мэнлиус. "Я должен что-то предпринять, чтобы не пропускать этот удар. Думай... Нет, решайся. Выбирай самое простое, что приходит на ум. То, что нужно тебе!"
   - А если я не захочу? - решился Мэнлиус, с трудом вернув себе самоуверенную ухмылку.
   Это уже был вызов с его стороны и вызов более опасный. Среди аристократов считалось низким сражаться на дуэли с простолюдином. Но если Виктор пропустит этот укол, его престиж пострадает сильнее. Обычно могли быть косвенные последствия в виде разных неприятностей, учиненных аристократом и его семьёй, но не со статусом Мэнлиуса - его прикрывал сам магистр. "Пора переставать бояться и начинать пользоваться своими возможностями" - пытался заставить себя первый ученик.
   Тем временем на них обратили внимание другие маги и задержались, чтобы посмотреть спектакль.
   - Что? - опешил граф, ошеломлённо глядя на оппонента.
   - Твой расчёт был в том, что я просто сбегу, верно? - приободрившись, продолжил Алэйр. - Но времена меняются, граф, времена меняются. Кто знает, что я буду делать дальше.
   - Ах ты, - Виктор указал пальцем на Мэнлиуса, словно собираясь его в чём-то обвинить, но затем усмехнулся и убрал руку. - Туше. Может ты и не так плох. Пока что я посмотрю, что ты будешь делать дальше. Не пойми неправильно, просто неохота связываться с простолюдином.
   После этого он развернулся и удалился. Рыжий с победным видом прошествовал в Тренировочный Зал. Он старался сохранять этот вид, но в глубине души был ошеломлён собственной победой и даже не до конца верил в неё. "Не слишком ли легко он уступил? Не захочет ли Виктор что-то затеять потом? Нужно быть осторожнее в будущем"
   * * * * * * * * * *
   Адриан стоял у манекена и отрабатывал свои удары тренировочным посохом. Все движения парня были точны, выверены и инстинктивны. Он использовал ровно столько силы, сколько нужно, не больше и не меньше. Мэнлиус готов был поспорить на что угодно - даже с завязанными глазами его сосед провернул бы свои приёмы с не меньшей эффективностью. Несмотря на свой статус, первый ученик всегда завидовал физической подготовке своего соседа. Он меньше внимания уделял физическому развитию и больше предпочитал книги с исследованиями. Когда учитель выбрал Адриана в напарники Мэнлиусу, Адриан принялся приводить его тело в порядок. Но всё равно лучше Адриана Мэнлиус так и не стал. В физическом плане, по крайней мере.
   - Эй, ты долго будешь там стоять?
   Адриан не видел, как в Тренировочный Зал вошёл новый посетитель, но среагировал, когда закончил. Мог бы среагировать и в самом начале, но понял, что посетителя можно не опасаться, и решил закончить тренировку. "По шагам что ли определяет?" - подумал рыжий. "Или по Силе?"
   - Ха, решил немного отдохнуть перед тренировкой, - Мэнлиус попытался самоуверенно улыбнуться, но после встречи с Виктором получилось вяло.
   - Что с тобой? На тебе лица нет! Второй раз за день! Обычно на нём есть хотя бы не заслуженный гонор! - Адриан обеспокоенно посмотрел на Мэнлиуса, постаравшись заглушить даже обычно насмешливый тон.
   - А, не обращай внимания. Считай, что я по-прежнему гримасничаю, чтобы надрать тебе задницу. У меня есть план.
   - Да ты гонишь! Нет у тебя никакого плана! Я знаю тебя как облупленного, засранец!
   Мэнлиус пожал плечами и направился к гардеробной, чтобы переодеться для боя.
   - Зазнайка чёртов! Я знаю тебя, не забывай! - продолжил кричать ему в след Адриан. - Пересёкся к тем графишкой, да?! Тоже мне вздумал терять лицо из-за какого-то выскочки! Ты - первый ученик, не он!
   Адриан ещё долго что-то кричал, но Мэнлиус его не слышал. Одеваясь в тренировочную форму, он размышлял о своих проблемах, о том, что делать с графом. "Какие вообще есть инструменты влияния у первого ученика? Учитель что-то говорил об этом, но мои мысли были где-то далеко... Блин, жаль, что я раньше не интересовался своим статусом" Увлёкшись своими размышлениями, Мэнлиус не сразу заметил, что сосед перешёл на ругань уже с кем-то другим. Выйдя из раздевалки, Первый Ученик заметил, что Адриан ругается с крепким, высоким и лысым парнем.
   "Будут проблемы" - понял Мэнлиус. "Кажется, это Джозефус Клетес, ученик кого-то из старших искателей"
   Искателями назывались маги, которые постоянно пребывали в путешествиях или, говоря на профессиональном языке, в экспедициях. Такие маги изучали боевую магию и потому считались опасными противниками. Даже ученик боевой магии на голову превосходил остальных. Круче искателей во владении боевой магии были только стражи, но они специализировались на защитной магии.
   Мэнлиус обучался как скромный хранитель легенд. Конечно, ему тоже предстояли путешествия, но он был вынужден совмещать обучение боевой магии и исследовательским навыкам. Хранители легенд обычно путешествовали в составах экспедиций из нескольких магов и старались избегать боя, сосредотачиваясь на поддержке. В задачи хранителей входила археологическая деятельность, ведение хроник экспедиции и сбор сведений об окружающем мире. Так же хранители были не оценимы в бою из-за их богатых знаний о монстрах или других противниках, которые черпали в изучении легенд. Из боевых заклятий хранители предпочитали магию поддержки или контроля. Хотя Мэнлиус предпочёл магии поддержки боевую магию, он всё же не был в ней слишком хорош. А Джозефус был одним из лучших учеников в этой школе магии.
   - Да ни хрена подобного! - продолжил тем временем Адриан. - Он сразиться со мной. А ты выжди положенное время и вызови его, когда полагается!
   - Удовлетворение чести не может ждать, - покачал головой Клетес. - Мне поручили работу.
   Мэнлиус решил продолжать в том же духе, что и с графом.
   - Эй, народ, уж не меня ли вы обсуждаете? Джо, я подозревал, что граф что-то провернёт. Я готов держать ответ.
   Адриан и Джозефус удивлённо посмотрели на него. Затем блондин брезгливо скривился:
   - Пффф, делай что хочешь. Я тебя потом к лекарю не понесу.
   Он раздражённо махнул рукой и выпрыгнул с ринга одним прыжком. Мэнлиус подошёл и перебрался через заграждение.
   Джозефус одним прыжком выпрыгнул на ринг.
   - Просто удивительно! - с искренним восхищением в голосе сказал он. - Мы и не думали, что ты согласишься.
   Мэнлиус ухмыльнулся как можно более гнусной ухмылкой.
   - У Его Светлости сегодня день потрясений.
   - Да мне побоку, - усмехнулся Джозефус такой хищной усмешкой, что Мэнлиуса пробрала дрожь. - Я обожаю битвы, а уж от возможности сразить первого ученика я на седьмом небе от счастья! Покажи, на что способен, Мэнлиус Алэйр!
   С этими словами Джозефус атаковал, вызвав заклинанием из посоха узкий, точно копьё, воздушный поток, и устремил его к Мэнлиусу.
   В тренировочных целях ученикам позволялось устраивать спарринги и даже дуэли, однако они не должны были закончиться смертью и серьёзными травмами. Поэтому подобные поединки разрешалось проводить только с помощью тренировочных посохов, зачарованных на не-летальные заклятия. В случае применения запрещённых заклятий срабатывало Бдящее Око, энергетическая сфера, висевшая под потолком. Её функцией было магическое наблюдение и активация Антимагии - особого излучения, подавлявшего все другие заклятия. Помимо этой функции Бдящее Око так же наблюдало за происходящем и записывало всё, что попадало в его зону действия.
   Обе стороны должны были назначить своих секундантов(со стороны Мэнлиуса вызвался Адриан, а Клетеса поддержал один из его дружков). Проигравшим признавался тот ученик, который оказывался обездвижен или ещё по какой-то причине не мог сражаться. Сдачи допускались, хоть это и вредило репутации ученика. Проигравший в течение недели должен был работать на победителя в качестве его слуги. Для Мэнлиуса, как Первого Ученика, это было особенно унизительно. Он вообще мог лишиться своего статуса после этого и, как следствие, возможности обучаться у Амброзиуса. Обычно Мэнлиуса не слишком интересовал свой статус, но только не этот раз. Он решился сражаться.
   От первой атаки рыжеволосый отпрыгнул в сторону. Наработанные за счёт тренировок инстинкты и реакция позволили сделать это эффективнее, нежели обычному человеку. Но недостаточно эффективно для бойца. Вторая атака швырнула первого ученика на пол, но он благодаря тренировкам поднялся. Третью удалось отбить посохом. От ещё двух увернуться.
   - Вот увёртливый ублюдок! - прорычал Джозефус. - Тебе просто повезло.
   Дальше будущему искателю потребовалось восстановить силы, и он принял защитную стойку. Сейчас это не было обязательно, но если была возможность, маги предпочитали некоторое время находиться в защите - они ценили свои силы и помнили, что те были не бесконечны. Рыжий тоже не стал нападать и сотворил перед собой полупрозрачный Духовный Щит - базовую защиту любого мага. Мэнлиус понял, что Клетес атакует узконаправленными атаками, чтобы унизить его точным попаданием и продемонстрировать своё боевое превосходство. Правила затеянной лысым игры Алэйр начал понимать.
   - Ха, защита хранителей легенд обычно слаба! - усмехнулся Джозефус. - Надо было использовать возможность.
   Он направил посох вниз и послал в сторону Мэнлиуса сразу три воздушных потока по земле. Первый ученик отпрыгнул в сторону и атаковал сам. Его базовая атака совершалась с помощью Ока Мага, энергетической сферы, которой могли при наличии знаний задаваться самые разные эффекты. Бдящее Око было создано на основе этого заклятия. Мэнлиус заряжал в своё Око импульсный заряд, ненадолго искривляющий реальность в задетом им участке пространства с помощью силы времени. Благодаря этому искривлению можно было наносить физичский урон не только врагу, но так же технике и заклятиям. Это заклятие рыжий назвал Зарядом Искажения Реальности. Оно могло атаковать одну цель быстрыми атаками, мощным уроном по одной цели атакой с медленной перезарядкой или уроном по нескольким ближайшим целям. Но у первого ученика имелась и пара других возможностей.
   Он послал в противника Око и приказал осыпать серией коротких атак. Сам тут же бросился вперёд. Джозефус попытался его сбить своими воздушными атаками, но затем был вынужден переключиться на Око. Щит он не использовал, поскольку всегда сосредотачивался на атаке.
   - Очень умно! - прокомментировал он с радостным видом.
   А затем Алэйр использовал Замедление Времени. Начертив нужный узор и прошептав короткое заклинание, он подчинил потоки времени своей воле и направил их опутывать противника. Движения Клетеса стали походить на движения человека, который увяз в трясине. Импульсные атаки обрушились на него, вынуждая рухнуть на пол.
   Но тут тело искателя окутывают всполохи энергии, и он поднимается на ноги одним прыжком. Глаза пылают алым пламенем задействованной... жизненной энергии!
   - Всё или ничего! - кричит Джозефус и атакует мощным постоянно меняющим направление потоком.
   Дальнейшие события происходят для Мэнлиуса в каком-то особом восприятии времени. Когда он вспоминал об этом, то казалось, что всё происходило очень быстро. Если события до этого момента и после него можно было разделить на "раньше" и "потом", то после рывка противника всё происходило в режиме "сейчас". Точнее, Мэнлиус вспоминал что ход времени не ощущал в этот момент вообще. Зрители словно превратились в статуи, а движения противника замедлились.
   Алэйр пытается уклониться, но проклятое Воздушное Копьё обходит его и бьёт в спину. Джозефус устремляется вперёд. За счёт жизненной энергии он выходит за рамки физических законов и необычайно ускоряется. Первый ученик понимает, что Джозефус хочет прижать его к полу. В ответ на бесчестный приём с задействованием жизненной энергии первый ученик использует бесчестный приём из числа собственных козырей. Бесчестный по отношению к людям.
   Рыжий делает жест, сложив руки так, чтобы между ладонями образовался перевёрнутый треугольник. Шепчет древние слова, наполненные его собственным страхом, и высвободил силу желаемым образом. Проём между ладонями чернеет, и из него вырывается облако тьмы, заполняет всю тренировочную площадку и принявшее вид чёрного куба.
   Зрители удивлённо похлопают глазами. Никто из них не знал такого заклятия и не видел, не видел, как Мэнлиус прежде применял что-то подобное. А вот Адриан проявляет досаду. В самом начале их знакомства во время экспедиции в руины ему довелось увидеть эту магию в действии. Увидев заклятие в деле, Адриан задумался над тем, сможет ли преодолеть его сам. Потом он пытался заставить Мэнлиуса применить это заклятие во время тренировок, но сосед упорно отказывался, ссылаясь на то, что его Чёрная Комната для особых случаев.
   - Чёртов зазнайка, против врагов, значит, можешь использовать, а для тренировок нет? - ворчит он с недовольным видом.
   Тем временем в Чёрной Комнате Джозефус несётся на Мэнлиуса, но неожиданно останавливается и трясётся от страха. Перед юным боевым магом вырастает из-под земли его отец.
   - Нет... не может быть... - лепечет искатель, указав вперёд. - Убирайся! Тебя не должно здесь быть!
   - Джозефус, - произносит отец угрожающим тоном и протягивает руку в сторону сына. - Пора домой. Ты должен работать в мастерской...
   - Нет! - восклицает Джозефус и пятится. - Нет, чёрт бы тебя побрал! Я не вернусь! Никогда!
   Отец Джозефуса делает шаг вперёд. Искатель пятится. Почему-то он мигом забыл о том, что всё происходящее могло быть трюком врага. Мэнлиус тем временем обходит его по кругу в тенях и, зайдя со спины, оглушает, приложив руку к шее, как учил Адриан. Чёрная Комната тает
   Время вновь вернулось. В спортзале стоит мёртвая тишина. Адриан зааплодировал. Мэнлиус почувствовал, что произошло что-то неправильное... Бдящее Око не среагировало на нарушение.
  
   Глава 2. Правосудие ордена
   Дуэль привела Мэнлиуса в тюремную камеру. Применение Чёрной Комнаты нанесло урон психике Джозефуса и повергло в кому. Теперь пару-тройку месяцев ему придётся восстанавливаться. Вообще Чёрная Комната не обязательно должна была приводить к такому эффекту, но Мэнлиус впал в ярость и перестарался. Из-за использования запретного заклятия начали готовить судебный процесс.
   Стандартную серую мантию ученика сменила тюремная роба и кандалы на руках и ногах. Шар на цепи, приделанной к кандалам для ног, мешал двигаться. Излучение Антимагии лишало любых магических способностей и, к тому же, сильно ослабляло.
   Он содержался в камерах Тюремного Блока на минус первом этаже Башни Правосудия. Здесь всё было создано, чтобы по максимуму вызвать ощущение угнетённости у отступников. По замыслу идеологов тюремной системы Альянса Возрождения тюрьма должна была стать местом, куда хочешь попасть меньше всего. Стены были выложены из тёмного камня, алхимическим путём созданного из скелетов животных. Причём в результате создания камня кости и черепа можно было увидеть на нём же. Разбить этот камень не представлялось возможным как из-за особого состава, так и из-за опутывавших Башню правосудия защитных заклятий. Стандартное мягкое золотистое освещение башни заменял гнетущий красный свет. Специальные устройства создавали ощущение смутного беспокойства, страха, постоянного давления на сознание. На ночь эти же устройства периодически вызывали кошмары, чтобы привести преступников к принятию чувства вины. Если преступник начинал буйствовать, с помощью излучения Антимагии его погружали в забвение. Но ненадолго, а затем всё продолжалось по новому кругу. Мэнлиус хоть и не собирался буйствовать, но из-за кошмаров провёл беспокойную ночку и жаждал как можно быстрее вырваться отсюда. Во сне к нему являлся Джозефус Клетес, и они раз за разом переживали проклятую дуэль. К утру ученик магистра уже возненавидел своё решение принять вызов.
   - Чёрт! Чёрт! Чёрт! - ворчал он себе под нос. - Захотел себя показать, блин. Что теперь со мной будет?
   Перспективы витали в голове не важные. Мэнлиусу представлялось изгнание в какую-нибудь жалкую башню, представлялось заключение и каторга, представлялось участие в запретных экспериментах. Он лихорадочно искал выход из этой проблемы, которую же и сам организовал.
   "Может не отнекиваться и согласиться с обвинениями? А затем предложить им, что я возьму шефство над Джозефусом и искуплю свою вину? К чёрту чужое мнение, это произошло из-за того, что я слишком беспокоился о том, что подумают другие..."
   Дверь в тюремный блок открылась, и вошёл молодой бледнокожий и светловолосый парень с узкой прямоугольной бородкой. Одет он был в синюю с белыми узорами мантию. Мэнлиус вздохнул. Это был его друг и эмиссар магистра - Аэтиус Онезифорус. Сейчас не хотелось даже показываться на глаза многочисленным друзьям. Впрочем, они бы и не смогли пройти в тюремный блок. Аэтиусу удалось это, видимо, благодаря своему статусу секретаря и эмиссара магистра.
   - Совет рвёт и мечет, - сообщил он, старательно демонстрируя искреннее сочувствие. - Боятся, что применение одного из запретных заклятий поломает систему дуэлей. Самые истеричные даже предлагали на время запретить сами дуэли. И другие маги будут винить в этом тебя! Создал же ты себе проблем, приятель.
   - Я должен был победить! - Мэнлиус упрямо посмотрел на друга. - Джозефус сражался за честь графа, я за свою. Тем не менее, я осознаю свою вину и готов искупить её, взяв шефство над Джозефусом. Как он там, кстати?
   - О, ты предложил хорошую идею, - одобрительно кивнул Аэтиус. - Но сомневаюсь, что на неё найдётся достаточно голосов. Клан Вэриниус уже работает с советниками. Старший Вэриниус сам является одним из советников. Хотя он отсутствует, у его родственников, скажем так, есть доступ к совету. Они не упустят возможности вернуть должок. А Клетес сейчас лежит в госпитале, овощ овощем.
   Мэнлиус недовольно скривился и отвёл взгляд:
   - А ты зачем пришёл? Вряд ли для того, чтобы сообщить последние новости, которые, к тому же, слишком очевидны. Для этого у тебя слишком много дел.
   - Ха-ха-ха, блин, дружище, мог бы хотя бы подыграть. Иначе скучновато становится, - рассмеялся Аэтиус, но затем принял серьёзный вид. - Действительно, есть предложение от одного из советников. И магистр о нём не знает.
   - Мне это уже не нравится.
   - Он обещает перетянуть на свою сторону ещё двух советников и тогда численный перевес будет на твоей стороне. Трое у Вэринусов и четверо у тебя.
   - Ты сказал "двоих". Кто ещё меня поддерживает?
   - Гилберт Иво этер Зотикус, советник по культуре и обществу.
   Мэнлиус вспомнил этого чудаковатого вечно улыбающегося, смеющегося и легкомысленного старика, чей клан никогда не имел большого влияния, и приложил руку к лицу.
   - Ох, хороша поддержка... А кто сделал предложение?
   - Квинт Иэкобус, советник по науке.
   Этот советник был не слишком расположен к Мэнлиусу.
   - Гм, тоже весело.
   - Ну? Ты же понимаешь свои шансы?
   - Давай для начала посмотрим на его предложение, - сказал Мэнлиус, не убирая руку с лица, словно он отказывался признавать суровую реальность.
   - Привлеки на свою сторону того, о ком они не подозревают, что он станет твоим союзником. Мастер Иэкобус может помочь повлиять на данную персону.
   - Что? О ком ты?
   Аэтиус наклонился ближе и прошептал имя. Мэнлиус удивлённо расширил глаза, а затем его взгляд наполнился гневом. Он попытался схватить приятеля за ворот и садануть головой о прутья. Сейчас это максимум, на который он был способен из-за постоянно действовавшего в его камере излучения Антимагии.
   - Ублюдок! Ты понимаешь, что несёшь? - воскликнул он.
   Аэтиус проворно отшатнулся назад и замахал руками.
   - Эй-эй-эй, разве так благодарят друзей? - возмущенно воскликнул он, а потом ткнул пальцем в Мэнлиуса. - Лучше подумай. Я приду через час.
   - Ты... ты... ты... - первого ученика продолжало трясти от возмущения, но затем он неожиданно жёстко усмехнулся. - Чертяга, это действительно спутает им все карты. Ладно, веди его. Попытаюсь договориться с хищником, который хочет меня съесть.
  
   * * * * * * * * * *
  
   Несмотря на то, что общение с другими было неотъемлемой частью работы магистра, Амброзиус общаться с людьми не любил. Одна из причин сидела сейчас в его кабинете и всячески пыталась склонить к следованию своим идеям.
   Гандизалв Дезидериус, советник по экономике, навис над столом и вещал:
   - Чёрт бы тебя побрал, Амброзиус, почему ты не желаешь воспользоваться своей властью магистра? Зачем этот спектакль? Ты одним своим решением можешь как удалить твоего ученика прочь из башни, так и спасти! И никто и слова пикнуть не сумеет!
   Амброзиус сверлил невежливого гостя недовольным взглядом. Единственная причина, по которой он позволял гостю вести себя так нагло - его статус советника. Советники были главами кланов знати, лидерами сословия знающих, и пойти против них означало устроить себе большие неприятности. Даже для магистра.
   - Мне непонятна твоя реакция по поводу суда, Гандизалв, - проговорил Амброзиус тоном, звучащим как натянутая струна. - Разве советники не должны более всех других уважать Закон?
   Двухметровый загорелый полуэльф, коим был советник по экономике, придвинулся ещё ближе и оскалился, обнажив звериные клыки:
   - Я расскажу тебе, что такое закон, Амброзиус. Закон - это власть, а власть - это ты. Проявление слабости вроде игр в демократию ослабляет твою власть, а, значит, ослабляет влияние совета городе! Подумай о своём ученике! Пока ты тут играешь в законотворца, твой ученик сидит в Башне Правосудия!
   - И пусть сидит, ему это пойдёт на пользу! Что ты имел ввиду под играми в демократию? Ты хотел сказать, это ослабляет власть кланов, верно? - ухмыльнувшись, встретил взгляд гостя магистр.
   Полуэльф вздохнул, приложил руку к лицу и опустился в кресло:
   - И кланов тоже, - сказал он, убрав руку с лица и посмотрев на магистра спокойнее (даже зубы сжал от усердия). - Пойми, если чернь почувствует, что лидеры города теряют власть, мало не покажется никому. Поэтому иногда нужно не малодушничать, а принимать ответственные решения!
   - Малодушничать? Я правильно понимаю, советник Гандизалв Дезидериус, ты обвиняешь своего магистра в малодушии? - спокойным тоном осведомился Амброзиус и вопросительно приподнял бровь.
   - Я не...
   - Теперь я скажу тебе кое-что о законе, - магистр ткнул пальцем в советника. - Закон, это цемент, который связывает наше общество. Если каждый из нас с самого верха будет нарушать закон, наше строение общества расколется. И от нарушения закона, а не, как ты выражаешься, малодушия. И граждане будут поднимать бунты из-за произвола вышестоящих. Я тоже не первые полвека живу на этом свет, Гандизалв, не принимай меня за мальчишку. Ты пытался поставить своего магистра в положение, в котором у него не останется выхода кроме как проявить свою волю, а значит, усилить власть совета. Я же хочу вывести ордена из ситуации, в которой правил совет самым беспредельным образом и принести в наше общество закон!
   - Советники...
   - Четверо на моей стороне. Я тоже не сидел без дела, Гандизалав. Но не бойся, карать тебя я пока не собираюсь, - тут магистр уже позволил себе хищную усмешку. - Вы все мне нужны.
   - Мы не твои марионетки! - прорычал гигант и стукнул кулаком по столу.
   - Конечно нет, - понимающим тоном сказал магистр и кивнул. - За кого ты меня держишь? Вы сделаете всё, что нужно итак, исходя из собственной природы.
   - Чёрт бы тебя побрал, Амброзиус, на кого ты рассчитываешь?
   - На вас всех, друг мой, на вас всех. И моего ученика в том числе. Он, конечно, любит поблуждать в лабиринтах, но он умный парень.
   - Ха, посмотри на себя! Тебе даже ученика своего не жалко! Понравится ли ему, если он поймёт, что его хотят пустить в расход?
   - Иногда наставник должен принимать сложные решения ради блага ученика. Я не жду от него благодарности. Я только хочу, чтобы он стал сильнее ради той роли, что ему предстоит.
   - Эта роль случайно не связана с Чёрной Комнатой?
   - Я не могу этого сказать сейчас. Уходи и займись делом, Гандизалв. Вспомни о своих обязанностях.
  
   * * * * * * * * * *
  
   Тем временем Башня гудела от новостей сверху донизу. До каждого мага долетела весть о произошедшем в тренировочном зале.
   - Первый ученик вызвал гнев графа Вэриниуса! Граф послал своего человека на дуэль!
   - Говорят, Мэнлиус Алэйр использовал запретное заклятие! Но никто не знает, к какой школе относится это заклятие. Его прозвали Чёрной Комнатой!
   - Не говорят, а использовал! Я всё видел своими глазами! После Чёрной Комнаты пал сам Джозефус Клетес! Мы все слышали его крики изнутри!
   - Да, говорят, он кого-то там увидел. Вроде бы своего отца.
   - Своего отца? Мэнлиус что, некромант? Мы держим в башне некроманта?
   - Нет, дубина, Клетес-старший недавно приезжал! Да и сам Джозефус говорил, что ещё вчера общался со своим отцом по Дальносвязи. Алэйр не мог убить отца Джо так быстро!
   - Почему нет? Что, если всё это было его коварным планом по устранению врагов?
   - Тогда он был бы более влиятелен и граф его бы не провоцировал. Здесь что-то другое...
   - Я кое-что слышал. Говорят, что в паре археологических экспедиций, когда брали учеников на практику, Мэнлиус применил Чёрную Комнату против демонов и монстров. Ещё говорят, она подействовала безотказно.
   - Какого чёрта из хранителя легенд делают демонолога?
   - Вряд ли нам скажет магистр. Интересно, он отмажет своего ученика?
   - Вряд ли. Он созывает суд. Похоже, наш зазнайка порядком забылся и, наконец, ответит.
   - Они хотят на время запретить дуэли! Возмутительно! Пусть лучше Алэйр действительно ответит! Будет знать, как нарушать правила!
   - Точно, никто не должен чувствовать себя особенным!
   - Но что, если Мэнлиус всё-таки избежит наказания? Не надо ли нам его покарать?
   - Идиот! Хочешь сам попасть в Чёрную Комнату?
   - Если на него навалятся несколько сильных учеников, то вряд ли она ему поможет...
   - Магистр этого так не оставит!
   - А мы скажем, что отстаиваем исключительно интересы Башни! В Совете найдётся поддержка... Что... Эй, вы куда? Почему никто не хочет бороться за наши интересы?
  
   * * * * * * * * * *
  
   Суд был созван вечером. Советники прибыли на заседание в качестве присяжных, магистр был вынужден отказаться от роли судьи и сидел в зале. На его роль взяли одного из советников. Направляясь в Зал Правосудия, Мэнлиус всей кожей ощущал направленные на него враждебные взгляды. Снова нахлынул страх, заставивший дрожать подобно листу на ветру. "Это конец. Я влип накрепко" - билась в голове одна единственная мысль. Конечно, у Мэнлиуса появился козырь, но сейчас всё казалось бесполезным. Появилась мысль, что предложение советника принимать не стоит, что всё это опасная и сложная для понимания интрига. Эту мысль подстёгивал страх, привычно вернувшийся из подсознания.
   Хотя это здание висело в воздухе, этажи считались от моста, который вёл в башню. Мэнлиуса провели через нулевой этаж блока дознаний, вызвавшего у парня ещё больший трепет. Здесь можно было увидеть цилиндрические камеры с механизмами для допроса самыми жуткими способами.
   Затем они прошли через первый этаж, где ожидали те, кто не попал в Зал Суда (процесс был объявлен публичным, в назидание). Обстановке здесь была менее мрачной, но по-своему строгой. Чёрные с красными вертикальными линиями стены окружали преступника со всех сторон. Стены покрывали изображения Последнего Пути. Жнецы - зловещие фигуры в тёмных балахонах с черепами вместо лиц и с косами проводили души в последний путь к Вратам Судьбы. Другие фрески изображали суд над душами в затерянном среди северных льдов Городе Мёртвых. После этого чистые души могли пройти через Врата, а те, кто не достаточно очистил свою душу, проходили суровые испытания. И лишь затем очистившейся душе позволяли пройти через Врата.
   Потолок подпирали гранитные колонны с крылатыми, как и у других богов, статуями Ларгиторда - бога закона, цивилизации и создателя человечества. Лицо бога, как обычно, скрывала свирепая маска, которая по замыслу скульптора должна была лишать надежды даже на божественное прощение. Уже здесь Мэнлиус ощутил на себе полные ненависти и страха взгляды рядовых магов. Его сердце забилось от собственного беспокойства ещё сильнее, а кровь прилила к вискам, путая все мысли.
   Наконец, он вошёл в Зал Суда на втором этаже. Круглое помещение было набито битком. Мэнлиуса подвели к трибуне в центр. Трибуна судьи и присяжных возвышалась перед ним, усиливая ощущение подавления. Чёрные крылья вздымались над трибуной словно косы Жнецов, готовые вот-вот обрушиться на преступившего закон. Над самой трибуной снова высится Ларгиторд с мечом в одной руке и весами в другой. Судья и присяжные одеты в подражание Жнецам - крылатые чёрные мантии с капюшонами и черепами. Стены здесь созданы подобно ледяной пещере, где обычно проводился Последний Суд для души. Причём во льдах неизвестный художник изобразил корчащиеся в муках души.
   Сидевший в центре судья повернул голову в его сторону. Мэнлиус отвёл взгляд и старался смотреть куда угодно, только не в глаза судье. Магистр сидел в зале и его колючий изучающий взгляд непутёвый ученик тоже чувствовал. Поворачиваться к учителю ему сейчас особенно не хотелось.
   Обвинитель смерил Мэнлиуса взглядом, полным превосходства. На него парень старался тоже не смотреть. Мэнлиус помнил этого мастера, его фальшивое внимание и якобы дружеские советы. Он игнорировал их, и теперь обвинитель, видимо, был обижен. А вот защитник поприветствовал дружеской улыбкой. Здесь ситуация была с точностью да наоборот. Защитник с самого начала относился к Мэнлиусу как к баловню судьбы, то есть презрительно. Но сейчас именно он выступал на его стороне.
   Зал заполнял гомон. Собратья-маги оживлённо обсуждали перспективы дела, Мэнлиуса и свои собственные. Первый ученик вдруг ощутил отвращение ко всем, кого должен был считать собратьями по Искусству. "Маг должен быть просветлённой и просвещённой личностью" - вспомнил Мэнлиус слова учителя. "Уровень мага определяет не только его силу, но и его просветлённость"
   Первый ученик повернулся и ещё раз окинул взглядом этот паноптикум физиономий, в которых смешались все мыслимые негативные эмоции. Страх и напряжённость, злорадство и превосходство, уничижительное высокомерие... И самое главное - злоба. Столько злобы от других на самого себя Мэнлиус никогда не чувствовал. "Да чёрта с два кто-то из них просветлён хоть на мизинец" - с ненавистью подумал он.
   И лишь несколько лиц в зале выражали абсолютное спокойствие. Адриан, Аэтиус и граф Вэриниус. На фоне этого сравнения Мэнлиус проникся даже своеобразным уважением к последнему и задумался, отчего это чувство возникло. На душе царил полный раздрай и уровень самоконтроля стремился к нулю.
   Судья тем временем откашлялся и щёлкнул пальцами, вызывая звуковую волну, подобную звуку гонга.
   - К ПОРЯДКУ! - отчётливо во всех точках зала прозвучал его голос. - Подсудимый прибыл, начинаем суд. Обвинитель и защитник на местах. На защиту приглашён Людовик Овидиус, мастер-кудесник. Обвинителем в свою очередь согласился выступить Нэвис Ариес, мастер магии земли. Для начала рассмотрим обстоятельства дела. 14 день Сентарии Восходящей. Идёт слушание дела по применению Запретного Заклятия на дуэли 13 числа между учеником Мэнлиусом Алэйром и учеником Джозефусом Клетесом. Джозефус Клетес представлял интересы графа Виктора Бенедиктуса этер Вэриниуса. Мэнлиус Алэйр применил заклятие, значащееся в секретном отделе Реестра Одобренной Магии как Чёрная Комната. Согласно условиям контракта Мэнлиус Алэйр обязался применять заклятие только в стычках с демонами, хищниками и монстрами. Из людей данное заклятие разрешается применять только к чернокнижникам, а также в случае самообороны на миссиях и во время войны. Заклятие ввело Джозефуса Клетеса в глубокий шок, и теперь он нуждается в длительной реабилитации. Таковы все обстоятельства дела. Можно начинать обсуждение. Попрошу сторону обвинения, представляющую интересы графа Вэриниуса, огласить свои требования.
   - Дамы и господа, уважаемый совет, господин судья - откашлявшись, начал обвинитель. - По-моему здесь всё ясно. Ученик магистра Амброзиуса Мэнлиус Алэйр нарушил закон "О Запретных Заклятиях". Он должен понести наказание в виде пяти стандартных лет лишения свободы, но также потерять право на личного учителя и обучаться далее на общих основаниях в какой-нибудь отдалённой башне Альянса Возрождения. Вторая мера предлагается, поскольку я считаю, что господин Алэйр нарушил закон, исходя из исключительности своего положения как первого ученика. В башне не должно быть исключительных учеников, даже если ученик пользуется вниманием самого магистра.
   - Начинаем рассмотрение дела, - продолжил судья. - Мэнлиус Алэйр, вначале я должен задать вам ряд уточняющих вопросов.
   У Мариуса не было намерения изворачиваться. Он считал, что этим только ухудшит своё положение, да и вообще был сломлен. Ответил на все вопросы максимально правдиво.
   - Очень хорошо - подытожил судья. - Теперь мы должны просмотреть голографическую запись с Бдящего Ока.
   Пока кристалл записи прокручивал голограмму, а затем заслушали свидетелей, Мэнлиус вспомнил, что Бдящее Око должно было сразу отреагировать и на применение им Чёрной Комнаты, и на обращение к жизненным силам Клетеса, что тоже запрещалось во время дуэлей. Это означало, что Вэриниусы дали приказ наблюдательному пункту не вмешиваться. Так же это означало серьёзную уязвимость башни. Первый ученик задумался, как ему распорядиться этой информацией, стоит ли говорить об этом сейчас.
   "Нет, мне это сейчас помешает" - решил он. "К тому же кто-нибудь итак внимание обратит".
   И действительно заметили. Поднялся шум. Виктор, как единственный представитель семьи Вэриниус, пообещал разобраться со случившимся. Советники тоже пообещали со своей стороны и погрозили Вэриниусу, но делали это как-то искусственно и без энтузиазма.
   - К порядку! - снова провозгласил судья, издав звук гонга. - Сторона обвинения, присяжные, подтвердите соответствие сказанного обвиняемым увиденному.
   - Подтверждаю, - неохотно согласился обвинитель.
   - Подтверждаю, - синхронно сообщили советники (половина из них так же неохотно).
   - Теперь слово предоставляется ответчику, - судья кивнул Мэнлиусу. - Ученик Мэнлиус Алэйр, вы можете выступить сами или предоставить слово защитнику.
   Защитник у Мэнлиуса был, и первый ученик решил не выпендриваться.
   - Дамы и господа, уважаемый совет, уважаемый судья, - начал защитник, поднявшись. - Как мы знаем, на дуэлях решаются вопросы защиты чести. В данном случае честь защищал не только почтенный граф Вэриниус, но и Мэнлиус Алэйр. На голограмме видно, как Джозефус Клетес сам нарушает закон "О Запретных Заклятиях", обратившись к собственным жизненным силам уже тогда, когда был повержен. Как мы знаем, задействование жизненных сил значительно повышает силы мага. У Мэнлиуса Алэйра не было возможности ответить иначе, кроме как прибегнуть к адекватной мощи.
   - Сторона обвинения выражает протест! - поднял руку обвинитель. - Разве у ученика Алэйра нет других заклятий для отражения атаки ученика Клетеса?
   - Напоминаю, что информация о заклятиях магов считается секретной, - напомнил судья.
   - А я напоминаю, что некоторые заклятия могут быть слишком мощными в данном случае, - добавил защитник. - Как защитник, я был допущен к информации о заклятиях ученика Мэнлиуса Алэйра и уже дал письменное подтверждение экспертной комиссии, что у него не было другого выхода, кроме как применить Чёрную Комнату. Кроме того, Джозефус Клетес сам вышел за пределы своих возможностей, хотя ответить более адекватно мог. Это комиссия также отметила. Подписи членов комиссии имеются. Таким образом, мы имеем провокацию, намеренную или ненамеренную. Это предстоит выяснить дополнительным следствием. Так же считаю своим долгом напомнить, что вы тоже допущены к списку и должны были его изучить.
   Рыжий невольно восхитился защитником, отстаивавшем свободу ученика, к которому не питал особой симпатии. Защитник добавился в его список приятных лиц нынешнего паноптикума. Он попытался вспомнить, кем защитник являлся.
   По залу снова пронёсся гомон, на сей раз недовольный. До ушей доносились фразы "Как всё быстро сделано!" и "Магистр отмазывает своего ученика"
   - К порядку! - снова применил звуковой гонг судья.
   - Несомненно, я его изучил, - с недовольным видом откашлялся обвинитель. - Но возможно, ученик Алэйр скажет нам, почему применил столь странную тактику, когда мог сосредоточиться на других менее опасных приёмах? Например, широко известен способ дуэли Магов Времени с помощью создания Стен Замедления. А именно Магия Времени является основной школой ученика Алэйра. Выбранная Мэнлиусом тактика сама могла спровоцировать Клетеса на нарушение.
   Вопрос был адресован именно ему, поэтому Мэнлиусу пришлось ответить. Но он уже знал как. Фраза была спорной и могла разозлить обвинителя, напомнив ему о его же некомпетентности, но и весь этот процесс первого ученика начал злить. Впрочем, он постарался сгладить свою дерзость в конце.
   - Тактика Стен Замедления не помогла бы. При увеличении силы за счёт жизненной энергии маг может получить возможность прорваться сквозь некоторые защитные заклятия, тем более созданные силой уровня ученика. Полагаю, как учёный, вы можете этого не знать, ведь вы, возможно, давно не сражались.
   - Действительно, - процедил сквозь зубы защитник. - Что скажет по этому поводу экспертная комиссия?
   - Подтверждаем, - донеслось со стороны тактиков. - Запись в документе имеется.
   - Что ж, в таком случае остаётся главная проблема, - не успокоился обвинитель. - Заклятие "Чёрная комната" было применено к другому ученику, а не к демону. Это есть явное нарушение инструкции, которое повлекло причинение вреда психическому здоровью другого лица!
   - Ученик Алэйр был вынужден действовать по ситуации! - взвился защитник. - Когда Джозефус Клетес сам нарушил правила дуэли, он вывел бой за рамки этих правил! Я просто напоминаю, что в состоянии усиления жизненными силами чародей слабо себя контролирует, становясь практически берсерком! Мы топчемся на месте!
   "Сдаётся мне, обвинитель пытается воздействовать не на Совет" - мрачно подумал Мэнлиус. "Он из раза в раз повторяет одну и ту же мысль, чтобы навязать Совету общественное мнение. Играет на страхах других членов ордена"
   - Это просто смешно, - коротко и зло хохотнул обвинитель. - Вместо того, чтобы доказывать невиновность своего подопечного, вы пытаетесь обвинить пострадавшего!
   - Кто и кажется смешон, так это вы, господин обвинитель, - так же рассмеялся защитник. - Вы пытаетесь обвинить ученика, когда все обстоятельства дела как на ладони, в голозаписи! На самом деле вы просто манипулируете общественным мнением, играя на страхах наших братьев и сестёр!
   - И эти страхи вполне справедливы!
   - К порядку! - снова призвал сюда. - Обвинитель и защитник не должны допускать балагана! Есть ли что-то ещё сказать сторонам по существу дела?
   - Естественно есть, - откашлялся обвинитель. - Господин судья, господа и дамы присяжные, гости суда. Несомненно, мы все должны исходить из закона. Я просто напоминаю вам о последствиях этого процесса. Мэнлиус Алэйр повредил разум одного из магов башни, создав опасность для всех нас. Не нужно мне говорить, как трудно защищать психически больных людей от воздействия Бездны. Пускай действия ученика Алэйра были вынужденными, но он не предусмотрел всех последствий своих действий. Я взываю к Совету, вспомнить об ответственности перед всей Башней при вынесении вердикта. У меня всё.
   - Слово защиты! За этими словами не стоит никакого законодательного акта!
   - Ошибаетесь! За этими словами стоит самый древний законодательный акт, "право на жизнь" - хищно оскалившись, произнёс обвинитель. - Я обвиняю Мэнлиуса в нарушении первого пункта кодекса ордена! Маг не должен использовать свою магию или свои навыки для убийства членов своего ордена! Мэнлиус Алэйр своими действиями несёт угрозу для всех нас!
   Совет зашептался. В зале снова заговорили.
   - К порядку! - в очередной раз призвал судья. - У защиты или обвиняемого есть что сказать?
   Мэнлиус и защитник были поражены наглостью обвинителя, посмевшего обвинить Мэнлиуса в нарушении первого закона. Поэтому вид у них был сейчас беспомощный.
   - В словах господина обвинителя нет ничего, что касалось бы закона, - повторил защитник.
   - У меня есть что сказать, - добавил Мэнлиус, к тому моменту кое-как справившись со своими эмоциями. - Я... э-э-э, не такой безответственный, как, э-э-э, кажется господину обвинителю. Готов, э-э-э, взять шефство, э-э-э над Джозефусом Клетесом и, э-э-э, во всём ему помогать, пока он не придёт в себя.
   В зале послышались смешки, а обвинитель посмотрел на него откровенно враждебно. Мэнлиус не был обязан выдвигать такое предложение, но ему действительно было неловко из-за того, что он применил Чёрную Комнату на человеке. Он действительно хотел искупить свою вину.
   - Это решит суд, - сказал судья и снова вызвал звук гонга. - Суд удаляется на обсуждение
   - А эти красивые слова обвинителя подкреплены каким-нибудь законом, - спросил Мэнлиус у защитника.
   - Моя защита выстроена идеально, - как-то неуверенно сообщил защитник. - Но обвинитель легализовал возможное обвинительное решение, призвав общественное мнение. Все боятся как огня, что в Башне может что-нибудь случится. Ещё больше боятся вторжения Бездны. Обвинитель сыграл на страхах и связал совету руки. Члены ордена будут очень недовольны оправдательным решением.
   - Но всё-таки решение выносит судья и присяжные по итогам их обсуждения?
   - Да, верно...
   Мэнлиус не выдержал и хищно оскалился, вспомнив о своём козыре. Обвинитель с беспокойством посмотрел на него. Мэнлиус по-прежнему скалился.
   - У вас есть какой-то план, Мэнлиус? - обеспокоенно спросил защитник.
   - Кто знает, кто знает, - загадочно ответил парень и продолжил сохранять хищный оскал.
   Судья с советниками вернулись через полчаса. Сложно было сказать, что происходило за закрытыми дверями. Заклятие Заглушки надёжно подавляло любой шум. Часть советников вышла сильно недовольными.
   - Суд вынес решение, - сообщил судья. - Принимая во внимание спорность позиции обвинения и возможную часть вины со стороны Джозефа Клетеса, с Мэнлиуса Алэйра снимается обвинение в намеренном нарушении Запретного Кодекса. Суд так же ставит под сомнение обвинение в нарушении Первого Закона, поскольку оно ничем не прикреплено. Однако суд считает, что применение Чёрной Комнаты на человеке в стенах Зачарованной Башни было опасным и безответственным решением. Суд принял во внимание комментарий обвиняемого о поддержке потерпевшего и считает, что для Мэнлиуса Алэйра ещё есть надежда. Он должен доказать свою ответственность на испытании. Об испытании будет объявлено в дальнейшем.
   - Ха, они выкрутились, Мэнлиус, выкрутились! Да и мы тоже! - восхищённо воскликнул защитник, похлопав подопечного по плечу.
   В зале послышался недовольный гомон, а сам первый ученик чувствовал только, что оттянул свою участь. Однако он всё же показал, что так просто не дастся, и время для дальнейшего плана выиграно.
  
   Глава 3. Внутренняя тьма
   Сидя в кабинете Амброзиуса Мэнлиус ещё не верил, что ему удалось вот так выкрутиться. Конечно, он заплатил определённую цену, но поверить в свою внезапную победу было очень тяжело. Учитель с кем-то общался, а незадачливый Первый Ученик ждал разбора полётов, готовый провалиться сквозь землю от стыда.
   "Мне очень повезло, что я успел договориться с Ним" - подумал Мэнлиус. "И почему Он вообще решил сделать это предложение? Мы не в самых дружественных отношениях. Да и как к этому отнесётся учитель..."
   Звук шагов заставил Мэнлиуса вздрогнуть. Амброзиус вошёл в помещение, и его ученик почувствовал, как атмосфера сгустилась. А может ему и показалось...
   - Да уж, Мэнлиус, подкинул ты мне сюрприз, - сказал Амброзиус спокойным тоном, от которого его ученику сделалось особенно страшно (уж лучше бы кричал или ругал).
   - Простите, учитель, у меня не было выбора, - выдавил из себя Мэнлиус осипшим голосом.
   Неожиданно ему на плечо легла рука и заставила вздрогнуть.
   - Ну-ну, это был вопрос времени, когда Вэриниус чем-нибудь тебя спровоцирует. Или кто-нибудь другой. Место у тебя незавидное, мой мальчик. - проходя к своему месту, магистр дружелюбно улыбнулся ему и уселся за свой стол. - Итак, чем ты их взял?
   - Мне кое-кто помог, - Мэнлиус почесал щёку, стараясь смотреть куда-то в сторону. - Ох, ладно, мы с графом Вэриниусом заключили мировую.
   - Ого, - магистр удивлённо приподнял брови. - Сначала ты храбро ведёшь себя с этим нахалом, затем соглашаешься на дуэль, затем уделываешь советников, мечтающих поставить на твоё место кого-нибудь своего. Причём уделываешь, заключив договор с тем же самым нахалом, пойдя наперекор своей гордости. Пусть и не без помощи одного из советников, но всё-таки ты сумел наступить на горло своей гордости и извлёк из этого выгоду. Да ты сильно вырос, мой мальчик.
   - Спасибо, учитель, - Мэнлиус удивлённо поморгал, стараясь особо не задумываться о том, что магистр узнал о предложении советника. - Но не знаю, понравится ли вам условие нашей с Виктором сделки.
   - Говори уж, а там посмотрим.
   - Я бы хотел порекомендовать его на место второго вашего ученика. Даю гарантии, что мы будем работать вместе на общее благо. Я буду сдерживать себя изо всех сил, чтобы не провоцировать новых конфликтов.
   Амброзиус облегчённо рассмеялся. Мэнлиус снова удивлённо поморгал, и недоверчиво посмотрел на учителя.
   - Ох ученик, хватит заваливать меня потрясениями, - отсмеявшись, произнёс магистр. - Не ожидал, что ты примешь такое мудрое решение. У меня был договор с семьей Виктора. Но потом я встретил тебя и посчитал помощь тебе более важной... для всего. Я не хотел брать графа, потому что боялся, что он будет давить тебя своим высокомерием. Но вижу, вы уже всё решили. Чья это была идея? Аэтиуса? Такие внезапные договорённости вполне в его стиле.
   Мэнлиус снова отвёл взгляд. "Что он имел в виду, говоря, что помощь мне более важна для всего?" - который раз задался вопросом парень.
   - Ох ученик, ну чего тут стесняться. Ты сделал всё правильно и победил личностей сильно влиятельнее тебя. Иногда нужно наступать себе на горло, но заключать полезные договорённости. Ты сильно вырос и поумнел, так что я тебя хвалю.
   - П-п-п-правда? - Мэнлиус нашёл в себе силы посмотреть на магистра.
   - Ну конечно! У меня душа поёт, когда я думаю, как вы с графом уделали совет! Знаешь, Виктор ведь тоже противостоит советникам, поскольку они пытаются использовать его в своих целях. Если бы его поставили только они, он был бы сильно от них зависим. А тут он прошёл благодаря протекции того, кто считался его врагом. Так что, объединившись, вы усилите свои общие позиции. В общем, я поддерживаю твоё решение...
   - Но? - предположил Мэнлиус, почувствовав недосказанность.
   - Но от испытания оно тебя не убережёт. Тебя ждёт трудное и опасное путешествие. Слышал ли ты когда-нибудь о Нерте Олкандер?
   - Известная учёная-археолог?! Моё задание будет связано с ней?! Да вы шутите?! - удивлённо воскликнул Мэнлиус, даже приподнявшись с кресла.
   - Хе-хе, вижу, тебя это заинтересовало, - удовлетворённо усмехнулся Амброзиус. - Действительно, для хранителя легенд вроде тебя работа с таким мастером будет полезнейшим опытом. Так уж получилось, что Нерта остановилась в нашей башне и ей нужны сопровождающие на заседание Альянса Возрождения в башню Танцующего Тумана. Дело будет не простое. Вы с напарником выступите как приманка, в то время как второй корабль со мной и парочкой сильных мастеров будет идти на некотором отдалении. Мы опасаемся предательства и решили подстраховаться. Кроме того, я боюсь, Совет через мастеров попытался бы повлиять на Нерту, поэтому я уравновесил ситуацию... опытными учениками. Фактически вы подготовлены как адепты, так что шансы выжить имеете.
   Хотя основным напарником рыжего был Адриан, периодически Мэнлиус работал и с другими магами. Наставник хотел, чтобы он научился взаимодействовать с другими людьми.
   Услышав предложение, Мэнлиус присвистнул, а потом осёкся, вспомнив, что это невежливый жест. Да и оговорки магистра оптимизма не внушали. "Неужели всё настолько плохо, что он не может доверять мастерам?" - недоверчиво подумал первый ученик.
   - Простите, это действительно большая честь, помогать госпоже Олкандер. Хотя чувствую, задание будет чертовски опасным. Говорят, госпожа участвует в опасных делах.
   - Верно. Её интерес к прошлому связан с тёмными секретами нашего мира. Она постоянно посещает мрачные заброшенные места, в которых можно встретить древние машины, опасные заклятия, мутантов или даже демонов. Кроме того, за ней охотятся демоны и другие маги. Но она является мирным хранителем легенд, поэтому я решил усилить её демонологом и боевым магом.
   - Понятно, - неуверенно произнёс Мэнлиус. - Значит, мне придётся опять иметь дело с ними... с демонами... И не только...
   - Ты справишься, - с ободряющим видом произнёс Амброзиус. - Ты ведь уже справлялся в тех экспедициях, когда брали учеников, верно? После последнего боя с демоническим стражем я решил, что вам с Адрианом можно доверять более ответственную работу. Значит, опыт у тебя есть. А в качестве боевого мага я позволю тебе взять любого, кого ты порекомендуешь. Кроме того... я не хочу чтобы ты прошёл инициацию в Башне. Тебя ждёт инициация в Храме Магии.
   Мэнлиус опять присвистнул:
   - Блин, снова извиняюсь... Но почему не в Башне?
   - Всё из-за сложности твоего положения. Я опасаюсь, что в Башне тебя попытаются убрать. А Храм Магии находится в ведении Церкви Небесного Круга. Политически они нейтральны и не будут вмешиваться в интриги.
   - Вот как... - озадаченно произнёс Мэнлиус и потупил взгляд, неуверенный, нравится ему эта затея или нет.
   "Может лучше на изгнание согласиться?" - мелькнула в голове крамольная мысль.
   - Мэнлиус, - магистр ободряюще посмотрел на него. - Я бы не стал тебе всё это предлагать, если бы не верил, что ты справишься. Будь ты слабее, я бы выбрал другое испытание.
   Мэнлиус выдавил неуверенную улыбку, но смотрел куда-то в сторону:
   - Хм, тогда я бы хотел взять в напарники Адриана. Он будет только рад куда-нибудь выбраться.
   - Прекрасный выбор, - одобрительно кивнул Амброзиус. - Хотя вы часто собачитесь, но на самом деле вы неплохая команда. Ждите и готовьтесь. Передай стервецу, что он получит награду за помощь. Потом загляните ко мне, я представлю вас Нерте.
   * * * * * * * * * *
   Покинув кабинет магистра, Мэнлиус задумался, почему обращается именно к Адриану. Они постоянно спорят друг с другом и их отношения больше похожи на соперничество. Можно ли будет доверять такому напарнику? Тем не менее, Мэнлиус также вспомнил, что от Адриана никогда настоящих неприятностей не получал. Более того, блондин его всегда по-своему поддерживал. И ещё именно он взялся обучать Мэнлиуса боевой магии, когда магистр посчитал, необходимым для ученика освоить это искусство. Да и в своих мыслях Алэйр часто возвращался к их странным отношениям. "Адриан, чтоб тебя" - подумал Мэнлиус, идя по коридорам башни и рассеянно кивая знакомым ученикам. "Что нас связывает, засранец ты эдакий?"
   Пока Мэнлиус шёл к их с Адрианом комнате, он заметил, как изменилось к нему отношение остальных магов. Теперь на него смотрели с опаской. Некоторые вежливо кивали, другие заискивающе улыбались. Пара девушек, ранее проявлявших презрение, проявляли внимание, озаботившись его самочувствием. Мэнлиус чувствовал мрачное торжество, в его глазах в этот момент играл дьявольский огонь, а губы изгибались в жуткой ухмылке, заставлявшей всех, кто пытался к нему подкатить, шарахаться в стороны. Он уверился в том, что поступил правильно, среагировав на выпад Виктора, приняв вызов его заступника и нанеся по мозгам последнего сокрушительный удар Чёрной Комнатой.
   "Этими ребятками может править только страх" - подумал рыжий. "Как бы я хотел всё изменить, но пока маги находятся во власти старой парадигмы, это невозможно. Интересно, можно ли принести им истинное просветление? Есть ли ещё шанс?"
   А потом он увидел Виктора. Аристократ стоял у выхода на один из балконов и в кои-то веки был без своей свиты. Сейчас рыжий уже не чувствовал страха и подарил ему ту же усмешку, что и остальным.
   - Ну-ну, ты особенно не выпендривайся. В этот раз тебе просто повезло - ухмыльнувшись, сообщил аристократ. - Надо поговорить.
   Мэнлиус удивлённо приподнял брови и несколько мгновений поколебался, но потом всё же решился.
   - Да, конечно. Давай проветримся.
   Вышли на балкон, куда маги часто любили выходить для разговоров и отдыха. Некоторые балконы были довольно широкими и даже были оборудованы удобными скамейками и столиками, на которых оставались чайные сервизы и наборы для настольных игр. Температура регулировалась на такой высоте магическим образом.
   Остальные маги увидели, как эта парочка выходит, и напряглись. Начали перешёптываться, пытаясь понять, что теперь связывает соперников. Вэриниус между тем произнёс кодовое слово, активирующее одно из балконных заклятий - Заглушку.
   - Если ты о нашей договорённости, я помню - сообщил Мэнлиус, спокойно, без страха, смотря на графа.
   - Да? Удивительно, я думал, ты забудешь. Как раз хотел напомнить.
   - Не беспокойся, я подумал, твоё предложение будет меньшим из зол. Но почему ты его сделал?
   - А если я скажу, что ты меня восхитил?
   - Что?
   - Твоё решение принять мой вызов показало, что ты ещё можешь быть полезен башне на месте первого ученика. Я лишь хочу дополнить это место и усилить наши общие позиции. Не хотелось видеть в качестве начальника замкнутого труса.
   - Да ладно, хочешь сказать, что ты доставал меня не из ревности?
   - О боги, парень, что в твоих мозгах? Мы, аристократы, беспокоимся исключительно об общем благе. Ну ладно, по крайней мере моя семья.
   "Ага, как же" - не поверил Мэнлиус.
   - Так или иначе, но с этим противостоянием совету мы с тобой в одной лодке, - продолжил Виктор, ухмыльнувшись. - Почему бы не объединить усилия?
   Мэнлиус задумался. Чёртов аристократ был прав, но не хотелось принимать это предложение так легко. Не хотелось показывать готовность хвататься за любое предложение теперь, лишь бы сохранить своё место. "Пусть ублюдок понервничает" - подумал Мэнлиус. "К тому же я не хочу, чтобы он принимал решения и от моего имени. Тут надо всё обдумать"
   - Такие решения так просто не принимаются. Я подумаю об этом, - сообщил Мэнлиус. - Послушай, ты итак стал первым учеником, а я отправляюсь на испытание. Нам пока достаточно этого. Для совместной работы нужно... эээ, поработать совместно, как бы неуклюже это не звучало. Верно?
   - Ха, не доверяешь? - спросил Виктор, тем не менее, смотря понимающим взглядом. - Ладно, ладно. Думай, время у тебя есть. Только помни, что за время твоего испытания расклад может измениться. Как долго оно будет, кстати? Куда тебя отправляют?
   Мэнлиус подумал, стоит ли об этом говорить, и решил уклониться от ответа.
   - Вопрос пока решается. Это всё что я могу сказать.
   - Ох какие мы таинственные, - хохотнул Вэриниус. - А я вот что скажу. Тут приехала та самая Нерта Олкандер. И ходит слух, что магистр собирается выделить ей хранителя легенд и боевого мага из наиболее опытных учеников. К чему бы это, как думаешь?
   Мэнлиус с трудом заставил себя спокойно смотреть на Виктора и пожал плечами.
   - А к тому, что нашему высокому начальству не очень-то выгодно выделять мастеров или опытных адептов! Такие решения принимаются при поддержке Совета, а Совет сопротивляется. Они почему-то не хотят, чтобы госпожа Олкандер добралась до заседания Альянса! Они ведь могут и устроить что-нибудь во время путешествия госпожи-археолога! - рассмеялся граф и, похлопав Мэнлиуса по плечу, направился к выходу.
   Первый ученик задумчиво посмотрел ему в след. "Не жалко, значит?" - подумал он. "Вот ублюдки. Значит, Нерту попытаются пустить в расход? Но наставник объяснял всё совсем по-другому! Ох, куда я ввязываюсь..."
   Размышляя над своей тяжкой судьбой, Мэнлиус направился искать соседа. Нашёл его в их комнате, куда блондин заскочил помедитировать в перерывах между работой на наставника. У Адриана тоже имелся свой наставник, бывший искателем. Ученичество у кого-либо из магов предполагало не сидение за партой, а постоянную работу на интересы наставника. Порой вообще приходилось работать мальчиком на побегушках, поднося кофе или ещё что-нибудь. Стоит отметить, не всем так везло как Адриану и Мэнлиусу. Многие маги обучались в орденском колледже примерно по тому же принципу, обучаясь на практике в процессе работы. Обучение у наставников считалось более полезным, поскольку со временем маг получал специфический опыт, которого не давало стандартное образование орденского колледжа.
   - Весь в делах, я смотрю? - поинтересовался Мэнлиус, добавив тону побольше язвительности (их привычный стиль общения).
   - Вы посмотрите на нашего прынца, - тем же тоном отметил Адриан, намеренно исказив последнее слово. - Не всем, знаешь ли, положение обеспечивает лёгкую жизнь. Нам, простым смертным, приходиться крутиться.
   - Боги-боги, что за отношение, - хохотнул Мэнлиус. - А я ведь тебя пришёл спасать от рутины!
   - Быть не может! И не подумаю! Я скорее потону, чем позволю такому как ты себя спасти!
   - Ну это перебор. Магистр поручил мне дело, знаешь ли. Нужен опытный боевой маг для сопровождения.
   - Я передумал! Детали? В какие руины мы полезем на этот раз?
   - Никаких руин на первый взгляд. Хотя не факт. В качестве испытания мне назначили сопровождать Нерту Олкандер.
   - Ох, да ладно?
   - Именно так. И магистр позволил мне взять боевого мага. Ещё и награду за помощь тебе обещал. Ну так как?
   - Обеими руками за! Но почему ты обратился ко мне? Мы же постоянно собачимся друг с другом.
   Мэнлиус предполагал, что Адриан задаст этот вопрос и боялся его.
   - Сам не знаю. Но ты обучал меня боевой магии и потому тебе я могу больше доверять, чем другим, - уклончиво ответил Мэнлиус. - Могу взять Вэриниуса, впрочем.
   - Да ни в жизнь! Он не может быть круче меня! - возмутился Адриан и рассмеялся. - Ох, парень. Значит, всё-таки признал мою крутость? Ну ладно! За это я, так и быть, составлю тебе компанию. А пока расскажи подробности!
   * * * * * * * * *
   Споря о ходе предстоящего испытания, соседи добрались до кабинета магистра. Мэнлиус испытывал сильное волнение при встрече со знаменитой учёной. Снова вернулись его страхи, он снова начал бояться сделать что-то не то. Заметив перемену настроения соседа. Адриан толкнул его локтем.
   - Эй-эй-эй, даже не думай позориться! Я тебя буду потом высмеивать всю неделю! - пообещал он, на что Мэнлиус со страдальческим видом закатил глаза.
   Слова соседа помогли ему прийти в норму, и парень постучал в дверь. Магистр о чём-то дружески беседовал с Нертой. У Мэнлиуса даже сложилось впечатление, что они друг друга давно знают. "Может это и к лучшему?" - подумал парень. "Пусть даже совет не горит желанием помогать Нерте, но уж давний друг окажет ей поддержку".
   Когда ученики вошли, магистр повернулся к ним:
   - О, вы, наконец, пришли. Присаживайтесь, выпьем чая. Нерта, позволь представить тебе лучших учеников башни. Мэнлиус Алэйр, хранитель легенд и демонолог. А так же Адриан Леониус, искатель, специализируется в магии воздуха с уклоном в электричество. Они уже получили достаточный практический опыт для путешествий и смогли справиться с двумя демоническими стражами. Мы с советом посчитали их подходящими, и, я думаю, они выживут при исполнении нашего плана о приманке. Ребята, это Нерта Олкандер, известная учёная и археолог. Адриан, полагаю, Мэнлиус тебе уже всё рассказал. Вам будет выделен корабль.
   - Для меня большая честь познакомиться с вами, госпожа Олкандер, - Мэнлиус учтиво поклонился, как полагалось.
   - И для меня тоже, - Адриан тоже поклонился, правда, несколько картинно, поскольку он не любил церемоний. - Надеюсь, наше путешествие будет интересным.
   Мэнлиус толкнул его плечом, напоминая, что сосед позволил себе слишком много. Адриан толкнулся в ответ. Нерта с интересом рассматривала их и хихикнула, глядя на всё это мальчишество. Хихиканье тоже получилось каким-то девичьим, словно на несколько мгновений вернув её в те времена, когда она была ученицей.
   - Я тоже рада знакомству с вами, ребята. Полагаюсь на вас, - приветственно кивнула она. - Тем не менее, я бы хотела их испытать.
   - Да-да, конечно.
   Пока они говорили, Мэнлиус с любопытством рассматривал Нерту. Женщина казалась ему интересной. Года на три старше их. Она отличалась от тех изысканных, пышно одетых чародеек, которых видел он в башне, и каждая из которых была воплощением мужских фантазий. В отличие от них Нерта предпочитала короткую причёску, простую и удобную дорожную одежду (и даже мужские штаны!) и сдержанные зелёно-коричневые цвета в одежде. Даже формы имела не самые выдающиеся. Косметики использовала самый минимум, но при своём скуластом лице со вздёрнутым носом казалась по своему симпатичной и за собой всё-таки следила. Понравилось Мэнлиусу и то, что Нерта была рыжей, как и он сам. "Правильно, нас рыжих должно быть больше. Мы должны держаться друг друга" - с иронией подумал он, чтобы поддержать позитивный настрой и запихнуть подальше своё волнение.
   А вот на Адриана Нерта не произвела особого впечатления. Искатель лишь скользнул по ней взглядом и продолжил сохранять натянуто-любезный вид. Мэнлиус неплохо знал соседа и помнил, что тот предпочитал ухлёстывать за ученицами, стремящимися к классическому стилю изысканной чародейки, когда каждый изгиб тела, каждый слой косметики так и норовит соблазнить мужчину.
   Тем временем учёная не шевельнулась, но Мэнлиус почувствовал касание силы. Это было удивительно, ведь большинству чародеев требовалась классическая формула для создания заклятия: мыслеобраз, жест создания узора, слово силы. Причём это правило распространялось даже на мастеров. Нерта оказалась поистине уникумом. "Ментальная магия!" - понял он. "Госпожа-археолог является псиоником! И не самым слабым!".
   Адриан нахмурился:
   - Не люблю, когда лезут в мои мозги. Уж простите, госпожа-учёная, но это будет не просто, - процедил он сквозь зубы и заметно напрягся.
   - Надеюсь на вас, друг мой, - хищно улыбнулась Нерта и усилила давление.
   Адриан стиснул зубы и сжал голову руками.
   - Ну... уж... нет, - прорычал он.
   Мэнлиус тоже попытался защитить свой разум, выстраивая оборону из отвлекающих образов. Это, к слову, было более эффективно, нежели простое напряжение воли Адрианом. Однако от давления Нерты снова подступил страх. А это чувство у Мэнлиуса было особенным, оно мог высвободить тайные силы, дремлющие в его подсознании. Глаза молодого хранителя легенд начали закатываться, а сознание начала заполнять пустота. Нерта, судя по её реакции, тоже это почувствовала. Её взгляд стал удивлённым и испуганным.
   - О боги, Амброзиус, что вы сотворили со своим учеником? - потрясённо выдавила она.
   - Я сделал мощный козырь, Нерта, - ухмыльнулся Амброзиус. - Ну как, разве его реакция не показывает, что он готов?
   - Я... должна... попытаться... - выдавила учёная и продолжила своей ментальной магией взламывать разум Мэнлиуса.
   Адриан к тому времени рухнул на одно колено, но тоже по-своему держался. И трудно сказать, кому приходилось тяжелее - ему или Мэнлиусу, который стоял на ногах, но переживал некую загадочную метаморфозу.
   Вот только взламывать там оказалось нечего. Она обнаружила пугающую пустоту. Пустоту, которую можно было сравнить с Бездной.
   - Нет.... Хватит... - с трудом произнесла Нерта и прекратила давление на обоих. - Они хороши. Они смогут выдержать влияние демонов. Даже среди мастеров я порой не встречала такого умения противостоять ментальным чарам.
   - Ха, они прошли мою подготовку, - усмехнулся Амброзиус. - Ладно, парни, добирайтесь до дивана и приходите в себя. Нерта высоко вас оценила, а это дорого стоит.
   * * * * * * * * * *
   Они стояли в огромном помещении цеха Небесных Доков и чувствовали себя потерявшимися среди огромного количества разнообразных механизмов. Небесные Доки представляли собой огромное прямоугольное строение около трёхсот метров в высоту и одного километра в длину. За стенами здания располагались мастерские и цеха, склады, пункты управления и пункты энергообеспечения. На крыше здания находилась площадка, куда приземлялись воздушные корабли самых разных форм и размеров. Одни напоминали серебристые стальные сигары или акул, другие - водные суда. Третьи представляли собой беспорядочное на первый взгляд скопление блоков. А были корабли и других самых невообразимых форм. Когда они приземлялись и закреплялись механизмами, огромные ворота под ними распахивались, и из недр Небесных Доков к кораблю устремлялось множество механизмов на обслуживание. Без силы людей и нелюдей тоже не обходилось. Множество техников трудились над каждым из кораблей. Соединяясь вместе в единый рабочий ритм, механизмы и живая сила напоминали симфонию слаженностью своей работы.
   - Всякий раз как посещаю это место, дух захватывает, - прокомментировал Адриан зрелище работающего цеха.
   - Да уж, мне здесь не по себе, - пожаловался Мэнлиус. - Слишком шумно и суетно.
   Мэнлиус и Адриан уже успели переодеться. Мантии кабинетных магов сменили на более практичную одежду - штаны, сапоги, рубашки и жилеты, шейные платки, плащи и широкополые шляпы. В качестве оружия прихватили с собой жезлы. Жезл был традиционным оружием мага. В него можно было зарядить любое заклятие, а некоторые жезлы вмещали в себя два и даже три заклятия, хотя последние считались наиболее дорогими. Кроме того, жезл помогал экономить энергию в случае применения узконаправленных заклятий.
   - Это ненадолго, - похлопал Мэнлиуса по плечу магистр. - На корабле обычно спокойнее, а уж какое спокойствие охватывает, когда вы поднимаетесь на палубу и смотрите на вид за обзорными иллюминаторами, словами не передать. Люблю это ощущение. Жаль, что всё это делается не магами, и наши не способны достичь такого величия.
   - Я не вижу капитана корабля, - заметила Нерта. - Разве он не должен был нас встретить?
   - Подождём немного, наверное, заполняет таможенные бумаги, - предложил Амброзиус. - От этой чёртовой бюрократии никуда не деться.
   Они устроились на гостевых скамейках. Мэнлиус вспомнил, что всё это пугавшее его великолепие магам не принадлежало, и задумался, как то могло быть. Как горстка сумрачных гениев создала парящую в небесах Академию Бесконечных Небес и безо всякой магии создала эти удивительные изобретения. Воздухоплаватели благополучно пережили Тёмные Века и стали влиятельнейшей социальной группой, полностью независимой от кого либо. Они сохранили старую транспортную сеть и усовершенствовали её, принесли башням относительно безопасную торговлю и собственную банковскую систему. И всё это без единого заклятия, с помощью одной только технологической мощи. Лишь после строительства Небесных Доков маги помещали сюда собственные техномагические устройства для контроля и отслеживания всего что только можно. Без этих устройств работать среди постоянного шума устройств магу было бы довольно сложно.
   - По-моему не совсем правильно, что всё это нам не принадлежит, - поделился мыслью со спутниками Мэнлиус.
   - Ничего не поделаешь, - согласно покивал магистр. - Воздухоплаватели сохранили все ключевые технологии покорения неба. А мы в это время были заняты выживанием на земле и, откровенно говоря, больше собственными разборками, нежели наукой... Я даже думать не хочу, что будет, если какой-нибудь идиот пойдёт против Академии.
   - Так или иначе, они на нашей стороне. Воздухоплаватели также заинтересованы в возрождении цивилизации, как и Альянс, - заметила Нерта. - Не беспокойтесь об этом, юный хранитель легенд.
   Но что-то ещё не давало парню покоя. Он беспокойно озирался по сторонам и инстинктивно словно пытался кого-то найти среди теней, прячущихся за механизмами, и в толпе снующих туда-сюда людей и нелюдей.
   - Магистр, мне не даёт покоя некое смутное беспокойство, - пожаловался рыжеволосый. - Кажется, оно связано с Этим...
   - Всё-таки у этого парня поистине экстраординарное восприятие... - Амброзиус мрачно покачал головой. - Ну, вполне возможно, что-то может произойти. Помни о ключевой задаче. Вы должны прежде всего заботиться о безопасности Нерты.
   - Как вообще можно обойти нашу систему безопасности? - фыркнул Адриан. - Если бы она была слаба, демоны или другие ордена тут так бы и шныряли!
   - В любой системе безопасности есть брешь, - снова покачал головой магистр. - Поэтому стражи постоянно исследуют нашу защиту. Хотя если они ничего не заметили, а почувствовал Мэнлиус, значит, плохо сработали.
   - Или имела место намеренная сдача интересов, - бодро отозвался Адриан.
   - Всегда поражался твоему оптимизму, юный искатель, - ухмыльнулся магистр.
   В этот момент из помещения таможни вышел капитан, отсалютовал им и направился в их сторону. Ему компанию составлял, судя по мундиру, старший техник. Мэнлиус забеспокоился ещё сильнее. Ещё пристальнее он пытался вглядеться в тень капитана и ему показалось, будто она двигается сама по себе. Причём из-за своих сил это мог заметить только Мэнлиус. Он шепнул о том, что увидел, магистру.
   - Хорошо, что ты это заметил, - кивнул тот. - Я прикажу задержать капитана. Ты нам можешь понадобиться.
   Магистр приложил палец ко лбу и послал приказ стражам по Энергосвязи.
   - Для начала постараемся выманить его в более спокойное место. Если мы начнём задержание здесь, он будет прикрываться механизмами и другими людьми, - шепнул Амброзиус после этого.
   Мэнлиус кивнул. Дождались, пока капитан и старший техник не подошли к ним.
   - Добрый день, джентльмены и леди, - коротко поклонился капитан. - Я капитан Клаудис Онесимус. Это старший инженер Пелагий Просперо.
   - Рад знакомству, - поклонился тот. - Докладываю, магистр. Все системы корабля исправны. Судно готово к отлёту.
   - Очень хорошо, - кивнул Амброзиус. - Но у нас тут появился неожиданный груз. Мы хотели бы, чтобы капитан Онесимус прошёл с нами на наш склад, осмотрел его и подписал бумаги.
   - Груз на вашем складе? - нахмурился капитан. - Он должен быть здесь! В погрузке не должно быть проволочек!
   - Ах, это вина наших кудесников, - виновато заулыбался магистр. - Но этот груз очень нужен в предстоящей экспедиции.
   Капитан продолжал хмуриться и с подозрением осмотрел всю компанию, особенно задержав взгляд на Мэнлиусе. Поймав его взгляд, парень, почувствовал какой-то неестественный холод, подступавший непонятно откуда, из некоего чуждого их реальности пространства.
   - Ладно, - сказал капитан, вздохнув. - Показывайте ваш груз.
   Прошли к складскому помещению, которое стояло недалеко от Небесных Доков. Амброзиус всё время улыбался и болтал о бюрократических трудностях. Подвели капитана к каким-то ящикам.
   - И что здесь может быть?
   - А, мы сейчас покажем, - магистр повернулся к Адриану и подмигнул. - Адриан, поищи лом, где-то здесь был.
   - Лом? Вы пользуетесь ломом вместо магии? - недоумевал Онесимус.
   - Зачем тратить лишнюю энергию? - продолжил улыбаться магистр, пока Адриан нарочито медленно искал требуемый предмет.
   Тем временем пальцы магистра за его спиной заплясали в танце, складывая нужный узор.
   - Глупцы... - вдруг прорычал Клаудис. - Думаете меня удержать здесь?
   Его глаза заполнились тьмой, а тени жили своей жизнью уже достаточно открыто, так что все это видели, а не только Мэнлиус. На полу тем временем подо всей компанией появилась магическая печать - круг с вписанным в него затейливым символом. Воздух внутри круга завибрировал от переполнявшей его силы. Каждый из магов почувствовал защиту и не стал создавать свою. А вот для капитана, или точнее, той сущности, что сделал в нём, никакой защиты не предполагалось. Капитан нечеловечески зарычал и бросился вперёд прямо на Нерту Олкандер. Её окружило пульсирующее переливающееся золотистым светом защитное поле. Вспышка отшвырнула капитана назад. Он попробовал манёвр на Мэнлиусе, но результат был тем же. Попробовал вырваться и тоже неудачно.
   - Как рыба на крючке, верно, демон? - ухмыльнувшись, поинтересовался магистр. - Мэнлиус, ты уже достаточно испугался?
   Рыжеволосый нервно усмехнулся.
   - На его беду да, учитель.
   Произнеся эти слова, парень добавил ещё несколько слов и сложил руки перевёрнутым треугольником. Из треугольника вырвалось облако тьмы и устремилось к демону.
   - Аррргх, этой силой меня не взять! - расхохотался демон, но тьма окружила его.
   - Это был Язык Древних? - удивлённо спросила Нерта.
   - Верно, - усмехнулся магистр. - Мы с Мэнлиусом неплохо его знаем. Его заклинание требует для активации именно слов на этом языке. Давайте дадим ему сосредоточиться. Сейчас мой ученик должен войти в особый транс.
   Мэнлиус действительно закрыл глаза и попытался сосредоточиться, отбросить всё происходящее вокруг и, используя связывающей его с собственным заклятием энергетический канал, перенести сознание в облако тьмы, соединиться с собственным заклятием. Одержимый тем временем отчаянно пытался вырваться, но магия Первого Ученика не позволяла ему это сделать. Однако Чёрная Комната пока не могла подавить его полностью. Демон сопротивлялся изначально заложенному в заклятие страху перед смертью. А значит Мэнлиус должен был подобрать другой страх. Соединившись с заклятием, он начал создавать иллюзии для демона, одна за другой. Вот демон встречает более сильного демона на охоте. Не годится. Демоны всегда завидуют друг другу и ненавидят друг друга. Можно было бы создать особенно сильного соперника. Мэнлиус попробовал вызвать напоминающую огромного трёхглавого волка демонического стража. Демон стал вести себя осторожнее, но не поддался. Тогда первый ученик попробовал другую ситуацию. Он вызвал образы нескольких магов, которые с помощью мощных заклятий экзорцизма подчинили демона, вселившегося в капитана корабля. Эта иллюзия вызвала у демона некоторый страх и ослабила, но демон ещё сопротивлялся базовой эмоции Чёрной Комнаты.
   Мэнлиус занервничал. Что если это особенно сильный демон и он с ним не справится? Что будет тогда?
   - Хе-хе-хе-хе, - рассмеялся тихим смехом, напоминающем шелест листвы, одержимый. - Боишься? Правильно боишься. Знаешь ли ты, что демоны могут соединяться с любой энергетической формой? Ведь мы сами энергетические существа. Нам ничего не стоит взять под контроль ваши заклятия.
   Эти слова несколько расходились с попыткой демона вырваться за пределы Личного Барьера магистра, поэтому Мэнлиус смог сдержать свой страх.
   - Что-то я не видел этого раньше, - произнёс он, постаравшись придать голосу как можно больше насмешливости. - Я придумал ещё кое-что, чтобы тебя развлечь.
   Где находился первый ученик в этот момент? Он всё ещё стоял вместе со своими спутниками, но пребывал в трансе. А вот его сознание переместилось в заклятие, и именно там Мэнлиус говорил с одержимым.
   Одержимый или демон? Какая здесь может быть разница? Как демонолог, Мэнлиус знал, что иногда разница действительно стирается. Демон настолько долго пребывает в теле, что всё больше соединяется с сознанием носителя. Они становятся одним целым. Но Мэнлиус надеялся, что демон сидит в теле капитана не так давно. Лишь в таком случае у одержимого был шанс пройти через охрану города-под-куполом. Демон спал в подсознании носителя до поры до времени. И если дела обстояли именно так, значит капитана ещё можно было спасти. В противном случае Чёрная Комната его бы только убила.
   Но вот вопрос, что будет с капитаном дальше? Подписание контракта с демоном приравнивалось законами Альянса к предательству и каралось казнью. Хотя могли быть и варианты - например, бывший одержимый мог согласиться на консультации в исследованиях демонологов. Захочет ли этого капитан?
   Из-за сомнений Мэнлиуса демон начал вырываться из-под контроля. Парень снова испугался, что завалит дело, и этот страх стал критическим. Он вернулся своим сознанием в своё тело.
   Открыв глаза, парень увидел одержимого, окутанного уже собственной тьмой. Одержимый менялся, превращаясь в клубящийся туман, и кричал страшным голосом, полным чудовищной боли. Мэнлиусу аж захотелось куда-нибудь убраться подальше.
   - Блин, Мэнлиус, ты должен был сохранять концентрацию, - рявкнул магистр, пытаясь опутать демона собственным заклятием.
   Множество энергетических каналов окружали клубящийся туман, не позволяя ему расшириться. Крик учителя немного привёл парня в чувства.
   - Простите, учитель, - виновато выдавил он, покосившись на Адриана.
   Тот стоял, откровенно скучая. На соседа он посмотрел с откровенным презрением. Мэнлиус почувствовал закипающую в нём злость и отвернулся. Это была злость к самому себе.
   - Это больше не повторится, - добавил он страшным тоном, заставившим Адриана и Нерту удивлённо расширить глаза, а Амброзиуса одобрительно кивнуть.
   - Очень хорошо. А пока смотри. Как думаешь, что происходит?
   Капитан тем временем завершал трансформацию. Теперь он тоже был облаком клубящейся тьмы, и это облако начало сливаться с охранной печатью Амброзиуса.
   - Элементализация, - удивлённо выдохнул Мэнлиус. - Он теперь прошёл элементализацию! О боги, но это значит, что капитан...
   - Капитан Клаудис Онесимус мёртв. Демон занял его место, - сурово произнёс магистр. - Это твоя ошибка, ученик. Помни об этом.
   Мэнлиус помрачнел и опустил голову, желая провалиться под землю.
   - Каждая твоя ошибка может привести к человеческим потерям. Будут гибнуть твои соратники, твои друзья... ты хочешь этого? - продолжил магистр, пока его пальцы плясали в воздухе, управляя заклятием.
   - Нет... Конечно же нет!
   - Тогда соберись и попробуй ещё раз! Он пытается слиться с моей печатью! Если это получится...
   - Можете не продолжать. Я не допущу поражения! - пообещал парень и снова выпустил Чёрную Комнату.
   Это была чертовски большая трата энергии для него, но Мэнлиус намеревался исправить свою ошибку. Окутав демона внутренней тьмой снова, парень вызвал образ, который собирался вызвать в самом начале. Несколько других демонов того же ранга высмеивали демона, занявшего тело капитана Онесимуса. Высмеивали за неудачу в охоте. Мэнлиус даже показал демону, как он допустил эту неудачу замешкавшись в погоне за некоей прекрасной женщиной.
   Демон Онесимуса тем временем глухо зарычал:
   - Не смей... использовать... это... на мне...
   - О, страх позора перед равными, - отметил Мэнлиус. - Кто бы мог подумать, что он окажется сильнее страха перед смертью или захватом магами.
   - Вы... смертные... ничего... не знаете... о нашем... обществе... Превосходство... это всё! - с трудом шипел демон, пытаясь сопротивляться психическому воздействию Чёрной Комнаты.
   Но первый ученик попал в точку. В какой-то момент демон заверещал от ужаса и тьма Мэнлиуса начала поглощать его. Сам же Первый Ученик почувствовал прилив сил. Но вместе с этим приливом сил пришла и печаль от осознания того, что он делал. И даже сочувствие к демону, испытывавшему такие эмоции, ведь Мэнлиус почувствовал их так же хорошо, как и сам демон. Такова была цена использования Чёрной Комнаты. Таков был закономерный итог, когда Чёрная Комната применялась на демонах. Более они не могли вернуться даже в Бездну и становились частью Мэнлиуса.
   Тьма рассеялась. Перед ними больше никого не было. Даже тела капитана.
   - Я больше не могу допустить, чтобы кто-нибудь погиб, - пообещал Мэнлиус.
   Хотя и чувствовал, что это обещание лишь пустые слова, пока он не победит свои панические атаки.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"