Алия Я.: другие произведения.

Счастье для Некроманта или божественная демонология

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 5.01*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Все, вроде, идет своим чередом: налаженный бизнес и личная жизнь, уютный дом и отличные знакомые, но в клубе появляется странный гость, чья профессия связана со смертью, и он жаждет крови бога. Конечно, Лео не сможет пройти мимо, и в результате придется обратиться к тем, кого она сильно недолюбливает - к демонам.

12

Счастье для Некроманта

или

божественная демонология

Глава 1.

Жара... Уже осень не за горами, а Москва все еще представляет собой филиал тропиков. Хорошо хоть тополиный пух уже отлетался. До сих пор вспоминаю его с дрожью! Ведь полным-полно разных замечательных деревьев, так нет! Надо было весь город этими тополями засадить! Для обычного-то человека испытание не из легких, а уж для оборотня! Мало того, что пух норовит залезть в глаза, рот, нос, так мы еще и запах его чувствуем. Вернее, те "ароматы", которые эта мерзость насобирала по городу.

Я невольно передернула плечами от воспоминания, а потом подставила лицо жаркому, но все-таки ветру. Да, мотоцикл тоже хорошее средство от зноя. Скорость, обдув... Он, даже когда ты в шлеме, дарит ощущение свежести, наполняет жизнью, и становится легче.

Ехать на мотоцикле по раскаленному городу, конечно, претенциозно, особенно, если учесть, что в машине-то есть кондиционер, но мне так нравится. Да и быстро. Меньше получаса - и я уже в своем клубе.

"Серебряная Маска" цветет и пахнет, и, что самое главное, за ним уже не нужен глаз да глаз. Работа на многих участках отлажена до автоматизма, да и помощники с партнерами у меня толковые.

Уже смело можно заявлять, что сбылась "мечта идиота" - бизнес стал приносить доходы, которые можно пожинать, не присутствуя на работе двадцать четыре часа в сутки семь дней в неделю.

Правда, в летний период наплыв посетителей клуба стал скромнее - отпуска, большинство тянет на море. Андре тоже порывался свозить меня на "родину предков" в Египет, но я категорически отказалась. Ну, на фиг! Зачем портить светлые воспоминания Ашаны суровой действительностью?

В результате мы провели две замечательные недели на Мальдивах, вдали от мирской суеты, так сказать. Честно говоря, я просто не хотела отдыхать рядом с городами, где слишком велика вероятность встретить общину оборотней. Мало ли как все сложится. Только международного скандала не хватало!

Впрочем, отдых удался на славу, и о нем все еще напоминает золотистый загар. Здорово смотрится!

Собственно, персонал клуба тоже то прибывал из отпуска, то отбывал в оный - сезон. Вот и сегодня, едва переведя дух в кондиционированной прохладе воздуха, я услышала:

- Приветствую "Мисс Лазурное Побережье"! - охранник Ник, как всегда, в своем репертуаре.

- Погоди, вот сам из отпуска вернешься! - злорадно усмехнулась я. - Насколько помню, сегодня ты последний день на боевом посту.

- Права, права! - тут же повинился Ник. - Уже проставился, чем бог послал.

- Вот как, - я многозначительно поиграла бровями.

- Все в соответствии с указами и распоряжениями.

- Ладно, верю. Куда едешь-то?

- В деревню, к тетке, в глушь, в Саратов.

- Что, неужто на картошко-терапию?

- Да нет. К морю тащат.

- Насильно?

- Почти.

- Ну-ну.

Усмехнувшись, я вошла в свой кабинет и перед самым носом Ника закрыла его на ключ. Во избежание. Надо же себя в порядок привести, переодеться во что-нибудь полегче. Я же в своих "верховых" джинсах спарюсь.

Еще минимум неделю я кабинет ни с кем не делю: Дени, моя дорогая подруга и не менее дорогой бизнес-партнер, тоже в отпуске. Разве что наш главный "по работе со звездами" заглянет. Игнат своего кабинета не имел, так как в клубе появлялся нечасто, предпочитая свои методы работы, но если заходил, то у меня пил кофе, отчитываясь о том, что проделано. Я не возражала. Главное, чтобы был результат, а как - дело десятое. Ну, в пределах нынешнего законодательства.

Хотя, куда больше настораживают служители этого самого закона. Правда, с тех пор, как я подружилась с местной диаспорой вампиров, все стало значительно легче. У этих ребят все на века схвачено, достаточно сделать лишь "звонок другу". В конце концов, в свое время даже КГБ держалось от них на почтительном расстоянии.

Да, если ты вампир, оборотень или прочая "нежить", то приходится выкручиваться. Особенно если твоя жизнь гораздо длиннее человеческой, а банальный анализ крови может показать весьма любопытные вещи. Иногда мне кажется, что было бы легче всем миром "выйти из подполья", но пока ждем.

Приняв соответствующий положению вид, я глянула на себя в зеркало. Что ж, вполне пристойно. Хорошо, когда волосы настолько короткие, что под шлемом им ничего не делается: встряхнулся и порядок.

Закончив с этим, я решила настроиться на рабочий лад, но не получилось. Стоило подойти к столу, как перед глазами предстала забавная композиция: бутылка кваса и банка маринованных огурцов, причем на обоих красовалось по стикеру. На первом: "для непьющих", а на втором "вместо тортика".

Пять минут здорового смеха Ник (а автор композиции не вызывал сомнений) мне обеспечил. Впрочем, лучше так. Сладкое я и, правда, не люблю. Особенно всякие тортики.

Отсмеявшись, я открыла кабинет. И минуты не прошло, как заглянул Игнат. Все-таки решил сегодня "отметиться". А я думала, только дня через два появится.

- Привет, - Игнат всегда опускал лишние церемонии, особенно если без них можно обойтись.

- Привет, заходи.

Он был старше меня, но при этом невысокий, телосложение щуплое, а взгляд нагловатый. Ему подошло бы быть хорьком или еще каким-нибудь подобным зверем. Вот и сейчас Игнат почти просочился в кабинет и, заняв пустой стул, спросил:

- А что это у тебя тут за набор для беременных?

- Чего? - я аж опешила от таких предположений.

- Ну, вон, на столе.

- Это простава за отпуск. Некоторые помнят, как я "люблю" сладкое.

- Понятно. Взятка должностному лицу при исполнении служебных обязанностей Фраза их романа Ильфа и Петрова "12 стульев"..

- Ну-ну.

- Тогда тут водки не хватает, - продолжал рассуждать Игнат.

- Тьфу, гадость какая!

- Так и запишем - отказалась.

- Пиши, может, запомнишь, - фыркнула я, открыв банку.

Огурчики задорно хрустели и на вкус были просто обалдеть. Я невозмутимо приканчивала одним за другим под пристальным наблюдением. Наконец, Игнат не выдержал и проговорил:

- А бог велел делиться!

- Мне он ничего не велел, - я обворожительно усмехнулась и запихнула в рот еще один огурчик.

Игнат испустил горестный вздох и сам потянулся к банке со словами:

- Раз кофе мне сегодня не светит...

- Ну-ну. Страдалец! Может, с тобой еще и квасом поделиться?

- А есть?

- Все с тобой ясно.

Такими темпами банка заветного продукта как-то уж очень быстро закончилась. Я под самым носом Игната выловила последний огурчик. На это мужчина еще раз тяжко вздохнул и отправился восвояси. Хотя, я подозреваю, что он еще в нашей комнате отдыха постоловался. Впрочем, мне не жалко.

Убрав компрометирующий бардак, я занялась бумагами. Эта эпопея никогда не заканчивалась. Но и пяти минут не прошло, как Феликс заглянул с очередным отчетом расходования материальных и финансовых средств, мы с ним еще побеседовали о насущном, а уже в конце этой беседы ко мне заглянул Крис.

В клубе этого мужчину весьма внушительной внешности за глаза называли не иначе, как мой "большой друг". При довольно нейтральной внешности от всего облика Криса веяло опасностью, как от хищника. И опасность эта, замечу, отнюдь не мифическая. Во-первых, он бывший агент спецслужб (не наших), а, во-вторых, он оборотень, как и я. Его зверь - леопард. Он ишта и мой официальный телохранитель.

С некоторых пор Крис еще и состоял охранником в клубе. Хобби у него такое. Подозреваю, причина еще и в том, чтобы быть ко мне ближе.

- Привет, - я кивнула ему, позволяя зайти.

- Привет, - Крис стремительно вошел и устроился на диванчике.

- Как жизнь молодая? Или тебя дела привели?

- Да как сказать, - протянул оборотень, и в одном этом было уже много кошачьего.

- Так и скажи, словами, - посоветовала я.

- В общем, толком ничего не случилось. Пока. Но завелся у нас подозрительный посетитель.

Мне как-то сразу нехорошо стало. Уж слишком часто "подозрительные посетители" приводили к большим неприятностям. Я поспешила спросить:

- Почему он тебя насторожил?

- Сложно сказать. Приходит в разное время, но почти каждый день, ведет себя тихо, всегда один, но... Сила от него исходит странная.

- Какая? Маг? Оборотень? Вампир? Они к нам частенько захаживают.

- Нет. Последние два точно нет. Да и первое если и имеет место быть, то в необычном виде.

- Каком же?

- От него неуловимо веет смертью и еще чем-то не менее странным.

- Хм. Это не Танат?

- Нет, уж я бы узнал! Я же говорю, странный тип.

- Не нравится мне это, - тихо проговорила я. - Он сейчас здесь?

- Да. Думаю, еще не ушел.

- Тогда идем, покажешь.

В нашем клубе достаточно укромных уголков, откуда можно запросто подсмотреть за теми, кто в зале. Но практически все такие места для служебного пользования. Во избежание. Дураков-то хватает.

В одно из таких укромных местечек Крис меня и привел. Пользуясь прикрытием колонн, он указал в сторону столиков и тихо сказал:

- Вон он, за седьмым столом.

- Блондин в черном?

- Да.

Издали "подозрительный тип" напоминал гота (блондины среди них редкость, но мало ли), а вот более пристальное рассмотрение заставляло вспомнить фильм "чернокнижник", а точнее его главного героя. Уж очень похож! Лицо красивое, но суровое, чувствуется скрытая угроза. Ну разве что помладше того героя лет на пять.

Определившись с внешностью, я заглянула в него уже другим способом. Сила у него была и немалая, но странная, тут Крис оказался прав. И дыханье смерти присутствовало. У Андре такое тоже бывало, когда он прибегал к очень можной и специфической магии, а тут просто ощущалось. Но примешивалось и что-то еще. Необычное, но смутно знакомое.

Покопаться поглубже и выяснить не удалось - я наткнулась на щит. Пришлось срочно ретироваться. Но, видимо, блондин что-то почувствовал, так как резко повернулся в нашу сторону, и на какой-то миг наши взгляды, кажется, встретились.

Глаза у него тоже оказались странными: льдисто-голубые, но при этом с золотистым ободком вокруг зрачка. Блондин, видимо, тоже увидел нечто ему интересное - аж с места привстал, вот только смотреть дальше было бессмысленно - нас уже и след простыл.

И пяти минут не прошло, как мы с Крисом снова сидели в моем кабинете.

- Что скажешь? - поинтересовался телохранитель.

- Скажу, что ты прав. В самом деле, странный тип. Скорее всего, маг, но необычной природы. Надо будет проконсультироваться у специалиста.

- А что с этим пока делать?

- Ничего. Наблюдать. Он же правил наших не нарушает, ничем незаконным не занимается. Да и лучше здесь, под присмотром, чем он неизвестно где и когда что-нибудь выкинет.

- Думаешь, выкинет?

- Не знаю, но: "надейся на лучшее - готовься к худшему". Тем более странные посетители имеют обыкновение обязательно меня во что-нибудь впутывать. Достало уже! Продам все на фиг и открою сеть пивных ларьков!

- Вот так просто откажешься от своего детища? - усмехнулся Крис.

- Уж и погрозить не дадут! - фыркнула я. - Никакого сочувствия!

- Прости, - тут же сник оборотень, видимо, сразу вспомнив, кто тут кто, и что я выше по иерархии.

- Пустяки, - отмахнулась я. - Ерунда.

- И все-таки...

- Не начинай!

Крис мне нравится - отличный, надежный друг, и большую часть времени мы прекрасно общаемся, но когда он вспоминает, что я патра его прайда... Нет, бывает, когда такое отношение уместно, но не сейчас же! Благо он все понял без дополнительных объяснений и проговорил:

- Ладно.

- Вот и славно.

- Только позволь в конце рабочего дня проводить тебя до стоянки.

Настала моя очередь говорить "ладно". Во-первых, объяснять, что вполне самостоятельна, не хотелось - все и так в курсе, а во-вторых, Крис и правда отвечает за мою безопасность.

- Ты сегодня на мотоцикле? - спросил оборотень.

- Да.

- Это хорошо. Я тоже.

Мы с ним тут два прожженных байкера. Крис своего коня аж с родины привез. Я-то в этом отношении попроще, хотя тоже предпочитаю классический харлей, а не напичканных электроникой монстров. Помню, когда покупала, продавец долго убеждал меня, что ездить на таком тяжело, я не смогу даже руль повернуть. Его ждало жестокое разочарование. Я вообще могла бы два таких мотоцикла поднять. Больше просто неудобно. В силе оборотня немало плюсов.

"Торжественные проводы" можно было не устраивать. На стоянке было тихо и спокойно, как на кладбище. Еще бы! В три-то часа ночи! Мы мирно сели на наших железных коней и разъехались в разные стороны.

Глава 2.

Езда по ночному летнему городу обладает своей прелестью, только сегодня мне было не до нее. Из головы не выходил этот странный блондин. Задумавшись, я как-то неожиданно быстро подъехала к дому.

В окнах старинного особняка горел уютный свет. Значит, Андре дома. Впрочем, он редко отлучался, не предупредив, а уровень силы моего Верховного Мага таков, что большинство своих экспериментов он может ставить на специальном междумирном полигоне, войти в который можно было прямо из дома.

На мой вопрос: "Зачем такие сложности?", маг просто ответил, что если жахнет, то ни в одном мире никто не пострадает. Физик-ядерщик, блин!

Я тоже обладаю своеобразной магией, но экспериментировать с ней... ну на фиг! Наэксперементировалась в свое время. Нужно будет - само вспомнится.

Андре на такое мое отношение лишь усмехается, но не настаивает. Знает мою натуру. И вообще, мне хватает на паях с Иветтой оборотнями заниматься.

Поставив мотоцикл на стоянку, я поднялась в дом. Свет горит, но тихо. Впрочем, ничего странного. Я не успела даже шлем на полку положить, как услышала звук приближающихся шагов. Странно, шли двое. Впрочем, скоро стало понятно - кто второй. Этот запах я помнила.

Два мага появились в поле зрения. Причем смотрелись они, как антиподы. У Андре волосы очень светлые, он высокий, а его спутник, наоборот, среднего роста, волосы иссиня-черные и короткие. Еще глаза чуть раскосые, как у азиата. Курай. Ученик Верховного Мага. Давненько к нам не захаживал.

- Привет! - Андре ослепительно улыбнулся, не скрывая радости.

- Привет-привет. Вижу, ты весь в трудах, аки пчела.

- Да так, провели парочку опытов.

- В процессе обучения?

- Ну да.

- Дело хорошее.

На это Андре лишь улыбнулся и предложил Кураю:

- Останешься с нами на ужин?

- Нет, спасибо. Мне к себе пора.

- Ну, как знаешь.

Попрощавшись со мной кивком головы, ученик выскользнул за дверь с такой стремительностью, будто мы его сейчас схватим за руки, за ноги и заставим есть насильно.

Усмехнувшись собственному воображению, я проговорила:

- По-моему, он все еще ревнует тебя ко мне.

- Курай? Никогда не замечал за ним подобной... склонности. Весьма старательный мальчик.

- Одно другому не мешает. Кто знает, чем вы тут занимаетесь вдвоем, - я издевательски подмигнула.

- Только магией! Могу поклясться!

- Вот еще! Ты еще скажи, заставить тебя клятву кровью подписать! Чушь какая!

- А как же...

- Уж и пошутить нельзя! - у меня вырвался сокрушенный вздох. - Мы с тобой взрослые люди, и надо как-то доверять друг другу. Я вовсе не собираюсь изничтожать любого потенциального соперника или вешать на тебя табличку: "Не влезай! Убью!".

- Правда? - наиграно протянул Андре, за что заслужил тычок под ребра и язвительное:

- Кривда. Проехали.

- Вот и славно, - за этим последовал короткий поцелуй, разом все расставивший на свои места. После которого маг спросил почти обыденно: - Ужинать будешь?

- Неа, не хочу, - огурчики до сих пор икались. - А вот чай - было бы хорошо.

- Сию секундочку, сударушка. У меня почти все готово, - раздалось рядом буквально из воздуха.

- Спасибо, Федор.

Домовой по-прежнему продолжал относиться ко мне с особым пиететом, признав хозяйкой дома. Подозреваю, такое его расположение ко мне вызвано тем, что я изначально не лезла в хлопоты по хозяйству, решив, что пусть все остается как есть. Федор своим местом очень дорожил, и моему решению обрадовался.

Вообще, домовой у нас весь из себя продвинутый. С современной кухонной и уборочной техникой справляется только так! Ни разу ничего не портил.

Через пять минут мы уже пили чай с пирожками с брусникой. Если бы не мой зверский метаболизм, я бы на таких харчах уже в дверь не проходила. А так мы с Андре держимся.

Я как раз прикончила второе сдобное изделие, когда на кухню тихо, как все кошки, вошла Миу. Запрыгнув на пустой стул, она поприветствовала всех присутствующих и от молока, конечно же, не отказалась. Деликатно полакав, она спросила у меня:

- Как на работе?

- Все как обычно. Почти.

- Почти? - взгляд бывшей жрицы Баст сделался очень внимательным.

- Так, с этого места поподробнее, - в голос с ней проговорил Андре.

- Еще ничего не случилось. Надеюсь, и не случится. Просто у нас появился странный посетитель.

- В чем его странность?

- Ну... Я все равно хотела с тобой посоветоваться. Так вот. Посетитель похож на мага, но его магия ощущается как-то странно.

- Как именно? Можешь описать?

- Попробую. Скорее всего, большую часть своих сил он скрывает за щитами, как все мы. Возможно, ему не чужда классическая магия, но с моими способностями он не имеет ничего общего. Но то, что пробивается сквозь защиту... От этого веет смертью и еще чем-то. Не как от тебя.

- От меня веет смертью?

- Иногда, во время сильного колдовства. Ты же с ним заключил договор.

- Хм, любопытно. Ты чувствовала запах смерти или именно более глубокое ощущение?

- Уж патологоанатома с волшебником я бы не перепутала. Смерть в самой его магии. Но не только смерть. Что-то еще, смутно знакомое и не сказать, что в хорошем смысле, - похоже, мне удалось озадачить Андре. Он задумчиво поскреб подбородок (похоже, когда-то он очень долго носил бороду, а может и нет, у него лишней растительности на теле вообще не наблюдалось) и выдал:

- Сложно сказать вот так, не видя объекта, но по описанию он очень похож на некроманта.

"Не зря вспомнила фильм "чернокнижник", - невольно усмехнулась я, а вслух спросила:

- Но что некроманту нужно от живых?

- Мало ли.

- Что это, вообще, за зверь такой? - продолжала спрашивать я, одновременно роясь и в памяти о своих прошлых жизнях.

- Среди нас, магов, Некроманты всегда держались несколько обособленно. Во-первых, этот талант нельзя просто развить, имея обычные магические способности. Должна быть генетическая предрасположенность. Большинство уже рождаются такими или раскрываются в период полового созревания.

- По-моему, я их раньше вообще не встречала.

- Не исключено. Это довольно редкое явление. Для развития своего дара Некромантам вовсе не обязательно заключать договор с кем бы то ни было. У них просто существует деление на "ступени" согласно мастерству.

- Но это все-таки темная магия?

- Да нет. Она просто связана со смертью и... весьма специфическим материалом. Ты же не называешь уже упомянутого патологоанатома маньяком. Вне зависимости от своих способностей, каждый маг сам выбирает свой путь.

- Хм. А существует какой-нибудь реестр этих Некромантов?

- Боюсь, что нет. Они куда более скрытные, чем остальные, так как сильнее пострадали во времена инквизиции. Если не будет другого выхода, то можно попробовать узнать что-нибудь у вампиров.

- А они здесь причем?

- У них есть один занятный клан "Носферату", по своим способностям очень близкий к некромантии. Так уж у них эволюция сложилась.

- Хм, ладно. А чем Некромант может быть опасен живому человеку?

- Ну, например, зомби натравить или гулей, опять же призраков наслать, или, самые сильные, могут столкнуть в мир мертвых. Говорят, для живой души нет участи хуже. Вообще сильные Некроманты могут распространять свою власть над всем неживым и использовать эти способности против живых.

- Хм... вспомнилось мне... У Сейши-Кодар была одна стычка с Некромантом. Додумался наслать на нас мертвую армию, чтобы завладеть "Книгой Мертвых".

- И как?

- Да никак. По-дурацки вышло. Во-первых, Книга Мертвых у нас - совсем не то, что подразумевал Некромант. Необходимый ему свиток, на самом деле, хранился в храме Осириса. Во-вторых, Баст, как богиня любви и, в первую очередь, жизни, да и просто как женщина, недолюбливала всякую мертвечину. А наш долг - защищать богиню.

- Долго длилась битва?

- Минут пять. Армия живых мертвецов, хорошо подсушенная пустыней, просто отлично горит. Кашин создала среди противника внушительный очаг возгорания, я ветром разнесла пламя по всей армии. Через пять минут остались лишь мелкие угольки и пепел, а сам Некромант попытался унести припаленную задницу.

- Не удалось?

- Баст не была такой уж всепрощающей, тем более раскаяния у этого типа не было ни на грамм. Зачем щадить того, кто потом снова пойдет против тебя?

- Резонно.

- Вот.

- И много таких невразумительных противников было?

- Достаточно. Сейши-Кодар не просто так были созданы. Зато не застаивались. Вопрос, что мне теперь с этим Некромантом делать? Сразу лицо щупать как-то невежливо.

- Да, может нехорошо получиться, - понимающе усмехнулся Андре. - Хочешь, я приду в твой клуб, посмотрю на него? Может, что узнаю...

- В принципе, можно. А ты не занят?

- Для тебя я всегда свободен.

- Но дело-то не экстренное, вовсе не нужно бросаться сломя голову.

- Всегда, - повторил Верховный Маг.

Спорить больше не хотелось, оставалось лишь согласиться. Впрочем, Некромант, словно почувствовал неладное, и в этот день не пришел. Совсем.

Подозреваю, тогда он меня узнал или еще как почувствовал и, возможно, решил поостеречься. Андре намеревался придти еще раз, устроив своеобразную засаду, но я отговорила. К чему такие оргии, когда ничего толком не произошло? Андре нехотя согласился, но, уходя, повесил над служебным входом какую-то магическую хрень в виде рунического знака. Предупреждающую. А еще обменялся с Крисом выразительными взглядами, когда думали, что я не вижу. Ну-ну.

Еще неделька прошла совершенно спокойно, а вот воскресенье подкачало. Некроманты, маги... какое там! Неприятность случилась куда банальнее!

Этим вечером после работы я как раз собиралась заехать к Иветте, навестить. Давно уже не виделись. Поэтому уйти собралась пораньше.

Где-то за час до ухода я по недавно приобретенной привычке заглянула в главный зал. На всякий случай. Предмет беспокойств я так и не увидела, но оказалась замешана в совсем другое действо.

Шум я услышала издалека. Чуткий слух и опыт сразу определили его источник. Совсем недалеко от меня. Мда, похоже, некоторые приходят в клуб чисто бухать. Ненавижу таких! Тем более они затеяли потасовку. Охрана уже стремительно приближалась к нам, когда сзади раздалось сакраментальное:

- Эй, детка, пойдем с нами!

Перегарное тело, обратившееся с таким "лестным" предложением, походило на расплывшегося кабана или бритую гориллу. Эдакий мажористый "хозяин жизни". Причем, не дожидаясь ответа, он полез лапаться, на что я пообещала:

- Только коснись - руку вырву!

Вот хоть бы раз трезвое предупреждение возымело действие на пьяного! Так нет! Мы ж герои, особенно когда противник на вид лишь хрупкая женщина! И этот гамадрил не стал исключением - попытался схватить. Зря!

Я так разозлилась, что на миг даже глаза изменились. С глухим рычанием я схватила этого кабана за протянутую руку и дернула, просто перебросив через себя.

Полет "шмеля" и весьма жесткое приземление. Я слышала влажный хруст ломающейся кости, не исключено, что и плечо из сустава выдернуто. Во всяком случае, этот "герой-любовник" так и остался лежать там, где упал, тихо скуля.

Конечно, набежала охрана, возглавляемая Крисом, первый вопрос которого был: "Все ли со мной в порядке?". Пришлось убеждать, что все хорошо. Тем временем пострадавшего и его компанию вывели-вытолкали прочь из клуба, пообещав еще и в милицию сдать, если не угомонятся.

Как частенько бывает, от гуляк стали поступать ответные угрозы, что они, де, этого так просто не оставят. Ну-ну. Смешные.

В зале быстро восстановили порядок. Я, как хозяйка заведения, принесла всем извинения за доставленное неудобство и удалилась к себе. Кажется, среди посетителей я заметила ставшую достаточно знакомой блондинистую башку. Но стоило пристальнее присмотреться, как ничего такого и в помине не было. Может, показалось.

До самого кабинета Крис не отставал от меня ни на шаг, да еще и в нем повторил вопрос про самочувствие.

- Все со мной хорошо! Хватит уже кипишиться.

- Прости, я не доглядел.

- Ерунда какая! Я вполне способна справиться с таким дурацким недоразумением самостоятельно. Не забывай, я такой же оборотень, как и ты.

- Не такой, много лучше. Ты воплощение матери всех нас. Патра!

- Тем более не стоит носиться со мной, как курица с яйцом. Мы ведь уже не раз говорили об этом, Крис!

- Иногда это трудно, - мягко улыбнулся верлеопард.

- Я в тебя верю!

Мой телохранитель очень серьезно относился к своим обязанностям. На самом деле, весьма ценное качество, поэтому, если я с ним и цапалась, то для вида, во многом потому, что считала наличие охраны излишней. Иветта на этот счет провела со мной долгую просветительскую беседу.

Черт, Иветта! Я едва не забыла, что собиралась к ней, и досадливо хлопнула себя по бедру.

- Что случилось? - тотчас почувствовал изменение моего настроения Крис.

- Да вспомнила, что обещала нашей главной волчице сегодня нанести визит, а сама тут расселась! Вот голова дырявая!

- Право, ерунда.

- Это, конечно, да, но пора выдвигаться.

- Позволь проводить тебя.

- Только до стоянки.

- Но...

- Кто меня на мотоцикле-то догонит? А если догонит, ему же хуже будет!

Больше Крис спорить не стал. Возможно, настаивал бы, собирайся я куда еще, но Иветта - слишком грозная сила, которой верлеопард препоручал меня без опаски.

Женщина - вожак стаи явление редкое, но моя подруга справлялась с нею лучше любого мужчины. Так что уже давно затихли споры и претензии по этому вопросу. Тут как в анекдоте: "А слишком умные пойдут грузить чугуний!".

Так получилось, что в волчьей стае я являюсь кайо вожака. Парой. Во многом, что касается физической части, фиктивно. Но если кто вздумает бросить Иветте вызов, вполне могу вызвать в ответ. Да много чего могу. Благо подруга меня этим особо не грузит, да еще и с кошками моими помогает.

А на сегодня у нас запланированы дружеские девчачьи посиделки. И уж Крис там точно ни к чему. Но он честно проводил меня до первого светофора, откуда я взяла с места в карьер.

Ехать тут было всего ничего. С четверть часа, наверное. И вот я уже у дома главной волчицы. Дома в полном смысле слова. Да, у нас в Москве, почти в двух шагах от центра еще сохранились такие "чудо-деревни". Правда, этот дом давно уже не деревенский, а весь из себя такой благоустроенный коттедж.

Глава 3.

Ничего удивительного, что открыли мне еще до того, как я постучала. Мы чувствуем друг друга на приличном расстоянии. Это далеко не единственная наша способность.

Иветта выглядела хоть и по-домашнему, но невероятно элегантно. Стиль у нее в крови. Да и внешне она очень красивая, даже на мой скромный вкус: тонкий стан, почти идеальные черты лица, длинные черные волосы, сегодня собранные в хвост. Даже не предположить, какая сила скрывается в этом воплощении женственности. Сила держать в своих руках далеко не маленькую стаю.

- Привет! - мы тепло поприветствовали друг друга, и Иветта тут же втащила меня в дом со словами: - Давай, скидывай свою сбрую. Запаришься ведь.

- Не успею! У тебя вон как кондиционер шпарит! А ты что, одна?

- Да нет. Ева, где ты там? Лео уже здесь, а ты все еще копаешься!

- Ну не могу же я бросить горячий протвинь абы куда! - возразила девушка, выходя из кухни.

Ева являлась протеже Иветты, а так же любовницей, семьей. Слов может быть много, но суть одна. Конечно, Ева моложе, но им это не мешает, а это главное! И, да, она тоже вервольф. На этой почве они и познакомились.

- Привет, Лео!

- Привет, красавица. Давненько не виделись. Ты как?

- Вот диплом получила, наконец-то.

- О, поздравляю! Надо было заранее сказать, я бы не приехала с пустыми руками! Ладно, с меня подарок.

- Спасибо! - все-таки в Еве еще многое было от бесбашенной девчонки.

- Давайте уже пройдем в комнату. Так и будем в прихожей разговаривать? - попеняла Иветта.

- Неплохое место, - ничуть не смутилась я. - Кстати, Инга не придет. Она с мужем на недельку в отпуск укатила.

- Знаю. Надеюсь, неприятностей не случится.

- Я дала подробный инструктаж, так что не должно. Да и отправились они в довольно безлюдное место. Кажется, бунгало сняли.

- Разумно.

- Ну да. Так что мы сегодня в скромном составе.

- Это даже неплохо, - улыбнулась главная волчица. - Расскажи, как сама. А то, как из отпуска вернулась, мы, считай, и не виделись.

- Да, тогда как-то все официально получилось.

- Вот именно.

- Надеюсь, мои коты не доставили тебе беспокойства?

- Конечно, нет! О чем ты говоришь?

- Мало ли. Среди них немало молодых, горячих.

- Но все уважают тебя и боятся разочаровать. А это всегда положительно сказывается на дисциплине. К тому же и Инга, и Крис хорошо присматривали. Этих двоих никак не назовешь неопытными.

- Что верно, то верно, - согласилась я.

- Тогда и переживать не стоит.

- Я и не переживаю. Просто интересуюсь.

- А, тогда понятно, - протянула Иветта.

- У тебя-то в стае все хорошо?

- Да, обычно. Как говорится, не первый год друг друга знаем. Уже давно не находится желающих оспорить мою власть. Разве что пришлые какие.

- Что, были прецеденты?

- Пока нет, но доходили слухи через другие стаи, что есть волки, жаждущие предложить мне стандартный "суповой набор": руку, сердце.

- Ага, заодно и стаю прибрать, - буркнула Ева. Для нее всегда больным местом была фактическая невозможность сражаться за подругу.

- Ну-ну, посмотрим, - злорадно усмехнулась я. У меня с этим как раз все было в порядке. Так как я считалась официальной парой вожака, то любой "посягнувший" на нее должен сразиться со мной. Не обязательно до смерти, а арсенал доказательств, кто тут босс, у меня богатый.

- Вот, - довольно улыбнулась Иветта, словно прочтя мои мысли. - Поэтому я не сильно беспокоюсь. Уж если мы с воплощением божеств сражались!

Я сразу поняла, кто имеется в виду и невольно передернулась. Блин, пора бы уже принять и забыть!

- Ой, прости, я глупость сморозила! - тотчас поспешила извиниться Иветта, почувствовав мою реакцию и быстро сделав выводы.

- Пустое. Я непроизвольно. На самом деле все давным-давно устаканилось.

Судя по всему, главная волчица мне до конца не поверила, но развивать эту тему не стала, ограничившись коротким:

- Ладно.

- Тем более Нашут-Фет уже возродился и, со временем, мы, возможно, даже встретимся, - сочла нужным заметить я.

- И вы узнаете друг друга? - с любопытством поинтересовалась Ева.

- Конечно. В любом виде и воплощении. Может, не с первых минут, но узнаем.

- Это, должно быть, здорово.

- Мы же семья, - я пожала плечами. Для Ашаны это всегда было само собой разумеющимся, она и не задумывалась, что для кого-то может быть не так.

- Кстати о семье. Как твои родные и близкие?

- Родители поспокойнее стали. Мать, кажется, решила, что я отрезанный ломоть и меня не перевоспитать. Главное, чтобы она и дальше держалась этой светлой мысли. Правда, сестре может прийтись нелегко.

- Она же у тебя еще учится?

- Да, последний год. Если захочет продолжить обучение здесь - помогу. Тем более у меня пока квартира пустует. Но пусть сама решает.

- А если узнает? Ну, о тебе?

- Рано или поздно это все равно произойдет, я думаю. С родителями еще можно как-то выкрутиться, мы видимся очень редко, а тут... У Кристины вся жизнь впереди, и за эту жизнь она, наверняка, заметит за мной какие-либо странности.

- Не обязательно.

- Нет, конечно. Но, когда она станет постарше, попросту глупо будет скрывать и прятаться.

- Здравое рассуждение, - согласилась Иветта, а Ева предпочла промолчать.

У девушки с этим делом было все очень плохо. Ее мать умерла, а отец категорически не одобрил ее нового состояния. Даже пытался нам угрожать. Фанатик, честное слово! Просто удивительно слышать такие вещи от людей старшего поколения, которые всю сознательную молодость научный коммунизм учили. Ну да пусть это остается на их совести.

Ева фактически потеряла одну семью, но взамен обрела другую, которая не бросит никогда - стаю, а, главное, Иветту.

- Так, девочки, что-то мы погружаемся в какие-то философские дебри, - задумчиво протянула я и решила: - Ну его на фиг! Давайте о чем-нибудь более приятном. Мы же не бабки старые - весь вечер прошлое вспоминать!

- Согласна, - кивнула главная волчица. - И, если о насущном, то наш подмосковный пансионат-заповедник фактически достроен. И по документам все проведено - не подкопаешься.

- Отлично. Олени не разбежались? Местные жители их не растаскали? - поинтересовалась я.

- Нет, что ты! Это выглядит как пара деревенских домиков, но на самом деле все по последнему слову техники и прочих достижений в области безопасности. Кстати, Крис нам очень помог.

- Он мне рассказывал, что давал пару советов.

- Ну-ну. Скромный Крис, просто до ужаса! Можешь поверить мне на слово: страна, в спецслужбах которой официально начнут служить оборотни, приобретет едва ли не полную неуязвимость.

- Только до этого еще далеко.

- Посмотрим. Так вот, не хочешь съездить в наш "заповедник" с кругом доверенных лиц? Поохотимся...

- Так ведь жара.

- Она к вечеру спадет. А еще у нас есть небольшое лесное озерцо.

- Умеешь ты соблазнять! Когда и в каком составе?

- Давай в субботу. Что до состава, то нас будет немного. Говорю, все свои. Для большой охоты многие сейчас по отпускам разъехались. Так что смотри сама, кого возьмешь.

- Ну, Криса, Инга еще не приедет, Шата можно.

- Отлично. Со мной поедут Ева, Ольга, Филипп. Андрей, наверное, тоже.

- Договорились. Кстати, а как там новенькая?

- Дарья?

- Да, она.

- Для новообращенного совсем неплохо. И Ольга, может, возьмет ее с собой.

- Пусть. Но такое... необычное обращение не имело последствий?

- Хм, на первый взгляд почти нет. Непродолжительные кошмары не в счет. Впрочем, у людей, избравших подобный род занятий, психика, как правило, крепкая, если они не подсажены на наркотики.

- Она - нет?

- Как ни странно, вроде нет. Во всяком случае, сейчас это неважно. Наш организм такие вещи слишком быстро переваривает или отторгает в зависимости от состава.

- А ломки не было?

- Нет. Для организма первое перевоплощение слишком шокирующее, чтобы сохранять память еще и об этом. Так что оборотни получаются на диво экологически чистые.

- Скажешь тоже! - я не смогла сдержать смешок. - Но я рада, что Дарья не сошла с ума, и обошлось без прочих... моральных убытков. Почти.

- Вот именно, что почти. То, что ей довелось пережить, для нее теперь как мина замедленного действия: никогда не знаешь, где рванет и рванет ли.

- Хм, тогда, может, при нашей встрече мне стоит аккуратно прощупать ее разум? В прошлом Ашане приходилось иметь дело с жертвами насилия, давать им утешение.

- В самом деле? - удивилась Ева.

Я кивнула, а Ашана услужливо показала одно из воспоминаний.

* * *

Солнце Египта видело немало преступлений. Резиденции богини Баст, городу Бубастису, довелось и выдерживать осаду, и давать отпор, и радушно встречать тысячи паломников. Многие удивительные существа посещали город с различными целями. Конечно, они не могли сравниться с надежной охраной богини - воинами Сейши-Кодар.

Но этим самым воинам иной раз приходилось становиться свидетелями самых неприглядных сторон человеческой натуры.

Вот и сегодня в храм пришел человек с двумя детьми лет десяти. Близнецы, мальчик и девочка. Вот только они не походили на обычных детей: замкнутые, то и дело дико озирающиеся и испуганно жмущиеся друг к другу. Вдобавок они не проронили ни слова.

Мужчина, их отец, просил Баст снизойти к нему, помочь детям. Оказывается, год назад их обоих изнасиловали. Злоумышленника поймали и казнили, вот только жертвам это нисколько не помогло.

Баст откликнулась на мольбу через своих доверенных. Как ни странно, не жриц, а именно воинов Сейши-Кодар.

Божественная воля казалась настоящим чудом и не подлежала обсуждению, но безутешный отец все-таки с некоторой опаской доверил детей троим подошедшим. Кашин постаралась уверить его, что в храме не может случиться ничего плохого с тем, кто просил милости Баст, покровительницы семьи, любви и плодородия, в то время как Нашут-Фет и Ашана подошли к мальчику и девочке.

Несмотря на испытываемый страх, близнецы пошли на контакт и согласились последовать за незнакомцами, выражая беспокойство лишь при попытке отвести их друг от друга.

Сейши-Кодар увели детей в один из уединенных залов храма. Простым смертным не годится видеть тайные ритуалы, тем более те, которые по незнанию могут быть истолкованы превратно.

Дверь за Сейши-Кодар плотно захлопнулась, но их подопечные никак не прореагировали, лишь смотрели, не отводя глаз.

Смотреть, конечно, было на что: глаза Нашут-Фета и Ашаны приобрели вертикальные зрачки и засветились, от обоих исходило ощущение божественной силы. Притягивающей, располагающей. Такая сила могла соблазнять, но сейчас она была направлена на утешение.

Близнецы и не заметили, как разомкнули руки. Мальчик подошел к Нашут-Фету, а девочка к Ашане. В данном случае взаимодействие с собственным полом гарантировало лучший эффект.

Посадив детей к себе на колени, Сейши-Кодар осторожно начали поглаживать их по голове и спине. Не только для утешения, но и чтобы ауры настроились друг на друга, смогли установить контакт.

То, что Нашут-Фет и Ашана собирались предпринять, было под силу разве что еще некоторым вампирам, но тем способность выпивать страсти человеческие давалась куда как труднее. Вообще удивительно, что этот дар прижился, учитывая, что он стал результатом необдуманного поступка.

На самом деле, в случае с этими несчастными детьми был еще один, куда более простой выход: просто заблокировать им память. Стереть этот эпизод из жизни. Вот только спустя годы какая-нибудь деталь может все-таки выплыть в голове под воздействием внешних факторов, и последствия могут быть непредсказуемыми. Зачем оставлять такой риск?

Даже прикасаться к воспоминаниям такого рода всегда мерзко. Видеть столь ужасное проявление человеческой натуры... И зверем этого выродка не назовешь. Животным чуждо подобное поведение. Но воины сами решились на это, и отступать не собирались.

Отыскав в памяти детей нужный эпизод, Сейши-Кодар припали к губам близнецов. Но в этом не было никакой сексуальности или чего-то подобного, только необходимость. Так можно установить прямой контакт с субстанциями, не видимыми обычному глазу, но находящимися внутри каждого. Аура, душа... определений много, но суть одна.

Наладив контакт, Нашут-Фет и Ашана принялись пить, пить те чувства, которые своей остротой разрушали детское сознание, раз за разом погружая в ужас произошедшего.

Честно говоря, это было неприятно, будто глотаешь нечто холодное и склизкое, метафорически выражаясь. И чтобы как-то избавиться от этого, переварить, когда все было конечно, оба воина перекинулись. Это дало нужный выход эмоциям.

Наконец-то умиротворенные, обретшие внутренний мир дети ничуть не испугались. После столь утомительной процедуры их тянуло в сон, а привалиться к мохнатому боку было так приятно.

Нет, они не забыли о том, что с ними произошло, но больше не испытывали по этому поводу никаких чувств. Осталось просто выцветшее воспоминание.

Глава 4.

Как оно случалось и раньше, вспышка прошлой жизни накрыла всех присутствующих. Каждый погрузился в эти события, словно невидимый наблюдатель.

- Здорово! - воскликнула Ева.

- Это очень полезная... способность, - проговорила Иветта. - Но потом эти чужие воспоминания не преследуют?

- Нет. Они просто растворяются, преобразовываются в собственную ярость, поэтому тянет перекинуться.

- И это помогает?

- Да, вполне. Если бы мы хранили в памяти каждый такой случай, то просто не выдержали бы. Это слишком.

- А почему в этот раз действовали именно Ашана и Нашут-Фет? - осторожно поинтересовалась Ева.

- Это из-за тех стихий, которыми мы обладаем. Вода и воздух легко текут, вымывают ненужные чувства. Огонь может только выжечь, и его лучше использовать, если необходимо что-либо стереть из памяти.

- Интересная теория.

- Главное действенная. Так что гляну, как там Дарья. Если что - помогу.

- На том и порешим. Но что-то мы опять все о делах и о делах! - попеняла Иветта.

- Оно само выходит. Видимо, накопилось, - я невозмутимо пожала плечами. - Хочешь поговорить о простом, о девичьем?

- Вот, кстати. Вижу, ты опять подстриглась?

- Ну да. В такую жару не грешно и наголо побриться.

- Это уже перебор!

- Кому как, - усмехнулась я. Никогда не носилась со своими волосами. К чему? Отрастут ведь. К тому же, с тех пор, как я состригла длинные локоны (каюсь, был такой грех), ни разу об этом не пожалела. Конечно, в прошлом у Ашаны были длинные волосы, но это не повод.

Пока я размышляла подобным образом, Иветта пробурчала:

- Андре на тебя нет!

- Да ладно. Его шевелюры как раз нам на двоих хватит.

Ева покатилась со смеху, видимо, представив эту картину, а я продолжила:

- Уж не мне вам рассказывать, сколько возни с длинными волосами.

- Мда, - Иветта многозначительно откинула волосы за спину.

- Вот. Я же не спрашиваю, почему не сострижешь!

- Могу и ответить, - подруга невозмутимо пожала плечами. - Короткие мне не идут. Никак.

- Ха. Так что давай порешим на том, что все эти девчачьи атрибуты не для меня.

- Да ради бога. Пока из тебя сексуальность так и плещет, искусственные завлекалочки особо ни к чему.

- Что плещет? - я чуть не подавилась.

- То самое, - усмехнулась Иветта, как учительница, честное слово! - Неужели ты сама не заметила, как изменилась за последние пару лет?

- В чем именно?

- Во многом. Силы духа тебе всегда было не занимать, да и зверя своего ты воспринимаешь спокойно, но сейчас пришла полная самодостаточность, а это всегда привлекает. К тому же, то, что в тебе скрывается, не могло не наложить никакого отпечатка.

- Чего-чего? - у меня уже начали закрадываться нехорошие подозрения.

- Твоя вторая ипостась - божество, в которое вдохнула жизнь богиня любви. Уж она-то не могла создать ничего уродливого. Вижу, ты сама не замечаешь, как светишься. Да выйди ты из дома вся растрепанная в мешке из-под картошки, и то будешь ловить восхищенные взгляды.

- Ты еще голой предложи выйти!

- Тогда ты точно соберешь толпу фанатов.

- Тьфу на тебя! Мне это "и даром не нать, и с деньгами не нать".

- Тебе это не нравится? - удивилась Ева.

- Ничуть. Мало мне всяких приключений на задницу!

- По-моему, это эльфы так повлияли на твою самооценку, - фыркнула Иветта. - Они там все через одного сияющие и лучезарные.

- Уж это тут точно не причем!

- Но ведь Ла тебя не забывает.

- Навещает с завидной регулярностью. Благо он быстро понял, что Ашана все-таки осталась в прошлом.

- То есть не домогается?

- Да он изначально если и делал это, то так тонко, что оскорбленной себя никак не чувствуешь. Ла принял тот факт, что я несвободна. Конечно, изредка делает галантные намеки, что не против тройничка, но нет. Оно мне надо?

- Андре ревнует?

- Сложно ревновать к тому, кто выражает симпатию тебе наравне с объектом ревности, - усмехнулась я. - Так что тут скорее настороженный нейтралитет. Да и знает Андре, что мне это не нужно.

- Совсем?

- Практически. Прошлого не вернуть, да и нет такого желания. В этой жизни наш путь - это путь друзей. И я ничуть не скрываю этой своей позиции.

- Что ж, это честно. И волне в твоем стиле.

- Наверное.

- И все-таки, удивительно, как легко эльфы совсем отказались от этого мира!

- Как раз не совсем. Некоторые довольно часто наносят визиты, а то и живут в мире людей.

- Согласись, это капля в море. Остальные или ограничиваются редкими визитами, или вовсе не появляются здесь.

- Ну, значит, им это не нужно. Они возникли на земле раньше человека и не связаны с ним, как оборотни или вампиры. Они другой биологический вид. Вид, которому удалось сохранить собственную магию в своем теле.

- Ты говорила, что у них два сердца, - напомнила мне Ева.

- Верно. Одно качает кровь, другое - магию. Насколько я поняла, второе может продержать эльфа без первого, но не наоборот.

- Да... И мы, и вампиры в этом плане более... статичны, - протянула Иветта.

- В наших корнях - человек. Пусть и... модифицированный.

- Когда-нибудь кто-нибудь получит не одну премию, занимаясь нашим исследованием.

- Угу, если раньше в ящик не сыграет, - буркнула Ева. Она вообще недолюбливала врачебные манипуляции со стороны тех, кого она не знает.

- О насильственном методе и речи быть не может, - заверила девушку Иветта.

После этого замечания разговор вернулся в куда более мирное русло. Местами даже в чисто женское. Впрочем, в этой компании никогда не нужно выдумывать тем для разговоров. Как-то все само собой происходит.

Прежде чем расстаться, мы еще раз условились, что в эту субботу собираемся "на природе". Так что домой я отправилась вся в предвкушении.

Андре встретил меня на пороге, как бывало сто раз ранее. И вид ничуть не заспанный. Значит, сам засиделся или за опытами или в кабинете.

- Как все прошло? - поинтересовался Верховный Маг.

- Отлично, как всегда.

Я ответила, и почти тут же вспомнила о событиях в клубе. Но не рассказывать же о каждом пьяном идиоте! Я решила забыть. А вот о предстоящем "пикнике" поведала.

Андре хоть и ни разу не хищник, но воспринял это абсолютно спокойно. Это нормально: время от времени давать зверю волю в безопасном месте. А вот если этого не делать - тогда возможно всякое. Как говорит Ева: вывернет наизнанку принудительно. А такое чревато... Мы же память стирать не умеем.

Сам маг мог очень долго не перекидываться и не испытывать по этому поводу никакого дискомфорта. Все-таки существо, волшебное по своей сути. Но иногда мы просто с ним вдвоем отрываемся. Со стороны зрелище психоделическое: единорог резвится с пантерой, но мне пофиг. Мы же не в центре города шоу устраиваем.

Единственная дань беспокойству со стороны Андре насчет предстоящей прогулки была в том, что он спросил, кто еще поедет. Услышав, что Крис будет - сразу успокоился. Ему он доверял полностью. Даже странно.

На следующий день в клубе о происшествии тоже все уже забыли. Если бы мы из подобных мелочей трагедии делали, то пришлось бы или психолога в штат брать, или в дурку всем коллективом отправляться. У нас были случаи куда серьезнее. Так что похихикали и забыли. Сегодня всех куда больше интересовала наступившая пятница (для заведений, подобных нашему - это пик работы). Я же всех предупредила, что в выходные меня не будет, раздала указания, назначила главного и была такова.

Параллельно успела обзвонить своих котов и предупредить о намечающемся мероприятии. Крис получил приглашение лично.

Единственным неприятным моментом этого дня стало то, что я порезалась, закрывая служебный вход. Ухватила что ли неудачно? Царапина защипала с чувством собственного превосходства, будто я руку минимум насквозь пропорола. Привычным движением я зализала ранку.

Во время "лечения" что-то скрипнуло на зубах, как стекло, и я поспешно сплюнула. Еще не хватало проглотить!

- Что-то не так? - Крис вернулся ко мне, увидев, что я замешкалась.

- Да ерунда. Руку об дверь оцарапала. Вон, и зажило уже все, - я продемонстрировала чистую ладонь.

- А, бывает, - согласился верлеопард.

* * *

Оказавшись дома, я быстро покидала вещи в сумку. Подобный "туесок" многие оборотни постоянно таскали с собой на всякий случай.

Набор, необходимый любому оборотню, особенно начинающему: полная смена одежды и белья, запасная обувь, бутылка простой воды, полотенце, бумажные салфетки.

Контролировать себя и не перекидываться прямо в одежде мы учимся довольно быстро, но лучше подстраховаться, чем оказаться голышом в городе или даже на отшибе. Это только в фильмах человек превращается в зверя и обратно, оставляя прикрытым самое сокровенное, а так никакой наряд не выдержит. Уж если железные оковы разрушаются!

Собрав все необходимое под бдительным оком Андре, я не выдержала и спросила:

- Что?

- Ничего.

- Зачем тогда бдишь аки мать за дитяткой, собирающейся в пионерлагерь?

- Просто нравится наблюдать за тобой.

- Ну-ну.

- Все собрала?

- Конечно.

- Если что - немедленно сигнализируй.

- Да что может произойти с сильнейшими оборотнями города, да еще и на закрытой от посторонних территории?

Я уже решительно ничего не понимала, но чуяла, что беспокойство Андре вовсе не наигранное. Не выдержав, я подошла ближе и, обняв его за талию, проговорила уже серьезно:

- Право, что со мной может случиться? Не в первый раз едем, да и ненадолго. К утру вернусь.

- Не нравится мне эта история с непонятным Некромантом!

Так вот в чем дело! Зарывшись носом в плечо мага, я проговорила:

- Он появлялся только в клубе. А тут место силы стаи. Посторонние сразу будут замечены.

- Я все это знаю, но все равно беспокойство не проходит. Я пытался навести справки об этом типе.

- И как?

- Почти никак. Я же говорил, они более закрыты, чем остальные. Только выяснил, что на территории этой страны находятся шесть некромантов разного уровня способностей. Двое переехали не так давно. Но ни имен, ни фамилий мне никто не озвучил.

- Они их скрывают?

- Скорее между собой пользуются собственными именами, которые даются при посвящении в мастерство.

- Вот затейники! - честно говоря, у меня на языке вертелось нечто более крепкое и... выразительное.

- Да уж.

- И описания внешности не дали?

- Они не уделяют этому внимания. Многие из старых мастеров вообще выглядят, как ожившие мертвецы или личи.

- Мда.

- Гильдия только поинтересовалась, замешан ли этот Некромант в чем-либо противоправном, а узнав, что нет, тотчас успокоились.

- А если бы это был преступник?

- Гильдия сама бы разобралась. Во-первых, это надежнее. Некроманта чрезвычайно трудно убить. Он вполне комфортно может существовать и условно живым.

- Это как?

- В форме того же лича. Даже были теории, что так и мастерство возрастает.

- Вряд ли это большое утешение для живого мертвеца, - фыркнула я.

- По-разному бывает, - пожал плечами Андре, относясь к этому явно проще. Мне вся эта мертвечина категорически не нравится.

- Ладно, будем надеяться, этот Некромант не полезет в бутылку. Иначе получит в дыню.

- Знаю, - мягко проговорил маг. - Но, все-таки побереги себя.

- Угу.

На том и успокоились. Что теперь, ночей не спать? Для этого можно найти куда более приятную причину.

Следующим днем мы даже не вспоминали об этом. Встали, позавтракали, а там уже и Крис с Шатом заехали. Последний вел себя все лучше и лучше. Спесивость и задиристость медленно уступали место рассудительности. Благое влияние моего телохранителя.

Телосложение у Шата было поскромнее, чем у наставника, но в целом задатки неплохие. Будучи единственным верльвом в городе, ему иногда приходилось нелегко. Ведь в природе эти животные живут прайдами. Но ему никто не запрещал контактировать с остальными. Мы же не звери. Нет ничего плохого, если лев общается с леопардом или леопард с волком. У нас все... фракции существуют в мире.

Иветта рассказывала, что в некоторых городах разные виды оборотней даже враждуют между собой. Глупо, на мой взгляд. Подобные конфликты лишь подвергают всех опасности раскрытия. Поэтому мы и с вампирами налаживаем всяческие дружеские отношения.

Ехать в лес на мотоцикле смысла не было, поэтому мы все погрузились в мой джип. Когда мы уже выехали за ворота дома, Шат удивленно спросил:

- Больше никого не ждем?

- Нет, - подтвердил Крис.

- У нас сегодня междусобойчик, - усмехнулась я. - Иветта тоже не со всей стаей подъедет.

- Это даже хорошо, - очень тихо проговорил Шат.

Никто не стал спрашивать "Почему?", все и так понимали. Единение стаи или прайда вещь хорошая, приятная, но охотиться большой толпой... лучше не каждый раз.

Глава 5.

С главной волчицей мы договорились встретиться уже на самом съезде к заповеднику. Там как раз имелась неприметная площадочка.

На этот раз мы прибыли первыми. В общем, это и не удивительно - у них народу больше. На две машины хватило.

Встреча обошлась без бурных приветствий. Кивнули друг другу и дальше поехали вместе. Благо дорогу сделали отменную, без ухабов и колдобин. Наше КПП тоже задержек не вызвало. Оборотни узнают своих издалека, и ворота открыли заранее.

Да, с моего последнего посещения произошло несколько изменений. Например, добавились еще два трехэтажных дома из сруба. Внешне сливались с пейзажем на раз, а внутри... Как я уже говорила: техника на грани фантастики. А статус частных владений надежно гарантировал невмешательство служб вроде Росприроднадзора. Частный заповедник, да, и такое бывает.

Автостоянку тоже облагородили навесом - выглядело очень даже. И удобно. Сейчас кроме наших машин стоял только джип смотрителей. Территорию-то они осматривали в зверином облике. И удобнее, и, как выяснилось, эффективнее.

Была у нас тут одна проблема: местное население, старающееся проникнуть на территорию. В основном бабки, мамашки, да еще и с детьми! Как просачиваются - не понятно. Целостность ограждений проверяем ежедневно. Стоит поймать, так сразу: "А что такого?". Предупреждаешь об опасности - ноль внимания, кило презрения, да еще и святая уверенность, что в Московской области ничего крупнее ежа водиться не может. Ну-ну. У нас, вообще-то, помимо оленей и кабаны есть, и волки присутствуют (помимо нас одна маленькая стая на шесть голов).

В общем, нарывались, пока один из наших смотрителей не встретил очередного "чудо-грибника" в своем зверином облике. Этот неудачливый товарищ просидел на березе полдня, пока второй наш "сотрудник", уже в человеческом облике, не пришел и не "спас".

С этого дня страждущих погулять в чужом лесу значительно поуменьшилось. Но бдительность снижать мы и не думали.

Сегодня Иветта привела нас в малый корпус, более всего походивший на шале. Единственная примечательная деталь: все двери, помимо замков, имели засовы такой конструкции, чтобы волк мог открыть и закрыть. Кошки и так справлялись. Мы же крупнее.

Дарья все-таки согласилась приехать. Почти всю дорогу она держалась молчаливо и жалась к Ольге, но в ней уже стали появляться повадки оборотня.

Лес всегда зовет нашего зверя, причем вне зависимости от его породы. Думаю, просто сильнее ощущался зов природы. А города животным не очень нравятся. Слишком много резких запахов, звуков, света. Некоторые из нас так и не могут приспособиться.

Один из смотрителей - Глеб, как раз такой случай. Иногда кажется, что зверь в нем взял верх над человеком и лишь ненадолго уступает первенство. Когда-то он слишком долго пробыл "в шкуре", и с тех пор его глаза так и остались волчьими.

Впрочем, с этим вполне можно жить. Мало кто из обычных людей понимают разницу. Ну, большие глаза, ну странноватые. Так может человек линзы надел?

Вот только город для Глеба растерял все прелести, и эта работа ему нравится чрезвычайно. Он даже большинство выходных и отпусков здесь проводит. Впрочем, раз так ему больше по вкусу - на здоровье.

С последнего моего визита "домики для гостей" еще улучшились. В этом я еще не была, но он понравился с первого взгляда.

- Напоминает логово, правда? - спросила Ева.

- Очень, - согласилась я.

Даже в такую жару здесь было прохладно. Пол устилали шкуры, они же лежали и на деревянных креслах. Так и тянуло перекинуться! Причем главная комната соседствовала с кухней, а наверх вела широкая лестница.

- А там что? - спросила я у Иветты, кивая на второй этаж.

- Спальни и две ванные комнаты. Как видишь, все стало очень цивилизовано. Да, для тех, кто не знает: дома и подступы к ним под наблюдением. Периметр заповедника тоже. Так что не пугайтесь, вдруг обнаружив камеру. А сейчас предлагаю принести необходимые вещи по спальням. Наверху их четыре. Лео, ты с нами или со своими?

- Да давайте уж девочки к девочкам, мальчики к мальчикам.

- Хорошо. Тогда ты с нами, Шат с Крисом, Дарья с Ольгой, Андрей с Филиппом.

На это предложение возражений не последовало. Впрочем, я без малейшего дискомфорта могла бы и с котами своими устроиться, лишняя стеснительность у оборотня исчезает быстро. Только Шат иногда не сдержан на язык, и я могла пару раз его стукнуть. Зачем усугублять? Крис с ним прекрасно справляется. Видимо, из-за того, что кроме авторитета есть нечто более... личное.

На втором этаже тоже царила приятная прохлада. Видимо, мое удивление этим было слишком очевидно, так как Иветта довольно усмехнулась:

- А ты как думаешь? Уж лучше один раз на нормальный климат-контроль разориться, чем героически мучится при любой температуре чуть выше или ниже нормы.

- Это да. Просто я подумала, раз тут камин...

- Он вполне рабочий, только вряд ли поможет летом остудиться.

- Логично.

- Кстати, тут еще сауна есть.

- Прямо санаторий со всеми удобствами!

- Старались!

- А вампиры сюда приезжают?

- Бывает. Молодых натаскивают, учат в лесу выживать. Да и просто отдыхают. Чуть подальше есть отдельный корпус для них. С особой обстановкой.

- Вижу, все продумано.

- Конечно. Проект-то вместе составляли. Хотя вампиры все же больше городские жители.

- Там "питания" больше. Оно же у них куда более специализированное.

- Согласна.

За разговором мы успели рассовать по шкафам свои немногочисленные вещи, и Ева с нетерпением спросила:

- Может, уже пойдем? - ее зверь рвался наружу.

- Идем. Тем более вечереет.

- Кто-то обещал показать мне озеро, - напомнила я.

- Непременно.

Когда мы спустились вниз, почти все уже были там. Крис и Шат появились прямо за нами.

- Ну что, не будем затягивать процесс? - спросил Филипп, уже расстегивая рубашку.

- Не будем, - согласилась Иветта.

Пять минут всеобщего стриптиза с полным равнодушием его участников к происходящему, и понеслось. Когда зверь почувствовал близящуюся свободу, на окружающих уже пофиг. К тому же животным стеснение не свойственно.

Первая в изменении выгнулась Ева, за ней Филипп, и эти двое увлекли за собой Дарью - ей еще необходима была некоторая стимуляция. Убедившись, что процесс пошел, Ольга тоже отпустила своего волка.

Мои коты уже начали и даже закончили перекидываться. У нас это быстро. Вот и мы с Иветтой решили не затягивать.

Я уже давным-давно не боюсь, что не выйдет или я не смогу вернуться назад. Такие страхи проходят быстро. Это даже не больно при всей неприглядности зрелища.

Мир перевернулся, а когда встал на место, то уже немного другим - ведь смотришь на него глазами зверя.

Крис и Шат тотчас подошли ко мне: засвидетельствовать почтение и почувствовать запах. Это дом, это прайд. В зверином облике мой телохранитель выглядел мельче льва, но все равно нисколько не менее опасно.

Тем временем волки подтянулись к Иветте с той же целью. Когда же процедура была закончена, мы потрусили в лес.

- Сначала озеро, - напомнила я главной волчице.

- Конечно.

После охоты водоемы будут всем нам безразличны. Только спать хочется.

Озеро оказалось совсем небольшим, прямо посреди леса, где с одной стороны к самой воде подступали ивы, одна даже изогнула ствол почти параллельно глади.

Вода оказалась почти холодной, видимо, били подземные ключи. Но это нисколько не помешало мне зайти в воду, а потом и поплыть. Крис сразу последовал за мной, а потом и остальные подтянулись.

Волки, леопарды и лев, принимающие водные процедуры поздним вечером - мягко говоря, психоделическое зрелище для средней полосы России. Но как же хорошо!

Накупавшись, я вышла, отряхнулась и устроилась на толстой ветке ивы. Как оказалось, весьма продуманный ход, так как потом вышел Шат и, встряхиваясь, окатил всех, кто уже был на берегу. Не удивительно! Такая грива! Правда, безнаказанным он не остался - едва перевел дух, как Крис цапнул его за ухо и методично потрепал.

Шат даже не рыпнулся. Едва слышно рыкнул, а потом и вовсе прикрыл глаза. У крупных кошачьих, а у львов в особенности, уши часто зудят - плата за хороший слух, не иначе. И их... стимуляция может привести к довольно неожиданным эффектам.

Мы провалялись на берегу, пока полностью не стемнело, и не взошла луна, будоража и так нагулянный аппетит.

- На охоту? - подметила общий порыв Иветта.

- Да, - кивнула я, облизнувшись.

Неподалеку топтались олени, давно дразня мой нюх и, кажется, не только мой.

Мы снова разделились на маленькие группки и углубились в лес. Охота. От одного этого слова зверь ликовал и бежал быстрее. Выследить, потом преследовать добычу.

Наш с Иветтой и Евой олень оказался упрямым и боролся за жизнь до последнего, только он уже ничего не мог сделать, когда я прыгнула ему на загривок, сбив с ног, а Ева тут же вцеплялась в открывшееся горло. Иветта же завершила начатое.

Восторг от первого вкуса крови твоей добычи сложно передать. Возможно, в этом есть что-то жестокое, но мы хищники и не можем иначе. Тут идет битва за выживание, заложенная самой природой.

Мы решили отволочь тушу оленя на ту самую поляну у озера. Совершив задуманное, Иветта издала торжествующий вой, одновременно сообщая о нашем местоположении.

Ожидая остальных, мы приступили к трапезе. Теплое, трепещущее мясо, еще недавно бывшее живым! Кости, которым можно смачно похрустеть... Да, большие кошки тоже это любят.

Пока мы его ели, к нам присоединились Ольга, Филипп и Дарья со своей добычей - молодой оленухой, кажется. И тоже принялись за еду.

Я-то уже насытилась, и теперь осторожно наблюдала за Дарьей. Она ела очень осторожно, аккуратно и будто с опаской. Я не смогла удержаться от комментария:

- Ешь спокойно. Она тебя не укусит.

Волчица тотчас прижала уши к голове, ответив:

- Я... это странно. Сырое мясо...

- Но вкусно? - осведомилась Иветта.

- Да!

- Вот и ешь спокойно. Не бойся, никакая зараза к нам не передастся. Даже Сибирская Язва.

Дарья решила последовать умному совету, или зверь взял верх над осторожностью человека.

Как раз в это время вернулись Крис и Шат. Мой телохранитель притащил тушу кабана, а следовавший за ним лев как-то очень шумно дышал.

Я принюхалась и, кажется, поняла, в чем причина. Отчетливо чувствовался запах крови. Не только добычи, но и охотника.

- Шат, ты ранен? - я практически констатировала факт.

- Да, но это пустяки.

- Подставился под клык кабана, - объяснил Крис. - То ли не знал, то ли не сообразил, что эта зверюга может быть опаснее иного хищника.

- Нужно было выбрать добычу попроще, - посоветовала Иветта.

- Теперь я тоже так думаю, - согласился верлеопард. - Но, с другой стороны, если постоянно миндальничать, он так никогда и не научится.

- Какая-то логика в этом есть, - согласилась я. - И все-таки, Шат, старайся быть осмотрительнее.

- Да, патра.

- Покажи рану.

Лев повернулся боком, так что можно было увидеть широкий разрыв и довольно глубокий. Даже кость виднелась, и кровь все еще шла.

- Ничего себе! - выдохнула Дарья и отвела взгляд. Остальные, наоборот, смотрели куда как пристально.

- Еще немного, и кабан мог пропороть тебе легкое, вот это было бы уже серьезно, - заметила я, подходя ближе.

Шат лишь досадливо фыркнул. Похоже, и сам понимал, что подставился по-глупому. Но моим действиям не мешал. Я же лизнула кровоточащую рану. Крис тотчас присоединился ко мне. Помимо прочего, наша слюна подстегивает заживление. Особенно моя, если к ней еще и магию присоединить.

Занимаясь целительством, я краем уха слышала вопрос Дарьи:

- А почему Лео больше никто не помогает?

- В этом нет необходимости, - пояснила Иветта. - К тому же это в первую очередь ее дело, ее прайд. Вмешиваться можно только с разрешения.

Между тем я продолжила свое занятие на пару с Крисом. Кровь уже остановилась, да и рана начала затягиваться. Когда Шат перекинется обратно, то лишь шрам останется на пару дней. Можно и полностью исцелить, но пусть неудобство послужит ему уроком.

Когда мы закончили, мои коты тотчас занялись добычей. Оно и понятно: такое действо всегда разжигает аппетит.

Я-то была уже сыта, поэтому решила воспользоваться "вдохновением", а также тем, что мои способности не успели уйти глубоко за щиты, и подошла поближе к Дарье, стараясь ее прочувствовать, проникнуть в мысли.

Молодая волчица попятилась, поджав хвост, и почти с мольбой посмотрела на Ольгу, на что та поспешила успокоить:

- Все в порядке. Не противься.

- Разве... не нужно спрашивать разрешения?

- Я - кайо вожака твоей стаи, - напомнила я. - Мне не нужно. Но Ольга права, я не причиню тебе зла.

- Но... что вы хотите?

- Просто сядь и успокойся. Можешь закрыть глаза.

Собственно, так она и сделала. Видимо, так меньше боялась. Я чувствовала ее страх, он перекрывал почти все. Хотелось обратиться человеком, чтобы охватить волчицу руками, успокоить. Но трансформация отвлекла бы меня от главного, поэтому я просто потерлась о шею Дарьи. Она дернулась, но не отстранилась. Правда, распахнула глаза, и мы встретились взглядами.

Больше волчица уже не смогла отвернуться - я не дала, фактически зачаровала. С новичками во многом проще. Еще не совладав толком с собственным зверем, Дарья почти не сопротивлялась моему вторжению.

Впрочем, ничего ужасного или разрушающего я не нашла. Страх убрать не очень сложно. Ну, для меня. На фоне пережитого у девушки могла развиться боязнь прикосновений, но тут помогла стая. Присутствовало недоверие к мужчинам, но это сформировалось не в один день. В остальном психика подавала большие надежды на то, что со временем справится сама. А раз так, то лучше лишний раз не вмешиваться.

Придя к такому выводу, я осторожно выскользнула из разума Дарьи, и та, никак не прореагировав, просто положила морду на лапы и, кажется, задремала.

- Ну как? - тихо поинтересовалась Иветта.

- Гораздо лучше, чем могло бы быть. Стая поработала хорошим психотерапевтом. Пока моего вмешательства не требуется. Если года через пол она со всем не справится - тогда да.

- Понятно, - кивнула главная волчица, окинув Дарью материнским взглядом. В этот момент она как раз встрепенулась, стряхнув остатки дремы, и непонимающе уставилась на нас.

- Все хорошо, - заверила ее Ольга, подходя к нам. - Лео просто провела небольшую диагностику.

- Ты - врач? - с удивлением спросила у меня Дарья.

- Нет. Просто у меня есть особые способности видеть гораздо глубже.

- Экстрасенс?

- Нет, но близко.

- Я расскажу тебе потом, - пообещала Ольга, тем самым спасая меня от длинной лекции на тему сверхъестественного.

Я взглядом постаралась выразить свою благодарность, на что волчица лишь улыбнулась.

Раз со всеми делами было покончено, а мы основательно подкрепились, решено было поспать до рассвета прямо здесь. Хорошо, прохладно!

Правда, пока "укладывались", не обошлось без эксцессов. По случайности или недомыслию Дарья оказалась между Иветтой и Евой. Последняя моментально вызверилась, требуя немедленно отойти. Дарья лишь недоуменно посмотрела на нее, но тут опять вмешалась Ольга:

- Уступи Еве место.

- Почему?

- Она выше тебя по рангу в стае, и является протеже вожака. Это ее место. Если не уйдешь, то фактически бросишь ей вызов, и придется с ней драться.

- Но я не хочу! - возразила Дарья, поспешно отходя в сторону.

- Значит, помни мои уроки.

Стоит отметить, что до нашей новенькой доходило быстро. Она поспешно ретировалась, пробормотав извинения. До девочек вообще как-то лучше доходит, чем до мальчиков. Хотя бывают и исключения. А вообще, Шату, вон, до сих пор иногда воспитательный пендель требуется, хотя фактически ишта! Но у него проблемы в равных пропорциях из-за задиристого характера и из-за того, что он единственный лев в прайде.

Тем не менее, конфликт с Дарьей был исчерпан на начальной стадии, и мы, наконец-то, улеглись спать. Уж сколько можно колобродить?

Пока мы спали, на запах добычи пришли настоящие волки. Обычно они опасались оборотней. Как-никак мы крупнее и сильнее любого из них. Но с этими мы были друзьями, и ничего не имели против того, чтобы поделиться. Единственное, под столь аппетитное урчание и чавканье спать было невозможно.

Самим есть еще не хотелось, поэтому, оставив остатки для лесных братьев, мы потрусили к домикам.

Я противница ранних пробуждений, но идти по утреннему лесу было приятно. Вот только Дарья как-то уж слишком сильно жалась к Ольге. Похоже, вспомнила обстоятельства своего обращения в этом лесу.

Вслух молодая волчица ничего не говорила. Возможно, опасалась, что над ней будут подтрунивать. Но ни у кого и в мыслях не было ничего подобного. Наоборот, Иветта подошла к Дарье и потерлась боком о бок, проговорив:

- Ты больше не одна. Почувствуй защиту стаи. Она всегда рядом. Всегда поможет.

Волчица замерла, прикрыв глаза и будто прислушиваясь к чему-то. Иветта догадывалась, к чему, но все же спросила:

- Что ты ощущаешь сейчас?

- Множество оборотней. Я чувствую их мех, вижу их глаза. Они все рядом со мной! Кажутся ненастоящими, и все же так реальны!

- Это стая. Мы всегда можем найти тебя, а ты нас. Мы связаны, - пояснила Иветта. - Страх ушел?

- Да.

- Вот и хорошо. Если придет опять или одолеют воспоминания - подумай о стае.

- А я не перекинусь?

- Нет, если это будет не в день полнолуния. Но в такие дни с тобой рядом Ольга.

- Да.

Дарья снова прижалась к своей наставнице, а мы потихоньку пошли дальше. До дома уже каких-то пара шагов осталась.

Глава 6.

По счастливой случайности мне удалось первой проскользнуть в душ, перекинувшись обратно прямо по дороге. Чего зря время терять? Впрочем, я не имела ничего против соседства в ванной комнате.

Возможность вымыться сразу и не в полевых условиях - это огромное благо! Не оценишь, пока не попробуешь. Обостренное обоняние будет чуять зверя еще около суток, но все же не так сильно.

Сполоснувшись, я уступила ванну Иветте, а сама продолжила приводить себя в порядок над раковиной. Еще один плюс коротких волос: вытерся как следует - и порядок!

Пока я причесывалась, почуяла легкий дискомфорт в руке, той самой, которую недавно повредила об дверь. Но это ж ерунда! Не мог порез болеть так долго, да еще и после трансформации! Бред же!

С такими мыслями я пристально вгляделась в ладонь. И правда имелось маленькое красное пятнышко, которое словно пульсировало. Я провела над этим местом здоровой рукой, еще и позвав на помощь силу. И вдруг чуть не ойкнула от неожиданной боли. Будто булавкой укололи! Одновременно пульсирующая кожа буквально вытолкнула из себя нечто, похожее на маленькое черное зернышко, как маковое. Мне бы его рассмотреть получше, но оно соскользнуло в канализацию. Так что упс. Но боль и дискомфорт прошли полностью.

- Что это было? - раздался за моей спиной голос Иветты, которая как раз обернула голову полотенцем и теперь походила на султана.

- Да ерунда какая-то. Занозу я себе, что ли, посадила? Странно, что она вылезла только сейчас.

- Хм, и правда. Покажи руку.

Я протянула ладонь. Главная волчица ее осмотрела, обнюхала, даже лизнула, от чего я хихикнула (ну не ожидала), и заключила:

- Твоя магия все перекрывает. Ничего другого не чувствуется. Может, ты где-то по дороге в ванну поранилась?

- Может, - неуверенно согласилась я.

- Эй, вы там скоро? - раздался из-за двери возмущенный голос Евы. - Не одни же! Я уже не могу! Сейчас к парням пойду!

- Каким еще парням? - возмутилась Иветта, резко открывая дверь.

- Соседям по домику, - ничуть не смутилась девушка.

- Я тебе покажу!

Показывали они уже без меня. Я как раз вышла из ванной, а Ева вошла и закрыла дверь. Ну, судя по звукам, там все было хорошо.

Пока подруги "плескались", я не спеша собрала вещи. Снова укладываться спать смысла не было - уже рассвело. Проще дома доспать.

Судя по всему, остальные придерживались такой же мысли. Филипп уже сидел в гостиной домика, беседуя со смотрителем. Ильей, кажется. В своей одежде защитной расцветки он куда лучше нас вписывался в обстановку.

Меня Илья поприветствовал едва ли не по всем правилам. Учтивый мужчина. Это хорошо. Впрочем, желающие бодаться со мной в этой стае давно перевелись.

Спиной я ощутила приятное, родное тепло, и даже не оборачиваясь могла сказать, что к нам присоединились Крис и Шат. Свой зверь всегда ощущается по-особому. Мне Иветта говорила об этом с первых дней, но пока сама не почувствуешь - в полной мере не поймешь.

И мои коты тоже чувствовали свою нужность в этот момент. Встали по обеим сторонам от меня, и даже осторожно потерлись о плечи. Обычный обмен запахом. Мне приятно, а им спокойно. Да, один запаха вожака, патры, может принести успокоение.

У оборотней немало подобных заморочек. Но, вместе с жесткой иерархией это облегчает нам жизнь в обществе.

Мы как стояли, так и сели втроем, дожидаясь остальных. Правда, ожидание было недолгим. Скоро к нам присоединились Ольга с Дарьей, а там уже и "основной состав" подтянулся. Все настроены ехать.

Попрощались прямо у машин. Не на трассе же потом! Правда, мои коты поехали со мной до конца. Авто Криса ведь у моего дома осталось.

Добрались без приключений. Но, несмотря на ранний час, Андре нас ждал, хоть и сделал вид, что просто встал рано. Ну-ну.

Поздоровавшись с моими котами, как со старыми друзьями, маг спросил у меня:

- Как все прошло?

- Нормально. Некоторые даже получили ценные уроки.

Шат смутился, видимо, решив, что речь идет именно о нем, на что Крис с усмешкой похлопал его по плечу:

- Ничего. В охоте без шишек не обходится. Даже если за зайцами бегать.

- А что? Они нежные и бегать за ними интересно, - возразила я.

- Поэтому охота на них используется обычно как тренировка новичков. Помогает привыкнуть к новым способностям, скорости, - кивнул Крис.

- Фу, там есть-то нечего! - фыркнул Шат.

- Проглот, - усмехнулся верлеопард. - А утаскивать у сельского населения овец и прочий рогатый скот чревато обнаружением.

От этих слов Шат зарделся аки маков цвет и выдавил:

- Иветта рассказала, да?

- О чем ты? - удивилась уже я.

- Когда я был моложе, в одну из моих первых трансформаций, случившихся неожиданно, я как раз задрал овцу и... собственно был застигнут на месте преступления. К сожалению, этот колхозник оказался не очень впечатлительным и разрядил в меня ружье. Хоть дробь была, но мне хватило.

Потом началась облава. Как же, лев! Наверняка из какого-то цирка сбежал. Да еще раненый. Благо Иветта и Инга нашли меня первыми. Главная волчица еще долго поминала этот случай при выговорах, а тигрица два дня из меня дробь выколупывала.

- Чувствую, второе тебя больше проняло, - усмехнулась я.

- После того случая я пару лет не то что в одиночку не охотился, но даже не перекидывался, - понуро заметил Шат.

- Бывает, - ответил Крис.

- Уверен, у тебя такого не было, - буркнул верлев.

- Так меня и обращали специально. Мой бывший вожак так укреплял свои ряды.

- Но, в конечном итоге, это ему не помогло.

- За что боролся - на то и напоролся, - без малейшего сожаления заметил Крис. - Зато в моей судьбе произошел приятный поворот.

- Ну, я надеюсь, - почему-то всегда смущаюсь, когда мне говорят, что я хорошая патра и все тут за меня - за меня.

- Это совершенно точно, - поддакнул Шат.

- Так, хватит подхалимажа! - отрезала я. - Чай будете? - и, покосившись на кухню, добавила: - С пирожками?

Уж не знаю, как мои коты охотились, но сейчас ели - аж за ушами трещало. Я же смогла впихнуть в себя лишь полтора хлебобулочных изделия, а теперь просто сидела, прихлебывала чай.

Воспользовавшись случаем, Федор еще и на дорожку им "туесок" упаковал. Хозяйственный парень! Впрочем, Крис и Шат только поблагодарили.

Проводив гостей, мы с Андре поднялись в спальню, собираясь наконец-то немного "отдохнуть", но на самом пороге маг застыл, как вкопанный.

- Что? - тотчас насторожилась я, ощутив его беспокойство.

- Ты ничего не чувствуешь?

- Хм...

Я до предела обострила внимание, прислушалась к себе и миру, и с сожалением заключила:

- Нет, ничего.

- Это уже прошло, - согласился Андре.

- А что было-то?

- Всплеск силы не совсем классической природы. Словно чье-то заклинание не сработало или самоликвидировалось.

- Рядом?

- Нет, где-то в области.

- Ну и ладно. Ты же все-таки не единственный маг в стране. Мало ли что у кого не сработало? Скажешь, так не бывает?

- Бывает, конечно, но меня смутило то, что я это почувствовал. Значит, заклинание было неслабое.

- Но оно разрушилось?

- Да, - согласился Андре, взглянув на меня. Кажется, только сейчас заметил, что я фактически уже полностью раздета. И это толкнуло его уже на совсем другой ход мыслей.

То, чем мы занялись, не имело ничего общего с магией. Ну, разве что самую малость. Но к теме непонятных заклинаний мы уже не возвращались.

После "охотничьих" вылазок мой зверь очень охотно отзывался на любую ласку, правда, еще и желал верховодить, но Андре ничего не имел против.

Патра - это не просто слова, но и суровая действительность, особенно если зверь недавно побывал на воле. Патра не потерпит посигновений на свое лидерство. Хотя в обычное время вполне возможен компромисс.

А через день случилось то, что случилось.

* * *

В понедельник в клубе на удивление тихо. Посетителей мало, да и у части персонала выходной. Можно заняться бумажной работой, до которой все руки не доходили. Например, прикинуть расписание выступлений на следующий месяц, да и вообще расписание мероприятий.

Я неожиданно так увлеклась этим делом, что и не заметила, как день давно прошел, ночь на дворе. А, заметив, скоренько засобиралась до дому. Решив, что Крис, наверное, ушел, я закрыла кабинет и вышла через черный ход.

Что что-то не так, я заподозрила на полпути к машине (днем дождь был, а в дождь на мотоцикле - не то). Сначала я почуяла запах. Знакомый, но не из "дружественных", а потом заслышала шаги. Резко обернувшись, я уже поняла, что это тот самый Некромант, поэтому резко спросила:

- Что тебе нужно?

"Преследователь" встал, как вкопанный, явно не ожидая быть обнаруженным так скоро. Даже воровато оглянулся, словно ожидал, что это я не ему. Но кроме нас двоих в такой час тут никого не было.

Убедившись, что я именно ему, белобрысый удосужился ответить:

- Это вы Элеонора Войташь? - голос оказался на удивление приятным, но этим меня не подкупишь, поэтому я довольно резко ответила:

- Тебе паспорт показать?

- Нет. К сожалению, мне очень нужна ваша кровь.

Я с удивлением изогнула бровь, и на всякий случай предложила:

- А в дыню?

- Что?

Определенно, у нас получался очень странный разговор. Я уже даже решила, что ничего страшного не случится, но тут эта... редиска совершила ошибку.

Не дождавшись ответа, Некромант все-таки напал. Выпростал вперед руку и что-то вякнул. Разбирать - что, времени не было, так как с его пальцев сорвалась, разворачиваясь в воздухе, нечто вроде магической сети, переливающейся темно-фиолетовыми искрами.

Кажется, инстинкт сработал сам собой. С губ сорвался звериный рык, а из груди в мою руку скользнул Меч Ветров. Пара взмахов, и от сети остались лишь обрывки, которые растаяли в воздухе, полыхнув напоследок.

Некромант удивился, но не отступил. На его правой руке засветилось кольцо, пока он пытался что-то сплести. Не дожидаясь этого, я кинулась на перехват.

Мои уже звериные когти с чувством чиркнули его по плечу, когда ноги ожгло, как крапивой. Мы охнули и отпрянули одновременно.

Ничего фатального с моими ногами не случилось, да и боль уже прошла. Судя по реакции Некроманта, должно было произойти нечто иное.

Снова сойтись в схватке мы не успели. Черный ход клуба распахнулся, и из него на спину чернокнижника (очень уж он удачно стоял) прыгнула большая тень, и они покатились по земле.

То, что это Крис, я догадалась сразу. И по запаху, и по методам. Поэтому поспешила крикнуть:

- Постарайся его не убить!

Клубок тотчас распался. Причем один остался лежать на асфальте, а другой сразу вскочил. Думаю, не стоит уточнять, кто именно.

- Крис, ты что, ему шею все-таки сломал? - без особого сожаления осведомилась я, подходя к Некроманту.

- Да не должен был.

Мы вместе склонились над телом. К счастью, не бездыханным. Мой телохранитель быстро осмотрел "пациента" и заключил:

- Жив, только без сознания. Головой сильно ударился, видимо. Ну и я ему пару ребер сломал, да по спине когтями немного полоснул.

- Вижу.

- Что делать будем?

- Сначала свяжем и засунем в мою машину, потом ты вернешься в клуб и удалишь все это дело с камер охраны. Вот тебе ключ.

- Да, конечно. Это быстро.

- Хорошо. Значит, потом вернешься, и мы поедем ко мне.

- С ним?

- Да.

Ждать долго и нервничать мне не пришлось. Крис справился с поручением со скоростью метеора. Наш нарушитель спокойствия так и не пришел в себя.

- Проблем не было? - спросила я у телохранителя, садясь за руль.

- Никаких.

- Ну и славно. Тогда поехали.

Сказать, что Андре удивился такому нашему триумфальному появлению - это скромненько так обрисовать ситуацию. Наблюдая за тем, как мы затаскиваем бесчувственное тело Некроманта, он лишь протянул:

- Та-ак.

- Угу, - кивнула я, обдумывая, куда бы поместить чернокнижника.

- Он хоть живой?

- Живой, - подтвердил Крис.

- Только головой немного ударился и другими органами, - пояснила я.

- Понятно. И еще разрешите уточнить: я правильно понял, что убивать его вы пока не собираетесь? - от волнения Андре всегда становился дотошно вежливым.

- Правильно. Пока не собираюсь. Наверное, даже лечить придется.

- Тогда проще отнести его в ту комнату, где некогда Тей находился. Она магически заблокирована.

- Все еще?

- Это заклинание легко обновляется.

- Ясно. Тогда понесли.

На кровати, все еще без сознания, Некромант казался моложе. Мой ровесник, наверное, или чуть старше.

Внимательно оглядев его, и еще прощупав своей силой, я заключила:

- Так, сначала его нужно раздеть.

- Подожди секундочку, - попросил маг и буквально из воздуха призвал два браслета, украшенных рунами.

- Что это? - поинтересовалась я.

- Дополнительная подстраховка. Эти браслеты блокируют магию. Почти любую. Насчет твоей вряд ли, а вот его наверняка. А то еще призовет какую-нибудь мелкую пакость. На крупную сил не хватит сейчас.

- Резонно.

Браслеты щелкнули на тонких запястьях, и мы приступили к избавлению "пациента" от ненужной одежды. Заодно и документы проверили.

Паспорт скорее всего фальшивый, так как что-то мне подсказывало, что к российскому гражданству он не имеет никакого отношения. Документ был на имя Тадеуша Карлова. Ну-ну.

Еще в одежде находилась небольшая кучка амулетов-артефактов, которую Андре унес от греха подальше. Кольцо с пальца Некроманта снимать не стали, хоть от него и веяло чем-то иномирным.

Наконец, стащив с чернокнижника оставшуюся одежду, я невольно сглотнула. Весь торс и частично руки и ноги были в шрамах. Немного ожогов, но другие, куда более ровные и устрашающие походили на следы от многих и многих операций. Некромант был словно сшит из клочков кожи разного размера.

- Его второе имя случайно не Франкенштейн? - присвистнул Крис.

- Не знаю. Но, похоже, когда-то ему досталось куда хуже, чем сейчас, - ответила я.

- Все шрамы довольно старые, - согласился Андре.- Будем приводить его в чувство?

- Лучше сначала залечить повреждения. Это может быть больно, - ответила я, присаживаясь на кровать. - А болевой шок - вещь коварная.

- Может, тогда его вообще лучше погрузить в глубокий сон? - предложил маг.

- Так было бы лучше всего, - согласилась я.

- Минутку.

Андре перешел к изголовью кровати и сжал виски Некроманта кончиками пальцев. Я почувствовала столкнувшуюся магию, но наш пациент не способен был оказывать серьезного сопротивление, а вскоре и вовсе заметно расслабился.

- Готов, - заключил Верховный Маг.

- Быстро, - усмехнулся Крис.

- Это просто. Одно из заклинаний начального уровня. К тому же с бессознательным объектом.

Похоже, Андре готов был прочитать целую лекцию по теме: "Магия в повседневной жизни", но я его прервала, сказав:

- Так, практики-теоретики. Маги на два шага в сторону, оборотни ко мне. Крис, встань здесь. Если задергается, то держи.

- Хорошо.

Мой телохранитель беспрекословно подчинился. Я же выпустила на волю свою силу. Это было приятно, главное - не забыть, зачем все это.

Посмотрев на Некроманта уже измененными глазами Ашаны, я положила руки на грудь мужчины. Сконцентрироваться, закрыть глаза, чтобы не отвлекаться на постороннее, - и вот ладони словно провалились в тело.

На самом деле, это астральная проекция, и я начала исследовать фантомными руками внутренние органы Некроманта. И не просто исследовать, но и лечить. Срастить трещины и переломы в ребрах, подлатать селезенку, печень, почки. Почти на всем этом обнаруживались старые операционные шрамы.

Поднявшись к головному мозгу, я подтолкнула кровообращение в нужную сторону, убрав начавшуюся гематому. Все-таки это падение мордой в асфальт при других условиях могло иметь неприятные последствия. Трещины в шейных позвонках я тоже залечила.

Что до внешних ран, то я остановила кровь и стянула края, запустив заживление. Но это займет пару дней, минимум. Уж не знаю, как там у Некромантов с регенерацией.

Когда я покинула тело "чернокнижника", он лишь поморщился, но так и не проснулся. Оно и к лучшему.

- Заклинание сойдет лишь к утру, - пояснил Андре.

- Хорошо. Сейчас у меня нет ни сил, ни желания с ним беседы беседовать, - я не сдержалась и фыркнула.

- Устала?

- Немного. С магами сложнее, они не так легко откликаются, приходится постоянно подавлять их собственную магию. А это увеличивает энергозатраты.

- Понятно.

- Короче, у нас есть, что пожрать? Лучше мяса.

По движению воздуха я поняла, что Федор услышал пожелание и кинулся исполнять. Андре тоже понял, поэтому и сказал:

- Пойдемте на кухню.

- Ага. Крис, присоединишься к нам?

- Благодарю.

- У тебя нет никаких срочных дел?

- Мои срочные дела связаны исключительно с вами, - почтительно отозвался верлеопард.

- Давай просто и по существу. Ты можешь остаться у нас сегодня?

- Да.

- Вот и славно. Твоя комната совершенно свободна.

- Благодарю. Но, может, мне лучше разместиться неподалеку от... объекта?

- Это ни к чему, - махнул рукой Андре. - Куда он денется с такой-то защитой? Максимум, при большой удаче, выйдет из комнаты. А дальше уж точно оповещение сработает.

- Как именно?

- Похоже на звук обычной сигнализации, но не столь пронзительно.

- Понятно.

Дальнейший разговор как-то прервался сам собой, так как мы дошли до кухни, и я ощутила запах жареного мяса. Все остальное было уже неважно.

Когда мы с Андре уже готовились ко сну, он заметил:

- Странный маг.

- В чем именно странность?

- Он Некромант, несомненно, но есть и еще что-то. Что-то, тоже не имеющее отношения к классической магии или просто не сформировалось до конца. И, мне кажется, он не совсем человек.

- А кто еще?

- Не знаю, это-то и странно.

- Поживем - увидим. Надеюсь, он не превратится в какую-нибудь кракозябру.

- Это вряд ли.

Глава 7.

Сигнализация сработала около полудня, чему я была несказанно рада - хоть выспаться успела. Так что подъем "по тревоге" получился довольно спокойным. Даже одеться успели.

Из комнаты Некромант выйти так и не смог. Мы застали его за попытками взломать защиту дрожащими и непослушными руками. Надо было царапины совсем не заживлять, лежал бы тогда в кровати, как миленький!

- Не стоит заниматься вандализмом! - посоветовал Андре, входя и вместе с Крисом оттесняя Некроманта к кровати.

- Кто вы? - сипло спросил мужчина.

- Куда более важный вопрос: Кто ты? И почему напал на меня? - спросила я, выходя вперед.

Стоило Некроманту столкнуться со мной взглядом, как он стал походить на увидевшего призрака или явление Христа народу, как минимум. Даже захотелось оглянуться, чтобы убедиться, что именно я являюсь причиной такой реакции.

А "чернокнижник" тем временем с трудом выдавил:

- Это вы?

- В каком смысле? - подозрительно уточнила я, делая шаг в сторону. Вдруг он психический? Еще прыгнет. А ввязываться в драку мне с утра хотелось меньше всего.

- Вы... живое божество! Я так долго вас искал! - голос Некроманта все еще хрипел. Видно, сильно в глотке пересохло.

- Зачем искал? - с еще большим подозрением, чем я, спросил Андре.

Мужчина его словно не видел, но ответил:

- Я... я... Мне нужна ваша кровь!

- Ни х... себе! - выругалась я. - А самопринестись в жертву мне не надо?

- Нет-нет! Вы не так поняли! Я не хочу причинять вам вреда!

- О как! А вчера было не похоже.

- Простите. Но я должен был убедиться, что это, действительно, Вы!

- Странный способ, не находишь?

- Я... я пытался объяснить! - Некромант вконец закашлялся, и Андре призвал ему бокал с водой. Но я не унималась:

- Ночью? В темном переулке?

- Простите, - неужели смущение? - Я боялся ошибиться, а в темное время суток мои... таланты работают лучше.

- Сомневался он! Неужели думал, что у меня все на лбу написано?

- Нет, но... Я пытался проверить, видел в вас оборотня, но едва разглядел большее, как проверка провалилась.

- Проверка... - мне не нужно было смотреть в зеркало, чтобы понять, что мои глаза наполнились недобрым светом и сощурились.

- Прошу, простите меня. Я не хотел такого эффекта, мне просто очень нужна ваша кровь! И я готов пойти на любые ваши условия.

- Любые? А тебе не приходило в голову, что раз я божественное воплощение, то у меня и так все есть? - моя злость как-то постепенно улетучивалась. Я просто нутром чуяла, что у этого Некроманта что-то случилось, он почти в полном отчаянье. Он, тем временем, продолжил:

- Вы можете просить у меня все, что пожелаете!

- Решил подработать джинном? - злость злостью, а ехидство никуда не делось. - Как тебя хоть зовут?

- Тадеуш, - значит, документы не врали, хотя бы частично.

- Ты ведь не местный?

- Нет. Приехал несколько недель назад в поисках Вас.

- Ясно.

- Какое у тебя имя среди Некромантов? - спросил Андре.

- Шин-нар, - без запинки ответил мужчина.

Мой маг был явно удивлен, услышав это прозвище. Надо будет потом спросить, что оно означает, а пока я сказала:

- Вот что, Тадеуш. Идем с нами завтракать, и ты расскажешь все с самого начала, чтобы было понятно, для чего тебе такие редкие вещи, как кровь бога.

- Хорошо, госпожа.

- Вот только никакой госпожи! Я Лео. А это Андре и Крис.

Некромант почтительно поклонился. Про браслеты так и не сказал ни слова. Да, и оделся полностью, если не сказать наглухо. Кажется, ему было неловко демонстрировать свои шрамы.

Когда первый голод был утолен, и мы ожидали, когда же Тадеуш заговорит, он счел нужным заметить:

- Моя история может показаться местами непристойной или шокирующей...

- Ерунда, - отмахнулась я. - Вряд ли тебе удастся нас удивить, я уж не говорю, чтобы шокировать.

- Что ж, хорошо, - кивнул Некромант и начал рассказ.

* * *

Юноша привычным жестом достал видавшую виды гитару из потрепанного чехла, встал, прислонившись спиной к стене здания, сделал несколько пробных аккордов и запел.

Это место - едва ли не в центре города, напротив делового центра, между ресторанчиком и книжным магазином давно "числилось" за ним. Хорошее место, доходное. Кидали достаточно, чтобы жить и продлевать "аренду". Вот только осень неотвратимо вступала в свои права, становилось все холоднее и труднее работать.

Сегодня пришлось спеть пару песен, прежде чем в футляр была брошена первая мелочь.

Парень давно уже одновременно пел и изучал публику. Большинство проходили, даже не замечая уличного певца. Но были и исключения. Например, один, явно богатый, джентльмен.

Тадеуш давно его заприметил, уж больно сильно он выделялся среди прочей публики. Всегда одет с иголочки, возможно, костюмы ему шили индивидуально. Очки в тонкой, изящной оправе, в руках неизменный портфель. Он выходил из шикарной черной машины. Всегда черной, хотя марки менялись. Иногда один, но чаще в сопровождении крупного подтянутого мужчины грозного вида или сухопарой женщины лет тридцати пяти с пучком рыжих волос. Настолько темных, что отливали кровью. А иногда и с обоими сразу.

Этот странный человек порой удостаивал уличного музыканта коротким взглядом через улицу, а порой словно и слушал некоторое время.

Неизвестно, сколько бы продолжалась эта игра в "гляделки", но однажды Тадеуш заболел. Собственно, ничего удивительного тут не было. Он не успел купить себе к резко наступившим холодам теплую куртку, а старая от ветра спасала плохо.

Едва обретя хотя бы подобие голоса, Тадеуш вышел на улицу - работать. Денег катастрофически не хватало даже на еду.

Он пел, стараясь не слишком лажать и не поддаваться на провокации урчащего желудка, который сегодня получил лишь кружку чая. Чертовски мало для растущего организма.

Закончив песню, он поднял голову и столкнулся с карими, почти черными глазами за стеклами дорогих очков. Красивое лицо в обрамлении черных волос тоже наличествовало. Не узнать - сложно.

Внимательно осмотрев певца с ног до головы мужчина (хотя вряд ли ему было больше тридцати) проговорил:

- Поешь неплохо, но ни к чему так надрывать горло, особенно если оно еще не восстановилось.

Тадеуш хотел независимо фыркнуть, но в этот момент его живот предательски заурчал. Мужчина улыбнулся неожиданно тепло и располагающе, протянув:

- Понятно. Когда ты в последний раз ел?

На это парень лишь передернул плечами. Признаваться не хотелось. Да и что этот холеный тип знает о голоде?

"Тип" словно прочитал его мысли, сказав:

- Ты прав, голодать мне не доводилось. Но это вовсе не значит, что я черствый сухарь. Идем.

- Куда? - нахмурился Тадеуш. Он получал здесь порой самые разные предложения, и наиболее отталкивающие порой начинались очень невинно.

- Обедать. Я вовсе не собираюсь тебя убивать в первой же подворотне. Так что укладывай свой инструмент и пошли. Я же не подозреваю в тебе грабителя.

На этой фразе парень смутился и принялся запихивать гитару в чехол. Со второй попытки удалось, и он был готов.

Мужчина отвел Тадеуша недалеко, в ресторан буквально через три дома. Весьма престижное заведение, от чего парню мгновенно сделалось неловко за свои потрепанные и не очень чистые джинсы, свитер и куртку. Но официанты его, казалось, совсем не замечали, уделяя все внимание его сопровождающему.

Их проводили за уединенный столик и почти сразу же предложили ароматный горячий чай и бокал вина. Тадеуш уставился на чашку, пока мужчина не сказал:

- Пей. А то у тебя зуб на зуб не попадает. Или хочешь снова заболеть?

- Нет. Спасибо.

- На здоровье. Можешь называть меня Франц. А тебя как зовут?

- Тадеуш.

- Красивое имя, но, кажется, не местное.

- Так меня назвал отец, вроде бы.

- Вроде бы? - удивился мужчина.

- Я не очень хорошо помню, что было в моем детстве.

- Понятно, - словно Франц узнал из этого путаного объяснения гораздо больше, чем было сказано.

Потом принесли обед, и еда заняла парня гораздо больше разговора. Кажется, до этого он и не понимал, насколько голоден был! А тут такие дразнящие ароматы! И все изумительно горячее!

Франц лишь улыбался и велел брать побольше. Юношу не нужно было уговаривать.

Тадеуш был очень благодарен за обед, но как любой завсегдатай улиц прекрасно знал, что ничего даром не дается, поэтому все напряженнее становился, то и дело бросая на "благотворителя" короткие взгляды.

Франц все это время вел себя очень учтиво, да и выглядел так располагающе и респектабельно... Но ощущалась в его облике и некая опасность. Смутная, на уровне инстинктов, но она была.

И все-таки ничего не случилось. Они просто расстались после обеда, разошлись в разные стороны. Но с этого дня парень стал замечать Франца все чаще. Его пугал и одновременно льстил такой интерес.

К сожалению, выступления на улице в холод не прошли даром. Обострилась так и недолеченная простуда. Тадеуш больше кашлял, чем пел, и это уже походило на сбор милостыни. Но ему уже было все равно. Слабость заволакивала тело липкой пеленой, и с каждым днем все больше.

В один из дней он смог лишь наполовину засунуть гитару в чехол, а когда попытался закончить начатое, его повело, в глазах потемнело. Все, что было потом, казалось настолько странным, что походило на бред.

Кажется, он собрал толпу "сочувствующих" и кто-то поднял его на руки, а может голова так сильно закружилась... И вроде его куда-то везли, а он все беспокоился об инструменте. И еще рука... Чьи-то горячие ладони оглаживали его лицо, убирая со лба прилипшие от пота волосы.

Тадеуш рад был бы провалиться в забытье, как только его положили на что-то мягкое, видимо, кровать. Но тут чьи-то проворные руки принялись стаскивать с него одежду.

Ботинки, носки, куртка - это ладно, но когда руки взялись за свитер, Тадеуш встрепенулся, заставив себя из последних сил собраться и распахнуть глаза.

Каково же было его удивление, когда он увидел склоненного над собой Франца. Он-то его и раздевал.

- Ты! - только и смог выдохнуть парень.

- Я. А ты хотел бы видеть кого-то другого?

- Зачем ты меня раздеваешь? - обращаться подобным образом было, как минимум, невежливо, но Тадеушу было все равно.

- Однажды грязная и частично мокрая. Хочешь заболеть еще больше?

С этими словами Франц снова попытался снять с юноши свитер, но тот отшатнулся, как ужаленный, больше испуганный ласковым прикосновением, чем успокоенный, почти шипя при этом:

- Ты... ты... - обвинения никак не могли сформироваться в слова.

- Я всего лишь хочу позаботиться о тебе! - Франц был явно удивлен подобным поведением.

- Чтобы... Ты... ты хочешь меня? - выдохнул Тадеуш почти со страхом. Даже доброжелательные незнакомцы могли таить опасность. К тому же юношу настораживал странный блеск в глазах Франца.

- Не глупи! - попытался урезонить его мужчина. - Так будет лучше.

Ласковый тон еще больше загонял Тадеуша в тупик, он не знал, как поступить. До сих пор на улице приходилось кулаками отстаивать свою неприкосновенность. Желающих сделать из него шлюху хватало. Правда... есть еще один выход - шокировать.

Приняв решение, парень принялся быстро и зло стягивать с себя одежду, говоря:

- Раздеться? Ладно! Только тогда ты уже вряд ли захочешь меня. Да и выдержишь ли такое зрелище?

Франц непонимающе уставился на него, и это непонимание переходило в удивление, по мере того, как юноша расставался с одеждой.

Шрамы... большинство еще не такие старые. Они покрывали все тело Тадеуша и частично руки и ноги. Каким-то чудом не тронутыми остались шея и лицо, но потом... Парня будто разрубили на куски, некоторые из них подпалили, а потом сшили обратно. Жутковатое зрелище, но Франц не дрогнул.

С абсолютно нейтральным выражением лица мужчина подошел к с вызовом застывшему Тадеушу и сказал, положив руку ему на плечо:

- Вот и молодец. А теперь давай под одеяло.

Парень так удивился, что беспрекословно выполнил требуемое.

- Умница, - Франц ласково пригладил его волосы. - Я позову врача. У нас дома никто не силен в... медицине. А ты отдыхай. Если что - вон за той дверью ванная. - Тадеуш попытался что-то сказать, но его перебили: - Не беспокойся. Никто тебя здесь не тронет. Ни я, ни мои домочадцы не интересуемся детьми в этом смысле.

Тадеуш хотел возразить, что уже не ребенок, но решил, что сейчас не лучшее время для упрямства. Тем более он так устал! Как-то разом кончились все силы.

Несмотря на слабость, приход врача парень запомнил очень хорошо. Это оказался пожилой мужчина с грустными глазами. Он долго осматривал пациента, слушал легкие, заглянул в рот и глаза, потом доложил присутствовавшему при этом Францу:

- Судя по всему, у молодого человека застойный бронхит, вызванный длительным переохлаждением.

- Да, он неразумно долго пробыл на улице.

- Заметно. Но для его диагноза он еще очень хорошо держится, хотя, учитывая его внешний вид, можно ожидать сниженного иммунитета.

- Что вы порекомендуете для лечения?

- Я оставил рецепты на столе. Пока попробуем обычные средства. Лучше воздержаться от антибиотиков. Если мальчик пережил не одну операцию, то они могут не подействовать или усугубить ситуацию. Но если через три дня не будет улучшений - немедленно позовите меня.

- Хорошо. Спасибо, доктор.

Франц отправился провожать врача, прихватив и рецепты, а Тадеуш гадал, почему никто не поинтересовался, кто он вообще такой и что здесь делает. Отношение - как к любимому племяннику хозяина дома, по меньшей мере. Но уточнить у Франца он не смог - просто заснул.

Проснулся парень, когда за окном уже начался рассвет. Похоже, он проспал довольно долго, и с удовольствием продолжил бы прерванное занятие, если бы не зов природы. Нужная дверь отыскалась без проблем, так что довольно быстро вопрос был решен.

Когда Тадеуш вернулся в спальню, то обнаружил там своего покровителя, который сказал, завидев его:

- А, вот ты где. Давай быстро в постель.

Парень порадовался, что на нем есть хотя бы белье, но все же спросил:

- Зачем?

- Тебе нужно выздороветь, вот зачем. Так что марш в кровать.

Пришлось послушаться, но Тадеуш старался сохранить независимый вид до последнего. Это вызвало лишь улыбку у Франца. Он собственноручно поплотнее укутал юношу, проговорив:

- Я принес необходимые лекарства. Если ты такой неугомонный, то начнем прием прямо сейчас.

И с этими словами мужчина протянул Тадеушу две разные таблетки и стакан с водой. Парень хотел было отказаться, но под пристальным взглядом все выпил, заслужив похвалу:

- Вот и молодец. А теперь поспи еще. Позже принесут завтрак.

Следующие пару дней Тадеуш только тем и занимался, что спал, ел, принимал лекарства и иногда посещал ванную комнату. С таким режимом он быстро пошел на поправку и к концу второго дня его состояние значительно улучшилось. Парень даже смог вымыться.

За это время он видел лишь Франца, иногда перекидывающегося с ним парой слов, и очень молчаливую служанку, которая лишь улыбалась, принося ему еду и убираясь в комнате.

Глава 8.

Утром третьего дня Тадеуш обнаружил возле кровати на стуле стопку совершенно новой одежды, а буквально секундой позже вошел Франц. Присаживаясь прямо на кровать, он заметил:

- Вижу, ты еще не оделся.

- А это мне?

- Конечно.

- Но где моя прежняя одежда?

- Она дорога тебе, как память, или в ней что-то было?

- Нет.

- Ну, так зачем тебе эти лохмотья? Выкинуть их, и вся недолга.

- Но эта одежда слишком дорогая, я...

- Пустяки. Считай это подарком. Одевайся, и поговорим.

Пришлось повиноваться. Хотя было немного не по себе от того, что на протяжении всего процесса облачения Тадеуш чувствовал на себе весьма заинтересованный взгляд мужчины. Вот только спиной понять природу этого интереса было сложно.

Когда парень уже застегивал последнюю пуговицу новой рубашки, удивляясь, насколько ему все подошло по размеру, Франц неожиданно спросил:

- Могу я задать довольно личный вопрос?

- Да, - растеряно кивнул Тадеуш, поворачиваясь к собеседнику.

- Откуда у тебя столько шрамов?

- А, - юноша давно ждал этого вопроса. - Три года назад я попал в серьезную аварию. Мои родители в ней погибли, а я... Еще год меня собирали по кусочкам, потом полгода ставили на ноги, а потом... или приют или куда хочешь. Все деньги ушли на лечение.

- Так почему ты не пошел в приют?

- Да ну. Там еще хуже, чем на улице.

Странно, но Франц не стал спрашивать, чем же именно, поинтересовался только:

- В какой больнице тебя лечили?

- Святого Михаила.

- И тебе не нужно там наблюдаться?

- Нет. Они меня собрали, зашили, научили заново владеть руками, ногами и прочими органами - все. Просто мне нужно постоянно заниматься какой-нибудь мелкой моторикой, иначе я скоро не смогу даже руку в кулак сжать.

- Это-то понятно, - протянул Франц, словно что-то обдумывая. - Сколько тебе лет вообще?

- Пятнадцать.

- И никто не задумался, почему ты играешь на улице, а не учишься в школе?

- Я просто избегаю полицию

- Ну-ну. И сколько ты так бегаешь?

- Год, наверное.

- Мне кажется, рано или поздно это для тебя может плохо кончиться.

На это Тадеуш лишь пожал плечами. К чему отрицать очевидное? Он старался просто не думать об этом, пока мог играть.

- Я предлагаю тебе остаться у меня, - вдруг сказал Франц.

Парень сначала подумал, что ослышался и даже переспросил:

- Что?

- Оставайся у меня. Живи в этом доме, как мой племянник.

- А на самом деле? Зачем это вам? - сразу насторожился Тадеуш. Он увидел самое дно городской жизни, и это отбило все легковерие напрочь. И веру в людскую доброту тоже.

- И на самом деле тоже. Ты мне понравился, и будет обидно, если сгинешь на улицах. Понравился совсем не в том смысле, не стоит на меня смотреть волчонком. Никаких непристойных предложений ни от кого в этом доме не последуют. Могу поклясться. Считай, что я решил тебя усыновить.

- Зачем?

- А ты упрямый, - улыбнулся Франц.

- Просто хочу понять. У вас, что, нет своих детей?

- Нет, и вряд ли будут.

- Но вы можете выбрать любого!

- Вот я и выбрал тебя. Когда-то мне самому пришлось побывать в роли приемного ребенка. Считай, это возвращение кармического долга.

На самом деле у Франца была еще парочка причин для такого поступка, но пока юноша был просто не в состоянии их понять. Возможно, через пару лет.

А парень задумался над всем сказанным. От него требовали очень серьезного решения, и он готов был растеряться.

Видя это состояние Тадеуша, мужчина сказал:

- Соглашайся. Если потом тебе что-то придется не по душе, ты всегда сможешь уйти. Обещаю, я не буду тебя удерживать.

- Не будете?

- Нет. И если что-то тебя будет... тревожить - ты всегда можешь сказать мне или отказаться. Принуждать к чему-либо я тебя тоже не собираюсь.

- Совсем?

- Ну, исключение, пожалуй, спасение твоей собственной жизни.

- А.

- Подумай. Тебе так хочется зимовать на улице?

Вот тут Франц был прав. Пусть зима здесь и не самая холодная, но "дома" отопления нет и не предвидится. Тут не только простуду подхватишь, но и до воспаления легких недалеко. Поэтому Тадеуш пробормотал:

- Не хочется

- Вот видишь. Оставайся.

Но парень был еще далек от доверия этому странному мужчине, и продолжал упорствовать:

- Но я не хочу причинять неудобств!

- Какие неудобства, если я сам тебя приглашаю?

- Это слишком... накладно. А мне нечем возместить Ваши затраты!

- Глупости! Разве я хоть раз упоминал о "возмещении"? Поверь, средств у меня более чем достаточно. Я могу содержать целый детский дом, и даже эти расходы будут каплей в море, не больше.

- Но...

- Ты не доставишь мне неудобств, - снова повторил Франц. - Я буду рад, если ты согласишься жить у меня.

- И все равно я не понимаю, зачем вам это, - упрямо повторил Тадеуш.

- Я не знаю, как тебя еще убедить, - вздохнул мужчина.

- А я, в самом деле, смогу уйти в любой момент?

Юноша казался таким невинным, когда задал этот вопрос, что Франц не смог сдержать улыбки, отвечая:

- Я клянусь тебе.

- Тогда я... я согласен.

- Уверен? - переспросил мужчина.

- Не очень. Но Вы пока лишь заботились обо мне, и не думали причинить какой-либо вред.

- Так будет и дальше. Отдохни немного, еще раз обдумай свое решение, а потом я представлю тебя домочадцам.

- Вашим родственникам?

- Нет. Помощникам. У меня нет родни.

Ответив, Франц вышел из спальни. Будь парень не так удивлен предложением, подумал бы, что спешный уход похож на бегство.

А мужчина стремительно вышел, чтобы будущий подопечный не заметил красноватого блеска в глазах. Две половинки расколотой души сошлись в одном - ему нужен был этот юноша. Не разрушить, не соблазнить, а именно помогать, опекать. Словно в парне было что-то, что дополняло его самого, рождая редкую нежность. И еще эта сладкая аура! Просто необходимо проверить свою догадку. Если она подтвердится, то Тадеушу понадобится еще один учитель.

Думая об этом, Франц столкнулся возле дверей своего кабинета с той самой сурового вида женщиной. Та окинула его неожиданно обеспокоенным взглядом и спросила:

- Что случилось? Ты весь пылаешь.

- Знаю. Он согласился, Эрмина.

- Кто бы на его месте отказался?

- Не знаю, но мне пришлось поуговаривать. Кажется, у него иммунитет к... некоторым вещам.

- Хм. С чего бы?

- Есть у меня кое-какие предположения. Но это потом. Все потом.

- Ты собираешься держать его в неведении?

- Первое время. Хочу, чтобы он пообвыкся, начал верить мне.

- По-моему ты ввязываешься в серьезную авантюру, Франц.

- Знаю, Эрмина, но иначе просто не могу. Веришь?

- Догадываюсь. Ты всегда был импульсивным в личных делах.

- Гены, не иначе, - усмехнулся мужчина.

- Возможно, - улыбка женщины оказалась неожиданно теплой.

- Я очень надеюсь, что с вашей стороны не будет никаких сюрпризов для мальчика.

- Если ты хочешь, чтобы мы его приняли, мы примем. Но с Лайнелом все же поговори.

- Конечно.

Верный телохранитель и старший товарищ оказался даже более сговорчивым. Почти военная выправка отучила от лишних вопросов.

Что до прислуги в доме, Франц о ней вообще не волновался. Тут будет так, как он скажет, иначе несогласные могут искать другое место работы.

Дела и хлопоты завертелись в стремительном водовороте. В первую очередь Франц запросил полную копию медицинской карты Тадеуша, чтобы знать масштаб бедствия и чем можно помочь. И одновременно пригласил своего нотариуса.

Если деньги и не правят миром, то очень близки к этому. Хорошо подмазанная нужными средствами система в считанные дни сделала Франца официальным опекуном юноши. Правда, самому Тадеушу мужчина предпочел пока не говорить об этом.

Вводить в свой круг постепенно было здравой идеей. Поначалу Тадеуш походил на пугливого олененка и предпочитал лишний раз не выходить из своих комнат без сопровождения Франца, а в некоторых частях дома не любил бывать даже с ним. Например, бассейн. Мужчина даже один раз спросил у подопечного:

- Ты не умеешь плавать?

- Умею.

- Тогда в чем дело?

Парень лишь нахмурился и отвел взгляд, не отвечая. Но кем-кем, а дураком Франц не был, и прекрасно понял, что к чему. Приобняв воспитанника за плечи, он очень тихо сказал:

- Ты же знаешь, что тебе необходимо заниматься спортом, и плавание подходит для этого лучше всего.

- Но...

- Я знаю, что тебя смущает. Не стоит. Здесь никто не будет насмехаться над твоими шрамами.

- Жалость не лучше, - буркнул Тадеуш.

- А это уже от тебя зависит. Веди себя так, чтобы никому и в голову не пришло тебя жалеть.

- Это как?

- В первую очередь - уверенно. А остальное со временем приложится. Ты молод, талантлив. Вся жизнь перед тобой.

Эта тирада заслужила недоверчивый взгляд юноши, но Франц так просто не отступил, пообещав:

- Так и есть. Со временем ты это поймешь. А пока советую начать с самого начала.

- Как именно? - похоже, Тадеуша удалось заинтересовать.

- Источник всех дурных мыслей - избыток свободного времени. Нужно закончить учебу. И если тебе так нравится играть на гитаре - на здоровье. Я могу пригласить учителя. Да и прежде чем в школу возвращаться, репетиторы помогут года за два наверстать упущенное.

- Два года?

- Запросто. При наличии твоего желания, конечно.

- Я как-то не думал об этом.

- А ты подумай.

- Но... - парень явно хотел напомнить о своем шатком положении, но Франц его опередил:

- Для всех вокруг - ты мой племянник. Со временем я начну брать тебя с собой, когда научишься соответствовать.

Тадеуш не верил своим ушам. Это походило на чудо, вот только верилось в такое с трудом. Франц чувствовал это его недоверие, поэтому и продолжил:

- Да, это не произойдет сей момент, но со временем непременно. Не спрашивай, почему. Это мое желание - помочь тебе. У тебя слишком много способностей, чтобы прозябать на улице.

- Способностей? Я же обычный, - свою главную "способность" - внешность, он считал скорее бедой. Уж слишком опасно было иметь хорошенькую мордашку при таком образе жизни.

- Вовсе нет, - тем временем продолжил Франц, отрывая парня от мрачных мыслей. - Скоро ты поймешь, что я был прав.

И, как ни странно, так оно и случилось. Потом Тадеуш долго ломал голову, как его попечитель смог разглядеть все это в уличном оборванце.

Франц сдержал обещание, и уже через пару дней к работе приступил целый отряд репетиторов. Все уровня лучших университетов, но готовых терпеливо заниматься со школьником. Сначала дело шло туго. Тадеуш многое подзабыл, но вскоре вспомнил и стал быстро наверстывать упущенное. Открылись недюжинные способности к математике и биологии. Когда выпадала минутка, юноша продолжал играть на гитаре, читать, и иногда наведываться в бассейн.

Постепенно Тадеуш начал доверять своему опекуну, да и прочим домочадцам, а за этим пришла и привязанность. Очень давно никто не был так добр с ним и, отогревшись, хотелось ответить.

Окончательно укрепил эти чувства один случай с репетитором. Он преподавал юноше химию, а между делом старался выяснить о нем побольше, потом пошли в ход двусмысленные намеки.

Францу тогда пришлось едва ли не клещами вытаскивать из парня, что же его так огорчало. Тадеуш не хотел говорить, но опекун мог вытянуть все, что угодно. Когда Франц узнал, то пришел в ярость. Позвал Лайнела, и они долго беседовали с учителем, после чего тот вылетел из дома, как пробка из бутылки, и больше никогда не возвращался.

Тадеуш мог поверить, что никто не заподозрил его в обмане, но так оно и было. Лайнел потом еще подошел к нему и сказал:

- Если что-то подобное повторится - немедленно скажи Францу или прямо мне. Я наглецу лишние конечности-то повыдергиваю.

- Из-за меня?

- Ну конечно, - Лайнел улыбнулся, от чего его суровые черты лица чуть смягчились. - Ты же нам не чужой.

Тадеуш потом еще долго повторял про себя эту фразу и начинал верить в нее. И еще его покорило то, что Лайнел никак не прореагировал, увидев его шрамы, лишь посоветовал, какие лучше делать упражнения, чтобы не нарушилась подвижность и эластичность тканей. Порой в этих занятиях к ним присоединялся и Франц.

Телосложение опекуна могло заставить умереть от зависти любого атлета. Под деловым костюмом почти незаметно, что он поджарый, как породистый скакун. Ни грамма жира, можно четко проследить рельеф мускулов. Широкие плечи, узкие бедра, золотистая кожа. Во всем этом великолепии бросалось в глаза два момента: полное отсутствие волос на теле и проколотый сосок. Последнее никак не вписывалось в облик респектабельного бизнесмена, но очень понравилось Тадеушу.

Францем просто нельзя было не восхищаться! И лишь позже юноша понял, что опекун словно источает соблазн. Достаточно понаблюдать, как на него реагируют другие люди. Расположить к себе незнакомца за считанные минуты - это для него было в порядке вещей.

Но у опекуна имелось и немало странностей. Например, очень уж большая физическая сила, чувствительнейшее обоняние, а еще глаза. Обычно темно-карие, почти черные, но иногда в них словно вспыхивало по еще одному ободку огненно-алого цвета. Всего на пару секунд, но Тадеушу удавалось подметить. Но и это нисколько не отталкивало парня, скорее наоборот. Стоило рассеяться сомнению и недоверию, как им на смену пришло восхищение.

Франц вовсе не был мягким человеком, и бизнес вел довольно жестко, но все это куда-то девалось рядом с подопечным. К Тадеушу он относился с такой заботой и вниманием, будто он ему и правда сын или племянник.

Юноша даже пытался припомнить, не говорили ли родители о каких-либо грехах молодости. Но прошлое Тадеуша походило на рассыпанную мозаику, которая никак не хотела собираться в целое. Пришлось оставить эти попытки.

Глава 9.

Через полгода активных занятий с репетиторами всех мастей Тадеуш вернулся в школу. Вернулся, конечно, сильно сказано. Франц подобрал ему один из лучших колледжей, где учились дети весьма обеспеченных родителей. Впрочем, юношу приняли, как равного. С таким-то "дядей"!

Поначалу Тадеуш очень боялся, что ученики узнают о нем или, что еще хуже, о его шрамах. Но Франц пообещал, что этого не будет, если он сам никому не расскажет, и обещание сдержал. К тому же Лайнел после уроков забирал его на машине.

Учиться Тадеушу нравилось. Тем более он оказался очень хорошо подготовлен. Да и занятия велись интересно. Но полной неожиданностью для парня стало то, что ученики к нему тянутся. Причем обоих полов. Хотят видеть его своим другом, а то и больше. Вот только сам Тадеуш еще не был к этому готов, и сторонился большинства, стараясь сохранять приятельские отношения, не больше. Приблизиться удалось лишь двум парням. Настолько разным, что преподаватели только диву давались.

Вот только, как всегда, не обходилось без "но". Чем больше Тадеуш учился, тем более странным казался сам себе. Он ощущал гораздо больше других, причем это были довольно необычные вещи. Он чувствовал смерть. Например, чуть ли не до обморока напугал одноклассницу, принеся соболезнования в связи со смертью бабушки, хотя она сама еще не знала об этом.

Из-за подобных странностей Тадеуш замкнулся в себе, но это его состояние не могло долго оставаться незамеченным. И двух дней не прошло, как Франц после ужина увел парня в свои комнаты. Не в кабинет, а в гостиную, соседствующую со спальней.

В этой домашней атмосфере мужчина усадил юношу рядом с собой на диван и вкрадчивым голосом, от которого у Тадеуша мурашки побежали, проговорил:

- В последнее время ты сам на себя не похож. Что-то случилось?

- Н-нет, - голос парня прозвучал очень неуверенно.

- Извини, но это не так. Я же вижу. Расскажи, уверен, мы сможем с этим справиться! - про себя Франц подумал, уж не влюбился ли парень. Возраст самый тот.

- Нет. Ты отвернешься от меня, - сокрушенно выдавил парень, заставив Франца уже всерьез забеспокоиться.

Мужчина положил руку на плечо Тадеуша, а другой коснулся его подбородка, заставляя посмотреть на себя, и сказал:

- Что бы ты не сделал, я никогда не отвернусь от тебя.

- Но...

- Никогда! Так что, можешь смело мне все рассказать. Уверен, все не настолько страшно.

Юноша внимательно посмотрел на своего опекуна, потом отвел взгляд и очень тихо проговорил:

- Я... я ненормальный!

- С чего ты взял? - не разрывая контакта, Франц принялся осторожно поглаживать парня по спине, как бы поощряя продолжить рассказ.

- Я вижу, чувствую такие вещи, которые никто больше не ощущает. И... это многих пугает.

- Например? - Франц заговорил нарочито ровным голосом, догадываясь, в чем дело.

- Я... я вижу смерть. Иногда еще до того, как она произошла.

- Это тебя пугает?

- Но это же ненормально!

- Отвлекись от этого и постарайся ответить: это тебя пугает?

- Хм... Нет. Но остальные...

- Обычных людей часто ужасает то, чего они не понимают, забудь.

- Ты... ты знаешь, что со мной?

- Да, - Франц не собирался лгать воспитаннику. - И ожидал, что раз способности не открылись сразу, то сделают этот в период полового созревания.

- Способности? - Тадеуш с удивлением вскинул голову.

- Именно. Но, чтобы было понятнее, мне, наверное, стоит начать не с этого. Ты всегда был особенным, Тадеуш. Я сразу это заметил, так как тоже обладаю кое-какими талантами. Но большинство такого не видят, конечно. Думаю, этот дар перешел к тебе по наследству. Скорее всего, от отца. За ним не водилось ничего такого?

- Я плохо помню свою жизнь с родителями из-за аварии. И ничего странного в моей памяти не всплывает.

- Не страшно. У него это могло быть в меньшей степени. Бывает, что способности передаются через поколение.

- Но что за способности? Я не понимаю!

- Ты Некромант, Тадеуш.

- Кто?

- Некромант, повелитель мертвых. Это весьма редкий дар.

- Но... разве это не выдумки? - Тадеуш уже готов был поверить в коллективное сумасшествие.

- Нет. Просто, в погоне за техническим прогрессом человечество отстранилось от этого мира. А мы предпочитаем скрытный образ жизни. Инквизиция сильно подпортила людям репутацию. Но, как бы не хотелось религиозным фанатикам, маги, вампиры, оборотни, демоны и прочее существовать не перестали.

- Это... это правда?

- Истинная. В древних поверьях гораздо больше смысла, чем кажется.

- И я смогу увидеть их?

- Ты и сейчас видишь, только пока не понимаешь, что именно.

- Но... что мне со всем этим делать?

- Пока твой дар лишь пробуждается - ничего. Но я в ближайшее время найду тебе наставника. Он поможет научиться контролировать способности.

- Тоже Некроманта?

- А другой и не сможет обучить тебя особенностям этого мастерства. Это же не обычная магия.

- А есть еще и обычная?

- Конечно. Не беспокойся, со временем ты сам все узнаешь. Здесь нет ничего жуткого.

На это Тадеуш лишь пожал плечами. Его пугал не дар, а страх окружающих к нему.

Буквально через пару дней Франц повел воспитанника знакомиться с одним своим другом. Парень очень удивился, когда увидел, что машина привезла их в огромный госпиталь.

- Твой друг - врач? - спросил Тадеуш, когда молоденькая сестра вызвалась проводить их в нужный корпус.

- Не совсем, - улыбнулся мужчина.

Их отвели на подземный этаж, где ощутимо тянуло холодом, и едва-едва чувствовался какой-то странный запах.

Пройдя ряд совершенно одинаковых дверей, они вошли в самую дальнюю. Тадеуш так и не успел прочесть табличку. За дверью оказался просторный кабинет, в котором находился только один человек. Мужчина около сорока лет. Абсолютно лысый (или выбритый), но при этом с аккуратной бородкой - эспаньолкой. Жесткие черты лица, светло-серые, почти белые глаза и серьга в ухе. И даже белый халат не мог скрыть брутальности. Еще мужчина оказался высок и крепок. Его скорее можно было принять за вышибалу, чем за врача. Правда, Лайнел все равно смотрелся массивнее.

- Приветствую тебя, Эдвард.

- Здравствуй-здравствуй, Франц. Давненько мы с тобой не виделись. Смотрю, сегодня ты с приятным сопровождением.

- Это Тадеуш. Мой воспитанник.

- Вот как.

Врач переглянулся с мужчиной, и тот едва заметно покачал головой. Впрочем, Тадеуш этого не видел.

- Собственно, из-за него я и пришел к тебе. У молодого человека не так давно открылся весьма редкий талант.

- По моему профилю? - переспросил Эдвард, снимая халат. Под ним оказались абсолютно черные джинсы и рубашка.

- Именно.

- Любопытно. Тадеуш, Вы не будете против небольшой проверки?

Парень переглянулся с опекуном, потом ответил:

- Нет, если нужно.

- Хорошо. Тогда подойдите ко мне. Но сначала снимите куртку и закатайте рукава.

Юноша исполнил все в точности и встал перед мужчиной. Тот уже сам обнажил руки до локтей, и в этих руках был довольно странный предмет, похожий на чучело змейки, только уж очень сухое, а в зубах она держала нечто вроде коротких четок. Протянув эту конструкцию Тадеушу, Эдвард велел:

- Наденьте это на левую руку, как браслет. Ничего страшного не произойдет.

Парень, собственно, ничего и не боялся. Вот просто не было страха и все. Зато любопытства - хоть отбавляй. И он послушно продел руку в браслет.

С минуту ничего не происходило, и Тадеуша начали терзать сомнения, уж не шутка ли все это, когда браслет ожил. Как в прямом, так и переносном смысле. Сначала на каждой бусинке браслета высветилось по странной руне, а потом у высушенной змеи засветились глаза, и она обвилась вокруг запястья юноши. Вот тут-то он чуть не вскрикнул, но скорее от неожиданности, чем испуга.

- Очень хорошо, - раздался шелестящий голос Эдварда. - А теперь попробуй приказать змее выпустить браслет и сползти с тебя хотя бы на этот стол.

- Как?

- Просто прикажи.

Приказывать чему-то, что еще минуту назад было безвольным чучелком, казалось странным, но за сегодня происходили и куда более удивительные вещи. Так что Тадеуш решил попробовать.

Для начала парень попробовал передать змее часть того странного ощущения, что буквально переполняло его. Получилось и стало легче. Более того, после змея быстро покинула насиженное место. Оказавшись на столе, она свернулась и выжидательно уставилась на юношу.

- Молодец, - похвалил Эдвард. - А теперь забери у нее то, что дал, то, что зажгло в ней искорку нежизни.

Тадеуш опять хотел спросить как, но вовремя вспомнил, что раз это испытание, то никто помогать не будет. Нужно действовать самому, как подсказывает интуиция.

Пристально вглядевшись в змею, ставшую почти родной, парень вдруг словно провалился в нее, увидел уже как бы изнутри. И искра, правда, была. Позвать ее к себе оказалось нетрудно. Она с радостью коснулась пальцев и растворилась в них, а змея так и осталась сидеть. Совершенно неподвижно и безжизненно.

- Вот и все, - заключил Эдвард, убирая руки.

- Это вы мне помогли? - все-таки поинтересовался Тадеуш.

- И не думал. Контакт кожа к коже необходим был, чтобы я мог понять уровень твоей силы, а также вмешаться, если ты потеряешь над ней контроль. Но этого не случилось.

- Вы уверены? - недоверчиво переспросил парень.

- Да. И можешь обращаться ко мне по имени, без "Вы". Мы из одного круга.

- Означает ли это, что ты возьмешься за его обучение? - спросил Франц.

- Непременно. Нельзя оставлять такой алмаз без огранки. Иначе юноша с подобными способностями может по незнанию натворить бед.

- Бед? - поежился Тадеуш.

- Любая сила опасна в неопытных руках. Но не беспокойся. Мы встретились как нельзя вовремя. Судя по тому, в каком возрасте у тебя открылся дар, подобное наследие в твоей крови.

- Как это? Франц говорил, что, возможно, мой отец...

- Вряд ли он использовал свой дар. Дай мне свою руку.

Парень доверчиво протянул ладонь и тут же ойкнул. В руках Эдварда буквально из неоткуда возник скальпель, которым он сделал маленький порез.

Обмакнув палец в кровь юноши, мужчина растер ее и прислушался к себе. Дыхнуло силой. Эдвард открыл глаза, подернутые странной дымкой, и сказал:

- Я так и думал. Твой отец был рожден вампиром.

- Что? - уже второй раз Тадеуш слышал подобное, но поверить как-то не получалось.

- Вопреки многим убеждениям, вампиры могут иметь детей от себе подобных. Двух-трех за всю бессмертную жизнь. Этих детей называют вампирами по рождению. Но до обряда инициации, происходящего где-то лет в двадцать, это обычные люди. Здоровье крепче, чувства острее, в целом несколько сильнее физически, но и все.

Редко, но так бывает, что подобный ребенок так и не проходит инициацию. Мало ли по какой причине. Принуждение со стороны родственников тут не приветствуется. Вот твой отец был как раз из таких. И тебе, как сыну, перешла часть его крови вампира. Уверен, у тебя даже есть кое-какие признаки. Например, все заживает быстро или в темноте ты хорошо видишь.

- Да.

- Ну вот.

- Но как это связано с Некромантией?

- У вампиров насчитывается десять кланов. Каждый обладает определенным даром. Один из них называется Носферату, и по своим... особенностям очень близок к некромантии. Причем если мы, дабы достичь желаемого, должны прибегать к определенным ритуалам, то они очень многое могут делать всего лишь на чистой силе.

- Хм...

- Со временем ты поймешь разницу, - пообещал Эдвард, видя замешательство парня. - А пока будешь постепенно осваивать азы ремесла.

- Как?

- Приходить ко мне, скажем, дважды в неделю. Пока. Твои способности еще на стадии становления, и лет до восемнадцати тебе нужно больше работать над контролем дара. Ну и постепенно будем осваивать все прочее.

- Прямо здесь? - удивился Тадеуш.

- Иногда - да, но большей частью у меня дома. Да, этот браслет теперь твой, - добавил Эдвард, видя, как парень теребит ряд странных на ощупь бусин.

- Зачем?

- Это не просто побрякушка. Она поможет тебе лучше скрывать и контролировать силу. Но если возникнет необходимость или угроза жизни - немедленно разорви нить. Потом обратишься ко мне - другой дам.

- Спасибо.

- На здоровье. А пока, пожалуйста, посиди в коридоре. Нам с твоим опекуном нужно перекинуться парой слов.

- Хорошо.

Глава 10.

Едва юноша вышел за дверь, как Эдвард махнул в ее сторону рукой, проговорив:

- На всякий случай. Парень смышлен не по годам.

- Он тебе понравился, - улыбнулся Франц.

- Я вижу в нем большой потенциал и хорошего ученика, а нравится он тебе.

- Этого не видно.

- Да. Но я хорошо знаю тебя. Или будешь утверждать, что пригрел сиротку из сплошного альтруизма?

- Не скажу. Но и обвинения твои заготовленные беспочвенны. Принуждать я его ни к чему не буду.

- Думаешь, с такой инкубской сущностью в том есть необходимость? - усмехнулся Эдвард. Не похоже, чтобы он так уж осуждал.

- И этого не будет. Я в состоянии придержать свои способности.

- Вот оно как, - понимающе протянул Некромант. - А он знает вообще, кто ты есть?

- Нет.

- Хм. Советую рассказать и побыстрее.

- К чему такая спешка?

- Будто сам не знаешь! Скоро в нем проснется и способность видеть. Моя "заглушка" на нее не влияет. И представь, что может случиться, когда он, неподготовленный, в тебя заглянет!

- У меня щиты.

- А собственную кровь ты тоже за них спрячешь? Не говори глупостей!

- Он сможет это опознать? Визуально?

Эдвард усмехнулся, покачав головой, и сказал:

- Мы, вроде, давным-давно друг друга знаем, а ты такую чушь спрашиваешь, право слово! Конечно, увидит. Вот как ты его видишь?

- Красивый, тонкий, но с большой внутренней силой, - взгляд Франца сделался мечтательным, и в нем мелькнули алые искорки. - И сладкая аура, притягивающая.

- Вот как. Все с тобой ясно. Втрескался ты по уши.

- Что за выражения!

- Зато верные! Ладно, объясняю на пальцах. Ты видишь, что он Некромант, а он увидит, кто ты есть. Пусть и наполовину, но это половина явно проступает. "Серое зрение" - способность видеть собратьев и то, что скрыто от глаз обычных людей, непременный атрибут каждого из нас. Неважно, кто ты: маг, вампир, оборотень, демон или эльф.

- Ладно, я понял. Постараюсь поговорить с Тадеушем до того, как он сможет... видеть.

- Вот и хорошо. Да не волнуйся ты. Он же Некромант, а не изнеженная девица.

- Знаю, - голос Франца прозвучал резковато. - Кстати, когда ты его... тестировал, то не заметил ничего больше?

- Ты о многочисленных шрамах, которые парень старается скрыть?

- Нет, о них я знаю. Нечто в его силе, ауре даже. Какая-то еще способность.

- Не заметил, но вполне может быть. Случаются у нас "примеси" и классической магии, и не только. Это не страшно. Да и, судя по всему, проявится не раньше, чем Тадеуш получит имя среди нас. Пока пусть просто учится, как обычный студент. Остальное постигнет потихоньку. Ни к чему торопиться.

- Ты уверен?

- Да. Он не первый и не последний, хоть и талантливый. Не беспокойся. Он, и правда, сильный. Справится.

- Я не беспокоюсь. Просто удивляюсь, как иногда причудлива судьба. Внук вампира!

- А что тут такого уж чудного? Сам-то!

- Да я не об этом. А если его захочет забрать вампирская "родня"?

- Поздно. Он уже в конклаве. Они это увидят. Браслет тот же.

- Но вечная жизнь...

- Мы тоже не совсем люди. Истинные Некроманты могут жить не меньше вампиров, только мы очень-очень медленно стареем где-то после тридцати пяти - сорока. Век за год. Да и вообще, некромант даже мертвым может считаться лишь условно. В том-то и наша сила, что мы можем ходить туда и обратно. А, учитывая гены, тебе можно и вовсе не волноваться о воспитаннике. Еще неизвестно, кто кого переживет.

- Утешил!

- Это профессиональное, - усмехнулся Эдвард, похлопав друга по плечу. - Иди лучше к своему Тадеушу, пока он там не извелся весь. Да, давно я тебя таким не видел.

- Каким?

- Сам знаешь. И нечего косить на меня лиловым глазом. Я умею не хуже. Иди. И обращайся, если что.

С таким "напутствием" Франц покинул кабинет. К счастью, воспитанника искать не пришлось. Тадеуш сидел на стуле и читал какой-то медицинский журнал. Читал с интересом, так как заметил опекуна только когда тот подошел вплотную и спросил:

- Интересно?

- Познавательно, - пожал плечами юноша, оставив журнал в покое и поднявшись со стула.

- Неужели все понятно?

- Многое. Очень долго больница была моим вторым домом. Поневоле начнешь понимать.

- Понятно. Ну, пошли?

- Пошли.

Когда покидали госпиталь, Франц заметил молодую девушку, напичканную железом так, что походила на заправского терминатора. Все ноги в странных шипастых устройствах, с которыми она училась ходить на костылях.

Пока старший мужчина таращился на эту конструкцию, Тадеуш вскользь заметил:

- Вот глупая!

- Ты о ком? - не сразу понял Франц.

- О ней, - парень указал подбородком на ту же самую девушку.

- Почему?

- Решила увеличить рост таким диким способом.

- Хочешь сказать, она надела эти штуки сама?

- Ну да. Только сначала ей перепилили кости, и теперь каждый день этим аппаратом отодвигают куски друг от друга. Ощущения феерические.

- Хм, думаешь?

- Знаю. Носил такую штуку после аварии. Ее еще при сложных переломах используют. Вот у меня такой и был. Благо, срослось хорошо, вроде и не хромаю.

- Иногда мне кажется, что медицина многое переняла у испанской инквизиции, - заметил Франц. К тому времени они уже сели в машину.

- Не знаю. Но то время в больнице вспоминать не хочу. А уж как "хорошо" было после.

- Боль?

- Помимо прочего. И лекарства. От многих жить не хотелось. А уж физиотерапия... - парень аж передернулся.

- Но она возымела результаты. Ты нормально двигаешься. И Лайнел говорил, что делаешь успехи в занятиях с ним.

- Он просто хорошо объясняет.

- Можешь не рассказывать. Я часто тренируюсь с ним.

- Да? А мы почти никогда не пересекаемся с тобой.

Кажется, сказано было с легкой обидой, но Франц предпочел ее не заметить. Не объяснять же парню, что он старается свести эти "встречи" к минимуму из-за двух моментов. Во-первых, боялся выдать свои "способности", а во-вторых, смотреть на разгоряченного юношу, изгибающегося, словно тростинка, причем только смотреть, не было никаких сил. Каждый раз после такого приходилось выходить в город, "развеяться".

Чтобы уйти от этой неоднозначной темы, Франц спросил:

- Как ты вообще? Сегодня на тебя свалилось столько информации.

- Да уж. Но... мне почему-то стало легче. Я хоть понял, что не сумасшедший.

- У тебя просто редкий дар. А как тебе Эдвард? Ты согласен с ним заниматься?

- Я же уже сказал, что да.

- Но вдруг появились какие-то опасения?

- Нет. Он очень необычный мужик! И было так интересно, когда он меня проверял!

"Какой же еще мальчишка!" - подумала одна часть души Франца, в то время как другая выдала ощутимый укол ревности. Пришлось сморгнуть, чтобы на лице ничего не проявилось, и только потом сказать:

- Хорошо. Но помни, что можешь все равно обращаться ко мне с любой проблемой.

- Спасибо.

Постепенно жизнь вошла в привычное русло. Почти. К занятиям с Эдвардом Тадеуш отнесся столь же ответственно, как и к обычной учебе. И скоро стал делать первые успехи.

Подобное рвение радовало Франца, но следовать совету друга и рассказывать о себе он не спешил. Сначала желал дать возможность юноше пообвыкнуться с даром, все обдумать. А потом... Ведь так сложно найти повод, чтобы поведать то, что не хочется...

К счастью или нет, но Тадеуш заговорил об этом первым. К этому моменту парень уже безоговорочно доверял опекуну, на которого смотрел едва ли не с обожанием.

Они в тот день как раз возвращались с прогулки по городу. Был конец лета, и Франц сам затащил парня в магазины. Скоро опять начнется учеба, и ему необходимо обновить гардероб. Тадеуш был еще в том возрасте, когда за лето можно просто из всего вырасти.

Лайнел как раз распоряжался, чтобы машину отогнали в гараж, а покупки отнесли в дом, когда юноша, перед этим внимательно разглядывая телохранителя, осторожно тронул Франца за руку и спросил:

- Мы можем поговорить?

- Конечно! Пойдем в дом или прогуляемся по саду?

- Давай по саду, - находиться в помещении в такой чудесный день совершенно не хотелось.

- Хорошо, идем.

Сад походил на небольшой ухоженный лес. С безупречными дорожками, цветниками и даже фонтаном. Но Тадеуш облюбовал кованную скамейку под раскидистой ивой, создающей ощущение шалаша. Парень вообще не любил яркого солнца. Быстро обгорал, да и слепило оно слишком чувствительные глаза.

- Так о чем ты хотел поговорить? - осторожно поинтересовался Франц, касаясь плеча воспитанника.

- Не знаю, наверное, это опять ерунда или глупость.

- Неважно. Рассказывай.

- Понимаешь, я иногда вижу странное. Эдвард рассказывал мне о "Сером зрении", но я не знаю, оно ли. А когда спросил у него, тот велел начать расспросы с тебя.

У Франца невольно сердце сжалось. Вот подозрения и стали реальностью. Дождался! Чтобы не выдать себя, пришлось поинтересоваться:

- И что ты видишь?

- Разное. Но нечеткое, как призраки. Например, я иногда вижу, как за Лайнелом следует призрачный волк. У Эрмины проступают какие-то странные глаза, а ты...

- Что я? - Франц старался подбодрить парня, и очень надеялся не выдать собственной тревоги.

- У тебя тоже иногда глаза становятся странными, словно вокруг зрачка появляется еще одно кольцо. Алое. И на голове проявляется что-то странное, а за спиной очертания перепончатых крыльев. Но я вижу это какие-то секунды, и сложно понять...

Парень затих, и так они помолчали с минуту наверное. Потом Франц убрал руку с его плеча и нарочито спокойно ответил:

- Это и есть "Серное Зрение", только оно еще не развернулось в полную силу. Ты видишь вторую суть людей.

- Но как же?

- Дело в том, что ни я, ни Лайнел, ни Эрмина не являемся людьми в полной мере.

Юноша недоверчиво посмотрел на опекуна, но, видимо, увидел нечто, подтверждающее его слова, так как спросил:

- Как?

- Ты же сам замечаешь необычное. Лайнел - оборотень, и тень зверя, которую ты видишь, его собственная. В Эрмине кроме человеческой, течет и кровь гарпии. Помимо прочего она даже сохранила возможность перевоплощаться, но это требует огромных усилий.

- А... ты?

- Я тоже полукровка. Наполовину человек, наполовину демон.

- Демон? Разве это возможно?

- Ты же можешь быть Некромантом, - одними губами улыбнулся Франц.

- И тот облик, он твой настоящий?

- Они оба настоящие. Мне нет надобности перекидываться. Но да, во мне больше от демона, так как им была моя мать.

- Она жива?

- Да. Но мы не можем видеться.

- Почему?

- У демонов договор с... другими силами. Они не могут ходить сюда и в свой мир бесконтрольно. Моя мать и так обошла правила, когда родился я. Она надеялась, что во мне будет еще больше от ее народа, и я смогу жить в ее мире, но не получилось.

- Там было так плохо?

- Нет, просто воздух другого состава. Я бы там задохнулся, едва расставшись с детством. Поэтому мать отправила меня сюда.

- Сочувствую.

- Да я не переживаю. Просто получилось, как получилось, - отмахнулся Франц. - Человек и демон во мне вполне себе уживаются. И тот призрачный образ - я его не принимаю. Не хочется настолько перестраивать организм. Вот глаза могут меняться, да.

- Я видел. Словно еще одно кольцо вокруг зрачка. Алое. Ты поэтому очки носишь?

- Да. Они отлично маскируют.

- Понятно.

Тадеуш задумался о чем-то своем, наверное, пытался осмыслить услышанное. Франц не трогал его какое-то время, но когда пауза затянулась, осторожно спросил:

- Ты шокирован.

- Нет. Удивлен скорее. В самом деле, глупо испытывать шок, что существуют не только колдуны, но и полный спектр нечисти. Думаю, я привыкну, как привык к остальному.

- Хорошо. И не стоит нас опасаться. Повторюсь, какими бы ни были наши способности, мы не причиним тебе вреда.

- Ну, знаешь, если вы за год мне ничего не сделали, то глупо подозревать всякое сейчас.

- Ты всегда был очень умным, - Франц позволил себе потрепать парня по волосам. Тот не отстранился. Только замер, словно боялся спугнуть, и тихо спросил:

- А ты всегда знал, что я, ну... Некромант?

- В какой-то мене. Я чувствовал в тебе силы, которых не бывает у простых людей.

- Поэтому меня и приютил?

- Поэтому тоже, - согласился Франц, но не спешил пояснять, что скрывается за расплывчатым "тоже".

- Ясно.

- Разве тебе плохо здесь?

- Нет, мне хорошо, очень!

Похоже, оба решили сегодня кое-что не договаривать. Франц был не в том настроении, чтобы настаивать. Да и пора было возвращаться в дом.

Узнав, что их "тайны" раскрыты, и Лайнел, и Эрмина вздохнули с облегчением. Никто и не думал упрекать за это. К тому же, если Тадеуш будет знать, с кем имеет дело, то сможет научиться куда большему.

То, что парень узнал, вовсе не стало для него трагедией. Наоборот, он теперь чувствовал себя спокойнее, так как убедился, что вовсе не сходит с ума, и все так и должно быть.

А вот Франца столь спокойное отношение насторожило. Он даже сделал "звонок другу", но Эдвард его лишь на смех поднял, посоветовав:

- Отстань от парня. Как он, по-твоему, должен был "правильно" прореагировать? Забиться в истерике? Он Некромант, не забывай. Для него все возможно.

- А запоздалой реакции быть не может?

- Он же не псих. И от тебя не отвернулся, скорее наоборот.

- В смысле?

- А вот сам и подумай. Мальчик взрослеет.

На этой многозначительной фразе Эдвард положил трубку, оставив Франца наедине со своими мыслями, которые буквально пустились вскачь. Благо он смог их быстро обуздать. Пользоваться юношеской наивностью, по меньшей мере, недостойно. И у демонов есть законы чести.

Но юность - это тот недостаток, который со временем проходит. Под чутким руководством наставника Тадеуш обучался Некромантии, но, помимо этого, поступил в университет. И еще занимался с Лайнелом физической подготовкой. Без этого никуда.

Эдвард знал о шрамах, но разводил руками. Свести такие, да еще застарелые - никому не под силу. Конечно у Тадеуша повышенный иммунитет, и все прочие раны будут заживать бесследно, но не эти. Если только заживо кожу снять. Но Франц тотчас и думать запретил об этом. Тадеуш подумал и согласился со своим опекуном.

Помимо всех этих дел парень успевал и заниматься гитарой. Обычно Франц старался выкраивать время, чтобы послушать эти упражнения. Музыка Тадеуша со временем менялась, как и манера исполнения. Мелодии выходили завораживающими, особенно если парень начинал еще и петь. В такие моменты Франц начинал сомневаться, кто из них искушающий демон, и спешил проверить щиты. Благо на Некромантов подобные вещи почти не действовали. Они еще с Эдвардом опыты проводили.

Глава 11.

Как ни странно, но, погрузившись в занятия и увлечения, Тадеуш совершенно игнорировал личную жизнь. У него было немало друзей по университету, и даже подруг. Они звонили, звали развлечься, изредка им даже удавалось его куда-нибудь вытащить, но к полуночи парень неизменно возвращался.

Франц не вел с ним никаких душеспасительных бесед на тему: не пей, не кури, не путайся с кем попало, прекрасно понимая, что для жившего на улице, все это весьма запоздало. Но Тадеуш и сам вел себя безукоризненно. Курил он очень редко, "под настроение", благодаря открывшимся способностям алкоголь его не брал, что же до последнего... Создавалось впечатление, что парень решил эту область игнорировать. Хотя его внешность привлекала внимание многих.

Тадеуш до сих пор словно опасался своей привлекательности и в любом знаке внимания от посторонних людей готов был заподозрить неладное. Нет, если нужно, он вел себя предельно учтиво (например, на приемах, куда Франц брал его все чаще), но не более.

Подобное поведение заставляло опекуна беспокоиться, и он даже поделился этим беспокойством с близкими. Эрмина лишь загадочно улыбнулась и потрепала Франца по волосам, совсем как в детстве. Лайнел же заявил, что не знает как с чувствами, а с физиологией все в порядке. Он несколько раз ощущал исходящий от парня запах вожделения. Но у оборотней не принято показывать, что замечаешь такие вещи.

В общем, ни один ответ не успокоил Франца. То ли он беспокоился сильнее, то ли, благодаря специфическим талантам, чувствовал больше. В конце концов, он решил поговорить с подопечным.

Возможно, выбор пал не на самый удачный вечер - Тадеуш вернулся из университета хмурый, и весь остаток дня занимался в своих комнатах, утащив с собой целую кипу книг из библиотеки. Впрочем, парень улыбнулся вошедшему Францу.

Молодой человек занимался, вытянувшись на широком диване, почти по всему периметру обложенному литературой. Босые ноги подопечного непринужденно болтались в воздухе.

- Ты решил перетаскать сюда все книги из библиотеки? - все еще улыбаясь, спросил Франц.

- Ой, - юноша словно только сейчас заметил содеянное. - Обещаю, я все верну на место!

- Да занимайся на здоровье.

- Спасибо.

- Не за что. Ты свой в этом доме, и можешь брать все, что тебе понадобиться. Но разве в библиотеке тебе было бы не удобнее?

- Когда как. Просто тут все как-то под рукой.

- По-моему, тебе пора сделать свой кабинет. Извини, что не подумал об этом раньше. У тебя столько занятий, конечно, нужно место.

- Да ладно. Я прекрасно размещаюсь, - смутился Тадеуш. - Ты и так столько всего для меня делаешь!

- И рад сделать еще больше, - ответил Франц, присаживаясь на этот же диван, так что парню пришлось чуть подвинуться и повернуться на бок, чтобы видеть собеседника.

Проделывая это, Тадеуш сладко потянулся, так что мужчине захотелось погладить его по спине, как большого кота, но он сдержал порыв, проговорив:

- Ты никогда не будешь мне в тягость. Надеюсь, ты знаешь об этом.

- Ты говорил. Спасибо.

- Перестань рассыпаться в благодарностях. Ты член семьи и точка. Просто иногда я запоздало понимаю, как ты повзрослел. Уже вот совершеннолетний. И с кабинетом...

- Забудь, это ерунда, - отмахнулся Тадеуш, одновременно желая и отстраниться и прижаться к опекуну. Но первое было невозможно чисто технически.

- Как посмотреть, - возразил Франц. - И, кажется, я стал уделять тебе меньше времени, поэтому некоторые вещи замечаю позже необходимого.

- Но у тебя же компания, твое детище. Я прекрасно все понимаю.

- Все равно. И, мне кажется, ты слишком сильно игнорируешь своих сверстников.

- Просто у нас сейчас много занятий, а у меня еще и дополнительно...

- Если хочешь, я попрошу Эдварда загружать тебя меньше.

- Нет! - тотчас встрепенулся Тадеуш. - Мне очень нравятся эти занятия!

- Это хорошо, но не стоит себя перегружать.

- Все нормально, честно. Просто я не очень люблю ходить... в шумные места. И повышенное внимание чужих тоже...

- Вот никогда бы про тебя такого не подумал!

- Наверное, я достаточно повидал улицу во всех ее проявлениях.

- Я немного не об этом, Тадеуш. Можно быть домоседом, но неужели тебя никто не привлекает? Некоторые из твоего окружения разве что из кожи вон не лезут, чтобы стать тебе ближе.

- Иногда меня это беспокоит, - тихо признался парень.

- Почему? В твоем возрасте такое как раз нормально.

- Знаю. Но мне это не нужно.

Франц сразу почувствовал ложь, но не стал уличать в ней воспитанника, а только проговорил, зарывшись рукой в его светлые локоны:

- Это не так. И мне было бы неприятно знать, что ты пытаешься поломать свою природу. Твой дар вовсе не делает тебя изгоем.

- А если я совсем не такой, как остальные?

- Забудь о своих шрамах. В них нет ничего такого уж ужасного.

- Спасибо, но я не о них.

- Что тогда не так? Скажи, и я попробую помочь.

Тадеуш невольно улыбнулся, потом отвел взгляд, едва слышно ответив:

- Вряд ли тут можно помочь. Просто... противоположный пол меня не привлекает.

- И? - Франц не сразу понял причину волнения.

- Хм...

- Тадеуш, неужели ты мог подумать, что я страдаю какими-либо предрассудками на этот счет? - мужчина едва скрывал свое ликование, уж очень удачно все складывалось, хотя, некоторые вещи он чувствовал лучше многих.

- Ну, мало ли... - похоже, парень решил совсем засмущаться.

- Я наполовину демон, если ты забыл. А, значит, меня очень сложно чем-либо удивить. Тем более этим. Все хорошо. Ты вправе быть с тем, кто тебе нравится, кем бы он ни был.

На эту тираду Тадеуш как-то невразумительно фыркнул, на что Франц поспешил поинтересоваться:

- Есть еще какая-то проблема? Кто-то причинил тебе боль?

- Нет. Я вполне способен постоять за себя.

Мужчина не стал уточнять, что боль можно причинить не только телу. Вместо этого он спросил:

- В чем тогда дело? Уверен, у тебя достаточно поклонников, которые с радостью примут тебя любым, - Франц не утверждал бы этого, если бы не видел своими глазами. Изначально даже подозревал в нем таланты сродни собственным. Но нет. Дело было исключительно в привлекательности юноши. И не только внешней, хотя и ее хватало, а внутренней. Таилось в нем нечто такое, что заставляло людей оборачиваться. Вот только сам парень этого не замечал.

Франц все еще ждал ответа, не собираясь подгонять. На сей раз Тадеуш молчал долго, но, когда терпение опекуна было уже на исходе, едва слышно проговорил, резко сев на диване:

- Мне они не нужны. Есть... ты...

Когда чего-то очень долго желаешь, то потом не сразу веришь в исполнение. Вот и Франц с удивлением, которое перекрыло все остальное, уставился на парня, и задал один из самых глупых в этот момент вопросов:

- Ты имеешь в виду...

- Да, - все еще тихо, но твердо.

- Просто одно чувство легко принять за другое. Например, спутать с благодарностью...

- Я вполне способен их отличить, - все тем же тихим голосом, только куда более уверенным.

- В самом деле... - Франц словно рассуждал с самим собой. Вот только его колебания были истолкованы совсем в другом ключе. Можно было едва ли не физически ощутить, как закрывается Тадеуш. Стараясь придать подрагивающему голосу нарочитую безразличность, он проговорил:

- Не стоит беспокоиться на мой счет. Я не буду тебя... обременять. Можем представить, что этого разговора не было вовсе, и все.

- Зачем? - Франц словно не сразу понял, что парень имел в виду.

- Ну... я справлюсь.

Мужчина глубоко вздохнул, осознавая, потом притянул Тадеуша, буквально заставив смотреть себе в глаза, когда говорил:

- Дело не в этом. Я просто не хочу, чтобы ты справлялся один, понимаешь меня? Ты дорог мне, и значишь... гораздо больше, чем очерчено рамками для опекуна и подопечного.

Тадеуш как зачарованный смотрел в глаза Франца, наблюдая, как проявляется второй, алый, зрачок. Кажется, он так увлекся, что не уловил смысла фразы, или не мог поверить, что понял правильно.

Вдруг необычный взгляд стал четче, а потом... Парень совсем не заметил, как Франц снял очки, и притянул его ближе. Последовавший поцелуй получился сам собой. Где-то на середине "процесса" Тадеуш словно проснулся и всем телом приник к мужчине, одновременно стараясь не менее пылко отвечать на прикосновение горячих губ.

Они целовались, пока парню хватало воздуха в легких, но даже потом Франц и не подумал выпускать его из кольца рук. Честно говря, Тадеуш и не собирался отстраняться, наоборот, уткнулся лбом в плечо мужчины.

Сердце юноши бешено билось, грозя выпрыгнуть из груди, а разум еще не до конца осознал произошедшее. Слишком это походило на сон. Вот только его уж очень реально принялись поглаживать по спине, а совсем рядом с ухом прозвучало:

- Ш-ш. Я не хочу, чтобы тебе стало плохо. Наоборот! И вряд ли тебе показаны такие треволнения.

- Все хорошо, - хрипло и едва слышно отозвался Тадеуш, позволив себе тоже обнять Франца, пусть в такой позе это было и не совсем удобно.

- Да, - тем временем подтвердил мужчина. - Только слишком быстро, правда?

- Это неважно, - попытался отмахнуться юноша.

- Для меня - важно. Я слишком долго ждал, чтобы испортить удовольствие поспешностью.

- Долго ждал? - вскинулся Тадеуш.

- Да, - мягко улыбнулся Франц, целуя парня над правой бровью.

- Но почему тогда...

- До некоторых вещей ты должен был дорасти. К тому же, пусть я и полудемон, но не собирался ни к чему принуждать.

- Я знаю, в тебе есть кровь инкуба.

- Откуда, позволь спросить?

- Некоторые вещи мне просто видны. А если что-то непонятно я спрашиваю у Эдварда. Вот он мне и объяснил. Вместе с ним мы также выяснили, что у меня своеобразный иммунитет к демоническим чарам. Странно, но изредка такое бывает.

- Вот как... - протянул Франц. - Но я даже рад. Мне было бы неприятно осознавать, что я тебя приворожил.

- Нет, это настоящее, - покачал головой Тадеуш.

- Знаю. Я тоже кое-что чувствую.

- Теперь?

- Не совсем, - уклончиво ответил полудемон.

- И... ты скрывал?

- Я уже говорил, для некоторых вещей нужно повзрослеть.

- А теперь я достаточно взрослый... для тебя?

Можно было подумать, что парень обиделся, но голос, каким это было сказано! Такому соблазнительному тембру позавидовал бы любой демон. У Франца дыханье перехватило, и все же он ответил:

- Вполне.

- Это хорошо, только я...

- Ничего не бойся.

- Я и не боюсь, - улыбнулся Тадеуш. - Просто подумал, как мы дальше...

- Главное - мы. Все получится. И я вовсе не собираюсь на тебя накидываться.

- Ну, я вроде как не против.

- Не торопись, мальчик. Я не хочу, чтобы наше... сближение произошло впопыхах.

- Ладно, - похоже, нетерпение юноши уступило место рассудительности. - Только...

- Что?

- Раз уж мы решили стать любовниками, может, не будешь называть меня "мальчиком"?

- Хорошо, - совершенно серьезно ответил Франц, понимая, в чем может крыться причина и вовсе не желая бередить старые раны.

- Спасибо.

- Но я надеюсь на ответную услугу.

- Какую?

- Ты и впредь будешь сразу говорить, если тебя что-то не устраивает.

- Договорились, - снова улыбка, от которой Франц готов был растерять все благие намерения. - И... что теперь?

- Ну, глупо было бы начинать на какой-то нейтральной территории, к тому же время позднее. Пойдем.

Даже не спрашивая, куда, Тадеуш позволил поднять себя с дивана и увести за опекуном. Хотя, называть его так теперь было странновато. Особенно, когда губы еще помнили вкус весьма горячего поцелуя.

За этими мыслями парень не сразу понял, что они идут весьма знакомой дорогой, к их комнатам, которые находились напротив друг друга. Франц остановился возле двери в апартаменты юноши и сказал:

- Время позднее. Пора готовиться ко сну.

Тадеуш едва сдержал разочарованный вздох. Размечтался не ко времени! Он уже был готов просто скрыться за злосчастной дверью, но был остановлен. Франц резко притянул его обратно к себе и жарко прошептал прямо на ухо:

- Приходи потом.

И, в качестве "аванса", пробежался быстрыми поцелуями по шее парня. Тот едва не задохнулся и смог лишь кивнуть.

Такое развитие событий снова заставило сердце Тадеуша бешено биться, но отступать он не собирался. Ни за что!

Большое "подспорье" его дара оказалось в том, что Некромантия учит довольно быстро брать себя в руки и делать то, что нужно (с плохой реакцией в магии вообще делать нечего).

Восстановив самообладание, Тадеуш направился в ванную, где почти на автомате принял душ и все прочее. Понял, что все-таки нервничает, только тогда, когда обнаружил себя у шкафа, выбирающего подходящую пижаму. Фыркнув, парень схватил черную и быстро ее натянул, да еще и халат накинул.

В последнее время тяга к черному цвету стала сильнее, к тому же, желание полностью укрыться под одеждой так и не прошло за эти годы. Да и дефилировать по коридору голышом (пусть и считанные секунды) как-то совсем неловко.

Впрочем, сам Франц выбрал почти такой же наряд. Почти, потому что пижамной курткой он пренебрег. Тадеуш подозревал, что из-за двойной природы у него нормальная температура тела выше обычной. Даже зимой мужчина предпочитал одеваться довольно легко.

Глава 12.

К облегчению парня в спальне хозяина дома царил полумрак, в котором было менее неловко. Правда, Тадеуш все равно немного покраснел. Но решимости это не убавило. Скорее наоборот, особенно, когда на его плечи легли уверенные руки, и почти в самое ухо было тихо сказано:

- Иди сюда. Чувствуй себя как дома.

- Я попробую, - одними губами улыбнулся юноша и осмелился поднять голову. Его тотчас заворожил взгляд мужчины.

Кажется, сумрак делал демонические кольца в глазах Франца еще ярче. Они даже пульсировали, как живое пламя.

- Нравится? - так же тихо, соблазнительно спросил полудемон.

- Да. Они будто согревают.

Эти слова очень обрадовали Франца, но пришлось все-таки разорвать зрительный контакт, чтобы увлечь юношу в сторону кровати. Рука в его руке ощутимо подрагивала, так что он не мог не спросить:

- Ты замерз?

- Нет, просто...

- Понятно. Иди ко мне.

Мужчина сам сел на кровать и притянул к себе Тадеуша, тот и не думал сопротивляться, но и проявлять инициативу не осмеливался. И даже едва заметно вздрогнул, когда Франц потянул его за халат, предложив:

- Сними. Ты и без него не замерзнешь, обещаю.

Парень послушно стащил с себя эту деталь туалета. Правда, пришлось ненадолго встать. Хотя потом его сразу уложили и заключили в объятья.

Франц с восторгом вдыхал запах юноши, вслушивался в его учащенное сердцебиение, наслаждался возможностью наконец-то прикасаться везде. И больших усилий стоило не кинуться немедленно удовлетворять свои желания. Лучше попридержать демонический темперамент, чтобы иметь возможность воплотить его в будущем.

Тадеуш охотно дал втянуть себя в поцелуй и сразу же ответил, но ощутимо напрягся, когда руки мужчины пробрались под пижаму и коснулись голой кожи спины.

- Ш-ш, - тотчас успокаивающе проговорил Франц. - Тебе это неприятно?

- Нет, наоборот... Но тебе...

- Что за глупости! Шрамы ничего не значат! Ты для меня самый желанный!

Франца можно было бы обвинить в изречении банальностей, но то, как горел при этом его взгляд - отметало всякие сомнения, и парень немного расслабился.

Не прекращая ласкать юношу, Франц продолжил тихо говорить:

- Я понимаю, что на тебя свалилось сразу очень много ощущений. Но мы не будем торопиться. Я хочу, чтобы ты сам начал понимать, что тебе нравится, а что - нет.

- Мне нравишься ты.

- Я рад. И все же необходимо какое-то время, чтобы пообвыкнуться. Я не хочу причинить тебе боль.

Сейчас, нежась под чуткими прикосновениями, Тадеуш был согласен на что угодно, лишь бы скорее. Кажется, он даже сказал это вслух, так как Франц проговорил с тихим смехом:

- Не торопись. Мы все успеем, обещаю.

На это парень почти разочаровано застонал и сам принялся поглаживать торс мужчины, до чего уж мог дотянуться. Но и это возымело должный эффект. Франц особенно шумно вздохнул и враз избавил юношу от одежды, не обращая внимания на ее протестующий треск.

Даже когда Тадеуш оказался обнаженным под полыхающим взором любовника (а теперь это слово подходило куда лучше, чем опекун) его возбуждение никуда не делось. Но он все-таки сделал попытку прикрыться, пробормотав:

- Не смотри... так.

- Как? - тотчас осведомился Франц, склонившись ниже, так что почти накрыл собой парня.

- Горячо. Шрамы...

- Я уже говорил, что это ерунда. К тому же есть вещи куда более интересные.

Одновременно с этими словами руки мужчины скользнули по бедру Тадеуша к тому месту, которое весьма жаждало внимания. Юноша едва сдержал крик, и зажмурился, так как боялся кончить от одного этого прикосновения. Но Франц прекрасно знал, что делает. Не прекращая осторожной ласки, он поцеловал парня и сказал:

- Не сдерживай себя. Ты сейчас просто перевозбужден.

- Но я... ты...

- Ты для меня - чистый восторг! И я повторю, мы все успеем. А сейчас просто почувствуй меня, прислушайся к своим ощущениям.

Тадеуш готов был сказать, что и так чувствует дальше некуда, но тут Франц сделал нечто, разом перевернувшее все понятия парня об удовольствии. До настоящего момента он о таком только слышал и один раз видел, еще мальчиком. На улице еще и не тому свидетелем станешь.

Но здесь была не улица, а уютная постель и тот, кто успел стать таким родным! Кажется, он уже не сдерживал криков и стонов, и закономерный финал наступил как-то неожиданно.

Франц чуть приподнялся, чтобы лучше разглядеть своего любовника. Зрелище вызвало у него одновременно умиление и еще большее желание. Раскрасневшийся, с разметавшимися волосами и сияющими глазами. Тадеуш сейчас был раскрыт перед ним, как никогда. Последнее стеснение кануло в пучину удовольствия.

Мужчине хотелось окончательно утвердить свои права, но он запретил себе делать это сегодня. Так будет лучше, а возникшая связь - крепче.

Стоило лечь рядом, как юноша сразу потянулся к нему, пытаясь обвить всеми конечностями сразу. Франц не возражал и жарко ответил на благодарный поцелуй. Потом, получше устроив Тадеуша на своем плече, проговорил:

- Можешь отдохнуть.

- Как? А ты? - тотчас встрепенулся парень, чем заслужил еще один поцелуй, за которым последовали слова:

- Все-таки ты у меня нетерпеливый. У нас впереди куча времени.

- Но ведь ты...

- Ты даже не представляешь, как мне хорошо с тобой. Ни о чем не волнуйся. Ты замечательный.

Своими действиями, терпеливостью, Франц словно желал избавиться от малейших ассоциаций с уличной братией. Давно у него не было такого острого желания заботиться о партнере, заслужить его доверие, восхищение, любовь...

Лишь много позже Тадеуш понял, как прав был его любовник, проявляя подобную терпеливость. То, что должно было случиться - случилось. По обоюдному согласию и обоюдному же горячему желанию. Но случилось тогда, когда юноша чувствовал себя полностью готовым, и он уже, действительно, привык к Францу, привык спать с ним в одной постели (а с той ночи именно так и было), к его телу. И уже не смущался, когда внимание уделяли ему самому.

Поэтому после первого раза Тадеуш вовсе не был против второго, третьего, четвертого. В любой позе, в любой роли. К счастью, оказалось, что Некромант гораздо выносливее обычного человека.

Франц прекрасно осознавал свои способности, и со всеми остальными предпочитал сдерживаться. Тадеуш уговорил его поступиться этим правилом.

Не каждый способен выдержать любовь демона с кровью инкуба, но молодому Некроманту это удалось так легко, что Франц даже удивился. Сам Тадеуш объяснил это довольно просто:

- Я же люблю тебя.

На это Франц только поцеловал парня, хотя подобной версии и не разделял. Было здесь что-то еще. Словно вместе с любовными узами в них формировалось и нечто другое, столь же крепкое. Но углубляться в изучение он не спешил.

Может, для человека Франц и был опытным, но демон в нем еще достаточно молод. Не исключено, что это стало одной из причин их столь крепкой связи.

Для обоих настало едва ли не лучшее время. Любовь, секс и немного магии. Франц опасался, что при развитии отношений их силы могут начать противоборство, но этого не произошло. Скорее случилось наоборот.

Благостное состояние хозяина дома не укрылось от остальных его обитателей, но такта им было не занимать. Лайнел сделал вид, словно так и надо, Эрмина лишь понимающе улыбнулась и тихо посоветовала Францу, когда они остались вдвоем:

- Только ты с ним поосторожнее.

- Я и так осторожен, как никогда.

- Ну-ну. Затрахаешь мальчишку! От него такими темпами скоро одни глаза останутся!

Демоны не умеют смущаться, у них только начинают пульсировать алые зрачки, но на Эрмину такое не действовало. Она лишь предупредила и пошла себе дальше, а вот Францу пришлось принять волевое решение: он чуть ли не силком стал утаскивать любовника из библиотеки, где тот имел обыкновение засиживаться.

Тадеуш хотел было возмутиться, но когда выяснил, что под угрозой их интимная жизнь - смирился. Франц вообще мог уговорить его на что угодно без малейших моральных убытков после - искуситель. А сам мужчина млел от такой увлекающейся натуры любовника.

На фоне состоявшейся сексуальной жизни у Тадеуша шире раскрылся его дар. Эдвард довольно объяснял:

- Это же хорошо. Тебе разве не хочется быть мастером своего дела?

- Хочется. Но разве оно должно быть... так?

- У всех по-разному. Ты же взрослеешь, вот взрослеет и твоя сила. Учитывая особенности вампирской крови - ничего удивительного. Со временем ты станешь выдающимся мастером.

- А в чем отличие?

- Если просто, то большинство вещей ты сможешь делать без сложных ритуалов, на одной силе.

- Интересно...

- Но упаси тебя бог ставить самостоятельные эксперименты!

- Я же не сумасшедший! - жарко возразил Тадеуш.

- Всякое бывает, - невозмутимо ответил Эдвард. - Лучше предупредить.

Ученичество молодого Некроманта подходило к концу, так что после освоения основных моментов ремесла необходимо было готовиться к восхождению на первую ступень.

Парень подходил к этому очень серьезно и занимался так, что по ночам с него аж искры сыпались от напряжения. Франц посмеивался и старался всячески "снять стресс", хотя на самом деле очень гордился юношей.

На своеобразном "экзамене" первой ступени Тадеуш впервые увидел других Некромантов. Один производил впечатление древнего, но чрезвычайно крепкого старца, а другой оказался плотным мужчиной в возрасте, и куда больше походил на монаха, чем мага.

Никаких мантий и прочих специальных одежд на них не было, просто мужчины в деловых костюмах, словно они отрицали саму причастность к потусторонним силам. Но Тадеуш знал, что это не так. Эдвард рассказывал, что почти у каждого есть браслет силы, руны силы и ограничения также часто наносят на подкладку одежды, а то и вовсе на тело. И, конечно же, редкий Некромант выходит из дома без ритуального кинжала. Но всего этого не видно.

Экзамен проходил в доме Эдварда. Он был защищен и хорошо подходил для этой цели. Лучше, конечно, на открытом воздухе, но погода второй день не радовала. Тадеуш был еще слишком молод и неопытен, чтобы удержать контур круга в дождь.

В качестве подтверждения мастерства от юноши не требовалось вызвать отряд зомби или призраков. Это считалось довольно простым навыком. Ожидалось, что неофит установит свой первый контакт с миром мертвых. Именно там он получит свое имя.

Франц волновался перед этим испытанием куда больше самого "виновника торжества". Эдвард даже призвал его перестать психовать или делать это тише, так как своим поведением он делает лишь хуже Тадеушу. И вообще, парня ждет выдающееся будущее, так что с первой ступенью он как-нибудь справится.

После подобных нравоучений Эдвард впервые увидел разъяренного демона, пусть и наполовину. Зрелище впечатляющее. Но Франц смог взять себя в руки и не натворить дел.

Конечно, мастерам ученика представлял сам Эдвард. Франц остался дома, хотя у него и был соблазн наплевать на все предосторожности. Но ведь Тадеуш сам попросил. Парень, вроде, и не волновался вовсе.

- Кого ты привел к нам сегодня... Эдвард? - спросил старший из Некромантов странным шелестящим голосом.

Пока ученик не получит своего имени, ему не должно было слышать имена других. Конечно, правило не такое уж строгое, но в такие торжественные моменты его старались придерживаться.

- Того, кто является одним из нас, но пока не имеет имени, - ответил наставник, чуть подтолкнув парня вперед.

- Приветствую вас, - поклонился Тадеуш.

Оба Некроманта впились в него взглядами, от которых ничто не могло утаиться.

- Вампирская кровь, - заключил тот, что походил на монаха.

- И не только, - согласился старец. - Весьма любопытное сочетание. Достойный член Конклава, если докажет, что способен в нем состоять.

- Я готов к любому испытанию, - проговорил Тадеуш, все еще оставаясь спокойным.

- Что ж, тогда приступим.

Старшие Некроманты отошли к стенам, да еще и отгородились силовым щитом. Не только в целях безопасности, но и чтобы их сила не помешала ученику.

Как только это было сделано, старший маг велел:

- Начинай, мальчик. Открой дверь.

Тадеуш согласно кивнул и приступил к делу, прикидывая, ограничиться ли испытание только этим.

Для начала на полу следовало начертить круг силы. На самом деле это условное название. Каждый выбирает более близкую фигуру. Тут мог быть и круг, и треугольник, и пентаграмма. Да и способов начертания масса. От простой соли до крови.

Тадеушу была ближе стихия огня. Сложно сказать, почему. Поэтому для круга он достал заранее припасенную зажигалку. Щелчок кремня, и вместо пламени у парня в руке оказалась целая горсть искр. Они сияющим песком осыпались на землю, сами собой вычерчивая ровный, как по циркулю, круг, толщиной где-то в два пальца. Если приглядеться, то можно было различить, что это не просто линия, а тонкая вязь рун. Они содержали целый сонм защитных и ограждающих заклятий.

Стоило кругу замкнуться, как Тадеуш убрал зажигалку и достал нож. Практически вся Некромантия повязана на крови. Своей или чужой.

Приносить в жертву зверюшек Тадеуш не любил, к тому же собственная кровь давала больше силы, да и требовалось ее в разы меньше. Поэтому юноша приставил обсидиановое лезвие к ладони и сделал небольшой разрез.

Едва рана набрякла кровью, как парень плеснул ее в круг. Капли не коснулись каменного пола. Он словно стал поверхностью черной воды, жадно впитавшей подношение.

Стоило алым каплям раствориться в этой странной массе, как вверх ударил столб серебристого света, заполнившего собой весь круг и теряющегося где-то возле потолка.

Переглянувшись с наставником, Тадеуш смело вошел в круг, в этот самый свет. Реальность вокруг пошатнулась, смялась и приобрела совсем другие очертания.

Глава 13.

Эдвард водил сюда своего ученика пару раз, поэтому сейчас Тадеуш не растерялся, а предпочел оглядеться.

Ничего такого уж неожиданного. Огромный зал с едва ли не зеркальным полом. Серые колонны... да и все. Только от этого "всего" веет холодом, от которого не спасешься ни костром, ни теплой одеждой.

Мир мертвых лишен буйства красок для тех, кто еще жив. Это Тадеуш хорошо запомнил. Равно как и то, что жизнь всегда привлекает мертвых и их стражей. Вот и сейчас послышались множественные шепотки тех, кто скрывался в тенях.

Если бы Тадеуш не был Некромантом, то ничего и не услышал бы. И не мог бы влиять на эту сумеречную реальность. А сейчас достаточно было представить другую дверь, как она появилась. Нужно сделать лишь несколько шагов. Но парень не спешил уходить. Он прислушался к голосам. Сотни их сливались в один, и можно было разобрать:

- Некромант...

- ... вошел через круг... сам...

- ... но есть еще связь!

- Есть! Есть!

- Не с нами...

- Но и не с людьми...

- Он еще не раз придет...

- ... да, он сможет...

- Кто ты?

Решив, что это уже требует ответа, Тадеуш назвал свое имя. Голоса снова всколыхнулись, мельтешение теней усилилось. Наконец, снова можно было различить более-менее четкое:

- Нет. Твое имя здесь - Шин-нар.

Это новое имя что-то затронуло в душе молодого Некроманта, словно струна завибрировала. Честно говоря, приятное ощущение, поэтому-то и вырвалось:

- Спасибо.

- Подумать только...

- ... поблагодарил...

- Он не боится, но и не пытается подчинить...

Хор голосов казался удивленным, и юноша решил переспросить:

- А что, нужно было?

- Нет... нет...

- Удивительно!

- Он чувствует нас! Чувствует!

- Мы не ошиблись в тебе, Шин-нар! Мы довольны!

- Как же давно...

- Мы преподнесем еще один дар. Подойди к нам.

- Что это будет? - все-таки насторожился Тадеуш.

- Связь. Сила. Знак.

- Вещь можно украсть, это - никогда.

Прислушиваясь к голосам окруживших его теней, Тадеуш внезапно почувствовал, как полы его рубашки расходятся в стороны, словно и не было пуговиц. Только он хотел спросить, что это значит, как тени расступились, пропуская кого-то.

К юноше шла женщина. В этом сомневаться не приходилось, хотя тонкий стан укутывал длинный черный плащ, а лицо скрывал капюшон. В руках женщина держала длинную свечу, сделанную словно из жидкого серебра.

Женщина почему-то показалась Тадеушу смутно знакомой, и он позволил подойти ей почти вплотную.

- Ты прав, - голос у женщины оказался на удивление приятным, хоть и странным, потусторонним. - Мы виделись. Я пару раз выводила тебя отсюда.

- Вы...

- Селеста, провожающая души. Но твое время еще не пришло, и не скоро придет. Я появилась на притяжение.

- Чье?

- Твое. Ты вызвал немалое волнение в моем мире. Немногие Некроманты имеют подобный отклик. Я рада отметить тебя.

В этот момент от странной свечи отделилась капля воска. Вопреки всем законам физики, она упала не наземь, а подлетела к Тадеушу, коснувшись центра груди, где-то на ладонь ниже впадинки между ключиц.

Парень ощутил жар, но вполне терпимый. А воск, проигнорировав хирургический шрам на этом месте, стал менять форму, пока не обратился странным символом, вписанным в круг. Он отдаленно напоминал слитые воедино гамму и омегу, но более вычурный и с дополнительными "элементами".

- Этот знак удержит тебя на пути и поможет... в ремесле, - пояснила Селеста.

Тем временем воск исчез, оставив лишь серебристый знак, чуть-чуть покалывающий, но и это ощущение затихало.

- Спасибо.

- Милый юноша, - кажется, его "покровительницу" развеселила такая вежливость. - А теперь ступай. Тебе быть здесь не опасно, но и задерживаться не стоит. Найдешь выход сам?

- Вот же он, - Тадеуш кивнул в сторону двери, которая никуда не исчезала.

- Ты молодец, - кажется, Селеста улыбнулась. - Не представляешь, какая морока выводить всех заблудших.

С этими словами она исчезла, будто растворилась в утренней дымке. Смолкли и голоса. Оказалось, что молодой Некромант стоит уже не в зале, а посреди огромного поля с серебристой травой по колено.

Решив обдумать это в более подходящем месте, юноша направился прямиком к двери. Она поддалась без звука, а перенос свершился так быстро, что он едва моргнуть успел.

Созданный портал на миг ослепил, а когда Тадеуш обрел возможность видеть, то сразу заметил, насколько были удивлены его наставники. На Эдварде вообще лица не было.

Уничтожив следы круга, как учили, молодой Некромант рискнул спросить:

- Что-то не так?

- Уже нормально, - ответил Эдвард, но его голос прозвучал несколько придушено, так что искренность вызывала сомнения.

- Как к тебе теперь обращаться? - сухо осведомился старший Мастер, хотя, кажется, он выглядел бледнее, чем был.

- Там меня называли Шин-нар.

Некроманты многозначительно переглянулись, и Тадеуш не стал портить торжественность момента вопросом: что означает это имя.

- Что ж, ты доказал, что достоин, - кашлянув, заметил второй "экзаменатор". - Для нас отныне ты равный, ступивший на первую ступень. Некромант Шин-нар. Думаю, вторая ступень не заставит ждать, не правда ли, коллега Орхи?

- Полностью согласен с тобой, Ваалесс. Я вижу немалый потенциал, пусть и с налетом необычной природы. Впрочем, вампирская кровь не просто красивые слова. Эшал, что ты скажешь про своего ученика?

- Я могу только гордиться им. Надеюсь, Шин-нар и впредь не откажется от моего наставничества.

- Конечно, нет! - тотчас отозвался Тадеуш, и рискнул посмотреть на собравшихся. Ему настойчиво казалось, что все смотрят не столько на него, сколько на побледневший знак на груди.

- Тогда быть посему!

На этом и разошлись. Вернее, ушли экзаменаторы. Эдварду странно было бы выйти вон из собственного дома. А Тадеуш остался с ним - очень уж не терпелось получить ответы на некоторые вопросы.

- Мне по-прежнему называть тебя Эдвардом или лучше некромантским именем? - осторожно спросил юноша, собираясь застегнуть рубашку.

- Лучше все-таки, как обычно, - одними губами улыбнулся мужчина, почему-то не сводя глаз с ученика, и спросил сам: - Могу я посмотреть?

- Что? - не сразу понял Тадеуш.

- Твой знак. Можно?

- Да пожалуйста. Кажется, тех двоих он тоже очень интересовал. Почему?

- Понимаешь ли, получить печать смерти при инициации - это случается очень редко. Некоторые не получают ее вообще.

- Но что она означает?

- Это своего рода "благословение". С таким знаком Некромантия при использовании будет забирать у тебя куда меньше сил. Это еще как пропуск в мир мертвых на вход и выход.

- А почему мне этот знак достался сразу?

- Не знаю. И то, что происходило с тобой там, за вратами смерти - только твое. Об этом не принято расспрашивать и рассказывать тоже.

- Я понял. А имя? Мне показалось, что оно не понравилось другим.

- О, скорее наоборот. И еще они удивились. Понимаешь ли, Тадеуш, имя, принесенное с той стороны, значит гораздо большее, чем обычное и куда ярче отражает таланты Некроманта.

- Что же означает мое?

- "Шин-нар" - это "скользящая тень", но также и "призывающий тень". Вот мои коллеги и гадали, что большее всего подходит, и означает ли это, что в будущем ты обнаружишь в себе этот дар.

- Но я же Некромант!

- Именно. Но у каждого из нас со временем обнаруживается более узкая "специализация", к которой нас тянет. Это как у обычных магов со стихиями.

- А можно выбирать?

- Нет, это просто как талант. Есть несколько составляющих, владыкой которых можно стать: плоть, кровь, душа, тень. К последней часто относят "то, что проходит между".

- Можно владеть этим, как?

- Не совсем. Ты уже знаком с основными принципами Некромантии, знаешь, что она может. Так вот, владыка плоти способен легко конструировать мертвую ткань. Зомби получаются особенно хорошо, причем, практически скелет может сделать неотличимым от живого человека.

Владыке крови по силам заново создать видимость жизни и он даже имеет некоторую власть над вампирами. Не над высшими, конечно. И такой Некромант может повернуть кровь человека против него самого, если получит к ней доступ.

Владыка душ, думаю, догадываешься, на что способен - похитить душу, впитать ее, а также он имеет неограниченную власть над призраками.

Что же до Владыки теней, то ему подвластны именно они. Опять же, можно обратить тень любого против него самого, укрыться тенью до полной невидимости. Твои существа - это гули, личи, ночные псы.

- Я никогда не видел ночных псов.

- Их осталось мало, но можно создать. Это весьма умное существо, преданное создателю. Оно как раз соткано из теней и внешне похоже на большую собаку. Если хочешь узнать подробнее, я дам тебе одну книгу.

- Спасибо.

- Да на здоровье. Главное, воздержись от самостоятельных экспериментов. Подобное делается только на силе не ниже пятой ступени, ты понял?

- Конечно.

- Вот и хорошо. А вообще, тебя нужно поздравить. Ты отлично справился и произвел хорошее впечатление на своих экзаменаторов.

С последней частью фразы Тадеуш был не совсем согласен, но благоразумно только поблагодарил наставника.

- Ладно, у нас еще будет не одна возможность все тщательно разобрать на занятиях, а сейчас лучше возвращайся к Францу, пока он не навыдумывал себе чего-нибудь и не начал брать мой дом приступом.

- Да что ты! Это вряд ли. Но я все-таки пойду.

- Иди, - Эдвард понимающе улыбнулся, провожая ученика. Для него сердечная привязанность Тадеуша давно не являлась секретом.

Наставник был прав, Франц уже места себе не находил. И демоническая импульсивность вовсе не помогала. Его поверенные даже дважды приходили успокаивать. Сначала Лайнел в своей обычной манере заявил, что этот парень всегда выкрутится, и не стоит волноваться за мужчину, как за барышню, потом, спустя где-то час, заглянула Эрмина, посоветовав не изводить себя понапрасну, и не забывать, что он сам все-таки демон, которым не свойственны подобные треволнения.

Франц тотчас доказал свою демоническую натуру, вызверившись на женщину не хуже тигра, так что та поспешила удалиться. А мужчина продолжил ждать, фактически приказав себе успокоиться.

Правда, все уговоры были позабыты, стоило Францу услышать звонок в дверь, а мигом позже ощутить своего молодого любовника. Даже не по запаху, по шлейфу ауры. А почувствовав, мужчина почти выбежал навстречу.

Тадеуш вернулся вполне себе живой и здоровый, только усталый - даже темные круги под глазами появились. Но Франц все-таки спросил, не доверяя зрительному анализу:

- Как все прошло?

- Отлично, - улыбнулся Тадеуш, сдерживаясь, чтобы кинуться на шею полудемону. - Я теперь Некромант.

- Ты и был им, - улыбнулся Франц.

- Да. Но теперь я признанный Некромант первой ступени.

- Поздравляю! А сколько их всего? - говоря это, Франц мягко подталкивал юношу в сторону спальни.

- Хм. Кажется, двенадцать. Но последние уже для не совсем живых. Вроде, нужно быть минимум наполовину личем.

- Вот это точно может подождать лет так пятьсот, - фыркнул Франц.

- Вполне, - кивнул Тадеуш, на ходу стаскивая пиджак, но, под пристальным вниманием мужчины, не бросая его, где попало, а педантично вешая на стул. - Я в ванну. После всех этих испытаний...

- Конечно. Тебе помочь?

Судя по тону, никто не подозревал Тадеуша в беспомощности, поэтому он просто кивнул, оставив за собой провокационно приоткрытую дверь. Франц понял намек исключительно правильно и на ходу принялся избавляться от собственной одежды. С куда меньшей аккуратностью, стоит заметить.

Решая не откладывать затею в долгий ящик, Франц притянул молодого Некроманта в долгий поцелуй. Тот яростно ответил, но потом нехотя отстранился, проговорив:

- Сначала душ. Мало ли что на меня осело после мира мертвых.

- Мира мертвых? - ошеломленно повторил Франц.

- Угу. Я Некромант, не забыл? Это было испытанием.

- Дикость какая. Похоже, мне нужно поговорить с Эдвардом... на определенные темы, - глаза Франца недобро блеснули, на миг показав свою демоническую сущность.

- Не надо, - возразил Тадеуш, вставая так, чтобы вода из душа не заливала лицо. - Все же нормально. Да и не мог он тебе рассказать.

- Все равно, - фыркнул мужчина, все еще возмущаясь.

- Но чего-то подобного и стоило ожидать. Неужели ты думал, что мастера в качестве экзамена устроят мне письменную контрольную?

- Вариант неплохой.

- Но невероятный. К тому же ничего страшного не произошло.

- Вот чего не знаю, того не знаю, - задумчиво протянул Франц. Решив провести немедленную "инвентаризацию" подопечного. - Ты выглядишь усталым.

- Само собой. Не все так просто. Но если тратишь силы на то, что тебе предназначено, то восстанавливаешься быстро. А вот если я не буду пользоваться Некромантией, вот тогда и могут начаться проблемы.

Читая такую "лекцию", Тадеуш воспользовался ею, как отвлекающим маневром, чтобы вымыться.

- Какие проблемы? - мужчина тотчас стал невероятно серьезен.

- Разные. Например, спонтанные выбросы силы или невольный призыв призраков, а то и оживление чего мертвого. Не считая общего угнетенного состояния.

- Ну, этого я не допущу! - безапелляционно заявил Франц, а заодно и отобрал у юноши флакон с шампунем. Волосы Тадеуша ему нравились чрезвычайно, так что тот даже шутил, что из него хотят сделать Рапунцель.

- Да, Эдвард по-прежнему будет меня учить, - напомнил Тадеуш, жмурясь от удовольствия.

- Хорошо.

- Ага. Честно говоря, я опасался, что мне заменят наставника.

- Вы так сдружились с Эдвардом?

- Скорее сработались. Он надежный мужик, без завихрений и недопониманий.

- Весьма... любопытное определение.

- Только ему не говори. Я не хочу невольно его обидеть.

- Он не из обидчивых.

- Все равно.

- А что мне за это будет? - томно вопросил полудемон.

- Что, неужели ты собрался получить мою бессмертную душу? - Тадеуш постарался изобразить ужас.

- Любовь в душу имеет свои прелести, но в данный момент меня куда больше интересует бренное тело. Вот это самое.

- Что ж, придется пойти на столь вероломные условия.

- Ах, какой я злодей, - усмехнулся Франц, буквально впиваясь поцелуем в шею юноши, чей требовательный стон возвестил о безоговорочной капитуляции.

Торжествующе улыбнувшись, мужчина принялся спускаться поцелуями по груди юноши, пока не наткнулся на недавно приобретенную им метку. Знак побледнел и был почти невиден, но, судя по всему, сохранял магическую составляющую. От прикосновения к нему Франц ощутил легкое покалывание на губах, поэтому и отстранился, чтобы разглядеть получше.

- Что это? - спросил он, обводя контур знака кончиками пальцев.

- Это мне поставили там.

- Где "там"? - не отступал Франц.

Сомневаясь, правильно ли поступает, Тадеуш рассказал краткую версию произошедшего в мире мертвых.

Франц задумался, все еще водя пальцами по отметине, потом тихо проговорил:

- Я всегда знал, что ты особенный. Надеюсь, это поможет тебе.

- Эдвард говорил, что да.

- Хорошо, - похоже, сам Франц был в этом неуверен, или его пугало то, что любовника отметила смерть.

- Тебе это неприятно?

- Нет, все нормально, - и, словно в доказательство своих слов, Франц продолжил начатое, и все подозрения умерли на корню.

Глава 14.

Второй ступени Тадеуш достиг куда быстрее первой, да и экзамен показался ему более легким. Правда, Эдвард считал, что дело в мастерстве, а не в легкости.

Свой особый талан по управлению тенями молодой Некромант еще не демонстрировал, да никто и не требовал. А испытание выдержал с честью. Необходимо было, во-первых, призвать гулей. И это оказалось несложно. Куда труднее было отослать их обратно. Второе задание заключалось в поднятии зомби. Но не просто ожившим мертвецом или скелетом (в зависимости от состояния "материала"). Тадеуш получил набор костей. Неполный. Из них надо было не только поднять, что получится, но и сделать зомби максимально похожим на живого.

Это куда сложнее и кропотливее призыва. Нужно контролировать несколько заклятий сразу, а также поток силы. А то можно невольно поднять нечто выше зомби.

Тадеуш хоть и вымотался, но справился и с этим. Наставник не скрывал гордости за ученика. Вообще тема перерождения была ему весьма интересна. Существовала даже теория, что при должном умении возможно поднять из человека вампира. Правда, на подобные исследования давно было наложено вето.

Некроманты имели давний уговор с вампирами. Они не пытаются экспериментировать или влиять на Детей Ночи, а те не будут уничтожать Некромантов и позволять учиться ремеслу таким полукровкам, как Тадеуш, если те захотят.

На тот момент проблема была насущной. Пара излишне упертых и сумасшедших магов сильно подпортила репутацию конклаву. Пришлось выдавать ослушников.

Честно говоря, только с вампирами Некроманты общались с подобным пиететом. С другими магами сохраняли отстраненный нейтралитет, равно как и с оборотнями, эльфами и прочими магическими и не очень расами.

Правда, сам Тадеуш, благодаря домашнему "окружению", живо интересовался всем разнообразием "серого мира", и до сих пор удивлялся, как мог не замечать этого раньше. На что Франц лишь улыбался.

После второй ступени была третья, которую Тадеуш так же успешно "взял". Одновременно подоспел и конец семестра в университете, где юноша так же довольно успешно учился. Как раз в это время Франц провернул очередную крупную сделку между компаниями и просто поставил любовника перед фактом, что они едут в отпуск. Он видеть уже не может деловые бумаги, компьютеры, телефоны, факсы, книги и Тадеушу не позволить прозябать в библиотеке или в обнимку с очередной мертвечиной.

Молодой Некромант повозмущался лишь для вида, и чтобы Франц его поуговаривал (как он это делал!), потом согласился.

Отправлялись на дивный греческий остров, где Франц снял целую виллу. Во многом потому, что Лайнел и Эрмина ехали с ними. Впрочем, Тадеуш ничуть не удивился. Безопасность прежде всего. Но посторонних в отпуске вообще не ожидалось, что очень радовало.

Остров оказался восхитителен, равно как и вилла, где можно было спрятать полк солдат, не меньше. Имелась только одна маленькая ложка дегтя, доставшаяся Тадеушу. Солнце. Оно сильно обжигало белую кожу, да еще и способности молодого Некроманта бунтовали против него.

Спасением для юноши стали глухие ставни на окнах и огромная тенистая терраса, настолько заросшая диким виноградом, что на нее пробирались лишь редкие, рассеянные солнечные лучики. И еще Франц лично несколько раз в день мазал любовника солнцезащитным кремом. Конечно, это провоцировало и другие весьма приятные занятия. А для моря у них были вечера и ночи. Благо темнеть начинало рано.

В первый день, когда Тадеуш умудрился сильно обгореть, Франц носился вокруг него, как мать-наседка. Пришлось даже успокаивать, что любовник вовсе не собирается умирать сей же час. Тогда полудемоном овладело чувство вины. Пытаясь хоть как-то облегчить боль юноши, он сокрушенно проговорил:

- Прости! Я должен был предвидеть!

- Ничего не должен, - пробурчал Тадеуш, стараясь найти такое положение в кровати, чтобы менее всего тревожить ожоги. - Я сам не знал, что окажусь таким чувствительным.

- Но признаки были! - продолжил самобичевание Франц. - Ты Некромант, да еще вампирская кровь. А тут солнце не в пример сильнее, чем дома.

- Да ладно тебе, проехали.

- Если хочешь, мы можем вернуться или отправиться куда-нибудь еще.

- Вот еще! Неужели тут кроме солнца и пляжа нет ничего интересного?

- Нет, конечно, есть.

- Отлично. Будешь моим гидом?

- Мог бы и не спрашивать. Но сначала пусть твои ожоги заживут.

- Хорошо, - улыбнулся Тадеуш и поцеловал Франца. Правда, дотянулся только до его щеки. Впрочем, это и к лучшему. Ни к чему будоражить желания, которые пока вряд ли получится осуществить.

Потом они успешно приспособились и к этому. Отлично приспособились. А на Тадеуше всегда все заживало быстро, и солнечные ожоги не стали исключением.

Несмотря на все принятые меры предосторожности, на молодого Некроманта каким-то непостижимым образом умудрялся ложиться загар. А ведь он почти всегда ходил в льняных брюках и рубашке. Легкой, но все равно. А еще в соломенной широкополой шляпе. Тадеуш усмехался, что он в ней похож на профессора ботаники, только сачка не хватает. Франц смеялся вместе с ним, но зорко следил за тем, чтобы указанный предмет всегда был на голове любовника. А если его вдруг не было рядом, то эту обязанность с радостью несли Эрмина или Лайнел.

Последнему солнце вообще было нипочем и на рабочие качества никак не влияло. В свободное же время он совершал умопомрачительные заплывы. Франц бурчал, что так ему скоро придется отлавливать телохранителя сетью у берегов Турции.

Организм самого полудемона на подобные перепады температуры не реагировал вообще, способный одинаково легко переносить и сильный холод, и сильную жару. Только загар ровной патокой ложился на кожу.

Не давая любовнику "погрязнуть в пучине книг", Франц сам занимался его досугом (большую часть времени). И это очень походило на медовый месяц.

Но не все было так радостно, как хотелось бы. Франц был невероятно счастлив подобному времяпровождению, но что-то его беспокоило. Тадеуш это нутром чуял. Хотя от расспросов воздерживался, справедливо полагая, что захочет - сам расскажет. Вот только мужчина с подобными откровениями не спешил.

Молодой Некромант тем временем начал подмечать некоторые странности. Например, однажды он увидел Франца, разговаривающим с зеркалом. Тадеуш застал самый конец странного разговора.

- Нет, твои усилия были напрасны. - Короткое молчание, словно ему отвечали, и снова: - Мне это не нужно. Я рад находиться здесь. Извини.

Кажется, Тадеуш также уловил свечение зеркальной поверхности и ощущение какой-то странной магии. Впрочем, юноша достаточно хорошо знал любовника, чтобы не заподозрить его в сумасшествии.

Во время этого инцидента Франц так и не заметил, не почувствовал, что его видели. Зато ночь последовала невероятно бурная. Едва отдышавшись, Тадеуш пробормотал:

- Ты прямо как в последний раз!

Развить эту мысль ему не дали, заткнув поцелуем, но было сегодня в ласках Франца что-то отчаянное. Тадеуш старался отвлечь, как мог, а потом еще пару дней не отходил ни на шаг. Кажется, любовнику так было спокойнее, а юноша был только рад хоть как-то помочь.

Постепенно Франца "отпустило", он стал почти прежним. Но спустя пару дней Тадеуш столкнулся с Эрминой, находящейся в полном раздрае. Парень еще никогда не видел эту сильную, непреклонную женщину такой.

Найдя укромный уголок в огромном саду виллы (на него-то и "повезло" наткнуться Тадеушу), она плакала. Причем с каким-то глухим отчаяньем, почти беззвучно, так как крепко прижимала ладонь ко рту, а слезы катились и катились по бледным щекам.

Тадеуш просто не мог пройти мимо. Подсев рядышком на старую мраморную скамейку, он осторожно поинтересовался:

- Эрмина, что-то случилось?

- Нет, - женщина даже вздрогнула, словно не слышала, как он подошел, и молодой Некромант впервые получил возможность разглядеть ее изменившиеся глаза: по-птичьи желтые, с более крупным зрачком. - Нет-нет, ничего не случилось!

- И поэтому ты сидишь здесь, поливая слезами окружающую растительность?

- Ничего, все прошло, - Эрмина попыталась принять прежний невозмутимый вид и ладонями вытереть мокрые щеки, вот только слезы все продолжали течь.

Тадеуш решил помочь ей своим платком, но едва белоснежная батистовая ткань коснулась щеки женщины, как она тихо всхлипнула и уткнулась юноше в плечо, желая хоть так заглушить рыдания.

Тадеуш на секунду застыл в ошеломлении, но руки сами собой обняли подрагивающие плечи, стараясь утешить. И уже показалось таким естественным прижать ближе, попытаться успокоить.

Впрочем, "истерика" прошла быстро. И пяти минут не прошло, как Эрмина снова взяла себя в руки. На этот раз окончательно. Использовав предложенный платок по назначению, она сказала почти своим обычным голосом:

- Прости. Ты не должен был видеть меня такой.

- Всякое случается, - пожал плечами Тадеуш. - Ничего страшного. Я никому не скажу.

- Еще раз спасибо. Ты всегда был чутким молодым человеком.

- Надеюсь им и остаться, - мягко улыбнулся Некромант. - Тебе получше?

- Да, уже все, - женщина попробовала ответить на улыбку, но получилось у нее не очень.

- Могу я чем-нибудь тебе помочь?

- Ты и так помог больше, чем думаешь, - на этот раз улыбка все-таки получилась, хоть и бледная.

- Вроде я ничего такого не делал, - попытался возразить Тадеуш.

- И, тем не менее, одно твое присутствие разрешило многие трудности. Ты еще так молод, - Эрмина материнским жестом погладила парня по щеке. - С годами ты поймешь гораздо больше. Не суди нас строго.

- Судить? О чем ты?

- Не обращай внимания. Наверное, это уже старческое брюзжание, - женщина уже полностью взяла себя в руки, от слез не осталось и следа.

- Ты вовсе не старая, - сразу же возразил Тадеуш.

- Спасибо. Но ни к чему скрывать года. Я же вижу Франца. Я вырастила его с очень юного возраста. Хотя уже тогда он многое понимал.

- Ты - его приемная мать?

- Фактически. Пусть договор опекунства и давно расторгнут.

- Договор?

- Да. Франц попал ко мне пятилетним ребенком, с условием, что я буду опекать его и выполнять прочие функции родителя до его совершеннолетия.

- И что было потом? - сам Франц не любил распространяться о своем детстве, и парень ухватился за эту возможность узнать хоть что-нибудь.

- Потом Франц стал взрослым, но не захотел отпускать меня. Мы сильно привязались друг к другу, и я осталась.

Женщина и молодой человек понимающе улыбнулись друг другу, потом Тадеуш все-таки спросил:

- С ним было сложно?

- Нет. Просто по-другому. Демоническое начало в нем все-таки сильнее. И обычные чувства или острее человеческих или отсутствуют вовсе. Демонам ведь не бывает стыдно или неловко. А чувственность, особенно у таких, как Франц, просыпается очень рано. Вот с этим было непросто. Единственное облегчение: рано определившееся лидерство крови влияет и на все остальные... способности. Раз он демон, то не может иметь детей от обычных людей без специального ритуала. В период его отрочества это было весьма важно.

- Но как же тогда появляются полукровки?

- Помимо простых людей есть и колдуны, ведьмы, спириты. Чистокровные люди, но с силой.

- Значит, будь я девушкой...

- Да, вполне мог бы заиметь дитя.

Тадеуш очень старался скрыть облегчение, но Эрмина лишь понимающе улыбнулась:

- Не беспокойся. У вас все так, как редко бывает. К тому же Франц никогда не стремился завести наследника. У многих рас, жизнь которых исчисляется не годами, а веками, подобные желания сильно приглушены.

- Я слышал о таком. Мне Эдвард рассказывал. И намекал, что большой магический потенциал мало совместим с воспитанием отпрысков.

- Да, такое бывает редко.

Кажется, Эрмина опять вспомнила что-то неприятное, так как глаза сделались грустными. Но расспросить, в чем же дело, Тадеуш не успел. Женщина поднялась с места, сказав:

- Прости, что видел меня в таком состоянии. И спасибо. К сожалению, дела не ждут.

Эрмина поцеловала юношу в лоб и спешно удалилась, словно опасалась, что ее остановят.

Тадеуш не понимал, какие срочные дела могут быть тут. Они же в отпуске! Но вопрошать пустоту бесполезно. Пожав плечами, юноша направился к дому.

На полпути что-то заставило парня остановиться. Он сам не понял, что именно, поэтому тщательно прислушался к себе и окружающему миру.

На первом "уровне" ничего. Значит, это не магическая ловушка и не творящееся заклинание. Углубив "исследование" Тадеуш все-таки обнаружил магические следы. Странные, не классические, с малой толикой примеси крови. Словно где-то здесь открывали портал для перемещения.

Сгорая от любопытства, молодой Некромант едва не перерыл всю поляну, но ничего больше так и не нашел. Возможно, вооружившись определенными... инструментами еще можно было что-то обнаружить. Например, ауру того, кто открыл портал, но едва парень вышел к вилле, как раздалось:

- Ах вот ты где!

Можно было не оборачиваться, юноша и так понял, кто это. Франца он узнавал всегда и везде. Это узнавание зажгло радостную улыбку на губах Тадеуша, которая стала лишь ярче, когда мужчина приобнял его за плечи.

- Где ты был? Лайнел уже отправился тебя искать, - попенял Франц.

- В саду. Потом мы побеседовали с Эрминой. Она была чем-то расстроена.

- Чем же?

- Не знаю. Зачем расспрашивать о том, что причиняет боль?

- Какой ты у меня тактичный, - ласковое прикосновение к щеке и поцелуй в качестве награды. - Но пойдем в дом. Ты не обгорел?

- Вроде нет. Ведь уже вечереет.

- Ты у меня умудряешься обгорать даже на закате, - усмехнулся Франц, пристально разглядывая любовника. - Вон, лоб со щеками как-то подозрительно покраснели.

- Ерунда.

Но мужчина и слышать ничего не хотел. Втащил Тадеуша в дом, а потом парень млел от того, как чуткие пальцы полудемона наносили крем на его лицо. Затем его поили холодным лимонадом на террасе, где они уютно расположились в огромных раскладных креслах. Сначала в разных, а уж потом... Впрочем, никаких свидетелей происходящему между этими двумя не было.

Тадеуш не помнил, чтобы когда-нибудь ему было так хорошо. Спроси его кто-нибудь, и он бы ответил, что по-настоящему счастлив. И его... партнер разделял это счастье. Франц даже пообещал, что скоро они сюда вернутся.

Так и вышло. Спустя всего полгода им снова очень захотелось "в отпуск", а Франц не привык отказывать себе и, тем более, любовнику в радостях.

За это не такое уж малое время они нисколько не остыли друг к другу. Наоборот, между ними установилась крепкая связь. Не только физическая, но и магическая. Впрочем, это их не пугало.

Ко времени "отпуска" Тадеуш уже был Некромантом третьей ступени и готовился к четвертой, когда решено было отвлечься.

Если бы юноша знал, во что выльется этот отдых, то костьми бы лег, но не допустил его. Но он все-таки был Некромантом, а не предсказателем или оракулом.

Нет, поначалу все было отлично: теплое море, мягкий песок, вилла, и любовники, предоставленные друг другу. Слишком увлеченные "отношениями", чтобы подмечать казалось бы незначительные мелочи. Например, что Эрмина ходит какая-то сама не своя, но старается "держать лицо".

Трагедия случилась спустя неделю. Тогда Тадеуш послушно сидел на террасе, ожидая вечерних сумерек, и коротая время за книгой. Скоро за ним должен был зайти Франц, еще с обеда отправившийся в город по каким-то делам.

Но мужчина не зашел. А где-то через полчаса Тадеуш ощутил мощный магический всплеск и, кажется, крик. Конечно, парень не стал оставаться на месте, а ринулся к источнику магического волнения, благо определить его было не так уж и сложно.

По пути Тадеуш едва не столкнулся с Лайнелом. Того тоже привлекло это волнение. Спустя пару минут они оба уже достигли цели.

Разум молодого Некроманта отказывался верить в увиденное, но не узнать он не мог. Чуть в стороне от дорожки сада лежал два тела: мужчины и женщины. Не люди. И Тадеуш их знал.

У женщины в груди зияла дыра, словно ей вырвали сердце, мужчина казался абсолютно неповрежденным, только из уголка рта вытекала тоненькая струйка крови. Франц.

Испустив просто звериный крик, юноша рухнул на колени рядом с любимым. Вот только Тадеуш уже знал, что все напрасно. Некромант всегда чуял смерть. Но он не мог не коснуться Франца, чтобы еще раз все проверить.

Франц оставался мертвее мертвого, хотя непонятно, что вызвало смерть. А стоило Тадеушу положить голову любовника себе на колени, как тело мужчины просто рассыпалось снопом алых искр. Словно его и не было.

Не замечая текущих по щекам слез, парень спросил у Лайнела:

- Что здесь произошло?

- Боюсь, ответ тебе не понравится, - оборотень поднял на юношу ставшие волчьими глаза.

- Как такое может нравиться? Я хочу знать, кто виновен во всем этом!

- Судя по следам и прочим... признакам - Эрмина убила сначала Франца, а потом и себя.

- Как? Она...

- Здесь больше никого не было. Можешь сам убедиться.

- Я верю тебе. Но зачем это? Для Эрмины ведь Франц был как сын!

- Не знаю. Но она использовала свою силу гарпии, так что смерть произошла почти мгновенно. А потом Эрмина обратила эту силу против себя самой.

- Но повреждения совсем разные.

- Рикошет. К тому же зависит от того, на что именно направлен удар. Эрмина уничтожила свое сердце.

- Но зачем? Я... не понимаю, - едва не всхлипнул Тадеуш.

- Не знаю, - тихо вздохнул Лайнел, опустившись на землю рядом с юношей и обнимая его. Молодой Некромант производил впечатление, что сейчас просто рассыплется. - Я не оставлю тебя и буду помогать, если позволишь.

Тут Тадеуш все-таки не выдержал и разрыдался. В его жизнь вернулись черные времена.

Разбирательство с властями и с делами. Нет тела - нет дела. Но хоть юноша и не спешил признавать любовника и опекуна умершим, это вызвало проблемы материального характера. Но стоило поделиться этими мыслями с Лайнелом, как тот вручил Тадеушу надлежаще заверенные бумаги, в соответствии с которыми парень мог распоряжаться всем имуществом Франца наравне с ним. А в отсутствии главы компании назначался управляющий, отчитывающий перед тем же Тадеушем или указанным им лицом.

Юноша плохо разбирался во всех этих бумагах и бизнесе, только в пределах образования, поэтому Лайнелу пришлось многое взять на себя.

Сказать, что Тадеуш переживал, это не сказать ничего. Он даже полез туда, куда его сила еще не позволяла. В итоге у молодого Некроманта случился срыв, собственная сила едва не сожгла его. Эдварду, которого вызвал взволнованный Лайнел, немалых трудов стоило избавить ученика от последствий столь необдуманного поступка.

И все-таки подобное безрассудство дало Тадеушу призрачную надежду. Франц не умер полностью. То погиб человек, а демон остался жить, но ему пришлось вернуться в свой мир, из которого в этот ему путь заказан.

Воссоединить демона с человеческим телом - такое удавалось лишь пару раз за всю историю магии, и то сильным и опытным колдунам. Но Тадеуш ухватился за эту идею, как утопающий за соломинку, и никто не мог его отговорить, хотя Эдвард и Лайнел пытались изо всех сил.

Тем не менее, молодой Некромант осознавал, что находится еще не на том уровне, поэтому с остервенением взялся за учебу, одновременно изучая всю доступную литературу о демонах.

Подобная увлеченность на грани фанатизма настораживала учителей, но заниматься с Тадеушем они не отказывались, понимая, что такие таланты рождаются нечасто, а любой талант нуждается в огранке.

Молодой Некромант легко поднялся до шестой ступени. Далее пришлось попотеть. С седьмой ступени сила уже не могла не оказывать влияния на душу. Некогда жизнерадостный парень стал холоден, если не сказать сух. Мир живых терял свою привлекательность, и прочее в том же духе.

Но Тадеуш с легкостью шел на эти жертвы, словно избавляясь от чего-то лишнего. Главное - любовь и не думала угасать. Она просто была, горела в груди, как единственная искорка жизни.

О том, чтобы отдохнуть, отвлечься, Тадеуш и слышать не хотел. Единственная дань миру людей - университет он все-таки закончил. Хотя к выпуску его не считали странным разве что пара профессоров (которые и сами были с причудами).

Постепенно, благодаря огромной работоспособности, упорству и прочим талантам, Тадеуш дошел и благополучно миновал десятую ступень мастерства.

Далее начинались уровни для не совсем живых. Тадеуша не остановило бы и это, но Эдварду все-таки удалось его отговорить. Ключевым аргументом стало, что если удастся вернуть Франца, то зачем ему почти зомби или полумертвый лич. После долгих раздумий Некромант согласился. До сих пор первый учитель был для него авторитетом.

Тадеуш уже заработал себе "имя" и уважение коллег, совершил пару открытий в области Некромантии. И это все в возрасте едва за тридцать! Ему впору было самому брать учеников. Но он отмахивался как от подобных идей, так и от возможных кандидатов, которых Эдвард пару раз пытался привести.

Наваждением Тадеуша стала демонология. Как ни странно, он не чувствовал отторжения этого вида магии, но и получалось так себе. Настроить окно с миром демонов не выходило. Во многом потому, что Некромант не знал, к кому именно обращаться, а вызвать кого-то из известных высших могло быть попросту опасно.

К сожалению, некромантия и демонология редко скрещивались, но Тадеушу все-таки удалось найти один ритуал. Правда, тут была одна загвоздка - требовалась кровь бога. И это не какая-то метафора вроде того, что вино является кровью Христовой. Ритуал появился задолго до рождения первого христианина. Требовалась настоящая кровь.

Подобный "затык" поумерил задор Некроманта, но он и не думал сдаваться. Тадеуш принялся рыть самые древние фолианты, рукописи и личные записи древних магов, пока, как ему показалось, не нашел решения.

Глава 15.

Тадеуш закончил рассказ и воззрился на своих "конвоиров", как ожидающий приговора преступник.

Не скажу, что рассказ меня не пронял. Как бы некоторым не хотелось, я все-таки не последняя сволочь (да, мы не вымирающий вид). Хотя этот взгляд тронул куда больше. В наше циничное время всегда невольно удивляешься, видя такую преданность. Любовь, которая не умерла за годы, а до сих пор согревает, дарит надежду.

Иногда я ненавидела в себе это чутье - понимать искренность чувств. Но сегодня не тот случай. И все-таки я не могла не спросить:

- Но почему именно я? - в конце концов, полезно знать слабые места. Вообще-то моя искра божественной силы не фонит направо и налево.

- О, о вас написано много выдающегося! Ведь именно вы уничтожили Триаду, и не только. С вашей персоной связывают много... захватывающих событий.

Я многозначительно посмотрела на Андре. Тот смутился, пробормотав:

- Я ничего такого не писал!

- Ну-ну, - протянула я, а сама вспомнила один Совет Магов, на котором мне пришлось присутствовать.

- Нигде напрямую не сказано о вашей божественной силе! - поспешил добавить Некромант. - Я делал определенные выводы на анализе доступной информации и паре проведенных тестов.

- Тестов! - моему возмущению не было предела.

- Простите! Я ни в коей мере не хотел доставлять лишнего беспокойства.

- Допустим, - я решила оставить эту тему, чтобы не заводиться лишний рад.

- А для чего тебе кровь бога? Что за ритуал? - с профессиональным интересом спросил Андре.

- С нею можно не только открыть портал в мир демонов - это в принципе несложно, но и находиться там не меньше трех суток. Она образует нечто вроде защиты.

Я вспомнила, как хреново мне было те разы, когда повезло "побывать" в мире демонов. И эта затея Некроманта вызвала у меня сомнения.

- Верно ли я понял, что твоя цель - только попасть в тот мир?

- На первом этапе да. А потом... Существует определенный ритуал "возрождения души". Обычно к нему прибегают, чтобы заставить очнуться человека в коме и прочих подобных случая, но и в моем деле это подойдет. Ведь часть души Франца жива! В общем, мы проводили множество расчетов - должно получиться.

- И все равно, план какой-то ненадежный, - проговорил Андре. Я бы сказала куда жестче, но сдержалась. Не люблю демонов. От них гораздо больше неприятностей, чем от всех остальных.

- Почему? - удивленно спросил Тадеуш.

- У тебя куда больше шансов погибнуть, чем осуществить задуманное. Мир демонов огромен! Трех дней явно не хватит, чтобы отыскать Франца, если не знать конкретного места, дома.

- Я его почувствую, - не сдавался Некромант.

- А если нет? - встряла я.

- Есть другие способы... поиска.

- Магия там действует не по привычным законам. Может не получиться. А демоны не любят чужаков.

Очень не хотелось рушить надежду, так долго поддерживающую Тадеуша, но он должен знать. Сейчас он обдумывал полученную информацию, пока не пришел к выводу:

- У меня всегда наблюдался некоторый иммунитет к демоническим способностям.

- Хорошая вещь, но на твоем месте я бы не стала на это рассчитывать.

- Соглашусь, очень сырой и непродуманный план, - кивнул Андре.

Мы все, как по команде, переглянулись, и Тадеуш осторожно так спросил:

- Вы решили мне помочь?

Нет, вовсе не я вылезла вперед со своим состраданием и чувством долга. Андре заявил:

- Было бы обидно, если талантливый Некромант так глупо погибнет. К тому же, я не хочу, чтобы ты опять подстерегал Лео где-нибудь в темном переулке.

Забота обо мне выглядела весьма трогательной, вот только эта встреча с большей долей вероятности закончилась бы в мою пользу.

Ответить что-нибудь едкое и "испортить момент" я не успела. Мы с Крисом насторожились почти одновременно, ощутив приближение чужого зверя. Принюхавшись, я заключила:

- Андре, кажется, у нас гости.

- Я никого не жду. Это...

- Оборотень, да. Крис, пойдем, разберемся. Он как раз сейчас в дверь постучит.

Верховный Маг явно собирался возразить, но спорить с дверью как-то глупо и бесперспективно.

В дверь не просто постучали, скорее забарабанили, так что сразу захотелось в лоб дать. Вообще, звонок для чего висит? А прикидываются интеллигентными людьми!

Такое поведение "гостя" никак не могло настроить на лирический лад, поэтому, открывая дверь, я готова была вызвериться прямо с порога. Сдержалась. Наверное, зря.

Столь активно привлечь наше внимание пытался крупный, высокий мужчина в годах. Не толстый, а именно крупный. Даже под одеждой угадывалось наличие развитых мышц. Обликом посетитель чем-то походил на Криса. Правда, тот таким станет лет через тридцать, не раньше.

Профессии этих двоих, кажется, тоже были схожи. Даже сейчас "гость" был едва ли не в боевой стойке. И это несмотря на щекотливость ситуации!

Тряхнув полуседыми волосами (правда, из-за короткой стрижки трясти особо нечем было) мужчина уставился сначала на меня, потом на Криса, у которого и спросил:

- Вы хозяин этого дома?

- Хозяйка - я, - мой зверь уже встрепенулся от возмущения. Едва почувствовав мою силу, чужак должен был поприветствовать меня по правилам стаи, иначе ничего хорошего ему ждать не приходилось.

- Вы... - мужчина снова вперился в меня взглядом. Это было уже слишком. Позволив появиться в голосе рычащим ноткам, я спросила:

- Что тебе надо на моей земле, чужак? Как смеешь ты бросать мне вызов?

- Ты мне никто, кошка!

Весьма необоснованная бравада, особенно для оборотня, без спросу проникшего на территорию мага. Мой зверь рвался преподать урок, а я не стала ему отказывать. Прекрасно зная, что за периметр дома Андре не проникнет ни звука, а забор хранит от любопытных глаз, я подняла голову и издала рык.

Похоже, мужчина такого не ожидал, или это на него моя сила повлияла. Она развернулась, словно плащ, показывая, кто я есть, неся запах не только прайда, но и стаи. Все кошачьи и волки города почувствовали это, и уж конечно тот, кому предназначалось.

Наш визитер заворчал, глаза стали волчьими, но отступать он пока не собирался. Не известно, чем бы это кончилось, но тут на пороге возник Андре вместе с Тадеушем. Последний и воскликнул:

- Лайнел!

Так вот, значит, кто это! Вот только такой поворот событий ничего не решал, несмотря на реплику Некроманта:

- Они ничем мне не угрожают. Прекрати.

- Поздно, - констатировал Крис. - Пришлый волк нанес оскорбление кайо стаи, и должен за это заплатить.

- Я волк- одиночка! - рявкнул Лайнел.

- Не имеет значения. Ты нарушил законы стаи.

- Не лезь, пигалица! Я не хочу задать тебе трепку!

Это он мне, значит. Ну-ну. Я недобро усмехнулась и показала наглецу, кто я есть. Нет, без всякого выворачивания наизнанку. Еще перекидываться тут из-за всяких! Я просто сняла часть щитов, позволяя зверю заявить о себе в полный рост.

Мои глаза уже искрились серебристым светом, чуть изменились зубы, и ногти стали когтями, когда я по-кошачьи обернулась к оборотню. Нет, я не стала нападать, я позвала его зверя.

Матерый серый волк. Я уже ясно чувствовала его, почти видела. Он пытался огрызнуться на меня, но тогда рыкнула я. Зверям сразу стало все понятно, они вообще в некоторых вещах ориентируются лучше. Но некоторые на первое чутье не обращают внимания, поэтому я сделала шаг вперед, сопровождаемый утробным рычанием. Лайнел отступил, опустив голову. Хороший знак, но я решила уточнить:

- Ты признаешь мою власть или будем драться?

- Признаю, - досада и удивление в голосе оборотня смешались в равных пропорциях. Но он был достаточно опытен, чтобы понять, что я сильнее его.

Эти мужчины иногда такие... мужчины. Ну не могут просто так смириться с женской доминантностью. А я, оказывается, поотвыкла вести разъяснительную работу.

Лайнел тем временем преклонил одно колено и подставил мне горло, тем самым признавая мое главенство и прося прощения. Я многозначительно хмыкнула и только дотронулась до шеи мужчины. Конечно, мой зверь жаждал бы более тесного "контакта", до крови, но это лишнее.

А вот Андре и Крис все поняли правильно. Первый воздержался от контакта, чтобы не вызвать ненужного всплеска силы, а второй, наоборот, подошел ко мне и большой кошкой потерся о мое плечо. Мы словно соприкоснулись мехом, и мне стало лучше. Зверь успокоился и более не алкал крови.

Лайнел недоумением наблюдал за этим, но вопросы приберег на потом. Сейчас его куда больше интересовал Некромант. Опять же, мужчина больше не стал переть на рожон, а ограничился фразой:

- Тадеуш, с тобой все в порядке?

- Да. Относительно.

Я усмехнулась, но тут заметила, с каким интересом Андре смотрит на оборотня. И не просто с интересом, а еще и смутным узнаванием. Наконец, он с чем-то определился и позвал:

- Лайнел!

- Да?

Теперь уже оба мужчины сверлили друг друга взглядом, пока узнавание не настигло и оборотня, выразившееся в одном слове:

- Андре?

- Да.

- Черт побери, сколько лет!

- Уж никак не меньше сорока, - усмехнулся Верховный Маг.

- А ты не изменился!

- То-то ты меня не узнал.

- Так, пока не произошло братание народов, может, объясните, что к чему? - потребовала я.

Мой зверь еще не ушел в глубины сознания, поэтому реакции получились более острыми. Доминантность так и прет, ага. Крис даже тихо заметил:

- У тебя глаза еще светятся.

- Знаю.

- Это мой старый друг, Лео, - вкрадчиво объяснил Андре.

- Ну, не такой уж и старый, - усмехнулся Лайнел.

Когда он увидел, что Тадеуш жив и вроде здоров, то весь как-то оттаял. Но звериная подозрительность не желала меня покидать, поэтому я обронила:

- Так уж и друг.

- Прости, я не хотел обидеть тебя! - попытался извиниться вервольф, на что я коротко рыкнула, проговорив:

- Это не обида, а оскорбление кайо стаи, на земли которой ты посмел явиться! За подобное некоторые платят жизнью.

- Мне кажется, мы все уладили. Еще раз прости. Давно я не общался со стаями, видать, многое подзабыл.

На это я лишь фыркнула, но мой зверь не стал бунтовать, когда Андре приобнял меня за плечи, только довольно заворчал.

Кажется, это удивило Лайнела куда больше всего остального, он даже спросил:

- Андре, она твоя...

- Моя возлюбленная, да.

- И ты согласен делить ее с вожаком? Хотел бы я посмотреть на местного вожака, которому удалось заполучить такую кошку!

- Думаю, тебе представится такой шанс, - сухо пообещала я.

Андре, незаметно поглаживающий меня по спине, заметил:

- Все не совсем так, как тебе кажется.

- Хм.

- Лео заслуживает лишь всяческого уважения, - напомнил о себе Тадеуш.

Прям бальзам на душу! Я не смогла сдержать улыбки. Прям мир и благоденствие, когда от меня что-то нужно! Впрочем, Некромант от этого и не отказывался.

А вот до Лайнела дошло не сразу. Видно, обилие мышц все-таки влияет на скорость мозговой деятельности. Пару раз переведя взгляд с меня на Тадеуша, Лайнел все-таки спросил у последнего:

- Неужели, она и есть та, которую ты искал?

- Да.

- Хм. Ты уверен?

- Да.

- Что, не похожа? - ну не могла я смолчать!

- Честно говоря, не очень. Я ведь с тобой дрался...

- Неужели ты думаешь, что для такого простого дела я буду использовать всю свою силу?

Лайнел посмотрел мне в глаза и, кажется, наконец-то понял, чего ему удалось избежать и с чем столкнуться. Да и Ашана решила его "добить", подсунув весьма красочное видение, когда Сейши-Кодар без какой-либо помощи расправились с целой армией, и как это было. Собственно, армия была небольшая, но вервольфу было не до счета по головам. Видеть, как стихия смешивается со зверем, порождая смертельное оружие - да, это впечатляет.

Видение длилось секунд пять, но и этого хватило с лихвой. Уважения во взгляде Лайнела значительно прибавилось, когда он проговорил:

- Еще раз прошу меня извинить.

- Принято, - не так уж мне и хотелось портить отношения с приятелем Андре.

Тадеуш молчал в какой-то странной задумчивости. Очень странной. И если видела я, то Лайнел заметил и подавно, сразу спросив:

- Эй, ты в порядке?

- Да, все хорошо. Просто... я случайно заглянул в тебя, Лео.

- Так уж и случайно, - усмехнулась я. Мы, наконец-то, препроводил всех наших гостей в дом, прекратив это публичное выступление.

- Ну, почти, - временами Некромант смущался, как мальчишка.

- И что же тебя так... удивило?

- Очень странная линия жизни. Ты родилась недавно и давно одновременно, а сама линия крепко сплетена из трех нитей судьбы. Никогда подобного не видел!

- Я не удивлена. Не думаю, что у тебя так уж много опыта со сверхъестественными существами.

- Все-таки некоторый опыт есть. Например, я четко вижу тень твоего зверя. И еще какой-то сгусток серебристого света на уровни груди, внутри тебя.

Любопытно. Интересно, Андре тоже так видит мой Меч Ветров? В принципе, я мало кого пускаю так глубоко за щиты. С Тадеушем вот случайно вышло. Но знания надо поощрять, и я решила объяснить:

- Ничего удивительного. Я нахожусь в кольце перерождений. Тебе не нужно объяснять, что это?

- Нет, я знаю. Но остальное?

- Три линии судьбы - он так и есть: путь человека, зверя и воина Сейши-Кодар.

- Божественный путь?

- Как посмотреть, - не люблю я, когда меня на пьедестал возносят.

- У меня уже голова кругом, - признался Лайнел.

Я не смогла сдержать улыбки. Ну, может, с капелькой злорадства. Как говорится: я не злопамятная, но злая и память и меня хорошая.

- Сейчас все обсудим за кружкой... чая, - предложил Андре. Похоже, мой возлюбленный тоже настроился на содействие. Посмотрим, до какой степени.

Идея большинству пришлась по душе. Мы с Крисом лишь переглянулись. Что ж, не в первой чаи гонять. Большее в меня просто не влезет. Зато я развлекалась тем, что наблюдала за Лайнелом.

Волк дышал чуть тяжелее, чем следовало бы. А ведь делал вид, что все нормально! Вот не стоит себя переоценивать. Впрочем, это проблема многих таких вот здоровяков. У нас же есть другая поговорка: чем больше шкаф, тем громче он падает.

Вот Крис меня в этом смысле никогда не напрягал. Специфика его подготовки. Он-то очень хорошо знал, что смерть может скрываться за весьма скромными габаритами.

Мой пристальный взгляд не остался незамеченным. Лайнел спросил с едва заметным напряжением в голосе:

- Что-то не так?

- Все нормально, но моя обязанность изучить того, кто должен быть представлен стае, - меня сложно было смутить.

- Я вовсе не собираюсь вступать... в отношения с местной стаей, можешь так и передать своему вожаку.

- Боюсь, придется. Если Тадеуш, в самом деле, хочет исполнить задуманное.

- У тебя появился план? - встрепенулся Андре.

- Скорее идея, так как план нашего Некроманта попахивает безумием.

- Не совсем так, - попытался возразить Тадеуш, и я едва сдержалась, чтобы не цыкнуть на него, как на мальчишку. По сути он ведь старше меня, только поведение местами...

Вместо демонстрации неудовольствия я спросила:

- Ты вообще хоть раз истинного демона видел? Не полукровку.

- Нет.

- Тогда не спорь. Моя идея гораздо безобиднее.

- В чем же она заключается? - так, видимо, Некромант все осознал и был готов к сотрудничеству. Хорошо.

- Пока не буду говорить, дабы не обнадеживать напрасно. Сначала мне нужно позвонить одним своим знакомым, - я посмотрела на часы. Что ж, время еще вполне себе приличное.

- Это то, о чем я думаю? - предположил Андре.

- Возможно. Развлекай наших гостей. Уверена, у вас найдутся общие темы. Я скоро.

Глава 16.

Отыскать ежедневник - это пара секунд, так как у меня нет привычки разбрасывать вещи абы где. На самом деле этот у меня для "личных дел", то есть не совсем человеческих. Рабочий гораздо больше.

Нужный номер был аккуратно записан на соответствующей букве. Правда, с этими кодами, пока я его набирала, у меня чуть пальцы в узел не завязались. Благо, перенабирать не пришлось.

Я сразу узнала голос и поприветствовала:

- Здравствуй, Жанна.

- О, Лео! Как я рада тебя слышать! Давненько не звонила. Дела?

- Они самые. Как ты? Все в порядке?

- Да. Моя новая воспитанница делает большие успехи.

Судя по голосу, у них и правда все хорошо. А воспитанницу пару лет назад я подкинула. Девушка, почти волчонок. "Добрый" отец натаскивал ее для охоты на оборотней и вообще обращался с ней крайне жестоко. В итоге плохо кончил. Не люблю, когда пытаются убить меня или моих друзей. А девушка вот отправилась к Жанне. По принципу: "В деревню, к тетке, в глушь, в Саратов", чтобы отошла в более спокойной обстановке.

- Это хорошо. С ней нет проблем?

- Нет почти. Она хорошая девочка. И хороший волк. Ты хочешь ее забрать? - в вопросе слышалась настороженность. Похоже, эти две птички отлично спелись. Это и к лучшему, поэтому я поспешила успокоить подругу:

- Нет. Мне кажется, ей у тебя лучше. А у нас тут вечно что-нибудь случается.

- Поэтому ты и звонишь?

- Честно говоря, да. Как там Кайя?

- Отлично. Они с моим братом живут душа в душу, - и снова волнение в голосе.

- Не беспокойся. Я вовсе не собираюсь припоминать ей былое и как-то мстить. Мы уже все давно выяснили. Мне просто нужна ее консультация. Профессиональная, так сказать.

- Умеешь ты удивить! - усмехнулась Жанна. - Ладно, я сейчас ее позову. Сегодня она как раз у меня.

- Буду очень признательна!

На какое-то время в трубке повисла тишина, а потом раздался молодой, но серьезный голос:

- Да.

- Здравствуй, Кайя.

- Лео! Мне сказали, что ты хочешь у меня что-то спросить?

- Точно. Скажи, ты поддерживаешь связь с отцом?

Дело в том, что родитель девушки - демон. Она тоже полукровка и еще метаморф, поэтому очень долго выдавала себя за оборотня. Уж не знаю, куда девалась мать Кайи, но она жила с отцом, пока могла, а потом он же ее и подкинул Жанне с братом. Запутанная история, в которой и я умудрилась поучаствовать. В итоге все закончилось хорошо. Кайя оказалась при любимом человеке (как раз брате Жанны), а мы вернулись в Москву.

Тем временем в трубке повисла тишина. Видимо, мой вопрос привел Кайю в замешательство. Но, когда я уже начала терять терпение, она все-таки ответила:

- Да, конечно. Но... не лично.

- Ясно.

- А зачем тебе это?

- Понимаешь, мне необходима демоническая консультация.

- Я тебе не подойду?

- Не знаю, посуди сама.

И я рассказала ей историю Тадеуша так кратко, как только могла, после чего Кайя помолчала с минуту, и только потом протянула:

- Умеешь ты находить необычные случаи!

- Они сами меня находят, - фыркнула я. - Так ты поможешь?

- Сделаю все возможное. Я чувствую себя обязанной тебе. То, что случилось тогда...

- Пустое. Никаких старых обид!

- Ладно. Я посоветуюсь с отцом, но что-то мне подсказывает, что необходимо будет приехать к тебе, чтобы не упустить какого-либо важного нюанса. Сами вы с моим отцом связаться не сможете.

- Что ж, такой вариант меня вполне устраивает.

- А Иветта не будет против?

- Нет, конечно. Она здравомыслящая женщина.

- Хорошо. Давай я перезвоню тебе завтра и скажу, что да как.

- Договорились.

- Тебе передать Жанну?

- Да, если можно.

Кажется, мою подругу взволновал наш разговор. Дабы развеять ненужные опасения, я и ей рассказала, в чем дело. Ту же самую краткую версию. В итоге Жанна все поняла правильно и сказала:

- Я рада буду сопроводить Кайю, если понадобится.

- Ты знаешь, я только рада тебя видеть. И я обещаю, никто из стаи не тронет твою воспитанницу.

- Спасибо. Я знаю, на тебя можно положиться.

- Тогда до встречи. Если будут какие-либо проблемы - непременно звони!

- Хорошо, до встречи.

Я отключилась и потерла ухо. Затекло, блин, от долгого разговора. Но он вышел крайне плодотворным. Так что теперь можно смело идти, докладывать обстановку.

Когда я спустилась к своим, те стихли, оборвав разговор буквально на полуслове, и воззрились на меня аки на пророка. Какое доверие, черт побери!

Усмехнувшись, я налила себе чая, сделала глоток и принялась "вещать":

- Что ж, дорогие мои, все вышло даже лучше, чем я рассчитывала.

- А именно? - спросил Андре, а голос такой вкрадчивый-вкрадчивый.

- Я нашла консультанта по демонам и их миру.

- Так быстро? - удивился Тадеуш. - Не думал, что такие вообще существуют.

- Они просто себя не афишируют. Но есть у меня знакомый полукровка. Возможно, удастся поговорить и с ее отцом.

- Ее?

- Ну да. Не все же полудемоны исключительно мужского пола, - усмехнулась я.

- Уж не Кайю ли ты имеешь в виду? - догадался Андре.

- Именно ее. Скорее всего, они к нам приедут.

- Они?

- Никто не отпустит ее сюда одну. Сопровождать, думаю, будет Жанна.

- Почему не сам супруг?

- У него с Иветтой не все гладко. И появление чужого вожака не желательно здесь. Может быть расценено как вызов. Тем более, когда вожак прибывает со своей парой.

- Полукровка пара оборотню? - удивился Тадеуш.

- А что здесь такого? Нигде нет оговорок, что кайо может быть только вервольф. У них любовь, да и Кайя достаточно сильна и обладает нужной жесткостью и волей, чтобы при необходимости сдержать стаю.

- Как ты? - словно невзначай поинтересовался Лайнел.

- Я сильнее, - да и я могу быть язвой, если захочу.

Андре лишь укоризненно посмотрел на нас обоих. Ну да, ребячество. Но нужно как-то пар спускать. Не заявлять же в открытую, что кое-кто есть мужлан и шовинист. Вот странно, мой Верховный Маг куда старше, но у него таких заскоков никогда не было. То ли мы слишком хорошо знаем друг друга, то ли еще что, но тем не менее. Тадеушу повезло, что он мужчина. Хотя, кто знает, как оно иначе обернулось бы. А сейчас я премило улыбнулась Лайнелу, чем вогнала его в ступор, и поинтересовалась у Андре:

- Мы сможем разместить здесь еще гостей?

- Да, конечно.

- Чудесно.

* * *

Как я и ожидала, следующим утром (относительно, так как время было ближе к полудню) позвонила Жанна и сообщила, что вместе с Кайей выезжает к нам. Поезд у них через час. Значит, в Москве будут как раз к вечеру. Уточнив, на каком вокзале и во сколько встречать дорогих гостей, я отправилась радовать всех. За завтраком и сообщила

Тадеуш тотчас всполошился, хотя изо всех сил старался сохранить лицо, но очень уж проникновенно смотрел, когда спрашивал:

- Могу я чем-то помочь?

- Нет. Пока ничем. Встретить подругу я еще в состоянии сама.

- Но Крис ведь поедет с тобой? - предположил Андре.

- Конечно. Я позвоню ему заблаговременно. А пока пусть отдохнет, - накануне вечером я отправила телохранителя домой. Когда он долго находился рядом, я начинала чувствовать себя неудобно, будто беззастенчиво пользовалась человеком. - Кстати, о звонках! Мне нужно связаться с Иветтой.

Сделав контрольный глоток чая, я покинула столовую без малейшего зазрения совести. Мальчики найдут, о чем поговорить, а моя беседа с главной волчицей практически по делу.

Великая вещь - мобильная связь! Не нужно гадать, где твой друг мог бы быть - просто звонишь. Трубку взяли быстро, словно только и ждали моего сигнала. Но голос подруги звучал немного сонно, поэтому я поспешила извиниться:

- Прости, я тебя разбудила!

- Не совсем. Мы просто... валялись.

- Тогда тем более извини.

- Ничего. Что-то случилось?

- Не совсем. Но у нас гости.

- В самом деле? Кто?

- Один матерый волк-одиночка, состоящий при Некроманте.

- Ты, как всегда, в своем репертуаре! А ну давай рассказывай с самого начала!

Как тут отказать? Рассказала, конечно. Меня слушали очень внимательно, хотя тут вряд ли подойдет фраза "затаив дыхание", так как мы умудрялись уточняющими репликами перекидываться. Под конец главная волчица поинтересовалась:

- Так Кайя согласилась приехать?

- Думаю, она уже выехала вместе с Жанной.

- А, ее Жанна будет сопровождать?

- Ну да.

- Это хорошо.

- Эд все же не полный дурак, понимает, что, явись и он, пусть и по приглашению, лучше никому не станет.

- Ну, я надеюсь на это.

- Надеюсь, присутствие Кайи тебя не будет особо раздражать?

- Ерунда. Она была слишком молода, чтобы на нее обижаться. Да и сейчас не очень взрослая.

- Это, конечно, да. Спасибо!

- Да за что?

- Ты сняла большой груз с моей души! Мы же расстались не очень хорошо с вожаком и его кайо.

- Мы познакомились не очень хорошо, а расстались очень даже, - я ясно услышала усмешку в голосе Иветты. - Куда больше меня волнует волк-одиночка.

- Можешь приехать, посмотреть на него, а потом вместе отправимся встречать Жанну и Кайю.

- А это идея.

- Но тут волноваться не о чем. Я, думаю, достаточно доходчиво объяснила нашему гостю что к чему.

- Так у вас уже и стычка случилась!

- Небольшая.

- То есть ты его не понадкусывала?

- Нет.

- Понятно, - протянула главная волчица, и в одном этом слове было очень много всего... разного, но главное дальнейших расспросов не последовало. Да, мы слишком хорошо знали друг друга. И все-таки уже я решила уточнить:

- Так в каком часу тебя ждать?

- А когда поезд прибывает?

- Около восьми.

- Значит, жди меня в половину седьмого.

- Хорошо. Тогда до встречи.

- До встречи.

Мы разъединились, и я набрала номер Криса. С ним у нас разговор получился куда короче. Где, когда, во сколько. Нужная информация получена, верлеопард обещал быть. Еще и предлагал группу поддержки в виде Шата и еще пары котов, но это перебор. Мы же не руководителя банановой республики встречаем, в конце концов.

Покончив и с этим вопросом, я сделала контрольный звонок в клуб. Там все работало, как часы, без эксцессов, что не могло не радовать.

Свободный график - наше все! Совмещать дела оборотней и офисную работу очень неудобно. Хотя у нас случалось всякое. Инга, вон, врачом трудиться.

Разобравшись со звонками, я вернулась к мужчинам объявить диспозицию на день. Все внимали так пристально и были такими тихими, что поневоле решишь, что что-то затевали без меня. Но не спрашивать же в лоб! Тем более, когда с тобой так вежливы. Я лишь поинтересовалась:

- Всем все ясно?

- Вполне.

- Это хорошо. Я надеюсь на благоразумие, - и выразительно посмотрела на Лайнела.

- Нет проблем! - он даже поднял руки в примирительном жесте. Не знаю, почему, но я ему до конца не верила и даже обронила:

- Я надеюсь.

Копаться в себе и выяснять причину такого недоверия желания не было. Во-первых, я в принципе не настроена доверять абы кому, а во-вторых, лучше у Иветты спрошу. Уж она-то к волкам ближе.

Странно, но вот Тадеуш подобного недоверия не вызывает. Может, из-за того, что я видела его во всех видах и даже лечила, залезая в самое нутро, метафорически выражаясь.

Пока я рассуждала подобным образом сама с собой, у меня, оказывается, что-то спрашивали. Пришлось прибегнуть к не слишком вежливому:

- А?

- Понятно, - Андре мягко улыбнулся. - Тут народ интересуется, чем может помочь.

Я оглядела помощников и даже не хмыкнула. Ура мне! Только сказала:

- Главное - не лезть на рожон. Наши ожидаемые гости, конечно, сами кому хочешь голову откусят, но если Жанна - благоразумная женщина, то Кайе до этого расти и расти, что с ее способностями делает ее очень опасной.

- А какие способности? - поинтересовался Тадеуш, как-то уж слишком нервно сцепив руки.

- По-моему, полудемонов без способностей вообще не бывает. Она маг-метаморф. При некоторых ритуалах может даже на некоторое время завладеть чужим телом.

- В самом деле? - Некромант очень заинтересовался этим. Прям чрезвычайно. И я даже догадываюсь, почему, поэтому поспешила опустить его с небес на землю:

- Я же сказала, на время. Очень недолгое.

- Понятно, мозговая деятельность "донора" не позволяет. Но если подобрать тело в коме или подобном состоянии...

- Вы еще больницу какую ограбьте! Попрошу без членовредительства! - фыркнула я. Уж слишком хорошо знала, каково потом "донору".

- Конечно, все не решается с бухты-барахты, - слишком быстро согласился Тадеуш. - Мне нужно все обдумать. Андре, могу я воспользоваться твоей библиотекой?

- Да, на здоровье.

Некроманта как ветром сдуло. Лайнел лишь усмехнулся:

- Побежал теоретическую базу подводить.

- Он ведь подведет, - хмыкнула я, недовольная скорее собой, чем Тадеушем.

- Да ладно, он довольно осмотрительный, - попытался успокоить меня Андре.

- Ага. То-то он собирался с разбегу к демонам прыгать, - парировала я.

- Ну...

- Ладно, - мне надоело собачиться. - Надо комнаты гостям подготовить, да и остальными, более насущными делами заняться.

Вроде не с чего, но меня преследовало предчувствие какого-то большого шухера. Своей интуиции я верила, вот только обоснования ей найти не могла.

Нет, все-таки не люблю я демонов! С ними вечно все через жопу. Хотя у меня вообще часто случаются приколы с обломами. Но отступать перед трудностями - не наш метод!

Глава 17.

Запретив самой себе терзаться непонятно чем, я позвала Федора. Домовой, как обычно, был только рад гостям и тут же ринулся помогать. Благодаря его усилиям в доме и так полный порядок, но в некоторые комнаты давно не заходили, и их нужно хотя бы проверить.

Парни мои точно спелись. Во всяком случае, я их не видела до того самого момента, как Крис позвонил в дверь. Он, как обычно, приехал самым первым.

Встречая телохранителя, я заметила, что он тоже относится к Лайнелу с "повышенным вниманием". Приятно осознать, что не одинока в своей паранойе. Хотя не знаю, догадался ли насчет Криса наш "объект". Верлеопард мог становиться абсолютно непроницаемым. Вон как невозмутимо пожал волку руку. У меня же он спросил:

- Может, позвать хотя бы Шата еще?

- Не нужно. Нас и так более чем достаточно. Мы же не вражескую армию встречаем, - ответила я, ничуть не сомневаясь.

- Как пожелаешь, патра.

Напряженность в воздухе появиться не успела - приехала Иветта. С Евой, конечно же. После радушного приветствия, главная волчица перевела взгляд на нашего гостя, и сквозь эти глаза на него смотрела не только она, но и вся стая.

- Наш новый волк, - тон Иветты был весьма прохладным, сразу расставляющим на свои места, определяющий, кто есть кто.

- Я не ваш. Я ничей, - зверь Лайнела проступил чуть яснее.

- Как угодно. Но ты на моей земле и не должен охотиться без моего ведома.

- Я понял. Значит, вы и есть вожак стаи, - Лайнел выглядел заинтересованным.

- Да.

- Хм. Вы с Лео странная пара. Как же основные законы стаи?

- Не тебе мне о них напоминать. Лео - моя кайо. Телом и духом, как того велят обычаи. И стая приняла ее. И если не хочешь проблем, то лучше не пытаться оспорить это.

- Но, в таком случае, ты должна постоянно сталкиваться с самцами, желающими стать твоей парой.

- Уже нет, - кровожадно усмехнулась Иветта.

- И Лео тоже? - Лайнел прям как социсследование проводил.

- Нет. У кошек часто матриархат. Я - патра, мать всех. Вряд ли найдется кот сильнее. Не забывай, кто я.

Прежде чем вервольф успел что-либо вякнуть, Тадеуш заявил:

- Лайнел, если ты все испортишь, я тебя прокляну!

Судя по тому, какой непроглядной тьмой стали глаза Некроманта и как повеяло холодом склепа, он не шутил. И волк тоже это понял, тотчас сникнув:

- Прошу прощения.

Но тут уже я решила вставить свои пять копеек:

- Я думала, твой образ жизни способствует либеральности. У тебя босс был весьма необычным. Да и сейчас. Некромант, гей, и кто знает что еще.

- Такое бывает, - неожиданно вступилась Иветта. - Человек старой формации, слишком возвышающий значение мужского полового органа. Вот и случился когнитивный диссонанс.

Я посмотрела на Лайнела и чуть не хлопнула себя по лбу со словами: "Ну, точно!". Поэтому меня так и колбасит. У нас то про меня все все поняли, а он только принял к сведению и время от времени "прощупывает почву". И пантера внутри меня сразу осаливается.

Увидев ситуацию в новом свете, я предложила:

- Лайнел, прекращаем бодаться. Можем попробовать силы в тренировочной схватке, если хочешь, но позже. Раздразнивая моего зверя, ты ничего хорошего не добьешься. И не забывай, что твоя главная задача - защищать Тадеуша, а не втягивать его в неприятности.

- Ты... права, - нехотя согласился вервольф, но я не стала язвить по этому поводу, решив, что можно считать, что начало положено. Лишь кивнула.

- Вот и хорошо, - улыбнулась Иветта, а она умела делать это так, что становилась похожа на всеобщую благодетельницу. - Так, нам пора бы уже выдвигаться.

- Именно, - согласилась я, хватая с полки ключи от машины.

- Тогда едем. Кто еще входит во встречающую группу? - главная волчица оглядела присутствующих.

- Ты, да я, да мы с тобой, - усмехнулась я.

- А, понятно.

- И Крис, конечно же.

- Ну да. Но тогда мы всех гостей не разместим.

- Не стоит беспокоиться, я на мотоцикле, - ответил верлеопард.

- Вот и славно, поедем с сопровождением, - я уже открыла входную дверь, выпуская друзей. Не хотелось опаздывать. Оглядев оставшихся, я остановила взгляд на Андре, сказав: - Не шалите.

- Мы постараемся, - улыбнулся Верховный Маг, все-таки урвав прощальный поцелуй.

Дорога заняла у нас что-то около часа. Пробки, мать их. Но за разговорами время пробежало незаметно.

- Этот Лайнел мне не понравился, - заявила Ева, едва мы тронулись с места.

- Мне тоже не слишком, но это пройдет, - ответила я.

- Преданный хозяину волк-одиночка, - пожала плечами Иветта. - Ничего такого уж удивительного. Некромант с ним отлично ладит. Ведь тот блондин - это он и есть?

- Да.

- Он как раз располагающе выглядит. Даже странно.

- Сама удивилась. Наверное, люди со сложной судьбой - мой крест, - усмехнулась я. - Ну или не совсем люди.

- Ты говорила, что в нем есть вампирская кровь, - кивнула Иветта. - Но я почувствовала только смерть.

- Она у него изо всех щелей прет. Подозреваю, с этим ничего поделать нельзя.

- Да пусть его, - отмахнулась Иветта. - Это ерунда.

- По сравнению с остальным - определенно.

- А ты нормально с ними двумя уживаешься? - спросила Ева.

- Вполне. Мы же взрослые люди. Кстати, Лайнел - старый знакомый Андре, как выяснилось.

- Так вот почему ты его не прибила сразу и совсем, - ухмыльнулась Иветта.

- И поэтому тоже.

- Понятно. Какая все-таки земля круглая!

- И не говори! Но лучше уж Лайнел, чем какая-нибудь Нефела с комплексом неудовлетворенности.

- Да уж.

В воздухе так и повисло: "Редкая была сука!". Но предаваться подобным мыслям было некогда, так как я заметила:

- Мы приехали!

Удалось даже нормально припарковаться. Рядом Крис пристроил свой транспорт. Компактно так уместились. До поезда оставалось еще минут десять.

Честно говоря, не люблю вокзалов. Одна какофония запахов чего стоит! Да и контингент оставляет желать лучшего. Приличные люди просто теряются в общей массе. К тому же само путешествие на поездах меня утомляет сверх меры. Ну да ладно, я тут в составе встречающей группы.

Быстро отыскав в расписании на какой путь ожидается прибытие, мы пошли туда. К счастью, поезд пришел вовремя.

Одному оборотню найти в людской толпе другого легко. Мы же друг друга чувствуем. Поэтому я сначала ощутила Жанну, а потом и увидела. Годы нисколько не изменили ее. Статная женщина, от всего облика которой веет силой и немалой. Иштами за красивые глаза не становятся.

А вот Кайя изменилась. Не угрюмый подросток, а взрослая девушка. Правда, телосложение все еще на грани хрупкости. Местами. Не эльфийская утонченность, а вполне себе человеческая. Как мужики говорят: есть за что подержаться.

Как ни странно, в одежде Кайя по-прежнему предпочитала стиль "унисекс": джинсы, кеды, клетчатая рубашка с закатанными рукавами. Я думала, перестав выдавать себя за мальчика, она примется "наверстывать упущенное", ан нет. Даже волосы подстригла довольно коротко.

Приветствия получились довольно бурными: объятья, поцелуи. Кажется, Кайя очень удивилась, когда я приобняла ее за плечи, а Иветта сказала:

- Добро пожаловать.

- Как добрались? - это уже я.

- Нормально. Мы ехали в СВ, так что без чужих, - улыбнулась Жанна. - Рада всех вас видеть! А Андре?

Вопрос умер на половине, видимо, волчица посчитала его неуместным, но я ответила:

- Все в порядке. Вы с ним сегодня встретитесь. Надеюсь, вы не против остановиться у нас?

- Нам бы не хотелось никого стеснять, - ответила Кайя.

- Какое стеснение? У нас полно свободных комнат. Да и никто ничего лишнего заметить не сможет. Резиденция Верховного Мага как-никак.

- Верховного Мага? - удивилась Кайя, кажется, не поняв, о ком речь.

- Это Андре.

- А.

Мы как раз дошли до машины и принялись в нее грузиться. Хотя вещей у наших гостей было немного. А всю обратную дорого мы проболтали "о своем, о девичьем". Накопилось, чем можно поделиться.

Я успела подметить, что Кайя изменилась к лучшему. Нет, не стала абсолютно мягкой и пушистой (с ее должностью в стае это не совместимо), но вполне разумной девушкой. Вот что нормальная личная жизнь с людьми делает! Ну, не совсем людьми. И видно, как это радует Жанну. Волчица всегда относилась к Кайе, как к родному ребенку.

К концу поездки вся настороженность между нами исчезла. Разве что Ева иногда кидала на Кайю подозрительные взгляды. Но этого следовало ожидать. Как ни странно, но девушка гораздо менее отходчива, чем сама Иветта.

Когда мы вошли в дом, то едва фанфары не заиграли. Мальчики высыпали навстречу дружною гурьбой. Так что приветственное лобызание совпало и со знакомством.

Почему-то мне стало приятно, когда Кайя отнеслась к Лайнелу с таким же подозрением, как и я (знаю, мелко, поэтому постаралась не подать вида). А вот с Тадеушем они обменялись взаимно заинтересованными взглядами.

Все сразу поняли, кто есть кто. Скрываться бесполезно, да и не за этим мы собрали такую обширную и разношерстную компанию.

Еще раз с крайним любопытством оглядев Тадеуша, Кайя спросила:

- Так это тебе потребовалась моя помощь? - ну никаких авторитетов у нынешней молодежи! Все-то у них на "ты".

- Если вы и есть наполовину демон, то да.

- Тебе повезло, - девушка улыбнулась, правда, не слишком-то располагающе. - Никогда не видела Некромантов!

- Это плохо?

- Нет, просто любопытно. Хотя то, что ты отмечен смертью, чувствуется.

- Сильно?

- Если знать, как смотреть.

- Так, давайте о делах не с самого порога. Вам, наверняка, не помешает отдохнуть с дороги. Да и ужин готов, - прервала я эту пламенную речь.

- А мясо будет? - с каким-то затаенным предвкушением поинтересовалась Кайя. Я даже улыбнулась и, хоть Жанна и попыталась ее одернуть, ответила:

- Будет. Какое хочешь?

- Стейк с кровью, - девушка едва не облизнулась.

- Хорошо.

- Наложение демонической сущности на образ жизни оборотня дало вот такой эффект усиленного голода, - пояснила Жанна.

- Да, вегетарианцем мне не стать, - ничуть не смутилась Кайя.

- Никому из нас, - согласно кивнула я. Во-первых, пусть ест на здоровье, а во-вторых, сама такая. К тому же "сыроядение" не может нам навредить: слишком быстрый метаболизм. У демонов, подозреваю, еще быстрее. - Идемте. Пока накроют на стол, я покажу ваши комнаты.

И мы пошли. Андре остался развлекать остальных наших гостей. Не всем же табором ходить.

Комнаты ожидали в идеальном порядке. Стоит в очередной раз поблагодарить Федора за расторопность.

- Здесь мило, - подвела итог Кайя.

- У тебя огромный дом! - подивилась Жанна.

- Он не мой, Андре. Но мы вместе...

- А, это светловолосый маг? Он - твоя пара? - Кайя любила все сразу расставить по местам.

- Да.

- Хороший выбор.

- Кайя, веди себя поскромнее, - посоветовала Жанна.

- Да ладно, здесь же все свои. И лучше сразу все выяснить. Правда, Лео?

- Правда-правда. Вот ведь егоза!

- Еще какая!

- Скажете тоже, - отмахнулась девушка.

- Мне кажется, вы с Евой подружитесь, у вас много общего. Во всяком случае, характеры схожи.

- Это да. Но белая волчица меня все еще недолюбливает за тот случай, - вздохнула Кайя. - Странно. Иветта, кажется, давно оставила его в прошлом.

- Она старше и мудрее. К тому же, для любящего некоторые вещи, причиненные его любимому, порой болезненнее, чем причиненные ему самому.

- Это я понимаю.

- Попробуй как-нибудь извиниться перед Евой, когда будете наедине.

- Я подумаю, - девушка говорила серьезно.

- Вот и хорошо. А сейчас спустимся к ужину, пока нас искать не начали.

Стоило мне выйти в коридор, как я едва не споткнулась о Миу. Наши быстрые реакции помогли предотвратить это. Взяв кошку на руки, я представила ее Кайе. С Жанной-то они виделись. Знакомство прошло успешно. Определенно, они нашли общий язык, и отправились в столовую, мирно переговариваясь.

Нет, нас не так уж все и заждались, но некоторое нетерпение наблюдалось. Еще бы! Федор в очередной раз решил превзойти сам себя. Как у стола от изобилия еще ножки не подогнулись? Хотя он дубовый. При желании и пляски выдержит! Просто давненько за ним не собиралось столько народу.

Ужин прошел в мирной, дружеской обстановке. Хотя Лайнел смотрел на Кайю с нескрываемым изумлением. Да, она одна из самых молодых кайо, насколько я знаю. Ну, бывает.

Честно говоря, талантов Кайи на три стаи хватит. А учитывая порученный ей "коллектив", Эд, наверняка, вздохнул с облегчением. Она может быть очень доминантной барышней.

Сама Кайя, кажется, не замечала этих взглядов. Куда больше ее сейчас привлекал солидный такой стейк мраморной говядины. Смотреть, как хрупкая девушка непринужденно справляется с таким шматом мяса - уже весьма психоделично. Только мы предпочитали не отставать. Разве что Тадеуш выглядел изумленным, но ему хватило такта держать мысли при себе.

Глава 18.

Сытый оборотень доволен и благостен - это всем известно. Да и для многих людей это верно. Поэтому, лишь когда мы перешлю к чаю-кофе, Лайнел осторожно поинтересовался у Кайи:

- Значит, вы и есть полудемон?

- Я и есть. А еще кайо стаи Стального Когтя. Какие-то проблемы? - да, девушка могла быть еще той язвой. Или с сомнением насчет последнего ее так достали, что она решила предупредить удар.

- У меня - никаких. Я - волк-одиночка.

- Ну-ну.

Возможно, завязалась бы перебранка, но Иветта, моя мудрая подруга, сгладила ситуацию, благодушно спросив:

- Трудно приходилось доказывать, что ты способна быть парой вожака?

- Поначалу да, но пара схваток все решили. Хотя иногда некоторые продолжают тявкать из-за угла.

- Ты же видела наших ишт, - вздохнула Жанна.

- Хоть без трупов обошлось?

- Да. Правда одна восстанавливалась до следующей луны. От папы мне не только красивые глаза достались.

Девушка похлопала ресницами, и зрачки очень явно полыхнули алым. Кажется, Тадеуш вздрогнул. Возможно, воспоминания нахлынули. Я же подумала совсем о другом:

- Когда ты трансформируешься, у тебя появляются демонические свойства тела?

- Ага, - довольно кивнула Кайя.

- То есть? - переспросил Лайнел. Мои-то сами догадались - приходилось драться с демонами.

- Любая рана, нанесенная демоном, на оборотне заживает так же долго, как и на обычном человеке, если не принять особых мер.

Теперь уже волк посмотрел на девушку с уважением, спросив, словно себя самого:

- Интересно, Франц тоже так мог?

- Наверняка, если он полудемон по матери, - ответила Кайя. - Они наследуют больше. Он мог вообще не выпасть из мира демонов, повзрослев.

- Что, там все-таки есть полукровки? - удивилась я.

- Да. Иногда случается вот так, или если второй родитель из этих, крылатых.

- Ангелов? - удивилась Ева.

- Ага. Истории про падших - не такой уж миф. А дети от подобного союза всегда могут выбирать.

- Странно тогда, что эти два мира до сих пор не смешались, - хмыкнул Андре.

- Очень просто: нас не слишком привлекают крылатики. С ними скучно.

- Настолько?

- Отец говорил, что да. Я не вникала.

Подобные откровения могли поколебать религиозные воззрения кого угодно. Вот только среди нас не было шибко верующих. В традиционном смысле. Сложно всерьез воспринимать догматы церкви, когда один из твоих друзей - Смерть.

- А что происходит с полукровками в мире демонов, если они там остаются? - спросил Тадеуш.

- Ничего. Живут, как могут. Там все организовано несколько по-другому. Общество разделено на арканы с номерами, который указывает на значимость. Разделение обычно происходит по ключевым способностям - это дома. Они внутри арканов. Возглавляют дом один или пара демонов. Глава дома в последнее время имеет самый большой номер аркана - это ведь уровень посвящения, уровень силы.

- В последнее время? - переспросил Андре.

- Ну да. Около пяти тысяч лет. Демоны живут долго, как раз у них это пара поколений.

- Но раз они долгожители, то у них, скорее всего, рождается не так много детей? - продолжил Верховный Маг.

- Да. Бывает еще несовместимость домов.

- Тогда почему они так разбрасываются полукровками? - это уже Тадеуш.

- Они не разбрасываются. Просто в девяноста процентах случаев полукровки вынуждены сами уйти, или погибнут от воздуха мира, когда аура родителя перестанет его защищать и начнет формироваться собственная.

- А почему твой отец не пошел за тобой?

Кайя пристально посмотрела на Тадеуша, словно что-то прикидывая, потом ответила:

- Ты знаешь ответ. Они не просто нежить, дети ночи. Они часть договора. Он призывает к невмешательству, и кара за нарушение может быть очень суровой.

- Но на полукровок Договор не распространяется?

- Нет. А вот демоны долго находиться здесь не могут. Уж рядовые точно. У остальных возможны некоторые преференции.

- Понятно.

- Но это ситуация лишь в общих чертах. Весьма общих, - поспешила предупредить Кайя.

- Я понял, - кивнул Тадеуш.

Некромант задумался, а Андре озаботился совсем другим, куда более практичным:

- Как ты собираешься открывать окно между мирами?

- Обычно. Это быстро.

- Тебе что-либо потребуется?

- Только большое зеркало. Я же зову по крови, не как маги. Мне не нужны какие-то атрибуты, ведь призыв предназначен родному существу. Пляски с бубном не требуются.

Я представила Андре с вышеозначенным музыкальным инструментом, исполняющим пресловутые пляски, и закашлялась, чтобы скрыть смех. Судя по сдавленным звукам рядом, у Евы и Иветты тоже было живое воображение. Да и у самого Верховного Мага уголки губ выдавали улыбку, но голос остался невозмутимо ровным, когда он сказал:

- Маги вынуждены накладывать определенные заклинания ограничения. Никому не хочется оказаться во власти демона. Обычно это печально заканчивается.

- Я поняла, - кивнула Кайя. - Мне-то это не нужно, я для собственного отца окно открываю. И больше никто не сможет даже услышать мой зов.

- Да, ясно, - согласился Андре. - В принципе, и здесь можно вызывать так же. Круг в тренировочном зале нанесен на постоянной основе.

- Ладно, - эта идея не очень понравилась Кайе, но она согласилась.

- Когда лучше провести ритуал? - поинтересовался Тадеуш.

- В общем-то, все равно, но к чему откладывать? Можно приступить прямо сейчас.

Некромант выжидающе уставился на Андре, а тот лишь пожал плечами:

- Как хотите. Я не возражаю.

- Лео, ты не против?

Уж не знаю, с какой стати Кайе понадобилось мое согласие, но я ответила:

- Да на здоровье!

- Тогда нам всем нужно перейти в зал, - заключил Андре.

Это и так было очевидно, и мы пошли. Благо зал для магических тренировок мог без труда две дивизии вместить. Подозреваю, там находится какая-то магическая аномалия или просто искусственно расширенное пространство. Только сейчас заметила, что огромный круг на полу, действительно, имел место быть. А в него было вписано две пентаграммы и какие-то символы по краям. Все это едва заметное. Глаза сломаешь, пока разглядишь.

Андре щелкнул пальцами, и в центре зала появилось огромное, в рост человека, зеркало на подставке. Я его уже не раз видела, скоро узор резной рамы смогу по памяти воспроизвести. Андре всегда это зеркало для магии использует. Возможно, оно в этом плане какое-то особенно стойкое.

- Такое зеркало подойдет? - тем временем осведомился Верховный Маг у Кайо.

- Вполне.

- Еще что-нибудь нужно?

- Нож.

- Любой?

- Да.

Тотчас в руке Андре возник короткий кинжал с чуть изогнутым лезвием, который он протянул девушке.

- Спасибо, подойдет. А сейчас, пожалуйста, встаньте все за моей спиной где-то в трех шагах, не ближе.

Ничего необычного в просьбе не было, так что я отступила первая, подав пример остальным.

Довольно кивнув, Кайя повернулась к зеркалу. Провела ладонью по гладкой поверхности, словно изучая, потом потянулась к кинжалу и, ничуть не дрогнув, полоснула острым лезвием по ладони.

Рана получилась глубокой и немедленно наполнилась кровью. Я ощутила ее пьянящий запах. Да и у остальных глаза загорелись.

Не давая пролиться ни капле ценной жидкости, Кайя прижала ладонь к стеклянной поверхности, что-то бормоча себе под нос на каком-то странном языке.

Сначала ничего не происходило, кроме того, что кровь будто впиталась в зеркало. Потом его поверхность задрожала, как рябь на воде. Оно затуманилось, словно от пара, потом "пар" схлынул в стороны, показывая уже вовсе не отражение.

Отец Кайи выглядел довольно... антропоморфно, если не считать выдающихся клыков и рогов, но последние не торчали, как у козла, а плотно прилегали к голове. Честно говоря, смотрелось лучше. К тому же лицо оказалось довольно приятным. Без всякой там чешуи или перьев. Цвет кожи, конечно, необычный - серо-стальной, волосы иссиня-черные. И глаза больше человеческих, но не настолько, чтобы ночью вместо фар работали. Терпимо. Я-то думала, что все демоны - это помесь сурка, барсука и штопора.

При виде Кайи демон жутковато улыбнулся (с такими клыками по-другому и не получится), проговорив:

- Рад видеть тебя, дорогая. Но, вижу, ты не одна.

- Да, пап. Это мои друзья. О многих я рассказывала.

- Помню-помню. Жанна, мое почтение. Лео, Иветта, Ева, Крис. Я правильно угадал?

- Да, - кивнула я. - У вас очень цепкая память.

- Благодарю. Мне даже жаль, что до сих пор мы не были знакомы лично.

Офигеть! Я понравилась демону! Что же дальше будет? Подавив возмущение, я представила ему остальных присутствующих. Демона в равной степени заинтересовали и Верховный Маг, и Некромант. Все еще разглядывая их, он сказал:

- Меня можете называть Иншал.

- И все? - решил уточнить Андре, явно знающий о демонах поболее моего.

- Да. Не думаю, что вас заинтересует мое полное родовое имя.

Уж не знаю, как остальных, а меня не интересовало ни капельки. Пусть хоть табуреткой себя называет.

- Подозреваю, что вам нужен какой-то совет, - протянул Иншал. Вот голос у него человеческим не был. Постоянно слышались рычащие или урчащие нотки.

- Все верно, папа, - кивнула Кайя. - Помнишь, я рассказывала тебе историю Некроманта?

- Так ты этого Некроманта имела в виду? - демон вновь принялся пристально разглядывать Тадеуша.

- Да.

- Любопытно. Так, значит, ты хочешь найти одного из нас?

- Очень хочу. Но он не совсем демон, он полукровка.

- Вот как. Полукровка, сумевший вернуться в наш мир. Таких не так уж много.

- Так его можно найти? - встрепенулся Тадеуш.

- Возможно. Но наши Дома не так уж открыты. И еще вопрос. Найдешь ты своего любовника, и что дальше?

- Я хочу, чтобы он вернулся.

- А если он не хочет? У него могут быть свои привязанности и обязанности перед Домом.

- Мне кажется, это не так. Я должен хотя бы поговорить с ним!

- Вот оно как. Но, учти, даже при самом лучшем раскладе демонам запрещено являться в ваш мир просто так. Главы Домов еще могут, но остальные...

Похоже, Иншал невольно выдал свой статус, но я решила обратить внимание на другое:

- Франц был полукровкой.

- Очень правильная формулировка. С одной стороны этот аргумент можно использовать, но с другой - раз его, фактически, убили в вашем мире, то это в нем умерло то, что было от человека. И тут может возникнуть коллизия.

- А если ему найти новое тело?

- Ах да, ты же Некромант, - усмехнулся демон. - Возможно, при наличии определенных навыков.

- Тогда...

- Предлагаю решать проблемы по мере поступления, - перебила я Тадеуша. - Иншал, вы поможете нам в этом?

- Сделаю, что могу. Но это займет какое-то время.

- Хорошо. Боюсь, так и так выбор у нас не велик.

- Не исключено.

- Но что вы хотите в качестве оплаты? - я всегда считала, что такие вопросы лучше выяснить до заключения сделки.

- Ничего, - пожал плечами Иншал.

- Альтруистично.

Я с редким упрямством продолжала разговор, хотя Тадеуш бросал на меня предупреждающие взгляды. Но это не действовало. Потом еще благодарен будет, что не дали ему втянуться не скажу во что по самые уши.

Иншал, вон, ничуть не смутился, только ответил:

- Не в этом дело. Моя дочь долго была вверена вашим заботам, да и перед Вами, Лео, и Вами, Иветта, у нее долг. Когда-нибудь надо платить по счетам.

- Что ж, приятно иметь дело с тем, кто живет по законам чести, - заключила я.

- Взаимно, - Иншал даже чуть поклонился. - Демоны отнюдь не бесславные ублюдки.

С этим я бы поспорила, но по паре представителей, наверное, все же не стоит судить о народе в целом, и я промолчала.

- Я постараюсь не задерживать с ответом. Свяжемся через два дня. До свидания. Пока, Кайя.

Зеркало помутнело, будто заполнилось туманом, а когда прояснилось, то уже просто отражало окружающую действительность. Наверное, я одна заметила, как сразу после этого Андре сделал странный жест, словно попытался взять аккорд, а потом разрубил струну. И тотчас узор на полу в виде пентаграмм стал гораздо бледнее. Значит, он все-таки активировал защиту.

Желая еще пуще отвлечь от него внимание, я сказала:

- Что ж, думаю, встреча прошла удачно.

- Пока сложно судить, - ответил Андре. - Предлагаю всем переместиться в гостиную и продолжить обсуждение там, в более комфортной обстановке.

Глава 19.

Идея нашла отклик у народных масс, и вот четверти часа не прошло, как мы расположились на мягких диванах. Почти сразу же Тадеуш спросил:

- Лео, зачем нужно было говорить об оплате?

- А ты хотел, чтобы тебе выкатили счет постфактум?

- Какой счет?

- Ну, уж не за газ и не за свет, и не за международные переговоры. Демоны ничего не делают просто так, тем более для людей.

Теперь Тадеуш посмотрел на Андре, словно говоря: "А ты знаешь, что твоя пара немного того?". Ну-ну.

- Лео права, - подтвердил Верховный Маг. - Не просто так призывают быть очень осторожными с этим народом. Был бы ты классическим магом - сам бы знал.

- В каком смысле?

- Если хочешь, так сказать, сделать карьеру в нашей области, подняться до архимага, то тебе нужно заключить договор с особенными силами, дабы поднять свой магический потенциал. Первыми в случае призыва, как правило, являются демоны. Они умеют соблазнять. Вот только договор с ними зачастую очень плохо кончается, ибо забирают они больше, чем отдают.

- Как необычно и сложно.

- Поэтому высших магов так немного.

- И у тебя тоже договор с демоном?

- Нет, мне повезло.

Тадеуш не стал углубляться в эту тему, а спросил:

- Но почему тогда Иншал ничего не запросил?

- Я все-таки его дочь, - фыркнула Кайя. - Он чувствует себя ответственным за мою судьбу. А оборотни, и, правда, очень много сделали для меня.

- То есть ты подтверждаешь, что при другом раскладе он бы ничего не сделал? - уточнил Тадеуш.

- Ну да, - девушка не понимала, что здесь может быть неясного.

- Не стоит забывать, что мы для них чужие, - добавила я. - Мы другая раса, другой вид. Эльфы тоже не поспешат на помощь людям.

- Это понятно. Просто я чувствую себя еще более обязанным вам и не представляю, как бы мог отплатить. Вряд ли вас заинтересуют мои услуги, как Некроманта.

- Кто знает, как оно в итоге обернется, - я пожала плечами и позволила Андре взять себя за руку. - И мы вовсе не за вознаграждение тебе помогаем.

- А почему тогда?

- Просто потому, что можем, - ответила за меня Иветта. - Лео никогда не была равнодушной. А тебе, значит, удалось заслужить ее расположение.

- Наше знакомство началось не слишком хорошо, - смутился Некромант.

- Наше тоже, - пожала плечами Кайя. - Живем же!

Вот в этом она была права. Я не так уж злопамятна. А вот Тадеуш отнесся к таким доводам не слишком доверчиво, но углубляться в тему опять же не решился, лишь предложил:

- Тем не менее, Лео, Вы можете полностью располагать мной и Лайнелом.

- Спасибо, конечно, но я не содержу гарем из мужиков.

Некромант не стал возражать, что он совсем не это имел в виду, а просто промолчал. Лайнел вообще сидел, словно жабу проглотивший. Тоже мне, мечта женщин! Думал, что все на него посягать начнут? Зря!

В гостиной повисла напряженная пауза, но я не дала ей затянуться, сказав:

- Так, вернемся к нашим баранам, то есть демонам. Предлагаю прикинуть, что делать дальше. Допустим, Иншал найдет Франца или того, кем он стал, и что тогда?

- Тогда мне необходимо будет попасть в мир демонов, - так просто заявил Тадеуш, будто это не труднее, чем улицу перейти.

- Как ты себе это представляешь?

- Есть определенные ритуалы, - начал было Тадеуш.

- Они для высших классических магов, и то там не все так просто, - возразил Андре. - Тебе уже говорили о довольно специфическом тамошнем климате.

- Да, но кровь бога способна отодвинуть последствия.

- Отодвинуть, на слишком короткий срок, - снова возразил Верховный Маг.

- А что вам мешает использовать личину? - спросила Кайя, будто мы тут о какой-то фигне рассуждаем.

- Личину? - переспросил Андре.

- Ну да. Я слышала, и просто маги это могут, не обязательно быть метаморфом. Закрепить личину кровью демона - и гуляйте по их миру хоть неделю. Лучше меньше, она все-таки не обманет местных и к концу срока эксплуатации становится нестабильной.

- Так вот что ты тогда в лесу использовала!

- Ага, - пожала плечами Кайя. - Должна же я хоть как-то видеться с отцом. Но мне легче. Я же полукровка, и без всякой защиты могу проводить там какое-то время. Но не очень долго, к сожалению.

- Все это очень интересно и довольно неожиданно, - протянул Андре. - Может получиться. Правда, нужно провести ряд опытов.

- У нас, непременно, получится, - кивнул Тадеуш, чуть ли не на салфетке начиная делать расчетные выкладки. - И если предварительный расчет...

- Погоди. Для эксперимента нужен один важный компонент - кровь демона.

Прежде чем Некромант успел разочароваться, Кайя сказала:

- У меня есть запасной флакон. Могу дать.

- Ты так просто разгуливаешь с кровью демона? - удивился Андре.

- А что такого? Это же не героин. И, кстати, хорошая защита от розыскных собак.

- Почему? - это уже Лайнел не утерпел.

- Она вызывает у них глубинный страх и желание пройти мимо как можно быстрее.

- Но я ничего такого не чувствую, - возразил волк.

- Так Вы и не собака и даже не просто зверь, а оборотень.

- Мы не полная копия природных волков, - подтвердила Иветта. - У нас появляются звериные навыки и иногда берут верх инстинкты, но мы другие.

- Скорее чужие и там, и там, - похоже, у Лайнела имел место быть какой-то старый внутренний конфликт.

- А это уж кому как нравится. У нас свой путь, и свое происхождение.

- Наверняка, тебе об этом известно больше остальных.

Никакой издевки в голосе Лайнела не было, скорее глубоко скрытая печаль, и я ответила:

- Да, - стоило вылететь первому слову, как заговорила Ашана: - Мы защита и утешение. Я - мать своего рода, у всех их есть часть меня, и часть их - во мне. Я патра, и есть так.

Вместе с этими словами появилось ощущение логова и многих-многих мохнатых тел, делящихся друг с другом теплом и силой.

Я не заметила, как Крис поднялся со своего места и сел у моих ног, только ощутила, как он потерся подбородком о мое колено, словно находился в зверином облике.

А вот Лайнел, наоборот, поежился, пробормотав:

- Никогда не ощущал такого чувства дома. Даже завидно.

Мы переглянулись с Иветтой, она лишь понимающе кивнула, но в глазах мелькнула грусть. Заметив это, я сказала:

- Думаю, у тебя тоже может получиться подобное.

- Не знаю. Волки куда разрозненнее.

- Но ты единственная в своем роде. Больше таких нет. Попробуй.

Последнего слова я могла не говорить - у Иветты глаза уже словно подернулись инеем, и я ощутила ее силу и услышала слова:

- У волков нет единой матери, но в каждом осталась часть Фенрира. Именно мы понесли ее дальше. Воительницы Одина!

Я видела, как за привычным обликом проступает валькирия, как Ева теснее прижалась к подруге, а Жанна обняла себя за плечи. И Лайнел выглядел очень напряженным. Даже Кайю, кажется, не обошла эта сила. Причем девушка отнеслась к этому спокойнее всех: потянулась и почти свернулась клубочком, прижавшись к своей иште.

- Здорово, - проговорила Ева, когда наваждение прошло. - Это как после охоты всем вместе спать, только круче! Такой подъем сил!

- Я еле сдержалась, чтобы не начать валяться в этой силе, как довольный щенок! - вздохнула Жанна.

- Было же хорошо, - возразила Кайя.

- Но я из другой стаи. Это невежливо.

- В этом... ритуале нет стай, - я постаралась объяснить, как могла. - Есть только сила. Она общая для всех волков, так же, как моя - для всех котов.

- Хочешь сказать, что вы не просто вожаки стай, но, при желании, можете захватить власть над всеми оборотнями? - осведомился Лайнел.

- Ключевое слово тут: при желании. Таких, как мы, для наших видов зверей почти не осталось, - ответила Иветта.

- Даже прародители не могут жить вечно. Хотя я не знаю, как там у змей или других групп, - подтвердила я.

- Мне кажется, вы стараетесь отклониться от темы, - упрямства Лайнелу не занимать.

- Нет. Просто ты не хочешь понять одну простую вещь: нам не нужно мировое господство. Тут со своими бы разобраться. Но это вовсе не значит, что мы будем терпеть какие-либо посигновения, - когда надо, и у меня может быть металл в голосе.

- Я никогда даже не слышал ни о чем подобном! - все-таки стушевался Лайнел, а я еле скрыла ликование.

- Учитывая таланты Лео, по-другому и быть не могло, - решил вмешаться в разговор Тадеуш. - Иначе она уже была бы всем известна.

- Да уж. Не нужна мне никакая слава, - фыркнула я. Мне еще вереницы паломников у дверей не хватало!

- Я только одного не понимаю, - меж тем продолжил рассуждать Некромант. - В тебе есть очень многое, связанное... со способностями. Но откуда веянье смерти? Едва уловимое, но оно есть. У тебя имеются силы и подобные моим?

- Нет. Ничего такого, - я помотала головой, и тут же догадалась, о чем он.

Решив не напускать тумана, я оттянула ворот рубашки и вытащила на всеобщее обозрение хрустальный кулон в виде звезды с черепом в центре, прокомментировав:

- Это от него.

- Артефакт?

- Почти.

- Как это?

- Я его не разбирала на части и не создавала, так что тонкостей не знаю. Это подарок, - все же немного туманно вышло, но не резать же правду-матку!

- Полагаю, подарок с защитными свойствами?

- Именно.

Такой ответ удовлетворил Тадеуша, и дальнейших расспросов не последовало.

Вообще разговоры как-то утихли. Время позднее, да и случилось столько всего, что сразу в голове не уложишь. Так что ничего удивительного, что Иветта засобиралась домой. Я предлагала остаться, но она отказалась, заявив, что у меня и так гостей достаточно, а они живут недалеко. И еще главная волчица взяла с меня обещание немедленно обращаться, если что, или просто звать. Я не возражала.

Так что мы проводили Иветту с Евой и Криса тоже. Последний не был в восторге, что оставляет меня, когда вокруг столько волков и не только, но ничего не сказал. Хороший мальчик.

После проводов как-то само собой получилось, что мы разбрелись по комнатам - спать. Уже откровенно зевалось, и не мне одной. Так к чему такие жертвы?

Мы с Андре остались наедине. Вроде такого не было всего лишь с утра, а хотелось добавить: наконец-то! Я все-таки не из тех, кто может находиться в толпе круглосуточно.

Видимо, Верховный Маг что-то такое почувствовал, так как спросил:

- Устала?

- Не то, чтобы... Так...

- Понятно. Все-таки слишком много гостей.

- Ничего, все нормально. Пора бы уже привыкнуть, что так оно порой случается.

- И все-таки что-то тебя беспокоит.

- Не совсем. Скорее я просто успела немного отвыкнуть от таких приключений.

- Вот как! - удивился Андре. - Не думал, что такое вообще возможно.

- Укушу! - пообещала я.

- Кусай, - какое удивительное смирение. Я не выдержала и запустила в охальника подушкой. Впрочем, тот поймал ее без труда. Правда, потом совершил тактическую ошибку, попытавшись поймать и меня. Секунда - и я уже сидела на нем верхом.

- Все, сдаюсь! - рассмеялся маг и попытался воспользоваться нечестным приемом - поцелуем, за что был припечатан к кровати еще сильнее, с пожеланием:

- Не шали. Я в душ.

Честно говоря, водные процедуры затянулись, так как одна хитрая белобрысая морда увязалась за мной, а его даже закрытые двери не останавливали. Хотя я не против. Подобные экспромты помимо чрезвычайной приятности еще и помогают избавиться от звериного напряжения.

Уже когда мы вернулись в спальню и устроились на кровати усталые, но довольные, Андре заметил:

- В тебе все еще ощущается звериная сила. Она словно под самой кожей.

- Не удивительно. Я ведь сначала ее выпустила, а потом приняла обратно в еще большем объеме. Нужно время, чтобы переварить.

- Много?

- До утра пройдет.

- Это больно?

- Даже не дискомфортно. Просто ее много. Хочется валяться в ней, впитывая сильнее и глубже.

- Может, тогда лучше перекинуться?

- Не объясняй мне, как быть оборотнем, - я чмокнула Андре в нос. - Все хорошо. Даже очень хорошо.

- Я рад.

- Вот и славно.

- А у Иветты было так же?

- Ты не чувствовал?

- В гораздо меньшей степени.

- Понятно. Связь с волками слабее. И, тем не менее, Иветта может "звать" так же, как я. Хотя у нее, и правда, связь с вервольфами чуть другая, нежели у меня с кошачьими.

- У вас и создатели разные. Удивительно, сколько обычные оборотни о себе не знают.

- Большинству лишние знания и ни к чему. Мы уже давно переросли ту цель, для которой были созданы.

- Наверное, ты права.

- Угу. Так что меня больше заботит, как бы не пришлось лезть в логово демонов.

- Пока рано решать. Я еще поработаю над амулетами.

- Решать рано, но я не скажу чем чую, что придется.

- Это пессимизм.

- Скорее подкрепленный опытом реализм, - фыркнула я.

- Ну-ну.

- Укушу! - вновь пообещала я.

- Все обещаете и обеща... ой!

Я все-таки выполнила свою угрозу, тяпнув благоверного за мочку уха, очень уж удачно она располагалась - прямо перед моим носом. Так я еще и прокомментировала:

- Вожак сказал, вожак сделал!

- Первоначально там как-то по-другому было, - возразил Андре, возмущенно потирая ухо.

- Могу еще раз укусить, - пообещала я.

- Не надо!

Маг поспешил занять меня другим делом. А целовался он чертовски хорошо и, что еще лучше, привыкания у меня до сих пор не выработалось.

Когда мы все-таки оторвались друг от друга, Андре как бы между прочим спросил:

- Тебе не нравится присутствие в нашем доме Лайнела?

- Да нет, пусть живет. Это оборотнические заморочки, не обращай внимания.

- Точно?

- Зуб даю. Он просто слишком старомоден, как это ни банально. Поэтому у нас и возникает некоторое недопонимание.

- Это не фатально?

- Нет. Я же его до сих пор не убила. Да и не собираюсь.

- Отрадно слышать.

- А как вы с ним познакомились? Вы такие разные!

- Я тоже тогда не был белым и пушистым. В переносном смысле, - важное уточнение, так как его истинной формой был именно белый единорог. - Тогда я как раз был связан с Триадой магов. Лайнел тоже. Только его держал какой-то долг. Как я понял, он тогда еще не вошел в полную силу, но уже категорически не хотел оставаться в стае. Триада помогла ему получить статус волка-одиночки. Но взамен потребовала некоторые услуги. Ты же видела, что он чистый силовик.

- Это да. Триада использовала его для грязных дел?

- Да. И он не был от этого в восторге. На этой почве мы, собственно, и сблизились. Он хороший человек и, вижу, остался таковым, несмотря ни на что. Хотя характер сложный. Мы успели стать друзьями. Но Триада знала, что Лайнел им до конца не принадлежит. Поэтому и обрадовались, когда за ним пришли.

- Кто?

- Я тогда как раз отлучился по поручению, но недавно Лайнел сам рассказал, как было дело.

К нему пришла поразительно красивая женщина, но от нее исходило ощущение иномирности. Она сказала, что ищет телохранителя для сына и обрисовала весьма привлекательные условия, которые Лайнел был бы рад принять, но напомнил о Триаде. Женщина сказала, что договорится с ними, и ему следует ждать ее поверенного.

На следующий же день он отбыл вместе с явившейся за ним Эрминой.

- Вот так просто?

- Не совсем. Насколько я понял, та женщина - мать Франца, и она просто выкупила Лайнела у Триады, обменяла на двух фурий.

- Тех самых, что мы убили?

- Да.

- Не скажу, что у Триады был дурной вкус, как бы я их не недолюбливала. Таким обменом они повысили свою обороноспособность.

- Честно говоря, да, но были вещи, которые они не могли выполнять. Но это неважно.

- Думаю, уже да. А Лайнел знает, что его фактически продали?

- Наверное, нет. Но не исключено, что догадывается. И, очень тебя прошу, не стоит превращать эту догадку в твердую уверенность.

- Делать мне нечего: ворошить дела давно минувших дней! - я не удержалась и фыркнула.

- Спасибо, - Андре поцеловал меня в висок.

- Да на здоровье. Нам настоящих проблем хватает.

- Умеешь утешить, - правда, обвинения в голосе заглушил прорвавшийся смех.

Мы еще немного подурачились таким образом, а потом все-таки уснули.

Глава 20.

На следующий день лица некоторых наших гостей ясно выражали, что они чуют, чем мы с Андре ночью занимались. Ну, так пусть хоть ослепнут. Становясь оборотнем, ты чуть ли не в первую очередь учишься не стесняться таких вещей, так как запахи гораздо откровеннее всего остального. Да и негласный этикет оборотней предписывает делать безразличный вид, если почуял нечто слишком личное.

Препоручать стольких гостей одному Андре не хотелось, поэтому я позвонила в клуб, дала ряд ценных указаний и осталась дома.

Честно сказать, необходимость ожидания нервировала, и не меня одну. Только Тадеуш держался лучше, так как они с самого утра ушли с Андре в лабораторию колдовать над амулетами. Еще и меня обескровили.

Сразу после завтрака Андре елейным голосом поинтересовался, не одолжу ли я им немножечко своей крови во благо магической науки. Пришлось одолжить.

Мой маг сделал очень аккуратный надрез на моей ладони и быстро собрал требуемое. Едва закупорил флакон, как я принялась облизывать рану. Кровь тотчас остановилась, а края ранки принялись стягиваться. Через пару минут и следа не осталось.

Андре тут же вернулся в свою лабораторию, где оставался Некромант, а я глянула на остальных гостей, поинтересовавшись:

- Чем хотите заняться, пока мы вынуждены ждать?

- Чем-нибудь интересным, - тот же ответила Кайя.

- Для вылазки в город еще рановато, - прикинула я, еще раз глянув на Лайнела. Он выглядел так, словно хотел что-то спросить или предложить, но не до конца определился, будет ли это уместно.

Это заставило меня вспомнить о данном обещании. А что, могло бы стать неплохим досугом! И я как бы между прочим предложила:

- Можем устроить небольшой дружеский спарринг в зале для тренировок.

- Ты согласна на такое? - решил уточнить Лайнел, но глаза его уже загорелись.

- Так я же и предлагаю. Конечно, да.

- Здорово! - воскликнула Кайя.

- Это было бы любопытно, - согласился, наконец, волк, будто одолжение сделал. Ну-ну! Будто я не чувствую его предвкушения. Ха!

Все-таки в нашем тренировочном зале есть или нечто магическое или условно разумное. Каждый раз он предстает в максимально удобном для поставленных целей виде. Нет, кардинальных изменений не было, и еле заметный знак с пола никуда не делся, но было заготовлено татами, а вдоль стен появилась пара лавок. Интересно!

Так как по дому я хожу в спортивных штанах по колено (лето же) и футболке, то переодеваться мне не требовалось, а вот остальные разбрелись по комнатам. Кроме Кайи. Ее наряд почти повторял мой, только штаны до пола и свободные.

Когда мы собрались в зале, я пожалела, что с нами нет Криса. Он спарринги проводил мастерски. Ну да ладно, мужику тоже нужно отдохнуть, личной жизнью заняться, в конце концов, а не нянькой при мне сидеть.

Лайнел для тренировки ограничился лишь штанами, и я его понимала. Лишняя одежда только мешает. Честно говоря, торс у волка что надо, ни грамма жира. Только шрамы на спине и на груди. Штук пять. И часть будто нанесена каленым железом. Не ужас-ужас (до Тадеуша ему все равно далеко), но впечатляет.

Я ничем таким "похвастаться" не могла, но футболка позволяла видеть мои татуировки. Правда, заинтересовалась ими только Кайя, но с первого взгляда и с поразительным постоянством. И вот только сейчас решилась спросить:

- Ты ведь не сама эти татуировки сделала?

- Не сама.

- Что за чушь? - фыркнул Лайнел, услышав наш разговор.

- Не чушь. Эти знаки появились сами в различные этапы моей жизни, - я не стала говорить, что они словно отмечали повороты моей судьбы. Слишком пафосно, да и не поймут.

- А здесь нет знака? - Кайя кончиками пальцев коснулась середины моей груди.

- Нет, ты же, вроде, видела.

- Было не до того. Но странно, что нет.

- Видимо, эта способность прилагалась бонусом.

- Может, все-таки приступим? - напомнил о цели нашего сбора Лайнел.

- Да запросто, - и у меня тоже могут быть ядовитые улыбки.

Как ни крути, а дело свое волк знал. И бой проходил по-серьезному. Только на человеческие единоборства походил мало. Слишком уж невероятные порой совершались выпады и кульбиты.

После спаррингов с тем же Крисом, Лайнел уже не мог показать мне ничего кардинально нового, но противником был серьезным. Удары и выпады сыпались градом, и реакция была стремительной. Но, в конце концов, я все же одержала верх. Это было интересно и делом принципа. Задавить не рангом, не ментальной силой, а в бою один на один.

Когда я села верхом на вервольфа, лишив его всякой возможности двигаться, он признал свое поражение, и даже принял мою руку, когда я предложила ее ему, чтобы помочь подняться.

- Ты просто неистова! - признался Лайнел. - Прости, что недооценивал тебя.

- На то и расчет. Я же профессиональный воин.

- До сегодняшнего дня я тоже считал себя таковым, - усмехнулся волк, причем ощущалась не досада, а какой-то странный подтекст.

- Профессионализм другого нисколько не умаляет твой собственный, - возразила Жанна.

- Соглашусь. Но до сих пор я с подобным не сталкивался. Некоторые приемы - они вообще на грани возможного, а то и за гранью.

- Скажи, Лайнел, ты обучался приемам борьбы до или после того, как стал оборотнем? - поинтересовалась я.

- До, но какое это имеет значение?

- Прямое, на уровне инстинктов. Во мне гораздо более живуча память, как использовать все свои сверхъестественные способности и навыки, а в тебе - человеческие.

- Откуда такие знания? - удивился волк, но видно, что его заинтересовала такая мысль.

- Теория родилась в наблюдении и сравнении. Можешь поговорить об этом с Крисом, он лучше объяснит.

- Ты настолько ему доверяешь?

- Да.

Лайнел задумался то ли о чем-то своем, то ли все еще переваривая свое поражение, а Кайя воспользовалась паузой и предложила:

- Лео, а потренируешься со мной?

- Давай. Только без демонических ран.

- Конечно, - девушка почти оскорбилась.

Мы встали лицом друг к другу, и я поспешила отвлечься от всего лишнего. Впрочем, я правильно оценила пылкий нрав Кайи - она нанесла первый удар.

Честно говоря, противником она оказалась более опасным, чем Лайнел. Во многом потому, что без труда копировала мои приемы, даже сложные, да и верткости ей было не занимать. Но это же ей и помешало.

Сделав ложный выпад, который девушка отразила подсмотренным ранее движением, я тотчас нанесла разящий удар, сбивший Кайю с ног. Она и опомниться не успела, как моя ладонь сжала ее горло.

В общей сложности девушка продержалась почти столько же, сколько Лайнел, а сейчас лежала на татами, прижатая мной, и в ее глазах был страх. Даже странно! Неужели она решила, что я воспользуюсь ситуацией, чтобы отомстить за былые обиды? И это когда мы, кажется, все выяснили!

Я поспешно убрала руку и помогла Кайе подняться, проговорив:

- Молодец! Отлично держалась!

- Не совсем, - недовольно возразила девушка, одним звонким хрустом вправляя сама себе вывих запястья. И где успела его получить?

- Так для того мы и устраиваем такие тренировки. Чтобы понять ошибки друг друга.

- И ты поняла мои?

- Да. Когда копируешь чью-то манеру драки, учти, что противнику свой собственный стиль известен все-таки лучше тебя. И он может понять твою хитрость.

- Ты это и сделала?

- Именно. Но, должна заметить, копирование и подражание у тебя получается отменно. Стоит и дальше шлифовать это умение. Тебе просто это дается?

- Почти автоматически, - вздохнула Кайя.

- Тут нечему огорчаться. Ты и так боец хоть куда, раз сумела навести порядок в стае.

- И все-таки тебе я проиграла, и Жанне порой тоже удается одерживать верх.

- Ну, милая моя! У нее за плечами немалый опыт. А тебе следует перемежать заимствования чем-то своим.

- Это и есть моя главная ошибка?

- Да. А еще временами переоцениваешь силы. Будешь так выкладываться в ударе, который не очень хорошо знаешь - быстро вымотаешься.

- Иногда мне очень трудно не скопировать. Моя сила тянет сделать это.

- Тогда больше тренируйся одна. Вспоминай подсмотренные приемы, попробуй повторить. Пробуй комбинации.

- Думаешь, поможет?

- Не сразу. В любом деле нужно терпение и старание. И еще опыт, причем собственный.

- Ты тоже будешь говорить, что я еще маленькая?

- Не буду. Тем более это не так. Ты кайо стаи, а это не просто обозначение подруги вожака. Раз ты так долго являешься ею, то уже многого стоишь. Я помню вашу стаю. И если у тебя получается, то потенциал, определенно, есть.

- Спасибо! А с Жанной вы тоже устроите спарринг?

Мы переглянулись с волчицей, и я ответила:

- Не думаю, что в этом есть необходимость. Мы достаточно хорошо знаем друг друга и так.

- Верно, - улыбнулась Жанна. - Нам даже довелось поучаствовать в паре... приключений.

- И из одного такого ты привезла себе подопечную, - усмехнулась Кайя.

- У вас с ней трения? - спросила я у девушки.

- Ничуть. Что нам делить? Она вообще мужиков едва ли не шарахается. А за Жанной первое время просто ходила как хвостик. Смешно.

- Ей пришлось многое испытать, - урезонила девушку старшая волчица. - И сейчас все гораздо лучше. Поэтому я ее и оставила одну.

- Своеобразная проверка?

- Да. Тем более у нее завелся поклонник, которому хватит терпения не действовать натиском.

- Вот как. Он тоже вервольф?

- Да, конечно. Другого она и не подпустила бы, наверное.

- И кто он? - меня разобрало любопытство.

- Ты его видела, и, наверное, помнишь. Он еще поет в клубе. Макс.

- А, знаю. Он показался мне неплохим парнем.

- Он нормальный, - подтвердила Кайя.

- Поэтому Таня боится, что ты, Лео, призовешь ее обратно.

- Чего? - я аж удивилась.

- Ну, ты отправила ее со мной вроде как на время, пока в себя не придет.

- Чушь! Она может жить там, где ей нравится. Не удивительно, что после того, что было, она не хочет возвращаться. Если нужно, я могу ей позвонить и все объяснить.

- Было бы замечательно. Но это позже, когда мы закончим с более насущными делами.

- Договорились.

- К тому же, я в этот момент хотела бы быть рядом с ней. Чтобы не нафантазировала себе чего-нибудь, чего и в помине нет.

- Понимаю. Решим тогда.

Лайнел внимательно слушал наш разговор, хотя всячески делал вид, что это не так. Похоже, его многое удивляло. Но если он был в неправильной стае, то это не значит, что все такие. Большинство наших сообществ все-таки организованы достаточно разумно, насколько я знаю.

Вслух волк так ничего и не сказал. Может, и собирался, но тут нас всех привлек звук приближающихся шагов. Вошли Андре и Тадеуш.

Я только сейчас увидела, как Лайнел смотрит на Некроманта. Очень отеческим был этот взгляд. Если бы до этого у меня имелись сомнения, то сейчас точно рассеялись бы. Невооруженным взглядом видно, что волк не просто исполняет обязанности телохранителя. Тадеуш значит для него гораздо больше. Даже стало интересно, это у него само по себе чувство или переносное с Франца? Но о таких вещах не спрашивают.

Сразу поняв, что к чему, Андре проговорил:

- Вижу, вы провели время весьма продуктивно.

- А то как же, - отозвалась я, подходя к Верховному Магу и позволяя приобнять себя. - А вы? Взрывов слышно не было.

- Так ведь не атомную бомбу изобретаем, - мы с Андре могли так долго друг друга подкалывать, но вмешался Тадеуш.

- Твоя кровь, Лео, это что-то поразительное! Я никогда не видел подобных реакций!

- Ты в принципе не так часто обращался к классической магии, - умерил его пыл Андре. - Хотя реакция, и правда, получается примечательная.

- Может, перейдем от дифирамбов к конкретике? - не люблю, когда ходят вокруг да около. - Вам удалось создать личину?

- Конечно. Это не сложно. Труднее закрепить. Но тут нам помогла кровь демона. Для продления эффекта мы использовали твою кровь, вот тут-то и началось самое интересное.

- Что именно? - меня начали терзать смутные сомнения.

- Если твоей крови и крови демона не давать смешиваться, но поместить рядом, то действие личины продляется, - пояснил Тадеуш. - По предварительным расчетам до недели стабильной эксплуатации. А вот если смешать...

- Тогда высвобождается сила и немалая. Думаю, ее хватит, чтобы уничтожить одного нападающего демона.

- Что-то раньше это их не заставляло держаться на расстоянии.

- Но ведь обычно ты скрываешь свои необычные свойства. А тут чистая кровь. Мне кажется, как твоя кровь влияет на демоническую, так и демоническая на твою, но уже при контакте, - ответил Андре.

- То есть как?

- Она катализирует твою божественную силу.

- Хм, - во всем этом, явно, был смысл, только мне от него почему-то не по себе становилось. Сразу в воображении возник образ меня на пьедестале, к которому "не зарастет народная тропа".

- Что-то не так?

А Некромант проницательнее многих. Но, не желая показывать насколько "не так", я сделала морду кирпичом и ответила:

- Все нормально. Главное, у вас получилось.

- Получился пока только пилотный проект, - возразил Андре. - Я еще хочу спуститься в хранилище, чтобы подобрать подходящие емкости.

- Думаешь, там есть? - удивилась я.

- В этих закромах и не такое найти можно.

Хранилище перепало Андре от одного мага. Честно говоря, мог пытался его убить, но получилось наоборот. Не без моего участия. А хранилище, спрятанное между мирами, в котором были собраны самые разные артефакты и магические предметы, перешло к Андре. Он счел это компенсацией морального и физического вреда. Я была с ним согласна.

- Было бы любопытно взглянуть, - признался Тадеуш.

- Посмотрим, - Андре не любил давать опрометчивых обещаний. Равно как и демонстрировать "сокровища" абы кому. Иногда мне казалось, что у него в предках драконы затесались. Впрочем, его право.

Тем временем наступил вечер. Он прошел бы относительно спокойно, если бы не неожиданный звонок в дверь.

Глава 21.

Магические чары не предупредили об опасности, и вообще вели себя так, словно являлся кто-то знакомый. Я переглянулась с Андре, но тот лишь пожал плечами, показывая, что никого не ждет. Сделав ему знак оставаться, я пошла открывать.

Каково же было мое удивление, когда на пороге я обнаружила Еву с объемной сумкой на плече.

- Привет, - голос у девушки дрожал и вообще вид был какой-то "опрокинутый".

- Привет. Ты чего?

- Можно я поживу у тебя немного?

- Заходи в дом. Да что случилось?

- Похоже, мы с Иветтой расстались. Она... она...

Так и не определившись с причиной, Ева всхлипнула и уткнулась мне в грудь, грозя возобновить рыдания, которые, судя по всему, кончились совсем недавно.

В то, что все именно так, как она сказала, верилось с трудом. Но расспросы подождут. Сейчас я просто приобняла девушку за плечи, говоря:

- Ну-ну, успокойся. Идем, я покажу тебе твою комнату. Там ты сможешь умыться и придти в себя, - я уже подвела ее к лестнице, когда увидела в дверях Андре. Сделав ему знак, что все в порядке, я продолжила наш с Евой путь, спрашивая как бы между прочим:

- Есть хочешь?

- Нет, спасибо.

Девушка хоть и справилась с рыданиями, но все еще всхлипывала. От нее пахло стыдом и отчаяньем.

Тем временем мы дошли до свободных комнат, куда я и завела молодую волчицу. Едва закрылась дверь, как она выронила свою сумку и обхватила себя руками за плечи. Когда она подняла голову, то я увидела волчьи глаза.

Я тут же обхватила ее лицо ладонями, заставляя посмотреть на себя еще пристальнее, и заговорила как можно спокойнее и размереннее:

- Ева, успокойся. Ты все же в первую очередь человек. Учись брать верх над зверем.

- Быть им... легче.

В этом была доля истины. Ходят слухи, что некоторые оборотни, получив очень большое эмоциональное потрясение или психическую травму, навсегда становились зверями, просто забывая, как оно было раньше, и что можно принять другую форму. Но это явно не тот случай. И все же...

- Ева... Ева, дорогая моя! Успокойся. Все будет хорошо.

- Не будет.

- Ш-ш. Ты сейчас очень расстроена. Так бывает. Но постарайся взять себя в руки. Ты же сильная!

- Я? - волк схлынул, как волна от берега. Глаза вмиг стали обычными. Даже странно. Раньше такой скорости не наблюдалось. Но вопросы потом.

Я прижала Еву к себе, говоря:

- Вот и молодец. А сейчас тебе лучше прилечь.

- Вряд ли я смогу заснуть.

- А ты не ставь это целью. Просто приляг. Давай, снимай все, что тебе мешает, и забирайся под одеяло.

С этими словами я сама помогла ей избавиться от лишней одежды и даже укрыла одеялом. Но стоило мне лишь чуть отстраниться, как Ева схватила меня за руку, попросив:

- Побудь со мной, пожалуйста.

- Конечно, - я присела обратно на край кровати.

Девушка тут же положила голову мне на колени, проигнорировав всякие там подушки. Впрочем, все мы в тяжелые времена ищем поддержки стаи.

Мы посидели так некоторое время в тишине и сумраке. Я уже подумала, что Ева начала засыпать, когда она вдруг тихо проговорила:

- Мы никогда еще так сильно не ссорились.

Я промолчала о том, что обычные споры у них иной раз случались по пять раз на дню, лишь погладила девушку по голове, едва не запутавшись в кудряшках.

- Зачем ей понадобилось так ласкаться с тем волком? - еще один вопрос прозвучал тише прежнего, но на слух я не жалуюсь. - Я просто не смогла этого "не заметить"! И этот запах! Он же еще слабее меня!

Я чувствовала, как с каждой фразой все сильнее ершится ее зверь, тоже оскорбленный произошедшим. Я сместила руку на загривок девушки и чуть сжала. С вервольфами это могло помочь.

Вот и сейчас глаза Евы прижмурились, и зверь ушел вглубь, успокоился. Но это произошло как-то очень быстро для нее. Даже странно. Вместе с этим чуть расслабилась и сама девушка и, наконец-то, уснула.

Посидев для верности еще с четверть часа, я покинула комнату и пошла к себе. В первую очередь я взяла телефон и набрала номер Иветты.

Трубку подняли не сразу - уже настораживает, и голос главной волчицы показался мне странноватым, когда она ответила:

- Да?

- Привет. Это Лео. Не беспокойся, если что. Ева у меня.

- Слава богу, у нее хватило разума не делать очередных глупостей! - тщательно скрываемое облегчение Иветты резануло слух.

- Что у вас там произошло?

- Она не рассказала?

- Слишком спутано и образно, чтобы понять.

- Ясно. Мы поссорились. Сильно.

- Это-то я как раз поняла. Ты выставила ее с вещами?

- И не думала. Просто сказала, что пусть не показывается мне на глаза, пока не успокоится. И она вспылила еще больше. Бросила, что я с ней как с вещью обращаюсь, и кинулась к себе. Я думала: подуется и выйдет. Но она ушла вместе с вещами.

- Что-то как-то странно, - нахмурилась я. - А из-за чего ссора получилась?

- Как обычно, Ева слишком остро восприняла мою беседу с одним из членов стаи. Филипп своего подопечного привел. Он еще довольно неопытный, да и обращение прошло не слишком гладко. В общем, есть над чем работать.

- Но Еву не разговоры ведь возмутили.

- Нет. Но зачастую необходим и тактильный контакт.

Мне оставалось лишь вздохнуть. Как говорится, обе хороши. Нет, Иветте, как вожаку, приходится порой заниматься различными вещами, и Ева лишь волчица, хоть и является фавориткой, но во всем этом чувствовалось какое-то "но".

- Ева, конечно, вспыльчивая, но подобной вспышки я от нее не ожидала, - продолжила изливать душу главная волчица.

- Она любит тебя.

- И я ее. Мне не нужен никто другой.

- И все-таки она ощущает шаткость своего положения. Она же не может официально стать твоей кайо.

- Но все в стае и не только знают, кем она мне является. Оскорбить ее - это оскорбить меня.

- Не знаю. Мне кажется, есть еще какая-то причина. Ты приедешь?

- Конечно, но завтра. Пусть остынет, иначе, боюсь, разговор не получится.

- Не исключено.

- Спасибо, что позвонила!

- Как же иначе?

Попрощавшись, я положила трубку. Прежде чем вернуться к Андре, я еще раз заглянула к Еве. Она спала. Видимо, переживания отняли много сил. Что ж, возможно, и тут сон окажется лучшим лекарством.

Оказывается, наши гости уже разбрелись по комнатам. В хранилище решили идти завтра, чтобы не в спешке действовать. Сам Верховный Маг засел в кабинете и просматривал "учетную ведомость" - эдакий внушительный том, куда были записаны помещенные в хранилище артефакты и прочие предметы. Но не все. Андре говорил, что примерно три четверти.

- Всех разогнал? - улыбнулась я, заглядывая в книгу через плечо мага.

- Почему разогнал? Здоровая усталость взяла верх, - я чуяла его улыбку.

- Понятно.

- А что у Евы случилось?

Эмоции маг чувствовал не хуже меня, поэтому уточнять, откуда он знает - бессмысленно, я ограничилась ответом на поставленный вопрос:

- Любовь и ревность в тесном клубке, вот что случилось.

- Поссорились?

- Ага. Сильнее обычного, но, думаю, помирятся.

- Так ты еще и семейным психологом подрабатываешь? - поддел меня Андре, за что получил обещание:

- Укушу!

- Все, понял, они просто не чужие тебе люди.

- Именно.

- Но странно...

- Что странно?

- Неужели Иветта не чувствовала, во что выливается ссора?

- Понимаешь, раньше Ева не разыгрывала номер с уходом. Обычно, наоборот, ее танком не сдвинешь.

- Решила попробовать новую тактику?

- Вряд ли. По-моему, во всем, что касается Иветты, у Евы напрочь отсутствует расчет.

- Тогда откуда такие перемены?

- Вот и мне интересно, - я задумалась. И, правда в этой идее было что-то интересное, так и крутившееся на поверхности. Знать бы что!

- Как Ева сейчас? - отвлек меня вопрос Андре.

- Надеюсь, спит. И ночь не подвигнет ее на какие-нибудь глупости.

- А может?

- Сам не знаешь, что ли? Она девушка импульсивная, - фыркнула я, поудобнее устраиваясь в кровати.

- Тогда, может, стоит поставить оповещение на ее комнату?

- Да ладно, идти еще куда-то, - я сама успела разнежиться в постели, и ничуть не стремилась выставить из нее Андре. Но тот лишь рассмеялся:

- Мне вовсе нет необходимости куда-то идти. Это же мой дом.

- А, ну ладно. Тогда и на окна сигнал поставь, - попросила я, а, увидев недоуменный взгляд мага, пояснила: - На улице теплынь, и мало ли что ей в голову стукнет.

- Выброситься из окна?

- Угу, со второго-то этажа. Тут и человек не убьется. Просто ей может придти идея выбраться в окно, чтобы никого в доме не побеспокоить.

- Странная логика, - ответил Андре, прикрыв глаза. Похоже, уже колдовал.

Я спорить не стала. К тому же, может, это просто моя паранойя разыгралась. Но лучше все предусмотреть, по возможности, чем потом бегать в поисках.

- Все готово, - заключил Андре, открыв глаза.

- Отлично, - я поцеловала его в нос и попыталась свернуться клубком, одновременно позволяя себя обнять.

К счастью, наши предосторожности оказались лишними. Уже даже я проснулась, а чары так и не сработали. Так что мы спокойно умылись и оделись в "домашнее", а потом я решила проверить нашу гостью. Заодно и к завтраку позвать.

В комнату девушки я вошла, что называется, на мягких лапах, усиленно прислушиваясь. Тщательно задернутые шторы создавали мягкий полумрак, а вдруг Ева еще спит?

- Я не сплю, - раздался тихий голос девушки, словно в ответ на мои мысли.

Я не стала уточнять, как давно, только спросила:

- Что тогда не встаешь?

- Не хочу.

- Так и проведешь в кровати всю жизнь? - улыбнулась я, присаживаясь на эту самую кровать.

- Не исключено, - пробормотала Ева, и завозившись, положила голову мне на колени.

Сразу захотелось запустить руку в ее кудри цвета шоколада, и я решила не противиться инстинктам. Тем более от моих действий Ева довольно прижмурилась и разве что не заурчала. Подозреваю, что дело не только в ласке, но и в силе стаи, так необходимой для лечения душевных ран.

Продолжая "терапию", я проговорила:

- Надо вставать, уже и завтрак, наверное, готов.

- Не хочу. Давай вот так весь день просидим?

- Идея, конечно, интересная, но, боюсь, ничего не получится. У нас в доме и другие гости, оставлять которых невежливо. А тебе не помешает хоть немного отвлечься от мрачных мыслей.

- Думаешь? - девушка повернулась так, чтобы видеть мое лицо. Такое ощущение, что Ева сегодня вообще не спала, вон какие круги под глазами!

- Уверена. Потом, если захочешь, вернешься и еще поспишь.

- Ладно, - вздохнула волчица и потерла ладонью лицо.

- Иди, умойся, - посоветовала я, подтолкнув девушку в сторону ванной.

Вернулась она оттуда посвежевшей, хотя все равно печальная. К чести наших гостей, никто ей ни слова не сказал по этому поводу и ничего не спросил. Отнеслись, словно ее появление за столом само собой разумеющееся.

Андре с Тадеушем вовсю обсуждали, что еще необходимо присмотреть в хранилище, Кайя к ним прислушивалась, а сама то и дело бросала на Еву загадочные взгляды, когда думала, что ее не видят, так как мы с Жанной были увлечены беседой. Но я всегда чувствовала, если что-то не то.

За столом Кайя так ничего и не сказала. Дождалась, пока все начнут расходиться по своим делам, и только потом, улучив момент, когда Ева отвлечется разговором с Жанной, спросила у меня почти шепотом:

- Что с ней? - и указала подбородком на Еву.

- В каком смысле?

- Я не про удрученный вид. Ее сила... она стала другой.

Правильно говорят, что порой чужие замечают больше, чем свои. Слова девушки заставили пристальнее вглядеться в подругу и понять, что за зудящее ощущение преследовало меня с момента нашей последней встречи.

Нет, хлопать себя по лбу я не стала, хоть и очень хотелось. Ни к чему лишнее внимание. Я только попросила Кайю присмотреть за Евой, а сама метнулась в спальню. Кажется, там я оставила мобильный телефон.

Иветта едва успела ответить на звонок, как я в лоб спросила:

- Ты уже едешь ко мне?

- В процессе сборов.

- Поторопись.

- Что-то случилось с Евой? - сразу всполошилась главная волчица.

- Случилось. Но не в трагичном смысле. Хотя мы с тобой все равно дуры.

- Лео, ты меня пугаешь!

- Нет, просто констатирую факт.

- Хм. Так Ева в порядке?

- Будет, если кое-кто поторопится приехать и объяснить, что был не прав и проглядел такое важное изменение.

- Что за загадки?

- И в мыслях не было. Но я думала, что ты догадаешься с первой подсказки.

- Тогда намекни еще раз.

- С чем у волков связано изменение настроения, пересмотр себя и своих способностей, вспыльчивость?

- Ева стала иштой! - ахнула Иветта. - Но так стремительно! И не в полнолуние!

- У нас будет возможность все осудить. Приезжай уже.

- Скоро буду!

Мы разъединились, и я вернулась к гостям. Оказывается, они успели разбрестись по гостиным. Как ни странно, Жанна беседовала с Лайнелом, а Кайя живо общалась с Евой, словно старые подруги. К последним я и присоединилась с дежурным вопросом:

- Как вы тут?

- Нормально, - отозвалась белая волчица.

- Мы нашли общий язык, - подтвердила Кайя. - Мы же почти ровесницы.

- В самом деле. Ева, как твое самочувствие? Мышцы не тянет?

- Откуда ты знаешь? - вытаращилась девушка.

- Музыкой навеяло, - усмехнулась я. - Не хочешь в ванной полежать?

- Да вроде рано... И на улице жара.

- Зато это поможет.

- Хорошо, - кивнула Ева, все еще сомневаясь в необходимости таких мер.

- А можно мне с вами? - неожиданно спросила Кайя.

Я вопросительно посмотрела на Еву, та, чуть поколебавшись, кивнула, и я заключила:

- Ладно, идем.

Мы пошли в ванную комнату в комнате белой волчицы. Впрочем, они у нас практически не отличались. Разве что цветом обоев и плитки.

Глава 22.

Пока я набирала воду, успела пожалеть, что она не моя стихия. Иначе можно было бы, как некогда делал Нашут-Фет, придать ей животворные качества. Вместо этого пришлось ограничиться расслабляющими маслами. Я в них не особо разбираюсь, но запах помогал определить свойства.

- Здорово пахнет, - прокомментировала Кайя.

- Главное - эффект, - усмехнулась я. - Ева, залезай, пока не остыло.

- В такую погоду это не страшно, - возразила девушка, но покорно принялась раздеваться. Потом с легким шипением забралась в воду.

- Все-таки горячо? - посетовала я.

- Нет, нормально.

- А чего тогда шипишь, как таблетка аспирина в стакане?

У девчонок оказалось живое воображение, и они заливисто рассмеялись. При этом Кайя едва сама не свалилась в ванну, пришлось придержать ее за плечо.

- Спасибо, - ответила полудемон, а потом потерлась о мою руку, заметив: - От тебя пахнет стаей.

- Ага, - подтвердила Ева, потянувшись в воде.

- Не удивительно, - усмехнулась я, погладив ее по волосам.

Обе девушки неожиданно ойкнули, и теперь уже я едва не оказалась в воде с вопросом:

- Что такое?

- Сила, - пробормотала Ева, прижмурившись.

- Угу, - согласилась Кайя, куда менее довольная. - Еще какая.

- Больно?

- Нет, но неожиданно. С тобой всегда так?

- Знаешь, пока вроде прецедентов не было.

- Наверное, это из-за того, что ты одновременно коснулась представителей двух стай, и твоя сила дала мне понять, что я для нее чужая.

- Типа не примазывайся? - хихикнула Ева.

- Ага, - улыбнулась девушка.

- Возможно, причина еще и в том, что ты тоже кайо.

- Вероятно. Это ведь не просто слова.

- Не просто, - согласилась я.

- Кайя, а как тебе удалось справиться с соперницами? - неожиданно спросила Ева. - У тебя же их было минимум две.

- Было, - согласилась Кайя. - Но не стоит пытаться перейти дорогу демону, пусть даже наполовину. Я всегда была сильнее, чем казалась, к тому же у меня есть некоторые специфические приемы. Да, мне жаль, что я вела себя так... ну, тогда.

- Все в прошлом.

- Точно? Мне хотелось бы, чтобы между нами был мир.

- Он есть, - очень серьезно подтвердила Ева.

- Спасибо, - просияла Кайя. - А что касается моего опыта... Не думаю, что он тебе подойдет.

- Почему?

- Я даже не волк, я метаморф. Да и у вас в стае ситуация совсем другая.

- Знаю, я не кайо.

- Не в этом дело. У вас вожак - женщина, а значит, она сама уже справилась как с мужской, так и с женской половиной стаи. А Эду воспитание не позволяет постоянно идти на конфронтацию с нашими дамами. Если только уж совсем выведут.

- Все было настолько серьезно?

- По-разному. Но, прежде чем стать кайо, я успела их всех хорошо изучить. Это сильно помогло. Ну и умение тоже не последняя вещь, - довольно усмехнулась Кайя.

- За такой порядок Эд должен тебя на руках носить, - проговорила я, с уважением посмотрев на девушку.

- Он и носит, - Кайя неожиданно смутилась.

- Тут нечего тушеваться. Это же хорошо.

- Очень, - согласилась полудемоница. - Честно говоря, я не думала, что... что буду скучать.

- Ничего удивительного.

- Ты тоже скучаешь?

- Конечно. Обратная сторона любви.

- Но ты же...

- Мои способности тут не играют никакой роли, - возразила я.

- Понятно, - кивнула Кайя. - Скажи, а с кошками сложнее, чем с волками?

- Они просто разные. И, по известным обстоятельствам, коты мне ближе.

- Мне нравится твой Крис.

- В каком смысле?

- В общем, не как партнер. Он надежный. И чем-то похож на Лайнела. Но у последнего есть какой-то внутренний надлом, а у твоего кота куда более крепкая психика.

- Ты все это видишь? - удивилась Ева, а я думала, что она задремала, разомлев.

- Да. Благодаря отцовской крови я лучше разбираюсь в душах. Хотя, и вполовину не так хорошо, как некоторые из них умеют.

- Но... зачем это?

- Договор с демоном - вещь частая. Считай, это профессиональное.

- Понятно.

- Кстати, у Тадеуша есть с нами какое-то родство.

- Из-за того, что он Некромант? - спросила я.

- Не знаю. Я с таким не сталкивалась. Кстати, мне кажется, сегодня-завтра отец с нами свяжется.

- Ты это как-то чувствуешь?

- Ага.

- И почему люди лишены стольких чувств? - задумчиво просила Ева, ни к кому конкретно не обращаясь.

- Это плата за их огромное количество и за технический прогресс, - ответила я.

- Когда-то было не так?

- Не исключено, - согласилась я, вспомнив времена Сейши-Кодар. - Ведь до сих пор есть маги - чистокровные люди. Но об этом тебе лучше спросить у вампиров. У Лазель, например. Они гораздо теснее связаны с человеческой историей.

- Ага.

- Кстати, беседа о высоких материях, конечно, хороша, но как ты себя чувствуешь, Ева?

- Лучше, спасибо, хотя и чуть по-другому, чем обычно.

- Ну, это ведь вполне объяснимо, - начала было говорить Кайя, но вовремя увидев мой знак, замолчала.

К счастью, Ева не насторожилась, так как сама в это время сказала:

- Все-таки пора вылезать, иначе я точно засну.

Я не стала настаивать, даже протянула девушке полотенце. Она успела вытереться и начать одеваться, когда мы все услышали знакомые шаги, да и запах отнюдь не чужой.

Леди - леди во всем. Прежде чем войти, Иветта вежливо постучалась, и зашла, только получив разрешение. Обведя взглядом наш скромный коллектив, главная волчица сказала:

- Миленько тут у вас.

- Считай, это лечение, - ответила я, и бросила на Кайю короткий взгляд.

Девушка поняла все без слов, и направилась к выходу из ванной комнаты, обронив:

- Вижу, моя помощь здесь более не требуется.

- Спасибо.

Кайя послала мне осторожную улыбку и скрылась за дверью. Кажется, мы все проводили ее взглядом.

Лишь когда "свидетели" ушли за пределы слышимости, Иветта подошла к Еве, которая старательно делала вид, что ее не замечает (получалось не очень). Взяв девушку за руку и поцеловав костяшки пальцев, главная волчица проговорила:

- Прости меня, дорогая.

- Простить? За что? - Ева очень старалась придать голосу безразличие, но руку не вырвала.

- Уж я-то должна была почувствовать причину твоего обостренного восприятия, догадаться.

- О чем?

Похоже, сама Ева даже не предполагала такую причину, куда более занятая собственной обидой. Эдак они могут долго вокруг друг друга танцевать! В общем, я не выдержала первой и сказала:

- Твоя сила стала другой. Ты теперь ишта.

- Ишта? - повторила девушка, посмотрев сначала на меня, потом на Иветту. Та согласно кивнула:

- Именно. И мне стыдно, что я сразу не поняла, в чем дело. Все произошло быстро и неожиданно. До полнолуния еще далеко.

- Это связано? - уточнила я.

- Обычно да, - подтвердила главная волчица.

- Ишта, - опять повторила Ева и посмотрела на себя в зеркало, словно выискивая внешние изменения, на что я улыбнулась:

- Ты изменилась лишь внутри.

- А ты это чувствуешь?

- Теперь да.

- Здорово, - но голос девушки прозвучал растерянно, и она снова посмотрела на Иветту, будто ожидая чего-то.

Не выдержав паузы, женщина прижала Еву к себе, проговорив:

- Прости, я не хотела, чтобы все вышло вот так. Обычно, ты выслушивала и понимала мои объяснения, но тут была слишком взвинчена из-за бури, происходящей в тебе, а я невольно подлила масла в огонь.

- Ты не хочешь меня выгнать? - вопрос очень тихий, на грани слышимости.

- Никогда. Ты нужна мне. Нужна любой.

Ева посмотрела на подругу с надеждой, и та, дабы закрепить результат, вовлекла девушку в весьма горячий поцелуй. Я тактично отвела взгляд, но мое присутствие их ничуть не смущало.

Врожденная предусмотрительность заставила меня предупредить:

- Если слишком увлечетесь, Ева может перекинуться, - собственно, у нее уже глаза были волчьими.

- Я чувствую, - согласилась Иветта, прерывая поцелуй, но не размыкая объятий. - У ишт "переход" легче и быстрее, но они также лучше контролируют себя.

- Ага, это стало легче, - кивнула Ева, возвращая глазам обычный цвет и утыкаясь в плечо главной волчицы.

- Иди к нам, Лео.

- Думаю, вам лучше побыть вдвоем.

- Это мы еще успеем. Присоединяйся, - с этими словами Иветта потянула меня к ним за руку.

Такой настойчивой просьбе я сопротивляться уже не стала, тем более что ощущала притяжение на ментальном уровне. Получилось своеобразное тройное объятие, где Ева оказалась между нами.

Почти сразу я почувствовала силу и стаю, фантомное ощущение меха под пальцами.

- Стая приняла твое изменение, - тихо проговорила главная волчица на ухо Еве. - Ты часть нас, а мы часть тебя.

- Я знаю, я чувствую.

- Хорошо. Используй свою силу разумно и на благо стаи.

- Клянусь! Ты - мой вожак, моя добыча - твоя добыча.

После принесения этой своеобразной "присяги" накал силы стал спадать, уходить вглубь, впитываться в нас. Каким-то шестым чувством я ощутила, как заволновались мои коты, и постаралась их успокоить. После этого все стихло, и мы разомкнули объятья.

- Ну вот, все и исправили, - довольно улыбнулась Иветта.

- Я рада. И не пугайте меня так больше, - фыркнула я.

- Прости, - потупилась Ева.

- Все произошло слишком неожиданно. Вроде бы ничто не предвещало... - задумчиво протянула Иветта.

- Ну, вообще-то накануне мы взывали к весьма древним силам, - напомнила я.

- Думаешь, из-за этого?

- Весьма вероятно. Ева всегда получает от тебя первый кусок. А тут такая мощь! Не удивительно, что это послужило толчком.

- Логично. И как ты до этого додумалась?

- Честно говоря, я бы еще долго ничего не понимала, если бы Кайя не натолкнула меня на эту мысль.

- Кайя?

- Ага. Она оказалась повнимательнее многих, и сразу заметила некоторые изменения в Еве.

- Мда, дожили! Полукровки уже разбираются в наших делах лучше нас самих! - поморщилась Иветта.

- Ну, она тоже не последний волк в своей стае. К тому же натура делает ее более наблюдательной.

- Из-за того, что она метаморф? - поинтересовалась Ева.

- Да. К тому же, никто точно не знает, какими еще способностям наделила ее демоническая кровь, - ответила я.

- Хм, любопытно было бы исследовать, - протянула Иветта.

- Ну нафиг. Она наш друг, а не подопытный хомячок.

- Никто и не говорит о каком-либо принуждении. Просто ей самой было бы полезно знать свои таланты, - пояснила Иветта.

- Можешь сама с ней это обсудить, - я не чувствовала в себе тягу к естествоиспытанию. Своего хватает, как говорится.

- Ладно, но позже, - главная волчица многозначительно посмотрела на Еву.

О, я хорошо знала этот взгляд, поэтому поспешила ретироваться:

- Вы отдохните. После таких нервных потрясений это полезно.

- А может тебе нужно чем-то помочь? - даже тут главная волчица не могла изменить вежливости.

- Нет-нет. Возможно, позже.

- Ну, хорошо.

Предоставив комнату в полное распоряжение парочки для "примирения", я направилась было к себе, но на полпути столкнулась с Андре и Тадеушем. Оба такие деловые-деловые.

- Куда это вы? - ну, не смогла я не спросить. Тем более Андре никогда не жаловался на мое любопытство, собственно, свое было не меньше.

- Туда, куда вчера еще собирались - в хранилище.

- А, ясно.

- Как дела в благородном семействе? - похоже, Верховный Маг был в курсе, что приехала главная волчица.

- Уже вполне себе хорошо. Мир восстановлен.

- Хорошо. Пойдешь с нами?

- Идем.

По дороге за нами увязалась еще и Кайя. У девушки поразительно тонкое чутье на все важные события. А так как все мы чувствовали себя немного обязанными ей (я - особенно), то никто не возражал против ее компании.

Глава 23.

Вход в хранилище у нас через подвал, где скрыта потайная дверь. На самом деле, так как этот "схрон" находится между мирами, то вход в него "блуждающий". Андре говорил, что может его хоть из спальни сотворить. Но постоянно закреплен он был в подвале. Помните фильм "Гостья из будущего"? Так вот, дверь у нас тоже в шкафу.

Открыв створки, можно увидеть лишь каменную стену с небольшой выемкой, словно один кирпич начал разрушаться. Именно этой выемки Андре коснулся рукой и зашептал короткое заклинание.

Собственно, ключом служила сила и аура мага (замок и на меня был настроен), а заклинание нужно лишь для концентрации.

Дверь начала открываться. Выглядело это так, словно кирпичи засасывает в белую бездну. И вот перед нами предстал пустой проем. Ничего не видно, только молочная белизна.

- Не беспокойтесь, это просто завеса, - предупредил Андре остальных. - Прошу, входите.

Я была замыкающей. А то неудобно получится, если в кого-то из наших гостей кирпич прилетит. Маловероятно, конечно, но вдруг?

Стоило войти, как от завесы не осталось и следа. Нас ожидал обычный коридор. Светлый мрамор стен и пола, через равные промежутки висят золотистые светильники, дарующие мягкий свет.

Это место подчиняется воле мага-хозяина, поэтому, сменив оного, изменилась и обстановка. Андре не любил готической мрачности, и вот - пожалуйста!

- Оно огромно! - восхитилась Кайя. - Но мы ведь уже перешли границу миров?

- Нет, мы как раз на ней. Хранилище не принадлежит ни одному миру, оно между, - пояснил Андре.

- Удобно.

- Да.

Тут как раз стали появляться многочисленные двери с номерами. Те залы, которые Андре уже успел изучить, имели даже список содержимого.

- Это все есть внутри? - удивился Тадеуш, прочитав список на одной из дверей.

- Да, и даже более, - подтвердил Верховный Маг, не замедляя хода.

- Поразительно! И все это необходимо волшебникам?

- В основном. Некоторые... предметы нужны для очень темных ритуалов.

Кажется, Тадеуш задумался, что бы это могло быть, а мы все дальше углублялись в хранилище.

Наконец, Андре притормозил нас возле двери под номером 117 и завлекательной надписью: "Емкости и похожие артефакты, разное". Честно говоря, это "разное" встречалось на каждой второй двери.

Верховный маг коснулся ручки, она сверкнула голубоватым светом, и дверь открылась. Тотчас зажегся магический свет (как в холодильнике, честно слово!), отразившийся от сотен стеклянных или просто блестящих граней.

Реторты, колбы, банки, склянки, сундучки и сотни видов других "емкостей", словно тут был их приемочный пункт. Полки от пола до потолка буквально ломились. А еще были заставленные столики и с десяток постаментов.

- Так, внимательно смотрим по сторонам в поисках подходящего, но руками лучше ничего не трогать. Мало ли, - проинструктировал Андре, изучая взглядом полки.

Поиски грозили затянуться, но я первая заприметила прятавшийся за пустой мутно-зеленой бутылью небольшой кронштейн, на котором висело много всяких... подвесок на цепочках, медальонов. Стальные, золотые, серебряные. И даже на простых шнурках.

- О, точно! - воскликнул Андре, и принялся рыться в этой гирлянде.

И нашел ведь! Без малого десяток. Не одинаковые внешне, но сходные по сути - каждый объединял два крошечных флакона. То, что нужно для разнородной крови. Окантовка у этого симбиоза была разной: металл, золото, серебро.

- Выбранный дизайн не повлияет на суть, зато оборотням будет легче, - пояснил Андре.

- Ты очень предусмотрительный, - похвалила я, чмокнув мага в висок, и тут краем глаза увидела, как Кайя тянется к какой-то штуке на постаменте, которая изначально меня насторожила и заставила обойти стороной.

Я тотчас оказалась рядом, прикрикнув:

- Не трогай!

Кайя тотчас отдернула руку, будто обожглась и, виновато посмотрев на меня, спросила:

- Что это?

- Довольно темный артефакт, я еще не определил для чего, но чувствую, что свойства зловещие, - пояснил Андре, подошедший к нам на шум вместе с Тадеушем.

На постаменте лежало нечто похожее на массивный медальон в форме восьмигранника на не менее массивной цепочке. И она, и медальон были украшены мелкими рунами. Центр медальона в виде пластинчатого круга из черного металла окружали драгоценные и не очень камни, явно составляющие какой-то узор со значением.

- Странно, камни как для "ведьминого круга", - проговорил Тадеуш.

Ашана встрепенулась во мне как-то резко и едва не треснула по потянувшейся руке Некроманта, проговорив:

- Не нужно трогать эту вещь, если точно не знаешь свойств. Это Ловец Душ.

- Любых? - спросила Кайя, похоже, не замечая изменений.

- Да. Мы провели в подобной штуковине сотни лет.

- Мы? - переспросил Тадеуш.

- Сейши-Кодар.

- Ашана? - осторожно позвал Андре.

- Да. Я ненадолго. Этот предмет может быть очень опасен. Особенно в руках Некроманта, так как он может привести Ловец в действие невольно, своей силой.

- Простите, я вовсе не собирался.

- Знаю, мальчик. Но учтите, сейчас ловец пуст и готов к использованию. Обычно это делается так.

Надев цепочку медальона на шею, Ашана продолжала держать его в руке и, направив в пустое пространство, свободной рукой обвела камни "ведьминского круга".

Камни замерцали по кругу, и центр медальона раскрылся, испустив алый луч. Почти сразу же Ашана проговорила короткое слово, которое нельзя было не запомнить, и луч втянулся внутрь, а медальон закрылся.

- Если луч найдет живое существо, то заберет душу, - объяснила Ашана. - Это быстро. Полминуты хватит. После медальон закрывается сам. Открыть его можно, касаясь тех же камней, но против часовой стрелки через один.

- Жутковатая вещь, - вырвалось у Кайи.

- Да, - согласилась Ашана. - Поэтому будьте осторожны. Тело без души умирает на седьмые сутки.

Поделившись ценной информацией, воин Сейши-Кодар ушел в глубины моего сознания. Первым это заметил Тадеуш:

- У тебя глаза больше не светятся.

- Знаю, - кивнула я и попыталась снять медальон - контакт с ним немного напрягал. Но Андре сказал:

- Давай лучше возьмем его с собой.

- Зачем?

- Мне кажется, может пригодиться.

- Хм. А мне обязательно... это на шее таскать?

- Нет, конечно. Сейчас найдем какую-нибудь емкость.

В комнате, доверху забитой "какими-нибудь емкостями" это было раз плюнуть. Андре одним взглядом призвал к себе небольшой деревянный ларец с ажурной резьбой, оббитый внутри сафьяном.

- Подойдет, думаю, - решил маг после беглого осмотра.

- А на нем точно нет никакого заклятья?

- Только "не укради".

- Я всегда думала, что это заповедь.

- И это тоже. Но есть еще и такие хитрые чары. Накладываешь, и потом, если кто чужой попытается вытащить из ларца что-нибудь, у него на сутки онемеет рука.

- Забавно. Но спереть ценности могут и вместе с ларцом, - усмехнулась я, наконец-то сняв медальон и запихнув его в "емкость".

- Ну, это довольно простенькое заклятье от вороватых слуг.

- Понятно. Ладно, сойдет. Нам еще что-нибудь тут нужно?

Андре еще раз окинул взглядом комнату и заключил:

- Нет, все. Мы и так... с бонусом. Можем возвращаться.

Мы снова вышли в коридор и направились в сторону выхода. Уже увидев "свет в конце тоннеля", я вдруг поняла, что мы идем не в полном составе и тормознула остальных:

- Эй, Кайя где-то поотстала.

Это "где-то" находилось недалеко, метрах в десяти от нас. Девушка застыла возле ничем не примечательной двери. Впрочем, они все такие.

- Что случилось? - спросила я, вмиг оказавшись рядом.

- Не знаю. Меня тянет туда.

- Как именно?

- Будто зов чего-то родного.

Я посмотрела на табличку на двери с говорящим перечнем "разное", потом переглянулась с Андре, на что тот сказал:

- Мало ли что. Идем, проверим.

Дверь тут же распахнулась, приглашая войти. Внутри царил полуупорядоченный хаос. Куча всего на полках, в ящиках, ларцах, даже было два комода со множеством маленьких ящичков.

Собственно, к одному из них Кайя и направилась прямой наводкой. Протянула руку к ящичку, но прежде чем открыть, спросила у Верховного Мага:

- Можно?

- Да, пожалуйста.

Кивнув, девушка потянула ящик на себя и запустила внутрь руку. Я бы вот поостереглась так делать, мало ли, но она действовала, словно сама сюда все укладывала.

Не прошло и минуты, как Кайя вынула руку (благо, целую) с чем-то, зажатым в кулак и довольно воскликнула:

- Вот оно!

Разжав руку, она продемонстрировала нам широкое кольцо. Резное, такое ощущение, что из кости или чего-то подобного. Но черное, с пробегающей искрой.

- Что это? - спросила я у Андре.

- Вещь из неопознанных артефактов. Оно инертно к магии, но для чего...

Протянув руку над кольцом и на секунду закрыв глаза, Тадеуш сказал:

- Это из кости, даже скорее из рога. Живого.

- То есть? - переспросила я.

- Существо было живым, поделившись этой частью себя.

- Единорог? - предположила я.

- И близко нет, - покачал головой Андре.

- Это кто-то из моего народа, - проговорила Кайя. - Я это чувствую, поэтому оно и звало меня. Могу я показать его отцу?

- Да, но пока не надевай. Мало ли что может случиться, - предупредил Андре.

- Хорошо, спасибо.

После этого мы снова направились в сторону выхода. На этот раз все-таки вышли без приключений. И тотчас разбежались. Андре с Тадеушем в лабораторию, Кайя к Жанне, а я в спальню, точнее в ванную. Не знаю, кому как, а мне хотелось смыть с себя пыль хранилища. Хоть оно и между мирами, и время там фактически остановлено, но грязи всякой хватает.

Стоило мне выйти из душа, довольно отфыркиваясь, как я услышала стук в дверь.

- Входите, - разрешила я. Жаждущие аудиенции, явно, ничего нового во мне не увидят.

Пришли Иветта и Ева. Донельзя довольные, так что можно было не спрашивать состоялось полное примирение или нет. Улыбнувшись, я сказала:

- Вижу, все хорошо.

- Ага, - кивнула Ева, приобняв главную волчицу за талию. - Я, пожалуй, все-таки вернусь домой.

- Возвращайся, конечно. Не буду же я тебе это запрещать!

- Вообще-то можешь, как старший товарищ, - усмехнулась Иветта. Похоже, имел место легкий элемент запугивания, но я не стала поддерживать игру, фыркнув:

- Вот еще! Во-первых, у тебя Еве будет лучше, а дальше можно не продолжать.

- А мне было бы интересно послушать, - протянула девушка. Так и не отцепившись от Иветты, она подалась вперед и чисто по-волчьи потерлась носом о мою шею где-то за ухом.

Потрепав Еву по волосам, я фыркнула:

- Какие мы нежные!

- Должна же я сказать тебе спасибо!

- Мы обе должны, - поддержала подругу Иветта.

- Вы еще долговые расписки напишите! - возмутилась я. - Все хорошо - и это главное! Ведь хорошо? - и пристальный взгляд на волчицу с эдаким ленинским прищуром.

- Да.

Впрочем, могли и не говорить. Запах секса, овевавший этих двоих, был куда красноречивее. Значит, примирение прошло по высшему уровню. Славно.

- Мы, наверное, пойдем, - сказала Иветта.

- Оставайтесь на обед, потом уже.

- Хорошо, - быстро согласилась главная волчица.

- А почему ты принимаешь душ в середине дня? - спросила Ева, заставив меня вспомнить, что вид у меня не совсем одетый, а на плечах болтается полотенце.

- Так получилось. Мы ходили в хранилище, а там пыли целый воз.

- Нашли, что хотели? - осведомилась Иветта.

- Да, даже с избытком. Там же добра на отряд боевых магов, еще и на Некромантов останется.

- Там и такое есть?

- По-моему, легче сказать, чего нет, но искать замучаешься. А что до Тадеуша и подобных ему... Мне кажется, они обходятся минимальным набором аксессуаров.

- Интересно было бы посмотреть, как он кого-нибудь вызывает, - проговорила Ева.

- Не боишься мертвецов?

- А чего бояться? Я сомневаюсь, что в реальности зомби такие же, как в "Ночи живых мертвецов".

- Мозгов людских не алчут, - усмехнулась я, одеваясь параллельно разговору. - Но если Некромант утеряет над ними контроль, то будут выполнять последний приказ до полного уничтожения. К тому же есть призывные твари и похуже.

- А какие?

- Спросила бы ты у самого Тадеуша. Но, по-моему, гули и личи. Причем, личем может стать и сам Некромант после условной смерти, - ответила я, вспомнив лекцию Андре.

- Условной смерти? - удивилась Ева.

- С ними ни в чем нельзя быть уверенным.

- Любопытно. Но такая вечная жизнь - это же гадость!

- Тут каждый решает сам, - возразила я. - Временами люди совершают и более безумные поступки.

- Да уж, - согласилась Иветта. Нам обеим, если честно, было что вспомнить по этому поводу.

За разговором я как раз успела одеться в более-менее приличное домашнее - джинсы и футболку, и вместе с подругами направилась в столовую.

Федор, не желая показываться остальным, уже минут пять подавал знаки, что обед готов. Эта его "стеснительность" грозила стать притчей во языцех. И ведь не желал слушать, что вся наша компания замечательно его чувствует. Впрочем, каждый имеет право на некоторые причуды.

Ни Андре, ни Тадеуш до столовой так и не дошли. Алхимики фиговы! Пришлось послать им того же Федора с "туеском". А то подорвут здоровье. И так обед недалеко ушел от ужина.

Так что за столом нашу девичью компанию разбавлял лишь Лайнел. Подобная роль заставила его собраться и даже приобрести некоторую светскость. Или это на него Жанна так повлияла? Правда, он пару раз бросал на Еву пристальные взгляды, но так ничего и не спросил.

Когда мы перешли к сладкому, я заметила, что Кайя крутит в руках то самое кольцо из непонятной кости. Но девушка держала слово, и надевать не пыталась.

Интересно, что ее так притягивает? По мне так просто побрякушка. Вообще ничего от нее не чувствую, кроме иномирности.

Перехватив мой взгляд, Кайя смутилась и спрятала украшение в карман. А потом как бы между прочим сказала:

- Сегодня мой отец свяжется с нами.

- Во сколько? - Лайнел опередил меня с вопросом.

- Часа через три.

- Надо предупредить Тадеуша.

- Конечно, без него не начнем, - чуть насмешливо фыркнула я. - И Андре тоже. Оторвутся от своих экспериментов, ничего страшного.

Одновременно я опять послала Федора к нашим "научным сотрудникам", на этот раз с поручением предупредить о сеансе связи.

Домовой в доме - просто сказка, особенно, если он расположен к хозяевам. Это и за домом присмотр, и за кухней, а еще эти домашние духи способны проникать в любую комнату за считанные секунды. Двигаются домовые очень быстро.

Глава 24.

На этот раз "вызывание демона" уже не сопровождалось такими бурными эмоциями, как в прошлый, а прошло как по накатанному. То же зеркало, тот же нож, так же стеклянную поверхность заволокло туманом, а потом появился Иншал.

Кажется, демон выглядел немного усталым, но так сразу ведь не поймешь. Он поздоровался, а потом сказал:

- Да, задали вы мне задачку!

- Было трудно? - спросила Кайя.

- Скажем так, непросто. Да и давненько я таким не занимался, благо Юрела женщина в некоторых вещах отзывчивая, а ее младшая фури Зика еще больше.

- Фури? - невольно переспросил Тадеуш.

- Ну... компаньонка... из младшей ветви дома, не имеющей собственного влияния.

- Так что Вам удалось узнать? - Некромант изнывал от нетерпения.

- Честно говоря, я не ожидал, что поиски приведут в дом Наслаждений.

- Почему? - это удивилась уже я.

- У нас не так много домов, которые возглавляют женщины. Это требует определенных... способностей. Но глава Дома Наслаждений именно женщина. Насколько я слышал, она долго шла к этому. И вот, не так давно она стала "выводить в свет" сына. Довольно взрослого. Его зовут Ференц.

- Это ведь он? - как-то очень тихо, почти робко спросил Тадеуш.

- Насколько я понял, да.

- Он, и правда, жив!

- Да. Но он демон. Если в нем и было когда-то что-то человеческое, Юрела нашла способ это скрыть или уничтожить.

- Это неважно, - в Некроманте воскресла надежда.

- Не скажи. Глава дома хочет, чтобы все видели в этом молодом демоне не только ее сына, но и наследника. Насколько я знаю, у Юрелы нет больше детей, хотя кандидатов в отцы у этого дома всегда хватает.

- Правильно ли я понял, что это дом инкубов и суккубов? - поинтересовался Андре.

- Их возможности шире, но в целом да.

- Я все равно должен найти Франца, или кто он там сейчас, и поговорить! - не собирался отказываться от задуманного Тадеуш.

- Для этого вам необходимо будет попасть в наш мир, - предупредил Иншал, почему-то глядя на меня, я и ответила:

- Способ-то мы нашли. Но как нас встретят на той стороне?

- Какой способ?

Андре объяснил. Подробно так. Едва ли не показал. Демон согласно кивал, и заключил:

- Может сработать. Особенно если вы не будете излишне привлекать внимания. Я даже мог бы вас провести.

- Вы и так сильно помогли нам!

- Знаю. Но без проводника вы сразу же на что-нибудь нарветесь. И будет обидно, если конфликт между мирами начнется из-за ерунды или по незнанию.

- Разумно.

- Конечно, к тому же, для личины вы ведь будете использовать мою кровь, а значит, выглядеть будете как представители моего дома.

- Мы можем заменить эту составляющую на кровь любого другого демона, - ответил Андре.

- Ладно уж, пусть остается как есть.

- Сколько человек может состоять в нашей группе? - поинтересовалась я. Ведь ясно, что на целый полк можно не рассчитывать.

- Чем меньше - тем лучше, но не больше шести. И я настаиваю, чтобы с вами была Кайя.

- Хорошо, - согласилась я. Все и так гораздо лучше, чем могло бы быть.

- Есть еще какие-нибудь ограничения? - поинтересовался Андре.

- Нет. Но учтите, здесь многие артефакты действуют или не так, как обычно или не работают вовсе.

- Учтем, - кивнул Верховный маг.

- Кстати об артефактах, - подскочила Кайя. - Папа, ты случайно не знаешь, что это может быть? - и показала кольцо.

Иншал чуть из зеркала не выпал, как-то придушено поинтересовавшись:

- Откуда это у тебя?

- Нашла в хранилище Андре. Оно просто тянуло меня к себе.

- Ничего удивительного, - демон уже справился с первым шоком. - Этот артефакт создан для таких, как ты, остальным он бесполезен. Не думал, что такие еще сохранились.

- Почему?

- Сейчас их... не рекомендуется создавать, - нехотя пояснил Иншал. - Это зеркало двойной сути. Если Кайя будет его носить, то все демоны будут видеть в ней чистокровного демона, а "смотрящие" в этом мире - чистокровного человека.

- Но кольцо почти не содержит магии, - заметил Андре.

- Так оно и не рассчитано на обман всех. Артефакт узкого применения. Оно сделано из рога одного из нас.

- И не узнать кого?

- Очень сложно. Кольцо древнее, а рога у нас отрастают как и твой собственный.

- Понятно.

Я знаю, что Андре, как единорог, сам практиковал такой "бизнес"- отрезал часть своего рога и продавал. И это даже полезно, так как свое себе не навредит.

- Так я могу надеть это кольцо? - нетерпеливо поинтересовалась Кайя.

- Это тебе лучше спросить у его хозяина, - осторожно заметил демон.

Девушка перевела "щенячий взгляд" на Верховного Мага, тот усмехнулся и сказал:

- Забирай, дарю. Все равно для нас оно бесполезно.

Кайя ослепительно улыбнулась и поспешно надела кольцо. Оно чуть мерцнуло на пальце и стало практически незаметным, словно содержало заклятье "отвода глаз". Сама девушка, как по мне, ничуть не изменилась.

Видимо, перемены все же были, так как Иншал очень уж внимательно вгляделся в дочь, заключив:

- Ты очень красивая!

- Спасибо. Но я не ощущаю никаких изменений.

- Но они есть. Я вижу тебя демоницей, так как смотрю со своей стороны. Тот, кто будет смотреть из твоего мира - увидит лишь человека, - пояснил Иншал, все еще внимательно разглядывая дочь, словно только сейчас убедился, что она, в самом деле, его.

- Значит, личина мне больше не нужна?

- Нет. Но немного моей крови все-таки держи при себе. Артефакт изменяет внешность, но не суть.

- Поняла, спасибо.

- Благодари того, кто сделал такой подарок, - улыбнулся Иншал, а потом уже обратился ко всем нам: - Я буду ждать вашего прибытия.

- Нам понадобиться несколько дней на сборы, - ответил Андре, опередив пожелавшего что-то сказать Тадеуша.

- Я понимаю. Лучше попробуйте подогнать перемещение к новолунию - тогда грань между мирами наиболее тонкая.

- Знаю, но все равно, спасибо.

- До встречи.

Демон исчез из зеркала, и оно снова стало обычным, а руны сдерживающего круга на полу - почти незаметными. Мы переглянулись, а Тадеуш счастливо вздохнул:

- Он все-таки жив! И мы встретимся!

Не хотелось омрачать такую радость, но я не могла не заметить:

- Изменения с ним произошли немалые. Он может не узнать тебя.

- Знаю, - неожиданно серьезно ответил Тадеуш, все-таки мужчина, не мальчик. - Но я никогда не прощу себе, если не попробую. Думаю, ты меня поймешь.

- Я понимаю. Но все же, не стоит питать иллюзий. Лучше сразу подготовиться к любому исходу.

- Я... постараюсь.

Некромант радовал меня именно этой своей чертой - не давал пустых обещаний. А то некоторым поклясться - как отлить сходить.

В этот день мы столь животрепещущих тем больше не касались. Во-первых, каждый думал о своем, а во-вторых, поздно уже. Я-то могу в любой момент держать военный совет, но не все же совы. К тому же следовало пригласить еще несколько заинтересованных лиц.

Правда, кое-что мы с Андре перетерли на сон грядущий. Причем начал он, задав вопрос в лоб:

- Ты, ведь, непременно пойдешь к демонам?

- Они мне не слишком нравятся, но да, как же иначе?

- Все тот же комплекс супермена? - улыбнулся Верховный Маг, а глаза такие честные-честные.

- И это тоже. К тому же, вы и так мою кровь используете. Так лучше иметь под рукой ее источник.

- Твои слова не лишены логики.

- Знаю. К тому же я воин. А вам нужна будет сила, и не только магическая.

- Ты о том, что магия там может работать криво?

- И об этом тоже. Понимаю, что для тебя было бы спокойнее, сиди я дома и вышивай крестиком, но я не такая.

- Это меня и привлекло, - Андре попытался меня обнять и поцеловать. Я не очень-то сопротивлялась, но мысль свою закончила:

- Так что я с вами при любом раскладе. Ты ведь тоже пойдешь?

- Конечно.

- Заметь, я не встаю в позу и не велю дома сидеть, - да, я могу быть язвой.

Впрочем, Андре лишь усмехнулся и не стал повторять тупую отговорку, что он же мужчина. Знает, что со мной такое не прокатывает - Ашана сразу вызверится. Она была воином задолго до того, как появилось так называемое рыцарство.

Андре вообще хорошо чувствовал такие моменты, и мог прогнуться, если нужно, не упираясь в мужское эго, и при этом на него всегда можно положиться. Редкое сочетание качеств, поэтому мы так долго вместе и почти не ссоримся. Те мужчины, которые начинают строить из себя "мачо" не по делу, долго возле меня не задерживаются, какая бы любовь-морковь не была. А некоторые и вовсе... Хм.

Вспоминать о Кшати не хотелось совсем. Никогда. Лучше заняться куда более приятным делом, тем более, когда Андре на него уже совсем непрозрачно намекает.

* * *

"Военный совет" собрали в большой гостиной (только там был подходящий стол), где к назначенному времени присутствовали: мы с Андре, Кайя, Жанна, Тадеуш, Лайнел, Иветта с Евой и Крис.

Для начала я кратко обрисовала ситуацию, потом спросила у Некроманта:

- Как скоро будут готовы личины?

- Думаю, через день-два.

- Хорошо. Итак, надо решить, каким составом пойдем в мир демонов. Сами понимаете, всем скопом не получится.

- Само собой, - кивнула Иветта.

- Итак, - взял слово Андре. - В обязательном порядке идут Тадеуш и Кайя.

- Нам так же понадобится классический маг, - возразила я, - так что ты тоже идешь. Ну и я тоже.

- Мне бы не хотелось втягивать вас в еще большие неприятности, - заикнулся было Некромант.

- Поздно бросать дело на половине, - возразила я. - Тем более присматривать нужно не только за тобой, но и за Кайей.

- А что со мной может случиться? - удивилась девушка. - Это же почти как домой попасть!

- Не важно. Я тебя в это втянула и чувствую ответственность.

- Значит, остаются двое, - заключил Лайнел. - Я очень надеюсь быть одним из них.

Кайя очень внимательно посмотрела на вервольфа и сказала:

- Не думаю, что это хорошая идея.

- Ты еще слишком мала, чтобы указывать мне, - огрызнулся волк.

- И, тем не менее, она кайо. И я поддерживаю ее мнение, - проговорила Иветта.

Ошеломленный Лайнел перевел взгляд на Андре, но тот лишь отрицательно покачал головой, чем вызвал у мужчины едва ли не вопль:

- Почему? Ты-то меня хорошо знаешь!

- Вот именно поэтому, - голос Верховного Мага сделался на редкость вкрадчивым. - У тебя огромное чувство долга, но оно мешает трезво взглянуть на себя.

- То есть?

- Мы, фактически, идем на вражескую территорию, где нужно действовать слаженной командой. В любых обстоятельствах.

В глазах Лайнела все еще плескалось неверие, и я думала, что он будет продолжать расспросы, и придется все-таки напоминать ему про внутренний надлом и прочие уязвимости, но вместо этого он лишь поинтересовался:

- Кто тогда?

- Я предлагаю Криса, - ответил Андре.

- Хороший выбор, - подтвердила Иветта.

- Крис, что ты сам скажешь? - спросила я, не люблю огульно решать за кого-то.

- Для меня честь сопровождать свою патру куда бы то ни было, - чуть склонил голову верлеопард. - Я вас не подведу.

- Этого никогда не было, - согласилась я. - Но если ты не хочешь...

- Как не хотеть? - чуть улыбнулся Крис, и я уже не чувствовала себя виноватой, нагло пользующейся своим положением.

- Кто тогда замкнет наш маленький отряд? - поинтересовалась Кайя.

- Думаю, я, - с улыбкой ответила Иветта. - Нам не помешает иметь лишний козырь в рукаве.

- Козырь? - усмехнулся было Лайнел, на что я ответила:

- Так и есть. Помимо того, что Иветта вожак стаи, у нее есть и другие выдающиеся таланты.

- Это верно, - подтвердил Андре.

- Ну-ну, - вервольф сейчас походил на обиженного мальчика, которого взрослые ребята играть не берут. Благо, у него хватило ума не развивать эту тему.

- Что ж, все удачно сложилось, - заключил Андре. - Большинству из нас не раз случалось действовать вместе.

- Это верно, - согласился Крис.

- Пока есть время, с остальными можем провести пару тренировок, - предложила Иветта.

- Так и сделаем, - согласился Андре. - Лучше заранее знать способности каждого.

- Ты так уверен, что придется драться? - удивленно спросил Тадеуш у Верховного Мага.

- Не уверен. Возможно, все обойдется, но лучше подготовиться к любым неожиданностям.

- Опять же, потренируемся носить личину, - предложила я. - Никогда этого не делала.

- Конечно, мы протестируем амулеты, - согласился Андре. - К счастью, магия для их использования не требуется.

- Это радует.

- Но мне нужно будет взять кровь у каждого члена группы. Лучше, когда такие артефакты имеют индивидуальную настройку, - добавил маг.

- Ты еще и вампир, - усмехнулась я. - Ладно.

Прежде чем Андре успел что-либо ответить, Крис спросил:

- А как с огнестрельным оружием? Брать? Портал пропустит?

- В этом смысле препятствий быть не должно, но я посоветовал бы ограничиться холодным. Демон с пистолетом непременно вызовет вопросы. Не так ли, Кайя?

Девушка кивнула Верховному Магу и добавила:

- Демоны весьма подозрительны. К тому же, мой отец сможет снабдить нас необходимым, если потребуется. У него огромная оружейная.

- Хорошо, - согласился Андре, хотя я по его глазам видела, что без парочки "сюрпризов" он и сам в портал не сунется. И я не я буду, если он не возьмет кинжал из собственного рога.

Мне-то легче - весь мой арсенал всегда со мной, только позови. Да и у Иветты тоже. Надо будет ее научить парочке трюков. А может, она и сама их уже открыла.

На этом, собственно, наш "военный совет" и завершился. Всем нетерпелось приступить к сборам и прочим подготовительным работам.

Глава 25.

Весь размах я оценила, когда через пару дней заглянула в лабораторию за Андре (уж не помню, зачем он был нужен) и увидела в уголке огромную, больше человеческого роста, колбу, наполненную подозрительной жидкостью и с еще более подозрительным содержимым, более всего походящим на тело.

- Вы что, уже морги грабить начали? - спросила я, икнув. - Парфюмера перечитали?

- Не беспокойся, это всего лишь гомункул, - ответил Андре, вместе с Тадеушем продолжая свой эксперимент.

- Не успокоил. Что?

- Пустая оболочка, искусственно созданная, - пояснил Некромант.

Я пристальнее вгляделась в гомункула, и заметила, что он словно матовой пленкой затянут, так что ни лица, ни волос не видно. С сомнением покачав головой, я спросила:

- Вы его что, с собой в мир демонов протащить хотите? С емкостью?

- Нет, он здесь останется. На всякий случай, если все пойдет не так.

- То есть, если что, вы хотите переместить в... это душу Франца?

- Ну... в общих чертах, - смутился Тадеуш.

- Малоприятная идея. Не думаю, что кто-либо захочет переместиться из своего тела в такое.

- Но это выход...

- Советую для начала все-таки узнать его мнение. А может, ему по душе быть демоном?

- Но...

- Истина может быть и такой. А если уж создавать вместилище души, то по образу и подобию, как говорится...

- То есть? - переспросил Тадеуш.

- Хотя бы по принципу клонирования, когда организм создается из собственных клеток. К тому же как-то нехорошо запирать демона в другом теле, лучше уж трансформировать имеющееся, - пояснила я.

- Но может так сложиться, что тело останется там, - возразил Некромант.

- Тогда постарайся, чтобы осталось не все, - посоветовал Андре.

- То есть?

- Прихвати сувенир, - я усмехнулась недогадливости Тадеуша. - Грамм сто мяса и кровь, пальчик там.

Мужчина продолжил смотреть на нас так, словно мы чушь несем или еще что похуже. Верховный Маг первым страдальчески вздохнул, проговорив:

- Ну и кто из нас Некромант, спрашивается? Для чего может использоваться плоть и кровь?

- Есть много ритуалов. Например, обряд Воззвания.

- Вот, уже ближе к цели. А раз ты Некромант далеко не начинающий, то тебе должно быть под силу конструирование плоти.

- Возродить целое из кусочка... - Тадеуш уже начал что-то прикидывать в уме. - Это возможно, хоть и потребует огромных затрат силы. Но получится только пустая оболочка... хотя нам это и нужно.

- Дошло, наконец, - усмехнулась я. Вникать в суть всего этого не хотелось.

От этого короткого замечания Тадеуш едва не покраснел. По-моему, будучи могущественным Некромантом, он не научился еще ловко прикладывать знания к жизни.

- Я не слышал, чтобы кто-то проделывал подобное, - попытался то ли оправдаться, то ли объяснить Тадеуш.

- Я слышал, - ответил Андре. - Только это было очень давно. Но "опыт" прошел весьма успешно. Правда, потом эта история приобрела популярность в совсем другом контексте.

- Это в каком же? - любопытство у меня вещь неистребимая.

- Мифическом. История о Пигмалионе и Галатее.

- Значит, ожившей статуи не было?

- Нет. Была обыкновенная. Фотографию еще не изобрели, и Пигмалион пользовался ею, чтобы удержать в голове нужный образ. К счастью, мрамор инертен к магии, его близость никак не влияет на творимое волшебство.

- Тогда, мне тоже нужно будет воспользоваться образом? У меня-то, как раз, пара фотографий Франца есть.

- Это хорошо. Ими и воспользуешься.

- А у вас есть еще одна такая колба, только пустая? - поинтересовалась я, кивая в сторону "емкости".

- Да, конечно.

- Хорошо. А с этим что будет?

- Верну в хранилище. Оно ведь даже не живое. Искра жизни вдыхается на самом последнем этапе, во избежание.

Это утешало, а то перед глазами уже промелькнул целый парад уродов, созданных магами-недоучками.

Пока мы с Андре говорили, Тадеуш уже засел за какие-то расчеты, полностью погрузившись в процесс. Я уже собралась выйти, когда Некромант поднял голову и сказал:

- Чтобы возродить тело из малой его части мне потребуется жертва.

- Надеюсь, не человеческая? - нахмурилась я.

- Нет. Но и каплей крови не обойтись. Лучше всего коза.

- Это не трудно достать. Но обычно Некроманты действуют на чистой силе, - ответил Андре.

- Да, но лучше подстраховаться. С жертвой легче перешагнуть порог. Я еще подсчитаю получше предполагаемый расход.

Когда Тадеуш так рассуждал, то начинал напоминать мне физика-ядерщика. Это направление магии базировалось на многих и многих расчетах.

- А не хочешь для поддержки позвать других Некромантов? - предложил вдруг Андре.

- Я мало кого из гильдии знаю настолько хорошо. Разве что Эдвард... Но его сила уступает моей.

- Зато опыт превосходит, - возразила я. - И он давно знал Франца. Дольше тебя.

- Это верно, - похоже, Тадеуш и сам думал о том, чтобы посоветоваться с более знающим товарищем. - Но он сейчас далеко. И все равно не успеет приехать.

- Ох уж эти мне неклассические маги! - фыркнул Андре. - Неужели ты думаешь, что если можно настроить окно между мирами, то нельзя между двумя географическими точками?

- Ну... я слышал рассказ Лео об отпуске, и что вы туда летели...

- Потому что, чтобы нормально отдохнуть в стране и не иметь лишних проблем, надо получить пограничный штамп. Ради частного визита так можно не заморачиваться, - пояснил Верховный Маг.

- Ты прав, тогда можно попробовать.

- По-моему, от перенапряжения у вас обоих уже мозг сбоить начал, - усмехнулась я. - Ну не на ночь же глядя человека беспокоить!

- И правда, - протянул Тадеуш, поглядев на часы.

- Пора отвлечься от всего этого, - решила я. - Как насчет того, чтобы выбраться в клуб?

- Какой? - заинтересовался Некромант.

- В мой клуб.

На это Тадеуш смущенно потупился, видимо, вспомнив обстоятельства нашего знакомства.

Гости восприняли идею с энтузиазмом. Никто не выдержит долго думать только об одном. Так что отправились полным составом на двух машинах.

В результате вечер удался и ничего непоправимого не случилось. Кайя отрывалась на танцполе, куда ей иногда удавалось вытащить и Тадеуша. Жанна и Лайнел вместе с Андре наслаждались "культурной программой" и нашей кухней. Я же играла в игру: "Фигаро тут, Фигаро там".

Ну не могла я не воспользоваться случаем и не разрешить несколько накопившихся дел. Нельзя совсем уж все перекладывать на подчиненных.

За этим занятием и застал меня решивший проведать Андре. Оценив количество бумаг, он спросил:

- Опять работа затянула?

- Ну, надо же и дела делать. Некоторые вещи лучше держать на личном контроле. Иначе все вообще забудут, кто тут босс.

- О, ты всегда сможешь напомнить, - улыбнулся Андре, целуя меня куда-то в макушку.

- Но лучше до этого не доводить, - я не поддалась на провокацию.

- Согласен. И все-таки мы отдыхаем, а ты...

- Все хорошо, не волнуйся. Любимое дело не бывает в тягость.

- Мало ли, - возразил Верховный Маг, не стремясь разрывать контакт.

- Лучше скажи, как там наши отдыхающие?

- С ними все хорошо, не волнуйся. Началось выступление, и все им сильно заинтересовались. Особенно Тадеуш.

- Странно... он-то в моем клубе как раз не впервые.

- Ну почему. Учитывая его прошлое, так и должно быть. Помнишь, чем он сначала зарабатывал себе на хлеб?

- Так это когда было!

- Да, но и ты ведь время от времени берешь в руки гитару, - мягко улыбнулся Андре.

- Ну вот, напомнил, - усмехнулась я, все-таки отвлекаясь от документов и убирая их в папку.

- Разве это было плохо?

- Наоборот.

С этими словами я выпуталась из объятий мага и подошла к одному из шкафов. Там, в жестком чехле хранилась та самая гитара, с которой я, собственно, и приехала в Москву, хотя и не думала, что именно она, вместе с моим голосом, обеспечат меня стабильным заработком на продолжительное время.

От долгого молчания звучание инструмента не улучшилось, поэтому я пересела на диван и занялась настройкой. Несмотря на прошедшие годы, пальцы все сами помнили.

Прогнав несколько аккордов и удовлетворившись звучанием, я попыталась изобразить вертевшуюся в голове мелодию, на что Андре тихо сказал:

- Это что-то эльфийское.

- Возможно.

- Чудесное исполнение! - раздалось из дверей. Оказывается, Тадеуш был вовсе не со всеми вместе.

- Спасибо. Но тот, кто сейчас на сцене, наверняка, звучит лучше.

- Не соглашусь. Чудесная игра.

- Ты еще не слышал, как она поет! - усмехнулся Андре.

- Я очень бы хотел... - признался Некромант, потупившись.

- А, черт с вами. Будет концерт по заявкам. Только идемте в студию, она как раз пустует. Не будем людей пугать.

- Так уж и пугать, - фыркнул Андре.

- Ну, отвлекать.

Студия для репетиций оказалась не совсем пуста. В ней отдыхали Димка с Виктором. Гитаристы, с которыми я когда-то как раз и пела.

- О, привет! - Дмитрий поприветствовал меня и пожал руку Андре.

- Решила вспомнить былое? - понимающе усмехнулся Вик, глядя на инструмент в моих руках.

- Ага. Проверить, есть ли еще порох в пороховницах. Да, знакомьтесь, это Тадеуш. Мой гость.

Парни тоже представились, а Вик добавил:

- Да, мы видели, что ты тут сегодня с целой делегацией.

- Так получилось.

- Ну что, тебе подыграть? - спросил Димка и, взяв отложенную было электрогитару, ловко исполнил затейливую руладу.

- Чуть позже. Сначала хочу сама вспомнить.

- Давай, покажи класс!

Такие подколки на меня никогда не действовали, я просто начала играть, кашлянула, прочищая горло, и запела. То самое, проверенное временем, из "бывшего репертуара". Наш рок, потом не совсем наш.

После третьей, наверное, пенсии Тадеуш тихо сказал:

- У тебя талант!

- Скорее уж я его слепила из того, что было, - я не сдержала усмешки.

- Талант-талант, - подтвердил Вик. - Только ты сменила его на административную работу, а мы остались сиротами.

- Ты еще слезу пусти, - подколола я. - Все хорошо. Ваша новая солистка не хуже.

- Не хуже, но она не свой парень, - возразил Дмитрий, выразительно поиграв бровями.

- Зато у вас босс - свой парень.

- Это да, - согласились оба.

Мы все давно сработались, так что не было необходимости в устрашении и субординации. Это для новеньких, чтобы не расхолаживались. Хотя, учитывая, что у меня в штате есть оборотни - расхлябанность сложно допустить в принципе. Законы стаи и все такое.

Пока я сидела с этой мыслью, Некромант не сводил глаз с инструмента, так что я не могла не спросить:

- Хочешь попробовать?

- Я не брал гитару в руки с тех пор как... Давно в общем, - нехотя признался Тадеуш.

- Если долго играл, то вряд ли разучился, - возразил Вик. - Дерзай. Или хочешь, возьми мою, электронную, если ближе.

- Мне роднее как раз классический вариант, - возразил Некромант, почти с благоговением принимая инструмент их моих рук.

Как и я ранее, он опробовал несколько аккордов, а потом приступил к потрясающей импровизации. Я-то играю посредственно, больше пою, а Тадеуш оказался настоящим мастером. Такой виртуоз и на улице не пропадет. Просто невозможно остаться равнодушной. Не будь он занят профессионально, я бы сама пригласила его к нам выступать.

Димка буквально озвучил мои мысли:

- Да тебе у нас надо выступать!

- Простите, но это давно лишь хобби, - твердо ответил Тадеуш, а потом ностальгически заметил: - Оказывается, я скучал по этому!

- По любимому занятию невозможно не скучать. И их может быть гораздо больше одного, - ответила я.

- Спасибо.

- По-моему, вам просто необходимо спеть вместе, - заключил Вик. - Как считаешь, Андре?

Меня удивил такой выбор "союзника", но Верховный Маг сказал:

- Соглашусь. Должно получиться.

Я переглянулась с Тадеушем и спросила:

- Ты знаешь эту балладу? - и напела начало.

- Да, она была довольно популярной.

- Можно попробовать вдвоем. Там же фактически два действующих лица.

- А мы музыкально поддержим, - вставил Вик, берясь за гитару.

Я вспомнила это сладкое, чуть-чуть волшебное чувство, когда музыка полностью овладевает тобой, ведет в новые миры. И хоть песня была грустной, она легко лилась с губ.

Тадеуш пел так же. Не только голосом, но и душой, в унисон. И его красивый тембр заиграл всеми гранями, что тоже походило на волшебство.

Порой простые слова обычного человека, слова на другом языке, способны зажечь сердце. А казалось бы, простая баллада о том, что все есть пыль на ветру. Не слишком жизнеутверждающе, но нам было "в жилу". Особенно Тадеушу. Я видела, как подозрительно заблестели его глаза.

- Отличное исполнение! - похвалил Вик. - Вы уже пели вместе?

- Нет, как-то не доводилось, - ответила я.

- А прекрасно спелись! - улыбнулся Дмитрий. - У нас и то так быстро не выходило, как мне помнится.

- Так наша группа и побольше была.

- Это верно.

Тем временем Некромант, кажется "переварил" свои мысли и сказал:

- Спасибо тебе, Лео!

- Всегда пожалуйста. Не стоит забрасывать любимое увлечение. Это помогает.

Мы поняли друг друга без лишних объяснений. Тадеуш кивнул и сыграл еще пару песен, просто сыграл, и только еще одну решился спеть, признавшись:

- Голос немного ослаб без тренировок.

- Все можно восстановить.

- Знаю. Возможно, потом.

Когда мы уже выходили из клуба, Некромант сказал:

- Я связался с Эдвардом.

- И что он? - поинтересовался Андре.

- Объяснить подробности я не успел, только обрисовал ситуацию в общих чертах. Он обещал обдумать, и я позвоню ему еще завтра. Или налажу связь, если ты позволишь воспользоваться зеркалом.

- Да на здоровье.

- Спасибо.

Уже даже я знала, что зеркала с древних времен заменяют магам телефон, а иногда и дверь. Поэтому с ними связано столько легенд и суеверий.

Не сказать, чтобы я была так уж рада еще одному гостю, но лучше уж как следует подготовиться, чем прыгать в костер с голой задницей.

А без гостей не обошлось. Только совсем другого рода. И я даже обрадовалась.

Глава 26.

Мы как раз закончили тренировку нашей команды - десанта в мир демонов, когда в дверь позвонили. Я пошла открывать, сама предложила, пока остальные переодевались и убирали "оборудование".

На пороге, как всегда невозмутимый и безупречный, улыбаясь одними губами, стоял Танат. Всегда неожиданный, но желанный гость в этом доме.

- Здравствуйте! Рада Вас видеть!

- Взаимно, Лео. Взаимно, - чопорно поклонился Смерть и вошел в дом. - Я давно не заходил, так как был в отъезде, и вот решил исправить эту оплошность.

- Мы всегда рады Вас видеть, - почти повторил мои слова Андре, видимо, почувствовал, кто пришел и решил присоединиться.

- Приятно слышать. Но я вижу, у вас гости и помимо меня, - уверена, Танат их просто чуял.

- Так получилось. Вас смущает столь многочисленное общество?

- Ничуть. Просто, зачастую, такое оживление означает, что у вас какие-то проблемы, - тембр голоса у Таната непередаваемо завораживающий.

- Нет, у нас нет, - заверил Андре, приглашая мужчину в гостиную. - Хотя мы на пороге очередных приключений.

- Вот как.

Поинтересоваться, каких именно, Танат не успел, так как мы как раз предстали перед остальными. Жанна и Лайнел разглядывали гостя с нескрываемым любопытством, Крис с ним знаком, Тадеуш, похоже, что-то заподозрил, а вот Кайя переменилась в лице. Она оказалась совсем рядом со мной, так что я хорошо видела.

В ответ на встревоженный взгляд девушки, я похлопала ее по плечу и сказала, обращаясь ко всем:

- Разрешите представить нашего друга. Это Доминик Танатос.

Я всегда представляла его так, а дальше он уже сам решал, в каком статусе оставаться: человеческом или как есть. Вообще-то он Смерть. Та самая, которая конец жизни, а не красивое прозвище.

- Простите, если помешал, - Танат был исключительно вежлив. - Сразу скажу, я тоже не человек, поэтому нет нужды скрывать свои способности.

Пока он "толкал речь", Кайя подкралась ко мне и очень тихо спросила:

- Зачем он здесь? - и в голосе был страх. Та единственная встреча не прошла бесследно.

- Доминик наш друг и иногда заходит.

- Вам нечего опасаться, юная леди, - у Таната был отличный слух. - Надеюсь, то наше... недоразумение в прошлом?

- Д-да, - Кайя все еще была преисполнена подозрений. Впрочем, иной раз недоверие - принцип выживания.

- В кругу ваших друзей прибавился Некромант, - с едва заметным интересом заметил Смерть.

- Так получилось, - улыбнулась я.

- Тадеуш, если не ошибаюсь? - кажется, интерес у этих двоих был взаимным.

- Верно. Мы знакомы?

- Виделись пару раз, но ничего удивительного, что Вы меня не запомнили. Сдается мне, Вам куда ближе оказалась моя сестра.

- Сестра? - повторил-переспросил Некромант.

- Да. Многие знают ее под именем Селеста. Ведь это она отметила Вас этим знаком, - Танат едва ощутимо дотронулся до груди мужчины, скрытой рубашкой.

- Откуда вы знаете о нем? - вот уже и на Тадеуша нахлынули подозрения.

- Чувствую, - одними губами улыбнулся Танат. - Родная кровь, знаете ли.

- Так Вы... Вы... - Некромант начал заикаться.

Мне захотелось выдохнуть "дошло!", а наш гость довольно благожелательно попросил:

- Ну же, назовите. В этом обществе я не делаю из своей сути такую уж тайну.

- Вы Смерть!

- Верно. И не стоит опасаться, я здесь не по служебным обязанностям.

Некоторые вздохнули с облегчением, другие просто разглядывали Таната с возросшим любопытством. Пауза затягивалась, и я решила ее нарушить, позвав всех пить чай.

За этим занятием я и воспользовалась оказией, рассказав Танату о предстоящих приключениях. Он, вероятнее всего, и не скажет напрямую, но может поделиться ценными намеками.

Вот и сейчас Смерть задумчиво отпил из чашки и сказал:

- Интересная мысль. Давно я не сталкивался с желающими спуститься в мир демонов.

- Просто так сложились обстоятельства, - ответила я.

- Понимаю, - Танат внимательно посмотрел на Тадеуша. - Что ж, таким составом у вас может и получиться. Но будет трудно.

- Я знаю, - кивнул Некромант. - Но я должен!

- Не скажу, что это желание мне непонятно. Хотя подобного не случалось с тысячу лет.

- Значит, все-таки прецеденты были? - решила уточнить я.

- Были, конечно. До смены... хранителей Земли вообще у половины людей в жилах имелась демоническая кровь.

- Но зачем им это? - как ни странно, спросил Лайнел.

- У каждого свои цели. Эльфы тоже не гнушались межвидовыми связями. Но связи с людьми редко давали роду демонов или эльфов, или других существ наследника в том смысле, в котором они это понимают. Никто не хочет в десятки, а то и в сотни раз пережить свое дитя.

- Поэтому и отдают человеческой... родне? - спросила я.

- Да. Но и тут без накладок не случается, - я знала, что для Таната это больная тема. У самого дочь от человеческой женщины. Вот только он бог, и не мог не передать хотя бы части способностей. Разборки потом были немалые, но все кончилось благополучно.

- Но сейчас выходит, что Франц чистокровный демон, - пробормотал Тадеуш.

- Тогда тебе придется приложить усилия, чтобы уговорить его вернуться, и еще договориться со стражем.

- Ангелы? - уточнил Андре.

- Да. Но ваш случай легче - этот Франц, насколько я понял, изначально принадлежит двум мирам. Может и выйдет.

Некромант хотел еще что-то спросить, но я дотронулась до его плеча, останавливая. Время вопросов и ответов прошло, я чувствовала это. Танат знал все о прошлом, настоящем и грядущем, но никогда не говорил - профессиональная этика. Только строил предположения вместе со всеми.

Дальше разговор перешел в нейтральное русло, а потом Танат ушел. Он никогда не любил засиживаться. Стоило его проводить, как ко мне начались "народные хождения".

Первым "ходоком" стала Кайя. Чуть поюлив, она спросила уже прямо:

- Этот Танат точно не за мной приходил?

- Зачем ты ему? - удивилась я.

- Мало ли... Мы тогда расстались не слишком хорошо.

- Он же сказал, что не держит на тебя зла. Танат вообще не злопамятен, особенно по таким мелочам. Это профессиональное.

- Порой мне кажется, что я за эти мелочи всю жизнь извиняться буду, - вздохнула девушка.

- Ты преувеличиваешь. К тому же это повод задуматься и не делать такого в будущем.

- Угу.

На этом мы и расстались. Но за ней на очереди оказался Тадеуш. Он хоть не стал мяться аки красна девица на выданье, а почти с ходу спросил:

- А этот Доминик Танатос в самом деле является тем, кем сказал?

- Смертю? Да. Я думала, ты почувствовал.

- В том-то и дело, я ощутил в нем слишком многое и... невероятное.

- Ну, милый мой, он все-таки божественное существо огромной силы, которое временно помещено в смертное тело.

- Как так?

- Подозреваю, что так же, как с твоим гомункулом.

- Но зачем?

- Что тут непонятного? Он в отпуске.

Ответом мне стал ошеломленный взгляд Тадеуша, будто ребенку сказали, что Деда Мороза не бывает! Вот еще утешать не хватало!

Вздохнув, я добавила:

- Он же все-таки не заводной! К тому же вовсе не оставил свои обязанности. Кажется, это физически невозможно.

- Как же тогда?

- Танат проводит век на Земле в условно человеческом теле.

- Условно? - все еще не справившись с изумлением, спросил Некромант.

- Подозреваю, что простое человеческое тело не сможет выдержать всей этой мощи, - пояснил Андре.

- Вы ведь не шутите, - протянул Тадеуш, переводя пытливый взгляд с меня на Верховного Мага.

- Да чем хочешь могу поклясться! - фыркнула я.

- Не надо. Просто это... слишком удивительно.

- А то, что ты Некромант - не удивительно? - усмехнулся Андре.

- Или что Селеста отметила тебя своим знаком? - добавила я.

- Честно говоря, мы не распространяемся о том, что с нами происходит в мире мертвых, но я думал, что так со всеми...

- Вот делать Селесте нечего! - возразила я с улыбкой. - Насколько я знаю, она вообще редко до кого снисходит вне... служебных обязанностей. Видимо, ты чем-то ей приглянулся.

- Он талантливый, - предположил Андре.

- Возможно, - кивнула я. - Но как бы там ни было, сейчас не это важно. Через два дня полнолуние. Тадеуш, ты связался с Эдвардом?

- Да. Он поможет, возможно, даже поделится силой.

- Это хорошо.

- Но наш план вызвал у него массу вопросов.

- Ничего удивительного. Он у нас сыроват и слишком много "если", - ответила я, от чего Андре посмотрел на меня с уважением. И чего все думают, что я кинусь в омут с головой?

- Мы же почти все предусмотрели! - возразил Некромант.

- Даже при самом продуманном плане может вылезти нечто неожиданное, - похоже, я сегодня главный источник возражений. - Поэтому мы и отправляемся такой довольно универсальной командой.

- Я понимаю, что это все равно риск, - вздохнул Тадеуш. - Но...

- Не надо нас заново убеждать, - ответил Андре. - Мы ни от чего не отказываемся. Главное, чтобы все понимали, что это не пикник на лужайке.

- Да, конечно.

- Завтра примерим личины. Надо, чтобы все с ними свыклись.

* * *

Эта примерка артефактов оказалась одной из самых странных вещей в моей жизни.

Ощущения сначала вроде те же, а потом вроде другие. Как ныряние с маской и выступление в костюме одновременно. Да-да, словно латексный костюм нацепили, а он еще и прирос, но без дискомфорта.

Надо отметить, что я почему-то изменилась меньше остальных: кожа стала как начищенное золото, глаза изменились (утратили человечность и белок почти вытеснили огромная серебряная радужка с вертикальным зрачком), заострились клыки и когти, появился хвост, вот, вроде, и все.

Остальным "перепало" куда больше. Андре чем-то походил на меня, но абсолютно белоснежные волосы, как обручем, охватывали вокруг головы два таких же белых рога. И это при медной коже и абсолютно черных глазах!

У Криса кожа, наоборот, имела красный оттенок, черные волосы тоже, облик дополняли роговые наросты вместо надбровных дуг, и совсем уж демонические рожки. Вместе с хвостом, да. Его не было только у Кайи и Тадеуша. Зато у Некроманта были огромные алые глаза, какого-то невообразимого стального оттенка кожа, роговые наросты вдоль предплечий. Прям как из игры какой! Вот только цвет волос и черты лица почти не изменились. Похоже, это было сделано специально. А Кайе "повезло" в другом - ее облик дополнялся огромными крыльями летучей мыши и красноватым оттенком волос.

Разглядывая себя в зеркале, девушка заключила:

- Вот такой бы я выросла, будь я полностью демоном.

- Неплохо, - кашлянула Жанна.

На самом деле это было некоторое преуменьшение. Как говорится, в фигуре Кайи было на что посмотреть и за что подержаться. Просто идеальное сложение! Не смотря на хищность облика.

Иветта тоже отличилась экзотическим видом, впрочем, знакомым мне. В волосах появилось несколько широких серебристо-голубоватых прядей, на скулах проступили серебристые чешуйки, и когти были чуть ли не как из стекла, да и кожа стала морозного оттенка.

Сделав странное выражение лица, главная волчица заключила:

- У меня и с языком что-то не то.

- Что именно?

Мы вгляделись, и правда, в нем, кажется, имелось отверстие.

- Попробуй через него дунуть, - посоветовала Кайя.

- Как? - спросив, Иветта попыталась, и тут же вырвалась морозная струя, словно там находился баллон жидкого азота.

- Здорово! - воскликнула Кайя. - Такое случается среди демонов и считается редким, но благословенным даром. Ты - госпожа холода.

- Хм, любопытно...

- Похоже, в этом облике твой скрытый дар вышел наружу.

- В смысле? - переспросила полудемоница.

- Во мне живет возрождение валькирии, ее способности, - ответила Иветта.

- Они не были просто первыми оборотнями? - поинтересовался наблюдавший за всем этим действом Лайнел.

- Нет. Помимо этого Венгильда, чей дух возродился в Иветте, могла призывать мороз, а если постараться, то и молнию, - пояснила я.

Вервольф принялся молча переваривать услышанное.

Тем временем Андре пристально разглядывал нашу компанию, пока не пробормотал:

- Какие-то мы разношерстные получились.

- Вовсе нет. Чувствуется общее, клановое, - возразила Кайя.

- В самом деле? Но мы такие разные...

- Мы же не братья и сестры. Но во внешнем облике немало схожего: у нас человеческие черты лица, хвосты, рога.

- Не у всех.

- Ну, у женщин такое "украшение" вообще лишь в паре кланов. Общее есть. Сами поймете, когда увидите остальных. Тогда же научитесь различать и клановую суть.

- Это так видно?

- Некоторых особенно. Кого-то выдает облик, а кого-то повадка. Вот дом Наслаждений - последнее.

- Сильно заметно?

- Говорят, что они родственники сиренам. Поэтому располагают к себе голосом, как и прикосновением, иногда и взглядом.

- Опасная вещь, - заметил Андре.

- Да, - согласилась Кайя. - Но таких талантов - "бесконтактных", довольно мало. И считается дурным тоном использовать их друг на друге исподтишка.

- Это утешает, - усмехнулась я, правда не слишком-то весело.

Кратким итогом нашей "примерки" стало то, что личина всем подошла практически идеально. Мы носили ее без особого труда. Хотя, в реальных условиях может вылезти что-то неожиданное. Ну, или это я параноик.

Глава 27.

Вечером, накануне нашего "отбытия", все-таки явился Эдвард. Ну как явился, его Андре перенес при помощи портала, тот даже пикнуть не успел.

Некромант оказался таким, каким я его себе и представляла: лысый, брутальный мужик в возрасте, чем-то напоминающий почетного рокера. Как ни странно, но он говорил по-русски, хоть и с акцентом. Главное, понять можно.

Тадеуш долго и со всеми подробностями рассказывал ему суть нашего плана. Судя по тому, как постепенно округлялись глаза Эдварда, под конец вообще угрожая вывалиться, он о таком или мало слышал, или не слышал вообще. С недоверием посмотрев на меня, он спросил:

- Вы, правда, богиня?

- Нет, но кое-что божественное во мне есть, - ответила я ровным голосом.

- И все-таки твоя затея похожа на безумие, - пробормотал Эд, обращаясь к Тадеушу.

- В ней есть натянутые места, но другой нет.

- Ты хочешь, чтобы я пошел с тобой? - было видно, что если ученик попросит - он пойдет.

- Нет, наш отряд полностью укомплектован, - возразил Андре.

- Мне может понадобиться твоя помощь, если все пойдет совсем плохо и придется возрождать тело Франца.

- Из малой части?

- Да.

- Потребуется много сил.

- Знаю, поэтому и хочу заручиться твоей поддержкой.

- Что ж, хорошо.

На этом визит и закончился. Эд поспешил к себе, чтобы приготовить все, что может понадобиться. Андре направился с ним, прихватив какую-то штуковину-амулет. Как маг объяснил мне: потом, когда мы вернемся из мира демонов, эта фигня подаст Некроманту сигнал, а затем создаст одноразовый портал, настроенный только на него. Хитро придумано!

В ночь полнолуния (ну для меня так ранний вечер) вся наша команда собралась в тренировочном зале, где Кайя снова вызвала отца.

Мы активировали медальоны с личинами, пока Андре под чутким руководством Иншала настраивал портал между мирами. Дело кропотливое, так как нужно было попасть в определенное место. Демон даже посоветовал воспользоваться парой капель его крови для надежности. Вообще, в их мире как-то уж слишком многое завязано на этой жидкости.

Наконец, воздух над рунной вязью начал сгущаться, подрагивая как при мареве, а потом еще и светиться. Будто в комнату напустили искрящегося тумана, который замер эдаким полуовалом.

Как только портал определился с формой, по краю появилось что-то вроде дверного проема, увитого рунами. Едва это произошло, туман стал больше напоминать светящуюся воду или огромное желе.

Проведя ладонью над этой поверхностью, Андре сказал:

- Портал открыт. Можем идти.

- Наверное, мне лучше пойти первой, - предложила Кайя.

- Хорошо, - согласился Верховный Маг. - За тобой Тадеуш, потом Крис, Иветта, Лео. Я пойду последним, заодно и закрою за собой.

Мы так и поступили. Каждый входил в портал с молчаливой решимостью, не глядя на других. Вообще, при таких перемещениях лучше рот лишний раз не открывать. И так перегрузки для организма неожиданные. Будто шагаешь в бездну, где вмиг все исчезает, а потом неожиданно под ногами появляется пол и все остальное. Причем плавно, а не мордой об суровую действительность. Так что шанс устоять на ногах есть.

Стоило оказаться на той стороне и сделать вдох, как легкие словно огнем обожгло. Второй раз вдохнуть пришлось себя заставлять. Кажется, у меня выступили слезы, а потом словно тумблер переключили, и стало легче. В самом деле, как второе дыхание.

Разобравшись с главной жизненной функцией, я оглядела остальных. Похоже, каждый переживал схожий адаптивный период. В этот момент кто-то коснулся моего плеча. Выяснилось, Иншал. В реальности он оказался выше меня где-то на полголовы.

- Вы в порядке? - кажется, он говорил на своем зыке, но с пониманием проблем не возникло, с ответом тоже:

- Уже да. Как остальные?

- Адаптация длиться одну-две минуты. Почти все ее уже прошли.

При этих словах я сразу нашла взглядом Андре. Ведь он шел последним. К счастью, с ним все было в порядке. Он как раз преодолел последний судорожный вздох, и дальше все пошло нормально.

- Поздравляю с удачным перемещением, - Иншал улыбнулся нам, в то время как сам обнимал дочь. Я заметила печаль в уголках его глаз. Похоже, он, действительно, сожалел, что Кайя вынуждена жить в мире людей.

- Спасибо, - отозвался Тадеуш. - И благодарим за ваше гостеприимство.

Пока Некромант толкал речь, я оглянулась. Обстановка чем-то неуловимо завораживала. Мы оказались в просторной комнате, практически зале с каменным полом, стенами и высоким сводчатым потолком. Причем камень странный. На полу антрацитово-синий, на стенах белый с голубоватыми прожилками. Так что мрачности не получилось, хотя имелось нечто схожее с готическим стилем. И еще большие витражные окна, похоже, с одним общим сюжетом, но чтобы его уловить, надо разглядывать более пристально.

Мебель, кажется, из дерева, но темного, с красным отливом. При этом массивная, с резьбой, и еще стулья и кресла (их тут было штук пять) - все без цельных спинок, с широкой выемкой в ее нижней части. Только позже до меня дошло - почему так. Хвост. С этой "выемкой" он оставался на свободе. Сидеть на нем было не очень-то приятно.

Особые дизайнерские изыски отсутствовали. Чутье подсказывало, что это помещение что-то вроде нашего зала для тренировок. Лишнее тут ни к чему.

Но в целом было видно, что когда-то и люди, и демоны, и эльфы жили, так сказать, неподалеку. Было нечто общее в архитектурных и дизайнерских тенденциях. Никаких окон вместо дверей или наоборот. Стул был стулом, стол столом, короче говоря. И это радовало. Меньше шансов попасть впросак.

- Для меня честь принимать вас в своем доме, - проговорил Иншал. - Комнаты для вас уже подготовлены. Можете отдохнуть.

- Да мы не очень и устали, - возразил Тадеуш.

- Но, полагаю, сейчас здесь тоже ночь, - возразила я. - И приступить к делу до утра мы вряд ли сможем.

- Совершенно верно, - согласился Иншал. - Но я могу показать вам дом.

Так у нас началась первая "экскурсия". Жилище Иншала впечатляло! Сразу становилось понятно, что он не рядовой демон. Дом не так уж сильно уступал обиталищу Лаантеля. Без эльфийской вычурности, конечно.

Походя я подметила одну особенность: здесь, вместо гобеленов и картин отдавали предпочтение витражам и мозаичным изображениям. Интересно, это особенность дома или демонов в целом?

По пути нам попадались и другие обитатели дома. Пара охранников (у них при себе было оружие) и слуги. Троим из них нас официально препоручили. Я постаралась запомнить не столько их внешность, сколько запах. Вдруг они тоже метаморфы?

Спальня, отведенная нам с Андре, к счастью, не производила впечатления склепа. Камня было много, но приятных, светлых оттенков зеленого и золотистого.

Когда мы готовились ко сну, Андре спросил:

- Как тебе здесь?

- Неуютно, - призналась я, нервно прищелкнув хвостов. - У эльфов было лучше.

- Сравнила! Там ты была своя.

- Знаю, а здесь как на вражеской территории, поэтому ничему нельзя верить, все проверять.

- Мой воин, - Андре улыбнулся и попытался поцеловать, но я была слишком напряжена и тихо ответила:

- Не стоит.

- Все не так уж плохо. Мы в благонадежном доме.

- Знаю. И все-таки лучше воздержаться. Я не знаю, как поведет себя моя сила здесь при этом деле.

- Думаешь, возможно что-то неожиданно?

- Не исключено. К чему неоправданный риск?

- Ты права, ни к чему. Но обнять-то я тебя могу?

- Всегда, - я улыбнулась, сама пристраиваясь поближе.

Как ни странно, заснули мы быстро, хотя мой сон временами становился полудремой - бдительность не давала полностью расслабляться.

Утром нас разбудил осторожный стук в дверь. Вернее, я проснулась, едва заслышав незнакомые шаги.

Получив разрешение, в комнату вошла миленькая демоница. Почти как человек, если не считать медной кожи, хвоста и дополнительной пары рук. Весьма... функциональных. И все эти руки были заняты коробками и стопками одежды, которые девушка (вряд ли она сильно старше Кайи) ловко разложила на двух креслах и сказала:

- Доброе утро. Господин Иншал велел передать вам эти одеяния. Если нужно, я могу помочь.

- Спасибо, было бы очень кстати, но чуть позже, - ответила я.

- Хорошо, я зайду через полчаса, - и демоницу как ветром сдуло.

Ванная комната мало чем отличалась от человеческой. К счастью, канализация присутствовала не в первобытном состоянии. Правда, вода имела розоватый оттенок, но пахла совершенно нормально, и все мои звериные инстинкты говорили, что пить можно.

В самой ванне можно было устраивать заплыв. Так понимаю, все здесь было рассчитано и на демонов с крыльями.

А вот смесителей не было. Похоже, тут практиковали или простую магию или фотоэлементы - стоило поднести руки к крану в виде головы грифона, как сразу начинала течь вода нужной температуры. Именно нужной: не горячее, не холоднее. Прелесть!

Разобравшись с гигиеной и уступив "удобства" Андре, я вернулась к вороху принесенной одежды. Понятно, что в ее человеческом эквиваленте или заголя бегать не получится.

К счастью, бронелифчика или бронетрусов не наблюдалось. Все было или из кожи (даже знать не хочу чьей) или гладкой, но плотной ткани. Собственно, с нарядом особых трудностей не возникло. Нижняя юбка и... рубашка сразу определились. Причем юбка с таким интересным запахом и конструкцией, что сверкнуть бельем даже при шпагате в полете не получится. Как юбка-шорты что ли... А внешне в жизни не догадаешься.

Я бы на юбке и рубашке и остановилась, тем более последняя была с широкими удобными рукавами, но подоспевшая служанка сказала, что сверху нужно еще что-то вроде длинного кожаного жилета, расшитого серебряной нитью и украшенного клепками. Оказалось, что этот жилет выполняет и функцию корсета. Удобно, без сковывания движений, а спереди болталась забавная хрень, совпадающая по длине с юбкой. Подобное украшение было на юбках у египтян. Главное движений не стесняло.

Еще к моему наряду полагался пластинчатый пояс, к которому крепилось что-то вроде небольшой сумочки, а также нашлись изящные полусапожки в тон черному жилету, на очень низком каблуке, что важно.

Наряд Андре походил на мой, только рубашка более облегающая и вместо юбки узкие штаны чуть ниже колен. Все цвета индиго. И жилет тоже был, только "дополнение" покороче и с более агрессивным узором.

Глава 28.

Когда мы облачились, служанка отвела нас в столовую, где собрались остальные для "принятия пищи". Кстати, еда оказалась вполне приемлемая, даже привычная. И много мяса, да. А углубляться в изучение из какого животного оно было вовсе ни к чему.

Оказалось, что тем, кому повезло обзавестись крыльями, одежда досталась с открытой спиной, чтобы ничего не стесняло движений. В остальном наряды были в похожем стиле. Крис во всем черном с алыми проблесками, а у Тадеуша проблески золотые. Иветта совместила в наряде черный и льдисто-голубой цвета.

- Я старался показать в одежде вашу общность, - пояснил Иншал.

- Как считаете нужным, - кивнула я. - Тут мы полагаемся на ваш выбор.

- Вам всем очень идет! - заявила Кайя. Она тоже переоделась. И облегающие точеную фигурку штаны и блузка невероятно ей шли. Блузка была длиной почти до колена и от бедер обретала свободу вдижения благодаря разрезам. В "пристойном положении" ее удерживал пояс в виде золотого шнура.

- После трапезы я отведу вас в оружейную, - проговорил Иншал. - Вне домов с оружием тут входят все - обычай такой.

- И мужчины, и женщины? - уточнила я.

- Да. Частенько вспыхивают дуэли. Мы все-таки довольно вспыльчивы. Но все же, чтобы получить серьезный вызов надо постараться. Обычно конфликт считается исчерпанным после первой крови, а то и просто когда противники понимают уровень силы друг друга.

- Любопытно. Это из-за низкой рождаемости? - решил уточнить Андре. Наш краевед-любитель на доверии.

- Одна из причин. Вторая в том, что мы должны быть силой, с которой необходимо считаться.

- Договор настолько сковывает вашу свободу? - это уже я не утерпела.

- Скажем так, причиняет некоторые неудобства и вынуждает поддерживать определенный уровень. Мы все, без исключений, умеем держать в руках оружие, да и другие "сюрпризы" есть. Сами увидите.

- Когда мы сможем встретиться с Францем? - конечно, Тадеуш не мог не поинтересоваться о самом главном.

- Завтра вечером. Лучше бы было оставить больше времени на адаптацию, но завтра Багровая Ночь - что-то вроде большого уличного праздника. Там можно как бы невзначай оказаться рядом, поговорить. Не в Дом же сразу вламываться.

- Да, это удачно. И в толпе легче прикрывать, - задумчиво проговорил Крис.

- Я совсем забыл предупредить, - опомнился Иншал. - Увидите где на улице или в Доме крылатых - не реагируйте слишком остро.

- Но ведь, насколько я понял, тут у многих есть крылья, - возразил Тадеуш.

- Сдается мне, Иншал имеет в виду ангелов, - пояснила я.

- Именно, - кивнул демон. - Они не ангелы в полной мере, там их называют падшими, так как при переходе к нам от нимба приходится отказаться, но все это на абсолютно добровольной основе.

- У них здесь семьи? - спросила Иветта.

- Как правило. Или просто осточертел прежний "круг общения". Мы не такие моралисты, и у нас нет стольких ограничений, как там, - Иншал показал глазами куда-то вверх. - Демоны принимают к себе всех, кто сможет с нами жить.

- И много таких?

- Помимо крылатых? Пару раз оставались эльфы. Правда, остроухие чаще просто переманивают к себе. Были драконы, изредка заходят вампиры. Последние вообще не замечают разницы в воздухе и могли бы жить здесь в куда большем количестве, но слишком привязаны к людям. Владычица Ночи говорит, что это их судьба. И, что любопытно, если в союзе демона и вампира родится ребенок, то он больше возьмет от последнего.

- Хм... весьма интересно, - я уже чуяла, что в Андре проснулся исследователь.

- Правильно ли я поняла, что единственные, кого нельзя здесь встретить, это люди? - уточнила Иветта.

- Нет, они тут тоже изредка бывают. Те, кто заключил с нами контракт. Но на них всегда ошейник, так сказать, демона-хозяина. Это защищает их от нашего климата. Но надолго такого не хватает: день или два.

- Понятно. Проще просто ничему не удивляться, - улыбнулась я.

- Хорошая мысль. И постарайтесь все-таки не судить о нас с человеческой позиции. Мы - не они.

- Да мы, как бы, тоже, - усмехнулся Крис.

- Поэтому и смогли пройти сюда, - согласно кивнул Иншал.

- Наше присутствие чем-то угрожает вам или вашему Дому? - спросила я.

- Нет, если вы не будете бросать необоснованных вызовов кому-либо из моего народа. И стараться не идти на конфликт со мной, как главой Дома, на глазах у других.

- Не так уж много правил, - заметила Иветта.

- Мы довольно либеральны. Так сложилось. Зачастую мы принимаем к себе тех, от кого все отвернулись. Мы не лицемерим и не скрываем своей темной сути. И не видим ничего дурного в вещах, много где порицаемых.

- Поэтому магов так и тянет заключить договор с демонами, - пояснил Андре.

- Верно. Те, кто практикует такой способ контакта с внешним миром, бывают довольно непривередливы даже по нашим меркам.

- Еще бы, многие забирают душу мага после... - добавил Верховный Маг.

- Это Дом Пожирателей Душ.

- Простите, что они с ней делают?

- Не в прямом смысле пожирают. Просто души даруют им особую силу, возвышают над остальными. Эти демоны могут дать духу новую плоть, но такое редко бывает. Чаще просто обменивают душу у крылатых на длительный пропуск в ваш мир или что-либо подобное. Ну, или просто применяют, как источник силы.

- Предупреждаю сразу, однажды мы убили одного такого демона, - призналась я.

- Что ж, сам виноват, - пожал плечами Иншал. - Нельзя было переходит вам дорогу.

- Вот так просто?

- Как иначе? Сомневаюсь, что вы специально проникли в наш мир, дабы совершить вероломное убийство. У вас, наверняка, случился с ним конфликт. Подозреваю, он первый решил вас убить.

- Честно говоря, да, - кивнула я.

- Я же говорю, сам виноват. У нас нет пределов для самообороны, и мы не практикуем кровную месть.

- Спасибо за разъяснения, - поблагодарил Андре, одновременно приобняв меня за плечи.

- Чем больше вы узнаете о нашем мире - тем лучше. А сейчас пройдемте в оружейную.

Когда я вошла в огромный зал, все стены которого были завешаны всевозможными... приспособлениями, а половину зала еще и занимали стойки с еще большими диковинками, я поняла, что Кайя не лукавила.

- Здесь оружие, в основном, не требующее специальной магической настройки. Думаю, подобные сложности вам ни к чему.

- В самом деле, еще будет конфликт с личиной, - согласился Андре.

- Тогда советую остановиться на более привычных вариантах. Мечи, кинжалы. Этого добра здесь навалом.

Как шопоголики в день массовых скидок, мы столпились у стоек и стеллажей. Крис первым определился, выбрав зазубренный меч с какими-то алыми вкраплениями вдоль лезвия.

- Хороший выбор, - похвалил Иншал. - Он составной. Его очень сложно сломать. Еще он может делать так.

Демон нажал рычажок на гарде меча, и тот стал длиннее в половину, а шипы разошлись еще шире. Провернешь такой тюк внутри противника - и все, можно его в разные пакеты складывать.

Опробовав "игрушку" и решив, что она вполне по руке, Крис на ней и остановился. Но еще дополнил свой "арсенал" набором метательных кинжалов.

Пока мы разглядывали остальное, Иншал достал длинную плеть с чем-то вроде стальной молнии на конце и протянул ее Иветте со словами:

- Прошу, попробуйте вот это.

Честно говоря, при ближайшем рассмотрении оружие выглядело еще более необычным. Черная кожа имела едва заметные искры. Хотела бы я посмотреть на животное с такой шкурой!

Не спеша прикасаться к дару, Иветта спросила:

- Что это?

- Когда-то называли бичом Грома. Мне кажется, что он подойдет к вашим способностям. Попробуйте.

Все еще сомневаясь, главная волчица взяла предложенное и с удивлением заметила:

- Очень удобно лежит в руке! И такое приятное покалывание!

- Приятное? - с улыбкой спросил Иншал.

- Да.

- Тогда попробуйте применить, сконцентрировавшись на этом покалывании.

Без лишних слов Иветта перехватила плеть поудобнее и сделала взмах, так чтобы лишь самый кончик коснулся пола.

Он и коснулся, да только сразу от кончика отделилась не слабая такая молния, оставившая внушительную борозду в каменном поле.

- Прекрасно! - воскликнул Иншал. Урон его нисколько не беспокоил. Один взгляд - и борозда заросла. Не иначе как зал был зачарован. Удобно!

- Плеть метает молнии? - с нескрываемым интересом спросил Андре.

- Не совсем. Она скорее концентрирует способности. Когда плеть в руках Иветты, то не советую хватать ее кому-то другому - можно получить внушительный разряд.

- Грозная вещь! - заключила главная волчица. Судя по тому, как загорелись ее глаза, оружие пришлось по душе.

"Экипировка" остальных не заняла много времени. Для отвода глаз я повесила на пояс два грозного вида кинжала из вороненого металла с синим отливом. Андре выбрал браслет с метательной штукой, раскрывающейся в полете, как когти, еще и на длинной цепи, и вдобавок меч. Вполне обычный, по сравнению с тем, что выбрал Крис, так и вообще заурядный. Но, сдается мне, с каким-то внутренним западлом. Моя интуиция прям вопила об этом.

Что до нашей причины нахождения в столь странном месте, Тадеуша, то он долго не мог определиться. Нет, длинный кривой кинжал он выбрал сразу, но этого явно было недостаточно. А больше ничего ему, кажется, в руку не ложилось.

Наконец, Иншал не выдержал и спросил:

- У тебя есть какая-либо склонность?

- Я Некромант.

- Это понятно, поэтому ты и выбрал кинжал Смертности. А еще?

- Не знаю. Всю жизнь я занимался только этим.

- Хм. Осмотрись внимательнее, возможно, какая-то вещь позовет тебя.

Тадеуш пожал плечами и пробежался взглядом по стеллажам и стойкам. Не знаю, как остальные, а я заметила, как уже во второй раз он обращает внимание на престранную вещицу, больше всего похожую на чешуйчатый браслет, тянущий чешуйчатый лепесток через всю ладонь и крепящуюся на среднем пальце. На этом "лепестке" алым была начертана пентаграмма.

- Любопытно, - Иншал как-то странно посмотрел на Некроманта. - Ты выбрал перчатку призыва.

- Это плохо?

- Нет, но странно. До сих пор считалось, что она не дается в руки не нашему народу.

- Значит, у меня она не подействует?

- Наоборот, раз она выбрала тебя. Попробуй надеть.

Тадеуш без труда взял этот лоскуток кожи и надел на левую руку. Подозреваю, что она совпала у него с печатью Некроманта.

- Хм, значит, она будет тебе подчиняться.

- Вот так просто?

- Иначе ты бы ее даже в руки не смог взять. А тут она никак не "возразила", - просто ответил Иншал.

- Но в чем ее сила?

- Как следует из названия - призыв. В данном случае существ, обладающих небольшим разумом. Адских Псов или Теней. Грозное оружие в умелых руках. Поэтому по возможности лучше воздерживаться. А еще, если ты прикоснешься перчаткой к чьему-нибудь родовому знаку, то сможешь переноситься в его дом без помех. Тебя даже охранные заклятья пропустят.

- Так просто?

- Поэтому мы и используем еще и стражу.

- У вас тоже немало сложностей, - заметила я.

- Хватает. Ну что, перейдем к тренировкам?

- Да, конечно.

- Тогда прошу за мной.

Зал для тренировок располагался сразу после оружейной. Как мне объяснила Кайя, все хранилища примыкают к этому помещению. Ну, чтобы далеко не ходить.

В качестве помощников Иншал вызвал троих стражников. Сурового вида, молчаливые. Явно привыкли не задавать лишних вопросов.

К концу занятия до совершенства нам было далеко, но базовыми навыками мы овладели. Конфузов быть не должно было. Теоретически.

Я тренировку закончила первой, по той простой причине, что и мечом, и кинжалом и так владела очень хорошо, а призывать Меч Ветров поостереглась. К чему раньше времени народ шокировать? Да и хорошо иметь лишний козырь в рукаве. Мало ли как оно обернется.

Пока остальные испытывали оружие и свои таланты, я смогла перекинуться парой слов с Иншалом.

- У вас довольно сильная команда, - как бы между прочим, заметил демон.

- Спасибо. Большинство из нас давно вместе.

- Но вы такие разные!

- Так получилось.

- Я не говорю, что это плохо. Но на вас, Лео, и на Иветту всегда будут обращать внимание в нашем мире.

- Так заметна чужеродность?

- Нет. Госпожа Холода - это всегда редкость, да еще и со способностями творить молнии, а вы... От вас веет силой, покоряющей мощью, перед которой многие склоняются. У вас грозный вид.

- Поэтому всегда такое официальное обращение на "вы"? - улыбнулась я.

- Это знак уважения, как к существу, которое выше нас всех и у которого я в долгу.

- Мы давно уже квиты.

- Нет. И я сделаю все возможное, чтобы помочь.

- Спасибо. Но мне не хотелось бы подвергать ваш Дом опасности.

- Все нормально. Юрела неплохая женщина, но у нее только один сын, и ситуация напряженная.

- Ей настолько сильно нужен наследник?

- В принципе - да, ведь она стала главой дома, а это обязывает обзавестись наследником.

- Есть какие-то сроки?

- Нет, но важен сам факт. Глава дома - душа дома. И если он или она бесплодны, то это может перейти на весь дом.

- Но это же не заразная болезнь!

- На энергетическом уровне вполне. Демоны вообще не слишком плодовиты.

- Хм. Но что мешает Юреле родить еще одного ребенка?

- Во-от, - с каким-то особым намеком протянул Иншал.

- Хотите сказать, что после рождения Франца она стала бесплодна, и поэтому потребовалось затевать всю эту интригу?

- Не исключено. Юрела долго шла к власти. Но сын для нее не только наследник со всеми прилагающимися функциями. Она вовсе не чудовище. Просто недооценивала важность для него человеческой жизни, поэтому и вернула вот так.

- Простите за бестактный вопрос, но если бы так же можно было "вернуть" Кайю, вы бы это сделали?

- Лет пять назад - да, а сейчас скорее всего нет. Я же вижу, как она привязана к своей человеческой (пусть и не совсем) жизни, и своему мужчине. Она будет тосковать по ним. Мы можем довольствоваться кратковременными встречами с родителями, но не с любимыми.

А мне подумалось, почему Юрела рассуждала совсем по-другому? Странная любовь выходит...

- Юрела из другого дома, - ответил Иншал, словно подслушав мои мысли.- Дом Наслаждений всегда играл с чувствами, полагая, что сами они выше этого.

- Но это не так?

- Не всегда. К тому же Ференц все-таки был частично человеком.

- Это же в нем убили.

- Есть вещи, которые остаются с нами навсегда. Если бы подобное можно было вот так... вытравить, я бы сразу сказал, дабы не вселять ложную надежду.

- Очень благородно с вашей стороны.

- Спасибо. Но тут еще и холодный расчет. Ни при каких условиях я бы не хотел ссориться с вами.

- Я настолько грозная?

- В вас огромная сила и способности, которых хватит, чтобы уничтожить весь мой Дом. В вас есть божественная искра.

- Это так заметно?

- Не беспокойтесь, другие вряд ли различат, если только станут пристально приглядываться, а это вы почувствуете. Но я-то видел вас другой. Да и во время перехода в наш мир. В такой момент сложно что-либо скрыть.

- В самом деле, - согласилась я.

На этом мы вынуждены были прервать нашу "приватную" беседу, так как к нам присоединилась Кайя, явно заинтересованная, о чем это мы говорили. Но напрямую она не спросила, только подошла и поцеловала отца.

- Как тебе в новом виде? - с улыбкой спросила я, кивнув в сторону крыльев.

- Нормально, только спать было немного непривычно. Зато можно летать!

- Выдерживают?

- Конечно. Смотри, какие они!

Девушка расправила крылья. Да, размах впечатлял! И все-таки...

- А мышц хватит? К таким размерам, по идее, полагается мощная грудная клетка.

- Наши мышцы и кости гораздо прочнее человеческих, - пояснил Иншал. - Но я бы все равно рекомендовал начинать с очень непродолжительного полета.

- Я знаю, - кивнула Кайя. - Лео, а как тебе новая внешность?

- Немного необычно, но жить можно. Сами понимаете, к хвосту мне не привыкать, а остальное тоже вовсе не из ряда вон.

- Вы все хорошо справляетесь. Смотрю, даже оружием овладели довольно быстро, - заметил демон.

- Мы бы не привели с собой абы кого. У нас у всех довольно сильная боевая подготовка. Я сомневаюсь только насчет Тадеуша.

- Как я вижу, у него немало... специфических талантов, - ответил Иншал. - Думаю, он вполне способен постоять за себя.

- Вот только не выдаст ли его это?

- У нас тоже есть Повелители Мертвых, хоть и мало. Если Тадеуш не будет откровенно демонстрировать свои способности, то велик шанс не вызвать подозрений.

- Что ж, хорошо, если так. Кстати, я хотела спросить еще об одной вещи.

- Внимательно вас слушаю.

- Наши имена. Нам, наверняка, придется представляться, и это может насторожить.

- Я уже позаботился об этом. Едва вы переступили порог этого мира, как я навел на вас простенькую языковую аномалию через свою кровь. Это нечто среднее между заклятьем и ритуалом. Вы же имели шанс убедиться, что можете свободно с нами общаться.

- Хм, о чем-то подобном я подозревал, - признался Андре, подходя к нам.

- И это влияет на имена тоже? - решила до конца разъяснить я.

- Да. Мы слышим то, что привычно нашему уху.

- Удобно.

Глава 29.

К моменту выхода в город мы были уже, как говорится, "идейно подкованы и политически грамотны". Но при этом уж слишком хорошо ощущалось, что это другие на праздник, а мы как на войну. Пришлось усилием воли делать лицо попроще.

"Багровая ночь" оказалась не просто красивой метафорой. Светило (что-то я сильно сомневаюсь, что Луна) в самом деле, имело багровый цвет, от чего все вокруг подсвечивалось алым. А еще огни. Демоны отдавали предпочтение природному. Подозреваю, здесь было много газа. Из-за этого и воздух такой... с удушающими для обычного человека примесями.

Оказалось, что Дом Иншала находится в довольно оживленном районе, и стоило выйти за ограду, как вот оно - начало празднества.

На широкой улице было еще больше огней. Причем самых разных расцветок. Похоже, пламя тут можно как-то подкрашивать. Особенно ярко освещались витрины магазинов (уж очень было на них похоже). Так же было очень много лоточников со всякими... вещами, а то и украшениями. Но ни одного с едой. Иншал пояснил, что у демонов это считается неприличным. У Домов бывают довольно своеобразные вкусовые пристрастия, и демонстрировать их, если тебя не пригласили к трапезе - дурной тон.

Еще одна особенность - немногочисленные дети все в сопровождении взрослых, и выглядят гораздо необычнее старших сородичей. Опять же, Иншал рассказал, что ребенок лет до пяти будто заново проходит путь эволюции. А взрослый из собственного Дома необходим для поддержки защитной ауры.

Пока Иншал это объяснял, мне в колено ткнулось что-то влажное. С некоторым замиранием сердца я поняла, что это пес. Но по сравнению с ним собака Баскервилей просто игривый щенок. Эта могла легко и в живот меня боднуть, и не только боднуть.

Вот так побываешь в сопредельных мирах и поймешь, что у Цербера были прототипы. Мощная грудь и лапы, развитая мускулатура и хвост плетью - это все ладно, у милой собачки было две башки. Полноценных, с полным набором клыков в каждой пасти. А еще глаза. Алые, будто в них пламя полыхает. А вот шерсть черная, с алыми подпалинами.

Ткнувшись в меня одним влажным носом, псина тотчас попыталась ткнуться другим, при этом виляя хвостом. Дружелюбная. Первый испуг от неожиданности быстро прошел, и я не смогла не почесать "зверушку" за ушами. Сначала одной головы, потом другой. Собака едва не заскулила от удовольствия. Возможно, она и на спину бухнулась бы, подставляя живот, но тут раздался окрик:

- Раши!

Псина тотчас прижала уши и ретировалась к хозяину - молодому демону с мохнатыми козлиными ногами и копытами. Он поклонился нам, проговорив:

- Прошу меня извинить. Обычно Раши никогда не подходит к чужим.

- Ничего страшного, она была довольно дружелюбна, - ответила я.

- Демон решил не углубляться в дискуссию, а поспешно ретировался.

- Милый песик, - усмехнулся Крис. И когда успел оказаться рядом?

- Это как раз Адские Псы, - прокомментировал Иншал. - На самом деле они почти никогда не демонстрируют такую дружелюбность к чужим. Видимо, они ощутили какую-то общность с вами.

- Хм. А обычные собаки боятся оборотней, - заметила я.

- Эти ничего не боятся. В свое время их выводили для охоты на огров и троллей. Поэтому они и считаются хорошими охранниками и защитниками.

- А из-за двух голов проблем не бывает? Они между собой не дерутся? - решила уточнить Иветта.

- Нет, даже из-за еды. В зависимости от удобства действуют или обе сразу или по очереди.

- Весьма любопытное создание, - протянула я. - А почему эта псина никак не прореагировала на Тадеуша? Ведь это у него печать призыва.

- Она же была неактивна.

- Понятно.

- Если вас так заинтересовали псы, я могу достать щенка.

- Это лишнее, - с некоторым сожалением призналась я. - У нас двухголовые собаки не водятся, а всю жизнь скрывать...

- Да, это не на пользу никому.

Так, за разговорами о собаководстве, мы дошли до центральной площади, перетекающей в парк. Там-то и развернулось основное действо. Прям как у людей: факиры, фокусники, уличные актеры. Хотя, как выяснилось, большинство (в основном молодежь) лишь демонстрировали способности Дома.

- Здесь все, - тихо заметил Иншал. - Дом Наслаждений тоже. Они всегда приходят к состязанию стихий.

- Даже глава Дома?

- Особенно глава.

- Как нам узнать Франца-Ференца? - спросила Иветта.

- Никак не надо, я его вижу, - едва слышно ответил Тадеуш.

Мы постарались как можно незаметнее посмотреть в указанную сторону. Правда, от разоблачения нас спасло, что в этом же направлении шло какое-то представление. Им-то и любовалась небольшая делегация демонов, расположившись с удобством на резных стульях или прямо на траве (к слову, она здесь имела синеватый оттенок).

Объект нашего пристального внимания сидел на траве и, вынуждена признать, даже в этом облике был красив. Совершенно человеческие черты лица (весьма приятного), правда, кожа красноватого оттенка, как у индейца. А демоническую природу выдавали большие перепончатые крылья, хвост и рога. Последние лежали обручем вокруг головы. Длинные смоляные волосы вполне человеческие, а вот глаза... глаза горят адским пламенем.

Разглядев нашу "цель", я переключила внимание на его сопровождающих. Сразу бросалась в глаза охрана, но весьма скромная - всего двое. А сам Ференц постоянно оглядывался на статную демоницу в весьма провокационном наряде. Кожаная юбка и кожаный лиф, лямки которого не стесняли движений крыльев. Такие же смоляные волосы лежали многочисленными косами, но что-то в них было настораживающим.

Судя по всему, Франц из всей группы был одет наиболее целомудренно: узкие штаны и рубашка с глубоким вырезом. Остальные прям клуб садо-мазо с альтернативным уклоном. И от всех исходила эта аура желания, которое стоило чуть "подогреть", и оно обратится в похоть.

Получше прислушаться к ощущениям мне помешал Тадеуш, проговорив:

- Кажется, Франц меня не замечает.

- Он вообще не знает, что ты здесь, - возразил Андре.

- Сейчас номер закончится и можно попробовать завоевать его внимание, когда он отойдет от остальных, - посоветовал Иншал.

Но встреча произошла несколько раньше. Пока мы стояли, "втыкали", нас заметили. Юрела (как-то не приходилось сомневаться, что демоница в кожаном лифчике это она) увидела нас и сделала знак подойти. Ну, мы и подошли.

- Рад приветствовать главу Дома Наслаждений, - галантно поклонился Иншал, поцеловав даме ручку.

- Ах, к чему такие церемонии! Но раньше ты редко показывался в столь шумном обществе.

- Дочь с друзьями приехала погостить.

- Вот как. Эта юная прелестница и есть твое дитя?

- Да.

- Я Кайя, - представилась девушка.

- Очень приятно. Мое имя - Юрела. А это мой сын - Ференц. Мальчик мой, подойди к нам, познакомься с гостями.

Тот с явной неохотой поднялся с места и приблизился к нам. Вообще демон выглядел как-то подавлено. Скользнув по нам безразличным взглядом, он остановился возле матери, но тут что-то заставило его посмотреть снова. На сей раз только на Тадеуша.

Узнавания не последовало, хотя Ференц явно ощутил что-то знакомое и теперь силился понять, что же именно.

Я могла наблюдать редкую иллюстрацию слов "невозможно отвести глаз", причем с обеих сторон. Одновременно я подметила, что Юрелу это мало интересует. Ее внимание сейчас привлекал Иншал с Кайей и Иветта.

- Не знала, что у тебя такая взрослая дочь, - обратилась демоница к нашему "ответственному сопровождающему".

- Она полукровка, и большую часть времени проводит не со мной. Поэтому и пришлось воспользоваться таким сопровождением.

- Твое стремление мне понятно. Вижу, ты даже уговорил войти в свиту Госпожу Холода.

- Да, мне это удалось.

- Не хотите после окончания миссии перейти ко мне? - это Юрела уже Иветте. - У меня условия не хуже. И мы можем обсудить их улучшение.

- Благодарю за столь лестное предложение, но данное занятие не является главным для меня. Я согласилась лишь по старой дружбе.

- Понимаю, - кивнула Юрела, и в ее голосе слышалось разочарование.

Пока они беседовали в таком духе, я наблюдала за Ференцем и Тадеушем. Похоже, они решили еще долго играть в переглядки. Или Ференц гадал, вызван ли интерес партнера им самим или дело в ауре инкуба.

Да, эта аура вилась вокруг полудемона густыми клубами (ну это я так видела), заставляя и без того симпатичное лицо казаться сногсшибательным, да и все остальное под стать.

Похоже, Ференц еще недостаточно хорошо контролировал эти свои способности, и они "распускались", когда их хозяину кто-то начинал нравиться. А тот потом гадал: взаимны ли чувства.

Такое наблюдение, безусловно, было бы забавным, но, во-первых, у нас со временем напряженка, а во-вторых, я знала, что на Тадеуша-то как раз такие чары не действуют. По большей части это врожденное, ну еще и я помогла. На всякий случай. И сейчас решился помочь еще раз.

Я подошла к этой застенчивой парочке и сказала доверительным тоном:

- Мне кажется, вам стоит познакомиться поближе.

Ференц удивленно воззрился на меня, а я воспользовалась случаем и как бы между прочим заметила:

- Можешь не испытывать свой демонический приворот. Ни на меня, ни на Тадеуша он не действует.

- В самом деле?

- Да.

- Но это довольно редкий... дар.

- И, тем не менее, это так.

Ференц пристально всмотрелся в меня и сказал:

- В Вас есть что-то схожее с нами.

- Возможно.

- А в Тадеуше нет.

- Просто твое "влияние" перекрывается его собственным даром.

- И какой у Вас дар? - Ференц вновь обратил все свое внимание на Тадеуша.

- В общих чертах: призыв мертвых. И можно на "ты".

- Хорошо. Тогда тебе должно быть интересно представление, которое сейчас начнется.

- Какое?

- Идем, покажу.

Тадеуш с радостью позволил Ференцу увести себя, а я смотрела им вслед аки любящая мать за помирившимися детьми. И все равно сделала Крису знак наблюдать за ними.

Отвлечь Юрелу от сына оказалось несложно. Во-первых, она, видимо, не видела такой уж угрозы с нашей стороны, а во-вторых, как я поняла позже, за Ференцем тоже издали приглядывали. Один из стражей дома.

Крис тоже его распознал. Так мало того, они еще и разговорились. Миленько. С другой стороны, два мастера сходной профессии всегда найдут тему для беседы. И чем заинтересованнее в ней будет страж, тем меньше внимания обратит на объект.

Тем временем Юрела и меня не обошла своим вниманием. Я всегда чувствую, когда на меня смотрят, а тут взгляд просто прожигал. Естественно, я обернулась и посмотрела в ответ. Демоница обворожительно улыбнулась, откинув за спину многочисленные косы (подозреваю, что вдобавок еще и чары распустила) и заметила:

- Странно видеть вас в Доме Иншала.

- Почему же? - как говорится, хочешь загнать собеседника в тупик - отвечай вопросами.

- Вы гораздо больше похожи на нас.

- У меня много разных талантов.

- Любопытно. Тогда можно высоко подняться в своем Доме.

- Мои гости предпочитают свободный союз, они вне Домов, - ответил за меня Иншал. Кажется, он понял фразу Юрелы гораздо лучше, чем я.

- Вот как, - протянула демоница. - Обычно это редкость.

- Нет, если смешаны несколько арканов. Сильных арканов.

- В самом деле? - Юрела как-то по-новому посмотрела на меня, потом на Андре и Иветту, и заключила: - Похоже, ты прав.

- Какой смысл мне обманывать тебя, моя прекрасная госпожа?

- У каждого в душе много тайных троп, - пожала плечами демоница. - Но я рада, что ты познакомил меня со столь интересными соплеменниками. А вас, - она снова улыбнулась мне, - я всегда буду рада видеть в своем Доме.

Мне бы помолчать да кивнуть, но я не сдержалась, спросив:

- Именно меня?

- Мне кажется, вам было бы интересно пообщаться с теми, кто обладает схожими талантами.

- Вряд ли настолько схожими.

- Это всегда можно проверить, - у меня создалось конкретное ощущение, что меня пытаются соблазнить. Осторожно так, исподволь.

- Хм... - это все, что я смогла выдавить, обдумывая ситуацию.

- Не буду скрывать, вы мне очень интересны. Или я могу обращаться на "ты"?

- Как угодно.

Я почти физически ощущала, что Юрела пытается окутать меня липкой завлекающей сетью, источающей расположение и тайные соблазны. Но раз я чувствовала, то не поддаться было легко. Равно как и сделать ответный ход.

Нет, я не пыталась использовать то же оружие, я просто заглянула в нее. И увидела много интересного.

Я, в самом деле, нравилась Юреле сама по себе, а еще и как потенциальная невестка. Она желала найти сыну пару, подобную мне. Но не столько из-за честолюбивых планов, сколько из-за того, что даже если Ференц и сойдется с демоницей из своего дома, это может не дать желаемого результата - ребенка. А он Юреле был просто необходим. С тех пор, как она стала главой, в Доме не рождались дети. Прошло не так много времени, чтобы проблема стала всем очевидна, но поговаривать начали.

Определившись с этим, я копнула глубже, уделив куда большее внимание демоническому организму. Он был крепок и силен, и все-таки имелось маленькое "но", таившееся в репродуктивной системе. Она хоть и отличалась от человеческой, была интуитивно понятна. И я видела, что некоторые отмеренные природой способности заблокированы. "Блок" так себе, я бы легко сняла. Но это значит, Юрела была права в своих подозрениях. Сейчас она все равно, что стерильна.

Блок я трогать не стала, чтобы не выдать себя. И вообще, поспешила свернуть "исследование". Мало ли. Но мне стало интересно, сможет ли Юрела снять этот блок самостоятельно. Вообще, способны ли демоны на такое? Или со временем со всеми случается подобное, поэтому демоны так неплодовиты? Надо будет проконсультироваться с Иншалом.

Глава 30.

Я настолько далеко ушла в своих мыслях, что от вопроса Юрелы едва не подпрыгнула:

- Интересно, куда мой сын запропал? Ему было бы интересно побеседовать с вами.

- Мне кажется, он занят не менее увлекательным разговором, - осторожно заметил Иншал, кивнув в сторону какой-то цветастой палатки, за которую и удалились "виновники торжества".

- Что ж, пусть так, - понимающе кивнула Юрела, только вот, кажется, "поняла" она гораздо больше, чем происходило на самом деле.

Судя по тому, как долго не возвращались Ференц и Тадеуш, у них все было на мази. И все-таки эта необходимость постоянно быть начеку спокойствия не прибавляла.

Оба наших "героя" появились лишь спустя где-то час, и то, мне кажется, только потому, что Ференц заметил слежку. Не Криса, а своего стражника.

Перебросившись парой ничего не значащих фраз, демон как бы между прочим заявил:

- Мать, прошу считать Тадеуша желанным гостем в нашем доме.

- Что ж, пусть так, - Юрела, кажется, выглядела довольной.

А я подметила две вещи: во-первых, именная аномалия работала на ура, а во-вторых, кажется, необходимость что-либо просить у матери ему очень не нравится. В этом я его понимала.

В нашем мире Ференц вел абсолютно самостоятельную жизнь, решая порой не только за себя, но и за других. А тут снова здорово! Если Юрела переусердствует, это может очень быстро привести к глобальному непониманию.

Остаток "Багровой Ночи" мы провели тесным коллективом, и я имела возможность пристальнее понаблюдать за нашей парочкой. Да тут можно целое психологическое исследование писать!

Ференц постоянно старался ненавязчиво так прикоснуться к Тадеушу, словно пытался убедиться в его реальности, а сам Некромант явно сдерживался, чтобы не повиснуть у демона на шее. Но при этом в Ференце постоянно ощущалось сомнение. Не в другом, в себе самом. Похоже, его прошлую жизнь очень старались стереть из памяти.

Я позвонила себе заглянуть чуть глубже. Так и есть. Немалый такой блок. Причем натянутый, гудящий как струна. Сознание Ференца билось об этот блок, желая обрести цельность. И через год подобной борьбы оно бы своего добилось, как пить дать.

Но год - слишком долго. А я вот она, здесь. Нет, разом разрушить такое, причем незаметно - на грани фантастики. Поэтому я просто подтолкнула этот щит своей силой, так что осталась ощутимая трещина. А тут как с кувшином воды: главное брешь пробить, а там уж все само пойдет.

Уверена, теперь Ференц справится гораздо быстрее, учитывая его таланты. Причем он, вроде, уже что-то заподозрил. Мы обменялись взглядами, но я сделала "морду тяпкой", так что фиг что прочитаешь.

В дом Иншала мы вернулись поздно (или наоборот слишком рано?). Во всяком случае, началось что-то типа рассвета. И сразу, в этой спокойной обстановке, навалилась усталость. Правда, немедленно разбежаться по комнатам не вышло. Тадеуш едва не кинулся на меня с объятьями, но, остановленный моим тяжелым взглядом, ограничился словами:

- Спасибо! Огромное спасибо всем вам!

- Рано благодарить, - ответил Андре. - Вы только встретились и немного поговорили.

- Да, но мы условились о новой встрече и вообще...

- Так, - не дала я ему договорить. - Давайте сейчас разойдемся, отдохнем, и уже на свежую голову все обсудим. Информации много и надо ее обдумать.

- Хорошая мысль, - согласился Иншал.

- Ладно, - несколько неуверенно ответил Тадеуш.

Такая реакция заставила меня пристально посмотреть на Некроманта и сказать:

- Только давай без глупостей и тайных вылазок!

- Я же не подросток!

- Тем более. Мы тут как на военном положении.

- Я понял.

- Отлично, тогда спать.

Дополнительных команд не потребовалось, уж слишком все устали. Кровать казалась привлекательнее всего на свете, ну, может еще душ.

Для экономии времени мы с Андре решили заняться водными процедурами совместно. Без всяких шибко интимным последствий - не тот настрой.

Мир перестал для меня существовать, едва голова коснулась подушки.

Сны в эту ночь снились на грани фантастики. Я видела древних богов, говорила с ними, видела странные народы и необычные существа, и Землю на заре времен.

Когда я проснулась, то осталось ощущение, что это не просто сон. А на первый взгляд все как всегда: руки-ноги на месте, хвост тоже, личина не дрогнула.

Моя возня разбудила Андре, и тот сразу же спросил с искренним беспокойством:

- Что с тобой?

- Просто сон, - ответила я, поцеловав его в висок, и уже хотела было лечь обратно, но меня остановила ладонь Андре, коснувшаяся мое щеки. И еще пристальный взгляд, так что я невольно спросила:

- Что?

- Твои глаза.

- С ними что-то не так?

- У тебя появился еще один круг вокруг зрачка - золотистый. Он почти сливается с серебреным, но, мне кажется, был ярче.

- Хм... странно.

- Так что тебе снилось?

- Странности всякие и ничего конкретного. Или я просто не помню.

- Возможно.

Маг медленно провел рукой по моему телу и заключил:

- Аура вроде не изменилась. Ничего нового. А как твои собственные ощущения?

- Ничего особенного. Только спать еще хочется.

- Может, и правда, только сон. Отдыхай. Утром подумаем.

- Ага.

К счастью или нет, но сон не повторился. Или мироздание дважды не предупреждает или все-таки просто сон. Очень хочется верить в последнее.

Из-за всего этого, когда я окончательно проснулась, настроение было не фонтан. Конечно, Андре видел меня и в более "рычащем" состоянии, но благодаря личине зрелище получилось куда более впечатляющим. Мой маг даже опешил.

- Что, такой ужас? - спросила я, подозрительно косясь в сторону зеркала.

- Скорее... необычно. Я и раньше знал, что тебя злить не стоит, а теперь я в этом уверен. И, правда, ведь, укусишь!

Да, теперь было чем. Но наша старая шутка по этому поводу разрядила обстановку. Я усмехнулась, уже не тая "кирпича за пазухой" и сказала:

- Ладно, надо собираться. Впереди серьезный разговор с остальными, в первую очередь, с Тадеушем.

- Да, конечно.

Чтобы облачиться в демонический гардеробчик на этот раз звать служанку не потребовалось. Не так уж все и сложно. Тем более в четыре руки.

В столовую мы явились даже не самыми последними - что радует. А вот наш Некромант, похоже, давно тут ждет. И вид такой восторженно-встрепанный. Видимо, после стольких впечатлений, ночь получилась беспокойной. Но он честно дождался, пока все поедят, и только потом заявил:

- Ференц хочет увидеться со мной сегодня.

- Все-таки Ференц, - протянула Иветта.

- Да. Это же тоже его имя. К тому же он почти не помнит себя прежнего.

- Вполне может вспомнить после вашей встречи, хотя бы частично, - намекнула я.

- Ты что-то знаешь?

- Скажем так, Ференц был слишком занят тобой, и я смогла его прощупать. Его память частично заблокировали, и сознание бьется об эту стену, желая взломать. Давно бьется. Подозреваю, с самого первого дня.

- И блок можно снять? - живо спросил Тадеуш.

- Не незаметно. Но я подтолкнула "процесс", сделав небольшую брешь. Думаю, у Ференца хватит таланта завершить начатое.

- Лео, это же великолепно! - Некромант готов был броситься мне на шею, но все же удержался.

- Постой благодарить. Твоему демону может придтись нелегко, когда две личности столкнутся, снова попытавшись стать одним целым.

- Как же быть?

- Больше находиться вместе, как ни банально. Сердце Ференца помнит тебя, пусть это и удивительно.

- Хоть дом Наслаждений и зиждется на страсти, сами они частенько недооценивают такую простую вещь, как любовь, - пояснил Иншал.

- Это заметно.

- И я не знаю, как Юрела отнесется к вашим встречам, - продолжил наш гостеприимный демон. - Хотя, определенно, она опасается давить на сына.

- Кстати о ней. Я ее тоже немного "прощупала", - призналась я. - Она, и правда, испытывает некоторые опасения по поводу сына, но со стыдом за содеянное это никак не связано.

- Мне кажется, Юреле эта эмоция вообще не свойственна, - усмехнулся Иншал. - Не тот Дом. Но вы ведь разглядели не только это?

- Не только, - согласилась я. - Вы были правы в своих подозрениях.

- В каких именно? - предусмотрительность Иншала меня безмерно радовала.

- Насчет репродуктивной способности. Она фактически заблокирована.

- Каким образом?

- Это мне сложно различить. Не исключено, что Юрела сама невольно приложила к этому руку.

- То есть? - подобное предположение сильно удивило демона.

- Сильно сомневаюсь, что это произошло сознательно. Но вы говорили, что магия в крови демонов очень сильна.

- Совершенно верно.

- Возможно, такова расплата за какое-то действие. Не обязательно за возвращение сына в демоническое лоно.

- Не исключено, что это возрастное.

- Хм, не похоже. Вы старше, но с этим все в порядке, - возразила я, лишь мельком взглянув на Иншала.

- Это так видно?

- У меня специфические способности.

- Так как насчет блока? Он навсегда? - свернул со скользкой темы Иншал.

- Так скажем, сама Юрела его не осознает, поэтому и справиться не способна. Но я могла бы ей помочь.

- Вот так просто?

- Не совсем, но это в моих силах, не буду скрывать. И если уж Юрела так упрется рогом (хорошо, рогами) в нашем вопросе, то это может стать одним из способов убеждения.

- И очень хорошим способом, - задумчиво протянул Иншал. - Когда Юрела узнает о своем "блоке", то на многое пойдет, чтобы его снять. Ведь раз он есть у нее, то слишком велика вероятность, что тем самым блокируются и возможности деторождения всего клана. Вы не смотрели в этом смысле на Ференца?

- Честно говоря, как-то ни к чему было. Ведь Тадеуша вряд ли интересует в нем эта способность.

- Она не важна, - подтвердил Некромант.

- Но подобная информация может стать хорошим козырем, - ответил Иншал.

- Да. К сожалению, об этом я не подумала, - мне очень хотелось досадливо почесать тыковку, но не так же откровенно!

- Вы и так сделали больше, чем все мы, - поспешил успокоить меня Иншал. - Ваши способности заслуживают лишь восхищения, а не укора. К тому же, как понимаю, мы далеко не в последний раз встречаемся с Ференцем.

- Мы договорились сегодня о встрече, - напомнил Тадеуш, почти не смутившись.

- Очень хорошо. Где?

- Я признался, что плохо знаю город, и он решил за мной зайти.

- Еще легче, - кивнул Иншал.

- И как нам лучше поступить в таком случае? - поинтересовалась Иветта.

- Раз блок на памяти Ференца, благодаря Лео, дал трещину, то, возможно, изменения уже начались. Нужно лишь подтолкнуть ситуацию в нужном направлении, - начал рассуждать Иншал.

- Тут многое зависит именно от Тадеуша, - ответил Андре.

- Совершенно верно. Если нет более конкретных предложений, то пара может воспользоваться моим садом. В нем достаточно уединенных уголков.

- Весьма удобно, - согласилась я, и уже Некроманту: - Конечно, это может быть сложно, но постарайся не выходить с так называемых "защищенных территорий". Один в городе, да даже в паре с Ференцем, ты можешь себя выдать.

- Я понимаю. Мне надо, чтобы он меня вспомнил, и там уже решил: хочет вернуться со мной или нет.

- Именно, - согласилась я, хотя чувствовала какую-то недоговоренность. Похоже, Тадеуша что-то беспокоило.

- Ты объяснил Ференцу, где остановился? - спросил Андре.

- Да. Он ответил, что знает, где это.

- И во сколько ждать гостя?

- Он сказал вечером.

- Отлично. Я предупрежу охрану, чтобы его пустили.

На этом наш совет и закончился. Можно было передохнуть. Немного нервировало, что с таким количеством неизвестных конкретного плана не построишь, но могло быть и хуже.

Так получилось, что все разбрелись по интересам. Андре с Иншалом углубились в магические сентенции, Иветту увела Кайя, кажется для куда более приземленной беседы (словно желая загладить грехи прошлого, девушка старалась быть сверхучтивой хозяйкой). Что до Криса, то он был втянут в беседу одним чернооким демоном, кажется, начальником стражи Дома. Да и Тадеуш куда-то делся.

Не сказать, чтобы меня огорчило, что все вот так разбежались. На самом деле я не люблю постоянный коллектив - утомляет. И я решила подышать свежим воздухом, заодно и осмотреть сад Дома.

Природа здесь отличалась буйством красок, а еще множеством непривычных оттенков. Про синеватую зелень я уже говорила. А вот кора деревьев большей частью была медного цвета или черного с красным отливом. А еще запахи. Много непривычных и даже завораживающих.

Насколько я поняла, сад примыкал ко внутреннему двору, от которого отгораживался формальной калиточкой с заборчиком. Я была от нее в паре шагов, когда через это символическое ограждение перемахнуло нечто темное. Оказалось, Адский Пес. Хотя какой пес? Щенок еще, пусть и значительно вымахавший. Вдохновленный успешным маневром, он огляделся и заметил меня. Секундное раздумье, и пес потрусил в мою сторону.

Мы снова посмотрели друг на друга, потом зверь тщательно меня обнюхал, пришел к какому-то выводу и носом ткнулся в мою ладонь. Мол, погладь!

Вот как устоять против такого? Засмеявшись, я почесала пса за ушами, от чего тот сразу же бухнулся на спину, подставляя всего себя.

Тут-то нас и настиг окрик:

- Зой! Опять сбежал!

Из-за калитки выглянул молодой демон с длинным хвостом, украшенным чем-то вроде браслета, и остренькими рожками, явно проступающими сквозь мелкий бес кудряшек. И глаза с вертикальным зрачком.

Заметив меня, демон опешил, выдавив:

- О, добрый день. Вы ведь одна из гостей господина?

- Да, мое имя Лео. А тебя как зовут?

- Вэйл.

- Ты этого негодника ищешь? - я указала на пса, который решил просто игнорировать демона и продолжал наслаждаться лаской.

- Именно. Я смотритель псарни Иншала.

- Я так и подумала. Но Зой не выглядит злобным.

- Молодой еще, моя госпожа. И все-таки Иншал велел прибрать всю свору.

Я так понимала, такие меры из-за нашего ожидаемого гостя. Ну да, может нехорошо получиться, если возможный интим будет нарушен появлением вот такой вот морды, точнее двух, на которых их намеренья не написаны. А Тадеуш не оборотень, может не почувствовать.

Между тем Вэйл схватил пса за ошейник, чтобы увести. Зой не возражал.

Глядя на такую покорность, я спросила:

- А сколько всего псов у Иншала?

- Он не профессиональный заводчик, поэтому не так много, дюжина, - охотно ответил молодой демон.

- И ты один управляешься со всеми?

- Да, госпожа. Это не трудно, они ко мне привыкли. Большинство я помню еще щенками. А вы занимаетесь псами?

- Нет, они мне просто нравятся.

- Тогда вам бы побывать на охоте псовой. Вот где их можно увидеть во всей красе. Охранники из них тоже отличные, но, сами понимаете, тут особо нечего демонстрировать.

- Хорошего охранного пса не должно быть видно и слышно, пока не схватит нарушителя за задницу.

- Верно, - рассмеялся Вэйл.

Я бы с удовольствием с ним еще поболтала, но тут краем глаза заметила знакомую фигуру. Принюхалась - так и есть, Тадеуш.

Быстро распрощавшись с демоном, я решила разузнать, что Некромант забыл здесь один. Тоже решил осмотреть территорию?

Глава 31.

Идея имела все права на жизнь, вот только стоило мне подойти чуть ближе, как я почувствовала исходящие от Тадеуша волны беспокойства.

Гадая, что могло так всполошить Некроманта, я подошла совсем близко и участливо спросила:

- Как ты?

- А? Это ты, Лео...

- Кого еще ты ожидал увидеть?

- Честно говоря, никого.

- Тогда надо было лучше прятаться, - улыбнулась я, и тут же спросила: - Тебя оставить одного?

- Я... Не знаю.

- Что-то случилось?

- Ну... ты же в курсе всего.

- А помимо этого?

- Кажется, нет.

- Тогда откуда такая хмурость? Скоро сюда придет Ференц.

- Да... но... мне как-то не по себе.

- От чего?

- Может, я, действительно, не имел права вмешиваться? Что если я лишь разрушу жизнь Франца?

Я могла бы сказать, что как-то время для подобных метаний уже ушло, мы у демонов, и колесо событий завертелось, но вместо этого проговорила:

- Позволь Ференцу решать все самому. Один раз за него уже решили, затащив сюда. Он должен понимать что к чему, иначе кто знает, какие последствия это будет иметь.

- Ты про то, что он и сам отчаянно пытается взломать блокировку памяти?

- Да.

- Но если он вспомнит, но засомневается...

- Не дави на него раньше времени. Просто покажи, какими были ваши отношения.

- Я постараюсь.

- И не сомневайся в чувствах, это их убивает.

- Но если я все испорчу?

- Как ты себе это представляешь? - я еле сдержала усмешку.

- Ну... не знаю. Скажу что-нибудь не то...

- Чушь. Он все-таки демон, а не человек. Более того, его природа завязана на области чувств. Что бы ты не говорил, Ференц будет знать, что ты ощущаешь в это время. Он уже знает, что его аура инкуба тут не причем. Испытываемые тобой чувства истинны, они не внушенные.

- Это хорошо.

- В чем тогда дело? - спросила я, присматриваясь к Тадеушу. От него за версту разило неуверенностью. - Или время значительно уменьшило накал страстей?

- Нет! Я люблю его! Иначе зачем было затевать все это?

- Ну, мало ли...

- Просто я ведь Некромант, а не соблазнитель. Чем я могу привлечь такого... такого...

Тадеуш грозил захлебнуться восхищением, но главное, мы добрались до сути его страхов. Ура мне! Жестом предложив сесть на одну из массивных скамеек, и даже подсев поближе, я сказала:

- Не забивай себе голову ерундой. Один раз ты уже запал ему в душу.

- Но тогда я был юнцом, бренчащим на гитаре, а не Некромантом со стажем.

- Ференц знал тебя и в этой ипостаси, и не отвернулся, а, наоборот, всячески пестовал. Ты не думал, что твоя магия - это настоящее благословение для ваших отношений?

- Честно говоря, нет.

- А ты подумай, какое будущее вас бы ожидало, окажись ты обычным человеком?

- Хм... - на лице Тадеуша отразилось понимание.

- Вот-вот. Демоны живут веками, в то время как жизнь человеческая скоротечна.

- Но раз я некромант, да еще и с кровью вампира в роду...

- То у тебя в запасе гораздо больше времени. Говорят, для многих приверженцев вашей профессии смерть вообще понятие условное.

- Это так.

- А что до соблазна... У каждого из нас свои понятия о привлекательности, а ты вовсе не урод, чтобы беспокоиться об этом. Я бы даже сказала наоборот.

- Хм...

- Да достаточно глянуть, как Ференц на тебя смотрит! Ты его, определенно, привлекаешь. А всякие приемы соблазнения - ерунда.

- Так уж и ерунда?

- Они хороши для своих целей. Например, затащить кого-то в постель, пробудить похоть. Но зачем это тебе? Ты ведь хочешь, чтобы Ференц вспомнил любовь.

- Да.

- Так что оставь давно неуместные подростковые комплексы и больше слушай свое сердце.

После этой фразы мы немного помолчали, потом Тадеуш усмехнулся:

- И как тебе удалось так ловко расставить все по местам?

- Наверное, у меня к этому талант. Я же создание Баст, а она хорошо разбиралась в личных и семейных отношениях.

- Тогда мне сильно повезло, что я нашел именно тебя.

- Несомненно! А пока лучше подготовься к своему свиданию. Не буду мешать.

Я удалилась, подумав со смешком, что мне, возможно, удалось бы построить карьеру семейного психолога.

- О чем таком интересном задумалась? - подловил меня Андре у самых дверей наших комнат.

- О новом профиле работы, - усмехнулась я.

- Вот как! И могу я узнать, каком?

- Уж не знаю, стоит ли, - протянула я и закрыла за нами дверь, одновременно мазнув хвостом по бедру мага.

- Смотря как ударение поставить, - еще более томно проговорил Андре.

- Всегда говорила, что ты охальник тот еще!

- Хм...

Определенно, длительное воздержание для нас чревато. Но еще не настолько, чтобы не суметь удержать себя в руках.

- Вот останусь здесь и буду работать семейным психологом.

- Интересная мысль, - маг едва заметно улыбнулся. - Без клиентуры не останешься, особенно учитывая твои остальные способности. Но мне казалось, что мир демонов тебе не нравится. Или наш визит переменил твое мнение?

- Отнюдь, оно осталось прежним. Но знаешь, как оно бывает...

- Умеешь ты напустить туману! - Андре уже включился в игру. - Это на тебя так разговор с Тадеушем повлиял?

- О, у тебя повысилось обоняние?

- Оно и так на уровне. Хотя в этом облике да, оно лучше. Но еще и логика есть. Или я ошибся?

- Нет, мы и правда беседовали. И откуда во взрослых мужчинах такая неуверенность к себе? Он бы так сомневался, когда на меня нападал! Так нет! Хотя, учитывая его судьбу...

- Вот именно. Некоторые испытания накладывают отпечаток на всю жизнь.

- Знаю. И все-таки как-то это неправильно.

- Разубедила?

- По мере возможности. Сам понимаешь, я же не всесильна.

- Хм, иногда я в этом сомневаюсь.

- Ну-ну. А как ваши научные беседы с Иншалом?

- Толковый он мужик!

- Это и так было понятно, - усмехнулась я, растягиваясь на диване. В ногах правды нет.

- Вот как?

- Не начинай. Ты и сам все доводы прекрасно знаешь.

- Ну, допустим, - кивнул Андре, присаживаясь рядом и бездумно пытаясь поймать кончик моего хвоста, которым я его щекотала. - Но ко всем достоинствам он еще и маг неплохой.

- Они тут все в этой области разбираются. Почти как эльфы.

- Почти, но не совсем. У них нет системы магииобращения, она...

- В самой их крови, - закончила я за мага.

- Точно. Ты тоже это заметила?

- Я же в них заглядывала, помнишь?

- И это помогло рассмотреть?

- Ну да. Подозреваю, что именно из-за этой их особенности при совершении сильного или непрофильного волшебства у них блокируется действие каких-либо органов или способностей.

- Хм, интересная теория! - Андре так увлекла эта мысль, что он, кажется, не заметил, что все-таки поймал меня за хвост, да так и продолжал держать.

- Можешь поделиться ею с Иншалом. Вдруг, подскажет что дельное.

- Да, так и поступлю. Хм, возможно, именно из-за этого столь много внимания уделяется магии крови. В остальных областях колдовства они не столь сведущи.

- Тебе виднее. Хвост отпусти.

- А? Что? Ох, извини, пожалуйста!

- Ну-ну.

Серьезный разговор грозил перейти в совершенно несерьезный, но тут по дому словно дрожь прошла. Во всяком случае, у меня создалось такое ощущение. Андре тоже что-то почувствовал, так как спросил:

- Что бы это значило?

- По-моему то, что в доме гость.

- Хм?

- Кажется, Ференц пришел.

- Интересный дверной звонок.

- У тебя почти такой же. Лучше пойдем.

Запах подтвердил, что я не ошиблась, задолго до того, как мы увидели демона. Все-таки звериное обоняние - это вещь! Оно же подсказало, что все наши уже в сборе, но притаились по углам, чтобы не бросаться в глаза гостю. Словно ничего необычного и не произошло. Так что первым, как и положено, гостя встретил хозяин дома.

Они поприветствовали друг друга словно старые друзья, Иншал даже сказал:

- Сын главы Дома Наслаждений всегда желанный гость в моем доме.

- Благодарю, вы очень любезны, - ответил Ференц, и я с удивлением ощутила, что его почему-то встревожило это приглашение. - А могу я увидеть Тадеуша? Он ведь гостит у вас?

- Совершенно верно. Сейчас ему доложат.

- Спасибо.

- Вы пришли один?

- Да, а что?

- Все хорошо, - ободряюще улыбнулся Иншал. - Просто если бы вас сопровождала охрана, могли бы пригласить их в дом. О них бы позаботились, пока вы заняты.

- О, понятно. Но я не люблю ходить с сопровождением.

Все-таки толи из-за изменившегося состояния, то ли в принципе Ференц недостаточно хорошо закрывался. На сей раз за его словами стояло недоверие. Не к собеседнику, к своему Дому. Похоже, Юрела переборщила с опекой.

Вообще были признаки того, что мои усилия не пропали даром. Ференц казался чуть другим, более собранным и задумчивым.

- Наконец, к гостю вышел наш Некромант. Он то ли внял совету, то ли Иншал позаботился, но выглядел просто сногсшибательно!

Просторная рубашка серебристо-серого цвета на легкой шнуровке заправлялась в узкие штаны (кажется, кожаные), а те в свою очередь в высокие сапоги с хитрыми пряжками. Эдак полуофициально - полунебрежно. Да, и кожа хоть и приобрела другой оттенок, но сохранила следы многочисленных шрамов.

Кажется, весь облик был направлен на то, чтобы не только вызвать желание, но и максимально напомнить того, прежнего Тадеуша.

Когда Ференц заметил его, я впервые поверила в то, что у нас все может получиться. Он смотрел на Некроманта так, словно тот был для него целым миром. Прекрасным и светлым. Аж не по себе стало, что наблюдаешь за этим, столь интимным зрелищем.

Под первым же предлогом пара удалилась в сад. Крис переглянулся со мной, с немым вопросом следовать за ними или нет. Я жестом велела ему остаться. Отправилась сама. Только не в сад, а в тенистую галерею на втором этаже. Оттуда этот сад как на ладони, а тебя вряд ли заметят.

Подслушивать и подглядывать за таким сокровенным казалось ужасно неправильным, но сейчас не до моральной стороны вопроса. Так что я затаилась за резной колонной.

В саду наша пара оказалась довольно быстро, выбрав для беседы увитую какими-то цветущими растениями беседку. И я похвалила себя за удачно выбранный "пункт наблюдения". С другой стороны или из самого сада мне было бы ни фига не видно. А тут беседка приходилась по направлению чуть наискось, и большую часть парочки я видела. Слышно, правда, было не очень, ну да это и не так важно в нашей ситуации.

Несмотря на то, что Ференц умел достаточно хорошо "держать лицо", я чувствовала его напряжение. Похоже, он усиленно пытался что-то вспомнить.

Честно говоря, продуктивнее было бы, если бы он сейчас не мучил мозг, а полностью отдался порыву. В таких делах тело частенько знает лучше, и эту память сложно стереть.

Раздумывая на эту тему, я начала понимать, что мысли иногда материализуются. Ференц и Тадеуш увлеченно беседовали, когда одна из прядей волос Некроманта упала ему на лицо от легкого порыва ветра, а демон, ничуть не мешкая, ласково заправил ее за ухо, и погладил по щеке. Тадеуш прикрыл глаза, наслаждаясь лаской, ну тут уж этот инкуб непризнанный тушеваться не стал.

Поцелуй получился весьма горячим, прочувствованным, даже неудобно смотреть. Правда, после него стало еще неудобнее, так как эти двое решили не останавливаться на достигнутом. Хотя, возможно, Ференц уже просто и не мог.

Дальше уже было на что посмотреть во всех смыслах. Ференц перешел к куда более интенсивным ласкам, но в каждом его движении было столько щемящей нежности! Тадеуш ему отвечал, да еще как! И от его вожделения и облегчения у меня все "датчики" зашкаливало.

И все это почти не раздевая друг друга! Только чтобы облегчить доступ. Я узнала, что хвост в постели неплохое подспорье.

Скоро воздух наполнился таким густым запахом секса, что зверь во мне заинтересовано заворочался. Пришлось немного отвлечься, чтобы его успокоить, для этого потребовалось на какое-то время упустить из виду происходящее.

Впрочем, порнофильм с сильным налетом романтики был недолгим. Слишком нетерпеливы оба, и к тому же сильно истосковались друг по другу.

Глава 32.

Когда я снова вгляделась в беседку, вид у ее посетителей был почти приличный. Некромант лежал на широкой резной скамейке, положив голову демону на колени, а тот перебирал пальцами его волосы, что-то говоря. Пришлось напрячь слух, так как это уже могло быть важным.

- Ты первый, кто мне здесь настолько понравился. Это даже удивительно!

- Спасибо.

- И у меня навязчивое ощущение, что мы просто встретились после долгой разлуки. Ты кажешься мне таким родным.

- У меня те же чувства. И, может, так оно и есть?

- Я не верю в столь стремительное переселение душ.

- Может, оно не причем?

- Так мы и правда встречались?

- Да, - признался Тадеуш, все-таки переместившись в сидячее положение, и тут же прижавшись к партнеру.

- Давно?

- Несколько лет прошло, - осторожно ответил Некромант.

- У меня с этим периодом времени проблемы, - признался Ференц. - Все как в тумане, но в последнее время стало проясняться.

- Это хорошо.

- Значит, мы знакомы. Насколько хорошо? Прошу, скажи как есть, а то я запутаюсь еще больше! У меня ощущение, что я не просто тебя знаю, а испытываю целый сонм чувств.

- Когда-то так и было, по твоим же словам.

- Звучит туманно, не находишь?

- Наверное. Но я просто не знаю, как лучше рассказать.

- Может, с самого начала?

- Не знаю. Вдруг для тебя лучше и не знать ничего?

- Хм... - на лице Ференца отразилось почти страдальческое выражение, он усиленно пытался вспомнить, но этот период был заполнен одними тенями, лишь изредка принимающими знакомые формы.

Тадеушу невыносимо было видеть любимого таким, поэтому, прижавшись еще теснее, он сказал:

- Хорошо, я расскажу. Может, так оно и лучше будет.

Тадеуш изложил свою историю, как уже делал это однажды. А Ференц слушал, не перебивая и одновременно пытаясь сопоставить это с собственными фрагментарными воспоминаниями. Как ни странно, так получалось гораздо легче, хоть и походило на собирание огромной мозаики.

Когда Некромант закончил, демон сидел, обхватив голову руками и зажмурив глаза. Через какое-то время он проговорил:

- Что же такое случилось с моей памятью, что я почти забыл такое?

- Лео говорила, что у тебя какой-то блок на воспоминаниях.

- Что? Кто посмел? - вскликнул Ференц, вскинувшись.

Список "подозреваемых", видимо, был не велик, так как демон скоро взревел, обронив что-то короткое, но явно нецензурное, потом вскочил и обнял себя, снова зажмурившись.

Определенно, происходило нечто более значительное, чем банальная истерика.

Я, притворяясь статуей все это время, рискнула посмотреть другим зрением.

Да, зрелище удивительное! Жаль такое на фото не запечатлеешь! Ференц собрал всю свою ментальную силу, но направил ее не наружу, а внутрь себя. Она носилась по организму алым вихрем, повторяя путь кровеносной системы, пока не достигла мозга. Тут-то у демона вырвался крик, но он и не думал прекращать.

Я видела, как вся эта мощь обрушилась на уже треснувший блок. Один сокрушительный удар, другой. Потом сила Ференца изменила тактику. Стала острой, как меч, и вонзилась как раз в место трещины. Ментальный барьер не выдержал и рухнул. Осколки вспыхнули снопом искр, даже меня ошеломило, а уж каково должно было быть демону!

Обретя способность видеть и ощущать, я сразу глянула на беседку, думая, не пора ли звать помощь. Похоже, еще можно было погодить.

Ференц сидел на той же скамье, а Тадеуш у его ног заглядывал в лицо и всячески старался узнать его состояние. Но демону просто нужно было какое-то время, чтобы навести порядок в собственных мыслях и воспоминаниях.

Вспоминать всегда легче, чем блокировать память, так как это процесс естественный. Поэтому Ференц посидел так несколько минут и встрепенулся, уже совсем по-другому посмотрев на Некроманта.

- Ты... вспомнил? - осторожно поинтересовался тот.

- Да. Да, Тадеуш.

Кажется, демон как-то иначе произнес это имя, судя по артикуляции. Но кроме меня этого, вроде, никто не заметил. Некромант от одного факта просто счастливо вздохнул и обнял колени демона, и уже откуда-то оттуда пробормотал:

- Прости!

- За что? - удивился Ференц, коснувшись подбородка партнера, чтобы тот посмотрел на него.

- Возможно, мне не стоило этого делать, я не хотел причинить тебе боли.

- Ты и не причинил. Мне всегда было хорошо с тобой. А, учитывая мои способности, рано или поздно я бы все равно вспомнил. Но тогда тебя бы рядом не было. Я счастлив видеть тебя, - демон поднял Тадеуша с колен и поцеловал. - Только кажи, как ты смог этого добиться? И твой облик! Надеюсь, ты ни с кем из наших не заключал никаких договоров?

По последней фразе можно было понять, насколько сильно Ференц беспокоился на этот счет.

Тадеуш принялся рассказывать о своей афере, а я решила, что теперь можно показаться. С демоном нужно обсудить несколько животрепещущих моментов, до которых Некромант может своим умом не дойти.

Мое появление получилось не без эффектов. Едва меня услышали, как Ференц приобнял Тадеуша за плечи, словно всем показывая кто с кем и что без боя не сдастся. Потом демон чуть поумерил пыл, проговорив:

- Я же вас знаю!

- Да, мы встречались не так давно.

- На празднике. И вы и есть та самая богиня?

- Сейчас нет, но могу стать ее воплощением.

- Очень интересно!

- Соглашусь, но мы ведь тут не для удовлетворения любопытства.

- Вы, конечно же, правы.

- И каков план действий?

- Во-первых, благодарю за то, что помогли Тадеушу, да и мне.

- Это как раз терпит. Надо думать, как дальше быть. Мы-то не демоны, это личина, а значит, мы не можем оставаться в этом мире вечно. А ты, как раз являясь демоном, не можешь просто так уйти.

- Я демон лишь наполовину, просто мать что-то такое сделала...

- Ты не знаешь, что именно?

- К сожалению, нет, - покачал головой Ференц, но тут в его глазах загорелись недобрые огоньки, и он продолжил: - Я попробую выяснить. Нам вообще нужно поговорить.

- Вот так на эмоциях лучше не надо, - посоветовала я. - Не хватало еще по неосторожности все испортить! Определимся с главным: ты вообще хочешь вернуться?

- А что, есть сомнения? - удивился Ференц, теснее прижав к себе Тадеуша.

- Мало ли.

- Нет, мне всегда было здесь неуютно, и теперь я понял почему. У меня просто отняли часть жизни. Очень важную часть! Я же никогда не хотел сюда.

- Правда? - усомнился Некромант.

- Да. Сложно хотеть бросить налаженную жизнь ради такого... - Ференц не договорил, явно подразумевая нечто непечатное.

- Но здесь же твоя мать, - нехотя напомнил Тадеуш.

- То-то и оно. Иначе все могло по-другому обернуться. И в этом кроется еще одна причина, почему мне здесь некомфортно.

- Задавила заботой и опекой? - предположила я.

- Да, - вздохнул демон. - К тому же она глава Дома, и в некоторых моментах я просто обязан ей подчиняться. Но я взрослый мужчина и давно привык жить своим умом! А тут я будто снова вернулся в детство! И то Эрмина меня так никогда не опекала. Кстати, что с ней?

- Она не смогла жить с тем, что совершила. Она... она умерла, - ответил Тадеуш, отведя взгляд.

- Понятно, - вздохнул Ференц. - И все из-за пустопорожних амбиций моей матери!

- Ну, она добилась, чего хотела, - ответила я.

- Допустим. А дальше что? Хочет воспитать меня наследником? Не выйдет. Я и раньше не горел желанием, а теперь уж и подавно. Вот уж никогда не жаждал командовать этой похотливой сворой!

- Но ведь это и твоя природа.

- Да, и от нее я тоже не в восторге. Первое время, когда я пришел в себя здесь, она затмила собой все. Пришлось приложить немало усилий, чтобы подчинить эти силы заново, когда исчезла сдерживающая человеческая природа. И никто мне помочь не мог, так как, подозреваю, мать скрывала это мое состояние. Только подсовывала демониц из своей свиты. Видимо, желала, чтобы я им детей наделал в процессе "снятия напряжения". Но мне это как-то...

- Ничего не вышло? - спросила я, но, похоже, Тадеуша этот вопрос волновал ничуть не меньше.

- Нет. И хорошо. Вот еще один вопрос, в котором мы с ней расходимся. Если б я хотел детей, то неужто не завел бы?

- Логично, - согласилась я, а сама подумала, что проблема родителей и детей вечна и распространяется на все расы. И Ференца я очень хорошо понимала.

- Похоже, у нас с Юрелой назрел разговор. Но не матери с сыном, а двух взрослых личностей, - несколько мрачно проговорил демон.

- Подожди. Давай определим несколько ключевых моментов. Первый и самый главный: ты хочешь вернуться?

- Да, безусловно. Я вырос в том мире. К тому же там Тадеуш.

Некромант улыбнулся и уткнулся носом в плечо демона. Полная идиллия. Грех ее рушить, но Ференц сам продолжил:

- Только я не могу вот так навскидку придумать способ законного перемещения. Вы ведь в курсе наших ограничений.

- Да. Но ты все еще полукровка, хоть и с убитой человеческой частью. Может помочь. Но тебе придется как-то договариваться с матерью. Ты же не хочешь, чтобы нам пришлось отбиваться от орды демонов или чтобы история с твоим возращением повторилась снова?

- Нет, конечно!

- Тогда надо думать. Идемте в дом, вместе со всеми пораскинем мозгами. Может, Иншал подскажет что дельное.

- Кто он для вас? - подозрительно поинтересовался Ференц.

- Друг. Так что не стоит его обвинять в чем бы то ни было.

- Я и не собирался.

- Хорошо.

Нас встретили с явным облегчением. Неужто у меня все так на лице написано? Нет, скорее не у меня, а у Тадеуша. Сияет, как новенькая монетка, даже не собирается скрывать собственные чувства. Хотя, смысл в этом? У нас слишком хорошее обоняние, чтобы утаить такое.

- Вижу, вас можно поздравить, - заметил Иншал, жестом приглашая следовать всем за собой в гостиную.

- Да, в какой-то мере, - уклончиво ответил Ференц, кажется, привыкший не доверять здесь никому.

- Уже хорошо. Однажды тебе удалось невозможное, не исключено, что и снова получится.

- Если вы про мое перемещение сюда, то в этом нет моей заслуги.

- Догадываюсь, что так.

На этом они закончили со скользкой темой, вернее Ференц очень уж заинтересовался всеми нами. Пристально вглядевшись в каждого, он проговорил:

- Не думал, что у тебя столько помощников, Тадеуш.

- Лучше так, чем его первоначальный план, - фыркнула я.

- Это какой?

- Тогда у меня не было столь нужных знакомств, и я решил проникнуть в этот мир один, воспользовавшись божественной кровью.

- Безумец! - ошарашено проговорил демон, но в его голосе притаилось и восхищение.

- Вот-вот, - кивнула я.

- Откуда ты собирался достать кровь бога?

- Собственно, при этом мы и познакомились, - снова ответила я. - Не то, чтобы мне так уж жалко было своей крови, но не для такого же форменного самоубийства. Есть способы и полегче.

- А, так это ты? - вскинулся демон.

- Я не буду ради пустой демонстрации рисковать личиной, так что придется поверить на слово.

- Я... я верю.

Судя по моим ощущениям, он не лгал. Но я не стала заострять на этом внимание, сказав:

- Так, с мелочами разобрались, теперь о главном. Ференц, решил вернуться с нами.

- Да, правда, не представляю как.

- Вот сейчас и подумаем, как лучше действовать, - предложил Андре.

- Для начала все-таки придется поговорить с Юрелой, - предложил Иншал.

- Мне? - уточнил Ференц.

- Именно, и одному. Понимаю, в свете последних событий это будет сложно, но постарайся держать демоническую суть в узде, не вспылить. Ничего хорошего из этого не выйдет.

- Знаю. Но это будет сложно.

- Постарайся. И, думаю, не стоит сразу вываливать все, что узнал. Начни с того, что нашел партнера, упирай на гармонию с ним. Потом убеждай в том, что Тадеуш зовет тебя к себе, не уточняя куда.

- Мать будет настаивать, чтобы я привел партнера в Дом. Как минимум.

- Догадываюсь. Можешь попытаться убедить ее в том, что не желаешь выставлять свою жизнь на всеобщее обозрение. Демоны обычно этим не страдают. Но ты воспитывался среди людей.

- Умно придумано, - кивнул Ференц.

- Соглашусь, - кивнула я. - Но раз Юреле так важен наследник, она может его не отпустить или что-нибудь сделать.

- Думаешь, еще один блок памяти? - спросил Андре.

- Не исключено. Или, раз уж она обожглась на непрофильной магии, то что-то из арсенала Дома Наслаждений.

- В смысле обожглась? - насторожился Ференц.

- Из-за того, что она сделала с тобой, ну, мы думаем, что из-за этого, она получила серьезный откат, о котором, похоже, уже догадывается. Она этим поступком заблокировала свою возможность иметь детей, - пояснил Иншал.

- Это точно?

- Я вижу именно так, - ответила я и, подумав, добавила: - Не исключено, что этот откат пошел на весь дом.

- Не исключено?

- Я не смотрела на других демонов твоего Дома в этом смысле. Они меня мало интересовали.

- Тогда посмотри на меня, - попросил Ференц.

- Что ж, хорошо. Посиди спокойно.

Глава 33.

Дать немного воли своей силе - это несложно. А уж направить ее в нужное русло тем более. Даже "спецэффектов" не потребовалось. Поначалу Ференц попытался меня "вытолкнуть", но быстро понял что к чему и отступил. Надо сказать, его сила тянулась ко мне, как к родственной, и я быстро увидела то, что нужно.

- Ну что? - нетерпеливо спросил демон.

- Уж не знаю, огорчит тебя это или нет, но ты почти стерилен.

- Почти?

- Так скажем, с соплеменниками у тебя ничего не выйдет. С сильной ведьмой, вампиром или эльфийкой - возможно. Их магия по-другому устроена и может простимулировать.

- И давно... такое состояние? - Ференц не выглядел расстроенным.

- Сложно сказать. Не исключено, что с утерей человеческой части, а возможно и раньше, и так случается у всех полукровок мужского пола. Во всяком случае, это не похоже на блок, как у твоей матери. И, сразу скажу, при должном усилии я и это смогла бы излечить.

- Не нужно, - отмахнулся Ференц. - Если бы я хотел, то уже завел бы детей тем или иным способом. К тому же меня куда больше интересует Тадеуш.

- Взаимно, - Некромант быстро поцеловал партнера в щеку.

- И если мне удастся вернуться, то у нас будет весьма нетривиальная семья.

- Понятно, - кивнула я, не требуя более подробных объяснений. - Ни в коем случае не собираюсь настаивать. Просто обрисовала ситуацию.

- Спасибо. Честно говоря, теперь мне будет легче беседовать с матерью. Иногда мне кажется, что она просто помешана на наследнике, а тут такая кочка на дороге.

- Юрела слишком долго шла к месту главы Дома. Уверен, до сих пор ведутся подковерные игры, - постарался объяснить Иншал. - Поэтому она и беспокоится. Если ее бесплодие перейдет на весь клан...

- Она может многое потерять, - договорил Ференц.

- Именно.

- Но Лео может снять... последствия? - уточнил демон.

- Могу, - кивнула я. - Но просто так делать не буду. Можешь на это напирать.

- Спасибо.

Честно говоря, Юрела не вызывала у меня особого уважения. Ради собственных честолюбивых амбиций такое творить! Причем не абы с кем, а с сыном! Она, конечно, демоница, у них немного другая система ценностей, но все равно! Вон, на Иншала любо дорого смотреть! Уважаемый глава Дома и отличный отец.

- Я так понимаю, разговор с матерью мне все равно вести придется, - задумчиво протянул Ференц.

- Вряд ли лучший выход ворваться в Дом нам и силой диктовать свои порядки, - усмехнулась Иветта.

- Да, это было бы... неуместно.

- Но нужно принять некоторые меры предосторожности, - добавил Андре.

- Какие? - спросила я.

- Я могу аккуратненько понаблюдать, - предложил Крис.

- Идея хорошая, - согласился Верховный Маг, - но я имел в виду нечто другое. Так просто ведь никого в дом не пропустят. Ференц, могу я попросить твою серьгу?

- Да, конечно.

Демон передал магу украшение в виде простого кольца с подвеской из алого камня, напоминающей клык. Андре посмотрел на серьгу на своей ладони, прикрыл ее второй рукой и быстро что-то прошептал. Я ощутила вспышку магии, и потом серег оказалось уже две. Вернув одну хозяину, другую Андре протянул Тадеушу со словами:

- Надень. И ты тоже, Ференц.

Кажется, у Некроманта уши были не проколоты, но он вставил серьгу, даже не поморщившись. Думаю, если бы потребовалось, он так же и палец себе отрезал. Правда, стоит учитывать, что у таких, как мы, болевой шок развивается только уж при совсем страшных травмах.

- Отлично, - прокомментировал ситуацию маг. - Теперь один всегда может почувствовать другого, уловить тень эмоций. И если один из вас, коснувшись серьги, четко о чем-то подумает, то другой услышит.

- Спасибо, - поблагодарил Ференц.

- Пустяки. Ты же должен иметь возможность предупредить, если что-то пойдет не так.

- Хорошо, - кивнул демон.

- И не надо геройствовать. Если что - зови нас, - предупредила я. - Мы не для того столько всего сделали, чтобы погореть на ерунде. Надеюсь, вы понимаете, что дело давно вышло за рамки двоих?

Оба весьма вдохновленно кивнули.

- Кстати, мы уже упоминали об этом, но повторюсь, - сказал Крис. - Если уж есть проблема проникновения в Дом Наслаждений, то неплохо было бы ее решить.

- Да, у нас не те силы, чтобы брать Дом штурмом, - согласилась с моим телохранителем Иветта.

- Все может оказаться значительно проще, - проговорил Иншал. - Скажи, Тадеуш, ты хоть раз прикасался к Ференцу рукой в той полуперчатке?

- Да, случайно, - голос Некроманта звучал виновато. - Я еще удивился, что на ней проступил круг рун и поспешил снять.

- Тогда все замечательно. Перчатка впитала в себя ключ от Дома Наслаждений, и ты можешь провести с собой кого и сколько угодно.

- Так просто? - удивился Тадеуш.

- Подобных перчаток очень мало, так как они делаются из кожи огненной саламандры и особым способом. Так что вряд ли кто ожидает ее применения.

- Но все-таки могут ожидать, - предположила я. - Иначе не держали бы охрану, а полагались только на магическую защиту.

- Именно. Вы уловили самую суть, - не скрывая восхищения, подтвердил демон.

- Тогда мы, получается, все предусмотрели, - подвел итог Ференц.

- К сожалению, далеко не все. Возможны еще много неожиданностей, о которых мы даже не подразумеваем. Но основное да.

- Не слишком-то радужно, - посетовал демон.

- Праздновать успех будем дома, когда все окажется позади, - ответила я.

Не люблю работать разрушителем иллюзий, но тут не подходящий случай, чтобы их пестовать. Еще не хватало, чтобы нас сгубила излишняя самонадеянность.

- Сообщи матери, что на ночь останешься здесь, - посоветовал Иншал.

- Зачем? - не сразу сообразил Ференц, ну все надо разжевывать!

- Успокоишься, - улыбнулся демон. - И с утра выяснять отношения легче будет.

- Вы правы.

Я даже не усмехнулась. Ура мне! В конце концов, все влюбленные временами выглядят забавно.

Вскоре мы все разбрелись по спальням. Время-то ночь-полночь. Готовясь ко сну, я порадовалась, что в доме Иншала очень, очень хорошая звукоизоляция, так как комната Некроманта была рядом с нами, и глупо полагать, что Ференц остановится в другой.

Вот еще бы более тонкие материи не передавались! Правда, с ментальными отголосками любви справиться легче. Просто появлялось радостное ощущение.

Мы с Андре уснули в обнимку, как котята. Маг не делал попыток раскрутить меня на более интересное времяпровождение, хотя, уверена, ему тоже приходилось сдерживаться, особенно ощущая, как за стеной трахаются аки кролики. Но мы оба взрослые люди, и прекрасно понимали, к чему может привести такой порыв.

Слишком много чужеродной силы, она была даже внутри нас, и кто знает, что случится, если во мне проснутся божественные способности. Однажды я ими демона изгнала, а тут, в их мире... Только массового шухера и разрушений мне не хватало! Так что спать, только спать!

На утро излишне взъерошенный Тадеуш проводил куда более пристойно выглядевшего Ференца. Они очень трогательно прощались, а у меня почему-то было плохое предчувствие.

К сожалению, оно сбылось. Ближе к вечеру сработала серьга Тадеуша, сигнализирующая, что Ференц в беде.

Лишь чудо, наша с Андре железная воля и лед за шиворот от Иветты остановил Некроманта от попытки отправиться выручать любимого немедленно и в одиночку.

Пока он сидел, пытаясь вытряхнуть из рубашки остатки льда, Андре назидательным тоном велел:

- Успокойся! Ференц не умер, и близко нет. Он просто подал сигнал, что ему необходима помощь.

- Вот именно, - согласился Иншал. - Не хватало еще все погубить в панике.

- Но ожидать неизвестно чего невыносимо! - каким-то бесцветным голосом прошелестел Тадеуш.

- Никто и не говорит о "ждать", - возразила я. - Сигнал получен. Сейчас мы все соберемся и отправимся в Дом Наслаждений. Но только без глупостей. Может, еще можно договориться.

- Вот именно. Мы же что-то такое и подразумевали. Так значит, просто воспользуемся другим планом, - подтвердил демон.

- Да, - он напомнил мне о нашей щекотливой ситуации. - Вам, наверное, не стоит с нами идти, Иншал.

- Почему?

- Мы пришли в этот мир и уйдем, а вам тут жить. Ведь не исключено, что наш визит к Юреле ничем хорошим не кончится.

- Хм. В ваших словах, безусловно, есть резон, но я предпочту рискнуть.

- Уверены? - с сомнением спросила я. - Нам не хотелось бы втягивать вас еще и в это.

- Не стоит недооценивать мои собственные способности и влияние. Мне чрезвычайно льстит такая забота, но уж доведем дело до конца.

- Спасибо, это честь для нас, - кивнул Андре.

Иншал кивнул в ответ и добавил:

- К тому же, я смогу подсказать, как наилучшим образом выйти из конфликта, которого, боюсь, уже не избежать. Но можно не допустить бойни. У нас весьма развитая система дуэлей, но чтобы к ним прибегнуть, надо знать некоторые условности.

- Это, действительно, может нам помочь, - признала Иветта. - Так в каком составе идем?

- Я так понимаю, все присутствующие.

- Кайя останется дома, - ответил Иншал.

- Но... - начала было возмущаться девушка, но, столкнувшись со взглядом отца, тотчас смирилась, проговорив: - Хорошо.

- И как мы проникнем в Дом Наслаждений? - спросил Тадеуш. - При помощи моей перчатки?

- Это оставим на крайний случай, - возразил Иншал. - Насколько я помню, Юрелу очень заинтересовали Лео и Госпожа Холода. Этим и воспользуемся. Я немедленно направлю главе дома сообщение, что они желают переговорить и намекну, что, возможно, они заинтересовались ее предложением.

- А сработает? - поинтересовалась я. - Если Ференц сказал ей о состоянии ее репродуктивной системы...

- Тогда она должна еще больше жаждать встречи. Это хороший предмет для торга.

- Я помню.

Иншал оказался прав. Очень скоро пришел ответ от Юрелы, что она готова с нами встретиться в своем доме, и мы можем быть в любом составе. Хорошая оговорка. Конечно, мы решили трактовать ее полностью в свою пользу. И не медля.

* * *

Дом Наслаждений оказался огромен и чем-то напоминал индийский храм с сотнями совокупляющихся статуй. Именно сюжетом барельефов и напоминали. Так скажем, детям до шестнадцати сюда лучше не входить. Мало было изображений, так в любой момент можно было наткнуться на фаллический или еще какой символ. Так что в обстановку лучше лишний раз не вглядываться, хотя...

Судя по подрагивающим губам моих спутников, ехидные мысли посещали не только меня.

А еще были запахи, окружившие, едва нас впустили внутрь. Кажется, все здесь пропитано ферамонами. Наши встречающие - два инкуба модельного вида (ну, с дополнением в виде хвоста, рожек, а у одного и крыльев), то и дело окидывали нас призывными взглядами. Ну-ну.

Кажется, Юрела решила избежать лишней официальности или задумала что-то, но встретила она нас в роскошной гостиной. Подушки, шелка... ну, на сюжет картин лучше не обращать внимания. Да и наряд демоница выбрала весьма... откровенный, хотя, подозреваю, других тут просто не водилось.

Никакой кожи, лишь переливающаяся всеми оттенками лазурного ткань платья, настолько открытого и с такими разрезами, что почти не оставалось простора для воображения.

И платье, и украшения, и прическа - все было подобрано так, чтобы подчеркнуть многочисленные достоинства главы дома. А недостатков так просто не заметишь. Не исключено, что демоны тоже пользовались чем-то вроде гламора, как эльфы. Так сразу не определишь, а сходу приступать к ментальному прощупыванию вроде невежливо.

- Рада видеть вас, - обворожительно улыбнулась Юрела, по какой-то причине задержав взгляд на Тадеуше чуть дольше, чем на остальных.

- Взаимно, - ответил Иншал. - Вы, как всегда, обворожительны.

- Ты всегда умел делать комплименты, - очередная улыбка, полная соблазна. - Прошу, устраивайтесь поудобнее.

Мы воспользовались приглашением. Диваны оказались очень комфортными - прям вставать не хотелось. Похоже, эти демоны сибариты во всем.

- Могу я узнать цель вашего визита? И смею ли надеяться, что некоторые из свиты твоей дочери согласятся на мое приглашение?

- Все возможно. Скажем так, при удачном стечении обстоятельств мы все окажемся в выигрыше.

- Ты заговорил загадками, Иншал.

- Простите, мы не хотели напускать тумана, - ответила я. - Могу я задать один вопрос?

- Да, конечно.

- Где ваш сын?

На краткий миг демоница растерялась, но быстро вернулась к соблазнительному облику, томно ответив:

- К сожалению, он почувствовал себя не очень хорошо и сегодня решил не покидать своих комнат.

- Очень жаль. Наш разговор был бы интересен и ему, - заключила я, будто ничего и не произошло.

- Снова загадки, - пожурила Юрела.

- Иногда сложно сразу перейти к делу, - как бы между прочим заметила Иветта.

- Значит, у вас ко мне дело?

- Да. И весьма приватного характера, - подтвердил демон.

- Хм. Лишних ушей здесь нет. Неужели ты, Иншал, все-таки решил выдать замуж свою дочь?

- Нет. Она уже счастлива с тем, кого выбрала. И, насколько я знаю, твой сын в схожем положении.

- Что?

- Вы разве не чувствуете? - немного притворно удивилась я. - Ференц давно выбрал себе пару.

- Ложь! Он будущий глава Дома.

- Одно другому не мешает.

Юрела смотрела на меня, все еще не теряя надежды, что все не так, как кажется, но тут Некромант ввернул:

- Он моя пара. Уже очень давно.

- Ты... - демоница стала похожа на ощетинившуюся кошку.

То ли ярость, то ли еще что помогли Юреле заглянуть глубже в Тадеуша и различить суть. Она даже воскликнула:

- Ты не демон! Ты тот мальчишка, который крутился возле Ференца, когда он...

Демоница оборвала себя на полуслове, но и этого было достаточно. Я сказала:

- А вот и подтверждение того, что ваш сын полукровка, которого вам удалось перетащить сюда.

- Что? Как? Это не ваше дело! - глаза Юрелы буквально заполыхали алым огнем.

- Боюсь, что наше, - возразил Иншал. - Подумай, что будет, когда об этом узнают в обществе.

- Не узнают.

- Слишком самоуверенное утверждение. И ты не учла последствий, - Иншал оставил церемонии.

- Каких?

- Подумай. Ты ведь и сама заподозрила.

- Нет! Это все наветы!

- Самообман - не лучший принцип жизни, - сухо заметил Андре.

- Тем более, если некоторые без труда могут увидеть истинное положение вещей, - добавила я.

- Вы пришли сюда заниматься грязным шантажом? - Юрела полыхала праведным гневом.

- Нет. Мы просто ходим сделать взаимовыгодное предложение.

- Какое?

- Своего рода обмен: Ференца на благополучие и процветание вашего Дома, - странно, но я была совершенно спокойна. Демоница не выводила меня из себя, хоть ее поведение и оставляло желать.

- Я не торгую собственным ребенком!

- Тогда, может, стоит позволить ему самому решать? Он давно уже взрослый. И что-то мне подсказывает, что он не захочет здесь оставаться.

- Я глава его Дома! Он подчинится!

- И такой тактикой ты, действительно, думаешь воспитать из него своего преемника?

- Он мой сын!

- Но не раб, - напомнила я. - Ты уже раз допустила ошибку, выдернув его сюда.

- Как бы там ни было, назад дороги нет!

- Было бы желание, а способ можно найти, - возразила я. - К тому же вина за твою ошибку легла и на него.

- Нет, не может быть!

- Подумай хоть немного, Юрела! - призвал Иншал. - Если ты не прислушаешься к Лео и остальным, не пойдешь навстречу, то что дальше? Хочешь, чтобы Дом Наслаждений вымер из-за твоей гордыни?

- Этого не будет. Есть... пророчество.

- Какое?

- Я специально спускалась за ним в Бездну. Оно ясно указывает, что именно Ференц приведет Дом к процветанию.

- Только способы достижения этого могут быть разными, - буркнула я. Не люблю все эти откровения-видения. Сколько из-за них глупостей было сделано! Ужас!

- А это вас не касается!

- Ошибаешься, - возразил Иншал. - К тому же не стоит недооценивать силу притяжения пары. Или ты все время собираешься держать Ференца на цепи?

- Не ваше дело!

- Боюсь, что наше! - подал голос Тадеуш.

Одного взгляда на него было достаточно, чтобы понять, в каком напряжении находится Некромант. Глаза стали провалами первозданной тьмы, а вокруг него плащом взвилась сила.

- Вот как! - фыркнула демоница. - Вижу, по-хорошему вы не понимаете. Что ж, попробуйте сами найти Ференца, если он вам так нужен.

С этими словами Юрела поднялась в воздух, словно гравитация для нее звук пустой, крутнулась вокруг себя и хлопнула в ладони, что-то прошептав.

Глава 34.

В мгновение ока демоница исчезла, а воздух дрогнул, все перед глазами подернулось маревом, и видимость стала как через легкий туман. Крис вскочил с места и уже был рядом со мной, Андре тоже, а еще он спросил:

- Что это?

- Сила Дома, - кашлянув, отозвался Иншал. - Юрела воспользовалась правом главы, и Дом откликнулся. Он перенес нас в подпространство.

- И что нам с этим делать? - спросила Иветта.

- Нужно найти Ференца. Юрела сама обозначила его как ключ.

- Чую в этом какой-то подвох, - пробормотала я.

- Конечно, никто так просто не позволит нам забрать Ференца, - согласился демон. - У нас на пути окажется много ловушек.

- Стоит приготовиться к сражению? - поинтересовался Крис, сжимая эфес меча.

- Скорее всего, это будет тоньше. Больше обращайте внимание на ощущения.

Едва Иншал договорил, как послышалась приятная музыка. Ненавязчивая, но притягательная. Очень хотелось увидеть ее источник. А тут еще к мелодии добавилось дивное пение.

Мы слушали и колебались, не решаясь идти дальше, а песня становилась все более чарующей. Под ее влиянием мысли стали разбегаться, все труднее было вспомнить цель нашего нахождения здесь.

Возможно, фокус бы удался, но, опустив голову, я заметила какой-то подозрительный туман, обвивающий наши ноги. Это помогло встрепенуться. Воззвав к своей силе, я издала громогласный рык. Тут же эхом отозвался Крис, а за ним и Иветта. Силы стаи сильнее морока.

С остальными пришлось действовать по-другому. Я коснулась каждого силой Баст. Андре оказалось достаточно только напомнить, кто он есть, и он сам вступил в борьбу. Тадеуш тоже довольно легко избавился от этих липких сетей, а вот насчет Иншала я сомневалась.

Взяв лицо демона в лодочки своих ладоней, я заглянула ему в глаза и позвала. Не голосом, но силой. Тотчас взгляд Иншала буквально полыхнул пламенем, и он пробормотал:

- Да, моя госпожа.

- Я не госпожа тебе, но возвращайся к нам.

Демон сморгнул, и его взгляд уже стал нормальным. Посмотрев на наши встревоженные лица, он спросил:

- Что случилось?

- Нас пытались зачаровать, но мы справились, - ответил Андре. - Благодаря Лео.

- Вы к этому нечувствительны? - поинтересовался у меня Иншал.

- Не то, чтобы. Скорее я понимаю природу подобных способностей и могу их отразить.

- Весьма полезное качество в этом доме.

- Похоже на то. Главное - не разделяться, иначе мы отсюда точно не выйдем.

- Вопрос еще, как Ференца найти, - добавил Андре.

- С этим легче, он где-то в той стороне, - Тадеуш указал на левый коридор.

- Уверен?

- Я его чувствую, - просто заметил Некромант. - Это как идти по натянутой ниточке.

- Хм, ваша связь крепче, чем можно предположить, - заметил Иншал.

- Что-то не так? - уже я насторожилась.

- Скорее наоборот. Такой... контакт нам только на руку.

- Тогда не будем мешкать. Идемте, - призвал Тадеуш.

- Только кучно. И постоянно старайтесь держать в поле зрения тех, кто идет рядом с вами, - посоветовала я.

Так и сделали. Пока мы шли, Иншал тихо заметил:

- Вижу, у вас большой опыт в подобных путешествиях.

- Скорее это просто практика выживания, - пожала плечами я. - Да и нечто похожее тоже было.

- Даже в избытке, - усмехнулся Андре, который старался держаться поближе ко мне.

- Вот-вот, - протянула я, присматриваясь к коридору.

Что-то я не замечала раньше, что стены расписаны будто фресками, а вот сейчас персонажи на этих картинах еще и двигались. Вроде бы незаметно, но я краем глаза видела. Тронув Иншала за плечо, я поинтересовалась:

- Что творится со стенами?

- Хм...

Кажется, вместе с ним все вгляделись. Сюжеты сменялись, чем дальше, тем сильнее. Причем в лучшую сторону, словно искали само совершенство. Увлекательное зрелище, но тут раздался оклик демона:

- Не вглядывайтесь! Они подбирают!

Что подбирают осталось неясным, так как перед нами появилась группа вроде бы демонов, но утверждать я бы не стала. Все юные, свежи, соблазнительные, почти совершенные на внешность и с минимумом одежды вне зависимости от пола.

Каждый из этих существ смотрел только на одного из нас, но так, словно мы были целым миром. Мне "достался" юноша "со взором горящим". Блондин с редкими алыми прядками в длинных волосах. С хвостом, едва заметными рожками и огромными оленьими глазами. Он изгибался, облизывал пухлые губки, демонстрируя небольшие клыки. В общем, вел себя аки опытная шлюха (в данном случае шлюх).

Поначалу у меня внутри всколыхнулось что-то, похожее на желание, да и воздержание сыграло свою роль, вот только не стоило недооценивать Ашану во мне, безапелляционно заявившую, что были у нас любовники и получше, вспомнить хотя бы Ла, а уж нынешний... А этот... С такими глазами "дикой серны" он больше добычу напоминает.

Одновременно во мне заворочался зверь, и я издала глухой рык, угрожая. Юноша испугано пискнул и... лопнул. Видимо, становиться отбивной в его планы не входило.

- Это призраки желания! - крикнула я остальным. - Покажите им вторую суть.

На этот раз быстрее справился Иншал. На нас, похоже, фантомы вообще плохо действовали. Андре оказалось достаточно вспомнить о моем присутствии (приятно, когда оригинал одержал победу над подретушированной копией).

Иветта была близка ко мне по способностям, поэтому тоже справилась. Подозреваю, что если в сердце живет любовь, подобные инкубовские фокусы вообще даются сложнее.

Поэтому с Крисом пришлось повозиться. Он смотрел на своего призрака со смесью желания и ужаса. Странно... Но сеанс психоанализа можно отложить на потом, а сейчас оказалось достаточно напомнить, что Крис член прайда, и мы рядом, мы поможем. Очнувшись, мой телохранитель крепко выругался.

Что до Тадеуша, то он вошел в какой-то уж совсем тесный контакт со своим фантомом. Я хотела помешать, опасаясь, что он попал в липкие сети, но тут Некромант быстро стянул свою чудо-перчатку и обнаженной ладонью, на которой горела пентаграмма, коснулся лба призрака.

Тот заорал, да не просто заорал - взвыл, хотел исчезнуть, но не вышло. Видимо, второй мыслью стало напасть на обидчика, но тут фантом столкнулся с его черным непроницаемым взглядом.

Какой-то миг, и взгляд призрака потух, а сам он замер, не сводя с Некроманта глаз.

- Кто твой хозяин? - спросил Тадеуш шелестящим голосом.

- Ты, господин.

- Мои приказы для тебя?

- Закон, господин.

- Ты знаешь Ференца?

- Да, господин.

- Тогда найди его и укажи нам самый безопасный путь.

- Все исполню, господин.

Дух исчез, а не лопнул, как остальные, а мы переглянулись.

- Хитрый ход, - заметила я.

- Над призраками у меня все-таки поболее власти, чем у хозяев этого дома, пусть те им и принадлежат.

- А их не могут снова перевербовать? - спросила Иветта.

- Другой Некромант, получше меня в мастерстве, может, и смог бы, а так нет. Я же отметил призрака своим знаком. Даже если сама глава Дома призовет его кровью, то он скорее просто исчезнет из-за конфликта интересов.

- Вот так легко? - протянула главная волчица, явно подразумевая что-то еще.

- Это же призраки. Даже не души, а пустые слепки былых желаний. В данном случае еще и усиленные искусственно.

- Совершенно верно, - подтвердил Иншал. - Глава Дома может воззвать к тем, кто когда-либо принадлежал Дому, но это все-таки не тот призыв, что совершают подобные Тадеушу.

Пока мы рассуждали подобным образом, наш "засланный казачок" вернулся и доложил обстановку:

- Ференц недалеко, но с ним что-то не так, господин.

- Что именно?

- Не знаю, - покачал головой призрак.

- Ладно, веди к нему.

- Хорошо, господин. Но совершенно безопасной дороги нет. Там все завешано золотой паутиной.

- Чем?

- Это одна из способностей инкубов, - пояснила я. - Попадешь в такую, и будешь атакован собственным многократно увеличенным желанием, щедро приправленным похотью.

- Но у нас все равно нет выбора, - заключил Некромант и велел призраку: - Веди.

- Да, господин.

- Только дай-ка я впереди пойду, - с этими словами я оттеснила Тадеуша, заняв место во главе нашего маленького отряда. И мы пошли.

Коридор с рядами дверей, поворот, еще коридор, только шире, а впереди лишь одна дверь. Вот на полдороге к ней я и рявкнула:

- Всем стоять!

Друзья замерли, кое-кто аж на середине шага, а Андре тихо спросил:

- Что такое?

- А ты не видишь?

Маг внимательно огляделся и заключил:

- Нет.

Хм. Для меня дальнейшая часть коридора была затянута мириадами золотых нитей, и правда, как паутиной. Только, похоже, остальные ее не видели. Что же делать?

- Иветта, прошу, осторожно подойди и встань рядом.

Главная волчица сделала все в точности, поинтересовавшись:

- Чем помочь?

- Попробуй воспользоваться своей силой и нагони на весь оставшийся коридор холодного воздуха. Очень холодного, чтобы все замерзло нафиг. Я помогу ему распространиться куда надо.

- Хорошо, попробую.

Иветта прикрыла глаза, а когда распахнула, они был и полны льдистого света. Я тоже не отставала, и вокруг нас забурлила сила. И минуты не прошло, как от главной волчицы стал исходить холод, как из открытой морозилки. Он все сгущался и сгущался, вот уже и пол вокруг нас покрылся льдом. Настало время действовать мне.

Ветер, как всегда, легко откликнулся на мой зов, пришел, ткнулся в руки, словно преданный пес. Я обняла им Иветту и направила весь ее холод в коридор, стараясь заполнить морозом все сверху до низу.

Получилось. От осевшей измороси засеребрилось множество нитей, теперь уже видных всем. Но я не собиралась останавливаться на достигнутом, все сильнее вымораживая коридор, пока нити инкубов не просто стали видны, а еще и покрылись льдом, промерзнув насквозь.

Переглянувшись со мной, словно спрашивая разрешения, Андре ударил по всему этому безобразию волной чистой силы. Раздался звон бьющегося стекла, и паутина опала мириадом осколков. Благо я вовремя выставила ветряной щит, чтобы они не полетели в нашу сторону. А то как-то не хотелось играть в игру "Снежная Королева. Часть вторая - порнографическая". Поэтому я просто смела осколки в сторонку, чтобы не мешали. А остальным велела:

- Постарайтесь не наступить на льдинки и даже на всякий случай не смотрите на них.

- Это было великолепно! - проговорил Иншал. - Теперь есть повод почитать подобные способности еще больше.

- Что, никто не додумался справляться с путиной подобным образом? - удивилась я.

- Не забывайте, обычно большинство ее просто не видят.

- Тогда понятно, - кивнула я, приноравливаясь к двери. Заперто.

Прежде чем в моей голове сформировались разрушительные планы, меня чуть потеснил Тадеуш, без труда провернул ручку, и дверь открылась. На мой удивленный взгляд он лишь кивнул на свою полу-перчатку.

- Чувствую, мы сработаемся, - усмехнулся Андре.

За дверью оказался настоящий зал с четырьмя изящными, словно кружевными колоннами и мозаичным полом. Вроде пустой, но стоило приглядеться, и я поняла, что мы здесь не одни.

На сей раз не призраки или ловушки. Нечто более материальное. Демоны, скрывающиеся в полумраке зала. И немало, около дюжины, если чутье меня не подвело.

Поначалу я уловила исходящую от них растерянность, потом, наоборот, решимость, и вдруг разом ничего. Они резко закрылись. Но зато перестали скрываться.

Демоны показались нам, а их предводительница была воплощенным желанием. Ни загнутые назад рога, ни хвост этому восприятию не мешали. Наоборот. И дело даже не в красоте, а в бурлящей сексуальности. Соблазнительница, лучшая среди соблазнителей, ее окружавших, хотя среди них были и мужчины, и женщины.

Собственно, теперь можно не гадать, чьих рук была паутина в коридоре. Инкубы и суккубы во всей красе.

Пристально вглядевшись в меня, демоница спросила чарующим голосом:

- Что вам угодно?

- Думаю, мы все прекрасно знаем, что, - фыркнула я. На меня подобно подобные штучки не действовали.

- Но всегда есть куда более приятные альтернативы, - не унималась соблазнительница.

От этих слов в воздухе стало куда больше ферамонов, будто эти инкубы ими как пыльцой покрыты. Не вдохнуть невозможно.

Я ощутила, как сердце забилось чаще, в голову полезли совсем неуместные мысли. Опомнившись, я оглянулась на спутников.

Похоже, в этот раз мы все-таки прошляпили нужный момент. Иншал, Крис и Иветта пристально следили за инкубами. Андре еще держался. По тому, как он сам себя обхватил руками, впившись когтями в плоть, боль ему помогала. Есть все шансы полагать, что он выдержит. В свое время я сама прививала ему устойчивость к подобного рода воздействиям.

А вот Тадеуш, определенно, радовал. Смерть мало совместима с приворотами, и действия инкубов его никак не трогали. Некромант смотрел на них скорее с любопытством.

И все-таки половина нашего отряда попала под влияние. Надо было что-то делать и срочно. Я всей кожей чувствовала их вожделение, как оно бьется с силой воли.

- Не сопротивляйтесь. Вам будет хорошо, очень хорошо, - ворковала демоница, буквально гипнотизируя своим голосом.

Самое жуткое, что она и другие инкубы питались этим вожделением, тем самым становясь сильнее, а значит, своих жертв так просто уже не выпустят.

В мою душу пробрался холодный, липкий страх, ведь еще чуть-чуть, и с нами даже сражаться не надо будет.

Я была слишком близка к панике, но тут во мне очнулась Ашана, упрекнув в утере бдительности. Пришлось уступить ей место, она знала, что делать.

Во мне взметнулась сила. "Не сопротивляйтесь" говорила демоница. Ну-ну. Не зверя призвала Ашана, а ту часть, что была дарована Баст. То томное, сладкое, что составляло любовь и являлось прародителем желания.

Ашана с распростертыми руками пошла к инкубам, и те, как один, смотрели на нее, позабыв даже о жертвах.

- Ну же, идите ком не, котятки, - ласково позвала Ашана, и демоны пошли.

Инкубы все-таки уступали божественной силе, и сейчас походили на кроликов перед удавом.

Стоило Ашане коснуться демона, как по его или ее телу пробежала судорога, это их силы сразу пасовали перед ней, и воин Сейши-Кодар просто запирала раздразненное вожделение инкуба внутри него, не давая изливаться во вне.

Увлеченные борьбой с самим собой (а Ашана довольно быстро дотронулась до всех), демоны пропустили еще один момент - по залу заметались тени. Выждав момент, они напали на инкубов, оттесняя их подальше.

Тадеуш тоже зря времени не терял, и при помощи ритуального ножа и капли своей крови сотворил вот это. И мы победили. Инкубы испуганно жались по углам, пытаясь справиться с собой и отразить атаку.

Рядом Крис встрепенулся, хрипло спросив:

- Что это было?

- Нас чуть не зачаровали, - ответила я.

- Ох, как гадко, - фыркнула Иветта.

По тому, как скривился Иншал, он был с ней согласен.

- Спасибо Лео, если бы не она! - проговорил Тадеуш.

- Ты тоже много сделал, - возразила я. - Тени твоих рук дело?

- Да. Но у меня не вышло бы, не отвлеки ты их внимание. Любой призыв требует времени.

- А эти тени, действительно, могут навредить? - спросил Иншал.

- Могут. Не фатально, правдв. Хотя бывали случаи, когда они своим преследованием сводили с ума. Но на это нужно время, а эти через сутки развеются. В этом отношении теней вызывать лучше, чем призраков. Последних так просто развеять не всегда получается. Ну да не буду утомлять вас подробностями.

- Вот-вот, - согласилась я, осматривая единственный выход. - Тут, кстати, твоя помощь требуется. Сможешь открыть?

Чтобы открыть дверь, не имеющую каких-либо видимых ручек и замков, определенно, нужно знать какой-то секрет. В данном случае хватило прикосновения Тадеуша. Секундное колебание магии, потом по проему пробежали алые искры и дверь отъехала в сторону.

Глава 35.

По сравнению с предыдущими залами за дверью скрывалась совсем небольшая комната с кроватью в центре. Полупрозрачный полог позволял разглядеть, что там кто-то лежит.

- Юрела фанат сказки "Спящая Красавица", что ли? - буркнула я.

- Похоже, здесь что-то другое, - ответил Иншал, пристально вглядываясь в комнату.

Я последовала его примеру, и тут заметила, что вокруг кровати мечутся какие-то призраки. Не совсем обычные. Можно было различить и демонов, и людей. Они говорили, переживали какие-то события, и совершенно не обращали на нас внимания.

В это время Тадеуш опознал лежащего на постели и ринулся к нему, воскликнув:

- Ференц!

- Кажется, его заперли между сном и явью, - заключил Иншал, приглядываясь к призракам.

- И не просто заперли, а под влиянием какого-то дурманящего компонента, - добавил Андре.

- Согласен. Похоже, Юрела направила саму суть сына против него, чтобы он не очнулся раньше времени.

- Надеюсь, что только это, - фыркнула я, подходя ближе к кровати.

Не производил Ференц впечатления безмятежно спящего. Метался, хмурился. И вид скорее больной (правда, недужных демонов мне видеть не доводилось).

- Он не просыпается, - тихо проговорил Некромант.

- Так просто и не проснется. Здесь что-то, замешанное на похоти и отворотном. Весьма необычная смесь.

- Это можно снять?

- Надо смотреть, - ответила я, и попутно велела остальным: - Не приближайтесь к нам. Не знаю, что эта штука может выкинуть с тем, у кого нет схожей силы или кто не связан с Ференцем.

- Щит натянуть? - деловито уточнил Андре.

- Да.

Мой маг сделал лучше - раскинул завесу непроницаемости. "Хорошая вещь!" - подумала я, призывая собственную силу.

Под астральным зрением Ференц заискрил всеми цветами и красками. Его аура, способности. Но за более четким представлением надо было лезть внутрь, и я велела Тадеушу:

- Держи его. И лучше, если голое тело будет к голому телу.

- Совсем? - уточнил Некромант.

- Нет, достаточно рук.

Кивнув, Тадеуш высоко закатал рукава, а я тем временем разорвала ворот рубашки Ференца, чтобы оголить грудь и плечи. И то, что он на это никак не прореагировал, мне не понравилось.

Но вот "пациент" зафиксирован, можно действовать. Моя сила уже взвилась в нетерпении, оставалось только придать ей форму.

За последнее время я уже несколько раз проделывала этот фокус. Главное - в себя верить. Вот уже астральная проекция рук проникла в демона. Я начала искать.

Черт, надо было заранее на каком-нибудь демоне попрактиковаться. Как тут необычно все устроено! В крови и она сама и тесное сплетение силы с магией. Поди, распутай такой клубок! Но мы трудностей не боимся!

Подумав, я начала искать то, с чем бы вел внутреннюю борьбу сам Ференц. Зная его характер, вряд ли бы он смирился с таким положением дел.

По второму кругу исследуя организм демона, я нашла. Вернее вляпалась. Сладкая и густая, словно патока, сила свила себе гнездо за сердцем, влияя на кровоток в мозг. Такая манящая, податливая, что и бороться не хочется, но я быстро отогнала этот морок.

Эта гадость так плотно прилипла к нутру демона, что так сразу и не сообразишь, как лучше избавиться. Я уже собралась взломать все к чертовой матери, когда почувствовала у себя в груди что-то теплое и родное. Очень родное... Так... так ощущалась Баст! Моя богиня со мной.

Серебристый свет моей силы обзавелся золотыми прожилками, он хлынул в Ференца, и я словно со стороны услышала слова:

- Истинная любовь слишком редкий цветок, чтобы вот так его растаптывать. Ну же, расцвети. Что тебе до страстей и похоти?

Я, в самом деле, увидела, как в груди Ференца расцвел цветок с огненными лепестками. А потом меня просто выкинуло из тела демона.

Отступив, я увидела, как Тадеуш склонился над Ференцем. Конечно, какая сказка без поцелуя? И когда Некромант отстранился, на его губах были золотые искры.

А Ференц застонал и резко выгнулся на постели. Казалось, еще чуть-чуть, и позвоночник хрустнет. Но вместо этого затрещали простыни, в которые демон вцепился когтями.

Опять откинувшись на постели, демон закашлялся, а я как-то сразу поняла, что нужно делать. Выхватив у ошарашенного Некроманта нож, я порезала себе руку и мазнула кровью по губам Ференца. Хорошо мазнула, так что не проглотить он не мог.

Еще один приступ кашля, в результате которого изо рта демона вылетел маленький сияющий сгусток. И тут Андре прореагировал быстрее меня - взмах руки и огненный столб. Чем бы ни был этот шар, он не устоял против чистого ревущего пламени. Даже пепла не осталось. Сгорел дотла.

Ференц снова застонал и открыл глаза. Одновременно мир вокруг нас содрогнулся, снова обретя былую четкость. Марево развеялось. И, кажется, я услышала эхо разочарованного стона.

- Ференц, как ты? - Тадеуш упал на колени возле кровати.

- Я... я лучше, - голос демона звучал хрипловато. Что не удивительно. - Это... не сон?

- Нет, - заверила я.

Демон посмотрел на меня, очень внимательно посмотрел и спросил:

- Это сделали вы?

- Мы все участвовали.

- Но я до сих пор ощущаю внутри себя отголоски вашей силы.

- Так бывает. Скоро пройдет.

- Да я не против, - застенчиво улыбнулся Ференц. - Это что-то потрясающее! Никогда не сталкивался ни с чем подобным.

- Не удивительно, - прокомментировал Иншал. - Благодаря Лео или еще каким факторам, но ваш союз получил божественное благословение.

- Вы... - взгляд Ференца сделался уж каким-то совсем благоговейным. И, предвидя, во что это может вылиться, я поспешила сказать:

- Так! Вот только не надо возводить меня на пьедестал! Обойдусь. Лучше давайте выбираться отсюда. Предчувствие у меня нехорошее. Юрела уже, наверняка, поняла, что что-то пошло не так.

- Конечно, поняла, - раздалось от дверей.

Демоница, все в том же соблазнительном наряде, вошла в комнату. Ференц сразу же вскочил с кровати. Но сделал это слишком быстро, да и вымотан был всеми этими действиями, так что пошатнулся, и Тадеуш тотчас приобнял его за талию.

- Как видишь, мы прошли "испытание", - едко заметила я. - Так что не стоит более чинить нам препятствия.

- Это мне решать! - возмутилась Юрела.

- Нет, мама. Ты уже решила. Как ты могла поступить так вероломно? Что я тебе плохого сделал?

- Я лишь спасала тебя! Здесь твой дом!

- Чушь! Это все твои неуемные амбиции. Когда-нибудь ты сама от них пострадаешь!

- Уже, - ответила я. - Откаты силы не заставляют себя долго ждать.

- Чушь! Что ты собираешься делать, сын мой?

- Я ухожу.

- Куда? - усмехнулась Юрела. - Ты демон, и тебя не пустят обратно. А этот мальчишка долго не выдержит здесь. Эта связь обречена!

- Не стоит говорить о том, чего не знаешь, - снова встряла я. Во мне прям проснулся дух справедливости. - С этим досадным недоразумением мы как-нибудь справимся.

- Как-нибудь?

- Это уже не твоя забота, - огрызнулся Ференц.

- Ты мой сын! И я глава твоего Дома! - похоже, Юрела сильно разозлилась.

- Я отказываюсь от всего этого!

- Что? - демоница уже впала в ярость. - Наглый мальчишка! Я покажу тебе, что значит Дом!

Юрела протянула руку в сторону сына и что-то зашептала. Тот шумно выдохнул и схватился за горло, прохрипев.

- Она призывает меня! Как... как...

- То, что принадлежит Дому, принадлежит и главе, - процедила Юрела.

Прежде чем мы сообразили, что лучше сделать, Тадеуш обхватил одной рукой Ференца за талию и сказал:

- Нет! Он мой!

- В сторону, мальчишка!

Демоница попыталась нанести по Некроманту ментальный удар, но тот даже не поморщился и твердо повторил:

- Он - мой!

Юрела усилила напор, и одновременно глаза Тадеуша стали непроглядной тьмой. Это демоницу не остановило, она продолжала буравить взглядом сына. Глаза того уже подернулись дымкой, словно он впадал в транс.

Тадеуш еще сильнее прижал к себе Ференца, что-то зашептав ему на ухо, и тот сам прислонился к нему, насколько позволяла поза. Хвост демона метался из стороны в сторону. Вдруг Ференц снова весь напрягся, и даже прикусил себе губу. Я сначала услышала запах крови, а потом и увидела тоненькую стройку в уголке губ.

- Тебе не удержать его, мальчишка! - воскликнула Юрела.

- Он - мой! - почти прорычал Некромант.

Кажется, он обратил на защиту любимого всю свою силу, а тут произошло нечто неожиданного: словно вмешалась третья сила, и исходила она от Тадеуша. Одновременно и с ним самим произошли некоторые изменения: в непроглядной черноте глаз появился алый вертикальный зрачок.

Этот взгляд стал ярче, а сила окутала Ференца плотным коконом. Юрелу с ее аурой главы дома просто отбросило. Не знаю, заметили ли остальные, но я видела, как Некромант выстраивает глухую ментальную стену между матерью и сыном, рвет их связь. И так лихо у него это получается!

- Что происходит? - похоже, Юреле стоило немалых сил не перейти на визг.

- Боюсь, у тебя больше нет власти над Ференцем, - ответил Иншал. Похоже, он понял куда больше остальных.

- Это невозможно!

- Ошибаешься, - возразил демон. - Ты умудрилась перейти дорого не просто Некроманту, но еще и демонологу.

То-то все ощущали (даже я) в Тадеуше еще какую-то силу! Вот в чем фокус!

- Ференц мой сын! - продолжала настаивать Юрела.

- Это неважно, - отозвался новоявленный демонолог, чуть расслабившись. - Наша связь крепче.

- Не может этого быть! - зашипела демоница.

- Почему же? - возразил Иншал. - Демонолог может воспользоваться правом призыва, тем более между ними уже установилась весьма тесная связь. Ты же знаешь, что пытаться разорвать такие узы бесполезно.

- Нет! Нет! Я не позволю вам все разрушить! - Юрела была готова впасть в слепую ярость.

У меня появилось назойливое чувство, что сейчас жахнет. Мои опасения подтверждал и сгущающийся вихрь силы вокруг демоницы. Вопрос, куда будет направлен первый удар. У меня имелось на этот счет три версии, но ни одну я не хотела бы увидеть на стадии реализации. Да и Ашана во мне, если честно, била копытом.

Наши силы взвились едва ли не одновременно. Я сбила демоницу на подлете, но удар она все-таки нанесла, целясь в Тадеуша, но из-за моего вмешательства попала в собственного сына. Так скажем, по касательной, но он рухнул в руках Некроманта.

Заподозрив худшее, Тадеуш вскрикнул и "выстрелил" в Юрелу сгустком какой-то тьмы. Это немного отрезвило демоницу, но лишь для более расчетливого ответного удара.

Конфликт грозил перерасти в полномасштабную битву, а этого ох как не хотелось. Одновременно во мне забурлило возмущение создавшейся ситуацией, а вместе с ним поднялась и сила. Та, к которой я прибегала очень редко. И я не стала ее удерживать.

- Хватит! - рявк получился знатным, всех буквально разметало по углам.

По тому, как на меня посмотрел Андре, со мной, похоже, творилось что-то не то. Да я и сама ощущала некоторую "двойственность" сознания. Но глядеть в зеркало, чтобы оценить весь масштаб изменений, времени не было. По ощущениям глаза стали более кошачьими, как и хвост, а в теле появилась небывалая легкость. Кажется, я способна была весь мир перевернуть.

Всего этого оказалось достаточно, чтобы понять, что это во мне проснулась Баст. Пусть небольшая ее часть, но и этого хватит, если совместить с моими способностями.

Я буквально подлетела к Юреле, проговорив:

- Прекрати разжигать конфликт из-за своих несбывшихся надежд. Боги уже вынесли тебе предупреждение, но ты не вняла ему.

Говоря это, мне удалось поймать взгляд демоницы, установить зрительный контакт. Я чувствовала ее ошеломление, когда она столкнулась с моей силой.

- Кто ты? - едва слышно проговорила Юрела.

- А как ты думаешь? - улыбка вышла неожиданно теплой. - Я не скрываюсь от тебя сейчас. Смотри, но сможешь ли понять?

Все божественное величие, отмеренное Ашане, развернулась во всю ширь, намекая, что без труда может как подавить, смести со своего пути, так и подарить блаженство, более того - благодать.

- Ты... ты как мы, - прошептала Юрела, не в силах отвести взгляд. - Но сильнее, намного. Почему тогда ты идешь против тех, кто тебе так близок?

- Не против них, против тебя, ибо твой путь ошибочен. Продать любовь - это верный способ навлечь на себя гнев богов, ибо это одно из их главных даров. А ты еще и предала свою кровь.

- Я... я не знала, я не хотела!

- Глупо пытаться меня обмануть!

- Простите! - Юрела рухнула передо мной на колени, кажется, начиная осознавать, что натворила.

- Прощенье нужно заслужить.

- Я готова на все!

- Тогда здесь и сейчас поклянись, что не будешь удерживать сына и пытаться вернуть, и избавляешь от всех обязанностей перед Домом.

Демоница заколебалась было, но одного взгляда на меня хватило, чтобы определиться и сказать:

- Да-да, я клянусь!

Одновременно она сделала какой-то жест и добавила пару непонятных слов. Я переглянулась с Иншалом, тот незаметно кивнул, - значит, все хорошо. Я снова посмотрела на Юрелу и сказала:

- Хорошо. Надеюсь, мне не нужно напоминать, что бывает, когда нарушают клятву богу.

- Нет-нет! - страх демоницы был неподделен, да и лжи я не чувствовала. Похоже, она сильно впечатлилась.

Удовлетворенно кивнув, я сказала:

- Что ж, отлично. Возможно, мне не стоит этого делать, но ладно уж. Подойди ко мне, Юрела.

Глава 36.

Демоница поднялась и двинулась ко мне, словно безвольная кукла, которую тянут за ниточки. Я чувствовала, как в ее голове роятся самые разные опасения. Ничего, это даже полезно.

Стараясь больше не смотреть мне в глаза, Юрела все же подошла. Но зрительный контакт мне был и не нужен больше. Я зашла со спины и приобняла ее за талию. Она вздрогнула, будто я собралась ее бить или еще что-то более ужасное. Фыркнув, я тихо проговорила:

- Не бойся. Я не собираюсь мстить за все хорошее. Считай это подарком.

Мои слова не очень-то успокоили Юрелу, ну да немного страха не повредит. Впредь умнее будет. К тому же пора переходить к действиям.

Все еще придерживая одной рукой демоницу за талию (благо, она не рыпалась), другую приложила к ее же животу, ниже пупка. Благо тот оказался обнажен. Единственная польза от такой низкой талии на одежде.

Прикосновение получилось очень интимным, да еще и вкупе с наложением сил дало весьма интригующий эффект. Кожа Юрелы оказалась очень нежной, такую так и хотелось погладить, но я тут не за этим.

Приложив ладонь плотно-плотно, я направила вихрь своей силы прямо внутрь демоницы. Та охнула, но скорее от неожиданности, чем от боли. Ею тут и не пахло, скорее наоборот. Я прекрасно слышала, как участилось дыхание Юрелы, чувствовала ее вожделение. Да, такое концентрированное воздействие чем-то похоже на оргазм.

Когда все кончилось, мне уже действительно пришлось поддержать демоницу, так как ноги ее заметно дрожали. Но она довольно быстро пришла в себя настолько, чтобы спросить:

- Что это было?

- Можно сказать, божественный дар. Я сняла твой блок бесплодия, и уже сейчас ты можешь зачать дитя. Первое же соитие приведет к этому.

- Такая достоверность?

- Это не уловки. Таковы мои способности. И раз мы забираем у тебя одного сына, логично подарить другого. Только не совершай прошлых ошибок.

- Спасибо! - демоница явно намеревалась снова пасть ниц, но я все еще ее придерживала. И тут она заметила: - Вы... вы выглядите по-другому!

Видимо, личина все-таки слетела, но пока было можно жить. А ответить я не успела, так как меня настиг полный боли крик Тадеуша:

- Лео, прошу, посмотри, что с Ференцем!

Резко отпустив Юрелу, я обернулась к ним. Демон все так же лежал бес сознания, а рана на его груди походила на странный ожог.

- Я... я не хотела! - проговорила Юрела со слезами на глазах. - Это не должно было быть так!

- Сейчас не время для гаданий, - резко ответил Иншал. - Похоже, из-за возвращения в этот мир тело Ференца стало слишком хрупким. Нужно действовать быстро, пока он не умер.

- Так, понятно... - стоило задуматься, и Ашана молниеносно подсказала решение.

Рванув с пояса увесистый медальон (носить такое на шее как-то не тянуло), я не терпящим возражений тоном велела:

- Всем немедленно отойти от Ференца. Тадеуш, и ты тоже. Встаньте за мной.

Едва все подчинились, как я привела в действие ловушку для душ. Наблюдать за ее работой было жутковато, но моя рука не дрогнула. Ференц неестественно выгнулся под действием луча, пока из его груди не вылетел сгусток света, похожий на звезду, и не скрылся в медальоне. Сразу же тело безвольно обмякло.

- Все? - спросил Андре.

- Да.

- Тело забираем?

- Непременно. Тадеуш, тебе ведь понадобится... материал?

Некромант уже догадался о моем замысле и кивнул.

- Отлично. Тогда чары стазиса нам в помощь, - ответил Андре и простер руки над телом.

Волшебство не заняло много времени, вот только потом встал вопрос транспортировки.

- Прямо так и понесем? - поинтересовалась я, вешая ловушку для душ на шею (уже не было времени для предрассудков). Неприятное соседство, зато надежно.

- Я могу и так, - тотчас отозвался Тадеуш.

- Некроманты слишком хрупки для ношения тяжестей, - усмехнулся Крис. - Я понесу.

- Только его все же лучше замотать, - ответил Андре и прямо из воздуха достал широкий плащ.

Пока Крис и Тадеуш делали из тела демона удобную для транспортировки мумию, вернее кокон, я ощущала, что пора валить из этого милого мира.

Личина лопнула, обнажив все проблемы. Дышать уже становилось труднее, я держалась лишь призывая на помощь силы Баст. Но такая концентрация очень отвлекала. И нет ничего удивительного, что я нетерпеливо спросила:

- Готово?

- Да, - кивнул Крис, легко взвалив "кокон" на плечо.

- Лео, ты же без прикрытия! - опомнился Андре.

- Вот именно. Так что давайте не мешкать, возвращаемся домой.

- Сейчас открою портал, - ответил маг, переглянувшись с Иншалом.

- Я помогу, - кивнул демон. - Кайя тогда прибудет чуть позже.

- Хорошо, - кивнула я. Сейчас главная проблема была не в этом.

- Как же мой сын? - опомнилась Юрела.

- Надеемся, будет жить, - довольно резко ответила я. - Если захочет, то свяжется с тобой.

Хотелось добавить, что я бы не стала на это рассчитывать, но промолчала. Мать все-таки. К тому же портал наконец-то замерцал перед нами, приглашая к выходу.

Быстрое прощание с Иншалом, искренние благодарности, и мы шагнули домой.

Я так хотела, чтобы как всегда: бац - и родные пенаты, но в этот раз так не получилось. Мы все разом застыли посередине пути, в межпространстве. По ощущениям будто в облаке зависли. Кругом молочно-белый туман, но пол вроде есть.

- Что за фигня? - я едва удержалась от более крепкого слова.

- Наше перемещение прервали, - объяснил Андре.

- Кто?

- Я, - раздался совсем рядом незнакомый голос.

Мы все разом оглянулись и увидели проступающую через туман крылатую фигуру. С каждым мигом она была видна все четче. Крылья белоснежные, как у лебедя, и чуть трепещут, словно их обладатель взволнован или раздражен. К крыльям прилагался торс атлета. Очень такой... идеально вылепленный, прикрытый какой-то юбочкой в стратегически важных местах.

Лицо этой "звезды стриптиза" тоже было соответствующим - модели удавились бы от зависти! Да еще и роскошные золотистые локоны, а в васильковых глазах эдакое высшее знание. Выражение лица смиренное, но не лишенное решительности.

В руках этого пернатого был длинный меч с изогнутым лезвием. Похоже, не из стали, а из какого-то другого материала.

- Кажется, это ангел, - тихо буркнул Андре.

- Да хоть адмирал Иван Федорович Крузенштерн, - фыркнула я. От такой "жесткой посадки" настроение было то еще, а я и от мира демонов до конца не отошла. Так что вежливости особой не наблюдалось, когда я спросила у крылатика: - Так чем, собственно, обязаны?

- Я - страж.

- Поздравляю. Это повод вмешиваться в наше перемещение?

Ангел малость прифегел, не ожидая такого поворота. Ну что я могу поделать, если никогда не страдала излишней религиозностью. А учитывая свои собственные таланты, глупо преклоняться перед такими же.

Переварив мое хамство (ничего, ему полезно), крылатый ответил:

- Вообще-то да. Я - страж, и, согласно договору, ни один демон беспричинно не может покинуть границы своего мира.

- Где ты видишь демонов? - удивилась я, глянув на своих спутников. Все они друг за другом избавились от личины.

Честно говоря, ангел мало на кого произвел впечатление. Нет, как красивый мужик, он, определенно, был эффектен, но благоговеть никто не спешил. Слишком большой у нас жизненный опыт, плюс довольно специфичный взгляд на жизнь.

- Нет, я все равно чую демона! - упрямо возразил пернатый страж, покрепче перехватывая меч.

Я проследила за его взглядом в сторону кокона и ответила:

- Это лишь часть. Он не жив и вне договора.

- Нет. Я ощущаю его душу!

- Она здесь, - я потрясла перед его лицом ловушкой. - Хочешь составить ему компанию?

- Во имя господа нашего, вы должны... - начал было ангел, все же отстранившись от меня.

- Не распространяй свои мифы на всех, - возразила я, вставая у него на пути. - К тому же этот демон - полукровка, и может находиться в любом из миров.

- Я его так не ощущаю. Он должен вернуться!

- Как ты себе это представляешь? - я уже едва-едва удерживалась от крепких выражений.

- Это неважно, вы должны...

- Мы ничего тебе не должны! - как ни странно, это не я рявкнула, а Тадеуш. - Он - мой! И пойдет со мной!

Глаза Некроманта почернели, а на груди засветился тот самый необычный знак - подарок Селесты.

- Мне бесполезно угрожать! - ангел вскинул меч, осветившийся светом, который принято называть святым.

- Ты бы выслушал их повнимательнее, они в своем праве, - раздалось совсем рядом.

Я с облегчением наблюдала, как буквально из воздуха соткался Танат. Странноватые чувства к Смерти, но что уж поделать?

- Рад видеть всех вас в добром здравии, - кивнул нам Танат.

- Вы не должны вмешиваться! - ангел походил сейчас на обиженного ребенка. Ну как на такого злиться?

- Не тебе напоминать мне о долге, - усмехнулся Смерть. - Ваши условности ничто для меня. А ты бы лучше думал, прежде чем подталкивать ситуацию к конфликту.

- Демоны не должны просто так ходить между мирами!

- А разве этот случай похож на "просто так"?

- Но демонолог тоже не вправе...

- Тут как раз в праве. Тебе же не хватает почтительности, - попенял Танат.

- Перед кем?

- Хотя бы перед этой милой леди, - многозначительный кивок в мою сторону.

- По-моему, это ей не хватает...

Ну точно обиженный ребенок! Но я была не в настроении потакать такому поведению, а Ашана тем более. Мы в одном моем лице посмотрели на ангела. По идее, он должен был и так видеть, кто я есть, но раз нет, то можно устроить и небольшую демонстрацию.

То ли дело в усталости, то ли в том, что я слишком часто в последнее время прибегала к подобному способу, но я пошла дальше, чем собиралась. Не Ашана заполнила меня, а сила Баст. Огромная, всеобъемлющая и яркая, как солнце. И это она заговорила моими устами:

- У тебя нет прав задерживать меня и моих сопровождающих, страж.

- Но... но... - крылатику явно воспитание не позволяло озвучить аргументы, все же не с демоном говорит.

- Я гораздо старше договора, и на меня и мою свиту он не распространяется. Вы пришли позже со своими правилами, так имейте уважение к предыдущим Хранителям.

Кажется, до ангела все же что-то дошло или сила испускаемого мной божественного величия была уж очень мощной, так как пернатый рухнул на одно колено и почтительно склонил голову.

Та сущность, что жила сейчас во мне, лишь мельком взглянула на него, а потом щелкнула пальцами. Мгновенно открылся пространственный переход, и последовала команда остальным:

- Идемте.

Глава 37.

На этот раз мы все же оказались дома. Уж родные стены я узнаю! Самосознание тоже ко мне вернулось, хотя сила все еще была у самой поверхности.

- Все на месте? - я оглядела своих спутников.

- Все, - подтвердил Танат, отправившийся с нами.

- Отлично. Спасибо вам за помощь.

- Какие пустяки, - улыбнулся Смерть. - Я только напомнил нерадивому стражу, с кем он имеет дело, остальное вы сами.

- И все-таки...

- Вы были в своем праве, пусть и несколько утрированном. Но они не посмеют возражать.

- Они? - переспросил Андре.

- Ангелы - своеобразная служба безопасности.

- Надеюсь, конфликт не получит дальнейшего развития, - проговорила Иветта.

- Нет. Так скажем, старшие не позволят. Они помнят условия преемственности, - едва заметно усмехнулся Танат.

Выяснив главное, мы не стали углубляться в эту тему, так как нас ждали более важные дела.

- Думаю, тебе, Тадеуш, надо вызвать Эдварда, - сказала я.

- Все-таки понадобиться возрождение? - переспросил Некромант.

- Полагаешь, Ференцу будет удобно в этом мире с такой внешностью? - усмехнулся Андре.

- Ты прав, - стушевался Тадеуш.

- Да не расстраивайся, - попытался успокоить Крис. - Порой просто невозможно все предусмотреть.

- Дело не в этом, - хмуро ответил Некромант. - Я просто смутно представляю, как из демона опять сделать полукровку.

- Тут возможны несколько способов, - ответил Андре, что-то прикидывая. - В крайнем случае, одолжим "материал" у гомункула. А может у Эдварда сохранилось что-то.

- Надо будет спросить.

Нашу возню в комнате услышали остальные обитатели дома. В двери, опережая друг друга, влетели Ева и Лайнел, а вслед за ними степенно вошла Жанна.

Молодой волчице объяснения были не нужны, она просто кинулась на шею Иветте. Лайнел же, видно, был готов задать сто один вопрос, но мои слова оказались обращены именно к Жанне:

- С Кайей все в порядке, она у отца и вернется чуть позже.

- Хорошо, - улыбнулась волчица.

- Как все прошло? - определился с первым вопросом Лайнел.

- Не без трудностей, и прогнозы пока строить сложно, - ответил Некромант. - Андре, пустишь в свою лабораторию?

- Конечно.

- Я покажу Крису, куда нести тело, - предложила я. - К тому же, чую, без меня все равно не обойдется.

- Боюсь, что да, - подтвердил Андре. - А я пока схожу за Эдвардом.

Кивнув, я сказала остальным:

- Вы пока отдыхайте, последние дни были не из легких.

Танат решил, что эти слова к нему не относятся и увязался за нами. Честно говоря, мне от такого соседства было даже спокойнее.

Крис положил свою ношу на лабораторный стол (пропитанные кровью алтари с рунами - это от лукавого), а Тадеуш быстро развернул ее, словно ему надо было убедиться, что никто ничего не подменил.

Ференс лежал неподвижно и всем видом напоминал труп, коим, фактически, и являлся. Тадеуш позволил себе почти робкое прикосновение к его щеке, а потом уже совсем по-деловому приступил к осмотру запасов Верховного Мага, походя спросив у меня:

- Андре, что, и Некромантией занимается?

- Скорее просто предусмотрел, что тебе может понадобиться.

- Весьма любезно с его стороны.

Сказав это, Тадеуш схватил ручку и блокнот и принялся покрывать бумагу замысловатыми исчислениями. Мне начало казаться, что некромантия зародилась из смешения математики с квантовой физикой.

Даже не пытаясь понять хоть что-нибудь, я перевела взгляд на объект наших поисков, подумав, как же порой все непросто бывает.

Углубиться в меланхолию мне не дало появление Андре вместе с Эдвардом. У последнего на плече висела увесистая сумка.

Новый Некромант посмотрел туда же, куда только что смотрела я, и сказал:

- Таким я Франца и представлял в истинном облике.

- Вот его-то нам и надо подкорректировать, - заметил Тадеуш, не отрываясь от записей.

- Вижу, у тебя есть уже какие-то идеи на этот счет, - Эдвард тут же тоже склонился над записями коллеги.

- Скорее прикидки. У тебя не осталось образцов ткани Франца?

- Андре уже спрашивал. Кое-что есть. Но этого совсем мало.

- Хоть что-то. Хотя я довольно смутно представляю, как это все можно воссоединить.

- Объединить то, что когда-то было целым, не так уж сложно, - вдруг проговорил Танат.

Кажется, Эдвард только сейчас обратил на Смерть пристальное внимание и, естественно, сразу же почувствовал неладное (Танату сложно скрыть свою инакость от тех, кто может видеть, тем более, когда он не ставил себе это целью) и поинтересовался:

- А вы вообще кто?

- Доминик Танатос, - невозмутимо представился наш друг, а я не смогла не вставить:

- Как-то сложно у вас с распознаванием профессиональных покровителей.

- В смысле? - моргнул Эдвард.

- В прямом, - ответил Тадеуш. - Разве ты не ощущаешь?

- Ауру смерти? Да, но она какая-то необычная, и я думал, что исходит от... - мужчина кивнул в сторону тела демона.

- Нет, боюсь, дело все-таки во мне, - улыбнулся Танат. Его вообще забавляли такие ситуации, насколько я поняла.

Эдвард еще пристальнее вгляделся в нашего друга и, видно, все-таки что-то распознал, так как не смог сдержать ошеломленного вздоха, и как-то на грани жалобы прозвучало:

- Этого не может быть!

- Почему же? - снова улыбнулся Танат. - Мне казалось, что ваша... профессия как раз предполагает веру в мое существование.

- Я в нем и не сомневался, но встретить вот так запросто, в почти человеческом облике...

- И, тем не менее, я реален.

- Но почему здесь? Или действия Тадеуша...

- Не в нем дело. Даже Смерть время от времени может навещать своих друзей.

Кажется, подобная формулировка стала для Эда еще более невероятной. Он перевел взгляд с Андре на меня и сказал:

- У вас очень необычные друзья.

- Мы не жалуемся, - усмехнулась я.

- Удивительно! Просто удивительно!

- Конечно, мне приятна такая реакция, а не то, с чем обычно приходится сталкиваться, но, кажется, у вас всех тут важное дело.

- Да-да, - подтвердил Тадеуш. - Эд, так ты захватил, что я просил?

- Конечно, но у меня осталась только кровь.

- Пойдет. Плоть у нас есть.

- Если хотите не пропустить пик силы, то следует поторопиться, - подогнал остальных Андре. - Скоро полночь.

- Помню. У нас есть еще полчаса, как минимум.

- Даже чуть больше, - согласился с коллегой Эд.

Тем не менее работа закипела. Тело демона переложили со стола на появившийся постамент. На мой недоуменный взгляд Андре пояснил:

- Камень в подобных ритуалах инертен, а вот сталь еще неизвестно как прореагирует. Тадеуш, пентаграмму сам чертить будешь или я сделаю?

- Сам. Тут важен личностный компонент.

- Дерзай.

Неспроста здесь было столько места - есть где развернуться. Некромант принял у Эда миску с каким-то слабо светящимся порошком, достал кинжал и вспорол себе руку. Кровь закапала прямо в плошку. Обильно закапала. Стакан вылился, не меньше. Но и этого оказалось недостаточно. Тадеуш подошел ко мне и с щенячьим взглядом проговорил:

- Прошу! Всего несколько капель!

- Так и знала, что этим кончится! - усмехнулась я.

Приняв кинжал, я повторила фокус с членовредительством. Больно вообще-то, ну да ладно. Конечно, получилось больше, чем несколько капель, но так даже лучше.

От моей крови смесь засветилась еще ярче. Прям как лампочка! Некромант еще раз тщательно ее перемешал (получилось не гуще кефира) и вернулся к постаменту с телом.

Призвав нас к молчанию, Тадеуш стал что-то шептать себе под нос, обходя вокруг импровизированного алтаря и равномерно выливая содержимое миски.

Собственно, на этом чудо-смесь и закончилась, а вот заговор - нет. Некромант продолжил что-то шептать, и спустя пару секунд после того, как круг замкнулся, от него отделились несколько лучей, которые принялись переплетаться, пока на полу не появилась пентаграмма с вязью рун.

Когда все было завершено, знак на полу чуть потускнел и стал куда более насыщенного фиолетового цвета. Так же я заметила, что Тадеуш пару раз наступал на линии пентаграммы, но ничего не происходило, она даже никак не истиралась.

Тадеуш переглянулся с Эдвардом, тот кивнул и сказал:

- Я встану здесь, за твоей спиной. Если потребуется, можешь подключиться к моей силе.

- Хорошо, спасибо, - голос Некроманта зазвучал как-то глубже, завораживающе. - Лео, прошу, встань слева от Франца, и по моему сигналу открой ловушку и выпусти его душу.

- Ладно.

- И постарайся даже случайно не пересечь знак. Для тебя это может быть... неприятно.

- Учту.

Силы на слова тратить не хотелось, и так-то на плечи тяжелым камнем навалилась усталость. Сейчас прикорнуть бы! Так, не раскисать! На миг зажмурившись, я сосредоточилась на происходящем.

Тадеуш снова начал какой-то непонятный речитатив. Не прерываясь ни на миг, он снова достал кинжал. На этот раз он сделал на груди бездыханного демона длинный порез. Вернее попытался, но ничего не вышло. Некромант посмотрел на Андре, тот кивнул и одним щелчком пальцев снял заклятье стазиса.

Со второй попытки порез получился. Я подумала, не собирается ли Тадеуш вскрыть любовнику грудную клетку, но нет, просто порез, в который он влил содержимое флакона. Того самого, который привез Эд. Некогда почти человеческая кровь Франца.

После этого Некромант срастил края раны, одновременно заткнув за пояс орудие.

Речитатив усилился, подкрепленный сложными пассами. Впрочем, ничего удивительного, Андре порой сильнее руками махал.

Тело на алтаре задрожало и медленно, словно нехотя, начало меняться. Постепенно съежились и исчезли крылья, рога и хвост, кожа посветлела, приобретая человеческий оттенок, а черты лица становились все менее демоническими. И все-таки прошло с полчаса, не меньше, прежде чем тело на алтаре стало походить на обычного мужчину.

Наблюдая за процессом, я совсем выпустила из виду самого Тадеуша. Зря. Тот находился в крайней степени напряжения. Вены на лбу вздулись, появилась испарина, но каким-то усилием воли удавалось сохранить ровный тон, и руки не дрожали.

Эд, видимо, подмечал больше меня. Он протянул к Некроманту руки, словно собираясь его подхватить, но вместо этого появился новый поток силы. Темной, ночной, с привкусом смерти, но Тадеуш от нее встал прямее и стал казаться менее... напряженным. Правда, теперь уже Эд тяжело дышал. И все-таки контакт силы произошел, и протекал вроде нормально.

Кажется, превращение с телом завершилось, но по нему все еще то и дело пробегала дрожь. Странная такая, неестественная. Потом тело замерло, словно робота, на середине движения выключили. Похоже, тоже по повелению Тадеуша.

Некромант, удерживая объект своего воздействия, застыл в явно неудобной позе, но при этом сумел обратиться ко мне:

- Давай, сейчас самое время!

Я сняла медальон-ловушку и, выбрав ракурс поудобнее, чтобы ничего лишнего в его действие не попало, привела в действие, вернее в обратное действие.

Медальон раскрылся, испуская свечение, как хороший такой фонарь, и показалась душа Ференца. Она все равно была ярче и... концентрированнее что ли, все так же походя на кристалл.

Душа двигалась как-то нарочито медленно, а держать медальон становилось все тяжелее, словно с каждой минутой он прибавлял в весе. У меня уже рука подрагивать начала.

Похоже, никто так и не заметил, что твориться что-то не то. Никто, кроме Таната. Он как-то сразу оказался возле нас и, просто взяв душу в руки, поместил ее туда, куда следовало.

Еще пару секунд ничего не происходило, потом я услышала сердцебиение, веки демона дрогнули, и он открыл глаза.

Почти в тот же миг у меня застучало в висках, в ушах зазвенело, и окружающий мир как-то резко выключился.

Глава 38.

Издалека, словно через толстый слой ваты, до меня стали просачиваться голоса. Причем все знакомые!

- А вдруг это... - Андре, не иначе, совсем рядом прозвучало.

- Да нет, - возразила Иветта. - Не похоже.

- Как же так? - вздохнула, почти всхлипнула Ева.

- Право, не стоит так беспокоиться, - Танат? Неожиданно. - Это просто обморок, от переутомления, не иначе.

- Что я, нежная впечатлительная девица? - буркнула я, попытавшись открыть глаза. Получилось. Один.

- У тебя была остановка дыхания, - возразил Андре. Похоже, я сильно его напугала.

- Надолго?

- Нет, меньше минуты, - ответила Инга. Оказывается, она тоже здесь! - Я говорила, что это не страшно для оборотней.

- В самом деле, не страшно, - кивнула я, попытавшись сесть. Фиг там! Руки задрожали да и только. Сил не было от слова совсем.

- Ну-ну, - многозначительно проговорил Андре.

- Дыханье сбилось, возможно, из-за того, что тело заново приспосабливалось к прежним габаритам после длительного изменения.

Наконец-то незнакомый голос! Найдя его источник, я еле сдержала вздох облегчения. Значит, все эти пляски с бубнами были не зря! Передо мной (ну не совсем, скорее сбоку) стоял Ференц в новообретенном теле. Живой и здоровый.

- Все нормально? - спросила я у Тадеуша, держащего его за руку.

- Да, - кивнул Некромант. Я чуяла, как сильно они оба волновались за меня.

Вообще, уровень беспокойства в комнате зашкаливал. Я начала чувствовать себя на смертном одре.

- До него вам еще очень далеко, - улыбнулся Танат. - Но все-таки вам надо осторожнее пользоваться способностями, которые не совсем ваши.

- Силой Баст?

- Именно. Никто уже не сомневается в вашей божественной сущности. Но она недостаточно стабильна из-за других... талантов. Поэтому это и истощило вас так сильно.

- Неужели насовсем? - кажется, Андре испугался больше меня.

- Нет, конечно, - поспешил успокоить Танат. - Восстановление займет от двух до пяти дней, смотря по обстоятельствам.

- Можно как-то подтолкнуть выздоровление? - спросила Иветта.

- Оно будет дольше, чем от обычных ран, но близость прайда должна помочь.

- Неужели бог может погибнуть от применения своих способностей? - с подозрением спросил Тадеуш.

- Нет. Но то, чем воспользовалась Лео, как я уже говорил, скорее одолженное, чем собственное.

- Значит, использование силы Баст может привести меня к полному истощению? - меня саму это тоже очень волновало.

- И да, и нет.

- Хм, - похоже, я запуталась. Видя это, Танат счел нужным пояснить:

- Истощить до конца может, но это не приведет к смерти. Скорее к телесному перерождению, так как даже облик оборотня неспособен впитать всю божественную суть Баст, а, значит, его вместилище изменится. Не могу сказать, как именно. Тут возможны несколько вариантов.

- Звучит как-то... не очень утешающее, - призналась я.

- Вовсе не обязательно доводить до этого. Вы же чувствовали, когда началось истощение. Поэтому на будущее просто останавливайтесь вовремя.

- И в ближайшее время лучше обойтись без каких-либо трансформаций и волнений тоже, - вставил свои пять копеек Андре.

- Ладно-ладно, - я чувствовала себя слишком усталой, чтобы спорить.

- Вот и хорошо, - опять этот умильный взгляд, словно я умираю. Кстати, о птичках! Я решила выяснить все и сразу, поэтому спросила у Таната: - А наше возрождение прошло успешно? Результат не... аннулируется?

- Нет, конечно. Совершенно живой демон-полукровка. Правда, Тадеушу тоже месяц лучше воздержаться от профессиональной деятельности.

- Я отдал почти всю свою силу и часть заимствованной, - с видом напроказившего мальчишки объяснил Некромант. - Едва хватило все как следует закончить.

- Они с Эдом тоже успели в обмороке поваляться, - сдал Ференц.

- Но все равно нам досталось меньше, чем тебе, Лео, - признался Тадеуш.

- Ничего, выживу, - отмахнулась я.

- Конечно, - согласилась Инга, забираясь ко мне в постель. - Мы-то здесь.

- У вас всех дел по горло, - попыталась возразить я.

- До пятницы я совершенно свободен, - фыркнул Крис, подражая одному не безызвестному персонажу.

- Вот-вот, - подтвердила Инга. - Мы будем меняться.

Сил выкинуть их у меня все равно не было, поэтому я ограничилась ворчанием, которое ни на кого не подействовало.

- Так, все, кто не задействован в лечении, давайте-ка на выход, - призвала Иветта. - Не будем мешать.

Главная волчица буквально выставила всех, ну, кроме Андре, и потом, оглядев дело рук своих, заключила:

- Ну вот, теперь можешь отдыхать.

- Делать что-либо еще вряд ли получится, - усмехнулась я.

- Так не все разу, - ответила Инга. - А сон - лучшее лекарство.

Я не стала спорить. В самом деле не было сил. Давненько я не испытывала такого букета ощущений! Честно говоря, еще бы на столько же воздержаться!

Следующие стуки (а может, и больше) стали для меня бесконечной чередой засыпаний и пробуждений. Каждый раз я обнаруживала рядом то Криса, то Ингу, порой они совмещались с Андре. Маг тоже вносил свою лепту в восстановление моего баланса сил. Было у меня подозрение, что на таком этапе истощения мой организм черпает силы из всего, до чего мог дотянуться. Но я не стала делиться мыслью с остальными. Не хватало еще, чтобы к моей кровати очередь из страждущих помочь согнали.

Тем более уже на третий день наметилось значительное улучшение. Я спала уже гораздо меньше и могла по стеночке добраться до мест необходимости.

Во время очередного моего полного пробуждения, когда я еще обнаружила Криса в его зверином облике, свернувшимся в ногах кровати, вернулась Кайя. Вся такая посвежевшая, воздушная. Но она тотчас обеспокоилась, увидев меня в кровати, и спросила:

- Ой, что это с тобой?

- Да вот, так вышло. Ничего страшного. Я уже на поправку иду.

- Как же так получилось?

- Просто по неосмотрительности, не волнуйся.

- Может, я могу чем помочь?

- Да тут и так едва ли не врачебный консилиум. Лучше присядь и расскажи, как ты.

- Все хорошо, - с улыбкой ответила девушка. - Мы с отцом хорошо провели время.

Крис проворчал что-то, но Кайя его не поняла, пришлось переводить:

- Он не предлагал тебе остаться?

- Нет, зачем? - девушка даже удивилась.

- Ну, мало ли...

- Тот мир все-таки не для меня, и отец это прекрасно понимает. Здесь моя половина, моя стая, и моя приемная мать.

- Вот как, - последние слова удивили уже меня.

- Я не люблю говорить об этом вслух, но так оно и есть, - призналась Кайя. - Жанна столько сделала для меня! И не отвернулась, когда выяснилось, кто я на самом деле.

- Это хорошо, что ты все понимаешь, - я улыбнулась и потрепала девушку по руке.

- Ой, от тебя сила искорками идет! - захихикала она.

- Запасы восполняются, - ответила я. - Извини.

- Да ерунда! Даже приятно! Но я не хочу тебя утомлять разговорами.

- У нас еще будет время.

- Конечно. А сейчас я пойду, я еще Жанне не показывалась.

- Тогда беги, конечно! Она же волнуется.

Послав мне воздушный поцелуй, егоза скрылась за дверью. Проводив ее взглядом, Крис заметил:

- Забавная!

- Есть такое. Хотя с годами она стала серьезнее.

- Зная ее стаю, иначе нельзя, - усмехнулся мой верлеопард. - Там самки некоторые совсем "нюх" потеряли. Иветта бы такое никогда не позволила, а ты-то тем более.

- Это да. При таком стимуле, у Кайи есть все шансы и дальше расти над собой, - заметила я, и мы оба рассмеялись.

Вошел Андре и, увидев наше состояние, проговорил:

- О, шутки, смех, веселье! Больной уже не больной?

- Фактически, - подтвердила я.

- И все равно, до активного образа жизни еще далеко, - тотчас возразил маг.

- Не так уж. День-два, не больше. И вообще, мне уже надоело в постели валяться!

- Но так лучше всего обеспечивается контакт с нами, - ответил Крис, боднув меня мохнатой головой в плечо.

- Знаю, но все равно!

- Давай ты останешься в кровати хотя бы до завтра, - самым смиренным тоном предложил Андре. Знает, как меня подкупить! Вздохнув, я ответила:

- Ладно, но ловлю тебя на слове!

Возражений не последовало, и я по утру воспользовалась ситуацией и провернула каверзу: пока все спали - прокралась в ванную, как следует вымылась (а то все бегом-бегом, пока силы не кончились) и переоделась в домашние штаны и футболку, тем самым подчеркивая, что еще один день в постели исключен. Не скажу, что я себя прям уж отлично чувствовала, (то и дело ощущалась слабость и кружилась голова), но жить можно.

Все привыкли, что я сова, поэтому не ожидали такого моего поступка, но я ведь и так спала несколько дней подряд! Сколько можно?

Первых удивленных я обнаружила в своей постели. Андре и Крис утомились моим лечением не меньше, чем я выздоровлением, поэтому мой побег их не разбудил. И все-таки на уровне инстинктов они уловили, что чего-то не хватает. В поисках этого "чего-то" они наткнулись друг на друга. Так, спящих в обнимку, я их и застала.

Я не смогла сдержать смешок от столь умилительной картины, это мужчин и разбудило. Глянув на меня, потом друг на друга, они в едином порыве отодвинулись на пионерское расстояние.

- Тише, с кровати не грохнитесь, - со смехом сказала я. - Поздняк метаться. Сцену из "Отелло" что ли разыграть? Боюсь, роль мавра мне не удастся.

Оба как-то подозрительно синхронно фыркнули на мои рассуждения, а Андре еще и спросил:

- Ты зачем встала? Да еще в такую рань!

- Не могу больше спать. Перехожу с постельного на домашний режим.

- Может, рановато?

- Нормально. Я же не собираюсь сразу с головой в дела окунаться. Посижу дома еще пару деньков, но не в постели, изображая полного инвалида.

Судя по выражению лица Андре - не убедила, но вслух возражать он не стал, и я тут же сказала:

- Ладно, я завтракать. Вы тоже присоединяйтесь.

В столовой я обнаружила Тадеуша и Ференца. Видеть последнего в обычной одежде было непривычно, и я не отказала себе в возможности разглядеть получше, потом проговорила:

- Приветствую. По-моему, все неплохо получилось.

Некромант тотчас подорвался с места и опустился передо мной на одно колено со словами:

- Прими мою огромную благодарность! В мире нет ничего, что бы стало должной наградой за такой поступок! Отныне я твой вечный должник.

- Вот давай только без этого. И встань, - потребовала я.

- Он прав, - вмешался Ференц, подходя к нам, но, видя мое неудовольствие, не спешил коленопреклоняться, а вместо этого отвесил поклон.

- Не нужно мне никаких долгов, - снова возразила я. - Главное, что все получилось. Как ты в новом теле?

- Как будто всегда в нем был, - признался полудемон.

- Вот и отлично.

- Без тебя, всех вас, у меня бы ничего не получилось! - снова начал Тадеуш.

- Не исключено, но к чему теперь гадать?

- Если вам когда-нибудь понадобятся мои услуги или что-то в этом духе - обращайтесь не задумываясь.

- Хорошо, - согласилась я, пока эти двое не придумали еще какой-нибудь способ меня отблагодарить. - Ференц, ты как, вернешься к прежней личности?

- Лучше называйте меня Францем. Да, она неплохо мне служила. Доказать мое "возвращение" не составит труда, а вот чтобы вникнуть в дела потребуется какое-то время. Меня не было несколько лет, и многое могло измениться.

- Я тебе помогу, - тут же добавил Некромант. - А управляющий потесниться. Честно говоря, я сильно удивился, когда ты оставил все на меня.

- А на кого же еще?

Они понимающе улыбнулись друг другу, а потом снова вспомнили обо мне. Тадеуш спросил:

- Как твое здоровье?

- Не дождетесь, - усмехнулась я. - Да все нормально, восстановлюсь. Мне приходилось бывать в куда более серьезных передрягах. Просто использовать одолженные силы куда сложнее.

Некроманта почему-то смутили мои слова, а Франц поспешил объяснить:

- Тадеуш тоже выложился по полной, даже одолжился. Поэтому, как я уже говорил, ему минимум месяц восстанавливаться.

- Так долго?

- Ну да, - кивнул мужчина.

- Хорошо хоть ума хватило годами не расплачиваться, - хмыкнул полудемон.

- Как это? - заинтересовалась я.

- У магов такого рода есть несколько... резервов. Смерть всегда требует жертвы. Обычно жизнь. Поэтому Некроманты часто используют ритуальное умерщвление всякой домашней живности. Самый большой всплеск происходит от жертвоприношения человека, но лишь единицы особо безумных готовый пойти на это.

- Потом карму не отстираешь, - буркнул Тадеуш.

- Вот именно. Поэтому для сложных ритуалов Некроманты вливают свою силу через кровь. Но и тут резервы не бесконечны. Можно одолжиться у коллеги. А если такой возможности нет или потом необходимо колдовать еще, то можно заложить свою жизнь.

- Один ритуал - один год жизни, - нехотя признался Тадеуш, подтверждая объяснения партнера.

- Когда я узнал об этом "прейскуранте", давно еще, то строго-настрого запретил прибегать к подобным способам.

- Так что я выжал себя до суха, и теперь с месяц даже зомби не смогу поднять, - закончил Некромант.

Подобная участь, видно, его не пугала, но я чувствовала некоторую недоговоренность. Определенно, если бы возникла необходимость, Тадеуш пожертвовал бы не только одним годом жизни, а всеми десятью, но к чему говорить вслух очевидное? Я лишь улыбнулась, отметив:

- Значит, мы с тобой в схожем положении.

- Да. Хотя у тебя восстановление идет быстрее. Что при таких способностях и не удивительно!

Зависти в этих словах не было, только восхищение, что радовало, поэтому я ответила:

- Месяц - это ведь такая малость.

- Конечно, - подтвердил Франц. - К тому же, только от колдовства нужно воздерживаться.

- Вот именно, - кивнула я. - К тому же ты, наверняка, сможешь "подпитаться" от партнера.

- А вдруг я слишком увлекусь? - возразил Тадеуш.

- Ты же не только Некромант, но еще и демонолог, - возразил Андре, входя в столовую и приобнимая меня.

Я улыбнулась. Мы, оборотни, те еще тактильщики, просто абы кого к себе не подпускаем.

- Да, но это, наоборот, может усугубить заимствование, - продолжал сомневаться Тадеуш.

- Нет, об этом даже в соответствующей литературе написано. Могу дать почитать. К тому же, смею напомнить, между вами двумя установилась крепкая связь, фактически родственная, а это хорошая защита от каких-либо убытков.

- В самом деле? - Франц тоже заинтересовался.

- Смысл мне лукавить? У нас с Лео нечто похожее, иначе между нашими вторыми ипостасями не было бы такого взаимопонимания. Она же хищник.

- Хм, а ты... - полудемон сосредоточено вгляделся в Верховного Мага. - Ты ведь даже не человек!

- До сих пор не заметил? - удивился Тадеуш.

- Как-то времени не было смотреть в этом смысле, да и защита хорошая. Но теперь вижу. Невероятно! Всегда думал, что эльфа встретить больше шансов!

- Это смотря когда, - хохотнула я, подумав, что пару месяцев назад он мог бы застать полный комплект.

- Я снова убеждаюсь, что у вас удивительные друзья! - заметил Тадеуш.

- Есть немного.

- Лишняя скромность тебя погубит, - усмехнулся Андре.

- Ну-ну, - фыркнула я. - Лучше положи мне еще кусочек мяса.

В последнее время наше меню было просто смертью вегетарианцу. Мясо на завтрак, обед и ужин. В доме оказалось слишком много оборотней, которым требовалось подкрепить силы. Да и Франц от нас не отставал.

Глава 39.

Заметив мой задумчивый взгляд, полудемон сказал:

- Да, между нами много общего.

- Догадываюсь. Особенно учитывая, как легко Кайе удалось вписаться в ряды вервольфов.

- Кайя? - переспросил Франц.

- Да, ты ее видел. Дочь Иншала. Она тоже полукровка. Собственно, благодаря им, нам и удалось тебя найти, - объяснила я.

- И тоже не захотела оставаться?

- Нет. У нее здесь муж, стая, а с отцом и так видятся.

- Хороший вариант.

Видно, что Францу немного завидно, что кто-то нашел возможность нормального существования, в то время как у него получилось совсем иначе.

- Уверена, Юрела сильно сожалеет о своем поступке, - я решила подбодрить полудемона.

- Не важно. Со временем, может, что и изменится, но пока я даже слышать о ней не хочу. У меня есть кого назвать семьей, - с этими словами он несильно сжал руку Тадеуша, на что тот понимающе улыбнулся.

- Кстати о семье, - опомнился Андре. - А где Лайнел?

- Они с Жанной уже позавтракали, - ответил Некромант, и, увидев вопрос в наших глазах, добавил: - Нет, мы не ссорились. Скорее он обзавелся новыми знакомыми.

Прозвучало как намек, но мы все поняли, правда, я все же сказала:

- Надеюсь, вернувшаяся Кайя не ворвалась к ним в самый ответственный момент.

- Вряд ли, - понимающе усмехнулся Франц.

- Танат, я так понимаю, тоже вернулся к себе? - спросила я у Андре.

- Как обычно, - кивнул Верховный Маг.

- Никогда не думал, что удастся познакомиться с ним, - признался Некромант.

- Почему? - удивилась я. - С Селестой ты же знаком. А она его сестра. Кстати, тогда вполне мог быть и он.

- Теперь я это понимаю.

- Спасибо за знакомство и от меня, - вставил полудемон. - После такого как-то легче относится к собственной смертности.

- Да не за что, - как-то сложилось, что мне подобные страхи вообще чужды, но это не значит, что я не могла понять других.

- Вообще я счастлив познакомиться со всеми вами! - продолжил Франц. - Вы столько сделали для нас!

- Только давайте не будем начинать старую песню! - я поспешила остановить излияния. - Кстати, а где Эд?

- Думаю, спит еще, - ответил Тадеуш. - Он неисправимая сова, поэтому использует любую возможность поспать подольше. Из-за работы в госпитале это получается нечасто.

- По-моему, среди Некромантов жаворонкам вообще не место, - усмехнулась я.

- И то верно. Ночью наши силы увеличиваются в два, а то и в три раза. А у классических магов тоже так?

- Нет, - ответил Андре. - Мы почти не привязаны к времени суток, ну если только прибегаем к специфическим заклинаниям.

Так, за разговорами, и прошел завтрак. К самому концу подошли Крис и Эд, так что мы с ними пообщались.

* * *

Когда стало ясно, что угроза моему здоровью миновала, Тадеуш и Франц засобирались домой. Я их понимала. Столько дел надо было решить!

Эда Андре еще накануне отправил через телепорт. Но его ученику такой способ сейчас не подходил, памятуя о необходимости воздерживаться от магии. Поэтому сладкая парочка возвращалась самолетом.

Уж не знаю, каким образом, но Франц быстро выправил себе все необходимые документы. Даже с визой российской и отметкой, что он просто работал здесь какое-то время. Видно, мастерство не пропьешь.

Так что через два дня мы провожали всех троих (Лайнел отправлялся с ними, конечно же) в аэропорту. Как водится, объятья, обещанья. Жанна очень трогательно чмокнула вервольфа в щеку, так что я заподозрила, что она скоро нанесет ему личный визит. Кайя же ничтоже сумняшеся обняла Франца, хихикнув:

- Ну, пока. Глядишь, еще породнимся.

- В каком смысле? - опешил полудемон.

- Похоже, мой отец и твоя мать нашли общий язык, и у нас будет брат.

Кажется, Франц не поверил своим ушам, но голос девушки звучал серьезно. Справившись с первым шоком, мужчина пожал плечами:

- Что ж, могло быть и хуже.

На это Кайя показала ему язык. Мы рассмеялись, после чего наши гости пошли на посадку, а мы в сторону дома. По пути я не могла не уточнить:

- Кайя, как Иншал вообще мог согласиться?

- Ну, они и раньше... дружили, иначе он не смог бы столько узнать. К тому же, как ни странно, после твоего внушения и всего, что произошло, Юрела изменилась. Не кардинально - слишком мало времени прошло. Но тенденции положительные.

Я лишь многозначительно хмыкнула, а Андре сказал:

- Что ж, Иншал уже давно взрослый мальчик, и способен сам прикинуть что к чему.

- Это да. Уж не знаю, как все сложится, но я рада, что у отца будет еще один ребенок. Я-то по понятным причинам даже бывать там подолгу не могу. Да и у меня своя жизнь.

- Глядишь, и пополнение будет, - заметила Жанна.

- Рано. Лет через десять подумаю, - возразила Кайя.

В этом я ее понимала. Даже по человеческим меркам она совсем еще молоденькая девушка. Куда спешить? Видела я результат подобных гонок - душераздирающее зрелище.

Впрочем, у Жанны хватило такта не настаивать, так что наша мирная беседа продолжилась до самого дома.

Вечером проведать меня зашли Иветта с Евой. Накануне они тоже были - прощались с Тадеушем и Францем. Несмотря на короткий срок знакомства, мы все очень сдружились. Даже удивительно! Видимо, совместные испытания сближают. Похоже, мы продолжим дружить семьями. Хотя более разношерстной компании сложно придумать. Но не все ли равно? Главное - отношения!

Эпилог.

Танат оказался прав, и где-то через неделю я полностью восстановилась, и побежала разгребать дела в клубе. Наш народ так удивил мой больничный (еще бы, первый за черте сколько времени!), что каждый счел своим долгом подойти и как бы между прочим справиться о моем здоровье. Ник подходил дважды.

Под конец дня я даже хотела прибить к двери табличку: "Шеф здоров, жалоб нет. Не кормить!", но народная тропа все-таки заросла. Знаю, подруга моя постаралась, но все равно приятно.

С Тадеушем и Францем у нас теперь регулярная "видеосвязь" - Андре настроил. Через зеркало. Как только Некромант восстановится, так они смогут и в гости к нам перемещаться.

Возвращение в родные пенаты у них прошло хорошо. Быстро удалось доказать, что просто произошла ошибка, и Франц вовсе не умер, а уезжал на некоторое время. А так как со стороны единственного наследника возражений и имущественных претензий не последовало, то все восстановили в кратчайшие сроки.

Правда, перенимать дела у управляющих бизнесом Франц не торопился, стараясь получше вникнуть в суть дел.

Вообще, судя по хитрым и довольным лицам Тадеуша и его партнера, у них как раз протекал второй медовый месяц. Так что им можно только позавидовать.

Кайя с Жанной погостили еще недельку. Весьма насыщенную с культурной и шоппинговой точки зрения, а потом тоже отправились к себе. За эту неделю мы еще больше сблизились, и прошлые обиды канули в Лету. Мы с Иветтой уверили их обеих, что будем рады встречаться чаще.

Так что у нас все получилось. Все довольны, все счастливы. Ну и я, как обычно, по уши в приключениях. Но я уже почти привыкла.

КОНЕЦ


Оценка: 5.01*7  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"