Anid: другие произведения.

Эффект крови (тень хранителя - 2)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Становой хребет цивилизации - мгновенная телепортация под угрозой. Крошатся от непосильных нагрузок казалось вечные портальные камни, а тайна их изготовления так не раскрыта. Все силы основных игроков брошены на поиск единственного секретоносителя. Ведь ставка как никогда высока - мировое господство. Смертоносная кинеж, хитроумный отставной дипломат или загадочная цифровая тень Харнителя - кто из них получит вожделенный приз?

  Эффект крови.
  
  
  Пролог
  
  Двое немолодых мужчин неспешно подымались по лестнице многоэтажного социального дома для беженцев, что раскинулся на окраине столичного мегаполиса.
  Лампочки здесь были частично выбиты, а сама лестница завалена всяким мусором и еще здесь невыносимо воняло мочой.
  - Ненавижу такие дома. И кварталы эти ненавижу. Уроды. Сами живут в дерьме и где появляются - загаживают все. Вечно проблемы. - Первый мужчина, особо не таясь, обнажил свой игольник. Шугнув было направлявшегося к ним неряшливо одетого подростка. Тот сообразил все правильно и бегом кинулся от странной парочки.
  - Зато удобно. Никто не догадается сунуть сюда нос.
  - Но сунулись же.
  - Разберемся. Это банальная утечка информации. Кто-то недоработал.
  - А мы расхлебывай. Что там дрон?
  - Все чисто до двери на этаж.
  - Семнадцатый?
  - Семнадцатый. - Подтвердил второй, являвшийся оператором беспилотных дронов. Он двигался, чуть прикрыв левый глаз. Это был один из отличительных признаков, что оператор одновременно управлял несколькими подключенными дронами-шпионами.
  - А окна?
  - Закрыты. Жалюзи задернуты.
  - Что с камерами наблюдения, здесь вообще следящая сеть есть?
  - Шутишь? Какая сетка. Тут ее компоненты воруют сразу, как только монтируют. Сюда даже толком контекстная реклама не залетает. Бьют ретрансляторами, плюс сигнал с орбиты.
  - А как же всевидящее око?
  - А как ты думаешь, почему лабораторию сюда запихали. Спутники, разумеется, отслеживают что могут, но...
  - Я, наверное, приготовлюсь? - Первый вопросительно посмотрел на своего напраника.
  - Давай. Том. Мы почти пришли. Это уже пятнадцатый этаж.
  Первый кивнул и осторожно положил игольник на ступеньку, предварительно ногой откинув мусор. Затем по его одежде побежали тонкие ломанные серебряные линии, хорошо заметные в полутьме. Следом линии уплотнялись, на глазах превращаясь в доспехи навороченного бронекостюма. Через секунд двадцать Том превратился в боевика, упакованного в ультрасовременную броню-призрак. Подняв игольник правой рукой, левой он извлек из недр своей брони пробойник и весело сказал: 'Я готов'.
  - Я запустил дрон в вентиляцию. Сейчас будет картинка коридора.
  - Что там? Ильц, не томи. - Том чуть приплясывал от нетерпения, уже замерев перед входом на семнадцатый этаж.
  - Лови изображение. Двое в стандартной броне, вооружены импульсными автоматами. Стоят прямо напротив нашей квартиры. Не бандиты, но на боевиков-корпорантов тоже не похожи. Видимо наемники.
  - Валим? - Том чувствовал как по его венам и артериям разгоняется волна тепла. Это начинал работу боевой коктейль, введенный интегрированным виртуальным помощником буквально десять секунд назад.
  - В мертвую. Но сначала доложимся. - Распорядился Ильц. И тут же забубнил в микрофон: 'Первый. Это семнадцатый. У нас код красный'.
  - Подтвердите код. - Мгновенно отозвался обеспокоенный диспетчер.
  - Код красный.
  - Подтвердите адрес.
  - Дом номер десять, двадцать второй квартал, шестидесятый округ.
  - Принято. Помощь уже в пути. Разрешаю действовать. Приоритет данные.
  - Принято. - Отозвался Ильц и затем скомандовал: 'Работаем'. Следом он распахнул дверь на этаж и в образовавшийся проем рванул Том. Тут же практически неуловимо зашипел игольник, выбрасывая десятки смертоносных вольфрамовых жал.
  - Два двухсотых. Дверь закрыта, но не заперта. - Том для верности не побрезговал сделать контрольные выстрелы.
  - Я поставил сплошную завесу помех. Не спеши. Сначала дроны. - Ильц запустил своих малышей дальше и тоже извлек из недр одежды малогабаритный и бесшумный автомат 'Вихрь-70'. - Дай им пару секунд, они уже внутри. Справа по коридору комната. Там трое боевиков курят и пьют кофе. Они немного напряглись. И пытаются справится с помехами. Дальше комната с лабораторией. Вижу шесть тел и еще один привязан к стулу. Состояние не очень. Его видимо пытают.
  - Их и было семеро. Четверо биномов и трое охранников.
  - У пленника стоят еще двое. Дальше третий ковыряется в оборудовании. У него в руках переносной терминал.
  - Ждем или работаем? - Том проверил индикатор заряда игольника и набрал побольше воздуха в легкие.
  - Работаем. Первым подрываю светошумовые заряды я. Потом валю тройку боевиков. Твоя цель - кто в комнате. Постарайся взять кого-то живым.
  - Я готов. - Том так же бесшумно выдохнул. И зажмурился. Хоть фильтры отработали как надо и приглушили хлопок заряда, но даже сквозь затемненную пластину лицевой брони глаза мимолетно уловили ярчайшую вспышку.
  Следом затарахтел 'Вихрь-17', выкашивая дернувшихся наемников.
  - Я пустой, прикрой. - Ильц пригнулся, меняя обойму, а мимо сначала пролетела следующая световая граната, а потом пронесся серебряный вихрь напарника. Его встретили частые выстрелы ослепленных врагов. Они били наугад, в ответ Том стрелял прицельно. И вскоре лишь молчаливые стоны двух выживших наемников, совершивших налет на лабораторию, попеременно нарушали кладбищенскую тишину съемной квартиры.
  - Черт последнего бинома пристрелили. - Ильц потрогал пульс у поникшего заложника на стуле.
  - Скверно. Я в этих склянках ни черта не понимаю.
  - Давай сажай их на стулья и фиксируй. Лови паутинку - Ильц, не спуская палец с курка, кинул напарнику моток универсальной клейкой ленты, прозванной в простонародье 'паутинка', припасенный как раз для таких случаев.
  Едва усадив и зафиксировав первого, державшегося за простреленные руки и угрюмо молчавшего, Том подступил ко второму, как тот разразился отборнейшим матом вперемешку с угрозами: 'Ну все, подонки. Вам конец. Вас больше нет. Вы на кого руку подняли...'.
  Ильц криво усмехнулся, а Том отработанным ударом пробил пленному точно в печень, благо, что бронежилета у того не было. Пленный согнулся от боли и зарычал. Из его рта пошла пена. Видимо он был под воздействием наркотических препаратов.
  - Заткнись тварь. - Бросил Ильц.
  - Сам заткнись, сука. Я тебя рвать буду. Я... - Больше ничего договорить пленник не успел. Ильц выстрелил ему точно в голову, забрызгав мозгами второго пленника.
  - Ругаться нехорошо. - Том посмотрел на единственного теперь уцелевшего противника. Тот часто-часто дышал и боялся даже пошевелится.
  - Ответь мне на один вопрос. Вы в этой биологической мути что-то понимаете?
  - Нет. - Хрипло отозвался пленник.
  - Тогда зачем всех пристрелили?
  - Гедыш, старший, вон он валяется, вызвал сюда одного спеца. Тот вроде должен был разобраться чего тут химичили. Нам сказали тут лаборатория по производству наркоты. А это наша территория.
  - Ясно. Один будет спец или с прикрытием?
  - Один. Мы его потом тоже хотели в расход. Чтобы не платить.
  - Логично. - Ильц оторвался от допроса и сообщил Тому. - Скоро будет гость. Надо встретить.
  - А наши? - Том вновь проверил уровень индикатора заряда на игольнике и перезарядил пробойник.
  - На подъезде. Там какие то проблемы с транспортом.
  - Пойду трупы из коридора затащу. А то местные еще полицию вызовут.
  - Давай. Хотя скорее их разденут сначала, обчищут, а потом вызовут. Кто вас навел на квартиру... - Продолжил блиц-допрос старший двойки.
  Тем временем по лестнице, где совсем недавно поднимались Ильц с Томом, спешил вверх молодой человек в эксцентричном кожаном прикиде, крепко прижимая к груди свой информационный терминал, старенький, но вполне функциональный.
  Хруст под ногами битого стекла нисколько не волновал спешащего к своей цели молодого человека. Он надеялся немного подзаработать и такие мелочи, как мусор и запах, его не волновали.
  Поднявшись на этаж, он нашел нужную дверь и, убедившись, что номер совпадает с присланным в сообщение, надавил кнопку звонка.
  Дверь тут же распахнулась и в лоб молодому человеку уставился ствол. От неожиданности чуть заикаясь тот произнес: 'Я Ингрэм. По вопросу анализа массива данных'.
  - Заходи. - Последовал ответ. - И приготовься поработать.
  - Сначала деньги.
  - А ты студент что ли? - Тому доводилось встречать такую породу безбашенных и головастых юношей.
  - Второй медицинский. Факультет прикладной микробиологии. Пятый курс.
  - Сколько обещали? - Том даже повеселил складывающийся разговор.
  - Тысячу кредо.
  - Держи. - Том подставил для считывания обезличенный терминал и студент, улыбаясь, мгновенно снял требуемую сумму.
  - Куда проходить?
  - Вперед. Ты только не пугайся у нас тут немного не прибрано.
  - Ага. - Ингрэм двинулся по коридору и затем, войдя в разгромленную лабораторию спросил: 'А почему тут так много мертвых людей?'
  Том хохотнул. Пленный вытаращил глаза на такое наивное чудо, а Ильц просто сказал: 'Давай ближе к делу. Надо понять, чем тут занимались. В общем, нужны данные'.
  - Если пароли не стоят, то это быстро. - Ответил Ингрэм и принялся за работу. Ему потребовалось минуты три, чтобы с тихим присвистом начать рассказывать: 'Здесь в основном массив данных исследований кусочка ДНК нескольких людей с ярко выраженной аномалией.
  - Исследований и все?
  - В целом да. Они изучали - почему кодирующая функция плазмида стала вносить в клетки новую информацию, о которой судя по всему ничего не известно современной науке. Ими был выявлен один приобретенный признак, после этих изменений. Также они изучали способы образования пилей (F-плазмида), резистентности к антибиотикам (R-плазмида), выделении бактериоцинов (Col-плазмида) и тому подобное'.
  - Так стопе. - Замахал руками Ильц. - Я в той мути не рублю не разу. Попробуй более внятно. Что за пили такие?
  - Пили или фимбрии, или ворсинки - нитевидные белковые структуры, расположенные на поверхности клеток многих бактерий.
  - Еще раз стоп. Объясняй, как будто я ребенок. Просто и сразу понятно.
  - Хорошо. Я попробую. Здешним исследователям, если судить по записям, оказалось под силу вычислить существование гена, защищающего определенный участок ДНК носителя от любых попыток изменить себя. Это очень нехарактерно для биологического организма. Это было здесь доказано определенными опытами.
  Дальше тут говорится, что данный участок ДНК видимо появился под воздействием неустановленного внешнего воздействия и "переехал" из хромосомы в плазмид. Это подготовило его для очень быстрого межвидового распространения. Как только это произошло, неуязвимая часть ДНК стала готова передаваться при рождении любого ребенка дальше и дальше.
  Еще генетики утверждают, что, опираясь на анализ присланных биоматериалов, они обнаружили следы изменения ДНК на уровне не подвластном современной науке.
  Изучая выделенный участок ДНК, они вывели ряд закономерностей. Этот искусственный геном, помещенный в бактерию, делает ее практически неуязвимой. Видоизмененный микроорганизм начинает успешно сопротивляется действию полсотни различных типов антибиотиков и реагировал только на один класс лекарств.
  - Тогда поясни, при чем здесь плазмиды?
  - Материальной основой наследственности, определяющей генетические свойства всех организмов, в том числе бактерий и вирусов, является ДНК. Плазмиды несут две функции - регуляторную и кодирующую. Первая состоит в компенсации нарушений метаболизма ДНК клетки хозяина. Например, при интегрировании плазмиды в состав поврежденного бактериального генома, не способного к репликации его функция восстанавливается за счет плазмидного репликона.
  - Подожди, голова кругом. Суммируем, головастики смогли вычленить некий ген в ДНК. Он искусственный и уникальный.
  В этот момент в дверь опять позвонили. А потом в нее принялись буквально дубасить.
  - Двое. Местных. Один с парализатором, второй с кинжалом и огнестрелом. Доспехи или силовой щит отсутствует. - Одновременно Ильц скинул картинку напарнику.
  - Я разберусь. - Том опустил лицевую пластину, бронешлема и привычным жестом вскинул руку с пробойником на уровень груди.
  Приблизившись к входной двери, он прислушался. Из коридора доносилась вперемешку с отборной руганью: 'Слышь, пришло время платить за покровительство, мы вас предупреждали. Козлы если не откроете сами, мы вам бошки пооткручиваем...'.
  Том пожал плечами. Отморозков везде хватает, даже в столице. Ориентируясь на картинку транслируемую дроном, он прицелился и сделал два выстрела из пробойника прямо через дверь. Когда он вернулся назад, Ингрэм уже заканчивал свой ликбез: 'Главное их открытие, за что отвечает именно этот кусочек ДНК человека, который был изменен'.
  - И за что же? Придает какие-то волшебные свойства?
  - Здесь об этом ничего не сказано. Этот выделенный ген меняет состав крови у человека, причем радикально.
  - Эффект крови значит. А какой цимус?
  - Этого они выяснить не успели...
  
  ***
  В себя Олег пришел в очередных застенках. Вначале он просто проснулся в липком поту и ознобе, совершенно не понимая, что с ним происходит. С трудом осмотревшись, мальчик понял, что вокруг лежали тела таких же неудачников, как и он. А вместо двери впереди виднелась массивная решетка, за которой скучали двое охранников, вооруженных парализаторами и дубинками.
  Сначала мальчик решил, что привидевшееся - просто плохой сон. Затем осознал, что все происходит наяву и его затошнило. Сдержавшись и стараясь не двигаться, он решил еще раз внимательно осмотреться.
  Это узилище напоминало скорее огромный ангар. Где выход преграждала сетка и массивные прутья, образующие непреодолимую преграду. Окон нигде не было. Воздух был насыщен кислородом и тяготение вполне привычно. Хоть это радовало. Он все еще на планете.
  Тем временем тело оттаивало рывками. Точнее мышцы обретали подвижность постепенно. Стараясь особо не шевелиться, мальчик усилием воли стал разгонять кровь, как на тренировке по медитации. Концентрация даже в таких сложных условиях далась Олегу легко. Полностью настроив свое сознание на необходимый лад, мальчик стараясь не выдать, что он очнулся, погрузился в размышления. Спешить точно было некуда. Лучше немного выждать и понять, куда в этот раз он влип.
  Тем временем самый прыткий и резвый из пришедших в себя внезапно вскочил и бросился со всей дури на решетку с криками: 'Это произвол, вы не имеете права'. На что один из охранников лениво навел парализатор в его сторону и нажал на курок.
  'Бамс' и очередной парализованный рухнул на пол. А по камере прошлась волна излучения, выкручивающая всем присутствующим мышцы наизнанку.
  - Не дергаться, не разговаривать, ублюдки! - Прокричал второй и словно отъявленный садист несколько раз пальнул парализатором по едва шевелившимся людям.
  - Говорили мне, что опять начался сезон сбора 'мясного каравана', да я не поверил. Ведь суки только месяц назад один уже отправили. - Лежавший рядом с Олегом пожилой бродяга закашлял и сплюнул сгустком крови.
  - Что за мясной караван? - Олег не утерпел и спросил.
  - А малец, ожил? Не шевелись. Лучше укройся за чьим телом. Им-то все равно, а нам с тобой еще заморозка предстоит. Пальнут еще раз для острастки и не выберемся.
  - Куда нас отправят?
  - Я толком подробностей не знаю. Всякое болтают. Типа нашли какую-то планету и теперь там рабы нужны или работяги.
  - Неужели никто ничего не знает?- Олег удивился. Такие масштабные операции по принудительному сбору рабсилы должны были обрасти сотней правдоподобных объяснений и предположений, зачем нужны рабы в промышленных количествах.
  - Слухов много ходит. Но конкретики очень мало. Думается один слух точен - мрут там люди как мухи, вот такие мясные караваны туда людишек и тягают. А что бы не накладно было кормить и поить, везут замороженными.
  - Криотехнология? - Блеснул невесть откуда всплывшим словечком Олег.
  - Она самая. А ты, я смотрю, не простой беспризорник. Бродяга с прищуром рассмотрел собеседника. - И костюм на тебе инженерный. Украл?
  - Так криотехнологии древность невообразимая. - Олег проигнорировал последний вопрос, продолжив шепотом беседу. Стараясь не как не реагировать на простую подначку. Не к чему это было.
  - Верно. Откопали ее где-то здешние работорговцы. Нелюди одним словом.
  - А правительство знает?
  - Власть то? Конечно. Шваль всякую сплавлять, да еще и за деньги. Неугодных тоже туда. И патронов тратить не надо. Билет то в один конец. Я вот не слышал, что кто-то вернулся.
  - Круто. - Олегу захотелось еще, что нибудь сказать. Но он сдержался.
  - Внимание, сейчас откроются двери, следовать строго по одному по проходу. Повторяю, сейчас откроются двери, следовать строго по одному по проходу. - Реагируя на механический голос, повсюду зашевелились люди. Настороженно зыркая в сторону стражников с парализаторами они привставали и озирались, гадая, откуда откроется проход.
  - Ты как встанешь? - Бродяга слишком легко поднялся и посмотрел на мальчика. Олег утвердительно кивнул, хотя сам прекрасно понимал, как сейчас беспомощно его тело. Он поднялся лишь на морально-волевых, передвигаясь, словно в замедленной съемке и с таким усилием, что казалось мальчик может отключиться в любой момент. Где-то в середине пути к чертовым дверям, открывшимся в глубине ангара, Олега повело вниз. Мальчик закрыл глаза и едва удержался от того, чтобы не упасть.
  В конце пути, преодолев весь ангар и через двери попав в новый отсек, он просто свалился на скамейку и растянулся там размазанный. У него не было даже сил сидеть.
  - Это у них типа отбора, сильнейшие получат больше шансов. Ты как? - Этот вопрос бродяги-спутника придал Олегу сил - и эмоциональных, и физических. Он зашевелился уже гораздо бодрее и смог оценить обстановку. Таких отчаянных и сильных набралось всего двадцать семь человек на весь ангар, забитый людьми.
  - Проходим дальше, раздеваемся, вещи складываем в герметичные мешки, по прибытии вам их отдадут. - Вновь загремели динамики. И мальчик поднялся - без надрыва, без спецэффектов, без лишних дерганных движений, просто потому, что надо. Все это наблюдал бродяга. Внимательно и очень пристально.
  Олег этого не видел. Раздевшись, мальчик почувствовал, что здесь очень холодно. Просто стоять на месте было невозможно. Он механически начал переставлять ноги, стараясь хоть чутку согреться. Мальчику казалось что он полностью выдохся. 'Не знаю, как я продержусь дальше'. - Мелькнула у Олега паническая мысль. Но вновь на помощь пришло необъяснимое. Где-то в глубине подсознания родилась спокойная и уверенная мысль - 'Старайся дотерпеть до конца'.
  Дальше мальчик мобилизовал все внутренние резервы и включился снова - на заключительном отрезке пути он уверенно прошел мимо падающих людей, войдя в число двадцати, сумевших добраться до условного финиша.
  - Тут совет дам бесплатный. Про заморозку я наслышан. Колют прям в кровь реагент какой-то. Он и притормаживает жизнедеятельность. Потом понижают температуру и заливают тело сберегательным гелем. Так и полетим. По прилету обратная процедура. - Бродяга вновь оказался рядом. Надсадно закашляв после длинной фразы.
  - Процент неудачной отморозки известен? - Олег огляделся, куда он попал на этот раз. Белая кафельная плитка и яркий искусственный свет наводили на не самые приятные воспоминания.
  - Болтают что один к двадцати. Но здесь понимать надо. Вводят всем одну дозу без учета массы тела. Да и видимо разводят концентрат на отвали. Кто последний будет тому шансы не пережить полет - максимальны.
  - Я понял. - Олег словно почувствовал, как внутри разгорается ярость. Еще глухая, но жаркая и отчаянная. Он еще поборется за свою жизнь.
  - Мне-то все одно, что заморозка, что разморозка. Легкие никакие, шансов пережить маловато. А тебе самое то. Только пошустрить надо. Держись в первых рядах и укол тебе сделают нормальный.
  - Я понял. А зачем вы мне это рассказали? - Олег давно не верил в человеческий альтруизм.
  - Слишком внезапно меня загребли. Не успел подготовиться толком. Там человечек будет один. Нужно ему весточку передать...
  - Там это где?
  - Там это куда отвезут. - Бродяга оскалился и Олег понял, что перед ним никакой не нищий, а битый жизнью тяжело больной волчара, который перед смертью хочет побольнее укусить врага.
  - Думаете не обману?
  - Можешь, да выбора особого нет.
  - Хорошо. - Согласился Олег. - Ваш совет стоит этого.
  - Держи. - Бродяга протянул Олегу два миничипа. - Одно послание. Второй мой подарок.
  - Что там?
  - Подарок сам посмотришь. Если захочешь. А послание передашь на складе кладовщику. Он будет сам огромный и со шрамом на лице. Не перепутаешь у него он такой, словно крест выжжен...
  - Можно последний вопрос?
  - Валяй.
  - Почему именно я. Тут же нас под сотню. - Олег уже разделся полностью и теперь с сомнением смотрел на полученные микрочипы. Бродяга, видя затруднение мальчика, протянул ему тоненькую полоску 'паутинки' телесного цвета.
  - Здесь нас пятнадцать. Из них семерых я знаю в лицо. Уголовники. Остальные, кроме тебя человеческий мусор. Слабые они духом. А у тебя глаза злые и решительные. Прям, как у меня в молодости. Да и возраст, вряд ли ты сюда специально попал.
  - Внимание. Сейчас откроется проход. Не толкаться, входить по одному. За драку - выстрел парализатора. - Механический голос совпал со звуком открывающихся ниш под потолком. Откуда высунулись хищные обводы стволов мощных парализаторов. Такой если включить на максимум просто убьет любого человека, банально превысив допустимый порог боли.
  - Готовься. Сейчас начнется толкотня. - Бродяга распрямился и добавил. - Держись за спиной.
  А потом началось шоу. Все пятнадцать человек попытались шагнуть к виднеющейся в стене металлической двери, чтобы занять лучшую позицию.
  Но загадочный попутчик Олега превзошел всех. И если одни просто пихались, другие осторожно пытались оттереть соперника, то бродяга начал бить жестко и очень уверенно. Причем его удары, неброские, приходились точно в болевые точки, от чего люди складывались пополам и переставали даже думать о проклятой двери.
  Бродяга казался безжалостным мясником, даже не знающим пощады маньяком, которого не могли испугать даже прицелы двух стационарных парализаторов. Он сфокусировался исключительно на цели и заставлял свое измученное тело двигаться к ней.
  Олег, скользя за его спиной, без труда изворачивался мимо приходящих в себя мужчин и женщин, прекрасно понимая, что остановить такого соперника, можно только убив его.
  Прежде чем кто-то успел понять, что происходит, бродяга расчистил путь Олегу и втолкнул его первого в открывшуюся дверь...
  В новом зале виднелось одно единственное кресло. Пулей пролетев все расстояние, Олег вскочил в него и с облегчением услышал гул включившийся силовой преграды.
  - Расслабитесь. Сейчас вам будет сделан укол. - Мальчик не успел толком сообразить, о чем говорить механический голос, как область в районе поясницы ожгло. Будто пронзили раскаленной иглой. И Олег очень плавно выключился.
  Новое пробуждение не принесло ничего хорошего. Мальчик обнаружил себя обложенным мешочками со льдом и накрытый мокрым полотенцем, с капельницей, лежащим на узкой кушетке в тесном кубрике видимо какой-то космической станции. Тяготение ощущалось чуть меньше привычной нормы, а воздух был весьма специфичен. Потом внезапно вернулся слух.
  - А я говорю вам, его болевой порог был просто невероятен, он уже практически очнулся. Это абсолютный рекорд. Его надо...
  - У нас нет времени на эксперименты. Направляйте его в зону карантина. Потом лотерея рассудит насколько он уникальный. - Голос последнего говорившего был хриплый и уставший. Но тон которым это было произнесено, не оставлял никакого поля для маневра.
   - Встать сможешь? - Этот вопрос был уже обращен к мальчику. Олег заторможено кивнул. Затем последовал резкий болезненный рывок, освободивший его от капельницы, и сильные руки помогли приподняться в положение сидя.
  - Где я? - У Олега было множество вопросов, но этот вырвался самым первым.
  - В 'Тупике', малыш. Поздравляю тебя с прибытием в никуда. - Врач прижал место, где была капельница нашлепкой из 'паутинки'.
  - 'Тупик'?
  - Он самый. Отсюда нет выхода. Да и не живут тут долго. Ладно, потом все поймешь. Двигай по коридору в его конце туалет и душ. Тебя скоро начнет выворачивать наизнанку, выблюешь всю гадость, что в тебе скопилась. Потом мойся и выходи в следующий коридор, там будет каптерка. У тебя на руке номер. Покажешь его кладовщику, получишь свои вещи. Он тебе скажет куда дальше.
  -А???
  - Достаточно вопросов. У меня целый эшелон, таких, как ты. Вали давай. - Медик беззлобно подтолкнул мальчика и тот сделал пару неуверенных шагов вперед.
  А затем Олега стало накрывать. Живот вспучился, а к горлу подошла волна тошноты. И мальчик бегом припустил к туалету. Спустя минут десять бледный и злой он подошел к могучей двери обитой стальной пластиной, на которой была сделана лазерная гравировка 'Кладовка'.
  Пройдя вовнутрь, дверь оказалась неимоверно тугая и скрипучая, мальчик наткнулся на насмешливо-внимательные взгляды сразу троих человек.
  Стоять голым перед тремя взрослыми людьми было весьма непривычно. Но Олег прошел слишком суровую школу жизни, чтобы показать свое смущение. И поэтому мальчик внешне спокойно стал тоже разглядывать присутствующих.
  Первым был очень старый человек, Олег даже засомневался человек ли это вовсе. Таких старых он не видел никогда в своей жизни. Следующим был юркий подвижный парень с бегающими глазами и нехорошей ухмылкой на лице. Он сразу не понравился мальчику. А вот последний как раз и был тем самым меченным, про которого предупреждал бродяга.
  Поэтому мальчик прямиком направился к нему. С трудом отодрав паутинку, он выложил под весьма удивленные очи кладовщика чип и сказал: 'Вам просили передать'.
  Меченный без слов цепко ухватил чип и законтачился со своим коммуникатором. Буквально через секунд десять он прервал чтение и эмоционально спросил: 'Где он?'.
  - В этом караване. Я первый из него. Только он сказал, что вряд ли выдержит разморозку.
  - Это мы еще посмотрим. Так, пацану вколоть четвертый набор, я отлучусь на пять минут.
  - Четвертый? - Вдруг взвыл парень с бегающими глазами. - Да у меня самого только третий. За что ему?
  - Пасть закрой. А то быстро на лотерею загремишь. - Кладовщик даже не рыкнул, он просто чуть поиграл голосом. И парень мгновенно заткнулся и даже чутку побледнел, одарив Олега злобным взглядом.
  Мальчик предпочел ничего пока не спрашивать. Он показал свою руку с цифрой и вскоре получил запаянный пакет со своей одеждой. В карманах обнаружилась даже вся мелочевка, не говоря об коммуникаторе. Что было, в общем, удивительно.
  Дождавшись пока Олег оденется, тот самый молодой с крысиной мордочкой позвал мальчика в следующую комнату. Покусывая губу, видимо от волнения, он указал Олегу на кресло, а сам уже приготовил инъекционный пистолет, держа его в руке.
  - Что вы собираетесь мне колоть? - Олег не собирался так просто подставлять свое плечо под укол. Где-то в глубине сознания колокольчиками зазвенел голос - 'Никому нельзя доверять'.
  - Что сказали, то и колю. Не дергайся ты. Ничего плохого с тобой не случиться. - Голос парня стал вдруг очень слащавым. И мальчик лишь уверовался во мнении, что торопиться с этой прививкой не стоит.
  А молодой кладовщик, которому надоело ждать, вдруг решительно поднес инъекционный пистолет к мальчику, целясь ему в плечо. Но тут случилось две вещи. Первой и весьма неожиданной стало ответное движение Олега. Он ловко присел, а затем стремительно ткнул кулаком точно в левую коленную чашечку парню и кувырком откатился назад. Выпрямившись, мальчик настороженно стал наблюдать, как тот скачет на одной ноге, шипя от боли.
  Во вторых в комнату зашел меченный, как для себя обозвал старшего кладовщика Олег. Мгновенно оценив обстановку он обратился к мальчику: 'Почему отказываешься делать прививку?'.
  - Мне ничего не объяснили. И потом ваш помощник стал очень торопливым. Тут что-то нечисто.
  - Почему так решил? - Меченный безапелляционным жестом заставил молодого помощника оставить свои возражения при себе и не возникать. Затем он пристально посмотрел на мальчика. Но того игрой в гляделки было не смутить.
  - Интуиция. - Выдал Олег. И подумал про себя, что вполне может рискнуть проскочить между двумя кладовщиками обратно в коридор. Да вот только будет ли от этого ему польза? Меченный шумно вздохнул, давая себе для принятия решения необходимую паузу.
  - Гавр, дай мне инъектор. - Кладовщик сказал это очень спокойно. Но от этих слов молодой вжал плечи и стал нести какую-то околесицу, про несправедливость и равные шансы.
  - Инъектор. - Меченный требовательно протянул руку и Гавр, едва не скуля, положил в протянутую ладонь медицинский прибор. Меченный проделал с ним какие-то процедуры и отложив инъектор очень тихо спросил своего молодого помощника: 'Ты кем себя здесь возомнил, Гавр?'.
  - Я случайно, не подумав. - Олег предпочел сделать вид, что его здесь нет. Но сам внимательно наблюдал за разворачивающейся сценой. Это была не игра и не заготовка для новичка. По скулам и лбу меченного волнами ходили морщины, запульсировали вены на висках. Он ярился, но сдерживал себя, отдавая отчет, что метать бисер перед свиньей не стоит.
  - Крысятничать решил начать. Завтра на плантации отправишься. На месяц. И если хоть слово кто против тебя скажет, сразу в рейд загремишь без лотереи.
  - Не губи... - Молодой упал на пол и принялся хватать руками ноги старшего кладовщика.
  - Пошел вон. А ты со мной. Расскажешь подробно, как вы встретились.
  - У него есть шансы? - Вдруг спросил Олег.
  - Маловато. Мерзкая процедура эта криозаморозка.
  - Что за четвертый набор и что мне хотел вколоть ваш Гавр. Меченный проигнорировал вопрос мальчика.
  - Сученыш. Он тебя единицей решил одарить. Хотя даже двойка внизу особо не помогает выжить. Только с третьего набора есть какие-то шансы. Идем быстрее. Тут скоро такой бедлам начнется. - И старший кладовщик буквально потащил мальчика куда-то в глубь лабиринта помещений космической станции.
  Нырнув в какой-то закуток, где имелось две железных табуретки и легкий пластиковый стол, кладовщик жестом указал подростку - садись здесь. А сам повернулся к подошедшему следом еще одному обитателю странной станции под названием 'Тупик'.
  - Четверка босс. Как и заказывали. - Олег машинально отметил, что меченный уже перевоплотился в босса.
  - Сразу сообщи мне, как будут новости по самочувствию посланника. И меня хотя бы минут двадцать не беспокой.
  - Все сделаю... - Обитатель станции растворился практически бесшумно.
  - Теперь с тобой. Оголяй плечо. И не дергайся, тут точно четверка. - Укол был практически безболезнен, вызвав лишь прилив тепла в плече.
  - А что это за прививка?
  - Это набор для выживания. - Расщедрился на скупое объяснение кладовщик. - Эх, времени у меня мало. Расскажи все, что знаешь о посланнике. Как познакомились, что он говорил.
  Олег глубокомысленно кивнул и ничего больше спрашивать не стал. Меченный жаждал рассказа и по нему было видно, что особого терпения ему проявлять больше не хотелось.
  В этот самый момент окончательно ожил ранее наглухо заблокированный коммуникатор мальчика. Одарив его ворохом панических сообщений:
  - галасеть отсутствует;
  - глобальная система позиционирования отсутствует;
  - местоположение не установлено;
  -беспроводные сети отсутствуют;
  - уровень заряда критически низкий...
  - Потом почитаешь. - Поторопил меченный мальчика. И Олег, как прилежный ученик, подробно обрисовал, где они познакомились с бродягой и что именно он попросил сделать. К концу рассказа в их закуток заглянул все тот же местный обитатель. Теперь подросток смог внимательно разглядеть его и лишний раз убедиться, что здешние жители по внешнему виду, да и по повадкам, никак не походили на бесправных рабов.
  - Ну, Исмали? - Меченный подсобрался, переключив все внимание на вошедшего. Но тот лишь печально покачал головой: 'Прости, он умер'.
  - Такого человека лишились. - Кладовщик на мгновение потерял над собой контроль и с силой выдохнул, выпуская ярость наружу.
  Этим решил воспользоваться мальчик. Пока взрослые дядьки давали выход негативной энергии, он споро законнектил полученный информационный чип с коммуникатором и украдкой попытался разобраться, что такое подарил ему бродяга.
  - С мальчишкой что делать? - Исмали равнодушно окинул взглядом Олега.
  - Переправь его на планету. Подальше от любопытных глаз. Нечего тут светится. Потом решим, если адаптируется.
  - Ты тогда иди, встречай вновь прибывших. А я им займусь...
  Внезапно именно в тот момент, когда решалась его судьба, в голове Олега всплыла непонятно как возникшая мысль: 'Выявлен конфликт интересов. Включен режим 'устранения неполадок'. Полученная версия оптимизации базового набора имеет приоритет низового уровня. Текущие параметры имеют приоритет высшего уровня. Предлагается объединение с учетом безопасности и эффективной работы имеющегося набора'.
  - Набора чего? - Захотелось закричать мальчику. Но он лишь обреченно осознал очередную появившуюся мысль: 'Приступаю к диагностике. Даю отчет - три, два, один...'.
  Следом обозначилась новая шальная мысль: 'Ничто не утрачивается с миром. Все можно утратить в войне'. - И в голове подростка заиграла музыка. Это были волшебные звуки. Чарующие и завораживающие. Мальчик замер, силясь понять ее, и просто утратил связь с реальностью.
  - Что с ним? - Меченный первым обратил внимание на состояние подростка и аккуратно потряс его. Но тот не отреагировал.
  - Адаптация началась. - Пожал плечами собеседник. Для верности несильно отвесив Олегу подзатыльник. - Видишь, тело реагирует.
  - Я вколол ему четверть часа назад стандартный набор, четверку. Какая к черту адаптация? - И меченный приступил к быстрому и тщательному осмотру мальчика, надеясь прояснить причину спонтанного сопора или комы.
  Осмотр кожи не выявил следов травмы, особенно на голове или шеи. Единственный след был от инъекции, сделанной ранее им лично.
  Признаки сыпи или гиперпигментация также отсутствовали. Температура тела тоже была в норме. В дыхании отсутствовал запах алкоголя, да и любой другой резкий запах. Давление также было в норме.
  - Убедился? Все симптомы на лицо.
  - Час от часу не легче. Или он из категории возможных зомби...
  - Скорее он потенциальный носитель приоритетного набора. - Докончил фразу пытанный жизнью опытный обитатель космической станции.
  - Исмали, бери его в охапку и спускай с орбиты. Вместе с грузами, первым же рейсом.
  - На испытание?
  - Да. Сразу, когда очнется. Отправишь его на полигоне в загон к падшим. Если он из хищников, то они его не тронут.
  - А если зомби - порвут?
  - Значит такая у него судьба. - Меченный потрогал свой шрам. - Нам в рейд идти через цикл. Любое усиление пригодиться.
  - А кто его учить будет? Рейд не прогулка по полигону...
  - Лису попросим. Мальчик то молодой, девственник наверное. Вдруг рыжая поведется... - Исмали невольно вздрогнул и нервно хохотнул: 'Шутишь?'.
  - Нет. Все, разговоры потом. Тащи его к орбитальному лифту. Я договорюсь.
  Исмали послушно кивнул и подхватил окаменевшего мальчишку, как пушинку. Взгромоздив его на плечо, он шустро поволок его по лабиринту бесконечных переходов и отсеков станции. Минут через десять, даже не запыхавшись, он втащил мальчика в просторный ангар, где ярко выделялся очерченный светящимися лентами круг грузовой платформы. На нем уже стояли багажные тележки полные металлических контейнеров, приготовленных для доставки вниз, на планету.
  Затем состоялся короткий обмен репликами с грузчиками и чуть более содержательный диалог с оператором лифта. Еще через три минуты Исмали сидел в удобной и герметичной пассажирской капсуле, примостив впавшего в прострацию мальчика рядом с собой.
  Ввиду отсутствия привычных бюрократических процедур, на станции все происходило очень быстро. Едва последний техник покинул грузовую платформу, упреждающе замигали красным сигнальные лампы, а потом уши коротко резанул звуковой сигнал включения силового поля.
  Следом без рывков и ускорения платформа просто ухнула вниз и стала плавно опускаться с заданной скоростью с орбиты на землю. Вскоре она вошла в верхние слои ионосферы планеты 'Тупик'. И скольжение замедлилась. Силовое поле стало активнее взаимодействовать с пока еще разряженной атмосферой планеты. Датчики пассажирской капсулы показывали нарастание температуры и Исмали решил прикрыть глаза, все равно ничего сделать он уже не сможет, в случае сбоя энергетической защиты.
  Скорость грузового сегмента орбитального лифта была не чета пассажирскому и достаточно быстро платформа пролетела всю стратосферу и достигла густой пеленой облаков. Здесь вновь тревожно поползли числовые значения температурного датчика. Это на полную заработал силовой щит, оберегая платформу от порывов ураганного ветра, что бушевали на 'Тупике' вверху.
  Перед самой посадкой капсулу несколько раз хорошенько тряхнуло. Это на участке торможения, вместо сломанной тормозной двигательной установки, сработали гравитационные компенсаторы, погасившие серией импульсов скорость разгона.
  Однако когда осела пыль от приземления и Исмали распахнул дверцу капсулы, нехорошие предчувствия кольнуло ветерана 'Тупика'. Его никто не встречал. Здесь внизу, даже в периметре, расслабляться было нельзя ни на секунду. Чертыхнувшись про себя, Исмали вылетел из капсулы и активировал свой боевой девайс.
  Моментально ожили ждущие своего часа смертоносные нити боевых струн и чуть проступили на коже очертания вживленных готических наручей на предплечьях. Для диких, живущих одними звериными инстинктами, или для зомби смертельных струн хватит с лихвой.
  Обманчивая тишина завершилась рывком непонятного, выхваченного развитым периферийным зрением. Исмали пресек нападение широким взмахом обеих рук. Боевые струны запели и отчаянный визг умирающего дикого подтвердил худшие опасения ветерана. Это был прорыв, а не банальный побег зомби.
  Дикие всегда сбивались в стаю. И будет крайне неприятно, если вожак у них обладает зачатками разума. Ткнув скоренько щупом-анализатором в мертвое тело измененного, Исмали зло распрямился. Ему попалась банальная пятнашка, не представлявшая никакой ценности для него.
  Еще раз внимательно осмотревшись, ветеран убедился, что видимой опасности больше нет. И зашагал к стеклянной будке оператора лифта, держа свои струны наготове.
  - Вот и первая жертва. - Исмали равнодушно посмотрел на мертвого обитателя стеклянной будки. Тому без затей перегрызли горло. Несчастный не успел даже испугаться, прежде чем умер. 'Убийца тот еще шустрик' - подумал ветеран. В этот момент его окликнули: 'Эй. Ты с орбиты?'.
  - С нее. Что тут у вас происходит? - Исмали развернулся на голос, удерживая часть внимания по сторонам. Двое испуганных работяг с обычными винтовками наперевес, что было крайне сомнительной защитой даже от диких, с уважением смотрели на его струны.
  - Дикие прорвались.
  - Это я понял. А где все?
  - Вожак у них разумный. Троих наших порвал. А сейчас где-то скрывается. Мы его поймать никак не можем. Поможешь? У тебя уровень не чета нашему.
  - Помогу. - Исмали решил больше не рисковать и активировал свою полную защиту. Местные с восхищением смотрели, как сквозь кожу ветерана проступали очертания боевого доспеха и формировалось грозное оружие, целиком состоящее из колонии нанороботов. - Все двинули. А то у меня своих дел по горло. - Исмали сжал левую кисть, проверяя скорость формирования метательных дротиков. Он любил охоту на измененных и если честно совсем позабыл об оставленном в открытой капсуле мальчишке.
  'Модификация системы для улучшения ее эффективности завершена'.- Олег выпал из транса, как только музыка в его голове стихла. 'Оценка удовлетворительная. Достигнутый уровень слияния - 6. Напоминаю, что преждевременная оптимизация - это корень всех бед'. - Очередные непонятные мыслепослания всплывали одно за другим. И мальчик отчаянным волевым усилием попытался прогнать из собственной головы всякий вздорный словесный мусор.
  По его ощущениям прошло всего лишь несколько секунд и он надеялся, что собеседники не заметят очередной его странности. Олег попытался вернуться к действительности и незаметно оценить ситуацию.
  Однако все оказалось гораздо хуже. Судя по всему, он загадочным образом оказался на планете. Выглянув из пассажирской капсулы, первым делом мальчик наткнулся на останки непонятного существа, раскрошенного то ли виброножом, то ли чем-то очень острым.
  Чуть дальше виднелась стеклянная будка с разбитыми окнами. И там похоже лежало еще одно мертвое тело.
  Вокруг же не было ни души. Воздух был чист и очень вкусен. Низкая облачность не давала рассмотреть цвет неба. Вдалеке виднелась полоса подстриженного кустарника. А трава была привычного зеленого цвета. Тяготение чуть превышало стандартную норму. Но откуда он это знал, Олег объяснить не мог.
  Для начала мальчик приблизился к останкам загадочного существа и сразу чуть не отпрыгнул от него. Ведь в голове появилась очередная опасная мысль: 'Для оптимального программирования различного типа дополнений предлагается оптимизация обнаруженного фрагмента кода. Предполагаемый уровень оптимизации достигнет значения - 9'.
  Опять не успев принять решение, мальчик с расширенными глазами стал свидетелем, как от останков в его сторону скользнул внушительный серый ручеек нечто живого и, прежде чем он успел отпрыгнуть, этот ручеек по обуви перетек на его комбез.
  'Получены вариантные фрагменты кода: 'Когти, клыки, укрепленные сухожилия и связки. Идет оценка и преобразование. Предлагается установить дополнения:
  Боевой кастет - ударно-колюще-режущее оружие в виде сплетенных колец с усиленной пластиной с прорезями для пальцев. В качестве дополнительных элементов будет использованы выдвигающиеся шипы и скрытое лезвие длиной двадцать сантиметров.
  Лицевая защитная полумаска - для эффективной защиты органов дыхания от аэрозолей, газов или комбинированных загрязнений. Обеспечивает высокий уровень защиты от ударов в область челюсти и носа.
  Увеличение прочности сухожилий - путем частичной замены и наращивания толщины поперечного сечения.
  Общая надлежащая подготовка тела к нагрузкам.
  Установка дополнений будет произведена в фоновом режиме.
  Решив, что приключений с него хватит, Олег не стал подходить ко второму трупу. По телу начали проскальзывать приятные искорки и мальчик возвернулся к пассажирской капсуле. Еще минут через десять по внутренним часам подростка к грузовой платформе подошло трое местных обитателей.
  Двое сжимали в руках обычные скорострельные импульсные автоматы, а вот третий держал в руках по сабле. Точнее сабли странным образом вырастали прямо из его рук. Но мальчик предпочел не заострять на этом внимания.
  - Ты с Исмали прилетел? - Спросил тот, что с саблями.
  - Да. - Олег распахнул дверцу капсулы, прекрасно понимая, что от автоматов его никакая капсула не спасет.
  - Я Тод. Эти двое нулевки. Бояться оптимизации, как девственницы секса. - Саблист захохотал, а двое с автоматами нахмурились, но промолчали. От чего Олег сделал вывод, что быть нулевками здесь не в почете.
  - Я Олег. Очень приятно.
  - Взаимно. Они займутся выгрузкой, ведь грузовую платформа надо освободить. А мы давай пока трупы приберем. - Тод взмахнул руками и сабли растаяли, как мираж.
  - Давай. - Согласился мальчик.
  - Давно на 'Тупике?'.
  - Сегодня с караваном прибыл.
  - И уже сюда. Да они там с ума посходили. У тебя какой уровень? Не хочешь не говори...
  Олег решил промолчать, о том чего пока не понимал. Тод хоть и играл роль дружелюбного человека, но свою странную саблю держал оголенной, изредка цепко осматривая окрестности.
  Используя валявшиеся рядом пластиковые мешки и грабли Тод и Олег упаковали останки дикого. Оттащили его подальше от грузового лифта. Следом отправилось тело погибшего оператора.
  - Грязная работа? - Спросил Тод, видя брезгливое выражение мальчика.
  - Руки запачкал. - Олег хоть старался не измазаться, но руки у него оказались бурыми от подсохшей крови.
  В этот момент протяжно закричал один из местных с автоматом и открыл огонь. Второй подхватил и стал палить буквально подвывая от ужаса. Тод и Олег обернулись на звуки выстрелов. Прямо на площадку накатывалась толпа странных людей (их облик менялся прямо на ходу).Во главе нападавших возвышался перекачанный мускулистый качок, увенчанный внушительным набором клыков и когтей.
  - По вожаку стреляй, по дикому, сука... - Закричал Тод, наблюдая как выстрелы рвут на части первых бегущих, не попадая по главарю. - У этих спятивших первыми всегда самые слабые бегут.
  Олег с распахнутыми глазами наблюдал разворачивающуюся картину. Качок был далеко не глуп. Под выстрелы он не полез. Прикрываясь обезумевшими людьми, потерявшими человеческий облик, он начал лавировать, пытаясь добраться до автоматчиков.
  Увидев стоявших сбоку еще двух людей, он повелительно взревел и от толпы отделилось шесть особей. Все они кинулись в сторону Тода и Олега.
  - Спину мне прикрой. - Тод взмахнул свободной рукой и из нее вылетел небольшой дротик, пробивший горло первому и самому шустрому измененному. Но это даже не замедлило атакующих. Покрывшись буграми костяных наростов они молча неслись на Тода плотной толпой.
  - Налетай - Подбадривая себя криком, саблист вновь вернул себе в руки свои загадочные клинки и кинулся навстречу врагам. Измененные были слишком медлительны по сравнению с Тодом. Но свой недостаток в скорости компенсировали численным превосходством. Невзирая на кошмарные, по своим последствиям, удары саблями, эти недочеловеки лезли вперед, пытаясь схватить Тода.
  На Олега выскочил последний отставший измененный. Перекошенное лицо, гротескная фигура с отращенной третей рукой и проступившими сквозь одежду роговыми наростами не оставляло шансов решить дело миром.
  Едва решив сражаться, Олег почувствовал, что на лице проступило нечто, надежно укрывшее нос и рот. Дышать это не мешало. А в руках непонятно как появились увесистые кастеты с шипами.
  Вот только тварь повела себя странно. Едва сблизившись, она вдруг спешно стала отступать прочь от Олега, огрызаясь и рыча.
  Подросток, приободренный поведением противника, смело бросился на помощь Тоду. Словно на тренировке, он взмахнул правой рукой, делая ложный выпад, а левой, представив, как появляется лезвие, нанес удар, целясь в переносицу недочеловеку. Кастет не подвел. Загадочное лезвие вылетело точно по задумке, пробив измененному глаз.
  - Давай, жми. - Закричал обрадованный Тод, истово полосуя спятивших людей. Но тут один из автоматчиков захлебнулся в истошном крике. Вожак диких добрался таки до него. Второй не выдержал и бросился бежать, прекратив стрелять и сдерживать измененных. К тому же Тод пропустил удар и кубарем покатился по траве. На ногах против всей оравы во главе с вожаком теперь остался лишь один Олег.
  В этот переломный момент появилась помощь. Десятки стремительных фигур, затянутых в странные полу доспехи с самым разнообразным вооружением появились на горизонте.
  Но вожак диких вновь сумел удивить. Он не стал в очередной раз пытаться скрыться. Вместо этого он буквально в несколько изумительных по точности прыжков, обогнув поднявшегося Тода, подскочил к Олегу и бухнулся к нему в ноги.
  - Что за черт? - Тод яростно дошинковал последнего из зомби, так и не сообразившего, что пора улепетывать. И опасливо покосился на замершего качка.
  'Установлен канал связи. Получено входящее сообщение. Принять?'
  - Принять. - Сказал вслух Олег, обратив внимание, как осторожно, мелким шагом Тод отступает от преклоненного вожака диких.
  После согласия подростка в его голове промелькнул целый каскад понятий и образов, из которых он смог вычленить главное: 'Предложение о служении. Протокол подчинения. Полная обратная связь. Слуга-низший'.
  'Поздравляю, у вас новый слуга. Уровень его оптимизации - 23. Набор приобретенных дополнений состоит из семи позиций. Начать синхронизацию?'.
  Нет. - Мысленно воззвал мальчик. Видя что ситуация вокруг него начинает накаляться.
  - Дикий! Смотрите, он заставил дикого активировать протокол подчинения.
  - У молодого приоритет высшего уровня...
  - Такой мальчишка нужен нам. Почему со станции всегда выбирают лучших? - Шум усиливался. И чуть погодя Олег оказался в плотном кольце людей настроенных очень агрессивно.
  - С какого это вам отдать щенка. Мы потеряли при прорыве больше всех людей. - Крики становились все громче. А где-то в ход пошли тычки и хватание за грудки.
  Однако рядом с подростком уже нарисовался Исмали. Но даже всей его внушительности и мощи не хватило, чтобы утихомирить возбужденную толпу. Даже усмиренный дикий, выбравший вместо смерти путь слуги, чувствовал усиливавшееся напряжение и переместился назад. Слегка огрызаясь и прикрывая спину обретенного старшего.
  - Быть беде малыш. - Исмали уже не надеялся решить дело миром. - И приготовился подороже продать свою жизнь.
  - Приветствую вас, свободные люди и персональный привет тебе Исмали. - Мощь женского голоса заставила спорящих замолчать. К толпе со стороны высаженного кустарника медленной и грациозной походкой приближалась фигура закованная с головы до пят в отливающие медью доспехи.
  - Это Лиса... - прошелестело по толпе и все предпочли успокоиться, отдавая право решения сильнейшей среди присутствующих.
  - Надеюсь, мое решение взять этого несмышленыша в ученики, не вызовет протеста. - Бесшумно растворился шлем и Олег увидел перед собою молодую огненно рыжую женщину с чуть усталыми глазами, в которых бушевала настоящая страсть.
  - Нет, нет. - Послышались торопливые возгласы. Спорить с Лисой было изощренным способом самоубийства. А все здесь присутствующие очень хотели жить.
  - К своим словам и в качестве выкупа я добавляю только что убитого мною измененного сорокового уровня.
  - Пусть забирает. У нас дела поважнее. - Люди оживились. С такого приза можно было поиметь немало плюшек.
  - 'Тупик' перемелет его за год и не такие сгорали здесь.
  - Где труп то Лиса?
  - Там на излучине. Где наш ручей впадет в реку...
  
  ***
  Элис облокотилась на стеклянный парапет и, чуть покачивая бедрами в такт музыки, что ненавязчиво лилась из виртуального динамика, следила за хаотичным передвижением людей и машин внизу, неспешно размышляя о будущем. Бокал с вином усиливал момент, создавая ауру гармонии и удовлетворения.
  Отсюда со смотровой площадки личных апартаментов вид на вечерний Клеморон был прекрасен. Море неоновых огней плескалось далеко внизу. Рядом сверкал шпиль соседнего исполинского небоскреба. А между ними протекала голубая река, с зелеными берегами и чудными пляжами.
  На западе, прямо на линии горизонта, виднелся краешек местного светила, красиво уходящего в закат. Казалось, что время приостановило свой безжалостный бег. И девушка была по-своему даже счастлива в эти мгновения.
  Ее ни сколько не смущало, что одежды на ней было сейчас откровенно немного. Лишь дизайнерский купальник стального цвета, который выгодно подчеркивал упругие, точенные бедра и красивую грудь Элис. Меховая накидка на плечах также смотрелась очень органично. Ну а нынешней цвет волос прекрасно гармонировал с алмазным ожерельем и серьгами ручной работы.
  Никакого секрета в такой чарующей красоте не было. Генная инженерия, визажисты, тренажеры, правильное питание и вживленные биосинтетические модули превратили тело Элис в шедевр общепринятой красоты, мечту художников и модельеров.
  Легко добиться результата, имея практически неограниченный доступ к деньгам. Созданный образ роковой красотки дополняли татуировки: на левом колене - изготовившийся к прыжку тигр, а на правом предплечье змея, обвивающая стилет.
  Мимо балкона тем временем изредка пролетали роскошные катера. Сразу вслед за ними следовала вереница неоновых контекстных рекламных ссылок. Уловив работающую рядом сеть, спам-ссылки дергались в направлении небоскреба, но натолкнувшись на неприступную защиту в виде уникального фаервола, стоящего на страже частной сети, обиженно мигая, уносились прочь.
  Элис представляла про себя какие слюни пускают сейчас пассажиры роскошных глайдеров, наблюдая такую красотку воочию, и вновь порадовалась своему выбору. Девушка, не смотря на возможность приобрести отдельную уютную резиденцию в два-три этажа или даже дворец с парковой территорией, прямо здесь в черте города, настояла на покупке целого небоскреба для своей резиденции и не прогадала.
  - Хватит заниматься эксгибиционизмом. - Ингрид фыркнула, еле удержавшись, чтобы не показать неприличный жест проплывающему мимо очередному катеру. Она сама также была едва одета, но восторга от этого не испытывала. Хотя смотрелась волшебно. Ведь в основе мышления кинежи лежал голый рационализм. Глупо отвлекаться на бессмысленную красоту. Маска поведения вела Ингрид, заставляя совершать подчас бессмысленные с точки зрения логики кинежь поступки.
  - Не ворчи. Это дань местной культуре. Культ обнаженного тела. Иначе мы сразу вызовем подозрение.
  - Знаю. Как и то, что тебе это нравится. Кстати, я полагаю, что это наша последняя встреча в этом году.
  - Даже так? - Элис поставила бокал с вином на столик и отключила звук у динамика, вопросительно устремив свой взор на кинежь.
  - Я сильно разворошила осиное гнездо. Замшелые старички-высшие решили выяснить, кто такой дерзкий, нарушивший сложившийся статус-кво. И теперь меня все ищут. Крестоносцы, ищейки Федерации и бонусом - охотничьи команды из штаба сопротивления кинежий.
  - Устроить эпическую бойню, равную битвам тридцатилетней давности... - Элис засмеялась искренне и непосредственно. - Ты называешь разворошить осиное гнездо? Все сетевые ресурсы полны сногсшибательной чепухи. Я хочу от тебя подробностей...
  - Это не та информация, с которой можно вот так просто расстаться. Что именно тебя интересует?
  - Ингрид... - Заныла девушка. Каждый раз забывавшая, что перед ней не подружка, а холодная и расчетливая кибернетическая убийца. - Расскажи все...
  - Слишком большой риск. Не стоит тебе знать подробностей. Ты же не хочешь нажить проблем на ровном месте?
  - То, что мы еще здесь вообще чудо. Одной проблемой больше, другой меньше. Нас точно сомнут, как только поймут, чем мы тут занимаемся.
  - Это вряд ли. Наши прикормленные пираты станут образцовыми санитарами этой планеты. Они отлично впишутся в данный социум. Твоя роль другая. Ты хищник. И твоя миссия стать посредником между нами и влиятельными кланами.
  - Я не до конца понимаю... - Элис смешно наморщила лоб, припоминая значение слова социология.
  - В течение тридцати лет здесь не было галактической преступности. И местные олени вообразили себя тут хозяевами. Они творили, что хотели и все попытки правительства взять их под контроль успеха не имели.
  Разумеется, наши люди не в состоянии истребить всех идиотов. Однако только твое появление заставило местных опомниться и начать избегать многих сфер деятельности, где раньше они безнаказанно кормились.
  Мы наведем порядок, что бы в тишине проворачивать свои дела. Нам не нужна уличная преступность и мелкий рэкет, мы готовы поставлять не только сто процентно натуральный 'товар', не вызывающий привыкания...
  - Очень красиво рассказываешь, вот только проблем у меня пока выше крыши.
  - Например? - Ингрид вновь обратила внимание на пустой бокал Элис и подлила ей вина.
  - Моя главная проблема - мелкие боссы, что под Джадом Инероли. Их просто слишком много. Они, как упыри. Лезут к нам и требуют долю, со всего, что мы делаем. Не платить невозможно. Ведь упертый старик держится за старые традиции и слышать ничего не хочет о взаимовыгодном сотрудничестве. Сам не занимается наркобизнесом.
  - Трогать его нельзя?
  - Нельзя. Этот Джад достался нам по наследству, как крыша. Пока он жив, мои позиции под условной защитой. Я пока не готова воевать со всеми.
  - Наши планы не должны тормозить из-за такой мелочи. Скоро наступит решающая фаза. Инероли я возьму на себя. Твоим делом будет объяснить прочим группировкам несколько нехитрых истин.
  Первое - тот, кто не с нами, тот против нас. Это значит, что предателей и стукачей будем валить без каких либо оправданий. Второе, мы не монополисты и готовы делиться. Наша цена всегда будет ниже за килограмм, кто бы им сколько не предложил. Третье - наши предложения для будущих партнеров: доля в игорном бизнесе и сквозном наркотрафике ровно пять процентов. От проституции и микрозаймов под процент мы гарантируем им двенадцать процентов. Скупка краденого, рэкет, оборот оружия и нелегального софта - не больше двадцати процентов. Совместное владение предприятиями, точками общепита и развлекательными комплексами до пятидесяти. Букмекеры, профсоюзы и местный рынок сбыта наркотиков полностью отдаются на откуп нашим партнерам, за исключением транзитного космопорта...
  - А как ты решишь вопрос со стариком?
  - Предложу ему стать боссом боссов. Правда немного оригинальным способом. От такого не отказываются. Регалии, признание, почет - все достанется ему. Вот только его влияние будет скорее номинальным. Когда он это поймет - станет поздно. Превратится в третейского судью. Уважаемого и слегка беспомощного.
  - Его приближенные воспротивятся такому сценарию. - Элис напряженно анализировала идею Ингрид.
  - Я позабочусь об этом. Все эти мелкие боссы еще просто не понимают, пришло новое время... - Ингрид произнесла это очень буднично, словно сейчас не она вынесла приговор доброму десятку весьма опасных личностей.
  - Может не надо всех? Достаточно парочки самых упертых. На виду у всех. Показательная акция!
  - Подумаю. Есть еще один неприятный момент. Вероятность мала, но она присутствует.
  - Вероятность чего?
  - Твоего ареста и как следствие силового допроса. Наследие отца однозначно сконцентрирует внимание на тебе, когда ты начнешь легализацию по серьезному. - Ингрид попутно сканировала моторику мимики лица своей подопечной и результаты ей не нравились.
  - Знаю. - Элис вскинулась и залпом осушила бокал. - Страха нет. Есть желание справедливости и ожесточенность к убийцам папы.
  - Найди себе мальчика, развейся, пока время есть - Ингрид приблизилась к девушке и провела рукой по ее обнаженной спине. - Тебе нужна разрядка.
  - Пока не встретила мальчика, с которым мне было хорошо. - Элис замерла, показывая, что ей приятно.
  - Любишь, когда глядят спинку? - Ингрид легко скользнула по точеному торсу девушки своей рукой, нажимая на одни ей известные точки. При этом из ее ногтей чуть показались лезвия когтей из легированного магния с нановолокнами карбида кремния, приятно раздражая нежную кожу.
  - А кто не любит... - Элис инстинктивно чуть выгнулась. Ингрид умела массировать. От ее прикосновений тело словно вспыхивало и жар внутри разгорался сильнее. Многофункциональный палец кинежи не шел ни в какое сравнение с пальцами обычного человека.
  А коварная кибернетическая бестия второй рукой, скользнув по мясистой попке, практически неосязаемо отогнула ткань купальника и ее пальчики провалились дальше.
  - Ингрид... - Элис от неожиданности дернулась, а потом беспомощно поникла, насаживаясь еще больше. Кончики пальцев кинежи завибрировали и постоянно пребывали в движении, меня амплитуду и темп проникновения.
  - Ты же любишь пальчиками... - Ингрид понизила тембр своего голоса и практически мурлыкала, усиливая возбуждающий эффект.
  - Люблю. - Девушка ухнула в накатившую эйфорию и сейчас была готова на все, что угодно, только бы Ингрид не остановилась.
  - Идем. - Ингрид одно рукой, как пушинку подхватила Элис, второй продолжая безостановочное движение. Это подавляло всякую волю человека к сопротивлению.
  Оказавшись на кровати, Ингрид обратила внимание на напрягшиеся соски девушки. Заняв доминирующее положение, кинежь приступила к методичному исследованию тела Элис, чередуя поцелуи и ласки. Следующие минуты были виртуозным балетом, поскольку Элис просто растворилась в постели.
  Руки Ингрид заставляли девушку танцевать горизонтальный танец страсти и желаний, доставляя ей удовольствие снова и снова. Сколько это длилось - Элис даже не пыталась понять.
  У девушки не было не единого шанса вырваться из рук хитроумной фурии. Кинежь с легкостью воплотила свой дьявольский план по сексуальной разрядке в действие. А Элис билась, брыкалась, выгибалась дугой и временами лежала как парализованная, поглощая нарастающее наслаждение...
  Когда девушка пришла в себя, Ингрид рядом уже не было. На ее былое присутствие указывала лишь записка губной помадой от руки на зеркале: 'Соберись, у нас нет права на ошибку. И подумай про мальчика. Меня рядом уже не будет'.
  'Вот ведь неугомонная' - Элис криво усмехнулась и ладонью размазала надпись. В чем-то Ингрид была права. У нее действительно не было права на ошибку.
  Тем временем целеустремленная кинежь успела добраться до станции метрополитена, намереваясь без помех добраться до орбитального лифта, где ее ждал скоростной военный курьер, замаскированный под роскошный звездолет богатой старлетки. Там она планировала взять соответствующее снаряжение, разжиться необходимой информацией и решить возникший вопрос.
  Она успешно влилась в сплошной поток людей спешащих к пересадочному хабу. Здесь в час пик было шумно. Над гомонящей толпой, сверкая неоновыми огнями, носились тысячи безжалостных рекламных ссылок-паразитов, выискивающие откровенно слабо защищенные коммуникаторы, в готовности в любой миг атаковать их набором спам-предложений.
  Многочисленные камеры цепко мониторили проходящих к эскалаторам людей и Ингрид, предусмотрительно окуталась голомаской, целиком изменившей ее фигуру и облик.
  Неторопливые патрульные в своей силовой броне, словно ледоколы, двигались сквозь переполненные людские потоки. Все были слишком близко друг к другу. Кинежь невольно подметила - люди не улыбаются. Не смотрят друг на друга, головы опущены. В такой обстановке оставалось только плыть по течению. Решив не терять времени даром, Ингрид начала терзать галасеть своими многочисленными запросами. Бросив на решение текущих тактических задач половину своих ресурсов.
  Через семнадцать минут сплошного поиска у нее появилась первая зацепка. Некий Фрэнки Буракун. В молодости схлопотавший шесть арестов за азартные игры, угрозу убийством и незаконное ношение оружия. Ныне и уже двадцать лет подменный шофер и личный порученец Джада Инероли.
   Уверенно преодолев плотный затор из людей и попав на платформу Ингрид продолжала накапливать необходимую информацию, имевшуюся в свободном доступе. На большее она не рассчитывала. Для взлома закрытых сетей ее ресурсов хватило бы, но вот для сокрытия следов взлома уже нет.
  Даже в туннеле связь функционировала отлично. Бесшумный поезд на магнитной подушке стремительно домчал кинежь до станции назначения.
  За это время она отыскала следующего необходимого ей человека - специального агента Ричарда Шермана, подчинявшегося напрямую только прокурору столичного округа. Кристально честного, заработавшего репутацию неподкупного и одержимого работой полицейского.
  Внезапно, в процессе сбора информации Ингрид получила краткий импульсный сигнал, содержащий только три слова: 'Здесь коммандо Жобер'.
  Если бы Ингрид могла порадоваться, то сейчас она именно так и поступила, но кибернетическая составляющая, целиком рациональная и приземленная, лишь удовлетворенно приступила к реализации заранее заготовленных на такой случай планов.
  Тогда в системе Копал она была не готова противостоять элитным убер-группам федерации. Сейчас пришло время проверить их на прочность. Но прежде обещанная помощь. Вынужденно решив сменить тактику, кинежь временно отказалась от лобового противостояния. И предпочла пойти обходным путем.
  Отдав необходимые команды своему незримому сопровождению, она проехала станцию назначения, ведущую к орбитальному лифту, и доехала до той окраины города, где официально проживал Фрэнки Буракун.
  Здесь господствовала двух-трех этажная застройка. Широкие улицы утопали в зелени. Тихий спальный квартал для горожан. Чужих здесь практически не было. Даже ее голомаска серой невзрачной девушки вызывала здесь недоуменные взгляды у редких прохожих.
  Прогулка к цели заняла почти десять минут. Сверившись с указателем, Ингрид хотела нырнуть в небольшую арку, состоящую из ветвистого кустарника, и попасть в огороженный небольшой изгородью двор дома, как ей навстречу вышло две девушки и четверо развязанных парней, играющих роль сопровождающих или охраны.
  - Фрэнки здесь живет? - Ингрид слегка перекрыла траекторию движения группы, надеясь получить ответ на свой вопрос. - Наверно вы его знаете. Он сейчас дома?
  - Он не живет с нами. - Ответила одна из девушек. Вторая лишь фыркнула. А один из парней презрительно швырнул в кинежь свой бычок.
  - Подожди, где его можно найти? - Ингрид ухватила под локоток заговорившую с ней девушку, второй рукой стряхнула пепел со своей блузки, убедившись, что меховая накидка не пострадала.
   - Тебе здесь не рады, проваливай. Один из четверки зашел кинежи за спину и попытался за плечо дернуть ее на себя.
  Но кинежь, не меняя положения, молниеносно перехватила руку молодчика и вывернула ее в обратную сторону.
  - Больно. - Взвыл парень. И следом покатился по тротуару. Ингрид довернула болевой захват до логического конца и сделала шаг в сторону, выбрасывая опять руку точно в горло следующему дернувшемуся в ее сторону.
  Резкий толчок и новое тело, полетевшее кубарем, сшибло третьего нападавшего.
  - Прекратите немедленно. - Взвизгнули девчонки, увидев, как их четвертый сопровождающий достал откуда-то нож. В ответ кинежь вновь дернула свою руку и неуловимым движением для простого человеческого глаза вывернула из кисти юноши клинок, овладев им.
  - Так скажешь? - При этом кончик лезвия уперся в кадык незадачливого бойца.
   - Ночной клуб 'Пирамида'. Там он всегда бывает. - Девушки облегченно перевели дух, когда Ингрид убрала нож от горла юноши и повернула назад в сторону станции метро. Преследовать ее никто не рискнул. Кинежь, пресекая всякие глупые мысли, со всей доступной силой запустила клинок в деревянный столб изгороди, от чего немаленькое лезвие вошло в него по самую рукоять.
  По пути обратно в метро у кинежи вновь на полную заработала автономная логическая информационная система пятого поколения - личная разработка Комтура Барра. Позволяющая маскировать специфику запросов и объем поступающей информации, работая при этом практически в фоновом режиме.
  Еще не успев добраться до входа в подземку, Ингрид получила первичную информацию: 'Ночной клуб 'Пирамида' представлял собой трехуровневый коктейльный бар, расположенный в самом центре Клеморона. 'Пирамида' была открыта не так давно, но успела завоевать сердца местных жителей и туристов. Маленькие столики, дерево и камень в оформлении - беспроигрышные варианты. В помещении на первых двух уровнях практически отсутствовал верхний свет. Освещался клуб с помощью массивных свечей, стоящих на каждом столике. Это придавало месту еще больший шарм и уют.
  Однако в 'Пирамиде' существовал еще и третий уровень с хорошим звуком, светом, нормальной мебелью, продуманным дизайном, концепцией и шоу. С закрытой, карточной системой. Пускали туда только по рекомендации или знакомых. Единственное исключение - девушки модельной внешности, прошедшие достаточно строгий фейсконтроль.
  Имевшиеся в сети коротенькие видео впечатляли: танцпол-квадрат, диджейка на балконе и по углам четыре колонны со звуком, бьющим прямо в центр. Но особенно Ингрид заинтересовали огромные подсвеченные аквариумы, где плавали обнаженные молодые девушки и юноши. В этом что-то было даже для взгляда сверхпрактичной кинежи.
  На вход в клуб стояла гигантская извилистая очередь из страждущих зайти в 'Пирамиду'. Добытая информация была правдива. Клуб был на пике популярности, и попасть в него было большой проблемой. Но только не для расчетливой кинежи.
  Ингрид знала цену своей внешности. Безукоризненно одетая, в мехах и брендованной одежде, с новой голомаской, она выглядела очень эффектно.
  Не вставая в очередь, она неспешно двигалась прямо к входу, придерживаясь образа скучающей богемной тусовщицы с вот таким капризом - заглянуть сегодня в 'Пирамиду'. На нее оглядывались. Не смотря на местное обожествление красоты женского тела и наличия его в неимоверных количествах, Ингрид собой затмевала многих, если не всех. Ее походка, моторика, жесты буквально притягивали взгляды, как мужчин, так и женщин.
  Не успела кинежь приблизиться к осажденному входу, как человек из фейсконтроля выбежал на середину улицы, взял ее под белы руки, и страшно извиняясь, повел в клуб.
  Детекторы на оружие и запрещенные вещества остались в полном безмолвии, когда Ингрид проходила мимо них. А вот систему распознавания голомасок и других подобных систем кинежь удалось обмануть весьма примитивным способом. В проходе царил полумрак и понизив на секунд двадцать уровень проецирования голографического изображения до минимума, она смогла пройти без проблем, ведь сканер показал лишь желтый уровень применения, что в общем-то допускалось и считалось чем-то вроде макияжа, пусть и виртуального.
  Внутри помещения работала собственная локальная сеть. С очень агрессивной защитой. Искать ногами и глазами цель Ингрид не собиралась. Поэтому, попав на заветный третий этаж, она вновь углубилась в цифровые джунгли, пытаясь отыскать уязвимости в защите и проникнуть в сеть на правах хозяина, а не гостя.
  Но даже всей ее вычислительной мощи не хватало продавить или взломать первый уровень обороны сети. Фаервол стойко держал натиск цифровых наскоков кинежи. Время утекало, повышая риск быть обнаруженной. Тогда Ингрид зашла с другой стороны. Две крохотные летающие мошки стартовали с руки девушки, как заправские боевые перехватчики. Энергии таких крошек хватало лишь на десять-пятнадцать минут полета и приходилось торопиться. Включив максимальный разгон, первая мошка стала стремительно облетать доступные площади, сканируя и идентифицируя людей.
  Вторая на ручном управлении устремилась к двери, на которой грозно было написано 'Вход только для персонала'. Буквально через секунд двадцать дверь дрогнула, выпуская двух крепких охранников с характерно бритыми головами.
   Крошечный дрон, пользуясь моментом, устремился в глубь служебных помещений клуба. Отыскать заветную комнату, где была сосредоточена вся система видеонаблюдения, было не трудно, как и попасть туда.
  Еще несколько минут наблюдений и для себя Ингрид составила неутешительную картину. В клубе контролировались абсолютно все помещения, включая туалеты, технические ниши и прочие закоулки.
   Обежать весь клуб можно за 120 секунд. Если охрана получит условные сигналы-коды (драки, воровство, пожары и проблемы со здоровьем) то к месту инцидента стягиваются сразу три тревожные группы. А первые охранники появится там в течение 10 секунд. Переведя мошку в комнате охраны в режим ожидания, кинежь сосредоточилась на анализе информации от первой крохотульки.
  Искомый клиент нашелся сравнительно быстро. Он отдыхал в большой и шумной компании. Так просто изолировать его и допросить с пристрастием, без силового варианта, было крайне проблематично. Прежние планы с получением новых вводных потеряли свою актуальность.
  Кинежи требовались свежие идеи. Если не можешь действовать с позиции силы, используй слабости своего врага. Для кибернетического разума такая постановка вопроса была очень дерзкой, но Ингрид овладела этой аксиомой в совершенстве, перестав быть талантливым, но ограниченным боевиком, предпочитающим только крушить и убивать.
  Итак, вся клубная культура в целом ориентирована на знакомства и секс. Часто секс на одну ночь, что очень ценится среди мужчин, жаждущих расслабиться и получить весь набор удовольствий. Кроме этого, значительная часть девушек приходит в клуб сниматься. Они хотят знакомиться и веселиться. Они так привыкли жить. Такие девушки ярко и вызывающе одеты, даже с учетом местной моды. У них сверхкороткие юбки, агрессивный макияж, десятисантиметровая шпилька, надутые губки и гордый вид.
  'Значит, буду ловить на живца'. - Решила Ингрид. Сразу сформировав запрос на отдельную комнату для приватного времяпрепровождения, она кинула тысячу на депозит в счет оплаты трехчасового доступа и стала продумывать линию поведения.
  Притяжение к партнерше может возникнуть как из-за психологической, так и из-за физической стимуляции. Вначале восприятие мужчины пропускает через себя внешние составляющие женщины: ее голос, запах, общую картину ее внешности, фигуру.
  На психологическую обработку времени просто нет, значит ей нужен особый феромон, воздействующий на физическом уровне. На него центральная нервная система среагирует обязательно. Далее по цепочке включится гормональная и кровеносная система, половые органы. Если говорить в деталях, то начинается обильная циркуляция крови в мужское достоинство, артерии станут шире. Приток крови будет намного сильнее. И здесь наступит самый благоприятный момент применить популярный нейротоксин известный, как сыворотка правды.
  Дав команду на синтез феромона и нейротоксина, кинежь при этом продолжила выбирать из толпы эффектную девушку.
  Ей требовалась помощница, которую кинежь собиралась использовать втемную. Выбор был огромен: доступные клубные девушки любят смотреть по сторонам в поисках добычи. Они громко смеются и привлекают своим поведением мужчин. С такими девушками легко знакомиться. На них действуют одни и те же фразы, коктейли и швыряние денег. Главное привлечь наличием денег и относительной надежностью. Пусть даже это не совсем правда.
  Ингрид методично отсеивала девушек, ориентируясь, как ни странно, на взгляды которые бросал быстро хмелеющий Фрэнки Буракун на телочек, пока микродрон продолжал исправно передавать видеоряд.
  - Я смотрю, ты прям мега позитивная, тебя угостить? - Кинежь определилась с девушкой и перешла к активным действиям. Буквально вытянув ту с края танцплощадки.
   Красотка была, что надо. Со смуглой кожей и спортивной фигурой - очевидно горячая штучка. Секунду назад выделавшая такие па на танцполе, за счет своей природной пластичности, что ее хотелось потискать большинству мужчин, стоявших рядом. Довершали образ слегка крупноватые ягодицы и бедра, большая грудь и очень сексуальные и пухлые губы.
  - Да... - выбранная жертва немного удивилась, что ее подцепила другая девушка, но правильно оценив наряд и ауру властности, притворно надула губки бантиком.
  - Видела, как ты танцуешь. Я Ингрид. Что будешь?
  - Виски с содовой и льда побольше. Ольга. - Обладательница черных оттенков радужки глаза, которые идеально гармонировали с оттенком ее смуглой кожи, лукаво улыбнулась.
  Кинежь кивнула и заказала экспресс-доставку двойного виски с содовой, а себе виски со сливками.
  - А ты не похожа на Ольгу. - Ингрид слегка изменила тембр голоса, чуть заигрывая с девушкой. - Ты похоже на Олечку. Прелесть, а не девушка. Держи свое виски...
  - Я похоже на Ольгу. - Девушка рассмеялась и взяла бокал, который доставил летающий официант. После этого она более заинтересовано посмотрела на Ингрид. Такая услуга оплачивалась по двойному тарифу - за скорость и использование дрона. Следовательно, сделала простой вывод Ольга - здесь можно было чутку подзаработать. И Ингрид ее не разочаровала.
  - Не, ты не такая официальная. Ну что будем? - Ингрид лихо опрокинула свое виски и сделала вид, что с наслаждением кусает оставшиеся взбитые сливки.
  - За знакомство. - Виски Ольга пила меленькими глотками, смешно покачивая своей кудрявой головой
  - Законтачь свой кошелек. - Кинежь, получив требуемое, сразу перевела Ольге сотню кредитов.
  - М... - Замурлыкала довольная мулаточка. - Ты любишь девочек?
  - Я с мальчиком. У нас отдельная кабинка. Если ты присоединишься к нам, то сразу заплачу пятьсот. И тысячу после.
  Ольга звонко засмеялась и внезапно жарко поцеловала прямо в губы кинежь: 'Куда мне идти?'.
  Ингрид поддержала, отыгрывая образ. Ловко притиснув девушку своими руками. Попутно переведя деньги, она скинула координаты приватной комнаты и, чуть хлопнув смуглянку по попке, жарко зашептала в ответ: 'Надеюсь минетик ты сделаешь с чувством?'
  - Обижаешь. - Ольга вновь рассмеялась, без тени смущения...
  Заманить обработанного возбудителем распаленного мужчину в приватную кабинку оказалось еще легче, чем направить туда смуглянку. Разумеется, Ингрид страховалась. Внешне для любого наблюдателя все было ровно наоборот. Хмельной и горячий мужчина увлекал красотку в отдельный кабинет для утех.
  - Фрэнки ты там не пропадай... - Друзья провожали счастливца сальными шутками, раз на него клюнула такая красотуля.
  В процессе движения Ингрид по чуть-чуть усиливала действие феромона: перебирая пальцами по спине, как бы случайно касаясь груди и прижимая голову к плечу мужчины. Но! Ни слова, ни полслова о продолжении. Словно это должно произойти само собой. Распаленный мозг жертвы все придумывал дальше сам.
  Поэтому, когда они зашли в кабинку, Фрэнка Буракуни ничего не удивило. Здесь играла тихая приятная музыка, был включен приглушенный свет. А на мягком и удобном диване сидела вторая девушка, по красоте не уступавшая первой.
  - Сюрприз. - Ингрид отлично отыгрывала свою роль для возможных наблюдателей. Рисковать и блокировать работу камеры наблюдения она не собиралась. Одновременно кинежь дала команду своей активной колонии нанороботов на формирование датчиков, предназначенных для контроля и получения данных о психофизиологическом состоянии организма человека и его мыслительной деятельности. Подушечки пальцев, там, где сейчас буквально рождались датчики, ощутимо нагрелись.
  - Сначала тобой займется Оля. А потом я. У тебя будет шанс сравнить. - Ингрид кивнула смуглянке, давая понять, что сейчас ее выход. И отстраненно наблюдая за действиями тусовщицы, кинежь бросила часть своих вычислительных ресурсов на отладку и выверку алгоритмов, отвечающих за экспресс допрос с использованием сыворотки правды.
  Человеческий мозг представляет собой колоссальную нейронную сеть. Когда он мыслит, нейроны взаимодействуют между собой особым образом, через специальные отростки называемые аксонами. Данного рода взаимодействие имеет электрохимическую природу. Когда взаимодействуют большие группы нейронов (сотни тысяч) единовременно, то в результате электрохимической активности генерируется электрическое поле достаточной мощности для того, чтобы быть зафиксированным с внешней части головы.
  Таким образом, ее датчики, расположенные в ладонях, смогут воспринять такого рода информацию прямо с головы жертвы. Хватит обычного тактильного контакта. А расшифровать полученное излучение мозга - это уже дело техники.
  Кинежь пристально продолжала наблюдать на практически порнографический фильм, разворачивающийся прямо перед ней. Уловив, когда пик возбуждения мужчины стал максимальным, а значит, восприятие ударной дозы нейротоксина будет полнейшим, Ингрид без колебаний прижала две микроампулы точно к артерии и вене, расположенные в районе шеи. Дальше счет пошел на минуты. Из автоматических ампул выдвинулись с хирургической точностью крохотные иглы, которые проколов кожу, вонзились в кровеносные сосуды. Шесть секунд и ампулы отвалились. Нейротоксин был введен в кровь полностью. Время действия должно наступить через две-три минуты.
  Однако расслабленный Фрэнк Буракун даже не дернулся. Со спущенными штанами, удобно усаженный на диван, он кайфовал от ласк смуглянки и слабо реагировал на то, что происходило вокруг.
  Ну кольнуло в районе шеи. Тут же мягкие прикосновения Ингрид, промассировавшие область укола, сняли это раздражение.
  Бедолага так ничего и не понял ровно до того самого момента, когда внезапно ощутил, как теряет способность двигаться, а милая девушка пригласившая его в кабинку буквально сжала своими ладонями его голову и жестко прошептала в ухо: 'Пароль доступа к твоему коммуникатору?'.
  - Фтороантимоновая кислота. - Так же тихо прошептал пораженный мужчина, пытавшийся закричать, позвать на помощь, но ничего этого не сумевший сделать. Кинежь мгновенно соединилась с индивидуальным браслетом Фрэнка Буракуна и взяла его под свой контроль. Первым делом она отключила сбор и отправку данных о самочувствии жертвы. Теперь чтобы не происходило, коммуникатор будет исправно отсылать, что с его хозяином все хорошо.
   - О чем это вы? - Смуглянка на секунду прервалась, явно переводя дух. Но кинежь знала, как избежать глупых объяснений и стимулировать тусовщицу.
  - Не отвлекайся. Я тебе скинула бонус. - Кинежь моментом перевела Ольге еще сто кредитов. Небольшая прибавка действительно сподвигла смуглянку вновь вернуться к прежнему занятию с еще большей энергией.
  А Ингрид принялась обстоятельно допрашивать члена бандитского клана о темных делишках своих боссов. Вопросы она печатала в коммуникатор, открыв парализованной жертве виртуальный экран-линзу размером с ноготь. Ответы же считывала прямо с коры головного мозга.
  Внезапно кодовый замок двери щелкнул, открытый дистанционно и в помещение заглянул один из приятелей жертвы: 'Фрэнк ты как тут? Скоро?'.
  Ингрид мгновенно отреагировала, набрав приказ в личном браслете парализованного нейротоксином. Повинуясь команде и бессильный противостоять этому Фрэнки Буракун матерно выругался и добавил только два слова: 'Свали, придурок...'.
   Смуглянка вновь воспользовалась ситуацией и дала себе отдохнуть.
  - Ты не торопись. Делай все с чувством. Тебе же нравится дорогой? - Ингрид вновь отдала команду и попавший в ловушку мужчина, содрогаясь от беспомощности, произнес: 'Конечно!'.
  Через пятнадцать минут допрос был закончен. За это время жертва успела один раз получить полное удовольствие и сейчас готовилась ко второму заходу.
  Неугомонная смуглянка вошла в раж, полностью разделась и сидела теперь сверху на мужчине.
  - Я в туалет на секундочку. И не шалите без меня сильно. - Ингрид мило помахала парочке ручкой и распахнула дверь приватного кабинета. Там, как она и думала, стоял один из приятелей жертвы. А из под пиджака в тактической кобуре у него виднелась рифленая прорезиненная рукоять весомого пистолета Дельта-500, прозванного в народе 'Бешеный бык'. Благодаря своему калибру этот внушительный пистолет мог заменить пробойник. Умная система интегрированных боеприпасов позволяла стрелять пулями, картечью и даже мини-ракетами.
  Не говоря ни слова, кинежь пробила хлестким ударом добровольному телохранителю точно в основание носа, ровно так, чтобы отправить его в глубокий нокдаун.
  Затем выдернув из кобуры пистолет, Ингрид ускорилась, не стесняясь расталкивать посетителей ночного клуба. На выходе из зоны 'для своих' сбив плечом попытавшегося преградить ей путь клубного охранника, кинеж вскинула пистолет, наведя его точно в лоб второму. Тот широко развел руки и замер, не препятствуя Ингрид сорвать с себя гарнитуру связи.
  - Здесь восьмой пост. У нас код тридцать три. Нужно подкрепление. Звоните в полицию. - Отлетевший секюрити скороговоркой выпал это в микрофон, но бросаться в погоню не рискнул. Слишком уж профессионально держала в своей нежной руке эта девушка грозный пистолет.
  - Вооруженный человек белая девушка, двадцать-двадцать пять лет. Блондинка. Она спускается на второй этаж. Не стрелять в зале. Ведите ее к выходу. Сменить канал связи на резервный.
  - Подкрепление выехало. - Все эти переговоры теперь прекрасно слышала кинежь, не смотря на смену канала связи, защищенный с помощью динамического кодирования. Взломать электронную защиту Ингрид смогла за семь секунд.
  - Она в зале вип. Быстро движется по широкой лестнице вниз на первый этаж.
  - Здесь отряд-три. Следуем за ней. Ждем команды.
  - Не стрелять. Повторяю без команды не стрелять.
  - Она движется к выходу. Наши действия. Здесь отряд-два.
  Но кинежь не дала времени на размышления. Она перешла на стремительный бег и буквально вылетела из клуба, пробив собой толпу желающих туда попасть. Каждое ее движение было выверено до миллиметра. Удары, тычки и повороты корпуса были практически неуловимы для обычного человеческого глаза.
  - Задержать ее. - Протяжный крик выбегающих из дверей охранников стал спусковым крючком к активным действиям кинежи.
  Развернувшись в прыжке, она вздела тяжеленный Дельта-500 и рассадила весь магазин точно во входные двери, не давая охране даже шанса начать преследовать ее.
  На улице воцарился хаос. Крики о помощи и визги разбегающихся во все стороны людей. Ингрид спокойно выкинула ненужный ей пистолет и растворилась в толпе, пользуясь воцарившейся паникой.
  Дальше ее путь лежал в ближайший полицейский участок. Из которого уже выехали группы быстрого реагирования и устремились к клубу 'Пирамида'.
  Спустя десять минут Ингрид, вновь сменив голомаску, входила в приемное отделение полиции. У приемной стойки сидел дежурный офицер, еще двое копов возились у синтезатора пищи. Четвертый сидел дальше всех ближе к входу в служебные помещения и пялился в свой виртуальный экран.
  - Чем могу помочь? - Полицейский дежурно улыбнулся вошедшей девушке.
  - Мне нужен пароль для доступа в вашу сеть. - Кинежь не собиралась маскироваться. С ее рук выплеснулись грозные лазерные клинки, а выдвинувшаяся биоэлектронная пушка произвела три прицельных выстрела. Заряд был выставлен в одну двадцатую от стандартной мощности. Это гарантированно врубило полицейских, но оставила им шанс выжить, если будет оказана своевременная медицинская помощь.
  - Вы ответите за свои противоправные действия. Я помощник шерифа и требую... - конец фразы оставшийся в живых коп буквально пробормотал через силу, обнаружив кончик огненного лезвия у своей шеи.
  У бедняги случился натуральный шок и держался он лишь благодаря ударной дозе транквилизаторов введенных автоматической аптечкой, входившей в стандартный набор полицейского
  - Я сама по себе уже вне закона. Не раздражай меня. Иначе твои товарищи сейчас сдохнут. А ты после небольшой экзекуции умрешь следом.
  - Я понял. Понял. - Стойкостью полицейский не отличался. Сомневаться, кто перед ним, не приходилось. Поэтому играть героя, в бессмысленной попытке противостоять кинежи он не собирался. - Вот ключ идентификатор. Пароль общего доступа 'Огниво-42'. Пароль для доступа в особую сеть 'Зной-12'.
  Вновь тихим шелестом выстрелила биоэлектронная пушка и кинежь осталась в помещении одна. Все люди валялись без сознания.
  Запрос подключения к сети, ввод пароля и получение необходимой информации о местонахождении интересующих ее людей заняло у Ингрид тридцать секунд. За это время она успела выломать кодовый замок на служебной двери и отыскать комнату хранения оружия и спецсредств.
  Спустя три минуты кинежь покинула полицейский участок на резервном патрульном катере, взломав навигационный комп и отключив систему принудительной блокировки двигателей. С собой она прихватила два комплекта полицейской брони и несколько штурмовых автоматов различной модификации, боеприпасы к ним и гранаты.
  Еще две минуты полета и стремительным броском кинежь приземлила катер у первой запланированной точки. Пришла пора действовать.
  Ее план был дерзким и легким, лишенным тяжеловесной многоступенчатости, присущей обычно высшей кинежи. Вначале Ингрид планировала уничтожить наиболее одиозных приближенных Джада Инероли. Никакой маскировки. Штурм и натиск. То, что больше всего удавалось Ингрид.
  Несомненно, следы после себя она оставит знатные. Сотни камер и десятки тысяч датчиков беспристрастно зафиксируют ее действия. И тогда даже ребенок догадается, кто так безжалостно устроил бойню в городе.
  Такого наглого вызова пресловутая команда 'Жобер' пропустить не сможет и попадет в заготовленную ловушку.
  Второй частью ее плана было взаимное истребление группы 'Жобер' и местных религиозных фанатиков, мечтавших о мировом апокалипсисе и истово к этому готовившихся.
  Свою ставку Ингрид сделала на выявленные уязвимости в планетарной системе обнаружения и распознавания. В обществе, которое живет в условиях неприкрытой и повседневной слежки выработалась непоколебимая уверенность, что данную систему нельзя обмануть.
  Здесь на планете в общей сложности 176 миллиардов камер, более триллиона различных датчиков, расположенных практически повсюду от гелиорбиты до океанского дна, позволяли найти и распознать любого человека, невзирая на применение голомасок или любых других маскирующих техник.
  Невероятные по своей вычислительной мощности дата-центры, способнее хранить очень большие объемы данных, мгновенно анализировали стекающуюся к ним информацию и выдавали результат.
  Вот только еще при своем первом появлении на планете, более года назад Ингрид спланировала и осуществила через завербованного агента заражение компьютера, который был подключен к центральному сервису центр обработки данных по всеобъемлющей планетарной кибербезопасности.
  За этот год ее сетевой червь распространился по всем системам дата-центра, включая секретные. Успешно мимикрировал под прикладные программы и открыл доступ кинежи к удаленному доступу, позволив искажать поступающие данные или выдавать неверные решения.
  Закончив облачаться в экипировку полицейского спецназа, Ингрид проверила штурмовую винтовку и уверенно дослала патрон в патронник. Первая цель уже показалась в зоне видимости...
  ***
  Специальный агент Ричард Шерман мысленно вызвал виртуальное окошко часов и вздохнул. Проклятая ночь ни как не кончалась. Экран срочных сообщений был пуст, как и входящих звонков. Отвлеченный просмотром виртуальной панели своего коммуникатора он беспрепятственно прошел к месту убийства. И только после этого опомнившийся полицейский из охранения поспешил к нему: 'Вы кто?'.
  - Он из агентства по спецрасследованиям парень. Не дергайся. - Напарник Ричарда мигнул идентификационным значком и коп, получив на служебный браслет подтверждение, вытянулся в струнку.
  - Доброй ночи.
  - Для них она не очень. - Ричард Шерман внимательно посмотрел на убитых, а затем перевел взгляд на сидящего на корточках полицейского рядом с трупами. Тот возился с осмотром, используя двух дронов-криминалистов.
  - Здравствуйте господа агенты, отдел убийств округа Бадон. - Местный коп, почувствовав внимательный взгляд на себе, неторопливо поднялся, с удовольствием подтягиваясь.
  - Какой у вас это вызов?
  - Пятый за ночь.
  - Что успели выяснить, Бадон.
  - Это Матиас Нильсон и Крис Тилтон. Парни являлись активными членами местного криминального сообщества. Обоих застрелили, когда они выходили из подъезда. По два выстрела спереди прямо в сердце. Там дальше лежат их телохранители. Они без документов. По базам не проходят, сейчас устанавливаем личности. А вот это очень интересно. Посмотрите... - Местный коп скомандовал дрону-криминалисту подъехать поближе и на манипуляторе поднять слегка деформированную пулю. - Кто-то из покойных успел выстрелить в ответ.
  - Жилет? - предположил Ричард Шерман. Держа в уме почему-то факт прибытия на планету опытной команды охотников на высшую кинежь.
  - Пуля большого калибра. Такая отбросит любого метра на два. А следов падения еще кого-то здесь нет.
  - А оружие? - Спросил Ричард Шерман у местного копа.
  - До нашего приезда их подчистили. Ничего нет.
  - А пуля?
  - Маркировка наша. Оружие, скорее всего, тоже из арсенала разгромленного участка.
  - Значит так Бадон. Сейчас под протокол обыскиваем вот этого блондинчика. В правом кармане брюк, предположительно у него имеется носитель с информацией.
  - Со свидетелями?
  - Разумеется. - И специальный агент посмотрел на своего напарника. Тот вовсю работал с массивом служебной информации: 'Это тоже люди Джада Инероли. Киллерша выбила почти всех его капитанов. Но ему самому удалось бежать. Итого у нас за ночь двенадцать трупов и один тяжелораненный. - Напарник спецагента еще раз ознакомился со сводкой, обновляемой в режиме реального времени.
  - Сэр, вам был анонимный звонок по закрытой линии. Пока отследить абонента не можем. - Запиликала, выставленная на максимальный уровень громкости, напоминалка входящих звонков.
  - Что сказали? - Ричард Шерман коснулся сенсора расположенного прямо в ушной раковине, активировал его и убавил громкость.
  - Звонили по поводу заказных убийств сегодняшней ночью. Женщина сообщила, что у киллеров встреча с заказчиками...
  - Где?
  - Заброшенный консервный завод по переработке рыбы. В портовом районе.
  - Сообщи эту информацию нашему отряду быстрого реагирования и добавь, что я уже вылетаю к ним.
  - Нашему спецназу дали отбой. Руководство настояло передать эту информацию охотникам на кинежь из центра.
  - Запроси канал связи с ними. Нужно согласовать действия. - Воцарилась пауза. Воспользовавшись которой Ричард Шерман скинул цифровую подпись на протокол изъятия флешь-накопителя у покойника и заполучил обнаруженный носитель информации.
  - Отказ. Они заявили, что сами проведут силовую операцию. Мы будем только мешать.
  - Проклятье. Попробуй настоять. Это заброшенный завод по сводкам осведомителей является неофициальной базой теневого клана 'Тури'. Они крайне агрессивны и не склонны идти на сотрудничество с законными властями. Скорее это даже не банда, а секстанты. Там не налет спецназа нужен, а полноценная войсковая операция...
  - Бесполезно, нас послали.
  - Ясно. Тогда соедини меня с канцелярией генерал-губернатора лорда Уильяма Кинталара.
  - Сообщение информатора подтверждено. Килершу наконец вычислили. Угнанный полицейский катер зафиксировали в районе заброшенного рыбоперерабатывающего завода пять минут назад. - Напарник оживился, получив очередную порцию новостей в режиме реального времени.
  Дело закручивается. - Подумал Ричард Шерман. Вспоминая полученную поздно вечером анонимку. Тогда он не придал ей значение. Но вот сейчас... Город всю ночь буквально стоял на ушах. Так, во всяком случае, утверждала его хорошо знакомая из офиса генерального прокурора.
   - Генерал-губернатор свяжется с вами, как только освободиться. Ожидайте.
  - Все, давай в катер. - Приказал он, вздохнув про себя. Большего ему не сделать. Флешка буквально жгла ему руки. И спецагент страстно мечтал оказаться на борту своего служебного катера, чтобы посмотреть ее содержимое.
  Едва переступив порог катера, Ричард Шерман получил приоритетный вызов по защищенному каналу связи.
  - Здесь лорд Уильям Кинталар. Слушаю тебя Ричард.
  - Я по поводу спецназа из центра.
  - Знаю. Но у них полномочия и приоритет. Надеюсь тебе это объяснять не надо?
  - Не надо. Однако прошу подстраховаться. Есть вероятность, что это ловушка.
  - Ты уверен?
  - По оперативной информации, возможно, это место базирования незаконного вооруженного формирования. Но доказательной базы у меня нет. Я не прошу многого. Подчините мне спецназ полиции. Мы будем только наблюдать.
  -Я знаю тебя Ричард восемнадцать лет. И ты ни разу не подвел меня. Поэтому спрашиваю еще раз. Ты уверен?
  - Готов предоставить оперативный материал, мой лорд.
  - Не стоит. Подожди немного. - Лорд Уильям Кинталар отключился. А Ричард Шерман, не выдержав, попытался открыть содержимое флешки. Увиденное потрясло опытного спецагента. Поэтому на новый вызов Кинталара он ответил не сразу.
  - Твое руководство было категорически против, как и собственно центр. Но я настоял. Властью данной мне в твое подчинение передается батальон тяжелой пехоты национальной гвардии, два эскадрона специального назначения из бригады 'Дьявол' и все силы полиции города. У тебя неограниченные полномочия, но с двумя условиями. Ближе пятисот метров не приближаться. И без согласия не встревать.
  - Спасибо мой лорд. - Ричард отключился. И принялся отдавать команды.
  Вот только бюрократическая машина раскручивалась со страшным скрипом. Данные безнадежно запаздывали, а люди ответственные за принятие решений никуда не торопились.
  Батальон тяжелой пехоты национальной гвардии вместо положенных десяти минут развертывания, согласно боевого устава, выдвинулся на позиции только через тридцать две минуты. Оцепление и начало эвакуации прилегающих к заброшенному заводу жилых домов, тоже сильно выбивалась из запланированного графика.
  Порадовали лишь головорезы из бригады 'Дьявол'. Они прибыли в указанный квадрат ровно в отведенное время - через семь минут после получения команды. Военная спецура по определению всегда готова действовать.
  - Разведка 'Жобера' подтвердила местонахождение угнанного полицейского катера. Они начинают выдвижение туда тремя группами по двенадцать человек.
  - А резерв?
  - Отсутствует. Они считают - там будет только одна высшая кинеж и немного бандитов.
  - Без проверки данных? Отморозки. Выходи на вояк из планетарной обороны. Нужно технари из оперативно-технического управления. Требуй у них просканировать спецаппаратурой территорию завода на глубину до двадцати метров.
  - Они откажутся, сэр. Им наплевать на полицию и тем более на федералов из центра.
  - Мне все равно, как вы добьетесь разрешения. Припугните их канцелярией генерал-губернатора. А еще лучше отправьте им код моих полномочий.
  - Сэр. Атака 'Жобера' началась. У них с собой девять боевых дронов. Мы подключились к ним, неофициально конечно. Протокол 'союзник'. Картинка очень качественная. Но есть одна странность.
  - Какая?
  - Картинка с камер дронов и с уличных камер разная. Уличные ничего не показывают. Нет движения. Лишь одна статичная картинка.
  - Выводи изображение с дронов на большой экран. - Ричард Шерман находился по-прежнему в своем служебном катере, который сейчас стремительно несся к месту операции. - И предупредите еще раз этот долбанный 'Жобер'.
  - Они уверены, что справятся. - Ответил офицер, отвечающий за связь.
  - Без комментариев. - Ричард внимательно наблюдал, как бойцы спецназа шли в атаку молча, без лишних движений и слов. Безмолвными тенями они преодолели периметр завода, подавив примитивную сигнальную линию. И углубились внутрь территории.
  - Разрешение на привлечение военных разведчиков получено. Личный код генерал-губернатора сработал.
  - Шлите туда их немедленно. - Будучи крайне недоверчивым человеком, Ричард Шерман сумел настоять на привлечение летающих роботов-шпионов, используемых в войсках планетарной обороны. И оказался прав.
  Это походило на какую-то мистику. Данные, получаемы в режиме реального времени из центр обработки данных по всеобъемлющей планетарной кибербезопасности, кардинально расходились с данными фронтовых разведчиков.
  На южной окраине заброшенного завода появился из неоткуда особняк, на господствующей высоте. Он представлял собой практически неприступную крепость с тщательно продуманной системой маскировки.
   Внутри особняка сонары разведчиков зафиксировали более ста пятидесяти биологических объектов.
  Линию безопасности под маскировочным полем составляли семь постов, на каждом из которых располагалось по четыре часовых, вооруженных пулеметами, гранатометами и автоматами. Снаружи объект прикрывала целая рота охраны, состоявшая из трех легких, одного тяжелого взвода пехоты и пяти средних платформ огневой поддержки. Там же были закопаны три старых башни Б-12, демонтированные с крейсеров прорыва. Они могли беспрепятственно прямой наводкой простреливать из пушек и пулеметов местность, прилегающую к особняку.
  От ударов с воздуха резиденцию прикрывали двенадцать зенитных башен и шестнадцать лазерных установок. При необходимости они могли вести огонь по наземным целям.
  - Объявить красную тревогу. Нам с этим самим не совладать. - Ричард Шерман прекрасно отдавал себе отчет, что даже с приданными силами ему тут делать нечего. Здесь требовалась полноценная войсковая операция. А данные о противнике все множились и множились. И спецагент и его импровизированный штаб просто не успевал это все обработать.
   Тем временем 'Жобер' разделился, обхватывая здание, где как показала его разведка, был спрятан угнанный полицейский катер.
  Осторожно продвигаясь вдоль стен цеха, одна из групп подобралась к главному входу в здание. Здесь все и завертелось. Начались вспышки взрывов - это бойцы стали подрываться на минах, но профи, невзирая на детонацию мин и потери, быстро проскочили смертельные метры и ворвались в цех. На них тотчас же обрушился шквальный огонь из всех видов оружия, которое имелось у оборонявшихся. Слитно ударили крупнокалиберные пулеметы.
  В результате у двигавшегося первым тяжелого робота были повреждены все манипуляторы, а вторая машина, оказалась подбитой и замерла на месте. Третий боевой робот поддержки загорелся следом, но продолжал плеваться ответным огнем.
  В первые минуты боя было ранено семь человек. Спустя две минуты ситуация стала катастрофической. Спецназ атаковали с тыла. Командир подгруппы погиб на месте, а его люди все оказались раненными. Тем не менее, раненные, которые могли двигаться, не выходили из боя. Огрызаясь и стягивая на себя все силы противника.
  Второй отряд тоже попал под сильнейший пулеметный и автоматный огонь со второго этажа цеха. Спецназовцы вынуждены были залечь и открыть ответный огонь по окнам цеха, на расстоянии восьмидесяти метров от его стен. Появились новые убитые и раненые. Самого командира подгруппы контузило. Лишь дроны огневой поддержки спасали ситуацию, отвлекая на себя львиную долю внимания.
  Выручили всех бойцы третьей подгруппы. Они зашли во фланг стрелкам врага, проломив стенку цеха направленными взрывами. Там они забросали позиции защитников гранатами и под их взрывы ворвались в здание, поливая огнем из автоматов пространство вокруг себя.
  В дурманящем угаре дыма и пламени разгорающегося пожара штурмовики гранатами давили все, что оставалось от обороны, а когда надо, пускали в ход ножи. Никто из них, несмотря на плотный огонь, не лег, не остановился, не повернул назад.
  Попав в мертвую для обстрела зону, не простреливаемую со второго этажа, спецназ перегруппировался. Семь человек способных продолжать бой бросились вверх по лестнице. Там, смяв прикрытие, пробираясь от комнаты к комнате, забрасывая помещения гранатами, реагируя короткими очередями из автоматов на малейшее движение или шорох, они стремились разблокировать вторую группу.
  По обе стороны вестибюля гремели взрывы гранат и малых реактивных снарядов, раздавались пулеметные и автоматные очереди. Во всем здании продолжал гореть порой мигавший при разрывах гранат и мини ракет свет.
  Напор спецназа был настолько силен, что оборонявшимся не оставалось ничего другого, кроме как погибнуть или попробовать сдаться в плен. Впрочем, пленных было мало, почти все защитники в этом бою погибли.
  У всех выживших бойцов осколками гранат были посечены лицевые щитки бронешлемов и кисти рук. Перчатки тут не спасали. Пот заливал им глаза.
  Когда наступила относительная тишина, изредка прерываемая отдаленными выстрелами и взрывами, уцелевшие бойцы втянулись в захваченный цех и бросились искать своего командира. Его тело нашли недалеко от главного входа, на площадке перед лестницей на второй этаж. Смертельная разрывная пуля ударила в верхнюю кромку бронекостюма и, срикошетив внутрь, попала в сочленение между бронешлемом и накладкой защищающей шею. Шансов при таком раскладе выжить не было.
  Учитывая то обстоятельство, что почти все штурмовавшие цех спецназовцы были ранены, принявшим обязанности командира 'Жобера' было принято решение позвать на помощь подкрепление из местных.
  Тем временем маховик военно-бюрократической машины раскрутился на полную мощь. Захваченных пленных усиленно потрошили и первые результаты допросов буквально шокировали следователей и разведку.
  Все началось пятнадцать лет назад, когда к крошечной секте проповедующей апокалипсис присоединился молодой и дерзкий человек, позже взявший себе псевдоним Ричард Тристан. Он с ходу стал любовником жены главы секты и всерьез рассчитывал на позицию лидера среди сектантов. Все опрошенные утверждали одно - этот, хоть и малограмотный, но волевой человек обладал одной невероятной особенность. Он умел убеждать людей в своей исключительности. Объявив себя сыном Бога, этот юноша уверил всех сподвижников, что станет инициатором событий, которые приведут к концу света. Главным в его учении стала непоколебимая вера в райскую жизнь после смерти.
  Секта начала активно готовиться. Рэкет, незаконная торговля оружием и нелегальный софт, проституция и наркотики - все пошло в ход. Секстанты успешно все эти годы маскировались под обычную преступную группировку, откупаясь от полиции обычной данью и ни как не проявляя себя.
  Таким образом, сейчас на территории завода базировалась целая группировка фанатиков, численностью более двух тысяч человек, отлично вооруженных и готовых умереть по слову своего безумного вождя...
  Все эти сведения моментально невероятным образом просочились в прессу. Социальные сети всколыхнулись и в городе возникла настоящая паника.
  На развернувшийся бедлам с интересом посматривала Ингрид, заварившая такую кашу. Она вновь воспользовалась метро, намереваясь попасть в космопорт и покинуть эту планету по-тихому, пока властям нет дела до кинежи-киллера.
  Но на выходе из подземной станции после эскалаторов внезапно образовался крупный затор. Кинежь благоразумно притормозила, надеясь выяснить причину столпотворения. Впереди было два выхода. Один вел к орбитальному лифту, второй направлял пассажиров на пересадку к другому терминалу.
  Затор возник в коридоре ведущим к лифту. Судя по косвенным признакам, всем желающим попасть на орбитальную станцию предлагали проследовать через рамки детекторов, смонтированных совсем недавно.
  Прижавшись к стенке прохода, кинежь нагрузила по максимуму свой поисковик запросами. Получение данных и простейший анализ показали - впереди мощные биодетекторы. Такие обычно устанавливаются на центральных планетах для пресечения попыток проникновения киборгов и кинежи. Вот только это была явно устаревшая модель. Доступные для скачивания схемы и чертежи замелькали с бешенной скоростью и мгновенно усваивались. Особенности и уязвимые места. Кинежь работала на пределе своих возможностей и решение отыскалось.
  Нырнув в женский туалет, в отдельную кабинку, Ингрид кардинально сменила свой облик. Вместо белой красотки голомаска изобразила темнокожую девушку в коротеньком облегающем топике и нескромной ультракороткой юбке. Дополнили отвлекающую картинку золотые украшения на плечах, боках, бедрах и щиколотках. Украшения были почти настоящими. Используя собственный резерв нанороботов, кинежь нарастила себе псевдо побрякушки, замаскировав созданный на скорую руку ударно-волновой излучатель электромагнитных волн для атаки на детекторы.
  Вновь нырнув в людской поток Ингрид смело направилась к детекторам. Буквально шага за три до рамок, кинежь сманеврировала и точно рассчитав траекторию движения, как бы случайно прижалась на один миг к пластиковому кожуху.
   Ни один сторонний наблюдатель не понял, что случилось. Внезапно освещение вокруг мигнуло и, скачком переключившись на резервное, вернулось обратно. А на самом кожухе осталось две крошечных черных точки. Следы проплавленного пластика. Два ее жучка успешно начали свое вторжение.
  Кинежь вновь развоила сознание. Продолжая свое движение и напряженно отслеживая обстановку, она управляла своими крошками вгрызаясь в электронную начинку биосканера.
  Ее вундервафель лишь на время отсрочил сигнал тревоги, перегрузив управляющий центр и заблокировав на срок бездействия компа прохождение информации от датчиков.
  Спустя тридцать секунд чуткие пассивные сенсоры кинежи засекли лавинообразный скачок сообщений в диапазоне армейских частот. Но никто не ворвался в холл с криками: 'Всем лежать'. Тикали секунды, складывались в минуты, а резкий скачок сообщений вскоре вновь стал едва уловимым. Новая техника, неопытные операторы и устаревшая система безопасности - именно это стало ключом к успеху.
  Проскочив опасное место, Ингрид принялась буквально распихивать людей и смогла попасть в один из лифтов почти сразу, как преодолела рамки биосонаров. Без багажа и со статусом привилегированного пассажира она могла себе такое позволить, не привлекая особого внимания. Эксцентричное поведение красотки - здесь видели и не такое.
  Едва кабина начала подниматься, кинежь получила сигнал от оброненного жучка, что отпущенное время неумолимо тает. Управляющий компьютер биодетекторов очнулся после встряски электромагнитным импульсом и запустил перезагрузку своих процессоров строго по очереди, в надежде отыскать причину внезапной блокировки. Жучки активно противодействовали в меру своих скромных сил.
  Собственно сам орбитальный лифт располагался на вершине десятикилометровой башни. Ингрид делала вид, что внимательно наблюдает, как плавно уходит вниз земля, а сама активно управляла жучками, выигрывая для себя драгоценные секунды.
   Кабина набирала ход. Меньше становились дома, дороги превращались в едва заметные нити, истончались серебристые ленты рек. Наконец, нижний суетный мир скрылся в облаках и лифт, прорвав пелену облаков, вырвался в мир верхний, заоблачный. Мягкое торможение, толчок и вот она уже на вершине башни.
  Здесь вновь кинежь была первой. Короткая прогулка, скорая посадка на космическую орбитальную платформу и новый рывок ввысь.
  Здесь скорость движения возросла на порядок. Платформа скользила выше и выше по тросу, невидимому на синезеленом фоне планеты, словно настоящая ракета.
  Синева на смотровых мониторах постепенно начинала сменяться космической чернотой. Затем включились система искусственной гравитации. А тем временем компьютер биодетекторов запустил проверочные тесты всей своей архитектуры.
  Тихий хлопок перепада давления в шлюзе и Ингрид вновь первой шагнула на территорию орбитальной станции. Здесь поставить биосканеры не захотели или не успели. Сориентировавшись по направлению Ингрид поспешила в терминал 'Л', обслуживающий коммерческие рейсы частных звездолеты со своими собственными командами от пятидесяти человек.
  Отсек 'Л' славился своими гостевыми комнатами, центрами развлечения, многочисленными ресторанами, барами и сетями самообслуживания. Все для сброса напряжения людей, проводящих большую часть времени в вечной пустоте.
  А многострадальный комп биосонаров, определив, что его процессоры и архитектура в норме, запустил общий тест производительности. Для ускорения расчетов к проверке штатными средствами операционной оболочки были добавлены сторонне приложения повышенной функциональности. Это окончательно лишило жучков кинежи возможности блокировать поступающие тревожные сигналы от биодатчиков.
  И едва информация за истекший период попала в систему, как сразу прозвучал сигнал тревоги. Пронзительно взвыли сирены, а из служебных помещений, рассекая толпу, выбежали тяжелые пехотинцы в своих моностроподобных доспехах, беспорядочно роняя толпу на пол. Движение лифтов мгновенно заблокировалось. А по громкоговорящей связи раздался противный металлический голос: 'Внимание, включен защитный экран'.
  Все это произошло, когда кинежь бодро вышагивала по терминалу 'Л', выходя на финишную прямую. Ее ждал боковой отсек ведущий в стыковочный шлюз ?52, где был пришвартован ее звездолет. Сигнал о подготовке к старту она подала, будучи еще на планете, и рассчитывала в течение часа уйти порталом из этой звездной системы. Но затем привычное соединение с сетью вдруг стало сбоить, скорость упала до критически малых величин и вскоре соединение вообще было разорванно.
  Как такое могло произойти на станции кинежь не понимала. В том, что дело совсем плохо, кинежь поняла, когда не обнаружила на своем посту технический персонал стыковочного шлюза. Тех самых техников, что готовили и обеспечивали швартовку звездолетов и их обслуживание.
  Вместо техников на их рабочем месте возникло изображение затемненного силуэта человека. Оно, едва сформировавшись, сразу поманило Ингрид к себе.
  - Подойди ближе. - Услышала она смодулированный голос.
  - Зачем? - Кинежь еще раз просканировала непонятный гологрофический объект. Опять убедившись, что это обычная зрительная проекция, она увеличила скорость, дабы проскочить появившуюся голограмму побыстрее.
  - Впереди засада. Крестоносец и два киборга. Тебе интересно?
  - Сонар ничего не показывает. - Ингрид обострила до предела все свои способности в сканировании пространства. И начала готовиться к бою, отдав приказ своей колонии нанороботов усилит бронирование жизненно важных участков тела.
  - Они укрыты пологом отражения. - Призрак показал рукой влево и в этой точке пространства вспыхнула виртуальная карта с отметкой засады. Одновременно с этим раздался грохот сдвигающихся створок аварийного шлюза, блокируя проход обратно в сектор 'Л'.
  - Что происходит? - Кинежь коснулась левого бедра, где покоился одноразовый парализатор 'Гарпия-5'.
  - Проверка твоих способностей. Тобой заинтересовались крестоносцы, я в свою очередь крайне интересуюсь ими. Совпадение интересов.
  - Почему они не атакуют, скрежет створок услышал бы мертвый.
  - Сдвиг Федорова. Побочный эффект полога невидимости. Крестоносец контролирует только видеоряд, звуки ему не доступны.
  - А эффект Альберто Серна? - Ингрид привычно раскручивала спираль анализа, попутно цепляя смежные темы. Про крестоносцев она была наслышана, но вот киборги ее смущали. Это была неизвестная переменная.
  - Не разбрасывайся. Я только отсек погоню. Если сможешь справиться с засадой, тогда поговорим. Буду ждать тебя на твоем корабле. Ах да. Возьми индивидуальный щит. Крестоносец неплохо подготовился к вашей встрече... - Голограмма погасла. А впереди, поняв что засада провалилась, вынырнув из закутка, из под серой пелены, мелькнули и устремились к Ингрид две стремительные фигуры киборгов, затянутые в свою вживленную броню.
  Набрав внушительную скорость, они одновременно выпустили сети-путанки, надеясь лишить кинежь маневра. Но Ингрид просто активировала свои лазерные клинки и трижды взмахнула ими. Пластиковые ошметки опали бесформенными кусками к ее ногам.
  Затем выждав максимально возможное время, еще секунды две, Ингрид выхватила 'Гарпию-5' и разрядила ее в левого киборга. Того знатно повело в сторону. Даже защищенная электроника дала сбой, на пару секунд. Но кинежи этого хватило. Последовал рывок, на пределе возможного. Замах лазерными клинками и, отгородившись от правого киборга замершим полумеханоидом, Ингрид снесла тому голову.
  Затем последовал приставной шаг в том же направлении в ускоренном режиме и два ее клинка вошли в незащищенный бок второго бойца, безнадежно проигравшего кинежи в скорости движения. С киборгами было покончено.
  Но почти сразу в нее прилетел заряд пробойника, отшвырнув на несколько метров в сторону поста техников. Туда, где должен был быть обещанный призраком индивидуальный силовой щит.
  Критических повреждений не обнаружено. - Определила на вскидку Ингрид, активно маневрируя или даже скорее предсказывая траекторию выстрелов и частично избегая новых попаданий.
  Однако неведомый противник был настойчив. Он стрелял просто мастерски, вынуждая кинежь плясать на грани возможного, в ожидании пока щит наберет мощности и начнет работать в полную силу. Псевдокожа отлетала ошметками, но кинежь игнорировала ущерб, дожидаясь активации.
  Есть. - С неким облегчением подумала Ингрид, когда очередной выстрел бессильно стек по включившейся защите.
  Убедившись, что стрельба из пробойника бессмысленна, крестоносец показался из потайной ниши во всей своей красе. Немного сблизившись, он для затравки зарядил в кинежь набор миниракет, несущих едкую смесь сверхкислоты и белого фосфора, проедавшей все, куда она попадала. Затем в ход пошли зажигательно-дымовые патроны снаряженные красным фосфором с добавлением порошкообразного магния.
  Энергетический щит держался великолепно. Тем временем весь отсек окутало ядовитыми испарениями и густым облаком дыма и пламени от выстрелов. Затем сработали датчики пожарной безопасности и включилась принудительная вентиляция.
   На кинежи начала плавится одежда и внешний слой псевдо кожи. Даже вездесущий щит не справлялся с яростной температурой. Замысел крестоносца постепенно становился понятен Ингрид.
  Тот не собирался переходить в рукопашную с неясными шансами в схватке один на один. Крестоносец просто ждал подкрепления. Которое рано или поздно должно было прибыть.
  Пришлось Ингрид самой переходить в наступление. Щита, если верить индикатору заряда, должно хватить на две минуты с небольшим. Под непрерывным обстрелом, делая обстоятельный шаг за шагом, кинежь стала сокращать дистанцию. Заодно рассматривая, кто противостоит ей. Познать врага, значит наполовину победить.
  Противник выглядел внушительно. Крестоносец использовал в качестве носителя перспективную серию 'Легионер', созданную для штурмовых прорывов и контактного боя. По массе она превосходила человекоподобную оболочку Ингрид в три раза. По размерам в полтора раза.
  Левое плечо крестоносца было украшено блоком для ведения стрельбы реактивными снарядами. На правом плече у него высилась беспрерывно ведущая огонь малокалиберная автоматическая пушка. В одной руке крестоносец держал пробойник, а в другой у него блестела опавшая струна из нескольких металлизированных нитей, способных с помощью пульсирующего электромагнитного поля превратиться в достаточно прочный плазменный клинок.
  В ближнем бою шансов против такой машины у Ингрид не было. Как не было и тяжелого вооружения, дабы посоперничать с крестоносцем в дуэли на длинной дистанции.
  Проанализировав все увиденное, кинежь определилась со своим планом действий - использовать оружие последнего шанса.
  Об этой читерской возможности Ингрид не знал никто. Конструкция ее оболочки не предусматривала такой вот девайс. Его Ингрид монтировала лично. И теперь настало время опробовать.
  Все решив, Ингрид пошла вперед, практически не обращая внимание на усиливавшуюся стрельбу. Тогда у крестоносца в ход пошло все: автоматическая пушка, пробойник и даже пусковая установка малых ракет. Щит прогибался, дрожал, вибрировал, но держал удар. Вокруг Ингрид воцарился малый филиал ада. Плавились стальные конструкции, стекал горящий пластик и крошился сверхпрочный металобетон. Когда до крестоносца оставалось три шага, тот перестал стрелять и активировал свой плазменный резак. Следующим движением пристегнул пробойник магнитным захватом к поясу и обратным движением выхватил чудовищно мощный компактный штурмовой гранатомет.
  В этот ответственный момент Ингрид ощутила иррациональное чувство удовлетворения, от правильно расчета действий врага. Крестоносец действовал шаблонно. Выкладывая на игровой стол свои козыри строго в соответствии с неписанными правилами игры. Ингрид же билась на грани фола, с несвойственным для высшей кинежи ожесточением.
  В тот самый момент, когда рука крестоносца заскользила вниз, дабы убрать пробойник, кинежь вскинула свою левую руку и активировала вышибной заряд.
  Рука крестоносца только начинала возвращаться обратно с гранатометом, когда на доли секунды погас щит Ингрид и левая рука, начиненная тетранитропентаэритритом с ускорением стартовала, оторвавшись от тела. Превратившись в своеобразную ракету, весом в восемьдесят килограмм. Снаряженная взрывчаткой и кумулятивной головкой, она проплавила броню 'Легионера' и погрузилась в тело носителя сантиметров на десять. Затем сработал извещатель, определивший наиболее благоприятный момент, и с оглушительной силой рука взорвалась.
  - Угроза разгерметизации, ... разгерметизации. Немедленно покиньте шлюз или приведите в действие средства индивидуальной защиты. - Заскрипели чудом уцелевшие динамики. Осевшая пыль засвидетельствовала полное разрушение тела крестоносца. Направленный взрыв разметал его на тысячу обломков, заодно превратив отсек в хаотичную конструкцию, где повреждено было абсолютно все.
  Лишь прочные стальные балки смогли устоять под напором взрыва. Все остальное было согнуто измочалено и превращено в груду щебня и осколков. Картина походила на раздел живописи - сюрреализм.
  Вдалеке замелькали мощные переносные фонари. Ингрид отправила запрос и мгновенно получила отзыв. Это ей на помощь спешила абордажная команда с ее яхты.
  'Очень вовремя' - подумалось кинежи. Процент повреждений ее тела зашкаливал за недопустимые цифры. Опрос и оценка ущерба завершилась выводом информации в виде таблички: стойкая утрата общей трудоспособности в результате различных травм, гибели нанороботов и других последствий воздействия внешних причин - 75%. Еще одной схватки ей банально не пережить.
  
  ***
  Годы неумолимо брали свое. Трудно отрицать очевидное. Барон Людвиг Август фон Цер сидел в своем любимом кресле, закинув ноги на специальную подставку, и наблюдал за прибытием премьер-министра и его свиты во внутренний двор сената для проведения инаугурации. Окна его кабинета выходили именно во двор и вид был просто отличный.
  Многолетняя привычка подсматривать - была одной из невинных увлечений всесильного серого кардинала Единой федерации.
  'Это ведь семнадцатый премьер-министр в мою бытность'. - Барон чувствовал, как ноют плечи и шея, и колебался включать или нет функцию массажа.
  На грани уловимого скрипнула входная дверь в его апартаменты. Но опытный функционер не стал делать поспешных движений. В приемной была надежная охрана, а без доклада к нему могли зайти от силы пара человек.
  Прислушавшись, барон мысленно пожал плечами и на всякий случай тронул кольцо аварийного портала на своем безымянном пальце левой руки.
  - Экселенц. Мое почтение. - Стэфани подойдя как всегда бесшумно, чуть наклонилась и почтительно поцеловала протянутую руку.
  - Ты как всегда одержима бунтарским духом. Сколько раз я просил не подкрадываться?
  - Это просто маска. Привычка и желание похулиганить... - Девушка лукаво улыбнулась и переместилась за спинку кресла, начав аккуратно массировать шейно-воротниковую зону барона.
  - Тогда, может назовешь меня дедушкой? - Ворчливо произнес барон.
  - Скорее прапрадедушкой. - Стэфани чутку рассмеялась и ее непокорные рыжие волосы разметались по всей голове.
  - Я смотрю у тебя новое украшение? - Барон сразу отметил, что в носу у рыжеволосой красавицы-телохранителя появилась крошечная брюлька из драгоценного камня в оправе.
  - Подарок Хэлвига.
   - Со смыслом?
  - Разумеется. Ему тут достался не разграбленный схрон портальщиков.
  - Удовлетвори любопытство старика...
  - Экселенц, я предпочту умолчать, это сугубо интимное.
  - Кхм... - Барон крякнул от неожиданности. Но быстро справился с эмоциями. - Кстати, где он сам-то?
  - Развлекается. Господин барон имел неосторожность прислать ему отчет о случившемся побоище в системе Циркур. Разумеется бумажный. Теперь он пропал для меня, как впрочем, и для всех остальных. Читает и анализирует.
  - Пусть почитает, может, что разглядит, что просмотрели мои аналитики. - Стэфани ничего не ответила. Лишь изогнула бровь, давая понять, что оценила слова своего дальнего родственника.
  Тем временем премьер-министр скрылся из глаз и во внутренний двор стали прибывать члены правительства. Первым на посадочную площадку опустился шикарный черный катер в правительственной раскраске и с проблесковыми неоновыми лентами по всему корпусу.
  Из него выскочил живчик небольшого росточка, в очках, с благородной сединой и покровительственно потрепал за щечки встречающих его двух шикарно выглядевших девушек.
  - Министр бюджета и экономического планирования со своим пресс-секретарями.
  - Занятно. - Стэфани продолжала свой массаж, покорно ожидая, когда барон перейдет к делу.
  - А это правая рука нынешнего премьер-министра. Прозвище 'Безумный Джо'.
  - Дедушка? - Стэфани произнесла это самым покорным голоском имевшимся в ее арсенале.
   - Эх молодость, молодость. Куда вы торопитесь. Пятьдесят лет назад простой обыватель Единой федерации еще понимал 'дружбу' тогдашнего премьер-министра с высшими кинежами, а череду заказных убийств объяснял геополитическими соображениями.
  Но все течет и все меняется. Тридцать лет назад в друзьях у нас были всемогущие 'портальщики'. Ты знаешь, нет для политика большего проклятия, чем долголетие. И важно тут не только то, что пятьдесят лет вспять я мог запросто слетать в гости к отцам основателям ордена 'Кинежь' и, особо не маскируясь, брать баснословные взятки с индустриальных гигантов.
  Дело только в том, что пятьдесят лет назад обыватель не то чтобы оправдывал, но как-то понимал наши тесные взаимоотношения с кинежь.
  А в текущее время не понимает и не объясняет. Эпоха прошла, а я по прежнему, к несчастью своему, у власти.
  Такая история случалась каждый раз со мной, когда происходила смена эпох.
  Так, народонаселение федерации, щедро задобренное подачками корпораций, понимало и разделяло политику орденов и мегагильдий, покуда финансовая подпитка не закончилась, раз непокорные государства сгинули в небытие. Орден 'Портальщиков' для всех простых граждан был нужным и важным, покуда не выяснилось, в конце концов, что, может, они и нужные для федерации, но по своей сути конченые негодяи и кровопийцы.
  Если политик к моменту окончания своей героической эпохи успевает скончаться и быть возвышенно похороненным под безутешный рев верноподданных, тогда его помпезно хоронят в мавзолее, как безвинно почившего. А если что, то сорвать со стен его портреты и порушить его статуи дело пары недель и немного агрессивной пиар-компании в галасети.
  А вот если же, не дай бог, политик эпоху свою переживает, то следующая поросоль принимается его судить. Точнее пытается. Молокососы.
  Это новое поколение задает немыслимые вопросы. Зачем же вы убивали журналистов? Зачем же вы расстреляли демонстрантов? Так ли уж вам мешал тот самый орден 'Портальщиков'? Просто эти люди были детьми, когда журналистов принято было кончать, а демонстрантов расстреливать. Они не понимают, дьявол возьми эту их Декларацию прав человека.
  Теперь они выставляют счета. И пожилым политикам обыкновенно в таких случаях становится худо со здоровьем. Как правило, им никакая каталажка в подобных случаях не угрожает, потому как новая политическая элита сама не без греха и, будучи снисходительной к старикам-кровопийцам, тщится и себе прикупить индульгенцию. Хотя не исключен вариант, когда будут защищать все по жесткому.
  Я точно знаю, что люди, сейчас облеченные властью, сами не знают толком, какой аккурат из их поступков будет расценен следующим поколением как правонарушение.
  - Все настолько серьезно? - Стэфани была очень умной девушкой и прекрасно поняла монолог своего покровителя.
  - Нам надо готовиться. Корпорации бурлят. Я получаю слишком много сигналов, о том, что все идет очень неправильно. После дурацкого покушения на двадцатку покойного премьер-министра появились новые агрессивные игроки. Я тешил себя иллюзиями, что убрав фигуру, я расчищу себе доску и спокойно доиграю партию, но...
  - Значит, мой милый Хэлвиг опять попадает в эпицентр интриг? Опять вокруг нас будут рыскать ушлые репортеры в поисках компромата и наемные убийцы? - Стэфани сглотнула и перестала делать массаж, мысленно отругав себя за несдержанность.
  - Насколько вы близки? - Старый интриган спросил это вкрадчиво. И Стэфани почувствовала, как мурашки побежали по ее спине. Она словно наяву ощутила руки Хэлвига у себя на груди и его горячее дыхание сзади.
  Сейчас от ее ответа зависело очень многое. Барон был искушенным интриганом, закаленным десятилетиями самой грязной, подковерной борьбы, не стеснявшимся, если нужно действовать жестоко и решительно. Но здесь барону требовался скорее проверенный человек, тем более, что ей он пока однозначно доверял.
  - Пожалуй, уверенный допуск к телу - имею. Среди прочих рабочих пчелок, я первая...
  - Ну уж ладно. Что так скромно?
  - А куда мне. Он первый парень в нашем 'студенческом кампусе', а я всего лишь простая 'студентка'.
  - Стэфи, а если серьезно. Степень твоего влияния?
  - Думаю я смогу рассчитывать на статус второй жены.
  - Почему не первой? - Барон искренне удивился ответу циничной и расчетливой хищницы. На нее это ни как не походило.
  - Всегда есть место внезапной страсти или даже любви. Дедушка, если я правильно поняла, то нам Хэлвиг очень нужен?
  - Необходимо еще раз проверить его. Определить степень его самостоятельности. Но осторожно, без дикостей.
  - Все эти твои игры дедушка, до добра не доведут. - Стэфани возобновила массаж.
  - Должен сказать тебе Стэфани, что за все время общения и работы с Хэлвигом сколько я не пытался, я не смог понять его, даже просчитать его реакцию. Я его совсем не знаю. Абсолютно.
  - Он умеет быть благодарным. В нем нет гнили.
  - Ты же слышала про мой большой архив, солнышко? - Барон повернул голову в сторону окна, наблюдая за приездом очередного члена правительства.
  - Тот самый, про который вам достаточно упомянуть и те, кому необходимо молчать, замолкают, как по приказу?
  - Посмотри внимательно. Видишь того слегка полноватого мужчину с телохранителем. Это новый начальник национального комитета по обеспечению порядка и общественной безопасности. Если вдуматься, то всего лишь ответственный чиновник министерства внутренних дел. Но приглашен на инаугурацию лично премьер-министром.
  - Винчето Скоти, по прозвищу 'Живчик'?
  - Он пригодится тебе. Все мои сообщения с цифры пять...
  - Я помню. Это если вы будете не доступны.
  - Он мой проверенный контакт. Многого не сделает. Но...
  - Я поняла.
  - Я не настолько мудр, чтобы давать советы, Стэфани, особенно в части личных взаимоотношений. Но в случае с Хэлвигом мне бы хотелось попросить тебя быть готовой к варианту 'брак'.
  Девушка ни как не выдала своего облегчения, продолжая безукоризненно разминать шею барону.
  - Я исполню вашу волю, Экселенц.
  - Если ты получишь от меня сообщение 'Вариант 6', значит, так тому и быть. И еще, если я правильно понял в ходе ваших изысканий к вам в руки попал один из переводных векселей гильдии привозчиков...- В этот момент громко хлопнули створки входной двери приемной и ожил допотопный интерком на столе барона: ' К вам Хэлвиг Астронг'.
  Бывший посол шел неимоверно громко. Под его напором жалобно скрипели жутко дорогие лакированные полы из настоящего красного дерева, а сам он пребывал в состоянии легко возбуждения. Это читалось по чуть учащенному дыханию и легкому румянцу на лице. К себе Хэлвиг крепко прижимал толстую папку с бумажным отчетом о сражении близ Циркура.
  - Что случилось? - Барон оживился, понимая, что простая причина не послужила бы поводом Астронгу оторваться от чтения отчета о битве.
  - Срочные вести с Тезея. Необходимо лететь. Я хочу похить у вас свою телохранительницу.
  - Конечно. - Барон мучительно вспоминал, что он знает про Тезей. Но ничего путного в голову не приходило. Экстренный запрос своим помощникам также не принес результата.
  Выручила Стэфани, которая чуть помедлила, понаблюдав за мучениями всесильного барона: 'Это родная планета отца мальчишки, которого сейчас ищут все спецслужбы нашей галактики'.
  - Не смею возражать. - Барон встал и тепло поприветствовал своего протеже. - Только держите меня в курсе дела.
  - Разумеется. - Хэлвиг с достоинством поклонился, отдавая дань уважения возрасту и положению барона.
  - От меня потребуется какая нибудь помощь?
  - На Тезее расположен учебный центр частей специального назначения. Есть предложение сформировать из его курсантов группу поддержки. Набрать добровольцев.
  - Кадровый резерв? Неглупо. Я распоряжусь. Необходимые указания будут готовы в течение суток. Пойдете порталом?
   - Да. Мое присутствие крайне необходимо. Агенты передали очень горячую информацию.
  - В добрый путь. - Барон, дождавшись, когда парочка пошла на выход, развернулся к окну и вновь стал наблюдать за прибывающими гостями. Затем опять воспользовавшись допотопным проводным интеркомом приказ своему секретаря: 'Соедини меня с Дэн Коутсом'.
  - Директор Национальной разведки, пожизненный сенатор Дэн Коутс на связи...
  - Привет старина. Узнал?
  - Людвиг, все такой же неугомонный. Давай сразу по делу. У меня через десять минут официальное мероприятие.
  - Да-да я в курсе. Видел, как ты печатал шаг, стараясь не отстать от министра обороны. Надеешься усидеть и в новом правительстве?
  - Людвиг...
  - Ладно. У меня серьезный вопрос, нужна помощь по линии учебных центров, занимающихся переподготовкой спецназа и все такое.
  - Какой из центров, у них разное подчинение. Хотя скоро сам понимаешь ни центров, ни обучения... - Коротко рассмеялся собеседник.
  - Тот, что на Тезее.
  - Звякни Артуру Михароку. Он заместитель начальника управления кадров министерства обороны Единой федерации. Сколько тебе надо ребятишек?
  - Два десятка в прямое подчинение, это если прямо вот сейчас .
  - Это все по вопросу комиссии по порталам?
  - Да.
   - Я не вижу никаких препятствий. Министр благоволит к этой теме. Армию и флот ждет очередная волна сокращений. Даст зеленый свет без проблем. Я ему намекну сегодня. А ты скажи Михароку, что первый в курсе.
  - Спасибо сенатор. - Людвиг довольный зажмурился, словно кот перед банкой со сметаной, которую он мог безнаказанно слопать. Благо, что его никто не видел. И принялся отдавать новые распоряжения.
  Тем временем из приемной Хэлвиг и Стэфани выходили под ручку. Продефилировав мимо всех посетителей, тщетно ожидавших шанса на аудиенцию, парочка вышла к стоянке катеров, где их поджидал собственный бронированный транспорт с охраной по периметру.
  - На звездолет срочно. - Распорядилась Стэфани и, усевшись напротив Хэлвига, и стала украдкой его рассматривать, предаваясь созерцательному безделью. Охрана привычно набилась в тесный отсек для десанта, пилоты скрылись в своей рубке и парочка осталась наедине.
  Астронг вновь раскрыл свою драгоценную папку и углубился в доклад. Периодически он слегка крякал от неожиданности, вчитываясь в текст, а затем яростно отлистывал назад, отыскивая что-то упущенное.
  - Мне нужна консультация специалиста по тактике. - Наконец пробормотал он. Я что-то упускаю. Но вот что?
  - Дорогой? - Стэфани видя терзания своего босса, чуть приблизилась и присела рядом, невзначай положив руку ему на бедро.
  - Кто у нас на звездолете из команды хорошо разбирается в тактике сражений?
  - Второй помощник Влад Дивац. Он помешан на этом. Тебе он понравится, не глуп, предприимчив и умеет складно говорить.
  - Отлично. Запланируй встречу с ним сразу, после, как разместимся. Хэлвиг не удержался и нежно провел рукой по щеке своей помощницы. Та еле слышно мурлыкнула и продолжила как ни в чем небывало: 'Хорошо. Какие будут распоряжения по Тезею?'
  - Если верить сообщению агента, то там есть очень горячая информация. Будь готова к осложнениям.
  - Я распоряжусь выделить нам сопровождение. Тяжелый перехватчик и корвет.
  - Нужна еще десантная группа.
  - Барон сдержит обещание. Наберем на Тезее.
  - Тогда сразу запрашивай посадку в учебном центре. Без прикрытия на планете делать нечего.
  - Почему?
  - Там что-то вроде гражданской войны. Часть населения до сих пор придерживается крайне националистических взглядов и с тоской вспоминает времена, когда на планете властвовали портальщики. Наши контролируют лишь крупные города и стратегические производства. - Хэлвиг смолк, вновь задумавшись о чем-то своем.
  - До стыковки пять минут, мой господин. Прошу приготовиться. - Стэфани вытащила запрятанные ремни безопасности и сама пристегнула Хэлвига, при этом совсем откровенно задевая его своей грудью и практически обдавая горячим дыханием.
  - Вот ты ж проказница. - Отставной дипломат оживился и с удовольствием воспользовался возможностью чуть пошалить. Он приобнял сзади свою соблазнительную телохранительницу и стал легонько тискать ее упругую задницу.
  На скрежет и треск причальных ферм, когда транспортник стал шлюзоваться к звездолету, парочка никакого внимания не обратила.
  Даже когда шлюзование закончилось, а воздух был закачан в переходной шлюз, экипаж транспортника терпеливо ждал, когда босс и его телохранительница уладят все свои 'дела'.
  Лишь Дэн Астахов, отвечавший за контрразведывательное прикрытие проекта, беспокойно вышагивал по отсеку звездолета заканчивающемуся массивным люком, ведущим к стыковочному шлюзу.
  Периодически ему на сеть приходили сообщения. И он тут же монотонно начинал бубнить: 'Не надо строить никаких предположений. Мне нужна информация, пусть даже не проверенная. Вся информация по этому делу. Нет, запросы исключены. Мы только спугнем противника и насторожим всех, кто следит за нами. Повторяю, ройте архивы - любые даже самые фантастические предположения и намеки на факты. Анализ это не ваша забота'.
  Тут тихим хлопком уровнялось давление в отсеке. Следом с лязгом ожили створки обоих люков и замигали оранжевые лапочки. Внутренний шлюз звездолета готовился принять пассажиров.
  - Босс, Стэфани... - Астахов пожал руки и постарался сделать каменное выражение лица. Подумав про себя: 'Наконец-то'. Если Стэфани, как истинная женщина, выглядела на все свои сто баллов, то Хэлвиг против обыкновения был слегка растрепан и немного перевозбужден.
  - Да, господин барон. Разумеется. Непременно так и поступим. Решительно и без жалости. По законам военного времени. Я понял, прежде всего - результат. - Хэлвиг умудрялся вставлять в плотный словесный поток Людвига Августа фон Цер свои ответы, искусно понижая уровень тревожности у босса. Затем Хэлвиг подключил внешние динамики своего коммуникатора, сделав своих подчиненных свидетелем развивающегося разговора.
  - В рамках выполнения протокольного решения совместной комиссии комитет Сената Единой федерации по вооруженным силам и руководства министерства обороны Единой федерации по вопросу 'О мерах по совершенствованию работы с личном составом, укреплению дисциплины и правопорядка в вооруженных силах' поручается инспекция объекта ? 108 Хэлвигу Астронгу. Это постановление было принято сенатом десять минут назад. Полный текст будет направлен тебе официальной почтой в течении часа. С председателем комитета начальников штабов и министром обороны вопрос о гарантированном привлечении пятидесяти спецназовцев решен положительно. Ну все, что смог сделал, теперь ход за тобой.
  - Есть еще одна идея. - Барон смолк, ожидая развития мысли. - Так же протащить через сенат создание комиссию по расследованию на Циркуре.
  - Готовь предложения. - Благосклонно произнес серый кардинал и отключился, не дожидаясь ответа.
  - Привет, Дэн. По ситуации, сам видишь, нас торопят и помогают, как могут. Ждем боевое сопровождение и по их прибытии сразу уходим порталом к Тезее. Там берем курс к учебному центру специального назначения ?108. Вопросы?
  - Вопросов нет. Срочного также ничего нет. Текучка и пара документов, которые вполне подождут.
  - Центр занимается подготовкой и повышением квалификации подразделений специального назначения Единой федерации и сотрудников охранных структур ряда корпораций на договорной основе. Барон обещал посодействовать в наборе своего отряда коммандос. Человек тридцать это наш минимум. Дэн, я рассчитываю на тебя. Ты владеешь обстановкой на Тезее. Сколько нам нужно реально человек, что бы вытащить нашего информатора?
  - Я понял. Проработаю вопрос. Что-то еще будет?
  - Обратись в бюро расследований сената. Необходимо получить все имеющиеся у них данные по кинежи, что принимали участие в сражении в системе Циркур.
  - Это будет нелегко, но я попробую.
  - Главное, нужно понять - откуда взялись звездолеты кинежи. Подключи моих аналитиков. Хотя им и так несладко, работы вал.
  - Через два часа босс будет ждать на аудиенцию второго помощника звездолета Влада Диваца - Стэфани буквально утянула Астронга к нему в личные покои, планируя довершить то, что они так удачно начали на борту транспортника. Однако очередная череда звонков по коммуникатору поглотила внимание Хэлвига целиком.
  - Мне нужна вся доступная информация по центру. Кто начальник, кадровый состав, преподаватели. История образования, боевой путь, его выпускники. И еще...
  Потерявшая терпение Стэфани, злая и взбешенная на весь мир, выскользнула из каюты Астронга. Дабы не сорваться на ничего не подозревающего мужчину. И отправилась наводить 'порядки' среди своих подчиненных.
   Спустя два часа в рабочем кабинете, под утробный гул маршевых двигателей, Хэлвиг терпеливо ждал, пока местный гений военной тактики капитан-лейтенант Влад Дивац бегло дочитает бумажный отчет о сражении развернувшимся в системе Циркура.
  - Очень занятное чтиво. Сразу видно писали не для военных, а для политика. Все выхолощено. Никаких серьезных выводов и оценок. Одни голые факты, да к тому же очень искусно интерпретированные.
  - Серьезно? - Хэлвиг доверял мнению профессионала. Но от вопроса не удержался.
  - Если предельно кратко, то суть опуса - мы одержали победу, буквально задавив противника своей мощью. Все молодцы. Однако сквозь строчки, в отчете просматривается наша самая главная проблема - это страх.
  - Честно говоря, удивлен такой интерпретацией. И весь во внимании...
  - Ка бы это помягче объяснить. Люди у власти боятся пробовать что-то новое, боятся делать шаги, которые непонятны так называемому 'общественному мнению' элиты, страшатся принимать неочевидные решения и делать радикально новые вещи. Во флоте, равно как и в мире в целом, гораздо проще попытаться скопировать чье-то решение, чем придумывать что-то свое. Потому что придумать новое очень сложно, а вот скопированное чужое даст понятный результат сразу. И это легко объяснить своему боссу: 'Вот, видите, как парни делают? Вот и мы будем так же!'. Поэтому отчет реально пустышка. Мы банально задавили их количеством. Никакой творческой мысли. Свалка, где кинежи имели ряд неоспоримых преимуществ...
  - Мысль понятна.
  - Исходя из этого, нужно и задавать вопросы. Прежде всего - зачем это было нужно кинежи? Они не глупцы. Их стратеги пожертвовали почти двумя сотнями звездолетов. Пусть и откровенно устаревшими. Потом кто и как собрал всю эту рухлядь в одно место, кто привел корабли в относительно рабочее состояние. Достойное вооружение, отличная связь и боевые перехватчики - откуда? Масштаб настораживает. С такой силой они могли попробовать даже прорваться к метрополии и не факт что их остановили на подступах.
  Первое, что приходит в голову цель была вбить клин в натянутое сотрудничество боевиков из корпораций и кадровых военных. Но цена? Второе - отработка какой-то тактики. Кинежи держались практически восемь часов, прежде чем постоянно прибывающие подкрепления корпорантов и военных смогли перемолоть их звездолеты в пыль. Мне не хватает элементарно данных увидеть картину целиком.
  - Что необходимо, дабы понять тонкости тактических построений кинежи и совместных флотов корпораций и военных? - Задал вопрос переваривающий услышанное Хэлвиг. Офицер ответил мгновенно: 'Не редактированные записи боевых действий. Реальные отчеты капитанов звездолетов, журналы операционных систем серверов и рабочих станций, журналы инструментов безопасности, данные разведывательных спутников и массив данных событий в киберпространстве, относящийся к этому временному промежутку'.
  - Если я предложу вам войти в состав рабочей группы с самыми широкими полномочиями...
  - Кто будет еще там?
  - На ваш вкус. У вас, думаю много знакомых среди теоретиков и практиков звездных сражений. Необходимо пять-шесть человек, с критическим складом ума.
  - Важно пригласить главой любого уважаемого адмирала, для солидности. Тогда статус группы будет в разы весомей. - Капитан-лейтенант был опытным военным и прекрасно разбирался в тонкостях военного политеса.
  - Любопытно. Под таким углом я не рассматривал.
  - Если будет позволено, то в состав групп я также привлек бы аналитиков из генштаба. Мы тогда на законных основаниях получим доступ к обломкам звездолетов кинежи и другим справочным материалам.
  - Секунду. Соедините с сенатором Бобом Кейси. Это срочно. - Хэлвиг ощущал себя в родной стихии. Где надо быть убедительным и на словах и в поступках.
  - Председатель Отдельной комиссии сената Единой федерации по изучению правительственных операций в области деятельности порталов сенатор Боб Кейси слушает. - Глубокий хорошо поставленный голос сенатора Хэлвиг узнал сразу. Такой не спутаешь ни с кем другим. По давней привычке разговор Астронг вывел на внешний динамик.
  - Картинку Боб?
  - А это ты Астронг, Не стоит, я сейчас обедаю. - Затем на заднем плане послышались очень характерные звуки, ну ни как не связанные с едой. И едва слышный шепот: 'Да прекрати же, не сейчас, я разговарива....'. - Хэлвиг остался невозмутим, а вот офицер прикрыл рот ладонью, дабы не засмеяться вслух.
  - Есть идея организовать рабочую группу по событиям на Циркуре.
  - Чья идея? - Спросил осторожный сенатор. В принципе понимающий, что так просто ему Хэлвиг не позвонил бы.
  - Двадцатки разумеется. Есть предложение утвердить кандидатуру председателя группы из сенатского списка отставных адмиралов. Побалуем стариков. Финансирование проводим как обычно, ваши два процента неизменны.
  - Договорились! - Ответил повеселевший сенатор и спешно отключился.
  - Однако. - Только и вымолвил капитан-лейтенант.
  - На том и стоим. Подбирайте кандидатуры. Срок месяц. Справитесь?
  - Я слышал про ваше умение быть напористым. Но вот так. - Влад Дивац рассмеялся. - От такого предложения не отказываются.
  - Внимание. До начала прокола пространства десять минут. Даю обратный отчет. Шестьсот, пятьсот девяносто девять... - Хэлвиг мысленно отдал команду убавить громкость внешних динамиков. И металлический голос ИИ стих.
  - Не смею тогда задерживать. Поговорим более обстоятельно после Тезея. - Астронг видел, как дернулся пилот, привыкший в такие моменты быть в рубке управления, на своем рабочем месте.
  Распрощавшись со вторым пилотом, Хэлвиг буквально секунд десять колебался поработать еще или...?
  В итоге он вызвал свою телохранительницу: 'Стэфани сколько нам добираться до учебного центра спецназа?'.
  - Это обязательно спрашивать у меня? Восемь часов. - В отличие от сенатора девушка видеосигнал не блокировала и предстала перед боссом в одних только трусиках, сразу после душа.
  - Тогда я вздремну чуток. День был суматошным... - Хэлвиг взял хорошо продуманную паузу.
  - М..., хочешь, присоединюсь, почешу спинку? - Стэфани в принципе было все равно, как это выглядело со стороны, она просто хотела своего босса. Ведь именно с ним у нее получилось совместить приятное, личное и работу.
  - Не откажусь. - Хэлвиг тоже не стал ломаться. Разрядка нужна была им обоим.
  
  ***
  Начальник отдельной учебной десятой роты центра специальной подготовки ?108 полковник Иван Харрис был в своем роде легендарной личностью. Настоящий профессионал, прошедший горнила двух галактических войн. Орденоносец, заслуженный ветеран, отличавшейся редкой боевой дисциплиной и невероятным упорством при выполнении поставленных задач и не только.
  Заместитель руководителя центра по боевой подготовке вице-адмирал Поль Морон смог лично в этом убедиться, еще в молодости, когда служил с Харрисом в одном спецподразделении. Уже тогда они считались хорошими приятелями и часто занимались в тренажерном зале вместе.
  Однажды еще в самом начале Поль Морон пришел в 6.30 утра на тренировку и Харрис поприветствовал его словами: 'Добрый день'.
  Намек был понят и на следующий день молодой офицер заявился на пятнадцать минут раньше. Однако прозвучало тоже самое: 'Добрый день'.
  Вызов был принят. Назватра Поль Морон явился к 5.45 и услышал следующее: 'Добрый день, добрый день'. Целых два раза!!!
  И вот когда он появился уже 5.30 и Харрис собрался вымолвить что-то опять, Поль Морон ожег его взглядом и веско произнес: 'Что бы ты сейчас не сказал Иван, я не буду приходить сюда раньше 5.30'. И оба они тогда рассмеялись.
  Однако в это раз в своем рабочем кабинете начальник учебной роты методично пил горькую, под размеренную речь нового премьер-министра Единой Федерации, где тот продолжал вещать перед сенаторами о нравственных ценностях и стабильности, в коем ему виделся залог процветания объединенной нации.
  - Что за повод? - Спросил вице-адмирал, тихонько прикрывая за собой входную дверь. Отдавая отчет, что причина хлестать водку без закуски у боевого офицера должна была быть очень веской.
  - Воспроизведение. - Печально голосом приказал Харрис. Тут же возникла новая голограмма премьер-министра и полилась другая речь:
  - Количество военных вузов в Единой федерации будет сильно сокращено. Из 165 учебных заведений останется только 10, на базе которых и будут обучаться офицеры. Все центры переподготовки, также центры специального назначения будут расформированы.
  Мы вышли на заключительный этап сокращения армии и флота до десяти миллионного списочного состава, вследствие чего есть необходимость привести офицерский состав к оптимальному количественному состоянию. Теперь нужно выпускать гораздо меньше офицеров, при этом, существенно улучшив качество их подготовки.
  В этих 10 учебных заведений будет проведено серьезное улучшение учебно-материальной базы, изменятся полностью все программы подготовки. На их базе будет также организованна переподготовка. Нами планируется провести серьезную аттестацию преподавателей. Военными экспертами уже был оценен уровень их возможностей. Предстоит планомерная и тяжелая работа по сокращению преподавательского состава.
  В качестве перепрофилирования мы планируем открыть несколько кафедр, которых не было - право, финансы, экономика, увеличим коммерческую составляющую. То есть мы полностью пересматриваем всю систему подготовки и хотим, чтобы военное образование соответствовало тем требованиям, которые нам сейчас предъявляет жизнь...
  - Хватит. Повод слабоватый бухать. Мы пока еще действующая учебная часть по подготовке профессиональных бойцов.
  - А вот это я получил час назад, от своих друзей из генштаба. - И полковник скинул на коммуникатор Поль Морону полученный им недавно проект организационно-штатного приказа: '...прекращение деятельности военно учебно-научного центра войск специального назначения ? 108 вооруженных Сил Единой Федерации путем реорганизации в форме присоединения к государственному образовательному учреждению высшего профессионального образования "Общевойсковая академия Вооруженных Сил Единой Федерации" с последующей переаттестацией личного состава и с содержанием их по новым штатам, согласно тарифных разрядов должностей министерства образования'.
  - Но... - Вице-адмирал, шокированный прочитанным, даже не нашелся что сказать.
  - Это конец всему. Станем гражданскими штрафиками. Я уйду на пенсию. А мои ребята. Будущая элита космофлота? Они не в одну корпорацию не пойдут, слишком гордые. На каждом не по одному отказу перейти к ним.
  - Сколько у тебя в роте людей? - Вице-адмирал что-то прикинул в уме.
  - Сотни три.
  - А из тех за кого сможешь поручиться?
  - Ты к чему клонишь? - Полковник отставил стакан и пристально посмотрел на вице-адмирала.
   - Депеши не только ты получаешь из штаба. Тридцать минут назад пришла шифротелеграмма о прибытии инспекции из Сената. Это официально. А неофициально Сенат будет формировать свой отряд особого назначения. Дело связанно с порталами. Санкция министра обороны получена. Такой шанс упускать нельзя. Под это дело финансирование выделят и должности.
  - Кого я должен буду убить за эту возможность?
  - Комиссия уже на орбите Тезея. У тебя есть тридцать минут на сборы и возможность произвести впечатление.
   - Боевая тревога. Боевая тревога... - Взвыли сирены и динамики расположенные в помещениях учебной роты.
  - Предупреждать же надо. - Досадливо поморщился вице-адмирал.
  Секунд через десять дверь от сокрушительного пинка вновь распахнулась и в кабинет влетел дежурный по роте. Здоровый молодец лихо козырнул и замер по стойке смирно, снедая глазами начальство.
  - Построение на плацу через двадцать минут в полной боевой амуниции. Вариант три. Те, кто не успеет, будут вычеркнуты навсегда из списка учебной роты. Это не тренировка.
  - Есть! - Дежурный развернулся и буквально пропал, уйдя из дверного проема резким рывком.
  - Не круто ты?
  - В самый раз. Раз такая спешка, им спецназ нужен прямо на Тезее. Иначе к генерал-губернатору на поклон пошли, засвидетельствовать свое почтение. Давай по стопочке и будем собираться. Чувствую, придется пострелять.
  Выпив и закусив, приятели подошли к дверному проему и вынужденно там остановились. Перед офицерами проносилась сломя голову элита космофлота - бойцы специального назначения, способные выполнить любую задачу или с честью умереть.
  Грохот сотен бегущих вояк нарастал с каждой секундой. В центр будущих 'спецназовцев' отбирали не только в частях и подразделениях космодесанта, но и среди мехаводов, артиллеристов, пехотинцев, даже среди пилотов, контрактников технических направлений и вспомогательных служб. Три года жесточайшей подготовки и вот результат сейчас прямо перед ними.
  Никакой паники или суеты. Организованный хаос. Водоворот оточенных движений, где каждый знал, что ему делать.
  - Сэр. Это дежурный по учебному центру. Отморозки Харриса взломали склад длительного хранения и сейчас расхищают НЗ. - Панический голос ответственного офицера вызвал лишь саркастическую улыбку у Харриса.
  - Что значит - взломали и расхищают? Там же караул, охрана, все на высшем уровне. В конце концов, люди из службы снабжения. - Вице-адмирал был поражен такой оперативности и натиску приятеля.
  - Охрану разоружили. Интендантам пригрозили. Одному даже фингал поставили. Вооружаются, будто готовятся к войне.
  - И что те выдают?
  - Так точно. Прикажете пресечь?
  - Подымай голубчик лучше в ружье весь центр. Строимся на плацу через пятнадцать минут. Но без оружия. Кроме десятки разумеется...
  
  ***
  Вновь бронированный транспорт и легкая тряска маршевых двигателей. Это пилот начинал плавно выполнять маневр отстыковки от звездолета.
  Хэлвиг стал уже путать, где и когда он бывал. Весь визуальный ряд сливался в одно сплошное пятно. Неизменная безликая охрана в бронексакафндрах. Вечно озабоченный складывающийся обстановкой Дэн Астахов и похотливая Стэфани.
  Спасала только работа, драйв, азарт и бешенный адреналин. Умение договариваться, идти на компромисс и находить точки соприкосновения. Ему приходилось буквально иногда выкручивать руки местным князькам, возомнившими себя хозяевами жизни, а иногда самому вставать в позу просящего, играя на честолюбии и тщеславии сильных мира сего.
  Вот и сейчас многоопытный отставной дипломат вновь и вновь прокручивал в голове, как сложиться встреча. Пойдет ли руководство центра ему на встречу или придется довольствоваться малым.
  - Сэр нас ждут. Я бы даже сказал - весьма сильно ждут. Если я правильно понял. Они там торжественную встречу устроили. Плац забит людьми. - Немного ошарашенно сообщил первый пилот. Получив сообщение от передовой группы охраны, вылетевшей заблаговременно.
  - Быстро мне повторить всю доступную информацию по центру. - Хэлвиг разом раскрыл два виртуальных монитора и его аналитическая группа, оставшаяся на звездолете, приступила к экстренному сбору дополнительной информации. Попутно вновь скидывая боссу имевшиеся сведения.
  Отфильтровывая получаемые данные, Хэлвиг быстро листал по диагонали: '...был создан Центр подготовки специалистов, ...фактически воинская часть особого назначения, ...сразу после создания Центра подготовки его бойцы оказались на передовой...'. Астронг мысленно перевел бегунок в самый конец сводного текста и наткнулся на то, что ожидал увидеть: '...в ходе всеобъемлющей реформы вооруженных сил запланирована реорганизация центра, сокращение преподавательского состава и продажа территории, техники, оборудования и специального вооружения на конкурсной основе корпорациям'.
  - Внимание вопрос. Кто у нас есть в сенатской комиссии по контролю за федеральным агентством по управлению государственным имуществом?
  - Из вменяемых сенатор Афанасьева.
  - Что у нас на нее есть?
  - В ее округе планируется к ликвидации государственная космическая верфь. Это двенадцать тысяч прямых рабочих мест и более ста тысяч рабочих мест в инфраструктуре в целом. Если это случится, то ее поднимут на виллы собственные избиратели. Она активно сопротивляется, но ее фракция по нашим данным сенатора приговорила.
  - Почему закрывают? Устаревшее оборудование? Повышение стоимости рабочей силы?
  - Ничего такого. Их потенциал безграничен. Но ведущие корпорации в области судостроения давят на правительство, лоббируя передачу госконтрактов себе. Надо чем-то жертвовать. В этот раз выбор пал на нее.
  - Если мы найдем заказы - это поможет?
  - А мы найдем?
  - Придется. Профиль верфи?
  - Основная сфера деятельности - проектирование и изготовление средне тоннажных звездолетов, палубных механизмов, комплексов оборудования, гидравлических систем, разработка и производство нестандартных механизмов, в том числе специальных спуско-подъемных устройств, испытательных стендов. В пакете предложений линейка самых современных звездолетов военного назначения: десантные, эскадренные, сторожевые, противодиверсионные корабли; малые ракетные звездолеты, малые танкеры и суда снабжения.
  - Годится. Срочно соедините меня с заместителем Национального управления исследования космическим пространством. Для ускорения передайте секретарю, что это звонит конкурент. Так и скажите: 'просто конкурент'.
  - Чем вызван срочный звонок столь большого и ответственного чиновника? - Голос на другом конце виртуального провода был полон задора и веселья. Следом появилась картинка. В камеру влезли обводы огромной океанской яхты и куча праздношатающихся красоток в бикини.
  - Желанием помочь своему старому приятелю.
  - Ага, так я тебе и поверил. Я сейчас в отпуске, Хэлвиг. У тебя это срочно?
  - Еще как. Ты все еще мыкаешься со своим контрактом на постройку десяти исследовательских звездолетов?
  - Мыкаюсь не то слово. Мы не интересны корпорациям. Слишком мелкая партия и очень много возни с нами. Я еще тот привереда. А учитывая наш статус и гриф секретности, сам понимаешь...
  - Если я подгоню тебе верфь. Они гарантированно возьмутся за твои дальние разведчики?
  - Значит, я буду должен.
  - Договорились?
  - А что за верфь?
  - Государственная космическая научно-производственная верфь. Их грозятся закрыть из-за отсутствия контрактов.
  - Договорились. И кстати бесплатная наводка. Мои коллеги из пограничной службы, управление полевыми операциями вот уже второй год пытаются заказать себе группировку ударных эскадренных звездолетов. Но им вставляют палки в колеса корпоранты.
  - Сумма?
  - Пробный контракт на 150 миллиардов. Строительство десяти эсминцев для их флота. Дальше речь идет о триллионе 350 миллиардах.
  - В чем затыка?
  - Почти такая же как и у меня. Все упирается в технологии. Корпорациям лень разрабатывать для столь мелкого контракта технологические линейки производств. А отдавать государственным жалко.
  - Погранцам никто не даст потратить такие суммы без одобрения комиссии сената по делам вооружения. А там настоящее болото.
  - Для первичного контракта санкция комиссии сената не обязательна.
  Я предупрежу свою канцелярию. Пусть твои мальчики свяжутся с моим помощником...
  - Спасибо, Поль. Сочтемся. - Хэлвиг отключился и понял, что гул маневровых двигателей почти стих. Его тихоходный системник плавно входил в верхние слои атмосферы Тезея, в окружении юрких перехватчиков и двух тяжелых рейдеров класса 'Охотник' .
  Не смотря на работающие в полную нагрузку гравикомпенсаторы стала потихоньку наваливаться неизбежная тяжесть.
  - До приземления шестнадцать минут. - Стэфани в этот раз была облачена в пассивный экзоскелет с усиленной бронезащитой и смотрелась очень внушительно.
  - Так парни, нам еще потребуется кредит, на покупку центра. Думается миллионов шестьдесят, если договоримся с сенатором. Какие есть идеи? - Хэлвиг сказал это скорее для проформы, понимая, что так просто такие деньги не отыскать. Но ответ нашелся неожиданно быстро.
  - Возьмем у пенсионного фонда работников игровой индустрии. Бывший председатель трибунала на Циркуре Аквил Пегна обязан вам всем. Вы его прикрыли от судебного разбирательства и нашли теплое местечко. Сейчас он уважаемый глава профсоюзного движения и сделает, что вы ему прикажете.
  - А обоснование? Мы не подставим и сами не подставимся?
  - Инфраструктурный проект игровой зоны. Казино, развлекательные центры, букмекеры, легальные публичные дома. Пусть отрабатывает свой хлеб. У него наверняка есть специалисты. Просчитают рентабельность. Подключим еще наших знакомых из игровой индустрии. Главное найти такого, кто не будет совать нос куда не надо и не спрашивать куда ушла большая часть денег.
  - Уболтали. Готовьте официальный запрос в Федеральное агентство по управлению имуществом от левой фирмы-однодневки на участие в аукционе. И что там Афанасьева?
  - Сенатор Афанасьева подтвердила разговор по защищенной линии в удобное для вас время.
  - Нужен запасной план.
  - В крайнем случае просто будем тянуть время до аукциона, откладывать его проведение на сколько возможно.
  - Отлично. Пазл складывается. Теперь главное, внизу бы все сложилось...
  ***
  
  На полигоне центра спецназначения буйствовала весна. Молодая поросль травы лезла из всех щелей. В такой же зелено-пятнистой форме курсанты, в том числе и девушки с увлечением мутузили друг друга, демонстрируя приемы рукопашного боя высоким гостям.
   - Вот это они дают. Что скажешь? - Астронг одобрительно похлопал. - Ведь внушает же!
  - Мой инструктор рукопашного боя говорил мне: 'Чтобы вступить в рукопашный бой боец спецназа должен похерить на поле боя: свой автомат, пистолет, нож, детали бронекостюма, саперный набор, сам бронекостюм, бронешлем. Найти ровную площадку, на которой не валяется ни одного камня или палки. Найти на ней такого же долбоящера. И вступить с ним в рукопашную схватку. А тебе лишь бы на сиськи пялиться. - Стэфани фыркнула и отвернулась.
  Хэлвиг раскатисто хохотнул, а озадаченный Дэн Астахов воспользовался паузой и влез в разговор: 'Нам бы поторопиться. Агент сообщил что ситуация накаляется'.
  - Я свой ход сделал. Теперь слово за ними. - Астронг пожал плечами и вновь стал смотреть на разворачивающееся представление. На полигон медленно въезжала колонна колесно-гусеничной техники.
  Спустя пару минут по бокам колонны загрохотали взрывающиеся цепочкой свтешумовые заряды и на машины кинулись штурмующие.
   - Совместно темп не держат. С обоих сторон разные по возможностям группы. Те, что справа почти на уровне элиты. А вот те, что слева слабоваты.
  - Сложно ожидать от спецназа модификации вашего уровня Стефания. - Дэн Астахов не удержался и поддел девушку.
  - А какой у тебя уровень? - Хэлвиг неожиданно поймал себя на мысли что ни разу так и не спросил, а почему собственно ее девушку так безоговорочно слушались остальные телохранители и даже очень недоверчивый Дэн Астахов во всем что касалось именно боевого сопровождения. Смутно припоминая, что этих категорий всего где-то четыре и четвертой владеют от силы пара тысяч людей.
  - Внекатегорийный, дорогой. - Девушка чуть нахмурилась, но потом справилась с эмоциями, украдкой показав Астахову свой кулачок.
  - И что это значит? - Хэлвига было сложно сбить с темы, а уж соскочить и нечего было пытаться.
  - Я смогу справится с любой нежитью один на один. - Стэфи произнесла это невинным тоном, словно рассказывая, как в первый раз поцеловалась с мальчиком в детском садике.
  - С любым кинежь?
  - Да, дорогой, с любым. При прочих равных условиях конечно.
  Хэлвиг поперхнулся, вспомнив сцену убийства премьер-министра. И по-новому взглянул на своего ангела-хранителя.
  А руководство центра спецназначения, встав плотной группкой поодаль, читало скинутый им приказ министра обороны, заверенный цифровой подписью по всем правилам:
  'Особо секретно. В целях совершенствования деятельности отдельной комиссии сената Единой федерации по изучению правительственных операций в области деятельности порталов приказываю:
  1. Командиру центра специальной подготовки ?108 обеспечить на постоянной основе сопровождение членов комиссии.
  2. Силы и средства применять исходя из поставленных задач.
  3. Разрешается применение вооружения, специальных средств и физической силы для: защиты от нападений членов комиссии и другого персонала; эвакуации сотрудников, важных свидетелей; похищения или ликвидации террористов или важных военных и политических деятелей, препятствующих проведению работы комиссии; организации антиправительственных выступлений, повстанческих и партизанских движений для дестабилизации обстановки в отдельных регионах и территориальных образований, не входящих в зону ответственности Единой федерации и свержения правительств; сбор разведывательных данных; совершения диверсий; налетов; размещения и накопления в нужных районах оружия и средств материально-технического обеспечения для специальных операций военного времени; разрушения, искажения и похищения информации или задержки в ее прохождении; ведении психологических операций и проведения скрытого или открытого саботажа деятельности органов управления; распространения дезинформации и пр.
  При получении кода 'ноль' на центр специального назначения ?108 дополнительно возлагается: вывод из строя или захват важных военных и промышленных объектов; нарушение линий коммуникаций, систем государственного и военного управления, тылового обеспечения; корректирование авиационно-ракетных ударов и огня артиллерии; сбор разведывательных сведений; осуществление рейдов в тылу противника для захвата документов, образцов двойного назначения, деморализация личного состава вооруженных сил и населения Единой федерации...'
  - Что скажете господа офицеры? - Поль Морон с трудом подавлял в себе охватывающую его веселость пополам со злым удовлетворением. - Да с такой бумагой наши ухари смогут даже организовать ограбление Центробанка.
  - Это абсолютный карт-бланш, но только на сегодня. - Полковник Иван Харрис мотнул головой. - А судьба нашего центра? Реформы то никто не отменял.
  - Нужны четкие гарантии. - Посыпался вал предложений.
  - Скажите спасибо, что нам предложили этот вариант.
  - А что помешает им отыграть назад?
  - Хватит. Мы не на базаре. Спросим у него. - Старшие офицеры развернулись и направились к Астронгу. Вокруг них тут же образовался круг из числа охранников и спецназовцев. Завязался очень предметный разговор. Военные горячились, активно жестикулировали и вспыхивали по малейшему поводу.
  Но тягаться с матерым переговорщиком им было не под силу. Время стремительно таяло и Хэлвиг ускорил заключение соглашения.
  По его итогам две группы спецназовцев спешно вылетели в разные точки Тезея. Одну из групп возглавил Астахов, решивший вспомнить лихую молодость и тяжкие будни сержанта полиции.
  Ко второй группе присоединилась Стэфани, сумевшей одной пластикой движений и чуть насмешливым взглядом убедить молодых волкодавов, что она находится в другой весовой категории и не им ровняться с ней.
  Третью сформировали специально для Астронга. Запланировавшего, как только появится информация от пропавшего агента, нанести визит вежливости к губернатору Тезея и решить все свои вопросы.
  Сомнений в успехе теперь у отставного дипломата не было. Договоренности со спецназовцами открывали для Астронга двери ко всем военным гарнизонам в системе. А с такой силой придется считаться кому угодно прямо здесь и сейчас.
  
  ***
  Солнце, едва появившись, ощутимо добавила градусов к плюсовой температуре. Жара неумолимо накатывалась, а вода во фляжках заканчивалась. На операцию изначально провизии и воды много не взяли.
  Кончались терпение и силы, в основном моральные. Ничто так не выматывает, как долгое ожидание и бездействие, а еще неизвестность. Группа Стэфани уже двенадцать часов находилась в засаде, но увы, безрезультатно. По информации, исходившей от мутных пленных, захваченных в развалинах особняка местного воротилы группой Астахова караван с грузом и нужным пленником, вероятно, мог пройти именно здесь в течение ближайшего времени. Но минуты утекали как клятый песок, а вокруг царила лишь тишина.
  Умело оборудованные позиции хорошо скрывали бойцов от постороннего взгляда, но не могли уберечь от солнца и жары. На вероятном пути прохода противника Стэфани распорядился установить осколочные мины направленного действия. Еще дальше были разбросаны тектонические датчики. Отсутствие информации делали бессмысленной работу всевидящих спутников, ибо кого ловить и за кем следить было не понятно.
  Сейчас она лежала на спине, за большим валуном и смотрела в небо, внимательно прислушиваясь к каждому шороху, лишь изредка посматривая вниз по склону. Но небо было девственно чистым. Ни дронов, не других летательных аппаратов не наблюдалось.
  Приданные бойцы дремали после напряженной ночи. Всех подспудно мучила жажда. Девушка облизала сухим языком потрескавшиеся губы и посмотрела на коммуникатор. До эвакуации группы оставался час с хвостиком, уже скоро можно собираться и выходить на точку сбора, благо это было совсем рядом.
  Стэфани достала фляжку с прохладной водой, поболтала ею в воздухе. Бойцы радостно оживились - пить во время операции разрешалось исключительно по команде, а действия старшего означали, что распоряжение вот-вот прозвучит. Так оно и случилось. 'По три глотка', - определила норму командир, но сама сделала только один.
  Вдруг все замерли. Недалеко в небе возникла точка, издающая характерный шум, это был малый дрон-разведчик. Старая модель. Следовательно, там, откуда он вылетел, где сходились горные каньоны, появились люди, спускавшиеся с гор на равнину.
  Стэфани сразу же бросила взгляд на лежащего рядом агента. Он один единственный по каким-то косвенным признакам был способен определить нужный караван.
  Щедро разбросанные миниатюрные датчики слежения вывели на виртуальный экран изображение передового дозора.
  - Это они. Люди Нурика Кундузского. - Агент сделал свое дело и теперь отключившись от камер слежения стал готовить свою снайперскую винтовку.
  - Без команды не стрелять. Включить режим максимальный маскировки. - Приказала девушка. Силуэты окопавшихся бойцов один за другим окутались мерцающим пологом, гасившим все виды излучения.
  Датчики беспристрастно фиксировали, как между камней в полный рост, особо не скрываясь, появлялась группа вооруженных автоматами местных бойцов все с внушительными бородами, а следом показался целый поток вьючных животных.
  Помесь то ли лошади, то ли верблюда не пойми с чем, все они были обвешаны тюками и мешками.
  - На каждом по полтонны груза. Импульсным оружием их не пробить. - Стефани сразу уловила сложности предстоящей схватки и поделилась ими со своим заместителем.
  - Игольники тоже не вариант.
  - Большой какой караван. Вот почему их мы обнаружить не смогли. - Стэфани изменила картинку, подключив данные тектонических датчиков.
  Лежавший рядом помощник осторожно зажал в кулак подрывную кнопку и перевел выключатель в режим 'взрыв'. Его большой палец лег на толкатель.
  - Рано. Пусть передовой дозор пройдет. Необходимо выждать и выгадать время. Тут почти три сотни народу. Сейчас сверху его возьмут под наблюдение и определят, где наш пленник. Ждем.
  Спустя три минуты на общей волне прозвучала вводная: 'Целей две. Женщина и подросток. Маркер цели подсвечен фиолетовым на тактических картах. При любых обстоятельствах цели обязаны выжить'.
   С трудом дождавшись пока весь передовой дозор втянется в ловушку, Стэфани скомандовала: 'Давай'. Боец ударил ладонью по толкателю и грохнула одиночная ОУМка - и несколько бойцов, сопровождавших колонну, как будто им подрезали сухожилия под коленками, резко осели на землю. Далее вновь воцарилась полная тишина. По предварительной договоренности огонь из автоматов не открывали.
  Одновременно с взрывом один из бойцов задел рукой приготовленную гранату, которая лежала перед ним, и та покатилась по склону вниз. Все замерли, но бородачи, застигнутые врасплох неожиданным взрывом, этого не заметили и принялись палить во все стороны, а граната между тем, остановилась, уткнувшись по стечению обстоятельств в камешек прям над самой тропинкой.
  Осела пыль, стихла беспорядочная стрельба. Группа по-прежнему не выдавала себя. В таких обстоятельствах это было главное преимущество, и особым чутьем Стэфани решила, что этого на данный момент нельзя было лишаться. Тем более что до прибытия подкрепления, летающих штурмовиков и транспорта для эвакуации оставалось около пятидесяти минут.
  Местные, по-видимому, подумали, что попали на случайное минное поле. После паузы погонщики принялись споро расталкивать согнанных копытных в кучу. Обычная тактика караванщиков, для создания мощного оборонительного заслона из груза и тел животных. Другие оттаскивали убитых и оказывали помощь раненым.
  А один из них поднялся и чуть продвинулся вперед с целью разведать дорогу. Вдруг он увидел гранату возле камешка и дал команду остальным собратьям замереть. Те немедленно выполнили команду, а бородач принялся тщательно прощупывать грунт пальцами, очевидно в поисках мины-ловушки. Все это играло на руку бойцам спецназа.
  Но из ущелья все прибывали и прибывали люди и вьюченные животные. Караван успел полностью выйти из ущелья и остановился, вероятно, получив команду от головной группы, которая сейчас пыталась определиться с несуществующим минным заграждением.
  Копытные стояли, переминаясь с ноги на ногу, местные тоже нетерпеливо посматривали вперед, пытаясь определить причину заминки. Вернулись для помощи угнанные вперед дроны разведчики.
  Стэфани опять посмотрела на часы: теперь уже с минуту на минуту должны были прилететь 'вертушки', и она решил рискнуть.
  'К бою!' - скомандовала девушка по закрытой связи и распределила цели для начального удара.
  Выбранные спецназовцы перевели свою броню в режим полной невидимости и изготовились к бегу. Пока основная группа будет отвлекать местных беспокоящим огнем, им предстояло выдернуть пленных и раствориться с ними в этой каменной чащобе.
  Первый же выстрел реактивной управляемой ракеты попал в тюк с емкими накопителями и чем-то горючим, который был закреплен на одном из верховых животных. Полыхнул взрыв, потоки невидимых, но слышных осколков срезал врасплох бородачей. Завязалась отчаянная перестрелка. Сперва бойцы Стефани, как в тире рассадили всех дронов-разведчиков, затем вплотную занявшись караваном.
  Вьючные шарахались из стороны в сторону и наконец падали под выстрелами спецназа. Опытные местные укрывались за их трупами и ожесточенно вели ответный огонь. Пытаясь подавить огнем группу Стефани. В ответ ухали снайперки спецназа и активно летели гранаты и ракеты.
  Наконец в дело вступили командиры каравана. Они, пользуясь тотальным преимуществом в людях, отправили несколько групп во фланги, надеясь отрезать и окружить нападавших.
  Бой достиг своего апогея, расход боеприпасов превысил все допустимые значения и через пару минут группа рисковала просто остаться без них.
  В этот момент послышался гул приближающихся боевых катеров. Стэфани, убедившись, что нужные ей пленники освобождены и эвакуированы с место боя, связалась с летчиками, скорректировала местоположение группы относительно противника, и пилоты незамедлительно начали свою боевую работу. С шипеньем и свистом с консолей срывались каскады выстрелов и шипя неслись ракеты. Почти каждый выстрел достигал своей цели, превращая бородачей в мешанину мяса и камней.
  - Потерь нет. Ушли чисто. Агента уже расспрашивают. Мчусь к тебе. - Стэфани позволила себе почти промурлыкать это донесение для Хэлвига, явственно чувствуя охватывающее ее вожделение.
  - И дайте попить, горло пересохло, сил нет. - Добавила она после секундной паузы.
  ***
  - Вы ничего не напутали? - Хэлвиг с недоверием смотрел, куда приземлились его катер и катера сопровождения. - Это точно резиденция губернатора планеты?
  Прямо перед ними раскинулось историческое кирпичное строение в три этажа, с балконами и колоннами. Построенное в колониальном стиле. С огромным двором, ухоженными лужайками и декоративным заборчиком из кованного металла. Во дворе было много цветов и пальм. Сразу видно, что дом находится в тропической поясе. Однако белая фасадная штукатурка местами потрескалась, обнажив красный кирпич. А один из флигелей нуждался в срочной реставрации.
  - Губернатор живет именно здесь. - Один из дежурных помощников еще раз сверился со своей базой данных.
  - Тогда вперед. Он был предупрежден? - Астронг умел улавливать малейшие сигналы и намеки, иначе в дипломатии было нельзя. Вид исторического особняка пусть роскошного, но несомненно нуждающегося в ремонте наводил на размышления.
  Цепь спецназа тем временем стремительно расширяла зону безопасности и вскоре над резиденцией барражировали боевые катера, а патрули обозначили охранный периметр в целый километр.
  - Разумеется. Только сейчас у него очень сложное время на носу выборы и ситуация не в его пользу.
  - Выборы? - Ошеломленно спросил Хэлвиг и сразу стал искать подготовленную справку, понимая, что он просто не представляет, какие выборы может проиграть губернатор, назначенный сенатом Единой федерации.
  Внутренне убранство дома поразило Астронга шикарной отделкой, золотыми гобеленами и старинной мебелью. В трехэтажном особняке хранится целый ряд антикварных вещей. Среди них цепкий взгляд отставного дипломата отметил изысканную библию докосмической эпохи на реликтовом, канувшим в небытие языке, и три серебряные лампы очень тонкой работы той же эпохи.
  Губернатор должен был принять их в большом обеденном зале. Здесь повсюду висели портреты огромных размеров непонятных исторических личностей.
  И пока все собравшиеся чинно ждали выхода чуть опаздывающего Никича Татаева, Хэлвиг просматривал справку, коря себя за то что понадеялся на сложившиеся традиции и не стал читать материалы по Тезею.
  Губернатор Тезея Никич Татаев считался одним из ведущих специалистов в области гидродобычи и переработки ископаемых минералов.
  Он успешно реализовывал проекты различной сложности по всей федерации и внезапно получил год назад назначение на Тезей с предписанием восстановить там добычу полезных ископаемых и вывести местные заводы, находящиеся в государственном управлении, на уровень безубыточности.
  Однако суровая реальность преподнесла незаурядному промышленнику и экономисту многочисленные проблемы. Тезей издревле был вотчиной уничтоженного ордена портальщиков. Почти вся промышленность звездной системы и прилегающих астероидных потоков была заточена под добывающие отрасли. Сильным также являлся местный финансовый сектор.
  Здесь на Тезее основную массу населения составляли кланы горняков и шахтеров. Суровый народ, привыкший жить и работать в экстремальных условиях. Поэтому уровень сопротивления местных жителей просто зашкаливал. Индекс лояльности к федерации болтался по самым оптимистичным опросам в районе пяти - десяти процентов.
  Все это привело к тому, что экономика Тезея из года в год после оккупации показывала рекордное падение. ВВП падал ежегодно на безумные десять процентов. Данные подтверждались службой статистики Единой федерации.
  Нелояльное население, открытый саботаж, рассвет коррупции и контрабандистов - проблемы множились как снежный ком.
  Когда уровень проблемы стал очевиден и крайне опасен, ведущие экономисты и политики Единой федерации стали искать выход из сложившийся ситуации. Продолжать держать на Тезее огромные военные контингенты было сверхубыточно. А при их отсутствии Тезей грозил полыхнуть новым кровавым бунтом.
  Исследование показало, что одна из причин падения экономики была в том, что домохозяйства сократили свои расходы.
  'Закрытие большинства предприятий означало, что люди не могли тратить, даже если бы захотели', - сделали вывод эксперты. Они же добавили, что достичь докризисных уровней показатели смогут только при возобновление нормального функционирования производственных мощностей.
  На фоне этого расследования сенат федерации предложил план политического урегулирования на Тезее. Планета объявлялась 'свободной территорией'. Фактически она была разделена на пять частей. Четыре 'независимые' государственные образования и территория, относящаяся к прямому управлению федерации. Недовольство местных жителей было умело направленно друг против друга, а не на Единую федерацию.
  Были приняты определенные правила игры. Губернатор, назначаемый сенатом, обязался проводить свободные демократические выборы и договариваться с квазигосударствами. Тут же правительство Единой федерации объявило об увеличении расходов на инфраструктуру. На первом этапе планировалось выделить пять миллиардов кредо на техническое обслуживание и ремонт предприятий.
  Казалось, что назначение опытного экономиста продуманный и оправданный шаг. Но в ситуацию, как всегда, вмешались корпорации. Они начали свою закулисную игру. Итогом которой стало практически вооруженное противостояние двух новоявленных государств и многочисленные палки в колеса новому губернатору, оказавшемуся крайне неопытным политиком.
  Попутно отставной дипломат ознакомился с досье, которое ему представили военные. Они, хоть ни во что не вмешивались, но вели активную агентурную работу, тренируя своих разведчиков.
  Выводы и предложения военных были лаконичны и предусматривали разнообразные сценарии решения проблем. Переварив информацию, Астронг отправил руководству центра спецназначения один единственный вопрос: 'Организация военного переворота в течение суток? Цель - Брунистан'.
  - Прошу прощение за опоздание. Крайне плохие новости. Еще раз прошу извинить и внимательно вас слушаю... - Татаев шагнул к неожиданным гостям легко и непринужденно. Год губернаторства закалили его характер. Но было как всегда но...
  Хэлвиг оценивающе посмотрел на губернатора. Небольшого роста, улыбчивый и немного растерянный, он ни как не походил на человека, способного держать в кулаке целую планету бунтовщиков и смутьянов.
  - Рад приветствовать вас, уважаемый Никич Татаев, прошу прощения, что отрываю вас от ваших, несомненно, важных дел. Но я имею честь представлять отдельную комиссию сената Единой федерации по изучению правительственных операций в области деятельности порталов.
  - Понимаю, тема наиважнейшая. Но я далек от мысли, что именно Тезей точка так сказать преломления ваших интересов, уважаемый Астронг.
  В этот момент Хэлвигу на почту пришел ответ от руководства центра специального назначения ?108 - там было лишь одно слово 'Легко'...
  Хэлвиг улыбнулся одними уголками губ, так как умели немногие и продолжил: 'Есть одно обстоятельство, после которого вы очевидно поменяет свое мнение'. И Хэлвиг протянул губернатору маленькую записку. Никич Татаев прочитал ее и чуть не закашлял от удивления, возвращая смертоносную информацию обратно Хэлвигу. В записке был указан номер особого хранилища из стратегического резерва планеты Тезей, где по заверениям информатора хранился один из архивов портальщиков. Опасная и бесценная информация и Хэлвигу было необходимо срочно попасть туда, пока его никто не опередил.
  - Однако. Вот только есть серьезные препятствия на пути так сказать реализации ваших стремлений. Нет, силовой вариант исключен. СМИ, особенно оголтелые из реваншистов, преподнесут это так, что не исключено вооруженное восстание.
  - И тем не менее, нам необходимо получить доступ и содействие местных властей.
  - На следующей неделе там должны пройти выборы, их исход весьма не определен. Я не могу рисковать.
  - А в чем проблема? Мы всего лишь хотим содействие на вскрытие хранилища, числящегося в резерве. Просто, к нашему сожалению, это место находится в зоне особого контроля и попасть туда самостоятельно без вашего ободрения мы не можем.
  - Это дело политическое и может напрямую повлиять на поведение избирателей. Я не могу рисковать. Тем более что мой прямой соперник сейчас явно выбивается вперед в этой чертовой гонке.
  - Как именно?
  - Он договорился об официальном визите главы соседнего государства, с которым у них нейтралитет и планирует заключить союзный договор. К тому же на меня давит не решаемый вялотекущий пограничный вооруженный конфликт.
  - Давайте подытожим. Вам нужно победить на выборах?
  - Моему ставленнику. Необходимо.
  - Тогда вы предоставите нам доступ в хранилище госрезерва?
  - Обещаю...
  - Отлично. У меня встречный вопрос, дорогой губернатор. - Хэлвиг взял под локоток Татаева и тихо спросил: 'Как вы относитесь к государственным переворотам?'.
  - Но...
  - Нет, федеральные власти будут тут не при чем. Представьте делегация сопредельного государства, как оно там называется?
  - Брунистан...
  - Вот-вот. Вылетает к вашему сопернику заключать соглашение. Но какая неожиданность. В Брунистане происходит государственный переворот. И ваш ставленник уже летит туда заключить выгодный вам договор. Думаю, что щедрое пожертвование и контракт на закупку буровых установок и всего прочего в нагрузку снимет все острые вопросы?
  - Конечно. Но откуда вы знаете, что там будет переворот? И погодите кто вам сказал про их интерес к буровым установкам и технологиям?
  Хэлвиг взял паузу, набирая ответ на полученное сообщение: 'Действуйте'. И добавил: 'В новостях говорили... Главное, как только это случиться не теряйте времени даром'.
  - Ваша репутация безупречна, господин Астронг, но признаться я удивлен... - Растерянно пробормотал губернатор.
  - Теперь обратимся к пограничному конфликту. Мне нужны детали!
  - Город Лука. Стратегического значения он не имеет. Полезных ископаемых тоже нет. При разделе согласно демаркационной линии он должен был остаться свободным. Типа буферной зоны. Нам он вообще не интересен, там ничего нет.
  Но год назад еще одно государство Сурио атаковало его пригороды и теперь там полноценное вооруженное противостояние с вялотекущей стрельбой и человеческими жертвами. Я подозреваю, что за этим стоят корпорации, но какая именно?
  - А мы сейчас это узнаем. Как вы смотрите на то, чтобы пообщаться с Антони Машкевичем. Он мой добрый знакомый и не откажет в такой малости.
  - Это глава группы компаний 'Природные ресурсы'. Один из монополистов в области добычи полезных ископаемых?
  - Он самый. У вас тут отличная связь и я думаю времени с ним связаться много не займет.
  - Хэлвиг Астронг. Вот уж не ожидал получить от тебя звонок. - Голос могущественного бизнесмена был оглушителен. Астронг вывел картинку на виртуальный экран и подключил громкую связь.
  - Захотелось увидится, но сейчас я на Тезее. Рядом со мной, кстати, губернатор Никич Татаев.
  - Я приветствую вас губернатор.
  - У нас с Хэлвигом была пара совместных дел.
  - Разве вы не соперники? - Удивился Татаев. Корпорации, как он знал, крайне ревностно относились к результатам работы комиссии по порталам.
  - Антони Машкевич один из немногих влиятельных людей федерации, кто реально понимает всю глубину проблемы.
  - Я всего лишь удачливый бизнесмен, которому этот пронырливый парень помог решить один очень болезненный вопрос. Когда никто не хотел этого делать. А я не из тех людей, которые забывают об оказанных услугах.
  - Здесь у нас возникла небольшая войнушка. Точнее глупое противостояние корпораций с государственными предприятиями.
  - Наслышан. И видимо это сильно затянулось. Хотя сила сейчас на стороне ваших противников, господин губернатор. И они этим пользуются.
  - Кто наш противник? - Татаеву не хватило сил и выдержки сдержаться.
   - Хороший вопрос. - Предприниматель устремил свой взгляд на отставного дипломата.
  - Я думаю, что для любой корпорации главным в таком противостоянии являются деньги. Я уверен, что знаю сумму, ради которой они готовы отступить.
  - Даже так?
  - У вас есть вексель. Помните, я попросил его придержать, на крайний случай. Гильдия перевозчиков подтвердит его. Думаю этого должно хватить, для решения вопроса.
  - Гильдия? Вы столкнете лбами могущественные корпорации.
  - Договорятся. Вы в деле? Нам все равно не обналичить его...
  
  
  
Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ефремов "История Бессмертного-4. Конец эпохи"(ЛитРПГ) Т.Сергей "Эра подземелий 4"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) А.Найт, "Капкан для Ректора"(Любовное фэнтези) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"