Аронова Ирина Айрайенн Геннадьевна : другие произведения.

Синяя кровь - 2

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Внимание!!!! Законченая и отредактированная версия второй части!


Ирина (Айрайенн) Аронова

СИНЯЯ КРОВЬ - II

ОПАСНОСТИ И НЕОПРЕДЕЛЕННОСТИ

   В этом году первый месяц осени к всеобщему изумлению изобиловал проливными дождями. Так что урожай был собран второпях, и цены, соответственно, весьма ощутимо повысились. Кому такая осень была в радость, так это грибам, а ещё точнее - грибникам: на рынке под намокшими навесами были выставлены корзины с опятами, груздями, лисичками и даже запозднившимися подосиновиками.
   Ну вот, сейчас снова зарядил дождь. Судя по усиливающемуся стуку - надолго.
   Я грустно посмотрела в окно. Лужи, не успевшие просохнуть с прошлого раза, пузырясь, снова наливались водой. Гипнотический шелест воды, стекающей с крыши по стокам, завораживал. Работа, заключавшаяся в резке кореньев, и без того наскучившая с самого утра, с первого мига, как ноги после теплой постели соприкоснулись с полом, отлетела куда-то в глубины сознания, оставив меня наедине с мирком за четырьмя маленькими толстыми стеклышками в оконной раме.
   С такой погодой я часто сталкивалась: трясясь под промокшим насквозь плащом на краю телеги, покрытой скользкой соломой, сидя в своей каморке с что-то бубнящим по потрепанной тетрадке Наставником, перебирая свои мешочки в маленькой одинокой избушке на краю леса.... Я не привыкла предаваться меланхолии, предпочитая скрашивать эти приступы каким-нибудь занятием. И сейчас я поступлю именно так же, как всегда поступала.
   Я взяла в руки нож, педантично выровняла на разделочной деревянной доске чисто вымытые корешки петрушки и начала быстро-быстро резать круглыми пластиками. Петрушка попалась сочная и брызнула мне соком прямо в левый глаз. Я утерлась ладонью и снова невзначай глянула в окно. А в Великолесье сейчас тепло и светит солнце.... Ах ты, нечисть! Этого мне ещё не хватало вспоминать!
   Я яростно застучала лезвием по доске, кроша ни в чем не повинные корешки.
   Помню тот день, когда я вернулась в Паулурбос, как сейчас (благо, это было месяц назад).
   Уставшая, голодная и не в самом весёлом расположении духа, я вяло попинала старые ворота, отчего на меня обрушилась нецензурная брань. Что ж, стража никогда не отличалась излишней вежливостью и высоким уровнем культуры. Впрочем, я тоже не осталась в долгу и примерно минут пять высказывала всё, что я думаю о страже. Ворота довольно быстро распахнулись, чтобы поставить меня и привратника лицом к лицу, - ругань стала целенаправленнее. Дошло до того, что стражник стал двигать створку ворот обратно. Поняв и оценив свою перспективу остаться за пределами города, я шустренько наколдовала пульсар и предъявила привратнику. Всякие претензии сразу исчезли. Осталось только мрачное выражение на лице этого небритого мужика в поношенной кольчуге и в побитых молью шерстяных штанах (щедро побитых!).
   Первый шаг навстречу человеческой цивилизации был встречен глубокой лужей. Мда, старый добрый Паулурбос нисколько не изменился, оставшись таким же неопрятным. Но зато постоянство имело и положительные стороны: я нашла постоялый двор там, где и оставила его в один солнечный летний день.
   Поправив сумку на плече, я толкнула обшарпанную дверь постоялого двора и вошла. На меня тут же свалилась целая гора запахов, ощущений и звуков. Всё это непостижимым образом смешивалось и давило на отвыкшие от такого гама уши.
   -...А я тебе валета!
   -А я короля!
   -Ах ты, подлюга! Опять отбил!..
   -...Тут эльф говорит: "Чур, по ушам не бить!", а гном - "Чур, по голове тоже!". Ха-ха-ха!..
   -...Эй, корчмарь! Вина нам и поживей!..
   Я тряхнула головой и уверенно прошла к стойке, огибая перечеркивающие путь стулья и скамейки. Некоторые уже заметили меня и теперь, не стесняясь, разглядывали.
   -Здравствуй, Агрик! - с улыбкой облокотилась я на прилавок. Белобородый гном, сдвинув густые брови, рассеянно глянул в мою сторону и тут же растаял:
   -Инци, какие люди!
   Вообще-то, драконы.
   Гном тем временем выбрался из-за прилавка, поручив работу тотчас же подбежавшей девке в белом переднике.
   -Пройдем в комнату - здесь уже нет никакого свободного места! - сказал он мне и повёл наверх, одновременно распоряжаясь принести нам поесть и попить.
   -...Ну, что же привело тебя в наши скромные края? - спросил Агрик, жестом предлагая мне отведать принесенные куриные ножки в овощном соусе. Я поудобнее села на постели и охотно принялась за еду.
   -Если честно, я жить здесь собираюсь...
   -Да ты что?! - обрадовался гном, а потом посерьезнел. - Неужели ты не нашла себе места почище да покомфортнее? Ведь чем ближе к столице, тем условия проживания лучше...
   -Мне везде едино, - немного грустно улыбнулась я. Гном снова расцвел.
   -Ну и ладушки! Давай, угощайся! Вот оладьи с медом.... Заметь, всё за счёт заведения...
   И я стала угощаться. Почему бы и нет? Я проголодалась и устала.
   Принятие еды перемежалось необременительной беседой, в течение которой я всё ближе подводила Агрика к животрепещущей теме о жилье. На момент, когда желудок приятно утяжелился, я уже успела договориться с гномом о комнате на ночь.
   Распрощавшись с ним, я с наслаждением разлеглась на постели и уставилась в потолок. С улицы слышались крики стражников, переговаривающихся со скуки. Снизу вполне ощутимо раздавался пьяный хохот посетителей, а со стороны комнат - храп и сопенье немногих постояльцев. Вскоре и я заснула.
   Да, я ушла (точнее сбежала) из Великолесья, оставив Эмана в собственном же доме. Бедный эльф! Какое у него тогда было несчастное лицо... Бедолага. Кажется, он в меня влюбился. И поэтому решил не говорить мне, что из эльфийского леса нельзя уйти. Никогда. По крайне мере мне. Ха! Но я покинула Великий Лес. И думаю, что эльфы там бесятся от злости: надо же, для кого-то законы не писаны! Хотя, скорее всего, они устроили праздник с песнями и плясками в мою честь. Славят и восхваляют побег ненавистного дракона из Великолесья.... Мда. Но эльфа, конечно, жаль.
   Весьма странно, но, кажется, я нигде долго не задерживаюсь. Дольше всего я жила в каморке, снятой моим наставником в этом городе у одной жуткой старухи, - почти целый год! А после этого мы с ним таскались по деревням и сёлам, подрабатывая своей магией. Точнее Наставник работал, а я вынуждена была наблюдать и мотать на хвост.
   А сейчас.... Сейчас я пущена на вольный ветер и работаю уже как месяц у одного старикана-травника. Сам он часто бывает в отъезде в столицу, поэтому фактически хозяйка целительской лавчонки - это я. Агор Мегархос, тот самый старикан, поручил мне с милой улыбочкой налево и направо раздавать за деньги мази и тоники, но на самом деле мне приходилось ещё и переделывать то, что наворотила моя не слишком учёная предшественница. Многие зелья пришлось выбросить сразу, некоторые пришлось доделывать, дополнять недостающими компонентами (при этом искренне надеясь, что хуже потребителю сего "чудодейственного" средства не станет). Короче, почти три недели я носилась, как угорелая, а сейчас наконец-то наступило долгожданное затишье...
   Живу я в каморке в доме кузнеца - очень милого и простодушного человека. Сам он большинство времени проводит в кузнице, что на площади перед воротами, так что я могу безбоязненно шляться по всему дому в одном нижнем белье (так часто бывает утром). Он уходит в кузницу очень рано, чтобы успеть как следует раздуть огонь, и всегда оставляет мне на столе вкуснейший завтрак. Сколько бы я не пыталась прибавить к плате за каморку деньги и за еду - он всегда вручал мне их обратно. Короче говоря, чудесный и бескорыстный человек!
   Заработную плату получаю приличную, и денег всегда хватает и на насущное, и на личные амбиции. Недалече, как позавчера, я купила себе на рынке новую рубаху и штаны. Рубашка была вышита по краям мелким и тонким зелёным вьюнком, а штаны были теплее и плотнее, чем мои старые. Теперь я коплю деньги на зимний плащ. Нечто подходящее я видела в одной из дорогих лавок на площади: плотная тёмно-зеленая, почти чёрная, ткань подшита густым коричневым мехом, имеет глубокий капюшон с серебряными застежками. Всё очень просто, но солидно.
   Я вытерла ладони о позеленевшее от многократного использования полотенце и нацепила дежурный оскал - к лавке, шустро переваливаясь, направлялся гном. Ну да, кому, как не ему, заявляться ко мне в такую погоду? Агрик проявлял настойчивое внимание ко мне с тех пор, как я снова появилась в стенах Паулурбоса. И каждый день - в жару ли, в дождь ли - он заходил в лавку, где я работала, и сидел здесь практически до вечера. Что самое грустное - я не понимала, как от него избавиться. Тактичное покашливание, задумчивые рассуждения и ссылки на занятость не помогали - гном проявлял повышенное упорство. Фразы в лоб - наверное, единственное верное средство, но таких крайностей я не могла себе позволить. Поэтому и терпела гнома каждый день.
   Звякнул глиняный колокольчик, и Агрик с радостной улыбкой, видную даже через густые усы и бороду, поприветствовал меня:
   -Здорово, Инцея! Что ты такая хмурая?
   Мда. Каждый раз одно и то же: гном заходит и спрашивает, почему же я так мрачна. А сейчас он отметит мой крайне нездоровый цвет лица...
   -Да и бледная ты чего-то...
   Я ж говорила!
   -...как упырица, ё-моё!
   Хм, что-то новенькое.
   -Прогуляться б тебе не мешало, - последовал вывод к моему описанию.
   -Спасибо, - процедила я. - Как-нибудь в другой раз.
   -Какой другой раз?! - возмутился гном. - Инцея, ты даже выходные в этой задрипанной лавке проводишь!
   Теперь возмутилась я:
   -Никакая она не задрипанная! Между прочим, два дня самолично тут всё скоблила! Вон как окна сверкают!
   Гном благоразумно промолчал.
   -Да когда я сюда в первый раз вошла, тут такой бардак творился: паутина, ошметки грязи, веники позапрошлогодней травы, дохлые насекомые.... А сейчас - благодать! - продолжала я в упоении, благо процесс уборки до сих пор перед глазами стоял. Особенно был памятен момент, когда я чуть не упала с табуретки, предпринимая попытки отчистить метлой потолочные углы.
   Гном безмолвствовал, предпочитая не накликать на себя ведьминский гнев. Я, выговорившись, стала постепенно успокаиваться. Тем более к лавке направлялись два клиента, а ярость не способствовала "цветущей улыбке", коей я традиционно приветствовала каждого покупателя.
   Привычно звякнул колокольчик.
   -Агрик - на табурет! - скомандовала я. Гном безропотно прошествовал к низенькому стульчику без спинки (как раз под его габариты) и скромненько присел, дожидаясь того момента, когда покупатели уйдут и он снова начнёт пилить меня насчёт необходимости прогулки.
   В лавку вошла сестра кузнеца, живущая здесь же, в Паулурбосе, - купить средство от простуды, которое я отдала ей бесплатно, памятуя о доброте её брата; и какой-то худой парень весьма высокомерного вида. Он сначала придирчиво изучал простую и улыбчивую женщину, благодарившую меня за бесплатное лекарство (стоившее весьма немалые деньги, на которые она могла теперь купить хлеба, мяса и брынзы на рынке), потом - потемневший от времени прилавок. Когда я обратила к нему своё безраздельное внимание, он стал гонять меня вдоль стены с лекарствами, каждый раз передумывая. В конце концов, великими трудами мне удалось впихнуть ему одно зелье и выпроводить вон с искренней радостью.
   Я плюхнулась на лавку рядом с Агриком и устало выдохнула:
   -Неужели он ушёл?.. Ненавижу эту работу!
   -Ну, что ж ты тогда тут делаешь? - поинтересовался гном.
   -Деньги зарабатываю, - ответила я. - Хочешь, не хочешь, а надо. Вот и верчусь, как могу. Тем более, куда мне ещё идти?
   Гном ничего не ответил, и мы оба задумались. Каждый о своём.
   Я, например, размышляла, какие сильные стороны у меня есть и как я их вообще могу задействовать. Итак, выводы были следующими:, я, во-первых и в основном, дракон, во-вторых, хорошая (надеюсь) травница, в-третьих, неплохая повариха, в-четвертых, посредственная ведьма, в-пятых, плохая мечница (предпочитаю любой стали жаркий огонь), в-шестых, скверная, наверное, лучница (к стыду своему, я ни разу лук в руках не держала, поэтому могу приблизительно догадаться, что будет, если эта встреча всё-таки произойдет). Прокрутив в уме весь многообещающий список, я поняла, что передо мной открыты шесть дорог, и я могу сделать карьеру в любом из этих направлений!
   Но реально я могла задействовать лишь талант травницы - поэтому и нанялась к колдуну.
   Вдруг до меня дошла одна очень важная мысль (все такие мысли приходят "вдруг"), и лавку огласил мой истеричный хохот.
   -Что? - удивился гном, глядя, как я катаюсь по полу, рыдая.
   -Я... это... хи-хи-хи... ему слабительное дала!
   И началась новая порция хохота пополам со слезами. Гном сначала недоуменно следил, как я извиваюсь на полу, а потом сам заразился и начал кудахтать на своём табурете.

***

   Прошла осень - быстро и как-то незаметно. Период "бабьего лета", когда пока ещё стоят теплые весёлые деньки, показался особо коротким. После же местные девушки отчаянно сетовали на проливные дожди, которые не позволяли щеголять в легкой и красивой одежде, - им приходилось зябко кутаться в шали у домашних очагов, тоскливо поглядывая в окна на размытые ливнями улицы. Лично у меня не было никаких особых эмоций по поводу дождей - ещё в самом первом месяце осень дала показать, что не стоит слишком рассчитывать на второе лето.
   Впрочем, начало зимы было тоже не слишком вдохновенным: после осени наступили резкие холода, и всё, что пролилось с неба на землю, застыло или вмерзлось в почву, а то, что ещё не успело пролиться - падало иногда редкой холодной крупой из толстой серой пелены вверху.
   Сегодня, в первый зимний выходной, я спала не особенно крепко, но весьма сладко. Порой до моего сознания доносился образ небольшого окна, занавешенного куском ситца, за которым, подгоняемые порывами сильного ветра, носились мелкие снежинки.
   -Опять пурга начнётся..., - бормотала я сонно и спокойно засыпала вновь. Мне не о чем было беспокоиться, ведь всё равно все щели каморки были плотно заткнуты кусочками тряпок, одеяло по толщине напоминало снежный сугроб, а во сне светило яркое солнце... Солнце Великолесья....
   Когда до меня дошло, что мне снится, я подскочила, как ужаленная. Леший, а я ведь уже почти забыла, как называется этот лес! Вот "почти" и вылезло - вспомнила.
   Спать расхотелось. Я встала на холодный пол и, потирая оголённые руки, побрела к дымовой трубе, которая проходила аккурат по центру комнатушки и обеспечивала ту относительно теплым воздухом. Внизу, естественно, было куда теплее. Не последнюю роль играли в этом добротные двойные рамы. А эту комнатку никто и не смел представлять чьим-либо жильём, пока тут не поселилась я. Впрочем, я не жалуюсь. Та сумма, что мне приходится за неё платить, греет душу своей незначительностью.
   Я взяла с небольшого выступа трубы свои надёжно приткнутые (чтобы не свалились) носки и надела их с превеликим блаженством, отделив тем самым босые пятки от ледяных досок. Осталось накинуть что-нибудь сверху для приличия - и можно смело спускаться к завтраку. Что я и сделала. Конечно, изъеденная молью вязаная кофта - не самое лучшее, что у меня было, но зато она отлично сочеталась с примятой сорочкой в мелкий голубенький цветочек (относительно новой), с носками, связанными сразу из нескольких цветов пряжи, с моим бледным заспанным лицом и встопорщившимися кудрями, успевшими отрасти уже до лопаток. Даже неискушенный смог бы признать во мне ведьму.
   Мягко ступая по лестнице и с удовольствием позевывая, я добралась до общей столовой и, машинально поздоровавшись со всеми присутствующими (всё ещё замутнённым взором не разобрав, где кто), плюхнулась на один из стульев.
   -И тебе доброго здравьица! - благодушно откликнулась сестра кузнеца, Аринна, на миг отрываясь и снова погружаясь в какое-то очередное чтиво. У неё была маниакальная страсть к слезливым романам о неразделенной любви и вечно запутанных отношениях между представителями женского и мужского пола, сопровождаемыми убийствами и различными интригами. Эти книжонки, насколько я могла судить по скорости прочтения, хранились у неё дома во всех углах. И кому не лень ваять столько историй?
   Но, глянув на корешок книги, я была невероятно удивлена - и ещё не понятно: приятно или нет, ибо название гласило "Сонник". Я, разумеется, ни имею ничего против интереса к сверхъестественным наукам, но если это потом приобретает хроническую форму, когда читатель становится одержим зловещими предчувствиями и боится каждый раз заснуть, то его будет весьма трудно убедить расстаться с предрассудками. У такого сонник и силой не отнимешь.
   Аринна пока не подавала признаков безумия, весьма заинтересованно скользя взглядом по страницам и иногда тихонько цокая языком. Поэтому я перестала пристально за ней следить и огляделась.
   Уютная столовая была жарко натоплена, и все окна на первом этаже были запотевшими. В печке стоял чугунок со щами, если судить по аппетитному запаху, и на разделочном столе супа уже дожидались четыре миски. Я насторожилась. Почему четыре? Нас вместе с Аринной и кузнецом Вателлисом (или просто Валлисом) было трое.
   Вошёл кузнец, улыбаясь мне.
   -Уже проснулась?
   Я кивнула. Аромат щей бодрил не хуже холодного пола, будоража сознание и желудок.
   -К нам присоединится кто-то ещё? - спросила я невинно. Валлис заметил мой взгляд в сторону четвертой миски и подтвердил:
   -Ага. Вот только сегодня утречком двоюродный племянничек мой приехал.... А, заходи, Ганя, не стесняйся!..
   Я перевела круглые глаза с кузнеца на "племянничка". Тот совсем не стеснялся, зато мне тут же стало стыдно за изодранную кофту. Ганя представлял собой долговязого подростка лет семнадцати с весьма вялой мускулатурой (судя по обвисшей на нём рубахе) и к тому же с кучей прыщей на вытянутом лице и темными сальными волосами. Я бы ему посоветовала какую-нибудь мазь из своих запасов...
   Ганя, с превеликим воодушевлением изучив мою скромную помятую персону, сел прямо напротив меня на свободный стул. Кажется, он неверно истолковал мой мрачный взор и неправильно оценил мой возраст, ибо заинтересованность в его голубых глазах не погасла, а, наоборот, разгорелась.
   Валлис сам разлил щи по мискам и накрыл на стол. Мы приступили к еде. Ганя ел с энтузиазмом, от всей души и, не успела я скребнуть ложкой дно, попросил добавки. Заметив мой пораженный взгляд, он приосанился и явно решил установить ещё один рекорд по скорости уничтожения содержимого миски.
   -Ганя уж как второй год учится в общей боевой школе в соседнем городе, - почему-то сказал кузнец. - Сейчас у него заслуженные каникулы.
   -Угу, - пробормотала я, потому что от меня ожидали хоть какой-нибудь реакции, и стала медленно есть свой суп. Через каждый глоток я кидала на приехавшего племянника шокированные взгляды, так как тот уже разогнался до невозможной скорости - только ложка свистела да слышалось хлюпанье. Не кормили его там эти два года, что ли?
   Ганя, наконец, наелся, поставил миску на стол, развалился на стуле и вперил сытый взгляд в меня. Теперь уж мой суп перестал представлять собой что-то особо аппетитное, но, чтобы не обидеть хозяина, я покорно стала его доедать.
   -Инцея, милая, - раздалось со стороны Аринны, одной рукой держащей книгу перед глазами, другой - ложку, - тебе сегодня волки снились?
   -Нет, - ответила я. - А что?
   -К опасности, - нравоучительно пояснила она. - А что ж тебе тогда снилось? Может, я найду толкование твоим снам...
   Ага, толкование.... Я и сама неплохо расскажу, что он значит, мой сон: вспоминают меня, однако, эльфы недобрым словом.... Но, чтобы развлечь Аринну, я отозвалась:
   -Да так, ерунда всякая! Деревья, солнце, птички...
   Аринна зашелестела страницами.
   -Благополучие, успех, вести, - отрапортовала она.
   -А... Ага..., - несколько растерянно сказала я. Не знала, что сей кошмар снится к успеху.
   А Аринна тем временем принялась за остальных. Пока она с воодушевлением пророчила Гане "повышение на службе" и "славу", я успела выскользнуть из-за стола и скоренько исчезнуть из поля зрения. Не хватало ещё, чтобы "племянничек" заметил огромную дыру под мышкой кофты.
   Несмотря на неожиданно засиявшее солнце, настроение моё было отнюдь не радужным. Наскоро заправив постель (Аринна повадилась мыть в моей комнате полы - не хватало ещё, чтобы она и постель за мною убирала), я быстро натянула свои новые штаны, надела рубаху, чесанула пару раз гребнем по волосам и спустилась вниз. Оживившегося при моем появлении Ганю я одарила одним из мрачнейших взглядов в моей коллекции. Тот впечатлился, но ненадолго, как я понимаю. Насколько я могла судить, он был из тех типов, до которых с первого раза не доходит...
   -Ох, Инцея, неужто в этой куртешке на мороз собралась? - всплеснула руками сердобольная Аринна. Я как раз в этот момент пыталась нашарить рукой специальное ответвление, именуемое рукавом, в своей старой, драной походной куртке с множеством карманов, в которых ещё с прошлых путешествий что-то лежало. Я боюсь даже туда заглядывать...
   -Угу, - откликнулась я, уже раздражаясь. Неужели я стала настолько рассеянной, что не заметила, как постепенно разваливается моя старая куртка? Или, может, рукав обладает разумом и теперь меня старательно избегает?
   -Позвольте, я помогу, - вдруг сказал мальчишка и, подскочив ко мне в мгновение ока, подставил неуловимый рукав навстречу руке.
   -Спасибо, - угрюмо буркнула я, дабы шибко не обольщать подростка открывшимися перспективами. Но тот всё равно был счастлив и безмерно доволен собой. Обратно садиться, он, похоже, не собирался. Кажется, у Агрика появилась серьёзная конкуренция.
   Аринна тем временем старательно причитала.
   -Может, я тебе свою шубу дам? А то окочуришься от холода где-нибудь под забором - на радость собакам...
   Я представила живописную картину: собаки яростно делят моё дорожное рванье, - но тут же отогнала от себя эти мысли. Чтобы не рассмеяться ненароком.
   -Да ладно Вам, госпожа Аринна, - отмахнулась я. - Я ненадолго.
   И, пока та не придумала для меня ещё одной бесславной кончины от холода, поспешила к двери.
   -...А ты это куда? - раздалось позади весьма сердито.
   -Дык тоже прогуляться хочу, - ответствовал голос племянничка.
   -Шубу возьми!.., - донеслось уже из-за закрываемой двери.
   Только почетного сопровождения мне не хватало!
   Я злобно прислушалась к торопливым шагам мальчишки позади и ускорила скользящие движения - сапоги, несмотря на качество, всё-таки не подходили для скользкого льда. Они вообще были для лета. Ну вот, теперь ещё и обувь надо покупать. Если, конечно, от плаща деньги останутся.
   Солнце слабо освещало покрытый первым снегом (в ноготь толщиной) Паулурбос. Студеный воздух щекотал ноздри и вырывался изо рта теплым клубком. Снег прекратил сыпаться. В воздухе повисла зимняя тишина.
   Я ускорила шаги, одним ухом прислушиваясь к топоту позади меня. Лавка с необходимым мне товаром находилась за поворотом, и, может быть, мне удастся незаметно ускользнуть от назойливого Гани?
   Когда желанный поворот оказался где-то в локтях десяти, я, уже не сдерживая себя, припустила туда. И успела, рывком распахнув дверь и юркнув вовнутрь.
   Никакого чувства достоинства! А ведь все уже привыкли видеть во мне серьезную тетку, а не последнюю трусиху, делающую ноги от какого-то мальчишки.
   Но, к счастью, продавец списал мою торопливость на погоду за окном.
   -Морозно, да? - кивнул он на выбеленную выпавшим снегом улицу. - Ничего, потом ещё хуже будет.
   Почесав ладную светлую бороду, он вперил в меня внимательный взгляд.
   -Госпожа травница хочет что-то приобрести? - проницательно поинтересовался он. Я с готовностью озвучила своё желание. Торговец пошёл в кладовку за плащами.
   ...Примерка была в самом разгаре, когда продавец воскликнул:
   -Во дурак! В таком тулупчике зимой, а?! Неудивительно, что зуб на зуб не попадает!
   Я отвернулась от зеркала к окну. За четырьмя стеклышками был виден пританцовывавший на месте непутевый Ганька, цветом лица уже походивший на незабудочки с моей ночной рубашки.
   -Мгновение, - пробормотала я, не в силах созерцать сие дальше, и решительно направилась к двери. Распахнув оную, я, не дав пареньку опомниться, схватила того за грудки и втащила в жарко натопленную лавку.
   -Совсем идиот? - прошипела я. - Хочешь себе конечности отморозить?!
   Ганя, как малолетка, вжал голову в плечи и шмыгнул носом, сам же преданно заглядывая мне в глаза.
   -Я..., - начал он, почувствовав замешательство. Но мой гнев отнюдь не испарился.
   -Цыц!.. Мало того, что ты на меня явно глаз положил, так ты ещё и плелся за мной всю дорогу!..
   -Инцея...
   -КАКАЯ Я ТЕБЕ ИНЦЕЯ!! - рявкнула я. - Я...
   Ага, госпожа ведьма. Великая и ужасная. Просим уважать и бояться. Что-то нервы сдают, однако...
   Я замолкла и повернулась к продавцу. Тот следил за нами с хитрым прищуром серых глаз, но оставался без комментариев, за что я ему была глубоко признательна.
   -Мне вот эту, - ткнула я пальцем в желанную темно-зеленую накидку с серебряными застежками.
   Но, что ни говорить, несмотря на весь гнев, из лавки я вышла молча и в новом меховом плаще. А под боком у меня устроился уже отогревшийся Ганя.
   -Счастья-то, - тихо себе под нос прошипела я, глядя на довольного парнишку.
   В одной из лавок я заказала зимние сапоги. Всё, что я перемерила в присутствии хозяина лавки и Гани, меня не удовлетворило. Те, что выглядели прилично, оказывались совсем негодными к повседневной носке - их только богатеньким девушкам в гости к соседкам одевать, а не по сугробам шастать. Те, что были удобны для использования, были мужскими - а ведь мне всё-таки хотелось выглядеть женственной. Третьи вполне устраивали меня и качеством, и ценой, но были на три размера больше.... Конечно, можно носить их с шерстяными носками, но не с тремя парами, правда? Под конец я так замучилась, выбирая между тем и другим, что плюнула на всё и выбрала самый дорогостоящий выход - сшить сапоги на заказ. Ничего, как-нибудь расплачусь. Меня тут все знают, авось не будут собаками травить, если плату на месяц задержу....
   Но зато я "оторвалась" по полной программе: пока сапожник снимал с моей ноги мерку, я ему детально описывала вид своих будущих сапог. Ну, во-первых, мех должен быть высшего класса, кожа тем паче; во-вторых, сапоги должны быть до колен; в-третьих, подошва должна быть не скользкой и толстой (нечего мне на снегу пируэты выписывать); в-четвертых, отделка должна быть позатейливей, чем просто фигурная вырезка по краям.... Сапожник после каждого душевного излияния согласно хмыкал, но ко мне прокрались подозрения, что он ничего не слушал, ибо хмыканья были уж больно однообразны. Но, поскольку, выпроваживая меня, он клятвенно пообещал, что всё будет сделано, пришлось ему поверить на слово.
   -...Аринна! - крикнула я на весь первый этаж и вытолкнула Ганю из-под плаща.
   -Что? Что случилось? - уже неслась она, вытирая руки кухонным полотенцем. В широком кармане её передника примостился сонник.
   -Вот, - указала я на мальчишку, вдруг мгновенно съежившегося при виде тётки, - почему пацана на мороз в драном зипуне отпускаете, а?
   Аринна недобро прищурилась, глядя в упор на племянника. Я никогда не говорила, что в каждой женщине есть частичка ведьмы, нет? Ну, значит, сейчас самое время это сказать!
   -Иди в свою комнату, негодник! - приказала она, метая молнии, и указала на дверной проем. Мальчишка понуро поплелся туда. Я без всякой жалости проследила за ним взглядом - нечего зимой без теплой одежды разгуливать, надо иметь голову на плечах! Пусть Аринна сделает ему внушение. Хотя какое внушение может быть у Аринны? Пригрозит, что отправит к родителям, а после этого начнёт угощать свежими пирожками с мясом!
   Я вздохнула и повесила новое своё приобретение на вешалку. Вот наставник мой угрозами не ограничился бы: заставил бы полы перемывать, а потом - тренироваться в магии до потери пульса! Да, уж он меня точно не баловал!
   Предавшись легкой ностальгии, я исчерпала запас занимательных дел. Выходной вроде бы, а заняться нечем! То ли в лавку снова податься?
   Но, увидев, как наяву, лицо гнома с насупленными бровями ("Что-то плоховато выглядишь - может на свежем воздухе лучше станет?") я отогнала от себя эти мысли. Ну, уж нет! Выходной, так выходной!
   -Аринн! - с тоской обратилась я к женщине, ловко снующей между печкой и разделочным столом - готовились, по иронии судьбы, мясные пирожки.
   -М-м? - рассеянно отозвалась она.
   -Чем мне заняться, а?
   Та глянула на меня и усмехнулась.
   -Вот была бы замужем, не ныла бы так, как сейчас! Мужика тебе надо, Инцея, - чтоб плечом крепким опору давал, руками да мотыгой деньги зарабатывал, ну, а ты бы ему деток рожала...
   -Не надо мне мужика! - всерьез испугалась я (ещё начнёт мне кандидатов перечислять). Та хмыкнула. Мол, чтобы ты там ни говорила, а я лучше знаю, что надо и что не надо.
   -Аринна, - решила я прибегнуть к последнему (и откровенно ужасающему меня) выходу из скуки, - дай что-нибудь почитать!
   Женщина немного удивилась. Я, как правило, всегда морщилась при виде очередной "книженции", а тут вдруг попросила почитать!
   -Ну и ну..., - пробормотала она, уходя в комнату. Вернулась она с книжкой, которую бережно передала мне, как святыню.
   -Вот, - гордо сказала она, - "Роман под луной" - моё любимое произведение...
   -О да, - хмыкнула я, - звучит захватывающе...
   Аринна недобро прищурилась.
   -Ну, ладно, раз уж ничего другого не остается - пошла читать!
   Небрежно сунув книгу под мышку (Аринна невольно вцепилась в свою драгоценность взглядом, чтобы проследить, не изомнется ли листик), я потопала наверх.
   ...Книга оказалась страшно нудной, и, пролистав наскоро несколько страниц, я в этом убедилась окончательно. Так, последний вариант времяпрепровождения исчерпан, восстановлению не подлежит. Короче говоря, выходные меня немного разочаровали, ибо я не привыкла просто валяться на постели без дела (нет, конечно, и я порой не прочь отвлечься от нудятины и просто поспать, но дрыхнуть целый день напролет...). Спускаться вниз меня не тянуло из-за возможности лишний раз почувствовать на себе жаркое юношеское внимание.
   Не понимаю, чем я так привлекаю Ганю? Быть может, оно плохо видит? Бедняжка.... Я готова предложить ему лечебные примочки, и при том - совершенно бесплатно, с самыми благородными целями.
   Мысленно я уже начала перечислять все известные мне лекарства для улучшения зрения, но вскоре, под буйным натиском информации, мой разум сдался и ушёл в мир грез.

***

   Кажется, бытие решило меня разочаровать: два месяца лютой зимы безвылазно в целительской лавке и ни одного интересного события! Даже Агрик - и тот за последнюю неделю не удосужился хотя бы разок заглянуть сюда. Конечно, мороз на диво силён, а ветер буйствует и свирепствует, но чтобы вообще не заглядывать...
   Никогда б не подумала, что буду скучать по занудному бубнежу Агрика ("Инцея, ну, давай прогуляемся...")!
   Я скучающе провела тряпочкой для уборки пыли по прилавку, после чего обреченно плюхнулась на стул. Тоска-а-а....
   Но скучать мне не дали. Сначала послышалась быстрая поступь, и в лавку юркнул Ганька, принесший с собой угощение от Аринны, а потом явился сам гном. Увидев Ганю, расположившегося на его месте, негласно признанном обеими сторонами, и стаскивающего с себя драный зипун (Агрик же щеголял лоснящейся шубой из черных соболей), он пришёл в безмолвную ярость, да так и остановился на пороге.
   -Агрик, с ума сошёл?! - рявкнула я. - Заходи скорее - не лето, поди!
   Гном обиженно засопел, но в лавку зашёл, при этом захлопнув с грохотом дверь.
   -Это кто? - бесцеремонно ткнул он коротеньким пальчиком в Ганю. Последний возмущённо воскликнул и вскочил с табурета.
   Итак, конкуренты встретились. Делаем ставки, господа.... Кто поставит на глупую меня, чтобы я вмешалась и исправила ситуацию?
   -Агрик, это Ганя, племянник кузнеца, - медленно, спокойно-ласковым голосочком проговорила я. - Учится в боевой школе в соседнем городе. Сейчас у него каникулы...
   Гном поморгал.
   -Это чё ж, - растерянно буркнул он, - он, получается, валлисов родственник?
   Я кивнула. Гном растерянно перевел взгляд на Ганю, а потом неожиданно "расцвел" широченной улыбкой.
   -Дык, что ж ты мне сразу не сказал! - хлопнул в ладоши он. - А тебя тут оскорбляю.... Ты прости меня, если что! Я, честное слово, не хотел...
   Я кротко вздохнула. К счастью всех трех сторон, дело прошло без размахивания кулаками и последующего кровопролития.
   -Может, чайку? - вопросила я и, покосившись на ариннин узелок, добавила:
   -С пирожками...
   -Э, не-е-ет..., - покачал пальцем гном. - Ситуация требует вина! А у меня на такой случай припасена фля-яжечка.
   Последнее слово он произнес с такой любовной интонацией, что мне стало понятно, что с этой "фляжечкой" Агрик не расстается ни днём, ни ночью.
   -Агрик, тут дети! - я попыталась урезонить его. Ещё не хватало спаивать подрастающую молодежь!
   На гнома довод не подействовал: он уже шарил под прилавком в поисках подходящих емкостей. А Ганя совсем не прочувствовался моей заботой о его здоровье и моральном облике:
   -Я не ребенок!
   Я быстро отобрала облюбованную Агриком специальную новенькую чашку для сухих смесей (тот, ничуть не обескураженный, уже с интересом разглядывал маленький котелок для зелий) и повернула свой грозный лик к парнишке. Мой гнев столкнулся с чисто юношеским упрямством.
   -Я уже не маленький, - повторил он. - Мне, между прочим, семнадцать лет!
   -Как много! - съязвила я. Если учесть мой возраст...
   -Да, это уже немало! - вошёл в запал Ганя. - Мама сказала, что мне пора подыскивать невесту...
   -И как успехи? - поинтересовалась я, отвлекшись от темы.
   -Ну-у..., - стушевался тот. - Была одна на примете.
   "Была". Хм, всё ясно.
   -Вот что, юнец, - деловито произнесла я и уставилась Ганьке прямо в глаза. - Послушай мудрых советов. Будешь по-прежнему за мамину юбку держаться, командиром не станешь. А если так получится, то и девки нос воротить будут. Им ведь перспективу подавай, и я их вполне понимаю. Им семью растить, на ноги детей ставить. А насчёт вина... Количеством хмельной жидкости авторитет не измеряется. Всё понятно?
   Ганя за всё время моей речи успел как-то съежиться: голову в плечи втянул, сам поник - только трогательные наивно-голубые глазенки взирали на меня из-за завесы черных волос.
   Я прищурилась.
   -Так, это никуда не годится. Плечи развернуть, подбородок приподнять!
   Хм, кажется, я вошла во вкус. Может, в командиры податься? Хотя нет - настоящие военачальники командуют опытными мужланами, а не перевоспитывают зеленых недоростков в период первого цветения...
   -Агрик!! - внезапно рявкнула я, не переводя глаз с заметно погрустневшего Ганьки на гнома. - Оставь в покое котёл! Если тебе так приспичило, то возьми мою кружку, а не порти раритеты!
   Гном, не ожидавший такого бурного внимания к своей скромной деятельности, с лязгом спешно сунул котёл обратно под прилавок и стал громко и фальшиво насвистывать. Но грохот опрокинутой посуды всё равно был громче.
   Я разъярилась окончательно:
   -АГРИК!
   -Д-да, Инцея? - робко откликнулся тот. Я одарила его гневным взором, и теперь передо мной стояли уже двое съежившихся представителей мужского пола. Один продолжал давить на жалость детскими глазами, другой принялся невинно хлопать последними. Как трогательно, щас слезу пущу! Нет, не будет вам пощады!
   -Значит так, дорогие мои, - вкрадчиво сказала я, - поскольку вы оба успели меня сегодня достать, то вот вам наказание: отчистите пол и прилавок до блеска!
   Мне пришлось насладиться округлившимися глазами Гани и участившимся морганием Агрика.
   Иногда так приятно осознавать себя злодейкой.... Где моё драконье самообладание?! Кажется, оно решило не появляться до принятия вновь сущности дракона. А то, мол, застряла ведьмой, вот и довольствуйся тем, то есть.
   -Агрик, перестань так часто моргать - это уже становится похожим на тик, - произнесла я более спокойно и флегматично уселась на стул. - Можете начинать уборку.
   Им явно не улыбалось возиться с тряпками, и каждый попытался придумать какую-нибудь отговорку.
   -Мне... это... к дяде пора, - неуверенно сочинил Ганя. - Он просил... э-э-э... помочь ему в кузнице!
   Я удержалась от смешка. Неужели не мог выдумать что-нибудь правдоподобнее? Да его Валлис за версту к наковальне не подпустит в страхе, что его драгоценный племянничек сломается, аки тростинка, лишь приподняв тяжелый кузнечный молот.
   -Твой дядя и сам прекрасно справится. Если что, скажешь дяде, что мне помогал.
   Паренек тоскливо вздохнул. Настал черед Агрика, и тот избрал несколько другой путь, решив сначала меня умилостивить.
   -Инцея, я тебе тут подарочек принёс, - гном торжественно указал на прилавок. Там покоился небольшой сверток, который изначально не привлек моего внимания. Я заинтересовалась.
   Подарок? От Агрика? С чего бы это? Обычно он предпочитал угощать меня в столовой своего постоялого двора чем-нибудь вкусненьким, а сейчас вдруг взял и приволок подарок.
   Почувствовав внимание к свертку, Агрик оживился и кинулся мне его отдать в руки. Я развернула холстину и обозрела обколотый глиняный горшок. Брови поднялись сами собой.
   -Ты руку внутрь сунь, - подсказал Агрик. Я с подозрением хмыкнула и осторожно просунула ладонь в круглое горлышко посудины.
   -Ай! - взвизгнула я и сунула уколотый палец в рот. - Агрик, что там такое?! Спящие ежи?
   -Неа! - гордо ответил он. - Цветок!
   Я тупо уставилась на гнома, потом сунула нос в горшок, потом снова вперила взор в Агрика.
   -Цветок?!
   -Угу.
   Я ещё раз заглянула в посудину, но ничего так и не узрела. Пришлось поверить на слово. Закатав рукава кофты, я расположила ладони по бокам горшка и сосредоточилась. Теперь таинственный цветок должен был плавно выплыть наружу.
   Он выплыл. От удивления я чуть не уронила его обратно. А всё потому, что таких "цветков" в жизни не видела: нечто маленькое, кругленькое, утыканное иголками и, несмотря на зиму, зеленое. Сие чудо росло в небольшом горшочке, свободно проходившем через широкое горло своего собрата. Поставив растение на прилавок, я задумчиво стала его оглядывать. Гном и Ганя подобострастно следили за мной.
   -Нравится?
   На это вопрос я затруднилась ответить, а посему просто промолчала.
   -Что это? - поинтересовалась я спустя некоторое время.
   -Кактус, - гордо ответствовал Агрик. Переспрашивать о названии я не стала. С первого взгляда ясно, что это растение не здешних краев, а по сему может называться как угодно. Но профессиональный интерес травницы заставил-таки меня выдавить следующее:
   -Откуда?
   Гном приосанился, став на пол-ладони выше.
   -Из-за моря. Специально для тебя заказал в столице...
   Дальнейшее самодовольное разглагольствование гнома я уже не слушала.
   Море.... А ведь я мечтала попутешествовать немного, как только обживусь в городе! Впрочем, что мне не сидится? Зарплата хорошая, еды хватает, общество прекрасное, мужским вниманием не обделена.... Зачем отрывать пятую точку от теплого местечка? Ответ напрашивается сам собой: привычка. Даже нет, не так - страсть. Врожденная, маниакальная...
   -Знаете, я, наверное, пойду, - робко сказал Ганя, прервав мои размышления. Я рассеянно кивнула. Мальчишке этого хватило, чтобы в мгновение ока исчезнуть за дверью. Только когда хлопнула дверь, я очнулась:
   -Ах, мошенник! Улизнул-таки!
   -Э-э-э.... Надеюсь, ты не заставишь меня перемывать всё в одиночку? - обеспокоился гном.
   -Да успокойся, не собиралась я давать вам на растерзанье свою лавку! - раздраженно ответила я. - Можно подумать, я не знаю, как управляются мужчины с тряпкой!
   У меня, между прочим, с юных лет на глазах был пример вражды между половой тряпкой и Наставником. Кстати, кажется, я его не представила - Виктор Хаосон. Но я его всегда предпочитала называть либо Наставником, либо просто обращаться на "ты". Так вот, Наставник мог практически всё в области магии, но - вот беда! - в физическом труде был так себе. Нет, мечом он управлялся прекрасно и походную еду готовил замечательно. Зато метла, тряпка и ведро с водой вызывали у него брезгливое отвращение, под которым так искусно и так малодушно пряталось банальное осознание своего бессилия в данной области. Поэтому, когда требовалось навести уборку, эти реквизиты без лишних слов вручались мне. Но вот что забавно: я тоже не питала особой радости от общения с этими предметами. Однако приходилось работать, дабы не нарваться на гнев. А в гневе Виктор Хаосон был ещё страшнее, чем я. Правда, надо отдать мне должное: во мне с юных лет утвердился упрямый характер, а образ пай-девочки, безропотно вышивающей крестиком в уголке на лавочке, даже не почтил меня своим визитом, поняв бессмысленность сего мероприятия. Вот так.
   Агрик, поняв, что ничего ему не грозит, вздохнул свободнее и, кажется, мысленно вознамерился продлить время своего визита.
   -Ты что-то говорила про пирожки? - напомнил он.
   Я усмехнулась и потянулась за узелком. Узрев ещё тёпленькие, поджаристые золотистые пирожки, от которых, к тому же, до одурения аппетитно пахло, мы дружно сглотнули голодную слюну.
   -Знаешь, что я думаю? - произнес Агрик.
   -Нет, не знаю.
   -Я думаю, что без вина всё-таки не обойтись! - заявил он и вновь вытащил свою драгоценную фляжку. Я на этот раз не стала отказываться и даже вытащила подходящую посуду для напитка.
   Налив мне и себе, гном с хищным выражением воззрился на пирожки.
   -Приступим? - предложила я.
   Через небольшой отрезок времени пирогов не стало.
   -Мои любимые, - умильно говорил гном, одновременно медленно смакуя вино, - с лучком и вареным яйцом...
   Я разомлела и поэтому выдавила из себя невразумительное мычание, под которым подразумевалось полное единодушие.
   -Ты знаешь, - произнёс гном, - а я хотел бы голубей разводить...
   Да уж, вино ему явно в голову ударило. А ведь выпили совсем чуть-чуть...
   -Первые начинания уже есть, - продолжал тем временем он. - Правда, это не голубь, а ворона. Но она такая умная - всё понимает! С полуслова, честное слово...
   Мнится мне, что, если сейчас гнома не остановить, он разойдется и мне придётся выслушивать не только баллады о гениальности его вороны, но также и приплетенную историю о многочисленных родственниках, но хуже того - признания в любви и предложения руки и сердца. Уж я точно знаю развитие сюжета - не первый день знакома с Агриком!
   Я стала лихорадочно прокручивать в голове варианты других тем. Как назло, ничего путного не было. Так бы обречена была я на смертную тоску до вечера, но тут в дверь постучались.
   Мы дружно вздрогнули и посмотрели на дверь.
   Интересно, кого в такую вьюгу припекло топать к травнице? Вон как погода за окном разбушевалась: белым-бело от снега! Может быть, только из-за метели я не услышала шагов?
   -Входите! - крикнула я. Дверь распахнулась, и в лавчонку шагнула фигура с головы до ног закутанная в теплый меховой плащ. Аккуратно прикрыв за собой дверь, фигура скинула капюшон.
   -Здравствуй, Инцея, как торговля? - осведомился у меня мужчина на вид лет шестидесяти с седыми до плеч волосами, небольшой (всего с ладонь) бородкой и, вопреки возрасту, яркими зелеными глазами. Мой работодатель, владелец сети лавок по всей Бильбергии (в том числе и этой), колдун, входящий в Магический Совет страны, Агор Мегархос собственной персоной - просим любить и жаловать.
   Ясно, почему шагов не было слышно - столичные колдуны обычным транспортом не пользуются, отдавая предпочтение порталам, дающим возможность мгновенно оказаться в любой точке земли, где только душенька колдуна пожелает. Однако магия на одноразовые порталы тратится большая, а многоразовые круги (один такой я видела в глубоком детстве в одном из центральных городов) также причиняют множество хлопот. Так что большинство магов всё-таки выбирают более привычный способ перемещения, как, например, повозки купцов, торгующих между городами.
   -Здравствуйте, - вскочила я на ноги. - Торговля? Торговля почти не идёт этой зимой. Средства от простуды ещё в первый зимний месяц распродала, а сейчас никто и не идет. Боятся мороза люди, лишний раз на улицу нос не высунешь.
   -Да, зима действительно морозная, - миролюбиво согласился со мной маг. - Но я не о прибыли приехал осведомиться.... Кстати, не познакомишь нас, а?
   Он выразительно глянул на застывшего со стаканом гнома.
   -Ах да, - спохватилась я, - это Агрик, то есть господин Агрик. Он заведует постоялым двором в Паулурбосе. Агрик, это господин Виктор Хаосон, мой наниматель, член Магического Совета.
   Мою поспешность при виде колдуна можно было объяснить только одним: я не ожидала его посещения, а если бы знала, то точно бы не распивала сейчас вино в компании гнома. Мне, вообще-то, на работе категорически запрещено устраивать такие дружеские посиделки...
   -Очень приятно, - вежливо произнёс колдун, в то время как гном безмолвствовал. Наконец, под моим прожигающим взглядом он выдавил:
   -И мне.
   -Итак, - снова переключил на меня своё внимание Агор Мегархос, - вместо того, чтобы работать в поте лица, ты, халтурщица,...
   Во мне взыграло запоздавшее чувство гордости. Кажется, я деградирую...
   -Я не халтурщица, а честно отработавшая своё травница! Между прочим, покупателей нет, а с травами я возиться ещё неделю назад закончила! Почему бы и не устроить заслуженный перерыв?
   -Ну, до отработки своего тебе ох уж как далеко... к счастью, - хмыкнул мой работодатель. - Ладно, шутки в сторону. Я приехал сообщить тебе, что завтра мы с тобой отправляемся в столицу нашей любимой страны - Спирею.
   -Мы? - удивилась я.
   -Да. Ты и я.
   -Но... почему?
   Я была ошарашена неожиданной новостью. Я тут, собственно, с какого бока?
   -Знаешь, я бы предпочёл переговорить с тобой наедине..., - многозначительно произнёс он.
   -Я Вам мешаю? - спросил недовольно гном, с любопытством ловивший каждое наше слово. - Тогда я выйду!
   Он вскочил, одновременно надевая на себя свою шубу, и, не дав сказать никому ни слова, покинул помещение. Обиделся...
   -Забавный нелюдь, - пробормотал себе под нос колдун, глядя вслед Агрику. Потом он обратился непосредственно ко мне:
   -Итак, Инцея, ты, несомненно, талант в травоведении. И не надо сейчас со мной спорить!
   -Не собиралась, - заверила я, всё ещё думая о разобидевшемся гноме.
   -Ну, и правильно, ибо такой талант не должен зарываться в землю.
   Я подняла брови.
   -Странно, я всегда считала, что талант, наоборот, надо зарывать в землю, чтобы на его месте выросли ещё...
   -Философствуешь? Хочешь взять учеников? - внезапно раздухарился маг. - Я тебе это устрою. В столице. Будешь работать в одной из лучших целительских лавок в городе, а по субботам к тебе будут приходить ученики...
   -ЧЕГО?! - возопила я, не сдержавшись (Агрик тут же вылетел из головы). - Меня кто-нибудь спросил? Какая столица, какие ученики?! Я хочу работать здесь!
   -Да, в задрипанном селенье со статусом пограничного города. Инцея, дальше этого города в Бильбергии нет, а такой травницы, как ты, я раньше ещё не встречал!
   Я недоверчиво хмыкнула, немного успокаиваясь. В принципе, какая мне разница, где работать и жить. В самом деле - прицепилась к одному месту, и ни ногой!
   -Ладно, допустим, я согласна. А как же эта лавка?
   -Это уж мои проблемы. Ну-с, по рукам?
   Я подумала.... Взвесила "за" и "против"...
   -По рукам!
   И мы символично сцепили ладони.
   -Итак, - снова заговорил маг, - ты сейчас идёшь собираться, ибо покинем этот город очень рано. Надеюсь, вечера тебе хватит на то, чтобы собрать свои вещи...
   Он вопросительно посмотрел на меня.
   -Хватит, - тихо буркнула я. Мои вещи представляли смехотворное зрелище и помещались лишь в одну мою дорожную сумку. Да и то их сейчас заметно поубавилось с тех пор, как я покинула Великолесье.... О, нежить! Ведь дала себе обещание не вспоминать о эльфийском крае!
   -К завтрашнему утру я буду готова.
   -Прекрасно. Тогда до завтра, - колдун тут же покинул спальню, явно спеша уладить ещё кой-какие дела. Наверное, пошёл травницу новую нанимать. Надеюсь, не ту, что была прежде...
   -Он ушёл? - спросил гном, спустя некоторое время заглянув в лавку.
   -А ты не видел, - фыркнула я. - Поди, стоял за углом, конечности морозил...
   -Я за вином ходил, - гордо объявил Агрик и потряс небольшой бутылью с темно-вишневым содержимым.
   -Неплохо, - присвистнула я.
   -А то! - гордо хмыкнул тот, закрывая поплотнее за собой дверь.
   Мда, нам есть за что пить. За хорошую дорогу в столицу.
   Мы чокнулись.
   -За тебя! - важно произнёс гном. Я не возражала. Выпили.
   -Ты не обижайся, но мне надо срочно закрывать лавку и уходить, - я встала, памятуя о сборах. Так всегда бывает: вещей всего ничего, а до самого отъезда проканителишься. Ещё пару раз обратно сбегаешь за забытой мазью или рубахой.
   -Инцея! - возмутился гном. - Не допить сие вино из лучших моих запасов - да это... это... Ты корить себя всю оставшуюся жизнь будешь!
   -А ты выпей за меня, - предложила я.
   -Издеваешься? - жалобно вопросил гном, да так, что я чуть не рассмеялась.
   -Нет, Агрик, мне, правда, надо уходить.
   -Совсем с ума сошла девка! То тебя из лавки волоком не вытащишь, а то побежала куда-то...
   -Я завтра в столицу уезжаю.
   Гном замолчал.
   -Ну, что ты насчёт этого думаешь? - робко нарушила я тишину.
   -Инцея, это...
   Прекрасно? Великолепно? Потрясающе?
   -Это... Ты с ума сошла, да?!
   Я приподняла бровь. Выдав вопль, гном снова затих. После, через некоторое время, выдавил:
   -Я набью ему морду.
   -Кому? - удивилась я.
   -Ему - этому старикашке.
   -Колдуну?! В самом деле?
   -Угу, - буркнул он. - А если не набью, так хоть попытаюсь.
   -Этого точно делать не надо, - я решила успокоить гнома, а то и вправду решит свою жизнь таким бесславным способом кончить (гномы - народец пылкий...). - Давай лучше выпьем на посошок за хороший путь!
   -На посошок, - гном всё ещё подозрительно косился в один из углов комнаты. Там приютилась довольно-таки внушительного вида метла для пыли.
   -Ну да, - подтвердила я и подсела к гному. Гном тут же отвлекся от плохих мыслей и налил себе и мне (...но отходчивый).
   -Доброго пути, ведьма, - приподнял он свой стакан, - и пусть горы пропустят тебя.
   -Чего? - не поняла я.
   -Это наше исконно гномье напутствие, - удивительно флегматично пояснил Агрик и залпом выпил вино. Я задумчиво последовала его примеру.
   ...Покинула я лавку уже глубоко за вечер и - к стыду своему - почти в стельку пьяная (на посошок мы выпили раз десять, а потом гном стал предлагать мне руку и сердце). Но свежий воздух (точнее, ОЧЕНЬ много свежего, даже морозного, пополам со снегом воздуха) немного привёл меня в чувство, и я, пошатываясь, побрела к снятой у кузнеца каморке.
   Вокруг меня раскинулась темень, и только свет, льющийся из окон ближайших домов, вырисовывал в пространстве сверкающие снежинки, которые плотным роем стремились к земле, по пути почитая за долг забиться мне в уши, глаза и нос.
   В течение всего пути у меня было навязчивое ощущение слежки - может быть, именно из-за этого я так долго петляла по закоулкам, заметая следы? В конце концов, к превеликой радости своей наткнувшись на знакомый дом, я оглянулась, но никого не увидела. Темень, как и была, так ею и осталась. Смутные очертания соседских лачуг, силуэты оставленных повозок, брошенных бочек - всё это щедро запорошено снегом. И по земле, насколько хватало сил разглядеть, вились изгибистой цепочкой мои следы.
   -Пить меньше надо, - хмыкнула я себе под нос, толкая дверь грузом своего тела. Закрывая её за собой, я не удержалась от искушения и снова посмотрела на улицу. Конечно, мало ли что с пьянки покажется, однако вслед мне глядели два зеленовато-желтых глаза.... Тут порыв сквозняка вырвал дверь из моих рук и с грохотом её захлопнул. Открывать её снова, дабы убедиться в наличии или отсутствии галлюцинаций, желания что-то не было.
   Трусиха ты, Инцея!

***

   Утро началось не очень вдохновенно: раздался умопомрачительный грохот. Оказалось, это я во сне свалилась с постели. Проклиная пол за отсутствие нормального ковра (перед постелью лежал круглый половичок, но я его, само собой разумеется, чудесно миновала), я поднялась и тут же замерла - снаружи, за дверью моей каморки, кто-то ходил. Тихо так, как нежить. Интересно, могла ли в городе, а тем более в этом доме, оказаться нежить?
   -Тук-тук-тук!
   Мда. Нежить ведь не умеет стучать в двери. Особенно так деликатно.
   -Чего кому надо? - недружелюбно (все нормальные люди-нелюди пока ещё спят, вообще-то!) вопросила я.
   -Это я.
   Лучше бы это была нежить, а не Агор Мегархос.
   -Иду, - промямлила я, продирая глаза и направляясь к двери. Открыв оную, я шутливым жестом пригласила мага в каморку.
   -Добро пожаловать в мою скромную обитель, - зевнула я.
   -Более чем скромную, - добавил колдун. - Но ничего, в Спирее у тебя будет приличная комната, а через несколько месяцев работы, быть может, даже личный домик. Но это если будешь хорошо работать.
   -Когда я плохо работала? - отозвалась я.
   -Я на будущее.
   Я хмыкнула. Ну-ну!
   -Я ненавижу плохо выполнять дела, так что будьте спокойны - когти обгрызу, но сделаю...
   Что-то я перегнула. Да и про когти зря сказала.
   Но Агор Мегархос, к счастью, не обратил особого внимания на необычную метафору. Может, решил, что я её где-нибудь подцепила?
   -Вещи собрала?
   Я замерла аккурат посреди смачного потягивания. Вурдалаки!! Вчера, после прихода домой, я сразу бухнулась в постель и отключилась.... А вещи так и остались там, где были разложены.
   -Инцея! - кажется, он рассердился.
   -Сейчас всё соберу! - пискнула я, заметавшись по комнате. И ехидно добавила, кидая в сумку одежду:
   -Только не бейте, дяденька!
   Колдун с вздохом уткнулся лицом в ладони.
   -Ты же уже взрослая, а всё шутишь.
   -Кому когда помешал юмор? - остановилась я, приподнимая левую бровь. Колдун вяло отмахнулся от меня, поняв, что словесный поединок со мной ему выйдет дороже, чем простенькое и такое банальное золотое молчание.
   -Кстати, - произнесла я, - я заказала себе зимние сапоги. Вы в курсе, что я не в состоянии путешествовать на большие расстояния вот в этом?
   И ткнула в свои летние сапожки, благодаря мне приобретшие жалковатый (нечего по сугробам шастать) вид.
   -Не беспокойся, потом заберешь. А пока в этом походишь.
   Да-а.... Сколько заботы и сочувствия! И как это, интересно, я буду заказ забирать, а? Совершу вояж из центра страны до окраин? Об этом будут вспоминать потомки. В байках и анекдотах. Может быть, меня переправят с помощью круга? Чтобы я потом свалилась с воздуха в пяти локтях от земли из-за несоответствия ландшафта? Э, не-е-ет....
   Настрой не радовал оптимизмом. Физиономия, как я полагаю, тоже.
   -Собралась? - кивнул на собранную сумку маг. - Тогда идём!
   Я мрачно схватилась за лямку...
   Новый день предстал передо мной во всей красе, тотчас заставив забыть обо всех проблемах. Город был накрыт одним огромным пушистым сугробом. Снежные валы свешивались с крыш, лежали на перилах и ступеньках. Морозный воздух был недвижим. Но сверху всё равно сыпалось нечто неясное, больше похожее на иней, чем на снег.
   И тут мне захотелось просто взять и упасть в эту мягкую снежную перину. Как в детстве, когда было разрешено хоть не многое, но то, что не допустимо сейчас, - какие мысли будут у Агора Мегархоса, когда я в счастливом упоении плюхнусь посреди улицы и, блаженно прикрывая глаза, загребу снег? Но, всё равно, с выбором любимого времени года я определилась.
   Вместе с колдуном мы пошли в сторону площади. Я отдавала последнюю дань ушедшему сну - зевала во всю пасть. А ещё размышляла на извечную тему жизни.
   Я дракон. Я должна всегда самостоятельно принимать решения. А сейчас эта самостоятельность заменилась обыденной относительностью. Кто я такая? Встрепанная невыспавшаяся ведьма с сумкой на плече. И всё. Где блеск в глазах, где твердая уверенность в будущем?! Да, конечно, безбедное существование мне обеспечено нехилой зарплатой, да и перспектива карьерного роста налицо.... Но разве это будущее? Это не моё. Однозначно. Моё - это горы, одиночество и воля.
   Само собой разумеется, когда я давала согласие на переезд в Спирею, я всё хорошенько обдумала. Но, как обычно и бывает, полезли противоречивые мысли. Например, о том, стоит ли мне вообще куда-то переезжать? Ничего, сидела на окраине и беды не знала. Родные места, как-никак. Горы видно. Выйдешь так утречком, потянешься и полюбуешься на каменные пики. А в столице гор нет. Ну, ладно бы горы, а ведь Агрик без меня сопьется!
   Ага, раньше что-то у него таких наклонностей не было. Да и у меня тоже прежде чрезмерной заботливости не наблюдалось. И вообще, хватит. Что-то разнылась я, как девка, которую родители замуж выдают. Мне ли это делать? Мне, выросшей на вечных переездах?
   В этот момент раздумий мы подошли к воротам. Заспанный стражник равнодушно открыл их и так же равнодушно закрыл, явно задавшись целью досмотреть-таки прерванный сон. А перед нами расстилался заснеженный луг и возвышался лес. Открыты все дороги...
   -Мы пойдем пешком? - решилась спросить я. Перспектива, конечно, не шибко радовала.
   -Нет, - Агор Мегархос соблаговолил удостоить меня ответом. Кратко, но всеобъемлюще.
   Хм, значит поедем. Интересно, заставит он меня за себя платить или нет? Если честно, то денег у меня почти не осталось: почти всё я потратила на свой меховой плащ, а оставшееся оставила кузнецу за жильё.
   Я огляделась в поисках заготовленных лошадей, на худой случай - повозки с подпитым мужичонкой-возницей. Ни того, ни другого не было. Мы точно поедем?!
   Не успела я набраться духу снова потревожить своего работодателя, как тот вынул из кармана какой-то порошок в стеклянном пузырьке, хрустальный обломок и фиолетово-красный камень. Последний он безмолвно вручил мне, а кристаллом стал чертить вокруг нас круг с разными знаками.
   Колдует. Рядом с воротами. Рядом с людьми! Сумасшедший...
   -Не думаю, что..., - начала я, но маг резко и немного сердито (цыц, женщина!) разбросал вокруг порошок, и я закашлялась. Мегархос взял меня одной рукой за ладони, судорожно сжимающие камень, и взвыл что-то жутким голосом. Вспыхнуло нежаркое пламя, и мы погрузились в дым. Когда же дым стал рассеиваться, я с изумлением обнаружила, что стоим мы отнюдь не около ворот Паулурбоса, а в центре огромной (размером, наверное, как ранее упомянутый город), сверкающей великолепием и невиданной чистотой площади.
   -Вот мы и в Спирее! - провозгласил маг.
   Вурдалаки! Почему всё происходит так быстро?
   Да-а-а... Столица абсолютно оправдывала свой статус, являясь центром не только политическим, но и торговым, а также местом скопления людей и нелюдей. В Паулурбосе в это время большинство населения ещё сладко посапывало в постелях, когда остальные только-только начинали продирать глаза, а здесь.... Здесь с самых ранних часов было многонелюдно. Вокруг нас спешно проносились приземистые гномы, степенно ступали маги, даже прошёл мимо тролль!
   Спирея словно приняла нас в свои объятья, окутав ароматом готовящихся в соседней таверне лепешек, криками голосистых зазывал у пестрящих лотков, визгами снующих под ногами детей.
   Я поняла, что для них утро давно уже прошло (когда это оно, интересно, заканчивается в столице и бывает ли тут вообще?), а в моём желудке и маковой росинки со вчерашнего празднества не было. То же самое понял и мой желудок, судя по смутному бормотанию сквозь толстый меховой плащ.
   -Пойдем, - кивнул в сторону одного из переулков Агор Мегархос. - Я покажу тебе, где ты будешь жить и работать. Ты заодно по пути осматривайся, чтобы потом не заблудиться в городе - такое часто бывает...
   Меня уговаривать не пришлось - я уже то и дело с любопытством поглядывала по сторонам. В далеком зеленом детстве я была здесь несколько раз с Наставником, Виктором Хаосоном. Разумеется, детские впечатления никуда не делись, но... это была уже не та столица, что я помнила прежде.
   Раньше (лет, эдак, сто двадцать назад) здесь был вполне обыденный развивающийся город. Да, звание столицы Бильбергии у него уже было, вследствие чего в центре строились колоссальные сооружения для разнообразных резиденций, а по улицам уже сновал пёстрый народец. Однако если сравнить то, что было, и то, что есть сейчас, то остаётся только позавидовать уровню развития Спиреи и поаплодировать строителям.
   В самом-самом центре высился огромный замок с развивающимся флагом, где обитал наш почтенный король с толпами слуг и капризной молодой женушкой.
   По крайней мере, насчёт капризности жены так говорят слухи. Может, на самом деле она тиха и покорна, как овечка!
   Вокруг королевского замка раскинулся огромный сад. Всё великолепие огораживала огромная стена. Опять же по слухам, её невозможно было пробить, снести или хоть как-нибудь видоизменить. Причина - магия.
   Хоть я и не пробовала ни разу проверить правильность бытующих слушков, но делать этого не собиралась. Уверена, что в городе, полном колдунов, именно (или приблизительно) так и есть.
   За дворцовой стеной идёт глубокий ров, наполненный водой.
   Короче, подобраться к королю просто невозможно.
   За рвом снова высится стена, вдоль которой выстроены особняки знати: придворных советников, лекарей, магов и прочих. Каждый особняк обнесен высокой кованой оградой с воротами с множеством всяческих кренделей, розочек и завитков. Вряд ли сие понравилось бы эльфам, поскольку смотрится весьма аляповато. Хотя, конечно, среди однообразных оград есть и более пристойные на вид, но их очень мало. Знать пользуется неколебимым правилом: чем больше, тем лучше.
   Поскольку король решил, что отделяться от сего бренного мира высокими стенами - привилегия его самого, то знати ничего не оставалось, как сделать видимость отделения - узкую аллейку, лентой вьющуюся вокруг их особняков.
   За домами дворцовых прислужников идут купеческие дома вперемешку со строениями муниципального значения - например, домом для сумасшедших (приятное соседство!), городской тюрьмой (на вид совсем небольшой и благопристойной, но сколько узников томится в подземных темницах?) и сиротским домом.
   Миновав купеческие дома можно выйти на главную площадь - огромную и необъятную. Вот вокруг неё и селятся все те, кто не удостоился чести жить поближе к королю. Но эти поселенцы не жалуются, поскольку им самим выгодно иметь место, где можно одновременно и торговать, и жить. Соответственно, площадь вся сплошь облеплена магазинами купцов, разнообразными лавками, лавочками и лавчонками. Ещё глаз радует многообразие закусочных, таверн, кабаков и постоялых дворов. Гам стоит несусветный!
   За площадью, ближе к городским стенам, селится беднота. Беднота по сравнению с остальными жильцами в черте города. Истинная беднота селится за городом, лепя свои жуткие хибары на прилежащих холмах и около протекающей невдалеке речки.
   Вот так выглядел сейчас город. Но я забыла упомянуть главное сооружение, привлекшее моё внимание - огромная белокаменная цитадель с изящными сводами и весьма интересной конструкцией. Она виднелась из-за королевского дворца, но по красоте оставляла его далеко позади. Если говорить начистоту, то замок короля просто казался серым в контрасте с великолепными белыми стенами, освещенными зимним солнцем. Эта цитадель была выше замка и даже имела свой флаг. Вряд ли в столице одной страны живут два короля...
   -Простите, господин Мегархос, - это что? - указала я на сооружение. Колдун мельком взглянул в указанном направлении.
   -Резиденция Совета Магов, - был дан ответ. У меня отвисла челюсть.
   -Само собой разумеется, - снова подал голос Агор Мегархос, - никто и не предполагал такого великолепия, но маги настояли, приведя более чем убедительные доводы. Такие, что король сам стал всячески содействовать строительству. Хотя до сих пор многие живущие здесь сомневаются в рациональности такого поступка. Порой даже сами колдуны.
   Ё-моё...
   Мы миновали каменную площадь, завернули за угол и, пройдя немного вперёд, оказались перед небольшим магазинчиком с вывеской.
   -"Зелья", - прочитала я. - Хм, кратко, но внушительно. Как я понимаю, это и есть Ваша лавка, так?
   -Да. Она, наверное, не такая большая, как ты себе ожидала, но в ней есть второй этаж, на котором ты с относительным комфортом можешь расположиться. По крайней мере, это лучше, чем ночевать в шумных постоялых дворах. Некоторые из них по комфорту вряд ли отличаются от заведения твоего знакомого, гнома Агрика.
   Представив себе зрелище, я содрогнулась. Тем временем, маг чего-то поколдовал над дверью и пригласил меня внутрь.
   Несмотря на небольшие размеры, магазинчик изнутри выглядел шикарно: длинный прилавок из светлого полированного дерева, аккуратные полки вдоль стены с прилавком и... множество, множество стеклянных пузырьков, бутылочек и баночек. Стеклянных.... Это же так дорого! А тут их так много!
   Сбоку от прилавка виднелась дверь.
   -Это кладовая, - пояснил маг, проследив за моим ошеломленным взглядом. - А в ней находится лестница, которая ведёт на второй этаж. Также в кладовой находится погреб, где хранятся лекарства, которым нужен холод...
   Далее маг начал объяснять, что где лежит и как всем этим пользоваться. Оказалось, что кладовая являет собой помещение, приближенное по размерам к торговому залу. В ней находятся шкафы с составляющими для зелий и стеллаж с соответствующей литературой ("Если что забыл, можно заглянуть в книги..."). Также там есть стол, длинная полка с пробирками и ретортами и ящиком с инструментами. Люк в подвал и камин с котлом прилагаются.
   -Это будет служить тебе также и кухней, если ты побрезгуешь столичной едой и у тебя будет время на готовку...
   Оптимистично.
   На втором этаже располагалась моя комната с уже приготовленной для проживания мебелью: письменным столом (зачем он мне?!), стулом, кроватью, книжным шкафом (да уж, внизу, конечно, книг не хватает) и комодом для белья.
   -К сожалению, я не успел купить для тебя простыней, занавесок и прочего, но я тебе оставлю деньги, и ты сама себе всё купишь, ладно?
   Я молча кивнула.
   Так даже лучше. Куплю занавески на свой вкус, простыни нормальные подберу...
   -Кстати, пока не ушел, хочу тебя предупредить: воров и грабителей в благодатной столице ещё больше, чем в Паулурбосе, так что я специально для защиты имущества "вешаю" на двери парочку заклятий...
   Заклятий? Ого...
   -Поскольку ты ведьма - а это просматривается сразу - ты должна проделывать с дверьми то же самое. Поверь, это для твоей же...
   -Я понимаю. Какие заклятья?
   -Ну, их формулы я записал в тетради с рецептами. Посмотришь в кладовой.
   -Угу.
   -А ещё.... Ещё я хотел бы предупредить тебя, что моими клиентами являются очень богатые и очень важные люди. Не все, конечно, но в основном. Поэтому будь предельно вежлива и осторожна. Тут трюк со слабительным вместо нормального лекарства от головной боли не пройдёт!
   Я задумалась. Интересно, это он к чему? Неужели прознал про того парня?
   -Ну что Вы! Я буду образцом благочестия и обходительности! - сказала я с плохо скрываемым сарказмом. Агор Мегархос посмотрел на меня в упор.
   -Я не шучу.
   Я посерьезнела.
   -Я тоже. Разумеется, если мне уж больно сильно будут хамить в лицо, я... хм... возможно, забуду, где лежит требуемое лекарство.... Ну, а так я буду вести себя прилично. Честное слово.
   -Ладно, - отмахнулся он. - Будем думать, что мы друг друга поняли. Вот деньги на всё необходимое.... Я пошёл. Вернусь через неделю. Может, чуть раньше. Удачи!
   -И Вам того же, - пробормотала я уже захлопнувшейся двери, взвешивая в руках увесистый кошелек. Итак, где у нас тетрадка с заклятьями?
   ...На улицу я ступила немного раздраженная. Пока нашла эту тетрадку, успела ознакомиться с содержимым всех ящиков и полок. Разумеется, она лежала на самом виду - на столе. Заклятья оказались непростыми и зубодробительными. К счастью, Наставник успел натаскать меня на таких "штучках", прежде чем отпустить в свободный полёт.
   Помаявшись с дверью, я решила сначала немного прогуляться по городу (хотя бы по небольшой его части!). Естественно, в первую очередь я подалась к лавкам. Зря, наверное, потому что после посещения только одной из них у меня уже болела голова от беспросветной болтовни торговца. Он мне пытался всучить то одно, то другое, хватая за локоть и таща к полкам. Пока я не рявкнула на него как следует, он не угомонился.
   Твердо решив в сами лавки не заходить, я просто пошла вдоль магазинчиков, оглядывая оценивающим взором выставленный товар. Чего тут только не было! Лопаты, кирки, совки; мечи, лабрисы, даги; нитки, пряжа, ткани; сапоги, сумки, ремни и... ух!
   Я остановилась, как вкопанная, - передо мной высился двухэтажный магический магазин. Глаза тут же разбежались от многообразия товара, а руки зачесались всё пощупать. Вот куда надо зайти!
   Оказалось, что не одна я была такой: в лавке было тесно и шумно из-за толпящихся магов и простого люда. Магов, конечно, было поменьше - в основном обычные смертные хотели приобрести здесь амулеты и магические сувениры наподобие шкатулок с наложенными на них заклинаниями против воров.
   Я скромненько протиснулась в уголок между висящей на стене коллекцией мечей и кинжалов и пустым застекленным шкафом с полками. Поскольку основной товар был загорожен от меня толпой, пришлось рассматривать то, что было вокруг меня. Кинжалы и мечи ничем не отличались от обыкновенных за исключением рун на лезвиях около ручек и вделанных камней. Камни меня заинтересовали больше всего.
   Являясь драконом, я разбиралась в них не хуже самих магов, вделавших их в рукояти. И происходило это практически на интуитивном уровне, ибо Наставник обучал меня распознавать магические камни лишь по свиткам. Редко нам удавалось увидеть указанный экземпляр в натуральном виде.
   Итак, аккуратно граненные и просто, как есть, вделанные камни излучали необычную энергию, а руны на лезвиях внушали трепетное уважение. С такими мечами даже на самую злобную нежить уже не так боязно идти. Вот только прежде чем устраивать поход, надо сначала добыть кучу денег, чтобы приобрести такое оружие.
   Осознание того, что у меня таких денег нет (сумма, лежащая в данном мне кошеле, была в несколько раз меньше), обостряло желание обладать хоть чем-нибудь из этой богатой коллекции. Вот, например, мне приглянулся тот меч справа. Лезвие аккуратно заточено, блестит серебром, а под рукоятью на одну пятую длины самого меча вьются руны (на вид - эстетическое излишество, а шарахнешь таким - мало не покажется). Или нет, лучше вон тот, ближе к середине. Умеренной длины, серебрённый, с рукоятью, оплетённой кожаными ремешками, и изящной гардой. А руны-то, руны! Строгие и красивые - даже неискушенному внушают уважение.
   Я вздохнула. Конечно, я этим великолепием обладать смогу только лет эдак через пять - когда накоплю требуемую сумму. При моем долголетии этот срок не так уж и велик, но смирения и терпения мне не всегда хватало. Легче уж смириться с фактом, что таких мечей мне в своей руке в век не держать!
   Тем более, зачем мне он, этот меч? Я оным и управлять-то не умею, как следует! Гораздо проще и продуктивней обернуться обратно в дракона и спалить всех активных недоброжелателей к лешему.
   Охладев к мечам, я повернулась к шкафу. Шкаф, как шкаф. Да, отделка неплохая и дерево хорошего качества, но в чём тут особенность? Стеклянные дверцы? Ха....
   -Госпожу заинтересовали шапки-неведимки? - вкрадчиво раздалось справа. Я повернулась.
   Моему взору предстал низенький продавец в дорогой мантии, который вежливо, но весьма холодно улыбался беззубой улыбкой и потирал свои шишковатые пальцы на старческих руках, покрытых пигментными пятнами.
   -Итак, Вам что-нибудь рассказать об этих чудесных шапках? Или, может, Вы предпочтете узреть ещё что-нибудь? - престарелый продавец прямо-таки сочился учтивостью.
   -Шапки-неведимки? - переспросила я, чтобы хоть как-нибудь занять продавца, а то он, бедненький, уже перебрал все способы выжать из меня хоть слово.
   -О да, - тихим дребезжащим голосом отозвался он. - Шапки-неведимки! Это изобретение, как ни странно, гномов, которые по сути своей не склонны к магии...
   Слышал бы его сейчас Агрик!
   -...и, тем не менее, они нам их и поставляют, не собираясь открывать секрет изготовления. Предположительно, они напали в своих шахтах на какую-то доселе неизвестную руду - мягкую и податливую...
   -Как же они тогда её обнаружили, если она обладает свойством невидимости? - спросила я.
   -О, любезная госпожа...
   Нет, ну надо же!
   -...в уплотненном состоянии сие вещество имеет легкий неравномерный серебристый или, реже, перламутровый оттенок, к тому же немного мерцающий. Особенно под лунным светом. Это можно пронаблюдать, если скомкать одну из таких шапок.
   -А Вы мне сможете показать? - поинтересовалась я, впрочем, зная ответ.
   -Я бы мог, но на шкаф наложены сильнейшие заклинания, и мне бы пришлось долго с ними возиться. Так что, если Вы интересуетесь из чистого любопытства, без намерения купить изделие, то ничем не могу помочь. К сожалению.
   Короче говоря, "ещё чего захотела, наглая девчонка!"
   -О, спасибо и на этом! - лучезарно улыбнулась я и сделала успешную попытку протиснуться на небольшой освободившийся клочок у основных витрин. Продавец остался стоять на месте, нарочито вежливо улыбаясь мне вслед. Премерзко так улыбаясь. Явно этому трухлявому хрычу доставляло непомерное удовольствие беседовать с такими бесперспективными посетителями, как я.
   Освободившись от старикана, я внимательно уткнулась в представленный всеобщим взорам товар.
   На одной из бархатных подушек аккуратно расположились всяческие браслеты, кольца, медальоны на цепочках и шнурках и диадемы. Последних было немного - видно, такие неудобные (и, по сравнению с эльфийскими, громоздкие) украшения были не в цене у покупателей. Зато обилие колец и медальонов радовало глаза. Некоторые были грубоватой отделки, а некоторые по своей замысловатости и завитушечности не уступали изделиям самих ушастых (чтоб им сейчас сильно икалось!). Внизу у каждого артефакта или амулета покоился клочок пергамента с поясняющей надписью типа "Амулет против большинства сглазов средней сложности. Цена - один золотой".
   Я сглотнула слюну. Один золотой! И это был не предел - на бархатной подушке лежали изделия куда дороже указанной цены. И всё же... целый золотой! Одуреть!
   Я, аккуратно (и весьма бойко) работая локтями, пролезла к другой витрине. Там в маленьких прозрачных бутыльках хранились разноцветные порошки. Я прочитала прилагавшуюся надпись к одному из них: "Пыль тумана". Дальше мелким почерком шла разъясняющая информация: "Этот чудодейственный порошок при распылении по воздуху поможет Вам успешно скрыться, ввергнув при этом преследователей в замешательство из-за иллюзии настоящего тумана".
   Нехило!
   "Цена - полтора золотого".
   Продавцы тоже знали стоимость этой вещи.
   Я стала проталкиваться дальше.
   Магические светильники, заколдованные предметы, артефакты и оружие заполоняли стены и полки. И всё было непомерно дорого.
   Налюбовавшись на разнообразные вещички, я с вздохом вышла на улицу. Были б у меня деньги, я купила бы себе какой-нибудь артефакт наподобие "Пыли тумана" - на всякий случай. Конечно, можно было бы остаться без занавесок и простыней, потратив эти деньги на артефакт, но ведь бутылек будет лежать в сумке неизвестно сколько, а живу я в этой комнате сейчас! Тем более, когда явится мой работодатель, что я ему скажу? Предъявлю покупку? Нет, это нечестный, некрасивый поступок. И вообще, жила ведь раньше без этого артефакта?! Жила. Вот и сейчас обойдусь.
   Я побрела дальше. Перед взором проплыли две лавки с настенными и напольными коврами ("Гобелены на заказ!" - надрывались продавцы, пытаясь друг друга перекричать), одна лавчонка с посудой, а за ней - небольшая закусочная. Тут я затормозила.
   Столичная забегаловка не блистала роскошью, но сейчас, когда желудок, учуяв еду, стал громко урчать, я на это не стала обращать особого внимания. Я даже не шибко возмущалась, услышав цену за заказанное блюдо. В столице предприниматели всегда рады содрать двойную, а то и тройную цену. Насытившись, я продолжила вояж по площади.
   Кстати, посреди этого огромного пустого (не считая снующего туда-сюда народа) пространства возвышался высокий деревянный столб. Остановив пробегающего мимо чумазого пацана, я узнала, что название столба - Указной. То есть, как этот же мальчишка и разъяснил мне, на нём король, придворный совет и Совет Магов вывешивают указы и разнообразные правила для всех желающих ознакомиться (много ли этих желающих, интересно?). Также сей столб служит ориентиром на стороны света и направления ветра из-за флюгера на макушке.
   Выдав информацию, мальчишка получил заслуженный медяк и абсолютно счастливый помчался дальше, сверкая грязными разбитыми башмаками. Ради любопытства я подошла к столбу поближе и стала читать развешанные свитки пергамента - кое-где уже выгоревшие, с разводами от дождей и снега и весьма потрепанные ветрами.
   "В Спирее запрещено устраивать драки, поединки и колдовать с предумышленно злыми намерениями. Начальник стражи". Ха!
   "На Указной столб запрещено влезать и каким-либо образом портить указы и объявления". Ну-ну, так все и послушались! Вон сколько накарябанных надписей типа "Арнея и Заг - любовь"!
   "Пропала пегая лошадь. Кличка - Вредина. Кусается. Укравшим просьба вернуть лошадь хозяину - вам же от неё хуже будет!"
   Дальше я читать не могла - плечи и так тряслись от хохота. Всё ещё утирая слезы от смеха, я побрела к остальным лавкам.
   Закупив всё необходимое (денег после покупок осталось совсем чуть-чуть), я решила зайти напоследок в одну лавку, а потом идти обратно. Выбор пал на крошечный магазинчик, выкрашенный в зеленый цвет. Зайдя туда, я обомлела.
   Всё свободное пространство, кроме пятачка для покупателей и продавца, занимали растения. Большие и маленькие, цветущие и с плодами, вьющиеся и раскидистые, пушистые, разнообразные, а главное - все зелёные!
   Глаза у меня тут же разбежались, а рот заполнился слюной. Вот что значит - профессия дает отпечаток на характер! Хотелось всё пересмотреть и изучить. Но, глянув на цену ближайшего растения, я только и смогла выдавить:
   -О, Агрик!...
   Бедный гном, наверное, разорился, купив мне тот колючий и невзрачный кактус. Цены на зеленые цветы были достойны качественных артефактов. Вот она, столица: блеск, шик и деньги! И что мне в Паулурбосе не сиделось? Я ведь даже с Валлисом и Аринной не успела попрощаться - только деньги за каморку оставила и тут же ушла...

***

   Прошла зима. Капель ещё не началась, но по улице уже порой пробегался неестественно теплый ветерок, а солнце стало светить ярче. Однако сугробы пока таять не собирались.
   Я хмуро водила пальцем по идеально чистой поверхности прилавка и думала, думала, думала.... О том, что мне подозрительно повезло с работой, о былых странствиях и о странной оседлости в столице. Неужели кончилась моя неспокойная жизнь кочевницы? Как всё странно закончилось....
   Скрипнула дверь, мелодично звякнул колокольчик, и я нацепила дежурный оскал внимательной и услужливой продавщицы зелий. Но после того, как я увидела, кто ко мне пришёл, сердце похолодело, - в лавку заглянули Охотники.
   Кажется, рано я хоронила свою неспокойную жизнь....
   Как ни в чём не бывало, парочка, вооруженная до зубов всяческими артефактами и приспособлениями, стала прохаживаться по лавке, разглядывая полки. Я, застыв столбом, судорожно хваталась пальцами за прилавок и, наверное, была бледнее привидения.
   -Девушка, - один из Охотников оперся локтями о прилавок и заглянул в моё лицо, - у вас тут богатый ассортимент...
   У меня свело скулы. Глаза упорно устремлялись в сторону второго, прижимающего к себе забинтованную руку.
   Драггар.... Я помню, как я опалила тебе руку.
   Заметив мой непрерывный взгляд на забинтованную руку, первый, Орвнир, нахмурился и уже открыл рот, чтобы, наверное, спросить меня, почему забинтованная конечность вызывает у меня столь сильное впечатление, но скулы маленько отпустило, и я опередила его вопрос:
   -Могу предложить разнообразные мази для...
   Хотела сказать "ожогов", но вовремя спохватилась (это вызовет огромное подозрение - откуда я знаю, что это именно ожог?).
   -...для лечения укусов, ран, ожогов и прочих повреждений!
   Фух!
   Лоб Орвнира стал постепенно разглаживаться, а ко мне возвращалось мое былое самообладание. Включилась также холодная и трезвая логика.
   В конце концов, я - дракон! Я могу спалить их до белого пепла! Но это на крайний случай. А сейчас, похоже, никто не подозревает в милой (от скромности не умру!) кудрявой девушке огромного красного дракона. Что ж, продолжим играть свою роль.
   Я очаровательно улыбнулась Охотнику, глядя ему прямо в глаза. Иногда это доставляет огромное удовольствие, когда понимаешь, что можно откровенно и нагло скалиться в чужую физиономию, имея за душой ТАКИЕ секреты, какие другим и не снились.
   -Нет, такие мази у нас уже есть. Наш Хозяин - колдун, Вы понимаете?..
   Ещё бы мне не понимать.
   -...Он, правда, на всякую мелочь не тратит сил, поэтому приходится закупать подобные средства в лавках...
   "Мелочь"! Кажется, тот колдун возомнил себя шибко могущественным, и посему такое занятие, как приготовление "всяких" лечебных средств, недостойно его великой особы.
   -...На этот раз нужно средство от простуды. Сами понимаете, весна наступает, переменные ветры...
   Ага, кутаться надо, а не винить ветер!
   Но тут дешевенький на вид кулон, который все болтался на шее Орвнира в такт его движениям, внезапно засветился холодным голубым сиянием. Охотник замолк, отпрянул от прилавка и быстро повернулся к своему сопровождающему. Они стали о чём-то яростно и эмоционально шептаться. Особо не напрягаясь, я стала подслушивать.
   -...Неужели где-то поблизости находится тот самый дракон? - вопросил Драггар. - Он же огромен, ему негде спрятаться!
   -Скорее всего, он где-то в окрестностях - Хозяин ничего не говорил про диапазон чувствительности артефакта.
   -Тогда нам немедленно надо сказать Хозяину, что кулон засек дракона!
   -Ладно, живо покупаем необходимое и бежим в резиденцию магов...
   Орвнир повернулся ко мне, одновременно пряча кулон.
   -Итак, милочка, давайте нам скорее лекарство, и мы пойдем.
   -Хорошо, дорогие господа, - снова улыбнулась я, - сейчас принесу ваше средство от простуды...
   Никогда бы не подумала, что буду заливаться соловьем, но почему бы ни отказать себе в этом маленьком удовольствии - немного поиздеваться над ничего не подозревающими (о том, что перед ними маячит и рассыпается в любезностях ненавистный дракон) Охотниками?
   Спровадив парочку из лавки, я стерла елейную улыбочку и серьезно задумалась. Решать надо было быстро.
   Итак, в столице Охотники. И иже с ними - колдун. Мало того, колдун, похоже, входит в Совет Магов! Это серьёзно. Тогда он сможет привлечь к моему поиску большие силы, особо не разъясняя, для какой цели. А ещё этот некромант (не знаю, почему я так решила, но звучит правдоподобно) разъяснит всяким несведущим в магии, то бишь Охотникам, что данный артефакт рассчитан своей силой на небольшой диапазон пространства. На несколько десятков локтей. И Охотники вспомнят самое интересное: продавщица из лавки зелий как раз попадала в поле действия артефакта.... Вывод: надо драпать. Прощайте, былые дни спокойствия - дует весенний ветер перемен!
   Я кинулась наверх за сумкой, чтобы совершить скоростное опустошение второго и первого этажей. В сумку полетел стандартный набор: одежда, книги и зелья. После кратких раздумий там же оказался и наскоро упакованный кактус.
   Я бегло оглядела лавку на наличие забытой вещи, после чего натянула меховой плащ и накинула на голову глубокий капюшон - несмотря на конец зимы, на улице по-прежнему было не по-весеннему холодно. Воровато выглянув на улицу, я быстренько выбежала из лавки и накидала охранные заклятья на дверь. Я не оставила Агору Мегархосу ни письма, ни даже крохотной записки с объяснением своего исчезновения. Надеюсь, он не будет сильно злиться и простит меня. За то, что бессовестно спёрла у него из библиотеки пару книжечек (два пудовых дорогих фолианта), скромненький набор зелий (от противопростудных лекарств до противоядий - на все случаи жизни) и чуточку денег (половина моей зарплаты - в конце концов, я её заработала!).
   Я деловито поправила ремень сумки и уверенно юркнула в подворотню, намереваясь окольными путями дойти до главных (и единственных) ворот. Но, не успела я сделать и пары шагов, навстречу мне вывернул печально знакомый колдун, одетый в дорогой черный плащ, в сопровождении не менее печально известного эскорта - шестёрки Охотников. Вся процессия уверенно шла на меня.
   Нечисть вас раздери! Неужели нам надо было обязательно зайти в одну и ту же подворотню?!
   Я, остановившись, судорожно сжала ремень сумки на плече и стала лихорадочно соображать, как можно выиграть время с использованием защитных чар. В голову пришло одно-единственное достойное заклинание, и я, решительно втянув холодный воздух, пошла навстречу колдуну.
   А тот, шагая, злобно сверкал глазами, ноздри шишковатого носа яростно раздувались, седые (но не белоснежные, а какие-то желтовато-серые) волосы и борода разметались встречным ветром, чёрный плащ хлопал тяжелыми полами...
   До него - пара локтей. Пора действовать, пока он не бросил первым что-нибудь трудное и пакостное, а Охотники меня не окружили.
   Однако когда я уже стала поднимать ладонь для выброса приготовленного заклинания, один из Охотников, следующий за Хозяином, рукой оттолкнул меня к стене ближайшего дома.
   -С дороги! - рявкнул он, не удостоив меня и взглядом. Я пораженно уставилась вслед уходящему колдуну.
   Да быть того не может, чтобы маг меня не заметил! Вот, сейчас он резко развернётся и кинет в меня заклинанием...
   -...мы близко, Хозяин, - раболепно, следуя шаг в шаг за ним, проговорил Орвнир, - кулон уже светится...
   Я сглотнула. Происходящее казалось невероятным. Из-за угла раздался требовательный стук в дверь, уверяя меня, что шанс сбежать у меня всё ещё есть. Решив не искушать судьбу, расщедрившуюся на такой подарок, я кинулась сломя голову прочь. И была поймана в ближайшем переулке, после чего с зажатым ртом немедленно затащена в крохотный закуток между домами.
   -Как жизнь, Инци? - хором спросили меня Геондрис, Алекс, Петраш и Мег. Леонир, довольно усмехаясь, убрал жесткую ладонь с моего рта.
   -Бледна ты чего-то, старушка, - произнес он.
   -С тобой ничего не случилось? - поинтересовался сразу за ним Алекс.
   -Может быть, у тебя какие-то проблемы? - хмыкнул Мег, поигрывая маленькой, но от этого не менее грозной палицей. Геондрис в подтверждение сделал своим тяжёлым лабрисом восьмерку, чудом никого не задев.
   Я взбеленилась:
   -Да вы, козлы тупорогие, знаете, как я испугалась?!
   -Ба-а..., - протянул Алекс, - Инци струхнула....
   Я чуть не накинулась на него с кулаками, но вовремя сдержалась, а посему лишь утробно рыкнула (это у меня всегда хорошо получалось во всех обличьях).
   -Да, я струхнула, но вы понимаете, что с вами стало бы после того, как я бы опомнилась?!
   -Наверное, не следует повторять, что у нас есть огнеупорная кольчуга, - любезно напомнил Леонир. Я, окончательно придя в себя, мрачно съязвила в ответ:
   -Может, тогда вас надлежит осведомить насчёт того, что в моем арсенале заклинаний есть не только огненные пульсары.
   Компания переглянулась и промолчала.
   -Пойдёмте-ка в корчму, - предложил Петраш. - Там посидим спокойно и всё выясним, что да как.
   Перспектива объясняться перед этой компанией меня не воодушевляла.
   -Знаете, мне сейчас не до посиделок..., - начала я, и, как в подтверждение моих слов, где-то через улицу грянул взрыв. Послышались визги. Ребята уставились на меня, немного полюбовались и, без лишних слов подхватив под руки, потащили куда-то между домов.
   ...Не знаю, как они умудрились отыскать такую корчму в Спирее! Я просто поражаюсь! От столицы никаких напоминаний: замызганный пол, заляпанные чем-то липким столы, над которыми под низким потолком висело по мутному светильнику, и жуткие ароматы, исходящие от немытых физиономий весьма бандитской наружности. Уж где-где, а в Спирее я такого не ожидала. Впрочем, не везде же должны быть беломраморные своды и чистые полы!
   Мы прошествовали к столу в самой глубине, между стойкой и стеной. Меня пропихнули к стене ("Да отстаньте вы, сама сяду!"), а сами расположились вокруг, таким образом отрезав пути к бегству. Не больно-то хотелось!
   -Что желаете? - подошла к нам тучная разносчица, вытирая руки и без того грязным передником. Алекс, обворожительно улыбнувшись толстушке, заказал шесть кружек пива.
   -Алекс-с, - прошипела я, да так, что сидящий рядом Леонир вздрогнул, - я не люблю пиво!
   -Инцея, перестань шипеть, как гадюка, - произнес Леонир. Компания захихикала. Я просквозила его взглядом, но сомневаюсь, что из-под капюшона что-то было видно. Снять его я на всякий случай поостереглась.
   По столу разъехались принесённые кружки, истекающие белой шапкой. Какое подозрительно быстрое обслуживание! Улыбка Алекса имеет воистину сказочный эффект!
   -Итак, Инцея, выкладывай правду! - решительно произнёс Леонир, когда вся пятёрка (я лишь скептически сделала небольшой глоток) с восторгом выпила по полкружки.
   -Какую правду? - невинно поинтересовалась я.
   -Вот не надо, Инци, сейчас говорить, что ты чиста совестью, как белая овечка! - фыркнул Алекс.
   -Мы сами видели, как ты застыла при виде того хрыча в чёрном! - доверительно поведал Геондрис.
   -И улепетывала ты весьма активно - вряд ли это можно назвать прогулкой по окрестностям, - торжествующе добавил Мег.
   -Короче, - улыбаясь от уха до уха, сказал Алекс, - нас не проведёшь!
   Пятёрка радостно закивала.
   Можно подумать!
   -Хорошо, - задумчиво водя ногтем по кружке, проговорила я, - у меня есть небольшая проблемка...
   -Угу, колдунишка какой-то из Магического Совета, - тихо, но явственно пробормотал Петраш.
   -...поэтому, - я сделала угрожающее ударение на это слово и недобро уставилась на шутника, - мне надо срочно где-нибудь скрыться!
   -Это-то мы и без тебя знаем, - хмыкнул Леонир. - Ты поведай нам лучше, с какой стати за тобой гоняется такая влиятельная шишка...
   Я вздохнула.
   Мда. Их констатацией факта не проведёшь.
   -Сама не знаю, что я ему далась, - я честно поделилась своим искренним недоумением. - В прошлом году меня поймали - я, к счастью, смогла освободиться - его прихвостни.... Это те шестеро парней, вы их видели. Они называют себя Охотниками за драконами. Так вот эти Охотники говорили, что их Хозяину нужна драконья кровь.
   -Ну, ты же не единственный дракон на свете, правда? - тихо спросил Геондрис. Остальные безмолвствовали.
   Я угрюмо хмыкнула.
   -Конечно. Но, видимо, этот маг, их Хозяин, что-то наколдовал.... Я слышала, что можно зачаровать артефакт на поиск существа, но это очень трудно. Тем не менее, сейчас меня обнаружили с помощью этого артефакта.
   Я глубоко и с тоской вздохнула.
   -Всё, мальчики, кончилась малина - моя чудесная маскировка пошла к нечисти! Теперь они поймут, что драконы могут быть не только огромными ящерами с крыльями, но и людьми.
   Я уткнулась в ладони, внезапно почувствовав усталость и полнейшую разбитость. Так сказывались пережитые волнения. Интересно, может, я ко всему прочему ещё и поседела?
   -Наверное, этого чёрного хрыча надо пристукнуть..., - медленно проговорил Мег, - пока он не разнёс "благую весть" по всей Бильбергии...
   -Ты сначала попробуй дотронуться до его плаща, - мрачно пробубнила я из ладоней, - а мы посмотрим, останешься ты жив или нет.
   -Мда..., - разочарованно протянул Мег.
   -Тем более, не думаю, что он будет разносить, как ты выразился, "благую весть" по стране. Сначала он проверит, воспользуется сам, а объедки кинет остальным, когда насытится.
   За нашим столом снова воцарилась тишина.
   -Ну, ладно, Инцея, - хлопнул меня по плечу Леонир, - не унывай! Что-нибудь придумаем!.. Кстати, а ты молодец - всё Великолесье на уши поставила...
   Я подскочила, забыв разом про свои проблемы.
   -А вы откуда знаете?!
   Пятёрка повеселела.
   -Да так, перекинулись с их главным парой словцов...
   -ВАС ЧТО, ВПУСТИЛИ В ЛЕС?!!
   Парни расхохотались.
   -Успокойся, Инцея, никуда нас не впускали. Мы, чтобы ты знала, даже не ведаем, где эти ушастые живут!
   -Но догадываемся, - вставил Алекс и заговорщически подмигнул.
   -Но тогда откуда...?
   -Эмана встретили. О тебе спрашивал. Ну, и рассказал нам заодно о твоём подвиге...
   -Молодец, Инци, так их! - стукнул по столу Мег.
   Я закашлялась.
   -"Встретили"?! Где?
   -Примерно там же, где и вас тогда. Он с отрядом шёл на восток.
   -Уж не тебя ли искали? - прищурился хитро Алекс.
   -Ты что, думаешь, эльфы по сторонам света не ориентируются?! - рявкнула я. - Естественно, первым делом они стали бы меня искать в Паулурбосе, а потом здесь!
   Значит, с отрядом. На восток. Идёт к драконам.
   -И давно вы его видели? - поинтересовалась я.
   -Угу. Ещё осенью.
   О-о-о...
   -Ну, так что будем делать с магом? - вернул нас к насущным проблемам Петраш. Все подобрались, а я вновь скисла.
   -Если нет реальной возможности потихоньку его... того... в смысле успокоить, - проговорил Алекс, - точнее, упокоить...
   -...то придётся нам того, - хмыкнул Мег. - В смысле бежать.
   Гениальная идея. Где-то я уже слышала нечто подобное.
   -Почему "нам"? - спросила я. - Спасаться бегством надо мне, а вы тут не при чем...
   -А мы с тобой за компанию! - улыбнулся Леонир.
   -Ага, сколько благородства! Вот только в курсе вы, что тогда маг и вас вместе со мной прихлопнет в случае чего? За компанию, - мрачно съехидничала я. Мой чёрный юмор вызвал бурю откликов:
   -Ну, так это ж в случае чего...
   -В компании веселее...
   -Хватит кряхтеть, Инци! Как же мы без тебя, ядовитой старушенции, жить-то будем?..
   Я со стоном опять уткнулась в ладони. Как же я-то жить буду?! Угораздило меня когда-то их встретить!
   -Всё, решено, - встал Леонир. - Пойдём, ребята! Геондрис, хватай в охапку Инци и тащи к воротам, а мы скоро подойдем...
   Геондрис послушно исполнил приказание ("Я сама могу идти!!"), поэтому мне ничего не оставалось, как хмуро брести за своим спутником, который ни на миг не разжимал огромной длани, зажавшей в себе мою руку.
   Пробравшись переулками до ворот, мы скромненько встали неподалеку от сторожевой будки в ожидании остальных. Колоритная такая парочка: огромный бугай с лабрисом на плече, грозно и бдительно посматривающий по сторонам, и неопределенная фигурка в плаще, высотой ему едва-едва достающая до груди.
   Вскоре на площади показались четверо парней, ведущие под уздцы лошадей. Алекс и Мег вели двоих.
   Заметив нас (Геондрис послужил хорошим ориентиром), они подошли.
   -Ну, Инци, ты навороти-и-ила..., - уважительно прошептал Алекс, отдавая мне уздцы с черно-бурым конём. - Там в переулке в лавке дверь выломали, проём опален, везде зеваки и маги...
   -Почему это сразу я? - я привычно огрызнулась, а сама чуть не взвыла от тоски. Теперь Агор Мегархос меня точно не простит.
   Мы подошли к воротам и пристроились к колонне пустых повозок, выходящей из столицы. С другого краю шло движение наоборот, в город: купцы, важно сидящие на козлах нагруженных телег, и пеший простой люд.
   -Откуда лошади? - кивнула я на животных.
   -Да так..., - скромно потупился Алекс. Я с иронией хмыкнула.
   -Это на нас отрядик маленький напал, - по секрету поведал мне Мег, наклонившись к уху (мог бы и не нагибаться - и так всё прекрасно слышу). - Мы, ну, как ведётся, не оставили сию дерзость без внимания...
   Оказалось, что одному богатенькому и шибко самоуверенному парню в компании таких же друзей не в добрый час приспичило выпить, а после покататься вдоль дороги, нарываясь на неприятности и вызывая обильное слюноотделение у разбойников сверкающими на солнце драгоценностями. Но разбойникам не удалось поживиться за счет глупого повесы, ибо на дороге появилась разудалая пятёрка "скромных пеших путников", как выразился Мег. Естественно, всадники не удержались от подколов и дерзких шуток в адрес пятёрки. А те, понимающе переглянувшись, перехватили поудобнее оружие и...
   -...короче, мы их так посреди дороги и оставили, - закончил Мег, ностальгически улыбаясь. - В одних портах.
   Я представила себе зрелище и хмыкнула. На большее не хватало настроения.
   Колонна медленно продвигалась вперед, делая остановки около пары стражников, взимавших выездную пошлину - два медяка с пешего и четыре медяка с конного. Ребята как ни в чём не бывало достали кошели, и я потянулась за своим.
   -Не дергайся, Инци, - шепнул Алекс, - мы заплатим.
   Я пожала плечами и вернула руку в первоначальное положение, праздно размышляя о том, что с магов, телепортирующихся при помощи порошка, пошлину не берут. Впрочем, может, этот порошок стоит столько, что в дополнительном изымании денег просто нет нужды...
   Мы подошли к стражникам.
   -Шесть конных, - пересчитал нас один. - Двадцать четыре медяка с вас.
   Ребята отсчитали требуемую сумму и протянули второму стражнику, стоявшему с плотным холщовым мешком, при каждом его движении красноречиво позвякивающим. Но первый так просто не унялся - нутром чувствовала его взгляд. Мои пальцы сжали повод лошади.
   -А это кто? - он, судя по всему, кивнул в мою сторону.
   -Простите, - елейно произнес Алекс, - а какая разница?
   -Шибко подозрительная фигура, - осведомил его стражник. - Может, вы там ещё одного человека прячете! Чтобы пошлину не платить.
   Я мысленно наградила его красочным эпитетом. Сейчас будет стоять и препираться из-за пары лишних медяков (которые ему в любом случае не достанутся), задерживая всю колонну!
   Послышался скрип снега под сапогами - стражник подошел вплотную ко мне.
   -Покажитесь! - приказал он, игнорируя всё возрастающее недовольное бормотание хвоста колонны и возмущенные выкрики моих спутников.
   Ладно, сам нарвался...
   Я приподняла голову и угрюмо уставилась на наглеца. А ему представилась уникальная возможность полюбоваться на красивый цвет моих глаз - ярко-карий, почти красный, с желтой короной вокруг зрачка.
   Стражник отпрянул.
   -П-п-п..., - он глубоко вздохнул, - проходите, госпожа ведьма...
   Ишь, как заговорил! А голос-то дрожит...
   Наша компания гордо прошествовала за ворота. Отдалившись на приличное от них расстояние, Алекс и Мег дружно выругались.
   -Содрать денежек побольше решил, болван! - сказал Алекс после краткого сеанса выражения бурных чувств.
   -Идиот, - спокойно согласился Леонир, с презрением, впрочем, поглядывая назад. - Он не столько рассчитывал на скрытого спутника, сколько на нашу реакцию. Если бы мы кинулись в защиту Инцеи, он бы содрал с нас втрое больше - "за попытку нападения на доблестную стражу"...
   С возмущением обсуждая инцидент, парни шли вперед. Я молча плелась за ними, вяло глядя на проезжающие в город обозы и телеги. На некоторых сидели закутанные в полушубки дети, настороженно поглядывающие по сторонам и с восторгом - на приближающуюся Спирею. Передо мной мелькали их чумазенькие, с сосульками под носом личики, широко распахнутые глаза, выбившиеся из-под платков и шапок и трепещущие на ветру волосики.... Один образ заменялся другим: карие глазенки и черные косички маленькой пятилетней девочки - на нечесаные вихры цвета сухой травы и голубые глаза на конопатом мальчишечьем лице...
   Я сморгнула. Так, что-то знакомое...
   Я обернулась и стала выискивать взглядом мальчугана в уже проехавших телегах. Через несколько мгновений взор, наконец, зацепился за худосочного мальчишку, одетого в драный зипун и обутого в расхлябанные, кое-где подмотанные тряпками сапоги. И он столь же внимательно смотрел на меня, сидя сзади огромного воза с деревянными ящиками. Откуда я его знаю?!
   И тут меня осенило - тот самый голубоглазый воришка из Паулурбоса!
   Я встала как вкопанная. В этот же момент на пригорке, у ворот, показался колдун в окружении Охотников и пары стражников. Я взглянула в их сторону и тут же, благодаря недюжинному драконьему зрению, напоролась взором на пристальный прищур мага и широко распахнутые глаза Орвнира. Последний вздрогнул и быстро указал на меня колдуну, что-то попутно объясняя. Что именно - знать особо не хотелось, тем более, после сего разъяснения наверху началась суматоха: маг быстро переговорил со стражником, и тот кинулся в город, а Охотники обнажили мечи и стали стремительно спускаться вниз, грубо расталкивая нерасторопных пеших путников.
   О, нечисть!
   -Госпожа ведьма! - меня дёрнули за плащ, отвлекая от созерцания спускающихся Охотников. Я вздрогнула, сглотнула комок и уставилась на источник невинного голоска.
   -Госпожа ведьма, Вы меня помните? - мальчишка уже стоял передо мной и глядел безобидно своими голубыми глазёнками. Я машинально прошамкала губами нечто неопределенное и опять настороженно уставилась на пригорок. Охотники направлялись ко мне с самыми зверскими выражениями на лицах.
   -Инцея, чего встала?..
   -Госп...
   Я, наконец, пришла в себя и, коротко ругнувшись, вскочила на лошадь.
   -...пожа ве-едьма-а!..
   Я снова ругнулась, на этот раз более целенаправленно, и, наклонившись, схватила пацана за шкирку, после чего рывком затащила на лошадь.
   -Чтоб тебя! Ни раньше, ни позже!! - рявкнула я ему в лицо и усадила пока ничего не понимающего мальчонку позади себя. Всё это произошло за несколько мгновений. А затем я, не долго думая, сжала бока лошади и хлестнула поводьями:
   -Вперёд!
   Конь резко дёрнулся с места, заставив народ шарахнуться в стороны.
   -На коней!!! - крикнула я Алексу, шедшему последним, пролетая мимо.
   -Тикаем!! - глухо раздалось позади меня. Алекс всё понял правильно.
   Я ещё раз хлестнула поводьями. Конь фыркнул и прибавил скорости. Телеги и обозы проносились мимо, сливаясь в одну полосу, а в открытых из-за спавшего капюшона ушах бешено свистел ветер. Пригорок с обозами практически закончился - до ровного тракта оставалось буквально две сотни локтей. Я оглянулась.
   Немного позади на дороге растянулись цепочкой ребята, припав к лошадиным шеям. А ещё дальше с пригорка спускался отряд всадников. Охотники хватали подведённых лошадей и трогались с места. На самой вершине, у ворот, стоял колдун, выделяясь в серо-бурой толпе чёрным плащом.
   Почему он бездействует?! Я, само собой разумеется, только за, но... это чрезвычайно подозрительно!
   Я напрягла зрение ещё сильнее и смогла узреть гнусную ухмылку на лице мага... прежде чем...
   -Инцея!!! - закричал Мег, скакавший следом за мной. - Впереди!!
   Я обернулась к дороге, почувствовав одновременно, как мальчишка впивается в меня пальцами. А я про него уже забыла....
   Причина его ужаса крылась в огромном огненном столпе, со свистом и шипением топящем снег по пути ко мне. Конь, почуяв угрозу, чуть было не остановился на ходу, но я проявила недюжинное упрямство и, наверное, бесшабашную храбрость или что-то в этом духе, потому что на попытку животного остановиться (и, желательно, скрыться в обратном направлении) лишь ещё крепче сжала лоснящиеся бока и хлестнула поводьями.
   -Вурдалаки! - громко рыкнула я, уставившись немигающим взглядом на бушующее пламя.
   Силён маг, силён.... На таком расстоянии вызвать огненного элементаля - сущность стихии огня, да ещё такого мощного!.. И чем же ему может противостоять ведьма с примитивным набором заклинаний?
   Клин вышибают клином...
   Хотя нет, это слишком рискованно - перевоплощаться на лошади: во-первых, от животины в лучшем случае останутся обуглившиеся копыта (простите, но такова суровая правда); во-вторых, на коне я не одна, а с этой занозой на мою... голову, которая сейчас наверняка ни жива ни мертва от страха. В общем, это безумная затея. Придётся использовать доступный арсенал.
   Я отпустила поводья и, машинально пошевелив губами, словно вспоминая выученное когда-то давно стихотворение, сделала мах рукой.... Пока заклинание достигало цели, я уже готовила другие.... Элементаль становился всё ближе - мы неумолимо двигались навстречу друг другу...
   Произошедшее навсегда останется в памяти невольных свидетелей: вихрь снега, поднятый с призывающим заклинанием левитации, закружился вокруг огня, а многочисленные воздушные щиты блокировали продвижение элементаля. Получился эффектный столп насыщенного огня, опутанный толстыми лентами белого снега.
   Я почувствовала головокружение и опустошение внутри и чуть было не свалилась с лошади.
   -Крикни им, чтобы объезжали огонь за пятнадцать локтей, - сказала я мальчишке и усилием воли и ослабших мышц направила коня в объезд. Мальчонка, к счастью, дар речи не потерял и крикнул мои указания остальным.
   Когда мы проезжали мимо ревущего огня, столп дёрнулся в нашу сторону, проверяя на прочность мои наспех поставленные щиты.
   Чтоб этого противного, пакостного чернокнижника на ежа шлёпнуло и придавило!!! Эти щиты мне дались с таким трудом!
   Последним заклинанием в этом отрезке реальности было поддерживающее - теперь прежние заклинания питались моей энергией, а я стала проваливаться в черную пустоту.... Или она стала двигаться на меня.... Или мы уже шли навстречу друг другу....
   -Инцея! - из мрака на мгновение вынырнуло озабоченное лицо Леонира. Через мгновение рядом появилось ещё одно - Геондриса. На заднем фоне в шевелящемся мраке маячили светлые неясные пятна. Затем темнота снова подступила вплотную к моим глазам.

***

   Мне что-то снилось. Что-то неясное, пугливое и при одном только усиленном взгляде исчезающее в укромных уголках памяти. Кажется, это что-то не было плохим и сверхъестественным тоже не было. Средненькое что-то. А вот что - хоть убей, не помню.
   Я разлепила глаза. Сие действо почему-то далось мне с трудом. Слабость неимоверная....
   Да и кости чего-то болят.
   И голова, как чугунный горшок, тяжелая.
   И тело само по себе силушкой не выделяется.
   Хде я? Где пергамент и перо, чтобы написать последнее слово? Где рыдающие надо мной друзья и родственники? Ах да.... У меня же и того, и другого нет.
   Я, морщась от ощущения болезненности, огляделась.
   Итак, довольно просторный шалаш. Из кольев и еловых веток. Вход загорожен лошадиной попоной, которая изредка колышется от ветра, пропуская небольшими порциями солнечный свет и свежий воздух. Рядом со мной стоит миска с водой. Сама я накрыта чьими-то куртками.
   Вопрос на засыпку: смогу ли я сейчас подняться и выйти наружу? Ответ: если ОЧЕНЬ припечёт, то смогу. В силу упрямства задача была решена в мою пользу.
   Я выкарабкалась из-под тяжелых курток и поползла в сторону колышущегося выхода. Достигнув цели, я осторожно отодвинула пальцем край попоны и уставилась в щель. Зря, наверное, - солнце было таким ярким, а воздух таким жестким, неуютным и холодным...
   Немного проморгавшись, я различила, наконец, небольшую утоптанную площадку, круглое костровище, дымящийся котел над оным и ещё несколько сооружений наподобие моего. Никого вокруг не было. Я немного подождала, а затем двинулась наружу.
   Плевать на холод, хочу узнать, где я! А ещё в какое-нибудь укромное местечко - например, в кустики.
   Когда на свет вылезла большая часть моего тела, из шалаша напротив вышла, согнувшись, мужская фигура. В силу слабости и не слишком чёткого фокуса разглядеть мужчину я не смогла. А он, тем временем, совсем не замечая меня, подошёл к котлу, принюхался и немного помешал варево половником. Я снова напряглась и попыталась разглядеть его лицо.
   Видение то размывалось, то снова приобретало чёткость. Великими трудами я разглядела последовательно светлые волосы, красивые изогнутые тёмные брови, глаза, обращённые в котел, и нежные губы, вытянувшиеся трубочкой к приподнятой ложке. Ах да, я забыла самое главное, но мне и без того хватило сообразительности понять, кто это был...
   -Вурдалак мне в пятку! ЭЛЬФ!! - возопила я. Несчастный парень, напуганный моим криком, чуть не поперхнулся и буквально чудом удержал ложку в руках. А затем он воззрился на меня широко распахнутыми ярко-бирюзовыми глазами. Почему на меня все стараются воздействовать взглядом?!
   -Ex-citos? - мелодично спросил эльф. Нечисть, а я только забыла, какое у них характерное произношение!
   -Эй, ты! - за моим шалашом издалека, но быстро приближаясь, раздался знакомый голос. - ЗдорСво!
   -Vale, Alex! - холодно проскрипел сквозь зубы эльф, повернувшись к наглецу, посмевшему обратиться к высокородному "Эй, ты!".
   -Слышь, я всё время забываю, как тебя звать...
   Эльф горестно вздохнул, глядя в упор на приближающийся источник голоса. Весь его вид говорил о том, что такая плохая память ему уже в печёнках сидит.
   -Fem sanore, - указал в мою сторону эльф.
   -Чего? - переспросил голос. - Если что, я уже дежурил сегодня!
   -Fem sanore! - эльф снова ткнул ладонью в мою сторону с видом, словно растолковывал очевидное.
   -Послушай! - разозлился голос. - Ты не мог бы нормально, по-человечески говорить?! Чтоб ты знал, я ни фига не понял из того, что ты мне сказал!
   -Enim-vero, - хмыкнул эльф с еле заметной иронией. И, немного помолчав, добавил:
   -Iracundus...
   -Эльф, я тебя предупреждаю!..
   -Jocus, - засмеялся последний, подняв руки. Со стороны второго голоса раздалось сердитое сопение. Эльф решил не провоцировать собеседника и сказал:
   -Это была шутка.
   -Шутка?! Я тебе за такие шутки уши до пупа вытяну! Хорошо вам издеваться над людьми: я битый час выпрашивал у одного ушастого, где топор, а он мне лишь что-то невразумительное мычал! Пришлось идти самому искать. В конце концов, оказалось, что этот гад на нём сидел!!
   -Не смей оскорблять мою расу, человек, - процедил эльф, - и рубить деревья.
   -Вы подумайте! - театрально вскричал его собеседник. - А если бы мы шалашей не сделали, вы бы на снегу спали, да?
   -В лесу есть сухие ветки, шалаш можно было сделать из них...
   -Ой, да не смеши мои сапоги!
   Эльф сделался ещё мрачнее и буркнул, кивнув на меня:
   -Ваша спутница выздоровела.
   Повисло молчание, потом из-за моего шалаша выглянула донельзя изумленная физиономия, обозревшая чуточку посиневшую меня.
   -Инци?
   Я уставилась снизу-вверх на рослого парня лет двадцати со светло-русыми волосами, растрепанными ветром, и серыми глазами.
   Кажется, я с ним знакома. Вот только имени не помню. Такое ощущение, что перед моим носом летает мысль, за которую я всё никак не могу ухватиться...
   -Ты кто? - спросила я.
   -Что?! - поразился парень, и его темно-серые глаза округлились. - Ты что, меня не помнишь?
   Я улыбнулась и отрицательно помотала головой.
   -Как?! Не помнишь МЕНЯ?! - он был в шоке.
   -Извини, нет.
   Парень распрямился, набрал воздуха в легкие и истерично крикнул, повернувшись в сторону, откуда он пришёл:
   -Леонир!
   -Чего? - приглушенно раздалось оттуда.
   -Сюда! Быстро!
   Послышались торопливые шаги нескольких пар ног. Я зябко потерла плечо и переглянулась с эльфом.
   Холодно, чтоб вам!
   Эльф, завидев приближающуюся компанию, приуныл окончательно. На их приветствия отреагировал вяло и предпочёл отойти поближе к своему шалашу.
   -Что случилось, Алекс? - поинтересовался бархатистый и вместе с тем властный голос. - Опять ссоришься с эльфами?
   Но Алекс, с выражением крайнего оскорбления на лице, обличительно ткнул в меня пальцем:
   -Вот!
   Снова раздались шаги - компания дружно подошла поближе.
   -Инцея!!! - воскликнули голоса. Я молча оглядела каждого. Итак, светлый, темный, светлый, темный и Алекс. Светловолосый.
   -Ты как? - кинулся ко мне светлый, имевший тот самый бархатистый голос.
   -Холодновато немного, - честно ответила я.
   -Одежду, быстро! - он обернулся к остальным. Самый большой из их компании снял с себя подбитую мехом куртку и протянул ему. Он быстро укутал меня.
   -Спасибо, - поблагодарила я, продолжая с любопытством их рассматривать.
   Ну, знаю я их, знаю! Но не помню.
   -Леонир, - обратился Алекс к обладателю бархатного голоса, - ты не представляешь...
   Он запнулся, немного похватал ртом воздух и затем выдал:
   -Она нас не помнит!!
   Компания во все глаза воззрилась на меня.
   -Это правда? - в полном безмолвии спросил Леонир. Я кивнула. Раздался дружный вдох.
   -Неплохо он её саданул, - робко высказался один. Все глядели на меня так, словно я была на смертном одре и высказывала последнюю волю.
   -Так, - разрушил скорбную атмосферу Леонир. - Если ты нас не помнишь, то нам тогда следует представиться. Я Леонир.
   -Мег, - протянул ладонь тёмненький, потом покраснел и одёрнул назад.
   -Петраш, - это второй светлый.
   -Геондрис, - пробасил громадина, отдавший мне куртку.
   -Алекс, - нервно хихикнул Алекс.
   -Очень приятно, - улыбнулась я, внутренне иронизируя по поводу сложившейся ситуации и полностью понимая этих ребят.
   -Ты помнишь, как тебя зовут и, прости, кто ты такая? - поинтересовался Леонир.
   -Я Инцея...
   -Мы к ней обращались по имени, Леонир!
   -...и я дракон.
   Снова установилась тишина.
   -Молодец, Инци! - он удовлетворенно похлопал меня по плечу (отчего я чуть не шлепнулась на пузо - куртка Геондриса не была пушинкой). - Хоть себя ты помнишь. Это уже что-то.
   -Простите, - позади компании, окружившей вход в шалаш, раздался мелодичный голос, - кто она?
   Ребята расступились, открыв взорам Леонира, присевшего на корточки, и меня, по-прежнему опирающейся на руки, удивленного эльфа.
   -Кажется, я чуточку ослышался.... "Дракон"?!
   И тут я вспомнила всё. Или практически всё. Вспомнила, как мы всей компанией улепетывали от мага, вспомнила элементаля огня, вспомнила, как я настраивала хрупкие заклинания на подпитку моей энергией.... Вот только от моего сознания был скрыт факт, что меня кто-то "саданул", - была твёрдо уверена, что я сама, без помощи извне, отправилась в царство небытия.
   -Да, Инци дракон, - ответил Леонир. - Тебя что-то смущает?
   Эльф ему не ответил. Вместо этого он вопросил:
   -Incen Calrelectr-Althaina Al Oyrandesmonis?
   Я уставилась на эльфа повнимательнее.
   Конечно, может, таинственный некто сильно огрел меня по голове, но я убеждена, что с этим эльфом не знакома.
   -Инци, у тебя с ним проблемы? - поинтересовался Мег тоном, ничего хорошего обидчику не предвещающим.
   -Нет. А вот если вы не прекратите называть меня Инци, то проблемы будут у вас. У этого эльфа вам надо научиться, как обращаться ко мне!
   -Она вспомнила, - просиял Алекс. - Ты же помнишь меня, Инци, правда?!
   -Тебя я никогда не забуду, - пообещала я и обратилась к эльфу:
   -Откуда ты знаешь моё имя?
   Эльф приподнял бровь с весьма высокомерным видом.
   -Слышал.
   -От Эмана? - быстро спросила я.
   -Прошу прощения? - эльф приподнял и вторую бровь. Ну вот, стоит какого-нибудь ушастого спросить о чём-нибудь, и те оказываются в своей стихии - начинают пыжиться и строить из себя невесть что!
   -От Emancipael Cob-alskia Opsgalen Phyllea-Ter!
   Кажется, эльф позлорадствовал, заставив меня выговаривать ужасное длинное эльфийское имя. Моё, конечно, тоже не коротенькое, но я, по крайней мере, откликаюсь на упрощенное "Инцея" (и, к огромной досаде, также и на "Инци"), а не делаю вид, что это имя мне незнакомо.
   -О, нет, не от него. Я слышал это имя от многих эльфов. Все в Великом Лесу его упоминают, - сказал эльф.
   -Батюшки, какая популярная персона! - воскликнул Алекс, но я не обратила на него внимания.
   Надеюсь, моё имя упоминается в Великолесье не как ругательство.... Хотя какая разница.
   А теперь мне интересно знать, как мы встретились с эльфами. Ведь то, что есть в моей памяти, не даёт мне ни малейшего намёка...
   -Где тот мальчик, который ехал со мной на лошади? - неожиданно вспомнила я. Ребята странно переглянулись.
   -Тот самый оборотень? - осведомился эльф. - Рыщет где-то там...
   Он указал рукой в сторону, а я тем временем переваривала сказанное.
   ОБОРОТЕНЬ?!
   -Итак, - спокойно обратилась я ко всем, - вы должны мне рассказать всё то, что я пропустила.
   ...Под конец потребованного повествования я не то, чтобы тихо косела, а уже открыто выказывала свои эмоции. Но обо всём по порядку - так уж заведено.
   Снег яростно вырывался из-под копыт шестерых всадников. За ними чуть позади скакали городская стража и шестёрка донельзя озлобленных парней, по лицам которых можно было судить только об особых, личных счётах к кудрявой девушке, которая сейчас держалась на коне только благодаря заботам плюгавенького заморыша-мальчишки. Сдержав мощь элементаля, колдунья не учла ма-а-аленькой детальки, которая потом чуть не стоила ей жизни: выкладка сил на несколько щитов и снежную пургу даже для её Наставника была бы великовата, а для её не самых выдающихся сил уж и подавно. Поэтому мальчишке, сидевшему позади колдуньи, пришлось выхватить поводья из ослабевших рук и схватить накренившуюся всадницу за капюшон темно-зелёного плаща.
   Погоня была тяжелой: преследователи не уступали упорством самим беглецам, исправно сверкавшим копытами впереди, и нагнали их уже на подъезде к небольшому леску в верстах трех от исчезнувшего из виду города. Задействовав имеющиеся силы и подручные артефакты, преследователи напали. К чести беглецов, они весьма прилично отражали атаки, но вскоре нападавшие заметили их слабое место - всадница без сознания на коне, которую удерживал бледный от страха сопливый мальчишка, не представлявший "взрослым дядям", естественно, никакой угрозы. Пробив брешь в обороне, пара стражников кинулась в сторону бездейственных всадников и окружила мальчишку и ведьму по бокам. В этот самый момент девушка начала подавать какие-то признаки вменяемости, и один из стражников, что был поближе, на всякий случай приложил её по макушке рукоятью меча, отправив ведьму в ещё более глубокий обморок. К шее дернувшегося мальчонки был тут же подставлен второй меч.
   Не успели преследователи отпраздновать победу, как из безмолвного прежде леса со свистом полетели стрелы. К явному неудовольствию захватчиков, стрелки знали своё дело. По количеству стрел отряд понял, что силы на этот раз имеют неравенство отнюдь не в их пользу, и решил убраться, пока есть такая возможность. Но эта возможность была кратковременной: беглецы, поняв, в чью сторону дует ветер, снова выхватили мечи, а мальчишка... мальчишка, деловито подобрав сопли, вдруг ощерился и в мгновение ока перестал напоминать человека. Стражник, державший меч у его горла, даже не заметил, как произошла метаморфоза. Наверное, последнее, что он помнил, - это сильный, нечеловеческий удар по шлему и в плечо. А ещё мохнатые лапы, приземлившиеся в пяти локтях от него на утоптанный конями снег.
   Преследователи после нескольких минут ожесточенной схватки осознали, что ещё чуть-чуть, и драться уже будет некому. По приказу главного и всеобщему единодушному решению они повернули коней обратно и под свист стрел покинули опушку леса.
   Ребята, проводив взглядами зады вражеских лошадей и удостоверившись, что сие есть не обманный маневр, не стали слишком обольщаться неожиданной помощью, тем более они не знали, от кого она идёт. Мало ли кому насолила эта кудрявая ведьма! От этой, казалось бы, серьёзной особы можно было ожидать таких выкидонов.... Чего стоил паршивый мальчишка, обернувшийся в мощного оборотня!
   Они в полной моральной готовности, с обнаженными мечами повернулись к лесу и... широко распахнутыми глазами уставились на отряд эльфов, застывших под заснеженными деревьями. Где-то на заднем фоне всхрапывали и выпускали ноздрями облачка теплого пара лошади в изящной сбруе и попонах, расшитых узорами. Между всадниками и эльфами, созерцающими друг друга в абсолютном безмолвии, расставив лапы в полной готовности напасть, тихо и утробно рыча, стоял огромный волк-оборотень...
   -Ты, это, не беспокойся.... Тебе вредно волноваться. Мы всё выяснили между собой и решили держаться вместе, - сообщил Петраш. Эльф, сохранявший царственное безмолвие в течение всего рассказа, фыркнул.
   Ну да, как же! Мол, мы, великий и светлый народ, взяли благодушно под свою опеку сих слабых земных существ, дабы те отдохнули от беспокойного бытия и предались счастливому созерцанию своих мудрых собратьев....
   -Мы потом тебя хватились, - улыбнулся Леонир, - и обнаружили распростертой на земле. Видок у тебя, конечно, был неважнецкий...
   -Ушастых кое-как удалось убедить сделать для тебя приличный шалаш из еловых веток, а то они спят практически на снегу, - сказал мне шепотом Алекс. Эльф насупился ещё больше и кинул в сторону Алекса оскорбленный взгляд.
   -Эльфы тебе это не простят, - хмыкнула я, - и "ушастых", и порубленные деревья.
   Ребята захохотали.
   -Ты прикинь, Инцея, - утёр слезу Мег, - Алекс с самого первого дня к эльфам придирается. Ни на шаг от них не отстает! То они готовят не так...
   -Конечно, не так! - воскликнул Алекс. - Там же мяса нет - сплошные сушеные корешки да грибы!
   -...то тебя неправильно бинтуют...
   -ЧЕГО?! Где бинтуют?! - сама мысль, что у меня есть травмы помимо крепкого удара по черепушке, привела меня в ужас и вызвала прилив сочувствия к моей многострадальной тушке.
   -Ты, когда с лошади упала, умудрилась руку оцарапать, - объяснил мне Петраш. Я вздохнула с облегчением и спокойно обозрела незамеченные прежде бинты на правой ладони.
   Это не страшно.... По крайней мере, царапины не будут причиной ещё нескольких дней валяния в постели на правах тяжко больной.
   -Большое спасибо, - обратилась я непосредственно к эльфу, который после оскорбления Алексом усиленно делал вид, что следит за готовящимся на костре кушаньем. Эльф отвлекся от чрезвычайно важного смакования очередной пробы и степенно кивнул.
   -Ещё он возмущался, что эльфы слишком уж лояльно относятся к нашему пленнику - тому стражнику, что тебя по макушке приложил...
   Хм, с этим объектом, из-за которого голова сейчас так гудит и ноет, я попозже побеседую.... А ещё узнаю у эльфа, когда ребята уйдут, с какой стати целый эльфийский отряд оказался в центре Бильбергии. Ведь, как я помню, отряды к драконам высылались на восток....
   Неожиданно где-то справа затрещали ломающиеся ветви, и на поляну выбежал разрумянившийся мальчишка, облепленный весь сухими репьями, оставшимися с осени на местной растительности, и держащий в руках горсть промороженной калины. Заметив столпотворение у моего шалаша, а затем поймав и мой суровый взгляд, он быстро смутился, поняв, что так просто ему не скрыться.
   Помолчав немного для серьезности, я холодно спросила:
   -Ничего не хочешь мне рассказать, юный нелюдь?
   -Я... э-э-э.... А что именно?
   -Это тебя я видела тогда ночью, когда возвращалась на ночлег к кузнецу? - спросила я, не уточняя, в каком состоянии я тогда была.
   -Э-э...
   -Я видела желтые глаза во тьме. Вряд ли это была соседская собака...
   -А почему бы и нет?
   Вот нахал, а!
   -Потому что у соседей нет собак!!
   Мальчишка потупился:
   -Да, это был я.
   -Что тебе от меня нужно? Почему ты подошёл ко мне у ворот?
   Хотелось добавить "на свой страх и риск". Наглец, одним словом. Однажды чуть было не украл кошелек с кровными деньгами у ведьмы, а потом, как ни в чем не бывало, подходит и невинно спрашивает у неё, не забыла ли госпожа колдунья приснопамятного вора!
   Тут мальчуган потупился. Здоровый румянец, вызванный прогулкой по лесу, перетек в смущенный. Под всеобщими взглядами он робко пролепетал:
   -Я... мне...
   Мальчишка затих, потом резко поднял голову и твердо, чётко (явно пересиливая себя) сказал:
   -Мне негде жить. И всё равно, с кем и куда идти.
   Бродяга?
   Все (в том числе и впечатленный чистосердечным признанием эльф) снова повернулись ко мне. Но на моей физиономии не было написано ни единой эмоции.
   -И ты думал, - вкрадчиво проговорила я, глядя в голубые, подобные небу, увиденному через кусочек льда, глаза мальчишки, - что ведьма "по старой памяти" примет тебя?
   Эльф уставился на меня, как будто я только что не моргнув глазом перечислила все известные мне эльфийские ругательства. Не знаю, как обстоит дело у эльфов с нецензурными выражениями, но этот ушастый выглядел ошеломленным. Моей неприступной бездушностью, надо полагать. Ребята тоже смотрелись неприятно удивленными. Несмотря на горы мышц, любовь к стычкам и огромную тягу к безудержному нахальству, в этих людях бьются добрые и сочувствующие сердца. А я дракон, и не надо на меня так коситься!
   -Между прочим, ведьма ОЧЕНЬ злая, вредная, - продолжила я тем же тоном, - и по сути своей любит только общество себя, ...хотя по обстоятельствам уживающаяся с всякими ОЧЕНЬ подозрительными и не внушающими доверия персонами...
   Леонир, Геондрис, Алекс, Петраш и Мег переглянулись.
   -Это ты про нас? - "наивно" похлопал глазками Мег.
   -Так мы, Инци, тише воды, ниже травы, - вторил ему Алекс.
   -К тому же у ведьмы выявилась природная склонность наживать себе опасных врагов, - отчеканила я, между делом бросив предупреждающий взгляд в сторону Алекса. Ещё раз назовет меня "Инци"...
   Я замолкла и, наклонив голову набок, воззрилась на мальца. Как же он отреагирует на то, что я ему сообщила?
   Вихрастый паренек тяжко вздохнул.
   -Придётся сказать, - хмыкнул он с недетской горечью, тронувшей за сердце даже ядовитую меня. - С самого малолетства я побираюсь по чужим дворам, селам, городам. Я обошел всю Бильбергию с её окрестностями с севера на юг и с запада на восток. И, знаете, госпожа вредная ведьма,...
   Фу, сколько иронии!
   -...я встречал личности куда неприятнее Вас.
   -Спасибо на добром слове, - механически вставила я. Малец дёрнул уголком рта, пытаясь улыбнуться на мои слова. Вышло сие, честно говоря, как самый настоящий... правильно, нервный тик.
   -Как Вы думаете, госпожа колдунья, сколько мне лет?
   Однако.
   -Выглядишь на десяток с хвостом, - сказала я. - Прекрасный возраст для оборотня, на мой взгляд.
   -Согласен. Но только этот прекрасный возраст был уже лет эдак восемь-девять назад.
   Ребята изумленно выдохнули.
   -Не одни маги растягивают свои годы, - развел руками оборотень. - Поэтому, госпожа ведьма, я успел немного узнать о характерах и нравах. И я снова повторяю, мне всё равно, с кем идти.
   Вся наша братия безмолвствовала. Я оглядела окружающих. Ребята с явным сочувствием и пониманием взирали на... ("мальцом" назвать этого оборотня язык уже не поворачивается) юношу, а эльф, судя по отчётливо проступившим на его лице скулам, боролся с желанием зарыдать в голос (с-сантиме-е-енты...).
   Что-то меня не прельщает предлагаемая перспектива ликвидации моей автономии (или видимости её - я ещё не разобралась)!
   -Собственно, я не понимаю, причём тут моя скромная особа, - нарушила я тишину. - Тебе, оборотень, надо к ним обращаться...
   Я кивнула на ребят. Те не ожидали от меня такой гнусности и уставились на ранее упомянутую скромную особу, аки бараны на новые ворота. Я воспользовалась замешательством и, демонстративно зевнув, сказала:
   -К сожалению, выбываю из этого консилиума на неопределенный срок. У меня пока ещё голова малость кружится.... Геондрис, спасибо за куртку. До встречи.
   Я оставила у входа в шалаш подбитую мехом куртку, сама же протиснулась обратно. Насчёт головокружения я не соврала, но сильно преувеличила. Свежий весенний воздух прибавил организму сил и снизил скорость виражей головы, однако далее задерживаться снаружи у меня не было ни малейшего желания.
   Я плюхнулась на свою подстилку и стала укрываться. Завернувшись в ворох чьих-то курток, я прекратила возню и прислушалась.
   Сидят. Ждут, что я высунусь наружу и что-нибудь скажу, типа "Ладно, я пошутила и согласна, чтобы он присоединился к нам". Ха!
   Я хмыкнула и закрыла глаза, сосредотачиваясь на мыслях о сне, но уши упорно ловили каждый шорох от чьего-нибудь аккуратно повернувшегося тела или тихие звуки дыхания.
   Нет, так больше нельзя!!
   Я высунулась из шалаша, удостоверилась, что все по-прежнему "на боевых постах", и рявкнула:
   -НУ, ЧТО?!
   -Инцея, - робко произнёс Петраш, - может, это...
   Я яростно уставилась на него.
   -ЧТО?
   -Возьмем его?..
   Я закатила глаза и несколько раз вдохнула свежий воздух.
   -Решайте сами, - чуть не плюнула я, смирившись с волей судьбы, - только не ввязывайте меня во всё это!
   Я скрылась в глубинах шалаша, злая на всех, а в особенности на себя - за проявленное безволие. Ведь знаю же, знаю - аукнется мне сие лишними проблемами.... Как будто мне своих мало!
   Ребята чрезвычайно обрадовались такому раскладу и тотчас же оживились:
   -Пойдём, браток, кашки походной отведаем, пока эльфы все не съели подчистую! Их оставь наедине с походным котлом - и крошки потом не найдешь...
   -Да как вы смеете так бессовестно говорить о мудром эльфийском народе?! - эльф, само собой разумеется, не оставил дерзость без внимания.
   -Остынь, ушастый, мы не покушаемся на твой котел - у нас там свои оставлены, - хмыкнул Алекс. - С вкусной кашей с мя-я-ясом...
   -Алекс! - укоризненно воскликнул Леонир. - Не стоит.
   Ну, и всё в этом духе...
   Я вздохнула и с ощущением полной обреченности накрылась куртками с головой.
   -Подождите, - сквозь толщу ткани и меха раздался голос оборотня-недоростка, - я сейчас...
   Прошуршала попона...
   -Я сплю, - глухо предупредила я сквозь куртки.
   -Меня зовут Руан-Ликанор. Но я предпочитаю, чтобы меня называли Руаном, - проигнорировав предупреждение, произнес он.
   -Очень приятно, - не очень искренне пробубнила я, так и не соизволив показаться из-под курток. - Инцея.
   На большее не хватало запала и настроения. А нужно ли мне это "большее"?
   Оборотень немного помолчал, потом полез обратно.
   -Кстати, - он явно обернулся на выходе (ещё, поди, и посмотрел на меня с грустной улыбкой), - некоторые личности... совсем не такие, какими они хотят казаться.
   И вышел. Ура.

***

   Мы снялись с места через три дня. К этому времени я чувствовала себя окончательно выздоровевшей. По крайней мере, голова не кружилась и не болела. Мало того, я уже вовсю шастала по лесу, то и дело натыкаясь там на эльфов и на оборотня.
   Допросы пленника ничего не дали. Он каждый раз с самым несчастным видом говорил, что ничего не знает, в погоню кинулся, потому что приказали, и, вообще, отпустите, люди добрые. Я торжественно поведала ему, что людей здесь в количественном соотношении совсем немного - примерно одна треть. После этого заявления стражник приуныл. Но, по-моему, ему было грех жаловаться: эльфы, сердобольные такие, содержали его весьма комфортно, можно сказать, даже как какого-то важного посла - личная охрана, завтрак-обед-ужин, собственный одноместный шалаш.... Последний был в лагере только в двух экземплярах: у меня и у пленника. Остальные спали по два, по три людя-нелюдя - эльфы не хотели рубить лес понапрасну.
   Так вот, снявшись, мы всей гурьбой потопали на юго-восток (пока я пребывала в обмороке, эльфы, люди и оборотень ушли подальше от опасной дороги). Пленника мы, после долгих споров и обсуждений, с завязанными глазами привязали к дереву около проходящей недалече дороги. По нашим замыслам проезжающие мимо крестьяне в скором времени освободят его, а к тому моменту мы отойдем на достаточное расстояние, чтобы не раскрыть направления своего пути.
   Вообще, эльфы жутко рисковали, взяв меня (и остальных в придачу) под свою опёку. Я, разумеется, без обиняков им об этом сообщила на последнем собрании, когда мы решали судьбу пленного стражника. На что эльфы величественно заявили, что не могли пройти мимо беззакония.
   А.... Ну да, спасибо.
   Кстати, того эльфа я всё-таки допросила о странном местопребывании отряда. Он, правда, ничего конкретного мне не сообщил - говорил о каком-то задании, к которому я не имею ни малейшего отношения. Короче, меня в вежливой форме известили о том, чтобы я не совала нос не в свои дела.
   Ха, не больно-то и хотелось! Хотя... вру. До сих пор любопытство гложет и снедает мои внутренности...
   Но ничего, на эльфе я таки отыгралась. Всё ходила за ним и выпрашивала о миссии к драконам.... Он поначалу вяло и неубедительно отнекивался, потом начал что-то тихо шептать себе под нос (наверняка что-то ругательное!), а в скором времени стал странным образом пропадать при моём появлении. Его сородичи терялись в догадках, глядя, как их собрат проявляет чудеса ловкости и маскировки, сливаясь с безлистым деревом на нижних ветках. В конце концов, они даже стали подозревать его в паранойе, ...пока не увидели, как я со счастливым видом следую за ним по пятам и нудно бубню "Ну, расскажи, ну, расскажи...".
   Не знаю, насколько ушастых тяготило такое общество, но через неделю совместного пути они предложили разделиться. Мол, нам пора домой, а вы, пожалуйста, топайте, куда хотите. Мы были не против. Я-то уж точно всеми лапами только "за". В Великолесье для меня единственной отрадой были изумительная природа и собственный уголок в "Драгоценных струнах". Но это место для тех, у кого нет заноз в седалище. А у меня сия часть тела - одна сплошная заноза. Вот состарюсь, тогда посмотрим.... Хотя, наверное, в старости (если только с такими темпами доживу до преклонных лет) куча эльфов мне будет нужна еще меньше, чем на данный момент. А от моего общества последние и сейчас не в особом восторге.
   Итак, на одной из покрытых талым снегом дорог состоялось торжественное прощание в эльфийским отрядом. Леонир, как всеми признанный дипломат и переговорщик, выступил с возвышенной речью, благодаря эльфов за "протянутую руку помощи" и "проявление великодушия". Пока Леонир с воодушевлением вещал, а остальные ему вежливо внимали (мысленно считая овечек), я томно стреляла глазками в практически добитого мною ушастого.
   Не подумайте ничего такого - мне просто ужасно нравилось наблюдать, как страдальчески заламываются у него брови при одном только взгляде на ехидную меня. Он, безусловно, понимал, что я просто-напросто издеваюсь над ним, кокетливо похлопывая ресницами. Мой донельзя довольный вид выдавал натуру ядовитой ведьмы с потрохами.
   Через достаточно внушительный отрезок времени Леонир закруглил словесную дань эльфам собственного сочинения. Эльфы ответно известили нас, что им "было великой честью исполнять долг всех братских народов". Заметьте, никто даже словом не обмолвился, что это доставляло им радость! Хе-хе...
   Все, закончив с ритуалами, стали садиться на коней. Но как же я так просто распрощаюсь с нашими благодетелями? Точнее с одним из них...
   Завидев приближающуюся ненавистную ведьму, ушастый издал вполне явственно стон обреченности и попытался, вскочив на лошадь, быстро исчезнуть из пределов досягаемости. Не тут-то было!..
   -Non terga ventere, - прокомментировал один из эльфов и рассмеялся. Эльф покосился на него с выражением величайшей тоски на челе.
   -Так и не хочешь рассказать мне, что там у драконов? - поинтересовалась я, накручивая лошадиные поводья на кулак и игнорируя направленные на меня взгляды.
   -Нет, - ответил он. А потом уныло добавил шепотом:
   -Может, ты меня оставишь в покое, а?
   Сколько надежды...
   -Успокойся, - хмыкнула я, - на этот раз я пришла просто спросить, как пролегает дорога к драконам.
   Мне тотчас же довелось полюбоваться на выпученные эльфийские очи.
   -Что-то не так? - приподняла я брови.
   -Зачем тебе это знать?
   Я фыркнула:
   -Я дракон, если ты не забыл, и имею право знать хотя бы дорогу, ведущую в Астер.
   Эльф задумчиво поглядел на меня сверху вниз.
   -Ты знаешь направление? - спросил он после некоторых раздумий.
   -Да - восток.
   -Ну, тогда большего тебе не надо, - радостно заключил эльф. - Двигайся к горам, а драконы сами тебя обнаружат.
   Что-то он недоговаривает!
   Выполнив долг, ушастый воспользовался моим замешательством и припустил за остальными.
   -Прощай, ведьма! - донеслось до меня.
   Проследив за исчезающими на дороге эльфами, мы дружненько сели на лошадей.
   -Мальчишку везите сами, - бесцеремонно заявила я. Настроения еле хватало на меня одну (после таких туманных объяснений счастье от отделения эльфов от нас потускнело), и я уж точно не собиралась делиться им с оборотнем. Лошадью - тем паче.
   -А мне коня не надо, - весело заявил Руан. - Я и сам могу довольно быстро передвигаться.
   То, что он имел в виду, мы поняли вскоре после его перевоплощения в огромного волка (конечно, оборотень на волка был похож, как баран на козла, но... ведь последние - оба домашние животные). Встряхнувшись, оборотень шутливо облизнулся на обеспокоившихся коней и вопросительно посмотрел на нас.
   -Э-э..., - выдал Геондрис.
   -Здорово! - с сияющими глазами воскликнул Алекс. Остальные закивали головами, подтверждая слова Алекса. Потом воззрились на меня.
   Ха, думают, что я тоже скажу что-нибудь одобрительное...
   Я кисло дёрнула ртом. Претензий не последовало.
   -Инцея, - обратился ко мне Леонир, и я повернула к нему лицо. - У тебя есть планы, куда двигаться дальше?
   Можно подумать, они не прислушивались к нашей с эльфом беседе! Спиной их взгляды чувствовала и слышала шелест от растущих ушей!
   -Есть, - подтвердила я невозмутимо. - Едем на восток.
   -А что там? - наивно спросил Мег. Быть может, он единственный, кто не услышал...
   -Драконы, - любезно пояснила я.
   -Ды-ды... Д-драконы? А много их там?
   -Много, - буркнула я. - У них там собственное государство.
   -Государство драконов?! Никогда не слышал о таком...
   -А что ты так удивляешься? - возмутилась я. - Даже моль имеет собственную шубу!
   -Да нет, я просто спросил, - замахал руками Мег (остальные скалились от предоставленного удовольствия созерцать наш разговор в ролях). - Однако большое должно быть у драконов государство-то.... И, вообще, странно, что его ещё никто не заметил!
   -"Те, кто увидел, навеки молчат, безмолвными стражами у входа стоят", - пропела я. Услыхала однажды у барда в каком-то кабаке - когда-то давным-давно. Не очень мелодично я это проделала, ну и ладно, не очень-то я и старалась. Зато на окружающих произвело впечатление.
   -Инци, ты... ты чё, серьезно?! - возопил Алекс на правах самого эмоционального.
   -Мало ли, - небрежно передернула плечами я, с удовольствием, между тем, отмечая ошарашенные лица "сильной половины" (сильно преобладающей) сего общества.
   Оборотень нетерпеливо тявкнул.
   Весьма забавно слышать столь безобидный звук от огромного "волка", вооруженного внушительным комплектом зубов; полным или неполным - мне что-то проверять не хочется, по крайней мере, на себе.
   Выдержки Руана хватило на то, чтобы внимательно прослушать наш разговор, а теперь он всем своим хвостатым видом выказывал полное желание немедленно двинуться в путь.
   -Я, конечно, ничего не понимаю, что ты там говоришь, - обратился к оборотню Алекс, - но, надеюсь, ты высказываешься в нашу пользу.
   "Нашу" - то есть не мою.
   Руан неуверенно помотал хвостом, глядя на Алекса в упор своими огромными выразительными глазищами (желто-зелеными), что-то проурчал и... потрусил вперёд по дороге, обнюхивая землю.
   -Едем, - тронула поводья я.
   -Но...
   -Есть соображения получше? - прервала я Мега на полуслове.
   -Да!! - тут же отозвались ребята.
   -Ага, - хмыкнула я с сарказмом, - завалиться в какую-нибудь деревню, обосноваться там до осени, а затем явиться обратно в Спирею, когда улягутся страсти, как ни в чём ни бывало - "а вы не ждали нас, а мы припёрлися"!
   Снова фраза из песни. На этот раз чисто крестьянского исполнения. Что-то я сегодня сыплю цитатами из устного народного творчества.... Может, ещё с платочком станцевать?
   Судя по молчанию, я угадала насчёт их планов. Мда. Как говорится, сила есть - ума не надо...
   -Дорогие мои, - проникновенно начала я, - как вам не понять, что такой трюк уже не пройдет! Маг прочёсывает все окрестности, нас наверняка уже ищут по всем мелким населённым пунктам. Это раз. А два - вы сами вызвались идти со мной. А если так, то извольте не перечить - смиренно трогайте поводья, и вперёд!
   Компания молча и не шевелясь взирала на меня.
   -Спалю к нечисти, - пообещала я.
   -Ишь как разошлась наша старушенция! - хмыкнул Леонир и щелкнул поводьями. Остальные последовали его примеру.
   -Ну, я же ведьма - злая и вредная, - пожала плечами я. Мой конь тронулся вперёд, и я вскоре оказалась примерно на одном уровне, что Алекс и Мег.
   Пока мы выстраивались в более удобное расположение на дороге, Мег вытянул губы трубочкой, втянул воздух, но тут же смутился, что не укрылось от глаз Алекса.
   -Что случилось? - тихо спросил он.
   -Да так, - ещё больше стушевался такой грозный по виду Мег, - посвистеть хотел.
   Он покосился через головы едущих впереди Геондриса, Леонира и Петраша. Там, около тоненькой осинки на обочине, задрал лапу огромный "волк", глядя с отстранённым видом куда-то в пространство.
   Алекс затрясся от смеха:
   -Ага, Бобик, Тузик - фьить-фьить! Хороший, ма-а-аленький пёсик...
   Теперь они хихикали вдвоём.
   -Между прочим, он вас прекрасно слышит, - выделяя интонацией слово "прекрасно", промолвила я, выезжая на коне к Петрашу. В подтверждение моих слов Руан со всей укоризной, что смогла сделать его морда, уставился на парочку и демонстративно стал забрасывать задними лапами снег. Смешки затихли.
   Направляя коня то туда, то сюда, я, наконец, выехала вперёд и отъехала от основной кучи локтей на двадцать. Руан, трусивший с озабоченным видом где-то уже вдалеке, замер, терпеливо дождался меня, а затем снова потрусил - на этот раз вровень с моей лошадью.
   Мы долго молчали. То есть, разумеется, что может сказать мне оборотень, как он есть сейчас? Но меня терзала одна надоедливая мысль - не такая уж бессмысленная, кстати...
   -Ты мне потом расскажешь, как перевоплощаться без потери одежды? - тихо проговорила я, глядя сверху на двигающуюся над лопатками шерсть. Оборотень поднял морду, поглядел на меня и насмешливо фыркнул.
   -Хорошо, - неожиданно с утробными раскатами, словно вырвав ответ откуда-то из глубины глотки, выговорил оборотень. Я, честно признаться, не ожидала, но довольно скоро пришла в себя. Даже усмехнулась над собой.
   И кто сказал, что оборотни не умеют разговаривать в своей животной ипостаси?
   Теперь к высказыванию Руана о личностях я могу добавить ещё одно наблюдение: некоторые личности совсем не такие, какими кажутся.

***

   К концу первого весеннего месяца мы успели практически достигнуть окраины Бильбергии. Богато украшенные рунами ладные городские стены сменились бревенчатыми частоколами мелких городишек, а те и вовсе на старые деревенские заборы. Мы старались особо не привлекать к себе внимания, поэтому ночевали в местных лесах. Днём мы снова трогались в путь. Когда заканчивалась провизия, кто-нибудь брал наши походные мешки и шёл в ближайшую деревню. Кстати, у всех обнаружилась привычка брать в такой поход и оборотня. Сколько я им ни втолковывала, что огромная волосатая туша с капканом вместо зубов не тянет на домашнего пса, все только саркастически ухмылялись на мои слова. Дураки, честное слово! Я тут беспокоюсь, как бы нас не подловили на одном из трактов или ночью потихонечку не перебили, а они скалятся! Сдаётся мне, что им такое положение даже нравится, хотя я бы с большим удовольствием поспала на жесткой постели в крестьянской избушке, чем на холодном снегу, кое-как прикрытом ветками и сухостоем.
   Сейчас я сидела в лесу на толстом бревне около костра и хмуро играла ножиком, втыкая с размаху в конец чурбана и вытаскивая обратно. Не знаю, с чего это у меня проснулась тяга к холодному оружию (если оружием можно назвать сей маленький перочинный ножик, которым мы чистим картошку), но как только очередной продуктовый посланец уходил с обросшим Руаном, я начинала теребить несчастное бревно. Зато нервы успокаивает и отвлекает от дурных мыслей. Да и в цель попадать я научилась довольно быстро.
   Я вытащила нож и оглядела полянку. Наша поклажа была кучей свалена около костра (за исключением моей сумки, аккуратно стоящей рядом), лошади, привязанные к кустам, флегматично жевали овёс из намордных мешков, ребята бродили где-то по лесу в поисках сухих веток и прошлогодней калины. Изредка до меня доносился далёкий веселый смех и крики.
   Всё равно на душе у меня неспокойно! А вдруг Руан вызовет своим видом нехорошие догадки у сельчан? А если Алекс (ну, кто додумался его послать за продуктами?!) нарвётся на местных забияк? А вдруг, в конце концов, сам Хозяин свалится к нам на головы из телепорта?!
   Я поёжилась и снова огляделась. На полянке я была одна. Главное, что за продуктами меня никто посылать не хочет, аргументируя это тем, что я тут самая опасно знаменитая, зато оставлять меня посреди леса - это пожалуйста! Гады и эгоисты!
   Ну вот, теперь мне всякие странные звуки мерещиться начинают.... Словно ходит кто.
   -Бу! - тихо сказали мне в ухо, и я подскочила, как ужаленная. И никого не увидела! Та-а-а-ак....
   -Кто здесь? - с подозрением великим спросила я. Может быть, у меня это нервное? Голоса чудятся... вполне натуральные, а? Бывает иногда такое.
   Кстати, помню небольшой примерчик из жизни. Мы с Наставником опять куда-то переселились, и меня, разумеется, заставили делать уборку на новом месте. Но место само по себе было отнюдь не ново. И даже не старо. А именно - древне: живописно колышущаяся на сквозняке имени всех щелей позапозапозапрошлогодняя паутина, слой пыли в два пальца толщиной и с живописными дорожками мышиных следов и обильными вкраплениями помета вышеупомянутых грызунов, а также дохлых мух.... Так вот, заставили меня делать уборку. Как сами понимаете, подобное действо, требующее полной самоотдачи и терпения, в подобном ужасе хороших домохозяек бесследно для одежды не прошло бы никак. Для меня, тогда ещё ребенка, тем более. И когда Наставник, решив, что моя трудовая деятельность подошла к концу и дом уже напоминает себя, сунулся в избу, его очам предстало нечто засаленное-чёрное-чумазое. Виктор Хаосон поначалу меня не узнал и собрался было потолковать с нежитью (ещё не установленной классификации) самым скородейственным и убедительным способом (боевым огненным пульсаром прямо по цели), но тут "нежить", оскорбленная в лучших чувствах, подала голос. Меня благополучно узнали. Зато Наставник, думая, что я не замечаю, ещё неделю в углы косился....
   Я прищурилась и обвела взором поляну. Никого. И всё же...
   -Девица-красавица, долгожданная! - раздался звонкий писк, перешедший в скрипучее злорадное хихиканье, когда я снова нервно подпрыгнула, вместо того, чтобы мирно усесться обратно на бревно. Обернувшись на источник голоса, я обнаружила, что моё насиженное место занято существом весьма экстравагантного вида. К счастью, я вовремя сдержала наклёвывавшийся вопрос "Вы хто?" и не опозорила Наставника, столько втолковывавшего мне, как выглядит леший. Насколько помнится, он мне ещё говорил, что с лешим при встрече надо вежливо поздороваться, дабы не оскорбить важную лесную особу своим непочтением. А иначе забредешь леший знает куда, и нечисть кто тебя отыщет!
   Но вместо того, чтобы почтительно отвесить поклон до земли ("Здравствуй, леший-батюшка, долгих лет твоему лесу!"), я совсем беспардонно уставилась на него в упор. Недаром я его вид назвала экстравагантным. Дело было не в самой по себе таковой наружности лешего, а в пестрых лоскутках, которыми он обвязался с ветвистой макушки до обутых в лапотки ножек. Этакое "древо желаний" в уменьшенном размере.
   -Ну, что ж, здравствуй! - нарушил непоколебимое молчание леший.
   -Здрасьте! - кивнула я настороженно, гадая, по какой такой причине леший осчастливил меня своим присутствием.
   -Перейдём к делу, - закинул одну веточку на другую леший. - Ты продавать или покупать? Самоцветы, если что, больше не предлагать - и так в ассортименте перебор...
   -Чего?! - прищурилась я, не поверив ушам.
   -Глухая, что ль? На какое ухо?
   Какой болтливый субъект! Я ему слово, а он мне сразу две фразы!
   -Ага, сразу на два, - съязвила я.
   -Давно? - продолжал беседу леший.
   -Угу, - хмыкнула я и расхохоталась. - Какие ещё самоцветы, батя? Ты что, деревню периодически посещаешь - в разгар народных гуляний?
   -Делать мне нечего, - передёрнул худенькими плечиками он. - А самоцветы разные: рубины, изумруды, нефриты...
   -Батя, - вкрадчиво произнесла я, - ты, кажется, ошибся. Я ничего не покупаю и не продаю...
   Леший удивленно похлопал круглыми глазами и, наверное, впервые ничего не прокомментировал. Зато это он компенсировал сполна подробным красочным рассказом на мой вопрос, с чего он взял, что я что-то продаю.
   Оказывается, эта дивная тихая полянка посреди небольшого леска являлась местом тайной торговли волшебными артефактами и драгоценностями. То-то мы заметили ладное костровище, обложенное камнями, и удобное бревно для сидения! Я всё тогда уговаривала устроиться где-нибудь в другом месте, но ребята решили, что у меня опять приступ паранойи. Ну, вот он, "приступ паранойи": как минимум пять раз в сезон лешего-скупщика "навещают" люди, желающие продать, и люди, желающие купить. Причём нередко сюда наведываются и маги. Сейчас, в начале весны, им давно пора появиться на сей поляне, но вместо них заявились мы. А это лесное создание наивно кинулось встречать дорогих гостей во всей своей красе и с тряпичными знаками отличия - для новичков.
   Мда. Какое глубокое, должно быть, разочарование.
   -Раз вы всё равно тут, может, купите чего, а? - с надеждой спросил леший, одновременно стягивая с себя лоскутки один за другим. Я усмехнулась. А впрочем, почему бы и нет?
   -Если есть что-нибудь интересненькое..., - протянула я. Хозяин леса оживился.
   -Обижаешь! Халтуру не беру! А тебе что надобно: каменья али украшения всякие, или, может быть, оружие?
   -Тащи всё! - весело воскликнула я.
   -Всё? - шутливо прищурился леший.
   -Не всё-всё, конечно, а только самое интересное, - уточнила я. Леший кивнул, спрыгнул с бревна и исчез за ближайшей березой. Пока он там искал "самое интересное", я проверила имеющуюся у меня в наличии сумму денег. Зачарованный кошель, к сожалению, не радовал своей тяжестью - напротив, в нём находилось, по прикидкам, примерно пятнадцать золотых. Правда, на дне сумки лежала небольшая заначка, но я твёрдо решила не тратить её понапрасну.
   Наконец явился леший с огромным мешком.
   -Вот! - гордо открыл он горловину, демонстрируя мне содержимое. Я чуть не ахнула.
   Вурдалаки, ё-моё!! Может, ну её, эту решимость не трогать заначку? Ради ТАКИХ вещей золота не жалко...
   Хозяин леса, с удовлетворением обозрев ошеломленное выражение моего лица, вытащил содержимое наружу и стал раскладывать рядочком на бревне. Моему взору предстали следующие вещи: серебряный кинжал с огромным красным гранатом, вделанным в замысловатую рукоять; табакерка-артефакт, содержащая в себе заклинание наведения тумана; трость с набалдашником в виде оскаленной волчьей головы с изумрудными глазами; толстенный фолиант с заклинаниями; гобелен, вышитый серебряными нитями и жемчугом; связка колец с аметистами, изумрудами, топазами, рубинами и янтарём; цепочка с внушительного вида кулоном; перстень с продолговатым кроваво-красным камнем, больше похожим на чей-то глаз; лук с богато расшитыми саадаком и налучем и ещё куча всяких занимательных вещиц...
   Я бы не отказалась владеть всем, что сейчас передо мной лежало, но, принимая в расчёт количество имеющегося у меня капитала, следовало выбрать только самое-самое. Больше всего мне понравился гобелен, изображающий сидящую на камне и задумчиво глядящую на луну девицу с цветком в волосах, но разум подсказывал, что полезнее будет взять зачарованную табакерку. Мы с лешим стали торговаться.
   Когда же пришли ребята, в том числе и Алекс с перевоплотившимся Руаном, я стала счастливой обладательницей расписанной строгим орнаментом фарфоровой табакерки и довольно восседала на бревне, с которого недавно исчезли все те чудесные вещи вместе с лешим (и золотым из моего кошеля).
   -Что это такое? - полюбопытствовал Леонир, заметив артефакт. Я загадочно хмыкнула, ещё больше разжигая любопытство спутников. Алекс подошёл поближе, чтобы как следует рассмотреть вещицу.
   -Инцея, ты что, куришь?! - воскликнул он изумленно. Я, преисполненная сарказма, фыркнула:
   -Ага, ночью, за кустиками - чтоб никто не видел. Как будто других способов дымить у меня нет!
   -Ну, и зачём тебе это тогда? - продолжал допытываться Алекс.
   -Уймись, - коротко сказала я и засунула табакерку в сумку. Ребята поняли, что объяснения от меня ждать бесполезно.
   -Кстати, - самым обыденным тоном заметила я, когда Леонир и Петраш стали ставить на огонь котел, а остальные, тем временем, с энтузиазмом рылись в принесённых продуктах, - долго здесь засиживаться мы не будем. Сегодня же вечером двинемся в путь. Это место небезопасно для нас.
   Ребята отвлеклись от занятий и уставились на меня.
   -Инцея, старушка, ты чего?
   -Ничего, - буркнула я, - с лешим поговорила - вот что! Он мне по секрету поведал, что на этой самой полянке появляются люди. Частенько - маги. Вам это ничего не говорит?
   Парни безмолвствовали, погружённые в раздумья. Один Руан довольно равнодушно отнесся к моим словам, со скучающим видом пожевывая кусок колбасы и кидая взгляды на задумавшихся ребят.
   -Нет, не говорит! - в конце концов, ответил Алекс. - Лес рядом с деревней.... Мало ли, что нужно им тут. Может, дрова...
   -Ага, а годность их они проверяют на костре, - кивнула я в сторону танцующих языков пламени, - костровище специально камушками обложили.... Дорогие мои, я надеялась, что вы придёте к выводу, что необходимо поживее отсюда убираться!
   Парни недовольно побурчали для виду, но всё же вечером мы снова двинулись в путь. Покачиваясь монотонно на лошади, я любовалась на оттаивающую, но пока что замерзающую по холодным ночам природу. А ещё бдительно следила, чтобы нас не застали врасплох засадой. Но кусты и деревья сменяли друг друга с поразительным однообразием. Если нас и ждал подобный сюрприз, то не тут. Тогда где?
   ...Ой, не буди лихо, пока тихо! Даже мысленно не притрагивайся. Иначе...
   Наше "иначе" отозвалось через недельку, в удивительно оптимистический, солнечный и всячески чудесный день. Видимо, неприятности проснулись от нашего дружного удивления, а также подозрения - мол, странно, что всё так спокойно и благополучно.
   Началось всё с того, что мы решили, несмотря на прежние меры предосторожности, выехать на главный тракт, ведущий в сторону Паулурбоса - оттуда мы планировали ехать напрямик к горам. До окраины Бильбергии оставалось совсем чуть-чуть, всего каких-то три дня, а дальше - фиг догоните, все те, кто за нами гнался!
   Ага, естественно, стоило нам выехать на дорогу и возрадоваться удивительной пустынности оной, как впереди замаячили десять фигур на конях! Что-то в них было тревожное, пугающее.... Руан, заметив, что я настороженно вглядываюсь вдаль (остальные со смехом и шутками уничтожали между делом остатки колбасы, окружив на лошадях Петраша, везшего провиант), спрыгнул с коня Мега (тот рассеянно проводил его взором, а потом с воинственным воплем выдернул с помощью кинжала из-под носа Алекса здоровенную колбасину) и быстро обернулся в оборотня. Ребята, разумеется, обратили на сей факт внимания не больше, чем на всадников впереди.
   Руан по привычке бегло обнюхал землю, а потом юркнул в прошлогодние высохшие заросли репейника, росшие вдоль обочины, и, невидимый, потрусил вперед. Я немного проехала на лошади и остановилась, сосредоточенно приглядываясь к приближающейся компании.
   Одежда качественная, теплая, столичного покроя. Луки и мечи за спиной. Идентичные друг другу медальоны на шеях. Странно...
   Из кустов с треском вынырнул оборотень.
   -Госпожа ведьма, - запыхавшимся голосом проговорил Руан сразу как перевоплотился, - там... опасность... нутром чувствую... медальоны на шеях... артефакты... как пить дать....
   Он несколько раз глубоко вдохнул и выдохнул, выравнивая дыхание, и добавил более внятно:
   -Наверняка по наши души.
   Об этом я сама догадалась. Сомнений больше не было. Да и какие могут быть сомнения, когда видишь отлично вооруженных всадников, со зверскими лицами прочесывающих тракты окраин?
   -Вурдалаки вас подери! - рыкнула я и развернула лошадь. - Идиоты, кончайте возню - погоня!
   Ребята затихли и взорами невинных младенцев уставились на грозную меня.
   -Что? Где погоня? - обеспокоился Леонир. Прости, солнышко, я была о тебе лучшего мнения: ты мне всегда казался серьезнее, внимательнее и степеннее остальных. Увы моей наивности!
   -Прямо впереди! - рявкнула я. Развеселая компания затихла окончательно и уставилась на дорогу.
   -Может, это просто путники?
   Сколько надежды, Мег.... А наивности ещё больше, чем у меня.
   Пока мы так легкомысленно болтали, всадники заметно оживились при виде нашего общества и подхлестнули лошадей. На весеннем солнышке совсем не приветственно блеснули лезвия мечей. Если мы ещё немного замешкаемся - то прощально.
   Я дернула поводьями и сдавила бока коня, подавая тем самым пример остальным, но остальные чудом прозрели раньше, чем я это сделала. Развернув коней, разудалая пятерка ринулась месить растаявшую дорогу.
   -Взбирайся ко мне, живо! - крикнула я Руану, зло посмотрев вслед Мегу, скакавшему во весь опор и забывшему мальчишку на дороге. Это был последний раз, когда мой конь везет ещё кого-то кроме своей хозяйки! Говорила же я, что возиться с ним не буду! А приходится...
   Руан ловко вскарабкался на спину лошади и устроился позади меня. Мы вдвоём синхронно оглянулись в сторону десятки всадников, прежде чем тронуться с места. Они стремительно приближались. Мы не успеем уйти...
   Я быстро соображала, на ходу умудряясь оглядываться и проверять расстояние до преследователей.
   Итак, силы у нас не равны: десять человек с артефактами и пять человек плюс дракон-колдунья плюс мальчишка-обортень. Перевоплощаться я не буду - плащ жалко. Впрочем, если сильно припечёт, придётся жертвовать самым дорогим. Дорога одна-единственная, до ближайшего ответвления - верста-две. И не факт, что там нас не поджидают ещё парочка таких вот отрядов. Леший!..
   Леший? Точно, я гений! Надо использовать табакерку!
   -Ребята! - крикнула я. - По моему знаку поворачиваем обратно!
   -Ты свихнулась, да?! - рявкнул Леонир, оборачиваясь на скаку.
   -Я тебе припомню! - весело крикнула я. Наверное, я сумасшедшая, раз получаю удовольствие от такой опасности.
   Я снова оглянулась, на этот раз со злодейской усмешкой на губах. Ещё посмотрим, кто кого!
   -Руан, держись крепче, - приказала я. - Сейчас будет твориться магия!.. ДАВАЙ!!!
   Я открыла табакерку и развернула коня. Надеюсь, артефакт сработает как надо.
   Позади раздался смешанный топот копыт, но я никого не видела из-за плотного, густого, как сметана, тумана...
   -ВПЕРЁД!!! - крикнула я и, пришпорив коня, рванула по дороге. Слева от меня всколыхнулся воздух и мелькнула серая тень. Здрасьте и прощайте, господин преследователь! Долгого Вам блуждания!
   Туман кончился неожиданно, и ослепительное весеннее солнце резануло по глазам. Но я даже не прищурилась, а лишь торжествующе рассмеялась и развернула лошадь боком. Спутники один за другим вылетали из белого облака. Наконец, последним выехал Мег.
   -Инцея, ты гений!
   А что я говорила?
   -Ты только сейчас это понял, Леонир? - хмыкнула я. - Ничего не хочешь добавить?
   Тот рассмеялся.
   -Ну, Инци! Злопамятная.... Ладно, беру свои слова насчёт твоей психической невменяемости обратно!
   Я довольно усмехнулась.
   -Что ж, едем?
   -Едем.
   Мы оглянулись на клубящийся туман и рассмеялись.

***

   Восточные горы ничем не отличались от других. Юго-восточные горы, где я частенько летала, были, по крайней мере, точно такими же на вид. Ну, ещё бы, это же была единая цепочка! Серая, непроходимая, с острыми пиками - но прекрасная!
   -Как здесь жутко, - поежился Петраш. - Словно горы смотрят на нас, а мы не знаем, где у них глаза...
   Я отвлеклась от ностальгических воспоминаний и уставилась на него. Ну да, после того, как ребята узнали о драконах, они, видимо, в любой момент ожидают нападения с воздуха.
   Все синхронно посмотрели вверх, на треугольные пики.
   -А эти, кажется, повыше будут, чем там, где мы обычно ходим, - задумчиво высказался Леонир. - Ты согласна, Инцея?
   -Угу, - кивнула я, приглядываясь к серым камням. Удивительно пустынно здесь, хотя каким-то чувством понимаешь, что что-то произойдет. Вот-вот, скоро. Что там эльф говорил? Драконы сами нас обнаружат, да? Здорово. Ну, и где они?
   -Слушай, Инцея...
   В кои веки меня стали нормально называть!
   -...а может, мы не туда приехали?
   -Мы двигались на восток, - напомнила я, - значит, туда.
   Мы замолкли. Я с любовью и всё возрастающей тоской глядела на величественную зубчатую стену. Прелесть! Почему бы мне не размять здесь крылья? Целый год в человеческом облике! Тем более, заодно проверю, пошли ли мне ценные указания оборотня насчёт перевоплощения впрок.
   -Кто вы? - внезапно и громко раздалось позади нас, и мы резко обернулись, держа за поводья обеспокоившихся лошадей.
   Перед нами стоял человек... точнее, ДРАКОН! Желто-карие с узкими вертикальными щелками-зрачками глаза впиваются в нас ледяным взором, странные серые волосы, несмотря на придерживающую их черную ленту, раздуваются во все стороны шальным весенним ветерком, лицо напряжено.
   -Ответьте! - снова громко произнёс он, и я поняла, что в противном случае это будет последнее его слово. Мой локоть ткнул в бок нашего всеобще признанного дипломата.
   -Кхе! Мы путники, - выпалил Леонир и сердито покосился на меня. Очень всеобъемлюще сказано!
   Я не отрывала глаз от дракона. Он был один, обутый в легкие, но прочные коричневые сапоги с изящными узорами (таких завитушечных завитушек, как у эльфов, не было), одетый в удобные темно-синие шаровары и серо-зеленую куртку с капюшоном на меху. Из голенища открыто сверкала рукоять кинжала... с большим камнем! Точно такой же кинжал был у лешего, только там в рукояти был гранат, а тут - изумительный зеленый нефрит.
   Дракон, прищурившись, оглядел всех (грозные на вид ребята заметно волновались - один Руан стоял, аки каменное изваяние, даже лицом был немного сероват) и внимательно уставился на меня. Точнее мне в глаза. К счастью, его лицо немного разгладилось.
   -Ты! - отрывисто сказал он и ткнул в меня пальцем. Я приподняла бровь. В меня тыкают пальцем? Надо же.
   -Что я? - спросила я холодно. - Да, я дракон.
   -Я уж понял, что не эльф, - произнес он и вдруг усмехнулся. Не слишком широко, но достаточно, чтобы понять, что он шутит.
   -Ну-ну, - пробормотала я.
   -Инцея, - прошипел мне в ухо рядом стоящий Леонир, - если нас убьют из-за твоей наглости, то это будет на твоей совести.... Если она, конечно, у тебя есть.
   -В том-то и дело, что нет! - весело отозвалась я, совершенно не понижая голоса, и убрала ногу прежде, чем Леонир на неё наступил. Дракон снисходительно и не без удовольствия взирал на нас.
   -Они не эльфы, - указал он на ребят, после того, как мы угомонились, - и, тем более, не драконы. Шесть... пять людей и...
   -Оборотень, - подсказала я. Дракон оторвался от пристального созерцания побелевшего от волнения Руана и снова переключился на меня.
   -Вот именно. Что вам здесь надо?
   -Гуляем, - съехидничала я. Леонир подавил горестный вздох.
   -Вы знали, куда шли, - нарочито медленно проговорил дракон, прищурившись. Ага, я ж говорила, что драконы чуют ложь в любой форме!
   -Ладно, мы пришли в Астер.
   -Хм, пропустить я могу только тебя. Но только после проверки.
   -У вас с эльфами что, бзик? Только свои и никаких чужаков, да?! - возмутилась я, не сдержавшись.
   -Да ладно, - заметно повеселевшим голосом проговорил Леонир, - не больно-то нам и хотелось....
   -Ещё и проверка какая-то!! - продолжала возмущаться я.
   Дракон слушал всё это с истинным спокойствием.
   -Это не бзик, а меры предосторожности, - промолвил он. - А проверка необходима для того, чтобы убедиться в твоей действительной принадлежности к драконам.
   Что?! Мне надо перевоплощаться?
   -Всё равно, кроме драконов никто не сможет проникнуть в Астер.
   Угу, но, тем не менее, их кто-то убивает.
   -Ну, мы тогда, наверное, пойдем...
   -Нет, Леонир, вы останетесь и пойдете в Астер со мной! - отрезала я, глядя дракону в глаза.
   -Это невозможно, - сказал серовласый.
   -Я ручаюсь за них, - отчетливо проговорила я. Дракон задумался.
   -Эх, - вздохнул он, - слово дракона, да? Что ж, я не могу не уступить.
   Я улыбнулась, а мои спутники замерли в шоке. Да!
   -Но слушайте все, - продолжил он. - Будет хоть один конфликт, и вам придется худо. Вся ответственность лежит на мне, а отвечает за людей и оборотня она...
   Он кивнул на меня.
   -...Было бы у нас в государстве поспокойнее, то я бы, может быть, пропустил вас всех без особых проблем. Сейчас я просто обязан быть настороже со всеми. Надеюсь, ничего плохого вы с собой не несете.
   -Мы пришли с миром, - подтвердила я.
   Дракон снова вздохнул.
   -Что ж, тогда перевоплощайся!
   Я переглянулась с Руаном. Тот еле кивнул в ответ на мой вопросительный взгляд, бедняга.
   Я деловито сняла на всякий случай плащ, который давно уж пора поменять на мою любимую драную куртку с карманами (только боюсь, плащ в сумку не влезет), и обхватила себя руками. Надеюсь, я не забыла, как это делается...
   Нет, не забыла. По венам вновь пробежался огонь, вызывая экстаз от ощущения забытого и вновь приобретенного. Стал разгораться жар. Я стиснула зубы. Вспыхнул огонь. Но я не растворилась в нём, а стала удерживать сознание - по совету Руана. Через некоторое время превращение закончилось.
   Я огляделась. Горы ниже не стали, а вот мои спутники как раз наоборот - уменьшились, с испугом и восхищением глядя вверх, на меня, и придерживая обеспокоенных лошадей. Я фыркнула, и пара облачков дымка вперемешку с паром вырвалась наружу. Лепота...
   -Хм..., - задумчиво протянул дракон в человеческом обличье и обошел меня, разглядывая. Потом резко остановился и вспыхнул. Да-а.... Такое перевоплощение мне не чета: эффектное бледное пламя с ревом взметнулось вверх, расширилось и спало, словно ему кто-то перекрыл воздух. И вот, пожалуйста, перед нами возвышается металлически-серый дракон с редкими вкраплениями коричневых чешуек.
   Он встряхнулся, шелестя длинным зубчатым гребнем на затылке (который у меня сразу стал ассоциироваться с волосами), и воззрился на меня желтыми глазами.
   -Ты кр-рас-с-сивая, - сказал он. Я рыкнула:
   -Нах-хал!
   Дракон рассмеялся, выпуская в воздух маленькие сгустки огня и пугая лошадей.
   -Бер-р-ри половину, остальных-х понес-с-су я-х!
   -А лошади? - жалобно произнёс Мег. Дракон уставился на него, как на полоумного.
   -Предлагаеш-ш-шь ещё и животин нес-с-сти?! Чего-с не х-хватало, так только-с этого!
   -Мы без лошадей никуда! - решительно воскликнул Алекс. Я хмыкнула и вкрадчиво поинтересовалась:
   -Значит, вы не хотите оказаться в Астере?
   -Хотим, но лошади...
   Мег запнулся - два дракона с самым хищным выражением на мордах глядели на них.
   -Ладно, - махнул решительно Леонир, - оставляем лошадей здесь! Мег, Алекс - снимайте тюки!
   -Но...
   -Вы слышали?!
   Алекс и Мег стали, ворчливо бубня себе что-то под нос ("Сами ещё пожалеете..."), отвязывать с седел мешки, но, отпуская лошадей на вольное существование, они чуть ли не рыдали.
   -Берите-с вещ-щи и с-садитес-с-сь, - прошипел дракон, приседая. Я последовала его примеру. Кто успел - сел на меня (среди них был и Руан), остальные взобрались на другого дракона. Похоже, последние радости от этого не испытывали и завидовали тем, кто сел на меня. Видимо, незнакомый дракон казался им гораздо страшнее и опаснее, чем я. Может быть, они и правы.
   Мы с серым выпрямились, расправили крылья и дружно поднялись в воздух. Наши седоки заорали от ужаса и восторга (кто как).
   -И-инце-е-ея-я!!! - взвыл Алекс. - Попробуй только уронить меня-я-я!!!
   Отличная идея!
   Я в шутку накренилась и сделала плавный вираж в сторону. Ребята заорали. Теперь уж мои стали отчаянно завидовать тем, кто сидит на спокойном металлического цвета драконе. Хе-хе...
   Мы перемахнули через мелкие начальные пики и влетели в широкое (как раз для дракона), но высоченное и темное ущелье. Через некоторое время я стала различать тихие шелестящие звуки.
   -Эй, там-с, впереди! - рыкнула я.
   -Ш-ш-што? - отозвался дракон.
   -Я с-с-слышу с-с-странные з-с-вуки!
   -Это эх-хо от наш-ш-ших-х крыльев-ф.
   Ха! Эхо я уж давно слышу.
   -Нет-с!
   -Это река теч-шёт.
   Я прислушалась. Под нами, где-то далеко внизу, и вправду текла вода, но звуки были всё равно несколько другими.
   -Нет-с!
   -Тогда это-с ос-стальные.
   Что это за "остальные"?!
   -Инцея! Там какие-то тени за нами движутся! - крикнул Алекс. Я позволила воздуху держать меня на лету и оглянулась. За нами и вправду двигались... драконы. Фу-х, а то у меня сердце было не на месте!
   Ущелье было длинным, чёрным и холодным. Все звуки гулко распространялись по всей длине, причудливо искажаясь и превращаясь в нечто иное, заставляющее искать в себе храбрость и спокойствие. Судя по всему, это была единственная дорога в Астер. Правильно говорил серый, что никто, кроме самого дракона, разумеется, не сможет проникнуть в драконье царство. Во-первых, речка занимала всё дно ущелья, во-вторых, этот путь был очень длинным, человек не одолел бы его за какие-то часы, в-третьих, кто рискнёт войти в столь жуткое место? Даже у меня мурашки по коже бегают!
   К концу пути вокруг заметно посветлело, а впереди замаячило светлое пятно. Мы приударили крыльями и буквально выскочили из своеобразного тоннеля, где потолком служили недосягаемые пики, окутанные облаками (но это было так высоко, что мы не видели, где кончаются горы, а вокруг лежал лишь сумрак). Вылетели мы, ...и я ахнула. Мои спутники тоже воскликнули от изумления.
   Астер был ве-ли-ко-ле-пен!!! Долина, по форме напоминающая круг, и наступающие на неё горы - и всё это освещено ярким золотистым солнцем.... А ещё драконы, драконы и драконы! Белые, красные, синие, коричневые, золотые и серебряные....
   -Милос-с-сти пр-р-рос-с-сим в Ас-стер-р! - рыкнул сопровождавший нас дракон. Я чуть не прослезилась. Это же моя родина! Моя страна! Мои сородичи! ДРАКОНЫ!!! Ура!
   Я не удержалась и протяжно завыла трубным рёвом. Это был гимн радости. Вот он, мой дом! Пролетавшие мимо драконы откликнулись ответным ревом. Это было прекрасно!
   Посреди долины возвышалась огромная, просто колоссальная восьмигранная башня из черного камня с серым глянцевым отливом, которую вытекающая из ущелья река огибала с правой стороны, теряясь где-то в горах. На остром конусообразном куполе величественно развевалось полотно с желтым кругом посередине и четырьмя линиями, перечеркивающими крест-накрест белое полотно. На каждой грани башни чернело по огромному... входу? Под ним, разрезая сразу две грани, чернел ещё один вход. Дракон направился туда, и я поступила так же.
   Влетев в чёрный провал, мы приземлились в огромном прохладном холле. В освещенном лучами солнца проеме мелькнули огромные крылатые тела и исчезли где-то за башней.
   -С-слезайте! - приказал дракон. Путники, дрожа всем телом после полета, осторожно сползли по бокам.
   -Да что бы я хоть раз..., - выбивая зубами чечетку, проговорил Алекс и уперся руками в дрожащие колени. - Меня тошнит!
   -Какие-с мы неж-шные-с! - умилилась я. - А к-хто тебя пустит еще раз?
   Алекс хотел что-то ответить, но опасно позеленел и промолчал. Дракон тем временем накрылся крыльями и снова вспыхнул бледным огнём. Перевоплощение у него проходило как нечто обыденное, он не придавал ему никакого особого значения. Отряхнув камзол, сероволосый парень глянул на меня потемневшими глазами.
   -А ты что медлишь? - спросил он, приподняв бровь. - Перевоплощайся, и я пойду представлять вас нашему досточтимому великому королю!
   И тут громкие титулы.... Надеюсь, они обоснованы.
   Я прижала крылья по бокам (налюбовавшись на эффектное перевоплощение нашего сопровождающего, Леонир оттащил стоявшего рядом со мной Алекса в сторону) и сосредоточилась, глядя в одну точку. Так, сейчас главное, чтобы мои труды не пошли насмарку, и я не оказалась голышом перед семью мужчинами. Вот тогда стыдоба-то будет!
   Вспыхнуло пламя, но вместо огня перевоплощения в дракона в сосудах потек холод перевоплощения в ведьму. Пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста, пусть всё пройдет нормально!
   Холод закончился. Я робко открыла один глаз, уже готовясь узреть вытянутые лица с выпученными глазами (руки сразу же потянулись прикрывать самое дорогое), но вместо этого я наткнулась взглядом на довольного оборотня. Он одобрительно поднял вверх большой палец.
   Ура! Ура! У меня получилось! Я оглядела себя. Итак, рубашка с вьюнком на месте, и штаны тоже, и сапоги. Да!!
   -Пойдёмте, - дракон поманил нас за собой, поглядывая на мою счастливую и довольную физиономию с великим подозрением. Мы послушно побрели за ним.

***

   Внутри башня была также величественна, как и снаружи. Мощные своды, огромные потолки, сверкающие в черном камне серебристые прожилки, похожие на сверкающий снег... и ни одной завитушки! Определенно в Астере мне нравится!
   Наш проводник, проведя нас вниз на несколько пролетов, вдруг остановился и резко развернулся к нам лицом, что я чуть не уткнулась носом ему в грудь.
   -Итак, сейчас вы войдёте в главный зал, где заседает наш великий король, его величество Rinnen Ruhig Feuer. Надеюсь, вы осведомлены насчет общепринятых правил этикета, но всё же я вас проинформирую. Прежде всего, вы не должны говорить, если вас не спросят. При общении с королём вы должны быть предельно почтительны и вежливы. После милости с его стороны вы должны сделать глубокий поклон, выражающий вашу радость...
   Я оглянулась на парней. Все как один стояли и тупо глядели на самозабвенно вещающего дракона. Бедняги, они, наверное, ещё не оправились после полёта.
   -...Всё ясно? - грозно вопросил дракон, закончив проповедь. Мы кивнули.
   -Что ж, тогда идёмте в зал!
   Мы поправили наши тяжелые сумки и, немного волнуясь, шагнули в маленький, но широченный коридор и вышли в колоссальных размеров зал.
   Я была поражена. Такого величия не найдешь даже у самих эльфов! Зала была полукруглая, около входа растянулась невероятных размеров стена с двумя (справа и слева от коридорчика, из которого мы вышли) монументальными картинами от пола до потолка, вырезанными прямо по камню. Под куполообразным потолком были вделаны шестнадцать витражных окон с желто-красно-голубой несложной мозаикой, в которые светило солнце, пуская косые лучи на гладкий и зеркальный из черного камня пол. Потолок терялся где-то в недостижимых высотах - так, что орнамент перекрещивающихся сводов и линий было трудно различить даже мне. Это ж какой высоты должна быть сама башня, раз тут такие комнаты!
   -Мой король! - склонил голову дракон, как только вошёл в залу. - Я привел гостей!
   Я отвлеклась от рассматривания потолка и вернула задранную голову в нормальное положение, уставившись вперед, в неясные глубины - туда, куда обратился проводник.
   -Подойдите! - эхом разнесся мягкий и вместе с тем непреклонный баритон, от которого по рукам побежали холодные мурашки. Мы дружно двинулись по гладкому полу. Через некоторое время я стала различать очертания высокого кресла и какие-то тени. Ещё немного времени спустя я поняла, что тени - это драконы в человеческом обличье. Леший, да тут, оказывается, ещё куча народу!
   Мы робко подошли к трону и встали пред очами короля. Я, все время глядевшая вперёд, пытаясь различить того, кто сидел в кресле с высокой спинкой, внезапно почувствовала острое желание провалиться сквозь пол и уставилась себе под ноги. Но недаром пол был зеркальный - оттуда на меня снисходительно ласково глядел очаровательнейший чел... дракон. Черные с непонятной, но изумительной синевой волосы красиво спадали на широкие плечи и были придавлены тонкой золотой короной с драгоценными камнями. Бархатный фиолетовый камзол выгодно подчеркивал необычный отлив волос, а такого же цвета длинные шаровары были заправлены в невысокие черные сапоги со шнуровкой. По бокам кресла свешивалась темно-синяя мантия, подбитая светло-коричневым мехом. Но какого лешего стоило всё это убранство, когда у него были такие потрясающие глаза! Темные-претемные, заглядывающие в душу, но закрытые для других. И сейчас они глядели прямо на меня из зеркального пола.
   Я неожиданно для себя почувствовала, как начинают гореть мои уши. Наверное, лицом я стала похожа на спелую землянику. Но нет, не позволю себе стыдливо глядеть себе под ноги - вперёд и только вперёд! Нагло и уверенно.
   Я подняла голову и с вызовом уставилась на короля. Потом поняла, что я единственная не склонилась в почтительном поклоне и что наш проводник умудряется снизу яростно коситься в мою сторону. Под всеобщими взглядами я отвесила безмолвствовавшей толпе глубокий поклон.
   Наверное, это невероятно, но, кажется, я покраснела ещё больше. Вурдалаки вам в пятки! Всем!!!
   -Добро пожаловать, мирные путники, да пребудет с вами сила ветра!
   У-у-у.... Какой у него голос!
   Так, возьми себя в руки, Инцея, хватит скулить! Забыла, что ты дракон?!
   Но он тоже.... Аум-м-м...
   Наш проводник стал толкать какую-то речь, в которой объяснял наше появление и прочее, прочее, прочее. Я воспользовалась тем, что король нарочито внимательно слушает его, и уставилась вбок.
   Так вас растак, я что влюбилась, как сопливая девчонка? Снова?! Ну, уж нет! Мне хватило и Анакро Цени! На всю свою сознательную жизнь. Тем более, он наверняка женат. Точно, такие красавцы (тем более, короли) холостыми долго не ходят!
   Я встрепенулась и машинально стала выискивать глазами королеву. По идее, рядом с королем должен стоять ещё один трон, но, может, здесь всё по-другому?
   -Инцея, - на уровне ультразвука прошипел Леонир мне в ухо и ощутимо ткнул локтем. - Представься!
   Я очнулась и оглядела обращенные ко мне лица. Король выражал всем своим видом величайшее внимание. Поборов желание состроить ему какую-нибудь рожу (а то слишком пристально смотрит), я тихонько прочистила горло (по зале прокатилось эхо) и чётко произнесла:
   -Incen Calrelectr-Althaina Al Oyrandesmonis, дракон.
   И склонилась в поклоне.
   -Добро пожаловать в родные горы, дракон! - торжественно произнёс король. - Возрадуйтесь, ибо потерянная дочь вернулась в своё гнездо!
   Папаша...
   -Насколько мы все поняли, ты никогда прежде не была в Астере? - вопросил он.
   Так, ясно. От меня ждут подробного ответа.
   -Верно, ваше величество, - произнесла я, - я никогда прежде здесь не была. Я воспитывалась человеком, и лишь недавно смогла, наконец, посетить Астер.
   -Великий Эол, наш прародитель! - встал с трона Фоэр и воздел руки к потолку. - Ветры благоволят к нам!
   Остальные драконы совершили тот же ритуал.
   Простите, конечно, меня, деревенщину тёмную, но я что-то не понимаю причины столь бурных эмоций...
   Король, взглянув на моё (и не только моё - парни тоже откровенно недоумевали) вытянутое лицо, пояснил:
   -Драконы, к сожалению, не рождаются так часто, как, например, люди. Так что пополнение - всегда великая радость!
   А.... Ага.
   -Что ж, путники, это великая честь для нас - принимать представителей разных народов, - стал закруглять наш визит король. - Но вы, должно быть, устали после пути...
   Так что идите с миром и да дует вам сильный ветер в спины!
   -...так что не смею вас больше задерживать. Идите. Пусть покровительствует вам великий Эол!
   Мы взаимно раскланялись, развернулись и пошли.
   Выйдя из тронного зала, Алекс дал волю эмоциям и потрясенно излил душу своим ближним самыми заковыристыми словечками. Остальные не так быстро отошли от ступора и поэтому не смогли его поддержать.
   Проводник, однако, выглядел довольным.
   -Пойдемте, я отведу вас в гостевые покои, - весело проговорил он и поманил за собой. Мы безмолвно повиновались.
   -Меня, кстати, зовут Фурт Сильберн. Я страж границы, но неплохо разбираюсь в устройстве башни - мой дядя был здесь церемониймейстером.
   -Скажи мне, Фурт, - обратилась я к нему, - кто такой Эол?
   -Эол? Великий Эол? - недоверчиво покосился на меня он, словно я изволю шутить. Но потом он, видимо, припомнил, что я росла не в рамках драконьего воспитания, и объяснил:
   -Великий Эол - это общий прародитель драконов. Он, по легендам, стал первым драконом в этом мире. Ему подвластны все ветра и от него идёт древнейший род Истинных драконов.
   -Род Истинных драконов? - заинтересовался Петраш. - Это кто?
   Фурт гордо хмыкнул.
   -Если хотите, я вас познакомлю.
   -Хотим!
   Кажется, мальчики в восторге от Астера.
   -Тогда давайте поднимемся на главную летную площадку!
   И мы стали подниматься по широким (буквально плиты какие-то) ступеням вверх.
   Взойдя на последний пролет, мы почувствовали толчки сильнейшего ветра. И это было неудивительно - восьмигранная башня на этом этаже имела со всех сторон широкие выходы. Поэтому ветер мог беспрепятственно гулять по площадке, с завыванием взлетая к вытянутому куполу и падая вниз. Мои кудри взметнулись дыбом в потоке холодного воздуха, загораживая видимость, и спали, открыв взору компанию разговаривающих и изредка хихикающих драконов в человеческих обликах.
   Прежде чем я успела хоть кого-то рассмотреть, на меня со счастливым визгом "Инцея!!" кинулось нечто и повисло на шее, продолжая самозабвенно что-то визжать. Машинально приобняв объект, я смогла, наконец, разглядеть золотистые волосы с выраженной рыжиной, затянутые в хвост на затылке.
   -Асетт?! - изумилась я.
   -Инцея, ты наконец-то прилетела!! - Асетт отпрянула от меня и радостно улыбнулась. - Я так рада!
   -Э-э.... Я тоже, - выдавила я, справившись с неожиданностью.
   -А это кто? - она с любопытством посмотрела в сторону Алекса, Геондриса, Петраша, Леонира и Мега с Руаном.
   Я представила их.
   -Ой, оборотень, правда?! Как здорово! - отреагировала она с энтузиазмом, вогнав паренька в жуткое смущение.
   -Асетт, - вклинился в наш разговор Фурт, - я вообще-то привёл гостей познакомить с нашими Истинными!
   Асетт надула губки и пожала плечами.
   -Да пожалуйста!
   Мы с ней переглянулись, и она весело рассмеялась.
   -Ребята, к нам опять паломники!
   -Опять?! А что, был кто-то ещё? - приподняла брови я. Она хитро подмигнула.
   -Конечно. Только я тебе потом расскажу.
   Мы подошли к остальным драконам, которые с момента нашего прибытия заинтересованно глядели в нашу сторону. Среди них я узрела и Турда, и Вольгрена, и подобного статуе Орландо. Змееподобный Горр остутствовал.
   -Прошу драконов, не относящихся к Истинным, скромненько отойти в сторонку, - весело скомандовал Фурт. - Итак, вот они, потомки великого Эола!
   Мы воззрились в указанную сторону. На нас ответно уставились восемь драконов в накинутых на плечи плащах.
   -Борей, Касий, Апемеотес, Эвр, Нот, Липс, Скирон, Зефир...
   Несмотря на разный возраст, они были очень похожи друг на друга. У всех, кстати, был удивительный цвет волос! Его трудно было назвать сизым, коричневым или как-нибудь ещё - скорее, пёстрым, так как волосы не имели определенного цвета, а собрали воедино всё: и каштановый, и чёрный, и рыжий, и белый.
   Борей был могучим старцем с кустистыми бровями и благородными сединами на висках. На поясе, за который он ухватился двумя большими пальцами рук, у него висел рог из белой кости с золотом - в форме завернутой раковины. Широкий плащ эффектно трепыхался в потоках воздуха, на ногах были остроносые туфли с лентами, переплетающими ноги до колен прямо по серо-синим брюкам.
   Рядом стоял Касий, как две капли похожий на Борея, только имевший не такой грозный вид. У него были длинные гладкие волосы, на конце заплетенные в косицу, и не менее длинная борода (у Борея все это было раза в два короче и не в пример растрепаннее - казалось, что для Касия понятие "шаловливый ветерок" не существовало). На поясе у него висел кожаный мешочек, а в руках он вертел два белых, похожих на мрамор шарика.
   Апемеотес был мужчиной средних лет - безбородый и со встопорщенными короткими, но густыми волосами. Он любовно перебирал пальцами браслет на левой руке. Приглядевшись, я поняла, что он сделан их вишневых косточек, семян арбуза, яблок и прочих фруктов. Весьма... необычно.
   Эвр также был старцем, как Касий и Борей. Почему-то он мне напоминал какого-нибудь мага. Может быть, из-за светлых серых глаз, в которых - я готова поклясться своим хвостом! - пробегали серебряные искры.
   Нот внешне являлся ровесником Апемеотеса, ну, может быть, чуть-чуть помоложе. У него были струящиеся волосы до плеч, на губах играла загадочная, но добрая улыбка. На руки были надеты перчатки до локтей с длинной (при опущенном состоянии рук - до кистей) бахромой из прозрачного бело-голубого бисера. При каждом движении бисер как-то успокаивающе шуршал.
   Липс был беззастенчивым юнцом с тремя небольшими косичками, кончики которых высовывались из-за шеи и плеч. Сапоги по верху были украшены широкой полосой мелкого белого, с перламутровым отливом, жемчуга. Широко распахнутые задорные глаза с любопытством рассматривали нас.
   Скирон был немолод и имел сердитое выражение лица. Сам он по виду немного смахивал на шизика: насупленные кустистые брови, стоящие дыбом волосы и всклокоченная борода. Он поглядывал в нашу сторону с таким видом, словно он только что рассказывал какую-то умопомрачительную шутку, а мы его прервали на самом интересном месте.
   А вот Зефир почему-то напоминал мне эльфа. Он был высок и строен. Гладкие и блестящие волосы, забранные на затылке в хвост, свешивались до талии. Тонкие брови изящно выгибались над внимательными и спокойными малиновыми глазами. Подкладка колышущегося на ветру плаща была вышита красивыми крупными цветами. Единственным отличием от эльфа было отсутствие острых ушей.
   После того, как Фурт перечислил нам Истинных по именам, мы ответно представились и им.
   -Добрый день, путники! - произнес мягким бархатистым голосом Зефир, и мы чуть не схватились за сердце от неожиданности - у него был длинный и разветвленный язык, как у змеи.
   -Вы, наверное, очень устали с дороги, - добавил Нот, - так что мы больше не смеем задерживать вас. Нам всё равно надо лететь.
   Все пытаются от нас избавиться поскорее!
   Распрощавшись с присутствующими, Истинные драконы разошлись каждый к одному из выходов.
   -Ну, что, летим? - весело спросил Липс сквозь рев ветра.
   -Летим, - отозвались остальные.
   -Эй-эй-эй! - бросился вперёд Фурт. - Не все сразу, пожалуйста! Дайте насладиться зрелищем!
   -Может быть, тебе автографы оставить? - усмехнулся Скирон. Фурт просверлил того взглядом и процедил:
   -Я тебе это припомню!
   И расхохотался.
   Нет, здесь мне определённо нравится больше, чем в Великом Лесу!
   -Я первый! - заявил Липс, и наш проводник, явно задавшись целью поразить нас всем и вся, потащил нас наблюдать полёт.
   Липс встал на самый-самый краешек, безбоязненно глянул вниз, весело покосился на нас и прыгнул. Мы вытянули шеи.
   Метаморфоза произошла так слаженно и красиво, что у всех наблюдателей (в том числе и меня) просто захватило дух! Схватившись за края плаща, Липс расставил руки так, что поверхность вздыбилась бугром, потом он плотно прижал руки по бокам, кувыркнулся, ...и внизу расправляет крылья уже самый настоящий светло-голубой дракон.
   -Теперь я, - спокойно и с иронической усмешкой сказал Нот, прежде чем безбоязненно прыгнуть в воздух. Перекувыркнувшись вокруг своей оси с плотно прижатыми к груди руками, он вдруг резко распростер их, вспыхнул множеством крохотных радужных огоньков, больше похожих на пыль и выплыл из этого сверкающего облака красивым белым драконом.
   -Это же вода! - изумленно воскликнул Петраш, выставив руку навстречу рассеивающемуся в воздухе облаку. Фурт снисходительно хмыкнул и повел нас дальше.
   Скирон, насупившись, посмотрел на нас и шагнул в пустоту. Вокруг него воронкой закружился воздух, завертев и его самого. Через некоторое время воронка исчезла, и оттуда невозмутимо полетел синий с серебристыми когтями дракон.
   Апемеотес исчез в завихрениях густого зеленого дымка и вылетел красавцем-драконом с изумрудно-зеленой чешуей.
   Эвр кинулся вперед и исчез в ослепительной холодной вспышке. Сияние исчезло, представив нашим взорам мощного черного дракона с серыми перепончатыми крыльями, по которым всё ещё пробегали маленькие ниточки разряда.
   -Сейчас будет моё любимое превращение, - прошептал мне на ухо Фурт, кивнув в сторону Зефира, со спокойным выражением лица глядящего на уже перевоплотившихся драконов, кружащих в небе. Немного понаблюдав, он обернулся к нам, достал из складок плаща цветок мака (где он его нашёл ранней весной?!), безмолвно вручил мне, после чего неспешно ухватился за края плаща и нырнул вперед. Пролетев немного в воздухе, он внезапно воспламенился и стал похож на падающую звезду. Огонь неожиданно стал хлопьями отлетать от своего хозяина, долетая до нас... нежными лепестками!
   Я чуть не выпала из башни, наблюдая за Зефиром, ставшим чудесным, просто невероятной окраски драконом - хрустально-радужным. Такой окраски я себе даже представить не могла!
   Борей и Касий решили не растягивать удовольствие публике и прыгнули одновременно. Но это стоило того - зрелище получилось захватывающим! Заревел свирепый ветер, поднимая к небу мелкие горошинки белесого града. А через некоторое время из этой бури выпорхнули, махая мощными крыльями, два дракона: бежево-голубой и розовато-золотистый.
   -Вот они, Истинные драконы, - мечтательно произнес наш проводник, с улыбкой глядя вслед улетающим в горы соотечественникам. - Гордость нашей нации...
   Ребята перестали восторженно шушукаться (как малышня какая-то, честное слово!) и уставились в небо. А я блаженно прислонилась к черной арке, стоя на самом краю пропасти, где гулял дикий ветер вершин и солнце было каким-то особенно ярким. В руках я теребила нежный сизо-зеленый ворсистый стебелек мака, увенчанный нежным четырехлепестковым бутоном ярко-красного цвета. Скажите, ну разве это не счастье?

***

   Расположившись в выделенной мне несусветных размеров комнате, я тут же пошла на поиски Асетт - она хотела мне что-то рассказать. Честно говоря, я потом пожалела, что не стала дожидаться её в своей комнате, ибо Башня Ветров была настолько огромна и имела столько комнат и зал, что я поочередно попала сначала в чей-то кабинет, потом в пустую комнату с длиннющим столом, а затем в библиотеку.
   Асетт нашлась в комнате Мега в окружении хохочущих ребят. Она с широченной улыбкой на симпатичном личике рассказывала какую-то умопомрачительную историю, от которой даже более снисходительный ко всему Леонир катался по полу от смеха. Завидев меня в дверях со зверским выражением на лице и многозначительно свернутыми на груди руками, она вскочила.
   -Итак, мальчики, мне пора! - бодренько заявила она и потрусила ко мне.
   -Эй! А что с ними стало? - вопросил ей вдогонку Мег, когда смог отдышаться от хохота. Асетт обернулась через плечо и обворожительно улыбнулась.
   -Ну.... В общем, когда мы их обнаружили, они были жутко голодные и продрогшие. Они на нас даже обиделись - думали, что мы всё это специально подстроили.
   Это был полный аншлаг бродячего цирка. Ребята взвыли и повалились всем скопом на мегову постель, благо, её размеры позволяли. Под их дружный хохот мы вышли в коридор.
   -Инцея, не обижайся! - тут же сказала она. - Я хотела зайти к тебе, но твои милые спутники не дали мне прохода. Пришлось ублажать их слух всяческими рассказами и байками...
   -А твой последний шедевр, принятый более чем на "ура", о чём повествует? - поинтересовалась я, перестав строить из себя оскорбленную особу. Я ж не эльф, в конце концов!
   -Этот шедевр я хотела сначала тебе рассказать, но раз уж так получилось..., - с хитрой улыбкой развела руками Асетт. - Эльфийская делегация, когда впервые к нам прибыла, была, само собой разумеется, потрясена до глубины души величием Астера, мудростью короля и всем прочим.... Наверное, так потрясена, что по сторонам не глядела и заблудилась в одной из пещер. Бедняжки не растерялись и решили, что долго в гордом одиночестве они не пробудут.... Наивняк, слово дракона! Неужели они все такие? Ну, так вот. Сели, значит, всей толпой и сидят. Ждут. Час, другой сидят, а помощи нет! Обеспокоились эльфы. А мы.... Мы что? Мы ничего: ну, хотят ушастики немного послоняться по Астеру - пожалуйста! Настал вечер. Тут уж мы не на шутку встревожились: конечно, Астер - место для них новое, но нельзя же так! Отправили, значит, пару драконов на разведку. А эльфы, сама знаешь, безмерно гордостью страдают - даже в такой ситуации на помощь звать не стали! Если бы один из драконов не услышал эльфийское пение в заброшенной пещере, то сидеть бы им там по сии дни!
   -А что, они действительно решили, что вы специально всё это сделали? - прищурилась весело я. Асетт расхохоталась.
   -Инцея, это не описать словами, какой у них был обиженный и высокомерный вид! Но, к счастью, у этих эльфов хватило ума рассказать следующим посланцам, что соваться везде и повсюду, куда ноги приведут, не следует.
   Она резко остановилась и повернулась ко мне.
   -Слушай, у меня есть отличная идея!
   -Какая? - осторожно полюбопытствовала я. Асетт таинственно улыбнулась.
   -Тебе понравилось здесь?
   Я уставилась на неё с недоверием. Неужели по мне не видно?
   -Конечно!
   -Ну, тогда я тебе устрою экскурсию по Астеру. Здесь есть множество интереснейших местечек! Заодно я покажу тебе приснопамятную пещеру, из которой несчастные эльфики так долго не могли выбраться, - посмеешься...
   И она, поманив меня за собой, побежала по коридору.
   Миновав несколько этажей, мы оказались на летной площадке. Без лишних слов Асетт перевоплотилась в синего дракона и стрелой вылетела наружу. Я откинула назад налетевшие на лицо кудри и побежала вперёд. Моя трансформация произошла в воздухе.
   -Здор-рово! - похвалила Асетт, выписывая круги над Астером. Я фыркнула, выпустив два огненных облачка.
   Сама знаю, что это здорово. Нет, это просто потрясающе! Даже невероятно!! Просто изумительно снова быть той, кем ты родилась, снова ощущать упругий воздух под крыльями ...и впервые быть такой не одной....
   -...а это наша речка! - показала рукой Асетт, перепрыгнув на другой камень. - Она начинается где-то в глубине гор, течет по Вратам, изгибается к югу и снова теряется в горах. Она всегда холодная, поэтому в разгар лета драконов, а особенно драконят, из неё просто не выгонишь!
   Над нами со свистом пролетела драконья чета в сопровождении трех маленьких разноцветных дракончиков. Один из них, засмотревшись на меня, перестал контролировать свою скорость и ударился о хвост большого дракона. Дракон сердито рыкнул, и дракончик виновато пискнул в ответ.
   -Забавно! - хмыкнула я, глядя им вслед.
   -Малышня! - прокомментировала Асетт. - Совсем за направлением не следят! Пошли к ивам?
   Мы пробрались по большим валунам к зарослям безлистых ив и устроились на большом плоском камне с явственными следами когтей на поверхности. Мимо нас текла безмолвная речка - глубокая, загадочная, холодная...
   -Слушай, Инцея! - не выдержала Асетт после пяти минут пристального изучения моей скромной особы. - Я тебе уже весь Астер вдоль и поперек показала, про эльфов рассказала, а ты даже не удосужилась...
   -Спасибо! - перебила я.
   -Да я не про это! - повысила голос она. - А ты даже не удосужилась поинтересоваться насчёт Эманцифаэля!
   -Кого?! Ах, Эмана.... А что, должна была?
   Ну вот, даже в бочке мёда должна быть ложка дегтя - обязательно нужно испортить мне хороший отдых!
   Асетт гневно вздулась.
   -Ты думаешь, откуда я его знаю?! Да он ВЕСЬ АСТЕР о тебе расспрашивал, эгоистка!
   Моё счастье, что меня в тот момент здесь не было...
   -Вот это я понимаю - мужчина! Сразу видно, что любит!
   -Ой, да не трави ты мне душу! - не вытерпела я и нервно закинула меленький камешек в воду. Асетт с удивлением на меня покосилась.
   -Он что, тебе не нравится?
   Я деланно рассмеялась.
   -Конечно же, нет.
   -Да-а.... Жалко эльфа. Он мне среди всей его братии единственным нормальным показался.
   Она замолкла. Я решила перевести разговор в другую степь:
   -А как продвигаются поиски убийц? Нашли какую-нибудь зацепку?
   Асетт помрачнела.
   -В том-то и дело, что нет! Наши переговорили с Правителями эльфов...
   -Что-что, прости? - поразилась я. - "С Правителями"?!
   -Ну да, их там двое: один управляет северной частью леса, а другой - южной. Так вот, мы переговорили с Правителями, и те выделили нам несколько отрядов. Одни эльфы теперь денно и нощно бдят в Астере, другие высылаются небольшими группками в разные уголки человечьей страны Бильбергии - что-то там определенно нечисто, что нехорошее затевается...
   В моей памяти почему-то вдруг всплыл дождливый летний вечер...
   Русоволосый эльф сидит на стуле, освещенный трепещущим пламенем в очаге.
   "Просто сейчас в людском царстве что-то назревает", - произносят его губы, а тонкие черные брови многозначительно приподнимаются над сверкающими серыми глазами, - "я пока не понимаю что именно, но явно что-то нехорошее.... Не даром же Охотники так упорно тебя вылавливали всё это время!"...
   Я сморгнула и проследила за сухой травинкой, плывущей в медленном течении тёмной реки.
   Да. Что-то назревает. Что-то подозрительное. Меня преследует сбрендивший колдун (чтоб ему икалось!), драконов убивают в собственном ареале, ограниченном со всех сторон горами, куда дорога - лишь мрачное ущелье.... Всё это определенно подозрительно!
   -Жертв больше не было? - спросила я. Асетт грустно вздохнула.
   -Когда мы тогда вернулись из Великолесья, нас ждало неприятное известие: за одну ночь убили ещё трёх драконов. Сейчас, к счастью, жертв нет. Видимо, таинственные убийцы побоялись разворачивать свою мерзкую деятельность при такой обстановке всеобщего внимания и настороженности...
   Последние слова она говорила уже сквозь зубы, с трудом сдерживая гнев.
   -Или они просто замышляют что-то похлеще, - мрачно добавила я.
   -Отдыхаете? - неожиданно раздался позади нас мягкий баритон. Я выпрямилась, как палка, боясь оглянуться назад.
   -Ваше величество! - вскочила с насиженного камня Асетт и склонила голову в почтительном поклоне. Наверное, мне надо сделать то же самое, но я не могу...
   -Не стоит, Асетте, - снова произнес король. - Лучше слетай к Башне Ветров и передай моему секретарю этот свиток...
   -Но...
   -...а я пока поговорю наедине с Инцеей.
   -Euer Wort ist Gesetz! - промолвила Асетт.
   Я, наконец, смогла перебороть себя и оглянуться. Вид Асетт выражал полное недовольство подобным "важным поручением", а король задумчиво глядел на меня сверху-вниз. Я быстро отвернулась и к вящему своему ужасу поняла, что начинаю заливаться краской.
   Позади взревело пламя, хлопнули крылья, и резкий ветер взъерошил волосы на затылке. Асетт улетела к Башне. Оставив нас с королем наедине, нечисть его за ногу!
   -Ты не против того, что я называю тебя Инцеей? - поинтересовался король, присаживаясь на освобожденное место.
   -Нет, что Вы..., - пробормотала я невнятно и уставилась вправо, чтобы он не видел моих полыхающих румянцем щёк.
   -Надеюсь, тебе понравилось в Астере.
   -Конечно! - согласилась я, радуясь, что на сей раз голос прозвучал твёрже.
   -Я рад. Я хотел поговорить с тобой, Инцея, о твоих планах на будущее.
   Я чуть не упала в обморок, но потом взяла себя в лапы. Так, стоп, Инцея - никто не собирается предлагать тебе руку и сердце! Раскатала губу!
   -Я намереваюсь предложить тебе...
   Губа губой, а помечтать не вредно...
   -...остаться в Астере.
   -Какие вопросы, - пожала плечами я (опять же не глядя в его сторону). - Я, разумеется, остаюсь.
   -Отлично. Тогда тебе просто необходима собственная пещера. У нас есть в наличии три свободных. Тебе их показали?
   -Нет. Но я видела одну заброшенную пещеру, и она мне очень даже пришлась по душе.
   -Но она очень большая, - с сомнением в голосе протянул он, - тебе может показаться слишком неуютно в ней...
   Что, зажмотился, брюнет несчастный?!
   Я обернулась к Фоэру и тут же пожалела о содеянном. Судя по тому, как дернулись у него брови, физиономия у меня была по-прежнему багровая. Слава Эолу (дракону пора привыкать к культуре предков), он это никак не прокомментировал.
   -Нет, почему же, - возразила я. - Несмотря на коридоры, уходящие вглубь горы, мне там весьма комфортно.
   -Что ж, - произнес король, - тогда не смею тебе противостоять в выборе. Я рад, что мы так быстро пришли к обоюдному решению. Может, ты хочешь задать мне какие-нибудь вопросы - раз уж я всё равно здесь?
   -Э-э.... Ваше величество, - проговорила я и запнулась. То, что я хотела спросить, было личным, и я терзалась в догадках, как такое могло прийти мне в голову.
   -Да?
   -А где же Её величество? - сказала я и зажмурилась. Инцея, Инцея, Инцея, дурная твоя башка!!! И длинный, как ковровая дорожка, язык!
   Король тихо кашлянул и любезно ответил:
   -Пока её нет. Но, надеюсь, она появится.
   Что?! Он НЕ ЖЕНАТ?! У-у-ум...
   -Не кори себя за такой вопрос, Инцея, - снова произнес Фоэр.
   Неужели по мне так видно?
   -Если говорить начистоту, то многие девушки твоего возраста так или иначе задают мне этот вопрос. Это вполне естественно.... Тебе примерно двести лет, ведь так?
   -Сто семьдесят, - процедила я. Вот нахал! Королишко! "Это вполне естественно"! Да чтоб ты на обратном пути мимо входа пролетел!
   -А мне триста восемьдесят девять лет...
   И это повод, чтобы разговаривать со мной, как с маленькой девчонкой?! Спасибо, мне Наставника вот так хватило! Нет, вы слыхали?! "Многие девушки твоего возраста".... О, вурдалак тебя за пятку!
   Король заметил мрачное выражение моего лица и воздержался от дальнейших отеческих рассуждений на тему девичьей психологии.
   -Может быть, что-нибудь ещё? - вежливо поинтересовался он, явно пытаясь смягчить получившийся эффект.
   -Благодарю, нет, - отрезала я (стараясь, чтобы это прозвучало как можно спокойнее) и собралась встать с камня. Король решил проявить крайнюю степень благородства и монаршей милости и, привставши, подал мне руку.
   Ой, ну что Вы, что Вы? Я, разумеется, польщена...
   Нога уперлась в гладкий каменный бок и... съехала. Я с охом поскользнулась. Всё это произошло за считанные мгновения, поэтому я просто не смогла понять, когда Его величество успел... кхм... ухватиться за мои девичьи прелести. Король явно тоже не понял и в приступе дикого ужаса, ярко проступившего на побледневшем лице, убрал руки, как ошпаренный. Я грохнулась, отвесив земной поклон королю.
   Естественно, долго разлеживаться на камне я не собиралась. Тем более лоб стал красноречиво саднить. Вскочив на ноги, я врезала чётко отработанным ударом всё ещё не пришедшему в себя королю прямо в глаз.
   Такого не ожидал ни он, ни я. Фоэр отшатнулся, молниеносно приложив ладонь к глазу, и в шоке уставился на меня вторым нетронутым, а я почувствовала, как встают волосы на затылке. Дать в глаз самому королю! Вот это подвиг! Инцея, это было последнее, что сделала...
   -Я нечаянно! - дуэтом воскликнули мы. Не знаю, на что рассчитывал король - наверное, трясся за свой второй глаз, - а я хотела хоть как-то оправдать свой гневный припадок.
   -Ваше величество, я выполнила поручение, и..., - неожиданно явившая из-за ивы Асетт замолкла, а потом воскликнула, завидев мой разодранный лоб и наливающийся свеженький синяк короля:
   -Что случилось?! На вас напали?!
   -Нет, мы просто поскользнулись, - не моргнув глазом (заплыл, наверное) соврал Фоэр. К нему быстро вернулось его самообладание, и он, пока Асетт не смекнула что к чему, удалился, вежливо со всеми распрощавшись и посоветовав мне обратиться к дворцовому лекарю за помощью.
   Я рыкнула ему вслед и гордо стала промывать ранку. Но стало ещё хуже: от холодной речной воды лоб защипало, как от горчицы.
   -Может быть, тебе подсобить? - осторожно поинтересовалась Асетт. - У меня с собой есть немного мази против кожных повреждений - должно помочь...
   -Спасибо, - приняла я небольшую деревянную коробочку и стала равномерно накладывать мазь на свой несчастный лоб. Действительно, щипать стало поменьше. Потрогав лоб, я поняла, что без шишки не обойдусь никак. Ещё одно наблюдение: король теперь у меня вызывал куда более бурные эмоции. Только уже несколько другого плана. Думаю, что ему лучше со мной не встречаться. Мало ли, вдруг второй фонарь подвешу...

***

   Жизнь наконец-то наладилась - в этом я была уверенна. Весна в самом разгаре, птички поют, ивы обвесились желтыми сережками.... А я летаю каждый день на работу в Главную Лечебницу - я, видите ли, помощница начальника Отдела Трав. Мне предлагали ещё работать в Отделе Грибов, но я, любопытства ради посмотрев Стандартный Каталог Грибов в местной библиотеке и не узнав одной трети всего перечисленного, вежливо отказалась. И не пожалела. Работа в местной лечебнице больше походила на дружеские встречи специалистов. Мы с шутками и прибаутками взвешивали порошки, сортировали травы, варили сиропы. Драконы-травники оказались хорошими ребятами и девушками и всегда готовы были помочь в затруднительном положении.
   Я довольно защурилась под лучами веселого солнышка. Счастье-то.... И подумайте только: я ни разу не контактировала с эльфами! НИ РАЗУ! За два месяца это просто рекорд! Разумеется, эльфийские отряды прохаживались по окрестностям, но мы не пересекались.
   То ли прогуляться вдоль реки? Тем более, я давно хотела обследовать местность рядом с ущельем, красноречиво зовущимся Вратами. А столь изумительная весенняя погодка просто манит устроить мирный сон на пригретом теплым солнышком камне...
   Я накренилась, собираясь приземлиться в тени, отбрасываемой скалой, рядом с рекой. Я уже вытянула вперед лапы, чтобы по-кошачьи мягко соприкоснуться с землей, но вместо мягкой посадки неясно булькнула, споткнулась и живописно рухнула на серые обломки, проведя хвостом по воде, как хлыстом.
   Зря, наверное, я так откровенно радовалась свободе своей личности от ушастых. Говорят ведь, что не поминай нечисть - появится! Вот и я удостоилась чести столкнуться с эльфом морда к лицу...
   -Привет! - тихо и мелодично произнёс Эман, даже не пошевелившись, когда я сделала такой незапланированный вираж перед его носом и холодная вода накрыла его мелкими брызгами. И, насколько я могла судить, даже тогда, когда я безмолвно вспыхнула огнём.
   Как только опали языки пламени, я, движимая совсем не радостью, накинулась на Эмана.
   -Какого лешего!.. Что ты здесь делаешь?!
   -Я тоже рад тебя видеть, - склонился в поклоне он.
   Он ещё и иронизирует! А вот я что-то не испытываю жарких чувств от встречи.
   -Я спрашиваю, что ты здесь делаешь?!
   Эльф улыбнулся и промолчал. Меня заколотило. Похоже, пора расставить все точки над рунами.
   -Слушай, Эман, - как можно спокойнее начала я, - если ты приехал из-за меня, то сделал ты это напрасно. Я, конечно, всё понимаю - мне рассказывали, что ты расспрашивал обо мне и всё такое, но пойми, что.... В общем, не хватало мне ещё тут поклонников эльфийской национальности!
   Эман странно посмотрел на меня, словно увидел впервые, и холодно процедил:
   -Я командую одним из Охранных Отрядов, госпожа дракон. И если Вы думаете, что я здесь из-за Вас, Вы глубоко ошибаетесь. Командир эльфов-воинов - это моя профессия, а не прихоть. И, по-моему, Вы дали мне знать о Вашем ко мне отношении ещё прошлым летом. Чтоб Вам стало понятно, я скажу, что понял всё прекрасно и больше не претендую на место в Вашем сердце. Но коль Вы настолько сухо относитесь ко мне, что один только мой вид вызывает у Вас гнев, то не смею больше тревожить Вас.
   Он снова поклонился и, развернувшись, пошел по камням. Я широко распахнутыми глазами следила, как удаляется стройная фигурка, накидывая на ходу капюшон серого с синей каймой плаща. Похоже, я немно... ладно, сильно погорячилась. Но чего ему в Великолесье не сиделось?!.. Ну да, я не права. И что? Хорошо, хорошо, уже бегу....
   -Эман, подожди! - поскакала я следом по валунам. Эльф как шел, так и продолжал идти, не оборачиваясь.
   -Ну, Эман..., - заныла я, втайне завидуя легкой эльфийской походке. - Постой хоть немного! ЭМАНЦИФАЭЛЬ!! Чтоб тебя за ногу... Ладно, я признаю, что сказала много лишнего! Слышишь?!
   Фигурка остановилась. Я обрадовалась и припустила к Эману с двойным энтузиазмом.
   -Я глубоко сожалею, что оскорбила тебя своей гнусной речью, - торжественно проговорила я, как только Эман оказался на расстоянии вытянутой руки, - поэтому нижайше прошу прощения...
   Я отвесила саркастический поклон. Эман повернулся, с трудом сдерживая ухмылку, ...и тут же его серые глаза в ужасе расширились. А я поняла, что вокруг слишком уж тихо для оживленного Астера. Ещё я поняла, что что-то давит мне в груди. Наклонив голову, я поняла, что это чёрная стрела.
   ...Второй раз за последнее время моё тело и сознание подверглись глубокому обмороку. Безобразие!
   Я с трудом приоткрыла один глаз. Это мне ничего не дало. Я приоткрыла другой. Тот же результат. Что, в конце концов, происходит?!
   -Эй! - тихонько позвала я и сразу же закашлялась. В горле было сухо и сильно першило. Но звуки моего голоса не исчезли в небытие, а гулко разнеслись по пространству. Хоть что-то радует.
   -Эман, ты здесь? - прохрипела я. Ответом мне было гробовое молчание.
   Я поморгала и мало-помалу подобрала распластанные конечности под себя, чтобы сменить лежачее положение на... какое-нибудь другое, но очень на него похожее. Я попыталась ощупать поверхность под собой, чтобы понять, на чём лежу. Такое ощущение, что все мои осязательные способности куда-то исчезли до лучших времен. Может быть, я очнулась раньше положенного, и все мои чувства пока в отключке? По крайней мере, я так и не смогла понять, что подо мной и вокруг меня. Темнота полнейшая. Звуков, кроме неясного гула, нет.
   Ну, что ж. Одна точка пространства мне ничего не дала - надо исследовать остальное.
   Я поползла вперед. Или назад. В общем, натужно перебирая конечностями со скоростью полуживой улитки, я стала продвигаться. Через некоторое время эти жалкие старания увенчались скромным успехом: я куда-то провалилась передней половиной тела, а за ней, из-за отсутствия каких-либо попыток сразу выкарабкаться, - и остальной. Тут же куда-то исчез воздух. Но я почему-то продолжала дышать. Только как-то угасающе. Как-то плавно, спокойно. Да и сознание как-то ускользало. Внезапно меня дернуло вверх, и я закашлялась с двойным воодушевлением. Снова воздух!
   Над моим ухом кто-то грязно выругался удивительно мелодичным голосом. Но это был не Эман.
   -Эй, Алайн, быстро сюда! Эта ... (пип!) только что чуть не утонула, ... (пип!)!!!
   Я поморщилась одновременно от боли, от громкого голоса и от нецензурностей.
   -Вэльфен, на кой ты будишь гномов?! Я и так слышу всё прекрасно! - раздалось приглушённо откуда-то справа.
   Видимо, незапланированное купание промыло мне глаза, ибо я, наконец, смогла разглядеть своё местоположение. Я висела, поднятая за шкирку рослым темнокожим мужчиной с поразительно светлыми волосами, лицо которого не было видно из-за того, что он отвернулся в сторону темного выхода. А так мы находились в небольшой пещере, по стенам которой россыпью росли синие кристаллы, дающие совсем не по ситуации романтичный приглушенный свет. Подо мной мерцала гладь чистейшей воды. Мой довольно-таки мускулистый "шкиркодержатель" стоял на ровном каменистом полу. Короче, сплошная романтика и никакой перспективы.
   -Эй..., - задушенно прохрипела я, для привлечения внимания подрыгав ногами. Незнакомый мне Вэльфен обернулся, убедился, что это были не предсмертные конвульсии, и снова уставился в сторону зияющего мглой прохода. А я осталась висеть подобно безвольной тряпке. Ко всем прочим ощущениям (боли, холода, абсолютного неудобства висячего положения) примешался шок. Глазки "вешалки" были белого цвета. Без зрачков. Ужас-с-с...
   Из прохода послышались, наконец, чьи-то мягкие шаги, и из тьмы в пещеру вылетел идентичный "вешалке" субъект. Уставившись на нашу своеобразную композицию белыми глазами, он на миг затормозил, и по его лицу расплылась мерзкая ухмылка.
   -Неужели очухалась? Да уж, воистину живучи крылатые твари...
   Он направился ко мне.
   -Стой, Алайн! - предупредительно выставил вперёд ладонь Вэльфен.
   -Что случилось? - процедил тот.
   -Мало ли что вытворит эта зараза!
   Действительно, в своем незавидном положении, подобном червяку на рыбацком крючке, я могу очень немногое. И чего этот белоглазый душка так беспокоится?
   Его собеседник считал точно также, судя по выразительно приподнятым бровям.
   -Вэльфен, у тебя паранойя! Ты посмотри на неё! Не факт, что она вообще в состоянии понимать, что мы с тобой говорим!
   Ну уж, это Вы загнули! Неужели я так плохо выгляжу?
   Вэльфен послушно вперил в меня оценивающий взгляд. Я ответно покосилась на него.
   -Нет, Алайн, это у тебя проблемы с предосторожностью, - сделал вывод он. - Ты в её зенки глянь и сразу поймешь, что она вполне даже вменяема!
   Он резко выставил руку со мной к носу оппонента. Я тихо охнула от неожиданности.
   Алайн кинул на меня полный скепсиса взгляд. Видимо, мои выпученные глаза его не вдохновили, и он тяжко вздохнул.
   -Вэльфен, разуй свои зенки! Она сдохнет через день-другой! Но если ты постоишь в таком положении ещё немного - то гораздо раньше!
   Вэльфен снова придвинул меня к себе с целью полюбоваться на мои ясны очи.
   -Да ну тебя, Алайн, неужели ты явного в упор не видишь?
   -Вот только не надо мне снова показывать её практически бренное тело! - предупредил очередной выпад Алайн.
   -Какое оно бренное? - искренне возмутился Вэльфен. - Да ты глянь повнимательнее!
   Осталось только с характерным напевом провозгласить "Налетай, торопись, покупай - дешево отдам!", но вместо этого он снова придвинул меня к носу несчастного Алайна. То есть, конечно, - что это я? - несчастной была я, а Алайн - просто раздраженным.
   -Вэльфен, ты откровенный параноик, и, по-моему, мозги твою голову покинули, когда ты впервые допустил ошибку на дуэли и получил по башке! Конечно, Вэльфен, разумеется, ВСЕ плетут заговоры на стороне и ВСЁ делают не так! Конечно, тебе НАРОЧНО всучили ту кружку с вином, чтобы ты приэльфно опозорился! Знаешь, что я тебе скажу?!
   -Нет, и знать не хочу! - рыкнул Вэльфен. - Из-за пары промахов все глаза выковырял, подлец! Это когда было, ты хоть помнишь?
   Я долго крепилась.... Но тут не выдержала и огласила пещеру хриплым истерическим хохотом. Вышло весьма эффектно - собеседники оценили, если судить по вытаращенным на меня глазам. Видимо, ни тот, ни другой не ожидали от меня такого проявления жизни. По крайней мере, один точно вообще не ждал.
   -Ребятки, - подхихикивая, проговорила я, - от вашего спора начинает попахивать плесенью!
   Ребятки безмолвно таращились. Первым очнулся Вэльфен:
   -Ну вот, а ты говорил, что она дохлая!
   -Знаешь, друг, я тебе буду премного благодарен, если ты... ЗАТКНЕШЬСЯ!!! - взбеленился Алайн. - Дай тварь сюда, раз она вменяема!
   Я перекочевала с одной руки на другую подобно эстафетной палочке. Радости это мне не добавило. Когда твои ножки безвольно покачиваются в полтора локтя от земли, а впереди - не предвещающее ничего хорошего будущее, то невольно соглашаешься с пословицей "Хорошая мысля приходит опосля". Моя мысля заключалась в следующем: уж лучше бы я висела, не подавая никаких видимых признаков жизни - может быть, они бы поверили и выбросили меня на местную помойку, а я быстренько б под шумок ускользнула. Но не так сложилось, как блажилось.
   В коридоре, куда ступил несущий меня Алайн, было темно хоть глаз выколи. Я молчала, уносимая за шкирку всё дальше и дальше во тьму. Беловолосый и белоглазый Алайн тоже не заговаривал со столь безвременно ожившей. Через некоторое время в конце неровного тоннеля (все шишки на поворотах доставались, естественно, мне) забрезжил свет. Алайн прибавил скорости.
   Коридор привёл нас в ещё одну пещеру, но гораздо более внушительных размеров, чем предыдущая. И свет здесь исходил не от слабо фосфоресцирующих кристаллов.... По крайней мере, не только от них: по стенам в специальных держателях потрескивали факелы, а в центре с потолка... о, ужас!.. свешивалась огромная свечная люстра на длинной цепи. Кроме того, пещера не была пуста.
   -Где ты добыл это потрепанное очарование, Алайн? - полный нескрываемой иронии мужской голос заполнил собой пещеру. Ему вторили смешки из разных углов пещеры. В ответ на едкий вопрос на мой ум пришла ассоциация с не так давно упомянутой помойкой.
   -Это одна из крылатых тварей, Элланол, - ответил недовольно Алайн, - сам знаешь, откуда она взялась.
   -Разумеется, - обладатель насмешливого голоса приближался к нам небрежно элегантной походкой. Он остановился в двух локтях от меня и расплылся в широченной (куда уж шире!) улыбке.
   -Здравствуй, солнышко! - нагло просюсюкал он мне в лицо и убрал за уши свои длинные белые пряди на висках. Я чуть не задохнулась - у него были уши с острыми концами, как у эльфа!
   Наглец ещё немного полюбовался моим пораженным выражением лица, а потом милостиво сделал презрительный взмах ладонью:
   -Отнеси её к тому задохлику, и одной безжизненной тушей станет больше!
   -Эман! - прохрипела я. В ушах забили глухие барабаны.
   Элланол премерзко, издевательски ухмыльнулся и, отвернувшись, пошёл обратно. Алайн встряхнул мной, как торговец - связкой собольих шкурок, закинул под всеобщий одобрительный смех на плечо и направился к другому темному коридору. Я тоскливым взором провожала удаляющиеся фигуры странных темнокожих мужчин с острыми ушами. На моё сознание надвигалось нечто глобальное, но несущее вялую и безжизненную апатию.
   Пройдя длинный и петляющий коридор, мы вышли в удивительное по своей сути место - в сеть высоких пещер. Сколько позволяло рассмотреть зрение, вокруг повсюду была вода, а над ней - изящные постройки на сваях.
   Алайн без особых церемоний перекинул меня с плеча в руку, одновременно одной ногой придвигая к себе за нос двухместную лодчонку, куда я вскоре и рухнула. Наверное, мне всё-таки показалось, но ребра как-то подозрительно хрустнули.
   Алайн уселся в лодку и безмолвно заработал веслами, не соизволив даже убедиться, что я по-прежнему есть безвольная тряпка и не собираюсь сзади на него наброситься. Вокруг меня мерцала в полумраке тихая вода, клубился низкий туман, надо мной проплывали красивые изогнутые мосты, обвешанные маленькими фонариками, исчезали позади домики на сваях с тепло светящимися оконцами, в которых то и дело мелькали ушастые тени и показывались любопытные лица - а в душе была пустота. Похоже, что я попала в скрытый от посторонних глаз город непонятных существ. А ещё похоже, что дела мои паршивы.
   Через некоторое время мы подплыли к темному каменному тоннелю. Вода уносилась туда и гулко шумела из глубин. Алайн безмолвно погреб в чёрный проход. Поскольку я лежала на спине, то на моё обозрение представилась огромная решётка с острыми зубьями, на которой висел, живописно трепыхаясь от сквозняка, дырявый обрывок какой-то тряпки. Столь безобидный предмет почему-то вызвал столько эмоций.... А уж фантазия как разыгралась....
   Нос лодки мягко уткнулся в закрытый причал, устроенный в небольшой пещере. Насыпь из мелких камешков жалобно заскрипела под ногами у моего телохранителя, и лодка порывисто дернулась, надежнее устраиваясь носом на берегу. Надо мной промелькнула нехилого сложения рука, чтобы потом я с задушенным хрипом повисла в воздухе.
   -Знакомься, дорогуша, - угрожающе ласково проговорил Алайн, - тюрьма!
   Как я "рада" знакомству - в словах не сказать! Только междометия и восклицательные знаки...
   Повиснув на руке у темнокожего Алайна и угасающими силами пытаясь немного ослабить хватку, я с легкими покачиваниями поплыла к массивной двери, обитой вдоль и поперек железом, кокетливо украшенным шипами-наклепками. Алайн, держа полуживую меня в одной руке, другой поколотил дверным молотком. Гул, наверное, было слышно по всем пещерам...
   Узенькое зарешеченное окошечко вверху двери быстро отворилось, и оттуда на нас неэмоционально уставилась пара жутких белых глаз. Что ж, я начинаю привыкать к такой необычной особенности внешности местных жителей...
   -Принёс пленницу! - Алайн без лишних слов предъявил глазам меня.
   Мда. Осознание того, что не кусок свежего мяса, оптимизма - вот незадача! - не прибавляло.
   За дверью гулко разнесся грохот откидываемых цепей, отодвигаемых задвижек и открываемых замков.
   Мощно.
   Снова я исполнила роль эстафетной палочки, на этот раз перейдя в объятья к донельзя угрюмому стражнику, облаченному в кольчугу с железными пластинами на груди и на бедрах. Ранее такая привлекательная, мысль как-нибудь извернуться и пнуть тюремщика по одному известному месту слезливо шмыгнула, горестно вздохнула и сгинула в небытие.
   За мной с беспрекословным и убивающим всякие надежды грохотом захлопнулась дверь. Через некоторое время я кубарем влетела в сырую камеру, где было темно, хоть глаз выколи. За мной вторично захлопнулась дверь - на сей раз решетчатая, чьи толстые прутья не оставляли сомнений, что даже с помощью самого могучего жарового заклинания их так просто не расплавить. Но после такой встряски, в результате которой у меня стало подозрительно саднить спину, локти и плечо, я сомневалась, что у меня будут даже какие-то силы на волшебство. Пока я по инерции подметала пол камеры, у меня, кажется, выдралась ещё пара клочков волос.
   Это было невыносимо. Я закрыла глаза, и по щекам пробежали две слезы. Истерика была безгласной. Мало того, что меня пробили насквозь стрелой (просто удивительно, что я чувствую себя после этого относительно бодренько), мало, что швыряли, как прилипшую к пальцам мерзость, мало того, что Эмана больше нет в живых...
   -Инцея? - прервал волну мрачных мыслей тихий шепот. Я заглохла, напоследок сотрясшись двойным всхлипом.
   -Инцея? - настойчивее повторил голос. Я молчала, гадая, кому ещё так не повезло, как мне. Тем временем из тёмного угла камеры ко мне начала ползти тень. Я безучастно следила за приближением таинственного объекта. Вот под свет, льющийся сквозь решетку, попала рука, затем вторая. После этого показалась встрепанная короткая шевелюра.
   -Инцея? - снова повторил донельзя знакомый голос. - Это я, не узнала?
   Существо осторожно отодвинуло прядь волос со лба и специально придвинулось к свету. Я почувствовала, что истерика собирается разразиться с новой силой.
   -Эман..., - жалобно выдавила я и, не щадя своего побитого каменными полами и углами тела, кинулась на шею эльфу.
   -Ну, ну, хватит, не плачь..., - гладя по голове, Эман стал меня успокаивать. - Всё будет хорошо.... Мы как-нибудь выкрутимся....
   -Я думала, ты умер! - навзрыд сообщила я ему и снова уткнулась ему в плечо с целью воспользоваться его одеждой, как носовым платком.
   -С чего это ты взяла? - изумился эльф. - Это они тебе сказали?
   -Один из них сказал, что когда меня отнесут сюда, одной безжизненной тушей станет больше, - выговорила я. Эман хмыкнул.
   -Ну, знаешь ли, если все слова воспринимать буквально.... У меня просто видок был не очень.
   Я присмотрелась к эльфу и содрогнулась.
   -У тебя и сейчас он не самый цветущий.
   Эман машинально коснулся налившейся багровым цветом скулы. Помимо будущего синяка, на лице у него была куча ссадин, нижняя губа распухла, а под носом в свете от тюремных факелов вырисовались темные разводы под носом - очевидно, Эман пытался вытереть кровь.
   -Где же твои роскошные волосы? - прошептала я.
   -Обрезали. Это наподобие унижения. Но я не слишком переживаю по этому поводу - не смертельно же.
   Снова оглядев его, я поняла, как мне повезло: в отличие от эльфа, меня не колотили, а просто пробили стрелой в грудь (всего-то!), после чего потаскали за шкирку.
   -Эман, у меня к тебе несколько вопросов, - серьезно, но ещё по-прежнему в нос проговорила я. Эльф вопросительно приподнял брови и тут же с шипением схватился за ссадину на лбу.
   -Какие? - осведомился он, смачивая слюной лоб.
   -Где мы находимся? Есть ли какие-либо планы насчёт того, чтобы убраться отсюда? Кто эти существа с ушами, как у эльфов? Почему я, вурдалаки, не умерла от такого ранения? Мне, конечно, вынули стрелу, но всё же....
   Эман хмыкнул.
   -Какие пессимистические вопросы! Особенно последний.
   -Ты шутишь, а мне не весело! - шмыгнула я, окончательно приходя в себя.
   -Что ж, отвечаю по порядку, - вздохнул Эман. - Мы находимся где-то в горах. Думаю, недалеко от Астера...
   Я поднялась духом.
   -Не обольщайся, - тут же разочаровал меня эльф, поглядев на мою оживившуюся физиономию, - не думаю, что это нам даст хоть какие-то шансы.
   Мило...
   -Насчёт планов, - произнес эльф и сделал паузу, с легкой усмешкой уставившись вперёд. - Планов было много. И я их все сразу опробовал. Результат сама видишь.
   Да уж.
   -Существа с ушами - это тарен-рэйя, изгнанники, падшие эльфы. Называй, как хочешь. Но мои соотечественники - я с ними полностью согласен - не считают их эльфами. Они не достойны быть ими.
   -Очаровательно! - прокомментировала я.
   -А не умерла ты потому, что, судя по твоим всё ещё влажным волосам, - Эман коснулся моей головы, - ты искупалась в местных водах. Они обладают целебной силой. И я рад, то так получилось. Насколько я помню, стрела прошла на уровне пятого-шестого ребра рядом с сердцем - сама понимаешь, насколько это серьезно. Но, видимо, твой путь не такой короткий...
   Ага. Как я обрадовалась. Думаю, что всё же, при таких блестящих перспективах, мой путь будет недлинным.
   Мы затихли: Эман просто задумался, а я - в предчувствии надвигающегося насморка. За всё надо платить, а та водичка была не теплой.
   -Тебе сделали экскурсию по тюрьме? - поинтересовался эльф.
   -Нет, - я отрицательно помотала головой. - А что?
   -Да вот, вспоминаю. Мне-то всё подробненько рассказали.... Но я не буду мучить тебя ужасами этого заведения, коими так упивались мои сопровождающие. Скажу только, что здесь куча ловушек, ложных выходов, тупиков, извилистых тоннелей, свора всяких гадких, вечно голодных существ и закованные в железо и вооруженные до зубов патрульные. Может, тебе в голову придёт какая-нибудь гениальная идея...
   -Тебе в голову уже приходили такие идеи, - выразительно покосилась я на эманов синяк, - мне не кажется, что мои будут гениальнее.
   -Оставь надежду, всяк сюда попавший, - проговорил унылым голосом Эман и рассмеялся.
   Всё-таки эльфы - существа непостижимые! Такой ужасающий расклад, а он веселится!
   Я с чувством чихнула, подтверждая свои мысли.
   Ну вот, здравствуй, насморк!
   -Только простуды к твоим болячкам не хватало, - пробормотал Эман, гостеприимно распахивая изорванный плащ.
   -На свои посмотри, - огрызнулась я, но от тёплого местечка не отказалась.

***

   Скрипнула рёшетка, прервав и без того не слишком глубокий сон. Подняв голову с руки Эмана, я осоловелыми глазами уставилась на беловолосого тюремщика. Тот оглядел нашу парочку, тревожно взирающую на него с пола (Эман тоже проснулся), и рыкнул:
   -Подъём!
   Мы медленно поднялись с нагретых мест. Мне стало холодно, а мирно похрапывающий насморк тут же очнулся. К нему примешалась злость: вместо того, что спокойно жить в Астере и спать в мягкой постельке, я прозябаю тут, в тюрьме!
   Эман, завидев, как я клацаю зубами (нервно), заботливо накрыл меня плащом. Тюремщик растянул губы в оскале.
   -Нет, эльф, оставь девчонку.
   Эман иронично заломил бровь. При его ссадинах и ушибах это было настоящим подвигом. Тем более, после этого подвига он мог заработать ещё несколько увечий.
   -Ты, иди сюда! - приказал тюремщик. Я сощурилась, но приказание выполнила. Беловолосый схватил меня за шиворот и толкнул за пределы камеры. Одной рукой держа меня, другой он закрыл обеспокоившегося эльфа. Но я не чувствовала страха или чего-нибудь в этом роде - прерванный сон, сырая камера и общая потрепанность сделали своё дело, и теперь я была злая-злая.... Да и силы ко мне вернулись, так что я могла бы прямо сейчас засветить тюремщику в глаз пульсарчиком. Мало не покажется.
   -Куда идём? - поинтересовалась я, когда так называемый тарен-рэйя потащил меня по всяким туннелям и коридорам.
   -Сейчас увидишь, - злорадно пообещал он.
   Спустя немного времени меня привели в большую комнату, обстановкой похожую на кабинет.
   -Я привёл её, - доложил тюремщик. Я пригляделась к присутствующим, и мой взгляд резко замер на человеке, облаченном в черную мантию и сидящем в каменном кресле с резной спинкой, и драконе, стоящем за креслом. Человек был известен как Хозяин, а дракона, насколько я помню, звали Горром. Остальные несколько существ являлись тарен-рэйя и были мне незнакомы.
   -Ну-с, - произнес маг. - Вот мы снова встретились, дракон. Как ты понимаешь, я узнал о второй ипостаси драконов ещё до той памятной встречи.
   Я одарила преисполненным презрения взглядом Горра. Тот нагло осклабился в ответ.
   -Что тебе нужно? - процедила я, обратясь к магу.
   -От тебя - совсем немного: драконий камень и чуточку пылающей крови, - его голос был хоть и безразлично-задумчивым, но в тоже время и вкрадчивым - неприятнейшее сочетание, скажу я вам.
   -Ну да, конечно! Если от меня совсем немного, то от остальных - весь мир?
   Маг ничем не показал своего возмущения или изумления от такого вызывающего поведения, а лишь сплёл пальцы, поставив руки на подлокотники, и впился в меня взглядом.
   -Знаешь, что я тебе скажу? - снова произнесла я. - Раскатал ты губу, человек! Для того чтобы взять у меня драконит, необходимо, чтобы я была драконом, а я, как видишь, в человеческой ипостаси!
   Маг снисходительно усмехнулся, но промолчал. Меня внутренне передернуло.
   Значит, у него есть способ, чтобы обратить меня в дракона.... Что ж, если худшего не избежать - а я сильно сомневаюсь, что после изъятия хотя бы одного только камня я останусь в живых, - следует обзавестись козырями, чтобы доставить противнику как можно больше хлопот и оттянуть или отменить следующий ход - не менее подлый, уж в этом я уверена.
   -Небольшой вопрос, человек: для чего ты затеял всё это - убийства драконов, связь с падшими эльфами,...
   Кулак, держащий меня на всякий случай за шкирку, предостерегающе сжался, но я безбоязненно продолжила:
   -...изъятие драконита, а?
   Маг медленно откинулся на спинку и положил ладони на подлокотники.
   -Считаешь, я посвящу тебя в свои планы на будущее?
   Конечно, считаю. По твоей расслабленной и полной удовлетворения позе видно, что тебе не терпится произвести на меня впечатление и покрасоваться перед окружающими. Впрочем, ты не так глуп, чтобы поддаваться на всплеск желания...
   -Грядёт новая эра, дракон. Всё перевернется, станет иным.
   Загадки, загадки...
   -Давай, я угадаю! - предложила я. - Ты хочешь встать во главе Магического Совета. Вся власть будет в твоих руках, ведь Совет Магов оказывает влияние даже на корону! Для достижения своих целей ты используешь дракона-отступника и народ падших эльфов - естественно, наобещав им всяческих благ и посулив кусок от пирога власти. Но один нюанс, в который ты не собираешься посвящать своих марионеток, заключается в том, что все эти обещания пустые. Власть одна, а делиться ею значит оставить всё на прежних местах, только поменять начинку.... Поэтому, добившись желаемого, ты и огрызка не бросишь тем, кто надеялся на равное застолье!
   Судя по искорке в тёмных глазах мага, именно так оно и было. Но он не собирался делиться этой милой тайной с присутствующими и медоточивым голосом произнес следующую речь, обращаясь вроде бы ко мне, но рассчитывая всё же на уши немного помрачневших от услышанного тарен-рэйя и дракона:
   -Ты не права. Твои догадки ложны. Я не собираюсь вставать во главе этого Магического Совета, ибо я и так занимаю там высокий пост заместителя Верховного Мага...
   Ни шиша себе!..
   -...так что мне даже тянуться не надо. Я пекусь об иных целях: о торжестве истины, установлении верной власти и резком прогрессе.
   О, ну да, конечно! "Печётся" он! Просто варится в собственном соку...
   -То бишь хочешь восстановить справедливость и изменить этот "неправильный" мир? - съязвила я.
   -Именно, - кивнул он. Присутствующие с любопытством следили за нашим диалогом.
   -И какая же, прости за любопытство, справедливость должна восторжествовать?
   -Дракон, дракон, - ухмыльнулся маг. - Зачем тебе это ведать?
   Ещё пальчиком погрози и скажи "Фу!".
   -Должна же я знать, во имя чего умирать буду! - встала в позу "руки в боки" я. Маг расхохотался и встал с кресла. После чего он замолчал и, придав голосу убедительные торжественность и патриотизм, сказал:
   -Во имя восстановления в равенстве этого народа,...
   Он обвел рукой обособленно стоящих беловолосых.
   -...во имя воцарения достойного правителя на троне драконов,...
   Он указал ладонью на тут же ухмыльнувшегося Горра.
   -...во имя новой власти магии, наконец! Я открою людям много новых заклинаний - уже опробованных и гораздо более эффективных, чем те примитивы, которыми оперируют якобы мудрейшие из мудрейших. Достаточно тебе причин этого великого дела?
   Мудрейшим из мудрейших, как я поняла по тону, ты подразумеваешь себя, мерзкий властолюбец?!
   -Достаточно, - бросила я мрачно. Судя по довольным лицам, произнесенная патетическая речь возымела успех. Маг был горд собой, но предусмотрительно не выказывал явного триумфа. Зря старается - все и так свои и без того длинные уши развесили, а некоторые личности так вообще слюнями истекают. В предчувствии мнимого воцарения на троне. Как же, станешь ты править, Горр!
   -Пока ты мне не нужна, - произнес маг. - Я просто решил посмотреть в глаза тому дракону, что сумел дважды уйти из-под моего носа.
   -Четырежды, - поправила я, с мрачным удовлетворением заметив, как прищурился маг и заинтересовались тарен-рэйя.
   -Четырежды..., - повторил он в задумчивости, прекрасно, впрочем, осознавая, что его слышу не только я. - Что ж, четыре - так четыре, но уж поверь: в этот раз ты не уйдешь. Сегодня-завтра мы увидимся снова. Отведите её!
   Меня поволокли за шкирку, но я дернулась и попыталась пойти сама - гордо и независимо. Попыталась. За эту попытку мне молниеносно и многозначительно подставили к горлу острый нож и в таком положении поволокли к камере. При моем виде - разъяренная, но живая и здоровая - Эман облегченно вздохнул.
   Тюремщик небрежно втолкнул меня в темную камеру и, зловеще погромыхивая ключами, закрыл нас, словно птичек в клетке.
   -Всегда подозревала, что он - гадюка! От слова "гадить", - прошипела я. Эман решил воздержаться от комментариев, ожидая продолжения прочувствованной речи и хотя бы намека на объяснение. Объяснения он дождался после нескольких отборных ругательств на разных языках - человечьем и драконьем.
   -Угадай, что за сволочь нас подставила? - обратилась я к эльфу.
   -Так нас всё-таки подставили..., - пробормотал эльф. - Честно говоря, теряюсь в догадках. Точнее, в отсутствии оных.
   Я с эмоциями поведала Эманцифаэлю всё, что увидела и услышала, плюс небольшую предысторию про Хозяина-мага. По мере продвижения рассказа эльф мрачнел всё больше. К концу у него на лице пребывало выражение, полностью соответствовавшее нашему невеселому положению - сумрачное и пугающее осознанием безнадежности.
   -И он ещё хочет стать королём! - продолжила я затронувшую меня тему. - Всё и сразу!
   -Я не понимаю, - произнес Эман, отвлекшись от угрюмого созерцания одной точки перед собой. - Тебя заботят эти банальные цели предателя дракона, в то время как твоё положение на данный момент оставляет желать лучшего!
   -Знаешь, мне как-то всё это... сугубо и глубоко! - от души рыкнула я. - Если такая змея будет править царством, во что оно тогда превратится!!?
   -Он не будет править, Инцея, - спокойно произнес Эман, деловито подстилая под себя похожий на измочаленную тряпку плащ. - Он будет на правах, ...как бы это выразиться поточнее,... вассала, представителя действительного правителя...
   -Марионеткой, короче, - рыкнула я, думая о своём.
   -Угу. В любом случае, столкновения не предотвратить: будь Горр властителем, будь маг им.... Зато надо думать, как тебя спасать!
   Эман - такой зануда, нечисть его за ногу! Ну, зачем мне думать о собственной сохранности, когда под угрозой столько жизней - взрослых и детских?!..
   Это самое я ему и сообщила, перемежая заковыристыми выражениями. От увлекательного процесса обогащения словесного запаса Эманцифаэля меня отвлекла тень, упавшая на пол тюремной камеры. Я обернулась, смерив беловолосого тюремщика презрительным взглядом. Насколько я могла судить, Эман в полнейшем согласии со мной разделил неприязнь.
   -Добрая ночь, господа заключенные, - оскалился беловолосый.
   -...! - процедила я.
   -Слушай, - проговорил, посмеиваясь, тарен-рэйя, - тебе ли нарываться? Я ведь не посмотрю, что ты женщина - так мордашку разрисую, что даже этот эльфик тебя не узнает!
   Позади меня свистнул рваными полами плащ, и решетка жалко скрипнула под силой налетевшего на неё Эмана.
   -Ite, taren-raya! Injuria fem realis, injuria fem verbalis.... Constat ignem urere. Memento.
   Не знаю, что так задело Эмана: угроза или пренебрежительное выражение "этот эльфик", - но вид у него был страшнецкий. Хотя, надо отдать должное, тарен-рэйя даже не шевельнулся. Зато слова всё-таки произвели на него впечатление - ухмылочка, как миленькая, стерлась с его физиономии.
   Тюремщик отпрянул от решетки и, одарив нас мрачным взглядом, пошел дальше по коридору.
   -Что ты ему сказал? - полюбопытствовала я, вопросительно приподняв бровь.
   -Да так, сделал внушение, - пробормотал Эман, снова устраиваясь на полу. Я хмыкнула.
   Во даёт! Всегда знала, что у эльфов с нервами непорядок, а в целом - с головой! Недаром в Великом Лесу деревья такие высокие.... И всё же это был отважный поступок - открыто "сделать внушение" врагу. Я оценила. И решила, что следует отвлечь Эмана от мрачных мыслей, в кои он так погрузился, если судить по общему виду.
   -Расскажи мне об этих эльфах, - села я рядом.
   -Это не эльфы, это тарен-рэйя, - пробурчал он, покосившись в мою сторону.
   Я приподняла бровь, и он нехотя признал:
   -Ладно, они в некотором роде тоже эльфы.... Но они - не мы!
   -Да уж. Вы - зануды и параноики, а эти - недальновидные тупицы с садистскими наклонностями. Но что-то общее у вас, конечно, есть...
   -Инцея, ты неисправимая ядовитая злюка и вредина, - тяжко вздохнул Эман, но зато на его лице появилось хоть что-то, похожее на улыбку.
   -Ну, так как насчет тарен-рэйя? - напомнила я. - Почему они падшие эльфы?
   -Потому что много-много лет назад, когда Перворожденные эльфы ещё жили в древних лесах..., - его голос вдруг растерял недовольные нотки и стал певучим, - мудрость и знание стали теряться, и великие предки решили отделить будущее от прошлого, уйти в небытие и дать рассвет Новым эльфам...
   -Эман! Ты не можешь выражаться яснее? Все эти метафоры и эпитеты, знаешь ли...
   -Яснее? Что ж.... Давным-давно появились первые признаки расслоения эльфов. Точнее их деградации. Эльфы частично отделились от природы, с которой они были единое целое. Так зародились Новые эльфы, ставшие ближе к людям по образу сознания. Перворожденные эльфы, как я сказал, ушли в прошлое. Настало время Новых эльфов. Но среди Новых появились такие эльфы, которые ещё больше отделились от природы. Они не признавали идеал, совершенство всего сущего и были сосредоточены на себе, развивая в себе связь с тьмой. Они воспевали то, что противостояло свету, боль была им отрадой, а оружие было прекрасней цветка. Мы не могли терпеть их больше, и они были изгнаны, получив название "тарен-рэйя" на древнеэльфийском. Довольна?
   -Потрясающе! - отреагировала я с иронией.
   Мда. В стаде не без паршивой овцы....
   -Хочешь, я расскажу тебе, как появились эльфы? - кажется, Эман воодушевился произведенным впечатлением.
   -Нет, благодарю покорно! Я тебе сама могу рассказать: давным-давно, во времена первых дней и ночей, когда воздух был пуст, природа выразила своё сознание в виде существа, названного эльфом...
   -Рэйя, - мечтательно произнес Эман. - Инцея, твоя версия не так уж далека от истины!
   -В самом деле? Я в восторге.
   По моему голосу, однако, нельзя было сказать о восхищенных чувствах.
   Я покосилась на эльфа. Он сидел, нахохлившись, и без эмоций глядел вперед - явно о чём-то размышлял. Может, вспоминал своего Перворожденного прапрапра-и-так-далее-дедушку, скачущего среди ветвей древнего леса. А может, мечтал о тёплой постельке в дупле эльфийского дерева Аэр-аэдес. Или тоскливо раздумывал о своей горькой участи делить камеру с такой нахалкой и грубиянкой, как я.
   Я тоже повернула своё лицо к решетке и задумалась.
   Вот бы сюда эмановы кинжалы.... Или, в крайнем случае, мою сумку. Хотя, если посудить, случай крайнее некуда, а ни того, ни другого у нас нет. Приходится куковать в бездействии. Была бы камера сложена из камня, можно было бы потихонечку её разбирать. По камушку так.... Тихонечко. Но камера сама по себе есть ничто иное как пещера с одним входом, именуемым также выходом. По правде говоря, ближайшее будущее никак не хотело давать мне повода думать о нём хорошо.
   Столь грустные мысли просто вынудили меня излить душу в неприличных словах. Когда поток эпитетов иссяк, а на ум уже не приходило достойных выражений, Эман тоже присоединился ко мне, выдав бормотанием нечто отрешенно-задумчивое на эльфийском. После этого в камере воцарилась тишина.

***

   -Не хочешь попрощаться с жизнью, дракон? - издевательски протянул маг и, резко развернувшись на месте, уставился мне в глаза. Я сплюнула кровавой слюной ему под ноги.
   Была бы моя воля, с жизнью попрощался бы он, ничтожество! Взять в заложники маленького дракончика - вот его способ заставить меня перевоплотиться. У меня не хватает достаточно веского эпитета, чтобы охарактеризовать этого колдунишку!
   -Тогда умрет он, невинный маленький дракон..., - с наигранной грустью проговорил он.
   -У тебя не душа, а прах! - рявкнула я, дернувшись от стены, к которой меня привязали цепью (предварительно проведя "разъяснительную беседу"). Маленькое существо, безвольно лежа на спине прямо на голом каменном полу, слабо приоткрыло веки и тут же закашлялось. Я чуть не зарыдала.
   Такой молодой и так страдает! За что?!
   Беловолосый эльф, хищно скалясь, приложил нож к горлу мальчика, явственно донося до меня, что пощады не будет. И тут меня прорвало.
   -Ты прогнил внутри и скоро будешь гнить снаружи!!! ПОДАВИСЬ!!! - заорала я. Одновременно вокруг с диким ревом заплясал огонь, превращая меня в саму себя.
   -Превосходно, замечательно, - поцокал языком колдун, глядя на меня снизу вверх. Я, не долго думая, жахнула в него огнем. Разумеется, он это ожидал и был уже подготовлен, так как огонь плавно обогнул его, создав на пару мгновений эффектную пылающую сферу.
   Так, так, так.... Что мы видим! Кокон обтекаемости!
   Маг, как только огонь опал, воспарил к моему носу и, "ласково" улыбнувшись, произнес:
   -Ты знаешь, меня ещё никто ни разу не водил за нос. По крайней мере, так долго, как ты. Четыре раза, можно подумать! Но всё возвращается на свои места. И камень будет мой.
   -Чер-рез мой-х тр-р-руп, неудач-шная шутка-с прир-роды!
   Но колдун был в самом разблагодушнейшем состоянии, и мои слова никоим образом не задели его жалкую горстку душевного пепла. Наоборот, по его открытой (и оттого ещё более мерзкой) ухмылке я предугадала ответный выпад:
   -С удовольствием. А твой друг будет следующим...
   Эман, обвязанный вдоль и поперек, смог одарить колдуна лишь презрительным и разъяренным взглядом. А маг начал чертить в воздухе какие-то убийственно сложные фигуры. Беловолосые эльфы уважительно и одобрительно взирали на него с земли. Видимо, сие трюки он видели не в первый раз.
   Интересно, а каков будет результат? Хотя нет, что это я.... Уж лучше, чтобы результата не было.
   Под конец представления маг весь вспотел, но глаза его ещё ярче горели блеском, не предвещающим ничего хорошего. Я стояла-стояла, смотрела-смотрела, а потом решила, что пусть он тут трудится в порыве вдохновения, а мне тут недосуг за всем этим наблюдать.
   Я попыталась осторожно отойди хотя бы от творящего нечто ужасное мага, но оказалось, что я не могу пошевелить даже когтем! Теперь я, не стесняясь ничьих зорких глаз, попробовала раскрыть крылья. Фиг!
   Ну, всё. Прощай, белый свет...
   -Пап, а что это ты делаешь? - невинный голосок разрезал напряженную атмосферу, как нож - масло. Эльфы и компания дружно покосились в сторону входа в пещеру. А там стояла маленькая девочка племени тарен-рэйя: длинные до пояса волосы белы, как снег, большие глаза без зрачков и радужек широко распахнуты, на темнокожих плечиках умильно висит балахон из лилового шелка, образ дополняет маленькая флейта в крохотных ручках.
   Маг замер на середине сложного пасса и прикрыл глаза с обреченным видом.
   -Сколько раз я говорил тебе, Аллема, чтобы ты никуда не выходила! Быстро домой!
   -Папа, что ты делаешь? - упрямо допрашивало маленькое недоразумение.
   -Ты, - ткнул в одного из падших эльфов колдун. - Уведи её отсюда и глаз не спускай, пока я не приду за ней!
   Эльф послушно зашагал к девчушке. Та, нахмурив крохотные белесые бровки, в это время изучала окаменевшую меня, завязанного Эмана и особенно пристально - лежащего на каменном полу мальчика. Его она рассматривала так вдумчиво, что не оторвалась от созерцания даже тогда, когда её повели из пещеры.
   -А что папа делает? - доносился затихающий голосок из темного коридора до наших ушей. - То большое животное - это кракен, да? Драко-о-он?! Ой, я хочу посмотреть дракона!! Ну, пожалуйста! Я никогда раньше не видела.... А кто тот мальчик? А они играют, да? Правда?! А во что? Я тоже хочу играть! Нет, я не хочу к маме...
   -Милое дитя-с, - прошипела я, нарушив непоколебимую тишину в пещере. - И когда ты успел, а?
   Маг пронзительно глянул на меня и продолжил колдовство. Но сегодня было не его время суток.
   -ПАПА! - снова нарисовалась перед всеобщими взорами эта очаровательная девочка (которая подарила мне ещё несколько мгновений жизни и невообразимое удовольствие лицезреть перекошенную физиономию мага). - ТЫ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ХОЧЕШЬ ИХ УБИТЬ?!
   Следом за ребенком появился запыхавшийся и донельзя смущенный эльф.
   -Я, честное слово,...
   -Довольно! - жестко оборвал маг ненужное оправдание. - Аллема, я кому сказал?!
   -Ты плохой! - обвинительно крикнула храбрая Аллема и топнула ножкой. - Я сейчас буду сильно плакать!
   -ДОМОЙ!!!
   Дитя сдержало обещание и взвыло в полный голос. Глядя на нервный тик, дергающийся под левым маговым глазом, я поняла, что из неё выйдет неплохой менестрель...
   Через некоторое время, в течение которого мужественная девочка отчаянно надсаживалась, выдавливая слезы у несчастной публики, я стала подозревать, что скоро стены пещеры начнут крошиться под натиском детских капризов. По крайней мере, этот странный гул из глубин коридора вызывал отнюдь не оптимистические ассоциации с обвалом. Зато вишь как все забеспокоились!
   -ВСЕМ СТОЯТЬ!!! МАЛЕЙШЕЕ ДВИЖЕНИЕ РАСЦЕНИТСЯ КАК СИГНАЛ К УНИЧТОЖЕНИЮ!!!
   Я тупо похлопала глазами, глядя на Агора Мегархоса, держащего меж рук пульсар нежного розового цвета размером с подсолнух. Рядом, как потревоженные муравьи, из темного коридора выбегали эльфы с уже нацеленными луками. Великий Эол...
   -Кого я вижу..., - лениво протянул маг, привлекая к себе внимание. - Агор Мегархос! Какими ветрами?
   -Архен! - прогремел голос Агора. - Будь благоразумен и не устраивай лишних себе проблем! Очнись и смирись! Город тарен-рэйя окружен эльфами, везде на боевых постах маги, а вокруг горных входов и выходов патрулируют драконы! Для всех вас есть только одно верное решение - сдаться! При этом никому не будет причинена боль. Архен, решайся!
   -Думаешь, что хорошо меня знаешь? - хмыкнул Архен и спустился на землю. Замер, задумчиво поглаживая бороду. Саркастическим и презрительным взглядом обвел всех присутствующих. И медленно, нарочито растягивая слова, проговорил:
   -И, наверное, ты прав...
   После чего вдруг резко дернулся и исчез в световой плоскости. Запоздало пущенные стрелы прорезали лишь только воздух. С исчезновением мага я сразу почувствовала себя свободной.
   -Вот зараза! Исчез! - из темного прохода с дружными воплями негодования вылетели Мег, Геондрис, Алекс, Леонир и Петраш.
   Мда, кажется, народ подтягивается...
   -Ничего, наши маги тоже не дремлют и хлеб свой даром не едят, - Агор Мегархос не казался слишком расстроенным. Наоборот, по несколько злорадному выражению лица можно было предположить, что он весьма доволен таким положением вещей.
   -Не зря я взял с собой почти весь Совет! Они заранее установили чрезвычайно сложную и энергозатратную ловушку. Надеюсь, Архен додумался не выкидывать всяких своих штучек в духе антиутопии, а то стражники магической тюрьмы получат вместо сумасшедшего колдуна горстку пепла вполне известного происхождения...
   Надо же, его злорадство оказалось заразным!
   -Кажется, мы опоздали, - раздался мелодичный голос с выражением крайнего безразличия, обратив на своего обладателя внимание всех присутствующих.
   Так, это что ещё за козявка такая?
   Незнакомый мне эльф элегантно откинул шлейф роскошных блестящих каштановых волос и с невозмутимой миной воткнул меч обратно в расшитые загогулинами ножны.
   Так, судя по общему благоговению, сие есть какая-то важная шишка.... Не бирюлька ли на голове подкинула мне эту догадку? Да и сопровождение вон какое - эльфийский контингент в пещере пополнился аж на несколько десятков ушастых существ!
   -Он ушел? - вошел в пещеру ещё один эльф, на ходу вытирая покрытое кровью лезвие меча обрывком ткани.
   -Айна! - воскликнула я, испугав этим всех присутствующих.
   -Здравствуй, Инцея, - улыбнулся Айна Айаре, и на душе у меня потеплело от этой мимолетной, но такой светлой улыбки. Впрочем, он тут же снова стал серьезным.
   -Берлен?
   -Да, он ушел. Я говорил, что мы придем слишком поздно. Надеюсь, ты помнишь это...
   Выражение лица Айна Айаре говорило: "Зануда!", но сам он воздержался от прямых высказываний.
   -Правители, - Агор приветственно развел руками, - вы оказали большую честь своим присутствием...
   -Прошу прощения, что перебиваю Вас, но мне показалось, что мы вместо чести могли оказать существенную помощь, - вежливо склонил голову Айна, в то время как его... хм... коллега с видом "меня-тошнит-можно-выйти" разглядывал тарен-рэйя. Я решила, что мое общество им не сильно помешает, поудобнее пристроила крылья по бокам и вспыхнула.
   -У меня нет слов! - отряхивая рубашку от пыли и пытаясь придать ей более соответствующий торжественной обстановке вид, пробормотала я. Потом поняла, что нахожусь в несколько специфичном окружении, где подавляющее большинство так или иначе эльфы. Говорить им, что я потрясена нежеланием своей одежды принимать подобающий вид, было бы крайне неразумно, неэтично и бла-бла-бла...
   -Как вы это всё провернули?! - я неопределенно обвела рукой эльфов, Агора Мегархоса, подавленных отсутствием лихой заварушки ребят.
   -Прежде чем задавать вопросы, сама не хочешь ответить на несколько? - прищурился Агор. Его тон заставил меня вспомнить былые прегрешения и рефлексивно состроить что ни на есть самый невинный вид (то бишь полные недоумения глаза, губки бантиком и бровки домиком).
   -Вы о чём?
   Кошмар, даже я не подозревала, каким может сделаться мой голос в момент непосредственной угрозы - слаще меда и чище хрусталя!
   -Инцея, у нас у всех выдался очень трудный день, - вздохнул Агор. - А перед этим было тоже ещё очень много трудных дней.... Давай, ты не будешь строить из себя последнюю стадию склероза и прямо расскажешь, как, где и когда ты ввязалась в неприятности!
   Я без особой веры в успех шмыгнула носом, дабы пробудить во всех этих чересчур уж внимательных физиономиях сострадание и сочувствие, после чего покорно собралась поведать (в который уже раз?!) историю нашей с магом "встречи". Но тут в заметно притихшей аудитории (даже тарен-рэйя проявили любопытство) раздалось возмущенное мычание, и я чуть не засмеялась в полный голос.
   Бедный Эман! Все тут байки друг другу рассказывают, раскланиваются, а на несчастного, обвязанного по рукам и ногам эльфа внимания не обращают!
   Треть присутствующих тут же кинулась освобождать его от пут (вторая треть хмуро поглядывала на остальную треть с наведенными на вторых луками). Эман, освободившись, первым делом отвесил поклон Правителям, а вторым одарил меня донельзя выразительным взглядом.
   Ну, ещё чего! Буду я перед всеми унижаться, поклоны отбивать!
   Я демонстративно уставилась на потолок, облепленный крупными розетками разноцветных кристаллов.
   Всё-таки, так или иначе, у эльфов есть вкус к прекрасному...
   Снова из тоннеля послышался топот, и из темного проема стрелой вылетел некий субъект в кольчуге и длинном плаще.
   -Мы его поймали!! - запыхавшись, выговорил он и, не стесняясь присутствующих, уперся ладонями в колени, чтобы как следует отдышаться.
   -Вот, я же говорил, что лову...
   -Вы не поняли.... Он ещё и колдует! Судя по завихрениям потенциалзамедленного поля, он настраивает трансгрессивный портал...
   Эм.... А простым языком нельзя ли? Для неучей темных вроде меня. Трансгрессивный портал - это, ясный день, портал для моментального перемещения, а вот п... п... чего-то-там поле...
   -Эй, вы куда?! - запоздало опомнилась я, когда вся толпа кинулась прочь из пещеры (в том числе - крайне недовольно - и тарен-рэйя под эльфийским надзором). Конечно, все меня так послушали... и хором ответили...
   -А папа говорил, что колдуны из Совета Магов - безмозглые идиоты, - поведало дитя в полной тишине, заставив меня подпрыгнуть от неожиданности и схватиться за сердце.
   -Как там тебя зовут? - полюбопытствовала я, переведя дух. - Алле...
   -...ма, - закончила за меня девочка и уныло поправила складки платья. Я поглядела на неё - как она вытирает кулачишкой нос, сжимая в другой руке флейту, как что-то бормочет себе под нос с по-детски насупленным видом - и не удержалась:
   -Аллема, ты папу любишь?
   -Люблю.
   -А маму?
   -И маму.
   -А ты знаешь, что сейчас твой народ... э-э... захвачен в плен?
   Девочка промолчала.
   -Ты что, не беспокоишься за своих родителей? - я подошла к ней и присела на корточки. Насупившееся дитя взглянуло на меня исподлобья.
   -Нет!
   Мои брови дернулись вверх.
   Вот она, детская непосредственность!
   -Папа плохой, они с мамой все время ругаются, а на меня внимания никто не обращает...
   Ну вот, сейчас начнется рев.... А я успокаивать не умею, между прочим!
   -Я не хочу жить с родителями! - подвела черту маленькая тарен-рэйя.
   Наивная.... Да кто её послушает?! Да и зачем слушать? По себе знаю, как трудно плыть по течению жизни без поддержки родителей.... Наставник мне оных заменял только в передаче жизненного опыта и тыканьем носом в ошибки. А поплакаться было некому. Вот потому характер у меня премерзкий и нелюдимый...

***

   -...Кажется, я поняла! - воскликнула я и тут же, глянув на Аллему, с превеликим энтузиазмом разбирающую в углу по запчастям чью-то арфу, шепотом добавила:
   -Кажется, я поняла причину этих намеков при переговорах в Великолесье!
   Небольшой совет, собранный в одной из зал удивительного города тарен-рэйя и включавший в себя Агора Мегархоса, Правителей и Эмана, в полном составе вопросительно воззрился на меня. Но я молчала, переосмысливая ситуацию заново на предмет подтверждения моих догадок.
   Из каменного кресла встал Берлен. Судя по пренедовольнейшей физиономии, арфа была его. Но сделать маленькой Аллеме он ничего не мог, ибо я взяла её под свое покровительство, а встреча со мной тет-а-тет никому, даже Правителю, не предвещала особо радужных планов в ближайшем будущем. Поэтому Правитель, недовольно скривившись, сделал вид, что прохаживается по комнате.
   -Какие причины и какие намеки? - скучающим голосом поинтересовался он, подобно стервятнику все ближе и ближе подбираясь к восторженной девочке, убравшей уже практически все струны.
   -А вот такие. При переговорах с вами наш советник Вольгрен наводил всех на определенный вывод, говоря, что драконов убивают знатоки своего дела - такие, как эльфы. Но именно вы этого не делали. Собственно говоря, оставались тарен-рэйя...
   -Они не эльфы!! - громковато вскрикнул Берлен, разозлившись от неудачной попытки выдернуть остатки былой роскоши из рук Аллемы - та отчаянно воспротивилась отдавать свое сокровище. Кинув на малышку уничтожающий взгляд (та гордо фыркнула), он повернулся всем корпусом к присутствующим, до этого с любопытством следившим за развитием событий (тут же были нацеплены постные мины).
   -Они не эльфы, - спокойнее произнес он. - Они тарен-рэйя.
   -Но они же все-таки рэйя! - подняла брови я. - Да и вообще.... Давайте сейчас не будем обсуждать идеологию и культуру эльфов! По-моему, мы собрались по совсем другой причине...
   -Да, - вздохнул со своего места Агор Мегархос, и все лица обратились к нему. - Ты права, Инцея. Вот только что обсуждать, если у нас всего лишь нелицеприятные факты и никаких догадок? Архен ускользнул прямо у нас из рук...
   Чтоб ему сейчас икалось!
   -...оставив за своей спиной введенный в крайнее заблуждение народ тарен-рэйя, десятки убитых и даже пропавших без вести драконов, одного дракона-отступника и довольно увесистую книгу заклинаний, имеющих ужасные по содержанию формулы...
   Какой "икалось"?! Чтоб ему сейчас... пучилось!!
   -Что ж, раз ничего другого нам обсуждать нечего, будем обсуждать то, что есть, - немного саркастически высказался Айна Айаре. - Впрочем, сначала мы можем подождать Его Величество короля Астера - Rinnen Ruhig Feuer.
   -Он тоже прибудет сюда?! - не удержалась я от возгласа. Но на него не обратили особого внимания - видимо, списали на расшатанные нервы. Хотя всё замечающий Эман, естественно, ещё долго сверлил меня безответным взглядом.
   -Разумеется, - ответил Айна Айаре, - а с ним ещё много драконов.
   Судя по наступившей тишине и взглядам в пространство, присутствующие осмысливали, сколько ещё народу сможет вместить этот каменный зал. По физиономии Берлена можно было бы судить о его неоптимистичных мыслях. Трагичности выражению его лица добавило тоскливое треньканье последней струны арфы.
   -Может, тогда я расскажу, как мы узнали о вашем местонахождении? - поинтересовался Айна.
   -Хм, - отозвалась я. - Действительно интересно. Ведь лично я даже представления не имею, где мы сейчас находимся. Правда, благодаря Эману существуют догадки....
   -Ну, что ж, - эльф откинулся на спинку резного каменного кресла и задумчиво обвел взором зал. До этого он мне шепнул по секрету, что у тарен-рэйя есть вкус к красоте. Мда. Видимо, естественные розетки кристаллов, оставленные этими темнокожими существами на стенах и потолках, понравились не только мне.
   -Заметив исчезновение Эманцифаэля и получив от драконов тревожное известие о твоем и ещё пары драконов отсутствии во всех доступных уголках Астера, мы тут же кинулись объединенными силами на ваши поиски. Не буду описывать улики и зацепки - скажу только, что все они странным образом вели нас к Вратам. И тут-то мы, образно выражаясь, прозрели.... А что, если враг у нас под боком? Что, если ему совсем необязательно проникать в Астер извне? Да, мы тогда уже знали, кто совершал убийства, но ещё ни разу не видели преступников в лицо. Как говорится у людей? "Не пойман - не вор"? А мы к тому же не были уверенны в том, что тарен-рэйя избрали своим местом проживания именно горы.... Но тогда мы ясно поняли, где скрываются убийцы. Горы вокруг Астера. Это очень удобно. Подземная река с целебной водой вытекает из одного конца гор и втекает в ущелье, именуемое Вратами, где снова впадает в горы. Само ущелье является прекрасным местом для слежки. Несколько замаскированных выходов, незаметные дорожки и тропинки среди скал, ведущие в сторону страны драконов, вечная мгла.... Я думаю, что всем понятно, насколько удачно тарен-рэйя обосновались рядом с драконами.
   -Значит, - подала голос я, - драконы всё это время были окружены своими врагами?
   -Получается так.
   -Но чем же, о великий Эол, драконы насолили этому народу?
   -Инцея, - вклинился в беседу Агор, - ты должна понимать, что тарен-рэйя были лишь орудием для достижения цели, а главной движущей силой был, насколько ясно я представляю ситуацию, Архен Малифен. Именно от него исходили приказы тарен-рэйя.
   -Но зачем ему это нужно? - опередил меня Эман.
   -Власть, разумеется. Но вот только каким способом он собирался её достигнуть - загадка...
   Маг задумчиво сплел пальцы и уставился в пол.
   -Он успел подгадить нам не только с драконами и тарен-рэйя, но и сделал довольно-таки большую смуту и в самом Магическом Совете, где был заместителем Верховного Мага. Нам теперь придется ещё долго распутывать кубок его интриг...
   Он замолк. Потом резко тряхнул головой и пробормотал недовольно:
   -Ну вот, теперь у меня всё в голове ещё больше запуталось!
   Я пришла к аналогичному выводу.
   -Действительно, - хмыкнула я. - Ничего не понятно! Убивает драконов, гоняется за мной с целью набрать крови побольше да выковырять драконит, манипулирует падшими эльфами, как ярмарочными куклами, плетет интриги в Совете Магов, выводит новые формулы ужасающего содержания...
   -Приветствую вас! - в зал, прервав уже разогнавшуюся меня, стремительно вошел Его Величество Фоэр в сопровождении двенадцати драконов. Асетт, просияв при моем виде, незаметно кивнула мне.
   Присутствующие встали в ответном приветствии. Я нехотя поднялась с остальными, дабы размять затекшие конечности.
   -Риэн! - впервые на лице второго Правителя эльфов было написано не гордое презрение, а радость от встречи. Король ответно осклабился широченной улыбкой.
   -Также рад тебя видеть, Берлен Эг!
   Я определенно отбилась от курса.... Вот гляжу на эти две довольно-таки счастливые физиономии, слушаю их возгласы.... И не могу понять - ведь драконы и эльфы весьма холодно относятся друг к другу! Мои подколы в адрес Эмана и эльфов в целом основываются лишь на частных отношениях - имеет место исключение. Но ведь исключение должно подтверждать правило! А тут уси-пуси и дружеские объятья!
   Я вопросительно обвела взглядом присутствующих.
   Кто-нибудь даст мне ответ?!
   -Они друзья чуть ли не с детства, Инцея, - сжалился Айна Айаре надо мной.
   -Ага, ясно, - буркнула я, хотя мне ничего ясно не было. Пришлось просто скромненько сесть вместе с остальными обратно в кресла. Драконы стали рассаживаться на пустующие места. Я переключила внимание с двух венценосных особ на Истинных драконов и Асетт с её развеселой компанией, в которой теперь недоставало лишь Горра.
   -Ну, что ж, - вздохнул Фоэр, - в очередной раз убеждаюсь, что время - странная штука: порой и двести лет не сделают столько, сколько произойдет за один миг!
   Все, невольно заразившиеся весельем встретившихся друзей, тут же вернулись с неба на землю.
   -Итак, насколько я понял, вы уже начали обсуждать проблему. Пришли к каким-нибудь выводам?
   -Да, - процедила я себе под нос, забыв в очередной раз, в какой компании нахожусь. Три эльфа, один маг, а остальные драконы - и я ещё думала, что мои слова останутся неуслышанными! Наивняк полнейший.
   -Я весь внимание, - напомнил о себе король, остальные всем своим видом выражали аналогичную заинтересованность. Видимо, они так и не додумались, к каким выводам мы все вместе успели прийти. Я вздохнула.
   -Этот колдун - последняя зараза, чтоб ему...
   Все с трудом подавили дружное озаренное "А-а-а!".
   -Что ж, это для меня не в новинку. Ещё что-нибудь есть?
   -Мы собрали воедино все факты, добавили стремление Архена к власти и... встали в тупик, - произнес Агор. - Что он собирается делать со всем этим? Вот в чем вопрос...
   Я внимательно присмотрелась к эльфам-Правителям. На их лицах, несмотря на общую, соответствующую королевскому сану, невозмутимость, блуждало странное выражение. Одно на двоих. Выразительный перегляд друг с другом это подтвердил. И не я одна заметила сию странность.
   -Прошу прощения, вы нам хотите что-то сказать? Берлен? Айна? - вопросительно взглянул на эльфов король. Я злорадно ухмыльнулась. От ответа они не отвертятся - все-все, вплоть до Аллемы, глядели на них.
   -Ну.... В общем-то, да, - судя по интонации, Айна Айаре признал поражение.
   -Так поделитесь с нами, великие эльфы, - хмыкнул король.
   -Мы - господа драконы должны знать это - задним числом успели отправить несколько отрядов в человеческую страну - понимали, что что-то назревает. И сейчас, в принципе, наши догадки подтверждаются...
   Ах, вот она, та самая миссия! Интересненько...
   -Да не томите же! Каковы результаты?! - не выдержала Асетт, подавшись вперед из своего кресла. Заметив свою оплошность, она тут же виновато потупилась (этот обманный маневр мне хорошо знаком):
   -Прошу прощения...
   Но остальные драконы её поддержали.
   -В самом деле, господа эльфы, - проговорил Вольгрен, до этого внимательно следящий за всеми, - ближе к делу!
   -Что ж, - эльфы снова переглянулись, - ещё до ярко выраженной диверсии, эльфы, выходящие за границы Великого Леса...
   Я глянула на Эмана. Он, как ни странно, ответил на взгляд и хитро подмигнул.
   Ясно, как день! Он в курсе событий и владеет необходимый информацией. Ну, Эманцифаэль, эльф стриженый...
   -...доносили свои предчувствия о глобальной измене в окружающей обстановке. Стали пропадать люди. Мало-мальски способные к магии, но одинокие натуры. Просто крестьяне и рабочий люд. И никто не мог понять, куда они исчезают. Никаких следов. Но всё же...
   -Всё же, - подхватил Берлен, обведя окружающих взглядом, - наши специальные отряды сумели выявить путь пропаж.
   Он замолк, откровенно и осознанно нарываясь на дружные вопли нетерпения. Я на всякий случай настроилась подпалить его огненным шаром - если кочевряжиться будет долго (убедительней средства для развязки языка трудно найти). Судя по внешне невозмутимому, но недобро прищурившемуся магу, он тоже решил прибегнуть к крайним мерам в случае слишком длительной паузы.
   -Но, да простят меня присутствующие, эта информация рассчитана на более узкий круг слушателей...
   Берлен выразительно покосился на сидящих недалеко друг от друга драконов и даже удостоил взглядом меня, сидящую рядом с Айна Айаре. Мой взгляд был не менее выразительным. Жаль, ушел в пустоту.
   Что?! Значит, избранные остаются, а меня с остальными "лишними" - вон?
   -Инцея, Эманцифаэль, Асетте, Орландо, Турд - пожалуйста, покиньте нас, - попросил Агор Мегархос. - Это действительно очень узкое совещание...
   Ага, ОЧЕНЬ узкое! Восемь Истинных драконов, советник короля Астера, сам ранее упомянутый монарх, два Правителя эльфов и маг, входящий в Магический Совет - целых тринадцать штук! До чего маленький совет! Прямо-таки кружок по интересам!
   -Инцея, пойдем, - прошептал Эман, подавая руку. Её я, естественно, привычно проигнорировала. С возмущением поглядев на Правителей (Айна старательно избегал моего взгляда, скользя взором по стенам и потолку, а Берлен окатил меня волной высокомерного холода), я широким шагом направилась к выходу.
   -Инцея! - окликнул меня Агор Мегархос. Я повернулась на каблуках и вопросительно подняла брови.
   -Да не дуйся, не дуйся, - хохотнул колдун, вызвав у меня прилив крови к щекам. - По-моему, ты кого-то забыла...
   Он кивнул на Аллему, с высунутым языком пытающуюся сомкнуть концы арфы.
   -Аллема, - позвала я, - пойдем с нами - прогуляемся!
   Дитя отвлеклось от увлекательного занятия и невинно воззрилось на меня.
   -Арфа не сгибается, - пожаловалась она, вызвав у Берлена легкие судороги.
   -Отдай её обратно дяде, - посоветовала я злорадно. За моей спиной дружно подавились смешками. Аллема послушно поднялась с каменного пола, отряхнула платье и, деловито подобрав распотрошенный инструмент (точнее, жалкие останки), торжественно прошествовала к "дяде".
   -Спасибо, - положила она остов арфы Берлену на колени. - Жаль, что она не согнулась.
   Вот уж точно!
   -Где же Ваши манеры, о мудрейший? - поинтересовалась я вкрадчиво.
   -Инцея! - испуганно прошипел сзади Эман, но я не обратила на это внимания. Айна Айаре с любопытством поглядывал на своего коллегу, ожидая от него реакции. Остальные украдкой усмехались, радуясь, что позор от моего имени обошел их стороной.
   -Пожалуйста, - совсем немелодично проскрипел Правитель, и я, демонстративно приняв успокоенный вид, взяла за руку подошедшую Аллему, после чего бодренько направилась туда, куда меня эти заговорщики подло послали с остальными. Конечно, в вариантах был и другой адрес, услужливо подсказанный сообразительностью от имени Берлена, но я его старательно проигнорировала.

***

   Выйдя из пещеры, мы остановились в раздумьях, куда бы нам направить свои стопы в количестве целых двенадцати штук. Аллема, как самое беззаботное существо в нашей компании, оставило право решать проблему более умудренным жизненным опытом эльфу и драконам. Безмолвно проводив взглядами девочку, радостно поскакавшую к куче сложенного в углу отобранного оружия (от поломанных компактных луков до сюрикенов, тихо поблескивающих наточенными лезвиями в свете факелов и кристаллов), мы уставились друг на друга. Точнее, мы с Турдом, Орландо и Асетт воззрились на Эманцифаэля. Тот от такого пристального внимания попятился подобру-поздорову в самый темный на его взгляд угол.
   -Что? - дрогнувшим голосом осведомился он, нащупав за спиной глухую каменную стену.
   -Но-но, Эманцифаэль, - покачала пальчиком ухмыляющаяся Асетт, - где же твоя эльфийская проницательность?
   -Моя эльфийская проницательность при мне. Вот только ничего хорошего она мне не предвещает...
   -Эман, милый друг, - включилась я в беседу, - нам всем явственно показалось, что ты определенно в курсе некоторых событий...
   -Вам показалось. Ничего не знаю.
   -Эман, не будь плохим эльфом, - проговорила я нарочито ласково, со смаком хрустя косточками сгибаемых в кулак пальцев. Эманцифаэль обреченно вздохнул, разгадав все наши гнусные планы по вытягиванию из него необходимой информации и поняв, что рано или поздно это должно было произойти. Его хваленая проницательность была на высоте. Но легче ему от этого, несомненно, не стало.
   -Нет, я, правда, ничего не знаю, - сделал последнюю попытку отвертеться эльф. Четыре драконьих физиономии ещё хищнее сузили глаза и ещё шире заухмылялись. Разве что слюной не закапали.... Холодящих душу ноток добавило тоскливое бряканье металла со стороны кучи.
   -Эман, - тихо произнесла я, - ты меня разочаровываешь. Я, конечно, понимаю - эльфийская проницательность, но о драконьей интуиции ты слышал?
   Несчастный эльф обвел нас взором, полным угасающей надежды, и нехотя буркнул:
   -Ладно. Кое-что мне известно.
   -Ну вот, а ты говорил, что ничего не знаешь! - обрадовалась Асетт, одобрительно мне подмигнув (Турд гаденько хихикал, делая вид, что любуется на настенные кристаллы, а Орландо с подозрительно отстраненным взором разглядывал носки своих сапог).
   -Итак? - поторопила я эльфа. Эман кинул на меня полный оскорбленной гордости взгляд, но вслух свои претензии высказывать не стал.
   -В Бильбергии строится школа магии, - просто и прямо сказал он, без всяких лишних пауз и многозначительных намеков. От этого мы даже не сразу въехали в смысл сказанного. А когда до нас дошло...
   -ЧТО-О?! - возопил Турд, напрочь забыв о мангансидеритах, реальгарах, пиритах и диоптазах. Из далеких тоннелей гулко отозвалось эхо.
   -Школа магии?! - страшным шепотом перепросила Асетт, забавно выпучив глаза.
   -Серьёзно? - переспросил нахмурившийся Орландо. Я же просто пыталась справиться с кучей запоздало нахлынувших догадок насчет пропадающих людей, драконьей крови и убойных заклинаний нового образца.
   -Серьёзно, - подтвердил Эман. - К сожалению, нашим отрядам не удалось проникнуть на территорию строящегося объекта. Зато они вволю насмотрелись из густого елового леса, окружающего будущую школу...
   Он замолк. И добавил, взглянув на наши вопросительные лица.
   -Не скажу, что зрелище их особо вдохновило. Как мне рассказывали мои знакомые из отряда, там было много магов, огня и молний.
   -Ми-и-ило..., - протянула Асетт, уставившись себе под ноги. По её задумчивому лицу я поняла, что в ближайшее время Его Величеству Фоэру грозит попасть под её тщательный допрос. А если он не расколется, то пострадают эльфы в количестве двух штук - Берлен и Айна.
   -Ну вот, я вам всё рассказал, теперь с меня взятки гладки! - умыл руки Эман. - А ещё, да простят меня драконы, я хочу есть. Инцея, ты со мной?
   Я кивнула, ухмыльнувшись его несколько раздраженному виду. Иногда у Эмана с чувством голода просыпается и сарказм.
   -Вы пойдете с нами? - обратилась я к остальным. Те, всё ещё находясь под впечатлением от сказанного, маловразумительно пробормотали что-то в ответ.
   -Аллема, пойдем с нами кушать!
   Девочка с грохотом уронила кривой кинжал обратно в груду металла и беззаботно подбежала ко мне.
   -Я вот что нашла! - гордо продемонстрировала она длинный черный ремень, усаженный железными шипами.
   -С кого-то сняли штаны, - пробормотал Турд, отвлекшись на её находку. Все, кроме Эмана и Аллемы, нервно рассмеялись.
   -Так вы идете или нет? - напомнил Эман. Я взяла девочку за руку, и мы всей компанией дружно потопали в лагерь к эльфам, дабы разгромить его в поисках еды...
   -...Я ничего не знаю!!! - упрямо отнекивался припертый к стенке маг. Но у меня уже был опыт в делах допроса, и я продолжила с двойным энтузиазмом:
   -С чего бы вам да не знать? У вас же было ещё одно закрытое совещание!
   -Ну, и что? - не совсем убедительно отозвался Агор, с тоской поглядывая в сторону двери. Но ожидаемый им Фоэр уже полчаса с назначенного времени не появлялся в своей малой библиотеке. Насколько я знаю, его сейчас допрашивает Асетт.
   -Как это что?! - деланно возмутилась я. - Прибыл эльфийский гонец, и тут же спешно устраивается второе закрытое собрание! Напали на след колдуна? Проникли на территорию строящейся школы?
   -Инцея! - Агор Мегархос перестал строить из себя невинную жертву, приговоренную к смертной казни, и изумленно вылупился на меня. - Откуда ты знаешь о школе?!
   Я скромненько потупилась.
   -Ты что, ПОДСЛУШАЛА?!
   Я старательно навела на щеки стыдливый румянец, вспомнив один неприличный анекдот, однажды рассказанный Алексом. Уж лучше пусть думает, что я подслушала, чем узнает, что мне всё рассказал Эман.
   -Я ж поставил изоляционные щиты..., - растерянно проговорил маг себе под нос. - Неужели я что-то перепутал в заклинании?
   Я дала ему немного посокрушаться по поводу безалаберности и тихо подкравшегося склероза и напомнила о своих корыстных целях отчетливым покашливанием.
   -Хорошо, расскажу, - сердито отмахнулся Агор от меня. - Всё равно скоро будет известно...
   ...Мы с Асетт неслись по коридору Башни Ветров навстречу друг к другу, преисполненные эмоциями и новой информацией. Когда между нами оставалось чуть больше десятка локтей, в коридор вылетел страшно взволнованный Эманцифаэль. Вовремя затормозить не смог никто. На полу образовалась оригинальная трехлепестковая композиция.
   -Инцея, я узнала..., - пропищала справа Асетт.
   -Инцея, я подслушал..., - охрипшим голосом произнес слева Эман.
   -Ребята, я вытянула..., - прошептала, запыхавшись, я.
   -...война...
   -...за школу...
   -...осенью...

2 апреля 2007 г. - 27 ноября 2007 г.

   Реторта - это округлый сосуд с выходящей сбоку стеклянной трубкой.
   Заклятья имеют куда более ощутимое и долговременное воздействие, чем заклинания.
   Призывающие заклинания отличаются от обычных более ощутимой стихийностью, ненаправленностью на конкретный предмет. Но не путать с призывными заклинаниями, имеющими бытовой уровень и направленными на быстрое перемещение требуемого объекта к субъекту!
   Саадак (горит) - футляр для лука.
   Налуч - футляр, который надевается сверху на выступающий конец лука.
   Всё это прекрасные природные минералы.
  
  
  
  
   93
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Болдырева "Крадуш. Чужие души" М.Николаев "Вторжение на Землю"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"