Avata: другие произведения.

1. Тропою убийцы...(общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 6.59*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Многие годы продолжалась война между светлыми и тёмными эльфами, и нет никого кто смог бы остановить эту бойню. Между двумя враждующими лагерями находится королевство людей, и только это сдерживает их от решительных действий, хотя всё может измениться. Но людям угрожают не только стычки первородных, просыпаются древние враги всего мира, запертые во тьме наследниками эльфийских правящих родов. Демоны безмирья - жестокие убийцы, отбирающие саму жизнь. У тёмных и светлых эльфов были ключи от их темницы, и только это удерживает этих монстров. Всё усложнилось, когда началась война.
       Законченно


   Начало пути...
  
   * * *
   Солнце осветило один из прекраснейших городов мира. Наверное, только эльфы и умели строить такие красивые сооружения, будь то хоть светлые, хоть тёмные. Дворцы, дома, сады, улицы - всё выглядело настолько очаровательно и воздушно, что казалось это лишь мираж. Глядя на город в лучах восходящего солнца, хотелось навсегда остаться здесь и каждым мгновеньем наслаждаться его красотой, не смотря на то, что здесь жили дроу. О тёмных эльфах ходили настолько страшные легенды, что самый здравомыслящий человек никогда бы не приехал сюда добровольно. К сожалению чаще всего рассказы были правдой. Дроу были убийцами, но убивать их заставляла не жажда крови, а самозащита. Ведь не каждый тёмный эльф доживал до своего совершеннолетия, в Ринделейне столице дроу власть часто сменялась кровью, но этого уже не было около десяти тысяч лет. Всё равно смертность была очень высокой. Ещё одна причина, по которой их не любили, была, что они практиковали магию хаоса или разрушения. Да и война со светлыми эльфами оставила свой отпечаток.
   На балконе дворца стоял дроу. Он с наслаждением купался в солнечных лучах, впитывая энергию солнца. На вид эльфу было около тридцати, но лишь глаза выдавали истинный возраст. А этому эльфу было уже семь тысяч лет, и всем он был известен как Винейриолиор ор Торенер Повелитель дроу и один из сильнейших магов среди эльфов. Это было как раз то время, когда он мог отдохнуть. В последнее время Повелитель был весь погружён в дела.
   Ветер развевал его чёрные как смоль волосы, а ярко-изумрудные глаза смотрели на мир с лёгкой иронией. После стольких лет такой бурной дворцовой жизни, интриг, попыток переворота не всегда неудачных как показывало время, мужчина чувствовал какую-то странную опустошённость. Тяжело вздохнув, он потёр ноющее плечо и усмехнулся. Старая рана не давала о себе забывать. Практически полторы тысячи лет прошло после того покушения, и всё это время его медленно подкашивает яд, вывести который из его крови так и не смогли до конца.
   Сзади послышались шаги.
   -Винейр...
   Дроу обернулся. Его лицо озарила улыбка.
   -Мирелиана, что ты здесь делаешь?
   Тёмная эльфийка подошла к нему и обняла.
   -Я почти не вижу тебя. Тейранариэль в подземном городе, а Трифоринор тоже весь в делах. Ты стал забывать меня.
   Повелитель устало улыбнулся.
   -Ты же знаешь, за последнее время очень многое нужно было решить. И эта война...
   -Ну, когда-нибудь она всё-таки закончиться. А когда станут просыпаться демоны безмирья, перемирие станет неизбежным. Ведь нужны два Стража.
   Лицо дроу помрачнело. Стражами были два эльфа из правящего рода. Если светлые эльфы платили кровью, то дроу чаще всего жизнью.
   -Тёмная Ночь не называла преёмника?
   -Нет. Думаю, через несколько дней всё будет известно.
   -Это хорошо. Кстати ты не знаешь как там Тейранариэль? Она всё время пропадает в Метароне.
   -Её мучают кошмары. Не пойму с чем это связано. Ей скоро двести, может она боится своего совершеннолетия?
   -Я не знаю.
   На балкон вбежала молодая эльфийка с тёмными серебристыми волосами. На ней было бесформенная туника.
   -Госпожа! Тёмная Ночь заговорила! Она хочет говорить с Вами!
   Повелитель тронул жену за плечо.
   -Иди. Я подожду тебя у входа.
   * * *
   По длинным коридорам дворца Метарона с криком носились два дроу. Попадавшиеся им на встречу эльфы, недоумённо смотрели вслед двум любимым чадам своего Повелителя. Если принцессе такое поведение было простительно, то принц вёл себя слишком уж по-ребячески, не смотря на свой возраст.
   Дроу со смехом подхватил девушку, которая испуганно ойкнула и заколотила кулаками по его спине. Встреченные эльфы с неприязненными гримасами смотрели на всё это, но не смели даже высказать что-то против такого поведения.
   -Отпусти! Уронишь!
   -Ничего подобного, сестрёнка!
   -Ну, Триф! Отпусти! Пожалуйста!
   Тот ещё немного подурачился, но решил больше не изводить младшую и горячо любимую сестрёнку и аккуратно поставил её на пол.
   -Ты так редко бываешь в Ринделейне. А отец и меня нагрузил работой. Сам не вылазит из своих архивов и меня заставил. Вот подрастёшь и сама узнаешь, что такое быть наследником престола...
   Эльфийка надулась, встряхнув своими роскошными, чёрными с синим отблеском волосами.
   -Папа не сделает этого. Я у него единственная любимая дочка.
   Принц усмехнулся, но комментировать не стал.
   -Пойдем, погуляем, - просто попросил он.
   -Расскажи мне как у тебя дела?
   -Ничего особенного. Просто весь погряз в делах. Тут ещё эта война. Столько смертей... Сколько наших убили светлые эльфы, даже представить страшно.
   -Я никак не пойму, почему они вообще на нас напали? Что мы не поделили?
   -Власть. А может, кто-то просто столкнул нас лбами. Да и наши народы всегда недолюбливали друг друга. Эта давняя история, которую этой прелестной и юной головке пока знать не обязательно.
   Сзади послышался вежливый голос.
   -Кажется, кто-то обсуждал светлых эльфов?
   Это был огненноволосый дроу с глазами цвета опавшей листвы. Принц наклонил голову в знак приветствия.
   -Ронерил, вы хотели что-то спросить?
   -Я просто проходил мимо и услышал концовку вашего разговора. Интересно, почему её Высочеству Тейранариэль так интересны светлые эльфы? Ваше Высочество вам плохо?
   Действительно эльфийка была очень бледна и походила на призрака. Трифон уже хотел бежать за помощью, но эльфийка его остановила.
   -Со мной всё в порядке, просто показалось. Я пойду, отдохну в своей комнате.
   -Постой, я отведу тебя, - наследник подхватил сестру под локоток и повёл по коридору. - С тобой точно всё в порядке?
   -Всё в порядке брат, я что-то устала...
   -Знай, что я волнуюсь за твоё здоровье...Тей.
   Принцесса улыбнулась на своё сокращённое имя и позволила отвести себя к целителю и в свою комнату.
   * * *
   Мирелиана вышла из храма. Её лицо было бледное, а в глазах стояли слёзы. Увидев эльфийку, Повелитель не на шутку забеспокоился.
   -Что случилось? Что сказала Ночь?
   Эльфийка всхлипнула и, наконец, заплакала.
   - Тейранариэль ... она...
   -Что? Скажи.
   -На ней лежит печать предназначения... она Страж.
   Последнее слово прозвучало как приговор. Винериолиор ор Торенер смертельно побледнел. Его единственная дочь должна была стать жертвой, что бы спасти этот мир.
   -Но почему ОНА?! Почему?
   -Я не знаю, но ты должен как можно быстрее провести посвящение. Пока не поздно.
   * * *
   -Что я должна сделать, отец?
   Дроу с болью посмотрел на обманчиво хрупкую девичью фигурку. Тейранариэль стояла у окна с задумчивым видом, кутаясь в чёрную шаль. По лицу эльфийки трудно было понять, что она чувствует в этот момент.
   -Ты встретишься с матерью, она всё тебе расскажет. Тей я отдал бы всё на свете что бы оказаться на твоём месте.
   -Не надо. Я знала, что так будет. Это моя судьба. Когда мне нужно будет пройти посвящение?
   -Чем скорее, тем лучше.
   -Тогда я пройду его сейчас. Времени осталось мало. И ещё... папа будь осторожен.
   Эльфийка ушла, а дроу ещё долго думал над её словами. Говоря, что Стражи обладают силой предвидения, но точно никто не знал. Повелитель и не заметил, как за этими размышлениями пролетел день. На душе было тяжело, мужчина чувствовал, как будто предал свою дочь.
   В кабинет вошла, Мирелиана, печальнее, чем была утром.
   - Тейранариэль скоро появится. Ты не хочешь её встретить?
   -Да. Я уже иду.
   Они вместе пошли в чёрный зал храма Царицы Ночи. Здесь было пустынно. Чёрные колонны, посередине алтарь, изображения ночи и невиданных зверей. Пол был выложен из чёрных плиток с изображением луны и месяца. На стенах роспись. В зале витал запах благовоний. Но не это наводило непонятный страх на присутствующих, а непонятное ощущение чужеродности, словно что-то из других пластов реальности смотрело на окружающий мир чёрными как ночь глазами.
   В стене, где была изображена Царица Ночь, появился чёрный овал пространственного телепорта и из него вышла тёмная эльфийка. Повелитель не сразу признал в ней свою дочь. Это была уже не та маленькая беспечная девчонка, а не по годам взрослая и сильная женщина. Если раньше её красота была какой-то не законченной, то теперь с ней не мог сравниться никто. Когда повелитель посмотрел в её глаза, то не смог сказать ни слова. В них плескалась власть, которая ему и не снилась. Это было как наваждение. Тейранариэль моргнула, и нить, поработившая повелителя, порвалась, перед ним снова стояла его дочь.
   -К нам послы, - сказала она, подходя ближе.
   В ответ её слова в зале появился советник повелителя - Наорэт.
   -Ваше Величество, Ваше Высочество, - он поочерёдно поклонился всем. - Прибыло посольство от светлых эльфов.
   * * *
   Повелитель задумчиво смотрел на посольство, состоящее из пяти светлых эльфов. Они в свою очередь рассматривали повелителя. Вперёд выступил бледноволосый эльф с тёмно-зелёными глазами в ритуальной одежде. Молчание сильно действовало на нервы.
   -Так зачем вы приехали, господа?
   У светлого эльфа дёрнулась щека. "Да. Понимаю, через что пришлось перешагнуть Лионтеалю, что бы начать переговоры первым" - подумал повелитель.
   -Повелитель Серебряного леса Лионтеаль тор Ордвист предлагает заключить мирный договор в связи с общей проблемой. Скоро Демоны проснутся и мир в опасности. Требуются Стражи.
   Кратко и по делу. Так часто любил говорить сам Винейриолиор, так как за долгими разговорами часто теряешь суть разговора.
   -Я согласен с повелителем. Наш Страж уже готов действовать. Когда и где будут проходить переговоры?
   -На землях людей, на равнине ветров через неделю.
   -Можете идти.
   Когда послы ушли, повелитель откинулся на спинку трона. К нему подошёл Трифоринор, который всё время простоял возле окна.
   -Отец, можно я поеду с тобой?
   -Нет. Со мной поедет Тейранариэль и Мирелиана.
   -Но почему?
   -Ты должен остаться здесь и управлять государством в моё отсутствие.
   -Но отец?
   -Никаких возражений.
   -Слушаюсь, мой повелитель.
   * * *
   -Эй! Тей! Ты тоже едешь к светлым эльфам?
   Молоденькая беловолосая тёмная эльфиечка с интересом смотрела на дочь повелителя. В последнее время девушка очень сильно изменилась. Стала совершенно другой. Это несколько пугало дроу, но эльфийки были лучшими подругами с самого детства. Она старалась не замечать странностей Тей, потому что точно знала, что та не причинит ей вреда.
   -Да. Мы едем на переговоры.
   Принцесса достала из сундука свёрток. На руке у неё блеснул серебряный браслет с изображением дракона. Мили восхищённо ахнула.
   -Ой! Какой красивый браслет! Признавайся, это отец тебе подарил?
   Эльфийка отдёрнула руку с браслетом.
   -Это подарок. А где взяла секрет.
   -Ну ладно, ладно. А что ты достала?
   -Мои мечи, надо ещё взять пару кинжалов, но я ещё не решила каких.
   * * *
   Дорога мягко стелилась под ногами. Повелитель задумчиво посмотрел на окружающий пейзаж. Что-то было не так. Слишком тихо и спокойно. Винейриолиор посмотрел на свою дочь. Тейранариэль была бледна и постоянно озиралась по сторонам. Повелителя и его семью окружали самые лучшие охранники, но даже это не могло спасти от судьбы...
   Мирелиана подъехала к нему. Она тоже была обеспокоена.
   -Винейр, у меня нехорошее предчувствие...
   Её фразу оборвала стрела с ярко зелёным оперением, вонзившаяся ей в шею. Повелительница упала с лошади, а на дроу посыпались тучи стрел. Повелитель прикрыл всех щитом, но это не спасло всех его подчинённых. Из леса стали выходить светлые эльфы.
   -Засада...
   Голос охранника прозвучал особенно громко. Но Винейриолиор не мог ни о чём уже думать. Он спрыгнул с лошади и кинулся к жене. Она задыхалась, глаза медленно потухали.
   -Мирелиана, прошу тебя, нет. Мирелиана...
   Она посмотрела на него полным любви взглядом, который говорил всё за неё, всё, что она не успела сказать. Потом её тело дрогнуло, и жизнь покинула её.
   Винейриолиор медленно положил эльфийку на землю, на концах его пальцев искрились молнии. Когда судьба отбирает самое дорогое, жизнь теряет всякий смысл. А вокруг бушевала битва, и перевес явно был на другой стороне.
   -Отец!!!
   Он оглянулся. Тейранариэль сражалась наравне со всеми. С её рук одно за другим слетали смертоносные заклятия. Дочь.... Если она умрёт, то погибнет весь мир. Повелитель стал пробиваться к ней. Его люди умерали, их остались считанные единицы. Против магии леса они не могли устоять долго.
   Внезапно он увидел знакомое лицо. Огненноволосый дроу с глазами цвета опавшей листвы.
   -Ронерил...
   Тот скривился.
   -Увы, повелитель! Ваше правление закончено. Скоро наступит новый порядок!
   -Ты предал нас.
   -Я лишь хочу занять место, принадлежащее мне по праву. Сначала я убью тебя, потом твою любимую дочурку, а попозже и сыночка. Думаю после убийства всей своей семьи, он вряд ли захочет подписывать мирный договор со светлыми эльфами.
   -Я убью тебя! - прокричал тёмный эльф, выхватывая клинок.
   -Посмотрим.
   Это была самая трудная битва, которую пришлось проводить повелителю и, к сожалению, он её проиграл. Ронерил верно выбрал время для нападения, так как повелитель был уязвим, после передачи силы сыну. Почему он это сделал? Наверное, чувствовал приближение смерти.
   Когда почти все были убиты, на дорогу вышла удивительно красивая светлая эльфийка. Она брезгливо огляделась вокруг.
   Тейранариэль, единственная оставшаяся в живых, медленно отступала. Её силы были на исходе. Ронерил усмехнулся. По взмаху руки все нападающие скрылись, осталась лишь он, светлая эльфийка и принцесса.
   -Предатель... - прошептала принцесса.
   -Мне это уже говорили. И сейчас я хочу лично отправить тебя за твоей семейкой.
   Ветвистая молния ударила её в грудь, девушка отлетела далеко от дороги. Силы у неё кончались, но она бросилась бежать. Это не было проявлением трусости, просто девушка понимала, что сейчас раненной и истекающей кровью ей эту битву не выиграть. Даже шансов на выживание было крайне мало, так как они были намного сильнее и быстрее неё. Дроу была измучена, боль терзала её тело, не давая отвлечься на защиту. Ей не дали уйти, с ней просто играли как с какой-то дичью. Впрочем, именно ею она и была на данный момент. Не увидев корень дерева, Тей упала, мечи выскользнули из ослабевших рук. Она даже не успела подставить магический щит, когда очередное смертоносное заклинание достигло её.
   Тысячи ветвистых молний вонзились в её грудь, и эльфийка закричала. Боль была такой адской, что наградой была смерть...
   Жизнь покидала её.
   -И что ты с ней делаешь? - спросила эльфийка.
   -Это заклинание убьёт её медленно. Ты, наверное, слышала о нём. Тысяча адских жал, оно из раздела запрещённых. Кстати, забирает уйму энергии...
   -Ох! Бедняжка аж поседела.
   - Минутку...
   Дроу взял один мечей принцессы и резко вонзил его в грудь девушки. Послышался вскрик, и эльфийка затихла, но было видно, что она ещё жива. Каким-то чудом жизнь ещё теплилась в её израненном теле.
   -Теперь всё.
   -Ты оставишь её в живых? Не проще ли просто отрубить ей голову или ещё что-нибудь?
   -Ты слишком кровожадна. Она и так скоро умрёт. Никто ещё не выживал.
   Они ушли. Осталось лишь тело молодой красивой эльфийки, в котором ещё была жизнь. Дроу всеми силами хваталась за ниточку спасения.
   * * *
   Ребер бесшумно двигался по тропинке между деревьями. Уже давно предводитель чёрного братства не выходил на задания. И вот что значит попасться после такого перерыва. Погоня отстала, но что скажет Картер! Ну, он всё-таки предводитель! Да и братству не помешает встряска! С такими мыслями мужчина быстрее пошёл по тропе. Следует лучше запутать следы прежде, чем телепортироваться в убежище. Внезапно что-то привлекло его внимание. Рядом раздавались голоса.
   -Она и так скоро умрёт. Никто ещё не выживал.
   Невидимые собеседники ушли. Ребер прислушался, непривычная тишина давила на нервы. Рискнув, он вышел туда, где раздавались голоса. Увиденная сцена потрясла уже видевшего многое убийцу. Это было похоже на бойню. Посольство дроу было уничтожено, как и члены королевской семьи, которые ехали с ним. Убийца уже собирался уходить, когда заметил, видимо ту эльфийку, про которую говорили неизвестные лица. Необычайно красивое лицо и чёрные с белыми прядями волосы. Он наклонился и потрогал пульс.
   Она была ещё жива.
   Недолго думая, Ребер подхватил легкое тельце, не забыв прихватить мечи, один из которых выдернул из её груди. Не понаслышке он знал, что мечи являются неотъемлемой частью дроу, так как сам был полукровкой. Пройдя несколько десятков метров, он открыл телепорт.
   -Может я, и пожалею об этом.
   * * *
   -Ты что не понимаешь, что наделал?!!!
   Картер метала громы и молнии, и никак не могла понять, неужели её муж смог совершить такую глупость. Эльфийка лежала на кровати.
   -Ты даже не догадываешься кто она?!
   -Я понял это ещё тогда.
   -Так зачем ты притащил её сюда?! Если дроу припишут нас к убийству, нас просто сотрут в порошок!
   -Я прекрасно понимаю риск, но ведь ты тоже заметила, что кто-то очень не хочет, чтобы между эльфами наступил мир. Если эльфийка выживет, нам стоит склонить её к нашей стороне. Да и иметь такой козырь очень выгодно.
   -Я прекрасно понимаю, что ты лжешь. Ведь причина ещё в том, что ты сам на четверть дроу и когда-то тоже нуждался в помощи.
   Ребер отвернулся.
   -Ты права. Просто я не хочу оставлять её без помощи. Время, которое она пробудет здесь, даст ей силу и уверенность в себе. Помощь от людей, спасших ей жизнь. Я хочу быть уверенным, что в живых останется хотя бы один наследник. Это хотя бы снимет с меня часть вины за смерть Креселин.
   -Ты всё ещё не можешь забыть ту эльфийку...
   -Она спасла мне жизнь ценою своей.
   -Делай, как считаешь нужным предводитель...
  

Тропою убийцы...

  

Работу не выбирают,

Она сама выбирает нас.

NN

  
   Последние лучи солнца упали на золотые пики храма Великих Богов, создавая неописуемые блики. Всё-таки город в лучах заходящего солнца выглядел просто потрясающе. А вся эта атмосфера надвигающейся ночи, а, следовательно, всякой нечисти, просто завораживала. Я тихо вздохнула, и последний раз окинула взглядом Золотой город, как его называли приезжие. Златоград.
   Наконец-то я вернулась сюда.... Столько времени прошло с тех пор, как предводитель отправил меня в другую страну продолжать обучение и работу. И вот я опять здесь. Вернулась домой... Хотя домом это место было сложно назвать, но ничего другого я просто не имела.
   Тихо спрыгнув с крыши здания, на которой развалившись и свесив ноги вниз, отдыхала, я направилась на своё первое задание в этом городе после огромного перерыва. В это время клиент уже должен был появиться у себя дома.
   Прохожие не обращали на меня ровным счётом никакого внимания по одной причине, что просто не видели. Ну, скажите, кого заинтересует тень бесшумная и почти прозрачная? Вот именно никого! Именно способности своего тела я и развивала за границей, оттачивая своё умение, мастерство и магические способности. А люди ведь по природе своей никогда не желали видеть дальше своего носа. Я на бегу поправила маску, одетую на голову, узкий разрез для глаз мешал точно определять дорогу, но за девяносто восемь лет я привыкла. И не к такому привыкаешь за столько долгое время.... Кому-то покажется, что это уж очень много, но для дроу это очень короткий срок. Особенно, когда занимаешься такой увлекательной профессией.
   Человека, которого мне приказали убить, звали Нэйрон. Он вовсе не был ангелочком. Этот человек, хорошо умевший за себя постоять, промышлял работорговлей, которая каралась смертной казнью. Хорошие связи и деньги удержали его от этой участи. Впрочем, в нашем мире большей частью деньги решают всё, стоит только предложить достойную цену, возразить на которую не хватит ни сил, ни желания.
   Ненадолго. Возмездие всё-таки есть. Хотя какое возмездие... Просто всё-таки этот человечек кому-то всё же перешёл дорогу, и этот кто-то очень хорошо заплатил за устранение столь омерзительной помехи. Кажется, там ещё была замешала месть за семью, но меня в принципе такое не интересует. Я всего лишь исполнитель, а с историей пусть Ребер разбирается.
   Вот больше всего ненавижу такие заказы. Здесь всегда нужно быть начеку, а с такими клиентами запросто можно попасть в ловушку. Что уж говорить, а убийство в этой стране хоть и не считается почётной профессией в почётных высших кругах, да и вообще нигде в мире, но карается так же жестоко, как и работорговля... А лишиться головы мне пока не хочется. Хотя этого как раз и не произойдёт, свои же и прирежут, пока в темнице время коротать будешь, если конечно, расколешься как грецкий орех и предашь братство. Хотя вероятность того, что тебя вытащат тоже высока. Поддашься панике и боли, умрёшь. Это одно из правил, забывать которое не стоит.
   Дом клиента, был хорошо охраняем. Но для членов Чёрного Братства не существует преград. Защитное заклинание даже не сработало, хотя на это стоило потратить достаточное количество времени. Пусть и немного запутанно, но видели бы они защиту на одном из убежищ братства! Да там демоны не разберутся без бутылки гномьего самогона! А я до сих пор не могу понять, какие из нитей я в прошлый раз так удачно подрезала, что сигнализация на данный момент отсутствовала как факт. Впрочем, думаю, предводитель уже устранил эту банальную оплошность его подчинённого.
   А богатенько живёт! Такая роскошь везде! Вот бы мне так жить к старости, до которой ещё как до неба, да и дожить бы до неё ещё. С такой нелёгкой работой каждый день или ночь может быть последними в твоей жизни. Дом встретил меня необычной тишиной. Интуиция подсказывала, что задание пройдет, не так гладко, как бы хотелось, а она меня ещё не подводила. Вспомнить бы хоть задание в нефритовых копях...тогда меня чуть не завалило вместе с заказом. Еле ноги унесла. Кто же знал, что заклинание отрикошетит от стены, хотя меня, кажется, тогда предупреждали, что использовать магию там опасно. А мне так хотелось всё побыстрее закончить... Впрочем, это одна из моих отрицательных черт. Когда мне чего-то очень сильно хочется, я не совершенно не думаю о последствиях.
   В комнатах было пусто. На втором этаже в спальне горел свет, и слышались тяжёлые шаги. Бесшумно пробравшись туда, я скользнула за его спину с кинжалом в одной руке. А рефлексы у него действительно были отменными. За секунду до того как лезвие должно было перерезать ему горло, работорговец резко развернулся и перехватил руку с кинжалом.
   Транквара!!! И это человек?! Да у него как минимум оборотень в предках затесался!!
   -Так, что тут у нас? Таинственная убийца из Чёрного Братства.
   Меня обдало запахом перегара.
   -Я как вижу, вы знали, что за вами охотятся.
   Мой голос звучал обворожительно.
   -Ну, конечно, детка. У меня много врагов. А теперь я думаю, покончим с тобой.
   Тьма!!! Я нарушила приказ, я допустила оплошность, я заговорила с заказом.... Одни проколы как не жаль...
   И тут я использовала самое любимое своё заклинание. Взгляд Соблазна. Мужчины просто теряли от него голову... в прямом смысле...конечно только после использования потом мною качественного топора. Клиент прерывисто вздохнул. Я почувствовала его грубые руки и скривилась от отвращения. Ненавижу, когда меня лапают! Вообще ненавижу, когда ко мне прикасаются посторонние! Потом я просто перерезала ему горло. Презираю таких типов. Казалось я всё ещё чувствую, как он меня лапает. Гадость! Я провела чистку комнаты, заметая магические следы и моё здесь присутствие. Далее я быстренько вылезла через окно и направилась в логово. Таких проколов у меня давно не было...
   Никто бы никогда не подумал, что в торговом и магическом городе, Златограде, будет существовать такая организация как наша. Хотя сеть наших убежищ Чёрного Братства раскинута не только по этой стране, но и по соседним странам, в одном из которых я и отдыхала. Признаюсь, услугами убийц пользуются многие, но не многие заказы мы выполняли. Найти нас довольно сложно, но для особых случаев есть люди, которые помогут заказчику. Хотя в городе давно ходят слухи, что в старом заброшенном доме на краю города живут призраки. В некотором роде да, но никак не призраки. Там живём мы, но не в доме, а под ним.
   Дверь отозвалась скрипом, а пол вот-вот провалится. Жалкое зрелище. В прошлый раз здесь, кажется, ночевала шайка бездомных, но хорошей звонкой монетой можно заткнуть рот кому угодно. Да и этот слой населения является неким информатором в нашем преступном мире, пусть они и находятся под покровительством гильдии воров. И пусть все власти отрицают её существование, я то знаю, что она есть, так как Ребер иногда пользуется её услугами.
   В кладовке в полу был люк, куда я пробралась. Пройдя по ветвистым узким проходам, я оказалась перед стеной, на которой была нарисована чёрная рука на солнце. Оставалось только приложить свою руку к рисунку.
   -Ночь любит своих детей, а Смерть является сестрой.
   Стена тихо отъехала в сторону, и я смогла, наконец, пройти в помещение. Логово было похоже на огромный уютный дом с кучей родственников, если не считать, что по приказу предводителя эти самые родственнички могут пришить и тебя. Ничто не показывало, что помещение находится глубоко под землёй. По коридорам ходили люди разной национальности в чёрных лёгких доспехах, сидевших как вторая кожа, и с различным оружием. Окружающие приветливо улыбались мне и продолжали заниматься своими делами. Я тоже улыбнулась. Всё просто прекрасно в нашей относительно дружной семье, пока ты не представляешь для неё угрозы. Но предательства здесь бывают крайне редко, потому что, такие как мы, умеем ценить то немногое, что имеем. В основном братство состояло из людей, была парочка орков, оборотней, вампиров, но эльфов было крайне мало. Из дроу я и один мужчина, а светлых эльфов набралось побольше. И это было мягко сказано, странно. Обычно наши светлые сородичи презирают такой заработок и всю эту профессию в целом, но ни один из светлых братьев не раскололся, почему пришёл в Братство, сколько бы я не допытывалась. Но не мне их судить... Поэтому только с нескольким из них мне удалось поладить, точнее им со мной. Я испытывала огромную неприязнь, ненависть ко всем эльфам хоть тёмным, хоть светлым, хотя сама была дроу. Может быть, это было связано с моим появлением тут, не знаю... Я сама практически даже о себе ничего не знаю.
   Я пошла к предводителю Реберу, которого почитала как отца. Когда-то давно он спас мне жизнь, теперь я в долгу у всего Братства. Но, не смотря на моё тогдашнее состояние, меня приняли в семью, да и идти мне, в общем-то, было некуда. Братство это единственное, что у меня есть в этом мире. Меня встретил хмурый взгляд, но было в нём ещё что-то сродни отеческому беспокойству. Так он смотрел на всех нас, потому что по сравнению с ним мы были сущими детьми, не все конечно. Думаю, некоторые первородные и постарше предводителя будут... С каждым годом старость всё ближе подступала к Реберу, и уже даже предки дроу не могли предотвратить этого.
   -Ты сильно задержалась. Я уже думал, что зря поручил тебе это задание, - недовольно проговорил он, но во взгляде то и дело проскальзывало беспокойство и немой вопрос, словно мужчина спрашивал, не произошло ли чего во время задания со мной.
   -Со мной всё нормально. Клиент устранён без шума.
   Ага, без "шума". Хорошо, что я за собой прибрала.
   -Я думал, что с тобой что-то случилось.
   -Я немного погуляла по городу. Ведь не могу же я вечно сидеть в логове после приезда. Хотелось прогуляться, ведь столько времени я здесь не была... - в голосе проскользнули ностальгические и немного усталые нотки, да уж последний раз я, действительно была здесь давно.
   Ребер устало вздохнул и махнул рукой, даже ему уже надоело бороться с моим характером.
   -Ладно уж, иди, только в следующий раз предупреждай. Я позову тебя, когда появится сложное дельце.
   Я быстро выскочила из комнаты, пока он не передумал. Ребер относился ко мне как к дочери, которую потерял в одной из войн первородных, ведь именно он спас меня девяносто восемь лет назад. К сожалению, я ничего не помню из своей прошлой жизни, а семью мне заменило Братство. Может быть, это и к лучшему, потому что если верить окружающим, меня принесли в довольно плачевном состоянии и буквально вытягивали с того света практически неделю. Мне бы не хотелось вспоминать, что со мной случилось.
   На подходе к своей комнате меня перехватил Лек, мой старый дружок. До сих пор не забуду, как этот проныра, когда я приехала, стиснул меня в объятиях и сказал, что здесь не хватало одной маленькой красивой забияки...Светлый эльф был растрёпан, а на его губах играла загадочная полуулыбка. Он был моей головной болью на протяжении всей моей жизни в братстве, но лучшего друга найти было сложно. В начале у меня с этим эльфом была настоящая война. Драки, ссоры, поединки. Нас разнимали целым логовом. Одним словом я его ненавидела, как и всех остальных эльфов. Сейчас смотря на прошлое, я с уверенностью могу сказать, что это не было ненавистью. Скорее большая антипатия. Наверное, что-то из прошлого не давало мне относиться к светлым братьям по-другому. Потом, когда нас поставили вместе на задание (это было просто ужасно), Лек спас мне жизнь. Точнее мы друг дружке поочерёдно их спасали. С тех пор отношение между нами переросли сначала в симпатию, потом мы стали приятелями, а уж потом между нами установилась крепкая дружба, если крепкой её вообще можно назвать. Одним словом, это были странные отношения. Потом я уехала надолго, и мы с Леком общались только телепатически при помощи связных.
   Эти глаза какого-то песочного цвета и нахальная улыбка свели с ума часть женского населения логова, но во мне вызывали только равнодушие. Это блондинистое чудовище было просто невыносимо иногда, и я совсем не понимала, что видят в нём такого очаровательного эти дуры.
   И вот опять, встретив на своём пути этого светлого, я только поморщилась при виде улыбающейся рожицы. И чего он лыбится? Неужели нашёл сундук золота, пока выполнял очередное задание? Сияет так, что даже глаза слезиться начинают, а зубы противно ноют.
   -Ну, что тебе опять надо.
   Этот гад каждый день просил меня что-нибудь сделать для него, начиная о подмене на занятиях, где он тренировал новичков, и кончая всякой мелочью как помощь по комнате. Чаще я гнала его из комнаты, прибавив ещё очень хороший пинок, ну или запускала чем-нибудь тяжёлым, и не я виновата, что это чаще всего было оружие... метательное. Обычно он не обижался, когда успевал увернуться, а в остальные моменты мы прекрасно находили общий язык. Вот так продолжалась наша дружба...
   -Я как вижу ты только что с задания.
   Я прищурилась. Чую подвох, да и лицо у него какое-то слишком подозрительное.
   -Ну, да. А что?
   -Я тут тоже на задании был. Светлые заказали дроу, а у клиента в комнате бумаги лежали. Ну, мне интересно, я их и взял. А там на каком-то языке вообще не понятном. Я подумал, может, ты знаешь?
   Тьма! Я мысленно залепила ему пощёчину и втащила в первую попавшуюся комнату. На благо пустую. Это же надо быть таким идиотом, чтобы своровать ещё важные бумаги при выполнении задания.
   -Ты в своём уме? Ребер знает? А заказчик?
   -Нет, что ты. Я работаю тихо и без следов. Так ты поможешь?
   -А почему Моргана не попросил? Он же тоже дроу.
   Светлый поморщился.
   -Лучше уж от тебя нотацию выслушивать, чем от него. Тем более мы с тобой моя боевая подруга в прошлом через огонь и воду проходили... - пробормотал он, пряча глаза. Понимаю его, Моргана и я несколько недолюбливала, да и он не особо стремился общаться с нами. Он перевёлся из другой страны где-то через пять лет после моего появления в братстве.
   -Ладно. Давай свои интересные бумаги, - передразнила я эльфа.
   -Таша, ты просто чудо.
   С этими словами он чмокнул меня в щёку и сунул под нос папку. Я полистала её и задумалась, не обратила даже внимание на панибратское отношение эльфа к моей особе. Это ничего, потом я ему всыплю по первое число. А пока меня полностью захватили древние руны, которые каким-то непонятным образом всплывали в моей голове. Заклинания, знания языков, память тела о владении оружием, всё это постепенно вспоминалось, но вот прошлая жизнь оставалась полной загадкой.
   -Это древний язык дроу, но на нём почти не говорят, кроме членов королевской семьи. Обычно его используют для секретных документов. Я думаю, что смогу прочесть.
   Лек внимательно посмотрел на меня.
   -И откуда ты столько знаешь? И языки, и заклинания, о которых нет даже упоминания, и боевые искусства.
   Я только устало вздохнула.
   Если бы я только знала ответы на все свои вопросы. Ведь столько лет прошло, а я даже имени своего не помню...а Таша, не знаю, это имя почему-то показалось мне знакомым. Говорят, я сама в забытьи им назвалась... Но по правде меня так назвала мать предводителя, обладающая пророческим даром.
   * * *
   Ночь. Чудесное время, жаль только я не могу посмотреть на звёзды. Маленькая комнатка была уютной и миленькой, но у меня постоянно складывалось ощущение, что моё место не здесь, что это не моя судьба провести всю жизнь с ними. Я зажгла магический светильник, хотя отлично видела без него, и с документами легла на кровать. Незнакомые руны постепенно складывались в полнее читаемые слова.
   Кажется, это была хроника дроу. Даты рождения, смерти, непонятные законы и мероприятия. Открыла на последней странице и стала читать.
   "Повелитель Винейриолиор ор Торенер и Повелительница Мирелиана вместе с принцессой Тейранариэль в *** от открытия врат погибли при нападении на процессию светлых эльфов, хотя они отрицают, что в этом деле замешан эльфийский союз... Дипломатический мир с Серебряным Лесом так и не был установлен. В связи политических интриг были убиты семь членов Совета Высших Магов.... Сразу после смерти семьи трон занял Трифоринор ор Торенер Хозяин Стихий, старший сын Повелителя..." и всё в таком же духе.
   Накатившая внезапно ненависть привела меня в смятение. Я со злостью отшвырнула бумаги и, погасив светильник, легла на кровать. Потом пришла боль и неизвестные слёзы. Что со мной? Что происходит?
   Прекратив плакать, я забылась тревожным странным сном.
   * * *
   По каменой мостовой застучали копыта эльфийских лошадок. Люди косо смотрели на прибывших эльфов. Была война и ко всем первородным относились не очень гостеприимно, а тут ещё целый отряд. Впереди ехал эльф, закутанный в плащ, хоть лица его не было видно, девушки со вздохом смотрели ему вслед, да и сопровождение было ослепительно.
   -Я бы на твоём месте взял побольше охранников. Мало ли ещё дроу нападут, да и человеческие власти не слишком к нам гостеприимны, - сказал рыжий эльф своему таинственному другу.
   Тот обернулся, и блеснули магическим светом синие как ночное небо глаза. Они завораживали, заставляли забыться и ни о чём больше не думать. Сколько девичьих сердец было украдено и разбито, только посмотрев эти глаза.
   -Я вообще хотел ехать один, - послышался недовольный голос из-под капюшона.
   -И остались бы от тебя лишь ушки, - пошутил эльф.
   -Прекрати, Заред. Ты прекрасно знаешь мои дела в этом городе.
   -О да, Алекс! Твоё главное дело та человеческая ведьма, про которую ты вдруг вспомнил. Интересно сколько времени прошло? Она могла уже умереть, ведь мы не замечаем течение времени.
   -Ники лишь одна из причин. Нам надо встретиться с представителем Чёрного Братства и дроу. Я всё не отпускаю попытку заключить мир, ведь всё, что случилось почти век назад, не имело к нам отношение. Кто-то умело подставил нас.
   -С тобой всё ясно. Жаль только единственный сын Повелителя подвергается такой опасности. Ты собираешься нанять представителя братства? Не слишком ли это рискованно?
   -Да, но риск того стоит. Братство функционирует на протяжении многих тысячелетий, оно работает практически во всех государствах и имеет свою сеть обмена информацией. Они могут помочь выяснить, что произошло тогда. А теперь мне пора.
   -Я с тобой.
   -Не стоит, я могу постоять за себя. Съездите лучше к главе города, я думаю, стоит уладить некоторые дела с ним.
   -Хорошо. Только будь осторожен.
   Когда наследник остался один, то быстро поехал к западному крылу города. Старый каменный дом он узнал бы из тысячи. Когда-то очень давно он дни и ночи напролёт пропадал здесь. И, казалось бы, был совершенно счастлив. Но всё имеет свойство заканчиваться, так и этот мужчина рано или поздно должен был уйти. Дверь отозвалась скрипом. В холл выбежала молоденькая симпатичная девчушка и испугано отскочила от него подальше. Закутанная с ног до головы в плащ фигура пугала.
   -Кто вы? Что вам надо? - пролепетала она, отступая назад.
   -Я ищу женщину, живущую в этом доме. Её зовут Николь.
   Девушка печально посмотрела на него.
   -Тётя погибла в стычке с нечистью в Дремучем лесу. Это было пять лет назад. А кем вы ей приходились?
   Эльф вздрогнул, тень легла на его лицо.
   -Друг.
   Заред был прав, они абсолютно не замечают течения времени. А она была всего лишь человеком... И от этой мысли внутри появлялась непонятная горечь...
   * * *
   Я с наслаждением потянулась. По доносившимся звукам было понятно, что все уже встали. Убежище гудело как растревоженный улей. Наверное, что-то всё же произошло за то время, которое я спала. Интересно мне сегодня дадут отдохнуть? Да и Лек за бумагами придет, а это подразумевает, что мне придётся всё же встать и собраться. После того как я надела свои доспехи и направилась на кухню, меня перехватил эльф. Стоит только вспомнить о нём, как он появляется будто бы из ниоткуда. Прямо наказание какое-то... Правильно говорят, вспомнишь про... вот и оно.
   -Привет, соня. Ты перевела документы?
   Я сунула ему под нос папку.
   -Держи.
   -Ну, и что там?
   -Хроника. Тот умер, того убили, следующий престол занял.
   Лек разочарованно посмотрел на папку, уже явно думая, куда её можно выкинуть, потом, как будто вспомнил что-то.
   -Таша тебя Ребер просил зайти. Кажется у него для тебя задание.
   Я застонала.
   -Опять?! Я же только вчера с задания! Да и вообще только приехала, и недели ещё не прошло... - немного обиженно пробормотала.
   -Ну, ты же лучшая.
   Ага, как же! Если б мне ещё премию дали за то, что я как бы лучшая.
   Я с самым плохим настроением, какое у меня только было, зашла в кабинет к предводителю. Сразу бросился в глаза усталый вид мужчины. Он с какой-то нервозностью посмотрел на меня. И это явно обещало большие неприятности.
   -Садись.
   Оставалось только подчиниться и с непонятной нервозностью ожидать вердикта сурового предводителя.
   -У меня для тебя задание.
   -Но я же только что вернулась сюда, да и вчера с задания! Ребер, это нечестно!
   -Хватит, Таша. У меня нет никого, кто бы справился с ним лучше тебя. Да и ты сама знаешь, что остальные уже взяли себе задания. Я не могу срывать их с задания. Да и приказы моя милая не обсуждаются. Я, конечно, знаю, что ты не любишь эльфов, но прошу, ради меня забудь на несколько дней об этом!
   Меня стали одолевать смутные предчувствия, но Ребер не дал мне и слова вставить.
   -Сюда приехал эльф королевского рода и на несколько дней ему нужен охранник, у него здесь какие-то встречи.
   Несколько дней общаться с эльфом?!! Да я его убью! Увидев выражение моего лица, он недовольно сдвинул брови и продолжил.
   -Мы не можем отказывать ему. Большие деньги поставлены на кон, половина тебе.
   Мои глаза при виде договора расширились. Длинная колонка цифр не могла не радовать взгляд. Это же сколько денег-то.... Я задумалась. А это не так уж плохо. Думаю, что смогу не пристукнуть его в первую же ночь. Всё-таки я корыстная женщина, ради денег готова даже переступить через себя.
   -Я согласна.
   Какой же я в тот момент была дурой, когда согласилась!
   * * *
   Я раздражённо посмотрела на дверь кабинета Ребера. Как же меня он достал! Другого охранника найти не мог! А мне теперь мучайся! Контракт заключен, и теперь мне несколько дней присматривать за светленьким эльфиком! Из-за угла показался Лек. И этого нелёгкая принесла!
   Эльф приветливо улыбнулся.
   -Признавайся, что за задание.
   -Оберегать одного мерзкого светлого эльфа!
   Я поморщилась, умолчав кого должна оберегать. Впрочем, этот проныра сам рано или поздно докопается.
   -А почему мерзкого? Ты что его знаешь?
   -А для меня все светлые едины.
   Лек обиженно надулся. И мне как ни странно стало его, жаль.
   -Но ты же не относишься к их числу. Ладно, я пошла, соберусь, сегодня встреча с клиентом.
   Эльф сочувствующе похлопал меня по плечу. Ну, хоть на этом спасибо. Некого подобия сочувствия от него всё же можно было добиться, но не больше. В комнате царил лёгкий беспорядок. Я разложила по невидимым кармашкам нужные мелочи как яды и порошки, и другие прибамбасы, просто необходимые при любом задании. Далее пошли кинжалы и метательные ножички. С каким-то странным чувством я достала из сундука два длинных чуть изогнутых меча в ножнах с изображением чёрного дракона. Рукоятки были обтянуты чёрной драконьей кожей. Они были без особых изысков, только вдоль лезвий были написаны слова на древнем языке дроу " Вечность и Смерть..."
   Эти мечи всегда были со мной, сколько я себя помню, хоть и помню я крайне мало.
   Я стянула волосы сзади и надела маску. Мечи устроились сзади, и я как будто слышала песню, которую они пели. Песню смерти и боя. Сверху я накинула лёгкий плащ с капюшоном.
   Чёрный ход пришёлся как нельзя кстати. Я хотела, что бы меня видело как можно меньше народа. Встреча происходила на краю города. Именно там должен ждать клиент и связующий.
   * * *
   Эльф с задумчивым видом смотрел на сидящего напротив человека. Чёрная маска скрывала лицо, а доспехи защищали тело. Широкая мощная фигура напоминала ему неприступную скалу. Единственное, что светлый эльф заметил, холодные карие глаза, которые смотрели на него с некоторой настороженностью. Эльф усмехнулся, даже парочка этих бойцов не смогла бы победить его. Наследник, носящий силу света, был слишком силён. Это е было хвастовством. Просто факт оставался фактом, что стражи были сильнее обычных магов. Время шло, и Алексу стало надоедать ожидание чего-то.
   -И где же ваш хвалёный боец?
   -Он скоро будет.
   Многообещающий ответ, но эльфу не хотелось молчать.
   -Он действительно самый лучший? Мне не нужен охранник, не способный защитить меня.
   В глазах убийцы промелькнула насмешка.
   -Разумеется. Е..го рекомендовал предводитель, и ему лучше известно, кто справится с этим заданием лучше. Вы должны помнить, что охранник у вас лишь до определённого срока.
   -Я бы решил свои дела и без него, если бы не обстоятельства. Он должен разбираться в ситуации во время моей встречи с дроу.
   -Не беспокойтесь об этом. Наши люди знаю своё дело.
   -Вам не кажется, что он опаздывает? - недовольно сказал эльф.
   -Немного. Дело в том, что он лишь несколько дней назад вернулся в эту страну из довольно-таки длительного путешествия и его только проинформировали, это задание огромная неожиданность. Ещё раз напоминаю о том, что лучше быть поокуратней с...ним. Он не очень любит светлых эльфов.
   Алекс нахмурился. Это явно было неожиданностью. Обычно все...хм... обожали светлых эльфов. И ещё его волновал вопрос, зачем ставить в охрану человека или нелюдя, который уже заранее ненавидит своего нанимателя.
   -Спасибо за информацию, я учту это.
   В этот момент в углу как будто сгустились сумерки. Неясный силуэт человека в доспехе и плаще появился внезапно. Эльф, заметивший его только сейчас, напрягся. Если это неприятель старый дом придется покидать. Но незнакомец не проявлял никаких признаков враждебности, и у Алекса появилось ощущение, что его внимательно разглядывают. Потом он почувствовал поток негативных эмоций и обрывки мыслей, потом и они оборвались, как будто отрезали канал. Эльф удивился, такое с ним случилось впервые. А это показывало, что появившейся довольно сильный маг, раз сумел сразу заблокироваться. Незнакомец подошел к убийце и положил руку на плечо, тихие незнакомые слова были обращены к связующему. Алекс, не обращая внимания на их беседу, рассматривал своего охранника. Крайне мало открылось его взгляду. Всё было скрыто, тонкие кисти рук в перчатках и вообще какая-то невероятно хрупкая фигура. Что-то было не так. Ещё и голос... Эльф, наконец, понял, что его беспокоит, и эта мысль его ошеломила. Это была Женщина!
   Убийца встал.
   -Надеюсь, вы не забыли мои советы?
   Алекс нахмурился.
   -Я просил бойца, а не женщину.
   Из-под капюшона послышалось шипение. Атмосфера накалялась.
   -Вы просили хорошего убийцу и не уточняли кого именно. Так что не возникайте.
   С этими словами человек исчез, а эльф остался наедине с незнакомкой.
   * * *
   Я со странным чувством рассматривала странного эльфа. В душе разгоралась жгучая ненависть. Ещё не к кому я не чувствовала столько негативных эмоций. Ещё больше я удивилась, когда почувствовала эмпатическую связь с этим светлым. Он был удивительно красив. Тонкие черты лица как у всех эльфов, но главное было не это. Магические синие глаза и волосы тёмного золота, довольно высокий и хорошо сложенный. Он создавал ощущение готового к атаке хищного зверя. Было что-то притягивающее в его глазах, и, думаю, любая женщина, живущая на свете, не устоит перед его внешностью.
   Эльф в свою очередь смотрел на меня, что сильно раздражало.
   И долго мы так в гляделки будем играть? Он усмехнулся, я неприязненно поморщилась.
   -Надеюсь, вас ввели в курс дела?
   Я кивнула.
   -Постарайтесь, чтобы вас не видели на улице. Только на встрече вы должны постоянно быть рядом.
   Да по мне лучше б тебя прирезали!
   -Завтра вечером у меня очень важное дело к одному дроу, - при последних словах он поморщился. И было видно, что он тоже не питает симпатий к своим тёмным братьям.
   Я заскрипела зубами, маленькими клычками прокусив губу.
   -Так что следи, чтоб меня не пристукнули.
   Он усмехнулся. Не понимаю, зачем ему охранник, если этот наглый светлый эльф сам кого угодно голыми руками разорвёт. Я сделала шутливый поклон и растворилась как туман. Смешно было смотреть на удивлённое лицо эльфа. Ну что ж я устрою тебе весёленькую жизнь. А Ребер мне потом в кругленькую сумму возместит моральный и физический ущерб. Эльф покинул здание и направился в восточное крыло города. С высоты крыши ни слышной невидимкой скользя сверху, я направилась за ним. Скучно. А вот тут уже интереснее! К высокопоставленному клиенту подъехала целый отряд светленьких. Они что копируются? Тут и так слишком много эльфов на один квадратный метр...
   Даже с такого расстояния я слышала их разговор.
   -И куда ты ездил? - спросил рыжеволосый эльф.
   -Я разговаривал с членами Чёрного Братства.
   -И как? Они будут сотрудничать с нами?
   ХА!!! Мы ни с кем не сотрудничаем!! Чтоб не обидно никому не было!!
   -Нет. Но я нанял их убийцу. Сейчас он... охраняет меня.
   Его лицо скривилось.
   -Он и сейчас здесь?
   Рыжий посмотрел по сторонам. Внезапно проснувшаяся антипатия путала мысли и мешала нормально думать.
   -Да. Завтра она будет со мной на встрече.
   Эльф повторно скривился, а остальные ошарашено замерли. Потом рыжий рассмеялся.
   -Так это женщина?? Ну, ты даешь! И как же эта цыпочка, что из себя представляет? Хороша собой?
   Что?! Противный эльф, только об это думать и можешь. Стоило бы немного проучить его, чтобы он лучше относился к слабому полу. Я проделывала рукой магические пассы, произнеся нужные слова. Рыжий эльф смертельно побледнел, захрипел. Несколько дней этот выскочка не сможет разговаривать. Слабая месть, но плодотворная. Сделал гадость, и на душе сразу радость, хотя Ребер за это не похвалит. Эльф схватился за горло, пытаясь выдавить из себя хоть слово, но всё было тщетно.
   Клиент забеспокоился.
   - Заред, что с тобой?
   Я почувствовала, светлую магию, которая неприятным холодком прошлась по спине. Поэтому просто встряхнулась как кошка, будто бы сбрасывая с себя эту неприятную паутинку. Наследник усмехнулся и, будто чувствуя место, где я сижу, прошёлся немного ленивым и недовольным взглядом по мне.
   -На тебя наложено заклятье тёмной магии, и снять его только может тот, кто наложил его.
   "Пусть почтительнее относится к женщинам..." - прозвучала у него в голове моя мысль. Я тоже кое-что могу, и не стоит считать меня слабой магичкой.
   Светлый эльф поморщился, видимо я немного переборщила с силой.
   -На тебя очень обиделся мой новый охранник. Когда я вас познакомлю, думаю, ты попросишь прощения. Хотя если честно, я и сам не понимаю, за что... А теперь к главе города.
   Они сели на лошадей и направились к центру. А я занялась своими прямыми обязанностями.
   * * *
   Ночь. Самое прекрасное время суток для охоты, но сегодня я не могу погулять по городу и вновь узнать его. Как мне надоели эти обязанности и поручения. Я думала, что здесь хоть немного передохну. Как же... кто мне даст сделать это.
   Я сидела на крыше здания, где были эльфы, и смотрела на появившиеся звёзды. Эта охрана отняла у меня всё время. Эта маска так достала! Опустив капюшон и сняв её, я почувствовала подобие свободы и вздохнула полной грудью. Лёгкий ветерок играл одной белоснежной прядью и приятно щекотал шею. Он что-то легкомысленно шептал на ушко, перебирая волосы по прядям. Хотелось петь или просто сидеть на крыше, перебирая струны моей красавицы. Только в такие ночи внутри поселялось спокойствие и какая-то странная законченность. Не нужно было думать, забивать свою голову постоянными мыслями о прошлом. А ведь они постоянно появляются... Это как наваждение. Я так задумалась, что не заметила ещё одну фигуру на крыше. Рефлексы сработали безупречно, и мечи были пущены в бой, но что-то остановило их, словно на стену натолкнулись.
   Рядом стояла женщина. У неё были чёрные волосы, большие тёмно-синие глаза, белоснежная кожа, будто бы сияющая в ночи. Она была какой-то хрупкой, как призрак в своих тёмных одеяниях. Женщина посмотрела в мои глаза, и меня как будто пронзило своими же клинками. Столько силы было в ней. Боль разливалась от ноющего уже довольно давно шрама на груди. Кажется, меня проткнули своими же клинками, а этот след на груди, словно очередное напоминание о том ужасе и боли, испытанной когда-то давно.
   -Ты слишком долго бродишь в темноте, Тейранариэль.
   Шёпот ветра. Незнакомое имя больно резануло по ушам.
   -Кто вы? Что вам от меня надо?
   -Я та кто вытащил тебя из бездны, кто дал тебе предназначение. Ты вспомнишь меня, и больше не будешь блуждать во мраке.
   Она посмотрела на мой браслет, выглядывающий из рукава.
   - Тахион станет тебе надёжным защитником, только призови её. Не теряй мои подарки.
   И она исчезла. Я без сил села на крышу. Меня била дрожь. Мне было страшно.
   Имя до сих пор звучало у меня в ушах. Тейранариэль. Почему она назвала меня этим именем? Кто это была? И почему я так боюсь... вспомнить?
   * * *
   Алекс с задумчивым видом смотрел на здание, в котором должна была проходить его встреча с представителем дроу. Официальной встречи он должен добиться сегодня, но не факт, что его не обманут. Он ещё раз окинул взглядом улицу и еле слышно сказал.
   -Можешь появиться.
   Убийца стояла возле стены в расслабленной позе, облокотившись об неё. Но всё это было просто игрой, потому как мужчина чувствовал разлитое в воздухе напряжение. Всё время светлого эльфа преследовало ощущение слежки. Смотря на убийцу, он мог с уверенностью сказать, что его жизнь совсем не интересует эту незнакомку. Наверное, если б ей заплатили больше, она прирезала б его, но было ещё не ясно, кто вышел бы победителем в этой схватке. Эльф оглядел её и с удивлением заметил, что под капюшоном нет маски, но всё равно лица не видно. Она коротко кивнула и зашла в здание.
   Это было довольно приличное заведение. Зал был набит посетителями под завязку. Эльф прошёл в отдельную полутёмную комнату, которую оплатил ещё утром. Не очень большое помещение, со столом в центре, шкафом, уютным диваном. Это была комната для специальных гостей, которую хозяин, знакомый с братством, сдавал именно для таких встреч за приемлемую плату и дополнительный взнос на случай всяких неприятностей. Эльф сел на стул, убийца заняла место в углу, внимательно следя за всем. Алекс устало вздохнул, ему и самому не нравилась такая компания, но как показало время просто стало жаль потраченных денег. В комнату молодая служанка занесла поднос с едой и вином. Девушка с обожанием посмотрела на первородного и удалилась. Эльф налил вина и предложил незнакомке. Убийца, только что стоявшая в углу, оказалась рядом на стуле.
   * * *
   Я с лёгким отвращением смотрела на наследника. Эльф предложил мне сесть. Ну, не стану же я отказываться? Вся идея встречи в этом месте не давала мне покоя. Что-то здесь было не так. Эльф разлил вино по бокалам и один протянул мне.
   Ой! Какие мы вежливые! Я привычным жестом поднесла бокал к губам и сделала глоток. Умммм... Великолепный букет, магия хаоса придаёт особый непредсказуемый вкус, а яд подлунного цветка альвы, смертельного для светлых, слегка щекочет горло. Я вовремя остановила руку эльфа с бокалом.
   -Боюсь, букет вам не понравится, магия хаоса вредна для светлых эльфов.
   Мой голос звучал завораживающе. Эльф с лёгкой долей удивления посмотрел на меня, но бокал всё же отставил в сторону.
   -А вам не станет плохо от этого вина?
   Я усмехнулась. Пусть маски на мне не было, магия надёжно держала капюшон и скрывала лицо, но мою усмешку светлый заметил и это ему не понравилось. Я промолчала и пожала плечами, делая ещё несколько глотков. Тепло разлилось по телу. Вообще-то предпочитаю трезвый образ жизни и на заданиях ни капли в рот, но это задание и так началось не так как планировалось, да и надо же мне сбросить накопившееся напряжение. Прислушавшись, поняла, что пора выполнять свои прямые обязанности. Тихие почти неслышные шаги раздавались за дверью. Кажется к нам гости.
   -К нам идут.
   Светлый кивнул. Дверь открылась, и в комнату зашёл дроу. Мне почему-то стало грустно и в то же время, я как будто рада была видеть вошедшего. Странные двоякие ощущения, которые путали мысли в голове. Или может, это было вино? Дроу был высок, красив как все первородные, тёмно-пепельные волосы и глаза цвета заката. Меня не покидало ощущение, что я его знаю и от этого начинала жутко болеть голова, а к горлу подступала тошнота.
   Дроу кивнул головой и направился к столу. Неслышной тенью переместилась в угол, где самая выгодная позиция для наблюдения, и постаралась слиться со стеной. Тёмный эльф проводил меня настороженным взглядом, но понимающе усмехнулся. Мне вот интересно, а почему он не привёл с собой никого? Это всё же опасно встречаться с тем, кто в прошлом убил твоего правителя и его семью. Но видимо этот эльф всё же доверял наследнику, что вызывало у меня ещё большее недоумение.
   -Я вижу, вы взяли с собой убийцу. Ну, что ж весьма предусмотрительно с вашей стороны.
   Он сел за стул, понюхал вино, усмехнулся и сделал глоток.
   -Зачем вы ищете встреч с нами, Алексион?
   -Я всё ещё хочу заключить мир с повелителем дроу. Война истощает нас обоих, пора прекратить всё это. Сколько вы думаете, мы будем убивать друг друга? До полного уничтожения наших народов?
   Дроу скривился.
   -Вы думаете, что после убийства повелителя, его жены и дочери, являющейся вторым стражем, господин подпишет мирный договор?
   Светлый принц удивлённо посмотрел на дроу.
   -Разве младшая дочь погибшего повелителя была стражем? Я считал, что это нынешний повелитель.
   -Как видите, вы ошибались, и теперь вы лишили нас шанса упокоить демонов. После такого, мой господин даже слышать не хочет о светлых. И я разделяю его чувства. Он потерял всю семью, а мы все потеряли своего Повелителя, который мудро правил нами столь долгое время.
   -Я много раз повторял, что мы не причастны к убийству. Сейчас я хочу заключить перемирие. Поймите для нас большое оскорбление то, что настоящие убийцы на свободе. Хоть мы и не дружим народами, но опускаться до такого низкого шага мы... я не стал бы.
   Дроу внимательно посмотрел на принца.
   -А знаете, я вам верю. Не думаю, что накануне переговоров вы стали бы убивать повелителя. Ведь мир был так близок. Я здесь без ведома юного господина. Я имею на него влияние, надеюсь, он прислушается к моему мнению. Вы тоже поймите меня, ведь они выросли у меня на глазах, а когда убили всю его семью, даже сестру, которой через несколько лет должно было исполниться двести, повелитель ненавидит светлых эльфов всей душою.
   -Я понимаю вас. Я бы тоже ненавидел убийц своей семьи, но слава богам, они живы.
   Я посмотрела на обоих эльфов. Содержательная беседа, так и хочется взять блокнотик и записать все самые важные моменты биографии семей обоих повелителей. Внезапно воздух испарился из лёгких, голова взорвалась резкой болью.
   "...-Будьте осторожны в обращении с оружием, госпожа. Иногда ваш клинок может быть направлен против вас..."
   Я вжалась в стену, пытаясь заглушить голоса в голове. Через несколько секунд всё прошло, и из груди со свистом вышел воздух. Шрам нестерпимо горел, что заставляло стискивать зубы, чтобы не застонать. Давно такого не было... Но вдруг я почувствовала ещё что-то, что-то нехорошее, и это заставило меня замереть в непонятном ожидании.
   По краям комнаты стали открываться телепорты. Я выхватила два чуть светящихся клинка. Оба эльфа приготовились к бою.
   На нас напали дроу, и они, наверняка, получили приказ убить всех. Некоторые из нападавших не успели понять, что случилось, упав с перерезанным горлом. Я металась по комнате размазанной тенью, но нападавших было слишком много. Позади послышался крик и обернувшись, я только и увидела, как падает дроу, с которым была назначена встреча у принца. Не стоило отвлекаться, один из тёмных воспользовался этим. Правую руку пронзило болью, длинный разрез тянулся от плеча до конца кисти. Меч выпал, в внутри медленно разгоралась злость на окружающую действительность.
   Тьма!!! Заклятие ледяных стрел сорвалось с губ.
   -Вы заплатите за свою неосторожность, - крикнула я на темноэльфийском.
   Заклинания уничтожили последних врагов. Убедившись, что светлый эльф жив и цел, хоть и немного помят, я подошла к раненному дроу. Он тяжело дышал, глубокий разрез и ожог. Не жилец. Жаль всё-таки, что я не целитель, хотя продлевать его агонию тоже не хотелось. Проще было облегчить его страдания. Я уже собиралась вынимать кинжал, когда почувствовала, как исчезает туманная маска. Умирающий дроу взглянул в моё лицо. Его глаза изумлённо расширились.
   -Вы... живы...госпожа, - еле слышный шёпот. - Я знал... Ваш брат в опасности...
   Он с силой сжал мою ладонь. С какой-то необъяснимой улыбкой на губах дроу умер, а мне стало очень больно. Почему? Неужели это была одна из фигур моего забытого прошлого? Но я же даже не смогла понять, кем он мне был, кем я была раньше.
   Я встала, чувствуя боль в сердце, и повернулась к принцу. Эльф задумчиво рассматривал побоище, не обращая внимания на убитого дроу, с которым ещё несколько минут назад хотел заключить выгодный договор. На его лице было только безразличие и капелька сожаления. Это меня добило. Пусть эти дроу и были врагами, они всё же принадлежали к моему народу, и такое отношение меня мягко сказано раздражало. Я почувствовала нить магического договора, заключённого братством, срок которой подходил к концу, но всё ещё не понимала, почему она не исчезла. Жду не дождусь этого момента.
   -Я провожу вас до вашей охраны.
   Эльф задумчиво посмотрел на меня.
   -Кто вы? Вы ведь не человек.
   Я посмотрела ему в глаза.
   -Думаю, вы уже знаете ответ.
   Его лицо чуть скривилось.
   -Дроу?
   Я промолчала, делая шаг к двери и раскрывая портал.
   -Но вы же не уточняли кого именно вам надо. По иронии судьбы под рукой у предводителя оказалась я, - с сарказмом произнесла я.
   Эльф подошёл ближе.
   -Боюсь, мне придется продлить договор.
   -Только уже без меня, - пробормотала я, перевязывая рану и подбирая второй меч.
   - И слава богам...
   * * *
  
   В логове я появилась к вечеру. Злая, истекающая кровью и усталая. Лек с удовольствием исцелил меня, но старался держаться подальше. Это было негласным правилом при таких ситуациях, что заметно облегчало жизнь. Я заперлась в своей комнате и вскоре заснула. Да и во сне меня не покидали кошмары. Лицо неизвестного дроу с огненными волосами, клинок в груди, отрубленные головы. Я плакала, кричала, пыталась спастись, но меня догоняли, и я опять умирала. Ненавижу эти сны...
   Разбудил меня стук. Спросонья я кинула в дверь заморозку. Весь пол покрылся льдом, а за стеной послышались возмущённые крики и звук падения. Поняв, что натворила, сон как рукой сняло, и, вскочив с кровати, быстро побежала к двери. Точнее попыталась. Лёд затруднял движение, ноги упрямо разъезжались в разные стороны.
   За дверью, пытаясь сохранить равновесие, стоял Ребер собственной персоной. И его взгляд не обещал мне ничего хорошего. Я испуганно попятилась, увидев это неприкрытое бешенство, и подумала, что сейчас меня будут убивать долго и мучительно. Предводитель всё-таки справился со своими эмоциями и, похоже, передумал меня наказывать. Он окинул взглядом царившую в логове неразбериху и тихо выругался на тёмноэльфийском. Некоторые никак не могли встать на ноги, другие просто лежали, отчаявшись победить вредное заклинание, кто-то даже наслаждался ситуацией. Вон Лек выписывает такие пируэты, что завидно становится, как он вообще стоит на этом льду.
   -Что смотришь?! А ну быстро расколдовывай! - дошёл до меня разозлённый голос Ребера.
   Я сосредоточенно выводила рукой необходимые пассы, но то ли спросонья (как- никак несколько дней не спала), то ли ещё по какой-то причине, лёд вместо того чтобы просто исчезнуть, превратился в воду. Я опять услышала недовольные возгласы. Ребер недовольно посмотрел на содеянное, потом махнул рукой и позвал меня в свой кабинет. Ожидание хуже всего, особенно когда тебе адресовано столько недоброжелательных взглядов. Так что я уже подумывала, чтобы опять сменить убежище. Ребер завёл меня в кабинет, закрыл дверь на ключ и уставился на меня немигающим взглядом. Сразу захотелось вытянуться по струнке.
   -Садись.
   Я с опаской села, пытаясь унять дрожь в коленках. Уж своего наставника я боялась как огня, особенно когда он не в духе.
   -Рассказывай.
   -Что?
   -Всё. Сразу после выполнения задания ты должна была доложить мне.
   Я начала злиться. Да кто он такой чтобы мне указывать?!
   -Вы же знаете, я не хотела идти на это задание, когда просили меня согласиться.
   Наверное, в моих глазах он увидел плещущееся бешенство и отшатнулся. Лишь многолетняя выдержка сдерживала меня.
   -Прости, что вывел, но ты тоже должна меня понять.
   -Ладно.
   -Расскажи всё связанное с заданием.
   В течение получаса я со скучающем выражением лица рассказывала все подробности моего задания. Ничего особенного в общем-то. Ребер внимательно слушал, а потом сказал.
   -К твоему глубочайшему сожалению, принц продлил контракт ещё до того как ты выполнила все условия договора. Так что через два дня готовься к выходу. Ты должна будешь проводить эльфов безопасным путём в Элдрионел.
   У меня округлились глаза.
   -В эльфийскую столицу???
   -Да.
   -Но...это же равносильно самоубийству!
   -Поэтому ты поедешь не одна. С тобой будет несколько наших. Ты даже близко их знаешь - это Лек и Морган.
   И все эльфы. Просто чудесно.
   -Ладно,- недовольно буркнула я.
   -Ну и хорошо. Послушай, Таша, ты так ничего и не вспоминаешь?
   Я пожала плечами.
   -Бывают странные сны, но я не могу ничего понять.
   -Время лечит. Ты обязательно вспомнишь.
   Я встала и вышла. Да больно сильно мне нужны эти сны! Мне не слишком-то и хотелось вспоминать, что причинило мне такую боль в прошлом.
   В коридоре столкнулась с Леком. И этого нелёгкая принесла! Как же мне всё надоело! Эльф приветливо улыбнулся, не обращая внимания на моё настроение и злобно сузившиеся глаза.
   -Ну что готовимся к выходу? Мы теперь снова с тобой в команде работаем.
   -Лучше б и без меня, - недовольно буркнула я. - Почему мне совершенно не дают отдохнуть?
   -Да ладно тебе! Не всё же тебе в убежище зависать, пора так сказать размять косточки. Кстати, Морган просил тебя подойти к нему, оговорить какие-то детали.
   -Хорошо.
   Я направилась по коридору в самую глухую и заброшенную часть логова. Вообще оно представляло собой ряд связанных между собой тоннелей. Такое вот огромное подземелье. Тёмный эльф жил отдельно от остальных, почти не общаясь с членами братства, но к такому отношению все уже давно привыкли. Я уже устала плутать по извилистым коридорам, когда наткнулась на дверь, ведущую в просторный зал, где жил этот таинственный соплеменник.
   Я осторожно постучала. В комнате послышалось приглушенное шипение, и на свет показался встрёпанный дроу. Он недовольно прошипел что-то себе под нос и пропустил меня внутрь. Первый раз, попав в его жилище, я с лёгким интересом осмотрелась вокруг. Ничего особенного. У Лека практически такая же комната, только вот не такая тёмная, даже захламлена так же. Хотя это, наверное, мужская черта не поддерживать порядок в своих покоях. Не у всех конечно, вон у предводителя всё всегда в порядке.
   Морган (на человеческом языке) кивнул головой, предлагая сесть. Этикет личного круга тёмной империи позволял так раскованно вести со мной, внешний круг очень сильно отличается от "семейного". Презрительное выражение лица кажется присуще всем членам Старшей ветви как сумеречного, так и светлого народа. Кстати эльфийский наследник позволил ко мне некую вольность в общении. В следующий раз это будет непростительное оскорбление, если я, конечно, не допущу больше такого обращения.
   Дроу изящно опустился на стул напротив.
   -Я ждал вас моя dea(милая). Думаю, нам есть что обсудить. Вы как я знаю, поедете с нами в этом не слишком коротком путешествии. Не могли бы вы рассказать о наследнике, за которым присматривали в эти дни, ваше мнение.
   -В этом светлом эльфе нет ничего необычного. Думаю, вы сами сделаете выводы при встрече с ним. Что же касается моих выводов... он, опасен, хитёр, умён, прекрасно владеет холодным оружием, магией леса, светлой магией. Он вполне мог бы путешествовать один. Что касается внешности...то, сводит сума всё женское население, на правом плече зигзаобразный шрам.
   Дроу удивлённо вскинул бровь. Я просто пожала плечами.
   -Мне выдали на него досье, информация мало полезна. Одним словом он хладнокровный хищник.
   -Благодарю хоть за эту крупицу. Мы выходим завтра на рассвете, так что соберите вещи. Ребер сказал, что вы знаете путь до эльфийской столицы. Всё передвижение и маршрут прошу оговорить со мной. Надеюсь, наше общее дело пройдёт нормально и без всяких осложнений.
   Я скривилась, но промолчала.
   Дроу устало вздохнул.
   -Завтра будет сложный день. Ребер, скорее всего, забыл тебе передать, что сегодня вечером мы должны встретиться с клиентом. Так что подготовься.
   Я лишь кивнула и вышла из комнаты. Меня просто душила злость на Ребера и ничего с этим я поделать не могла. Ну почему он всегда на самое сложное посылает меня?! Просто не справедливо! Пройдя по пустынным коридорам, я успокоилась. Дроу не должен терять голову от какой-то ерунды, вот когда вернусь, то меня ждёт солидное вознаграждение от предводителя. Внезапно мне в голову пришла поистине безумная идея. Я мстительно улыбнулась и тряхнула головой, бусинки и мелкие камушки, вплетённые в волосы, жалобно звякнули. Встреченный Лек шарахнулся от меня как от чумной. Наверное, слишком кровожадное лицо у меня было. А я что?? Я ничё. Не надо было отправлять меня на самоубийство в эльфийскую столицу!
   Я быстро покидала вещи в магический рюкзак, в который могла влезть вся моя комната, и со спокойной (почти) душой отправилась бродить по городу. Как же всё-таки хорошо идти по улице не скрывая своё лицо! Хотя люди и провожали меня "нехорошими" взглядами, ведь война между эльфами так и не закончилась. День был просто чудесный - солнышко светит, птички поют и все прелести мирной жизни. Я с наслаждением вдохнула свежий воздух, в подземельях не очень хорошо живётся. Изредка встречались члены братства, приветствуя коротким кивком. Я направила своё бренное тело в корчму "Лунный волк", которой заправлял Хромой Дик, или просто дядюшка Дикин. Раньше он состоял в Братстве, но годы взяли своё и мужчина стал вести мирный образ жизни. Здание было выложено из дерева и камня, но ощущение, что я находилась в логове. Это было единственное заведение, которое мне нравилось. Я плавным движением скользнула внутрь, приятный полумрак как нельзя, кстати, подходил мне после солнечного города. Седой высокий мужчина, заметив меня, приветливо улыбнулся. Я кивнула и направилась к дальнему столику в дальнем углу. Всего лишь дань уважения.
   Не знаю, сколько времени прошло, чудесный вишнёвый пирог просто таял во рту. Я посильнее спряталась в тень, наслаждаясь ощущением покоя. Послышался какой-то шум, и тут только я заметила в корчме трёх светлых эльфов, охранников моего клиента, и теперь эти самые охраннички (ХА!!) вовсю на меня глазели. И скажу, что взгляды эти были далеки от благоприятных... Видимо они, наконец, пришли к какому-то решению, так как вскочили и достали мечи, направляясь ко мне на сверхскорости. Ощущение покоя разбилось как хрустальный домик в неумелых детских руках. А дальше началось самое интересное...
   Кажется, дядюшке Дикину придется покупать парочку новых столов и стульев. Я вскочила на стол, пытаясь спасти от клинков свою косу, а то отрежут ещё. Одному эльфу я поставила кулаком фингал под левым глазом, потом под правым. Для симметрии. Об голову второго я разбила стул, но не так чтобы отправить его к праотцам. Перед выходом я внимательно прочитала контракт, по которому, к моему великому сожалению, не могла убить никого из близкого окружения своего клиента, но покалечить-то мне никто никого не запрещал. Третьему я поставила подножку, а летел он красиво... к дождю, стало быть. Когда я обернулась, то заметила оценивающий взгляд синих как весеннее ночное небо глаз, но сейчас в них явно была гроза. Он плавным движением пересёк зал.
   -Что здесь происходит? - обратился наследник к своим людям, и голос его был далеко не ласковым.
   Я не стала ждать продолжения спектакля и отправилась к себе за столик, который был одним из нескольких уцелевших счастливцев. Тень прекрасно скрыла мою довольную усмешку. Дядюшка Дикин с тяжёлым вздохом поставил передо мной ещё один кусок пирога, за что получил мою искреннюю улыбку. Вроде бы и не голодна уже, а от сладкого отказаться не могу, тем более, если записать на счёт предводителя. Тот кстати о том прекрасно знает, за что не раз я получала на орехи. Светлый эльф тем временем отсыпал хозяину корчмы золота за наши шалости и направился ко мне. Я на секундочку залюбовалась прекрасной фигурой, потому как плавные текучие движения действовали завораживающе.
   Так! Главное не увлекаться! А то с такими темпами и про свою нелюбовь забудешь... Я встряхнула головой, что-то меня не в ту степь занесло... Этот эльф действовал на меня как-то странно, и это мне определённо не нравилось. Да и как мне это может нравиться?! Он же светлый эльф, а я вообще не могу терпеть светлых эльфов.
   Он какими-то хищными движениями подошёл к моему столику. Опасный противник. Сразу чувствуется, что этот первородный не пренебрегает физическими тренировками и участвовал уже во многих боях. Так на глаз я не могла определить его уровень, слишком мало опыта. Так что огромный вопрос, кто вышел бы победителем при нашей вынужденной схватке. Можно было бы сказать, что я испытываю к таким воинам уважение. Хотя, ещё посмотрим, что этот эльф из себя представляет.
   -Простите, уважаемая, что мои люди нарушили ваш покой, - сказал он, осматривая меня с ног до головы своими магическими глазами.
   Извинение от него?? Я что окончательно сошла с ума? Похоже на свете ещё существуют чудеса, хотя меня это не волнует.
   -В свете происходящих событий это предсказуемо, - ответила я, и это прозвучало слегка завораживающе. Нет, нет и ещё раз нет. Я даже не пыталась ему понравиться, просто магия голоса у меня в крови... Проще тогда сразу разучиться говорить.
   Он кивнул на стул.
   -Вы позволите?
   Я пожала плечами, а эльф удобно примостил свою пятую точку рядом со мной. Еле сдержала смешок, хотя каждое его движение было пропитано силой, он даже в этом заброшенном месте действовал как на королевском приёме. Мне было, в общем-то, всё равно, кто сидит рядом со мной, хотя я больше предпочитаю одиночество. Но не говорить же ему убраться с моего столика куда подальше, хотя вот ещё сохранились целые столики и стулья, часть которых оккупировала немного побитая компания светлых. Не могу понять, зачем брать с собой неуравновешенных эльфов, которые бросаются на...хм... слабую женщину, пусть она и принадлежит к дроу.
   -Вы не слишком удивились, увидев нас здесь. А я слегка был озадачен...
   Неужели? Значит, узнал. Ну, тогда можно и поиграть.
   -Сколько не вижу ваших подданных, везде слышу лишь оскорбления, - обиженным тоном проговорила я. - Вы бы научили их хорошим манерам. И как же вы узнали меня мой принц? - в моём голосе прозвучал сарказм.
   -Пожалуй, мне нравится, как вы меня называете, жаль я не включил этот пункт в договор, - ухмыльнулся эльф. - Вы первая тёмная эльфийка, которую я встретил в городе. Да и голосок ваш я хорошо запомнил, а тут прихожу в таверну и вижу, что моих ребят тактично избивают.
   -Ну, во-первых, они первые начали, а, во-вторых, это уже не ваше дело.
   -Но люди-то мои. Кстати вы очень неплохо разобрались со своими собратьями на встрече.
   -Закройте эту тему, если не хотите нарваться на грубость. К вашему сведению я ещё месяц как минимум буду наблюдать ваше милое общество, - и прежде чем он успел возразить, добавила. - Контракт уже подписан.
   Кажется, в душе светлого зародилась крепкая неприязнь ко мне.
   -Может вы, хотя бы снимете заклинание с моего друга?
   -При встрече я подумаю над этим... Не люблю, знаете, когда женщин не уважают.
   * * *
   Алексион тор Ордвист.
  
   Я со смешанными чувствами рассматривал дроу. С одной стороны она внушала мне крайнюю неприязнь, но с другой некоторую симпатию. Красивая, даже очень. С ровным тёмным загаром нежная кожа, большие глаза в обрамлении густых чёрных ресниц так и притягивали взгляд. Длинные эльфийские ушки в серьгах миленько так виднеются из-под волос. Полные губки искривились в ироничной улыбке. Чёрные длинные волосы с синим отливом были заплетены в косу, отчётливо выделялись седые белые пряди. Странно, сколько ей тогда лет? Неужели старше меня? Хотя, по моим ощущениям она довольно молода и импульсивна, что чувствуется почти сразу. Кажется, предпоследний вопрос я произнёс вслух. Нужно быть поаккуратней.
   Мне прожгли злым взглядом изумрудных магических глаз.
   -А вам говорили, что задавать такие вопросы не вежливо, а дроу ещё и опасно? - прошипела она, показались маленькие клычки.
   Тьма!!! Да она просто великолепна, когда злится. И почему она родилась тёмной эльфийкой? Хотя в другом случае она бы меня не заинтересовала.
   -Ну, что вы я не хотел вас обидеть. Просто ваши волосы наводят на размышление.
   В этот момент мною двигало любопытство, да и чего скрывать хотелось ещё посмотреть, как она злится. Несколько минут назад она сама несколько меня разозлила, так что если мы, к сожалению, будем путешествовать вместе, я постараюсь отыграться. Не сказать чтобы я так любил доводить окружающих до белого каления, просто с некоторых пор мне стало скучно, а реакция дроу была интересной, и что таить мне это начинало нравиться.
   Дроу пронзила меня ещё одним своим убийственным взглядом и почти ласково ответила. Вот именно, что почти... но от этой интонации что-то внутри меня странно замерло, и дыхание на миг перехватило.
   -Вам лучше не знать, как я получила эту седину.
   Сердце на секунду дрогнуло. Совсем не скрытая угроза была в её голосе, и я понял, что если хочу жить, этой темы лучше не касаться. Да уж... По моим прикидкам я старше её как минимум вдвое, а всё равно что-то в этой особе заставляет быть осторожнее и не навлекать на себя лишние проблемы.
   Но всё же как хороша чертовка! Такой бы и я не побрезговал, вот только вряд ли она бы обрадовалась этой новости. Её тело, обтянутое мягким эластичным доспехом наводило на не очень праведные мысли, так что пришлось срочно думать о чём-то отдалённом и возвышенном. Только вот мысли постоянно возвращались к этой дроу. А как она прикусывает нижнюю губу, когда злится... Тёмная эльфийка, заметив мой явно оценивающий взгляд, ощетинилась как стая диких ёжиков перед боем. Даже смешно стало. Неужели я такой страшный?
   -Нравлюсь? - послышался сладкий как трёхсотлетнее светлое вино голос. Почему-то именно от этого тембра мне захотелось закопаться куда-нибудь поглубже или вообще оказаться в другом мире. Явная угроза была выражена во всех её движениях.
   -Должен признать, что вы явно выделяетесь среди своих соплеменников.
   В её глазах промелькнуло что-то вроде удовольствия от комплемента, а вот чёртики так и остались. Казалось, сейчас она сделает что-то не очень приятное моему обществу.
   -А вы тоже сильно отличаетесь. Такие бледненькие и слабые, что явно не соответствует рассказам о вас. От недостатка внимания ваших холодных и высокомерных эльфиек ищете утешения в постелях жалких человеческих женщин?
   Это прозвучало как пощёчина. Я еле удержался, чтобы не ударить её. Гнев затопил душу. Как эта ничтожная дроу смеет так оскорблять наследника престола?!! Лишь многолетняя выдержка позволила мне не придушить эльфийку в первое мгновение. А она сидела, как ни в чём не бывало, и спокойно смотрела мне в глаза, зная, что ей ничего не грозит. Этот поединок взглядами длился несколько минут, а казалось намного дольше.
   Я усмехнулся. Наконец-то мне попался достойный противник. Кажется, предстоящее путешествие будет намного увлекательней, чем я ожидал.
   * * *
   Таша из клана убийц.
  
   Почему все они такие противные? Хотя каюсь, последняя фраза была лишней. Похоже, светлый эльф еле удержался, чтобы не пристукнуть меня. Страха почему-то не было, но я чувствовала удовлетворение от всего происходящего. Всё-таки довести его до такого было очень рискованно. А риск я всегда любила. Это словно балансировать на тонком канате над пропастью... Завораживает, не правда ли? Несколько минут мы смотрели друг другу в глаза, я с нескрываемым вызовом. Наследник усмехнулся, вызов был принят.
   Бросив взгляд в окно, мысленно присвистнула. Ого! Сколько же я здесь сижу? Видимо время здесь течёт как-то по-другому, даже не заметила, что солнце уже садится. Скоро встреча с клиентом. Потом усмехнулась, ведь клиент-то со мною. Встав, я кивнула Дикину, попросив записать на свой счёт ,и обратилась к эльфу, провожающему каждое моё движение внимательным взглядом.
   -Прошу меня извинить, но мне пора на нашу официальную встречу.
   Эльф поднялся, внимательно смотря мне в глаза.
   -Позволите, я пойду с вами. Думаю ваши люди уже давно в курсе нашей беседы, а разбегаться, как будто ничего не было просто глупо.
   Как не прискорбно, но в его словах был смысл, и вынуждена была признать, что иногда и у светлых эльфов могут появляться умные мысли. Видя, что моё согласие с ним, светлый как галантный кавалер предложил мне руку. Внимательно посмотрев на него, я бросила одну единственную фразу:
   -Боюсь, это будет лишним.
   Наверное, более странной пары ещё не видел этот город. Дроу и светлый эльф шли рядом по дороге и даже не пытались прибить друг друга.
   Наследник обернулся ко мне.
   -Раз уж мы будем путешествовать вместе, то позвольте узнать ваше имя.
   Я смерила его неприязненным взглядом. Имя ему подавай! А может ещё и полную родословную? Хотя её-то я и не помню.... Потом услышала свой голос.
   -Зовите меня Таша.
   Но я же не хотела говорить! Что за чертовщина?!
   Наследник удивлённо посмотрел на меня.
   -Странное имя для дроу. Скорее всего, настоящее совершенно другое...
   Я пожала плечами.
   -Какая вам разница как меня называть? - спросила я, осматриваясь по сторонам. То, что за нами наблюдают не являлось для меня неожиданностью. Но это были члены братства, так что беспокоиться было не о чём.
   Эльф молчал. Да и что он может мне сказать? Я всего лишь наёмная убийца, а в наших кругах имя - это высшее доверие к кому-либо. Но какое это имеет значение, если ты вообще не помнишь кто ты? Тут, хоть Гертрудой назовись, всё едино. Ему-то хорошо, он знает, кто он, знает своё прошлое. А задумывался хоть кто-нибудь, каково жить, каждым утром просыпаясь в холодном поту и пытаясь вспомнить, кто ты? Я каждый день пыталась понять, почему боги выбрали именно меня для такой жизни? Почему-то мне всегда казалось, что я рождена для чего-то большего, чем это. Не сказать, чтобы я чувствовала какое-то сожаление, убивая самых мерзких типов в этой или другой стране, ведь дроу вообще не ценят жалкую человеческую жизнь и вообще чью-либо кроме своей тёмной души, но это не приносило особого удовольствия. Иногда хотелось просто бросить и уйти, но проблема состояла в том, что мне некуда было идти, кроме братства. Если бы я только вспомнила... Но вспоминать было просто страшно, потому что это несомненно принесёт только боль. Если честно с одной стороны мне хотелось вспомнить прошлое, но с другой стороны я была бы рада, если бы это никогда не произошло.
   До площади мы дошли быстро. Наследник всё это время, молча, шёл за мной, а я даже этого не заметила. Ночь уже вступила в свои права, и улицы были пустынны. Ведь с открытием врат по земле стали бродить призраки демонов, фантомы, не сами они, а их души, если у этих чудовищ вообще есть они. Полная луна освещала всё вокруг, и я невольно залюбовалась игрой света в фонтане, стоящем на площади. Здесь уже собралась охрана светлого эльфа, но сейчас их было меньше, чем в нашу последнюю встречу. Среди них я увидела того самого рыжего эльфа. Заред, кажется. Охранник проводил меня злым взглядом. Присмотревшись, я усмехнулась, моё заклинание всё-таки действовало. Видимо, он так и не смог снять его. Оно и понятно, не все тёмные заклинания можно снять так легко, как обычный сглаз. В какой-то момент мне даже стало жаль его, и я с сожалением развеяла свои чары. Удивление, промелькнувшее в глазах этого типа, было высшей наградой.
   На миг сгустились тени, и на улице появились члены Братства. Две тёмных фигуры выглядели несколько устрашающе. Из-под одного капюшона я заметила недовольный взгляд Моргана, глаза же Лека лукаво блеснули. Ох, чувствую, придётся мне выслушать от него кучу неблагопристойных идей насчёт моего присутствия в компании так ненавистного мной светлого эльфа.
   Они подошли ко мне, и я так скромненько встала в их шеренгу. Захотелось сразу накинуть на голову капюшон, чтобы не выделяться среди них как белая ворона. Лек наклонился ко мне, и щёку опалило горячим дыханием. Послышался ехидный шёпот.
   -И это она так хотела побыть одна, теперь понятно чем ты занималась.
   -Ещё одно такое слово и я ОЧЕНЬ сильно обижусь на тебя, светлый противный эльф.
   Лек заткнулся, а я, повернувшись, заметила удивлённый взгляд наследника и опять же недовольный Моргана. Ой-ой... боюсь от тёмного придётся выслушать немало "приятного" по поводу моего поведения.
   -Я надеюсь, вы сможете обеспечить безопасную дорогу в столицу, - спросил наследник, обращаясь к Моргану, будто бы чувствуя, что тот главный в нашей компании.
   -Это будет зависеть от обстоятельств, вы понимаете, что мы ...не всесильны, но по контракту будем защищать вас ценой жизни.
   Последняя фраза мне не понравилась, как и всем, наверное. Но так нас учили: защищай до последнего вздоха. Всё было точно так же как и в клане убийц дроу. Кстати татуировка очень схожая со своеобразным гербом этого клана была у меня на спине. Чёрный дракон, оплетающий розу. Вот и думай, кем я была в прошлом. Хорошо, что о ней никто не знал кроме Ребера, а то меня точно сейчас убили бы. Мало ли вдруг я сбежала из клана, предала там кого-нибудь и меня попытались убить. Может я вообще причастна к смерти кого-то из высокородных? Это были вопросы, на которые не было ответов. Именно из-за этой татуировки, у меня мало с кем было близких отношений в прошлом. О клане убийц дроу слишком многие были наслышаны.
   Наследник, за свою жизнь привыкший к таким фразам, лишь кивнул.
   Я произнесла ритуальную клятву, Лек повторил её. И тут, когда мы только начали обсуждать намеченный маршрут, появились они. Клан убийц дроу. Не нужно было всё же их вспоминать...
   Эльфы выхватили мечи, зелёные молнии заискрились на пальцах. И тут я поняла, не поможет. Эти дроу были лучшие убийцы, которых готовил к битвам сам Повелитель, даруя им безграничный доступ к усовершенствованной Магии Великого Хаоса и благословение самой Ночи. Лек и Морган закружились в танце смерти. Я выхватила мечи, сзади тоже самое сделал наследник. Обернувшись, я заметила, что воздух там, где он стоял искриться от Силы, от которой даже у меня нервно заныло под ложечкой, и захотелось недовольно зашипеть как кошка.
   Эти убийцы не знали жалости. Я откуда-то знала это, словно знания всплывали сами по себе. Это было привычно.
   " Никогда ты не должна позволить чувствам взять над тобой вверх..."
   Вперед вышел их главный и что-то крикнул. В сторону наследника понеслось заклинание, сплетённое из чёрных шаровых молний. Никакие щиты не могли спасти эльфа. А я со страхом смотрела на это потому, что когда-то уже умирала от этого заклинания. Не знаю, откуда это пришло, но я явно знала, что сулит соприкосновение с этим тёмным плетением, одним из запрещённых и опасных в мире. Это был такой всепоглощающий ужас, что я не могла даже пошевелиться. Внутри до предела натянулась нить договора, привязывающая меня к эльфу похуже, чем собаку к нелюбимому хозяину. Словно серебряная цепь с шипастыми краями врезалась под кожу, постоянно зудя, когда за неё требовательно дёргали. Именно это заставило меня прийти в себя... Потом страх прошёл, и я почувствовала как меня переполняет Сила, а за спиной как будто вот-вот раскроются чёрные как ночь крылья. И я уже не боялась погибнуть. В который раз...
   Я кинулась, закрывая его собой, пытаясь сплести щит. Оно ударило меня в грудь, оплетая всё тело смертельной сетью. Сердце на миг перестало биться, но именно благодаря заклинанию оно и заработало вновь. Сила удара была такой сильной, что меня просто снесло и бросило в фонтан. Были искры, молнии, бьющие в него, но это было как-то безразлично и совершенно неважно по сравнению с испытываемой мной болью. В этот раз я, кажется, не кричала, хотя в чёрных волосах добавились ещё белые пряди. До крови разодрав клыками губу, я только беспомощно стонала от боли. Эта боль была знакомой, но я просто не могла позволить себе закричать, это значило признать свою слабость перед ними. Какие-то смутные образы пронеслись перед глазами. Вспышка света, и всё прекратилось. Кто я? Что? Реальность подёрнулась дымкой. Плохо понимая, что вообще происходит, я, пошатываясь, встала. Волосы мокрыми прядями падали на лицо, коса растрепалась, лицо было всё в крови. Капюшон спал. Дыхание прерывистое.
   Казалось, всё замерло в тишине. Предводитель дроу расширенными от ужаса глазами смотрел на меня.
   -Сложи оружие и уходи, Клинок, или ты забыл клятву? - тихо, так чтобы меня слышал лишь он, сказала я.
   Дроу отступил. А я, чувствуя, что силы покидают меня, провалилась в темноту.
   * * *
   Алексион тор Ордвист.
  
   Нападения я никак не ждал, хотя наследников готовили к любому повороту событий. Мои охранники достали мечи, наёмные убийцы закружились в танце смерти, а тёмная эльфиечка заняла позицию рядом со мною. Почему-то это было даже приятно, но я сам могу о себе позаботиться. Нападавшими оказался специальный отряд убийц клана дроу. Похоже, ночка будет жаркой. Наверное, они ещё вчера получили сообщение об убийстве советника повелителя и опять причислили эти заслуги нам. Я конечно, отослал письмо из повелителю, но вряд ли он даже читать его станет. Ненависть к нашему народу слишком крепка, и боюсь это обоснованно.
   Тем временем эльфиечка, обдумывая какое-то решение, кинулась меня укрывать от неопределённого заклинания, летевшего в мою сторону. Я пытался прикрыть себя и её щитами, но было слишком поздно. Как позже я проанализировал, это заклятие убивало всех попавших под него. Видимо дроу хотел так отомстить светлой правящей семье, убив единственного наследника запрещенным заклинанием. Смертельный кокон из молний окутал её тело, дроу просто смело волной и впечатало в фонтан. Она упала. А дальше была лишь боль, пропитавшая воздух. Я отчётливо чувствовал её, чувствовал как свою. Ведь это была одна из моих природных особенностей, дарованных богами. Иногда я проклинал себя за способность чувствовать эмоции других. Но... она не кричала, только слабые стоны доносились из её груди. Я не понимал, не мог понять. КАК можно было чувствов ТАКУЮ боль, молча терпеть её?! Мне захотелось кинуться туда и помочь, но я не в силах был сдвинуться с места. Казалось, это заклятие разрывает и меня на куски. Лишь своевременный блок спас меня от ужасающих чувств, которые испытывала дроу.
   Внезапно наступила пугающая тишина. Канал словно обрезало. Я понял, что тёмная эльфийка вряд ли выжила, но в груди отчего-то предательски заныло. Секунда, другая...
   Послышался всплеск воды, и из фонтана, пошатываясь, выбралась дроу. Капюшон спал, и в волосах добавилось ещё несколько седых прядей. Кажется, я понял, как она получила свою седину, но это явно не добавило мне радости. Была битва, и тут я заметил, что на эльфийку с нескрываемым ужасом смотрит предводитель убийц дроу. Она что-то сказала ему, и дроу, крикнув своим, исчез. А Таша упала как подкошенная.
   Члены Братства подбежали к ней, совершенно забыв о нападающих. Эльфийка бала без сознания, но всё же дышала. Я почувствовал нескрываемое облегчение.
   -Я могу чем-то помочь?
   Убийца поднял голову, и под капюшоном я заметил лицо дроу. Тьма!!! Только ещё одного тёмного эльфа мне не хватало для полного счастья!
   -Это уже зависит не от нас. Я открою портал до города Пиру, там ваши охранники смогут отдохнуть, а она прийти в себя.
   Я лишь кивнул, почему-то такой вариант казался мне наиболее приемлемым, а с этой милой эльфиечкой мы ещё побеседуем. Например, что она такого сказала, если дроу все как один оставили нас в покое? Но это будет завтра, а пока чёрный цвет телепорта и ближайшая гостиница...
  
  

По следам памяти.

  
   * * *
   Таша из клана убийц.
  
   "Боль накатывала волнами. Я чувствовала себя как муха, попавшая в паутину. Она всё сильнее затягивала меня, погружая в необъяснимую субстанцию, похожую на кисель. Сила, этому существу нужна бала сила, сердце Стража. Отец помоги! Я провалилась в темноту, тишина была пугающей. Окружающий мир сводил сума, и я вдруг осознала, что долго этого не вынесу. Потом появились они. Они звали, обещая любить вечность, но лица были безобразны и вызывали лишь отвращение. Они протягивали свои руки, пытаясь дотянуться, пытаясь выпить мою жизнь, мою душу. Я билась, но не могла вырваться из круга, силы были не равны. Даже мои крылья и сила не могли остановить их. Они расступились, пропуская кого-то. Это было самое прекрасное существо, которое я только видела на свете. Среди этих чудовищ он казался ангелом. Демон...в ангельском обличье. Глаза сияли словно звёзды, а всё тело дышало силой. Он протянул руку, блеснула уверенная улыбка. Сила его магнетизма была выше силы воли. Я сделала шаг вперёд, рука доверчиво легла в его ладонь, но он же не обидит меня. Да? Да. Он защитит меня от этих монстров, от демонов безмирья. Он притягивает меня к себе и целует. Поцелуй длится вечность, и я чувствую, что слабею с каждой секундой, но не могу оторваться от него.
   "Тейранариэль, нет!!!" - звучит такой знакомый, но в то же время чужой голос. Я распахиваю глаза и замираю от ужаса. Тот, кого я боготворила, с голодом продолжает целовать меня. Лицо превратилось в кровавую маску, а кожа свисает лохмотьями. Тело больше не дышит силой, а рядом витает лёгкий запах гнили. И сила, перетекающая из меня в него. Сейчас я отдавала ему душу...
   Я отпрянула, чувствуя, что меня сейчас вырвет. Пытаюсь бежать, но цепкие руки не дают сдвинуться с места. А он протягивает руку, и ждёт, уверенный, что я стану его. И я знаю, что не смогу устоять, потому что слишком много сил занимает эта борьба. И я, и он понимаем, что сопротивление просто бессмысленно.
   А я кричу, кричу, что есть силы, но он всё ближе..."
   Я просыпаюсь, задыхаясь, и понимаю, что всё ещё кричу. Крик оборвался, когда в комнату влетел светлый эльф с глазами песочного цвета и пшеничными волосами. Он был в эластичном кожаном доспехе с кинжалом в руке. Что?! Где я? Что ему от меня надо?!
   В руке появляется чёрный кинжал, который я кидаю в него. Он вспарывает руку и пригвоздил эльфа к стене. Тот коротко крикнул, материализуя прозрачный щит.
   -Да что с тобой?! Таша прекрати!
   Что-то знакомое показалось мне в его голосе. Сила чёрным смерчем закрутилась вокруг меня. В комнату влетел дроу, он со страхом посмотрел на меня и отскочил назад, уворачиваясь от заклинания.
   Я опустилась на пол, из носа потекла кровь... Бесконтрольная сила кружилась вокруг. Голову полоснуло болью, я стиснула её руками. Таша...я Таша...
   -Тейранариэль, прекрати! Остановись немедленно! Ташьян!!!
   Я обернулась к седоватому мужчине, с хмурыми зелёными глазами.
   -Нам нужно поговорить Таша.
   Через час я со смешком встала со стула и подошла к окну. Комната была приведена в порядок, светлый эльф сидел на кровати с перебинтованной рукой, а дроу стоял у стены. Даже не верится во всё это.
   -Значит, принцесса говоришь? Это слишком нереально чтобы быть правдой, - проговорила я. - Почему ты не рассказал мне обо всём раньше?
   Я посмотрела Реберу в глаза, испытывая желание придушить. Не знаю, какую чушь он плетёт, но что-то подсказывало мне, что это может быть правдой... Например, кое-какие воспоминания, которые навязчиво крутятся в голове.
   -Ты бы всё равно не поверила, и была не в том состоянии. Я ждал, что ты сама вспомнишь, но время текло.
   -А я и не помню Ребер!!! Я не помню даже своё имя, а уж тем более жизнь! Для меня прошлое сплошная чёрная дыра! Я просто не могу поверить в то, что ты говоришь...это слишком сложно. Я почти век жила, приучая себя к мысли, что у меня никого нет, что я одна.... А тут оказывается, что мою семью убили, мой брат Повелитель дроу, а я пропавшая принцесса, которую все считают мёртвой!
   -Не злись! Память вернётся, нужно только время.... А если уж ты до сих пор не веришь, я могу привести доказательства...
   -Я НЕ ВЕРЮ ВАМ!!! Не верю... - всхлипнув, я сползла по стене, закрывая лицо руками. Слёзы катились по щекам, оставляя мокрые дорожки.
   Не верю...
   Тёплая рука провела по волосам.
   -Тише. Тише, девочка. Я понимаю, что ты чувствуешь, но ты должна двигаться дальше. Если ты всё ещё не поверила, дослушай хотя бы меня до конца...
   Я хмуро посмотрела на предводителя, а тот между тем начал.
   -Ты появилась в братстве девяносто восемь лет назад, именно тогда было нападение на королевскую семью.
   -Это ничего не доказывает...
   -Следующее...я сам нашёл тебя на том поле боя еле живую и принёс в логово.
   -Я могла просто быть в свите...да и мало ли, может я просто оказалась не в том месте, не в то время, - нервно пробормотала я.
   -А что ты скажешь на то, что в той процессии было только две особи женского пола, и это повелительница Мирелиана и принцесса Тейранариэль? Ты лежала там, чуть вдали от этой бойни, но узнать потомка древней крови было слишком легко. Я ведь всё-таки на какую-то долю дроу...
   Я молчала.
   -Я знаю, что тебя мучают сомнения, но неужели ты ни разу не задумывалась над тем, кто же ты? Неужели не видела неясные сны из прошлой жизни? Я знаю, что в это сложно поверить, но ты действительно принцесса Тейранариэль. Ты вспомнишь свою жизнь Таша, но не отвергай своё прошлое, даже не посмотрев на него...
   -Я попробую...
   Тот хлопнул в ладони.
   -Отлично. Я думаю, рядом со вторым стражем ты вспомнишь всё. А пока будь осторожна. Тебе ещё нужно узнать, кто напал на вашу семью. Сейчас ты должна проводить наследника в Элдрионел, контракт заключен и его нельзя разорвать, иначе последствия будут слишком серьёзными. Я считаю, что ты сможешь принять хорошее решение для этих проблем в путешествии. Тем более вы с ним связаны. Это должно помочь тебе.
   Я поморщилась, вспоминая последнюю встречу с этим эльфом.
   -Я знаю, что делать. Если я не ошибаюсь, то по идее...я...то есть принцесса Тейранариэль как-то связана с кланом убийц дроу...
   Почему-то именно сейчас я вспомнила об этой казалось бы малозначительной детали биографии принцессы. Называть меня и её одним лицом просто язык не поворачивался. Она была слишком наивна, слаба и юна, чтобы быть мной...
   Ребер внимательно посмотрел на меня.
   -Ты состояла в нём, даже возглавляла его некоторое время.
   Я мысленно присвистнула. Надо же...никогда бы не подумала.
   -Если так, то почему бы мне не обратиться за помощью к ним? Я хоть и не помню ничего из своей прошлой жизни, но вчера при битве с этим кланом, я назвала одного из них, самого главного по имени. И, похоже, он меня как бы так... узнал и отозвал своих воинов.
   -Но ведь они тебя чуть не убили! - сказал Лек.
   -В этом братстве воспитывается каждый Повелитель, а Таша после обучения возглавляла его. Говорят, принцесса даже хотела остаться там, но её всё же переубедили. Если главарь узнал её, то это может изменить ход войны.... Я считаю, что это не такая уж плохая идея. Можешь обратиться в клан, может там тебе помогут с проблемой памяти.... Тогда до встречи, Тейранариэль. Ты можешь рассчитывать на помощь нашего братства.
   -Я не Тейранариэль. Прошу называть меня именем, данным в братстве.
   -Это единственное, что я могу тебе сделать на данный момент.
   И Ребер, открыв телепорт, исчез.
   Тьма!!! Ненавижу такие ситуации! В голове каша и ни одной стоящей мысли. Я хмуро взглянула на своих спутников. Лек вообще выглядел подстреленным воробьём, а Морган, заметив мой взгляд, склонился в поклоне.
   -Ещё один поклон и я оторву тебе голову, - прошипела я. Я не принцесса, а простая наёмница, чтобы мне не говорили. И имя это... Тейранариэль, от него у меня сводит зубы и ноет каждая косточка в теле. Не моё оно, не моё просто. Что-то в нём есть чужое, словно это имя никогда мне и не предназначалось. Пока слишком мало доказательств, что я принцесса.
   "О да...особенно, когда всё факты на лицо!" - засмеялся внутренний голос.
   Я нахмурилась и уселась на кровать рядом со светлым эльфом.
   -Ну, что будем делать, братцы кролики? - мой голос прозвучал саркастически.
   Лек подавился, такой фамильярности он от меня не ожидал. Да я сама чувствовала, что годы в братстве повлияли на меня очень сильно.
   -Я предлагаю, пока следовать намеченному плану, - сказал Морган, подходя ближе.
   -Думаю, что моему воскрешению те, кто хотел прин... меня убить, не очень обрадуется, нужно больше узнать об их планах. Когда я приеду в столицу светлых эльфов, я постараюсь переговорить с их Повелителем. А теперь я думаю нам пора в путь. Наш принц уже заждался, небось.
   -Принц Алексион был сильно обеспокоен твоим ранением, - без эмоций сказал Морган, подходя к двери. - Теперь понятно, что на это повлияла ваша связь, но тебе следует быть осторожной в общении с ним. Он опасный противник, и если ты не хочешь раскрыться раньше времени и подвергнуть свою жизнь ещё большей опасности, то не стоит сильно с ним сближаться.
   -Я и без тебя это понимаю, - огрызнулась я, недовольно хмурясь. Да чтобы я сближалась с этим светлым эльфом?! Да скорее небо упадёт на землю! Будь он хоть трижды страж и эльфийский наследник, ничто на свете не заставит меня это сделать!
   Оставшись с Леком наедине, я провела рукой над его раной, применяя довольно простенькое исцеляющее заклинание. Тот удивлённо рассматривал здоровую конечность, на что я только сказала.
   -Чтобы не было обид.
   -Таша, ты вообще как себя чувствуешь? - обеспокоенно спросил он, убирая с одежды пятна крови. - Ещё пару минут назад, я не мог бы сказать, что ты... адекватна.
   -Не бойся, сходить с ума я больше не буду, - пробормотала я, массируя виски. - Сейчас у меня только голова немного побаливает. Мне вообще интересно, как я выжила после этого заклинания?
   Светлый эльф только пожал плечами, внимательно рассматривая меня.
   -Я могу только сказать, что ты отделалась ещё одной седой прядью. Остальное загадка даже для Ребера.
   -А ты знаешь, я помню, как уже умирала от этого заклинания... Это тоже было больно... - задумавшись, тихо сказала я, а потом встряхнув головой, будто бы прогоняя болезненные воспоминания, сказала, - Всё хватит! Пойдём, иначе наш наниматель ещё подумает чего-нибудь неприличное про нас.
   На лице эльфа появилась ухмылка, он сделал вид будто бы раздумывает над моими словами, а потом небрежно так бросил:
   -А знаешь, это такая заманчивая идея...
   За что немедленно получил подзатыльник и скорчил обиженную мордашку. Но меня уже давно было этим не пронять. Мы вышли из комнаты. Я с каким-то облегчением покинула это разгромленное помещение, рюкзак привычно висел на плече, а оружие пело свою молчаливую песню. Внизу я увидела Алекса, и мысли стали такие же хмурые и неприветливые, как погода на северных островах. Неужели я готова бала пожертвовать жизнью ради него? Даже не верится. Хотя, то, что я помню, только доказывает, что клятва заставила меня закрыть его собой. Иногда я ненавижу свою работу и эти демоновы договоры. Увидев меня, он приветливо улыбнулся, и внутри что-то странно тренькнуло, словно натянутая струна.
   -Вы не поверите, но я рад, что с вами всё в порядке, не пришлось искать нового охранника.
   Я криво улыбнулась на его слова и присела на стул рядом.
   -Надеюсь, вы определились с маршрутом? - спросил он.
   -Да.
   Я материализовала в руке карту. Тот удивлённо на меня посмотрел. Ну и что? Я умею это с появлением в братстве, а может и раньше... Да и вообще, Ребер вон тоже умеет материализовывать предметы, но в него же никто пальцем не тычет. Разложила карту на столе, нечаянно смахнув кувшин. Послышался звук разбитой посуды, и тёмная непонятная жидкость, видимо называемая здесь вином, разлилась по полу, чем вызвала раздражённый и недовольный взгляд моего нанимателя, испачкавшего свои, несомненно, новые сапоги. Похоже, меня уже хотели испепелить взглядом, но иммунитет от этого я приобрела ещё в школе теней. Служанка засуетилась, подбирая осколки и вытирая лужу, потом так же быстро убежала.
   -Ой!- сказала я, не чувствуя особого раскаяния. - Как печально, я испортила вашу обувь.
   -Не стоит беспокоиться, я всё очищу магией, - процедил светлый, явно не чувствуя моего раскаяния. По моему виду я наоборот наслаждалась всем этим. - Может, вернёмся к обсуждению нашего пути?
   -Как считаете нужным, - только пожала плечами и склонилась над картой, доставая из закромов памяти такие ценные знания, - Я считаю, что вашей охране лучше поехать по главной дороге для отвода глаз. Пусть один из ваших подчинённых накинет плащ и наложит личину. Это отвлечёт внимание от нас. Мы же с вами поедем по тайной тропе дроу, про неё почти никто не знает, кроме высокопоставленных особ. Не думаю, что нас будут там искать, а если и найдут, то я думаю, мы справимся. Но выезжать нужно сегодня.
   -А откуда тебе известно об этой тропе? - вкрадчиво спросил эльф.
   -Эта информация не доступна для вас, - автоматически сказала я, а потом рассмеялась. - Боюсь, что не смогу ответить на вопрос. Сами понимаете, я и так открыла вам важный секрет.
   Я сама не знала, почему вдруг буркнула про тайную тропу. Ведь мы собирались ехать другой дорогой, но что вот дёрнуло меня изменить своё решение, когда я сегодня увидела карту.... Морган чуть удивлённо посмотрел на меня, но не сказал, ни слова.
   -И вы хотите, чтобы я оставил всю свою охрану неизвестно где, а сам отправился в путь с вами? Вы с ума сошли?
   -Мы связаны клятвой принц и не причиним вам вреда. Это хороший план. Или вы боитесь оставаться с нами наедине?
   -Не говорите чушь.
   -Тогда слово за вами.
   -Да уж. Думаю, мои охранники не придут в восторг от этой идеи, но выбора нет.
   -Не волнуйтесь, вы встретите их в Кортелии, а там до столицы рукой подать.
   -Ну, тогда поехали.
   Мы встали, и я привычным щелчком пальцев открыла телепорт.
  
   * * *
   Лек из дома Падающих листьев.
  
   Сказать, что я был в шоке, это было бы слишком мягко. Никогда бы не подумал, что Ташка, моя милая и взбалмошная подруга, принцесса дроу. Конечно, были какие-то подозрения, предчувствия, но что бы так...
   Я видел, как Таша мечется, она просто не знала, что происходит. Я прекрасно понимал её чувства. Страшно представить, когда твоя и так не слишком приятная во всех отношениях жизнь, изменяется ещё круче. Мимолётным дуновеньем вспомнилась моя прошлая жизнь, загубленная карьера, опороченная честь рода, оставленная любовь. Да как же давно это было, а так больно всё это вспоминать. Наверное, Лиритель уже давно вышла замуж за другого эльфа. Если только мысли об этом приносили такие страдания, то увидеть это стало бы для меня губительно. Единственное на что я надеялся, она счастлива без меня.
   Я заметил как Таша села на холмике. Мы сейчас как раз остановились на ночь на привал. Скажу честно, мне было жаль дроу. Я готов был разорвать на части того, кто обидит мою дорогую подругу. Да пусть наши отношения не всегда складывались гладко, а вначале мы вообще чуть не поубивали друг друга, но мы были друзьями. Она, наверное, была единственным моим настоящим другом. Это было даже странно. Я - светлый, она - тёмная. Никто не понимал, почему мы так держимся друг за друга, да и мы сами если честно.
   Я подошёл и сел рядом с ней. Какой замечательный закат, прям романтическая картинка. Если б со мной рядом была Лиритель...
   -Как ты?
   Она посмотрела на меня затравленным взглядом.
   -А как бы ты чувствовал себя на моём месте.
   Я криво усмехнулся.
   -Хреново.
   -Вот то-то же.
   Мда... Её печальный вид видно издалека. Мне каким-то образом передалось её волнение. Сейчас бы хоть как-нибудь вывести её из этого состояния.
   -Не беспокойся, всё образумится...
   Она горько улыбнулась и сорвала травинку.
   -Как Лек? Как? Я ничего не помню из своей жизни... не помню свою семью, близких. Мне говорят, что я принцесса дроу. Где-то глубоко внутри я уже поняла и приняла это, но умом не могу принять. Я как будто нахожусь под водой, ничего не видно, я задыхаюсь и тону, а вверху толстая корка льда, которую не пробить... И мне...страшно, что я не выплыву. Мне так страшно, Лек.
   -Ты справишься, ты же сильная. Помнишь дворец Саламандрового шейха в пустыне Эйра? Именно ты вытащила нас из песков и темниц Сахилы.
   Таша рассмеялась и посмотрела на меня.
   -Ага... я ещё помню, из-за кого мы оказались в темнице.
   Кажется, я покраснел.
   -Я же не знал, что, то красивое колье принадлежит дочке шейха... да и вообще я думал, что, то была служанка, - забормотал я.
   Дроу потеребила кончик косы и задумчиво так сказала.
   -Интересно, с каких это пор служанки носят самоцветные колье и одеваются в дорогущие шелка...
   -Я там шелков не видел...
   -Да, да... ты же смотрел совсем на другие части тела. Кстати ты так и не рассказал, что у тебя было с этой дурочкой, и почему её папаша, хотел кое-что тебе отрубить...
   Я стушевался и отвернулся.
   -Давай не будем об этом.
   -Да ладно тебе, я же понимаю, что мужчина без женского общества долго не может... - мурлыкнула эта плохая девочка мне на ушко, и нежно так провела коготком по шее, вызвав табун мурашек. Даже зная, что это не в серьёз... Ведь прекрасно понимаю, что она не воспринимает меня как возможного любовника, а всё равно дёргаюсь. Таша вообще слишком щепетильна в своих связях, а уж мы в этом плане друг друга и не рассматриваем. На это были у каждого свои причины, да и никто из нас не хотел терять дружбу. Но подколки со стороны каждого остались...
   Я раздражённо дёрнулся, почувствовав запах фиалки и жасмина.
   -Хватит Таша, а то наши спутники не так поймут. Ещё подумают, что ты в меня влюблена... а моё сердце, увы, занято.
   Дроу фыркнула и отвернулась.
   -Признавайся, кто же твоя дама сердца?
   Я грустно вздохнул.
   -Она осталась в Серебряном лесу, когда я уходил. Мне пришлось уйти, но я всегда буду любить её...
   Дроу вздохнула и сочувственно потрепала меня по плечу.
   -Ты её ещё встретишь, я знаю это. Спасибо Лек, что вывел меня из хандры. Ты настоящий друг.
   Я проводил поднимающуюся молодую женщину печальным взглядом.
   -Эй, Таша!
   -Что? - она посмотрела на меня любопытным взглядом.
   -Будь с ним поосторожнее... - я кивнул на наследника.
   Таша улыбнулась, а в её глазах зажглись нехорошие огоньки.
   -Не беспокойся, ты же знаешь, я смогу за себя постоять.
   Я ещё раз посмотрел на закат. Как же в этой жизни всё запутано ...
   * * *
   Таша из клана убийц.
  
   Ночь такое прекрасное и таинственное время, когда хочется всё бросить и просто смотреть на небо, на блистающие звёзды и весь мир. Слушая пение таинственных полуночных птиц, мелодию сверчков, на ум приходит совершенно невообразимая песня, так великолепно вписывающаяся в эту гармонию. Словно последний штрих к незаконченному произведению искусства... Луна приветливо улыбается и, кажется, что всё плохое давно прошло и больше не вернётся, но действительность пугала.
   Я с задумчивым взглядом смотрела на огонь. Почему именно так всё сложилось, и я оказалась здесь? Судьба.... Почему-то я никогда не верила в это, но меня активно переубеждают на протяжении многих лет. Годы в братстве, внезапное известие о своём происхождении и полная пропасть в прошлом... И страшно, безумно страшно посмотреть назад, туда, где сияет лишь пустота. Опять судьба, говорят предначертанное нельзя изменить, но как же иногда хочется.
   Сомнения во всём, они как червяк съедают изнутри, но полностью искоренить их невозможно. Я ещё не решила, что буду делать дальше, но сейчас у меня есть хоть намеченный путь. Медленным взглядом обвела всю свою процессию. Лек и Морган о чём-то тихо разговаривали, Алексион задумчиво смотрел на звёзды, рядом сидел и чистил меч тот самый рыжий эльф, Заред. Думаю, за эти несколько дней я попривыкла к ним, хотя у наследника до сих пор не зажила рана на щеке, полученная в схватке со мною. Ну, что я могу поделать, если меня открыто высмеивают и выводят из себя. Помнится, Морган чуть в обморок не упал от этой сцены. Ну как же, его, так называемая принцесса, устроила настоящую драку с наследником Серебряного леса... Разнимали нас все вместе, так что и другим досталось знатно. У Лека по крайней мере, уже сошёл фингал.
   Почему-то жутко захотелось запеть. В руке сама собой возникла лютня из чистого чёрного эльфийского дерева, с чёрным посеребренным драконом на синеватом фоне, нарисованным на боку. Я даже не осознала, как это произошло и когда пальцы неуверенно тронули струны. Взгляд в огонь. Тихая мелодия рождалась на свет, переливаясь всеми цветами радуги. Она рассказывала о чём-то сокровенном, тайном, о том, что знали только мы двое, но теперь я делилась этим с другими. Сейчас я уже не замечала, что происходит вокруг. Да и не всё ли равно?
   А потом появилась песня. Она рождалась на свет неуверенно, словно боясь сделать последний шажок в этот мир.
  
   Дороги Судьбы никому не известны,
   Ты, дом, покидая, идёшь в никуда,
   Уходишь, бросая и счастье, и бремя,
   Забыв всё на свете и жизнь, и себя.
  
   А может, исчезнешь как северный ветер,
   С тенями бродить будешь вечность всегда,
   Иль жизнь или душу свою потеряешь,
   Такая быть может и будет Судьба.
  
   А Ночь покрывалом пуховым укроет,
   И тихо мне скажет: Прошу потерпи.
   Ведь если не ты, то кто же, то кто же,
   Спасёт наш народ, али может себя.
  
   Любовь или ненависть душу затопит,
   Смогу ли простить я скорее себя,
   Ведь я совершила поступков не мало,
   А в снах мне всё чаще да Смерть и видна.
  
   Закатом кровавым всё небо затопит,
   Закрыты навечно и злые врата,
   С тенями уйдёшь ли, иль душу оставишь?
   Быть может, спасёшь ты когда-то меня.
  
   Забыть или помнить мне жизни порывы,
   Любить, ненавидеть, не скажет Судьба,
   Но в сердце оставлю я место отныне
   Тебе, мой хозяин, моя ты Судьба.
  
   Мелодия замерла, обрываясь, а какой-то магический голос только затих, растворившись в неестественной тишине. Лек, Морган и Заред тихо сидели, ещё зачарованные моим голосом. Пусть они не поняли и слова с древнейшего языка дроу, но почувствовали.... А вот наследник понял, и теперь с каким-то задумчивым выражением смотрел на меня.
   -Кто же ты Таша? - спросил он меня на этом забытом языке.
   Я пожала плечами, улыбаясь своей очаровательной улыбкой.
   -Не морочь себе голову наследник, я простая наёмница.
   -Зови меня Алекс.
   -Почему же я удостоилась такой чести? - усмехнулась я, лютня растаяла в чёрном облачке.
   -Потому, что ты не похожа на обычную наёмницу.
   -Надеюсь, это комплимент?
   Я холодно посмотрела ему в глаза. Похоже, эльф всерьёз заинтересовался моим прошлым. Мне бы самой его вспомнить, а потом посвящать в свою жизнь других...
   -Для такой прекрасной дамы сегодня только комплименты. Вы божественно поёте, тёмная шиани, - и, наклонившись, поцеловал мне руку.
   Поцелуй обжёг кожу. Я встала, глядя на эльфа с нескрываемой неприязнью, и направилась в лес.
   Думаю, ему удалось вывести меня из себя всего одним поцелуем руки и обращением. Так в нашем народе называли женщин, завлекающих в свои сети мужчин, убивавших их ради забавы, съедающих их сердца. Они разбивали сердца одним взглядом, убивая и лишая душу посмертия. К великой радости, таких, как они, почти не осталось, да и те ушли в людские поселения, продолжая охоту. В лесу было прохладно, и я даже вздрогнула. Жутко захотелось обратно к костру. Но вновь видеть это самодовольное лицо было выше моих сил. Я нашла небольшую полянку и села прямо на землю, луна причудливо подмигнула мне.
   Почему бы сейчас не проверить, правда ли это, что именно я принцесса? Кажется та женщина на крыше, сказала про какую-то Тахион. Что будет, если я позову её? Развеет ли она мои сомнения? Или станет только хуже? Я не хочу, не могу, всё ещё не верю... Но что стоит просто попробовать?
   -Тахион, приди ко мне, - тихо прошептала я, не надеясь на результат.
   Порыв ветра взметнул пряди волос, а свет луны на миг погас. Я разочарованно замерла, глядя, как вдруг на поляну, подняв тучу пыли, опустилась драконница. Поражённо замерла, всё ещё не веря. Драконы, древнейшие существа этого мира. Они не признавали над собой никого, даже богов. Неужели я вижу перед собой одного из древних? Бока дракона причудливо переливались в лунном свете. Она вся была просто великолепна, тонкая как статуэтка из серебра. Широкие перепончатые крылья сложены сзади, а лапы с огромными когтями оставили в земле глубокие борозды. На меня уставились огромные змеиные глаза, а морда с любопытством приблизилась ко мне.
   -А я-то думала, когда ты, наконец, позовёшь меня... - сказало или скорее прошипело бессмертное существо. - Ты так привыкла всё решать сама, что даже не задумываешься об этом.
   -Тахион? - я испуганно попятилась.- Ты можешь мне помочь?
   Драконница засмеялась.
   -Милая Тейранариэль, или тебе проще, чтобы я называла тебя Ташьян? Я по своему происхождению обязана помогать стражам, и никакая Ночь или другой бог меня об этом не просили. Я сама выбираю, кому помогать. Я просто одна из малочисленных бессмертных, желающая спасти этот мир. А почему ты на меня так смотришь малышка?
   Я ойкнула, а драконница тем временем приблизила свою морду вплотную ко мне. Попыталась что-то объяснить, но моё спутанное повествование хоть как-то помогло разобраться в происходящем.
   -Так вот в чём дело... - пробормотала драконница после двадцати минут моего сбивчивого рассказа. - Мне казалось странным, что ты меня не зовёшь так долго, а оказывается, ты просто не помнишь...
   Я испуганно замерла.
   -Ты можешь мне помочь?
   -Магия драконов слишком сложна для вас, маленьких хрупких существ. В магии разума я не могу тебе помочь, ты сама вспомнишь... дай время.
   -Понятно.
   Я грустно улыбнулась и смахнула слезу со щеки.
   -Не обижайся Тейранариэль... говорят, время лечит всё.
   -Как я смогу с тобой связаться в случае опасности?
   Мне показалось усмешка на её морде.
   -Этот браслет, - кончик хвоста уткнулся в мою руку,- будет нас связывать. Ты можешь даже разговаривать со смой мысленно, а я почувствую тебя везде. А теперь мне пора. Если что позовёшь принцесса.
   И улетела, опять подняв тучу пыли.
   Вот и поговорили. Ещё пребывая в некотором шоке, я направилась к костру. В принципе всё там было точно так, как и до моего ухода. Только вот наследник был очень уж хмурым. Я усмехнулась.
   -Хорошо погуляла, Таша? - услышала я его голос, в котором на миг проскользнули недовольные нотки.
   -Интересно чем недовольно сие небесное светило?
   Мне кажется или он действительно чем-то недоволен?
   -Думаю, тебе необязательно всё знать, мой милый принц. А что на счёт прогулки, то с комарами и лешими намного интересней общаться, чем с некоторыми ещё не коронованными особами.
   "Неужели ты действительно так думаешь?" - услышала я в своей голове голос драконницы.
   "Ты что теперь всегда мои мысли читать будешь?"
   "Ну, только если иногда... Ладно, я больше не буду, просто очень уж скучно жить стало на свете".
   Наследник тем временем просто не обратил на меня никакого внимания, полностью погрузившись в невесёлые мысли об одной тёмной ведьме. Да! Я просто обожаю выводить из себя одного мерзкого эльфа. Я легла спать, зная, что снова увижу один и тот же кошмар.
   * * *
   Алексион тор Ордвист.
  
   Я с каким-то обречённым выражением лица посмотрел на эльфийку. Тьма!!! Ненавижу загадки, хотя разгадывать их довольно увлекательно и полезно. Дроу наградила меня торжествующим взглядом и легла спать. Почему боги послали мне в спутники её? С другими как-то легче, а с этой... щека до сих пор не зажила. Хотя злость её мне приносит настоящее удовольствие. Охраннички мои тоже легли спать, оставив светящийся контур защитного круга, а мне всё не спалось. Я всё думал над словами Советника дроу, которого убили при нашей встрече. Неужели нить спасения оборвалась? Как я раньше не догадался, что стражем была она? Ведь как иначе объяснялись те сны, но её лицо было, как будто скрыто в тумане. И такое щемящее непонятное чувство внутри каждый раз.
   Каждый раз я задумывался, почему на меня свалилось всё это, но ответа так и не получал. Все мои сородичи были в восторге от моей силы, но мне она почему-то не приносила удовольствия. А теперь, когда второго стража нет и подавно...
   Дроу заворочалась, дыхание участилось. Я подошёл к ней и присел на корточки. Как же всё-таки красива эта ведьмочка! Особенно когда спит зубами к стенке. Таша что-то прошипела, было ощущение, что она пытается от кого-то сбежать. Похоже, дроу снится кошмар...
   Я приложил руку к её лбу, даже температура поднялась. Меня отчётливо ударило потоком чёрной силы. Что за... Эльфиечка задёргалась.
   -Нет...
   Я, сам не особо понимая, что делаю, влил в неё добрую долю своей силы. Девушка затихла и как-то доверчиво прижалась к моей руке. Не знаю отчего, но в моей груди стало так жарко, что захотелось скинуть плащ, да и рубашку заодно. Задумчиво посмотрел на умиротворённое лицо дроу. Ну, когда мне ещё удастся попробовать вкус этих аппетитных губ? Я наклонился и нежно поцеловал эльфиечку. Мммм.... Какие вкусные губки у этой особы.
   Дроу заворочалась, и я вдруг почувствовал холодное прикосновение металла к шее. Тихо выругался, в моём почтенном возрасте нужно быть чуть осторожнее. Какой кошмар! Я ведь даже не заметил, как она его достала. Теряю навыки. Даже в этот момент не теряет своей бдительности.
   -Скажи мне Таша, почему ты такая злюка? - риторически спросил я скорее у себя, чем у неё.
   -Тебе что не спится наследник? - пробормотала дроу, посмотрев на меня своими недовольными изумрудными глазами. - Ещё раз так сделаешь, и я откушу тебе язык.
   Я усмехнулся.
   -Кто знает, что будет дальше...
   -Лично у меня здоровый сон. Спокойных тебе кошмаров, принц... - сказала эта стервочка, и, перевернувшись на другой бок, мирно засопела.
   -Не завидую тому, чьей женой она станет...
   Сон на этот раз сморил и меня. Если бы я только знал, что Судьба припасла для меня, то сидел бы в своём дворце и не высовывался, а так остается, скрипя зубами, спасать этот чёртов мир...
  
   * * *
   Таша из клана убийц
  
   Нежные как дуновение летнего ветерка то ли ведения, то ли образы забытой жизни. А может это были лишь сны, я не могу ответить точно. Они дарили спокойствие и рождали какую-то непонятную тоску в груди. Кто вы, призраки моих снов? Почему я не помню вас? Но одно только присутствие чего-то родного спасало меня от внутренней боли и борьбы с самой собой.
   Это был первая ночь за столь долгое время, когда мне не снились кошмары...
   Проснулась я в прекрасном расположении духа, на губах застыл необычный привкус. Надеюсь, мне приснилось, что Алекс поцеловал меня. Для него же лучше...
   Что-то мешало успокоиться. Я прислушалась. Всё моё существо кричало об опасности. Тут меня удивила необычайная тишина вокруг, даже пения птиц не слышно. Я оглянулась и заметила, что мы здесь не одни. Над землёй стелился туман, поднимаясь вверх. Казалось, время остановилось, замерло на мгновение, чтобы в следующий миг сорваться с места. Послышался шорох, тяжёлые шаги, рычание. В тумане отчётливо зажглись кроваво-красные светящиеся глаза.
   -Подъём!!!
   Никогда не думала, что наследник так высоко умеет прыгать. Я выхватила мечи, когда они уже подобрались к нам вплотную. Целая дюжина различной нежити ударила о защитный круг, который, не выдержав такого испытания, рассыпался. Заклинание должно было отпугнуть их, но видимо подействовало с точностью, да наоборот.
   -Прибью того кто ставил защитный контур!!!
   Откуда здесь столько нежити?!!
   "Недалеко несколько некромантов омертвили целую деревню. Мне вмешаться?" - голос драконницы в голове заставил меня нервно подскочить.
   "Сами справимся".
   Они напирали на нас. Слава Ночи, что все успели вооружиться. Я бросила в нежить клубок тьмы. Меня окатило зелёной, разъедающей доспех, слизью. Я зашипела и бросила Сеть Темноты. Мертвяки зашипели и отступили. Рядом пролетела белая магическая стрела, прибившая к земле ползучего гада, подбирающегося ко мне сзади. Надо будет поблагодарить наследника... Это были просто омерзительные существа. Они лишь отдалённо напоминали людей. Что же должны были сотворить с ними эти некроманты, чтобы превратить обычных людей в ЭТО? Свисающая кожа, выпирающие кости, открытые ужасные раны, глаза, горящие голодным огнём. Было ощущение, что их предварительно пожевали, а потом выплюнули. Кое у кого за место нормальных конечностей были явно пришиты лапы какого-нибудь чудовища. Видимо над людьми ещё проводили опыты.
   Нежить напирала, рычание вырывалось из разорванных ртов. Грязные лохмотья, бывшие когда-то одеждой, открывали гниющее мясо и кости. Но страшнее было не это. Я видела, как вверху мечутся привязанные к своим телам бедные души умерших.
   "Кто это сделал?" - мрачно спросила я драконницу.
   "Орден Смерти, некроманты. Но они не проследили за своим экспериментом, и те, кто убил этих людей, погибли от... получившегося результата".
   Всё кончилось через несколько минут, когда последний мертвяк упал к ногам кучкой пепла. Я удовлетворённо вздохнула, наблюдая, как освобождаются души умерших от сдерживающих их пут. Как ни странно, но чувствовала я себя более- менее сносно, если не считать не подлежащего восстановлению костюма. Я обвела своих спутников хмурым взглядом. А посмотреть было на что. Вот, стоят передо мной, лица настороженные, нервно озираются по сторонам. А Алекс то явно не выспался, да и побудка была не из лучших.
   -А теперь скажите мне мальчики, кто ставил защитный контур?
   Наверное, было что-то кровожадное в моих глазах, что эльфы попятились. Никто признаваться не хотел. Ну, что ж...
   -Ну, что? Не признаемся? Я бы лично поставила хороший фингал тому, кто это сделал. Вместо того, чтобы отпугивать нежить и нечисть, вы пригласили её на ужин или завтрак, это как посмотреть.
   Наследник недовольно глянул на меня. Что не нравится, когда правду говорят? И вообще это он виноват. Моя жизнь хоть и была опасной в какие-то моменты и полной приключений, но никогда меня не пытались убить почти каждое утро. И всё это после знакомства с одним светлым эльфом.
   Тяжело вздохнула.
   -С тобой не соскучишься наследник... Теперь можно ждать такой побудки почти каждое утро.
   Тот лишь криво улыбнулся, но ничего не сказал.
   -Благодарите богов, что я сегодня добрая и не буду проводить воспитательную беседу на тему, как надо ставить защитный круг. Можете радоваться, эта обязанность теперь ложится на мои хрупкие плечи, так как ещё одной такой побудки не переживут либо вы, либо нежить. А теперь продолжим наш путь дальше. Следующая остановка город Берн. Лек собери вещи, нам здесь незачем останавливаться.
   Подождав пять минут, я открыла телепорт, желая поскорее переодеться в новую одежду. Жаль только, нового костюма у меня нет. Ну, ничего что-нибудь придумаю. Вроде бы в моём рюкзаке должен быть подходящий наряд. Город Берн всегда славился своими товарами. Находясь не слишком далеко и не слишком близко от границы, он был центром стечения различной продукции со всего человеческого государства. Здесь к эльфам относились спокойнее, чем в других городах. Я направилась в первую попавшуюся гостиницу. На замечание эльфа я ответила, что мне нужно привести себя в порядок, да и эльфам не помешало бы. В этом городе я планировала провести минимум день, не больше. Да и вообще, я их тут порталами таскаю, а силы-то не вечные! Пусть лучше вот наследник лошадок нам найдёт. А то остатки наших лошадок я видела возле прошлой нашей стоянки. Всё-таки нежить неплохо успела перекусить.
   Хозяин гостиницы, заметив грязную парочку эльфов и дроу, даже не хотел нас впускать, но увидев полный кошелёк золота (платил Алекс), резко передумал. Я поднялась к себе в комнату и, заперев дверь заклинанием, сняла с себя всё. Доспех нехотя отдирался от кожи, но с манией дело пошло на лад. Да уж, не хотелось бы мне остаться с ободранным боком или животом. С одобрением посмотрела на дверь, ведущую в ванную. А гостиница одна из дорогих в этом городе, наверное. Налив горячей воды, с блаженным вздохом окунулась. Когда я вошла сюда и посмотрела в зеркало, то готова была прибить того самого эльфа из-за которого вылезла из логова. Неделя без ухода и хорошей ванной любую даже самую красивую женщину сделает замарашкой. Хотя моё отражение напоминало мне скорее пособие об ожившей нежити. Думаю ещё пара деньков, и наши прошлые гости уже без стеснения приняли бы меня за свою. Полностью отмокнув и нанежившись в воде, я, наконец, вылезла. Затянутая лишь в короткое полотенце, я вошла в комнату. Рюкзак одинокой вещью лежал на кровати.
   Надо было подпереть дверь ещё и стулом, ведь знала же, что этого эльфа не остановит никакое заклинание. Алекс зашёл как раз в тот момент, когда полотенце почти упало к моим ногам. Ругнувшись на темноэльфийском, я поспешила вернуть его на законное место. Но, похоже, наследнику и того, что было, вполне хватило. То-то глазки так лукаво блестят...
   -Похоже, я зашёл не в тот момент, - извинился он и ушёл.
   Я поставила новое заклинание и для надёжности ещё и стул. Из всего моего гардероба для продолжения пути подходил лишь один наряд. Чёрная туника из тонкого, но удивительно прочного материала, известного как покрывало тьмы. Его изготавливали дроу. Она напоминала обычный шёлк, если бы не была прочна как доспех. Ударом меча можно было лишь поставить огромный синяк, но не пробить её. Лишь только специально зачарованное оружие могло пробить этот доспех. Почти непробиваемая, она пользовалась огромной популярностью у моего народа и всех убийц. Только вот было её крайне мало, да и стоила она... Не знаю, каким чудом мне удалось тогда найти это чудо. А ведь это было обычное задание, хотя заказом был чёрный маг Тёмного королевства вампиров. Он как раз был послом в той стране, где я работала. Если бы этот вампир был в своей родной стране, фиг бы я поехала на другой материк. Именно в его поместье я случайно наткнулась на маленький рулон с этой тканью, а потом пошить на заказ костюм было легко.
   Туника закрывала плечи и была под самое горло, обтягивая мою фигурку. Руки обхватывали полоски этого материала, заменяя мне рукава, они создавали мне ещё одну защиту. Толстый пояс. Юбка доходила до колен, но не создавала неудобства. Ноги точно также обхватывали полоски материала, но более часто, чем на руках. Заканчивали образ чёрные до колен сапоги на невысоком каблуке. Мокрые волосы я подсушила заклинанием, хорошо расчесала и заплела в косу. Мимолётом глянув в зеркало, я признала, что выгляжу намного лучше прежнего, и спустилась вниз. Там за столом сидели все мои спутники. Увидев меня, как-то подозрительно загорелись глазки у Алекса и Зареда, Лек и Морган лишь понимающе переглянулись. Они-то знали меня дольше и лучше.
   Я элегантно присела на стул. Наследник каждое моё движение провожал внимательным задумчивым взглядом.
   -Что собираемся делать дальше? - спросил Заред, уже потерявший интерес к моей персоне, чему заметно способствовал злой взгляд наследника.
   -Лично я собираюсь в логово, передать сообщение предводителю.
   -Ты что собираешься вернуться назад? - не веря, спросил он.
   Я со страданием подняла взгляд к потолку. Это же надо такое сказать? За меня ответил Морган.
   -В каждом городе империи есть логово.
   Я встала, не дожидаясь бурной реакции на эти слова, и направилась к выходу, бросив напоследок.
   -Вернусь где-то часа через два.
   Меня остановил наследник, схватив за руку. Я заметила, как напрягся дроу и Лек. Только драки и не хватало.
   -Что тебе? - спросила я, вырывая свою горячо любимую конечность.
   -Мне нужно сходить к своим информаторам в этом городе. Так что пойдём вместе, так надёжней.
   Я лишь пожала плечами и накинула плащ. Что-то ты темнишь эльф...
   Мы вышли с ним вместе из гостиницы. Солнце палило нещадно, но улицы были на удивление полны народа. Похоже у них сегодня ярмарка. Торговцы во всю рекламировали свой товар, я даже поморщилась от этого гомона. Какая-то старая ведьма подошла к нам, она продавала зелья и амулеты. Меня поразили её глаза, совершенно белые, но "видящие".
   -У тебя красивая невеста, эльф, - услышала я скрипучий голос этой бабки. - Но ты многого с ней натерпишься...
   Я разозлилась.
   -Я ему не невеста, - холодно произнесла я, пытаясь пройти дальше.
   Ведьма лишь усмехнулась, и подошла к светлому. Я уже отошла достаточно далеко, чтобы не слышать их разговор.
   -На, возьми этот кулон, он поможет тебе укоротить её бешеный нрав. Станет как шёлковая.
   Эльф усмехнулся.
   -Боюсь, вы всё не так поняли, она не моя невеста. Да и ней дай Бог иметь такую...
   Ведьма возмущённо фыркнула, сунула ему в руки кулон и со словами отошла.
   -Молодые... не понимают своего счастья. Благословение или проклятие, но это же на всю жизнь...
   Эльф догнал меня, когда я уже почти выбралась с ярмарки.
   -Держи подарок, думаю, он очень пойдёт к твоей тунике.
   Мне кажется или в его голосе появились какие-то насмешливые нотки?
   У меня на шее застегнулась застёжка с красным кулончиком в форме какого-то сосуда, в котором я обнаружила маленькую пробку и неизвестный порошок. А это что ещё за смесь? Я попыталась снять его, но застёжку заклинило. Ладно, потом сниму.
   -И где же находится ваше логово? - полюбопытствовал эльф.
   -Это корпоративная тайна. А где же твой информатор? Или ты просто так со мной погулять решил?
   Если честно я была зла на него, но почему не знаю.
   -А я уже связался, мысленно.
   Я зашипела. Так вот почему он десять минут проторчал возле перекрёстка, да и не откликался на мои слова.
   -Почему же ты тогда не мог связаться с ним в гостинице?
   -Захотелось прогуляться, а заодно составить тебе компанию.
   Я глубоко вздохнула. Даже и не вериться, что этот эльф может вывести меня из себя за несколько секунд, хотя я лучше всех умела управлять своими эмоциями. Я пошла к самой окраине. Здесь дома были уже победнее, чем городские. Мне потребовалось пройти даже через городские ворота, чтобы почувствовать точку телепортации в логово. Возле города, под его крепостной стеной располагался пригород. А по мне большая деревня вокруг. Если Берн ещё можно было назвать настоящим городом, то уж пристройки вокруг него только деревней. Кое- где стояли огромные сараи для сена. Вот к одному из них я и направилась. Не понимаю, зачем главному понадобился пункт телепортации прямо тут??? Жаль, что я не знаю, где здесь находится вход в убежище. Всё-таки не люблю такой метод попадания на место. Внутри было прохладно и пахло сеном. Алекс удивлённо всё это рассматривал.
   -Ты затащила меня сюда, чтобы принести в жертву?
   -Подождёшь меня здесь, - бросила я, растворяясь в туманном облачке...
   В принципе всё прошло замечательно. Здешний предводитель принял меня с распростертыми объятиями, лишь услышав имя босса. Да и нужный маг нашёлся быстро. Передав весточку Реберу, около часа, я вернулась к наследнику, который со скучающим выражением лица лежал на стоге сена. Увидев меня, он встал.
   -Наболталась со своими тёмными братьями? А я-то уже успел заскучать.
   -Прекрати Алекс.
   -Ты ещё красивей, когда злишься. Интересно, что тебя подвигло вступить в него? И чем ты заслужила такой почёт?
   Я почувствовала неприкрытый намёк в его словах. Злость вскипела в груди. Нет, так я этого не оставлю! Мечи выскочили из ножен, и я напала на него. Что же со мной происходит, что я срываюсь по любому поводу и уже готова нарушить договор? Послышался звон клинков. Эльф ухмыльнулся. Наша схватка длилась уже более десяти минут. Алекс к этому времени обзавёлся порезом на груди, руке. Я же, благодаря своему костюму, лишь парой синяков. Внезапно извернувшись, он кончиком меча срезал подаренный кулон. Вещичку подбросило вверх, послышался звон разбитого стекла, и на нас посыпался красный порошок. Я не сразу поняла что это, но когда поняла, мои глаза расширились от ужаса.
   Рубиновая пыль!!!
   Тот, кто не знает, КАК рубиновая пыль действует на всех эльфов, полный идиот! Она оказывает некое воздействие на организм, но на каждого эльфа по-разному. Некоторых сводила с ума, другим дарила вдохновение, а других убивала. Известно было ещё множество случаев её воздействия, но вот на себе я что-то не горела желанием проверять. Всё зависит только от госпожи Удачи.
   Я почувствовала, как достаточное количество этой гадости попадает в дыхательные пути, проникает через кожу, изменяя что-то внутри. Эффект будет надолго. Я закашляла, рядом наследник пытался встать. Тьма!
   -Это всё из-за тебя!!
   -О да! Я первый полез драться!
   Внезапно что-то изменилось. Алекс судорожно вздохнул и притянул меня к себе, а я тем временем даже казалось, была безумно рада этому. Мои руки обхватили его шею, а его губы страстно впились в мои. Я чувствовала его руки, ласкающие моё тело, и всё никак не могла понять, неужели так на меня действует эта пыль? Похоже, что да. Только вот останавливать это не хотелось. Внезапно я почувствовала, что уже лежу на стоге сена, а быстрые пальцы эльфа всё пытались расстегнуть застёжку туники. Когда же им это удалось, я поняла, что платье медленно спадает.
   Не знаю, чем бы всё это закончилось, если бы - не деликатное покашливание...
   * * *
   Где-то во дворце Ринделейна...
  
   Молодой повелитель устало присел в кресло. Слишком много свалилось на него в последнее время. Сейчас, когда убийца семьи на свободе, расслабляться не стоило. Советники уже много месяцев твердили, что нужно заключать мирный договор. Трифоринор и сам это понимал, но сердцем не мог принять! Как можно заключить мир с убийцами семьи?! Это немыслимо! Чёрный с белыми лапами демон, похожий скорее на здоровую пушистую собаку с зелёными змеиными глазами, грустно посмотрел на дроу и положил ему голову на колени. Трифон потрепал "собаку" по голове и усмехнулся.
   -Как ты думаешь, они скоро нас найдут?
   Демон заскулил.
   -Вот и я думаю, что скоро, Тальян. А всё-таки неплохо тебя Тей выдрессировала.
   Тальян заскулила с двойной силой. Дроу печально вздохнул.
   -Знала бы ты, как я по ней скучаю...
   Повелитель уловил обрывки чувств демона. Одна тоска...
   Послышался робкий стук. Вот и кончилось короткое счастье повелителя. В комнату зашла беловолосая тёмная эльфийка с фиалковыми глазами в одеянии жрицы. Она склонилась в поклоне.
   -Повелитель.
   Трифон внимательно посмотрел на дроу. Самая близкая подруга сестры, теперь главная жрица Царицы Ночи. Смерть Тейранариэль сильно ударила по обоим, но годы сделали их отношения значительно ближе. Можно сказать именно в ней он нашёл опору и поддержку так необходимую ему.
   -Уже пора Милихен?
   Эльфийка качнула головой.
   -Нет, повелитель.
   -Ночь молчит?
   -С того момента, как мы почувствовали смерть Главной Жрицы. Она не отвечает нам.
   -Это очень плохо. Советники ещё не появлялись во дворце?
   -Уже. Господин, - подошла она ближе,- я чувствую, что врата скоро откроются, и это не остановить.
   Эльфийка провела рукой по щеке дроу.
   -Ты должен подписать мирный договор, Триф. Даже один Страж может сделать больше, чем все жрицы Ренделейна...
   Он закрыл глаза.
   -Ты же знаешь, чего мне это стоит. Дай мне время...
   И ушёл по потайным ходам, а тёмная эльфийка ещё долго стояла и смотрела в окно. Опять сбежал. Его отношения с советом уже давно не складывались. Только в такие моменты эльфийка могла увидеть его без всякой шелухи титулов и этикетов. И каждый раз она видела безумно одинокого дроу. Только в последнее время повелитель перестал быть одиноким.
   Всё-таки как тяжело любить Повелителя...
   * * *
   Я пулей влетела в свою комнату, забаррикадировав дверь. Тьма!!! Какой позор! ЧТО я чуть не совершила! Когда хозяйка этого сеновала осчастливила нас своим прибытием, я готова была провалиться сквозь землю, что собственно и сделала, телепортировавшись прямо к гостинице. Что там стало с наследником, меня особо не волновало. Я обхватила себя руками. Его прикосновения, поцелуи были ещё такими свежими. Казалось, он всё ещё меня ласкает, и это мне определённо нравилось. Я чувствовала, что, если он только захочет, я буду его. И сама эта мысль приводила меня в ужас. О Боги! Что же я такого совершила, что вы так меня наказали?!
   "Неужели тебе не было приятно?" - спросила драконница.
   "Это всё действие порошка".
   "Ты в этом так уверена?"
   "Да"
   "А может ты просто влюбилась, а порошок выявил твои желания?"
   От этого вопроса мне захотелось зарычать.
   "Чушь! Я не могла влюбиться в него!"
   "Время покажет"
   Я нарезала круги по комнате, этого просто не может быть. Шутить, злить, дразнить я могла его, но чтобы любить! Не правда! Я глубоко вздохнула, стараясь вернуть всё своё самообладание. Вот отведу его в столицу, верну память, и тогда всё будет хорошо.
   Послышался стук в дверь.
   -Таша открой!
   Наследник собственной персоной. Чтоб его мракобесы съели!
   -Открой или я сам войду!
   Я прикинула, что лучше: выбитая дверь и открытая сцена или тихий скандальчик в комнате? Выбрала второе и пошла, открывать дверь. Алекс ворвался в комнату как ураган.
   -И как ты это объяснишь?
   -Что именно? - спокойно спросила я, хотя меня бросило в жар только от одного его присутствия.
   -То, что было ТАМ?
   -Не нужно было покупать сомнительные кулончики у всяких ведьм? Ты, наверное, слышал, что может сотворить с эльфами рубиновая пыль? Так это, скорее всего и было её действие.
   Он внимательно посмотрел на меня. Почему-то от его взгляда мне стало нехорошо.
   -А может это и не пыль виновата?
   И прежде, чем я успела пискнуть, прижал меня к себе. Стальные руки слишком крепко обхватили меня, что мне стало трудно дышать. А может, это было из-за того, что он слишком близко? Алекс прижал меня к стене. Я чувствовала его запах, его тело.
   -Ты настоящая загадка, Таша. Интересно, а что же всё-таки скрывается за твоей бронёй? - тихо произнёс наследник, целуя меня в подбородок и вдыхая мой запах. - Ты играешь окружающими, словно куклами и знаешь, что ничего тебе за это не будет. Всегда уверена в своей неотразимости, но что будет, если тебя сломают?
   Меня окатило холодной волной.
   -Хочешь проверить Алексион?
   Он посмотрел в мои глаза.
   -У тебя в душе лишь боль. Кто причинил её тебе?
   -Это не твоё дело наследник.
   -Уже стало моим. Что с тобой произошло?
   -Тебе не понять всех моих проблем. Я слишком плохо помню свою жизнь и слишком хорошо свою смерть.
   Внезапно перед глазами всплыла картина гибели моих близких и моё ранение, лицо так ненавистного мной эльфа с огненными волосами. Это было больно...
   -Что бы ты чувствовал, увидев смерть близких?- тихо спросила я, пытаясь подавить слёзы.
   -Теперь понятна твоя нелюбовь к светлым эльфам, но я не такой Таша. Я хочу мира.
   Он прижался своей щекой к моей щеке.
   -Ты слишком сладкая, дорогая, и слишком заманчива.
   -Уже не хочешь попробовать? - с сарказмом произнесла я, хотя где-то в глубине почувствовала разочарование.
   Он усмехнулся.
   -Не здесь и не сейчас, - произнёс Алекс и поцеловал меня.
   Я готова была забыть все обиды, только чтобы он остался, но наследник отстранился и вышел из комнаты. А я без сил упала на пол. Что со мной происходит? Почему я так себя веду?
   Мне потребовалось окало часа, чтобы хоть немного привести свои мысли и чувства в порядок. А это было не таким уж лёгким делом. Всё перемешалось... и образовало жуткий взрывоопасный коктейль.
   Я встала и вышла из комнаты. За тем же столом сидел Морган.
   -С тобой всё в порядке? - спросил он.
   -Всё нормально.
   -Я, конечно, понимаю, что с кем ты встречаешься не моё дело, но будь поаккуратнее с наследником. Он всё-таки не знает кто ты...
   -Если б я сама знала...
   Я откинулась на спинку стула. Со второго этажа спустился Алекс.
   -Я только что связался с моими людьми, на них напали дроу. Кажется, они разгадали наш план и скоро будут здесь.
   Я поднялась.
   -Собирайте вещи господа, нам пора в путь.
   Все готовы были уже через пять минут. Мы вышли, где-то здесь должны быть наши новые лошадки. Не всё же телепортами путешествовать.
   В следующий город мы приехали через день, был обед. Лошади устали, да и мы выглядели не лучше. Было решено несколько часов отдохнуть в таверне. Когда я зашла в свою комнату, то сразу провалилась в сон. На этот раз мне опять привиделись какие-то незнакомые, но таки родные лица. Каким-то чутьём я поняла, что это мои родители, их смерть. Проснулась вся в слезах. В этот момент в комнату как раз заглянул наследник. Увидев меня, он подбежал ко мне.
   Что-то слишком часто он посещает мои покои...
   -Что случилось? - взволнованно спросил Алекс.
   Вместо ответа я уткнулась ему в грудь и откровенно разревелась. Плакала я долго, из-за чего рубашка эльфа полностью промокла. Когда слёзы кончились, отстранилась. Как хорошо иметь плечо, в которое можно выплакаться. Хотя не думала, что это будет именно этот эльф. Алекс ни разу меня не упрекнул, но и не утешал, зная, что я должна справиться сама.
   -И что послужило причиной твоих слёз, Таша?
   Если бы причиной было живое существо, то думаю, от него не осталось бы даже пыли. Почему-то в последнее время наследник как то иначе ко мне относился.
   -Я видела смерть...близких. Смерть, одна только смерть. Не знаю, я уже ничего не могу понять.
   Я не помню, не помню ничего из своей жизни. Это страшно, так страшно, что хочется закричать. Эти лица, эти образы и видения... Они были из моей прошлой жизни. Но я ещё не могла свыкнуться с мыслью, что погибшая семья повелителя дроу, была моей семьёй. Я не сразу поняла, что это мои родители, но проснулась та любовь. Это были мимолётные воспоминания, а остальное так и осталось покрыто мраком. Да и можно было называть это моими воспоминаниями, если я ощущала их как чужие?
   -Я понимаю твои чувства. Мне приходилось терять близких мне людей, но с этим нужно справиться. Мы подождём тебя внизу, пока ты приведёшь себя в порядок.
   Он направился к выходу.
   -Алекс.
   -Что?
   -Не говори никому, что со мной было.
   -Хорошо.
   -И спасибо.
   На лице эльфа промелькнуло удивление, быстро сменившееся задумчивым взглядом. Алекс вышел из комнаты, а я, ликвидировав последствия своего срыва, отправилась на первый этаж. Меня всё больше удивлял наследник, и я никак не могла понять, кто он на самом деле. Я почувствовала, что неволей проникаюсь симпатией к этому странному, но удивительно сильному мужчине...
  
   * * *
   Дорога. Она вела нас вперёд, петляла пугливой змейкой, заводила в дебри или же ложилась ровной тропкой под ногами лошадей. Здесь можно было сколь угодно молиться богу путешествий, но именно она оставалась такой же непредсказуемой и опасной. Что есть дорога? Путь, ведущий к цели. Но что ждёт меня там, в конце этого пути? Почему на сердце так тяжело, что хочется закричать от безысходности?
   Я посмотрела на наследника. Его профиль ясно выделялся среди окружающего интерьера. Ветер играл прядями, выбившимися из косы, и как верный пёс ластился к своему хозяину. Весь облик эльфа дышал какой-то необузданной и мощной силой. Эта энергия витала повсюду, она окутывала нас как пуховое одеяло. Может Алекс и не понимал, что делал, но он сам того не зная питал Лека и Зареда энергией. Почему не меня и Моргана? Да потому, что мы дроу. Если я ещё могла преобразовать светлую энергию в пригодную для меня, то Морган мог черпать силы только из хаоса и тьмы. Очень уж узкая специализация у него оказалась. Мои мысли вновь и вновь возвращались к наследнику...
   Наверное, я перестала понимать его, или же просто ещё не научилась. Это был странный эльф. Странный... для меня. Я не могла понять смысл его поступков и речей. Он был другим, как будто из другого мира, в который мне никогда не попасть. А я безумно хотела узнать, что им движет, какая сила заставляет идти его вперёд, не оглядываясь назад. А может я просто хотела узнать, почему наследник так быстро менял своё ко мне отношение. Ещё вначале этого путешествия я решила не говорить ему правду. Это стоило огромных усилий и непонятной боли в душе. Не знаю почему, но я интуитивно тянулась к нему. То сокровенное доверие, о котором наёмник, убийца без прошлого может только мечтать... Но я просто не могла себе этого позволить. Просто не могла.
   Со мной он был разным. Вначале холодный заносчивый эльф, который с неприязнью, чуть ли не ненавистью, смотрит на тебя. Потом всё изменилось, но этот переломный момент я, кажется, пропустила. Ты стал чуть ли не моим другом, наследник. А сейчас? Эти ухаживания поставили меня в тупик. Что заставило тебя так изменить своё отношение? Неужели ты увлёкся моей тайной, решил, во что бы то ни стало найти ответы на свои вопросы? Только вот я тебе не помощник, я сама не знаю ничего.
   Алексион не переставал меня удивлять, ставить в тупик и совершенно безысходное положение. Каждое утро он вытворял что-нибудь такое, от чего эльфы как-то странно перешёптывались или просто не знали, что с его высочеством. Я же не знала даже как меня вести себя, радоваться, или плакать. Алекс дарил мне цветы, делал комплименты, всячески помогал. Его чрезмерное внимание ко мне сбивало с мыслей, заставляя думать совершенно о другом. Ведь я, тьма побери, всё-таки женщина! Женщина, которой приятно мужское внимание... Это могло быть остаточное действие рубинового порошка, а может и нет. Не спорю, мне нравилось такое отношение, но... Существует множество "но". Я не могла, не желала, не хотела. Он не знает, кем на самом деле я являюсь. Если уж я решила сохранить пока это в тайне, то пусть будет так.
   Но наш путь продолжался, пусть и ужасно медленно, но мы всё же продвигались вперёд. Алекс в последнее время был таким задумчивым и совершенно не таким, каким я его помню в начале нашего знакомства.
   А ещё меня всё чаще одолевали дурные предчувствия, что-то должно произойти. Я каждый день просыпалась от кошмаров, в которых участвовал или огненноволосый дроу, или таинственный незнакомец, который был самым прекрасным воплощением демонов. При воспоминании об этом дроу я не произвольно прикусила до крови губу, поддавшись небывалой ненависти. Что-то подсказывало мне, что именно он повинен в смерти моих близких и потери памяти. Я убью его и буду наслаждаться каждым мгновеньем его смерти, перегрызу горло, чувствуя солоноватый вкус крови. В такие моменты мною властвовала Тьма, искореняя все чувства и оставляя в душе лишь бушующую ледяную ненависть, пьянящий запах страха существ этого мира и неудержимый голод. Именно голод, потому, что запах крови, страха, покорности Смерти, заставлял душу радостно ликовать и с каким-то щенячьим восторгом смотреть на смерть вокруг. Я смотрела на мир, глазами самой Тьмы, зная, что если я только захочу, то он бы давно пал к моим ногам. Какие демоны? Иногда мне казалось, что запереть следовало меня. Этот голод и ненависть питали меня, но так же и убивали изнутри, и я не знала как можно это прекратить. Иногда мне казалось, что только это мне и осталось. Ведь я была одна со своими страхами и кошмарами. Но мои друзья, Алекс, пусть сами того не зная, спасали меня от ужасной участи. Я ведь могла просто сгореть в этих чувствах как мотылёк, зачарованный огнём. На эту тему я всё чаще и разговаривала с Тахион. Драконница полностью понимала меня и пыталась поддержать, но простыми разговорами здесь дело не обходилось. Она помогала мне не сломаться, под растущим влиянием тьмы в моей душе. Я же делилась с ней как с ближайшей подругой. Ведь я всё чаще задумывалась о том, что мне действительно не хватает подруги. Где-то тенью мелькнул образ беловолосой дроу с фиалковыми глазами, что-то подсказывало мне, мы были с ней дружны.
   В один из тихих вечеров, я сидела возле костра и мысленно разговаривала с Тахион... о наследнике.
   "Я не понимаю, что творится с этим эльфом?"
   Сейчас не осталось даже неприязни к этому эльфу, лишь тихое раздражение в некоторые моменты нашего путешествия. Конечно, этого и следовало ожидать, ведь мы с ним, по словам Ребера, Стражи. Я испытывала искреннюю жалость, что не могу сказать ему правду.
   "Тебя что-то не устраивает? По-моему он тебе нравится, да и эльф что-то не так прост, как кажется. Да вы же Стражи! Тем более из вас получится такая прекрасная пара за многие тысячелетия существования Стражей".
   Я закашлялась и, поймав удивлённый взгляд эльфов, снова превратилась в ледяную леди.
   "Что ты имеешь в виду?"
   "Ну, за всю историю существовала только одна пара стражей, которая перевоплощалась многие тысячелетия. Они не помнили все свои предыдущие жизни. Я не знаю почему так случилось... Потом же душа девушки попала в плен к демонам и больше она не рождалась в мире. Прошло много времени с тех пор. Вы первые стражи противоположного пола за столь долгое время. Это даже немного странно... В этот период Стражами были либо эльфийки, либо эльфы. Вот почему твой отец очень долго не верил, что именно ты унаследовала этот дар, ведь он знал, что у повелителя светлых эльфов есть только один сын. Эти стражи всегда с некоторой неприязнью относились друг к другу. Бывало так, что они становились или друзьями, или кровными врагами. Тогда приходилось силой тащить упирающегося эльфа закрывать врата, обещав, что они разберутся между собой потом. Жаль только что слишком многими жизнями приходилось платить..."
   Я поняла, что драконница что-то таит. Слишком уж её последние слова прозвучали как-то обречённо что ли. Мне ясно показалось, что это касается напрямую меня. Леденящим потоком по мне прокатился страх.
   "Что? Что ты сказала?"
   Я услышала её тихий вздох.
   "Я не должна говорить тебе некоторые вещи... Ты многого не помнишь. Но раз уж так получилось... ты должна была узнать это ещё в самом начале, но почему-то не узнала. Из всех заварушек, устроенных демонами всегда погибали эльфы, люди, все живые существа этого мира. Но слишком много уходит и дроу. Вы, потомки королевского рода, можете часто переступать порог, но не зайти за грань. И иногда наступает момент, когда вернуться уже нельзя. Вы могли возвращать других, но своих родственников никогда. Ты сама уже несколько раз была уже ЗА гранью, но каким-то чудом или способностью Стража, возвращалась. Приятного мало. А во время закрытия врат, демоны, искушая, не пуская, просто не дают вернуться, они многих заманивают к себе. Ты не должна бояться, принцесса. Закрытие врат это риск, риск для жизни и сохранения своей души. Но я уверена, тебе ничего не угрожает..."
   Но почему мне кажутся фальшивыми её слова? Сейчас я не обратила на это внимание, меня занимали совершенно другие проблемы.
   "Так значит, мой народ обречён? Но я не хочу, чтобы страдали мои соплеменники, не хочу смерти невинных. И эти сны..."
   "Ты же Страж...ты должна закрыть врата вместе с наследником. Демоны знают это. Они даже во сне уже пытаются пробраться к тебе. Соблазн отдаться демонам очень велик. Однажды одна стражница не совладала с этим и погибла, без надежды на возрождение. Тебе ведь уже снилось?"
   "Да..."
   "Тебе нужно быть особенно осторожной, они начнут за тобой охоту. Знаешь раньше демоны приходили во сны всем молодым эльфийкам и забирали силу, душу. Тогда очень много их не просыпалось поутру. Ведь сны это пока единственное доступное им, если врата откроются, они получат целый мир. Ты не должна поддаться соблазну. Раньше даже существовали способы, сохранить души, но почти все они потеряны..."
   Я нервно хихикнула.
   "Да уж... Потерянные знания. Знаешь, мне кажется, что что-то произойдёт там, на закрытии врат, и это изменит мою жизнь. Память не возвращается ко мне, но сила помогает не сойти с ума. Ведь мне по идее передали силу, а она должна была дать знания....я просто забыла всё и даже это"
   "Живи принцесса! Наслаждайся сегодняшним днём, ведь осталось так мало времени..."
   Конечно, сейчас побегу развлекаться! Я не могу спокойно думать, что многие из моего народа обречены на гибель. С этого разговора меня одолела какая-то непонятная хандра. Одно приносило хоть какое-то удовольствие. Я отомщу за смерть родителей и повидаю брата, которого совершенно не помню. Я наверстаю всё забранное у себя время и смогу сделать так, чтобы мой народ остался жив. Смерть...я много раз видела её, и что-то подсказывало, что ещё не раз увижу.
   За какое-то время всё прошло, я уже не испытывала чувства безнадёжности и грусти. Да, многие погибнут, но это будет цена, цена за жизнь выживших. Но чтобы не случилось, я буду стараться, чтобы она была как можно меньше. Значит, Судьба. Жить сегодняшним днём, вот что следует сейчас делать...
   * * *
   Алексион тор Ордвист.
   Я непонимающе посмотрел на грустное лицо тёмной эльфийки. Что заставило тебя грустить, тёмная? В последнее время я не понимал, что со мной творится. Почему-то хотелось подбодрить её, сделать что-нибудь приятное. Эльфийка лишь фыркнула на мои попытки ухаживания и недоумённо смотрела на меня. Мне же просто хотелось смотреть на неё. Я всё никак не мог понять, кто она на самом деле. Неукротимая дикарка, хладнокровная наёмница, менестрель, и просто девушка с острым язычком и не менее острыми кинжалами. Столько различных сторон я обнаруживал в ней каждый день. С такой и вечность покажется весёлой.
   Меня удивляло её отношение ко мне. Какое-то безразличие, смешанное с неприязнью, но иногда что-то очень необычное проскальзывало в её глазах. Мне приносило настоящее удовольствие от её едких комментариев на мои слова, шуток и... поцелуя. Я до сих пор помнил вкус её губ и какое-то бушующее чёрное пламя в глазах. Пламя, которое нельзя укротить или затушить. Ведь если оно погаснет, умрёт и её душа. Чёрный огонь её души привлекал меня, и я как мотылёк летел на его свет. Почему-то мне ужасно хотелось, чтобы она была моей, полностью и навсегда. Плевать, что скажут остальные, но она будет моей. Осталось лишь вбить эту простую мысль в непрошибаемую головку дроу.
   Девчонка, явно видя моё к ней отношение, лишь неопределённо улыбалась, совсем не замечая представителя королевского рода. Ну, что же ... хочешь поиграть? Я не против этого.
   * * *
   Таша из клана убийц
  
   Следующее утро встретило меня солнечным лучом прямо в глаза и чувством надвигающейся опасности. Воздух так и был пропитан её. Я встала с кровати и нервно шагала по комнате. Только вчера мы приехали в этот маленький захудалый городишко, а уже неспокойно на душе. Быстро натянув свою непробиваемую тунику и взяв вещи, я спустилась вниз. Было уже довольно поздно, и меня несколько удивило отсутствие своих спутников за столом. Бросив хозяину этого заведения, чтобы предупредил моих спутников о моём отсутствии, я решила прогуляться по городу, зная, что за это мне ещё влетит. Город встретил меня приветливо, солнышко ласково светило, и я почти забыла, что над ним витает опасность. Хотелось просто отдохнуть, почувствовать себя живой. Забрела на рынок и решила обновить свой гардероб. Всё-таки за время путешествия в сумке значительно уменьшилось количество вещей. Все торговцы с огромным энтузиазмом расхваливали свой товар, так что я немножко оглохла. Но не было в одежде изюминки, ничто меня не привлекало. Недалеко с палаткой стояла дриада. Мне было любопытно, что делает в городе эта лесная жительница. Обычно представители этого народа любят жить в гармонии с природой, но и живут они большей частью в своих городах. Зато, какие товары можно найти у этих древесных дев. Нежное личико, золотистые волосы с зелёным отливом, зелёные глаза. Необыкновенная красота, она была как молоденькое деревце такая же тоненькая и милая. К этой девушке и шли люди. На лотках были разложены вещи, которые были очень привлекательными. Я подошла к её лотку. Дриада, заметив меня, улыбнулась. Между нашими народами не было вражды, хотя не сказать, что мы хорошо ладили. Я посмотрела на вещи, что-то невесомое привлекло моё внимание. Я вытащила длинный темно-синий прозрачный шарфик.
   -Это прекрасно подойдет вам, наследница.
   Я вздрогнула и нервно поморщилась. Как там говорил Ребер, сущность не скроешь? Уж кто, а эти видят суть. Вот оно ещё одно доказательство...
   -Прошу не называть меня так. Лучше просто госпожа.
   -Хорошо, госпожа. Дриады так же не будут спрашивать о вашем прошлом и будущем. Думаю, вам лучше пройти со мной в палатку. Я знаю, какой наряд вам прекрасно подойдёт.
   -Надеюсь, моё появление останется в тайне?
   -Не сомневайтесь. Пойдёмте.
   Да уж...нарваться на дриаду, которая знает кто я, точнее знает принцессу Тейранариэль, а если ещё точнее, то видит сущность существ. Что-то я запуталась. А я ведь только пытаюсь вспомнить. Видимо в моей прошлой жизни у меня было много знакомых.
   Я зашла в прохладную тень палатки. Много сундуков стояло по краям, и огромное зеркало. Дриада подошла к одному из них и открыла. На меня сразу посыпался ворох одежды. Так получилось, что в этот день я приобрела два кожаных костюма, несколько шёлковых рубашек разных оттенков, пару красивых платьев, сапоги из драконьей кожи (надеюсь, Тахион простит), чёрные туфли на очень высоком каблуке. Напоследок Лийя (так звали дриаду) преподнесла мне чёрное с красным платье с открытой спиной, неглубоким декольте, без рукавов. Юбка сначала обтягивала мою стройную фигуру, к низу расширяясь подобно вееру. По бокам полоски красного цвета, декольте украшено вышивкой и драгоценными камнями, так же как и всё платье.
   Я восхищённо смотрела на это чудо, не зная, куда могу его одеть. Дриада лишь хмыкнула и сунула мне его в руки. Быстро расплатившись, я запихала всю одежду в свой безразмерный рюкзак. Лийя пообещала, что навестит как-нибудь нашу столицу. И ещё она сказала, что я могу рассчитывать на дриад в своей собственной войне, сунув мне в руки деревянную статуэтку богини земли. "Если будет нужна помощь, просто позови!"
   Попрощавшись, я вышла на улицу. Уже было давно за полдень, и постаралась поскорее вернуться в гостиницу. По дороге я неожиданно остановилась. Голова взорвалась болью, а Тьма довольно оскалилась в ответ. Мир стал вдруг каким-то неживым, а голод неожиданно проснулся. Я видела всё так чётко и ясно, но в то же время не могла сфокусировать взгляд на окружающей меня обстановке.
   "Ну что же ты? Прекрати...я не хочу становиться убийцей невинных. Хватит!"
   Это был тихий как шелест ветра шёпот, он дрожью прошёлся по телу, оставляя непонятную лёгкость и...грусть. Это не был голос драконницы. Это было ближе и роднее... Но я не понимала почему.
   Я удивлённо моргнула, замечая, что с каким-то безразличным взглядом смотрю на людей и жду, когда можно напасть. Казалось, что смерть окружающих была для меня уже решённым делом. Но что остановило меня? Ведь я чуть...не сорвалась. По мне прошлась волна страха.
   "Ну, тише... А теперь аккуратно возвращаем контроль над тьмой. Молодец. В следующий раз будем осторожными..." - этот голос как будто смеялся надо мной, но именно он помог мне.
   -Вам плохо, сестра? - послышался приятный мужской голос.
   Обернувшись, я увидела высокого дроу с чёрными короткими волосами и ореховыми глазами. Он был одет в лёгкий доспех, сшитый из покрывала ночи с кожаными заплатами. Костюм облегал стройную сильную фигуру. На шее видна часть татуировки. На спине парные клинки. Сразу видно стало мне, что это один из клана убийц дроу. Я заворожено посмотрела на него. Хорош! Даже слишком. Видимо из новобранцев, потому что во мне признали члена клана, но не узнали. Ну, и слава Ночи!
   -Всё уже в порядке, любезный. Знаете, болят старые раны...
   Хрустальный смех второго моего внутреннего голоса заставил нервно вздрогнуть. Первым уже могла по праву считаться Тахион, так некстати копавшаяся в моей голове.
   "Болят...болят...болят раны, сердце, душа...разодранная на куски бездушными существами..." - а уж это скорее шипение, от которого мурашки дружно маршируют по спине. Похоже, у меня прогрессирует раздвоение личности.
   Дроу понимающе улыбнулся. Мне он определённо нравился. Тёмный эльф любезно подставил руку.
   -Не позволит ли любезная синьора составить ей компанию? Думаю, мы бы смогли найти тему для беседы, да и вы не будете такой грустной.
   Я рассмеялась, искренне радуясь этой встречи, и приняла предложение, легонько взяв эльфа за руку. По крайней мере, я смогу отдохнуть в приятном обществе. О последствиях старалась не думать. Мы бродили по улицам города, общались. С ним было легко, на какой-то момент я даже забыла, что впереди долгий и трудный путь в эльфийскую столицу. Думаю, что из дроу, как далее оказалось Дрек с позывным Двурукий, получился бы неплохой друг ...
   -Простите Дрек, а вы давно были в столице?
   -Три месяца назад. Что вас интересует, Тайрэ?
   Я специально не стала говорить ни своего настоящего имени, ни используемого в братстве, боясь, что если узнают, что принцесса жива, то начнётся настоящая охота.
   -Ну, знаете, я так давно не была дома. Хотелось бы узнать как там дела.
   -В столице, по моему мнению, что-то назревает, слишком уж активно ведут себя некоторые высокопоставленные дроу и приближенные Повелителя. Недавно произошло непонятное событие, когда Клинок ослушался приказа повелителя и отозвал нас от задания. В прочем, похоже, Повелитель и сам скоро откажется от этой идеи, нужно подписывать мирный договор в связи с предстоящей угрозой. Все мы и господин, в том числе, не можем простить светлым эльфам убийство королевской семьи. С тех пор даже Госпожа Ночь покинула нас...
   Я удивлённо посмотрела на него. Неужели Ночь ни разу не приходила к ним?
   Заметив мой взгляд, дроу сказал.
   -Не удивляйтесь, этого следовало ожидать. Мы не смогли защитить Стражницу, за что и поплатились. Пойдёмте в кафе.
   Мы немного посидели в маленьком кафе. Когда начало темнеть, дроу ринулся меня провожать. Мы почти дошли до гостиницы, и я остановила его.
   -Дрек, а не мог бы ты оказать мне небольшую услугу?
   -Конечно, леди.
   -Мне нужно передать одно послание... Клинку, - я судорожно вспоминала, так ли назвала того дроу. - Знаешь ли, у меня было одно задание, и я бы хотела передать весточку.
   Вру... безбожно вру, но иначе просто невозможно.
   -Разумеется, я передам. Что нужно?
   -Скажи, что дитя тьмы призывает его в храм у рек Саами, где ночь оставила посланца через пол луны. Чёрный паук плетёт паутину на золотом, расширяя свои владения. Первые жертвы были погребены во тьме, и паук готовит новую сеть. Храм уже весь оплетен чёрной паутиной, и даже память покрыта ею.
   Дроу непонимающе посмотрел на меня.
   -Бессмыслица какая-то.
   -Значит, слишком мало ещё знаешь. А он просто должен понять...
   По крайней мере, я надеялась, что тот тёмный эльф поймёт моё послание. Я взглянула в сторону гостиницы.
   -Мне пора. Приятно было познакомиться.
   -До встречи, сестра.
   Эльф исчез во вспышке телепорта, а я облегчённо вздохнула. Надеюсь, этот Клинок действительно поймёт. Войдя в гостиницу, увидела рассерженного наследника и недовольную процессию. Невинный взгляд.
   -А что мы все такие злые?
   Прям сущий ангелок. Наследник задохнулся от возмущения и стрелой поднялся наверх. Я недоумённо посмотрела на это.
   -Мальчики, а что это было?
   Морган усмехнулся.
   -Думаю, тебе лучше объяснить нашему дорогому наследнику, где ты пропадала, и почему он увидел тебя, идущею под ручку с убийцей из клана дроу. Нашему милому другу, - взмах в сторону сидящего Зареда. - я ещё кое-как объяснил, а вот наследнику... я не такой самоубийца. Советую побыстрее, пока он не записал тебя в ряды предателей.
   Я лишь усмехнулась и кинула дроу свою сумку.
   -Ладно. Получит ваше святило объяснений по полной программе. Трупы будешь прятать сам...
   Я направила своё бренное тело в комнату наследника. На стук никто не отозвался, и я без приглашения вошла внутрь. Алекс сидел в кресле, пронзив меня ледяными синими глазами. Ой! Кажется, меня сейчас будут убивать...
   -Похоже, нам надо серьёзно поговорить, Алекс. Думаю, ты несколько не так истолковал происходящее.
   От его взгляда мне стало даже страшно. Наследник встал.
   -И как ты это объяснишь?
   -Предположим, я когда-то давно состояла в братстве убийц дроу, и у меня сохранились некоторые связи. Позже я ушла, и как ни странно оказалась в другом братстве. Мы не забываем друг друга и всегда можем рассчитывать на помощь, если тебя не заказал сам Повелитель, конечно.
   Часть правды и немного лжи... Как низко я пала, хотя у дроу нет такого понятия. Мы легко склоняемся между ложью и истиной. Но почему именно ему мне так трудно лгать? Почти ничего не помню из прошлого, но такое поведение у меня впервые.
   -И как же ты объяснишь нападение на меня и странную фразу, которую ты крикнула их предводителю, после которой дроу отозвал своих подчинённых?
   Я с задумчивым выражением лица села в кресло, постукивая пальцами по подлокотнику. Как бы ему ещё это сказать... Если бы я сама помнила, что меня связывает с этим дроу, было бы легче. А сейчас придётся опять плести чепуху, домысливая полученные мной в разговоре с Ребером факты и другую информацию.
   -Я напомнила ему об одной клятве, которую он давал когда-то наследнице.
   Он удивлённо посмотрел на меня и сел напротив.
   -Причём здесь наследница, если она давно умерла?
   Я усмехнулась.
   -Ну, она же Страж и ты тоже. А нашествие демонов так близко. Так зачем убивать надежду на спасение?
   "Тик-так...тик-так...кто-то стучится к нам в гости...а времени осталось так мало" - опять этот смех. Я помассировала виски.
   -В твоих словах есть смысл, но всё же.... С чего бы им так рьяно выполнять просьбы лишь при упоминании о ней?
   Эти слова внезапно всколыхнули что-то внутри, и перед глазами пронеслась парочка жарких сцен со мной и этим дроу в главной роли. Я даже покраснела чуточку. Ого... оказывается у меня был возлюбленный. Только вот сейчас ничего не дрогнуло в груди. У нас с этим дроу не было ничего серьёзного, но, как показывают обрывки, он даже хотел сделать мне предложение. Это не было полноценными воспоминаниями, скорее неясные следы на стекле.
   Я встала и направилась к двери. На пороге, обернувшись, бросила:
   -Когда-то Я любила главаря убийц, того самого дроу, которого ты видел тогда. Он до сих пор любит меня, а я всего лишь попросила его вспомнить клятву. Клятву, которую мы все приносили принцессе. Да и с чего ты взял, что наследница, действительно, погибла?
   На предпоследней ступеньке он всё же догнал меня, схватив за руку.
   -Постой. Что ты имеешь в виду?
   Ответить я просто не успела, так как почувствовала небывалый холод и запах смерти. Такой же, как тот, что почти каждую ночь преследовал меня в своих кошмарах. Ночь уже вошла в свои права. На улице послышались крики ужаса и боли. За столом вскочили со своих мест наши спутники. Все посетители тоже вскочили. Началась паника, волны страха жителей сметали всё на своём пути. А я почувствовала знакомое присутствие, леденящее душу и завораживающее одновременно. Я не заметила, как очутилась на улице. По крышам лазила какая-то противная нечисть, похожая на огромных мохнатых зверюг. Полностью рассмотреть этих монстров, просто уже не было времени. И везде был туман, такой густой и завораживающий. Он окутывал здания, деревья. Туман закрывал небо, и не было видно ни луны, ни звёзд. Всё, что попадало в его объятья, исчезало без следа. Как будто не было людей, домов, животных. Стражники города ещё пытались отбиться от монстров, но против этой бестелесной смерти они были бессильны. Какие-то тени мелькали там. Неясные, прозрачные, в каких-то длинных балахонах. Видно было, как горят мёртвым светом чьи-то глаза, тянутся к душам костлявые руки с когтями. Они звали, медленно подчиняли, ломали волю. Место, где прошлась туманная смерть, было в крови, и лишь останки, похожие на людей, устилали землю. Казалось, туман заметил меня и хищно потянул свои лапы, а хищники спрыгивали с крыш и подходили ко мне со всех сторон.
   Ну почему, почему я вечно попадаю в истории?! Боги, чем я заслужила такое отношение?
   Сзади послышался крик наследника. Они, выбежав за мной, пытались пробиться ко мне. Я же оказалась окружённой. Потом нечисть напала. Я выхватила мечи, отсекая голову ближайшего ко мне монстра. Мечи пели песню смерти, и я почти не замечала, что туман всё ближе подбирается ко мне. Только кожей ощущала его присутствие, как он медленно охватывает мою фигурку, чтобы уже никогда не выпустить...
   -Таша! Здесь тени демонов!
   А я-то думала! Пораньше блин, наследник не мог предупредить! Тут один монстрик поцарапал мне ногу, и я вскрикнула. Вдруг туман угрожающе потянулся к нечисти. Эти существа как трусливые щенки, бежали прочь. А между тем я полностью скрылась в тумане, и, заворожено замерла, увидев ЕГО. Точно также как в моём кошмаре, но теперь это было наяву. Вновь страх, прокатившийся по телу, сметающий всё на своём пути. Я знала, кто он, но не могла сдвинуться с места. Не было чувств, мыслей, желаний. Одна пустота внутри, которая медленно заполняет собой всё моё существо. Он полностью поработил мою волю, подчиняя себе. И рука...
   "Опять...ссстарый знакомый" - может мне кажутся нотки обречённости в этом голосе...
   Я протянула свою руку и сделала шаг вперёд. Больше ничего не было. Остался только один шаг, и весь мир больше не будет иметь значения. Когда я сделала этот шаг, взяла его руку, почти оказавшись в его объятиях, ночной воздух прорезал ослепительно белый свет. Демон зашипел и отошёл от меня. А меня дёрнуло в сторону, и я оказалась в чьих-то руках. Никаких мыслей, чувств, словно обездвиженная кукла, оставшаяся без хозяина. Кукла, у которой обрезали нити и выдернули душу. Туман стал реже, и меня вынесли на открытую местность. Я вижу, как моё тело наследник передаёт дроу, а сам пытается закончить заклинание. Вижу, как яркий свет прогоняет тени демонов, как рассеивается туман. Вижу, как сзади на него наступает нечисть, проткнутая мечом, но всё ещё живая. Вижу, как она нападает на него и раздирает грудь в клочья. Алекс упал, и тварь обращают в пепел ветвистой молнией. Вся моя воля, восприятие мигом возвращается. Было ощущение, что убили меня. Я чувствую, как кричу и вырываюсь из рук.
   Я подбежала к нему, бросившись на колени. Обхватываю лицо руками, пытаясь найти хоть признаки жизни. Нет. Прошу, нет. Ни дыхания, ни жизни. Он погиб, спасая меня! Так не должно быть! Он же должен жить, ведь его время ещё не пришло! Не должно... Горькие слёзы стекают по щекам. Сзади подошёл Морган.
   -Таша, он умер...
   "Смерть...смерть...и одинокая душа. Вернуть? Боль, я ненавижу боль. Зачем...он..."
   Нет! Появилась холодная уверенность. Да, я верну его. Мне же говорили, что Стражи и наследники дроу это могут. Дроу посмотрел мне в глаза и отшатнулся. Он понял, ЧТО я хотела сделать.
   -Нет! Не смей, Таша! Ты же знаешь, чем придётся платить!
   -Какая разница, если я всё равно все мы когда-нибудь умрём, - глухо бросила я. Глупо, ужасно глупо. Почему? Почему я это делаю?
   Я наклонила голову и нежно поцеловала его, чувствуя, как сила чёрным смерчем окутывает нас, унося моё сознание и душу в неизвестность...
   ...Здесь не было света, лишь пугающая тьма, знакомая до боли, и мягко светящаяся дорожка. Тьма ластится к ногам. Она всегда рядом, она поможет и не оставит меня одну. Я бегу за Ним, боясь, что он уже переступил порог. Где-то впереди виден лишь силуэт, медленно растворяющийся во тьме.
   -Алекс, нет!!!
   Он ушёл. Растворился. Умер. Тысячи объяснений одному единственному слову. Смерть. Она рядом, она здесь, она везде. Тяжело, тяжело быть, жить, существовать. Его нет больше, и душа судорожно мечется, разрываясь на куски. Ведь боль, которую я испытываю намного сильнее телесной.
   Нет!!! И я переступаю за ним порог.... его нет. Здесь Тьма укутывает одеялом и поёт мне тысячу колыбельных. Спи, останься со мной. И хочется остаться здесь навсегда. В мире боль, предательство, ложь. Зачем? Зачем жить? Ведь можно навечно заснуть в этом царстве забвения. Забыть всё и просто раствориться во времени, становясь его частью. Но что-то не пускает, крепко держит за невидимые нити моего сознания. Я вспоминанию, что пришла сюда не за этим...
   Я вырываюсь и вижу, как белая душа исчезает в лапах Смерти. Песчинки мягко сыплются, отсчитывая уже моё время. А Смерть ласково улыбается мне. Я помню её именно такой. Бестелесный призрак в белых одеждах. Смерть не имеет лица. Для каждого из живых она выглядит по-разному.
   "Ну, что тебе нужно, деточка?"
   "Отдай его..."
   Почти плачу. Смерть обнимает меня. Где-то на краю сознания я чувствую, как останавливается моё сердце. Ещё минута...и всё.
   "Зачем он тебе? У тебя будут другие. Ты забудешь..."
   Тихий как шёпот ветра ответ, как прощальная песня погребального костра.
   "Я и так слишком много забыла!!! Не забирай хотя бы его.... ведь он мне нужен"
   "Но его уже нет..."
   "Верни, прошу. Только он сможет спасти этот мир! Возьми лучше мою жизнь! Что она стоит без прошлого и будущего...Я на всё согласна..."
   "Это не та причина, по которой ты пришла за ним..."
   Она тихо смеётся и ласково проводит рукой по щеке, от чего тело немеет, и нет сил, куда-либо бежать. Слишком поздно, ведь время уже почти кончилось.
   "Ты так часто была у меня в гостях, детка. Посмотри вокруг, это мои владения, и здесь он бы обрёл покой. Я пела бы ему тысячу колыбельных, а ты просишь меня вернуть его".
   "Я не смогу без него... я умру"
   Смерть тихо вздыхает.
   "Ты предлагаешь свою жизнь, но не догадываешься, что тебе уготовлена худшая Судьба, чем мой приход..."
   "Верни, прошу..."
   "Ты знаешь цену, наследница. В нужный час я дам тебе выбор, остальное только за тобой, Стражница..."
   Она отталкивает меня, и я падаю в темноту...
   Я судорожно глотаю воздух, который разрывает лёгкие. Кашляю, пытаясь понять, на каком я свете. Но даже это не главное. Я прислоняюсь ухом к груди Алекса и слышу, как сердце делает пробный скачок. Радостно улыбаюсь и опять проваливаюсь в темноту.
   * * *
   Этой ночью мне снилась мама. Я каким-то внутренним чутьём поняла, что это именно она. Женщина с какой-то печалью смотрела на меня, потом поцеловала и исчезла.... я хотела вновь обнять её, вновь узнать, но это было нереально. Потому, что она уже была мертва, а смерть не захотела принимать меня.
   Я проснулась с первыми лучами солнца, и вспомнила, что произошло. Ледяной волной прокатились события того дня. Кто бы тогда знал, что когда я вернула наследника, то отдала ему частичку души. Судорожно вскочила с кровати и побежала в комнату Алекса. Эльфов здесь не было, они ещё спали. Наследник лежал на кровати и крепко спал. Его грудь была перебинтована, и уже явно надо было менять повязку. Я села в кресло рядом. Никак не могу понять, что именно Смерть хотела сказать мне тогда. Какая ещё может быть причина? Но теперь слишком поздно что-то менять. Есть цена, которую я обязана заплатить, и от этого никуда не деться. Но почему я совершенно не волнуюсь? Я жива, а обычно после этого дело заканчивается по другому. Я же не некромант. А цена...придёт время, пойму. Смерть оставила мне жизнь, а значит, я буду жить.
   Что может значить для меня этот эльф, пусть даже он наследник престола. Я смотрела на его лицо и пыталась вспомнить о тех днях, когда ненавидела его. Но не смогла... Так что же я чувствую? Размытые образа на стекле...слишком рано, чтобы понять, и слишком поздно, чтобы осмыслить. Сплошная загадка, но уже скрытая в моей собственной душе.
   Я взяла новые бинты и стала разматывать старые. Рана открывшаяся мне уже не вызывала опасений, но заживать будет долго. Побывавшие на той стороне не слишком быстро выздоравливают. По себе знаю. Я стала накладывать новую повязку, стараясь не потревожить рану и не разбудить Алекса. На мою руку легла тёплая ладонь наследника, его глаза открылись.
   -Таша...
   Он попытался встать, но зашипел от боли.
   -Лежи, тебе ещё рано вставать. Ты потерял много крови.
   -Ничего, я и не такое переживал. Нас наследников так просто не сломать.
   Алекс всё же, невзирая на протесты, сел. Я посмотрела в его глаза и отвела взгляд. Это не прошло незаметно. Он внимательно посмотрел на меня. Не было надежды, что он ничего не помнит.
   -Зачем ты пошла за ним, Таша? Он бы убил тебя. Это же были тени демонов.
   Я пожала плечами.
   -Он звал меня, подавлял волю. Я не могла уйти. Ты же должен понимать меня...
   Эльф закрыл глаза.
   -Я понимаю. Тогда почему ты вернула меня? Зачем отобрала у Смерти её законную добычу?
   Я опустила взгляд. Сердце печально заныло.
   -Только ты можешь остановить это. Ты же Страж. Ты должен жить.
   Я не могла посмотреть ему в глаза, чувствуя виноватой за всё. В комнату зашёл Заред. Я встала и направилась к двери.
   -Выздоравливай. Через день, два мы должны отправиться в путь.
   И вышла, чувствуя, как слёзы наворачиваются на глаза.
   * * *
   Когда я стала такой чёрствой? В какой момент потеряла своё истинное я? Душа покрылась мёртвой коркой, не желая освобождаться. С каждым моментом чувствуешь, что тихо умираешь. Нет памяти, она слишком неохотно возвращается... Может всё началось с обращения, когда непосильную, тяжкую ношу свалили на плечи маленькой хрупкой эльфийки? Или я была совершенно другой? Спихнули всю ответственность за происходящее.
   Мне кажется, что я была другой! Я не знаю, откуда это пришло, но смутные образы терзали душу, лишая покоя. Какой Я была? Какой была принцесса дроу? Это пришло как огромная волна, накрывая с головой. Она принесла мне знание о своей прошлой личности, но не возвращало её, и не выпускало из омута противоречий и скользких иллюзий.
   ...Вечно весёлая, милая, немного язвительная, я была центром стечения всех событий, шалостей, мероприятий. Я всегда была душой любой компании. А потом меня резко заставили повзрослеть... стать серьёзной, нести, наконец, ответственность за своих подданных. Я стала такой, какой хотели они. Боги, Ночь, отец.... А как больно рушиться мечтам, плакать в подушку от безысходности, когда каждый твой шаг уже записан в книгу Жизни. Ты знаешь, что не сможешь убежать от Судьбы, и смиряешься со своей участью. Покорно подставляешь голову, принимая бесконечную дорогу в уже очерченный путь. Даже тогда, когда отец только собирается тебе рассказать, КЕМ ты являешься, ты спокойно смотришь в окно, зная, что твои сны уже давно рассказали тебе обо всём. И ты принимаешь это, забывая свою прежнюю жизнь, ведь с обращением ты впервые переступаешь ПОРОГ, умирая и рождаясь вновь...
   Я хватала ртом воздух, пытаясь вновь научиться дышать, но необъяснимая сила не хотела выпускать из своих лап свою добычу. Я тихо заскулила, пытаясь высвободиться. Я НЕ ХОЧУ ВПОМИНАТЬ ДАЛЬШЕ!!! Отпустите... Эта сила неохотно отпустила меня, и я без сил упала на пол, погружаясь в какое-то оцепенение. Было больно, гадко и мерзко, как будто копалась в чужом грязном белье, но эта была МОЯ жизнь. Я ведь знала, что будет так, что потеряю память, буду здесь, пройду этим путём, и знала, к чему это приведёт. Внезапно поняла, что от моей прошлой личности мало что осталось... Я другая, я не такая как была. Может что-то и было, но я совершенно непохожа на неё...
   Уверенность в том, что в конце этого пути всё ещё изменится,...не покидает меня.
   Я впервые поняла, кем стала, в кого позволила себя превратить. Путь убийцы... Я прошла этот путь до конца. Я не ценила ничьи жизни, не только по своей природе. Просто не хотела. Делала это как некую обязанность, долг за спасение, и никакая совесть тут уже не поможет. Чувствуешь, как будто постоянно спишь. Я забыла свою жизнь, боясь неизбежного, но это не спасёт. Своё существование так просто не вычеркнешь из списков живых. А я и не хочу. Просто теперь желаю вернуть свою жизнь, крикнуть на весь мир, что Я ЖИВА! Вернуться домой...
   Алекс... он, казалось, вновь пробудил во мне тягу к жизни, а раньше я питала только чувство мести и ненависти. Страж он и есть страж. Часть твоей бесконечно одинокой и тёмной души. Я не знаю, что именно чувствую к нему, что скрыто за словами Смерти. Но то, что я готова была пожертвовать собой, говорит о многом. Не всё ли равно умру сегодня или в другой какой-то день? Я лично уже перестала считать свою жизнь чем-то очень ценным. Но всё равно жажда жизни ещё была во мне. И я хотела жить.
   Я спустила вниз, продолжая размышлять.
   Поток мыслей прервало тревожное цоканье копыт. Наследник аккуратно спускался с лестницы, рана всё ещё напоминала о себе, а повязки всё также часто приходилось менять. Мы сели на приготовленных лошадей и поехали дальше. За эти два дня я ни разу не оставалась с Алексом наедине, считая, что какое ему дело до обычной наёмницы. Раскрывать своё настоящее имя почему-то не хотелось, да и не до этого было. Наёмники дроу уже были очень близко, если не устроили засаду где-то впереди. Я бы так и сделала.
   Ну, всё! Хватит хандрить! А то скоро из-за каждой мелочи рыдать начнёшь! Так и платков не наберешься. Я встряхнула своей длинной чёрной с белыми прядками гривой, иначе не скажешь. Бусинки, вплетённые в пряди на висках, звонко стукнулись. Моя лошадка спокойно бежала, но мне казалось, что я сейчас взлечу. Я улыбнулась, подставив лицо встречному ветру. Как же всё-таки хорошо жить. Хорошее настроение постепенно возвращалось к моему воспалённому сознанию. Я нервно хихикнула, ну и сравнение нашла. Сейчас бы ещё побыстрее. Я пришпорила лошадь. Ветер в лицо, солнце освещает весь мир, и глупая улыбка на лице. Нет, сегодня я буду веселиться! И даже сама Ночь не помешает мне получить от этого настоящего удовольствия!
   "Ну, ну..." - усмехнулась Тахион, вновь влезшая в мои мысли.
   Другого же голоса я больше не слышала...
  
   * * *
   Алексион тор Ордвист
  
   Что происходит с этим миром? Неужели все окончательно и бесповоротно сошли с ума? Или, наконец, бог Безумия осчастливил меня своим присутствием? Я совершенно не понимал, что случилось со мной и миром в частности. Всё перевернулось с ног на голову благодаря одной маленькой противной, но ужасно красивой дроу. Но именно её я должен благодарить за возвращение с того света.
   Казалось, ничто не предвещало беды. Мы приехали в новый город и остановились передохнуть в гостинице. На следующий день я обнаружил, что Таша пропала. Нет, хозяин этого заведения передал нам её слова, но я не мог спокойно относиться к тому, что дроу куда-то ушла. Ребята успокаивали меня, но я не находил себе места. Её не было долго, слишком долго. А потом уже вечером я увидел её идущую под руку с дроу из клана убийц. Всю бурю эмоций царивших в моей душе не описать словами. Только одна мысль "Неужели она...". Морган попытался что-то сказать, но я не стал слушать. Эльфийка пыталась всё мне объяснить. И что? Мог бы я подумать, что она тоже когда-то принадлежала этому клану? Пожалуй нет... А остальные её слова? Что ж я хотел получить ответы на некоторые вопросы и получил их. Были ли её слова правдой или ложью? Но ей удалось поставить меня в тупик...
   -Когда-то я любила...
   Эти слова заставили меня вздрогнуть. Теперь были понятны некоторые моменты. Но... как же неприятно, больно было слышать их. Неужели ты до сих пор любишь его, дроу? А слова о принцессе? Как можно было понять их? Только ответ на этот вопрос мне не суждено было узнать.
   Когда эльфийка выскочила с трактира навстречу опасности, я готов был её убить собственноручно. Такой идиотки ещё поискать нужно, не могла в доме посидеть как нормальная женщина! Нет, всё ей мир спасай.... Я волновался о её судьбе. По настоящему волновался. Мог ли кто-нибудь подумать, что я, наследник престола, холодный и в чём-то высокомерный светлый эльф стану волноваться о судьбе какой-то наёмницы? Пожалуй, нет. Но все мои обвинения застряли в горле, когда я лишь увидел, кто явился в этот город. Тени демонов...
   На нас напали какие-то монстры, очень похожие на вырвавшиеся из безмирья хартеров. Это был один из наиопаснейших видов монстров. Раны от когтей этой нечисти очень долго заживала, да и выжить после нескольких ран было слишком сложно. Но страшнее был надвигающийся туман, который поглощал всё живое. Там в неизвестности как призраки виднелись тени демонов. Крики умирающих людей, животный ужас, обречённость. Мой дар, он не давал мне нормально чувствовать. Эти эмоции не были моими, но они захватывали меня целиком. Я жалел, что амулет блокирующий мои эмпатические способности остался в сумке.
   Дроу окружили, а туман всё ближе подступал к ничего не замечающей эльфиечке. Я крикнул ей, внутренне холодея от самой возможной мысли, ЧТО может с ней случиться. А в ответ получил доступ к её мыслям " А я-то думала! Пораньше блин, наследник не мог предупредить!" - пронеслась отчаянная мысль девчонки. Дроу сама того не понимая быстро заблокировалась, только эмоции такие чистые и отчётливые так и властвовали надо мной. Что? Почему именно она и сейчас? Почему между нами такая сильная связь? Додумать я не успел, как Ташу поглотил туман. Я почувствовал животный страх дроу, а потом какая-то пугающая пустота. Что-то внутри оборвалось. Я онемел, казалось, там был я, и именно меня там убивали. Ноги сами понесли меня за ней. Чувствую, как совершаю самый глупый поступок в своей долгой жизни. Зачем рисковать своей жизнью ради наёмницы, убийцы, глупой девчонки, желающей поиграть во взрослые игры? Хотя может она и хочет казаться младше своего возраста? Или наоборот?
   До сих пор не забуду её лицо, смотрящее с какой-то грустью, восхищением и обречённостью на демона. Ещё шаг, и она бы была Его. Тогда во мне взыграла настоящая ревность. Никто не смеет прикасаться к этой женщине! Я вырвал её из лап самой смерти, но заканчивая заклинание, сам попал в её сети...
   Умирать всегда больно, особенно не закончив дело и бросив что-то родное и близкое на этом свете. Я до сих пор не мог поверить, что дроу могут возвращать мёртвых. А она вернула. Её голос, я помню, как она звала меня и просила вернуться, а потом была темнота...
   Когда я проснулся, то сразу почувствовал, что рядом Она. Эльфийка была печальна. Мне захотелось прикоснуться к её лицу, волосам, стереть с лица эту грусть, страдание. Намного приятней было видеть её улыбку, светящиеся от счастья глаза. Её нежные чуть прохладные ладошки, перевязывающие мою рану. Так хотелось прижать их к губам и покрыть поцелуями каждый сантиметр этой кожи. Но я не мог, не смел нарушить то хрупкое равновесие между нами. Может быть потом, не сейчас...
   - Только ты можешь остановить это. Ты же Страж. Ты должен жить.
   Слова Таши всё вертелись у меня в голове. И я всё не мог забыть про второго стража. Неужели принцесса жива? Хотя именно она волновала меня в последнюю очередь. Какая принцесса, если мне нужна была другая. Меня совершенно не волновала её судьба. Только одно имя, только одна женщина, которая на данный момент была мне интересна.
   Чем больше я смотрел на дроу, тем больше задумывался о всей нашей поездке. Я ехал в Златоград с одной целью. И переговоры с братством, отношения с людьми, стояли не на первом месте в моём списке. Я ехал к женщине, которую любил. Николь. Её имя до сих пор отдаётся в груди отголоском боли и тоски. Черноволосая и кареглазая магичка, спасшая мне жизнь в далёком прошлом. Этот запах полевых цветов и звонкий смех. Я помню, как мы путешествовали, влипали в передряги и искали приключений на свои головы. Мы были друзьями, потом эта дружба переросла в любовь. Сколько лет я был счастлив, а потом... Николь ушла. Она не сказала ни слова, просто собрала вещи и исчезла. Наверное, она понимала, что у нас нет будущего. Это не значит, что я не искал её. Только год назад моим людям удалось узнать, где живёт магичка, но было уже поздно. Я запомнил её именно такой, молодой красивой женщиной, которая со смехом показывала фокусы детворе на улице.
   Таша была другой. Она казалось, всколыхнула что-то у меня внутри. И за столь долгие годы моя жизнь вновь наполнилась красками. Сейчас же я видел, что Таша не похожа сама на себя. Какая-то печаль, тоска была в её душе. Я всё ещё чувствовал её эмоции, только вот дроу это говорить не хотелось. Эльфийка избегала со мной встреч всё время, когда я лежал в постели. Тогда ко мне зашёл Морган. Дроу оказался приятным мужчиной, и хорошо влился в компанию. Такой мог стать хорошим другом.
   Тёмный эльф принялся менять повязки.
   -Как ты себя чувствуешь? - спросил он.
   -Жить буду. А вы все можете возвращать мёртвых к жизни?
   Мне просто было любопытно. Если раньше мне приходилось сталкиваться с некромантами, то у наёмницы я не замечал особого следа на ауре, как у остальных из этой братии. Дроу как-то странно усмехнулся.
   -Она может, но существует запрет за возврат мёртвых. Даже если умер кто-то слишком дорогой, каждый дроу, у кого есть эта способность, тысячу раз подумает, чем проводить ритуал. Ведь за всё есть цена, а цена, которую назначает Смерть, бывает слишком высока...
   Я замер, боясь пошевелиться. Страх липкими щупальцами обхватывал душу.
   -И что за цена? Что за цену она заплатила?
   У меня пересохло в горле. Эльф пожал плечами.
   -Не знаю, она мне не обязана докладывать. А обычно цена одна, жизнь за жизнь. Тёмной Госпоже не зачем отдавать бесплатно свои трофеи. Позже сам спросишь, чем она заплатила за твою душу.
   Я закрыл глаза. Жизнь за жизнь. Зачем ты сделала это Таша? Я ведь этого не стою.... Нужно будет поговорить с ней на эту тему.
   -Скверная девчонка, всегда ищет погибели на свою голову, - продолжал размышлять дроу.- Думает, что сможет справиться со всем одна, но помощь нужна даже...ей.
   -Вы слишком заботитесь о вашей подопечной, - усмехнулся я, хотя внутренне готов был выть от тоски и боли, которая, в общем, была лишь наполовину моей.
   -Если с ней что-то случится, то я никогда не прощу себе этого. Слишком многое поставлено на карту из-за этой малышки.
   Последняя фраза была очень странной.
   Теперь, когда мы выехали из этого города, я с какой-то тихой грустью смотрел на дроу. Длинные распущенные волосы трепетал ветер, он казалось, ласкал её. Тонкая женственная фигурка, обтянутая в платье из покрывала Ночи, такая хрупкая и невесомая. А лицо было печально, какая-то необыкновенная тоска витала в душе женщины. Она улыбнулась, подставляя лицо ветру, и пришпорила лошадь. Сначала тихое как шелест ветра, а потом неукротимое как пожал, где-то в глубине дроу разгоралось чувство веселья. Она искренне радовалась чему-то. Я тоже улыбнулся. Дроу бросила на меня насмешливый взгляд. Мне показалось, что на свет явился чертенок, вот-вот замысливший очередную пакость. Похоже, Таша выходит из своей хандры. Жаль, что я так просто не могу отбросить все свои переживания.
   -Чему радуешься, дроу? - крикнул я.
   Таша внимательно посмотрела на меня, и где-то в глубине я заметил чёрный комок боли. Он был запрятан так глубоко, что, только разворошив её душу, перевернув в ней всё с ног на голову, окружающие могли заметить её состояние. Но мне не нужно было стремиться узнать, что творится у неё внутри, я и так это прекрасно видел.
   -Что я живу, Алекс. Просто живу на этом свете.
   Эта фраза резанула слух. И я в чём-то даже смог понять её, а ещё я понимал, что я больше всех виноват в состоянии, в котором сейчас пребывала Таша.
   В какие-то моменты я не мог дать эльфийке точного возраста. Она как будто была сплетена из нескольких основ, но которая основная, понять было сложно. Она просто радовалась жизни как будто шла на смерть. В прочем это было не далеко от правды. Но нет, я теперь не позволю так быстро от себя уйти.
   На ночёвку мы остановились на маленькой полянке. Эльфийка всё время была очень уж весёлой, но никого это не удивляло. Похоже, такая смена настроения была для всех привычной. Быстро перекусив, мне поменяли повязку, и мои охраннички легли спать. Рядом мягко светился защитный круг, который лично поставила Таша. Сама же эльфийка увлечённо беседовала с моим другом. Я же замечал, что она откровенно с ним кокетничает, а мой любимый друг с каким-то непонятным восхищением посматривает на дроу. Что?! Я почувствовал, как внутри поднимается волна ревности. Она моя женщина! По крайней мере, будет моей...
   -Заред, ты не мог бы оставить нас с Ташей наедине? Нам нужно поговорить, - тихо сказал я.
   Светлый эльф, встретившись со мной взглядом, нервно сглотнул. Мда.... Представляю, как я выгляжу. Сам бледный как покойник, глаза неярко светятся белым светом, а голос... Тёмная эльфийка недовольным взглядом проводила уходящего эльфа, явно расстраиваясь из-за потери нового поклонника.
   -Скажи мне, Таша. Какую цену ты заплатила за моё возвращение?
   Что-то изменилось в её поведении. Как будто погас какой-то внутренний огонь, до сих пор горевший внутри. Она серьёзно посмотрела на меня, потом отвела взгляд. Я подкинул в костёр ветки.
   -Не всё ли равно?
   -Это важно для меня.
   -Хорошо. Можешь считать, что Смерть не взяла платы. Знаешь Алекс цена бывает разной...и я не жалею, что пошла на эту сделку.
   -А что же тогда? Почему она меня отпустила?
   Она усмехнулась, но так и продолжала смотреть на костёр.
   -У меня были весомые аргументы, только не спрашивай какие.
   Я удивлённо поднял брови. Почему-то мне было важно, что именно она скажет.
   -Почему?
   Дроу нервно усмехнулась и подняла на меня взгляд, полный небывалой тоски и ещё какого-то неведомого чувства. Я понял, что эльфийка очень молода, но на меня смотрело существо без определённого возраста. Как будто кто-то неведомый и очень сильный посмотрел на меня. Я мог сравнить это только со своими чувствами, ведь став Стражем, я перестал быть собой. Но, что может знать об этом дроу? Мне впервые закралась мысль, что она знает НАМНОГО больше, чем говорит.
   -Некоторые вещи иногда лучше не знать, Алекс. От этого может поменяться весь рисунок Полотна Жизни. Однажды я уже совершила ошибку, и многие жизни обрекла на смерть.
   Мне стало интересно, но я чувствовал, что эта тема даётся эльфийке нелегко. Она посмотрела в мои глаза и, вздохнув, тихо произнесла.
   -Иногда бездействие приносит больше вреда, чем действие. Если бы я только знала, что всё будет так, я бы не стала молчать...
   Таша замолчала. Я с болью в груди подошёл к ней и сел рядом. Мне ужасно захотелось обнять её, но я боялся тем самым оттолкнуть дроу.
   -Таша... ты можешь довериться мне. Ты же знаешь, я не смогу предать тебя.
   Она спокойно посмотрела мне в глаза, и я почувствовал необыкновенную нежность.
   -Прости... но я пока не могу. Ты не можешь сейчас принять правду, потому что всё слишком сложно.... Я должна разобраться сначала в себе и своих воспоминаниях, Алекс. Тем более я почти тебя не знаю.
   Я усмехнулся, почувствовав явную ложь с её стороны. Знаешь милая. Ты же почти всё обо мне знаешь, но очень умело скрываешь. Таша поняла мой взгляд и неопределённо улыбнулась. "А с тобой интересно играть дроу. Только вот актриса из тебя не очень..."
   "Я буду стараться моё принц" - услышал я ехидное восклицание и затаённый смех. И в который раз понял, что совершенно не знаю эту загадочную женщину, да и если узнаю хоть настоящее имя, то вряд ли когда-нибудь пойму логику её поступков. Говорят душа человека потёмки, а вот душа женщины настоящая загадка, это если не считать, что это дроу. А уж в этой душе не разберётся даже Творец, не то что "маленький" эльфийский наследник.
   * * *
   Таша из клана убийц.
  
   Свет ярко резанул по глазам, на какой-то миг ослепляя. Я недовольно поморщилась. Ненавижу такие пробуждения. Особенно когда настроение уже ни к чёрту! Ну, скажите Боги почему?! Я же ничего уже не прошу у вас. Почему мне не сделают хоть одно утро приятным? Хотя всё, ничего не надо, я уже успокоилась и смирилась. Вылезать из-под одеяла не хотелось, а Лек уже спешит разбудить всех. Я постаралась поймать за хвост ускользающий сон. По-моему мне снилось что-то приятное впервые за последние недели. Мне почти удалось вновь провалиться в сон, когда над ухом послышался громкий голос (скорее завывание).
   -Подъём!!!
   Прибью гада!! Лек не будь дураком, смылся куда подальше, он вряд ли хотел ещё одно купание в озере, как это случилось три дня назад. Я встала, сжимая в руке кинжал и пылая праведным гневом, глаза предательски слипались. И тут наткнулась на такой же взгляд Алекса, наследник явно не выспался. Мы пару секунд смотрели друг другу в глаза и одновременно усмехнулись. Я почувствовала непонятную волну тепла от него, точнее от его мыслей. Неужели опять читает? А я-то думала, почему он на меня так смотрит? Хотя решать что-то и предпринимать совершенно не хотелось. Мы же Стражи всё-таки, хоть один об этом и не знает.
   За эти три дня Алекс почти восстановился, но рана всё ещё давала о себе знать. Бывало он просто сидит, всё в порядке, рассказывает что-то. Но потом всё меняется. Я помню, как он побледнел и схватился за грудь. Ему было нужно время, чтобы прийти в себя. Когда это случилось в первый раз, у меня чуть сердце не остановилось. Сама не понимаю себя. Я волновалась, переживала, не находила себе места. Наследник, похоже, уже стал не просто моим заданием.
   Я с каждым днём пыталась привыкнуть к мысли, что нам когда-нибудь придётся с ним расстаться, но это было слишком сложно и тяжело. Жить сегодняшним днём, вот что хотелось мне больше всего. А вообще Алекс оказался неплохим мужчиной (ну...другом). Я неопределённо улыбнулась, вспоминая своё первое впечатление. Да уж... Что-то быстро я меняю своё мнение. Или это касается только одного противного светлого эльфа?
   Мы быстро перекусили и стали собирать вещи. Осталось почти две недели пути, и наследник будет дома. Если бы мы двигались с помощью телепортов, думаю, завтра бы были в столице, но столько силёнок даже я не смогу потратить. Через несколько миль будет Древний Лес Друидов. Светлым то эльфам ничего, а вот дроу через него проходить не рекомендуется. Не пускает, говорят, да и... не выпускает. Дорога мягко стелилась под копытами лошадей. Я сверилась со своими ощущениями, где-то поблизости должен находиться храм Ночи. Именно там я назначила встречу и должна встретиться с тем дроу, Клинком, и обсудить кое-какие важные вопросы. Конечно, у некоторых вызовет недоумение то, что наш храм находится посередине человеческих земель, но когда-то мы жили и здесь. Потом ушли, а храм, как ни странно, остался.
   Вечер неумолимо приближался, и я, наконец, заметила чёрное полуразрушенное здание. Сердце предательски пропустило несколько ударов, и я почувствовала страшную неутолимую силу, скрывавшуюся за дверьми храма. Я спрыгнула с лошади, опускаясь на одно колено. Давно забытые слова молитв (если их так можно назвать) сорвались с губ. Сзади опустился на колени Морган. Он как нельзя лучше понимал моё состояние. Дом. Мне впервые это всё напомнило то самое родное и теплое слово как дом, и в груди стало так тоскливо, что захотелось завыть. Ко мне подошёл Алекс.
   -Таша... нам нужно в путь.
   Я криво усмехнулась. Ты понимаешь меня, но дай время.
   -Дай мне время, я должна...
   Он всё-таки смог понять меня и отошёл. Лек уже принялся разжигать костёр. Морган тихо подошёл ко мне. Не смотри на меня так дроу! Я должна пойти туда.
   Он тоже понял, только тихо спросил.
   -Ты скоро вернёшься?
   Я пожала плечами и направилась к храму. У входа я бросила.
   -Это зависит от того, что скажет мне ОНА.
   Ведь именно сейчас я хотела встретиться с Ночью и узнать ответы на свои вопросы.
   Храм встретил меня необычайной тишиной и сыростью. Было ощущение, что я попала в склеп. Здесь так давно не было никого живого, что стены, впитавшие в себя сущность самой Ночи, с тихим вздохом тянулись навстречу, впитывая мою энергию. А я даже не отталкивала их, наслаждаясь моментом покоя и защищённости. Только в этих зданиях царила такая атмосфера. Дом. Покой. Защита. В главной зале, где стоял алтарь, было ещё светло. Последние лучи заходящего солнца через огромную дыру в потолке освещали обломки алтаря и статую Царицы Ночи. Я несколько минут смотрела в каменное безучастное лицо, пытаясь сдержать в себе растущий гнев. Тьма ласково касалась плеч, успокаивая.
   -Скажи почему? Почему я прохожу именно этот путь? Почему у меня отобрали память и семью?
   Сзади послышался голос, тихий как шёпот ветра и уже знакомый мне.
   -Ты же знаешь, что я не смогла.
   Вперёд вышла ОНА. Я узнала её, ту самую молодую женщину с крыши. Но пришло ещё одно знание, другое, более древнее. Тёмные волосы, глаза, одежда. Ночной призрак, мираж, бессмертное существо в этом бескрайнем и жестоком мире. Девушка подошла ко мне и провела рукой по щеке.
   -Не смогла что? Сказать? Предостеречь? Направить по правильному пути?
   Она подошла к остаткам алтаря.
   -Ты должна была пройти этот путь, девочка. Так решили боги. Пойми, этот мир сложнее, чем кажется. Очень многое не доступно тебе. Но твой долг пройти этот путь до конца.
   Я горько рассмеялась, вытирая выступившие на глазах слёзы.
   -И какой долг? Чем я заслужила такой почёт, что всю мою жизнь разрушили...
   -Всё слишком сложно, Тейранариэль. Я сделала все, чтобы ты была хоть чуть-чуть счастлива. Потеря семьи, памяти, это было всего лишь неудачным стечением обстоятельств... Я хотела, чтобы ты не мучила себя предопределённостью, жила как нормальный дроу. Но...судьбу не изменишь. Ты понимаешь это и осознаёшь всё, что происходит.
   Обстоятельства?! Да какие обстоятельства?! Бездушные боги, вы отобрали у меня всё, что было мне дорого! Я почувствовала, как неведомая Тьма во мне поднялась жгучей волной, пытаясь стереть все чувства и мысли. Что со мной? Ночь виновато посмотрела на меня.
   -Твоя СИЛА возросла Тейранариэль. Рядом со вторым Стражем ты становишься сама собой, но плохо контролируешь себя. Тьма в твоей душе не может победить тебя, запомни это. Думаю, тебе стоит пройти последнюю ступень посвящения, девочка. Это даст толчок твоей силе и памяти. Пойдём. Твой друг появится, когда ты выйдешь, не бойся...
   Она взяла меня за руку, открывая портал во тьму. Мне почему-то было очень страшно горько одновременно. Что же меня ждёт там? Что же это за последняя ступень? И почему я так боюсь этого?
   С обречённым вздохом я шагнула в чёрный провал.
   * * *
   Этот город уже не жил, он существовал. А как раньше были прекрасны его дворцы и сады. Огромные светящиеся в вечной темноте своды, свет исходил прямо из стен. Дома, дворцы, мощёные улицы, всё выглядело настолько изысканно и красиво, что захватывало дух. В воздухе летали маленькие светящиеся существа, диеды, феи подземелий. Здесь царила какая-то необыкновенная атмосфера. Метарон, подземный город тёмных эльфов. Город, который являлся гордостью этого народа. Город, таящий в себе тысячи загадок и тайн. Даже сами дроу не знали всех его секретов. Он уходил глубоко вниз, много ярусов таившихся во тьме подземелий. Метарон с давних времён считался живым городом. Была в нём какая-то сила, дающая ему душу. Он сам восстанавливался после разрушений, защищал своих жителей. Но так было раньше. Сейчас же Метарон умирал, медленно разрушался, и ничто не могло это остановить...
   Сила красным смерчем накинулась на молодого дроу. Она смяла его, разрывая на части и уничтожая само его существование. Тёмная каменная стена обуглилась под натиском огня. В этой части Метарона уже почти не осталось жителей, да и вообще после смерти принцессы дроу покидали забытый и разрушающийся подземный город. Жизнь остановилась в этом некогда прекрасном месте. Во дворце, стоящем на самом краю было несколько...жарко. Пришедший домой хозяин был не в лучшем расположении духа, точнее, в ужасном гневе. Уже несколько слуг в этом убедились раз и навсегда. Огненноволосый дроу со злостью ударил кулаком по стене. На образовавшуюся ранку он не обратил ни капли внимания. В кабинет невидимой тенью проскользнул беловолосый тёмный эльф без определённого возраста, его бледно-жёлтые глаза смотрели на хозяина с лёгкой насмешкой. Сорвался как последний мальчишка. Советник как-то сразу успокоился. Ведь не дело показывать свою секундную слабость своим подчинённым, а если показывать, то чтоб свидетелей не оставалось. Но убивать хорошего бойца совсем не хотелось. По крайней мере, сейчас.
   Ронерил дар Конерес с присущим ему хладнокровием и призрением посмотрел на слугу и сел в кресло, не предлагая этого другому дроу. Тот и не ждал. Не того полёта птица, как говорится.
   -Как идут дела в нашем вопросе? - с презрительной улыбкой поинтересовался хозяин.
   Половина членной Совета уже была на стороне Ронерила, а остальная часть сильно поредела. Сильную угрозу представлял сам молодой Повелитель, всё больше интересующийся происходящими вокруг событиями. Слава тёмным силам, что их замысел ещё не раскрыт. Да если его не раскрыл предыдущий Повелитель, то об этом пока беспокоится и не стоило.
   -Ваши союзники, - при этих словах дроу скривился,- они готовы выслать вам поддержку.
   -А советники?
   -Они полностью содействуют. Не всем нравится правление этого заносчивого юнца, одержимого жаждой мести и идеей, что демоны есть вселенское зло.
   Хозяин рассмеялся, но веселья в его голосе не было.
   -Почему клан убийц дроу перестал слушать как мои, так приказы...Повелителя?
   Тот скривился. Было видно, что этот разговор явно тяготит его. Лишь одно желание поскорее очутится подальше от этого заносчивого дроу с манией величия и лёгким безумием, чтобы не попасться под горячую руку.
   -В клане сейчас происходит какое-то непонятное движение. Они отказываются выполнять приказы Повелителя и другие. Клинок исчез в неизвестном направлении, запретив общаться со всеми дроу не из клана. Ходят слухи, что при выполнении заказа на наследника Светлых эльфов произошло что-то непонятное и странное. Никто не признаётся, что там было, но заказ сняли, вопреки возгласу Повелителя. Но и тот уже отказался от этой идеи, ведь это единственный оставшийся в живых Страж. Что именно там происходит неизвестно. Это всё.
   Ронерил недовольно посмотрел на дроу, как будто это именно тот был виноват во всех бедах.
   -Не нравится мне это...
   Тут с дальней стороны кабинета послышался непонятный звук, похожий на звонок колокольчика. Ронерил недовольно скривился и махнул рукой.
   -Пошёл прочь. Если узнаешь новую информацию, сразу ко мне!
   Тот быстро выскочил, спасаясь от гнева своего хозяина. Что ни говори, в гневе этот дроу полностью мог потерять над собой контроль. Когда беловолосый выбежал, мужчина подошёл к дальней стороне кабинета и сдёрнул с огромного зеркала чёрное покрывало. Потом провёл рукой, по поверхности зеркала прошла рябь, и стала видна золотоволосая светлая эльфийка. Она была прекрасна. Точёная фигурка, длинные шелковистые волосы, большие миндалевидные глаза небесно-голубого цвета с длинными пушистыми чёрными ресницами. Лицо было словно выточено из мрамора, настолько она была идеальна. Тёмно-золотое платье с россыпью бриллиантов и рубинов только подчёркивало её неземную красоту и величие. Она казалась богиней, сошедшей с небес на землю. Дроу с некоторой долей восхищения посмотрел на эльфийку, на что та ответила презрительно-холодным взглядом.
   -Как продвигаются наши дела? - спросила светлая эльфийка своим чарующим нежным голоском.
   -Своим ходом почтенная, своим ходом. Совсем скоро наш план войдёт в заключающую стадию. Я уже чувствую, как открываются врата. Демоны одарят нас силой, взамен на свободу, и мы будем самими сильными бессмертными в этом жалком мире.
   Эльфийка скривилась.
   -Спустись с небес на землю, дроу! Нам слишком много предстоит сделать. Что ты предпринял? Сколько Советников на твоей стороне?
   -Почти все, дроу перестали доверять современной власти. Не без помощи, я могу сказать. Мне пришлось приложить массу усилий, чтобы убедить их. Скажи, почтенная, как идут дела с наследником? И с союзниками.
   -Многие дома перешли на мою сторону. Повелитель слишком многих обделил, и слишком многие его не любят. Некоторые сопротивлялись, некоторых пришлось устранить. Пока Повелитель не особо обращает на маленькую активность в своей стране. Его сейчас в основном интересуют демоны и юный наследник, - при последних словах в глазах эльфийки промелькнула некая доля мечтательности. - Он сейчас возвращается в столицу с какими-то новостями. Я собираюсь послать убийц по его следу. Лишний претендент на трон мне не нужен.
   -И тебе будет не жать убивать такого красивого эльфа? - со смешком спросил дроу.
   -Нет. Но если всё же он выживет, оставлю в качестве игрушки. Всё-таки вино из цветов алахита ещё никто не отменял. На Повелителя им трудно подействовать, а вот на юного наследника можно. Хотя лучше сразу убить...
   -Так убей. Что так не хочется делать из этого эльфа бездушную марионетку?
   -Не приказывай мне, дроу. Я прекрасно могу разобраться и без тебя. Мы с тобой только до определённого момента сотрудничаем, а потом, когда я получу трон Элдрионела.... Наши дорожки разойдутся, дроу.
   -Не беспокойтесь, почтенная. Я не гонюсь за вашим троном. Но представьте, мы с вами самые великие из бессмертных рука об руку покорим весь мир! Даже Боги будут молить нас о пощаде!
   -Мне нравятся ваши речи, милейший. Думаю, мы сможем найти общие цели в будущем, - обворожительно произнесла эльфийка. - Теперь мне пора. В следующий раз я жду от вас чего-то решительного и интересного для меня, дроу.
   По зеркалу прошла рябь, и эльфийка пропала, оставив после себя лишь лёгкий запах жасмина. Дроу несколько секунд стоял перед зеркалом, словно проверяя, что светлая эльфийка ушла. Всё-таки общение со светлыми было для него неприятным.
   -Надейся Килорэа, надейся. Если я и пройду по миру, как Повелитель, то только всего мира, а ты найдёшь своё место в земле, как корм червям.
   Дроу отошёл от зеркала и сел в кресло. На его губах играла страшная полубезумная улыбка. Если бы хоть кто-то видел бы его в тот момент, то решил бы, что тёмный эльф точно сошёл сума. Слишком кровожадно и ненавистно горели его глаза. Потом напряжённую тишину разрезал смех, и вновь всё замерло в этом почти мёртвом городе...
  
   * * *
   Всё было так знакомо и печально. Темнота, не было света, тепла, любви, доброты и зла. Это были такие мелочи в этом странном месте. Только чёрный провал, бесконечная бездна под ногами. Бездна завораживала, она звала, манила, и так хотелось сделать этот единственный шаг, чтобы навсегда раствориться в ней, стать частью этой огромной безудержной силы и могущества. Я помню это место, в котором впервые нашла свою смерть. Это невозможно забыть. Как невозможно забыть ту часть тебя, что навечно принадлежит другому. Часть моей души... Осознание того, что внутри чего-то не хватает, что где-то там в этом мире бродит мой ал'хаиль, несущий в себе часть моей души. Это пришло внезапно как пожар, лавина. Знание, которое я просто забыла. Было ещё столько забытых тайн, откровений, жизней и перерождений, что только время и вечность сохранили воспоминание о них. Они покрыты пеплом забвения, так же как и вся моя жизнь.
   Так хотелось свернуться в комочек и отдаться на волю течения в этом мире. Заснуть, раствориться, умереть... Нет. Этого не будет.
   Ещё здесь было одиночество. Мой вечный спутник. Моё вечное проклятие.
   Оно приносило смуту в мою душу и разрывало сердце на куски от всепоглощающей невыносимой боли. Столько лет, веков, мы прошли с ним по дорогам этого мира. Пусть память спит, но вечное присутствие этой спутницы ощущается даже во сне...
   Одиночество...
   Я добровольно принимаю своё бремя, наконец, смерившись с выбранным путём. Ведь всё, что меня окружает, смерть, кровь, тьма, привычно как дыхание и составляет неотъемлемую часть меня. Я уже не смогу свернуть с этого пути... Меня пугает неизвестность, что ждёт меня там впереди. Этот страх, он сбивает с мыслей и заставляет совершать ошибки.
   Но все требуют от меня осознанный, обдуманный выбор. Все долги предков ложатся на хрупкие плечи...
   Что же ещё?
   Тьма. Моя мила и любимая тьма. И ты здесь моя красавица.
   Она единственный, вечный, верный спутник этой долгой жизни, просто не способная предать. Ей не нужны богатства, власть, чувства. Это слишком мелкая цена. Только свобода. Лететь как птица вперёд, не сдерживаемая никакими запретами и упрёками. Свобода, которую нельзя отнять, удержать в клетке. Так же как нельзя посадить в клетку свободную душу Стража.
   Тьма. Послушная только твоей твёрдой воле, раз за разом отгоняющая призрак смерти от твоей тёмной души.
   Тьма, бессловесная и беспрекословная, но всепрощающая. Покойная и величественная, как сами Боги, способная в любой миг разрушить весь мир, покорить любой горизонт. Сама Первостихия ХАОСА...
   Я так устала от одиночества. Душа требует откровенности.
   Но кому можно доверить душу? Кто может хоть чуть-чуть облегчить твой груз? Может быть ОН? Он такой же как ты, потому, что вы части одной души... Откуда я это знаю? На этот вопрос я могу только пожать плечами.
   Тьма верным псом устилается к ногам, с обожанием заглядывая в глаза. Я тебя тоже люблю, милая, и если и уйду когда-нибудь, то только к тебе. Она чёрным комком оплетает ноги, недовольно ворча на постороннего зрителя. Чёрное необычное существо. В ней нет ни капли от Богов, но она властна над нами. Мы зовём её Тёмной Богиней, Ночью, хранящей наши души и дающей нам силы. Что тебе нужно Ночь? Зачем ты это делаешь? И жгучая волна ненависти поднимается из глубины души...
   -Зачем скажи...зачем всё это?
   -Что ты имеешь в виду?
   -Почему всё происходит именно так?
   -Потому что так захотели Боги. Пойми, я не властна над нитями судьбы.
   "Она лжёт..." - прошипел тот голос, который уже посещал меня. Только теперь я осознала, что это за голос. Сущность Стражницы, живущей глубоко внутри. Сущность, которая в отличие от меня помнит все мои воплощения.
   Тьма чёрным плащом взметается вверх.
   -Ты лжёшь! Это ты подстроила всё так! Именно твоими руками вершилась моя судьба!
   Эти слова выкрикнула она, Стражница.
   Ночь отшатнулась от меня.
   -Это неправда. Я лишь хотела спасти тебя! Ты не понимаешь всей сложившейся ситуации! Если бы я не изменила ход событий, тебя бы убили!
   Я горько рассмеялась.
   -Смерть... А что есть смерть? Ты так и не поняла? Я Страж! А всю мою жизнь сломали, втоптали в грязь. Вы говорите мне о долге, но должна ли я выполнять долг миру, который предал меня?
   -Тебе не деться от этого. Страж в твоей душе всё равно выполнит предначертанное. Как бы ты не хотела, куда бы не бежала. Тебе нечего бояться Тейранариэль, с тобой не может случиться ничего плохого.
   Да? Но почему я чувствую надвигающуюся опасность? Чем ближе я подступаю к цели, тем сильнее мою душу охватывает чувство страха и беды. Где-то внутри рассмеялась стражница. Но сейчас не время поддаваться своим чувствам, у меня ещё осталось одно не решённое дело. И я поворачиваюсь лицом к Ночи, пытаясь сдержать рвущиеся наружу эмоции.
   -Вернись к моёму народу!!! - звучит приказ. Ведь я почти всесильна, а она...беспомощна. Я могу уничтожить её одним движением руки, но просто не хочу. Ведь сейчас сама Тьма на моей стороне.
   Ведь именно ТЫ сделала меня такой! Ты сделала меня всемогущей!
   Тьма ласково смотрит мне в глаза. Одно только слово, и весь мир будет лежать у меня в ногах. И даже боги это не остановят. Я улыбаюсь.
   -Они пошли против тебя, Госпожа Тьмы. Они не выполнили обещание...
   Тихий шёпот.
   -Я прощаю! Слышишь?! Я прощаю мой народ!! Я прощаю всех, кроме убийц моей семьи. Я прощаю вас за то, что ВЫ отобрали у меня мою жизнь и память! Я уже стала частью этого мира, частью тьмы... Ты немножко опоздала Ночь. Я стала твоей преемницей, но никогда не смогу стать твоей Жрицей. Ты всегда знала это.... Я никому не служу!
   -Я знаю и вернусь. Не держи зла на мир, Тейранариэль. Вы Стражи были нужны, чтобы сдержать не только демонов, но и более великие силы. Пусть даже они молчат многие тысячелетия. Ты прошла посвящение. Выполни своё предначертание.
   -И в чём же оно заключается?
   Она молчит, только отворачивается от меня и уходит. Ты никогда не говорила мне правду и никогда не скажешь. Я пойду по этому пути.
   Ничего нельзя изменить. И это самое страшное.
   Я вываливаюсь из телепорта, падая на колени и пытаясь прийти в себя. Тьма следует за мной. Нееет, милая! Тебе здесь не место. Пока... Она прячется, снова замирая на какой-то миг, но всегда готовая прийти по первому требованию. Я глубоко вздыхаю. Там, в этой пустоте я узнала, на что способна. Но сила никогда не даётся даром. За всё приходится платить в положенный срок. Я знаю, что когда-нибудь с меня стребуют плату. Только вот какой она будет?
   Пол заброшенного храма был усеян осколками и камнями, лёгкий сквозняк гулял по помещению. Я сидела, поджав ноги, и пыталась сосредоточиться. Голова пульсировала от острой боли, что хотелось закричать. Да когда же это прекратится? Перед глазами мелькали бессмысленные образы. Я закрыла руками лицо, мысли путались. Но в то же время я всё никак не могла забыть чувства, которые испытала в том странном и таинственном месте.
   С кем можно разделить бремя? Одиночество, от которого не деться? Может с тем, кто чувствует тоже самое? Нет. Не время, слишком рано и одновременно слишком поздно. И дело ещё в том, что я так и не решилась рассказать ему правду. Что я скажу? "Знаешь, а я и есть та самая погибшая принцесса. Ты уж извини, что молчала..." Даже не знаю, как это будет выглядеть со стороны. Тьма! Почему же так всё сложно?!
   Я не вспомнила ничего, и от этого горько. Послышались тихие шаги, и рядом опустился на колени дроу. Тёмно-каштановые волосы, обрезанные по лопатки, жёлтые глаза с вертикальным зрачком, тонкие губы. Он был высок, хорошо сложен, с какими-то острыми чертами лица, смуглая кожа так и притягивала взгляд. Чёрный доспех из покрывала ночи надёжно защищал натренированное тело. Что-то в груди предательски дрогнуло, а по телу прошла волна невольной дрожи. Я смутно помнила его из той забытой жизни, но всё равно испугалась. Он провёл холодной рукой по моей щеке, вызывая приятные ощущения.
   - Тейранариэль ... милая...
   И в следующий момент я была уже в его крепких объятиях. Дроу шептал какие-то глупости, покрывая моё лицо поцелуями. Он прижимал меня в груди, и я слышала, как быстро бьётся сердце тёмного эльфа. В груди отчего-то предательски ныло, но в то же время было так приятно и спокойно очутиться в этих таких родных объятиях. Эти ощущения безопасности и покоя, запах корицы и костра. Почему мне кажется, что только от этого дроу исходило такое сочетание...
   -Тей, моя Тей, я больше никогда тебя не отпущу. Ты всё, что у меня есть, ты моя жизнь, моя любовь.
   Его пальцы теребили белые пряди в моих волосах, а я всё никак не могла очнуться и оттолкнуть эти нежные руки. Я вдруг поняла, этот дроу из моего прошлого был явно очень дорогим для меня эльфом. Его запах слегка дурманил голову, было необычайно тепло, но... Я не люблю тебя и не помню свою любовь.
   -Прошу...не надо, - мой голос прозвучал как-то слишком жалобно и тихо.
   Дроу отстранился и внимательно посмотрел мне в глаза. Я чувствовала, как мою душу буквально переворачивают. Чем дольше он смотрел в мои глаза, тем мрачнее становилось его лицо.
   -Тей...
   Очередной приступ головной боли заставил меня оттолкнуться от него и со стоном схватиться за голову. Боги, за что мне всё это? Дроу истолковал мои действия по-своему. Он с каким-то обречённым видом отстранился, опустил руки. Эльф ни на секунду не выпускал мою фигуру из поля зрения.
   -Прости, я не должен был.
   Боль прошла, а я всё никак не могла посмотреть в глаза...бывшему возлюбленному? Моя некоторая настороженность, нервозность, страх не укрылись от него.
   -Что с тобой, Тей?
   Это уменьшение моего прошлого имени отозвалось в груди тупой болью. Мне вдруг показалось, что именно так меня называли самые близкие и родные существа. Я глубоко вздохнула, словно перед прыжком в воду.
   -Я не помню тебя...я вообще мало что помню из своей прошлой жизни...
   Он непонимающе смотрел на меня, а я всё пыталась объяснить. Взгляд дроу мрачнел, он с какой-то печалью смотрел на меня.
   -Так ты не помнишь?
   Я кивнула, только сейчас заметив, как он вплотную приблизился ко мне, нежно провёл рукой по лицу, заглядывая в глаза.
   -Даже о нас? Помнишь ли ты...хотя бы моё имя?
   -Нет...
   Он закрыл глаза, нервно потеребил ремень эльфийского клинка. Какой тоской, болью веяло от него... Я отвела взгляд. Дроу встал, бросив на меня напряжённый взгляд, и встал на одно колено, низко склонив голову.
   -Тогда позволь представиться, моя госпожа. Я Adingos из дома Ночных Клинков. Я приношу повторную клятву в вечном служении...принцесса.
   Он тихо произнёс клятву, после чего меня на миг окутало бесцветное пламя. Всё произошло настолько быстро, что я даже не успела толком понять всё это.
   -Пожалуйста, встань.
   Adingos встал, не отрывая от меня всё ещё напряжённого взгляда. Сейчас он выглядел как готовый к прыжку зверь. Даже его имя переводилось как Дикий Зверь.
   -Тей...скажи мне, ты действительно ничего не помнишь?
   -Воспоминания слишком неохотно возвращаются ко мне....я вспомнила только о том, что нас связывало, но былых чувств нет. Прости...
   Он отступил, отвернулся.
   -Тебе незачем извиняться Тей...
   -Теперь меня зовут Таша, полное имя Ташьян. Так меня назвали в братстве, когда я очнулась. Я прошу называть меня теперь так.
   -Я понял...Таша.
   -Слишком много времени прошло, и слишком сильно я изменилась. Я позвала тебя по делу, связанным с теми событиями.
   Дроу мигом стал серьёзным, с его лица слетела маска друга или бывшего возлюбленного. Теперь передо мной стоял убийца из клана, готовый встретить любую опасность. Ведь то, что я хотела ему сказать, могло изменить всю ситуацию в целом.
   -Я только хотел спросить... почему ты жива? Что случилось тогда?
   Я прервала льющиеся из него вопросы.
   - Как мне уже успел рассказать наставник, который спас меня в тот день, да и меня уже посещали видения... В тот день на нас напали светлые эльфы и...дроу. Мне кажется, что уже многие годы против наших Повелителей заговор. Во сне я видела дроу с огненными волосами, именно он убил повелителя. Этот тёмный эльф очень долго снился мне в кошмарах... Я не помню его имени и кто он, что это он убийца моих близких.
   Глаза дроу полыхнули гневом, и он с ненавистью прошипел.
   -Ронерил... в нашей империи есть только один огненноволосый дроу.
   Я прошептала имя убийцы, словно пробуя на вкус. Так вот кто ты дроу.... Теперь у убийцы из моих снов есть имя.
   -Я убью его. Я убью всех его приспешников. За предательство он будет умирать очень долго и мучительно...за тебя, за всё, что ты пережила...
   Я еле успела ухватить его за руку, пока он не сбежал.
   -Стой! - приказала я. - Или ты хочешь, чтобы заговор не раскрыли? Он лишь один из многих. То, что они сотворили, не прощают. Я хочу уничтожить их всех до единого! И я это сделаю. Это моё право отомстить. Сейчас мне нужна от тебя помощь. Когда я передавала сообщение, даже не надеясь на результат, я ещё не знала, чем обернётся эта встреча. Да что говорить, я даже не была уверена, что погибшая принцесса это я и есть. Вся моя жизнь изменилась, и ни одного воспоминания и надежды. Сейчас ко мне возвращается пусть не моя прошлая жизнь, но хотя бы знания... Предатели выявят себя во время открытия врат, там с ними и покончим. Ты должен быть предельно осторожным, и не допустить, чтобы с моим... братом что-то случилось. Я не прощу себе ещё и его смерть. Охраняй его, как самое ценное в этом мире. Я хочу вернуться домой к брату, и может быть там я вспомню. И ещё мне нужно отвлечь наёмников, идущих по следу наследника. Думаю, что это уже дело рук кого-то из светлых эльфов на стороне предателя. Алексион должен живым и невредимым попасть домой, а потом будет видно...
   -Ты слишком сильно о нём беспокоишься, - в его голосе проскользнула нотка ревности.
   -Он Страж, также как и я. Мы связаны с ним. Сейчас он единственное, что может помочь мне хоть чуть-чуть вспомнить...
   Похоже, в моём голосе он всё-таки уловил и некоторую нежность. Но он понял. Мне кажется, что Клинок всегда отличался удивительной сообразительностью.
   -Таша... Тей... я всегда буду ждать тебя. Чтобы не случилось, ты навсегда останешься в моём сердце.
   Но пока он понял и отпустил, зная, что у нас нет будущего. А что будет потом, этого никто не знает. Дороги Судьбы никому не известны...
   -Теперь иди, а мне пора. Будь осторожен Adingos.
   -И ты будь осторожна, моя принцесса.
   Дроу прикоснулся губами к моей руке, как последнее напоминание о прошлом и надеждой на будущее, и исчез, открыв портал. Я потёрла ноющее плечо, на котором осталась ещё одна метка в виде маленького знака предначертания. Теперь мы точно с Алексом подходим друг другу. У обоих метки на плечах. Я усмехнулась, осталось прибрать магические следы.
   Я подошла к нашей стоянке не в самом лучшем состоянии. Сказывалось магическое и нервное напряжение. От усталости ноги подкашивались. Оказывается, уже давно наступила ночь, точнее скоро наступит рассвет. Из-за горизонта уже началась показываться узкая, ещё не видимая человеческому глазу, полоска света. Костёр догорал. Мои спутники спали, только Алекс сидел рядом с костром и не спал. Его лицо было сонное, но эльф упорно боролся со сном. Неужели меня ждёт? Даже приятно и лестно. Тут я почувствовала, что если не посплю хотя бы часок, то в дороге буду как живой труп.
   -Что же ты не спишь, наследник?
   Эльф встрепенулся. На меня посмотрели внимательным взглядом василиска.
   -Да так.... Ну, и как там твоя встреча с вашим покровителем прошла?
   Неужели волнуется? Прям бальзам по моему израненному сердцу. Я усмехнулась.
   -Не так как хотелось бы, но именно так как ожидалось. А теперь я думаю, ты оставишь свои вопросы на потом, я очень устала Алекс и хочу спать.
   С этими словами я легла. Наследник подошёл ко мне и присел рядом. Тёплая рука прошлась по волосам. Ты что творишь эльф?
   Я рефлекторно схватилась за один из кинжалов.
   -Отстань наследник, я не в том настроении, чтобы вести философские беседы. Да и что ты себе, в конце концов, позволяешь? Не слишком ли много? Я ведь не позволю так с собой обращаться...
   -Почему ты не можешь откровенно поговорить со мной?
   -Потом, всё потом. Ну, дай ты мне отдохнуть.
   С этими словами я поднялась, и, повернувшись, уткнулась носом в его рубашку. На белоснежной ткани медленно расплывалось красное пятно. Тьма! Я так и не выпустила кинжал из руки.
   -Прости...
   Тот недовольно посмотрел на меня.
   -Ничего страшного, это царапина. Но может, всё-таки поговорим?
   Запах ночной фиалки вскружил голову, заставляя думать...совсем не о том. Я подняла глаза и встретилась с удивительно красивыми глазами цвета ночного неба. Вот... впадаю в романтику. Я отстранилась, стараясь держать руки от холодного оружия подальше, а то ещё зарежу ненароком.
   -Дай мне поспать. Иначе я точно отрежу тебе язык или что-нибудь другое, и на этот раз это будет правда.
   Да язвительности в моём голосе не занимать. Алекс усмехнулся.
   -Мы с тобой ещё поговорим, Таша.
   Эти слова прозвучали как предостережение. Я ведь знаю, что ты не отступишься, пока не разгадаешь мою загадку. Мои губы сложились в ироничную улыбку, а рука всё ещё сжимает кинжал. Я проводила его фигуру задумчивым взглядом.
   * * *
   Как говорил когда-то Дикеран, мой наставник в школе Теней: " Лучшее пробуждение - состоявшееся!". Эта всплывшая в голове фраза как нельзя лучше подходила сегодня.
   Полностью разделяю его точку мнения, потому что уже не знаешь, что встретит тебя утром - пожелание доброго утра или кол в сердце. Хотя мы-то не вампиры.... Это мой наставничек вампир, притом высший. До сих пор не понимаю, как я умудрилась выжить у этого садиста, но сколько бы не прошло, я не жалею, что получила его в наставники. Сейчас, почему-то радуешься каждому прожитому дню без всяких приключений. Мы только выехали с той поляны у храма, когда появились охотники за наследником. Я, конечно, и не надеялась, что они забрели сюда просто по грибы и ягоды. Таких случайностей просто быть не может. Ну и ладно, флаг им в руки и пещерного ящера на хвост, а нам бы выбраться отсюда без лишних потерь. С моим жизненным стимулом и постоянными неприятностями (да и моей работой, что уж таить) жизнь постоянно подвергается риску. Я вечно хожу по краю, опасаясь ступить на ту сторону и не вернуться. Конечно, это были первые мои мысли при появлении наёмников. Потом я думала уже не о том. Просто их было слишком много, и мы еле удерживали оборону. А тут ещё наследник не до конца восстановился, и, следовательно, не мог полноценно защищать себя. Знала, что утро просто не может быть хорошим. Особенно такое. Мы прикрывали его, но четырёх наёмников явно было мало, пусть даже это лучшие клинки братства. Нас брали не мастерством, а количеством.
   Удар. Блок. Удар. Магическая волна, вихрь. Рядом проносится огненное копьё. Удар.
   Тут только замечаю несколько порезов. Сзади Алекс, необычайно белая сила так и льётся от него. Сквозь шум битвы слышу ментальный голос Моргана.
   "Таша! Телепортируй наследника! Встретимся в Кортелии!"
   Я хватаю наследника за руку, краем глаза видя как телепортируется дроу с Леком, Заред исчез следующим, после него телепорт открыла я. Потом чувствую сбившийся вектор, но слишком поздно. Нас выкинуло с огромной высоты. Кажется, я приземлилась на Алекса, а потом потеряла сознание от короткой вспышки боли.
   Очнулась внезапно, от ноющей боли в левой кисти. Рядом лежал наследник. Прислушавшись, я успокоилась. Дышит. Потом оглянулась, куда же нас забросило.
   Тьма!! Клис тер вах!! Транквара!! И ещё раз ТЬМА!!!!
   Древний лес друидов!! Чтоб им тут всем нездоровилось...
   Я со стоном откинулась на землю, придавив Алекса. Тот застонал и открыл глаза.
   -Где мы? - услышала я усталый измученный голос эльфа.
   -Лес друидов.
   -Оооо...
   Я его понимала. Ему-то ничего, а вот МНЕ. Я же дроу, а нам здесь никогда не рады. Ещё прибьют.... А тут ещё кисть.
   -Алекс? Ты мне не поможешь?
   Я поднялась, пытаясь не задеть больную руку. Алекс тоже встал, морщась от боли в груди. За какие-то пятнадцать минут он наложил на мою руку парочку заклинаний и повязку. М-да... Впервые в жизни сломала левую кисть, обычно правую. Боль пропала, но рука очень плохо слушалась. И как я теперь меч в левой руке держать буду? Хотя правая всё ещё рабочая. И слава богам!
   -Что будем делать дальше?
   Я мрачно посмотрела на высокие кроны деревьев. Хоть друидов уже какую сотню лет никто не видел, но вот что-то не горю желанием здесь оставаться. Только вот выбора всё равно нет.
   -Переночуем здесь. Я сейчас даже в ближайшую деревушку нас не перенесу. Тем более ты тут в относительной безопасности.
   Он посмотрел мне в глаза, разворачивая к себе.
   -Но ты нет. Это же лес друидов. Хотя их уже и не видели более пятисот лет, но всё же...
   -Алекс, со мной ничего не случится, а вот ты в безопасности. Тем более я лишь простая наёмница.
   -Ты не простая наёмница Таша.
   -Может быть.
   Я пожала плечами. Пусть думает, как хочет. Потом я надеюсь, он правильно поймёт меня, когда узнает правду. Я посмотрела по сторонам. Кажется, вон там есть ручей.
   Сказав наследнику, что иду за водой, я направилась туда. Эльф же принялся разжигать костёр. Было какое-то ощущение нереальности и лёгкой на грани зубного скрежета опасности. Внезапно перед глазами промелькнула картинка, я ведь уже бывала в таком лесу. Короткое воспоминание, но такое ценное... Только один раз я была в друидском лесу, когда была ещё слишком маленькой, да и тот лес был в совершенно другом месте. Кажется, только присутствие моего отца и светлого правителя уберегли меня от смерти. Но это было так давно.
   Лес, похоже, не выказывал никакого неудовольствие по поводу моего присутствия, наоборот был очень приветлив. Вот это меня и насторожило. К дроу друиды всегда относились с неприязнью, если не с ненавистью. Мы их открыто игнорировали. Потом появилась неприязнь уже с нашей стороны, ведь друиды с лёгкостью подружились со светлыми эльфами, а мы всегда друг друга не переваривали. А сейчас, шагая по едва заметной мне одной тропинке и всё дальше удаляясь от наследника, я всё больше нервничала. Я же чистокровная дроу, во мне течёт кровь Повелителей, самых сильных дроу в нашем народе, во мне течёт кровь Стражей. Нет, этот лес с его необычными обитателями ещё покажет своё лицо. Может только присутствие чистокровного светлого эльфа сдерживает силу этой земли. И словно в подтверждение моих мыслей лес темнел, а дорожка была почти непроходимой, но он всё же пропускал меня. Казалось, я перешагнула какую-то невидимую грань, и даже голоса птиц смолкли. Ручей совсем рядом весело журчал, маня прохладной водой.
   Я наклонилась и зачерпнула воды рукой. Она была просто ледяной, но такой приятной на вкус. Я благодарно зажмурилась, наслаждаясь тенью и спокойствием. Покой разлетелся в дребезги, когда мой ручеёк как-то странно изогнувшись, стал формироваться в огромного водного элементаля. Я затравленно оглянулась и увидела, как в воздухе появляется ещё три воплощения стихий. Тьма! Натравили на меня все стихии! И это хвалёное гостеприимство!
   Я нехорошо усмехнулась, показав небольшие клычки. Глаза засветились бешеным светом. Ненавижу друидов! Я выхватила меч и пустилась с смертельную пляску с четырьмя партнёрами. Огненный элементаль спалил мне плащ. Ледяное копьё чуть не лишило меня головы. Смерч чуть не размазал меня по стволу дерева, а земля буквально уходила из-под ног. Я чувствовала, что одна, со сломанной левой кистью, имею мало шансов победить их, если только не призову тьму. Когда последний страж леса (а это были именно они) свалился к моим ногам кучкой золы, я перевела дух. А зря... Из воздуха появлялись новые претенденты на мою шкурку. Тьма! Чтоб вас всех пещерный ящер сожрал, друиды, деревянные головешки!!
   Мало кто доводил меня до такого бешенства. Я тихонько позвала Тьму, которая с удовольствием пришла на помощь. Глаза затопила тёмная пелена с грязными фиолетовыми сполохами. На лице появилось выражение обреченности и некоторой жестокости. Вы разбудили тьму друиды. Интересно, а останется ли что-то от вашего леса?
   Это были последние осознанные мысли, дальше сознание затопила темнота...
   * * *
   Алексион тор Ордвист.
  
   Я с беспокойством посмотрел на удаляющуюся дроу. То, что ей угрожает опасность, я не сомневался. Меня беспокоило и то, что Таша совершенно меня не слушает. Нет, я, конечно, чувствовал её прикрытое беспокойство, но старался не подавать виду. Я распалил костёр и с нетерпение стал ждать возвращения девчонки. Что бы ни говорила она, я беспокоился. Сам не знаю почему. Мне просто была не безразлична её судьба.
   Прошло уже достаточное количество времени, и я уже вышагивал по поляне, решая уже идти спасать дроу. Меня поразила необыкновенная тишина, которая опустилась на лес и где-то далеко магическое волнение. Я бросился туда и неожиданно наткнулся на друида, почти слившегося с природой. Ведь все знают, что эти существа не умирают в том смысле, в котором мы понимает это слово. Они навечно растворяются в своей стихии, силе, становясь частью природы. Прозрачная фигура в зелёном балахоне, высокая и красивая. Друид посмотрел на меня своими бледными глазами и легко поклонился. Я с лёгким интересом посмотрел на него, даже на миг позабыв, что Таша в опасности. Только на миг. Интересно, что ему понадобилось?
   -Приветствую, наследника Серебряного леса, - прошелестел неживой голос.
   -Приветствую хранителя лесов.
   Я церемонно поклонился, ожидающе посмотрев на друида.
   -Я рад засвидетельствовать своё почтение Алексион. Не удивляйся, я знаю имена всех, попавших в мой лес. Мне приятно видеть тебя в добром здравии. Не беспокойся ты в безопасности в моём лесу, а всех неугодных ждёт смерть.
   Я вздрогнул, представив, что дроу умерла. Нет, я не могу допустить её смерти.
   -Почтенный хранитель со мной была девушка, дроу. Она нужна мне живой и невредимой.
   Друид наклонил голову и чуть слышно прошептал:
   -Да...здесь была дроу. Древняя, очень древняя кровь течёт в ней. Её судьба непредсказуема, запутанна, так же как и твоя, Страж. Само её присутствие разбудило защитную магию этого леса, и теперь она сражается за свою жизнь.
   Я вздрогнул. Друид, заметивший это, улыбнулся.
   -Помоги спасти её. Она нужна мне.
   -Я не могу, потому, как уже не властвую над миром живых, но ещё и не слился с природой. Только ты можешь остановить и её и охранную магию этого леса. Только если сделаешь выбор, от которого будет зависеть очень многое. Я знаю, что когда-нибудь этот выбор кардинально изменит твою судьбу и...твою душу. Её не тронут, если ты будешь рядом с ней. Возьми.
   На траву упали два браслета, чёрный и белый.
   -Одень чёрный себе на руку, а белый ей. Это всего лишь условности, но если хочешь спасти свою спутницу, следуй своей дорогой. А теперь мне пора. Поспеши наследник.
   Схватив браслеты, я побежал на шум. Почему эта девчонка так рискует своей жизнью? Почему не может усидеть на месте? И почему я так о ней беспокоюсь? Ведь по идее и не должен. Иногда мне кажется, что это она меня наняла, а не я её. Магическая волна стала ближе. Какая-то тёмная магия была здесь. Смеюсь даже предположить, кто был её источником. Но откуда у неё столько Силы?
   Я выбежал на поляну и затормозил от неожиданности. На поляне кипела битва...
   Жуткие элементали разворотили землю, а рядом стояла дроу. Её обманчиво хрупкая фигурка казалась ещё меньше рядом с этими чудовищами. Я почувствовал какое-то опустошение в её душе, она как бесчувственная кукла на ниточках у неизвестного кукловода. Дроу уничтожала магических существ силой, которая была разрушающе пугающая. И это всё пробудила мою силу. Я почувствовал, как сзади раскрываются белые крылья. Таша. Наёмница без рода и прошлого, неужели ты думаешь, что я позволю тебе погибнуть?
   -А ну прочь отсюда!! - заорал в бешенстве я.
   Стражи леса с тихим хлопком исчезли, просто сметённые моей магией. А теперь стоит разобраться с одной маленькой дроу. Эльфийка опустилась на колени, её глаза по-прежнему были чёрными, и абсолютно никаких чувств и эмоций.
   -Таша.... С тобой всё в порядке? - спросил я, чувствуя, что как сердце забилось быстрее, а от волнения задрожали руки.
   Дроу зашипела что-то на тёмном наречии и...встав, выставила перед собой меч. Да она не в себе!
   -Таша! Это же я Алекс!
   Я попытался схватить дроу за руку. Эльфийка легко увернулась от меня и ударила мечом. Я еле успел выставить свой клинок, блокируя удар. Она нападала неистово, изливая на меня всю свою ненависть и боль, от которой я чуть не задохнулся. Наша битва продолжалась довольно долго.
   -Да очнись же ты!!!
   Потом мне это надоело, и я поставил девушке воздушную подножку, дроу кубарём покатилась по земле. До меня донеслось приглушённое рычание и ругань. Я даже заслушался. Никогда не слышал более мелодичного и разнообразного ругательства на нескольких языках сразу.
   Я схватил эльфийку за руку, надевая браслет. Это было самое сложное. Не знаю, но что-то глубоко внутри не давало мне сделать это. Меня отталкивало от неё, но в то же время тянуло как магнитом. Она ударила меня заклинанием. Благодаря этому и я, и она упали на землю. Эльфийка упала сверху, пригвоздив меня к земле. Я глухо застонал от ноющей боли во всём теле.
   -Приди в себя!!! - эти слова я почти прорычал ей в лицо.
   Послышался тихий щелчок, закрывшегося браслета. Потом...я даже не знаю, как объяснить. Меня и эльфийку на миг окутало белым сиянием. Если на меня это никак не подействовало, то по телу дроу прошлись непонятные ветвистые молнии. И тут я почувствовал её боль. Таша закричала и стала вырываться. Что-то подсказывало, что её нужно удержать. Я перевернул и прижал её руки к земле, пытаясь удержать. Тело эльфийки выгибалось, по подбородку стекала капля крови из прокушенной губы. Чёрные без белков глаза так и изливали ненависть...
   -Ненавижу...
   Она прорычала мне это в лицо. Потом из глаз медленно стала пропадать чернота, девушка обмякла и потеряла сознание.
   Меня одолевали странные чувства. Что-то во мне медленно менялось, как меняется течение реки. Во мне просыпался страж... во мне просыпалось одно из его воплощений... Что-то напомнила мне эта сцена, что-то из одной прошлой жизни. Я взял бесчувственное тело дроу и понёс на нашу стоянку.
   На меня давило чувство чего-то непонятного и страшного. Что-то происходило...и это было неизбежно.
   * * *
   Таша из клана убийц
  
   ...Ташьян. Ядовитый цветок. Это моё имя. Так меня назвали в Тёмном Братстве людей, когда я очнулась, но все называют меня просто Таша. Это имя...оно имеет силу, оно действительно моё. Я не знаю, как объяснить, но чувствую, что именно это имя связывает меня с моим настоящим я.
   Это имя стражницы, это имя моего первого воплощения...
  
   Я проснулась рано утром, когда горизонт лишь начал окрашиваться в золотые тона, а в воздухе витала прохлада и свежесть. Недалеко от меня лежал наследник. Я пошевелилась, и почувствовала, как из глубины души поднимается какое-то странное чувство. Что за...? Я тихо встала, обхватив голову руками. Что-то непонятное и странное. Не пойму. И тут память услужливо подставляла мне картинки прошедшего дня. Тьма!!! Я чуть не убила наследника! Входя в боевой транс, я не знала, к чему это может привести. Первой мыслью у меня было не раскрыть свою сущность, ведь это бы разрушило весь первоначальный план. У меня в душе заворочалось неприятное чувство. Но не это было главной проблемой. Когда я входила в транс, во мне что-то пробудилось, что-то странное, но знакомое. Эта сущность взяла надо мной вверх, полностью подчинив себе. Дальнейшие действия потонули в тумане... И это уже было стёрто из моей памяти. Ох! Чувствую, предстоит серьёзный разговор. Сзади послышался шорох. Я не успела среагировать, как меня с силой стиснули в объятиях, что моя полураздавленная тушка лишь протестующе пискнула.
   Над ухом послышался вкрадчивый голос светлого эльфа.
   - Ну, что очнулась скромная тёмная эльфийка?
   Я промолчала.
   - Молчишь? И правильно делаешь. А теперь ответь-ка на мои вопросы.
   Его руки отпустили меня, чем я и воспользовалась, отскочив от него как можно дальше. Как только я перестала ощущать непосредственное близкое присутствие одного конкретного эльфа, ко мне вернулось всё моё самообладание и хладнокровие. Я приняла свой гордый и независимый вид и с вызовом посмотрела на наследника. Тот ответил взглядом полным силы и решительности, от которого я сразу поняла, не отступится. Я тихо вздохнула, смиряясь с неизбежным, и голосом, не выражающим никакого энтузиазма, ответила:
   -Спрашивай, но на ответы не рассчитывай. В моём праве умолчать.
   Тьма! Знаю я, какие вопросы он мне задаст. Но как ответить на некоторые, если сама не знаешь ответа?
   Наследник лишь неопределенно хмыкнул, заставив меня мысленно запаниковать. Так, стоп! Только этого мне не хватала! Тут и так жизнь немилость и грозит оборваться в ближайший момент, а какой-то светлый эльф (ну...не какой-то, а наследник престола) вгоняет меня в такое щекотливое и неприятное положение. Ещё и страх как-то умудряется нагонять. Да уж властитель из него выйдет отменный, только вот и я не из простого народа, и запугать меня крайне сложно. Я тут недавно увидела во сне, дело с памятью всё же сдвинулось с мёртвой точки.... Видел бы он моего папочку в порыве безудержной ярости! Тот долго не церемонился, обычно после такого прислуга и чиновники значительно редели (не по своей воле, естественно). А уж после очередного покушения и собственноручно оторванных голов (у идиотов, которые пытались его убить), меня мало чем можно напугать. Но всё же что-то в жестах и взгляде Алекса заставляло меня нервно вздрагивать.
   -Скажи мне Таша или как там твоё настоящее имя, кто ты?
   Я с задумчивым видом села на покрывало и внимательно посмотрела на эльфа. Сказать ему хоть одно из моих имён было бы глупо. Не знаю, но что-то предостерегало меня говорить ему правду, что-то останавливало. У меня как будто стояла какая-то преграда на пути этого разговора, и я не могла перешагнуть её, просто не было сил. Алекс задумчиво посмотрел на меня, как будто примеряясь с какого вопроса начать меня пытать. У меня было ощущение, что он надо мной издевается. Я мягко улыбнулась, внутренне паникуя и судорожно соображая, какую легенду можно ему рассказать.
   -Моё имя ничего тебе не скажет, я не слишком известная персона.
   "Ага...очень неизвестная..." - хихикнула драконница, опять влезшая в мои мысли.
   "Расскажи ему правду Таша"
   "Не время...да и какая правда, если я помню не так уж много"
   Он вздохнул.
   -Я, знаю лишь, что ты являешься сильным магом и неплохо разбираешься в искусстве смерти. И из этого следует множество гепотиз.
   Я пожала плечами и стала опять сочинять легенду.
   -Я...была приближенной принцессы и...была с ней на той последней битве.
   Я отвернулась, пытаясь скрыть, что всё это враньё. Мне было неприятно, но ничего поделать я не могла. Ему нельзя пока знать, что наследница и я одно лицо.
   -Мы выжили, Алекс. Она выжила, но сейчас находится далеко отсюда. Я не должна была тебе всего этого рассказывать...
   Алекс возмущённо встал, нервно прохаживая по поляне. Он был зол на меня. Это я чувствовала и без той самой связи между нами, и от этого, как ни странно, мне стало мучительно грустно.
   -Но скажи! Почему ты не сказала мне?! Я же тоже Страж! Я должен был знать, что она жива! Мы могли бы избежать многих проблем... - почти прошептал он.
   Я горько усмехнулась. Всё произошло именно так, как должно было. Алекс ещё ни разу не называл ЕЕ, то есть моего имени, словно боясь, что если назовёт, то всё что он узнал, окажется реальным. Боялся принять реальность. Я же чувствовала какое-то разочарование, словно он был не рад воскрешению принцессы.
   Но иногда меня посещало чувство, что принцесса только одна из моих сторон, одна из моих жизней. А я настоящая потерялась где-то между воплощениями.
   -Я не могу всего тебе объяснить, но то, что произошло уже не исправить.
   Он остановился, и я невольно залюбовалась его фигурой, полной какой-то непреодолимой потусторонней и какой-то жизненной силы. Под тонким шёлком рубашки чувствовались напряжённые мышцы, кулаки сжаты. Волосы, ещё не убранные после сна, распадались роскошным тёмно-золотым водопадом. Глаза наследника были полуприкрыты, а губы плотно сжаты. Мне жутко захотелось подойти к нему и провести рукой по мужественному и красивому лицу, этим соблазнительным губам, сильной шее и груди. По телу прошла волна непрошеной дрожи, и я мысленно себя одёрнула себя от столь детального разглядывания эльфа. Сейчас не время и не место, да и нет всего этого у меня. Да вряд ли и будет.
   -Почему ты не вернулась домой? Почему не сообщила о том, что наследница жива?- какой-то металл слышался в его голосе, словно я действительно была обычной наёмницей, хотя, наверное, так и было.
   -Скажет так: я была не в том состоянии, чтобы вообще что-либо делать.... А наследница... сейчас с ней всё уже в порядке. Моя же жизнь не должна интересовать тебя наследник...
   Грязная лгунья! Как я ненавижу себя за всё, что наговорила сейчас...
   Да уж...мне приходилось учиться жить заново, как в прямом, так и в переносном смысле. Алекс обернулся, и я встретилась взглядом с синими глазами, как ночное небо.
   -Что они тебе сделали?
   -Просто почти убили, Алекс. И забрали самое сокровенное, что было у меня, а остального тебе лучше не знать.
   "Они забрали мою память...Алекс" - мысленно прошептала я, но он, увы, этого не услышал.
   "Больно...мучительно...каждый раз я умирала, теряя свою сущность и забывая прошлую жизнь..." - еле слышно прошептала стражница.
   Лучше не знать, как я корчилась от невыносимой боли на земле и молила, чтобы Смерть пришла ко мне. Ведь лучше было умереть, чем жить так, с вечным осознанием, что ты не смогла предупредить и оградить своих близких. Лучше не знать, как я очнулась, не зная даже своего имени. Не знать, как я училась жить и учиться на своих ошибках, как училась, нет, скорее вспоминала, технику боя и основные заклинания. Не знать, как я убивала людей, эльфов, своих собратьев, даже не испытывая ни капли совести или сочувствия. И тебе лучше не знать Алекс, что когда-нибудь мне придется заплатить цену. Ведь даже за жизнь других нужно платить.
   Наверное, что-то всё же проскользнуло в моих глазах, что Алекс хотел подойти ко мне, но остановился в нерешительности.
   -Таша...мне жаль. Ты знаешь, кто творит всё это?
   Я кивнула.
   -В этом замешаны представители обоих народов, Алекс. Это не простой заговор, они уже убили членов нашей королевской семьи и не остановятся. Им нужна вся власть и могущество, которое могут дать им...демоны.
   -Тогда нам нужно как можно скорее добраться до столицы, а потом в Ринделейн. Наследница...будет там?
   Я лишь кивнула. Надеюсь, ты сможешь простить меня Алекс за эту ложь...
   -Меня вряд ли знают в лицо в столичных землях, а вот на тебя идёт охота...
   Эльф с лёгким интересом посмотрел на меня. Я же лукаво улыбнулась, представив и полностью осмыслив свою идею. Надеюсь, он не обидится.
   -Тебя нужно замаскировать.
   Он с некоторой долей удивления и сарказма посмотрел на меня.
   -И как ты это собираешься делать? И хватит ли у тебя сил?
   - Силы у меня есть, ты в этом убедился...а как я это сделаю ты увидишь. Только не мешай мне плести заклинание.
   Сила чёрной лентой обвивалась вокруг талии. В этом эксперименте я должна буду использовать чистейшую тьму. Вся моя идея была проста до безобразия, не понимаю, как она не пришла мне в голову раньше. Конечно, наследник вряд ли обрадуется конечному итогу, но...это же для его блага, да и новое заклинание опробовать хочется. Дело в том, что я хотела его как бы изменить. Нет, это будет всего лишь качественная иллюзия, но какая! Полностью осязаемая, материальная, ментальная, даже голос крови изменится. Да и Алекс будет чувствовать себя по-другому.
   Начнем, пожалуй.
   Чёрные шёлковые ленты силы расползались по поляне, обхватывая фигуру эльфа. Он не сопротивлялся, доверившись мне. Когда Алекс полностью скрылся, я вздрогнула. Что-то тёмное пробудилось во мне, и я поняла, что действительно могу убить его. Чуть сильнее сжать нити, ослабить контроль разума, и маленькая хрупкая жизнь оборвётся, так и не свершив предначертанное с выше. Но ужасней было то, что я хотела его убить. Или...хотело то, что было во мне. Целый клубок противоречий из чувств и желаний. Меня окатило холодом, когда я представила его холодное и бездыханное тело. Не для этого я вытаскивала его из лап Смерти, расплачиваясь своей жизнью. Нужно взять себя в руки. Я поморщилась, возвращая почти потерянный контроль над нитями силы.
   Я пропела заклинание, отстраняясь от происходящего. Шаловливо улыбнулась, представляя кем должен в итоге стать эльф, доставив воле случая всю общую внешностью наследника. Конечно, он не потеряет всей своей привлекательности, ведь заклинание как бы советуется с мыслями подопытного. Короткий миг единения с заклинанием и лёгкий туман рассеивается, открывая новоявленного наследника и унося частичку моей сущности. Я открыла глаза и замерла.
   На поляне стоял настоящий...дроу. Чуть голубоватая немного тёмная кожа, которая бывает только у жителей Метарона. Белоснежные волосы развевал ветер, а рубиново - красные глаза с вертикальным зрачком смотрят на преображение сначала с лёгким интересом, а потом с всевозрастающей злостью. Я поняла, что меня сейчас будут убивать, и явно с удовольствием, поэтому медленно отступала.
   -Таша...
   Голос не изменился, но в нём появилось больше шипящих ноток, и я почувствовала неприкрытую угрозу. Захотелось просто сбежать, подальше от этого страшного...дроу. Алекс каким-то хищным движением двинулся ко мне. В принципе наследник остался самим собой, даже движения и манеры. Иллюзия, она и в степи иллюзия.
   -Ну...по крайней мере, тебя не узнают, - пробормотала я.
   Эльф подошёл вплотную ко мне, заставив невольно поёжиться. Когда я смотрела в его глаза, мне становилось не по себе. Казалось, стоит мне только пожелать, и я буду видеть его в истинном облике, но только я и никто другой. Сказать, что в облике дроу он нравился мне больше, значит соврать. Мне не хватало настоящего Алекса.
   -И зачем ты это сделала? - спросил мигом успокоившийся эльф.
   -Я тебе это уже сказала.
   Он смерил меня тяжёлым задумчивым взглядом.
   -Ладно. Пошли.
   Я непонимающе моргнула. Такая смена настроения была для меня не в новинку, но...
   Я собрала сумку и кинула через плечо.
   -Тогда не отставай.
   Когда я почти скрылась из виду, меня догнал наследник. Тьма! Никак не могу привыкнуть к его новому облику.
   -Подожди. Таша! Да подожди же ты меня!
   Я обернулась, сохраняя на лице холодную маску вежливости. Не знаю за что, но мне было обидно.
   -Ты что-то хотел сказать?
   -Тебе нельзя отходить далеко от меня. Ты же не хочешь снова встретить тех милых существ? - вкрадчиво спросил Алекс. Я уставилась в эти красные глаза и не смогла вымолвить и слова, лишь кивнула головой, соглашаясь с ним.
   Не понимаю. Я совершенно не понимаю, что со мной творится. Иногда мне хотелось убить его, так наследник меня раздражал, но бывало и так, что он внушал мне совершенно непонятные чувства, заставляя по-новому относиться к нему.
   Я отвернулась, дожидаясь эльфа. Не прошло и минуты, как из-за деревьев показался новоявленный дроу. Он шёл со мной рядом, подозрительно прищуриваясь. Пару раз я ловила присутствие энергетических существ и чужеродного разума, но какая-то сила будто отодвигала их от нас. Я чувствовала, как кристально чистая энергия светлого Стража раскручивается над нами как воронка, поглощая тёмную силу и ограждая нас от недоброжелателей. Как ни странно меня эта воронка не затрагивала, так же как и не отражалась на новом облике наследника. Иллюзия как кокон обхватывала сущность эльфа, по ней проходили серебристые разводы, но она держалась. Да уж, я сделала её на совесть, даже Алекс не смог бы самостоятельно снять моё заклинание. По крайней мере, я на это надеюсь. Сейчас рядом с ним просыпалась и моя сила, моя тёмная сторона души. С каждым мгновеньем я становилась той, кем должна была быть. Стражем глубин. Мне казалось, что я нечто намного большее. По сути, так и было, но почему же наши народы забыли нашу историю? И я решила, что если уж мне повезёт в этой жизни, если я выживу, то обязательно сделаю так, что каждый дроу будет знать, кем были Стражи. Я усилием воли загоняла тьму обратно. Слишком рано раскрывать сущность, слишком рано становиться собой. Тьма ещё пригодится в битве против Ронерила и демонов. Да и по дороге думаю, найдутся дела. Идёт война, война двух народов. Сейчас на поле боя, пока не подписан мирный договор, умирают эльфы, светлые и тёмные. За что они умирают? Почему уже многие годы Смерть забирает лучших сыновей наших империй? Я понимаю, что не могу допустить этого. Война прекратится, я это гарантирую. Я не знаю, какую цену придётся заплатить, но я постараюсь остановить это.
   Мы вышли из леса Друидов. Я оглянулась, никого вокруг. Как будто только мы и были на этой заброшенной дороге, в принципе так оно наверное и было. Впереди ещё огромный путь, а у нас даже нет лошадей, их мы потеряли при телепортации. Недопустимая оплошность. Лично мне не улыбалось топать до указанного города ножками. Конечно, с годами в братстве привыкаешь даже к таким ситуациям. Да и вообще этого мне не хотелось, ведь пешком идти намного дольше. Можно было вызвать Тахион, но слушать от неё лекцию о том, что драконы нам не игрушки и не ездовые животные, совершенно не хотелось. Была ещё одна причина, о которой я чаще задумывалась. Драконница была древним и могущественным существом, о ней кроме Царицы Ночи никто больше не знал (по крайней мере, я надеюсь). Она вполне могла пригодиться в другой ситуации, когда обратиться будет больше не к кому. Иметь запасной козырь в рукаве не так уж плохо... Алекс, думаю, ему можно было бы сказать, но... слишком мы разные. Да и увидеть изумление на его лице очень хочется, это дорого стоит.
   А может...?
   Мысль родилась и прочно застряла в моей голове. Где-то я слышала, что светлые эльфы могут призывать сильфов, духов природы. Они даже внешне выглядят как лошади. Кажется, в Элдрионеле даже используют их как средство передвижения. Так ли это я точно не знала, ведь ехать проверять-то к ним в столицу никто не собирался. И я решилась, пусть уж эльфёнок потрудится ещё раз, а то не мне же демонов призывать, хотя это было бы вернее. Конечно, когда-то и мы призывали сильфов, но потом заменили на более надёжное средство передвижения, то есть демонов, специально выведенных в наших лабораториях. Некоторые дроу всерьёз полагают, что сильфы были надёжней. Они выбирали себе наездника и, если он сумел достигнуть их уважения, оставались с ним навсегда, защищая ценой своей жизни. Демоны, конечно, тоже сражались за своего хозяина, но не так как сильфы.
   Я внимательно посмотрела на шагающего рядом наследника. Облик дроу прилип к нему как родной, но всё равно мне хотелось скорее развеять его. Алекс, заметив мой пристальный взгляд (так смотрит мясник на живого барашка), с подозрением посмотрел на меня и поспешил отойти подальше. Мало ли что может прийти ко мне в голову... Я лишь мысленно усмехнулась.
   -А скажи-ка мне, Алекс... - тут я на минуту замолкла. - Вы же всё так же вызываете сильфов?
   -Ну, допустим. А что ты хотела?
   -Ты же не хочешь идти пешком до Элдрионела? Вызови парочку, и дело будет решено.
   Мне кажется или он действительно смотрит на меня как на несмышленую девочку?
   -Ты же сильный маг, ты просто обязан уметь вызывать их.
   Наследник между тем продолжил:
   -Ты должна знать, что я могу призвать только одного сильфа, а уж себе ты сама должна призвать. Постой...ты, что не умеешь призывать сильфов?
   На его лице промелькнуло удивление.
   Если не сказать, что мне было стыдно, то лучше вообще держать рот на замке. Потому, что Алекс в кой-то веке сказал то, чего я не умею делать. Всю мою жизнь меня чему-то учили, тренировали, но НИКОГДА меня не обучали призывать сильфов. Предполагалось, что я сама должна буду до этого дорасти, и в момент, когда я наконец наберусь сил и повзрослею в какой-то степени, призвать своего первого и единственного сильфа. Но именно в тот момент я была без памяти, да и сейчас если честно.
   Мне хватило сил сдержать эмоции.
   -Мне не хватило времени это сделать, потому что тогда я была не в том состоянии.
   -Прости, я не хотел напоминать. Пойдём, я покажу, как это делается.
   Алекс сошёл с дороги на обочину и внимательно посмотрел мне в глаза.
   -Вот смотри и пытайся понять или уловить формулу заклинания. Ты конечно не Страж, но должна это понять...
   Я раздражённо посмотрела на него и почувствовала волны силы, исходящие от него. Они складывались в какое-то подобие формулы. Я ещё никогда не встречала такого. А ещё там был призыв.
   Секунду ничего не происходило, потом на дороге замерцал маленький вихрь, и появился снежно-белый жеребец с необычайно огненной гривой. Голубые глаза были копией глаз своего хозяина. Сильф с лёгкой неприязнью посмотрел на своего преображённого хозяина и только недовольно фыркнул. Я же узнала в нём ту самую коняшку, на которой эльф в город и прискакал.
   -Его зовут Viteregin, он дух ветров. А теперь пробуй ты.
   Я сосредоточилась и выпустила свою формулу заклинания, вкладывая частичку своей души в зов. Мне говорили, что сильфы у всех разные, они как часть твоей души, характера. Сильфы полностью подходят по характеру хозяину, а зная мой можно с точностью сказать, что у меня сильф будет не сахар. За размышлениями я не сразу заметила маленький вихрь рядом. Меня отвлёкло лошадиное фырканье. Подняв глаза, я увидела удивительно красивую лошадь. Она была чёрная как ночь с серебристыми глазами. Так же грива и хвост были необычайно серебристого цвета. Изящная как статуэтка, она с лёгкой брезгливостью посмотрела на не вымощенную дорогу.
   Сзади тихо ахнул наследник.
   -Неужели это то, о чём я думаю? Дух проказник? Я, конечно, знал, что ты не подарок, но не настолько же. Ты вызвала одного из сильнейших сильфов, я недооценил тебя дроу...
   Я с неприязнью посмотрела на него и подошла к лошадке. Та недоверчиво покосилась на меня своими красивыми глазами, но подпустила. Я положила руку ей на голову, чувствуя, как бьётся в этом существе жизнь. Душа у этого существа была такая странная и такая непредсказуемая, как и её судьба. Я улыбнулась. Это был дух бури и озорства. Свободная стихия на прогулке и куча поваленных деревьев на пути.
   -Её зовут Bainar.
   -Дух бури?
   -И озорства, - добавила я, расплываясь в улыбке.
   -Я учту это на будущее, - с улыбкой ответил он. - Думаю теперь, когда у нас, наконец, нет проблем с транспортом, мы двинемся в путь?
   Я кивнула. Когда я вскочила на лошадь, седла не было, сильф держит хозяина силой мысли, и забыла всё на свете. Я-то считала, что каталась на лошадях, но это не шло, ни в какое сравнение. Потрясающие ощущения полной свободы. Мы с Бурей словно слились в единое целое, не нужно было отдавать команд, она просто знала, что я хочу. Я скорее почувствовала, как ко мне подъехал наследник. Странно...почему-то я продолжала ощущать его как светлого эльфа, а не как дроу.
   -Слушай, Таша... я хотел бы уточнить у тебя маршрут.
   -Не понимаю. Ты наследник эльфийской империи, неужели ни разу не ездил по этой дороге? По крайней мере, ты должен был хотя бы о ней знать.
   Он усмехнулся.
   -Война, Таша. А меня как единственного наследника держали в стороне от некоторых событий. Да и откуда я мог знать о ваших тайных тропах?
   -Во-первых, мы уже давно не на тайной тропе. Во-вторых, ваша разведка уже должна была её обнаружить. В-третьих, хватит мне рассказывать сказки про твоё неведение в области войны. Даже Тейранариэль знала больше тебя...
   Своё собственное имя неприятно резануло слух.
   Он хотел что-то сказать, но промолчал.
   -Видишь, я права.
   -Ладно, пусть будет по-твоему, но ведь и ты знаешь намного больше и умалчиваешь об этом.
   Я улыбнулась.
   -Я этого и не скрываю. Вот, например, впереди в городе Брас идут военные действия между нашими народами. Человеческий город как переходящее знамя. Денёк под вашими знамёнами, денёк под нашими. Бедные люди уже не знают к кому обратиться, а так как человеческое государство решило соблюдать нейтралитет, как и все прошедшие годы, то помощи ждать им не откуда. Эта "освободительная миссия" уже порядком надоела людям. Конечно, если по нашей вине пострадает этот миленький человеческий город, и погибнут невинные люди, то вскоре человеческий король может попросить помощи у других народов, и тогда война пойдёт уже против нас всех, и светлых эльфов и дроу. Так что мы с тобой Алекс направляемся прямо в горячие точки...
   -Ты так хорошо осведомлена об этом.
   -Профессия обязывает, - криво усмехнулась я.
   Да уж...от клейма убийцы так просто не избавишься. Пусть ты хоть наследная принцесса, но всё равно останешься убийцей, частью Братства. Ведь нельзя уничтожить большую часть своей жизни, стереть всё дочиста. Иначе просто ничего не останется. Я никогда не смогу измениться. Даже Алекс...его тоже учили убивать и защищаться, но я зарабатывала этим на жизнь и слишком давно перестала чувствовать себя виноватой за смерть виновных и невиновных существ. Похоже, наследник уловил моё быстро сменившееся настроение и отстал с расспросами. Оно и хорошо, нечего лезть в душу, когда я этого не хочу. Может быть потом, намного позже я расскажу ему всё...
   Мы подъезжали уже к городу, когда я почувствовала неладное. Сильфы забеспокоились. Тут рядом пролетело несколько стрел, а из-за леса показались вооружённые отряды...людей. Нас быстро окружили. Их было много. Я знала, что поднимать против них оружие не стоит. Это вполне могло создать новые трудности. Например, война с людьми. Вперёд выехал высокий седой мужчина на гнедом жеребце. Он внимательно посмотрел на двух дроу.
   -Так- так - так...Я смотрю, мои ребятки поймали парочку лазутчиков!
   Один из воинов наставил на меня арбалет.
   -Господин наместник, кончайте этих гадов ушастых! Ведь ещё своих приведут! Тогда наш город точно падёт...
   Похоже, людям уже надоели наши игры. Алекс хмуро посмотрел на людей. И я, и он понимали, что крупно попали и выбраться из этой ситуации будет сложнее. Похоже, останется только один шанс...
   "Ты что-нибудь придумал наследник?" - спросила я у него мысленно.
   "Есть одна идейка..."
   На этот раз он заблокировался.
   Алекс слез с сильфа и коротко поклонился.
   -Приветствую достопочтенного наместника города Брас. Мы прибыли сюда с миром, без злого умысла. Позволь нам проехать, мы щедро отблагодарим вас.
   Наместник с неприязнью посмотрел на моего попутчика.
   -И что же ты можешь предложить мне дроу?
   -Это деликатный разговор, не предназначенный для чужих ушей.
   Похоже, Алексу всё же удалось заинтересовать человека, так как тот стал отдавать какие-то приказы своим людям в городе.
   -Вы поедете со смой в город, а там уж решим, достойна ли та информация, которую вы хотите мне дать, ваших жизней. Не пытайтесь сбежать, эти леса полностью под моим контролем. И попросите свою спутницу убрать оружие...
   Алекс посмотрел на меня. Я только что заметила, что моя рука лежит на одном из клинков, готовая к действию. Мне пришлось с явной неохотой убрать руку. Далее нас под усиленным конвоем повели в сторону города. Сбежать? Об этом я даже не помышляла. Раз уж эльф затеял какую-то игру, то не думаю, что мне стоит идти против правил. Почти возле города у нас отобрали всё оружие и лошадей. Мне приносило несказанное удовольствие лица стражников, когда они отбирали у меня оружие. Перед ними возвышалась горка в половину моего роста. Труднее всего мне было расставаться со своими клинками.
   -Если что-нибудь пропадёт из моих вещей, я вас всех по стеночке размажу... - тихо шипя, пообещала я.
   Стражник испуганно икнул и поспешно ретировался, унося всё барахло.
   Нас завязали глаза и руки и опять куда-то повели. Кажется, мы шли через подземный ход, а потом обрушился гул голосов и эмоций. Страх, ненависть, боль утраты.... Нас вели в замок.
  
   * * *
   Не знаю, сколько прошло времени, когда мы, наконец, остановились. Запястья неприятно жгли антимагические оковы. Раздались голоса и повязку с глаз убрали. Свет резанул по глазам и острой болью стрельнул в голове. Неприятные ощущения скажу я вам. Проморгавшись, я заметила, что нахожусь в подземелье. Рядом стоял стражник, он, гадко ухмыльнувшись, смерил меня заинтересованным взглядом. От одного вида этого человечешки мне захотелось брезгливо поджать губы и принять ванну. Равного со мной роста, явно страдающий лишним весом, сальные грязные волосы неопределённого цвета, а уж запах... На лицо даже смотреть не хочу. Даже самый страшный упырь показался бы мне сейчас красавцем писаным. Одни маленькие глазки неопредёлённого цвета чего стоят. Казалось, он буквально раздевал меня глазами, из-за чего меня прямо передёрнуло.
   -Господин, приказал, что пока он беседует с другим эльфом, ты крошка погостила здесь. Надеюсь, тебе понравится компания. Или...если хочешь, я могу скрасить твоё одиночество...
   С этими словами человек своей грязной...рукой прошёлся по шнуровке моей туники. Я зарычала и ударила его ногой в живот. Тот согнулся. Второй стражник отвесил мне звучную пощёчину, от которой помутнело в голове. Я разозлилась.
   -Ты ещё пожалеешь об этом сссмертный...- прошипела я, и в глазах зажглась чернота.
   Стражник ругнулся.
   -Брось её в темницу к светленьким...пусть научат эту стерву хорошим манерам.
   Меня куда-то поволокли, потом бросили в сырую и тёмную камеру. Я встала, отплёвываясь от крови. Этот человечишка крепко меня приложил... О Боги! Без магии я чувствовала себя разбитой, а без своих любимых клинков одинокой. В душе скреблась тоска и отчаяние от сложившейся явно не в мою пользу ситуации. Повернув голову, я встретилась со светло-голубыми глазами эльфа, а потом заметила, что их в камере трое. Да уж...повезло.
   -Эй! Ребята, смотрите, какой подарочек преподнесла нам судьба...Тёмная эльфийка собственной персоной.
   Остальные засмеялись. Я заметила недружелюбные взгляды и надвигающихся эльфов. Похоже, за своё поражение и плен, они захотели выместить свою злость на мне. Ну что ж...Я размяла ноющие руки (слава Тьме, что мне их развязали) и усмехнулась. Мы ещё посмотрим мальчики кто кого. В руке появились метательные звёзды, припрятанные за голенищем. Я же не сумашедшая, чтобы отдавать всё оружие... Убивать конечно этих эльфов нежелательно, но вот покалечить мне их никто не запрещал. А уж с Алексом я потом очень серьёзно "поговорю", и он получит у меня за всё хорошее, что он мне сделал. Хотя, нет...сначала, я разберусь с наместником...
   * * *
   Алексион тор Ордвист
  
   Напряжение было просто невыносимо. Повязка на глазах, антимагические браслеты на руках, всё складывалось не в нашу сторону. Я искренне надеялся, что мой план удастся, хотя, по мнению Таши это было глупо и опасно. При мысли о наёмнице я раздражённо дёрнул плечом. Я был зол так, как никогда ещё в жизни, и лишь долгая выдержка позволяла мне сдержаться. Как она могла умолчать? Почему? Я ведь думал, что она мне начала доверять. Сложнее было свыкнуться, что принцесса жива, и мне скоро предстоит её увидеть. Не было ни желания, ни сил видеть ту, с которой так крепко связала меня судьба.
   Долгое время я слышал тихие шаги дроу рядом, которые успокаивали меня. Я задумался и не сразу заметил, что повязку сняли. Я оглянулся. Типичный замковый коридор. Рядом наместник, стражники...но где же... дроу? Эльфийки не было рядом, и мне оставалось только гадать, куда занесла её судьба. В душе нарастало беспокойство, которое всё никак не проходило.
   -Мы поговорим с вами в кабинете, - сказал наместник, отворяя ближайшую дверь.
   Стражники сопроводили меня в помещение, встав по бокам. Наместник только поморщился и проговорил.
   -Оставьте нас одних.
   Он был так уверен в себе. Ведь мне ничего не мешало просто свернуть ему шею, простой человек вряд ли выживет в поединке с полностью обученным первородным. Пользуясь своим превосходством в силе, скорости, выносливости, мне бы не составило это никакого труда. Но я понимал, из-за чего этот человек был так спокоен за свою жизнь. На его плече красовался тонкий браслет Зир'шэран. Древняя вещичка. Если бы кто-то убил этого человека, то на него сразу же наложилось бы проклятие, после которого выжить просто нельзя. А какой убийца захочет жертвовать своей жизнью за огромные деньги, чтобы в итоге погибнуть медленной мучительной жутко болезненной смертью? Лишь только сумашедший. Да и если бы я его убил? Сейчас я нахожусь в самом центре человеческого города, кишащего наёмниками и стражей. Боюсь, чтобы пробить дорогу на свободу пришлось бы вырезать полгорода, а на такое я ещё не способен. Когда стражники вышли, мужчина сел в глубокое кресло за столом и жестом пригласил меня в соседнее. Я не стал отказываться.
   -Теперь мы можем поговорить без свидетелей. Так что вы хотели сообщить мне господин дроу?
   Я недовольно нахмурился. Всё-таки иллюзия эльфийки хоть и была сделана на совесть, но по-моему приносила лично мне больше неприятностей, чем пользы. Это всё равно, что огородиться от всего мира за пологом. Иллюзия сковывала меня, ограничивала в какой-то степени мои способности. Ведь где это видано, чтобы дроу пользовал чистейшую светлую энергию? Мне казалось, что этим заклинанием девчонка как будто посмеялась надо мной. Надеюсь, Таша не огорчится, если я на часик сниму иллюзию...
   -Ну, во-первых, я хотел бы узнать, где моя спутница. Во-вторых, господин наместник, я не дроу. Всё что вы сейчас видите лишь доброкачественная иллюзия.
   Он внимательно посмотрел на меня.
   -На счёт девушки не беспокойтесь, посидит часок в камере. А на счёт иллюзии, чем докажите?
   Ну...по крайней мере она жива. Я поднял руки.
   -Снимите с меня эти браслетики, и я сниму иллюзию. Я клянусь не причинять вам и вашим людям никакого вреда.
   -Вы даёте клятвы, но чего они стоят? Столько людей и ваших соотечественников погибло. И из-за чего? Власть...
   -И власть, но я не стремлюсь к войне и пытаюсь остановить это безумие.
   -Как будто к вам будет кто-то прислушиваться...вы всего лишь обычный дроу.
   -Вы так уверены в своих словах. Снимите с меня браслеты и я докажу вам свои слова. Ведь я всё ещё не убил вас даже, несмотря на ту милую вещичку на вашем плече. А ведь вполне мог...
   Было что-то в моём голосе, что заставило его пусть не поверить, но проверить мои слова. Наместник что-то тихо проговорил. Маг. И как я раньше не догадался? Ведь у него же аура так и пытает силой. В меру своей задумчивости я так и не присмотрелся внимательней к человеку, с которым свела меня судьба. Антимагические оковы упали на пол. Я с удовольствием помассировал руки. Конечно, далее и предстояло самое сложное. Снять окончательно иллюзию я не мог, так как не был её создателем. Да и вряд ли у меня бы получилось развеять столько нитей неизвестного плетения, которое плотным коконом обхватывало меня. Единственным что мне оставалось, это только переложить иллюзию на какой-нибудь предмет. Где-то в дальнем кармане у меня лежал забытый камешек на шнурке, сущая безделушка. Откуда она у меня? Не имею понятия. Именно этот камешек я и достал. Прошло минут пятнадцать, прежде чем я медленно частично перекладывал иллюзию на безделушку. После последнего так сказать штриха теперь уже амулет засветился призрачным светом, и я в том числе. Когда свечение погасло, напротив наместника сидел светлый эльф с тёмно-золотыми длинными волосами и синими как ночное небо глазами.
   Наместник подскочил на месте. Узнал. Я ведь уже был здесь несколько лет назад, так что наследник Серебряного леса был представлен ему. В его глазах явно читался страх и недоверие. Хотя последнего явно было больше...
   -Ваше высочество...
   Я лишь махнул рукой.
   -Сядьте господин наместник. Я не вправе обвинять вас в чём-либо...у нас со спутницей не было иного выхода. Вы защищали свои земли и поступали правильно.
   Он сел, задумчиво смотря перед собой.
   -А ваша спутница она тоже...
   -Нет, - перебил я его, опять начиная беспокоиться о наёмнице. - Она чистокровная дроу.
   По крайней мере, я думаю, что это так.
   Тот усмехнулся и как-то иначе посмотрел на меня.
   -Странная компания для недавних событий.
   -Она из братства, которое я нанял. Были некоторые проблемы по пути, и в итоге она осталась одна.
   Я раздражённо повёл плечами. Что?! Я оправдываюсь??? Так и есть, все мои слова были лишь оправданием. Похоже, наёмница действительно меня, если я веду себя так, как раньше бы никогда не стал. Но обо всех своих чувствах и недавних событиях у меня ещё будет время подумать наедине...
   Похоже, человек всё же что-то понял, но ему хватило благоразумия промолчать.
   -Вы говорили о некой информации...- напомнил наместник, устраиваясь поудобнее в кресле.
   Я, наконец, вспомнил, что тут не в гостях. Да уж теряю хватку...
   -Я могу прекратить битву за стенами вашего города, вы больше не будете осаждаться как дроу, так и эльфами. Поверьте это в моих силах. В обмен я прошу вас отпустить меня с дроу. У нас не так много времени, чтобы задерживаться...
   Дреф де Есиль, наместник города, внимательно посмотрел в окно. Меня лично уже стало раздражать такое отношение. Тьма! Человек смотри на меня, когда я с тобой разговариваю! Злость отступила, и я с удивлением понял, что это были не мои чувства. Похоже Таша ОЧЕНЬ недовольна...
   -Каковы гарантии?
   -Девяносто пять процентов в мою пользу.
   Тот усмехнулся.
   -Что ж...я согласен. Иного выхода как вижу, не предвидится. Поймите... я всего лишь хочу обезопасить свой город. Когда вы собираетесь осуществить ваш план?
   -Завтра утром. А пока я хочу увидеть свою спутницу.
   -Конечно...Надеюсь, вы примете моё гостеприимство, господин наследник?
   -Это честь для меня.
   Конечно, ещё если, учитывая обстоятельства, при которых я попал сюда.... Узнают при дворе, засмеют. Да ещё и в личине дроу! Я мысленно засмеялся. Ещё несколько часов мы просидели с человеком в кабинете, оговаривая некоторые вопросы и условия. Всё-таки этот человек был очень убедителен в некоторых вопросах. Хоть сейчас я был здесь, часть моей души летала где-то там за каменными стенками. Я и так задержался...
   Я жестом остановил наместника.
   -Простите, я устал. Вы не могли бы проводить меня к моей спутнице?
   -Да...да, пойдёмте..
   Мы вышли из кабинета. По-моему стражники очень удивились, увидев вместо дроу, золотоволосого светлого эльфа. Наместник лишь махнул и отдал какие-то распоряжения на счёт меня. Что-то вроде, что я тут почётный гость, везде мне вход разрешён и т.д. Я особо не вслушивался, полностью погружённый в свои невесёлые думы.
   Мы шли по пустым коридорам. Везде камень, лишь холодный камень...мёртвый. Как же я не люблю человеческие города, здесь везде пахнет смертью и...холодом. Я уже давно запутался в этих каменных переходах. Усталость навалилась внезапно, сваливая с ног. Только сейчас я понял, как же я устал от этого затянувшегося путешествия.
   Мы спустились в темницу. Стражники при виде меня и наместника вскочили и испуганными глазами смотрели на нас. На вопрос, где дроу, они лишь невнятно что-то промямлили и всячески отнекивались, что вроде это и не они сажали её в темницу. Мне это не понравилось...очень. В душе появлялось неуправляемое бешенство, смешанное с толикой беспокойства. Жуткий коктейль, скажу я вам...
   Когда меня подвели к тёмной решётке, и я, наконец, всё увидел, из моей груди вырвался глухой рык. Присутствующие подпрыгнули и испуганно посмотрели на меня. Убью....
   -Кто?!! Убью...- прорычал я.
   Наместник с хмурым взглядом ответил.
   -Виновные понесут наказание ваше сиятельство...
   -Открыть дверь!
   Стражники подчинились. В камере возле стены сидела эльфийка...грязная, с порезами, в крови, на виске запёкшаяся кровь и...взгляд... она с какой-то обречённостью и усталостью посмотрела на меня.
   -А я думала, ты уже не вернёшься...
   Трое светлых эльфов, сидевших напротив неё с различными травмами, испуганно вскочили, с ужасом глядя на меня. Так это они... я с презрением посмотрел на представителей своего народа. Подло...
   Таша встала. Сейчас, когда мои эмпатические способности не были заблокированы, я чувствовал, как устала эльфийка и как ей больно.
   -Не беспокойся...я в порядке...
   Я еле успел подставить руки, ловя потерявшую сознание эльфийку. Сейчас на руках, почти невесомая, она казалась такой хрупкой и беззащитной. Не смотря больше на эльфов, я вышел из камеры, неся такую дорогую ношу. Мне показывали путь. Не знаю, что случилось со стражниками и эльфами, но думаю, они получат своё наказание.
   Я положил девушку на кровать, нежно проведя по чёрным с проседью волосам, и вышел. Нужно было ещё кое-что обсудить с наместником.
   * * *
   Таша из клана убийц
  
   Я устало привалилась к стене и опустилась на пол. Болело даже то, что в принципе не должно было болеть. Эльфы сидели напротив, перевязывая полученные ранения. Никто из них больше не подходил ко мне...боялись и ненавидели одновременно. Не знаю, что было бы, если наша схватка продолжилась немного дольше. Может меня убили бы, но звание лучшего клинка братства не даётся просто так. Если бы не битва в лесу друидов, маскировка эльфа, я бы была намного сильнее. Я отстояла своё право на жизнь, но чувствовала, что это далось мне нелегко. Всё тело покрывали ссадины и порезы, там, где было покрывало ночи, наверняка остались синяки, на голове кровоточащая рана. Мне нужен был отдых, хороший отдых и лечение. Ведь как оказалось я не так хорошо подготовлена для длительных путешествий и боёв. Минус мне и моему учителю. Вампир меня прибьёт...если выживу, конечно. Эх, наставник, плохо вы гоняли свою единственную ученицу!
   Похоже я теряю хватку...Или просто очень устала от схваток? Я знала, что могла убить их всех, призвав тьму, но зачем? Зачем лишать жизни глупых светлых эльфиков? Я нервно хихикнула. Похоже, я действительно теряю хватку, да и с этими антимагическими браслетами очень сложно даже общаться с тьмой. Кроме как снести все ограничения, только вот вопрос, чем это может обернуться? Минимум исчезновением этого города, ведь неконтролируемая сила...это страшно. Эльфы и дрались то не очень...вот наследник. Я мечтательно закатила глаза. Да...с Алексом просто не поиграешь в кошки мышки, битва с ним похожа на странный танец пламени и льда, объятые запахом смерти. Игра по краю лезвия, где каждый шаг может быть последним. Ты чувствуешь, как бьётся его сердце и трепещет душа в ожидании...чего? Смерти? Боли? Или может быть чего-то другого? Не знаю... я уже совершенно ничего не знаю.
   -Вы дрались как обыкновенные мальчишки, ваш собрат и то лучше дерётся...- прошипела я, ничего не чувствуя кроме презрения к этим эльфам. Напасть на безоружную девушку, чтобы вынести на неё всю свою злобу и ненависть. Такие существа заслуживают только презрения.
   -Замолчи, тварь...каждый уважающий светлый почтёт своим долгом убить тебя, - прошипел один из них, тот, кто первым напал на меня.
   Я усмехнулась. Да уж...
   -Неужели? Мой лучший друг светлый эльф, он что-то не горит желанием меня пристукнуть...
   Иногда...
   -Да и мой напарник тоже. Вы помешаны на своей ненависти. Это место, пожалуй, единственное, где всё ещё ведутся бои. Мирный договор не за горами.
   Тот сверкнул на меня своими злыми глазами. Ооооо....сколько эмоций и все мне.
   -По мне надо уничтожить ваш народ полностью! Я бы пожал руку тому, кто убил вашу королевскую семью!
   А вот это ты зря мальчик... Я резко подалась вперёд и схватила его за горло. Одно движение, и хрупкая жизнь оборвётся. Лишь одно движение. Я хотела его убить, разорвать незащищённое горло. Зверь внутри меня рвался наружу, но что-то меня останавливало...
   -Слышишь ты...мелкий ничтожный эльфик. Ты не должен жить, потому что ты ничтожество, которое следует стереть с лица земли. Ты и капли не стоил тех жизней, которые ушли. Я знаю, что ты ненавидишь нас, но погибшие заслуживают уважения. И если я хоть одно слово услышу в их адрес, то тебя по кусочкам будут собирать по этой грязной вонючей камере! - прошипела с яростью я ему прямо в лицо и отбросила от себя.
   Эльф стукнулся головой и затих на время. Даже, когда он очнулся, я больше не услышала ни от кого даже слова. Привалившись опять к стене, я стала ждать. Время текло ужасно медленно. Я уже устала отсчитывать часы, когда же Алекс придет...или не придёт? Сколько уже прошло? День? Может больше? Я потеряла грань с реальностью, в глазах всё плыло, и я чувствовала, что у меня осталось мало сил. Сомнения как червяк съедали изнутри. Было ужасно неприятно, гадать, не зная ответ на свой вопрос.
   Я сомневалась в нём.
   Нет. Я же должна верить. Верить...и с каких же пор этот светлый эльф успел получить моё доверие? А ведь я ненавидела его как самого злейшего врага...
   Вдалеке послышались шаги, невнятное бормотание стражи и звук отпирающейся двери. Алекс... горячая волна прошлась по телу, дрожью задержавшись в коленках. Я почувствовала его приближение так ясно, как будто он был частью меня.
   Я думала, ты уже не вернёшься...
   Похоже, последнюю фразу я произнесла вслух. Теперь только я рассмотрела его лицо... Бледное, с горящими синими глазами и тонкой линией губ, волосы тёмным золотом обрамляли его красивое лицо, тело напряжено. Интересно, а когда это он успел снять мою иллюзию? И главное, КАК??? Но не это было важно, а, то, каким взглядом он смотрел на меня и эльфов. Не завидую я ребяткам, ведь, когда он ещё не зашёл, я слышала приглушённый рык. Эльфы вскочили и с ужасом посмотрели на наследника. Узнали...
   Я с трудом встала. Всё тело болело как после нескольких дней битвы. Чувствую после всего, я просплю минимум день.
   - Не беспокойся...я в порядке...
   Казалось, эти последние слова отняли у меня оставшиеся силы, и я рухнула в объятия ласковой тьмы, успев почувствовать, руки наследника на своей талии.
   Что-то слишком часто я в последнее время теряю сознание и оказываюсь в его объятиях...
   * * *
   Я очнулась резко, как будто меня бросили в холодную воду, пытаясь понять, где я. Это явно была больше не темница, так как обстановка комнаты так и пестрела роскошью. Я лежала на огромной кровати, заботливо укрытая одеялом. Помещение было в мягких голубых тонах, с тёмно-синими оттенками. Это слегка нервировало. Я осторожно встала, испытывая слабость. Костюм был испорчен, и на починку ушло бы несколько дней, везде синяки и ссадины, кровь.
   Нет. Так я не могу продолжать путь. Я выглянула из комнаты и столкнулась со служанкой. Молоденькая девушка как раз несла воду. Отдав приказ подготовить мне ванную, я вновь зашла в комнату. Меня заметно шатало, так что передвигалась большей частью по стеночке. Хм...всё моё состояние сильно мне напоминало период учёбы в школе Теней Смерти, когда я еле живая приползала в комнату после тренировок.
   Слуги принесли воду и полотенца и удалились. Зачаровав дверь, я скинула с себя одежду и залезла в бадью. Зашипела от боли во всём теле и резко нырнула с головой. Звуки как отрезало, на мгновенье как будто и не было ничего, что произошло в эти дни. Лёгкие свело судорогой от катастрофической нехватки кислорода, и я вынырнула, хватая ртом такой спасительный воздух. Намазала на волосы местный шампунь с клубничным запахом... Ой...не нужно было так много, вот всё в пене. Я расслаблено откинулась на край бадьи, отправляя свои мысли в свободное плавание, и как всегда не заметила, как открылась дверь. Тьма! Знала же, что с этим эльфом никакое охранное заклинание не справится. В который раз впрочем... Алекс окинул комнату обеспокоенным взглядом и увидел меня, почти полностью скрытую в пене. Не знаю, что точно промелькнуло в его глазах, но это заставило сердце взволновано подпрыгнуть. У меня не было сил даже улыбнуться, да и какое там...я тут видите ли без одежды лишь пеной скрытая.
   -Как ты? - спросил эльф, садясь на кровать. Его голос прозвучал немного резко.
   -Уже лучше...
   Мне было неприятно, ужасно сложно находиться с ним в одной комнате. Волна смущения затопила меня. Алекс что-то пробормотал, и нас разделила тёмная завеса магии, похожая скорее на тёмное непрозрачное стекло...
   Я с благодарностью посмотрела в сторону эльфа. Спасибо Алекс...
   * * *
   Алексион тор Ордвист
  
   С виновниками наместник разбирался сам. Не слишком мне хотелось марать руки об такую мерзость. Оговорив дальнейшие планы с человеком, я отправился в комнату, подгоняемый горестными и невесёлыми мыслями. И кто был в главной роли? Думаю, даже не надо называть имени, все и так всё знают. Вот даже наместник снисходительно смотрит, усмехаясь. Куда же катится вся выдержка, полученная за долгие годы обучения??? Где холодный и надменный вид, пренебрежение ко всему живому, исключая только приближённых и очень дорогих светлых эльфов??? Где, я спрашиваю вас??!
   Так спокойнее, Алексион! Спокойнее! Стоит хотя бы сейчас признаться, что тебе не безразлична эта дроу! Хотя какое там не безразлична... В душе бушевала настоящая буря из эмоций и чувств. Для сначала, я её даже чуть-чуть ненавидел, в прочем чувства были взаимны. Да и драки у нас были, до первой крови слава богам... и это было, не скрою. Потом была лёгкая неприязнь и...любопытство, переросшее в откровенную симпатию. Не скрою, что вначале хотел просто завоевать её, как и других до неё. Ведь такое бывало и раньше. Я намечал себе цель и шёл напролом к ней, а когда добивался, резко утрачивал интерес. Но здесь всё произошло по-другому....дроу оказалось не так просто покорить, да и сейчас она как дикая кошка. Дело даже не в этом...обычное любопытство и привязанность переросли в нечто большее, и это чувство стало сводить с ума. Теперь я готов был порвать любого, кто причинит ей вред... Но с другой стороны что-то всё же отталкивало меня от неё, как будто ограждая.
   Но больше всего меня добивает её безразличие...
   Тьма! Ну, почему всё так складывается??!
   Спокойнее, Алекс! Ты ведёшь себя как влюблённый дурак!
   Резко затормозил...влюблённый дурак. Я с силой стукнул кулаком по каменной стене, разбивая руку в кровь. Горько усмехнулся. Да...и как же я раньше не догадался. До меня явно очень долго доходит.
   По дороге попытался успокоиться, но, когда залетел в комнату, был взвинчен до предела и поэтому не заметил ничего вокруг, а когда повернул голову.... Боги....лучше б я этого не делал, вот оно ещё одно испытание. Таша как раз купалась, мокрые волосы облепили лицо, пена скрывала её, но я прекрасно видел, как капля воды стекала по её шее, как разгорячено её тело и полу прикрыты глаза. По телу прокатилась волна жара, но я мысленно одёрнул себя. Дроу заметила меня, в её взгляде промелькнул короткий испуг, а потом узнавание и искренняя благодарность, но было ещё...смущение. Я вздохнул и отвернулся, сев на кровать.
   -Как ты?
   Вопрос прозвучал немного резко.
   -Уже лучше...
   Она хотела ещё что-то сказать, но промолчала. Только приглядевшись можно было заметить лёгкий румянец на тёмной загорелой коже, а её смущение я чувствовал столь явно, что сам покраснел. Пас рукой, и вот между нами непрозрачный магический полог, похожий на обычное тёмное стекло. Я смог вздохнуть спокойно. Ташу мне не было видно. Послышался плеск, и через пару минут из-за полога вышла эльфийка, завёрнутая в тёплый белый халат. Мокрые волосы спускались намного ниже поясницы. Она казалась такой хрупкой и беззащитной. Машинально провёл рукой по груди, где резко стрельнула болью старая рана. Таша испуганно подскочила ко мне, я увидел беспокойство в её глазах.
   -С тобой всё в порядке Алекс?
   Я посмотрел ей в глаза.
   -Сейчас надо вылечить тебя.... У меня всего лишь старая рана, которая изредка напоминает о себе.
   Она опустила голову и как-то виновато прошептала.
   -Смертельные раны от нежити так быстро не проходят...
   Мне потребовалось огромное усилие, чтобы разобрать то, что она сказала. А потом...я понял, она считает себя виноватой. Я со злостью посмотрел на стену позади неё.
   -Ты ни в чём не виновата. Это была моя, и только моя ошибка! И не нужно постоянно брать всю вину на себя Таша!
   В её глазах промелькнула злость. Похоже, девочке не нравится, когда на неё кричат. Я сам уже раскаялся в сказанном, хотя считал, что это правда. Но как же неосторожно бывает обычное слово, сказанное в пылу ссоры или драки.
   -Прости, я не хотел повышать на тебя голос.
   Она закусила губу, но промолчала.
   -Сейчас я проведу диагностику и примусь за твоё лечение...
   С моих рук сорвалось диагностическое заклинание. Дроу, сидевшая у моих ног, чуть поморщилась. Нити заклинания оплели её фигурку и через пару минут вернулись ко мне. Мне захотелось мысленно присвистнуть, но первой поднялась злость. Не считая множества порезов, у Таши была сломана левая кисть, перелом пары рёбер, глубокий разрез на бедре, рана на голове. Так же диагностическому заклинанию удалось уловить, что девушка не так давно получила шрам на плече и ещё одно ранение...хотя нет...это было как следствие раны, нанесённой очень давно. Прерывистый след ауры и магического плетения в области сердца. Об этом ранении я получил только слабый отголосок. Но ещё было кое-что... Это было связано с магией Разума...что-то с сознанием...
   Пресветлые боги! Что же ты пережила девочка...
   -Таша...- мой голос прозвучал глухо. - Почему на тебе следы магии Разума?
   Она вздрогнула и отскочила от меня. В глазах появилось что-то тёмное, дроу со злостью посмотрела на меня.
   -Это не твоё дело, наследник. Не лезь в мою душу, и без тебя разберусь со своими проблемами!
   -Я хочу помочь тебе.
   Таша усмехнулась, тут я заметил, что её глаза вновь стали чёрными, а сила так и бурлила. Неужели я смог вывести её из равновесия этим маленьким вопросом?
   -Да что же ты всё лезешь не в своё дело, эльф?
   Я внимательно посмотрел на эльфийку. Что-то совершенно чужое было в её движениях, голосе... очень медленно я стал приближаться к ней.
   -Успокойся, Таша. Ты сейчас не в себе...
   Она рассмеялась.
   -Не в себе? Да я успокоюсь только когда окажусь как можно дальше от тебя!
   Мне пришлось очень быстро действовать. Я резко прижал её к себе, блокируя руки и чувствуя, как её сотрясают рыдания. Убью. Я убью тех, кто это сделал.
   -Отпусти... - прошипела дроу, пытаясь вырваться.
   Заклинание лечения сорвалось с моих губ и окутало эльфийку белым коконом. Оно дало побочный эффект и Таша стала засыпать. Девушка обмякла в моих руках, её сердцебиение нормализовалось и дыхание успокоилось. Уже почти погружаясь в сон, она пробормотала.
   -Не оставляй меня, Алекс...я не хочу быть вновь одна.
   -Я не оставлю тебя...
   * * *
   Дворец Ринделейна
  
   Взошло солнце, его ласковые лучи казалось, проникали в самую душу. Дворец сиял каким-то необыкновенным светом, заставляя невольно смотреть на него и любоваться необычайной красотой. Это был один из тех дней, когда на столицу дроу опускалось тихое спокойствие. В последнее время всё реже удавалось увидеть мирную жизнь города.
   Город окутало ожиданием перемен в этой нелёгкой жизни. Что-то должно было произойти, и это что-то заставляло невольно вздрагивать от неконтролируемого страха. Во дворце стояла необычайная тишина, как будто он вымер. Но нет, вот, громко хлопнула дверь, послышались шаги, громкие голоса. В тронном зале был явный переполох. Молодой повелитель был явно не в духе. Мужчина нервно ходил по залу, его глаза метали молнии, а из уст вырывалось еле сдерживаемое шипение. Беловолосый дроу с красными глазами, лучший друг повелительно, лишь усмехался, видя неуравновешенное состояние своего друга. Многих бы за такое отношение к монаршей особе давно бы казнили, но Альхаазу ди Нореаль допускалось многое. Этот дроу не был силён в магии, но он был отменным воином, и мало кто мог победить его с мечом в руке. Личный телохранитель повелителя. Трифоринара связывало с ним столетия в братстве, победы и поражения. Наверное, это был один из немногих дроу, которым повелитель доверял.
   -Успокойся Триф! У меня от твоего мельтешения уже в глазах рябит... - недовольно сказал беловолосый дроу.
   Повелитель недовольно посмотрел на него и сел на трон. Его переполняли эмоции.
   -Если ты не понимаешь всю серьёзность положения, я тебя просвещу, - холодно произнёс он. - В моём народе происходит непонятно что, а ты так спокойно себя ведёшь!
   Альхааз как-то печально вздохнул и вновь уделил внимание ранее начатому делу, точнее вырезанию на подоконнике кинжалом своих инициалов. Он вольготно уселся рядом возле окна и всё тем же взглядом смотрел на повелителя. Что-то было в этом взгляде похожее на жалость, но обычно для этого дроу эмоции стояли на последнем месте. Не зря же его среди сородичей прозвали Ледяной. Лишь близким он открывал своё лицо.
   -Я веду себя, как должен, а вот ты скоро вообще потеряешь контроль над своими эмоциями. Хочешь, чтобы стихии опять разгромили дворец? Или ты забыл, что кроме хаоса ты повелеваешь ещё и этими силами, которые частично зависят от твоего самообладания? Успокойся и в спокойной обстановке подумай над своими проблемами.
   Повелитель коротко кивнул и задумался.
   -Что-то происходит, я чувствую надвигающуюся опасность. Ты не чувствуешь какой-то закономерности между прошедшими событиями? Они связаны, и я даже могу предположить, что из этого следует...
   -Что же ты имеешь в виду?
   Триф вскочил с трона и опять зашагал по залу, потом скрестив руки, накрыл весь зал прочнейшей защитой от прослушивания. Альхааз на этот раз посмотрел на него с одобрением. Повелитель так и не решался произнести вслух свои опасения, что его друг первым начал разговор.
   -Послушай Триф, даже я уже догадался, что стучится к нам в окно... - дроу усмехнулся. - Давай пойдём логическим путём. Ещё до смерти старого повелителя уже были волнения в стране, но вроде всё обошлось. Это не считая продолжавшейся войны со светлыми эльфами. Далее идёт мирный договор и убийство почти всей королевской семьи...и вся власть свалилась на старшего сына старого повелителя, то есть тебя. Конечно, после их смерти ты натворил много ошибок и так и не подписал договор. Многие не довольны твоим правлением, а уж советники... Не обижайся, это правда.
   На последних словах повелитель дрогнул.
   -Почти век я правил, и за это время произошли некоторые события... - проговорил юный повелитель. - Тебе не кажется странным смерть некоторых советников?
   Тот лишь усмехнулся и попробовал остроту клинка.
   -А последние события совершенно сбивают меня с толку... Смерть самого ближайшего соратника моего отца в человеческом государстве.
   -Братство доложило, что он встречался с наследником Серебряного леса, но его убил кто-то другой. Мы засвидетельствовали магию хаоса, значит, это были дроу.
   -Потом эти магические вспышки неизвестно откуда.
   Альхааз спрыгнул с подоконника.
   -Ты пропустил то, что после смерти главной жрицы нас оставила Ночь. Больше ни один дроу не получил её благословения, а магией хаоса стало намного труднее пользоваться.
   -Я об этом помню всегда. Меня беспокоит волнение в Братстве убийц. Они не слушают ничьих приказов и ведут себя крайне подозрительно.
   Друг как-то странно рассмеялся.
   -И охраняют тебя пуще прежнего...
   -Это я заметил. Надо бы переговорить с кем-нибудь из братства. Хотя результат уже ясен. Кто-то хочет сменить власть.
   -Похоже, эта операция началась давно... - проговорил Альхааз. - Ещё до смерти твоего отца. Кто-то медленно, но верно готовит переворот. Возможно, это продолжается уже тысячелетие или больше. Но вот кто...и когда.
   -Когда я могу предположить. День открытия врат, демоны...
   -Но на что они надеются? Это же демоны, которым непонятны законы и правила, они безжалостные убийцы.
   Повелитель как-то горько усмехнулся.
   -Вот именно демоны. Они могли обещать силу, власть, да что угодно. Вот поэтому убили мою сестру. Без одного стража, врата не закрыть.
   Беловолосый дроу подошёл к повелителю.
   -На счёт твоей сестры...она ведь была Стражем, ты не замечал ничего странного в последнее время в её поведении?
   -Тейранариэль всегда отличалась ото всех, Страж был у неё в крови всегда, эта сила была в ней с самого начала. Просто отцу было слишком сложно признать это, он всё надеялся, что Страж возродится в другой семье и не затронет его детей. Ведь ты знаешь, кто такие Стражи...они не признают никаких законов и запретов. Проклятые временем и богами, в наказание должны служить миру. В последние дни после посвящения сестра ходила как в бреду, постоянно что-то говорила о наступающей тьме. Я помню, она предупредила отца об опасности, а потом сказала мне, чтобы я не скучал без неё... А потом...это была уже не Тейранариэль. Это была стражница.
   -Я думаю, она знала, что произойдёт.
   Повелитель отошёл к окну. Некоторое время он молчал, задумчиво провёл рукой по рукоятке клинка, потом сказал.
   -Мне нужно переговорить с братством.
   Нужные указания были исполнены в точности и быстро. Через минуту в зале появился один из представителей братства. Он был высок, с чёрными короткими волосами и ореховыми глазами. Дроу склонился в низком поклоне.
   -Вы звали Повелитель? - его голос был звучен и приятен.
   Трифоринор внимательно осмотрел убийцу.
   -Я звал Клинка.
   Убийца поднял голову и ответил.
   -Предводителя сейчас нет в городе, он уехал в людские земли по важному делу, оставив меня за главного.
   -И какому же?
   -Этого я не могу ответить, мой Повелитель.
   Тот недовольно посмотрел на дроу и на своего друга, который ответил ему чуть ироничным взглядом.
   -Представьтесь.
   -Дрек по прозвищу Двурукий, из дома Альсар, мой Повелитель.
   -Что побудило Клинка уехать?
   Тот словно раздумывал, что можно рассказать своему повелителю, а что нельзя. Потом он ответил:
   -Клинок получил послание из людских земель.
   -Кто передавал сообщение, и кто был адресатом?
   -Я был на задании в землях людей, когда получил послание.
   Повелителю уже стала надоедать эта игра в вопрос и ответ.
   -А кто дал тебе его?
   -Сестра из нашего братства, но я раньше её не видел здесь. Она сказала, что на задании и давно не была на родине.
   На этих словах повелитель задумался. Как ему докладывал тогда Клинок, никаких сестёр там не должно было быть.
   -Как она выглядела?
   Тот на миг задумался.
   -Я не запомнил её лица и облика, она только была одета в платье из покрывала ночи. Красивая...
   Триф нервно закусил губу. Никакой зацепки.
   -Что она передала?
   -Я не могу вам рассказать.
   -Ты знаешь её имя?
   -Она назвалась мне вымышленным именем, и её настоящее имя неизвестно. Клинок знал кто она, но не сказал.
   -Всё. Можешь идти.
   Убийца тихо испарился в туманном облачке. Альхааз проводил его любопытным взглядом.
   -Ты знаешь, что он солгал тебе?
   -Да. Он знает кто это.
   -Такая тайна...странно. Никаких соображений нет на счёт этой неизвестной?
   -Ни одной. Мне интересно, что заставило Клинка, бросить все дела, отменить все заказы и отправиться в людские земли...
   -Что-то мне подсказывает, что эта женщина передала очень важную информацию для братства.
   -Я всё отчётливей понимаю, что здесь заговор. Утрой охрану Альхааз, и ещё мне нужна информация, только делай всё тихо.
   Повелитель уже хотел покинуть зал, когда туда забежала Милихен. Дроу была растрепана и взволнованно, глаза её как-то странно блестели.
   -Триф!
   Мужчина оглянулся и остановился. Альхааз, видя, что к его другу пожаловала дама, тихо выскользнул за дверь. Тем более все уже знали, какие отношения связывают повелителя и жрицу. Женщина кинулась к нему на шею и уткнулась носом в грудь. Триф нежно обнял её и поцеловал в висок.
   -Что случилось дорогая?
   Она посмотрела на него взглядом полным счастья и ещё чего-то.
   -Ночь заговорила, она вновь с нами!
   У повелителя перехватило дыхание, он ещё сильнее прижал жрицу к себе.
   -Это просто замечательно...
   -Теперь у нас есть надежда, мой повелитель.
   Жрица уткнулась лицом ему в грудь и улыбнулась. Да...теперь у дроу вновь появилась надежда.
   * * *
   Таша из клана убийц
  
   ...Это было нереально. Вокруг простиралась огромная равнина, покрытая цветами, и, казалось, ей нет конца. Этот волшебный запах, маленькие цветочки качает ветер, а потом свежим порывом обрушивается на меня, как будто желая подхватить и унести в неизвестные дали. Рядом стояло огромное раскидистое дерево и...качели. Я сидела на них, раскачиваясь как в детстве. Мысли плавно перетекали одна в одну, не задерживаясь не на чём. Было тихо, спокойно, но нереальность происходящего не позволяла расслабиться.
   Скрипнула ветка, и я взлетела чуть выше. Тёплый ветерок донёс до меня запах цветов, от которого закружилась голова. Я вздохнула и улыбнулась... Как же давно я не чувствовала себя свободной. Ведь именно это чувство я чувствовала сейчас... Свобода, но только здравый смысл подсказывал, что всё что меня окружает всего лишь мираж.
   -Правда, здесь прекрасно? - послышался чарующий мужской голос.
   Я резко обернулась и столкнулась с красивыми глазами, как чёрными звёзды. Его длинные серые волосы с чёрными концами трепетал ветер. Красивый как ангел, но ОН был демоном. У меня перехватило дыхание, но я всё же нашла в себе силы отвернуться. До каких пор ты будешь искушать меня, демон? Ты же знаешь, что я не согласна на то, что ты можешь предложить мне. Я не хочу потерять свою душу ещё один раз.
   -Да, здесь прекрасно. Когда-то так выглядел мой мир до полного разрушения. Эти иллюзии единственное, что мне осталось... Так странно и больно смотреть на мир, который остался лишь в воспоминаниях. Тебе ли не понять меня?
   Да демон ты прав, но тебе повезло в том, что у тебя есть что вспоминать. Зачем ты завёл этот разговор, демон? Как не странно это первая встреча, когда ты впервые со мной заговорил, а не пытался получить мою душу. Молчишь. Тебе не нужны слова, ты запросто читаешь мысли.
   -Почему ты молчишь, принцесса? Не бойся, я не собираюсь тебя искушать. Просто давай поговорим.
   Не выдержав, я обернулась и столкнулась с чёрными глазами, затягивающими как омут. Он был красив? Несомненно. Он притягивал взгляд? Ещё как.
   -Зачем? - голос прозвучал как-то безразлично. - Зачем разговаривать с убийцей?
   Тот усмехнулся.
   -Ты говоришь про меня или себя? Ты ведь тоже не чиста, эльфийка.
   Я отвернулась.
   -Ваш мир очень красив, он напоминает мне Шэнтар, мир моих предков, - продолжил, тем не менее, демон. - Знаешь, как мы попали в заточение?
   -Продали душу Дьяволу... - недовольно пробормотала я.
   Послышался смех.
   -Нет. Изначально мы даже не были демонами, светлые существа, но власть, деньги, пороки портят любых. И тебе ли этого не знать дроу? Сколько на своём веку ты видела таких? Скольких убила? Мы изменились, стали другими и в один момент на грани сумасшествия уничтожили свой мир. Боги покарали нас, дроу, сослав в безумную пустоту одного мира, без пищи, крова, силы. Тысячелетие за тысячелетием мы сходили сума, пожирая друг друга словно крысы.
   В его глазах зажёгся тёмный пугающий огонёк.
   -Так уж все сошли сума? Что-то не вижу я в тебе признаки буйнопомешанного... - эта фраза вылетела с явной иронией.
   -Я исключение, - он произнёс это таким тоном, что желание отвечать покинуло меня, казалось навсегда. - Может быть, я единственный понимаю, что мы наделали. Я выживал в том ужасном мире, поглощая энергию своих сородичей. Не смотри на меня так, дроу. Если ТЫ захочешь жить, то сделаешь не только это.... Моя сила возросла на столько, что будь я в своём мире, без труда бы свергнул самих богов. Именно эта сила помогает мне не сойти с ума и выжить...
   -Но вы ворвались в наш мир...сколько смертей на ваших руках.
   -Не иронизируй. Именно ты, как ни странно, открыла печать, сковывающую нас. И именно за это тебя Стражница и весь твой народ дроу прокляли, ведь именно вы несли большие потери от нас, именно ваши души мы забирали в наш милый сумашедший мирок, - его губы искривила злая улыбка.
   Я не верила, но где-то глубоко внутри Страж знал это, а я привыкла доверять ему. Но как больно было слышать эти слова, душа прямо разрывалась на куски. Виновна...но почему? Почему в своей прошлой жизни я поступила так? Почему? Моё прошлое скрыто, и я просто не знаю, где найти ответы на свои вопросы. Не хочу! Не хочу верить в то, что говоришь ты! Ты совершенно меня не знаешь!
   -Ты думаешь, я не помню тебя? Ошибаешься. Ты была такая милая и доверчивая, девушка с чёрными волосами отливающими синевой. Ты подарила нам надежду, открыв дверь. Жизнь этой маленькой девочки кончилась, так и не начавшись. Тэйранариэль или мне лучше звать тебя Ташьян? Помнится, я отпустил твою душу обратно в мир, пожалев, да и не стоит пропадать такой красоте в этом хаосе.
   Я вздрогнула. Моё имя. Нет. Моё истинное имя. Откуда ты его знаешь? Что ты плетёшь демон?
   -Не удивляйся. Всё-таки души это такие чистые и необычные сгустки энергии, а уж демону увидеть истинное имя и...некоторую память существа не стоит и стараться. Как же всё-таки жаль, что боги вас так невзлюбили... Отобрать память воплощений, связать такими узами, что страшно становится, а когда в стражах нет больше толку убить, и в нужный час опять воскресить. Неплохой сценарий, не правда ли? Ведь стражи-то в виду отсутствия памяти и мстить-то не будут. Когда ты попала в мою темницу...всё немного изменилось. Ты поймёшь это немного позже. Знаешь, за те несколько столетий в вечности ты неплохо скрасила моё одиночество, но всегда была холодна как лёд. Я даже немного рад, что ты смогла переродиться, и, какая ирония, получила истинное имя в братстве...
   Я вся сжалась. Больно, плохо, тихие капли воды по раскалённым нервам. Как плохо, душу как будто выжигают калёным железом. Неспроста ты затеял этот разговор, демон. У меня было много имён, много жизней, но не одну из них я не помню. Стражница внутри жалобно завыла, раздирая в клочья все чувства и мысли. Кто я? Что? Почему так происходит? Почему я не могу обрести себя? Лишь только жалкое подобие, жалкая копия былой сущности. И от осознания этого только противней на душе.
   -Что тебе нужно от меня, демон?! Зачем ты говоришь мне это?! Зачем рвёшь мою душу на куски?!
   -Вообще-то меня зовут, Деймер, Ташьян. Теперь на счёт разговора. Ты ведь вновь пойдёшь закрывать врата. У меня уверенность, что именно ты попадёшь в нашу темницу-мир и... погибнешь, на этот раз уже навсегда.
   -И с чего ты взял это?
   -Интуиция, девочка. Всё-таки я неплохо знаю правила игр богов. Мне кажется, что они постараются избавиться от вас всех, а врата это самый лёгкий путь. Просто если всё пойдёт как я говорю, послушай... Разве тебе так хочется умирать? Я прошу немного, лишь свободы, для меня. Ты поможешь мне, я вынесу, если что твоё тело и душу из мира-темницы.
   -Ты будешь убивать.
   -Для выживания не обязательно убивать, в твоём мире достаточно энергии, чтобы выжить. Я просто хочу жить, дроу. Просто жить... Так же как и ты. Я приду к тебе ещё раз, тогда ты мне скажешь свой ответ, а пока никто из моего народа и близко к тебе не приблизится. Подумай, ведь я могу ещё вернуть тебе память и воплощения.
   Я всё так же сидела, не смея пошевелиться. Жить...просто жить. Внезапно окружающий пейзаж подёрнулся дымкой, яркий свет струился ото всюду, развеивая иллюзию. Демон поморщился и как-то иронично проговорил.
   -Опять этот светленький эльф. Которую жизнь он проживает рядом с твоей. Я всё-таки не пойму, вы любите друг друга или ненавидите? Сколько жизней вы погибали от рук друг друга. И как вы ещё в этой жизни не поубивали-то себя? Странно... Боюсь у нас мало времени, дроу. Подумай над моими словами, девочка. Ведь ты же тоже хочешь жить...и помнить свою жизнь.
   Яркий свет разогнал красочный мираж, и я провалилась в водоворот нахлынувших внезапно воспоминаний...
  
   Я медленно выпутывалась из омута сна. Что-то непонятное маячило на краю сознания. Разговор с демоном. Смутное восприятие. Ну уж нет, я никогда больше не попаду на вашу удочку. Мы с тобой больше не свидимся демон. Подумать бы над этим...но как же хочется спать. Хотелось ещё сильнее закутаться в одеяло и спать, спать, спать. Всё равно в логове никто не посмеет потревожить меня, даже Ребер. Мысли плавно и лениво текли, а сонное состояние мешало сосредоточиться на чём-то очень важном, о том, что я забыла, опять. Я дёрнула одеяло и почувствовала, что не одна в кровати. И кто же это?
   Я вздрогнула, вспомнив, что всё же не в любимом братстве. Битвы, смерть врагов, храм ночи, разделение с основным отрядом, тюрьма, драка, руки Алекса. Потом какой-то провал в памяти, только чёрная пустота внутри. Последнее, что я увидела через окружающую меня тьму, как он лечил меня. В груди стало как-то тепло при одном только упоминании про одного несносного заносчивого эльфа, который чуть ли не на руках носит одну наёмницу. Даже если она принцесса в прошлом, убийца по профессии в настоящем... Я улыбнулась своим мыслям. Он был рядом, такой тёплый и родной, что больше ничего не надо было для счастья.
   Боги претемные, неужели это мои мысли?!!
   Стражница внутри недовольно зашипела, и я стиснула руками голову, пытаясь унять новую боль раскалёнными щипцами вторгшуюся в моё тело. А потом пришли воспоминания, не слишком красочные и приятные, а вместе с ними злость и боль. Она заставила вспомнить всё плохое, что я пережила в этой жизни по его вине. Ведь именно он заставил меня столько пережить! Заставил истекать кровью, вытаскивать с того света, вспоминать то, что я не хотела! Заставил лгать, убивать, сидеть в одной камере с сумасшедшими светлыми эльфами, заставил меня много раз испытывать боль.
   Я не знала, что на меня нашло, в меня как будто опять вселилось что-то. Стражница, именно её сущность перехватила контроль... Это уже давно перестало быть игрой. Она заставляла меня подчиняться, чувствовать то, что чувствовала она. Ненависть была настолько сильной, что я не смогла сдержаться. Эльф знал, что я уже проснулась. Алекс сел и посмотрел на меня. А я...сгорала от ненависти, которая как пожар вспыхнула в истерзанной израненной груди. Почему? Почему она так его ненавидит?! Почему часть меня так желает смерти этому эльфу, а другая не представляет жизни без него? Почему...
   Его тёмно-синие глаза смотрели так волнующе и удивлённо, что внутри что-то ёкнуло, и сердце забилось быстрее. Стражница подавила всякое сопротивление. Меня полностью затопили противоречивые эмоции.
   -Ты... - прошипела я, набрасываюсь на него. Даже голос поменял своё звучание, став более резким и...злым.
   Я повалила его на кровать, рука машинально вытащила спрятанный кинжал. Нить контракта запульсировала алым. Алекс пытался удержать мои руки, единственное чего он добился это кинжал, отлетевший на пол. Стражница недовольно зашипела, как ядовитая змея, готовившаяся к прыжку.
   -Ненавижу! Из-за тебя! Мерзкий, гадкий эльф! Из-за тебя я вновь испытываю боль!
   Он освободился от захвата, я же ударила его локтём под рёбра.
   Наша битва длилась всего лишь несколько минут, но он был сильнее, старше и опытней меня. В какой-то момент я, а точнее стражница, наверное, могла убить его в избытке чувств так сказать. Ему повезло, что у меня в руках больше не было оружия. Потом в один момент он просто скрутил меня, повалив спиной на кровать. Я извивалась, пыталась освободиться, но он крепко держал меня. Я была не в себе. Он тоже, судя по злым огонькам в глазах. Мы оба были злы, только вот он из-за чего?
   Отчаявшись вырваться, я затихла, упрямо глядя в эти магические завораживающие глаза. Моя сущность тихо скулила от боли, она опять проиграла. Он, похоже, успокоился. Только вот...
   Не знаю, что произошло потом. Удушающая волна жара прошлась по телам. Алекс наклонился, впиваясь в мои губы долгим голодным поцелуем, и я окончательно потеряла голову. Так хотелось быть с ним, с милым ласковым и....
   Его поцелуи были слаще всего на свете. Я растворялась в нём без остатка, отдаваясь этому томительному плену в его руках...
   А потом наследник оторвался от меня, тяжело дыша, отталкиваясь. Глаза были затуманены. Он вскочил с кровати и, бросив на меня какой-то странный взгляд, выскочил из комнаты. А я так и осталась лежать на кровати, всё ещё чувствую запах его тела и вкус губ. Сколько раз судьба сводит нас вместе, но мы слишком разные, чтобы понять все её замыслы и порывы. Мы ещё сами не готовы принять её подарки и проклятия...
   Я лежала на кровати, по щекам катились слёзы. Душа разрывалась на части. Я не понимала, что со мной. Мне нужна была помощь. Потому что каждый раз, когда она подчиняла моё тело себе, я, казалось, растворяясь в её сущности. И я ужасно боялась потерять себя и причинить вред кому-то из близких. Мне было больно. Сердце нервно вздрагивало, а в душе царила буря. Я никогда ещё не чувствовала себя такой беспомощной и ранимой...
  
   Потом в комнате стихло. Раскинувшись на кровати, лежала тёмная эльфийка, забывшись коротким тревожным сном. Нить контракта мягко пульсировала в её сознании, напоминая о незаконченном деле и о том, что кто-то немного нарушает правила. Но ей было позволительно их нарушать, лишь бы клиент не погиб. Теперь же появились новые факты и причины, по которым они оба должны были выжить. Ведь родной мир у нас только один...а боги давно всё распланировали в истории этого мира. Только вот возникшая проблема немного пугала. Нельзя было допустить, чтобы они вспомнили свои сущности...
   Так думала мягко святящаяся тёмная сущность, висящая в углу. У неё, а это была именно женщина, было много имён, но именно дроу звали эту женщину Царица Ночи, ведь она была их покровительницей. Женщина ещё немного понаблюдала за девушкой и растворилась в темноте...
   * * *
   Лек из клана Падающих листьев.
  
   Мы вывалились из телепорта высоко в небе. Пролетев несколько метров, я с головой ушёл под воду, больно ударившись и распоров спину о какую-то корягу. В ушах зашумело, а в рот хлынула мутная вода. Каким-то седьмым чувством я уловил, что рядом со мной барахтается Морган. Дроу, похоже, немного повезло с посадкой, и он не напоролся ни на что под водой. Он подхватил меня под руки, помогая выбраться из реки. То, что это именно река я понял, когда меня чуть не унесло быстрым течением. Спасительный воздух, как же мало нужно для счастья. Я даже не обратил внимания на то, что дроу чуть ли не силком закидывает меня на берег. Я чуть поморщился. Всё-таки я не слишком люблю тёмных эльфов, а уж особенно, когда ко мне прикасаются. Таша каким-то непостижимым образом сумела войти в моё доверии. За неё я готов порвать каждого будь то сам наследник. Хотя, что с нас взять мы оба были изгоями в каком-то смысле. Морган же ещё не стал настоящим другом.
   Я откинулся на мокрую сырую землю, сумка упала рядом. Всё же хорошо, что мы успели их прицепить. Рядом, тяжело дыша, рухнул дроу. Я кое-как разлепил глаза и осмотрелся. Кроме нас больше никого на берегу не было. Холодный ветер прошил насквозь мокрую одежду, стало очень холодно.
   Я встал и посмотрел на лес, находящийся рядом. Он шумел своими кронами, только вот заходить туда не очень хотелось. Как будто неведомая сила предостерегала нас от входа туда. На земле что-то шипел дроу, пытаясь встать. Я поморщился от боли в спине и забормотал исцеляющее заклинание. Лёгкое покалывание и всё прошло. Надо бы одежду высушить...
   -Ну и куда нас занесло? - спросил поднявшийся Морган.
   Я пожал плечами.
   Дроу был бледен, чёрные волосы свисали мокрыми сосульками, а доспех был пару раз порван в нескольких местах при стычке с наёмниками. Его глаза лихорадочно блестели.
   В прочем меня волновал совершенно другой вопрос. Где Таша и наследник? Именно это я и спросил у него. Дроу поморщился как от зубной боли.
   -Похоже, сбились векторы перемещения....и нас раскидало по разным местам. В прочем вблизи леса Друидов это было ожидаемо.
   -Меня волнует другое. Где нам теперь искать Ташу и Алекса? - проговорил я.
   -Принцессу Тейранариэль. - поправил меня дроу.
   -Для тебя принцессу, но для меня она всегда будет Ташей, самым лучшим другом в мире...
   Он промолчал. Видно не хотел портить и так еле сложившиеся дружеские отношения.
   -Перед отправкой я сумел мысленно передать ей и всем из команды, чтобы телепортировались сразу в Кортелию. Скорее всего, их телепорт тоже сбился. Я пробовал пускать поисковое заклинание, но на них обоих оно не действует. А Зареда выбросило ближе к самому городу. Другого выбора нет, как только идти в Кортелию, где мы встретим и охрану принца и самого принца с нашей напарницей.
   Я заволновался. Всё-таки Таша была мне как сестра.
   -Ты уверен, что они доберутся?
   -Они оба Стражи, Лек. Пусть даже один из них об этом и не подозревает.
   Я хмыкнул. Ну, да, конечно. Какой спектакль играет моя подруга перед принцем, просто не описать словами. Все эти её словечки, взгляды, истории. Кажется, если бы Таша захотела, то смогла бы с лёгкостью вить из наследника верёвки. Хотя, она почти и не играет, ведь память к Таше так и не вернулась. Вся сложившаяся ситуация очень волновала меня.
   -Тебе не кажется это странным? Сначала охрана, потом мы. Складывается ощущение, что какая-то сила как будто специально отдалила Стражей ото всех, предоставив им самим разбираться с появившимися проблемами.
   Дроу отряхнул куртку и высушил одежду.
   -Не нам с тобой судить, об планах высших сил. Судьбу нельзя изменить, а если уж было суждено оставить принцессу и наследника наедине, то значит это зачем-то нужно. Пойдём. Нам нужно как можно быстрее добраться до города.
   Я взял сумку и перекинул её через плечо. Мне больше не нравилось это задание, оно перестало забавлять как в самом начале. Слишком всё странно и необычно происходило. Да и щемящее чувство беспокойства не отпускало.
   -Я просто боюсь, как бы она не наделала глупостей...
   Дроу засмеялся и обернулся ко мне.
   -Лек, о КОМ ты говоришь? Это же Таша. Если мне не изменяет память, то по вашим заданиям в истории всегда влипал ты, а девчонка постоянно вытаскивала тебя из них. Ваше заключение в темнице Сахилы, когда вы выполняли заказ в пустыне Эйра, походит скорее на анекдот. Эту историю рассказывают на ночь перед сном. Уж как вы эффектно оттуда выбрались...
   Кажется, я даже покраснел. Ну, вот почему все сразу вспоминают этот эпизод моей работы??? Я сглупил тогда, не спорю. Подвергнул не только свою жизнь риску, но и жизнь Таши. За тот проступок я поплатился сполна.
   Морган продолжал шагать вперёд, не оглядываясь.
   -Кстати, это, правда, что обменялись кровью там перед казнью? - его голос был на удивление спокойным.
   Я невольно вздрогнул, вспоминая тот день, когда Таша, прижимая моё израненное тело к груди, плакала и пыталась влить хоть каплю силы в меня. Я тогда в первый раз видел, как она плачет. Я видел её разной, холодной, чуть эгоистичной, весёлой, грустной, но никогда...такой. Таша или её полное имя Ташьян всегда хотела казаться сильней, чем есть на самом деле. Никто почти не догадывался, что скрывалось у неё внутри. Дроу провела ритуал, смешав нашу кровь. Тогда мы стали кровниками, я не зря считаю её своей названной сестрой, она была ближе, чем это предполагало. Она стала мне сестрой по крови. Об этом никто не знал, кроме Ребера, но тот не распространялся. Если бы она не смешала нашу кровь, то я бы погиб. Мы редко с Ташей разговаривали об этом, но друг за друга готовы порвать любого, хоть, и не показываем этого. Морган сейчас спрашивал о таких личных вещах, что захотелось просто не отвечать. Кстати я ведь действительно догадывался кто такая Таша, ведь у обычных дроу кровь не такая как у неё. Что-то было внутри неё, что-то необычное.
   Но скрывать что-либо было просто глупо, поэтому я просто ответил.
   -Да.
   Дроу кивнул каким-то своим мыслям и сказал.
   -Теперь ты имеешь некий статус в стране дроу, как названный брат принцессы. Неофициально тебя приняли в семью так сказать.
   Я фыркнул. Мне было абсолютно наплевать из какой семьи Таша, но вот в обиду я её никому не дам.
   Мне пришлось догнать дроу, так как он отошёл уже достаточно далеко. Сейчас бы на лошадках... ах мечты, мечты.
   -Как ты смотришь на то, чтобы вызвать демонов? - внезапно сказал Морган.
   Я споткнулся.
   -Ээээ...это не моя специализация.
   -Я вызову. Пешком мы будем брести очень долго, а время поджимает.
   -Ладно.
   Дроу читал какие-то заклинания, что-то бормотал, а потом впереди появились два вороных жеребца с кроваво-красными глазами и огненной гривой. Я вздрогнул. И на ЭТОМ мне придется ехать?!!! Да я боюсь этого чудища! Нет, это только дроу могут ездить на таких монстрах!
   Но отпереться от "лошадки" не удалось ни каким из предлогов, да и взгляд дроу, которым он меня наградил, говорил о многом.
   Я сел на этого монстра, и мы помчались к Кортелии. На пути стоял город Брас, кажется. Он был полностью окружён светлыми и тёмными войсками, битва вроде бы прекратилась, но вот эльфы не спешили расходиться...
   -Мы объедим этот город, не хватало ещё разбирательств с человеческим государством. Хотя, если война не прекратится в течение двух лет, то воевать уже будем с людьми, а они просто сметут нас числом, - сказал дроу.
   -Сколько лет мы уже воюем на человеческих территориях?
   -Война началась несколько сотен лет назад, а может и раньше. Точной причины никто не помнит. Многие столетия это было скорее враждебное противостояние, редкие битвы. Были мирные переговоры и договоры, но не слишком долгие, постоянно что-то мешало. Если бы мы постоянно вели такие битвы, нас бы давно уничтожили, мы бы поубивали друг друга, и эльфы бы исчезли с лица земли. Мы не любим друг друга, не заключаем союзы, мы медленно уничтожаем сами себя. Вот что это за война. А десять лет назад перенесли битвы на окраины земли людей. Человеческий король пока терпит всё это на дальних районах своих земель, но если он обратится за поддержкой к остальным расам, то нас просто уничтожат.
   -Значит, надо прекращать войну.
   -А что мы по твоему делаем, светлый? Грибы что ли собираем? Именно этим мы занимаемся сейчас...
  
   * * *
   Алексион тор Ордвист.
  
   Я лежал на кровати, пытаясь заснуть, но сон всё никак не шёл. Дроу как доверчивый котёнок прижалась ко мне. Сколько уже прошло времени? Час, два? Я всё не мог поймать ускользающие постоянно мысли, что-то важное я должен был понять, догадаться, вспомнить. Вся эта ситуация, эта девушка напоминала мне какое-то забытое воспоминание... Что-то очень важное скрывалось от моих глаз. Я был Стражем. Я знал, что уже не первую жизнь проживаю так, только вот воспоминания о прошлых воплощениях покрыты мраком. В древних свитках было написано, что нас стражей наказали за какую-то оплошность, забрав память о предыдущих жизнях. Почему боги так поступили? Увы, я не в силах ответить на этот вопрос. А пытаться вспомнить...зачем? Меня вполне устраивает моя нынешняя жизнь. Не всё ли равно, что происходило тысячелетие назад? Только возле второго Стража я вполне смог бы раскрыть свою истинную сущность. Только терять себя, своё я, окончательно становясь Стражем... Слишком большие жертвы, на которые я не готов.
   Кто мы Стражи мира? Я бы сам хотел знать ответ. В легендах рассказывалось о нашей бесчувственности, некоторой жестокости. Только вот правда ли это? Осознание того, кем я являюсь, пришло ко мне в совсем юном возрасте, мне ещё не было даже ста лет. Наличие знаний, силы ещё ничего не решает. Требовался опыт поколений и воспоминания, которых не было. Я перерыл всю отцовскую библиотеку, надеясь найти ответы на некоторые вопросы. Было нелегко читать в хрониках о Стражах до меня, понимать, что это был ты, что окружающий тебя мир всего лишь очередное перерождение. Только слишком мало хроник было про Стражей, даже не известно откуда мы появились вообще. Считалось, что тысячелетия назад равновесие держали драконы и эльфийские правители. Их ещё называли Хранителями равновесия. Драконы вскоре ушли из так называемого союза Дер'сар из-за войны и дрязг между кланами Северных гор. Тогда древние чуть сами не уничтожили себя, если бы не вмешались боги, установив запрет на войну между древними. Нарушившие запрет отправлялись в изгнание и рано или поздно погибали без себе подобных. Боги по-своему обезопасили свои любимые творения-игрушки. Конечно, были конфликты, но не столь серьёзные. Далее пришла очередь эльфов... Правители явно не справлялись со своими задачами. Потом во всех источниках было пропущено почти тысячелетие. Ничего, ни одного события или зацепки, как будто мир перестал существовать и двигаться вперёд в это время. Эта странность долго удивляла и волновала меня. А уже на следующих свитках уже присутствовали Стражи мира. Что же произошло в мире, что боги сотворили абсолютное оружие, наделённое неслыханной силой и знаниями, способное уничтожить мир, но наделённое только одной целью: защитить его. Стражей всегда было два, это были два эльфа перерождавшиеся из тысячелетие в тысячелетие и выполняющие своё предназначение. Связующим звеном между Стражами, которые и не очень-то и любили друг друга, была единая душа. Проклятие или дар богов? Но в одном можно было быть уверенным, когда-то их действительно прокляли... Цепочка из Стражей прервалась лишь однажды, когда Стражница погибла и её душа попала в ловушку демонов. Я не помню ничего... Но потом родились уже другие Стражи. Сейчас же вновь за столь долгое время мы родились вместе. Опять... Не знаю...как она смогла сбежать из плена, но мы были вновь рядом в каком-то роде. Я чувствовал какую-то связующую нить со Стражницей, с той, чьё имя в этом воплощении было Тейранариэль. Только вот не хотел я быть связанным такими узами с той, которая никогда не станет для меня больше чем... Я сам не знаю. Почему после упоминания Стражницы в груди появляется тоскливое чувство, которое стало проходить лишь недавно, когда я встретил эту необычную наёмницу. Я запутался. Внезапно перед глазами замелькали забытые образы одной прошлой жизни... Этого не должно было быть.
  
   ...волосы обдувает тёплый ветерок, а её пальчики шаловливо пробегают по пуговицам рубашки. Я улыбнулся и поймал чёрную прядь моей ал'хаиль, выбившуюся из причёски. Послышался смех, и мягкие губки жарко поцеловали меня в шею, как вампир пробует на вкус новое, ещё не изведанное, блюдо. Всё это рождает некоторые мысли. А может ну его этот приём? Тем более я всего лишь советник Повелителя. Может в другой жизни я и стану кем-нибудь другим, а так... Зная о бесконечных перерождениях, нельзя было предположить, кем посчастливится мне родиться в следующей жизни. Всё-таки я Страж и занимаю в обществе довольно высокое место. Не думаю, что кто-то сильно расстроится, если Советник Повелителя и его невеста не явятся приём, учитывая, что они оба Стражи...
   Я нежно поцеловал её. В свете солнца блеснули золотые обручальные браслеты. А мы ведь скоро всегда будем вместе, осталось подождать совсем чуть-чуть...
   Она положила голову мне на грудь, нежно проводя рукой по недавним шрамам, прижалась ко мне как доверчивый котёнок. Такая хрупкая и тихая, только я видел её такой. Она всегда хотела казаться сильнее. Как же я люблю тебя! Я не представляю жизни без тебя дорогая, ведь у нас одна душа на двоих... Мы оба знали, что не во всех жизнях любили друг друга, не помнили ничего из прошлого, но всё равно знали.
   -Ксериандр...
   -Да, любимая?
   -Обещай, что мы всегда будем вместе, что ты не оставишь меня...
   -Риль... Я никогда не оставлю тебя, ты же знаешь, мы предназначены друг другу.
   -Я всегда это знала, даже не помня наши предыдущие жизни. Понимаешь...я боюсь, меня постоянно что-то преследует, как будто какие-то воспоминания. Я думаю, что смогла бы вспомнить что-то из нашего прошлого. Но меня терзают плохие предчувствия. Мне кажется, что если мы вспомним наши жизни, то случится что-то очень плохое.
   Она уткнулась лицом мне в грудь, я успокаивающее погладил её по голове.
   -Не бойся... я всегда с тобой. Не думаю, что в нашем прошлом есть что-то плохое. Успокойся. Чтобы не случилось, просто помни, что я люблю тебя.
   -Я знаю...
   -Ты не забыла у нас с тобой на этой неделе свадьба. Постарайся никуда не сбежать...опять.
   Она фыркнула.
   -Ты же знаешь, я не сбегу...
   ...Они забрали, забрали её! Ненавижу!!! Не оставили даже тела! Душа мечется и стонет, а внутри образовалась пустота там, где раньше была часть тебя... Зачем?! Зачем ОНА открыла эти врата?!! Неужели своё любопытство не смогла направить в другое русло?! Зачем ты нашла этот свиток, любимая?! Зачем лишила и себя и меня будущего?! Демоны забрали твоё тело и твою душу... Тебя прокляли за то, кого ты призвала в этот мир! И меня тоже... Я ненавижу себя за то, что не сумел остановить и защитить! Я проклинаю свою жизнь.... Вечность без тебя любимая будет мукой, но я буду жить и возрождаться вновь, надеясь, что однажды и ты вернёшься ко мне...
   ...Наверное, именно тогда проклятия богов дали трещину, позволив Стражам возможность в следующих жизнях...вспоминать.
  
   Я резко открыл глаза. Моё предыдущее воплощение было право. Эта смерть действительно позволила нам вспоминать. Эти редкие в большинстве своём ничего не значащие обрывки оставляли в душе какой-то осадок, тихую грусть. И вот опять далёкое прошлое...одновременно принадлежащее и не принадлежащее мне. Я не мог относиться к этим воспоминаниям именно как к своим. Это была другая жизнь с печальным концом. Сейчас моё имя Алексион и я наследник Серебряного леса. Как-то менять свою жизнь, сбиваясь с одной жизни на другую, я не собирался.
   Я откинулся на подушки, устало прикрыв глаза. Отец всегда слишком настороженно относился к этим воспоминаниям. Он понимал меня, знал, что я, прежде всего Страж, пусть даже воплотившийся в его собственном сыне. С самого рождения я не принадлежал себе, обречённый на уплату долгов и защиту. Но как не повернётся колесо судьбы дальше, я всё равно останусь сыном своего отца. В чем-то я даже рад, что в этой жизни у меня есть такой отец...
   И ещё я понимал, что не смогу сбежать от принцессы, к кому бы не чувствовал привязанности и любви. Ведь две половинки души всегда тянутся друг к другу.
   Рядом пошевелилась дроу. Я ясно почувствовал, что она проснулась и ещё...эти эмоции, тёплые, ласковые, от которых просто захватывает дух. Боги! Ну, почему вы дали мне именно этот дар чувствовать эмоции?
   Мгновенье, она поднялась и посмотрела на меня. Не было смысла претворяться спящим, Таша уже знала, что я проснулся. Не знаю, что произошло в следующий момент, но из милой и доброй девушки превратилась в дикую кошку, от которой за милю несло лютой ненавистью. Она набросилась на меня, пытаясь или прибить, или хорошенько поколотить. Речь превратилась в бессвязное шипение на языке дроу. В который раз мы сходимся с ней в драке, но что-то мне подсказывает, что однажды такая потасовка может быть последней. Она была зла, и эта злость передавалась и мне! Да кто она такая, чтобы так со мной обращаться?! Я ей принц или обычный мальчик на побегушках?!! Ты уже забываешь свои права наёмница!
   Как не странно злоба придала мне дополнительных сил, и я скрутил её. Она пыталась вырваться, с ненавистью глядя мне в глаза. Я отвечал ей таким же взглядом. Хотелось придушить эту противную дроу, которая всё ни как не успокоится. Я сам себя не понимаю в отношении её...
   Эти зелёные колдовские глаза с вертикальными зрачками в обрамлении густых чёрных ресниц. И взгляд... Как же я мечтал, чтобы ты посмотрела на меня как на мужчину! Но ты не замечаешь меня, заставляешь мучиться, сходить с ума от любви и ревности!
   Её тело дрогнуло, и я, не выдержав, впился в эти соблазнительные губы настойчивым поцелуем. Как долго я вспоминал их вкус, мечтая попробовать вновь! Её руки обвили шею, зарывшись в волосы.
   Я осознал, что ещё чуть-чуть и полностью потеряю голову.
   "Что же ты со мной делаешь, Таша?" - эта почти паническая мысль пролетела у меня в сознании, прежде чем я нашёл в себе силы оттолкнуться от неё.
   Нельзя, этого нельзя допустить...
   Я выскочил из комнаты, бросив на неё болезненный взгляд. Что она увидела в нём? Тоску, боль, желание, любовь?
   Я не разбирал дороги, когда бежал по коридорам, остановившись, только когда полностью успокоился. Как я мог потерять самообладание? Я, кого всегда учили контролировать свои эмоции!
   Она не заслуживает этого.... Не заслуживает того, чтобы я любил её. Это принесёт и ей и мне только страдания. Наследник Серебряного леса не имеет права на любовь к обычной наёмнице. Но почему именно она?! Сколько разных эльфиек готовы душу заложить, чтобы только провести ночь со мной, но не она. Я ей безразличен, и от этого добиться её хочется всё сильнее. Но что будет потом? Расставанье...которое тисками сжимает сердце ...
   Что же происходит в этом мире? Я не могу, не хочу понимать замыслы богов. Как же надоело чувствовать себя безмолвными пешками на шахматной доске!
   Я шёл по коридору обратно, думая обо всём. Нужно извиниться перед Ташей. Сколько ещё я ошибок сделаю, которые камнем лягут на моём сердце? Не скрою, мне было даже немного страшно перед встречей. Как она встретит меня? Кинется с кинжалом или сразу разнесёт комнату каким-нибудь заклинанием? Но то, что я увидел, не подходило под описания...
   На подоконнике сидела убийца. Именно убийца. Я понял это сразу по манере держаться, по холодному блеску в глазах, ледяному хладнокровию, с которым она могла запросто прирезать как поросенка невинного человека. Вот она, ещё одна маска этой женщины, такая же неизведанная и таинственная, как и остальные. На ней были обтягивающие чёрные брюки из какого-то неизвестного прочного материала, короткая чёрная безрукавка, снизу открывающая лишь кончик какой-то татуировки на спине, и высокие сапоги на каблуке. Волосы заплетены в характерную для клана убийц причёску, сотня мелких косичек, переплетённых стальной нитью, а на концах, скорее всего что-нибудь маленькое колеще-режущее.
   Но меня больше всего поражал её взгляд. Я, наверное, впервые понял, кем она является. Убийца. Та, что не остановится ни перед чем, чтобы выполнить задачу, для которой жизнь разменная монета, которую можно лишь продать подороже...
   Таша спрыгнула с подлокотника и поклонилась, заставив меня застыть в крайнем удивлении.
   -Я приношу искренние извинения за всё, Алексион тор Ордвист, наследник Серебряного леса. Моё братство будет вечно в долгу за неподобающее обращение и подвержение вашей жизни опасности.
   Я разозлился. Да что на неё нашло?
   -Прекрати, Таша! Мы с тобой не на приёме у императора! Хватит. Кажется, мы договаривались, что можем нормально общаться...
   -Я нарушила приказ, данный братством. Я просто хотела извиниться за все предоставленные неприятности, - сказала она сухим тоном, только взгляд остался тот же.
   Это окончательно вывело меня из себя.
   -Ты не виновата ни в чём! Неужели тебе так хочется каждый поворот судьбы воспринимать как свою ошибку? Да всё это было, но по счастливой воле богов, все мы остались живы. Я не хочу больше возвращаться к этой теме. И если уж тебе так хочется, это будет приказ твоего нанимателя.
   -Как прикажете.
   Я уже немного успокоился, чтобы продолжить разговор на не слишком приятную тему. Для меня, по крайней мере...
   -Это не ты должна просить у меня прощения, а я у тебя...
   Дроу удивленно посмотрела на меня. Это удивление лишь на миг проскользнуло в её глазах через маску холодности и отчуждения. Её зелёные глаза казалось, смотрели прямо в душу, что я, не выдержав, закрылся щитами. Что-то наподобие разочарования промелькнуло во взгляде и исчезло, оставив былое равнодушие. Но и я перестал чувствовать её эмоции. Мы оба решили скрыть что-то от друг друга, имея свои собственные причины, которые, увы, но всё же останутся тайной, даже для нас самих.
   -Таша, я приношу тебе свои искренние извинения за неподобающее наследника поведение.... Я знаю, что...поступал нечестно по отношению к тебе, я...привык, что всегда добиваюсь своего. Я прошу прощения за слишком навязчивые ухаживания к тебе, так как вижу, как я неприятен тебя.
   Таша слушала молча, прикрыв глаза, и скрестив на руки. Что творилось в её душе? Даже боги, наверное, не разобрались бы. А мне приходилось только гадать. Потом она подняла на меня свой усталый взгляд, полный какой-то необычайной тоски, и тихо, как будто ветер качнул ветки, сказала.
   -Зачем просить прощения за то, чего никогда не было и не будет?
   Я услышал и замер.
   -Почему ты так говоришь?
   -Потому, что тебя ждёт принцесса. Потому, что я не твоя дорога Алекс, что скоро я уйду, и ничто меня не остановит. Судьбу не обманешь, Алекс. Как бы нас не вели тропинки, это не то, что тебе нужно...
   Таша отвернулась. Я подскочил к ней, схватив за плечи, и развернул к себе.
   -Скажи зачем? Зачем? Зачем мне идти к какой-то принцессе, которую я в глаза не видел, которую я никогда не полюблю, не приму?! Которая скрывалась где-то сотню лет, забыв о своем народе и обязанностях! Если бы она появилась, война давно закончилась бы! Скольких смертей мы могли бы избежать! Где она была, когда я бился с наёмниками?! Где она была, когда я умирал? Когда именно ты вытащила меня с того света, заплатив цену, которую так и не назвала мне?! Где она была?!
   Дроу легко оттолкнула мои руки, отступая на несколько шагов назад.
   -Не тебе решать о её поступках, Алекс. Она уже сполна заплатила за всех. Ты же ничего не знаешь о её судьбе...принц. Ничего... Ты не знаешь, как она умирала, как пыталась выжить и научиться вновь дышать. Ты же совершенно не знаешь, что ждёт её в будущем, какое бремя она несёт. Мы не вправе судить об этом, потому, что вся дорога уже расписана в книге жизни. И мы...не должны пренебрегать долгом ради своих собственных желаний и чувств.
   Она смотрела мне в глаза, выворачивая душу наизнанку. Перебирала все струны, пробуя на прочность. Как будто неведомая сила ворвалась внутрь, сметая всё на своём пути, и пытаясь построить то, что изначально должно было быть. Какая-то неведомая грусть и тоска скреблась внутри, требуя выхода, а сердце бешено билось, что на один краткий миг я подумал, что... Нет, это была всего лишь иллюзия. Так хотелось, чтобы был выбор, ведь он есть всегда. Но как же мучительно было понимать, что его нет в этом мире для нас. Мы оба прекрасно понимали это, но ничто не заставит меня смириться...
   -Ты права, но я всё равно буду стоять на своём. Я хочу, чтобы ты устроила мне встречу с принцессой.
   Дроу вздрогнула, а в глазах её казалось, проскользнул страх. Именно он заставил меня впервые задуматься обо всём, что происходило. Ведь что-то было не так в её словах, жестах, поведении.
   -Это невозможно. Ты встретишь её в Метароне в день открытия врат. О другой встречи не может быть и речи.
   -Почему? - в моём голосе послышались шипящие нотки. - Неужели прекрасная, как говорят, принцесса боится встретиться со мной?
   Её глаза полыхнули ненавистью.
   -Она не может.
   -Но всё-таки? Или ты боишься? Ты обязана подчиниться мне по контракту, который заключила. Даже желание принцессы не спасёт тебя...- почти прошипел я.
   Она вздрогнула. Несколько минут Таша смотрела мне в глаза долгим испытывающим взглядом. Наёмница знала, что я прав, что ей действительно не удастся отвертеться от этой встречи.
   -Хорошо. Через несколько дней ты увидишь её.
   Я отступил от неё и улыбнулся.
   -Превосходно.
   Игра началась.
   Вежливо постучали в дверь, и слуга наместника сообщил о желании господина видеть сиятельного гостья и его спутницу. Пришло время разобрать с ещё одной проблемой. Всё уже было решено, но я всё же решил сделать одну большую глупость. Именно глупость, так как впоследствии это ей и окажется...
   -Не играй со мной, Алекс.... В этом ты делаешь огромную ошибку, - догнал меня на выходе холодный голос дроу...
   * * *
   Я шёл по длинным коридорам по направлению к кабинету наместника. Рядом с кошачьей грацией скользила Таша, и тихо шли стражники. Дроу цепким взглядом окидывала людей, её рука спокойно лежала на коротком кинжале на бедре. Я видел, как она каким-то жадным взором смотрела на мечи стражи. Наверное, в этот момент дроу вспоминала свои клинки.
   Мы прошли в знакомые апартаменты, которые ничуть не изменились за время моего последнего посещения. Дреф де Есиль, как и тогда, стоял у окна, но только вот теперь казалось, что седины в его волосах стало ещё больше. Мужчина повернулся и внимательным взглядом окинул дроу.
   -Я очень рад, что с вами всё в порядке. Надеюсь, вы простите меня за неподобающее поведение моей стражи.
   Таша холодно кивнула.
   -Прошу вассс...верните моё оружие. Мне сложно выполнять свои обязанности без него.
   -Сейчас вам его принесут.
   Человек что-то сказал стражнику, и через минуту принесли целый мешок, бряцавший железом. Дроу с удовлетворением достала свою зачарованную сумку, прицепила за спину клинки и остальные колюще - режущие предметы. Теперь связываться с ней стал бы только самоубийца, если только она сама не найдёт себе приключений.
   -Надеюсь, теперь всё в порядке. Ваше высочество, я хотел бы поговорить о нашем деле. Боевые действия здесь нужно прекратить как можно скорее, слишком многим наш народ жертвует ради вашей войны.
   Я сел в предложенное кресло, прикрыв глаза. Дроу расположилась в углу, в самой выгодной позиции в случае нападения. Дреф де Есиль оценивающе следил за её действиями, но явно ещё не понял, каким бойцом она является на самом деле. Чувствую, ему ещё придётся увидеть, на что способна дроу.
   -Я уже решил, как разрешить ситуацию, - прервал я затянувшееся молчание.
   -И как же?
   -Самым благоразумным стоит послать магического вестника со специальным сообщением командиру светло эльфийского войска. Особый защищённый вестник очень энергоёмкий, но у меня хватил сил даже на несколько таких.
   Бросив короткий взгляд на дроу, я увидел, как она со злостью закатила глаза. Тьма. Неужели я опять сделал что-то не так?
   -Тогда создавайте вашего вестника, и прекратите, наконец, эту бойню.
   Я поудобнее сел в кресле. На руках рождалось белое сияние, оно кругами расходилось и рассеивалось. Полминуты спустя из сияния стала получаться белая птица. Я старался автоматически записать в память вестника своё сообщение, поставив необходимую защиту. Когда белая красивая птица, похожая скорее на орла переростка, восседала на столе наместника и с очумелым видом крутила головой. Оставалась самая последняя деталь. Я резко развёл руками, и на вестника опустилась моя собственная печать.
   Дреф де Есиль с неким восхищением смотрел на это магическое существо, которое скоро погибнет, перенеся важную информацию в нужные руки.
   Я поднял руки, и птица перелетела на неё.
   -Мне нужно открытое и возвышенное пространство, чтобы телепортировать подальше вестника. Мне не нужно, чтобы мои подданные знали, где я нахожусь.
   Наместник кивнул.
   -Пойдёмте на стену.
   Мы шли по узким коридорам замка, пока не вышли на крепостную стену. Здесь было видно весь город и не такие уж далёкие полки двух армий. Да вид открывался действительно восхитительный. Даже дроу замерла в восхищении, но потом её разом потемневший взгляд приковался к лагерю тёмных эльфов. Таша что-то прошипела и, обернувшись ко мне, бросила.
   -Я могу отозвать их...
   Я не поверил своим глазам. Она?!! Отозвать тёмных эльфов??! Но как???
   -Ты забываешься, Алекс. Забыл, с кем я знакома? Я могу задействовать связи в нескольких братствах.
   -Но как ты можешь подделать печать???
   Она усмехнулась.
   -Это буду не я. Есть дроу, которые мастерски могут подделывать не только документы, но и печать. Не гарантирую печать повелителя, но думаю, главного советника будет достаточно. Дайте мне пять минут, можешь отпускать твою птичку, я переживу, если не увижу, как она взлетает в небо.
   С этими словами дроу спустилась со стены и куда-то направилась. Я хотел было следовать за ней, но мой вестник слишком уж активно требовал свободы. Я последний раз наложил на него защиту, проверяя всё ли в порядке. Заклинание было выполнено правильно. Стоявший рядом наместник нетерпеливо нахмурился. Люди...у них вечно не хватает времени и терпения ждать.
   Вестник вспыхнул ярким белым светом и исчез, чтобы появиться со стороны Серебряного леса и свободно взлететь в небо. Пусть его жизнь закончится в момент передачи сообщения, но птица, наконец, обрела долгожданную свободу, небо. Дреф де Есиль проводил её задумчивым взглядом.
   -И когда же ваша армия уйдёт из человеческих земель?
   Я посмотрел на небо.
   -Думаю завтра. Полководцы не осмеют ослушаться приказа, так что вы будете свободны от нашей войны, - на последних словах я увидел Ташу.
   Дроу стояла у стены, нежно поглаживая коготком шейку чёрной птички с редкими синими пёрышками. Я недоверчиво посмотрел на вестника, но тонкий луч светлой энергии натолкнулся на мощную волну чёрной силы с отблеском печати. Только вот не пойму чьей.
   -Ты уверена, что они послушаются приказа.
   Дроу таинственно улыбнулась.
   -Уверена.
   -Господин наместник, вы не могли бы оставить нас наедине?
   Человек ушёл, напоследок бросив.
   -Я бы советовал задержаться в замке до ухода армии.
   Я проводил его взглядом и вернулся к обсуждению одного вопроса.
   -И кто же сделал эту птичку, Таша?
   -Один мой друг помог. К сожалению его имени, я назвать тебе не могу.
   Она подбросила вестника вверх, и птица чёрной стрелой взвилась в небо. Немного покружив над городом, она полетела по направлению к лагерю.
   -Не боишься, что они могли заметить, как она летела из города? - спросил я, поворачиваясь к ней.
   Таша отрицательно качнула головой и подошла к самому краю стены.
   -Я наложила на неё иллюзию.
   Я задумчиво смотрел на её профиль. Тонкая, маленькая фигурка в обтягивающем костюмчике. Волосы, заплетённые в тысячи косичек, трепал ветер. Сейчас на фоне этого тёмного неба, которое заволокло к вечеру тучами, и громадины замка наместника она казалась такой беззащитной и маленькой. Очень редкие моменты могли показать её такую.
   -Может, пойдём в замок? Скоро начнётся дождь, - повернувшись ко мне, холодно сказала дроу.
   -Подожди немного.
   Признаюсь, я не смог сдержаться. Идея, возникшая в моей голове, не давала мне покоя уже многие дни. Чувство вины терзало грудь. Я не мог так просто отступиться, бросить всё, забыть. Что ни говори, именно она спасла мне жизнь, вернув с того света. Я чувствовал себя обязанным ей. На мне висел ещё один долг, который был тяжелее, чем другие. Решение пришло внезапно. Ещё один безумный шаг с моей стороны, на который способен только страж. Ведь нас всегда считали "не от мира сего". Медленно, очень медленно я морально и физически готовился к тому, что сейчас произойдёт. Заветный дар. Нет, я всё же безумец. Другие бы никогда не подарили кусок своей силы незнакомцу. Но я решился, потому что слишком многим был обязан. Пусть я уже спасал её жизнь, но именно тот долг, я должен уплатить сейчас.
   Я смотрел на неё и чувствовал, как в руках вновь загорается белое сияние. Она ничего не поняла, когда я схватил её за руки и прижал к себе, даже оттолкнуться не успела. Белый огонь окутывал наши фигуры, а за моей спиной раскрылись крылья.
   Прости меня. Прости, что не спросил тебя. Прости, что решаю за двоих. Прости, что решился на этот безумный шаг, что решил подарить тебе часть своей силы. Прости, что связываю нас этими узами.... Прости...если сможешь...
   Я чувствовал, как моя сила стремится в неё. Ещё один кусочек моей души с огромной болью оторвался и слился с её аурой. Мне действительно было больно, но я понимал, как сейчас приходится ей. Дроу не кричала, она до крови закусила губу, но не проронила и звука. И вот когда, я хотел заканчивать ритуал, какой-то тихий и неизвестный голос с лёгкой насмешкой шепнул: "Это двусторонний обмен, равносильный ритуал..."
   И тогда в меня ворвался чистейший хаос, чёрная необузданная энергия и тьма.... Я думал, что погибну. Боги, какая эта была боль! В один момент я даже пожалел об этом, но было, как говорится поздно.... Всё прошло внезапно, как и началось. Тёмная сила угнездилась в дальнем уголочке души. Она не ощущалась как чужеродная. Наоборот, это была уже часть меня.
   Таша оттолкнулась от меня и со всего размаху залепила мне пощёчину, выпуская не такие уж короткие коготки. Левую щёку как будто приложило раскалёнными щипцами. Дроу быстро сбежала по лестницы.
   Для меня как-то слишком поздно дошел результат полученного ритуала, точнее последнее действие. И я понял, что сделал для неё. В душу ворвались противоречивые чувства наёмницы: боль, ненависть, сожаление, и тихие отголоски, которые даже я не смог понять.... Ещё было решение...
   Каким-то неведомым чувством я понял, что своим поступком оттолкнул её ещё дальше, что теперь она не подпустит меня к себе. И ещё я понял, что она сейчас уйдёт. Внутри пронеслась целая гамма эмоций. Нет, я должен объяснить, она не может уйти. Но что-то подсказывало, может...
   У меня вырвалось длинное ругательство, и я побежал за ней, а в голове билась одна единственная мысль "Только бы успеть остановить..."
   -Таша!
   Она бежала, не разбирая дороги, мне удалось отследить дроу по ауре и ниточке связывающей нас. Именно в той самой комнате я её и нашёл. Я успел в последний момент, когда дроу уже прыгала в телепорт, выдернуть её из воронки, нарушив энергетическое поле. Воронка засветилась красным, и в следующий момент нас отбросило сильнейшей магической волной. Меня впечатало в стену так, что перед глазами появились круги, а одно ребро треснуло, да ещё досталось от обилия оружия, свалившейся сверху Таши. Дроу сразу же оттолкнулась и отошла, стараясь держаться от меня как можно дальше. Она старалась даже в глаза мне не смотреть.
   -Таша, я всё объясню...
   -Не подходи ко мне, - тихо сказала наёмница.
   -Таша! - крикнул я, вновь успев схватить не успевшую телепортироваться дроу.
   -Зачем?! Зачем ты это сделал?!! - кричала она, пытаясь вырваться. - Зачем?!!
   -Да послушай же ты меня!!! Я хочу спасти тебя! Я хочу, чтобы ты выжила!!! Это был мой долг, я всего лишь отдал тебе его за свою жизнь.
   -Ты просто не понимаешь, что наделал! Самая большая ошибка...
   -Я не считаю это ошибкой.
   Я всё не мог поймать её взгляд, он постоянно ускользал от меня. Мне было жизненно необходимо взглянуть ей в глаза, чтобы понять... Что? Я и сам не знал. Ну, посмотри же на меня. Просто посмотри.... Я не смею просить у тебя большего, так как не достоин, но подари мне хотя бы взгляд.
   Я не считал ритуал ошибкой. Просто мне хотелось защитить её. Я не мог представить, чтобы она погибла по моей вине. Я чувствую, что нас что-то связывает, но не могу понять что. Как будто кто-то очень не хочет, чтобы я понял...
   -Таша... - прошептал я, казалось с этим противостоянием мои силы уходят.
   -Ты обрёк нас обоих... - этот тихий безжизненный голос я не узнал бы никогда, и вот я, наконец, поймал её взгляд...
   В глазах у дроу стояли слёзы...
   Потом что-то произошло. Было ощущение, что наши силы пытались соединиться... Последнее, что я помню, это свет, резанувший по глазам.
   * * *
   Я очнулся, как мне показалось, в то же мгновение. К моему великому изумлению времени прошло всего лишь несколько минут, а казалось, что намного больше. В памяти обнаружился огромный провал, и осталось неизвестным, что произошло с нами за это время...
   Таша больше не пыталась убежать, но и подходить близко, не решилась. В её глазах стояло какое-то задумчивое выражение.
   -Таша...
   -Давай поговорим обо всём позже, Алекс. Сейчас у меня нет настроения, обсуждать сложившуюся ситуацию. Пойдём, нас, наверное, ждёт наместник.
   Я лишь кивнул и последовал за своей личной охранницей.
   Дверь еле слышно закрылась за нашими спинами. Она шла тихо, держась на некотором расстоянии от меня. А мне же ужасно хотелось прикоснуться к такой близкой, но в то же время такой далёкой дроу...
   * * *
   Тахион, драконница Серебряного клана.
  
   Нет. Я всё же никогда не буду понимать этих существ. Святые Боги! Зачем усложнять свою и так нелёгкую жизнь?! Неужели у них есть лишнее время? Для моего возраста уже не стоит задавать всех этих ненужных вопросов...
   Девчонка... Я фыркнула, и из пасти вырвался язычок пламени. А так хотелось поджечь парочку селений от злости. И зачем я согласилась участвовать в этой игре? Ответ ясен, скука. Ведь чего только не увидишь за огромные тысячелетия бытия. Ведь наш мир стар, очень стар. Он будет существовать ещё очень долго, но увидим ли мы это? Великие Боги затеяли игру, в которой поставлено на кон очень многое. Ведь как же ещё объяснить все события, происходящие уже из тысячелетия в тысячелетия...
   Я вздохнула и, расправив крылья, спланировала на равнину. Скука...везде только скука. Именно она подвигла меня вступить на шахматную доску. Сколько времени в нейтралитете, и вот решила размять косточки, чтобы было, что вспомнить на старости лет.
   Легла на зелёной травке, солнце припекает серебряный бок, а чешуя так и сверкает. Красавица, да и только. Сколько уж драконов сватались, а всё никак не определюсь. Может и правда выбрать красного Идола и покончить с постоянными ухаживаниями? Хм...может быть. Но об этом подумаю попозже, есть более значащие проблемы. Например, моя бестолковая напарница.
   Хвост недовольно дёрнулся. Ну, что сказать, дроу всегда были сами себе на уме. Даже потеря памяти не освобождает её от наказания за ошибки. А оно будет, ведь не так просто обмануть судьбу. А она ведь не первую жизнь пытается вернуться свою настоящую жизнь. Не понимаю. Девчонка так ловко обманывала вторую часть своей души. Даже завидно становится. Мне бы так... В чём-то я её даже понимала, хоть и плохо знала историю этих Стражей, первых в мире. Время ещё не пришло, и душа не воссоединилась. Только как бы не отталкивали предначертанное эльфы, оно всё равно наступит. Но то, с каким упорством они отделялись друг от друга, пытались свернуть с проложенного специально для них пути! Даже бессмертные и всемогущие Боги немного были в шоке от такого отношения к ним. Ведь именно они и затеяли всю эту игру. Я усмехнулась. Так им и надо! Засиделись там наверху, всё решают наши судьбы. А так надоело быть пешкой!
   Мысли снова вернулись к упрямой Тейранариэль. Конечно много имён у этой особы, но привычней звать ей тем именем, которое было в последнем воплощении. А эльфийка не промах, много добьётся. Хотя по мне как была дурой, так и осталась. Но фигура действительно замечательная, не подчиняющаяся ни каким законам. Ах...задать бы ей трёпку за издевательство над своей судьбой, а то столько уже нитей порвала и столько же планов богов испортила. Но мне такое положение даже нравится. Конечно, кому не понравится после многотысячелетней скуки опять окунуться в мир приключений и чувственных страстей. А уж её братство... Да уж убийца из неё вышла действительно хорошая! Это же сколько жизней она дорожку эту топтала не сосчитать. Прислушавшись к своим ощущениям, где на краю магической нити висела разноцветная душа дроу, тихо хихикнула. Опять разборки устраивает со своим духовным супругом! Бедный эльф! Что же его ждёт после соединения душ? Мне жаль тебя Алексион. Эта парочка уже, которое столетие не рождалась в мире, и вот опять. Я искренне рада, что душа малышки смогла сбежать из плена демонов. А раньше они были легендой, красивой грустной сказкой на ночь. Душа, разделённая на две части, вечно стремящаяся к своей половинке. Не могут раздельно, но и вместе ох как им тяжело. Проклятые, или наоборот осчастливленные нежданным подарком самой Судьбы. Никто не знает. Спаяла две дороги, две души в одну, не оставила выбора дороги, разлучила и вновь свела. Сколько раз играла их жизнями, но не оставляла выбора. Любимые игрушки богов. Но с каждой жизнью, воплощением, всё менялось, медленно пропадал контроль. И вот однажды, когда девчонка открыла портал демонов, карты смешались, и всё пошло наперекосяк. Это ведь всегда так...
   Теперь, похоже, богам пришлось немного изменить игру.
   Наивные, они ещё не поняли, что натворили. Дали пешкам власть над силами, которые очень своенравны и опасны. Но даже не в этом проблема. Ведь силы за столько тысячелетий сроднились с душами своих носителей. А к чему приведут дальнейшие действия, даже Творец не знает.
   Прищурила глаза от света.
   Нет, я, Тахион драконница Серебряного клана, не жалею о своём выборе. С принцессой довольно интересно. Да и теперь, её борьба, это и моя борьба. Фигура Стражницы очень аппетитный кусочек для всех бессмертных. Ведь она перестала поддаваться контролю богов! Просто не реагирует на них. Тьма укрывает её даже от их зоркого глаза, что уж говорить обо мне. Только браслет помогает мне отслеживать её перемещение и мысленно общаться. Случилось невероятное, и именно это привлекло меня в маленькой дроу. Только вот тёмная эльфийка совершенно не думает, как будет закрывать врата, и бороться против убийц семьи. Раздражённо дёрнула хвостом. Глупая. Неужели думает, что её сил хватит? Там же замешано столько народу, что аж самой страшно становится.
   Брр... Ещё эти демоны. Будет обидно, если девочка погибнет или опять попадёт на ту сторону, ведь без неё партия будет намного скучнее. Хотя именно на это и надеются боги, ведь такая упорная фигурка невольно пугает их. Ведь зачем же тогда они забрали память? Ещё тогда, когда их создали, отобрали самое сокровенное. Жаль дроу, да и светлого эльфа тоже. У них же остались только знания и сила. Хотя ходят слухи, что они оба начали вспоминать. Только вот лучше никому об этом не догадываться. Кажется мне, что боги очень ревностно относятся к этому вопросу.
   Нужно поговорить с ней на тему дальнейшей борьбы, а то засиделась уже со своим светлым эльфом без дела. "Уже столько времени потеряли, а могли бы с пользой провести..." - усмехнулась я, пригревшись на солнышке.
   Сон потихоньку сморил меня.
   Через пару часов вполне отдохнувшая я потянулась. Вот теперь и поговорить можно. Почти рядом расположились войска тёмного и светлого правителей. И зачем они воюют? Бессмертные высокородные всё никак не могут побороть свою неприязнь друг к другу, и это считая, что они все происходят от одного прародителя, просто впоследствии разделились на несколько ветвей. А вот там, в замочке и моя милая эльфиечка. Не пора бы поговорить по-душевному?
   "Ну, здравствуй моя милая. Как отдыхается в прекрасном городке Брас?"
   "Тахион? Что-то давно ты со мной не говорила..." - послышался расстроенный чем-то голосок моей союзницы.
   "Хм...чувствую, что не слишком хорошо ты проводишь там время"
   "Как уж получается. Ты по делу или так? Прости, но я не слишком люблю, когда в моей голове шарят без моего спросу..."
   Я раздражённо дернула хвостом.
   "И то и другое. Что стряслось девочка? Опять поцапалась со своим эльфом?"
   Послышался немного нервный смешок.
   "Скорее уж наоборот. Он передал мне часть своих сил, Тахион. Только каким-то чудом он не помнит, кто я. Да и я, если уж быть честной не помню тот момент времени..."
   Я так и села на хвост. Вот те на! Да как же такое в мире-то произошло? Свет и тьма объединяются. Постаравшись успокоиться, я задумалась. Значит, скоро будет в этом мирке очень весело, если такое случается.
   "И как новая сила?"
   "Как и старая..." - огрызнулась эльфийка. - "Я старалась его оградить, но что-то как будто сводит нас вместе..."
   "А может это судьба? Почему ты бежишь от него? Почему не хочешь открыть правду?"
   "Я не хотела, чтобы он привязался ко мне. Ведь ему будет намного больнее...расстаться со мной. Я не знаю. Просто что-то отталкивает меня от него, в то же время тянет. Просто после окончания всего этого я не собиралась оставаться в этой стране. Ты не понимаешь, даже то что я знаю кто я, не возвращает мне памяти. Я так и осталась Ташей без прошлого из клана убийц, и ничего этого не изменит. Да и если анализировать всю ситуацию в целом. Я всего лишь наёмница, убийца, и умею трезво оценивать свои шансы на выживание... И они увы не утешительные... Они все считаю меня принцессой. Но что делать, если я не ощущаю себя ею?"
   "Зачем же так трагично? Ты принцесса по крови и ничего это не отнимет. Я понимаю, что слишком многое поменялось в твоей жизни, но ты должна держаться. Если после всего этого ты захочешь уйти, поверь, никто не станет держать тебя силой. Всё в твоих руках. И ещё я верю, что когда-нибудь ты вспомнишь всю свою жизнь. Всё может поменяться в любой момент. Теперь давай поговорим о деле, малышка..."
   "Спасибо, Тахион..."
   "Как ты собираешься бороться против своих врагов? Неужели ты думаешь, что справишься своими силами?"
   Где-то далеко послышался смешок.
   "Нет. Я хоть и Страж, но сил у меня не хватит. Даже со вторым Стражем... Мне нужны союзники, но где их можно достать за столь короткий промежуток времени?"
   Я пустила в воздух облачко дыма. Молодец. Ещё не безнадёжна. А что если... Нет, тогда мне точно придётся выходить замуж за Идола, ведь это он у нас вожак Рубинового клана. Перед мысленным взором встал изящный большой и ужасно красивый дракон с рубиновой чешуёй, огромными мощными крыльями. Три сердца забили в разнобой. Прощай свобода! Похоже, я определилась.
   "Могу предложить свою помощь... Тебе подойдут два клана драконов? Мы можем блокировать города и немного проредить неприятельскую армию. Потом договоримся о действиях..."
   "Тахион я..."
   "Не благодари. Это и в моих интересах"
   "Я могу гарантировать помощь от Тёмного братства, а их не так уж и мало. Потом братство убийц дроу. И ещё...мне обещали помощь дриады. Мне останется их только вызвать..."
   "Не забывай светлых эльфов дорогая, они тоже пойдут на эту войну. Вот и решилась одна из проблем. Я, надеюсь, что всё пройдёт лучше, чем ожидают..."
   "Что-то грядёт, я чувствую, как меняется магическое поле. Тьма рвётся в бой, меня наполняют дурные предчувствия. Столько жизней мы можем лишиться в будущем из-за врат..."
   "Всё может измениться, Тейранариэль..."
   "Мне пора, до встречи"
   Я дёрнула хвостом и расправила крылья, пора лететь домой.
  
   ...Несколько часов спустя...
  
   Ах, да он такой милашка, когда злится! Никогда не думала, что вожак Рубинового клана может так выйти из себя. Да конечно, я просила у него вмешаться в дела высших. Я просила его помочь мне. Рубиновый дракон разъярёно хлопнул крыльями и ударил хвостом по стене. Пещера содрогнулась.
   Я спокойной серебряной статуэткой восседала у выхода. Серебро всегда холоднее, чем кажется. И чего он ярится? Подумаешь, поучаствует в походе, поджарит пару городов и убьет пару заговорщиков и демонов. И ничего с его кланом не случится. В первый раз что ли...
   Дракон, наконец, успокоился и более или менее спокойно подошёл ко мне. Я засмотрелась на рубиновую чешую и шипы вдоль хребта. Солнце заиграло красными бликами на его боках. Красавец.
   -Ты хоть понимаешшшь, шшшто хоччешшь, чтобы сссделал мой клан? - прошипел Идол, склоняя надо мной свою голову.
   Ах! Я прямо такая маленькая рядом с ним. Влюблено хлопаю глазками и прижимаюсь к дракону. Тот ошарашено замер.
   -Ну, милый! Я же ничего не прошу невыполнимого. Помоги мне вернуть девочке её жизнь и отомстить врагу. Ты ведь знаешь, как важна в таких делах месть.... Ты же сделаешь это для меня, милый?
   Я нежно потёрлась головой о его шею, заставив дракона вздрогнуть. Он быстро расслабился и чуть ли не плавился от удовольствия. Ещё чуть-чуть и он не только поможет мне в моём походе, но и может помочь совершить ещё парочку переворотов в округе. Я почувствовала, как он сдаётся.
   -Ну, хорошо... Я помогу тебе, можешь заручиться поддержкой нашего клана. По твоему сигналу я выведу своих воинов. Только сообщи мне о предстоящих планах...
   -Конечно, милый.
   Я думаю, не стоит говорить, что сегодня я стала его женой. Да и что я теряю? Идол самый красивый дракон в соседних кланах! Да и любит он меня...
   Через несколько дней, когда я летела в свой клан для переговоров, то внезапно почти рядом с границами дроу и горами почувствовала знакомое присутствие, слишком знакомое и необычное для этих мест. Ведь тот, кого я почувствовала, жил за морем ветров, в долине Эль'сериан. Любопытство было превыше каких-либо чувств, и я недолго думая, полетела на магический след. Осторожно опустилась на маленький выступ в скале перед пещерой. Гость на нашем материке уже почувствовал моё присутствие.
   Как призрак на краю пропасти появился эльф, если быть точнее эл'нэри.
   -Так-так-так...какая встреча! Благочестивая Тахион, рад приветствовать вас вновь.
   -Никак это сам Тир'терсаэль, Хранитель Серебряной долины... - шутливо произнесла я, складывая крылья.
   Эл'нэри - третья ветвь эльфов, самая загадочная и непонятная. Немного отличаются от обликов дроу и светлых эльфов. Магия неизведанна, но говорят, их способности очень необычны для представителей эльфийской ветви. Эта ветвь эльфов, или как их привыкли называть - эл'нэри, живёт за морем в прекрасной долине. Рядом простираются неизвестные земли, вампиры в соседях (что странно само по себе), чуть дальше бесчисленные пустыни с демонами песков, но ближе всех находятся степи с вечно кочевым народом орков. Эл'нэри считают хранителями знаний.
   Тир'терсаэль, Хранитель Серебряной долины был знаком мне ещё из тех времён, когда о вторжении демонов не было и речи, эльфы и дроу не воевали, а я беззаботной драконницей путешествовала по миру. Потом были ещё несколько встреч, но теперь уже не слишком радостных. Хранитель во всех передрягах этого мира преследовал какую-то свою непонятную никому цель. Я с любопытством рассматривала ничуть не изменившуюся фигуру эл'нэри. Высокий, с тонкой, обманчиво хрупкой фигурой, длинные белые волосы до колен заплетены в косу, уши немного короче, чем у его сородичей и имеют надрезы с одной стороны. Но самое главное лицо. Тонкое, острое, но удивительно красивое. Чёрные тонкие брови, светлые губы в ироничной улыбке. Только вот глаза...большие с чёрными пушистыми ресницами, горящие серебристым светом с вертикальным зрачком. На щеке длинная серебристая татуировка. Что же ты здесь забыл Хранитель?
   -Прекрасно выглядишь, Тахион. Ничуть не изменилась за последние тысячелетия, - его голос, как и у всех эльфов, обладал мелодичностью, только вот заставлял непроизвольно вздрагивать от страха.
   Сколько существ купилось на эту хрупкую фигуру, только вот они о своих ошибках уже никому не расскажут.
   -И ты тоже ничего Тир'терсаэль. - осторожно сказала я, опуская голову и внимательно следя за каждым движением эл'нэри. - Что же привело тебя в наши края, Хранитель?
   Эл'нэри улыбнулся, показав аккуратные клыки. Тихо скользнул с уступа на котором стоял, подходя ближе.
   -Может, на часок сменишь облик, Тахион? Всё же приятнее беседовать с красивой девушкой, чем с огнедышащим ящером, только не обижайся.
   Я расхохоталась. Огнедышащий ящер. А ты ведь никогда не боялся драконов, ведь есть же у вас свой секрет. Ладно уж... Моё тело на мгновение окутал свет. Бррр... Неприятные ощущения перевоплощения. Только драконы, достигшие определённого возраста, могли направить свою магию так, чтобы изменить облик. Сейчас же перед эл'нэри стояла невысокая, русоволосая красивая женщина со змеиными глазами. Только вот на лбу и по телу у неё шли непонятные светящиеся символы, показывающие кто скрывается под личиной. Главное такие символы появлялись только у драконниц! Дискриминация!
   Я непривычно поправила длинные волосы и посмотрела на эл'нэри.
   -Может быть, теперь ты ответишь на мой вопрос? Что ты делаешь здесь Хранитель?
   Тот усмехнулся и подошёл вплотную ко мне.
   -Всё то же, что и всегда. Наблюдаю. Ты разве не видишь эти дрязги между светлыми эльфами и дроу? Никак не могу понять, как можно так долго воевать? - эл'нэри задумчиво потёр подбородок.
   Я рассмеялась.
   -Никогда не поверю, что только из-за этого!
   -Есть множество причин. Меня интересует всё, даже нынешние стражи.
   Я перестала улыбаться. Почему-то закралось подозрение, кто именно интересует этого ушастого.
   -Дай угадаю, всё ещё пытаешься найти потомка Дэй'рианиалиэля? Что за игру ты ведёшь Хранитель?
   -Ну что ты. Никакой игры, я просто наблюдаю и анализирую, - сказал он, и я почти поверила его словам. Почти. - Я просто смотрю на действия наследников. Скажем ситуация у них довольна щекотливая и неприятная... - его глаза сверкнули каким-то неприятным, даже злым огоньком.
   Я фыркнула.
   -Так ты здесь только наблюдатель? Ну что же, тогда я полетела. У меня забот непочатый край.
   Рот против воли скривила усмешка, эл'нэри задумчиво посмотрел на меня.
   -А кто-то тут говорил об игре! Неужели наша милая драконница решила включиться в неё?
   Я пожала плечами.
   -Захотелось разнообразить день и меню. Изредка забредающие в мою пещеру рыцари уже успели толком надоесть. Почему бы мне не изменить свой рацион и помочь принцессе?
   Тут я поняла, что зря упомянула про неё.
   -Принцессе.... Хм...давненько я её уже не видел. Значит, всё-таки.... Ах, Тахион. Ты же куда-то хотела лететь?
   Ох, темнишь ты Хранитель.
   -Да. Но ты не беспокойся, я обязательно навещу тебя как-нибудь.
   -До встречи, моя дорогая Тахион.
   -До встречи.
  
   ***
   Таша из клана убийц
  
   Ветер ласково играл маленькими косичками. Я машинально заправила парочку за ухо. Неудобно. А не перестаралась ли я, заплетая их. Ритуальная причёска всех убийц... Только те, кто решил пройти по этому пути до конца, использовали такие меры. И вот я сделала выбор. Если раньше я ещё могла свернуть с пути, то теперь я никогда не смогу покинуть братство, чтобы не случилось. Наследник был шокирован, только вот всё равно совершил глупость. Тьма! Ну, почему это произошло?! Где-то в глубине души теплом отозвался комочек света. От бессилия захотелось зарычать. Он ведь не понимает. Наследник считал, что отдаёт мне долг, что он обязан мне. Но как ему можно объяснить, что когда он умер, я не могла поступить иначе, ведь только вдвоём мы сможем остановить демонов. Я не сомневаюсь, что даже один Страж может совершить многое. Если бы я была мертва, с помощью жриц Царицы Ночи можно было бы закрыть врата. Но его заменить нельзя. В тот момент связь между нами могла утянуть и меня...за ним. Он не понимает, что я не могла оставаться на этом свете без него. Контракт был лишь одной из причин. Пусть даже я до сих пор сомневаюсь, что принцесса Тейранариэль и я одно лицо.
   Это было больно, невыносимо больно осознавать, что ничего исправить уже нельзя. Я же просила...
   Связь, которая связывает Стражей, теперь не выглядела беспорядочно оборванными нитями. Теперь она прочным коконом окутывала наши души и соединяла их. Прочная, сильная, но я знала, что это ещё не конец. Откуда-то пришло знание, что чем дольше мы находимся вместе, тем крепче она. Единственным для меня способом хоть немного это остановить было сбежать. Бросить всё, не оглядываться назад, разбираться со своими проблемами самой. Но я сама сковала себя, заключив договор, который не разорвать. Может быть, и был выход, но теперь я уже не могла покинуть его.
   Я горько усмехнулась и посмотрела на небо, усыпанное звёздами, с каждым мгновением сияние которых становилось всё ярче. Красиво. С запада медленно шли грозовые облака, принося с собой прохладу. Сегодня ночью пойдёт дождь, это было понятно ещё там на стене, когда я отпускала своего вестника в небо. Последние лучи заходящего солнца мазнули по лицу и скрылись за горизонтом, окрашивая кусочек неба в красно-золотые тона. Звёзды засияли ярче, когда потух этот пожар на небосводе. Как давно я не смотрела на ночное небо, просто так для души. С тех пор как приехала в эту страну, я только и делаю, что выполняю задания братства, пытаюсь выжить. На мгновение мне вспомнилась жизнь там, в школе Теней Смерти. Я помню, как любила сидеть на крыше сторожевой башни, наблюдая закаты. Тёплый ветер приносил прохладу и морскую свежесть, а море шумело, его волны бились о берега. Почему мне послали именно это задание, с которым кончилась целая жизнь Таши убийцы. И кто я теперь? Без прошлого, без будущего, только с неясными смутными обрывками своей жизни. Я не принцесса, но я уже не Таша, я стала чем-то другим, связующим звеном этих двух частей моей души.
   Сидя на крепостной стене, я размышляла. За мной наблюдали, но не трогали, оставляя хоть призрачную иллюзию свободы. После ухода от принца, я скрывалась в замке. За мной тихими ищейками следовали стражи наместника. Я старалась не попадаться на глаза Алексу, потому что просто не могла его видеть. Не сейчас, потом. А пока, я сбежала на эту стену, где и просидела весь вечер. Нужно было о многом подумать. Например, зачем рискуя собственной жизнью, наследник решил приехать в этот город только для того чтобы отправить вестника? Когда я услышала его так называемый план, чуть не придушила собственными руками. Мы ведь вполне могли сбежать...наверное.
   Именно на этой стене со мной заговорила драконница. А я-то уже подумала, что она была игрой моего воображения. Слишком долго меня уже не посещали различные голоса. Тахион помогла моим мыслям прийти в порядок, осмыслить своё положение. Драконы...всё-таки они мудрые и древние существа. Только вот вряд ли я смогу последовать твоему совету на счёт Алекса, Тахион. Я уже всё решила. Но за драконов спасибо, я не забуду. Ведь битва будет, я знаю это. Останется оговорить детали с Повелителем Серебряного леса и вызвать дриад.
   Существовала ещё одна проблема, волнующая меня больше, чем остальные. Я совершенно не знала, что делать со своим обещанием встречи двух Стражей. То, что отменить её нельзя, было очевидно. Тьма! Ну почему Ребер решил заключить контракт, включающий такие аспекты, которые я сразу и не заметила. Ну почему я не уделила контракту должного внимания?! Ведь я должна слушаться всех его приказов, параллельно пытаясь сделать так, чтобы он выжил. Всё-таки то, что я слишком доверяю Реберу, сыграло со мной злую шутку.
   Я усмехнулась. Сама виновата. Только вот теперь мне нужна срочная встреча с предводителем. Ведь от этого будет зависеть весь исход дела. Маленького вестника я уже отправила пять часов назад незаметно ото всех, потратив огромное количество энергии на его скорость и защиту. Думаю, через два дня Ребер найдёт меня. Срочно конечно, но ничего разорится немного на телепортах.
   Внизу разгорались костры и слышались разговоры стражников. Внутри города только они и не спали, наверное. Рядом располагались казармы, огромная площадка для тренировочных боёв, а на свободных участках в маленьких кружках сидели люди, наёмники и устало перебрасывались какими-то фразами, шутками. Они отдыхали. Я легко видела в опустившейся на город темноте, как они бросали на мой тёмный силуэт любопытные взгляды и отпускали какие-то колкости и шуточки. Мне было всё равно.
   -Неужели вы хотите просидеть здесь всю ночь, сестра? - послышался спокойный мужской голос. Я обернулась, ещё несколько минут назад почувствовав приближение чужака.
   Рядом на стене примостился человек двадцати девяти лет с примесью крови оборотней. А иначе, откуда у него такие карие глазки с вертикальным зрачком? Да и чувствую я это. Светло-русые волосы коротко обрезаны, лицо в шрамах, поросшее щетиной. Давно видно не брился. Одет полукровка был в чёрный кожаный доспех. Я сразу поняла, кто он. Член Чёрного Братства, нашего клана убийц.
   -Вы ведь Ташьян, известная в нашем круге как Тень? Или как это по эльфийски... Авата.
   Я хмыкнула. Обычно я не раскрываю своё имя, поэтому клиенты и знают меня под этим прозвищем. А в Братстве все друг друга знают, ведь мы семья, которую не отнять. Можно потерять обычную семью, память, жизнь, но братство будет всегда.
   -Я предпочитаю, чтобы меня звали Таша.
   -Я Коготь. Вы можете звать меня, Дик. Я довольно наслышан о вас, такая карьера. Высший уровень в нашей профессии. Смеюсь сознаться, что я восхищён вами. Я слышал про ваши задания, они ведь отличаются своей сложностью. Вы ведь раньше работали в паре?
   Я прикрыла глаза, пытаясь прогнать навязчивый образ Лека. Где же ты мой дружок подевался? Как же плохо, что векторы телепортов сбились, и нас всех разбросало неизвестно где. Ну, ничего, я верю с ними всё в порядке.
   -Некоторое время действительно, теперь я чаще работаю одна. Вы от братства или так?
   -Оба варианта, - улыбнулся Дик.
   -Надеюсь, вам не надо напоминать моё полное прозвище.
   -Нет, что вы. Я уже видел вас в деле и знаю, на что вы способны. Может, вы и не помните, но я был в вашей команде в Зирэтеране на практике после Школы.
   Ооо...теперь понятно, почему мне кажется знакомым его лицо. Я улыбнулась.
   -Тогда давай перейдём на ты. Школа Теней Смерти была не самой приятной в моей жизни.
   Мужчина рассмеялся.
   -Тебе же ещё вампир, кажется, в наставники попал. Помню, помню... Не повезло тебе тогда.
   Я криво улыбнулась. Да уж...а ведь мне к нему ещё вернуться надо будет, но это потом. Как всегда самые сложные и страшные дела оставляем на потом.
   -Так что там от братства? Неужели весточка от Ребера?
   Тот как-то странно улыбнулся.
   -Предводитель хотел бы поговорить с вами. Он найдёт вас через полтора дня, когда вы выедете из замка.
   Значит, вестник уже достиг его. Быстро, не ожидала. Обычно приходилось ждать ещё один день не меньше.
   - Спасибо. Я очень надеюсь на эту встречу. От этого многое зависит.
   -Да не за что. Так попало, что именно я оказался в этом городе, когда понадобилось передать это послание.
   -Задание? - спросила я.
   -В каком-то роде. Меня наняли охранять дочь наместника. А это та ещё особа.... Сейчас она уже спит под надёжным прикрытием заклинаний.
   Я удивлённо посмотрела на него.
   -Вы доверяете жизнь клиента каким-то заклинаниям?
   -Ты, наверное, плохо знаешь родовые чары оборотней, Таша. Пока я жив, с её головы не упадёт ни один волос.
   Улыбка показалась немного хищной.
   -И как она? Красива? Я что-то ещё не встречала милую дочку наместника.
   Мне действительно было любопытно, тем более эта тема могла хоть чуть-чуть отвлечь от мрачных мыслей. Полукровка недовольно потёр ещё свежий шрам на шее.
   -Да уж она довольно мила...
   Я усмехнулась. Похоже, между ними кипят нешуточные страсти.
   -Так что же ты всё-таки делаешь на этой стене?
   Я обернулась к нему.
   -Думаю. Нужно решить многие вопросы, а времени так мало.
   -Ты уже сидишь здесь довольно долго. Кстати, я видел эльфийского принца. Это его ты охраняешь?
   Я хмуро кивнула. Что-что, а вот о принце я хотела вспоминать в самую последнюю очередь.
   -Я не единственная кто его охраняет, нас было трое, включая меня, это если не считать охрану принца. Потом его личной охране пришлось отделиться, оставив с нами только одного приближённого, - я криво усмехнулась. - При последнем нападении векторы телепортов сбились, и вот мы с ним здесь. Нас разбросало неизвестно где.
   -Мда... Не повезло. Я думаю, другие вас скоро нагонят. Нужно только выйти из зоны действия магии друидского леса, чтобы они смогли вас найти. А наследник, он был где-то тут рядом, потом ушёл. По крайней мере, я его видел. Скорее всего, с наместником опять о чём-то толкуют. Ты не беспокойся, этот город почти весь окутан моими чарами, если будет опасность, я предупрежу тебя, да и вряд ли что-то плохое может случиться здесь. Может, пойдём к костру? Не знаю как ты, но у меня уже все косточки продрогли на этом сквозняке.
   К костру? А почему бы и нет? Там, по крайней мере, будет потеплее и светлее. Кивнув, я просто спрыгнула с пятнадцатиметровой стены, довольно удачно приземлившись на ноги. Полукровка оказался рядом через полминуты.
   -Мне ещё жизнь дорога, чтобы совершать такие прыжки... - тихо пробормотал он.
   Мы пошли к ближнему костру, где о чём-то оживлённо разговаривали стражники. Спор, похоже, приобрёл кульминационный момент.
   -А я тебе говорю, что... - стражник оборвал свою речь, опасливо покосившись на нас.
   На меня посмотрели множество глаз. Вот почему-то на Дика смотрели нормально, а вот я была приняла...
   -Ребята, знакомьтесь, это моя знакомая из братства Таша.
   Услышав упоминание про легендарное братство, стражники как-то зашушукались. Но, похоже, полукровка пользовался здесь у них большим успехом, так что меня милостиво приняли в их кружок. Не знаю уж, что они наслышались про нашу организацию, только вот из брезгливых ненавистных взглядов, на меня посматривали даже с уважением и неким страхом. Лестно. Даже очень. Только вот через некоторое время уже начинает надоедать этот страх.
   Через пару минут разговор вновь принял непринуждённую форму, и я с лёгким интересом стала прислушиваться.
   -А вот интересная всё-таки штука эта жизнь... - протянул один из наёмников. - Живёшь на свете, думаешь, что весь мир перед глазами, самой смерти не боишься. А она раз! Появляется в самый неожиданный момент...
   -Да...в наши времена мы все по краю ходим, - послышался другой голос.
   -И зачем эта война? Вот ты дроу, скажи, зачем вы воюете?
   Я криво усмехнулась. А кто бы ещё знал.
   -Эта война началась давно, я не знаю, почему и когда.
   -Тогда зачем продолжаете?
   -В каждом храме свои тайны.... Но эта война закончится.
   -Вот вы из Братства, выполняете задания, каждый раз подвергая свою жизнь опасности. Скажи мне дроу, каково это ходить по краю лезвия?
   Я посмотрела в холодные глаза старого наёмника. Он уже столько видел в этом мире, но всё хотел понять. Я не стала молчать.
   -Когда ты в Братстве, выбираешь именно этот путь, Смерть становится неотъемлемой частью твоей жизни. Каждый раз она тихо стоит за твоим плечом, собирая свой урожай. Ей всё равно кто отправится в царство теней. Иногда она проводит своей рукой по твоей щеке, и по телу разливается убийственный холод. Тёмная неясная тень, несущая холод. Она всегда с тобой, вечная спутница. Уже давно пропал страх перед ней, ведь нельзя уйти от предначертанного. Мы столько раз работали в парах, что это просто глупо.
   -Ты говоришь так, как будто уже встречалась с ней.
   Я посмотрела на небо.
   -И не раз... Я уже столько раз умирала, что бояться ещё одной смерти, только травить себе душу. Знаешь, каково там, на той стороне? Покой и тишина...неясные тени, бродящие рядом. Там только тьма.
   Дик легонько толкнул меня в бок.
   -Брось, Таша. Не пугай народ своими рассказами. Каждый из братства хоть раз бывал на той стороне, только ты, наверное, побила уже рекорд.
   Я как-то виновато улыбнулась. Что ж поделаешь, если судьба так и норовит на тот свет отправить. Тут только и стараешься, что выжить. Меня хотели ещё что-то спросить, но полукровка, который сидел рядом, тихо предложил.
   -Таша, может, споёшь? Я ведь помню, что ты прекрасно пела...
   -Хочешь, чтобы я поразила своим голосом окружающих, Дик? - хитро спросила я.
   -Ну, надо же им узнать, что не только в бою мы достигаем совершенства. Ведь есть среди нас и другие таланты.
   Я задумалась. Спеть? Как давно я не брала в руки лютню и не отдавалась на волю стихий. Песня стража, песня убийцы, песня принцессы, пеня дроу. Всё сливалось во едино, и я становилась самой собой, той, которой должна была быть всегда. Это было так давно, что казалось в прошлой жизни. Хотя действительно так и было. Ведь сколько было этих жизней, хоть память и молчит. Даже хмурое ночное небо как будто шептало "спой". Звёзды светили так ярко, что привыкшим к ночному свету глазам, стало больно на мгновение. Я ведь дроу, наш мир это ночь. Хоть мы и живём и на поверхности, но первоначально были, да и будем ночными существами, которым свет не нужен. Тёмные тучи медленно закрывали свет небес. Спеть? А почему бы и нет? Только вот, что поведать вам наёмники? И поймёте ли вы песню на моём языке? Поймёте ли вы язык ночных эльфов дроу?
   Лютня из чёрного облачка появилась в руках. Я с нежностью провела по струнам и тёмному боку. Дерево отозвалось слабым пульсирующим теплом, как сердцебиение. Это было так необычно и непривычно, что захотелось рассмеяться от переполнявшего мою душу неизвестного счастья. В последнее время это были самые чистые и светлые эмоции, которые я испытывала. Спасибо тебе, моя красавица. Моя эл'реаль, мой драгоценный инструмент. Я помню, как ты впервые появилась из тёмного облачка на моих руках, своё искреннее удивление и позже чувство восторга от обретения такого чуда. Откуда ты взялась? Неужели сбежала из моей прошлой жизни? Только вот меня никогда не волновали такие вопросы. Моя драгоценная, ты так же ценна, как и мои мечи.
   Я тронула струны, которые отозвались сладкими переливали нежности и какого-то ожидания. Что же нам спеть дорогая? Что-то грустное, тягучее... Да. Именно такое настроение витает в воздухе и в моей душе. Я вздохнула. Голова немного кружилась. Нет, всё же не стоило перед песней пить это вино...
   Пальцы умело и легко порхали по струнам, и на свет появлялась мелодия. Мне не нужно было смотреть, что творится с окружающими. Я и так знала, что музыка переворачивает души, изменяя что-то внутри. Это был один из даров этого мира. Моя музыка, мой голос. Как же прекрасно окунуться в звучание мелодии своей души. Не важно, было ли тебе грустно, весело, или ненависть поселилась в душе, она излечивала, приносила долгожданное спокойствие. Она была тихая, свободная как ночной ветер, с лёгким оттенком грусти и печали, чего-то несбыточного, но от того ещё более прекрасного и желанного. Она порхала вокруг людей, заставляя очищать душу, забывая всё плохое. Ведь именно для этого и существует эльфийская музыка, чтобы дарить новую жизнь. Только вот я ничего не забывала...
   Какая песня подойдёт к этой мелодии? Что я могу сказать? Хотя...выбор уже сделан, осталось только сделать своё дело и дойти с гордо поднятой головой этот путь. Потом будет время и новая дорога, а сейчас в целом мире есть только я и песня.
   "Осколки...осколки нашей души...растоптали, уничтожили, убили. Хочу жить...хочу вернуться...но слишком много осколков..." - с болью прошептала сущность Стражницы, и именно это решило всё.
   Осколки... Сегодня я буду петь про них.
   Мыслей нет, лишь только слова, которые шептала мне на ушки сама тьма, подпевая в такт. Каждая песня, своеобразное пророчество, магическая мелодия, прошивающая все пласты мироздания... Она каждый раз рождалась новой, не похожей на предыдущую. И что же осталось? Только спеть...
  
   По осколкам Судьбы неумело,
   Выбрав путь в неизвестную даль,
   Я прошла по дороге несмело,
   Оставляя кровавую дань.
  
   Впереди пустота, неизвестно,
   Что же ждёт меня там впереди,
   Только я всё живу же надеждой,
   Что за мною тебе не пройти.
  
   По осколкам зеркал, где разбито
   Все, что было у нас впереди,
   Наши маски мы сбросим сердито,
   Но теперь ничего не найти.
  
   Каждый день всё скрывая умело,
   Мы играем обычную роль,
   И прикрывшись долгами от ветра,
   Мы забыли любовь и покой.
  
   Внезапно я столкнулась с глазами цвета ночного неба. Мелодия замерла, чуть ли не обрываясь. Это острой болью резануло по натянутым нервам, заставляя силой удерживать дрогнувший инструмент в руках. В душу ворвались совершенно чужие чувства... Удивление, смятение, горечь. А ты быстро закрылся принц. Только вот от той связи между Стражами тебе так легко не закрыться, впрочем, как и мне. Последний куплет, последний аккорд. Как сложно мне допеть именно эту песню.
  
   Впереди пустота, и зачем-то
   Всё играем, играем с Судьбой,
   И уходим вперёд незаметно,
   Только пепел уносим с собой.
  
   Всё. Конец. Кончилась песня, тихо печально погасла мелодия, и тьма перестала шептать слова новой песни, свернувшись маленьким пушистым котёнком глубоко внутри. Она довольно урчала, ведь всё это приносило ей несказанное удовольствие. А мне? Нет. Почему-то было ужасно грустно.
   Что же ты на меня так смотришь эльф? Зачем пытаешься залезть в мою душу, изменить что-то во мне? Ты ведь и так разворошил её, разорвал все нити, связывающие меня с привычным миром. Мне не нужны твои подарки, я хочу просто вернуться к привычной жизни. Я не хочу быть принцессой дроу, ведь прекрасно знаю, что от меня потребуется. Ты не знаешь всего этого. Просто сейчас я сделаю то, что от меня требуется, а потом уйду. Потому что мне легче жить жизнью Ташьян, Таши, неизвестной убийцы, чем пытаться вспомнить и жить кем-то другим. Что бы ни говорили, я знаю, кто я такая, но это ещё не значит, что я буду жить этой жизнью. Я поняла это сегодня, когда ты передал мне часть своих сил. Наверное, это ещё одна причина не говорить тебе правду. И если бы не врата, ты никогда и не узнал бы всё потом. Потому что связываться с наследником светлых эльфов себе дороже, хватит мне и своих проблем. А то, что ты всё-таки узнаешь кто я, меня уже не так сильно и волнует. Просто я хочу сначала разобраться в себе и попытаться понять, почему одна часть моей души не может тебя оставить, а другая пытается оттолкнуть.
   Я наигранным весёлым взглядом окинула притихшую компанию. Ой, а лица-то какие у всех грустные... Неполадок. Нужно исправить.
   -Ну, что мальчики, может вам что-нибудь повеселее сыграть?
   -Да уж не помешало бы... - пробормотал один из наёмников.
   Мной овладело какое-то бесшабашное веселье с лёгкой долей злости на одного известного эльфа. Быстро перебирая струны, я стала петь древнюю балладу про рыцаря, спасающего принцессу от дракона. Множество казусов и приключений случалось с бедным рыцарем, который всё никак не мог спасти свою возлюбленную. А девушка от скуки и безысходности подружилась с драконом да в итоге за него и вышла. Стражники и наёмники смеялись, слушая эту забавную историю. Только вот дослушать им её до конца так и не удалось.
   Я окинула площадку взглядом, стараясь не замечать принца, и заметила фигуру, от которой моё и так хрупкое самообладание сломалось как карточный домик под порывом ветра. Это была чистейшая ненависть, которая сметала всё моё самообладание. И как будто не было годов тренировок, боёв, трудных заданий. Наёмники дёрнулись от еле слышного рычания.
   Возле одного из костров стоял стражник, тот самый, который бил меня, а потом бросил на растерзание светлым эльфам. Его лицо озаряла самодовольная улыбка. Заметив меня, человек довольно побледнел, но потом его лицо исказила гримаса отвращения и некого презрения. Я медленным каким-то хищным движением встала и направилась в его сторону. Ну, не знаю, как считали другие, но никогда в своей жизни я не стану прощать оскорбление. Это дело чести и смывается только кровью. Жалкие людишки, поняв, чем грозит дело, попытались остановить меня. Пара сломанных конечностей показала недальновидность их поступка. Только Дик, имевший достаточно опыта, смог меня удержать, с трудом скрутив руки сзади. Я пыталась вырваться, но это могло бы навредить ему, а я не хотела причинять ему боль.
   -Отпусти... - прошептала я, еле сдерживая рычание.
   Руки стиснули меня ещё сильнее.
   -Тише, Таша. Не теряй контроль над собой. Да что с тобой случилось?
   Я вздохнула, пытаясь сосредоточиться.
   -Этот...человек нанёс мне смертельное оскорбление. Из-за него я чуть не погибла, не провалила задание. Ты знаешь, что это значит?
   Глаза полукровки сверкнули бешеным огнём.
   -Но ты не должна терять контроль над собой. Успокойся, этот человек никуда от нас не денется.
   Его голос успокаивающе подействовал на меня, и я уже не хотела разнести здесь всё. Но ненависть такая чистая и всепоглощающая всё ещё витала в моей душе.
   Тот стражник самодовольно оскалился, поняв, что я не нападу на него. Но я чувствовала его страх, он стихийным пожаром витал вокруг него.
   -Смотрите, кто к нам пожаловал. Что не понравилось у светлых эльфов, шлюха... - ухмыльнулся он.
   Я дёрнулась как от пощёчины, а из глубины поднималась обжигающая и убийственная ярость. Из-за этого чувства я чуть вновь не потеряла контроль, но и то, что творилось дальше, я бы не смогла объяснить на следующее утро. Просто было ощущение, что в моём теле находится совершенно другая сущность, в то время как я понимала, что это была всё же я. Но я всё ещё стояла рядом с полукровкой, который тоже дёрнулся. Он медленно повернулся к этому человеку, окинул его оценивающим взглядом. Его губы скривились.
   -Оскорбляем Братство? Знаешь ли ты человек, какое наказание за это?
   Стражник отшатнулся, в его глазах плескался страх, но он, явно не принимая предупреждение во внимание, окинул нас обоих презрительным взглядом.
   -Шайка спятивших убийц! Только вместе вы чего-то стоите, а по отдельности ничтожества!
   Окружающие зашушукались. Похоже, не только мы поняли, что этот глупый человек совершил огромную ошибку, оскорбив целое Братство убийц. Лицо Дика превратилось в непроницаемую маску.
   -Вы сами подписали себе приговор, - он повернулся ко мне. - Он твой Таша, если останется жив, Братство им займётся.
   -Да вы ничего не сможете сделать!
   -Ссссамолчи, сссмертный... - моему шипению позавидовали бы самые ядовитые змеи. - Что ссстрашно выйти один на один со мной?! А не прикрываться спинами других!
   Он покраснел от гнева, схватившись за эфес меча.
   -Освободить площадку!!! - визгливо прокричал он, и вокруг нас образовалась пустота. Наёмники и стражники с любопытством следили, чем же закончится эта сцена.
   Я лишь усмехнулась. Никто не вступится в бой. Я знала, что он будет в одиночестве, потому что никто больше не станет навлекать на себя гнев Братства убийц. Даже наместник.
   -Я даже не буду марать об тебя клинки, смертный... - мой на удивление холодный голос заставил его вздрогнуть.
   Стражник достал свой меч и с яростью кинулся на меня. Ну, что же...начнём. Большего всего меня раздражали такие люди. Без понятий о честном поединке.
   "А можно я его убью? Растереть в порошок за оскорбление..." - рассмеялась Стражница и вновь овладела моим телом.
   Дальше я наблюдала как будто со стороны. Это было немного страшно осознавать, чувствовать своё тело, но не контролировать его. Часть моей души забавлялась, на время сменив свою мишень. А я не могла понять, что же такое случилось, что мы с ней разделились в этой жизни. А потом на какое-то мгновение я сроднилась с ней...
  
   Ловко ухожу в сторону. Такое забытое чувство свободы вновь наполняет меня, и на какой-то момент я вновь чувствую себя живой. Все мышцы напряжены, а скорость, с которой я двигалась, была еле заметна. Я могла убить его, с лёгкостью свернуть шею, и он бы этого даже не заметил. Я убийца. Я всегда была ею, во всех своих воплощениях. Но я решила с ним поиграть. Ты же тоже хочешь поиграть с ним, сестрёнка? Ну, иди же ко мне моя сладкая мышка...
   Тьма! Не шипи ты, отвлекаешь! Не нравится? Ну а как же мне тогда тебя называть? Ты и я одно и то же, так какая разница? Почему всё так? Да не знаю я! Хотя нет, знаю, но не скажу. Почему? Скоро сама узнаешь.
   С тобой просто невозможно! Из-за тебя я чуть не пропустила удар! Отстань! Ну вот, другое дело... Продолжим игру.
   Это было похоже на танец. Танец жизни и смерти. Только вот партнёр мне попался никудышный. Кувыркнулась назад, уходя от клинка. Как зверь припадаю к земле, из горла вырывается рычание. Ему моя игра явно не нравилась. Я кинулась к нему, вновь уходя от его меча. Удар когтями по грудной клетке, выбивающий воздух из лёгких, выбить меч из рук, подножка и рука, схватившая за горло жалкого человека. Чуть-чуть сжать и всё, никчёмная жизнь оборвётся. Сколько раз я делала так, сколько раз обрывала нить чужой жизни. И как сейчас я хотела его смерти. Меня мучила жажда, жажда смерти и крови. Ещё раз почувствовать, как забираешь чью-то жизнь и медный привкус на губах, этот дурманящий запах, чувство боя и победы.
   Ну, уж нет. Я оставляю его тебе. До скорой встречи, сестрёнка...
  
   Я судорожно вздохнула, освобождая своё сознание. Тело вновь стало слушаться, голос в голове пропал. С каждым разом это заходит слишком далеко. Страх пробежался по телу. И куда делась ненависть? К этому человеку осталось только презрение. Я думала, что если убью этого человека, то мне станет легче. Пьянящее чувство победы сменилось всепоглощающим омерзением и брезгливостью. Всё-таки то, что какое-то я была одним целым со своей второй частью, помогло мне кое-что понять.
   -Твоя жизнь не стоит того, чтобы её забирал лучший клинок братства. Это слишком достойная смерть для тебя, смертный, - тихо шепнула я ему и брезгливо оттолкнулась.
   Люди вокруг шокировано застыли. Да уж...
   Я холодно оглянулась и двинулась в замок. Меня нагнал полукровка.
   -С тобой всё в порядке? Я не узнавал твой стиль ведения боя. На какой-то миг мне показалось, что это не ты.
   Я посмотрела на него.
   -Всё в порядке.
   -Спасибо, что оставила его в живых. Я думаю, младшим членам братства найдется, чем заняться в ближайшее время, - его лицо озарила какая-то хищная улыбка.
   Я отвернулась и пошла в замок. Иногда я бываю слишком жестокой.
   Внутри появилась какая-то опустошённость. С неба срывались первые капли дождя. Небо потемнело, и наступила полная темнота. Ветер принёс ощущение свежести и влаги.
   Кап...кап...кап.
   Подставив лицо холодным струям дождя, я пыталась запомнить это ощущение, царившее в моей душе. Чувство отстранённости от происходящего, отголоски боли и нежности, а ещё страх. Страх не за свою жизнь, а за чужую, которая за столь короткий промежуток времени стала такой родной. Что бы не чувствовала, не творила, она тоже боится за его жизнь. Знал ли наследник, что своим поступком, он просто не оставил мне выбора?
   Одежда промокла, а тело уже сотрясала нервная дрожь. Я не могла простудиться, но ощущения были не из приятных. Сзади послышались шаги, и знакомое ощущение родственной души вновь появилось. Я не стала закрываться, просто устало сказала.
   -Уйди. Оставь меня одну...
   Но он опять не послушал. Впрочем, как всегда... Я вздрогнула, когда наследник положил руку мне на плечо.
   -Оставь меня Алекс. Мне нужно побыть одной, все, что ты успел сделать сегодня, ты уже сделал.
   -Зачем ты так, Таша? Я просто хочу, чтобы ты выжила, а хоть капля моей силы сможет уберечь тебя.
   Да что ты говоришь?! Я резко развернулась, отбрасывая его руку.
   -Мне не поможет твоя сила, наследник. Мне вполне хватало своей. А что уж до жизни...кому суждено, тот не скроется от своей смерти.
   Уходя, я холодно бросила.
   -Не расслабляйся, наследник. Завтра мы выезжаем, а впереди ещё множество охотников по твою душу.
   Сзади послышался горький смешок, от которого внутри что-то дрогнуло.
   -Уж не хочешь ли ты записаться к ним? Говорят, за мою жизнь дают достаточно золота.
   Да как он... Тьма, дремавшая внутри, недовольно потянулась. Она очень чутко отреагировала на царившие в моей душе сейчас чувства. Особенно на злобу и...ненависть. Рука машинально дёрнулась к одному из мечей. Немного совладав с собой, я тихо ответила:
   -Клинок Братства никогда не предаст, он не может отказаться от контракта. Клятва держит сильнее, чем ты думаешь...
   И про себя ещё тише добавила: "Не заставляй меня вновь тебя ненавидеть эльф"
   Я могла стерпеть многое, на многие вещи просто закрыть глаза и забыть на время, но никогда я не потерплю неуважения к своему братству, к своей семье.
   * * *
  
   Тихий шелест дождя, раскрытые бутоны роз ловят лепестками благословенные капли влаги. Ветер ласкает их листья и цветы. Даже сейчас в ночи, когда идёт дождь, по всему саду распространяется пряный чарующий аромат этих красивых красных бутонов. Магия ночи делает похожими их лепестки на капли крови... Красиво. Это зрелище так и притягивает взгляд.
   Кап...кап...
   Кажется, что стоит только прислушаться и можно услышать их песню.
   Спокойствие ночи нарушает приход человека, но, только приглядевшись можно увидеть, что к человеческому роду это существо никак не может относиться. Это был эл'нэри. Но сумрак и дождь скрывает его лицо.
   Маленький огонёк разгоняет надвигающуюся тьму. Эл'нэри держит в руке светящийся шар, внутри которого находится неизвестный диковинный цветок, излучающий мягкие волны света. Он отличался от других цветов своей необычайной красотой, но для живых существ его красота была смертельна. Тонкий стебель с маленькими хрупкими шипами, треугольные зелёные лепестки с синими прожилками. Они хрупко обнимают ещё не раскрывшийся бутон. Но вот в какой-то миг цветок неуверенно и как-то боязливо начинает распускаться. Его мягкие и нежные как шёлк лепестки были цвета расплавленного серебра с чёрной каймой по краям. Так хотелось прикоснуться к ним. Даже сейчас можно было почувствовать лёгкий лишающий воли аромат этого цветка. Таинственный...красивый...чарующий... Но за беспечной красотой часто скрывается угроза, которая может стоить жизни. Этот такой маленький хрупкий на вид цветок унёс множество жизней. Против яда в его лепестках, шипах...не существовало противоядия. Только в период дождей, когда хрупкие бутоны ещё не начали раскрываться, магам и лекарям удавалось собирать эти цветы, которые ценились выше золота за свой яд, который в малых дозах мог стать спасительным лекарством. Только вот это растение было таким редким, что в некоторых странах его считали всего лишь легендой.
   Эл'нэри задумчиво посмотрел на цветок. Послышались шаги, и рядом с ним оказалась закутанная в плащ фигура.
   -Всё в порядке, господин. Всё идёт строго по вашему плану...
   Тот махнул рукой.
   -Хорошо... Следи за происходящим, однажды мы уже совершили ошибку, за которую заплатили лишним ожиданием. В этот раз не должно быть осечки.
   -Слушаюсь, господин. Есть ещё указания?
   -Мне нужно, чтобы они живыми добрались до места. Лишняя кровь мне больше не к чему. Вполне было достаточно подстроить короткую смерть эльфа...
   -Я сделаю всё, что вы приказали, господин.
   Фигура, откланявшись, покинула сад, а эл'нэри ещё какое-то время стоял, слушая шелест дождя и еле слышную песню цветов. Его тонкие пальцы чуть поглаживали светящийся шарик с цветком.
   -Ташьян...самый красивый и смертоносный цветок в этом мире... Посмотрим какой ты на самом деле и оправдаешь ли ты своё название...
   Дождь тихо шумел, смывая все следы. Цветы пригнули свои головки к земле, склонённые его силой. Не было уже того очарования ночи, песни природы... Лишь только дождь, стирающий даже одно воспоминание об этом разговоре... Через несколько минут послышались первые раскаты грома, а ливень, спустившейся на землю, принёс с собой чью-то боль.
   * * *
  
   Буря разыгралась не на шутку. Мелкий дождь перерос в настоящий ливень, что нельзя было увидеть даже свою вытянутую руку. Ветер как цепной пёс рвал деревья, круша всё на своём пути. Глядя на всё это, хотелось забиться в самый далёкий уголок замка и переждать непогоду. Небо, затянутое чёрными грозовыми тучами, навевало тоску, и сердце как-то тревожно сжималось в предчувствии чего-то страшного.
   Стихия бушевала. Она рвала, метала, уничтожала всё вокруг и изливала свою боль и ненависть на существ, посмевших посягнуть на вековые запреты великих богов. Все живые существа, попавшие в радиус природного гнева, в страхе молились всем известным божествам, прося милости.
   Животный страх перед стихией, богами. Он ощущался столь явно, что в груди что-то переворачивалось.
   Стихия завораживала. Она подчиняла волю. Безумство. Это было безумство... Вместе со страхом перед необузданной великой мощью природы внутри просыпалось восхищение. Несмотря на все разрушительные действия, страх перед ней, я наслаждалась каждым мигом, вздохом, впитывая в себя все ощущения, мысли, чувства, которые давала буря. Живая энергия витала в воздухе, наполняя тело. Она пьянила. И я была пьяна этим воздухом, этой мощью.
   Ещё раз вздохнув, я почувствовала где-то глубоко внутри каплю сожаления. Стихии. Я никогда не смогу управлять вами, потому что вы никогда и не принадлежали мне. Мой брат... я не помню его, но как-то Морган сказал, что он владеет властью над стихиями. Он был настоящим Повелителем. Откуда-то я знаю, что именно Трифоринор должен был войти на трон, стать Повелителем. Но я не испытывала сожаления, ведь это не моя дорога. Я тёмная. Настоящая тёмная, которой подчиняется одна из великих основоположных сил - сама Тьма.
   Постепенно буря стала стихать. Остался только прохладный дождь. Ветер бросил мне в лицо ледяные капли, и по телу прошла дрожь. Но всё это не могло сравниться с тем холодом, что царил в моей душе... С того момента передачи части сил и последующих событий я как будто замкнулась в себе, а все чувства сковала корка льда. Нет, я всё ещё испытывала эмоции, но именно по отношению к одному эльфу я вновь превращалась как вначале в ледяную леди.
   Я посильнее запахнулась в чёрный плащ и отошла под навес конюшни. Моя необычная лошадка нетерпеливо била копытом землю, еле сдерживаясь, чтобы хоть сейчас не покинуть это гостеприимное местечко. Серебристые глаза недовольно посмотрели на меня, и сильф дёрнула повод, привязанный к деревянной перегородке. Я подошла к ней и успокаивающе погладила, лицо опалило горячее дыхание.
   -Ну, тише, Bainar. Сегодня мы уже уедем отсюда, не стоит так волноваться.
   Лошадь фыркнула мне прямо в ухо, заставив улыбнуться. Она нетерпеливо переступала копытами. Да и я сама, если честно, уже стала нервно оглядываться на дверь конюшни. Да где же этот эльф?! Сколько можно собираться?
   Сегодня рано утром обе армии эльфов разошлись по домам. Наместник именно этого и ждал, попросив нас в вежливой форме освободить его город во избежание нового конфликта. Не скажу, что он так сильно пострадал от нас, только вот посеять смуту в рядах наёмников мой так называемый поединок, да и вообще всё наше пребывание здесь, уже успели. Я сама уже не вытерпела дольше в этом городе, нужно было срочно ехать в Кортелию. Слишком много времени мы теряем на пустяки.
   Скрипнула дверь, и в конюшню зашёл Алекс. В одной руке он держал непримечательный ничем какой-то артефакт, а в другой свою походную сумку. Что меня удивило так это то, что от неизвестной магической вещички веяло тёмной магией, да ещё и моей. Я впала в ступор. Потом приглядевшись к магическому узору, наконец, поняла всё. Теперь понятно как он снял мою иллюзию, если быть точной просто переложив её на другой предмет, превратив его тем самым в новый артефакт. Оригинально.
   Я отвернула, поправляя ремни на сумках, а когда уже вновь обратила свой взгляд на наследника, передо мной стоял уже беловолосый дроу с красными глазами, и ничего не показывало о его настоящей сущности. Он вывел из стойла своего белого красавца, закрепив сумку. Мелькнули края плаща, и на меня внимательно посмотрели красные глаза.
   -Поедем по юго-западной дороге. По пути должны встретиться мелкие города и пара селений. Не думаю, что мы будем останавливаться в них, только проездом. Хотя, учитывая вашу предстоящую встречу с принцессой, мы сделаем остановку в одном из городов, - сказала я.
   Эльф лишь кивнул и, взяв повод своего коня, вышел из конюшни. Я погладила своего сильфа по морде. Серебристые глаза смотрели как-то сочувственно.
   -Ну, что моя дорогая, поехали на встречу новым приключениям? - я улыбнулась, а Bainar фыркнула.
   На улице моросил мелкий дождик, поэтому я ещё сильнее запахнулась в плащ. Наследник ждал меня возле ворот. Там же я увидела и наместника, нетерпеливо смотрящего на небо. Мой спутник, окинув мою фигуру ничего не выражающим взглядом, повернулся к Дрефу де Есилю.
   -Мы благодарим вам за оказанное гостеприимство.
   Я только кивнула. Да уж гостеприимство было что надо, век не забуду.
   Мы выехали из города Брас. Хотя у меня явно складывалось ощущение, что нас скорее выпихнули, но не в моих привычках жаловаться. Хорошо, что хоть живы остались. Под ногами лошадей хлюпала грязь, а холодный ветерок то и дело задувал под плащ, и это не считая мелкого дождя! Прекрасная погода...самое то для долгих путешествий. Я ехала чуть впереди, всем своим существом чувствуя внимательный взгляд наследника. Это немного действовало на нервы, но я уже привыкла. Разговор после моего так называемого поединка стал последним между нами. Теперь и я, и он старались сохранять молчание, прерывающееся только уточнением дороги. Да я особо и не настаивала на разговоре, тем более о чём с ним говорить? Наверное, я ещё не простила ему всего, что он сделал. Причины эльфа я не знала.
   Дорога, по которой мы ехали, не считалась заброшенной, и нам по пути часто попадались повозки и одинокие путники. Конечно, многие провожали двух дроу настороженными взглядами, но пока всё обходилось. Никто не пытался на нас напасть. Да и непогода сделала своё дело, так что путники появлялись всё реже. Сегодня мы должны проехать два непримечательных селения. Я сверилась с картой. Судя по расчётам и посланию Когтя, Ребер будет ждать меня в не таком уж и маленьком городке Сильрек. Мои губы изогнулись в ироничной улыбке. Слышала я про этот городок, неприятное местечко, хотя вкусы у всех разные. Находясь ближе к границам эльфийского леса, город как бы копировал эльфийские города. "Грубая подделка" - так говорили о нём проезжающие его первородные. Восхищение эльфийским народом, его искусством, красотой, даже не смотря на военные действия с дроу. Подражание жизни светлых эльфов, было отличительной чертой этого городишки. Именно светлых эльфов, ведь мы дроу редко кого пускаем в свои владения, да и вряд ли наш образ жизни мог привлечь людей. Не скажу, что здесь не жили эльфы, многие были изгнанниками по разным причинам, но в основном здесь были полукровки, люди. Если быть честной именно в этот город стекался народ самых различных рас и профессий. Ребер считал, что именно там можно найти новые кадры, да и отдохнуть от работы. Лично я там ни разу не была, считая Сильрек большим притоном, собирающим под своей крышей отбросы общества. Ведь люди чаще переворачивали все основы культур светлых эльфов.
   Впереди по дороге тянулись телеги купцов, везущих товары. Начиналась неделя Звигора, бога, покровительствующего всему домашнему и дикому зверью. Люди, всё это время задабривали бога различными подарками, оставляя различные лакомства в дар лесным существам, и с почтением относились к своим домашним животным. Было запрещено всю неделю охотиться и убивать домашний скот, чтобы бог не прогневался. Отмечали эти праздники гуляниями. А так как на этот год неделя Звигора началась прямо после последнего сбора урожая, то чувствует моё сердце, попадём мы в город прямо в разгар веселья. Надеюсь, Ребер знает, что делает. Вылавливать его по всему городу не очень хотелось.
   Я вздохнула. Похоже, придётся немного побыть в этом городке. Встреча...встреча... Ну держись предводитель, когда мы встретимся, тебе придётся ответить на некоторые мои вопросы.
   По телу пробежали мурашки от внимательного чужого взгляда. То, что это не Алекс, я поняла сразу. Медленно осмотревшись, я не обнаружила никого. Мы были единственными на дороге, если не считать телегу с товаром, идущую далеко впереди. Может, показалось? Просканировав с помощью магии местность, я не нашла ничего подозрительного, разбойники в ближайшем леске не в счёт. Уж с ними-то справиться никакого труда не стоит. Я постаралась успокоиться, ведь никакой угрозы я не чувствовала, а своим ощущениям я привыкла доверять...в некоторых случаях.
   Сегодня придётся переночевать в ближайшем к нужному городу селению. Мы как раз успеем к закату доехать, если поддерживать такой темп. Сильфы более выносливые, чем обычные лошади, думаю, это не составит труда. Конечно, можно было сразу в город, но в него не пустят после заката солнца, а ждать у ворот не очень хочется.
   Сообщив наследнику о посещении города, я вновь посмотрела на тёмные тучи. Алекс только уточнил.
   -Встреча будет там?
   -Скорее всего.
   Он кивнул своим мыслям, а я с неожиданной злобой прикусила губу, надвигая капюшон ещё ниже, чтобы этот эльф не дай Ночь увидел блеснувшие глубоко в глазах слёзы.
  

Город встреч.

  
   * * *
   Город встретил нас приветливо, настежь распахнув свои резные ворота. Сегодня утром дождь уже прекратился, и из-за туч выглянуло долгожданное солнышко, радуя всех своим теплом и светом. Я легко улыбнулась и с интересом стала рассматривать городок, в который по воле судьбы нас забросило. Резные деревянные ворота с удивительными узорами, каменные стены, из-за которых видны высокие дома и золотая верхушка храма великих богов. В честь праздников стены были украшены цветами, а из города слышалась музыка и смех. Я поморщилась, почувствовав сильный запах спиртного. Как я и ожидала, мы приехали как раз в разгар народных гуляний. Молчаливые стражники, взяв с нас положенную пошлину, вновь вернулись к распитию крепчайшего гномьего самогона, коим запаслись на всю неделю, и игре в карты. И это стража? Мне вот интересно, а если на город нападут, что будут делать эти пьяные мужики? Думаю, ответ понятен.
   Сильфы громко стучали копытами по вымощенной мостовой, недовольно реагируя на громкую музыку и шумиху ярмарки. Я осматривалась. Теперь я, кажется, понимала, почему Сильрек чаще всего называли "грубой подделкой". Ажурные плетения ограждений, клумбы цветов, высокие дома с большими окнами. В центре города располагался фонтан с каменной статуей нимфы в полупрозрачных одеждах. Здесь, как ни странно находилась и ярмарка. Многие жители, усевшись на бортики фонтана, радостно переговаривались, слушая весёлый гомон торговцев. То тут, то там пробегали мелкие карманники, и слышался возмущённый крик людей. Огромная площадь, заполненная галдящим народом, находилась прямо перед храмом Богов. Элементы эльфийской культуры, такие как деревянные дома, огромное количество зелени, фонтан на площади, и человеческие шумные ярмарки с громкой непонятной музыкой смотрелись несколько дико. Пару раз мне попадались светлые эльфы, полукровки различных мастей, один раз даже видела какого-то дракона в человеческой ипостаси. Люди, скорее всего и не замечали, что под маской добродушного крепенького человеческого паренька прячется крупный опасный ящер, способный сжечь этот город дотла.
   Спросив у пробегавшего мимо мальчишки полуэльфа, где можно хорошо поесть и отдохнуть, я направила свою лошадку к гостинице "Эльфийский лучник". Эта гостиница носила такое название из-за проживавшего в ней когда-то эльфа из Зелёной Стражи. Что именно там натворил этот первородный, осталось загадкой, но хозяин проникся особым трепетом и уважением ко всем особям эльфийского народа. Там можно было отдохнуть и подождать Ребера, а потом решить проблему со встречей "принцессы" и Алекса. Подъехав к высокому деревянному зданию с большой вывеской, я подумала, что всё не так уж плохо. Паренёк четырнадцати лет забрал лошадей, получив золотой за хороший уход и корм. Наших сильфов отвели в расположенную рядом конюшню. В принципе я не волновалась за своего сильфа. Bainar вполне сможет позаботиться о себе в любых ситуациях. Она же сильф, дух природы, а не обычная скаковая лошадка.
   Алекс первым зашёл в здание. Я нервно провела рукой по перилам крыльца и последовала за ним. Не сказать, что мне не нравился этот город, я, если честно, ожидала худшего. Просто предстоящая встреча и мои натянутые отношения с наследником слегка действовали на нервы. Лёгкий сумрак и прохлада, в воздухе витает запах дорогого вина и выпечки. В зале за стойкой стоял невысокий крепкий человек сорока пяти лет на вид, деловито протирая от влаги бутылку вина. Густая рыжая борода, маленькие карие глаза, типичный представитель человеческого рода. Только вот чувствовалась в нём какая-то сила. Именно к нему уже почти подхошёл Алекс. Я поспешила его догнать, маневрируя между столиками с посетителями. Многие провожали мою фигурку любопытными взглядами. Задумавшись, я врезалась в какого-то верзилу.
   -Эй! Осторожней цыпочка!
   Меня попытались схватить за руки. Человек не успел даже моргнуть глазом, как к его шее был прижат кинжал. Мой капюшон спал, открывая лицо. Послышались восхищённые вздохи. Да уж, видно не часто они видят в своём городке тёмную эльфийку.
   -Таша. - тихо позвал Алекс.
   Я оглянулась, эльф мастерски скрывал своё лицо даже в облике дроу. На лице появилась хищная улыбка.
   -Прости, привычка.
   Думаю, наследник мог бы это подтвердить, ведь именно он регулярно проверял эту привычку на своей шкуре. Издержки профессии! Мне было важно лишь то, что эта привычка уже ни один раз спасала мне жизнь. Убрав кинжал, я без препятствий дошла до стойки. Двигаясь с кошачьей грацией, вновь поймала восхищённые взгляды. Только посетители отталкивали два меча, видневшихся из-под плаща. Хозяин гостиницы недовольно посмотрел на меня. Ему явно не нравились дроу и наличие огромного количества оружия, которое у нас было. Пробежав глазами по моей причёске и наряду, человек сразу сделал для себя определённые выводы. Видно ему не впервой сталкиваться с убийцами или наёмниками. Наследник вновь вернулся к разговору с хозяином. Благодаря его дипломатии нам удалось снять две хороших комнаты на два дня, включая питание. И это при том, что ещё пять минут назад свободных номеров не было. Всё-таки иногда удобно иметь под рукой дипломата такого уровня. Я внутренне усмехнулась. Его хорошо натаскали в разных науках. Теперь видно, что этого эльфа готовили к правлению своим народом. Не знаю, как будет дальше, но по после всех тех дней, что мы путешествуем с ним, я неплохо его узнала и понимаю, что из него выйдет хороший Повелитель.
   Выдав нам два ключа, человек вернулся к своим делам. Я же отправилась в свою комнату. Открыв дверь, я сразу бросила на кровать сумку и села на стул возле маленького столика. А ничего комнатка. Светлая, с окном, возле которого и стоял стол, на стене висело маленькое зеркальце и какая-то картина. Деревянный пол чисто выметен, что уже радует. Меня больше обрадовала маленькая дверка, ведущая в ванную. Скинув плащ, я поправила длинную куртку и с грустью посмотрела на клинки. Что бы ни говорили, я не могла расстаться со своим оружием, но и появляться на людях с ним было крайне нежелательно. Завернув ножны с клинками в чёрную ткань, я вышла из комнаты, предварительно окутав её сложнейшими охранными чарами и заперев. Внизу меня уже ждали.
   Наследник со скучающим взглядом крутил в руках кружку с вином. Я с лёгким интересом заметила, что он вновь вернул свой настоящий облик. Впрочем, ему решать, я не собираюсь его в чём-то убеждать. И зачем я тогда тратила свои силы на иллюзию? Сейчас в полумраке зала в его волосах плясали багровые искры. Присев рядом за столик, я подозвала разносчицу. Невысокая красивая девушка приняла мой заказ, с кокетливой улыбкой посматривая на ничего не замечающего светлого эльфа. Её серые глазки влюблено смотрели на Алекса, а от вопроса "А ваш прекрасный спутник что-нибудь закажет?", сказанного таким сахарным голоском, у меня заболели зубы, и зачесали руки укоротить ей язычок. Я раздраженно посмотрела на неё, думая, что если через минуту она не уйдёт, то точно выполню своё обещание. Светлый эльф вежливо отказался, провожая разочарованную девушку заинтересованным взглядом. Я скрипнула зубами.
   Ровно через пять минут принесли мой заказ, и я вяло стала поглощать карточку с филе какой-то рыбы. Аппетита не было совершенно, и я со вздохом отодвинула блюдо. В голове бродили какие-то невесёлые мысли, заставившие меня нахмуриться. Вино пришлось как нельзя кстати. Я сделала пару глотков, выбивая пальцами по столу какую-то мелодию.
   -Может, всё-таки скажешь что-нибудь? - послышался словно из далека голос Алекса.
   От неожиданности я вздрогнула и чуть не поперхнулась вином. Его руки заботливо помогли мне. По спине пробежали мурашки. Я внимательно посмотрела на его красивое лицо, пытаясь в который раз не утонуть в тёмно-синих глазах. Сколько раз в них смотрю, столько раз и пытаюсь. Тьма! И что же мне сделать, чтобы он перестал на меня так действовать?
   -Я думаю, что нам больше не о чём разговаривать.
   -Ты так считаешь? - его рот изогнулся в ироничной улыбке. - Всё-таки нам ещё какое-то время путешествовать рядом...
   -Я всё сказала.
   Я отвернулась, вновь уделив внимание кружке в моей руке, и стала с интересом рассматривать посетителей. Ну, прямо разношёрстная компания. В основном зал заполнили люди, возле лестницы сидела парочка орков, каким-то чудом затесавшимся в эти края, а так ещё пара полукровок возле окна. Мы с наследником сидели в неприметном углу, наиболее удобном при внезапном отступлении (на всякий случай). Особого внимания на нас не обращали ещё из-за заклинания отвода глаз. Ну, сидят два эльфа и что? Никаких особых примет, точнее они нас и видели-то, да после того как мы уедем, и не вспомнят про двух путников. Очень удобное магическое воздействие, помогающее как можно незаметнее путешествовать по миру. Надеюсь, Ребер уже в городе. Из-за этой остановки мы и так отстаём от графика пути. Ох! И задаст мне Морган по прибытии в Кортелию!
   Меня опять отвлекли, заставив посмотреть в эти необычные магические глаза.
   -Всё-таки, чтобы ты не говорила, я не считаю это ошибкой.
   -Алекс, я, кажется, говорила, что не хочу об этом разговаривать.
   -Но ты же не можешь вечно убегать от меня.
   Да уж...верно подметил. Как бы я не отдалялась от тебя, не убегала, в следующее мгновение оказываюсь ещё ближе, чем раньше. Это пугало, заставляло задуматься, а правильно ли я делаю? Но сейчас другого выхода у меня просто нет. Глубоко вздохнув, я повернулась к нему. Похоже, придётся сегодня решить в наших отношениях некоторые вопросы.
   -Это не значит, что я не могу попытаться.
   Наследник рассмеялся. От звонкого смеха внутри что-то дрогнуло, а губы сами собой хотели сложиться в улыбку.
   -Забавно, я ведь давно за тобой наблюдаю. Я не понимаю, почему ты так к этому относишься? Нельзя просто принять мой дар за спасение?
   Мой взгляд поднялся к потолку, как будто прося у богов помощи, а из груди вырвался тяжкий вздох. Увы! Боги не ответили и не захотели спасти меня от этого нежелательного для меня разговора. Тьма! Если сейчас всё так, то что же будет, когда он, наконец, узнает правду? Не будем о грустном. Лек как-то сказал, что в конце этого задания у наследника будет много оснований и шансов меня просто убить. Думаю, он не так уж далёк от истины.
   -Ты не понимаешь. Мне вполне хватило бы устной благодарности, тем более я заключила контракт.
   Алекс недовольно дёрнулся при последнем слове и покачал головой.
   -Заметь, но по контракту ты не обязана была меня вытаскивать с того света.
   Он опять прав, но не говорить же ему, что тогда бы я автоматически провалила своё задание. А задания такого уровня подразумевают под собой некоторые аспекты магического воздействия. Ведь я не только заключила договор, я дала клятву и позволила наложить на себя одно маленькое, но весьма болезненное заклинание. Но это так дополнение к контракту, секретное для большинства из Братства. Мне как любимой из учениц Школы учитель раскрывал некоторые тайны нашей профессии. За информацию с меня взяли особую клятву о неразглашении. Да и не могла я его просто бросить! Я должна была его спасти, что бы не потребовала Смерть. Причин на это слишком много.
   -Это было чисто моё решение.
   -Но может, ты попробуешь объяснить? Почему любой обрадовался бы такому подарку, а ты проклинаешь меня за него???
   Я недовольно зашипела, сузив глаза. Если бы не множество свидетелей, я бы тебе сейчас показала, что значит обидеть дроу! Да, хорошо, что перед разговором он не забыл поставить защиту от лишних ушей, а то бы от моего еле сдерживаемого рычания, многие выскочили бы из гостиницы как ошпаренные.
   -Проклинаю??!
   Алекс шарахнулся от меня. Как ни странно в его глазах не было страха, наоборот, в них плясали бесенята. Он поднял руки в мирном жесте.
   -Тише, Таша. Тише... Я образно выразился, но именно так всё смотрелось со стороны в глазах некоторых.
   Я обиженно отвернулась.
   -Я никогда никого не проклинала, мне ещё жизнь дорога, а проклятия слишком многое отбирают.
   Это действительно было так. Проклятия. Они всегда были одним из запрещённых видов магического воздействия. Мгновенная или наоборот медленная смерть проклинаемого была неминуема. Хотя были различные случаи, в которых человек под действием проклятия не мог умереть и должен был вечность существовать с каким-нибудь недугом. Всё зависело от того, чего хотел маг - проклинатель. По ходу своей работы часто приходилось сталкиваться с различными побочными действиями проклятий, убивать самих магов, утративших свою душу и превратившихся в чудовищ. Ведь маг, насылавший проклятие, сам был впоследствии проклят своим же желанием. Контракты по таким случаям давали только опытным сильным магам из Братства. Там, прежде всего, нужно было самому не попасть под проклятие, а это было слишком сложно. Для большинства такие контракты становились последними. Чтобы обезопасить Братство и не стать чудовищем, потерявшим душу, на каждом из нас было старое заклинание, вплетённое в тело и частично в душу. Благодаря ему, наши тела в случае такой опасности уничтожаются, сгорая в белом пламени госпожи Смерти. Я же только один раз вместе со своим учителем-вампиром выполняла такое задание. Увиденного мне хватило, чтобы от таких заданий я шарахалась как от чумы. Мне ещё жизнь дорога, а выполнять такие поручения я ещё не готова. Как бы ни хороша я была в бою и магической битве, всегда существует кто-то лучше тебя.
   -Прости.
   Я махнула рукой, вновь делая глоток вина.
   -Так может, объяснишь мне?
   Ну, что ему от меня надо? Пристал с этим вопросом и никак не отстанет. Как ему можно объяснить всё??? Мои губы изогнулись в усмешке. Тьма! А я ведь так и не заметила, как у нас установилось временное перемирие. Смирившись, я вновь вздохнула.
   -Причин много, некоторые я не могу назвать тебе.
   Он, молча, смотрел на меня и ждал ответа на свой вопрос.
   -Скажи мне Алекс, кто я?
   Да уж начало хорошее. Если бы я сама только знала ответ на этот вопрос, который всё больше мучает меня. Молчание было мне ответом. Я усмехнулась.
   -Ты же даже не знаешь моего имени! Да что говорить, ты же совершенно не знаешь меня! Кто я, что я такое? Можешь ты ответить на эти вопросы? Ты видишь одно, но в итоге всё может оказаться немного иначе, чем ты себе представлял. Строя различные догадки, ты представил себе одну личность. Именно под этой маской ты меня и видишь, но что будет, если мы однажды сбросим свои маски?
   Я говорила правду в кой то веке. Ведь он действительно представил себе один образ, не решаясь заглянуть глубже. Я ведь совершенно не была ангелом. Да что уж говорить, я сама не знала себя до некоторого времени и не могла порой понять свои поступки! Мои сущности путались между собой, никак не желая образовывать цельную душу. Я хотела целостности, но не могла её добиться.
   Давайте сбросим наши маски... Я усмехнулась. Ведь я играла перед ним ещё одну роль, а что было там от меня? Не спорю, он немного узнал меня, он пытался понять меня и спасти, но так же он не видел дальше черты, которую я провела между нами. Я поставила черту, которую первая и нарушила, через которую чаще стала перешагивать в последнее время. Но как бы я не пыталась исправить свои ошибки, всё выходило только хуже. Сложнее было то, что в последнее время я действительно стала перед ним открываться.
   Повернувшись, я поймала его взгляд, значение которого так и не смогла понять.
   -Что бы ты ни говорила, я знаю тебя...
   Я вздрогнула, на миг представив, что всё что делала раньше, было зря. Наследник откинулся на стул, а в его глазах промелькнула капля почти детского непонимания. Мои глаза удивлённо расширились.
   -Я не знаю, как всё это можно объяснить! Просто я чувствую тебя... Ты же знаешь, что я эмпат. Обычно эти способности не так ярко выражены, но именно тебя я чувствую лучше всех. Мне не приходится напрягаться, чтобы поймать твои эмоции, они сами полностью захватывают меня. Я знаю, что ты что-то скрываешь, но ещё я знаю, что ты никогда не причинишь мне зла. За время, что ты путешествуешь со мной, столько сторон я видел в тебе каждый день! Мне кажется, что я знаю тебя как никого другого...
   Стоп! Это уже заходит слишком далеко. Он не должен понять, кто я. Он не должен привязаться ко мне! Но, похоже, я опять первая нарушила это правило.
   -Алекс! Ты не понимаешь! Я убийца! Убийца, которая не может ни к кому привязываться! Моя жизнь - это череда бесконечных заданий, конца которым нет. И однажды какое-нибудь задание станет для меня последним. Когда ты передавал мне силу, ты не подумал, что после Элдрионеля я уйду? Серебряный лес, это последняя остановка, после которой я уеду домой. Ты подумал, как я буду жить со светлой силой, не зная как ей управлять? Я всегда была просто тёмной, а ты добавил мне ещё парочку проблем. И что мне теперь делать? Опять садиться за парту ученичества? А ты не подумал, что связь созданную силой не разорвать? И если на одном из заданий я погибну, то отдача от моей смерти сможет свести тебя с ума? Ведь тот ритуал, что ты провёл, всегда проводят только с теми, в ком уверены и кто очень близок.
   Про себя я ещё добавила, что этот ритуал ещё сильнее укрепил связь между Стражами, что добавляло ещё одну проблему в мою копилку.
   Наследник нахмурился. Видно было что-то в моих словах, заставившее его по- новому взглянуть на ситуацию. Ведь во многом я была права. Я не собиралась оставаться в этой стране после этого задания. Тем более если хочу получить высший уровень в своём обучении у вампира в своей нелёгкой профессии. Конечно, для меня было важно, наконец, узнать, кто я такая, но вернуться к той жизни я не могла, так же как и вспомнить её.
   -Ты во многом права, но я не жалею обо всём. Почему бы тебе просто не смириться с моим даром?
   Я фыркнула.
   -Я уже смирилась и даже...простила. Но моего отношения это не может изменить.
   Казалось, после моих слов его лицо просияло. Он даже не обратил своё внимание на мои последние слова, важнее для него было то, что я сказала вначале. Алекс всё ещё напряжённо посматривал на меня, вновь готовый вступить в словесную борьбу, доказывая свою точку зрения.
   -Расслабься. Я не собираюсь больше с тобой говорить на эту тему. Тем более сделанного уже не вернёшь. Это так же невозможно, как вернуть время назад.
   -Спасибо.
   -За что?
   Я удивлённо посмотрела на него, лицо наследника было серьёзным и на чём-то сосредоточенно.
   -За то, что простила и приняла мой дар. Поверь, это очень важно для меня.
   Я улыбнулась лишь краешками губ, в то время как моя половинка души страдала от боли. Мне было больно осознавать, что я просто по какой-то причине не могу открыться ему.
   -Ну, что ты Алекс. По идее это я должна была тебя благодарить за оказанную честь... - с иронией произнесла я.
   Он рассмеялся и протянул руку.
   -Ну, что мир? Я, конечно, понимаю, что ты не хочешь со мной разговаривать, но провести ещё несколько дней с печальным молчаливым спутником будет для меня просто мукой.
   Я задумалась. Эльф прав. Для меня самой эти дни были словно в тумане. Так хотелось услышать его голос, смех, увидеть улыбку на его лице. Хотелось, чтобы вновь вернулись наши товарищеские отношения, а этот сухой деловой тон и редкие фразы уже стояли поперёк горла. Хотя, ведь именно этого я и добивалась. Но почему же было так больно и холодно внутри? Может, хватит бежать? Сохранить хотя бы это, чтобы было, что вспоминать потом. Не расстаться врагами или случайными попутчиками. Просто я ещё боюсь, что может зайти всё ещё дальше.
   Но почему бы не рискнуть?
   Я протянула руку. Когда наши руки соприкоснулись, я вздрогнула, а Алекс только улыбнулся.
   -Теперь я могу быть спокоен, что конец пути будет не таким скучным. По крайней мере, мы можем поговорить о чём-нибудь, а не обиженно дуться друг на друга.
   Я пожала плечами. По идее мне нужно было идти прогуляться. Может, увижу Ребера? Ведь нельзя же так безвылазно сидеть в гостинице и надеяться, что предводитель сам найдёт меня. Хоть на мне и есть его маячок, моя сила с лёгкостью перебивает любое воздействие. А снимать всю защиту с себя чревато негативными последствиями. Мало ли кому я успела навредить в своей нелёгкой жизни? Ведь даже выполняя задания, появляются безутешные родственники, готовые найти и прибить тебя. Для меня жизненно важно оставаться со всеми своими щитами в полном здравии.
   -Таша...расскажи о себе что-нибудь, - неожиданно попросил Алекс.
   -Алекс! - угрожающе прошипела я. - Мы, кажется, договорились, что не будем касаться моей жизни!
   Он посмотрел на меня невинным взглядом.
   -Я такого не помню. Мы договаривались, что не будем касаться того, что произошло в городе Брас. Других договоров у нас с тобой не было. Так может, расскажешь?
   Я фыркнула. Легко выкрутился. Интересно, что можно ему сказать, чтобы не нарушить легенду. В принципе можно сказать то, что не навредит и не помешает мне в дальнейшем.
   -Что тебя интересует?
   -Твоя жизнь.
   -Пять вопросов. Я так щедра сегодня, что ты можешь мне их задать. Только я могу умолчать, если это будет напрямую касаться моей жизни и безопасности. И после всего этого ты больше не будешь спрашивать меня о моей жизни.
   Алекс задумчиво посмотрел на потолок, потом улыбнулся.
   -Я согласен. Только ты ответишь мне правду.
   -Хорошо.
   -Начнём с безобидных. Как твоё имя?
   Я улыбнулась. Если так считать, то у меня много имён, которые можно назвать настоящими. Тейранариэль, Тей как звал меня брат...кажется, а уж про другие воплощения я вообще молчу. Только вот другие жизни я и не помню, как и предыдущую. Истинное только одно. И какая ирония его же мне дали в братстве.
   -Таша. - моя улыбка стала ещё шире.
   -Истинное? - он настороженно посмотрел на меня. Ведь ясно, что не могут звать эльфийку просто так, как я представилась. Мы же пользуемся сокращениями, или скрываемся под прозвищами. С тем же успехом я могла сказать Тень, и была бы права.
   -Это считать как второй вопрос?
   Он скривился, потом махнул рукой.
   -Ответь.
   Ах! Всё-таки неправильно ты начал вопросы задавать, наследник.
   -Нет, - я вновь улыбнулась.
   К тому же выводу пришёл и сам эльф, страдальчески закатив глаза.
   -Ладно, начало не задалось. Как твоё истинное имя?
   Третий вопрос. А ты стал выбирать хорошие вопросы. Только вот зачем тебе моё истинное имя?
   -Тебе действительно нужно моё истинное имя? Зачем?
   Он загадочно улыбнулся.
   -Просто интересно. Ты обещала ответить.
   Я задумалась. Не навредит ли мне всё это? Ведь по истинному имени легко можно найти кого угодно. Хотя, с моей силой и специальными амулетами, которыми я запаслась в избытке, это будет очень сложно.
   Ладно, была, не была! Тем более я действительно обещала.
   -Ну, ты сам напросился... - пробормотала я. - Моё имя... Ташьян, а Таша просто сокращение. Только не надейся, что меня можно по нему найти. Без моего согласия и щитов, никто не может.
   Его глаза удивлённо расширились. Казалось, что-то знакомое промелькнуло в них. И я вновь испугалась, потом попыталась успокоить бешено колотящееся сердце. Алекс пробарабанил пальцами по столу, сделал глоток вина, а потом только посмотрел на меня.
   -Ядовитый цветок? Ведь так называется легендарный ядовитый цветок.
   Я демонстративно зажала четвёртый палец в кулак.
   -Да. У тебя остался последний вопрос.
   -Таша, ты невыносима.
   -Знаю, ты не первый мне это говоришь. Профессия обязывает, приходится крутиться и выискивать пути из любых ситуаций. Так что на счёт последнего вопроса?
   Он замолчал минут на пять, потом медленно ответил.
   -Знаешь, я, наверное, ещё не готов задать тебе последний вопрос. Слишком многое хочется спросить, и очень мало дано узнать. У меня будет только один вопрос и только одна попытка. Мне нужно время, что обдумать всё. Надеюсь, ты мне его дашь?
   Наследник улыбнулся.
   -Только не тяни слишком долго, светлый. Я ведь могу и не дождаться твоего вопроса.
   Я посмотрела в окно. Скоро обед. Нужно срочно прогуляться и попробовать сделать так, чтобы маячок заработал. Тишина за нашим столиком немного настораживала, и я повернулась к наследнику. Тот с невозмутимым видом сидел и пил вино, рассматривая посетителей.
   -Алекс, мне нужно ненадолго отойти. Ты побудешь в гостинице, пока меня не будет?
   Светлый эльф задумчиво смотрел прямо мне в глаза.
   -Я могу пойти с тобой?
   -Нет. Это индивидуальная встреча. Я должна сама встретиться с предводителем. Прости, но ты не состоишь в моём Братстве, и я не могу открывать тебе наши секреты и тайны.
   -Ладно. Я буду ждать тебя здесь.
   Я встала и направилась к выходу, потом обернулась.
   -Вот, возьми, - с этими словами я кинула ему маленькую серебряную пластину на цепочке. - Если что я сразу к тебе телепортируюсь.
   Он поймал пластину одной рукой, другой всё ещё удерживая кружку. На лице появилась какая-то печальная улыбка.
   -Желаю удачи.
   -Спасибо.
   Я вышла из гостиницы по палящие лучи солнца. От прошлой непогоды не осталось не следа. Солнышко весело припекало, высушивая оставшиеся редкие лужи на дорогах. Народ гудел и с радостью переговаривался, обсуждая грядущие гуляния. Ради интереса я решила пройтись по ярмарке, вливаясь в толпу. Как-то так получалось, что люди сторонились меня, обходя на достаточном расстоянии. В принципе это было понятно, ведь тёмных эльфов несколько...не любят. Для меня это было даже на руку, не пришлось протискиваться через этот гудящий как улей народ. Ярмарка меня не заинтересовала. Никаких стоящих товаров я не заметила, даже в городке, через который мы проезжали, было большее разнообразие. Меня огорчило ещё то, что, не смотря на сияющий магическим светом маячок, увидеть который мог только Ребер, сам предводитель даже весточку мне не направил. В расстроенных чувствах я присела на бортик фонтана. Рука машинально опустилась в воду. Холодная. Нет, она была не просто холодной, она была ледяной! Я недовольно вытянула руку, растирая замёрзшую конечность. Видимо, к фонтану подключёна подземная артерия горных рек, растянувшихся почти на всё человеческое государство. Встав, я направилась в сад, подставляя своё лицо лучам солнца.
   Маленькие ухоженные деревья образовывали тень, а цветы распространяли по городу приятный аромат. Аккуратные клумбы с необычными растениями радовали глаза. Я шла вдоль тихой аллеи. Каблуки звонко стучали по выложенной камнем дорожке. Среди окружающей зелени стояли скамейки для отдыха. Птички весело щебетали, но от окружающей обстановки у меня уже начала болеть голова. Я свернула в какую-то арку и присела на первую попавшую скамейку. Устало помассировала виски.
   Через пару минут я почувствовала чьё-то приближение. Это было уже на уровне подсознания замечать приближение к себе всех живых и неживых существ. Профессиональные привычки и расовые способности так сказать. Опасности я не почувствовала, поэтому благополучно закрыла глаза, пытаясь отстраниться от головной боли.
   Мою полумедитацию нагло прервали.
   -Ну, здравствуй девочка! Долго же я тебя искал, ты бы ещё в казармах стражи спряталась, легче бы было, - послышался недовольный голос моего горячо любимого, но жутко надоедливого и сварливого предводителя.
   Я открыла глаза и приветливо улыбнулась.
   -Это я спряталась? Да я тебе маячок уже больше часа посылаю, весь город облазила.
   Ну...приблизительно.
   Ребер улыбнулся в ответ. Именно от этой улыбки пропали все мои нынешние страхи. На время я смогла вздохнуть спокойно. Всё-таки этот мужчина умел разрядить обстановку.
   -Ты говоришь про маячок. Да я его только сейчас заметил, тебя же почти не выследишь. Ну что мы говорим о ерунде, иди, обними старика, малышка.
   Я быстро встала и прижалась к такому надёжному и родному плечу, вдыхая знакомый аромат его одежды. Он всегда пах чем-то тёплым и родным, так пахнет родной дом, в который всегда можно вернуться. И я всегда знала, что могу вернуться к нему, и Ребер примет меня в любой ситуации, ведь я была ему как дочь. Он отстранился, внимательно глядя в моё лицо, как будто пытаясь прочитать, что произошло со мной за это время. Его глаза выдавали неприкрытую тревогу.
   -Рассказывай, девочка, что с тобой случилось?
   Я опустила глаза и вновь присела на скамейку. Предводитель устроился рядом, всё ещё не спуская с меня внимательного взгляда. Как-то получилось, что я рассказала ему всё, опуская только некоторые наши взаимоотношения с наследником. Все мои страхи, сомнения, переживания. Всё. Весь мой путь на этом задании, все передряги, битвы. Иногда мне было сложно, но присутствие предводителя действовало на меня как успокоительное. Ребер слушал внимательно, не перебивая, а когда я, наконец, дошла до приказа наследника встретиться с принцессой, он нахмурился. В наступившей тишине только слышно было, как переговаривается народ на площади. Пару минут он молчал, потом, повернувшись лицом ко мне, ответил.
   -Я предполагал такой поворот событий, но не думал, что всё произойдёт так скоро, - он устало потёр лицо ладонями. - У меня есть одна идея.
   Я заинтересованно посмотрела на него. Честно даже не представляю, как выкрутиться из этой ситуации. Ни одной мысли в голове. Если раньше по дороге сюда, что-то ещё можно было придумать, то уже в городе перед самой встречей все мои идеи меня покинули. В принципе вся надежда была на Ребера. Он вручил мне это задание с таким непростым контрактом, пусть теперь и думает.
   -Ты сказала, что встреча произойдёт здесь?
   Я кивнула.
   -Ну, существует два выхода. Первый, заменить тебя кем-нибудь, что наиболее приемлемо. Второй, ты просто сознаешься, но он не подходит.
   Наверное, на моём лице отразилось неподдельное удивление. Я, конечно, ничего не говорила эльфу, даже не собиралась. Но то, что предводитель сам не хочет рассказать наследнику правду, меня удивило.
   -Не удивляйся. Я просто кое-что накопал. Всё это время я выяснял некоторую информацию по покушениям и заговору. Хорошо, что ты не сказала наследнику. В его команде есть засланный светлый эльф. Кто это я пока не знаю. Известно, что это слабый телепат, настроенный только на наследника. Я не знаю точно, как это всё работает, - он раздражённо встряхнул волосами. - Всё передвижение наследника отслеживается, в его голове, конечно, не могут полноценно шарить, но всё равно получают информацию от него, пусть слабо, но всё же. Я думаю, это кто-то из близкого окружения, может под воздействием магии, а может, и нет. Сейчас как мне доложили слушатель далеко. В любом случае заговорщики узнают, что ты жива. Но если принцессу изобразит кто-то другой, плюс оставит слепок ауры, предварительно защитив разговор чарами, можно направить убийц по ложному следу. А у тебя будет шанс беспрепятственно выполнить своё задание. Тебя почти никто не знает в лицо, ты всегда жила только в столице дроу, мало появлялась на приёмах и балах, так что с твоим появлением в эльфийской столице проблем не будет. Тогда у тебя будет эффект неожиданности и возможность что-либо узнать, пока кто-то будет гоняться за твоим призраком.
   -Неплохо, но кто может изобразить принцессу дроу, являющуюся Стражем?
   Он усмехнулся.
   -Дроу, похожая на твою мать.
   Я с иронией посмотрела на него. Если даже я толком не помню, как выглядела моя мать, что уж говорить о нём. Полувидения, показывающие отрывки моего прошлого, ничего не дают. Ведь что можно увидеть в непонятных призраках без лиц и имён?
   -И где ты её возьмёшь?
   -Я предполагал, что будет так, поэтому подготовился. В нашем Братстве есть дроу, похожая на твою мать. Её сходство объяснялось очень дальним родством с ней. Если быть точнее, то эта дроу раньше состояла в Доме твоей матери. Можешь радоваться, я так сказать ещё нашёл твою дальнюю родственницу, - его губы сложились в ироничную улыбку.
   Я переваривала информацию, но слишком много вопросов бродило в голове.
   -Но почему она в Братстве? Кто она такая?
   -Не спеши. На все интересующие вопросы она сама тебе ответит. Ты даже с ней знакома, просто не помнишь. Можешь поторопиться, она уже ждёт тебя в твоём номере. Там и поговорите, и решите, что делать.
   -Так ты не скажешь, кто она?
   -Таша, милая моя! Тебе, что так сложно дойти до своей комнаты?
   Внутри бесновалась обида. Я поджала губы, отвернувшись. Почему нельзя просто так сказать? Зачем заставлять сгорать меня от любопытства? Видимо предводителю это просто нравится, решил так сказать развлечься за чужой счёт.
   -Ладно, я тогда пойду.
   -Ну, и молодец. А я, пожалуй, останусь здесь на пару деньков, отдохну от своей работёнки. Интересующую меня информацию я всё равно узнаю, так что можешь не отправлять больше вестников. Мои люди следят за общей обстановкой. В эльфийской столице встретишься со связным для доклада, я подберу кого-то знакомого тебе, а пока иди и не волнуйся. А может быть это и не понадобится.
   -Спасибо. До встречи Ребер! Я буду осторожна...
   В гостиницу я почти летела. Она ждёт меня там. Столько всего ещё нужно было сделать, сказать, подготовить. Ещё меня мучило любопытство. Кто она? Ведь предводитель сказал, что я её знаю. Но в моей голове была такая мешанина из разный образов, лиц. Перечислить всех моих знакомых из Братства было слишком сложно. В здание я буквально залетела, задумчиво посматривая на лестницу. Наследник обнаружился за тем же столиком, который, скорее всего, и не покидал. Алекс с интересом приподнялся.
   -Как прошла встреча? Что-то случилось?
   Лёгкое пожимание плеч и нетерпеливый взгляд на лестницу.
   -Всё хорошо, Алекс. Ты извини, но мне нужно побыть одной. В ближайшее время я устрою тебе встречу с принцессой.
   Он кивнул.
   -Прекрасно. Я не буду тебя беспокоить.
   Я улыбнулась и не спеша направилась на второй этаж, рискуя перейти на бег. Комната встретила меня тишиной, и в первый момент я подумала, что неизвестная дроу ещё не пришла. Но возле окна на столе я заметила тонкий серебристый кинжал и маленькую чёрную сумку. Скажу честно, не в моих привычках оставлять свои вещи перед раскрытыми окнами. Лёгкое нарушение охранных чар. В воздухе витает знакомый запах красных роз, любимых духов...
   Я резко обернулась к двери, успев заметить, как из тёмно-синего облачка появляется фигура женщины. Когда я, наконец, рассмотрела высокую фигурку и поняла кто это, мои глаза изумлённо округлились, а губы нервно дрогнули.
   -Ракша??? - голос прозвучал как-то слишком тихо и надломлено.
   -Я тоже рада тебя видеть, Ташьян. - послышался хрипловатый голос моей бывшей соперницы.
   В глазах цвета расплавленного янтаря сияла необыкновенная тоска и боль, а грустная улыбка казалось, говорила сама за себя. Увидев её внутренним взором, я испуганно вскрикнула. Ноги подкосились. Ведь так больно было видеть рваные раны на ауре и чёрно-коричневые обрывки проклятия, тянувшиеся за ней как свадебная фата...
  
   * * *
  
   Лек из дома Падающих листьев
  
   Нет, я когда-нибудь точно убью этого дроу! Или по крайней мере этих ужасных животных... Это же надо посадить светлого эльфа на ар'аши! Эта же милая лошадка смотрит на меня с таким интересом, как будто хочет съесть! Да ещё и щёлкает своими огромными зубками, что мороз по коже. Если бы не присутствие рядом тёмного эльфа, быть бы мне обедом. Наверное, Морган был прав, я действительно боюсь этих животных. Но не признаваться же в этом дроу?!
   Демон подо мной недовольно тряхнул головой, почувствовав светлую магию, а потом чуть на дыбы не встал. Я в панике схватился рукой за гриву, пропуская через себя заряд светлой магии. Лошадь недовольно заплясала на месте, но всё же успокоилась, чтобы через минуту опять выкинуть какой-нибудь фокус.
   Тэрар зе арэ! Демон!!!
   Дроу только с лёгким любопытством посматривал в нашу сторону, как будто желая узнать, чем кончится наше противостояние. Из горла послышалось рычание. Всё, хватит! Бедный демон аж присел от удивления, когда я накинул ему на шею магическую уздечку, одно из самых сложных и энергоёмких заклинаний. Всё-таки почти два дня таких мучений вывели меня из себя. А дроу хоть бы хны! Я вот думаю, а может он специально сделал это, чтобы посмотреть, как демон треплет нервы светлому эльфу?
   Нервы...нервы...нервы... После этого демона, которого кстати зовут Мрак, мне уже предстоящее задание кажется отдыхом на природе в обществе лесных дев.
   Заклинание сработало как надо. Ар'аши покорно замер подо мной, уже не пытаясь постоянно укусить меня за ногу или за руку, только недовольно посматривая на меня своими кроваво-красными глазками.
   -И не стыдно тебе накидывать запрещённое заклинание на бедное животное? - послышался насмешливый голос Моргана. Сам дроу, с интересом наблюдающий за мной всё это время, перебирал одной рукой шёлковые пряди гривы своего спокойного коня. Самое интересное, что с этим убийцей и наёмником до кончиков волос даже демон вёл себя как примерная скаковая лошадка. Одно слово, Тёмный!
   Я только фыркнул, направляя своего коня вперёд.
   -Это же демон! Пусть и мелкий, относящийся к одной из ветвей магических существ, выведенных Древними или вами самими в ваших подпольных лабораториях. Если бы я направил это заклинание на представителя разумных расс, то меня вполне можно было бы отправлять на суд, а так...
   -По-твоему этот демон не разумен? - его брови взлетели вверх, а в глазах так и видна была насмешка над одним светленьким эльфом.
   Ну почему этот дроу все мои слова переворачивает с ног на голову?!
   -Я не отрицаю, что это животное разумно. Просто... Да что я тебе объясняю! Не всё ли равно, что я применил это заклинание на этом демоне? Тебе разве хочется терять время из-за того, что я не могу справиться с управлением этой несносной животины? - недовольно сказал я.
   Дроу отвернулся. Пару минут мы ехали молча, но потом мужчина всё же ответил, хотя я уже и не ждал от него какого-либо ответа.
   -Просто будь осторожным, демонстрируя свои тайные знания. Я хоть в этом братстве не так уж давно, ведь раньше жил возле земель гномов, но будь на моём месте кто-то другой, ты бы уже лежал с перерезанным горлом. Я знаю, что в Братстве вам дают знания и умения, о которых некоторые могут только мечтать. Будь осторожен со своей силой.
   Я задумался. Во многом он был прав, ведь я не всегда такой невнимательный, да и не думал если честно, что рядом с этим дроу мне что-то угрожает. Обычно никто из моего окружения толком и не знает, кто я такой на самом деле и что я умею. Ведь столько времени я уже в Братстве, столько времени потратил на постижение новых знаний. Это была неправда, что всем из Братства открывают завесу некоторых тайн. Только лучшие, безупречные бойцы, лица, которым можно доверять полностью. Есть мелкие пешки, выполняющие такую же мелкую работу, а есть люди намного выше рангом, выполняющие основную часть всех заказов. Хотя Ребер и не берёт в Братство личностей, не способных так жить и совершенно не приспособленных к такой работе. Обычно это люди уже вкусившие вкус крови, имеющие навыки магического или обычного боя.
   Таша была одной из немногих приближённых к самому предводителю именно потому, что её он спас от смерти и относился как к своей дочери. Я знал, на что она действительно способна, потому что почти всегда был рядом. Этот чёрный вихрь, несущий одну смерть... До сих пор перед глазами наша первая встреча. Растерянная дрожащая дроу, которая, кажется, даже не знает с какой стороны к мечу подступиться. Как я позже узнал, прошло всего лишь три месяца, как она очнулась, не помня ничего о себе. А по всему Братству расползлись слухи, один невероятнее другого. Кто-то считал её любовницей кого-то из высших убийц или даже самого предводителя, кто-то, что она его внебрачная тайная дочь. Ребер сразу сказал, что дроу неприкосновенна и находится лично под его защитой. Смешки застряли в горле, когда эта девчонка неуверенно взяла в руки два меча с непонятными символами и вышла на тренировочный бой против мастера, видимо по незнанию статуса этой малышки оскорбившего её. Двурукая. Так называли тех, кто дерётся двумя мечами. Мастерство, требующее слишком многого. Слишком мало бойцов могли сносно владеть обоими руками, тут нужен особый талант... Но эта дроу... Когда она взяла в руки эти два чуть изогнутых клинка, вся неуверенность, страх исчезли как будто их и не было, глаза заволокла какая-то дымка, и по залу уже двигалась настоящая убийца, ловко и быстро уворачиваясь от клинка соперника. Она тогда даже не знала, что творила, находясь в каком-то трансе. Ребер успел подставить свой клинок, летящий к безоружному мастеру. А потом девчонка просто потеряла сознание. Её учили отдельно, но так же со всеми, чтобы она стала частью Братства. Таша или, как назвала её старая полуэльфийка, мать предводителя, обладающая слабым даром предвидения, Ташьян полностью оправдывала своё новое имя. Она как яд беспощадная и смертельная для всех, медленно проникала внутрь и убивала. Хотя скорость действия этого яда зависела только от желания заказчика.
   Я встряхнул головой, прогоняя не прошеные мысли и размышления. Рядом проплывала полоса какого-то леса. Деревья шумели кронами деревьев, и листья, казалось, приветливо шелестели, как будто приглашая отдохнуть под их тенью. Я улыбнулся и вздохнул этот необыкновенный запах природы и жизни. Всё-таки я светлый эльф, мы используем магию леса, и близость к природе только поднимает уровень наших сил и возможностей. Но всё же это был не тот запах... Сколько уже живу в этих таких разных странах, никак не могу забыть запах Серебряного леса, где природа казалось поёт, дышит такой силой, что кружится голова. Там ветер играет листвой и лепестками цветов, создавая незабываемые узоры, а вековые деревья уносятся далеко ввысь, и создаётся ощущение, что им нет конца. Ажурные мостики соединяют деревянные дома, выглядевшие настолько воздушно и хрупко, что, кажется, стоит только дунуть и они осыпятся золотистой пылью. Но это не сам город, только приграничные земли. Столица эльфийского леса переплела в себе изящные дворцы и домики в вышине... Это слишком сложно описать, нужно видеть. Дом, там мой дом, в который я за столь долгое время впервые возвращаюсь... Пусть это будет лишь кратковременный визит, задание, которое навязал мне предводитель, только бы на мгновение увидеть и вновь почувствовать красоту Серебряного леса.
   -Эй! Лек! Проснись, хватит витать в облаках! К нам тут вестник кажется, летит...
   Я удивлённо посмотрел на него. Какой вестник? От кого? Вопросы теснились в голове и ни один, ни как не мог сорваться с губ. Я оглянулся и заметил движущуюся точку, в нескольких часах пути от нас. Жаль слишком далеко, не могу почувствовать магию, окутывающую птицу. Может от Таши? Или от кого ещё?
   Время пролетело как-то совсем незаметно, или может это от того, что наши лошади прибавили шаг. Точка увеличивалась, пока не превратилась в чёрного вестника с алой лентой на лапке. От Братства. Жаль, я надеялся, что от Таши, но у неё вестник с чёрно-синими перьями. Птица покружила над нами, потом спланировала прямо на протянутую руку дроу. Похоже, предводитель решил обойтись обычным вестником, а не магическим, просто окутав его охранными и поисковыми чарами. Рядом с ленточкой был привязан чехольчик, в котором лежало письмо. Морган достал сложенный в несколько раз лист бумаги и стал читать. По мере прочтения его лицо мрачнело. Дроу ругнулся и скомкал бесполезный листок, чтобы потом сжечь.
   -Что случилось? - задал я волнующий меня вопрос.
   Дроу недовольно поморщился, как будто съел целый лимон.
   -Ребер прислал весточку. Наш предводитель крайне недоволен, как мы выполняем задание, даже шпиона вычислить не могли. Короче ждёт нас с тобой не слишком приятная процедура прочистки мозгов поучительными лекциями по прибытии в логово.
   -А про Ташу что-нибудь есть?
   -Она сейчас в Сильрике, но возвращаться в город он нам запретил. Жаль, что мы не заглянули в этот городишко. Ребер приказал нам ждать Ташу и наследника в ближайшей по этой дороге деревне, через которую они обязательно проедут. Так что поехали.
   -Но что было в письме? О каком шпионе ты говорил?
   -Поехали. Я расскажу тебе всё по дороге...
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Она совсем не изменилась, если не считать необыкновенную грусть в глазах, печальную улыбку и рваные раны на ауре. Те же густые длинные тёмно-синие волосы, заплетённые в косу, та же высокая красивая фигурка хищницы, те же большие миндалевидные янтарные глаза... только грусти в них раньше не было. А я запомнила её совсем другой, когда эта дроу дерзко отвечала мне, вызывала на поединки, брала самые сложные задания, чтобы доказать всем и каждому, что она лучше...меня. Может в чём-то она была права. Ведь я в отличие от неё так и не научилась жертвовать другими и правильно расходовать свою магическую силу.
   Нас называли зеркальными близнецами. Это было не только от того, что что-то было в наших чертах схожее. Тот же рост, немного острые черты лица. Казалось, только цвет глаз и волос был нашим различием. Теперь я понимаю, что она действительно была моей родственницей по линии матери, ведь по словам того же Ребера во мне многое от неё. Ракша владела магией тьмы, замечательно управлялась со своими клинками-близнецами. Но так же мы были различны как день и ночь...
   Предводитель надеялся, что мы станем пусть не подругами, но хотя бы союзницами. Ведь Ракшу он взял к себе ещё маленькой девочкой, сиротой, и воспитывал как приёмную дочь. Но между нами была настоящая вражда и всё из-за меня. Когда я появилась в Братстве, всё его внимание и забота переключились на меня. Наверное, это была ревность, но сейчас через столько лет уже и не скажешь. Мы были соперницами в вечном соревновании за титул лучшая, пока предводителю это не надоело и он не направил нас на разные концы света в школы убийц. Как я слышала, она уже давно её закончила и работала по специальным заказам в той же стране.
   И вот мы вновь встретились...только не так я представляла эту встречу. Мне казалось, что всё будет по другому, что я встречу ту самую Ракшу, которую помнила. Но оказывается, я совершенно не была готова к тому, что моя соперница вышла из борьбы. Хотя для меня никогда эта борьба не была важной...
   Я сидела напротив неё и всё не могла понять, почему всё так произошло. Почему в её глазах эта боль и грусть? Почему я не ощущаю никакой магии от неё вообще? И почему она проклята? Я чувствовала, как янтарные глаза внимательно рассматривают меня, но в них было просто любопытство. Наверное, мы обе когда-то там, в школах поняли, что наше соперничество было бессмысленно. Ведь каждый мог стать лучшим и добиться своей цели...
   -Я конечно тоже рада видеть тебя, Ташьян, но может, прервёшь это скорбное молчание? Я всё ещё жива, а не отошла во тьму... - шутливо проговорила дроу, но глаз это не коснулось.
   Я встряхнула головой, и косички разлетелись, ударив по спине. Ракша ещё раз посмотрела на мою новую причёску и недовольно покачала головой.
   -Прости... - пробормотала я, опуская глаза.
   Она встала со стула и посмотрела в окно.
   -Тебе не в чем извиняться, Ташьян.
   -Что с тобой произошло? Почему...
   Ракша приложила руку к моим губам, красные губы на бледном лице еле слышно шепнули.
   -Тихо... не торопись с вопросами, я всё расскажу.
   Она прошлась по комнате, устало теребя синюю прядь, выбившуюся из причёски, как будто собираясь с мыслями. Потом дроу резко повернулась ко мне, и выражение её глаз меня даже немного напугало.
   -Знаешь, я сама виновата в том, что ты видишь перед собой. Это моё наказание за свою самоуверенность.
   -О чём ты? - я не понимала, о чём она говорит.
   -Помнишь, мы отправились в школы? Ну, конечно помнишь...тебе же ещё вампир, кажется, в учителя достался. Мне повезло чуть меньше, но всё же повезло. Школа Серебряного Лезвия. Наверное, я никогда её не забуду. Там прошли мои лучшие годы. О да! Сколько знаний и умений я почерпнула там! - её глаза заволокла мечтательная дымка. - Мне нравилось учиться. Новые заклинания, новый танец для мечей... Мне казалось, что со всем этим я могу всё, что больше никто не сможет победить меня и любое задание мне по плечу. Не правда ли самонадеянно?
   Я задумчиво пожала плечами. Было что-то в её словах знакомое что ли... А не я ли точно так готова была свернуть горы? Бросалась в самые опасные авантюры со своим дружком Леком? Но потом-то всё это изменилось... Когда? Когда на моих руках лежал и умирал единственный настоящий друг, а я ничего не могла сделать. Ни магия, ни оружие не могли сделать чуда. Как оказалось, моя кровь могла...
   -Я, так же как и ты закончила школу. Заказов было много, но я шла только на самые сложные и, в конце концов, заработала себе отменную репутацию. Меня боялись, возлагали надежды, платили бешеные деньги за участие в деле. Всё изменилось в один момент. Я не сказала бы, что это было сложное задание. Ребер просто попросил меня проследить за новичком. На всякий случай я взяла с собой Нэа, своего спутника чёрную пантеру. Наверное, только это спасло мне жизнь. Задание было лёгким, даже слишком лёгким, хотя новичкам другого и не поручают. Но мальчишка, этот рыжий Калеб подавал огромные надежды. Наше задание состояло в том, чтобы проследить за одним орденом. По правде говоря, это была шайка спятивших магов, мечтающих о господстве демонов. В тот день мы следили за ними и отправились на острова Пылающего архипелага. Это был остров Проклятой Диары, названный в честь дочери одной из богинь, которая хотела править демонами и грезила о господстве. Там до сих пор остались разрушенные храмы этой полубогини. В один из таких храмов мы и направились... Я не думала, что всё может так обернуться. Задание состояло, чтобы просто проследить, но всё вышло немного иначе. Там было слишком много магов, но не это было самое страшное. Они готовились к ритуалу вызова, а когда эта толпа немного разошлась, я увидела...врата.
   Я подскочила как ужаленная, с ужасом смотря в спокойные глаза этой дроу. Врата... Этого просто не может быть! Существуют только одни врата в Метероне!
   -Врата?!! Но как они могут там быть?!
   -Тихо, Ташьян. Я видела их собственными глазами. Видимо этим магам всё так же хотелось власти и силы, и они при помощи древних свитков этой полубогини построили ещё одни врата.
   -Но как такое может быть?
   Ракша пожала плечами, а в её глаза сияла какая-то пустота.
   -Я не знаю. Но теперь можно не беспокоиться об этом... - губы скривились в хищной улыбке, от которой кровь стыла в жилах. - Мальчишка рвался остановить их, мне силой удавалось сдерживать его. Нэа беспокоилась. Но потом этот...парень выскочил из моих рук, я не успела даже остановить его своей магией! Все демоны безмирья! Он всё-таки сделал то, что хотел. Привлёк внимание всех, - она усмехнулась. - У нас при любом раскладе не было шансов, слишком много магов, слишком много чужеродной силы они вложили в ту землю, а сколько крови пролили, строя эти врата...
   Она прикрыла глаза, погружаясь в воспоминания. А я стояла и не могла пошевелиться, как будто вместе с ней вновь переживая все эти моменты. Я видела обезумевшие лица магов, тёмную, пышущую тёмной силой арку врат и маленького паренька, который пытался всё это остановить.
   -Маги почувствовали нас всех, кто-то из них заблокировал телепортацию и нас быстро окружили. Бежать было не куда. Я много раз оказывалась в ситуациях, когда выхода не было, но всё же как-то удавалось находить пути отступления. Как жаль, что именно тогда это не сработало. Они напали разом, и мальчишку просто разорвало на куски... Если бы он только не вылез, а остался рядом, мы бы смогли бежать за помощью. Ты знаешь, что я плохо разбираюсь во всех этих вратах и демонах. Я никогда бы не смогла победить их всех. Единственное, что я смогла придумать в той ситуации, это перенаправить энергию свободных потоков, обрубить каналы силы, ведущие на ту сторону, и немного принести хаоса в их мельтешение. Моё малое вмешательство в их обряд, ритуал...без разницы, в общем-то, привело к таким последствиям! Огромный взрыв и от магов и врат остались только кусочки. Меня протащило по голым камням, ломались кости и рвались сухожилия. Боль была просто ужасной, но больнее было другое... Сильней был магический взрыв. Он буквально выжег всё вокруг, я осталась жива, но... сгорела. Этот огонь полностью выжег меня изнутри. Я больше никогда не смогу пользоваться магией, потому что источника внутри меня больше нет... - она горько усмехнулась.
   Наверное, в моих глазах она увидела ужас. Сгореть...это самое страшное для мага. Всё это равносильно медленной мучительной смерти, ведь какой маг после стольких лет сможет привыкнуть, что больше никогда не почувствует нить силы в своих руках, стать беспомощным как младенец... Это ужасно. Я не видела более ужасной доли. Для меня лучше было погибнуть, чем лишиться своей силы. Пусть эти мои слова звучат не очень, но любой маг меня поймёт, так как я просто не представляю свою жизнь...без магии.
   -Не смотри на меня так, Таша. Да, я действительно больше не могу пользоваться магией. У меня остались только воспоминания и дикая тоска. Привыкнуть сложно, но если нет другого выхода, нужно жить. Здесь только два пути или жить, забыв о былом величии, или умереть.
   Ракша подошла к окну и нервно передёрнула плечами. Я видела, как её больно вспоминать всё это, как её душа корчится в муках от невыносимой боли, съедающей её каждый день. Каково это знать, что больше никогда не сможешь пользоваться даже самым простеньким заклинанием? Что всё время, что ты потратил на учёбу магическому искусству, прошло даром? Я не хочу этого знать...
   -Но проклятие...
   -Это ещё не всё. Оказывается, кроме меня там выжил ещё один маг. Проклинатель... - она выплюнула это слово с такой ненавистью, что кончик её косы очертил смертельную дугу, когда дроу резко повернулась ко мне. - Он умирал, а потом увидел меня... Ты знаешь, что проклятия, скрепленные самой смертью, самые крепкие и нерушимые? Оказывается это так. Я должна была умереть. Он проклял меня на долгую мучительную смерть, но я всё ещё жива. Предводитель всегда умел подстраховаться на такие случаи. Эти милые заклятия на нас... Не делай такое удивлённое лицо, уж ты-то знаешь всё это, пусть клятва и не даёт тебе сказать. И мне по воле случая пришлось узнать правду. Заклинание, убивающее нас, если нас кто-то проклянёт. Видимо из-за магического взрыва всё пошло не так, и оно попросту не сработало. Ещё на каждом из члена Братства есть некая уздечка, запрещённое заклинание, при помощи которого предводитель может самолично руководить всеми нами. Конечно, он этого не делает. Это своего образа страховка, что Братство не предадут. Здесь просто нельзя ослушаться приказа, даже подумать о таком. Ведь были раньше случаи, когда наше Братство чуть не прекратило своё существование из-за предательства. Но оказывается, у этого заклинания есть масса других полезных свойств. - Ракша задумчиво накрутила на палец непослушную прядь. - Знаешь, когда этот маг проклял меня, он сразу же умер, и я почувствовала, что тоже начинаю умирать. Это не передать словами, проклятие как будто тянуло из меня все оставшиеся силы, моё сердце стало биться медленнее и, в конце концов, оно должно было остановиться, чтобы потом мой дух вечно скитался не упокоенным, запертым в храме проклятой полубогини. Вечное затворничество, сумашествие. Именно тогда меня нашла Нэа, и я потеряла сознание. Когда пришла в себя, то была уже в дальнем лесу. Раненная пантера не смогла унести меня дальше. Когда она наклонилась надо мной, вылизывая лицо, что-то произошло. Заработала уздечка, только не так, как я думала. Видимо одно из её свойств было поддержание жизни, и она выполнила это по-своему. Меня и мою душу просто связало с моей пантерой. Нэа стала частью меня, а я частью её. Наш общий срок жизни ограничивался смертью кого-то одного. Я чувствую её мысли, чувства, я могу переселять часть себя в неё и управлять ею, где бы она не была. Нэа моё сокровище, теперь она стала ещё и моей жизнью. Видела бы ты лица всех в логове, когда я заявилась туда чуть живая верхом на пантере! А какой скандал был потом! Проклятая! Смерть ей! У меня до сих пор в ушах эти ненавистные крики. Только Ребер вновь принял меня, дав свою защиту. Я знаю, он чувствует себя виноватым и ищет способ снять проклятие. Помощь же тебе сможет хоть чуть-чуть загладить все мои прегрешения...
   Я устало посмотрела на неё.
   -Какая вина, Ракша? Я давно уже не обижаюсь на тебя, не считаю в чём-то виноватой. Мы обе были неправы и осознали это. Послушай, а Нэа, как она?
   Дроу на миг задумалась, потом улыбнулась.
   -Всё в порядке. Сидит в логове, жуёт мясо и чувствует себя вполне счастливой. Она, конечно, просилась со мной, но её безопасность это теперь гарантия моей жизни. Только мне кажется, что я погибла ещё тогда возле храма во время взрыва. Но может быть, хоть этот второй шанс я не упущу...
   Я грустно улыбнулась.
   -Ну а ты, милая, как тут жила без наших боёв? - шутливо проговорила она, садясь на стул.
   Я вновь присел на кровать, тоскливо глядя в окно.
   -По крайней мере, у меня не так трагично как у тебя.
   -Я вижу в твоих глаза тоже поселилась тоска, но мне кажется она несколько другого рода... - в янтарных глазах впервые за это время плескался смех, но он так же быстро и исчез.
   Я сердито тряхнула головой.
   -Он здесь не при чём...
   -Так всё-таки дело в мужчине! Не ожидала, ты всегда была такая ледышка.
   Вот теперь она действительно стала похожа на себя прежнюю. Те же издевательские нотки в голосе.
   -Не злись. Я, например, даже и не догадывалась, что всё это время боролась с принцессой дроу. Это было так неожиданно, что я даже на какое-то время забыла о своём проклятии. Жаль только, что оно постоянно напоминает о себе.
   Я успокоилась и неожиданно даже для себя рассказала ей всё. Как приехала вновь сюда, получила это задание, как меня чуть не убили, а потом раскрыли мне тайну моего рождения. Рассказала про неясные обрывки воспоминаний, про наследника. И о Боги! Я рассказала ей про щекотливые отношения, что связывают меня с ним! Он же второй Страж, но совершенно не знает, кто я. Словом, я выложила ей всё, даже то, что не сказала Реберу недавно. Впрочем, зачем что-то скрывать от женщины, которой предстоит играть твою собственную роль. Мне даже вдруг пришло в голову, что именно сейчас в это время она могла бы стать неплохой подругой.
   Ракша на миг прикрыла глаза.
   -Да уж...ну и запутанная у тебя жизнь, принцесса. Ташьян...
   -Зови меня просто Таша.
   -Хорошо, Таша. На счёт наследника, зря конечно ты скрываешь от него правду, но в данной ситуации это похоже единственный выход. Скажи, а что ты к нему чувствуешь? - полюбопытствовала она.
   Я вздрогнула. Что я к нему чувствую? Как такое вообще возможно? Да что бы я...
   -Не знаю, - недовольно произнесла я, так и не разобравшись в своих чувствах.
   -Ооо...понятно.
   -И что тебе понятно?
   -Да так, я думаю, ты скоро разберёшься в своих чувствах. А теперь давай поговорим о деле. Что я должна делать? Но главное, что я должна знать, чтобы не провалить всё дело?
   Теперь пора было подумать о предстоящей встрече. Главное сейчас было сосредоточиться и сделать так, чтобы Ракша на ментальном уровне соответствовала статусу Стража, а это ой как не просто, учитывая её проклятие и рваную ауру. Даже не знаю, что придумать.
   -Историю семьи Повелителя знаешь?
   -Немного, основные факты. А что ты можешь мне что-то ещё рассказать?
   Я поморщилась.
   -Какие факты? Какие события? Я ничего не помню из прошлого и знаю только основной курс истории соединённых королевств. Скажешь тоже новая информация... Если бы я только помнила, а так могу рассказать только то, что сама ему сказала.
   -Тогда я тебя внимательно слушаю.
   -В прочем не так уж много я ему и сказала. Скажем так, он считает меня приближённой принцессы Тейранариэль. По легенде я вместе с королевской семьёй ехала на встречу, когда на нас напали. Нападавшими была группа из дроу и светлых эльфов. Я знаю, что с нашей стороны всё затеял огненноволосый дроу. Глава клана убийц дроу сказал, что его зовут Ронерил.
   -Стоп. А причём здесь их клан?
   Я усмехнулась.
   -Ну...оказывается я в нём состояла и даже некоторое время возглавляла, а дроу, на данный момент возглавляющий его, мой бывший возлюбленный.
   Ракша уважительно присвистнула.
   -Не ожидала. Так у тебя, оказывается, был возлюбленный. И как прошла встреча двух влюблённых?
   -Да уж... - фыркнула я. - Лично я о нём совершенно ничего не помню, даже ничего не чувствую. Хотя, наверное, что-то и есть, но слишком глубоко.
   -Так что там с этим кланом мне нужно будет знать?
   -Когда мы ехали, они на нас напали. Я смогла отразить смертельное заклинание от наследника, а потом в моей голове как будто что-то перемкнуло. Адингос узнал меня и я напомнила ему о клятве. Наверное, эту клятву он давал мне. Это моя неприкосновенность, защита, включая тех, кто в моём окружении. Именно благодаря этому они отступили. Сейчас в Ринделейне и Метароне у меня уже есть глаза и уши. Клан убийц перешёл на мою сторону.
   -Адингос это...
   -Глава клана.
   -Понятно. А что я скажу на счёт того, что делала всё это время? Почему не вернулась? И что на счёт тебя?
   Я задумалась. Это были одни из тех вопросов, что Алекс непременно задаст.
   -Нас спасло Братство. Скажи, что тебя, чтобы спасти увезли на полуостров Нир'рали около земель дриад. Там ты долго восстанавливалась и до сих пор ещё не восстановилась. А потом жила в Братстве, узнавала информацию, искала союзников. Кстати дриады готовы предоставить помощь. Вернуться ты не могла, так как тебя бы сразу убили. Ты даже не успела бы доехать до столицы. И в Серебряном лесу ты тоже не могла появиться. На счёт меня... тут можешь ничего почти не скрывать. Я была почти при смерти, очень долго восстанавливалась. В общем, можешь говорить всё что хочешь, только сохрани мою репутацию и не подставь под подозрение. Я знаю всю ситуацию и всячески помогаю своей госпоже наказать виновных и отомстить.
   -Мило...
   -Вот кстати возьми, прочти. Здесь досье на наследника и немного листов о его окружении, - я дала ей ту самую папку, что когда-то мне выдавал предводитель, вытащенную из сумки.
   Ракша с любопытством полистала её.
   -Неплохо. С историей и всё такое мы немного разобрались. Но что собираемся делать дальше?
   -План в разработке. Я сама толком ещё ничего не знаю. Ребер обещал помощь. По идее нужно выступать в день открытия врат, занять столицу. Основная часть стражи будет в Метароне, но квалифицированным убийцам будет легко неслышно убрать посты. А там уж будет весело. Думаю, заговорщики проявят себя, и мы накроем их всех.
   - Надеюсь, ты не против меня? Мне бы тоже хотелось поучаствовать в такой заварушке...
   Я улыбнулась.
   -Это твоё решение. Я препятствовать не буду, но ты же больше не владеешь магией.
   Дроу фыркнула, поправляя волосы.
   -Мои мечи у меня никто не отбирал. Теперь главная проблема дня. Как сделать так, чтобы я ощущалась как Страж? И что делать с моими проблемами? Их можно как-то прикрыть от всевидящего ока наследного принца?
   Проклятие... При всём желании я не смогу как-то замаскировать эти раны на ауре и тянущееся за ней проклятие. Тьма! Но что же делать? Отменить всё это только из-за того, что мне не хватает знаний? Как можно замаскировать всё это?
   "А зачем что-то маскировать?" - послышался в голове насмешливый голос драконницы, которая опять появилась как снег на голову, заставив моё сердечко испуганно ёкнуть.
   "Тахион? Ты даже не представляешь, как я рада тебя слышать, хоть ты меня опять напугала..."
   "Я тоже рада тебя слышать. А то знаешь всё дела, времени нет. Я тут немного послушала ваш разговор. Да уж не завидная судьба у этой девочки. Бывает же так в жизни..."
   "Ты можешь чем-нибудь помочь?"
   "Только разговором. Спроси, она пыталась снять проклятие?"
   Я повторила вопрос драконницы. Ракша посмотрела на меня усталыми глазами.
   -Его нельзя снять. Хоть Ребер и ищет способы, я слабо верю, что что-то может помочь. Не нужно об этом Таша...
   "Видимо, она уже потеряла надежду..."
   Мне было жаль дроу. Ведь то, что с ней произошло, перечеркнуло всю её жизнь. Скажу честно, я хотела помочь ей, но просто не знала как.
   "Глупая девчонка. Такая же глупая, как и ты... - фыркнула Тахион. - Любое проклятие можно снять, нужно просто очень постараться или же всего-навсего иметь хороших знакомых. Во втором случае у неё под носом находится целый экземпляр и шанс исправить все свои проблемы. То есть ты!"
   Мои зрачки удивлённо расширились.
   "Но как?! Как я могу ей помочь?!"
   "Поменьше эмоций, малышка. У меня от твоих начинается мигрень. Ну что сказать, с магией тебе лучше и не лезть, а то по незнанию вляпаешься опять куда-нибудь по самое не могу. Тебе пока и твоей потерянной памяти хватать должно. Лучший способ это камень Света или Тьмы на худой конец"
   Камень Света? Тьмы? Почему мне кажется это знакомым?
   "Не думаю, что тебе удастся выпросить у наследника камень Света, да и вопросов потом не оберёшься. Придётся тебе постараться..."
   "Но где я его возьму?"
   "На шею свою посмотри, малышка. Какой камушек ты таскаешь не снимая с того момента, как очнулась в Братстве? Кстати он решит сразу многие ваши проблемы. Во-первых, Тьма поборет проклятие, аура сама потом затянется через некоторое время. Во-вторых, несколько дней вокруг неё будет аура силы стражницы, но потом её собственная проявится, а та пропадёт. Запомни, что эти камни носят только Стражи, поэтому у наследника не возникнет сомнений в том, что она - это принцесса. Конечно, так никто не может надеть этот камень кроме тебя, но если ты сама отдашь его этой дроу, то тем самым дашь разрешение. В-третьих, лет так через триста она сможет пользоваться магией. Камень восстановит ей источник, только на её связь с кошкой это уже не повлияет. Когда в нём пропадёт нужда, он сам растворится, а у тебя на шее появится новый камень Тьмы. Только если ты всё-таки отдашь ей его, то лишишься некоторой защиты. Так что думай и принимай решение, а мне пора. До скорой встречи, малышка"
   Ощущение, что в моей голове бессовестно копошатся, пропало. Драконница так же незаметно ушла, как и появилась. Я сняла с шеи связку различных амулетиков, камешков. Пальцы быстро перебирали связку цепочек и шнурков, ища тот единственны. Вот в руки, наконец, попался коричневый шнурок с маленьким овальным чёрным камешком. Единственная связь с прошлым, не считая клинков. Я помню, что этот камешек всегда был со мной. Даже мысли не было такой, чтобы снять его, потому что он как будто был частью меня. Только сейчас присмотревшись, я смогла заметить огромную ауру тёмной силы, клубящуюся вокруг него. Сама Тьма... И как я раньше этого не замечала? Как могла была быть такой слепой, что не заметила такой артефакт? Или просто раньше он выглядел обычной безделушкой, а сейчас показал своё истинное лицо? Когда я сняла его, то сразу почувствовала, что большая часть моей защиты пропала. Было слишком большим желанием опять надеть камень, но я только сильнее сжала руку.
   Я посмотрела на Ракшу, внимательно следящую за моими манипуляциями. Готова ли я помочь ей? Ведь всё что от меня требуется это попросту отдать камень. Я не думала, что это будет так сложно...
   -Возьми...
   Я дала ей камень, пытаясь сдержаться и не дёрнуть руку обратно. Именно сейчас я почувствовала себя уязвимой...
   -Что это? - дроу удивлённо рассматривала камешек.
   -Это камень Тьмы.
   Ракша, не веря, смотрела на меня, слабо в руках удерживая ремешок. Я усмехнулась.
   -Оказывается, мы Стражи тоже что-то можем. Этот камень даёт нам дополнительную защиту, но возьми его себе, он тебе нужнее. Он может снять твоё проклятие. Аура сама восстановится. У тебя несколько дней будет аура силы Стражницы. Лет через триста восстановится источник, но он будет меньше предыдущего. Потом камень пропадёт.
   И почему мне так трудно смотреть ей в глаза?
   -Почему?
   Я подняла голову, встречаясь с янтарными глазами.
   -Что?
   -Почему ты это делаешь? Почему спасаешь меня? Ведь я помню, что питала к тебе не слишком хорошие чувства и сколько неприятностей тебе принесла...
   Я грустно улыбнулась.
   -Забудь, я никогда особо на тебя не обижалась. Если уж я могу помочь, то почему бы не попробовать?
   -Спасибо, Ташьян. Я никогда этого не забуду. Я в долгу перед тобой.
   -Только это не поможет тебе с Нэа.
   Она махнула рукой.
   -Ничего, я уже привыкла. Да и не хочу я рассоединять наши жизни. Так намного лучше.
   Дроу надела камень, и я тут же почувствовала, как в ней что-то меняется. Появилась необычная аура силы, которой раньше не было. Тьма недовольно расправлялась с грязно-коричневыми пятнами проклятия. Ещё что-то менялось внутри неё, только аура до сих пор сияла неровными дырами. Ракша на миг прикрыла глаза, потом улыбнулась.
   -Спасибо...
   Она дошла до двери.
   -Таша...может пора устроить встречу? Побыстрее бы разделаться с этим.
   -Пойдём. И Ракша...
   -Что? - она обернуласт.
   -Удачи.
   -Она не помешает.
   Мы вышли из комнаты и стали спускаться вниз. Моё лицо было приняло задумчивое положение. Ракша шла чуть сзади, окидывая зал властным взглядом. Так и не скажешь, что она простая наёмница. Алекс всё ещё был внизу. А ведь времени прошло уже достаточно...
   Когда он заметил меня, то улыбнулся, а потом перевёл свой взгляд на мою спутницу. Не знаю, что промелькнуло у него в глазах, но от этого мне стало немного больно. Он вытянулся. Пропала небрежность в движениях, некоторая лёгкость и простота, что он позволял в моём присутствии. Наследник поднялся из-за стола. Не составило затруднений понять, что он сразу понял, кого я привела к столику.
   -Рад приветствовать, леди, - послышался голос эльфа, а потом руку Ракши галантно поцеловали.
   Меня проигнорировали. На щеках дроу появился нервный румянец, она осторожно освободила свою руку.
   -Я думаю, нам нужно поговорить в комнате. Мне кажется, у вас ко мне множество вопросов.
   -Вы правы. Пойдёмте.
   Ракша обернулась на меня и тихо шепнула.
   -Ташьян...я постараюсь быстро. Потом увидимся.
   Я хмуро кивнула и села за столик. Настроения не было, да и ещё какое-то непонятное чувство в груди. Я даже в какой-то момент поймала себя на мысли, что злюсь на Ракшу и желаю ей провалиться. Не дай боги... Да что со мной такое?! Подозвав разносчицу, я заказала себе бутылку вина. Шустрая девушка сравнительно быстро выполнила мой заказ.
   Вино было неплохое, но слегка горчило. Я расстроено смотрела на кружку, предаваясь грустным размышлениям. О чём он сейчас её спрашивает? Что там вообще происходит? И почему меня всё это так волнует? Сама же хотела. Как говорится, за что боролась, то и получила. Теперь наследник и не посмотрит в мою сторону.
   Тьма! Я не понимаю...
   Время для меня текло медленно, но я не успела оглянуться, как наступил вечер. Всё также сидела, недовольно водя пальцем по ободку кружки с вином. В принципе я сама всё усложняю. Пора бы определиться со своими желаниями.
   Неожиданно я почувствовала, как меня обнимают чужие руки. По телу пробежалось приятное тепло, и знакомый запах корицы и костра распространился вокруг. О нет...
   -С новой встречей, принцесса... - послышался приятный мужской голос над моим ухом.
   -Адингос...
   И почему мой голос предательски дрогнул, и нет сил, оттолкнуть эти заботливые руки? Мой бывший возлюбленный сел рядом, и я, наконец, увидела его. Жёлтые глаза всё так же с нежностью смотрели на меня как в нашу последнюю встречу. Тёмно-каштановые волосы небрежно рассыпаны по плечам. Всё тот же чёрный доспех, только тёмный плащ накинул на плечи, скрывая оружие. Сколько мы с ним не виделись?
   -Узнала... - его губы растянулись в улыбке.
   -Может, ты меня всё-таки отпустишь? И вообще, что ты тут делаешь?
   Дроу усмехнулся, но убрал только одну руку, другой продолжая меня удерживать. Его глаза задорно блестели.
   -Я прибыл охранять твою персону, дорогая. Для меня эта задача важнее, чем все остальные. В столице сейчас мой заместитель. Мои люди собирают информацию и готовятся к битве.
   Я отвернулась.
   -Понятно.
   Адингос подозвал разносчицу и заказал кучу еду. На мой вопросительный взгляд он пояснил.
   -Я голоден как дракон. Как - никак добирался сюда без остановки.
   -Как ты меня выследил?
   -Ничего сложного. Я ещё в прошлый раз повесил на тебя заклинание отслеживания.
   Я задохнулась от возмущения. Да как он мог?! И главное, почему я ничего не почувствовала?!
   -Не злись, Тей... Для меня твоя безопасность превыше всего, и второй раз я так не промахнусь.
   -Гад! Как ты мог?! И вообще меня зовут Таша!
   -Как скажешь дорогая... - с этими словами он нежно провёл рукой по моей щеке. Я впала в ступор.
   -Я, кажется, сказала в нашу прошлую встречу, что между нами всё кончено. Я не помню наши отношения и вообще...
   -Таша? - он взял мой подбородок и повернул голову к себе, заставив посмотреть прямо в глаза. - А я тебе тогда сказал, что не отступлюсь от тебя. Мне хватило одного раза потерять тебя, больше я не допущу ту же ошибку. Тебе бы пора вспомнить, что я не бросаю свои слова на ветер.
   -Но если ты проиграешь?
   Он пожал плечами.
   -Всё зависит только от твоего выбора, но я постараюсь изо всех сил, чтобы этот выбор пал на меня. Кстати, ты говорила наследнику, кто ты?
   -Нет.
   -Это хорошо.
   -И что же в этом такого хорошего?
   -То, что тогда он не имеет на тебя никаких прав.
   Эти слова покоробили меня. Я тряхнула головой, бусинки звонко ударились друг о друга. Тьма. Надоело, как выеду отсюда, сразу же расплету. Пришлось ещё просветить его на счёт мнимой встречи принцессы и наследника. Адингос спокойно выслушал все новости и усмехнулся. Сидя с ним за одним столиком, одной рукой прижата к сильному телу, я раздумывала над его словами. Из всего я поняла, что он действительно не отступится. Даже мысли про наследника и Ракшу понемногу уступили место мыслям более насущным. Например, что мне теперь делать? Как объяснить присутствие нового члена нашего похода? А то, что он пойдёт с нами, даже если я буду палками его гнать от себя, я не сомневалась. Перестав ломать голову, я всё-таки присоединилась к трапезе.
   Я хмуро наблюдала за довольным дроу, когда с лестницы послышались тихие шаги. Алекс хмуро смотрел себе под ноги, Ракша же имела вид весьма довольный. Увидев меня в обществе дроу, её глаза удивлённо расширились. Наследник же так и застыл, как будто громом поражённый. Видимо он узнал главу клана убийц дроу, и, следовательно, вспомнил, какие отношения меня с ним связывали. Хуже некуда...
   В глазах же Адингоса промелькнуло крайнее удивление, когда он посмотрел на Ракшу, но он быстро взял себя в руки. Нехотя отпустив мою талию, он встал и коротко поклонился. Потом поцеловал руку моей замене.
   -Моя госпожа, я рад, что с вами всё в порядке. Мои воины обеспечат вам надлежащую безопасность.
   Ракша чуть улыбнулась, стрельнув глазами на меня.
   -Не нужно. Меня уже ждут, чтобы сопроводить, - она повернулась к Алексу. - До встречи, Алексион, я думаю, вы поймёте меня и простите. Ташьян, увидимся в Метароне. Адингос я рада, что ты помнишь о своей клятве.
   Она коротко кивнула, и, резко развернувшись, покинула помещение, оставив меня саму разбираться со своими проблемами. Алекс развернулся к нам, внимательно глядя на Клинка.
   -Вы, наверное, тоже нас покинете? Извините, но мне нужно переговорить со своей спутницей наедине.
   Клинок не сдвинулся с места.
   -К вашему сожалению, я остаюсь. У меня приказ сопровождать Ташьян.
   -Тогда может, на минутку нарушите его? Я же повторил, мне нужно переговорить с Ташьян. Или вы проигнорируете приказ наследника Серебряного леса? Я вообще не понимаю, зачем вам сопровождать ей.
   Адингос усмехнулся.
   -Разве я не могу сопровождать свою невесту?
   Что?!! Глаза светлого эльфа изумлённо раскрылись. Я гневно вскочила. Да как он смеет?!
   -Пойдём, нам нужно кое-что обсудить, - пылая гневом, схватила я его за руку и потащила к выходу.
   Дойдя до двери, я резко развернулась и зашипела на тёмно-эльфийском.
   -Ты что себе позволяешь?! Когда же это я стала вдруг твоей невестой?!
   Клинок спокойно посмотрел в мои глаза.
   -Спокойней, Таша. Спокойней.
   -Спокойней?!!
   Он резко притянул меня к себе, меня опалило горячим дыханием.
   -Когда ты покидала дворец, ты уже была моей невестой, так что я ничуть не соврал, милая. Годы разлуки ничего не изменили.
   -Ошибаешься, слишком многое изменилось.
   -Всё это мелочи.
   -Да неужели?
   -Тей...я же обещал бороться за тебя.
   -Ты забываешься.
   Я резко оттолкнула его, и не глядя, пошла в свою комнату. Неприятно было чувствовать на себе взгляд наследника. Чувствую, что опять совершаю ошибки. А впереди так и маячат ближайшие неприятности. Завтра опять в путь, но для меня он явно будет не из приятных. Ну, ничего. Я, надеюсь, что всё обойдётся. Может и на этот раз Удача не отвернётся от меня? Хотя она столько раз уже демонстрировала мне свой тыл, что надеяться на это просто глупо.
   Были видны только две дороги, которые я могла выбрать, но слишком многое зависело от моего решения. Я могла пойти по одной и на краткий миг быть счастливой. Другая же вела меня через время вперёд, бросала о камни, била и вновь бросала. Слишком больно было на этой дороге. Слишком больно и грустно. Сплошные испытания и наказания, которые могли привести даже к смерти. Но в конце всё же была видна надежда на что-то лучшее. Впереди была видна настоящая любовь. Только вот как угадать лучшую дорожку, если с виду они полностью одинаковы? Остаётся только рисковать и надеяться, что я не ошибусь с выбором.
  
   * * *
   Алексион тор Ордвист
  
   Разочарование... Это чувство не покидает меня уже целый вечер, как только я встретился с принцессой. А ведь всё не так уж плохо начиналось.
   Не скажу, что город, в который мы приехали, нравился мне, но я, наконец, получил возможность помириться с Ташей. Всё это время меня угнетало её молчание. Я знал, что сам виноват в этом, но знать не значит ещё понимать, почему. Почему она отдаляется? Почему не хочет принимать мой дар? Я чувствовал, как сердце разрывается, мне было больно осознавать, что я осознанно причинил ей боль. Боги! Я никогда по-настоящему не любил никого, но тут влюбился как мальчишка. И в кого? В наёмницу, которая не хочет иметь со мной ничего общего. В замке наместника я даже принял решение отказаться от неё, но это оказалось не так просто. Мне нужно было время, чтобы разобраться в себе.
   Ташьян... ядовитый цветок. Имя с горьковатым привкусом таким же как и её поцелуи. Губы и кончики пальцев слегка немеют, от надвигающегося чувства де жа вю. Ощущение, что это уже где-то было не оставляло меня, накатывая волнами. Я внутренне усмехнулся. Мне ли не знать действие этого яда, когда почти две сотри лет назад, меня попытались им отравить. Во многих источниках указано, что от него нет противоядия, только это сильное заблуждение. Противоядие было, только его сложнее найти, чем сам ядовитый цветок, да и принимать его надо не позднее двух часов после отравления. Мне повезло.
   Это имя подходило ей. Она сама была похожа на цветок, только лепестки были чёрными как ночь. Теперь я понимал, что эта женщина как яд могла и убить, и спасти. Она завораживала и, если подпускала слишком близко, могла с лёгкостью убить. Была в дроу какая-то тайна, загадка, манившая всех как мотыльков к себе, словно горевшая в ночи свеча.
   Очень многое из нашего разговора заставило меня действительно задуматься. Я начал понимать её стремление отдалиться. Она всего лишь убийца, которая на каждом задании рискует своей жизнью, а я подкинул ей новых проблем. Я заставил её страдать. До меня только сейчас начало доходить, что скоро она действительно уйдёт, ведь для неё это всего лишь контракт, задание. Другая жизнь, другая дорога, ведущая в неизвестность. Но я не жалею ни об подаренной силе, ни об этом разговоре. Мне дали немного больше, чем я ожидал. Прощение и ответы на некоторые вопросы. Жаль только я не сразу сообразил, как нужно задавать вопросы, но всё-таки узнал имя. Да и последний вопрос ещё пригодится, осталось только понять, что я хочу узнать сильнее всего.
   Встречи с принцессой я ожидал со смешанными чувствами. С одной стороны вновь проснулось любопытство и желание, наконец, увидеть Тейранариэль по иронии судьбы свою вторую половинку души. Ведь, чтобы встретиться с ней мне потребовалось ждать лишние сто лет, да и считалась она мёртвой. С другой стороны я не хотел её видеть, не хотел встречаться и узнавать её. Мне вполне было достаточно знать, что она жива, потому, что я чувствовал, что если увижу её, то всё изменится окончательно и бесповоротно. За передвижениями дроу я и не следил, считая, что, если она сама захочет, то расскажет мне обо всём. Хватит принуждать её делать то, что она не хочет. Я и так слишком далеко зашёл.
   Когда она появилась на лестнице с кем-то, я даже не сразу замел, кто был её спутником, но когда заметил. Принцесса... Почему я был в этом так уверен? Потому, что когда-то давно видел её мать на королевском приёме. Те же синие волосы, те же янтарные глаза, похожие черты. Чуть позже я заметил, что Таша и её спутница были несколько похожи между собой, только в тот момент я не придал этому должного внимания. Но главным в облике дроу была аура тёмной силы, в которой я сразу опознал силу стража. Но почему у меня такое чувство, что похожие ощущения я уже чувствовал сравнительно недавно? Они были немного слабее, но всё же...
   Я встал, приветствуя принцессу по всем правилам этикета, мимолётно замечая недовольство Таши, наблюдавшей как я поцеловал руку принцессе.
   -Я думаю, нам нужно поговорить в комнате. Мне кажется, у вас ко мне множество вопросов, - её голос звучал несколько хрипло и не так мелодично, как у Таши.
   -Вы правы. Пойдёмте, - сказал я, замечая, как принцесса повернулась к Таше и что-то ей шепнула.
   Если считать в общем, я был разочарован. Не знаю, что я ожидал увидеть, но только не это. Разочарование, что она не... Я тряхнул головой. Да и как я мой такое подумать? Как будто только от моего желания обычная наёмница окажется принцессой. Хватит витать в облаках и строить идиотские идеи, наследник...
   Тем временем Тейранариэль присела на стул с поистине королевской грацией. На её губах появилась лёгкая улыбка.
   -Теперь мы можем спокойно всё обсудить без свидетелей.
   -Да, конечно, - я присел на кровать.
   Тьма!
   -Даже не знаю с чего начать...
   Принцесса усмехнулась.
   -Я вас понимаю.
   Я покачал головой.
   -Скажите почему? Почему вы скрывались, не вернулись назад? Что, в конце концов, произошло на той поляне?!
   Она недовольно поджала губы.
   -Слишком долго объяснять.
   -А я никуда не спешу, так что можете начинать.
   -Хорошо. Как скажете, Алексион, - мне показалось, что она надсмехается надо мной, как будто сама видела в этой жизни больше, чем я. - Я плохо помню тот день. Вместе с семьёй, охраной и Ташей мы ехали на встречу, когда на нас напали. Это были дроу и светлые эльфы. Думаю, моя подруга уже вам это поведала.
   -Вы правы. Таша рассказывала это.
   -Мою семью убили. Можно считать, что я и Таша были единственными выжившими. Нас спасло Братство, после чего мы обе всё это время в другой стране. Оно приняло нас в свою семью, став для нас домом.
   -Но почему вы не вернулись?
   -Я... - она отвернулась. - Я не могла. Было слишком тяжело. Если бы я только попыталась, меня бы сразу убили. Я не могла попасть ни в Ринделейн, ни в Серебряный лес, да и слишком тяжёлым было моё состояние. Наш предводитель решил помочь, поэтому всё это время я пыталась найти убийц и всех заговорщиков, только не преуспела в этом. Теперь же, когда вскоре врата откроются, у меня есть союзники. В день открытия я собираюсь покончить со всеми заговорщиками разом.
   Я встал и прошёлся по комнате, остановившись возле окна.
   -А Таша...
   -Ну...ей всегда доставалось больше, чем мне. Не знаю, каких богов нужно благодарить, что она тогда всё-таки выжила, хотя шансы были слишком малы. Только вот она до сих пор не смогла...полностью оправиться от ранений.
   -Что они сделали?
   Тейранариэль пожала плечами.
   -Я не знаю, что они сделали с ней. Захочет, сама расскажет, - вздохнула она. - Предатели поплатятся за всё...
   -И что же вы хотите делать дальше?
   -Закрыть врата, убить предателей. Всё просто.
   -Если бы вы появились раньше, война прекратилась бы.
   -Сейчас уже поздно о чём-то жалеть, прошлого не вернуть. Когда-нибудь вы все простите меня за всё это.
   -Хватит о прошлом, нужно сейчас думать, как остановить глобальный прорыв в наш мир демонов.
   В сущности я так и не смог сказать ей всё... Слишком тяжело было понимать, что ничего не вернуть. В моём представлении эта женщина так и осталась обычной тёмной эльфийкой, но никак не Стражницей. Не знаю, но я вдруг понял, что никогда не смогу испытывать к принцессе ничего кроме лёгкой симпатии.
   Следующие несколько часов мы обсуждали дальнейшие планы. Дроу оказалась весьма неплохо покована в военном деле и предлагала стоящие комбинации. Иногда её предложении изумляли меня своей оригинальностью. Тейранариэль оказалась весьма приятным собеседником. Я чувствовал, что, если бы встретил её намного раньше, то вполне смог бы увлечься такой женщиной. За этими разговорами обо всё и ни о чём одновременно пролетел вечер.
   -Уже темнеет. Мне нужно идти.
   Я встал, предложив руку.
   -Мы увидимся с вами в Метароне?
   Она на миг задумалась.
   -Да, я обязательно буду там.
   Спускавшись по лестнице, я не думал обо всём этом. Что ни говори, я чувствовал себя рядом с принцессой спокойно. Ощущение покоя, умиротворения... Но именно это и разочаровывало. Мне хотелось волноваться, чувствовать невольную дрожь, когда сердце казалось бы выскакивает из груди... Тейранариэль внезапно остановилась.
   -Алексион, вы можете пообещать мне кое-что?
   Я с удивлением посмотрел на неё.
   -Берегите её. Она может рисковать своей жизнью, ввязываться в самые опасные авантюры, жертвовать собой, но она всего лишь женщина. Она женщина, которая просто хочет казать сильнее, чем есть на самом деле. Запомните это.
   Не говоря больше ни слова, она спустилась вниз и удивлённо застыла. Когда я увидел причину, сам замер, не смея пошевелиться. В голове будто перемкнуло, и мир подёрнулся пеленой...
   ...Моя дроу, моя женщина сидит в объятиях другого!!! Да как он смеет прикасаться к ней?! Как смеет вообще сидеть рядом с ней?! Она моя! Она всегда была и будет только моей!
   Ну что же стоишь, подойди и убей его! Хватит смотреть на эту парочку, пора действовать... Никто не смеет прикасаться к моей женщине, кроме меня...
   В рычащем внутреннем голосе я с лёгким удивлением опознал самого себя. Никогда не ожидал, что такое вообще может случиться. Похоже, я схожу с ума. Сквозь бушующее как лесной пожар чувство ревности, пробились эмоции окружающих. Когда я разобрался в них, то почувствовал, что именно от Таши идёт неприкрытое раздражение на...своего соседа. В тёмном эльфе я узнал предводителя клана убийц дроу. Сразу же вспомнилась вся история отношений эльфийки с этим мужчиной. Внутри вновь закипала ревность и злость.
   Я даже не обратил внимания на короткий разговор этого типа с принцессой. Спровадить дроу с ней никак не получилось. Мне нужно было срочно переговорить с Ташей, но я никак не мог начать разговор при этом...типе. Все разговоры сводились к одному, что дроу не отстанет от нас и должен сопровождать Ташу. Последний же вопрос поставил меня в ступор.
   -Разве я не могу сопровождать свою невесту?
   Мои глаза раскрылись. Таша гневно вскочила и потащила эльфа к дверям. До меня постепенно стал доходить весь смысл сказанного. Изумление. Злость. Ревность. Всё смешалось в жуткий коктейль.
   Да как Она могла согласиться?! Как могла промолчать?!
   Издали они были похожи на обычную влюблённую парочку. Дроу нежно прижимал её и шептал что-то на ушко. Жаль я не мог слышать, отчего Таша отскочила от него и, не глядя, помчалась наверх.
   Оставшись с не менее растерянным дроу наедине, я с усмешкой пригласил его за столик. Тот несколько удивлённо посмотрел на меня, потом присел.
   -Что-то кажется мне, она не слишком рада быть твоей невестой... - протянул я.
   Дроу недовольно посмотрел на меня.
   -Ей выбирать, но я её не оставлю.
   Убийца недовольно поставил на стол кружку с так и не выпитым вином и вышел из гостиницы. В ночном городе слышалась музыка и вовсю шли гуляния. Я устало потёр глаза, вздохнул и встал из-за стола. Мне срочно нужна разрядка, слишком многое свалилось.
   Яркие фонарики на миг ослепили. Рядом пробежали смеющиеся молодые девушки. Посмотрев на меня, они ещё громче засмеялись и побежали в сторону площади. В ночи этот город выглядел намного лучше, но всё же чего-то в нём не хватало. Разноцветные огоньки освещали улицы. Смех и музыка так и манили, но у меня было слишком плохое настроение, чтобы веселиться в эту ночь. Почти час я бродил по этим шумным улицам, пока ноги сами не принесли меня на площадь. От грустных мыслей меня отвлекли аплодисменты и крики. Именно тут в широком кругу я увидел её. Я никогда не знал, что она может так танцевать, как впрочем, и многое другое о ней. Дроу всегда была для меня закрытой книгой, загадкой, которую не разгадать без посторонней помощи. Я не знаю, как она оказалась здесь. Признаюсь, я впервые видел её в юбке.
   Её движения завораживали, заставляли забыть всё на свете...
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Я не знаю, как именно добралась до своей комнаты. Всё было словно в тумане. В душе бушевала буря из эмоций. Мне никогда не было так грустно, плохо и одиноко одновременно. Злость ещё витала внутри, заставляя делать невообразимые поступки. Громко хлопнув дверью, я влетела в комнату.
   Да как он мог?! Как он посмел так со мной обойтись?! Я что ему вещь?! Я живая женщина, у которой тоже есть чувство собственного достоинства! Невеста! Может когда-то я и была ею, но та женщина, которую он знал, умерла.
   Немного успокоившись, я присела на кровать и расплакалась. Всегда когда мне было грустно или в сердце поселялась необыкновенная тоска, меня утешала музыка и песня. Но сейчас струны лютни расстраивались, и ни звука не выходило из неё. Слов не было, чтобы выразить всё, что накопилось в душе. Впервые в жизни лютня была заброшена в сумку, жалобно тренькнув струнами. Где песня, что помогала мне всегда? Где? Губы нервно подрагивали, а по щекам всё ещё катились слезы.
   Я не могу сейчас оставаться здесь, меня тянуло в ночь, где слышался смех и музыка. Мне нужно было выплеснуть свои эмоции пусть не в песне, но хотя бы в танце. Но я не могу спуститься вниз и увидеть хоть кого-нибудь из них двоих. Не могу. Не сейчас, когда в душе полный разлад, когда они могут увидеть мои слёзы, отчаяние и боль.
   Я не помню, когда достала из сумки чёрную юбку, белую блузку и красный корсет. Словно в тумане я выскочила из окна, на миг превратившись в бестелесную тень. Меня тянуло в самую шумную часть города, на площадь, там, где слышалась музыка и танцевали горожане. Огоньки слепили, а музыка оглушала.
   Мелодия появилась внезапно, и ноги неуверенно сделали первый шажок. Вместе со всеми и одна одновременно. Выплеснув эмоции, словно вино из бокала. Шаг. Другой. Поворот. Косички взметнулись вверх. Не замечаю, что уже танцую одна в круге, как с восхищением смотрят окружающие на мой танец. Но это не важно. Сейчас есть только я...и музыка. Ничего больше.
   Мой танец. Только мой. Движения, слова, мелодия души. Юбка взметнулась вверх, открывая стройные ноги в мягких сапожках. И именно в этот момент приходят слова. Но их поют для меня. Только для меня одной. Я слышу, как его поют двое. Девушка и парень. Их нет на площади, но они как бы и здесь. Неужели только я слышу эту песню, полную печали и надежды? Почему?
   Я вздохнула ночной воздух, чувствуя как его свежесть пьянит меня, почти задыхаясь от переполнявших меня чувств. Глаза закрыты, но тело всё ещё продолжает свой танец, поддавшись чарам песни...
  
   Танцуй, убийца... Ты не плачь,
   С судьбой своей не спорь
   Ведь нам виднее, кто палач,
   Кто жертва, кто герой.
   Танцуй, убийца... Не молчи,
   Когда в душе лишь боль.
   Пусть сердце на куски, кричи,
   Из вен пуская кровь.
   Танцуй, убийца... Сколько лет
   Твоё лишь время ночь.
   Ты тень, бегущая вдали
   От смерти, от любви.
   Танцуй, убийца... Шаг, другой...
   Закончи круг скорей.
   Пусть будет в будущем другой,
   Игра ведь стоит свеч.
   Танцуй, убийца... Слёз не лей,
   Борись за жизнь и дом.
   Ведь уступить его не смей,
   А мир ценнее крови.
   Танцуй, убийца... Шаг назад...
   И сердце рвёт всё боль,
   Воскреснет старая душа,
   Любовь вернётся вновь.
   Танцуй, убийца... Ты прощай...
   Сумей простить его,
   Ведь только слово молвить дай,
   Простить и вспомнить всё.
   Танцуй, убийца... Не смотри...
   Предательство лишь миг.
   Но жизнь трудна, и знаешь ты,
   Не скроешься от зла.
   Танцуй, убийца... Шаг вперёд...
   И сердца гулкий стук.
   Не обмануть тебе судьбы
   Твоя дорога ночь...
   Танцуй, убийца... Это ты...
   Танцуй, не зная боли...
   Танцуй, не верь богам и лжи...
   Танцуй...свободна ты...
  
   Песня резко обрывается, и я, не удержавшись, теряю равновесие. Чувствуя сзади тёплыё сильные руки, я ощущаю знакомый запах фиалок. Но он не отпускает, а заставляет продолжить танец. Теперь я уже не одна... Рядом как будто пляшет огненный вихрь. Убийца и наследник. Странная пара. Этот танец наш. Пусть завтра я пожалею о нём, но сейчас я станцую с тобой, мой принц...
   * * *
  
   Серый холодный камень. Безжизненный, совершённо мёртвый. Огромные своды этого дворца давили на всё живое по какой-то шутке богов оказавшееся здесь. Сыро. Противно даже дышать этим затхлым с остатками разложения воздухом. Хочется бежать без оглядки из этого места. Зал, в котором мне не посчастливилось появиться, поражал своими размерами и роскошью, но всё это наоборот не привлекало взгляд, а отталкивало. Непонятные письмена на стенах и потолке, изображение каких-то битв и невиданных чудовищ, одного взгляда на которых достаточно, чтобы мучиться всю неделю кошмарами. На золотых постаментах и подсвечниках лежит слой пыли. Босые ноги осторожно ступают по мраморной крошке, и то тут, то там появится пятнышко крови из порезов об острые камни. Но боли нет. Как ни странно это звучит, но это действительно так. Только лёгкий запах опасности будоражит тело, заставляя то и дело прибавлять шаг. Чадящие факелы на стенах ярко вспыхнули и погасли. Остался только лунный свет, ложившийся из высоких окон ровными дорожками. Они складывались, точнее, вливались в одно широкое полотно, явно направленные магическими потоками. Меня приглашали...
   Ярко-красные следы в серебристо-синем свете красавицы луны. Это было красиво.
   Темнота никогда не была для нас преградой, и поэтому я видела каждую трещинку на этих стенах. Мы дети Ночи, так же как вампиры, тёмные феи, оборотни, демоны... Смешно сказать, что я уже причислила их в этот список, но правда есть правда. Они всегда были, есть и будут. Тёмные.
   Светлое платье уже изрядно испачкалось в крови и пыли. Интересно, и кто же додумался нарядить меня в платье? Дали бы штаны и рубаху, но нет, всё делают по-своему. Или может, это тонкий намёк, что я всё-таки женщина?
   Сзади с потолка что-то упало, подняв в воздухе кучу пыли. Я чихнула и нервно рассмеялась. Сон... Но почему-то в прошлый раз обстановочка была посимпатичней. Или может, сейчас меня просто хотят запугать? Смешно. За свою не слишком долгую, но непременно насыщенную жизнь были ситуации и пострашнее.
   Меня, как будто направляя, вели вперёд. Вот, наконец, показались двери. При моём приближении они медленно с жутким скрипом открылись, представив мне коридор со слабым огонечком на конце. Это был малый зал с большим каменным камином. Здесь, как и в остальных помещениях царило запустение, но стёртая с камина и столика возле него пыль, очищенные кресла, всё это показывало присутствие хоть какого-то живого существа в этом покинутом всеми месте. Единственной мебелью были два кресла и маленький столик рядом. Всё это стояло возле разожженного камина, в котором весело потрёскивали поленья. Как ни странно, но только в этом пустынном зале я не чувствовала себя столь подавленно как в месте, в котором сперва появилась, хотя холодная тёмная аура была присуща всему этому строению.
   Но всё-таки я упустила одну деталь. Возле камина, опустившись на одно колено, сидел мой знакомый демон, подбрасывая новые брёвнышки в огонь. Теперь в свете новых обстоятельств я смогла рассмотреть его намного лучше. Серые волосы с чёрными концами небрежно завязаны в хвост. Тёмно-синяя рубашка расстёгнута, и её оттенок как нельзя лучше подчёркивает бледную, цвета слоновой кости, кожу. Он был похож на каменную статую. Огонь как преданный хозяину пёс льнул к рукам демона, не причиняя ему никакого вреда, а на губах мужчины играла загадочная полуулыбка. Весь вид одного из опаснейших существ в мире был каким-то...домашним, но, только приглядевшись, можно было заметить скрытую опасность. Он как огромный хищный кот, уже сходивший на охоту и утоливший свой вечный голод, теперь отдыхал в своём логове. Но какое-то странное чувство посетило меня. Это было всё...знакомо. Этот дворец, коридоры, этот самый зал, камин...демон. Как будто когда-то давно я уже была здесь. Сидела, свернувшись в клубок, на кресле и смотрела на огонь, на то, как сгорают в нём все мои мечты и верования...
   -Ты долго, - голос демона как всегда завораживающий нарушил мои мысли, заставив вернуться к этому подобию настоящей реальности.
   -Если бы мне не пришлось пробираться сюда через весь дворец, была бы уже здесь.
   Демон рассмеялся.
   -Ты в своём репертуаре, ищешь лёгкие пути, когда их просто нет.
   Я поморщилась, подошла и без всякого разрешения села в кресло. Мужчина только хмыкнул.
   -Зачем я здесь? Кажется, в прошлый раз мы обо всём договорили. И мой ответ нет.
   Он задумчиво посмотрел на меня и потёр подбородок.
   -В прошлый раз нам не дали договорить. Твой эльф, между прочим...
   -Он не мой эльф.
   -Да, да, ну, конечно же! Тогда я светлая фея...
   -Прекрати.
   -Как прикажите, миледи, - его губы растянулись в шутовской улыбке.
   -Можем, перейдём к делу?
   Из его глаз мигом пропала весёлость, передо мной вновь сидел расслабленный, но всё-таки ужасно опасный хищник.
   -Я хочу, чтобы мы заключили договор.
   -И какого рода?
   -Например, ты выпускаешь меня из безмирья, даёшь мне силу во временное пользование, пока я не окрепну, а я всячески помогаю закрыть тебе врата, ну и вытащу заодно тебя из нашего мирка, если ты всё-таки туда попадёшь.
   Я усмехнулась.
   -А не много ли ты хочешь?
   -Ну, что ты малышка, я всего лишь хочу вернуться к нормальной жизни, - его глаза сверкнули тёмным нехорошим огоньком.
   Мне не нравилось то, что он говорит. Да что уж говорить, мне вообще здесь ничто не нравилось. Сейчас я совершенно искренне жалела, что нет этого спасительного света, который появился в тот раз. В этот раз я осталась с ним один на один, и никто не знает, чем всё это может закончиться. Ничем хорошим для меня это точно.
   -Нет. Я не буду сотрудничать с демоном.
   -Но один раз ты уже сотрудничала со мной, Ташьян.
   -Я сказала, нет, Деймер. Это моё окончательное решение.
   Именно тогда я почувствовала эту силу, сжимающую молю волю, словно хрупкий бокал. Глаза против воли поднялись и встретились с его тёмными как бездна провалами. Это было как тогда на площади, когда на нас напали и наследник погиб по моей вине. Я не могла противиться, не могла выпутаться из этой сети. Я тонула в этой бездне, растворялась в ней без остатка. Моё сопротивление таяло как лёд в жаркий день. Демон просто принуждал дать ему положительный ответ. Он не привык отступать. Он знал, что одних знаний мне не хватит, чтобы противостоять ему, нужна ещё и память, но именно её мне и не хватало. Он обманул меня, а я ведь почти поверила, что он хочет мне помочь. Казалось, всё уже кончено. Я в каком-то полузабытьи видела, как моя рука уже делала надрез на запястье, заключая договор по его условиям, когда послышался шипящий голос, в котором я с удивлением опознала свой собственный. А за плечами колыхалась тьма, формируясь в женскую знакомую фигуру.
   -Не смей!!!
   Кинжал выпал из ослабевших рук, и я, не веря, смотрела в глаза своего двойника. Демон же сначала с удивлением смотрел на новое лицо, потом с явной досадой сказал.
   -Я вижу, твоё раздвоение личности прогрессирует, Ташьян.
   -Не смей даже прикасаться к моему отражению, Деймер! Иначе я сотру тебя в порошок или изгоню в места, намного худшие твоего родного безмирья. - прошипела женщина и быстро подлетела к камину.
   Именно подлетела, так как ноги её не касались пола. Тут я получила возможность полюбоваться на себя со стороны. Чёрные волосы без белых прядей были коротко подстрижены. Не скажу, что короткая стрижка чуть выше плеч мне не шла, только это сразу наводило на определённые мысли. Обычно волосы обрезались безродным, детям, которых бросили, или сиротам, которых попросту не захотели принимать в дом родственники. Тёмный загар, намного темнее моего, хотя я не считаю себя слишком уж светлой. Одет мой двойник был в какой-то старый костюм в чёрно-серебристых тонах. Обычные чёрные брюки, сапоги на каблуке, серебристая рубашка с тёмным орнаментом на воротнике и рукавах. Сверху была накинула...ну я бы назвала это гербовой накидкой. Серебряная с чёрной полосой по краям и изображением чёрного дракона, обвивающего розу. Но...это же та самая татуировка, что и у меня на спине... Сзади крест на крест были видны два странного вида клинка, не такие как у меня сейчас, но не менее знакомые. Весь облик моего двойника был немного странным. Если бы я жила несколько тысячелетий назад, наверное, я бы так и выглядела... Хотя, скорее всего я недалека от правды.
   Она стояла между мной и демоном, как будто пытаясь защитить. Мужчина весь подобрался, и в его тёмных глазах впервые за всё время, что я его вижу, мелькнула тень опасения.
   -Обмануть меня решил, демон? - проворковало моё второе "я". - Не хорошо, милый мой. Не хорошо.
   -И в чём же обмануть, Стражница? Я просто пытаюсь помочь и тебе и себе, - делая невинный вид, сказал демон, опираясь рукой о камин.
   Теперь я вспомнила, где слышала этот голос, так похожий на мой собственный. Стражница. Ведь именно её я называла Сущностью Стража, именно она всё чаще брала надо мной вверх. И вот мы впервые столкнулись с ней лицом к лицу.
   -А я думала, что только моё отражение страдает провалами в памяти... - протянула она. - Не держи меня за дуру, демон! Я в отличие от неё всё помню и не допущу, чтобы я Страж этого мира была в прислужниках у такого как ты! Или ты забыл, что мы с тобой уже заключили договор?
   На лице моего двойника появилась страшная улыбка, что я побледнела, а демон отступил на шаг назад.
   -Ах, Деймер...Деймер... Ты так и не изменился. И чем тебе не понравился наш договор, что ты захотел его нарушить? Теперь-то ты знаешь, чем придётся платить, - дроу с очаровательной улыбкой села в свободное кресло, закинув ногу на ногу. Демон, не спуская с неё напряжённого взгляда, сел на пол возле камина. Обо мне как-то сразу позабыли.
   -И что же ты теперь собираешься делать? - его голос звучал тихо.
   -А я ведь думала, что мы останемся друзьями... В прошлой жизни я заключила с тобой договор по взаимовыгодным условиям. Напомнить тебе их?
   -Я их помню.
   -Ты да, но, к сожалению, здесь есть кое-кто, кто не помнит. Я всё же напомню. Ты давал мне время и что-то вроде политического убежища у себя в безмирье, чтобы я успела снять с себя одно из проклятий. Потом ты должен был убить меня и отпустить мою душу для перевоплощения в мой мир. Я правильно говорю? И не надо плести моему отражению, про жалость, по которой ты отпустил нас, - фыркнула она, материализуя в руке хрустальный бокал вина. - Ты и так довольно насовал ей фиалок за уши. Так вернёмся к договору. С моей стороны были следующие обязательства. Я дала тебе немного силы, чтобы ты продержался в этом ужасном месте ещё пару тысячелетий, их срок ещё не истек, не так ли? Потом я выпустила бы тебя из темницы и дала бы полную защиту. Я правильно всё назвала?
   Демон молчал.
   -Ну, конечно правильно. У меня просто гениальная память. Хотя нет, я сама являюсь её хранилищем. Но знаешь, мы упустили одну маленькую деталь. Неужели ты забыл про этот пунктик в нашем договоре? Если ты нарушаешь правила, то должен знать, какая за это цена.
   -Рабство, - глухо проговорил мужчина, а я затаила дыхание.
   -Правильно. Знаешь, а я ведь очень рисковала, заключая с тобой эту сделку, но риск он так будоражит кровь! Наверное, я тебя прощу на этот раз. Только скажи, о чём ты думал, пытаясь обмануть меня? Я-то понимаю она, - небрежный кивок в мою сторону, - ничего не помнит. Или ты надеялся, что я не успею, не смогу помешать? Смешно, правда.
   Демон усмехнулся.
   -Но почему бы не попытаться?
   -Деймер, Деймер... - покачала головой Стражница. - Ты никогда не изменишься. Запомни меня внимательно, никогда не пытайся обмануть противника, намного превосходящего тебя знаниями и силой. Стражи тебе не по зубам, демон, и лучше иметь их в друзьях, а не врагах.
   Наступило молчание.
   -Почему я заключила договор с ним? - нарушила я его, всё это время, пытаясь разобраться в себе.
   Демон рассмеялся и посмотрел на мой двойник.
   -Разбирайся сама с собой, милая.
   Та фыркнула, но всё же ответила.
   -Это было необходимо, чтобы снять проклятие. В сущности, это решение исходило от меня, как и многие другие впрочем.
   -Почему?
   -А тебе что так приятно существовать, а не жить полноценной жизнью? Я хочу вернуть всё, как было прежде, и я это сделаю. Твоё решение ничего не изменит.
   -Да кто ты такая?!
   -Я это ты, ты это я. Я всего лишь твоя вторая сторона, которая желает счастья нам обеим. Роль пешки, игрушки богов мне порядком надоела. Но, к сожалению, я не могу долго с тобой болтать. Думаю, твои спутники не слишком обрадуются, когда придут тебя будить и не смогут этого сделать. Так что вперёд и с песней покорять небосводы этого мира.
   Я встала и направилась к дверям. В душе была какая-то обида на весь окружающий мир. У меня было много вопросов, ответов на которые не было, но моя половинка просто отказалась на них отвечать. Когда я взялась за ручку двери, послышался её голос. Я обернулась, чувствуя, как наши фигурки медленно тают в тумане.
   -И ещё кое-что... Запомни хорошенько то, что я сейчас тебе скажу. НИКОГДА БОЛЬШЕ НЕ ЗАКЛЮЧАЙ СДЕЛОК С ДЕМОНАМИ!
   На моих губах появилась усмешка. Да уж вляпалась я по самое не могу...
  
   Мужчины... Тьма их забери! Это же надо быть такими... даже слов нет, чтобы подобрать подходящее сравнение. И к чему весь этот цирк? Я устало вздохнула и потрепала своего сильфа по холке. Одна ты меня понимаешь и любишь. Bainar тепло фыркнула, соглашаясь, и тряхнула гривой, пытаясь укусить белого жеребца наследника. Тот сильф посмотрел на нашу парочку обиженным взглядом и прибавил шаг. Адингос и Алекс обменялись непонятными мне взглядами и продолжили путь, не обращая на меня внимание. Это стало уже порядком раздражать.
   Всё началось после нашего отбытия из города, хотя нет, даже немного раньше. Я знала, что танец с ним не принесёт мне ничего хорошего. Но это было как затмение, когда от моих желаний ничего не зависело. Во власти музыки, во власти песни. Я растворялась без остатка. Благодарю Тьму, что мне хватило воли и благоразумия вовремя остановиться, когда я уже чувствовала, как он теряет голову, покрывая мою шею поцелуями. Теперь я понимаю, к чему может привести танец с ним. Но с момента моего очередного отказа ему, наследник стал вести себя странно. Да о чём вообще говорить, это противостояние между Клинком и принцем только слепой не видит. Я же оказалась, как между двух огней. И с одной стороны жжётся и с другой.
   Клинок действительно делал всё, чтобы привлечь моё внимание. Его постоянные ухаживания, помощь, но в тоже время дроу старался не навязываться, предпочитая лишний раз не раздражать меня. Но ещё он старался мне помочь хоть что-то вспомнить...
   Когда мы только собирались выехать из города, Клинок, подкараулив момент, когда я останусь одна, подошёл ко мне.
   -Таша... мне нужно было сразу тебе передать кое-что, но я всё ещё не был уверен.
   Он протянул мне тонкую книгу в кожаном переплёте с непонятным орнаментом по краям и золотой застёжкой в форме дракона. Ни какого даже подобия замка не было совершенно. Я с удивлением провела по шероховатой тёмной коже, мордочке дракона и его маленьким лапкам, сжимающим книгу.
   -Что это?
   -Это твой дневник. Ты отдала мне его на хранение перед отъездом. Сказала, что когда придёт время, я должен вернуть его тебе. Он не открывается, но твои руки явно знают, как его открыть. Сначала я просто про него забыл, но после всех событий, наконец, понял, что ты тогда хотела сказать. Я надеюсь, тебе это пригодится.
   Потом он ушёл, чтобы через мгновение, как ни в чём не бывало продолжить путешествие с нами...
   Я достала из сумки эту книжечку и с непонятной нежностью провела по тёмной коже. Прошло не так много времени, как она оказалась в моих руках, но я так и не нашла в себе храбрости открыть её. Почему-то даже одна мысль полистать эти шероховатые страницы вселяла в меня страх. Страх, наконец, узнать своё прошлое. Не скрою, я уже давно смирилась с тем, что ничего не помню, даже смогла простить, что от меня скрывали правду, но самым страшным было обернуться назад и столкнуться со своей прошлой жизнью лицо к лицу. И я всё не могла набраться храбрости сделать это.
   Пальцы провели по мордочке дракона, и лапки, которыми он сжимал книгу, с тихим щелчком разжались. Тихо зашуршали страницы, исписанные быстрым мелким почерком. Я не читала, я просто просматривала страницы, не пытаясь даже понять, что там написано. Это был не мой подчерк. Я всё думала, может ли написание букв так сильно измениться при потере памяти и спустя столько времени? Хотя, стоп. Если присмотреться повнимательней, можно заметить множество похожих черт. Вот если бы я тогда писала не так быстро и немного поразборчивей... Складывается ощущение, что я просто боялась, что-то не успеть дописать. Я закрыла дневник, решив потом как-нибудь внимательней рассмотреть его. Дорога тонула в вечерних сумерках.
   После разговора с демоном и своим вторым "я", мне некоторое время было даже не по себе, когда я смотрела в зеркало и видела там тот образ Стражницы, но потом я постепенно привыкла видеть не совсем себя. Сложнее было привыкнуть к мысли, что я связана договором с демоном. Не могу нарушить, не могу предать, если не хочу попасть в рабство к этому страшному существу. Но Деймер уже нарушил договор, так почему же стражница простила его на этот раз?
   ...Да потому, что нам это выгодно, сестрёнка. Да и вряд ли мы сможем без него...
   Привычно передёрнула плечами, как будто пытаясь сбросить с себя этот взгляд, и пытаясь избавиться от бархатистых интонаций, которые звучали в моём голосе.
   Но если он опять предаст?
   Послышался весёлый смех.
   ...Пусть только попробует...
   -Таша, я думаю, лучше сделать привал в поле за этим лесом, - послышался голос наследника.
   -Я же предлагаю двигаться дальше, - дроу повернулся ко мне.
   -И ночевать в пути тоже предлагаешь? После леса будет единственное нормальное место для ночёвки. В самом лесу можно нарваться на полчища нечисти, а дальше объявились зелемщики и дикие оборотни. Ну как хорошая компания?
   -Я имею в виду, что мы, ваши сильфы и мой демон отлично видим в темноте, и могли бы доехать до деревни.
   -И, конечно же, нас в неё впустят среди ночи... - с сарказмом протянул светлый эльф.
   Я глубоко вздохнула, продолжая слушать этот спор. Вот каждый раз так, стоит о чём-то просто заикнуться, как они начинают спорить между собой. И к чему всё это? Чтобы показать мне, кто здесь самый-самый? Ну, ладно Клинок, но на Алекса что нашло?
   -Хватит, прекратите спорить, - моё терпение кончилось.
   Наступило недолгое молчание.
   -Сегодня мы переночуем в поле. В деревню заезжать не будем. У нас ещё есть еда и вода, в следующую придётся скорее заехать, чтобы закупить кое-какие продукты.
   -Но... - начал Клинок.
   -Я всё сказала. Пока нет Моргана, я главная в этом путешествии, и все должны слушать мои указания.
   Мой голос был непреклонен. Дроу склонил голову в знак покорности, а у меня в ушах как будто заело "Как прикажете, моя принцесса". Ррррр....
   До места мы доехали чуть позже, чем рассчитывалось. Расседлав своего сильфа, я отправилась за хворостом, уже прекрасно зная, что никто из них в лес не отправится. Хотя нет, вот, если бы я попросила...только выслушивать ещё один спор мне не улыбалось. Когда ветви деревьев закрыли от меня о чём-то переговаривавшихся мужчин, я, наконец, смогла вздохнуть спокойно. Эта ситуация в целом меня злит, по отдельности просто раздражает. За пол часика я смогла собрать достаточно хвороста, чтобы костёр продержался всю ночь и не погас. Ну, и ничего страшного, что на меня напала какая-то мерзость, явно желая подкрепиться. Такое случается сплошь и рядом. Отточенным до автоматизма движением отрубить голову, вытащенным в мгновение ока клинком. Отчаянная зверушка даже не успела поцарапать меня, только когда я чуть отступила от дёргавшейся туши, зацепилась рукавом куртки за сучок и немного порвала. Собирая разбросанные ветки, я старалась не испачкаться в тёмную с зеленоватыми потоками кровь напавшего на меня монстрика, даже толком не рассмотрев, кто это. Явно мелкая нечисть, с крупной пришлось бы повозиться.
   Когда я появилась на нашей стоянке, то меня встретили два обеспокоенных взгляда. Клинок принял из моих рук ветки и стал разжигать костёр. Через пару мгновений ночную мглу разогнал огонёк света. Я вытащила один из своих заговорённых клинков и, меряя шаги, начертила большой круг. Следом за мной тёмной рекой разливалась тьма, укрывая нас от лишних глаз и защищая. Всё это время я не могла отделаться от чужого взгляда в спину. Повернувшись, я вопросительно посмотрела на Адингоса. Мой клинок сверкнул во вспышке огненного света, на миг, покрываясь защитной серебристой сетью, очищаясь от пыли и грязи. Я бережно вернула его в ножны и, расстелив на уже приготовленный мне лежак одеяло, села.
   Алекс с хмурым видом чистил свой меч, я же безразлично перебирала струны своей лютни, пытаясь не замечать взгляда дроу.
   -Ты хочешь что-то спросить? - не выдержала я, с нежностью проводя по струнам.
   -Ты изменилась, - он всё ещё смотрела на меня, не отпуская ни на миг.
   -Я сразу тебе это сказала. В моей ситуации просто не было выбора.
   -Я понимаю, - глухо проговорил он. - Но я всё ещё надеюсь. Впрочем, ты знаешь...
   -Знаю, - я пожала плечами.
   -За это время ты стала сильнее и независимей. Ты уже не та, что прежде...
   -Ты так в этом уверен?
   -Я видел, как ты обращаешься со своими клинками и магией. Это не похоже на твою прошлую технику.
   -У меня было предостаточно времени, чтобы научиться чему-то новенькому, и оттачивать свои навыки, но я ещё не достигла пика своего мастерства. У моего учителя для меня ещё припасена парочка новых сюрпризов.
   Он поворошил палкой костёр, и алые искры взметнулись вверх.
   -А как ты стала...такой?
   -Ну, вы оба, наверное, слышали про специальные школы. Я училась в школе Теней Смерти.
   Наследник изумлённо смотрел на меня, а Клинок выронил свою палку.
   -Это же у вампиров... - проговорил Алекс.
   -Ну да... Конечно, можно было учиться и в Серебряном Лезвии, но там, к сожалению, уже училась моя...хм...соперница.
   Я улыбнулась, вспоминая Ракшу и Нэа.
   -Да и понравилось мне у вампиров. Там за этим бескрайнем морем Штормов раскинулись такие леса и красоты мира, что не хочется покидать эти места ни за что на свете. Конечно, далёкие соседи эл'нэри и песчаная пустыня иногда приносили вампирам некоторые проблемы, но школы это не касалось. У этой неприступной цитадели за тысячелетия выработалась отменная репутация. Вы, наверное, слышали про Кровавый Вихрь и Богиню Боли?
   Я усмехнулась, видя ошеломлённые лица путников. Они не знали, что моим учителем был Кровавый вихрь, в обычной же жизни именуемый просто Дикеран - вампирюга бессовестный. Ну, а вторая...
   -Довольно известные личности в нашем круге, - сказал Клинок.
   Мои губы растянулись в улыбке.
   -Первый мой учитель, вторая...ну, если честно, она курировала меня какое-то время, потом я проходила у неё по указу учителя кое-какие дисциплины, - я поморщилась от избытка воспоминаний. - Она учила меня своим приёмчикам, пока... у нас по одному поводу не возникли разногласия, и наши отношения испортились окончательно и бесповоротно.
   -И по какому же поводу? - усмехнулся наследник.
   -Ооо... она некоторое время была любовницей моего учителя. Видимо только поэтому она и согласилась меня обучать. Вихрь...никогда не отличался постоянством в женщинах, поэтому, когда он её бросил, эта нервная особа обвинила во всём меня. Богиня всегда считала, что меня с... учителем связывают только постельные отношения. К тому времени я уже могла достойно общаться с ней на равных, поэтому после нескольких драк, когда на шум прибегал почти весь состав Высших, она отстала. После одной маленькой заварушки, что я подготовила ей на побережье, от этой истерички ни слова. Наверняка где-то зализывает раны...
   -Серьёзный враг, - нахмурился дроу.
   -Так же как и я.
   -Как же тебя прозвали, если ты можешь тягаться с самой Богиней Боли? - усмехнулся наследник.
   -Ну, я не такая известная, но всё-таки уже успела пошуметь. Я Авата Синар, в переводе, что означает Тень Неизбежности. В прочем многие по-разному называют меня. Некоторые зовут Тень Смерти, другие просто Тень.
   Смотреть в ошеломлённые глаза Клинка было поистине восхитительно.
   -Так это была ты...
   -Видимо я знатно пошумела тогда у вампиров и здесь. В нашем кругу у меня сложилась отличная репутация.
   Наследник рассмеялся, заставив меня недоумённо посмотреть на него.
   -О, Боги! Я путешествую с одной из самых опасных убийц в этом мире... - нервно проговорил он, отсмеявшись.
   -Ты меня нанял, так что тебе бояться нечего. И ещё я сейчас не в слишком хорошей форме, чтобы проводить длительные бои. Долгий переезд в эту страну дался мне не слишком легко, предводитель явно надеялся, что этим заданием я смогу скорее вернуть свою прежнюю форму.
   -Я слышал, что у Аваты есть какие-то особые способности.
   -Слухами земля полнится, а я много чего умею и могу. Не бойся, тебе ещё выпадет возможность увидеть.
   Я отвернулась, принюхиваясь к котелку с чем-то бурлящим, висящим над огнём. Кажется, пахнет горелым...
   -Клинок, у тебя сейчас каша сгорит, - со смешком сказала я.
   Тёмный эльф что-то тихо прошипел, спасая наш ужин. Наследник подсел поближе к костру. Ужин прошёл в тишине, после чего мужчины разбрелись по своим лежакам. Я же так и осталась у костра, глядя на пляшущие язычки пламени. Весь этот разговор разбередил воспоминания о школе. Вновь проснулась тоска по песчаному побережью, где я любила вечерами гулять в одиночестве, комнате, что почти век была мне самой уютной и родной, по тренировочному залу, столовой, в которой вечно толпились юные дарования, библиотеке, саду... Я тосковала по Школе Теней, которая стала для меня домом. Наверное, нигде я не чувствовала себя так защищено и уверенно, как там. Эти стены помогали, вселяли надежду на что-то лучшее. И я никогда бы не подумала, что буду когда-нибудь тосковать по этому противному вредному вампиру с садистскими наклонностями. Там был мой дом, но сейчас... я совершенно запуталась в своих желаниях. Кто бы мог подумать что на меня, обычную казалось бы дроу, свалившуюся на шею Братству без памяти, незнающую даже своего имени, рухнет всё Это... Ведь для всех я была просто безродной тёмной эльфийкой, которую продвинул кто-то из Высших по непонятным причинам. Не сказать, что я жила там спокойной тихой жизнью. Но, когда я приехала в эту страну, пересекла ради этого море, хотя не слишком люблю корабли и плавания, на меня столько свалилось, что я до сих пор не могу прийти в себя. Принцесса... Тьма! Да какая из меня принцесса?! Я всё время только и училась, что убивать. Выполняла эти задания, подписывала контракты, сдавала своеобразные экзамены. Да меня с Леком однажды чуть не казнили, когда мы буквально провалили задание! Моя жизнь значительно отличалась от обычной. Просто я...наёмница, убийца, и этим всё сказано.
   Но в то же время... После памятной встречи с этим светлым иногда нахальным наследником, во мне что-то поменялось. Наверное, это обрывки памяти, забытая жизнь принцессы Тейранариэль. Всё, во что я верила раньше, вновь рухнуло карточным домиком под порывом ветра. Сложно принять правду, особенно, когда не помнишь ничего из прошлой жизни. Намного проще жить иллюзиями.
   Яркий месяц всё выше поднимался в небе. Очнувшись, я тряхнула головой и, наконец, легла. Но сон всё же не шёл. Пальцы быстро перебирали пряди волос. Всё-таки мне очень быстро надоела эта прическа, и я расплела эти косички. Я просто подумала, что выбор у меня всё же есть, и не стоит сразу клеймить себя.
   Я глубоко вздохнула ночной воздух, погружаясь в полу медитацию. Эмоции, такие чистые и ясные. Я явно ощущала обиду и что-что ещё, но разобраться мне не дали, отгородившись щитами. Сама того не ведая, я прошлась по нашей с наследником связи и даже попыталась почитать его. Тьма... Это хорошо, что он почти всегда поддерживает свои щиты, а то было бы сейчас глобальное укрепление канала. Тут и так связь уже стала такой прочной и крепкой, что разрушить её почти невозможно. Нет, нужно как можно скорее возвращать своё сознание в тело...
   -Таша, вставай, - послышался над ухом голос наследника.
   Я сразу же открыла глаза и вскочила. Мне казалось, что я только сейчас закончила свою неудачную медитацию и вернулась в своё тело, но как оказалось, после я просто провалилась в сон. Даже не верится, что эта ночь пролетела для меня в одно мгновение. Я не чувствовала себя ни отдохнувшей, ни выспавшейся. Наш лагерь стал быстро сворачиваться. Сегодня мы должны преодолеть огромное расстояние и через два-три дня выехать, наконец, к пограничному городу Кортелия. А там уже будет легче с огромной охраной светлых эльфиков принца. Я усмехнулась. Надо бы ещё со шпионом разобраться, нельзя оставлять всё как есть. Только вот кто это? Морган, как более-менее владеющий телепатией, должен попытаться просканировать всех. Можно ещё попытаться увидеть магическое воздействие, точнее остатки заклинания или его само, ведь Ребер сказал, что на этого эльфа явно воздействовали уздечкой.
   Клинок подвёл мне чем-то недовольную Bainar, и я, закинув на неё свои сумки, запрыгнула в седло. Жеребец наследника уже нетерпеливо приплясывал, ему явно не нравились наши задержки. Сильфы хотели быстрей пуститься в бег. Ну что ж, их никто не останавливал. Мы действительно сильно задержались. Дело даже не в том, что наследник, в общем-то, и не спешил к себе домой, просто все чувствовали, как уходит время. Я знала, что до открытия врат, ещё есть достаточно времени, чуть меньше месяца. Так же как и то, что существуют специальные обряды, ритуалы и жертвоприношения, чтобы намного ускорить этот процесс. Чует моё сердце, всё с этими вратами выйдет не так гладко, как предполагается.
   мы неслись вперёд, пытаясь нагнать упущенное время. Разнообразный пейзаж пролетал с не мысленной скоростью. Я знала, что стоит мне только захотеть и мой сильф буквально понесёт меня вперёд. Для духа природы нет ничего невозможного. Деревня, о которой мы говорили вчера, промелькнула мимо. Дальше пришлось чуть притормозить лошадей, пуская обычной рысцой.
   Я мысленно вспоминала карту, сверяясь с маршрутом. Следующая последняя деревенька Маковки, после которой голый тракт без населённых пунктов вплоть до самой границы со светлыми эльфами. Именно там нам предстояло закупить ещё продуктов. Мы не собирались оставаться там на ночь, опять переночевав в поле или на какой-нибудь полянке в тянущемся вдоль тракта лесу, но видимо судьба распорядилась иначе.
   Мы подъехали к Маковкам уже к вечеру, когда я была готова уже поубивать обоих эльфов. Эта их вражда меня уже стала по-настоящему бесить. А уж когда они сцепились по дороге, мои нервы основательно потрепали. Разнимать-то мне пришлось. В принципе, я могла остаться в стороне, подумаешь, подерутся мужчины, пар выпустят, но как всегда не смогла этого сделать. Не говорить же им, что я волнуюсь, переживаю. Тьма! Да я скоро как наседка вокруг их буду бегать! Главное, я не могу оставить ни того ни другого. Хорошо, что оба отделались сравнительно легко. У Алекса разбита губа и трещина в ребре, у Адингоса обычное магическое оглушение, тоже трещины в рёбрах и синяк на скуле. Клинку ещё повезло, он же магией не владеет. А уж когда его приложило тем световым молотом... Только вот никто из них так и не признался, из-за чего вышла драка. С того момента я с ними не разговариваю, пусть помучаются, осознают всю тяжесть своей вины.
   Деревня встретила нас приветливо. По улице забегали ребятишки, и любопытные люди выскакивали из домов, приветствуя припозднившихся путников. Заахали деревенские девчонки, кокетливо посматривая на красавцев эльфов, немного потрёпанных в путешествии, но не менее красивых. Но бдительные старшие сразу же уводили разомлевший женский пол по домам, спасая их от необдуманных поступков. Видимо были уже какие-то неприятные случаи...
   Меня отвлёк радостный крик.
   -Алекс! Ну, наконец-то!
   И из дверей единственного постоялого двора выскочил светлый эльф. Я с лёгким удивлением узнала рыжего Зареда, которого мы потеряли при телепортации. За ним с хмурыми лицами вышли Лек и Морган. Когда я увидела своего белобрысого дружка, сердце защемило от счастья. Я соскочила с лошади и повисла у него на шее, чувствуя недоумённый и ревнивый взгляд Клинка. Шепнула тихо на ухо.
   -Спаси меня от них.
   Друг, быстро оценив ситуацию, состоящую из двух недружелюбно косящихся друг на друга эльфов, весело улыбнулся.
   -Я рад, что с вами всё в порядке. Может быть, пройдём в гостиницу? Думаю, нам всем есть, что сказать друг другу.
   Морган поприветствовал Клинка, и я с удивлением поняла, что они друг друга знают. Заред всё не отлипал от наследника, заставив того болезненно морщиться от боли в рёбрах. Эта настойчивость меня просто поражала. Мы зашли на постоялый двор, и уже за столом всё-таки было принято решение выехать завтра утром. Оказывается Лек и Морган уже закупили продукты, основательно подготовившись к дороге. Потом мы услышали рассказ их путешествия, но странно я не услышала и слова про то, что было в письме от Ребера. Впрочем, это информация секретная, и чуть попозже они обязательно обсудят со мной наши проблемы. Мне же пришлось рассказать про лес Друидов, про город Брас и наш дальнейший путь, опуская некоторые личные подробности, встречу с наследницей и причину присутствия здесь Клинка. Наследник хоть и удивлённо посматривал на меня, но вмешиваться не стал, решив, что у меня на всё есть причины. Я видела, что мои ребята хотят знать, в чём дело, но они выслушают и поймут меня потом. Ведь ни кто не гарантирует, что сейчас нас не слушают.
   Все разбрелись по своим комнатам. Я одна из последних уходила из зала. Лек тихо шепнул, что завтра нам просто необходимо провести экстренное совещание. Когда я уже поднималась по лестнице, меня схватил за руку Адингос. Всё это время он явно чувствовал себя не в своей тарелке, но не показывал виду.
   -Нам надо поговорить.
   -Сейчас не время.
   Я попыталась отстраниться, но каменная рука тёмного эльфа не отпускала. Проще было сдвинуть с места мраморную глыбу, чем освободиться от этих тисков.
   -Меня попытались прочитать, - услышала я тихий шёпот дроу и резко обернулась.
   -Что?
   -Сегодня вечером мои щиты атаковали, хотя сначала пытались обойти по тихому, - усмехнулся Клинок.
   -Ты знаешь, кто это?
   Он отрицательно покачал головой.
   -Тебе лучше пока не говорить лишней информации своим друзьям. Твои щиты взломать не смогут, мои тоже, потому, что мне когда-то давно ты сама их ставила. А вот твоих друзей при длительной обработке вполне возможно. Думаю, их память защищена ещё заклинаниями Братства и высшего порядка, но остаточный след и обрывки, из которых можно многое выяснить, вполне можно считать.
   -Ты думаешь, шпион где-то рядом?
   -Вполне возможно.
   Он отпустил меня и направился в свою комнату, которую делил с Морганом. Я как единственная женщина занимала отдельный номер, впрочем, как и наследник. Лек делил комнату с Заредом, что не слишком способствовало его хорошему настроению, потому как он постоянно твердил, что этот рыжий - странный тип. Обычно я не обращала на это внимание.
   Дойдя до своей двери, я внезапно решила проведать наследника и спросить у него кое-что. Его дверь открылась после третьего стука, и в проёме показался морщащийся от боли в рёбрах Алекс. Увидев меня, он удивлённо вскинул брови, но пропустил в комнату. Он был, как ни странно один, хотя Заред постоянно крутился вокруг него, недовольно бурча на всё Братство в целом за плохую охрану. На столике стояли какие-то колбочки и мази. На мой вопросительный взгляд он ответил.
   -Лечить себя магией не слишком легко.
   Я внимательно посмотрела на эльфа.
   -Как ты себя чувствуешь?
   -Более-менее, знаешь, бывало и хуже. А этот дроу неплохо дерётся, даже не смотря, что не владеет магией, - усмехнулся он, переставляя колбы на столе.
   -Почему вы подрались? - задала я волнующий меня вопрос.
   -На это была причина, но тебе лучше её не знать, - хмуро проговорил наследник, отводя глаза.
   -Можно я посмотрю?
   -Что? - Алекс удивлённо смотрел на меня.
   -Твои боевые ранения, - с иронией сказала я, подходя ближе.
   Растрёпанные волосы, мятая светло-зелёная рубашка до половины расстёгнута. Лицо недовольное и усталое, губа покраснела и немного припухла. Кровь на ранке запеклась и покрылась корочкой. Я нежно провела по разбитой губе, думая как лучше помочь. Сила заискрилась на кончиках пальцев. Сама не понимая, я звала Свет, ту самую частичку, которую он отдал мне. Первый раз в жизни я использовала её, исцеляя. Я чувствовала, как эта энергия побежала по его крови, движимая моим желанием помочь. Так же я ощущала, как из его тела уходит это надоевшая, зудящая над ухом боль. Нужно было видеть его глаза...
   Я провела рукой по его щеке и глубоко вздохнула. Пожалуй, на сегодня потрясений хватит. Глаза наследника были сейчас закрыты. Он вздохнул и прикоснулся рукой к моей руке, всё ещё лежавшей у него на щеке.
   -Таша... зачем ты пришла?
   Его вопрос вернул меня в реальность. Я удивлённо распахнула глаза, не зная, что ответить. И действительно, зачем я здесь? Ведь я хотела поговорить с ним о чём-то. Тогда почему от одного прикосновения все мои мысли разбежались в разные стороны?
   -Я... - запнулась я, отдёргивая руку. - Я должна бежать. Потом поговорим...
   Я выбежала из его комнаты, не замечая ничего вокруг, и совершенно не заметила Зареда, в которого в общем-то и врезалась. Рыжий эльф неловко упал, ругаясь.
   -Осторожней надо быть, тёмная! - прошипел он, вставая. - Пока кто-нибудь любезный не пришиб тебя ненароком...
   Я удивлённо посмотрела на него, ещё не веря, что передо мной тот галантный кавалер, которым он пытался выглядеть. В сущности, этот эльф с самой первой встречи вызывал во мне только негативные эмоции.
   -Прости.
   На это эльф злобно ухмыльнулся и направился в комнату наследника. Даже не знаю, почему именно сейчас мне захотелось посмотреть на него магическим взглядом. Только вот увиденное мне не понравилось. Остатки заклинания, остатки уздечки... Заред, почувствовавший мой пристальный взгляд, резко обернулся. Я отшатнулась. В его мигом потемневших глазах заплясали алые искры, а губы скривились. Наш поединок взглядами длился каких-то секунды три, пока он не отвернулся и не зашёл к наследнику, а я устало прислонилась к стене. Этот эльф уже знал, что раскрыт, только вот ещё он знал, что я не стану его выдавать... пока. Ведь даже Алекс мне не поверит. А друзья... Я даже не сомневалась, что он затуманит им головы. Этот эльф... хотя какой теперь эльф! Да и предводитель был не прав! Какая уздечка?! Она лишь служила для того, чтобы удержать чужую душу в теле. Тьма изначальная... Кто мог подумать, что с демонами они зайдут так далеко! Сущность демона в эльфийском теле. Мне бы сейчас помощь моего знакомого демона, только вот это пока невыполнимо. Придётся действовать одной... То, что Заред попытается устранить меня без шума, я уже знала. Оставалось только подготовиться к этой неприятной встречи...
   * * *
  
   Лек из дома Падающих листьев
  
   Расчёт оказался верен. Мы встретили Ташу и наследника в Маковках. Только вот, когда мы уже сюда приехали, здесь уже был Заред. Не сказать, что я не обрадовался этому эльфу, только вот мне он никогда особо и не нравился.
   Большим удивлением для меня было присутствие рядом с Ташей главы клана убийц дроу. А уж как они с наследником друг друга глазами сверлили! Бедная моя подружка! Вытерпеть всю поезду с ними... Я сразу понял, в чём проблема, только вот как бы поделикатней объяснить это Таше. Она же от переизбытка чувств и побить может за такие намёки. Тут и так приехала взвинченная до предела, да и путники её выглядели несколько....хм...потрёпанно.
   За столом и потом как-то не удалось переговорить с ней и Морганом наедине. Можно было пригласить и Клинка, но рядом постоянно кто-то крутился, то Заред этот, будь он не ладен, то ещё какие-то странные типы. Так в этой деревушке я и не смог даже перекинуть с дроу и парой слов. А с утра Таша вообще была какая-то странная. Не выспавшаяся и злая, как демон. На рыжего эльфа она бросала странные недружелюбные взгляды. Я, конечно, знал, что она его не любит, но чтобы настолько! Я даже хотел уже подойти к ней и откровенно поговорить, но Морган решительно был настроен выехать из деревеньки сегодня и побыстрей прибыть в Кортелию.
   Таша ехала чуть сзади, хмурясь на летнее солнышко и до побелевших костяшек сжимая поводья. Она не спускала напряжённого взгляда с нас всех, и я кожей чувствовал витавший вокруг неё ободок тьмы. На удивлённые и недовольные взгляды она ещё сильнее хмурилась, но молчала.
   Я решил, что сегодня вечером я обязательно поговорю с ней. Только Клинок, наверное, сохранял спокойное выражение лица. Он иногда с беспокойством бросал взгляды на Ташу, но скорее всего, знал, что послужило значительной переменой настроения дроу...
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Я не находила себе места. Красноречивые взгляды рыжего эльфа, что я иногда ловила на себе, говорили о многом. А этот красноватый блеск в глубине зрачков... Кошмары, в последнее время оставившие меня, вновь вернулись, напомнив о себе во всей красе. Так что эту ночь я почти не спала. Да и как я могла спокойно спать, когда знала, что рядом с нами находится сильнейший враг! Пусть это всего лишь сущность демона в эльфийском теле... За размышлениями об этой глобальной проблеме, я как-то сразу забыла, о вражде Клинка и наследника. Да что говорить! Я вообще о них забыла, предоставив Моргану и Леку разбираться с их неприязнью. Только вот разбираться и не требовалось. Адингос успокоился, только вот теперь обеспокоенно поглядывал на меня. Да я и сама знала, что выгляжу не лучше. Бледная, растрёпанная, хмурая, да и молчаливая в последнее время. Я видела, что все, кроме незаметно ухмыляющегося Зареда, посматривают на меня обеспокоенными взглядами, только вот на все вопросы я предпочитала молчать.
   Лек пару раз подходил, желая добиться правды, только сразу получал поворот отворот. Конечно, он обижался, я чувствовала это. Но как я могла сказать, кто с нами путешествует?! Да и не могла уже... Когда мы ехали, я незаметно сканировала ребят, и была огорчена увиденным. На всех кроме Клинка и меня уже была закинута ажурная грязно-серая сеточка какого-то заклинания. Я разобрала только ослабление бдительности, доверие, основанное на лёгком подчинении. Что ещё там понамешано, одним богам известно. Хорошо, что ещё память не взломали. На Клинке тоже были обрывки, только вокруг него, в отличие от моих друзей, стояла очень сильная защита, и он пока держался. Попробовав просканировать Зареда, чтобы узнать своего врага, я натолкнулась на такой ментальный удар, что из носа потекла кровь, а голова звенела. Клинок первым заметил моё плачевное состояние, а уж вычислить причину для него не составило труда. Наверное, он оставался пока единственным, с кем я могла об этом поговорить. Никогда бы не подумала, что буду что-то скрывать от моих коллег по Братству.
   Весь день, проехав огромное расстояние, этот рыжий эльф легко уговорил наследника остановиться на ночёвку на этой миленькой полянке на окраине леса. Я молчала, не видя особого смысла перечить Алексу. Пустив поисковый импульс, я не обнаружила никакой опасности. Зато заметила ещё одну злобную усмешку, от которой вновь похолодело сердце. Когда все устроились, чтобы хоть как-то отвлечься от хмурых мыслей, я достала из сумки дневник. Костёр ярко горел, разгоняя ночную мглу. Если бы в моей душе можно было найти, хоть огонёк спасительного света. Ребята чертили защитный круг. Я внутренне усмехнулась. И какой в нём толк, если по сравнению с этим "волком в овечьей шкуре", любая милая зверушка из этого леса покажется просто безобидным домашним созданием. Алекс что-то искал в своей сумке, Заред расхаживал по поляне, и я то и дело чувствовала на себе ненавистные взгляды. Клинок сидел рядом, а о чём он думал, глядя на огонь, я не могла знать.
   Я бездумно открыла дневник прямо посередине, пытаясь вникнуть в написанное.
   ...Седьмой день цветня.
   Весна, всё цветёт. В нашем саду не протолкнуться от гуляющих парочек. Несмотря на всеобщее хорошее настроение, это был просто сумашедший день. Началось всё, наверное, когда опять пришёл Хранитель. Наши тайные встречи уже стали привычкой. Только Адингос, единственный кто знает об этом, недовольно качает головой, но я знаю, что он никогда не предаст. Мой любимый жених дал мне слово сохранить всё это в секрете. Отец не должен знать, что я каждую неделю разговариваю с этим странным в чём-то опасным мужчиной. Однажды он сказал мне, что я Страж, но я только рассмеялась. Да какой из меня Страж? Я обычная дроу со странной магической силой. В сущности, я же даже не знаю, зачем Хранитель приходит ко мне и разговаривает. Но весь смех застрял в горле, когда мне стали сниться странные сны, я чувствовала себя намного сильнее и я стала знать слишком многое. Все эти внезапные перемены пугают меня, теперь я понимаю, о чём он говорил в тот день. С каждым днём я всё сильнее менялась, но боялась признать в переменах даже собственному отцу.
   Я ждала нашей новой встречи, потому что слишком много вопросов было в душе...
   На этот раз Хранитель рассказывал о вратах, которые находятся в заброшенной и закрытой части Метарона. Иногда я не понимаю, о чём он говорит. Я чувствую надвигающуюся беду. Хранитель сказал, что сможет спасти моих родных, если я позволю поколдовать надо мной. Он говорит, что скоро я окажусь на грани смерти и жизни. Он хочет помочь, поэтому желает, чтобы я переродилась, как это было раньше до какого-то проклятия. Я не слишком разобралась в его словах. Он сказал, что потом я очнусь новым существом, обретя себя. Только для этого нужно заблокировать мою память. Это было ценой спасения родных.
   Я никогда не говорила ему, что веду дневник. Если я забуду, эта книга может понадобиться. Но однажды я подслушала разговор Хранителя и какого-то эльфа. То, что я услышала, повергло меня в шок. Он...
   Я так увлеклась чтением, что не сразу заметила подошедшего сзади Зареда. Нужно было сразу сесть подальше от костра. Почувствовав удар в спину, я чуть не упала в костёр. Меня вовремя подхватил Клинок. Но книга выскользнула из рук и упала прямо в середину веток. Огонь словно надсмехаясь, охватил её, слизывая почерневшие в миг страницы.
   Мои широко распахнутые глаза смотрели на частичку моего прошлого, теперь потерянного для меня. А ведь столько важного там было написано! Меня одолевала злость, она прямо топила меня. Я почувствовала, как глаза застилает привычная красная пелена, а из горла слышится еле сдерживаемое рычание. Наверное, все немного испугались моих полностью чёрных глаз.
   -Ты! - зарычала я и бросилась на рыжего эльфа. В тот момент мне было наплевать, что в этом теле находится сильная демоническая сущность, для меня было важнее то, что он сделал.
   Клинок успел перехватить меня, когда мои когти уже почти достали его такую хрупкую на вид шею. На помощь дроу поспешил Лек и Морган. Алекс подбежал к Зареду, проверяя не успела ли я задеть его. Его злой взгляд немного привёл меня в чувство, но не настолько, чтобы тьма покинула мои глаза.
   -Таша, успокойся! Да что он тебе такого сделал?! - кричал мне на ухо Лек. - Ну, подумаешь, книжка сгорела...
   Я зарычала. Да кого вы, Тьма вас задери, защищаете?! Он же...он... Но я этого не сказала. Немного успокоившись, Клинок оттащил меня к краю поляны.
   -Успокойся, Таша. Я всё видел. Успокойся. Вместе мы справимся, ты же видишь, что все они под слабыми чарами. Ты бы всё равно не смогла бы его убить сейчас...
   Он замолчал, услышав тихие шаги. К нам двигался Заред и Алекс. Рыжий эльф состроил виноватую рожицу. А я чувствовала, как моими глазами смотрит Стражница. Она смотрела в глаза этого демона и бросала вызов.
   -Прости, Таша. Я не виноват, что так случилось. Кто же знал, что я споткнусь, а твоя книга упадёт в костёр, - виновато проговорил он, только вот в глазах я видела издёвку.
   -Видно же, что всё вышло совершенно случайно, - сказал Алекс, окидывая меня холодным взглядом. - Так что в следующий раз не стоит сразу нападать на моего друга.
   Я вздрогнула от этой интонации. Никогда ещё я не ощущала от него столько холодности и злости. В душе отчего-то стало больнее.
   Алекс и Клинок отошли, переговариваясь. Было видно, что Адингос не хотел оставлять меня одну с этим эльфом, но наследник слишком настойчиво хотел сказать ему пару слов. Думаю, обо мне.
   Я осталась один на один со своим врагом. Заред, мигом утратив всю свою вину и вообще какие-либо чувства, со злостью посмотрел на меня.
   -Я, конечно, и не чувствую за собой вины, дроу.
   -Ну, что ты...демон. Какая вина? У вас просто нет её, - прошипела я.
   Он рассмеялся, а потом посмотрел на меня полыхающими глазами. Я отшатнулась.
   -Ты слишком любопытна, дроу. Хотя, - он скривил губы в кривую улыбку. - Может мне лучше назвать тебя...принцесса?
   Я вздрогнула, а он ухмыльнулся.
   -У твоих друзей, несмотря на всю их защиту, всё-таки можно вытащить немного информации. Думаю, моей хозяйке понравилось бы всё это... Жаль только сейчас я не могу передать ей полезную во всяком случае информацию.
   -Я убью тебя.
   -Посмотрим...посмотрим...
   Ко мне подошёл Клинок. Заред, приняв невозмутимый вид, отошёл к остальным. Я же бессильно застонав, пересекла защитный контур и отправилась в лес. Мне нужно было подумать.
   Маленькая полянка, на которую я набрела, была освещена лунным светом. Сверчки, ночные мошки и бабочки кружили в воздухе. Цветы в новом свете были сотканы словно из лунного сияния, притягивая взгляд. Я сидела возле дерева и бездумно смотрела на луну. Казалось, не произошло ничего плохого, но даже эта ночь не давала мне забыться. Тьма ласково укрывала меня от лишних глаз и ушей, вместе со мной горевала и плакала. Она, как никто другой понимала меня. Почувствовав приближение живого существа, я сразу узнала, кто это. Клинок опустился рядом со мной на траву.
   -Как ты?
   -Ты разве не видишь, он сводит меня с ума. Он знает, кто я. Но самое ужасное, я знаю, что даже если скажу всем, кем на самом деле он является, меня никто не послушает. Они не поверят.
   -Я знаю, он хорошо их обработал магией.
   -Ты же ей не владеешь...
   -Зато я умею её видеть, - усмехнулся дроу и прижал меня к себе.
   Стало так тепло и уютно, что не хотелось даже вырываться из его нежных рук.
   -Почему всё так происходит? Почему я забыла тебя? Почему именно сейчас и со мной? Заред...он...на самом деле уже давно погиб, осталась только оболочка. Кто всё это творит? Зачем?
   -Тише... - крепче прижал он меня к себе, запечатав на макушке поцелуй.
   Наверное, только сейчас я позволяла ему намного больше, чем обычно. Но я не могла ничего поделать. С ним рядом я чувствовала себя защищённой, не нужно было претворяться сильной, когда на самом деле сил осталось слишком мало. Я могла быть самой собой, не играть в эти игры, а быть просто Ташей, обычной дроу, которой просто хотелось тепла и иметь близкое существо рядом.
   -Мы справимся. Ты и я. Ничего не бойся.
   -Как я должна не бояться, если жизни моих близких подвергаются опасности?
   -Поверь...всё будет хорошо. Поспи, я посторожу твой сон. Я же знаю, что ты очень устала.
   Я вздохнула, положив голову ему на грудь.
   -Почему я тебя забыла?
   Он помолчал несколько минут, потом ответил.
   -Я не знаю.
   -Знаешь, мне жаль этого. Я бы всё отдала, чтобы только вспомнить.
   -Не говори так, когда придёт время, ты вспомнишь. Не нужно бросать опрометчивых слов.
   -Ты ведь знаешь...что мы не будем вместе, - последние слова дались с явным трудом.
   Он молчал. Я почувствовала, что медленно засыпаю, погружаясь в какую-то полудрёму. Темнота ласково, как мать своё дитя, спеленала меня, укрывая пушистым одеялом. И лишь на краю сознания я услышала тихий шёпот...
   -Знаю...
   Но дальше я уже не могла ничего слышать и видеть. Тьма закрыла от меня весь этот мир, поэтому я не знала, как Клинок осторожно взял меня на руки и понёс в лагерь. Не знала, что всю ночь спокойно проспала, положив голову на колени не спящего моего личного стража. Не знала, что в его глазах была печаль и толика надежды.
   * * *
  
   С самого утра в воздухе витала жара. Вот и начались самые жаркие деньки этого лета, а после двух недель вновь появится долгожданная прохлада. Наверное, только в этом человеческом государстве погода была настолько непредсказуемой. В других странах, где проживало большинство нанятых магов погодников, можно было не переживать хотя бы на этот счёт. Ещё один день мы в пути, но я так и не смогла успокоиться. Заред вёл себя прилично, если это слово вообще можно применить к демонической сущности. Только я видела этот красный свет, только я чувствовала исходящую от него угрозу. И я даже не пытаюсь скрыть, что боялась. Он внушал мне страх. Может быть, осознанно я и понимала, что проявляя перед ним слабость, я уже заведомо проигрываю в предстоящей схватке. Наверное, я ещё была не готова к борьбе с демонами из безмирья...
   Клинок помогал не падать духом. Он вообще в это время всячески меня поддерживал. Ребята удивлённо смотрели на моё всё большее сближение с этим странным дроу. Только взгляды наследника не обещали мне ничего хорошего. Каждый раз сердце сжималось от боли, и хотелось выть. Сам того не ведая, он причинял мне столько страданий, что я уже была готова бежать на край света. Сейчас я старалась не замечать ни его, ни Зереда, ни друзей, который всё больше беспокоились о моём состоянии. По правде я могла рискнуть и рассказать им, кто путешествует с нами, но как можно было быть уверенными, что они останутся живы? Этот эльф постоянно крутился рядом с кем-то из ребят.
   Сегодня утром я вновь проснулась на руках Клинка. Это уже вторая ночь, когда я могла отдыхать только так. Адингос был не против, при его подготовке он вообще мог не спать неделю, но я пока на такие подвиги не готова. Он целую ночь сидел рядом, карауля мой сон. На нас смотрели то удивлённо, то снисходительно, то со злостью. Но как было объяснить ребятам, что, только ощутив рядом тепло живого родного существа, почувствовав себя хоть на какой-то краткий миг в безопасности, я могла спокойно заснуть, не думая больше ни о чём. Сегодня последний день, завтра же вечером мы, наконец, прибудем в Кортелию. Мы задержались на один день, но, если всё пройдёт гладко, то сможем наверстать его у светлых эльфов.
   Весь вчерашний день я всё думала, как можно победить демона. Всё, что я о них знала, сводилось к минимуму информации из лекций в школе и старых книгах из запрещённых секций библиотек. Но сухая бесполезная теория, была далека от истины. Как можно убить демона, который просто одним своим взглядом может лишить тебя воли? Тьма! Где же есть эти легендарные знания Стража?! Наверное, уснули вместе с его памятью... Нет, я знала множество заклинаний и вещей, которых не было ни в одной старинной книге или свитке. Только вот про демонов там не было и слова. Интересно, как же нас Стражей создавали, если мы толком и не знаем, как бороться с демонами? Или нас сотворили, только чтобы закрывать эти чёртовы Врата?!
   Помощь пришла, откуда не ждали. Ведь сегодня ночью, я опять путешествовала вне своего тела, встречаясь то с демоном, то с самой собой. Вновь и вновь прокручивая в памяти этот разговор, я могла с уверенностью сказать, что Стражница знала, что произойдёт сегодня, но промолчала. Она утаила от меня информацию, которая могла бы перевернуть всю ситуацию в целом, но явно посчитала, что мне лучше этого не знать.
  
   ... На этот раз это был Метарон. Я каким-то непонятным мне чувством поняла это. Я узнала этот город, хотя не помнила его и ни разу не была в моей жизни после нападения. Он был так же прекрасен, только что-то было всё же не так. Другие строения, другие жители, другое время. Только сейчас начала понимать, что это был старый город, город, с которого началась моя жизнь в первый раз...
   Я шла по этим родным ухоженным улицам, и в сердце просыпалась тоска. Это был мой дом, когда-то очень давно. Я любовалась этими высокими стройными домами с ажурными оградками, садами и беседками. В центре города прямо перед дворцом стоял большой фонтан, изображённый в виде дракона, изрыгающего из своей пасти вместо пламени кристально чистую воду. Жители подземного города как будто обтекали меня со всех сторон. Я нерешительно прикоснулась рукой к бортику фонтана. Почему-то мне кажется, что я очень любила седеть здесь, любуясь этой статуей, этим великолепным дворцом и огнями, уходящими высоко вверх. Вокруг меня слышался смех, старый город веселился, как будто празднуя моё возвращение. А по моим щекам текли слёзы...
   -Эй! Ташьян! Опять возле фонтана?! - послышался весёлый женский голос.
   Я резко обернулась. Ко мне бежала немного подвыпившая компания дроу. Мне они показались знакомыми. Беловолосая девушка бежала прямо ко мне, таща как на буксире молодого смеющегося дроу.
   -Ну что ты пойдём праздновать! Сегодня у Повелителя родился наследник! Пойдём, пока нас не выслали на границу! Хоть повеселимся напоследок!
   Она подбежала ко мне, протягивая руку. Мои пальцы дрогнули. И тут вся окружающая действительность подёрнулась дымкой и растаяла как дым. Я оказалась в каком-то храме с жертвенным алтарём посередине. Храм находился почти на поверхности, восточной стороной выходя к обрыву. Солнце освещало храм, играя радужными бликами в камнях стен. Изображение различных божеств на фресках, статуи всех Богов. Это был заброшенный, таинственный великий Храм всех богов, где даже в этом странном сне ощущалась сила.
   Прямо на жертвенном алтаре сидел демон, подбрасывая в воздух шарик огня. А возле обрыва, почти слившись с тенью от одной из статуй, стояла Стражница. Она смотрела на восходящее солнце и, казалось, не замечала ничего вокруг.
   -Что это было? Что это за дроу? - мой голос дрогнул.
   -Ну...пусть это объяснит твоя половинка... - задумчиво протянул демон, подбрасывая шарик огня. - Я в этом месте вообще в первый раз, даже во сне. Декорации ставила она.
   -Это моё прошлое... - послышался безразличный голос, но Стражница так и не отвернулась от обрыва. - Ты хотела знать больше о демонах, так вот тебе лучший представитель их рода. Спрашивай быстрее, ведь ночи так коротки.
   -Так чем я тебе могу помочь, малышка? - усмехнулся Деймер, игнорируя голос моего двойника.
   -Я хочу знать, как вас победить.
   Я подошла к алтарю ближе, не спуская с мужчины напряжённого взгляда. Тот рассмеялся.
   -Как и любое живое существо, принцесса. Мы такие же, как и вы, только силу и способности имеем другие. Может, всё-таки расскажешь, в чём проблема?
   Я вздохнула и выложила ему всё о сущности демона в теле светлого эльфа. Демон перестал бросать свой сгусток огня и быстро впитал его. Его лицо приобрело немного хищное выражение, а в тёмных глазах блеснули красные огоньки.
   -Не смей, - тихий голос моего двойника резанул уши.
   Демон хищно усмехнулся.
   -И не собирался, дорогая. И может, хватит так ко мне обращаться? Я тебе не собачка на привязи, могу и укусить. Твоё отражение и то более вежливо. Не беспокойся, нарушать договор я больше не буду.
   -Кто знает... - флегматично пожала та плечами.
   Я ухмыльнулась.
   -Знаете, вы обо похожи на старую семейную пару, которая постоянно выясняет отношения. Я бы вдоволь посмеялась над этой ситуацией, если бы это был не демон и часть меня самой.
   Демон рассмеялся.
   -Знаешь, а я бы поправил это после окончания нашего дельца.
   С обрыва послышалось рассерженное шипение.
   -Ладно, шутки шутками, но пора прояснить одну ситуацию. Я давно догадывался о нечто подобном. Видимо к открытию врат подготовились основательно. Сейчас они не могут вытянуть демона, но думаю, у этой таинственной хозяйки получилось как-то вытянуть сущности, то есть наши души. Сколько таких бродит уже в вашем мире, не имею понятия, но это не может не осложнить дело.
   -Как их можно уничтожить?
   Демон задумчиво потёр подбородок.
   -В общем опасности такой уж большой нет. Если бы твой демон был в своём истинном облике... Ну, ты должна помнить...
   Я кивнула, стараясь подавить рвотные порывы при воспоминании о свисающей коже, гниющих частях тела и поцелуе с этим ходячим зомби, сидящем передо мной в облике красавца мужчины.
   -Мерзость...
   Демон обиженно прищурил глаза, а от обрыва послышался смешок.
   -Кому как... К твоему сведению, это одно из наказаний заключения. Но вот когда я выберусь... - его глаза мечтательно засияли, потом он вновь вернулся к делу. - Так вот, если бы он был в своём теле, пришлось бы хуже. А сейчас он на правах гостя в теле этого бедняги. Анатомию своих сородичей я думаю, ты знаешь. Отруби голову и дело с концом.
   -А Заред...он...
   -Не думаю, что он выжил. Впрочем, если сущность так долго жила, не вызывая подозрений, то возможно она могла сохранить душу и память эльфа.
   -А что если так?
   -Убери уздечку, его сущность в теле держит только она. А потом сражайся с ней. Только остерегайся его магии, если один раз подставишься, мало не покажется. У меня всё. А теперь отпусти-ка меня домой, дорогая, - обратился он к Стражнице. - У меня мурашки бегут от этого места.
   Та махнула рукой, и фигурка демона растаяла. Я повернулась, чтобы уйти и проснуться уже в реальном мире. Эти сны путешествия уже стали мне надоедать. С такими темпами я скоро вообще забуду, где реальность.
   -Постой. Я хотела поговорить с тобой наедине.
   Я обернулась. Мой двойник стоял возле алтаря, с каким-то странным выражением лица поглаживая высеченные на камне руны. Я заметила, что в этот раз на ней одето лёгкое светлое платье с кровавым пятном возле сердца. Волосы взлохмачены, и лицо тоже вымазано в крови. Она посмотрела на меня какими-то мёртвыми глазами.
   -Мне не хотелось показывать ему это... - она грустно махнула рукой на свой внешний вид. - Я пленница своего прошлого, часть души своего первого воплощения, своей первой жизни, когда я не имела ни силы, ни знаний, ни лишних проблем, - усмехнулась Стражница. - Я могу только показывать образы моей жизни, как то, что ты видишь перед собой. Я вообще не живу, а существую, наблюдая за настоящей жизнью только со стороны.
   Она обошла алтарь, стирая с рун кое-где пыль и грустно улыбаясь.
   -Ты же моё живое отражение, часть души, которая перерождалась из тысячелетия в тысячелетие. Ты появилась, твоё сознание, восприятие, мнение и характер только в ходе этого перерождения. Ты другая, не такая как была я. Ты слабее, но... Они захотели, чтобы все, что было в моей жизни ушло, поэтому разделили и так неполную душу ещё на две части, лишив тебя твоей главной силы, памяти.
   -Так ты можешь показать мне всю мою жизнь? - спросила я.
   Она покачала головой.
   -Я и так нарушила слишком много запретов, и мне предстоит нарушить самый главный. Ты вспомнишь, осталось не так уж много времени до этого.
   -Тогда зачем всё это?
   -Чтобы ты меня потом не осуждала.
   Я усмехнулась. Как можно осуждать часть твоей души? Стражница задумчиво улыбнулась.
   -Последнее, что я хотела тебе сказать. Разберись со своими мужчинами. И лучше отпусти дроу...
   -Но почему?
   -Тебе просто не дадут выбора. Ведь одно из наших проклятий действует и по сей день. Если хочешь, чтобы он был жив, отпусти. Но и Стражу...не верь.
   -Почему?
   Я не понимала.
   -Слишком больно будет потом. Поверь. А теперь можешь идти, сегодня для нас предстоит трудный день.
   Я пошла к выходу, потом обернулась. Мне хотелось задать ещё один вопрос, но до того, как он слетел с моих губ, она грустно ответила.
   -Это место моей смерти.
   Я задумчиво кивнула, растворяясь в туманном облачке...
  
   Вот так это и было. Только потом у меня возникло стойкое ощущение, что я увижу во сне Стражницу или демона ещё очень не скоро. Это была одна из последних наших встреч. Я не особо расстраивалась на этот счёт. Лично мне эти странные сны не приносили ничего, кроме новых вопросов и проблем.
   Я встала с лежака, заплетая растрёпанные волосы в косу. В это жаркое утро хотелось искупаться, а не мчаться куда-то за тридевять земель. Я скинула куртку, в которую закуталась ночью, оставшись в короткой безрукавке. Ребята перебрасывались шутками, укладывая вещи по сумкам. Алекс был хмурым с того самого момента, как переговорил с глазу на глаз с Заредом. Не думаю, что эта беседа была приятной и не касалась меня. У меня создавалась стойкое ощущение, что этот демон попытается всеми силами очернить меня. Моей репутации в кругах убийц, конечно, всё это не сможет навредить слишком сильно, но неприятных моментов доставить всегда успеет.
   Я достала свои клинки и стала чистить, пытаясь в который раз не замечать любопытных взглядов. Адингос отошёл на пару минут, сразу после того, как я проснулась. Серебро сверкало в солнечном свете, а руны надписи на клинках переливались каким-то необычным сиянием. "Вечность и Смерть" пели свою песню и просились в бой. Не сейчас...ещё не время.
   -Таша, ты готова? - окликнул меня Морган.
   -Подожди минутку.
   Я осторожно устроила клинки в ножны и повесила на спину. В поле зрения появился Адингос, ведущий на поводу своего коня. Как я раньше могла его не заметить, когда он укладывал свои вещи, оставалось загадкой. Запихав в свою безразмерную сумку одеяло и куртку, я побежала к своему сильфу, подбрасывая в воздухе спелое яблочко. Bainar с любопытством посмотрела на предложенное лакомство и через несколько секунд весело захрустела им. Я вскочила в седло, направляя свою лошадь к ребятам. Лек встретил меня обеспокоенным взглядом.
   -Ты сегодня не ела с утра, - сказал он, устраиваясь рядом со мной на своём демоне.
   Мы ехали чуть сзади остальных, так что ничто не мешало нам спокойно поговорить. Я взглянула на своего самого близкого друга. Ведь столько времени я с ним не говорила по душам. Пора устыдиться. Я же вижу, что он места себе не находит от моего отношения к нему. Ведь столько лет мы вместе, столько нас связывает. Это уже не говоря о нашей кровной связи. Лек же, наверное, единственный, кому я всегда могла целиком и полностью доверять. А сейчас я сама отдалялась, не оправдывала доверия.
   Я тепло улыбнулась, доставая из сумки ещё одно яблоко.
   -Вот видишь, - я с улыбкой подбросила яблоко вверх и поймала. - Теперь я уже не голодная.
   Он улыбнулся, но песочные глаза всё ещё с беспокойством смотрели на меня.
   -Ты в последнее время как-то странно себя ведёшь. Почти не разговариваешь с нами. Скажи в чём дело? Ведь даже мне ты ничего не говоришь, а раньше всегда рассказывала.
   -Прости... на всё есть свои причины.
   Я увидела, как его глаза потемнели, а в чертах появилась какая-то напряжённость. Я магическим взглядом окинула его, замечая, как грязно-серая сеточка пытается распространиться ещё дальше, но этого светлого эльфа не так просто заколдовать. Сказывается моя кровь... А что если...хотя бы накинуть щит от прослушки? Стоит попробовать.
   -Скажи, ведь это связано с лишними ушами в нашей экспедиции? - тихо проговорил он.
   Ну, вот. Теперь можно и поговорить. Я лишь грустно улыбнулась одними уголками губ.
   -И поэтому ты накинула на меня щит... - продолжил Лек.
   -Безопасность превыше всего.
   -Ты знаешь что-то?
   -Знаю. Я знаю намного больше, чем все вы вместе взятые.
   -Кто нас подслушивает? - он оглядел компанию, ехавшую чуть впереди, и его взгляд наткнулся на Клинка.
   Я осуждающе покачала головой.
   -Не он. Всё оказалось намного хуже, чем мы предполагали. Не пытайся угадать.
   -Почему ты не хочешь рассказать мне правду?
   -На тебе его чары, так же как и на всех, кроме Клинка и меня. Моя защита слишком сильна, хоть я и лишилась камня Тьмы. Щит Адингоса когда-то я сама ставила. В тебе же часть моей крови, но этого не достаточно.
   -А наследник?
   -Слишком долго знакомы.
   -Но... - его глаза широко раскрылись.
   -Тебе удивляет только это, а не то, что на тебе чары? - удивилась я.
   Лек посмотрел на меня очень долгим взглядом, так, как смотрят взрослые дети на несмышленого ребёнка. Я раздражённо прикусила губу и недовольно на него посмотрела.
   -Таша, я, конечно, всё понимаю, твоя жизнь не сахар. Тебе кажется, что тебя окружают сплошь и рядом одни идиоты, которым ты мастерски суёшь фиалки за уши, и маленькие дети. А теперь скажи, я похож хоть на кого-то из этого списка? Мне всё-таки не сто лет! Я уже давно вышел за рамки юношества, впрочем, от ошибок меня это не спасает.
   -Хватит, Лек, - поморщилась я. - Я уже осознала, что была не права.
   -Тогда хватит ломать комедию! Мы одна команда и должны действовать вместе!
   -Хорошо.
   Лек посмотрел вперёд, мы уже порядком отстали.
   -Можешь не беспокоиться, они нас не слышат.
   -Тогда может, хоть мне скажешь, кто шпионит за наследником?
   Я взглянула на него и прикусила губу.
   -Это Заред.
   Лек пару секунд удивлённо рассматривал меня, а потом рассмеялся.
   -Он?! Да не смеши меня, Таша! Он мухи не обидит! И как ты могла такое подумать?!
   Я раздражённо тряхнула головой, стиснув руками поводья.
   -Лек! Это действительно он!
   -Хватит! Не знаю, что на тебя нашло, но это переходит все границы! Прекрати цепляться к этому эльфу. Мы все знаем, что шпион находится в свите наследника, но это никак не может быть Заред!
   -Ты меня не слушаешь!
   -А я и не хочу слушать твои глупые идеи! Он столько вместе с нами прошёл, а ты оговариваешь его! Или может, у тебя совсем мозги перегрелись после времени, проведённого с этим золотоволосым красавчиком?
   Я вздрогнула. В голове что-то щёлкнуло, и мир слегка качнулся, подёрнувшись пеленою. Рядом витал запах раздражения, неверия и непонятного удивления. А ещё был слегка дразнящий запах бегущей по жилам живительной энергии и крови. Рука машинально провела по губам, которые сложились в ироничную улыбку. На этот раз мой своеобразный голод не был таким оглушающим, просто лёгкий дискомфорт.
   -А теперь послушай меня, мой глупый названный братик, - ласковые мурчащие нотки, вырвавшиеся из моих губ, привели светлого эльфа в ступор. - Мне в прочем всё равно, что будет с этим рыжим эльфом. Но если он попытается на меня напасть, что этот светлый непременно сделает, от него не останется даже пепла. Мне горько осознавать, что ты не хочешь в этот раз поверить мне. В прочем после этого дельца я сделаю тебе настоящий амулет, чтобы всякие личности не пудрили тебе мозги.
   Лек пару секунд смотрел на меня, потом отвернулся. Я не сомневалась, что сейчас мои глаза вновь затянулись непроглядной чернотой.
   -Я не буду говорить никому об этом разговоре, который был неприятен мне. Чтобы ты не думала и не говорила, я...всё же обещаю подумать над твоими словами. Не горячись, просто...это слишком сложно и непонятно.
   Он ударил каблуками своего коня и вырвался вперёд. Я пару минут спокойно постояла, чувствуя, как вновь уходит из меня эта непонятная пугающая частичка, а потом послала сильфа в галоп, нагоняя своих ребят. Дорога вильнула влево, выводя нас на залитую солнцем долину, которой казалось, нет конца.
   Сонная долина. Последнее место, разделяющее королевство людей и светлых эльфов. Безобидное на первый взгляд милое место, если бы не то количество нечисти и нежити, населяющей его. Когда-то давно здесь произошла битва двух человеческих наследников, борющихся за трон. Жизней в этой долине было положено не мало, так что почти под каждым курганом лежали остатки двух армий. Но беспокойным сном спали люди, то и время, вылезая из земли в поисках крови и живой плоти. А уж нечисти везде полным полно. Так не любимые мною земельщики, противные твари, обитающие под землёй. Помесь крота и ящерицы, и всё это размером с лошадь. Неудачный эксперимент какого-то мага, который сбежал из лаборатории и впоследствии быстро заполонил большую часть обитаемых земель. Эти твари роют многоуровневые тоннели и именно так подстраивают ловушки своим жертвам, а потом тащат в свои норы под землёй, устраивая кровавый пир.
   И вот этому доказательство. Правее от дороги на расстоянии десяти метров от нас находится огромная яма, рядом с которой видны следы крови и следы от когтей этой милой зверушки.
   -Не повезло кому-то... - пробормотал Лек, увидевший следы действия земельщиков.
   -Осторожней. Двигаемся в темпе, - громко сказал Морган. - Более менее спокойное место можно найти только возле развалин замка.
   -Какого замка? - с наигранным любопытством спросил Заред, задумчиво посматривая по сторонам.
   -Да стоял тут замок одного из наследников, но после войны добрая его часть превратилась в руины, а другая часть так и стоит нетронутой. Никто так и не решился что-либо строить в этой долине. Слишком опасное место для жизни.
   -Как интересно... - пробормотал рыжий эльф, направляя свою лошадь чуть вперёд.
   Мы ехали не слишком быстро, из-за возможной опасности со стороны земельщиков. Я настороженно следила за Заредом, который вёл себя тише воды ниже травы. Даже пугающего красноватого блеска в его глазах я стала замечать меньше. Меня не покидало ощущение, что он что-то задумал. И именно из-за этого я просто не могла расслабиться.
   -Вам не кажется, что далее участок дороги какой-то странный. - Алекс напряжённо прищурился.
   Все посмотрели на дорогу. Да вроде всё в норме, лично я каких-то аномалий не вижу. Обычная прокатанная дорога.
   -Может быть, объехать этот участок чуть правее? - внезапно предложил Заред, невинно поглядывая на меня.
   Тьма! Я всё-таки не выдержу и прибью его.
   -И чем вам так не нравится дорога? - спросил Лек. - Да нормально всё.
   -Давайте поедем уже, не думаю, что земельщики перероют дорогу, - сказал Заред. - А нам ещё до Кортелии ехать и ехать.
   Морган выехал вперёд, пробуя дорогу. За ним Лек и я. Тут я почувствовала слабый магический импульс, попавший в круп моей Bainar. Сильфы очень чувствительны к магии, если только это не магия их хозяина. Они начинают себя беспокойно вести. Моя лошадка не стала исключением. Взволнованно всхрапнув, она заплясала на месте, чуть сдвигаясь вправо к низкой траве.
   -Тише...тише... - зашептала я, пытаясь удержаться в седле, когда Bainar внезапно встала на дыбы. По моим рукам текла магия, я пыталась её успокоить. И из-за чего она? Раньше лошадь нормально реагировала на магию чужих... Ведь во время нашего путешествия она чувствовала, как силу Алекса, так и Лека, и вела себя более менее спокойно. А сейчас...
   Если только...это не магия демона.
   Лошадь ударила копытами о землю, и я почувствовала, как земля медленно проседает под нашим весом.
   -Тьма вас всех задери!! - прошипела я, ударяя каблуками в бока сильфа.
   Мы не успели. Обвалившейся тоннель был несколько длинным и всё-таки пересекал дорогу. Почему он обвалился именно надо мной, ведь ребята проехали вполне спокойно, оставалось загадкой. Хотя у меня есть пара предположений...
   Земля пронеслась перед глазами, закончившись болезненным ударом о землю. Моя лошадка неудачно упала, повредив ногу, я же выпала из седла и, сгруппировавшись, отделалась всего лишь несколькими болезненными минутами, пытаясь протолкнуть воздух в лёгкие. Сверху слышались какие-то крики. Глаза, ещё не привыкшие к темноте, после яркого солнца болезненно щурились. Так что пока я подобна слепому щенку, зато слух меня не подводит. И сейчас я слышу, как к месту ловушки для случайного путника уже спешит один не слишком симпатичный монстрик. Рядом послышалось испуганное ржание, и я, ещё не привыкнув к резкой смене освещения, всё же смогла различить силуэт своей Bainar. Лошадь прихрамывая, подошла ко мне, ткнувшись мордой в плечо.
   -Таша! Как ты? - где-то сверху кричал наследник. - Мы сейчас тебя вытащим!
   -О да...меня скорее тут съедят, чем вы меня вытащите, - недовольно сказала я, поглаживая шею моей красавицы.
   Ногу она сломала, и как ни старалась я не могла ей помочь. Придётся отпустить. Единение с природой может вылечить любую рану или болезнь. Она же всё-таки дух природы, сильф... Я прижалась головой к её шее.
   -Ну, что расстаёмся, милая?
   Лошадь протестующе заржала и тряхнула гривой.
   -Ну что ты... Ты же сейчас уязвима, а к нам как раз с минуты на минуту прибудет большой зубастый гость. И ни чем помочь ты мне не сможешь, только погибнешь зря.
   Мягкие горячие губы коснулись моей шеи, а потом даже слегка пожевали кусочек безрукавки. Я улыбнулась.
   -Ну, ничего. Я всегда буду рада видеть тебя, после твоего лечения, красавица.
   Я сняла с неё свою уздечку и сумку. Лошадь печаль посмотрела на меня, серебристая грива поникла. А потом она просто растворилась в чёрных лентах силы, возвращаясь в свою стихию. Я засунула уздечку в сумку и посмотрела наверх.
   Ну и где они?
   Шипение с другого конца туннеля стало мне красноречивым ответом.
   * * *
   Лек из дома Падающих листьев
  
   Нет! Но как она может так говорить?
   После неприятного разговора я не находил себе места. Что-то было в её словах, что заставляло задуматься. Да и с чего я так бурно реагирую на всё это?! Может Таша во многом права?
   Я не понимал, как может быть Заред предателем. Он же столько вместе с нами прошёл. Я задумчиво теребил поводья. Мой демон недовольно на меня поглядывал, только вот магическая уздечка не давала ему шанса на разные шалости по отношению ко мне.
   Хм...уздечка. Ребер же написал, что на осведомителя воздействовали уздечкой. А Таша сказала, что на нас всех наложены чары. Но... я же чувствую, что что-то такое есть, всё-таки не первую сотню лет разменял.
   Рыжий эльф ехал чуть впереди, не оглядываясь на нас, и о чём-то оживлённо разговаривал с наследником. Алекс недовольно хмурился, но отвечал. Сегодня с самого утра этот эльф был не в самом лучшем расположении духа. Но почему именно Заред? Ведь если бы с ним было что-то не так, наследник же заметил это первым.
   Кому верить? Таше, моей названной сестре, которая много раз вытаскивала меня из передряг? Или же рыжему эльфу, который впрочем с самого нашего знакомства не вызывал у меня симпатий, и своим сбрендившим чувствам? Анализируя своё поведение, я понимал, что такое состояние для меня просто ненормально. Так значит...
   Всё, хватит. Если уж Таша так считает, то значит, на это есть причины. Я помогу ей. Осталось только внимательно посмотреть за поведением Зареда, ну а потом попробовать поговорить с Морганом. Что-то мне подсказывало, что это будет не так легко как кажется.
   * * *
  
   Алексион тор Ордвист
  
   Это было невыносимо видеть её с другим. Каждый час, каждый миг, чувствовать, как сердце рвётся на части. Я сгорал от ревности и ненависти. Она была с ним, она засыпала на его руках, всегда была рядом. Я не мог почувствовать её эмоции, потому что её щиты всегда были подняты. Я хотел узнать ответы на свои вопросы, но у меня была только одна попытка. Зачем она пришла тогда ко мне в номер и исцелила? Зачем играет мной? Я ей то необходим, то она желает от меня поскорее избавиться.
   Я старался не думать, не замечать, отгородиться за маской холодности и отчуждённости. Мой самый близкий друг Заред каким-то странным взглядом смотрел на мои метания. Через столько лет он уже стал понимать лучше меня самого.
   Она всё это время была хмурой, невесёлой, даже злой. Резкая смена настроения настораживала. Мы уже покинули ту деревню, но я так и не смог заметить, чтобы она успокоилась, перестала нервничать. Так же я не мог заметить, какие взгляды она бросала на Зареда. Ненависть. Я помню это чувство, когда она так же смотрела на меня, когда поднимала клинок против меня. Я уже почти забыл, как это чувствовать, что тебя ненавидят. Дроу словно балансировала между двух крайностей, не зная, что выбрать. Но почему мой друг был удостоен столь негативных эмоций? Что он сделал ей, что она чуть ли не за клинок хваталась?
   Когда по вине Зареда её книга сгорела в огне, она чуть его не убила. Наверное, именно тогда я испугался за жизнь друга и наговорил лишнего. Я не мог понять, почему. А голосок внутри как будто шептал: "Зачем защищать наёмницу, которую ты знаешь только пару месяцев, а не своего самого близкого друга?" Тон, которым я ей ответил, мог бы заморозить воду.
   А потом после разговора с Заредом, голову стали переполнять совершенно мрачные мысли.
   Он подошёл ко мне сегодня рано утром. Рыжие волосы небрежно завязаны в хвост, на лице лёгкая полуулыбка. Я посмотрел на него и сам улыбнулся. Наверное, это был единственный светлый эльф, кого я был искренне рад видеть в своём доме в любое время суток.
   -Что-то ты неважно выглядишь, Алекс, - усмехнулся он.
   -Это что так заметно?
   Я присел на поваленное дерево, на секунду закрыв глаза.
   -Мне видно немного больше, чем другим, потому что я тебя хорошо знаю. Зачем ты так изводишься? Она тебя не стоит, - с нескрываемой злостью прошипел он.
   Я с удивлением посмотрел на него. Это первый раз, когда он открыто показывает своё отношение к дроу. Что-то было в нём странное, что не давало мне покоя на протяжении всей нашей поездки.
   -Ну, и что ты на меня так смотришь? - ухмыльнулся Заред. - Это ты у нас влюблённый дурак, очевидных вещей не понимаешь и не видишь.
   -О чём ты?
   Он рассмеялся.
   -Ты только посмотри! Она играет тобой как своей куклой! Ты скоро уже совсем под её дудку плясать начнёшь! Ты же не видишь, кто она на самом деле!
   -Я знаю её, - холодно бросил я.
   Мне не нравился этот разговор, и я хотел бы поскорее его закончить. Я встал, и почувствовал, как он схватил меня за руку.
   -Стой. Ты же не видишь. Сколько раз она тебя обманывала! Она всегда лжёт тебе! Кто она? Убийца! А ты знаешь, что в отличие от остальных она не привязана к братству смертельными узами? Она притащила с собой этого дроу, но что может доказать, что это не ловушка? Она приведёт тебя к смерти, Алекс! Она может предать всех нас!
   -Не говори ерунды! Она заключила контракт! И я знаю её, Таша никогда не предаст меня!
   -Ты так в этом уверен? Ведь она скрывает от тебя правду, она отдалила тебя от охраны, она чуть тебя не убила в этом походе!
   -Хватит! С меня достаточно!
   Я развернулся и пошёл к нашей стоянке.
   -Кому ты веришь, Алекс? Другу, который с тобой не первую сотню лет знаком, или же малознакомой наёмной убийце, для которой ценен только звон монет?
   Я раздражённо обернулся к нему. Заред улыбался.
   -Ты сомневаешься, а значит, ты ещё не безнадёжен.
   -Пойдём, пора выходить в путь.
   Его слова чем-то зацепили меня. Ведь чтобы я не говорил о ней, Заред был прав во многом.
   * * *
  
   -Да держите её кто-нибудь! Лек! Не стой столбом! - Кричал Морган, пытаясь удержать на месте рвущуюся из рук и шипящую дроу, пока её светловолосый дружок пытался продезинфицировать рваную рану на руке.
   Глубокий порез тянулся от плеча до самой кисти, кое-где задев кость. Слава Богам, что хоть связки и сухожилия были не повреждены. Кто мог подумать, что именно она провалится на своём сильфе в тоннель зелемщиков, где повстречает этих милых созданий. Как ни пытались мы её вытащить по быстрому, но немного опоздали. Эта тварь всё же добралась до неё. Я чувствовал магию, слышал звуки борьбы. А потом когда её, наконец, вытащили. Не знаю, что стало с нечистью, но дроу выглядела не очень. Злая, истекающая кровью из разодранной руки. Теперь же мы все вместе пытались удержать её на месте, чтобы обработать рану на правой руке.
   -Да отпустите вы меня!
   -Таша! Успокойся! - сорвался Лек.
   Заред стоял чуть в стороне и наблюдал, а так называемый Клинок увлечённо копался в сумке со снадобьями. Я подошёл к Моргану и положил руки на плечи шипящей тёмной эльфийки.
   -Таша...
   Она вздрогнула, только сейчас осознав, кто держит её.
   -Ты не могла бы чуть-чуть потерпеть? Начнётся заражение, если ничего не предпринять.
   Таша посмотрела на меня затуманенными болью глазами и кивнула. Подошёл её дроу и плеснул какой-то жидкостью из бутылочки прямо на рану. Эльфийка стиснула зубы, чтобы не закричать от боли. Потом Лек осторожно промыл каким-то раствором её руку и стал забинтовывать.
   -Это заживляющий раствор, в несколько раз ускоряет регенерацию организма. Пока лучше лишний раз не тревожить руку.
   Она лишь кивнула.
   -Мои мечи, дайте мне мои мечи.
   Клинок подал ей перевязь, и Таша с непонятной нежностью прижала их к груди, а когда Лек закончил перевязку, одной рукой одела, осторожно просовывая пострадавшую руку.
   Я, наконец, задал ей мучавший меня вопрос.
   -А где твой сильф?
   Она усмехнулась.
   -Я отпустила её. Bainar сломала ногу и не могла двигаться дальше. Она вернётся, когда поправится.
   -Тогда тебе придётся поехать с кем-то из нас.
   Таша смерила меня долгим взглядом, что невольная дрожь прошлась по спине, и холодно ответила. Мне этот тон напомнил свой собственный, когда я отсчитывал её за проступки.
   -Придётся. Не бойтесь, наследник. Я не задержу наше продвижение вперёд.
   С этими словами дроу отвернулась от меня и пошла прямо к своему тёмному эльфу, на демоне которого уже лежала её сумка. Я раздражённо нахмурился. Что я ей такого сделал, что она так себя ведёт? Чем я заслужил такое отношение? Ведь всё было нормально, когда мы помирились с ней в том городке, ровно до того момента, как появился этот дроу. Наверное, я сам во многом виноват.
   -Тогда едем!
   Я вскочил в седло и со злобой ударил каблуками коня, видя как Таша устраивается впереди своего дроу и откидывает голову назад, тихонько улыбаясь.
   Мы ехали довольно долго, когда, наконец, показались развалины замка, где можно было переждать последнюю ночь в человеческом королевстве. Почти на одном дыхании проехав всю Сонную долину, чтобы завтра уже прибыть в Кортелию. Вечер опускался на мир, заставляя последние лучи солнца играть на небосводе. Всё это время я был не в самом лучшем расположении духа, пытаясь избавиться от навязчивых мыслей. Остановившись под обломками какой-то башни, мы расседлали коней. Солнце ещё не зашло, радуя живых существ своим теплом и красками. Наёмники поспешили развести костёр, натаскав каких-то веток с окрестных развалин, где полным полно было множество старых засохших деревьев.
   Таша несколько минут постояла возле обломка стены, потом бросила сумку.
   -Я пойду немного прогуляюсь.
   Лек что-то буркнул в ответ, а я присел возле костра. Прошло около пятнадцати минут, когда я заметил, что с уходом Таши, пропал и Заред. Слишком поздно я это заметил...
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Тьма! Кто мог подумать, что чешую этой твари не пробить даже моими клинками?! Они просто скользили по его бокам, не причиняя ни единого вреда. Пришлось повозиться, выискивая слабые места в его броне. Вот и подставилась.
   Рука болела жутко. Но впрочем, я уже не первый раз хожу с такими ранениями, пора бы привыкнуть. Только вот никак не получается... Когда я ехала с Адингосом, я пыталась вспомнить все уроки, что давал мне мой учитель. Нужно только сосредоточиться, чтобы отключить болевые точки. Мне понадобился почти час, чтобы избавиться от зудящей боли в руке и хоть немного передохнуть.
   Я прогуливалась по развалинам замка, пытаясь отделаться от неприятного чувства в груди. Руины когда-то красивого и величественного сооружения, в вечернем свете выглядели несколько завораживающе и устрашающе одновременно. Передёрнув плечами, я пожалела, что на мне сейчас нет куртки. Прохладный ветерок доставлял некоторый дискомфорт, и рука, не смотря на отключённые болевые ощущения, противно ныла.
   Заходящее солнце бросало на руины замка красноватые блики, и то тут, то там слала литься песня сверчков, перемешиваясь с непонятными звуками неупокоенных душ. Здесь было много призраков, даже после разрушения замка они продолжали обитать здесь, изредка до смерти запугивая случайных путников. Я слышала их стоны и шипение, видела прозрачные силуэты, парящие над камнями. Но меня они не трогали, видимо чувствовали что-то пугающее в моей ауре, чувствовали страшную силу. Ведь мёртвые они никогда не нападут на тех, кто сильнее. Эти призраки были намного умнее своих сородичей. Они хранили это место, но я не тревожила их покой, не уничтожала их. Для них моя компания была просто путниками, трогать которых было не желательно. Тьма защищает меня и моих друзей.
   Я уже далеко забрела. Впереди показался полуразрушенный бальный зал. Представляю, как он выглядел до войны. Свет, льющийся сверху и отражающийся в зеркалах, фрески, цветы, шуршание бальных платье под музыку оркестра. Я тихо прошлась по мраморному полу, где то там, то здесь были разбиты плиты, лежало стекло, зеркала. И всё это было покрыто огромным слоем пыли. Я подошла к разбитой статуе и легко провела рукой. Пыль серым снегом закружилась в воздухе. За мной следили...десятки мёртвых глаз. Но я не боюсь мёртвых, потому что постоянно имею дело с Печальной Госпожой, а уже одна встреча со Смертью заставляет забыть об этом страхе. Лучше бояться живых, потому что эти мёртвые не тронут меня. Одна из причин этого то, что на мне стоит печать их госпожи.
   Приближение чужого и опасного существа я почувствовала сразу. Это просто нельзя не почувствовать, когда внутри всё как будто замирает от страха и ощущения чего-то злого и опасного. Опасность она витала в воздухе, а от напряжения казалось искрится воздух. Я прикрыла глаза, и сердце быстро забилось, ускоряя приток крови. От выброшенного адреналина слегка закружилась голова. Хватит. Ведь были ситуации и пострашнее, и сейчас явно не время испытывать страх. Бояться его, значит, проиграть.
   Тихие почти неслышные шаги. Я резко повернулась, чтобы вдоволь налюбоваться полыхающим красным огнём в его глазах. Он не отступится. Он демон в теле светлого эльфа, и для него убийства привычны как сама жизнь.
   -Тоже решил прогуляться, Заред? - с усмешкой произнесла я.
   Он рассмеялся.
   -Конечно. Ты не поверишь, как обрадуется моя госпожа, когда я принесу ей в руках твою голову!
   -А не боишься, что привезут твою?
   -Смеёшься? Это всего лишь тело эльфа, мою же сущность ты не сможешь убить! Я легко смогу найти себе новое вместилище.
   -Да неужели? Ты так в этом уверен? А не боишься, что я уничтожу твой дух или отправлю обратно в твой безумный мирок? Ведь это вполне в моих силах.
   Я двигалась по кругу, не спуская с него напряжённого взгляда. А одна часть моего сознания уже начала формировать заклинание, которое должно разрушить уздечку. В руках появилось привычное покалывание, когда сила стала собираться в одной точке. От демона не ускользнули мои манипуляции. Он злобно рассмеялся.
   -Колдуешь? У тебя ничего не получится. Вы с этим жалким наследником оба лишь подобия настоящих Стражей! Вам ни за что не остановить ни меня, ни мою госпожу! Скоро армия демонов сотрёт ваш ничтожный мир в порошок!
   -Мечтать не вредно.
   -Да ты посмотри на себя, неужели, такая как ты, может остановить нас?! Слабая тёмная эльфийка с кучкой своих сородичей! Это насмешка богов.
   -Может быть...может быть... - задумчиво проговорила я.
   -Впрочем, хватит разговоров. Сегодня ты умрёшь, и я буду с наслаждением смотреть на твои мучения.
   Он напал. Как там говорил Деймер, не дать ему использовать магию? Интересно как? Мне что ему связать руки и заткнуть рот кляпом? Или может вообще попросить постоять спокойно и дать себя обезоружить?
   Мимо меня пронеслось тёмное заклинание, и я еле успела отскочить, чтобы не превратиться в горстку пепла. Эта тёмная магия не имела никакого отношения к светлой эльфийской. Как он мог использовать свои демонические способности в этом теле, мне было неизвестно. Я вскинула левую руку, создавая щит, о который сразу ударился рой молний. В раненной правой формировалось нужное мне заклятие. Действовать одной рукой было непривычно и сложно, но я бы не смогла одновременно формировать несколько заклинаний и разделять своё сознание, если бы меня так не гоняли в школе. В эльфа полетели связывающие путы, только вот он с лёгкостью уворачивался. Я пыталась направлять на него обездвиживающие заклинания, которые только знала. Одновременно мне приходилось уходить от смертоносных заклятий моего противника.
   -Пытаешься меня обездвижить, принцесса? - засмеялся рыжий эльф. - Ты не сможешь сделать даже этого! Ты слабая, так же как и твоя покойная семейка!
   Из горла вырвалось рычание, а глаза затопила тьма. А вот мою семью трогать не надо было...
   В него полетели чёрные молнии и заклинания, которыми можно было стереть в порошок эти руины. Я уже била на поражение, где любой удар может быть последним. И он стал отступать, медленно пятился назад.
   -Злишься, принцесса? Ну же давай, нападай!
   -Сссамолчиии... - шипение вырвавшееся из губ, поразило даже меня.
   Я злилась. Меня просто переполняла ненависть к нему. Жаль я оставила клинки возле сумки, непростительная ошибка для убийцы. В руках появился чёрный хлыст с шипами, как говорили мне когда-то это родовое оружие каждой дроу, которое вызывают с помощью магии. Я предпочитаю клинки, но сейчас и это сойдёт. Ощутив в левой руке теплую рукоять, я резко взмахнула хлыстом. Он как живой рванул к эльфу через все щиты, обхватив его за ноги. Я рванула хлыст на себя, повалив эльфа на пол. Обездвиживающее заклинание опутало его серебристой паутинкой. Я подошла к нему и наклонилась. Чернота ещё не ушла из глаз, а сознание всё ещё было затоплено злобой и ненавистью.
   -Доволен?
   -Вполне. Ну, что же ты. Давай бей! Кончай с этим!
   Я поднесла к лицу правую руку с привязанным к ней заклинанием, которое должно было разрушить уздечку.
   -Ты заплатишь за всё, что совершил.
   Он посмотрел на меня, и я увидела, как из его глаз уходит красный огонёк. Заред повернул голову чуть вправо и внезапно закричал.
   -Алекс! Спаси! Она хочет меня убить!
   Я резко обернулась, встречаясь с тёмно-синими глазами, которые, не веря, смотрели прямо на меня. Тьма! Он же ничего не видел, а сейчас... Я отшатнулась, но не смогла увернуться от светлой волны силы, которая протащила меня по полу, не слабо приложив о стену, где висело, наверное, единственное уцелевшее зеркало. Слабые отголоски боли... Я упала и согнулась, пытаясь прийти в себя. Разом вернулась вся боль, накрывая с головой и заставляя бесшумно шипеть сквозь зубы.
   Широко раскрыв глаза, я увидела, как к Зареду подбежал наследник, снимая с него обездвиживающие заклинания.
   -Как ты? - его голос звучал обеспокоенно.
   -Неплохо, - усмехнулся эльф, и Алекса снесло тёмным заклинанием к противоположному концу зала. - Глупец! Я давно говорил госпоже закончить с ним, но ей так нравилась эта смазливая мордашка. Ну, ничего. Планы немного поменялись. Но сначала...
   Он пошёл ко мне, формируя в руках копьё из чёрных смертоносных молний. Никогда ещё дыхание смерти не было так близко.
   -Прощай, дроу. Я принесу хозяйке твою голову, как сувенир.
   Как больно. Я освободила руку с заклинанием и бросила его в него. Только немного опоздала. Смертоносное заклинание уже летело ко мне. Я не успевала поставить щит или уклониться. Чёрная тень прикрыла меня от смерти, и я увидела, как падает рядом тело дроу. Клинок прижал руки к груди, в которой сияла рваная рана. Кровь быстро залила пол.
   Нет.
   Не обращая внимания на боль, я рванулась к нему, призывая всю свою магию. По щекам, не завися от меня, текли слёзы. Дрожащие руки прижались к его груди, пытаясь хоть чуть-чуть остановить кровь, но магия всё не приходила. Тут только поняла, что полностью опустошена.
   -Нет...нет...нет... Ты не можешь умереть. Ты должен жить, - шептали губы.
   Адингос слабо улыбнулся.
   -Оставь, мне не помочь. Тёмное заклятие демонов не так просто победить. Зато я выполнил свой долг.
   -Нет! Прошу! Не оставляй меня... ты мне нужен, - размазывая слёзы вместе с кровью по щекам, шептала я. - Если хочешь я останусь с тобой, только не бросай меня...
   -Нет, моя принцесса... Я знал, что всё закончится так. Зачем тебе страдать, если ты никогда не сможешь полюбить меня. Ты любишь его...
   Люблю...
   Но как я могу оставить его умирать?! Как могу осознавать, что именно из-за меня он погиб?!
   -Нет...прошу...
   -Будь счастлива.
   Эти слова, казалось, отняли у него последние силы. Я почувствовала, что сердце в этой груди больше не бьётся. Нет... Непонятная, но знакомая сила перешла от него по рукам. Зачем? Зачем ты передал мне силу клана? Теперь я вновь стала главой клана убийц дроу, как когда была принцессой. Я ощущала каждого из них, могла без труда связаться с любым. Но... Зачем?
   Я обернулась к центру зала, где корчился рыжий эльф, борясь со своим внутренним демоном. Алекс уже пришёл в себя, и рядом появились Лек с Морганом. Из тела Зареда вышла чёрная сущность, и красный огонь провалов ослеплял. Лек ставил щиты, а Морган помогал подняться наследнику. Сущность демона взревела и рванула на них. Но почему внутри так пусто? Какое-то безразличие...
   А потом словно прорвав плотину отчуждённости, единственное слово... Ненавижу. Осталось только пожелать, и всё изменится. Я не люблю свой второй облик, тот, из-за которого меня и назвали Тенью. Облик, в котором я почти неуязвима, но он слишком многого требует. И сейчас возможно я делаю ещё одну ошибку. Ведь когда-то я поклялась, что никогда больше не буду принимать его. Я слишком люблю жизнь и боюсь потерять себя во тьме.
   Чувствуя, как изменяется тело, я опустила голову. Волосы расплелись, укрывая меня чёрным водопадом. Это было немного больно. Когда кости немного смещались, кожа становилась совсем чёрной, на руках вырастали длинные когти, а глаза вместо обычной черноты, что сияла в них в последнее время, затопило изумрудное сияние. Весь мой облик подёрнулся рябью, принимая какое-то неустойчивое состояние. Волосы, как полог темноты, отгородили меня ото всех. Наверное, единственный плюс этого облика, что после трансформации заживали все раны. Я очень долго пыталась контролировать его, но так и не смогла полностью постичь и узнать, откуда берётся эта пугающая способность. Сознание затопило желание убийств. Я не пыталась контролировать свои инстинкты и силы. Сущность Таши осталась где-то глубоко внутри, уступив место более жестокой и беспощадной Авате Синар.
   Растворяясь в воздухе, чтобы вновь появиться, но уже рядом со своей жертвой.
   * * *
  
   Алексион тор Ордвист
  
   Сознание возвращалось неохотно. Я со стоном открыл глаза, придерживая одной рукой разламывающуюся пополам голову. Не слабо меня приложило. Рядом каким-то образом оказались мои охранники. Морган помог мне подняться, и тут только я заметил, как Лек быстро настраивает щиты.
   До сознания слабо доходили воспоминания о столь болезненном падении, но когда я вспомнил. Таша, с непонятным заклинанием в руках. Заред скованный путами... А потом я...
   Боги. Что я натворил.
   Впереди из тела моего друга вышла тёмная демоническая сущность. Демоническая?!! Да как такое вообще возможно?! Теперь как ни странно стало понятно всё. И странное поведение Зареда в последнее время и поведение Таши, которая наверняка догадалась, кто скрывается в теле эльфа. Так вот почему, он так ненавидел её, пытался избавиться и очернить! О боги! Я не могу поверить, что он был предателем! Как больно осознавать это...
   Я раскрыл свой щит, плетя в руках боевые заклинания. Сейчас не время для самокопания и обвинений. Нужно сначала разобраться с этой тёмной сущностью. Впереди слабо пошевелился и застонал Заред. Теперь без демона он стал приходить в себя. Было вообще странно, что его душа выжила так долго в соседстве с этим существом. Я кинул взгляд на Моргана.
   -Сможешь перетащить его к стене под щиты? - сухо спросил я.
   Дроу лишь кивнул и смазанной тенью метнулся вперёд. Лек пододвинулся ко мне ближе.
   -Его не берут заклинания на уничтожение, - сказал он, пытаясь удержать щиты.
   -Я...
   Но закончить мне не дали. Возле демона прямо из воздуха появилось тёмное существо, состоящее казалось из самой тьмы. Тёмная кожа, изумрудные провалы глаз, огромные когти на руках и тёмный шлейф. Очертания фигуры колебались, то растворяясь, то вновь собираясь в цельную картину. Но мне понадобилось несколько секунд, чтобы обнаружить знакомые черты... Но как?
   Было что-то демоническое в этом облике, и если бы не вся эта ситуация в целом, я принял эту тёмную фигурку за демона. Это существо вцепилось в демона всеми своими когтями, раздирая того в клочья. Вой, шипение... Я обернулся к побледневшему Леку, который явно лучше меня знал, кого мы видим перед собой.
   -Что это? - мой голос дрогнул.
   -Это... - Он испуганно смотрел вперёд. - Авата Синар, убийца, для которого нет преград.
   -Таша...
   Послышался предсмертный вой, и тёмная демоническая сущность растворилась в воздухе, навсегда покинув этот мир, а вот Тень осталась. Столкнувшись с изумрудными провалами, я вздрогнул и поспешил отвести взгляд. Мне было проще смотреть в её глаза, когда они затянуты тьмой, чем сейчас. Было ощущение, что мою душу перетряхнули с ног до головы, покопавшись в воспоминаниях. Этот непонятный пугающий облик внушал какой-то животный страх.
   Таша, хотя в этом облике её проще было называть Аватой, резко встала и стала буквально растворяться в воздухе. Она появлялась то там, то здесь, сливаясь с тенью от стен.
   -Почему она не возвращается в свой облик? - Морган напряжённо наблюдал за этими перемещениями.
   -Я не знаю... - пробормотал Лек. - Я только несколько раз видел её в этом облике, когда она тренировалась со своим учителем. Таша даже на задания предпочитала не использовать его. Она говорила, что в этом состоянии можно легко потеряться во тьме. Но её учителю как-то удавалось её вытаскивать, и со временем Таша научилась более - менее контролировать этот облик. Но если она в неуравновешенном состоянии приняла его, тогда я даже не знаю, что может быть.
   Морган посмотрел на следы крови возле стены, где только что исчезло в телепортационной вспышке тело дроу, вернувшись домой в клан.
   -Не думаю, что её состояние было превосходным. Клинок погиб. Она вполне могла потерять контроль.
   Я посмотрел в ту сторону. Он ведь спас её от смерти, в то время как я чуть не погубил. Но как можно помочь ей? Как вернуть в свой облик? Я прижал ладони к лицу, глубоко вздохнув.
   -Чем я могу помочь ей?
   -Ты можешь ей помочь... - послышался глубокий женский голос.
   Я вскинул голову, встречаясь с чёрными глазами. Маленькая темноволосая женщина, похожая скорее на тёмный призрак, появилась внезапно. Что-то было в ней странное и пугающее, какая-то аура силы. Морган, увидев её, повалился на колени, уткнувшись лицом в каменные плиты.
   -Царица Ночи... - шепнули его губы.
   Женщина ласково улыбнулась.
   -Да, вы зовёте меня так. Но я здесь не для того, чтобы выслушивать твоё благовение и мольбы, дроу. Я пришла, чтобы помочь.
   Она подплыла ближе, и на меня опустились ароматы летней ночи, сияние луны на небосводе и песня ночных цветов.
   -Давай сыграем в игру, принц. Если ты угадаешь, кто из них Ташьян, то сможешь забрать её.
   -А если нет? - я напряжённо следил за этой странной женщиной.
   -Ну, я не враг девочке. Рано или поздно она вернётся, хотя скорее поздно, чем рано. Отдохнёт пару столетий во тьме, а потом вновь появится. Так ты согласен?
   -Да.
   -Тогда начнём игру.
   Царица Ночи хлопнула в ладоши, мгновенно растворяясь в воздухе, а зал наполнился совершенно одинаковыми тенями. Я каким-то образом оказался в центре зала, окружённый этими тёмными существами. Они бесшумно кружили вокруг меня, скрывая окружающий мир. Знакомые черты, тёмная сила... Я метался из стороны в сторону, путаясь в своих ощущениях.
   Стоп. Нужно сосредоточиться. Я прикрыл глаза, пытаясь почувствовать ту самую связь между нами. Она переливалась всеми цветами радуги, что-то странное было в ней. Я поначалу удивился, когда обнаружил какой крепкой она была. Она петляла между тенями, то появляясь, то исчезая вновь. Я бежал за ней, порой отчаиваясь, найти, чтобы встретить единственный взгляд изумрудных глаз.
   Я всё-таки смог тебя найти, моя принцесса. Тени растворились во тьме, а на моих руках лежала без сознания Таша.
   * * *
  
   Мы прибыли в Кортелию сегодня вечером. За всё это время Таша так и не пришла в себя, погрузившись в какой-то странный сон. Не легки были дела и с Заредом. Рыжий эльф то приходил в сознание, то вновь погружался в бессознательное состояние. Я беспокоился. Меня распирала какая-то злость и обида на своего друга, но я понимал, что он не виноват в том, что случилось. Демоны... Я ненавижу их всем сердцем.
   Командир моей охраны встретил меня радостными улыбками, которые слегка поувяли, когда он заметил два бессознательных тела. Что уж говорить, Милан, высокий эльф с каштановыми волосами, не до конца верил в Братство и их защиту. Он с хмурым лицом очень долго выслушивал всю историю нашего похода, недовольно качая головой в некоторых местах. Может, не стоило ему рассказывать некоторые вещи? Ведь теперь не отстанет. Хотя если бы я промолчал, отец всё равно бы вытянул из меня всю информацию и надавал бы подзатыльников за неподобающее наследника поведение. Угроза серьёзная.
   Милан удвоил охрану дома, в котором поселили эльфийскую делегацию. Теперь за мной по пятам ходили трое охранников. Всё это напоминало дни во дворце моего отца, когда его озабоченность моей безопасностью переросла в стихийный ужас. Эти молчаливые светлые эльфы из Зелёной Стражи, равные по мастерству клану убийц дроу, не смевшие даже смотреть в глаза наследника Повелителя.
   -Мой господин, последние новости. Обе армии эльфов отступили в свои земли, уже почти неделю ни с нашей, ни с их стороны нет никаких нападений. Пресветлый Повелитель хочет заключить мирный договор, скрепив его магической клятвой.
   Я кивнул, направляясь в отведённые мне покои. Отец всё-таки вновь решил попытаться достучаться до Повелителя дроу. Столько лет прошло, но он всё ещё помнит и скорбит. Потеря целой королевской семьи нанесла огромный удар всем. Только вот, отец должен узнать, что принцесса всё-таки осталась жива.
   Комнаты, что мне дали, поражали своей роскошью и великолепием. Но я никогда не особо зависел от богатства и золота. Мне не нужны были такие хоромы, но как доказать это приставленным отцом охранникам и слугам?
   Послышался тихий стук в дверь. Я стоял возле раскрытого окна, наблюдая за неспешным течением жизни людей.
   -Войдите.
   Скрипнула и тихо закрылась дверь. Я узнал эти шаги и обернулся. Бледный с кругами под глазами Заред стоял посередине комнаты.
   -Я хотел поговорить с тобой, Алекс.
   Меня разделяло от него каких-то несколько шагов, но я так и не смог подойти к нему.
   -Я виноват. Не перебивай... Я действительно виноват. Все эти годы, когда во мне был этот демон, я убивал, шпионил, творил зло.
   На губах появилась грустная улыбка.
   -Ты не можешь быть виновным, потому что тобой руководил демон, - эти слова устало слетели с губ.
   -Нет... Я не достоин ни твоего доверия, ни твоего прощения. Самое ужасное было то, что я осознавал, что делаю, но не мог бороться. Я хотел убить тебя, её, всех вас. Это было как наваждение, когда ненависть властвовала в моём сердце. Я осквернён тьмой и демоном и не могу вернуться в Серебряный лес.
   -Что? - ошарашено прошептал я. - Но...
   -Понимаешь, что-то осталось от него во мне, что-то тёмное и злое. Я как будто до сих пор слышу его голос. Поэтому... - он быстро достал из складок одежды кинжал и поднёс его к своим длинным волосам, обрезая, - я сам изгоняю себя из дома...
   -Стой...
   Я не успел. Заред уже произнёс ритуальную фразу на древнем эльфийском и резанул себя по ладони. На его щеке появилась чёрная магическая татуировка. Теперь он изгой. И даже я со всей своей силой не смогу ничего сделать.
   -Зачем? - голос звучал глухо.
   -Я убил Алекс. Я причинил боль и страдание. Я сам выбираю свою дорогу, и если она захочет, я отдам жизнь, чтобы искупить свои грехи.
   Он развернулся и пошёл к двери.
   -Куда ты теперь?
   Он обернулся, короткие волосы заслонили от меня его лицо и глаза.
   -Сначала к Таше, она уже очнулась. Ну, а остальное будет зависеть уже от неё. Так что прощай, я буду помнить нашу дружбу.
   Заред ушёл. Он так и не смог простить себе то, что совершил под властью демона. А я не понимал, смог ли я простить его за это? Наверное, да. Но внутри так пусто от осознания, что твой самый лучший друг, который всегда был вместе с тобой, ушёл навсегда.
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Растворяться во тьме... Такое знакомое тысячи раз ощущение. Здесь нет боли, страданий, трудностей. Есть только тьма. Спокойная и величественная, она мягкими волнами накатывает, забирая с собой все чувства и воспоминания. Опять... Я откуда-то знаю, что когда умираю, у меня точно так же забирают всё. Почему? Зачем лишать меня даже этого? Хотя...сейчас я была не против, но...
   Я жива. Я чувствую, как бьётся сердце, и кровь бежит по жилам, ощущаю знакомые запахи и эмоции. Только в этом состоянии я могу точно читать души окружающих. Слабый алый огонёк, который причинил мне боль. Но там вдалеке как костёр, полыхает золотым светом огонь. Он манит меня, как мотылька к себе. Но я не хочу возвращаться. Здесь спокойно, тихо, темно. Я могу просто отдохнуть, на мгновение, растворившись в этом тёмном потоке.
   Но меня не пускают. Тьма как будто шепчет, что я смогу вернуться сюда скоро, а она никогда не врёт. Она оберегает меня и хочет, чтобы я жила. Выйти из мрака? Но куда, если все дороги ведут в темноту и конца пути не видно? Идти на огонь? Хорошо, я сделаю это.
   Теплое прощальное прикосновение к моей душе. Но мы же ещё увидимся? Да.
   Я раскрываю глаза, возвращаясь в реальность. Боги....я чуть не потеряла себя. Комната, в которой я находилась, была большой и довольно уютной. Я лежала на кровати, заботливо укутанная одеялом. Где мы? А потом в голове сам собой возник ответ. Кортелия. Мы, наконец-то добрались. Я выбралась из кровати и подошла к окну. Солнечный день, радостные лица... Только вот у меня на душе темно и сыро, как в дождливую ночь. Только там, за какой-то гранью десятками огоньков горели жизни теперь уже моего клана. Быстро отгородиться от них, чтобы они не могли меня найти. Не хотелось бы поднимать там панику, что их новый глава находится на границе с Серебряным лесом. Клинок это не одобрил бы...
   Клинок...
   Внутри вновь всё сжалось от боли, только слёз не было. Они исчезли ещё в том зале, когда я прижимала руки к мёртвой груди дроу. Я не чувствовала уже того наплыва чувств, что тогда, просто сломалось как будто что-то. Пусть я его не любила, но он стал для меня... Кем? Другом? Или просто родным существом, кто принял меня такой, какая я есть, после стольких лет? Я скорбела о нём так же, как сейчас скорбела и о своих убитых родителях. Но у меня ещё есть родные. Мой брат, которого я не помню, но кто, несомненно, нуждается во мне. Моё Братство. Мой Клан. Я отомщу за все потерянные жизни, потому, что все, кто всё это затеял, заслуживают наказания.
   Я услышала тихий стук, и дверь открылась. На пороге стоял Заред, он быстро вошёл в комнату, закрывая за собой дверь. Его волосы были коротко обстрижены, а на щеке виднелась тату изгоя. Как я не могла сдержаться, но пальцы судорожно стиснули подлокотник. В душе бушевали эмоции, и сильнее всех была ненависть.
   -Что тебе надо? - холодно бросила я.
   -Я пришёл попрощаться. Я знаю, что виноват перед тобой, и мою вину ничто не искупит, принцесса.
   По телу прошёл озноб, и я, развернувшись, сорвалась.
   -Зачем пришёл?! Ну, что же иди, рассказывай на каждом угле, про то, что узнал! Что стоишь?! Иди отсюда!
   -Я никому ничего не говорил, кто ты. Если ты так делаешь, значит так нужно. Я не прощу у тебя прощения, просто отдаю свою жизнь в твои руки.
   Он наклонил голову в знак покорности. Я закрыла лицо руками. Но почему нет слёз, когда они так нужны? Его жизнь. Я могла убить его. И была бы в своём праве. Но как мне потом смотреть в глаза Алекса? Как отвечать ему, зная, что своим поступком я нанесу ему глубокую рану?
   Я отвернулась.
   -Уходи... - глухо прошептала я. - Если я тебя когда-нибудь увижу, я тебя убью. Так что уходи на край света, чтобы не повстречаться со мной.
   Заред исчез. И я была уверена, что больше никогда его не увижу. Но если уж судьба когда-нибудь и сведёт нас вместе, я выполню своё обещание во что бы то ни стало.
   Ненавижу...
   -У меня, что сегодня приёмный день?! - прошипела я, вновь оборачиваясь к двери, чтобы встретиться с обеспокоенными тёмно-синими глазами.
   -Таша...я...
   -Вы что, не можете, что ли оставить меня одну хоть на час? Что тебе нужно, Алекс?
   Я отвернулась вновь к окну.
   -Я хотел узнать на счёт Зареда.
   Мои губы сложились в ироничную улыбку.
   -Я отпустила его. Доволен? Теперь можешь уходить.
   Он пошёл к двери, но возле выхода внезапно обернулся и задал вопрос, который я меньше всего ожидала услышать.
   -Скажи, ты любила его?
   Руки легли на нагретый солнцем подоконник. Тепло. Чуть шершавая поверхность старого дерева под чуткими пальцами. А чувства они такие же неоднозначные...
   -И да, и нет. Я любила его не так, как любит женщина мужчину. Он был мне другом, товарищем, просто родным существом. Я любила его и уважала за то, что он принял мой выбор, каким бы он ни был для него. Может когда-то давно он был для меня возлюбленным, мужчиной, вокруг которого вращалась моя жизнь, но потом эти чувства переросли в совершенно другое чувство. Но это теперь уже не важно...
   Тихий скрип двери, и я внезапно вздрогнула, когда почувствовала на своих плечах его горячие руки. Он уткнулся головой мне в волосы, вдыхая мой запах.
   -Прости меня...
   Горячее дыхание, опалившее шею, и вновь ощущение одиночества, когда за ним закрылась дверь.
   Прощаю.
   * * *
  

Серебряная звезда...

   Иногда, кажется, что твой мир рушится, но мой мир рухнул уже давно. Меня до сих пор не покидает ощущение, что уже много лет я всё танцую на руинах своей жизни, плету свою нить в паутине Судьбы, всё пытаясь не сбиться с шага.
   Иногда, кажется, что идти дальше уже некуда, твой путь заканчивается, но всё же где-то впереди пугливой змейкой петляет маленькая тропка. Ведь что ни говорят, ни думают окружающие, выход всегда найдётся. Точно также нельзя оставить живого разумного существа без выбора...
   Мне казалось, что во мне что-то сломалось, оборвалась какая-то струна в музыкальном инструменте, после чего он уже не будет так ослепительно играть, и в лёгкой волнующей мелодии появится какой-то изъян и фальшь. На душе витала грусть и необъяснимая тоска. Я стольких потеряла. Родители, смутный образ которых всё ещё приходит мне во снах, Клинок... Сердце привычно сжало ледяное кольцо. Вспоминать их немного больно, но слёз нет. Возможно, они кончились в том полуразрушенном зале, а теперь не осталось ни одной слезинки. Было холодно внутри и ужасно одиноко. Холод сковывал все чувства, заставляя натяну-то улыбаться друзьям. От одиночества хотелось выть... Я давно привыкла к нему, так привыкают к старой подруге, которая является неотъемлемой частью твоей жизни. Но сейчас она давила на меня не хуже каменной плиты. Даже среди своих друзей я оставалась одинокой...
   Серебряные лес. Элдрионел... Вот и близится конец этого задания. Я чувствую, как всё сильней пульсирует нить контракта, напоминая об обязанностях Братства. На магическом уровне она почти горит, обжигая сознание не хуже настоящего огня. Я вижу, как Лек с каким-то нетерпением и страхом смотрит вперёд, а Морган устало вздыхает, но всё же волнуется. Одна я, наверное, с каким-то безразличием смотрю на черту, которую вскоре нам предстоит перейти.
   Нас с Морганом попросили надеть плащи и скрыть лица за масками, в целях своей же безопасности. Я усмехнулась. Безопасность? Разве для нас есть такое слово в светлоэльфийской столице, когда мирный договор ещё не подписан? Только Лек не стал скрывать своё лицо, только как-то обеспокоенно посмотрел на нас. Он светлый эльф. Ему не зачем скрываться в такое время. Только вот я вижу, как всё сильнее разгорается в нём беспокойство. И оно связано уже не с нами. Была какая-то причина, по которой он с такой опаской возвращался назад. И тогда мне впервые в голову пришло, что всё это может быть как-то связано с той самой загадочной причиной, по которой он отсюда ушёл и которую не рассказал даже мне.
   Мы переступили границу, и на меня накинулась гамма запахов и новых ощущений. Серебряный лес... Я и не думала, что он такой.
   Казалось, когда мы переступили эту невидимую черту, прежний мир исчез, явив нам совсем другой. Разница была видна сразу с первого взгляда. Новые запахи, от которых кружилась голова, величественные деревья, что уносились ввысь. Ровная дорога вела вперёд в этот чудесный лес. Я чувствовала на себе чужие взгляды, зелёная Стража никогда не дремлет. И от этого становилось как-то неуютно.
   Яркое летнее солнце сменила прохладная свежесть леса. Большие ромбовидные листья с тёмными прожилками казалось, приветливо шумели, а тёплый ветерок перебирал их и играл лепестками маленьких цветков, растущих вдоль дороги.
   Чем дальше мы ехали, тем сильнее менялась окружающая обстановка. Увиденное заставило меня на миг забыть обо всём на свете. Ажурные лесенки переплетали между собой дома, которые находились высоко над землёй. Они были прямо в растущих деревьях. Маленькие балкончики, беседки высоко вверху... Это было так необычно и красиво. Всё значительно отличалось от того, к чему я привыкла раньше. Ко мне на своём белоснежном сильфе подъехал наследник.
   -Тебе нравится? - полюбопытствовал он.
   Я обернулась к нему. Что уж говорить, после того разговора в комнате, мы с ним даже парой слов не перекинулись, да и не до того было. Меня вообще не тянуло на общение с окружающими. Я потрепала по холке свою новую рыженькую лошадку, выданную мне взамен ушедшей Bainar. Искра была неплохой лошадкой, только вот я всё ещё не могла к ней привыкнуть и сильно скучала по своему сильфу.
   -Здесь очень красиво, - наконец, подобрала я слова для описания обуревавших меня чувств.
   Алекс улыбнулся.
   -Это только поселения, вот когда мы приедем в столицу, ты сильно удивишься.
   -Неужели она такая красивая? - хмыкнула я. - И скажи, почему эти поселения находятся так близко от границы?
   -На счёт твоего второго вопроса... Нет, ты не права. Нас просто провели малыми временными тропами. Вот поэтому в наш лес не так просто попасть, не прошеные гости просто бродят в округе, пока не наткнутся на патруль. А столица... Я уверен, ты не останешься равнодушной.
   Я равнодушно пожала плечами. Увидим... А потом до меня вдруг дошло, что уже всё, конец моего контракта. Ещё пара часов и я стану свободной от всех обязательств. Только...Алекс, он тоже уйдёт. Точнее я уйду, а он останется здесь, где его место. На сердце стало вдруг тоскливо и больно. А слова, что сказал мне Клинок перед смертью, настойчиво вертелись в голове. Люблю... Нет, я не должна об этом думать. Нельзя поддаваться чувствам.
   -Смотри... - вдруг послышался голос наследника.
   -Что ещё?
   Я подняла взгляд и застыла. Элдрионел...
   Никогда не могла подумать, что на свете может существовать такая красота. Столица светлых эльфов оказалась с одной стороны окружена сетью восхитительных кристальных водопадов, спускающихся со скал. Вода искрилась в солнечных лучах, создавая вокруг сияющий ореол. Элдрионел представлял собой красивый город. Высокие большие воздушные дома, с балконами и садами. Цветущие парки с фонтанами, где слышалось птичье пение. По широким ухоженным улицам вовсю кипела жизнь. Светлые эльфы ходили по городу, занимаясь своими повседневными делами.
   Но самым замечательным местом был, несомненно, дворец. Белый, воздушный, состоящий казалось бы их хрусталя. Он поднимался ввысь, сияя каким-то внутренним светом. Водопады создавали вокруг него сверкающий кокон. Это было чудесно... Меня переполняло чувство восхищения. Я просто не знала, как можно ещё выразить свои эмоции.
   Я не могла оторвать взгляд от дворца, пока не почувствовала прикосновение к руке. Вздрогнув, посмотрела на подъехавшего ко мне Моргана.
   -Нам пора ехать Таша.
   -Морган? Прости я...задумалась.
   Лек, не отрывая влюблённого взгляда от города, проговорил:
   -Он прекрасен... Им невозможно не любоваться.
   Алекс повернул коня назад и обратился к нам.
   -Вы ещё получите возможность посмотреть на город вблизи, но сейчас нам пора. Отец ждёт нас на аудиенцию.
   Я тронула бока кобылки каблуками, и мы тронулись в путь. Впереди показались высокие ворота с непонятным орнаментом. Зелёные лианы с цветами оплетали створки. Серебряный лес, удивительное место, где можно встретить растения со всего света. Зелёная стража загородила проход перед самым моим носом. Демон Моргана отступил немного назад. Вперёд выехал наследник, и стражники склонились в поклоне.
   -Господин наследник, просим прощения за задержку, - ещё раз поклонился один из светлых эльфов. - Но нам нужно обыскать этих двух таинственных господ.
   -Они со мной. Это моя дополнительная охрана.
   -Но господин... - попытался возразить страж.
   -Вы хотите что-то ещё добавить, эш'шариль?
   Эльф побледнел и опустил взгляд, стараясь не встречаться с холодным взглядом тёмно-синих глаз. Или может в вежливом обращении наследника он услышал совсем другой смысл?
   -Нет...нет...что вы. Проезжайте.
   Ворота сразу же открыли. Иногда удобно иметь при себе такую высокородную особу. Все двери открыты, по крайней мере.
   Вблизи город оказался ещё прекрасней. Мощёные улочки Элдрионела, по которым беззаботно прогуливались жители. Они бросали на нас удивлённые и любопытные взгляды, а когда они видели наследника, то в почтении расступались и склоняли головы. А какие восхищённые взгляды бросали на него проходящие мимо эльфийки! Конечно, высокий красавец эльф, который ещё к тому же не женат. Лакомый кусочек для женского пола.
   Я раздражённо нахмурилась. По крайней мере, под капюшоном не видно моего лица и эмоций, которые крупными буквами проступают на нём. Я попыталась успокоиться и тут заметила, что Лек обеспокоенно смотрит по сторонам. Он нахмурился, сжимая поводья своего коня. Я подъехала к нему, вызвав небольшой переполох в нашем маленьком отряде.
   -Лек, всё в порядке?
   Он затравленным взглядом посмотрел на меня. Этот взгляд мне не понравился. Создалось ощущение, что мой кровник чего-то очень боится.
   -Эмм...всё в порядке, кажется. По крайней мере...
   Его прервали. Быстрые тени окружили нас в считанные секунды. А точнее меня и Лека. Морган и Алекс ехали чуть впереди и остановились, быстро поворачивая назад. Лек нервно сглотнул, посмотрев на безмолвных стражей. Зелёная стража...и тут она. От них отделился один светлый эльф, одетый в тёмный кожаный доспех и плащ. Его светлые длинные волосы были заплетены в ритуальную косу. А знаки вдоль плаща сразу говорили, с кем мы имеет дело. Начальник зелёной стражи...
   -Лексионер тор Диленэр из дома Падающих листьев, вы арестованы за вторжение на территорию Серебряного леса.
   Что? Я поражённо посмотрела на побледневшего друга. Стражи двинулись на него. Не позволю. С тихим мелодичным звоном клинки покинули ножны. Светлые эльфы немного попятились.
   -Только попробуйте... - тихо пообещала я. Моя рыжая лошадка недовольно затанцевала на месте.
   -Сложите оружие, леди, - подошёл ближе начальник зелёной стражи.
   -Да Таша опусти клинки. Это моя проблема, - сказал мне Лек, а потом повернулся к эльфу. - Я рад приветствовать вас, Дирэан эль Синор из дома Тихого шелеста. Чем обязан?
   Дирэан эль Синор усмехнулся. Рядом послышался голос наследника. Ну, наконец-то, может хоть кто-то разберётся в этой ситуации? Мне бы очень не хотелось устраивать здесь бойню, да и не думаю, что мне удастся выстоять долго против стольких эльфов элитной стражи.
   -Что здесь происходит?
   Я повернулась к нему. Начальник стражи, увидев наследника, склонился в поклоне.
   -Господин, я рад приветствовать вас в столице. Я прибыл сюда, получив сведения, что в столицу вернулся опасный преступник.
   Лек преступник?! Нет, я, конечно, знала, что он не подарок, но не настолько же! Что он смог натворить такого, что его выперли из столицы?! Хотя...если считать наши с ним профессии, то мы оба можем отнестись к этой категории.
   -Преступник? - Алекс выглядел не менее удивлённо, чем я. Только моего лица не было видно.
   -Да, господин. Этот эльф сто пятьдесят лет назад убил трёх высокородных светлых эльфов, наследников своих домов. Его приговорили к смертной казни, но он сбежал.
   Алекс удивлённо смотрел то на меня, то на Лека, то на начальника стражи. Увидев мой мрачный и решительный взгляд, он вздохнул.
   -Уберите своих воинов, Дирэан эль Синор. Этот эльф состоит в Тёмном Братстве и является моим личным охранником, нанятым в человеческом государстве.
   -Но...
   -Он под моей защитой, - чётко выговаривая каждое слово, сказал Лекс.
   Тут послышался громкий женский крик.
   -Лек!!!
   К нам бежала молодая красивая эльфийка. Светлый костюм зелёной стражи, миленькое личико с испуганными большими бирюзовыми глазами и длинными чёрными ресницами. Её светлые, как весеннее солнышко длинные волосы развивал ветер. За плечами костюма висел тонкий светлый лук и колчан со стрелами.
   - Лиритель... - прошептал мой дружок, спрыгивая с лошади.
   Лиритель. Да это же та самая таинственная незнакомка, что похитила сердце моего кровника. Сколько раз он в забытьи шептал это имя.
   Светлая эльфийка добежала до него и повисла на шее, что-то тихо шепча, а в её глазах стояли слёзы. Лек же крепко прижимал девушку к себе. Сладкая парочка... Романтический момент испортил глава зелёной стражи. Эльф сначала побледнел, потом посинел, а потом со злостью оторвал светлую эльфийку от моего друга.
   -Отойди от него!
   Сколько злости в этом голосе... Эльфийка недовольно посмотрела на него, сверкая своими глазищами.
   -Отпусти меня, отец! Ты не имеешь права так со мной обращаться!
   -Он преступник!
   -Лек не виновен! Я же говорила, что он защищал меня!
   Девушка вырвалась и вновь уткнулась в плечо Лека. Алекс заинтересованно прислушивался, смотря на эту семейную сцену.
   -Если будет нужно, я уйду вмести с ним, только оставь его в живых, - глухо пробормотала светлая эльфийка. Алекс подъехал поближе.
   - Дирэан эль Синор, я думаю, нам следует отправить дело этого эльфа на повторное рассмотрение. А пока я повторяю, он под моей защитой и покровительством.
   -Нам пора ехать, - подал голос один из охранников наследника.
   Возлюбленная Лека напросилась с нами, до слёз выпрашивая разрешения у всех подряд. По правде же она просто повисла на шее у моего дружка, отказываясь хоть на минутку его отпускать. Я поражалась, как может в такой маленькой тонкой фигурке быть столько силы и столько...хм...слёз. И потом, когда начальнику стражи надоел концерт своей дочурки, он, скрипя зубами, отпустил её. Хотя с нами этот эльф всё же поехал. Я нахмурилась. С такими темпами мы прибудем ко дворцу огромной толпой, так как после каждого события к нам кто-нибудь присоединяется.
   Стража возле дворца сразу пропустила нас, только увидев наследника и главу зелёной стражи. Лошадей увели в конюшню, а нас попросили проследовать внутрь на аудиенцию повелителя. Алекс что-то шепнул своим людям, и основная часть его охраны как будто испарилась. С нами остался сам начальник стражи, один из охраны, наша компания и светлая эльфийка, которая так и не отлипла от Лека.
   Начальник охраны повёл нас вперёд, плутая по длинным переходам. Я чувствовала, как нить контракта мягко пульсирует, напоминая о себе. Нас довели до высоких резных дверей. Два слуги растворили их, впуская нашу процессию в кабинет Повелителя. Это было просторное хорошо отделанное помещение с дорогой мебелью из редкого красного дерева. Одна стена была заставлена шкафами с книгами и свитками. Письменный стол завален бумагами, рядом пододвинуто кресло. Ещё несколько стояли рядом. Мягкий ворс ковра и запах каких-то цветов. Приятные ощущения.
   Возле раскрытого окна стоял Повелитель светлых эльфов. Впервые увидев этого знаменитого эльфа, который живёт уже ни одно тысячелетие, я замерла возле двери. Кто-то не слишком аккуратно сместил меня к стене, где я и осталась стоять. Повелитель Лионтеаль тор Ордвист был высоким эльфом с длинными светлыми волосами и тёмно-синими глазами. Этот взгляд... Теперь я понимаю, на кого так сильно похож Алекс. В глазах этого эльфа так же хотелось утонуть. Повелитель был одет в белые одеяния с тёмной каймой по краям, а сверху был накинут синий плащ. На голове эльфа в солнечных лучах сиял ободок золотого обруча с ярко-синим драгоценным камнем внутри.
   Повелитель светлых эльфов повернулся к нам, и в его глазах при виде вернувшегося сына сверкнула искренняя радость. Потом эльф окинул нас спокойным взглядом.
   -Приветствую вас в Элдрионеле, столице светлых эльфов.
   Обращался он в этот момент ко мне и Моргану, как я поняла. Эльф отошёл от окна.
   -Дирэан, Милан, вы не могли бы оставить нас наедине? И Дирэан уведи свою дочь, этот разговор не для женских ушей.
   Оба светлых эльфа поклонились и удалились из кабинета. Начальник стражи ещё некоторое время пытался отодрать от Лека свою дочь, что пришлось вмешаться Повелителю.
   -Не беспокойтесь, с вашим другом всё будет хорошо. Его дело отдано на пересмотр, и по тому, что я уже успел узнать, Лексионера тор Диленэр совет оправдает.
   Только после этого Дирэану удалось выпроводить настырную эльфийку. Повелитель спокойно вздохнул, а потом подошёл к сыну и положил руку на его плечо.
   -Я очень рад, что ты вернулся живым и невредимым, Алексион. Был момент, когда я почувствовал, что потерял тебя.
   -Всё в порядке, отец.
   Мужчина отошёл к столу.
   -Как прошли дела?
   -Мне удалось продлить договор с людьми ещё на несколько лет, но они крайне недовольны затянувшейся войной. Если мы её не прекратим, то можем нажить во врагах и людей.
   Повелитель на миг нахмурился.
   -С этим можешь не беспокоиться. Я послал гонцов к дроу. Военные действия уже не ведутся. Мирный договор не за горами.
   -Это обнадеживает.
   -Кстати, вы не могли бы снять свои плащи? Не думали же вы, что я не почувствую тёмных собратьев на своих землях? - обратился он к нам. - Не беспокойтесь, вы под моей защитой, и никто не покусится на вас на моей земле.
   Снять плащ? Но он же тогда узнает меня... Что делать? Ведь и отказать я не могу, это может повлечь за собой необратимые последствия. Первым скинул плащ Морган, открывая своё лицо. Я колебалась.
   -Ну что же вы... снимайте. Я гарантирую вам безопасность, - улыбнулся светлый эльф.
   Я скинула капюшон. Повелитель вздрогнул и, не веря, посмотрел на меня.
   -Вы...но вы же...
   -Простите, Повелитель, но нам с вами нужно переговорить наедине, - быстро проговорила я.
   Алекс удивлённо посмотрел на меня, но промолчал. Повелитель же нахмурился, внимательно окинул меня и своего сына задумчивым взглядом, потом обратился ко мне.
   -Хорошо. Мы поговорим с вами после, а пока будьте все желанными гостями в моём дворце.
   -Благодарю, Повелитель, - склонился в поклоне Морган.
   Я лишь склонила голову. Алекс вышел вперёд.
   -Отец, я хотел поговорить с вами, на счёт демонов и врат. Готовится переворот. Нам...
   -Спокойнее, Алексион. Объясни всё по порядку.
   Наследник не спеша стал рассказывать всё, что с нами приключилось. Он рассказал о заговоре, о том, что принцесса Тейранариэль жива, и он даже встречался с ней. На этих словах Повелитель как-то очень странно посмотрел на меня, что я даже немного покраснела. Но слава богам эльф промолчал. В общем, Алекс рассказал всё, что знал сам.
   Его отец печально вздохнул и подошёл к окну.
   -Я давно знал, что против меня плетётся заговор, но не думал, что всё зашло так далеко. Вызванные сущности демонов, это просто ужасно. Заред...мне жаль твоего друга, сын. Мои самые доверенные люди уже расплетают этот клубок змей. К сожалению, так и не удалось выявить главных в этом деле. Зато половина совета продала меня за милую душу и богатство, - как-то горько усмехнулся эльф.
   -Нужно решить, что делать, - Алекс подошёл к нему.
   -Всё уже решено, сын. Постарайся не подставиться опять в предстоящей операции. А теперь прошу принять моё гостеприимство. Вы, наверное, устали с дороги. Мои слуги отведут вас по вашим покоям.
   Прямое заявление, что разговор окончен. Мои ребята стали выходить из помещения. Алекс нерешительно посмотрел на меня.
   -Оставь нас наедине, Алексион. Мне нужно переговорить с этой...леди.
   -Хорошо, отец.
   Наследник нахмурился и вышел из кабинета. А повелитель посмотрел на меня долгим взглядом, от которого стало не по себе.
   -Ну, здравствуй, Тейранариэль.
   -Вы...меня знаете?
   Он по-отечески улыбнулся.
   -Ты слишком похожа на свою мать. Те же черты...та же улыбка...
   -Вы знали её?
   Повелитель грустно улыбнулся. Он подошёл ко мне и протянул руку.
   -Пойдем, прогуляемся, принцесса. Этот душный кабинет не предназначен для предстоящего разговора.
   Я приняла руку. Повелитель вёл меня по этим длинным коридорам, совершенно не обращая внимания на недоумённые взгляды своих подданных. Да уж...конечно, дроу в самом сердце Серебряного леса. Но только присутствие рядом такого красивого и влиятельного эльфа спасало меня от скорой расправы. Хотя мне, скорее всего, стоит опасаться какого-нибудь экзотического яда в своей еде.
   Повелитель вдруг усмехнулся, выводя меня в сад. Отдалённый шум водопадов приносил свежесть.
   -Что? - удивлённо спросила я. Неужели мои мысли так легко прочитать?
   -Теперь весь дворец будет судачить, что у меня появилась новая любовница. Да и тёмная эльфийка к тому же.
   Я усмехнулась и с некоторой долей ехидства посмотрела на этого эльфа. Сейчас он всё сильнее напоминал мне Алекса. Вдруг Повелитель нахмурился.
   -Боюсь, моей единственной и несравненно Ализии не понравятся такие новости, и она устроит мне вечером скандал.
   -Простите...
   -Ну, что ты, девочка. Такому старому эльфу, как я, иногда нужны встряски, чтобы не умереть от скуки. Давай лучше поговорим с тобой. Как ты выжила Тейранариэль? Ведь все считали тебя мёртвой.
   -Это долгая история.
   -Я никуда не спешу.
   -Понимаете...я ничего не помню. Я не знала даже своего настоящего имени, когда попала в Братство. Мне пришлось заново учиться жить.
   -Что случилось?
   -Предводитель нашёл меня раненную на той поляне, вылечил, но я потеряла память и была вообще несколько...неспособна к каким-либо действиям. Мне пришлось потратить годы, чтобы овладеть воинским и магическим искусством вновь. Всё это время я была на другом материке в Школе Теней смерти, потом вернулась сюда, где мне и дали задание, связанное с вашим сыном. Чуть позже предводитель рассказал мне, кем я являюсь. Но я так и не вспомнила...
   -Но ты же Страж... - эти слова неприятно прозвучали в наступившей тишине. Я грустно улыбнулась.
   -Я знаю это. Мне пришлось долго привыкать к мысли, кто я.
   -Ты обязательно вспомнишь, девочка. Скажи, но почему мой сын, не знает кто ты, а называет принцессой другую женщину?
   Под этим буквально пронизывающим взглядом я опять покраснела.
   -Это была вынужденная мера. За нами следили. Наши враги всё равно узнали бы, что я жива, поэтому я попыталась отвести подозрения. Ракша является моей дальней родственницей, поэтому подмену заметят не сразу. Это было обдуманное и необходимое решение.
   -Я понимаю.
   -А теперь ответьте, откуда вы знали...маму? - мой голос дрогнул. - Вы ведь говорите, что я похожа на неё...
   Эльф грустно улыбнулся.
   -Я познакомился с Мирелианой очень давно. Она была такой... - он отвернулся. - Эта тёмная эльфийка сразу покорила моё сердце. В те времена я ещё не вступил на престол и мог позволить себе путешествовать по миру. Я скажу тебе правду, Тейранариэль. Я любил твою мать, предлагал ей выйти за меня замуж, но дроу выбрала не меня, а твоего отца. Впрочем я не жалею ни о чём. Терпение и ожидание позволило мне встретить Ализию, мою единственную и неповторимую. Но я никогда не забывал о твоей матери. Известие о её смерти стало для меня ударом.
   Я отошла от него и передёрнула плечами. Внутри вновь открылась кровоточащая рана, и на сердце стало тоскливо и больно.
   -Прошу вас, не нужно об этом.
   Сзади на плечи опустились тяжёлые руки.
   -Прости меня, девочка, старого эльфа. Я совсем не думаю, что своими словами причиняю тебе боль. Пойдём, я отведу тебя в твои покои.
   Повелитель подставил руку.
   -Скажи мне, как тебя называть?
   -В Братстве мне дали истинное имя, Ташьян, но все зовут меня просто Таша.
   -Я попрошу тебя остаться на несколько дней. Твоё задание уже закончилось, но я хочу устроить бал-маскарад в честь возвращения моего сына.
   Я удивлённо посмотрела на него, действительно почувствовав, что нить контракта уже не связывает меня с Алексом. Свобода... призрачная, но всё-таки свобода.
   -Но мне нужно уходить, чтобы разобраться со своим народом. Мой брат в беде...
   -Это всего лишь несколько дней. Ты не подвергаешься никакой опасности, Ташьян. А после бала мои самые лучшие и доверенные маги в мгновение ока доставят тебя в Ринделейн. Это время позволит тебе набраться сил для предстоящего дела.
   Я сомневалась. Этот бал... Стоит ли светиться при дворе Повелителя раньше времени?
   -Ну, хорошо. Я останусь.
   -Ты оказала мне великую честь, принцесса.
   Оказавшись вновь во дворце перед высокими резными дверьми теперь уже моей спальни. Светлый эльф галантно поцеловал мне руку.
   -Хорошо отдохните, Ташьян. И ещё...будьте осторожны с моим сыном. Я, конечно, понимаю, что это была ложь во спасение, но не разбейте мальчику сердце. До скорой встречи.
   Повелитель ушёл, оставив меня возле дверей, беспомощно смотревшую ему в след. Разбитое сердце? Это ещё надо уточнить, у кого оно будет разбито после этого путешествия.
   На моих губах появилась грустная улыбка.
   * * *
  
   В клане убийц дроу стоял переполох. Тёмные эльфы буквально бились в истерике, не зная, чем прогневили Царицу Ночь. А всё было не так уж плохо по началу...
   После того как глава клана Клинок исчез в неизвестном направлении, большинство тёмных эльфов даже не знали, что подумать. Но Клинок оставил за себя главным Двурукого. Приказы главного не обсуждаются, потому что их в принципе нельзя нарушить. Дрек же был весьма неплохим руководителем в отсутствии главы клана. Это время убийцы не сидели на месте. Усиленная охрана Повелителя, и множество наёмников, покушавшихся на его жизнь. Потом работа по устранению некоторых лиц, причастных к заговору. Но убийцы старались действовать не слишком активно, чтобы не привлечь к себе лишнего внимания.
   Во внешнем мире назревали вопросы. Ведь они уже довольно длительное время не брали совершенно никаких заказов, не слушали приказов повелителя и вообще не поддерживали связи со своими собратьями. Это вызывало недоумение, любопытство, злость.
   Но приказы высшего нельзя не замечать.
   Всё шло прекрасно, пока в главном зале на глазах у всего клана не появилось тело Клинка. Женские крики, переполох, совершенно растерянные и сбитые с толку дроу. В подземное убёжище клана сразу же вызвали Двурукого. Сравнительно молодой ещё дроу появился сразу. Его чёрные короткие волосы были растрёпаны, а в глазах плескался нешуточный страх.
   Что уж говорить, Дрек боялся поверить своим глазам. Многие годы клан убийц был ему семьёй, настоящим домом. Теперь же дроу, который когда-то давно спас его от смерти, мёртв. Двурукий подбежал к телу, упав рядом на колени. Дроу был мёртв... Это подтверждала тёмная рана на груди и отсутствие связующей нити между кланом.
   Рядом опустился Сир'рел, беловолосый дроу с тёмными глазами. Его узкое лицо было нахмурено, и тонкие пальцы тронули края раны. Он на миг закрыл глаза, пробуя кончиком языка окровавленную ладонь.
   -Это магия демонов.
   Дрек поражённо посмотрел на него. Демоны? Но врата же ещё не открыты...
   -Ты уверен?
   -На сто золотых. Этот вкус и запах нельзя ни с чем перепутать. Что будем делать?
   Двурукий растерялся и попытался мысленно найти ту нить, что связывала клан и его главу, и поражённо замер. Она не погасла.
   -Клинок успел передать силу клана кому-то.
   -Тогда нам нужно найти нового главу.
   -Подожди...связь пропала, - не понимая происходящего прошептал Дрек.
   Некоторое время от нового главы клана не было ни слуху, ни духу. Казалось, что мистическая связь только привиделась Двурукому, и нового главы просто не существует. Убийцы уже хотели избрать нового главу, как абсолютно все почувствовали это. Лёгкое как дуновение ветерка, это было как морской бриз, приносящий долгожданную прохладу и свежесть. Их не оставили...
   -Она должна уйти, - задумчиво проговорил Дрек.
   Все посмотрели на него, понимая, что он знает больше, чем говорит. А потом связь пропала. Эльфы с паникой посмотрели на временного главаря.
   -Наша новая...предводительница должна на время уйти, поэтому заблокировалась.
   -Кто бы она ни была, предводительница должна первым делом предстать перед нами! - с негодованием выкрикнул кто-то.
   -Это уж ей решать, а не тебе. Тем более приказов Клинка никто не отменял!
   Дрек недовольно отошёл. Поздно вечером его видели возле бездонной пропасти. Никто не знал, как она возникла, только самые старшие из дроу говорили, что ей нет конца. Впереди клубился чёрный туман, скрывая совершенно всё. Именно здесь находили свой покой все предводители клана...
   Именно здесь по всем законам клана убийц нашёл свой покой Клинок...
   -Где же ты госпожа... нам так нужна ваша помощь и совет... - неизвестно у кого попросил дроу, сжав руки в кулаки.
   Маленький круглый медальон с изображением чёрного дракона легонько засветился, вызывая у дроу лёгкую улыбку.
   Она их не оставит...
   * * *
  
   Я подставила лицо прохладному ветерку. Вечер опускался на мир, играя неописуемыми бликами в бегущей вниз воде. Прозрачные лёгкие шторки колыхались. Я отошла от раскрытого настежь окна, и на губах расцвела улыбка. Хорошо. Не знаю, но мне действительно было хорошо. За последнее время я вновь почувствовала себя в безопасности, только краем сознания понимая, что это иллюзия. Но тьма тёплым пушистым покрывалом укрыла меня, скрыв от меня опасность. Спокойствие...умиротворение... На несколько спасительных минут я могу расслабиться, чтобы потом вновь окунуться в свои проблемы.
   Покои, которые мне предоставил Повелитель, поражали своей роскошью. Но всё это не бросалось в глаза. Комнаты в мягких бежевых тонах настраивали на позитивный лад, а большая кровать, отгороженная слоями прозрачных лёгких материй, так и притягивала взгляд. Я отвела эту ткань и растянулась на кровати. Мокрые длинные волосы слегка холодили разгорячённую кожу. Что-то было такое...необычное в моём состоянии, но думать не хотелось.
   Внутри тихо мурлыкала тьма, свернувшись клубком на краю сознания, и я не удержавшись, провела ногтём по столбику кровати, оставив неглубокий след.
   Послышался тихий деликатный стук. Я встряхнулась, сбрасывая с себя непонятное состояние. В груди отчего-то защемило. Я сильнее закуталась в огромный халат и пошла открывать дверь. На пороге стоял Алекс собственной персоной, который окинул меня оценивающим взглядом. Ну, ничего, ему приходилось видеть меня и в более пикантных ситуациях.
   -Прости, если я не вовремя.
   -Ну, что ты. Ты по делу? - спросила я, замечая любопытные взгляды прислуги. Ну, вот. Теперь меня ещё запишут в любовницы к наследнику, как будто повелителя мне мало...
   Алекс на мгновение прикрыл глаза.
   -Я хотел пригласить тебя на прогулку по дворцу и городу.
   Прогулка? А почему бы и нет? Когда ещё появится такая возможность посмотреть весь город светлых эльфов? Я окинула задумчивым взглядом халат и мокрые волосы.
   -Подожди пару минут, я приведу себя в порядок.
   -Я жду тебя за дверью.
   Я закрыла дверь. В сумке нашлась пара сменного белья. Для этой прогулки я выбрала лёгкие чёрные брюки, красная рубашка с росписью на вороте, корсет и лёгкие полусапожки. Волосы подсушила простеньким заклинанием и заплела в косу, старательно пряча белые пряди. Я с сожалением посмотрела на клинки. Конечно, мне не запрещали носить с собой оружие, но вот я вполне представляю реакцию местного населения на такое украшение. Тем более, если я пойду с наследником, то в принципе бояться мне не чего. Только вот... В руках вновь появился чёрный хлыст. Занятная вещичка, а ведь главное я даже не помню, как призвала его в первый раз. Оружие вновь напомнило мне о смерти Клинка, и в сердце вновь поскреблась старая боль. Я прикусила губу.
   Аккуратно скрутив хлыст, прицепила к поясу. В нужный момент может понадобиться.
   Алекс стоял возле двери, чуть облокотившись о стену. Увидев меня, он подобрался и подставил мне руку.
   -Прошу.
   Я чуть холодно улыбнулась.
   -И куда же ты хочешь потащить меня, на ночь глядя?
   -В этом городе полно замечательных местечек, которые я хотел бы показать тебе.
   -Может, мне нужно было взять плащ, чтобы твои подданные не ринулись на злобную тёмную эльфийку? - усмехнулась я.
   Алекс нахмурился.
   -Не говори ерунды, ты со мной, значит, ты в безопасности. Никто не посмеет покуситься на жизнь дамы наследника, пусть даже она дроу.
   Да уж... Неужели ты в этом так уверен, наследник? Я вот не слишком.
   Всё-таки я не зря согласилась на эту прогулку. Алекс вёл меня по маленьким ухоженным улочкам, рассказывая какие-то истории, не обращая внимания на недоумённые и откровенно злые взгляды местных жителей. Бесконечные парки сменяли друг друга, фонтаны и цветники. У меня уже гудела голова от полученных впечатлений, а в горле пересохло. Ноги я переставляла уже на автомате, совершенно не глядя, куда собственно ведёт меня этот эльф. Увидев моё состояние, Алекс потащил меня в совершенно другую сторону.
   -Куда мы?
   -Сначала в кафе, тебе нужно чуть передохнуть, - с лёгкой усмешкой ответил эльф. - Потом я отведу тебя в одно замечательное место. Тебе понравится.
   Алекс привёл меня к озеру, где на небольшой площадке были расставлены уютные столики и стульчики. То здесь, то там сидели парочки и компании эльфов, о чём-то весело переговариваясь. Слышалась мелодичная музыка, смех.
   На нашу странную парочку внимание обратили сразу же. Тишина была почти оглушающей, но через мгновение вновь вернулись все звуки. Алекс пригласил меня за крайний столик, галантно отодвинув стул. Как только мы сели, то сразу стали мишенью для разговоров. Думаю, что завтра уже весь город будет обсуждать это. Наследник чему-то ухмыльнулся и на мой вопросительный взгляд ответил.
   -Ты не представляешь, какие разнообразные эмоции витают в этом воздухе. Самое безобидное это жгучее любопытство...
   Я поспешно проверила наличие своих собственных щитов и смогла вздохнуть спокойно. В глазах Алекса зажглись странные огоньки.
   -Скажи, Алекс, зачем тебе всё это? - внезапно спросила я, провожая ушедшую за нашим заказом молоденькую эльфиечку.
   Тот кинул на меня вопросительный взгляд.
   -О чём ты?
   -Зачем эта прогулка, кафе?
   -А...ты об этом, - усмехнулся он. - Ну, должен же я показать тебе свой родной город?
   Ладно. Предположим, я тебе поверила, наследник. А теперь не пора бы немного перекусить? Как раз появилась разносчица с бутылкой дорогого вина и какими-то тарелочками. Пока наследник разливал по бокалам вино, я с интересом рассматривала принесённое мне блюдо, а если быть точнее десерт. Что-то белое и воздушное, покрытое тонким слоем шоколада и вишенкой сверху.
   -Что это?
   Алекс с любопытством посмотрел на меня, а потом на его губах расцвела улыбка.
   -Этот десерт называется Воздушный поцелуй. Попробуй тебе понравится.
   Я с подозрением посмотрела на невозмутимого эльфа, но всё-таки попробовала кусочек этого сладкого чуда. Ммм... Превосходно, прямо тает во рту. Наследник усмехнулся, заметив мой взгляд. Он подал мне бокал вина.
   -Давай выпьем за то, что мы, наконец, прибыли в столицу, и что я имел честь познакомиться с такой особой, как ты.
   Я криво улыбнулась, но бокал приняла. Вино было горьковато-сладким и оставляло после себя необычное послевкусие, это уже, если не говорить, что оно было очень крепкое. Я смотрела, как солнце медленно садится. Внезапно мой взгляд упал на шедшую вокруг озера парочку. Что-то знакомое... Да это же...
   Тьма! Только этого мне не хватало. Я быстро отвернулась.
   -Алекс, давай уйдём отсюда, - пробормотала я, стараясь незаметно скатиться под стол.
   Глаза эльфа расширились.
   -Что случилось? Тебя что-то беспокоит?
   О да... не говорить же мне, что если меня сейчас увидит с ним Лек, то разговоров потом не оберёшься. А его шуточки... Внезапно Алекс увидел что-то за моей спиной и с тихим шипением присоединился ко мне.
   -Ты чего?
   -Эмм...понимаешь там глава моей охраны, а я ведь никого не предупредил... - виновато, пожал он плечами.
   В такой неловкой ситуации я никогда не была. Внезапно Алекс ухватил меня за руку и быстро потащил в какой-то переулок. Нас провожали несколько странными взглядами. Мне приходилось буквально бежать за ним, а отцепить его руку было почти невозможно. Эльф пробежал какими-то улочками, ближе к окраине города.
   -Алекс! Да стой же ты!
   Он, наконец, остановился, тяжело дыша.
   -Что? Ты же не хотела попасть под бдительное око начальника зелёной стражи, и целый вечер выслушивать его плоские шуточки?
   -Это было бы не слишком приятно...
   -Тогда пойдём. Мы должны успеть в одно место до заката.
   -Но куда же ты меня тащишь?
   -Не задавай глупых вопросов, я же сказал, тебе понравится.
   Я замолчала, решив даже не напоминать о неуплаченном счёте в кафе. Ну, ладно, посмотрим, куда ты меня приведёшь. Алекс свернул на какую-то незаметную тропку, ведущую вверх к водопадам. Солнце почти село, поэтому он торопился. Я же старалась не споткнуться о камни. Через полчаса моему взору открылся скалистый выступ, рядом шумел водопад, и я чувствовала свежесть и некоторую влагу. Наследник подвёл меня прямо к краю.
   -Смотри...
   Внизу как диковинный цветок расцветал город светлых эльфов. Последние солнечные лучи мазнули на прощание стены дворца, и сияющие блики ударили по глазам. А через несколько мгновений, когда на город опустилась красавица ночь, в воздухе расцвели сияющие огоньки. Они покрыли собой всё пространство, и в этом новом свете Элдрионел выглядел завораживающе и как-то...беззащитно. Он лежал перед глазами, раскинув свои ухоженные улочки. То там, то здесь чёрными провалами виднелись маленькие озёра, а шум водопадов убаюкивал.
   -Это прекрасно... - пробормотала я.
   Сзади послышались тихие шаги.
   -Я же говорил, что тебе понравится.
   Я посмотрела на чёрнеющую вдали тёмную тропку. Мне вот интересно, как я потом буду добираться до дворца? Я повернулась к Алексу.
   -Спасибо за прогулку, ты на мгновение развеял моё одиночество.
   Он промолчал, потом встал рядом со мной.
   -Ты ведь скоро уедешь?
   Я удивлённо посмотрела на него.
   -Контракт закончен, мне нужно будет потом разобраться со своими проблемами.
   -Может, останешься?
   Сердце в груди ёкнуло и забилось быстрее. Я отвернулась, стараясь не встречаться с этими проницательными синими глазами.
   -Тебе же нравится здесь, я вижу.
   -Алекс, я...не могу.
   -Но почему? Ведь ты можешь уйти из Братства, я знаю. Ты свободна в своих решениях.
   -Это мой выбор. Давай оставим эту тему, принц. Скажи мне, как отсюда спуститься? - с улыбкой проговорила я.
   Послышался смешок.
   -Если уж ты так решила... Держитесь крепче, моя госпожа, ваш покорный слуга вмиг доставит вас во дворец.
   Я успела только испуганно охнуть, когда меня обхватили сильные руки, а перед глазами закружились белые искры. Когда магический вихрь угас, мы оказались во дворце. Сразу накатила слабость, как всегда бывает при быстром перемещении. Наследник вовремя подставил плечо, чтобы я не упала. В душе нарастало раздражение.
   -Алекс ты...ты...
   -Самый заботливый эльф в мире.
   Я закрыла рот, и только тихо пробормотала, направляясь в свою комнату.
   -Спасибо за прогулку.
   * * *
  
   Я проснулась рано утром, от какого-то непонятного странного предчувствия. Что-то должно было произойти, и это не давало мне покоя. По телу прошла дрожь, и я обхватила себя руками, пытаясь согреться. Всё-таки не нужно было оставлять окно открытым на ночь, к утру значительно похолодало. Наверное, это всё из-за столь близкого соседства с водопадами.
   Окно закрылось, но сон не шёл. Я проворочалась в кровати какое-то время, потом решительно встала и оделась. Рассвет только загорался на небосводе, и я ощущала какую-то необыкновенную тишину.
   Мне захотелось прогуляться по дворцу. В коридорах было несколько пустынно, слуги, попадавшиеся мне на пути, как-то очень быстро исчезали. Я сильней запахнулась в плащ. Вновь вернулись грустные мысли, а в груди защемило. Почему я не могу ничего изменить? Почему за мои ошибки должны страдать мои близкие? Я ничего не нахожу, только теряю. Вновь вернувшиеся ночные кошмары, заставляли мысленно содрогаться.
   Я уже совершенно запуталась в этих бесконечных переходах, и только чистая случайность вывела меня во внутренний сад дворца. В центре весело журчал маленький фонтанчик, а я присела на скамейку рядом. Руки безжалостно мяли сорванную по дороге розу. Травяной сок, как кровь, тёк по рукам, и красные лепестки жалобно упали на дорожку.
   -Ну, зачем же так жестоко с бедным цветком? - послышался тихий женский голос.
   Я обернулась, выронив остатки цветка. На дорожке стояла высокая эльфийка. У этой, несомненно, красивой женщины были огненно-красные волосы, которые тугими кольцами спускались ниже талии. Они побудили в моей голове какое-то забытое воспоминание... огненные пряди... нет, не могу вспомнить. Глаза эльфийки были какого-то странного светло-светло-серого оттенка, почти белые. Но самым странным была её серая аура непонятной силы.
   Красные губы эльфийки растянулись в улыбке.
   -Прости, если напугала. Я знала, что моё местечко уже занято, но не удержалась.
   -Мы знакомы?
   -Да...хотя, скорее нет. Я знаю тебя, Ташьян. Ой, прости, мне нужно было сразу представиться. Меня зовут Нэриэлиан, я дальняя родственница Алексиона. Впрочем, это не имеет значение. Но ты можешь звать меня просто Лиана. Ты имеешь на это полное право мо...ой, этого ещё не было.
   Она что-то пробормотала и присела рядом на скамейку, поправляя своё светлое платье. Сумбурные предложения этой эльфийки немного забавляли меня, но я никак не могла понять, откуда она меня знает, если я тут только день и своё имя сказала только Повелителю.
   -Я, наверное, должна объясниться, - с грустной улыбкой сказала она и посмотрела на меня.
   Меня пробил озноб, когда я поймала этот взгляд. Ужасные ощущения, когда смотрят как бы на тебя, но и одновременно сквозь. Было чувство, что она перевернула всю мою душу, узнала все секреты и тайны, тайные желания и надежды. Она быстро отвернулась.
   -Прости... Обычно все так реагируют, когда смотрят в мои глаза.
   Тут только я поняла, что меня насторожило. Она была...
   -Да, я слепая. Я не вижу мир с того момента, как мне исполнилось сто лет и моя сила пробудилась.
   Я вздрогнула и неуверенно улыбнулась.
   -Это я должна извиняться.
   Женщина вновь повернулась ко мне, только теперь этот взгляд не пугал.
   -Тебе не за что извиняться. Знаешь, я очень долго ждала, когда ты приедешь.
   Мои брови изумлённо поползли вверх.
   -Но откуда?
   Она замялась.
   -Понимаешь...я оракул, видящая, называй как тебе удобно. Я постоянно вижу будущее, в плоть до мельчайших подробностей. Именно благодаря этому я спокойно без посторонней помощи передвигаюсь по дворцу и городу, потому что мне, чтобы видеть, не нужны глаза. Я давно знала, что ты придёшь, и с нетерпением ждала.
   Я поражённо замерла. Оракул. Забытый дар, который уже не встречался несколько тысячелетий. Видеть всё. Наверное, это очень сложно, видеть, как перед глазами проносятся истории десятков жизней. Но если она постоянно смотрит в будущее, то...
   Лиана покачала головой.
   -Я не буду говорить твоё будущее.
   -Но...
   -Это против правил, все мои слова могут изменить всё полотно жизни. И не проси.
   Тьма! В душе вновь заскреблась старая боль.
   -Отпусти их...
   -Ты о чём?
   -Я знаю, что тебя мучает. Отпусти своих близких, ты не сможешь их вернуть, так что не мучайся зря.
   -Так ты видишь всё?
   -Жизнь окружающих я вижу только несколько ближайших дней, - отчего-то при взгляде на меня, на её губах заиграла шаловливая улыбка. - Чтобы увидеть всю жизнь, мне нужно прикоснуться к существу. Я должна сосредоточиться.
   -Ты можешь видеть всех?
   -Да. Просто...это сложно. Я могу видеть и без прикосновений, но образы более...размытые что ли. И эти воспоминания нестабильны.
   Солнце взошло, подарив миру новые краски. Я бессмысленно смотрела на искрящуюся воду, что с тихим журчанием падала со статуи девушки.
   -Почему ты подошла ко мне и рассказала всё это?
   Как ни странно я не чувствовала никакого стеснения рядом с этой необычной эльфийкой. Было просто ощущение, что рядом сидело близкое мне существо. Это было похоже на родственные чувства. Эльфийка с каким-то задумчивым видом посмотрела на меня.
   -Я постоянно вижу тебя, это необычно. Твои линии судьбы слишком отличаются от остальных. Тем более я вижу, что твоё будущее связано с этим местом.
   Что?! На что она намекает? Сначала Алекс просит остаться, теперь я встречаю какую-то непонятную эльфийку-оракула, которая говорит, что моё будущее связано с этим дворцом!
   Лиана улыбнулась.
   -Твой рисунок непонятен.
   -А ты можешь посмотреть, что меня ждёт? Я знаю, что ты не можешь говорить, но всё же...
   -Я могу, только если ты хочешь.
   -Пожалуйста.
   Она взяла меня за руку и застыла. Я почувствовала какое-то странное непонятное чувство, но не смогла даже дать ему определения. Глаза эльфийки изумлённо расширились, и Лиана выронила мою руку.
   -Что... - начала я, но женщина перебила меня.
   -Это странно...слишком странно... Будь осторожна, рядом с тобою ходит белая смерть. Это запутанно... Встречи, призраки, черта. Я просто не понимаю... Ты перешагнёшь две черты. Потом пустота и свет. Жизнь и смерть переплетутся, как прошлое и настоящее. Что-то сгорит, но искра... Ой... Я не должна говорить. Ты и так слишком много узнала, но не беспокойся, всё будет хорошо.
   Хоть одно обнадёживает. Я встала.
   -Может, прогуляемся, Лиана? И не надо больше пророчеств, на душе и так тяжело.
   Эльфийка встала и виновато улыбнулась.
   -Прости. Пойдём в зал, я покажу тебе, где будет проходить бал-маскарад.
   Она взяла меня за руку и повела по коридорам. Встречные эльфы странно и с опаской поглядывали на нас. Что-то подсказывало мне, что с Лианой мало кто хотел общаться, по причине её необычного и несколько пугающего дара.
   -Лиана? Может, ты составишь мне компанию на эти дни? А то я совершенно не знаю тут никого, ребят напрягать не хочется. Не будет же Алекс вечно таскать со мной по городу... Мне же ещё и платье подобрать надо...
   Эльфийка обернулась и весело улыбнулась.
   -Конечно! Я знала, что ты это скажешь. Я с удовольствием составлю тебе компанию, а Алекс... - она вновь улыбнулась. - Не бойся, он найдёт себе, чем заняться.
   Этот красный вихрь протащил меня по всему дворцу, вызывая настоящую панику у встречных эльфов. Но на этом Лиана не остановилась и вновь вытащила меня в город. Что уж говорить, что в комнату я вернулась под вечер усталая, но...довольная. Я, наконец-то, нашла себе компанию на предстоящие дни. По крайней мере, я надеялась, что буду поменьше встречать Алекса.
   Лиана знала, что мне нужно. Рядом с ней меня на время покидала эта необъяснимая тоска и боль, и я могла вздохнуть спокойно. А через некоторое время к нам присоединилась возлюбленная Лека Лиритель. Как она умудрилась поссориться с ним, оставалось загадкой, только вот эта милая маленькая эльфиечка сразу нашла в нашем лице если не подруг, то хотя бы приятных собеседниц. Как она вообще узнала, кто я и где, тоже было непонятно. Но Лири не жалела, что решила завязать со мной знакомство. Похоже, Лек уже успел рассказать, про наши приключения.
   Ну, что же... Чисто женский кружок. Убийца, оракул и зелёная стражница. Компания получше первой. Предчувствую, что это время будет незабываемое.
   * * *
  

Отрывок из книги " Яды. Противоядия. Практика и применение".

Автор: Шеаль Дивэго, потомок белого дракона.

Рассуждения и выводы, сделанные в ходе исследования.

  
   ... Серебряная звезда. Довольно сложный по своей структуре и свойствам яд. Получен при необычной обработке сока самого ядовитого цветка под названьем Ташьян. Если рассуждать логически, то сам цветок произошёл в ходе скрещивания довольно редких и опасных растений. Яд же, полученный потом... уникален. Бедняге, получившим рану с использованием этого яда, можно только позавидовать.
   Уникальность Серебряной звезды замешана на магической основе, точнее магия и органические соединения неразрывны. Яд имеет довольно необычный вид. Серебристая тягучая жидкость, которая переливается всеми цветами радуги. Не впитывается в ткань, не замерзает, не сгорает. Имеет свойство при очень высокой температуре отравлять своими парами.
   Довольно красивое название этому яду дали тёмные эльфы. Серебряная звезда, названа так потому, что при получении ранения холодным оружием, на месте раны, вне зависимости от исхода, появляется серое пятно с длинными лучиками. При исследовании оказалось, что яд как-то взаимодействует с материей, и с помощью магии появляется такая своеобразная метка. Именно по ней можно было всегда узнать этот яд.
   Используется, как при добавлении в еду и питьё, так и нанесение на оружие. Но большинство использует второй способ, больше шансов отправить на тот свет.
   Действие яда протекает довольно быстро. Всего обнаружено несколько стадий:
      -- Действия довольны безобидны на первый взгляд. Головокружение. Слабость. Онемение на кончиках пальцев. Горечь во рту.
      -- Кровь из носа. Ухудшение зрения и частичная потеря ориентации в пространстве.
      -- Резкая головная боль, с интервалами 2-3 минуты. Отёки лёгких, трудность дыхания.
      -- На магическом уровне происходит разрушение уровней ауры. В итоге магическая кома и смерть.
   Довольно неприятная и болезненная смерть. Очень не многие доживают даже до третьей стадии.
   Противоядие. Раствор сока цветка Ташьян, крови единорога, чешуи дракона, кристальной пыли из пещер Лиашэ'рэн, перо золотого грифона. Ингредиенты... хм...довольно редкие. Противоядие было получено в ходе долгих столетий экспериментов над живыми существами. К сожалению, принять его нужно в течение двух часов после отравления. Но есть возможность просто не успеть. Стадии протекают очень быстро. Шесть часов. Первая - один час, вторая - два часа, третья - два, четвёртая - один. Найти и применить противоядие за столь короткий срок проблематично...
   Но так же известен довольно необычный факт. Существование живых существ, способных справиться с любым ядом, в том числе и Серебряной звездой. Это третья довольно таинственная и необычная ветвь эльфов. Эл'нэри. Свойства их крови уникальны. Их организм борется с ядом как с опасной инфекцией. В большинстве случаев отравленные выживают. Даже малая толика их крови может дать шанс на выздоровление...
   * * *
  
   Зеркала... это странные и загадочные вещи. Они могут показывать нам другую реальность, отводить глаза и выставлять окружающий мир совершенно с другой невообразимой стороны. Но стоит только внимательней глянуть в своё отражение... Нельзя не заметить, как оно чуть колыхается, создавая какую-то непонятную завесу.
   Зеркала... На многие вопросы уже не нужны ответы, потому что стоит только всего лишь взглянуть. Оно показывает нам иллюзии, когда мы хотим, и открывает глаза, когда мы этого не желаем.
   Изумрудные глаза прищурились, и на чуть полных губах появилась ироническая улыбка. Только вот если приглянуться, можно увидеть, как глубоко внутри сияют тёмные искры. И от этого взгляда становится не по себе... Тонкие пальчики с длинными острыми коготками, покрытыми ярко-красным лаком, провели по загорелой коже.
   И это притом, что моя рука покоилась на спинке стула. Я привыкла видеть в зеркале Стражницу, точнее её отражение, но... я не привыкла к такому.
   Сзади послышалось шуршание платьев, и я резко обернулась, гадая, а не успели ли увидеть гости самоуправства зеркального отражения. К счастью это были Лиана и Лиритель. А они уже привыкли за эти дни к моим маленьким странностям. Эти две светлые эльфийки хоть и были различны как огонь и вода, но после более близкого знакомства нашли между собой общий язык и буквально были неразлучны.
   Лиана тряхнула своими огненными кудрями и подлетела ко мне. На красивом личике читалось явное раздражение, а светлые глаза были прикрыты. По идее она могла вообще ходить с повязкой, закрывающей невидящие глаза, не боясь напороться на какой-нибудь предмет мебели. Я вопросительно посмотрела на них. Лиритель недовольно топнула ножкой, а Лиана скрестила руки на груди.
   -Почему ты даже не примерила платье, которое мы тебе подобрали? - в голосе оракула послышались угрожающие нотки, она явно видела возможное развитие событий, и это ей совсем не нравилось.
   Я отвернулась и направилась к креслу.
   -Я же сказала, что не пойду на этот бал... - устало сказала я, расслабляя напряжённые мышцы. Не говорить же им, что я просто не желаю встречаться с Алексом, и тревожить ещё не зажившие рубцы на сердце, оставшиеся после Клинка.
   Но Лиана явно знала истинную причину моего внезапного упадка настроения. Пусть всё это время она и девушка Лека старались развеять моё одиночество, оградить от грустных мыслей. Частично это им удавалось. Странно, что за всё это время я так и не пересеклась в этом огромном дворце с Морганом или Леком. Эльфийки говорили, что с ними всё в порядке, что вполне меня устраивало. По крайней мере я так же не встречала наследника... От этого неприятно скребло на сердце, а по вечерам меня одолевала тоска. Было больно даже не видеть его. Наверное, только сейчас я всерьёз поняла, что окончательно увязла. Влюбилась по уши как девчонка какая-то. Всё это время пыталась отдалиться, а получилось всё совсем наоборот. Нас как будто притягивает какая-то сила. Невозможная...невероятная... Увязла, как в болоте, и с каждым мгновением меня затягивает всё глубже. Я чувствовала, что задыхаюсь, тону в его глазах, цвета ночного неба. Не могу сопротивляться.
   Но что-то в то же время отталкивает меня от него, предупреждает об опасности. Абсурд... Какая опасность может грозить мне от него? Впрочем, я уже всё для себя решила. Нам не быть вместе. Просто...так нужно. И поэтому после этого бала я покину этот дворец раз и навсегда.
   Лиана подошла ближе, и в который раз от её страшного взгляда у меня по спине прошла холодная дрожь. Тьма! Ненавижу, когда она так делает.
   -Ты должна пойти, Ташьян, - серьёзно произнесла она, и положила руку на плечо. - Тебе напомнить, что ты обещала это Повелителю? А он не любит, когда нарушают слова.
   Я нахмурилась, а потом отвернулась. Нет смысла скрывать от оракула свои тайны и желания, которая наперёд знает течение всей твоей жизни.
   -Ты знаешь, чего я опасаюсь и не хочу допустить.
   Эльфийка повернула голову немного в бок, тем самым закрывая своё лицо роскошным водопадом огненных волос.
   -Дороги судьбы неизведанны и непонятны нам, но я могу заверить тебя, что ничего плохого для тебя или нарушением твоих принципов не случится. Таша, тебя никто не принуждает, но пойми... тебе необходимо появиться на балу.
   Мне казалось, что она что-то недоговаривает, умалчивает о чём-то действительно важном. Но я не могла узнать ответы. Оракул никогда не открывает ответы на поставленные загадки. Я уже смогла не раз убедиться в этом. Да и нужно ли мне знать, что мне предначертано? Кажется, один раз я уже узнала... и чуть не погибла, потеряв память.
   Но зачем мне идти на этот бал? Повелитель... я думаю, он смог бы понять меня и простить. В самом же деле не будет он меня за нарушение слова сажать в темницу?! Бред... С другой стороны чтобы я себе не говорила, чтобы не думала, мне всё-таки хотелось увидеть Алекса.
   Смирившись, я кивнула.
   -Хорошо, я согласна пойти на этот бал.
   Лица светлых эльфиек просияли, и они, схватив меня за руки, почти побежали к выходу из комнаты. Кисти рук протестующе заболели. Я еле успевала переставлять ноги, поспевая за куда-то спешащими эльфийками.
   -Эй! Полегче! Куда мы вообще бежим?
   Ко мне повернулось крайне удивлённое личико Лиритель. Столько непонимания и в то же время возмущения сквозило в её бирюзовых глазах, что у меня даже на какое-то мгновение проснулась совесть, которая появлялась крайне редко, а теперь будто вопрошая: "Зачем я закидываю это милое светлое дитя глупыми вопросами?!"
   -Ты же не собираешься идти на бал в таком виде? - спросила Лиритель.
   Я непонимающе нахмурилась, и пробежалась глазами по слегка запыленному костюму, почти исчезнувшим синякам и ссадинам, после многочисленных стычек с недоброжелателями по пути сюда, да и вид у меня, наверное, слегка... усталый.
   -А что такого в моём виде?
   Эльфийка скривилась и отвернулась. Вести куда-то меня впрочем, так и не прекратили.
   -Вот увидишь, после этого дня ты просто не узнаешь себя в зеркале! - многообещающе улыбнулась Лиана.
   Я не стала спорить. Всё-таки было интересно, что же смогут сделать со мной эти две эльфийки.
   Длинные коридоры дворца, которые я так и не смогла до конца запомнить, уводили куда-то вниз. Я впервые в жизни подумала, что здесь может быть подземелье. Может эльфийки решили провести экскурсию по темницам? Я нервно улыбнулась.
   Через несколько минут я почувствовала некоторую влагу и шум водопадов. Несколько эльфов в одежде слуг открыли перед нами широкие двери, пропуская в большой зал. Я оглянулась.
   Высокий расписной потолок, оплетенный растениями, статуи прекрасных дев, держащих в руках кувшины, из которых лилась вода. В центре зала огромная купальня, наполненная кристально чистой водой, так присутствовали ещё несколько купален поменьше. Одной стены не было, её заменяла текущая вода водопада. Свет проникал в зал, бросая завораживающие блики на стены.
   Некоторые из купален были заняты прекрасными светлыми эльфийками, которые смеясь и о чём-то переговариваясь, нежились в ароматных водах с лепестками роз. По залу бесшумно проносились миниатюрные девушки-служанки, выполняя каждый каприз их сиятельных дам.
   Ко мне обернулась Лиана.
   -Это главная купальня построена специально для высокородных.
   Я недовольно посмотрела на неё.
   -Откуда ты взяла, что я тоже высокородная?
   Эльфийка усмехнулась.
   -Не забывай, я вижу намного больше, чем остальные. Пойдём.
   Они повели меня в дальнюю малую купальню. На нас не обращали внимания сравнительно недолго. Разговоры и смех стихли, и я буквально почувствовала на себе множество далёких от благожелательных взглядов.
   -Дроу? - послышался высокий красивый голос, принадлежащий голубоглазой эльфийке. В нём было столько ненависти и брезгливости, что мне захотелось размазать эту смазливую мордашку по ближайшей стеночке.
   Я прищурилась и холодно взглянула в эти ясные голубые глаза. Весь вид этой светловолосой красавицы выражал отвращение. А в глазах казалось, плескались льдинки.
   -Что здесь делает эта тёмная? - бросила она, разглядывая меня как какую-то не слишком красивую и приятную зверушку.
   Вперёд выступила Лиана, на бесстрастном лице играла холодная улыбка, а серые глаза мерцали каким-то странным светом.
   -Оставь свою неприязнь другому, Килорэа. Это гостья нашего дома, и она находится под покровительством Повелителя.
   Эльфийка откинулась на край купальни, продолжая пожирать меня напряжённым взглядом. Это было крайне неприятно. Что-то мне это напоминало, что-то плохое и болезненное. Но как бы я не пыталась вспомнить, от этого только сильнее болела голова.
   -Ну, что ты, оракул, я и не смею идти против воли Повелителя, - со змеиной улыбкой сказала она. - Если уж ему хочется разнообразить публику, то так уж и быть. Только позвольте узнать имя нашей милой гостьи.
   Её взгляд уцепился за белоснежные пряди в моих волосах, глаза на миг расширились. Потом эта светлая эльфийка сильнее сжала губы, но продолжала вести себя как ни в чём не бывало. Только льда в глазах прибавилось.
   - Авата Синар, наёмник Тёмного Братства первой ступени.
   Мой голос прозвучал спокойно, ничуть не выдавая моего волнения. Я не могла понять, где видела это лицо. Что-то опасное... Мне даже мысли не пришло говорить своё настоящее имя. Хотя в последнее время я и так стала разбрасываться им слишком часто.
   - Килорэа эль Аш'шер из дома Ледяных цветов.
   Да уж это вполне подходит этой холодной красавице.
   -Было очень приятно познакомиться.
   Голубые глаза ещё раз прожгли меня, и эльфийка отвернулась.
   -Взаимно...
   Лиана привела меня к купальне и, повернувшись, сказала:
   -Не обращай внимания. Эта гордая выскочка уже порядком попортила крови всем вокруг. Первая красавица Элдраниэля, бывшая любовница Але... Впрочем не важно.
   -Ну, почему же...мне жутко интересно, - усмехнулась я.
   Эльфийка поджала губы, а Лиритель покраснела.
   -Поверь, тут нет ничего интересного. Раздевайся. Мы с Лиритель сейчас присоединимся к тебе.
   Они оставили меня буквально на минутку. Я скинула с себя одежду и забралась в купальню. Сзади послышался холодный голосок.
   -Неплохая татуировка... Вы видимо любите нательную роспись.
   -Немного.
   -Что ж до встречи, дроу. Надеюсь, мы увидимся на балу, - холодно улыбнулась эльфийка, прошествовав мимо меня в лёгком золотистом халатике.
   Я промолчала. Вернулись мои подруги в тонких халатиках и в окружении служанок. Лиритель и Лиана расположились в соседних купальнях. Лиритель блаженно зажмурилась, погружаясь в воду.
   -Расслабься и получай удовольствие, Таша. - посоветовала Лиана.
   Я только обречённо прикрыла глаза, когда ко мне подбежали три служанки. Впереди предстояло несколько не слишком приятных часов. И это удовольствие?! Я чуть не зашипела от зуда и жжения от какой-то непонятной мази, которой меня обильно смазывали. Лиритель только хихикнула на мои сжатые губы, она в отличие от меня не испытывала никакого дискомфорта от косметических процедур. Ну, что же... потерпим и мы. Как говорится, красота требует жертв.
   * * *
  
   -Ох!
   -Терпите, госпожа. Вы же хотите быть на балу самой красивой... - еле слышно проговорила молоденькая эльфийка, продолжая раздирать мои волосы расческой.
   Терпеть?! Да она мне несколько минут назад целый локон вырвала! Ладно я молчала, когда она натягивала на меня это длинное платье, теперь же... Сколько можно делать мне причёску? Я постаралась успокоиться и отстраниться от неприятных ощущений. Когда-нибудь всё это закончится. Нет, всё-таки я не привыкла к такому обращению, может быть когда-то так и было, но...
   От размышлений меня отвлёк голос служанки.
   -Всё готово, госпожа. Я позову ваших подруг.
   Я открыла глаза, но эльфийка уже убежала. В мою комнату сразу же вошли наряженные Лиритель и Лиана. Не смогла удержаться от вздоха восхищения. Эльфийки выглядели просто потрясающе. Оракул была в тёмно-красном с глубоким декольте и длинными летящими рукавами платье. Оно подчёркивало идеальную фигурку и огненные локоны, уложенные в высокую причёску. На голове у неё сиял золотой обруч с жёлтыми камушками. Лиритель же была одета в светло-бежевое платье с закрытым верхом. Странный рисунок струился вдоль подола. Красивое платье, полностью подходящее этой маленькой молодой эльфийке, с наивностью смотрящей на окружающий мир. Длинные волосы были распущены, и несколько прядей были закреплены заколкой с зелёными камешками.
   Лиритель застыла, широко раскрыв свои бирюзовые глаза, не обращая внимания на лёгкую полуулыбку Лианы. Я удивлённо приподняла брови. Девушка Лека подошла ко мне и восхищённо сказала.
   -Ты замечательно выглядишь, Таша! Да видят светлые Боги, я даже не сразу узнала тебя!
   -Да, ты покоришь много сердец на этом празднике, - кивнула оракул. - Если не веришь, просто взгляни в зеркало. Я знаю, что ты ещё не видела старания наших мастеров.
   Я повернулась к зеркалу и замерла. Ведь действительно я ещё не видела своё отражение после всех этих процедур. А посмотреть было на что...
   На меня смотрела женщина какой-то необычной красоты. Чуть тёмная загорелая кожа как будто сияла изнутри, подведённые изумрудные глаза смотрят на меня с крайним удивлением, а на тёмно-вишнёвых губах играет лёгкая полуулыбка. Чёрные шёлковые волосы с белыми прядями уложены в простую красивую причёску, и несколько локонов оставлены, подчёркивая немного резкие черты лица и открытую шею. Платье, что подобрали мне эльфийки, было превосходно. Лёгкие тонкие бретельки, не глубокое декольте, вырез, полностью открывающий спину с моим чёрным драконом с розой, широкая летящая юбка в несколько слоёв. Платье было глубокого тёмно-синего цвета, и, несомненно, мне очень шло.
   -У тебя волосы отливают синим, это так красиво. Постой, не хватает ещё нескольких деталей.
   Лиана быстро подошла ко мне. Тут только я заметила, что у неё в руках лежит шкатулка из светлого дерева. Эльфийка быстро открыла её и вытащила на свет украшения. Длинные серьги с тёмными камешками и колье.
   -Но...
   -Не возражай, это подарок.
   Это дополнило недостающие элементы. Ещё раз взгляну в зеркало, я заметила то, что раньше слегка настораживало меня. Была какая-то властность, сила в изумрудных глазах, что заставляло иначе смотреть на тёмную эльфийку в отражении. Было сразу понятно, что эта женщина стоит у власти. Только вот нужна ли ей эта власть?
   ...Это у тебя в крови.
   И где-то глубоко внутри послышался смешок.
   -Ну, что пойдёмте, леди, - с улыбкой сказала Лиана. - Мы же не хотим опоздать на бал. Кстати, оденьте маски...
   Она протянула мне чёрную масочку без каких-либо украшений, которую я сразу же и одела.
   Послышался стук в дверь, и оракул игриво улыбнулась.
   -А вот и кавалеры.
   Кавалеры? Лиритель просияла и побежала открывать дверь. Сердце гулко стукнуло. Неужели... но... Там стояли Лек в светлом костюме и маской на лице и Морган в своих любимых чёрных цветах. Я разочарованно вздохнула, и тут же себя одёрнула. Тьма, да что со мной! Стоит только чуть-чуть потерять над собой контроль, и уже совершенно не приспособлена к нормальной работе.
   Лек, наконец, оторвавший глаза от своей возлюбленной, увидел меня и уважительно присвистнул.
   -Превосходно выглядишь, сестрёнка!
   -Я восхищён вами, леди, - поклонился Морган и холодно поцеловал ручку.
   Я грустно улыбнулась. Всё ещё не могу понять, а правильно ли я поступаю? Ребята двинулись к двери, а я нерешительно застыла возле зеркала. Лиритель непонимающе обернулась, заметив, что я не двигаюсь с места.
   -Таша! Ты же обещала!
   Лиана нахмурилась.
   -Не беспокойтесь, идите без меня. Мне нужно...кое-что сделать, а потом я к вам присоединюсь. Тем более благодаря вам я прекрасно знаю, где бальный зал.
   Уголки губ оракула дрогнули, и она отвернулась. Лек непонимающе смотрел на меня и хотел, видимо, что-то спросить, только его возлюбленная уже утащила его веселиться, щебеча что-то на ушко. Морган, бросив на меня обеспокоенный взгляд, галантно предложил руку огненноволосой эльфийке, и они вместе ушли.
   Как только закрылась дверь, и я перестала слышать стук каблучков по коридору, на меня вновь навалилось одиночество. Я привыкла к нему, оно мой постоянный спутник, но отчего сейчас на душе так плохо? Остается, как прежде отгородиться от эмоций, позволить холодному расчёту властвовать, но именно сейчас я не могу этого сделать.
   Я подбежала к своей сумке, пытаясь найти нужные мне вещи. Не люблю быть беззащитной, даже магия и тьма не могут иногда защитить меня, как проверенные клинки и холодная сталь. Но не могу же я взять их с собой... в лучшем случае меня не так поймут. Пара тонких лезвий нашла своё место под браслетом драконом, при помощи которого я могла связываться с Тахион. Жаль только я так и не смогла снять тонкий белый браслет на другой руке, который появился у меня после леса Друидов. Сколько не пыталась, застёжка не поддавалась. Нужно было раньше попросить Алекса снять его. Защита. Но теперь мне она не нужна. Прицепив к бедру короткий кинжал, я частично успокоилась. В крайнем случае, всегда смогу вызвать клинки.
   Коридор был пустынен. Видимо все уже собрались на балу, а я как всегда опоздала. Но никакого сожаления по этому поводу у меня не было. Я медленно шла по коридорам, рассматривая в окнах опускавшийся на город вечер. Он играл радужными бликами на стёклах, а теплый ласковый ветер приносил с собой свежесть листвы и запах цветов. Сколько дней я здесь, а всё не могу отделаться от этих странных ощущений... Не смотря ни на что мне здесь нравилось, но я понимала, что чужая в этом радужном мире. Мне нравилось любоваться этими закатами с того выступа, где Алекс открыл для меня другой Элдрионел. Мне нравилось...
   Тёмный силуэт возле раскрытого окна. Он стоял и смотрел на закат, сжимая в руках тёмную маску. Это лицо... В нём всегда было что-то хищное, опасное. Это притягивало как магнит. Наверное, многие девушки как мотыльки летели на его сильный полыхающий в ночи огонь. Огонь... Я никогда не могла сравнить его со светом, только с огнём. Может быть, это память первой жизни, не знаю. Даже сейчас в лучах заходящего солнца его волосы, перехваченные только красной лентой, полыхают. Или может мне кажется, что с каждым днём их цвет становится всё темнее?
   Тёмно-синие глаза, цвета ночного неба. Почему именно он? Хотя я прекрасно всё понимаю, единая душа, но...
   Ощущение потерянности, одиночества проходит, сменяясь тёплым комком в груди. Тьма довольно мурлыкнула, расправляя свои крылья. Связь, между нами, которую я так не хотела допустить, зазвенела лёгкой волнующей мелодией. Как долго я ещё смогу скрывать от него всё это? Столько лжи он уже услышал от меня...
   ...Тоска...этот манящий магический запах и горькие поцелуи...
   Что это? Неужели всё происходит так быстро? Но я не хочу единение душ, ведь это будет крахом всему. Я не хочу...
   Ветер принёс с собой прохладу, и по открытой спине прошла дрожь. Я передёрнула плечами и вздохнула. Алекс обернулся. Казалось, его глаза заглядывают прямо в душу, только вот не зря я нанесла на себя столько щитов. Что-то странное мелькнуло в этих глазах.
   -Ташьян...
   Я вздрогнула, услышав своё полное имя. Наследник подошёл ближе, не отрывая от меня пристального взгляда. Тёплые нежные губы бережно коснулись моей руки.
   -У меня просто нет слов, чтобы описать свои чувства... Ты восхитительна. И я безумно рад, что ты всё-таки согласилась пойти на бал.
   И почему именно сейчас у меня совершенно нет слов, чтобы ответить ему? Да и зачем нужны слова? На моих губах появилась грустная улыбка. Алекс взял меня под локоток и повёл в зал. И сейчас я заметила, что в глазах его так же витает грусть. Мне захотелось развеять её, стереть с лица это выражение лица, и я знала, что вполне могу это сделать, только... это будет не выход.
   -Я много думал в эти дни, но так и не смог принять правильное решение, - неожиданно нарушил молчание эльф. - Знаешь, я начинаю понимать тебя, твои стремления, но всё-таки... Скажи, почему всё не может идти по другому?
   Я вздрогнула. Алекс... Ведь он говорит, о моём уходе.
   -Я не могу. Понимаешь, Алекс... это не моё, я привыкла к другой жизни. И у меня слишком много проблем, которые я просто не могу бросить не завершёнными.
   Он чему-то кивнул, а потом неожиданно улыбнулся.
   -Надеюсь, ты подаришь мне хотя бы один танец?
   -Может быть...
   Огромные двери бального зала, которые быстро открывают слуги перед нами, и голос:
   -Принц Алексион тор Ордвист и его спутница!
   Свет ударил по глазам, на миг ослепляя. Огромный зал, освещённый тысячью огоньков, украшенный цветами. Хрустальные колонны возвышаются над всеми присутствующими. Столько эльфов... От разнообразных цветов платьев рябит в глазах. Тишина, обрушившаяся на нас, давила. Все из присутствующих сразу почувствовали, что спутница наследника тёмная эльфийка. Зов крови нельзя обмануть. Но так же почти все знали, кто будет присутствовать здесь. Алекс ободряюще сжал руку. Не прошло и минуты, как вернулась музыка, смех и голоса. Кто-то вновь закружился в танце.
   Я рассматривала холодные лица в масках, пытаясь найти своих друзей. Но проще было найти иголку в стоге сена, чем в этом разноцветном сборище светлых эльфов.
   Мы остановились возле напитков. Я ещё раз оглянулась. На балконах уединялись какие-то парочки, а лёгкий ветерок приносил через раскрытые окна прохладу. На нас оглядывались, слышались шепотки, но никто не смел прямо высказать своё недовольство. В зале заиграла приятная музыка, и новые пары закружились в центре.
   -Ты станцуешь со мной?
   Я обернулась к Алексу, который не отрывал от меня взгляда. От этого становилось немного неловко, но в то же время приятно на душе.
   -Может позже?
   -Ты же обещала один танец.
   Где-то почувствовалась светло-эльфийская магия, и я инстинктивно подняла щиты ещё выше. Могу с уверенностью сказать, что это магия исходит не из этого зала. Я повернулась к Алексу за разъяснениями, который задумчиво посматривал на выход.
   -Пойдём.
   Нежно заключив меня в объятия, он сразу влился в круг танцующих. Но наследник держал крепко, не давая нарушить танец. Ну что же... Его руки на моей спине вызывали в теле дрожь. И дыхание невольно участилось. Меня волновала эта близость... Я попыталась взять себя в руки и задать мучавший меня давно вопрос. Но наследник ещё сильнее прижал меня к себе и наклонил голову. Горячий шёпот обжёг щеку.
   -Его здесь нет.
   Я не сразу поняла, о ком идёт речь.
   -Кого? - еле слышно прошептала я, когда он легонько провёл пальцами по позвоночнику.
   -Моего отца.
   -И где же он?
   Не понимаю. При чём здесь Повелитель? Или может, я что-то пропустила? Его действия совершенно сбивают меня с мыслей. Алекс прекрати!
   -Проводит чистку. Понимаешь, милая... - он как будто издевался, пересчитывая все позвонки, и при этом, не забывая танцевать. - Этот бал лишь, чтобы отвлечь заговорщиков. Именно этой ночь, сейчас отец устраняет главных и второстепенных действующих лиц. Конечно, большая часть находится здесь...танцует, пьёт, веселится... Разве не видишь? Вон те возле дальней стены, несколько советников отца, его бывшая любовница... Жаль мы не знаем всех. Но оставшаяся кучка не сможет причинить особого вреда без своих основных сил. К сожалению, так и не получилось выявить, кто всем этим руководит.
   Я прикрыла глаза, обдумывая сказанное. Вот, значит как... Отвлечённый момент. Но откуда такие сведения, что заговорщики что-то задумали? Опережая мой следующий вопрос, Алекс тихо сказал:
   - Нэриэлиан помогла. Она просчитала ситуацию, этот бал был выгоден как для нас, так и для врагов. Представь себе только... вся высшая элита с наследником веселится на балу, прекрасная возможность для попытки переворота. Только вот отец об этом тоже знает и немного подготовился, учитывая добытую нами информацию про демонов.
   -Но тот, кто всё это устроил наверняка здесь!
   -Знаю... но иного выхода нет. Скоро открытие врат, поэтому мы всё равно встретимся, да и кажется мне, что предатель как-то себя выдаст.
   Если так... В душе волной поднималась злость, и я попыталась оттолкнуть наследника. Алекс удивлённо взглянул в мои глаза и, не выпуская меня из объятий, повёл на балкон, прекращая танец. Я почувствовала исходящее от него удивление и недовольство. Развернувшись ко мне, он, наконец, отпустил руки, и я быстро отскочила, сразу почувствовав некоторое облегчение.
   -Что случилось, Таша?
   -И ты ещё спрашиваешь? - хмыкнула я. - Зачем всё это?
   -Я тебе уже объяснил, - устало проговорил он.
   -Тогда скажи, зачем ты здесь? Почему ты не выполняешь свой долг?
   Алекс нахмурился и отвернулся.
   -Отец отстранил меня от операции, тем более, если я не появлюсь здесь, возникнут подозрения.
   -А я?
   Плохо было не видеть его лица, не понимать какие чувства и мысли одолевают его. Мне было это необходимо, чтобы понять...
   -Кузина просила не отпускать тебя, присмотреть. Эта операция может быть для тебя несколько опасна.
   Оракул. И как я не догадалась, что без неё здесь не обошлось? Ведь именно она так настойчиво уговаривала меня пойти сюда. И зачем? Чтобы весь вечер замечать ненавистные взгляды?
   -Моё место там! Я просто должна быть там!
   Алекс развернулся и схватил меня за плечи.
   -Ты не понимаешь! Там светлая магия, отец справится и без нас!
   -Я не могу...
   Я вырвалась и отвернулась. На душе стало горько, от того, что он так и не смог меня понять.
   -Как я могу веселиться, танцевать, смеяться, когда погибает мой народ? Ведь если они начали переворот здесь, то...
   Я ужаснулась промелькнувшей мысли. Там в далёком Ринделейне всё ещё оставались мои близкие. Пусть я не помню большей части своей жизни, но знаю... Брат...ведь он там, и он в опасности. Я рванулась к выходу, пытаясь не замечать многочисленных взглядов. У дверей меня сильно дёрнули за руку. Алекс...
   -Отпусти.
   -Нет. Если мы и покинем этот зал, то только вместе. Лиана предупреждала, что нам лучше не разлучаться, может произойти что-то плохое.
   Я закрыла глаза, успокаиваясь.
   -Тогда пойдём, я больше не хочу здесь находиться. Ты отведёшь меня в мою комнату, и я сегодня же выезжаю в Ринделейн.
   Его губы превратились в тонкую линию. Я прямо почувствовала исходящую от него волну отчаяния и недовольства.
   -Хорошо. Только сделай более благожелательное лицо, мы не должны привлекать ненужное внимание.
   Он быстро притянул меня к себе, заставив возмущённо зашипеть. Горячие губы коснулись уха.
   -Подыграй мне...
   Тут же послышался холодный мужской голос. Обернувшись, я увидела высокого светловолосого эльфа с серыми глазами. Ничем не примечательный тип, если не считать знаки советника, вышитые на ливрее.
   -Господин решил покинуть нас? Как же гости, которые так жаждали его увидеть?
   Наследник взглянул на него несколько свысока, одаривая своим тяжёлым холодным взглядом. Даже мне стало несколько не по себе. Да и его голос был способен замораживать воду.
   -Не думаю, что гости умрут без моего присутствия. Я хотел бы прогуляться со своей спутницей по саду.
   Читай уединиться...
   Внутри неодобрительно заворочалась тьма, и стражница, скрывая тёмные искры в глазах и пытаясь сдержать гневные порывы выцарапать кое-кому глаза, прошипела.
   А он как всегда в своём репертуаре...всегда идёт наперекор любым канонам. Но если он только позволит себе что-то лишнее, я его...убью...
   Советник бросил на меня холодный взгляд и отошёл, бросив:
   -Как угодно господину...
   Алекс, не дав мне опомниться, быстро вывел меня из зала. Когда за нами закрылись двери, я почувствовала себя чуть спокойней. Эльф, не отпуская меня, повёл вперёд по этим путаным коридорам. Я попыталась освободиться, но опять потерпела неудачу.
   -Может, отпустишь меня? Я вполне могу идти сама.
   Он резко остановился, наконец, отпуская меня.
   -Прости. Я задумался.
   Я усмехнулась, поправляя складки платья.
   -Этого трудно не заметить.
   Наследник пожал плечами. Мне не нравилось его выражение лица, этот взгляд. Что ты задумал эльф? Мы зашли в маленький круглый зал, сплошь и рядом украшенный цветами. Справа виднелся проход, ведущий в сад. Я рассматривала мраморные статуи, которые казалось, вросли в стены. Всё это навевало на меня тоску. Лунный свет попадал внутрь через огромные резные окна под самым потолком, освещая всё вокруг. Мне это напомнило сон, когда демон пытался меня обмануть, а вторая часть моей души спасла нас обеих. Тогда лунный свет так же освещал мою дорогу.
   Я сделала пару шагов вперёд, окунаясь в этот серебряный поток. По телу разливалось знакомое тепло, и я почувствовала, как меня вновь наполняют силы. Моё время ночь... моё солнце это луна... моя стихия это тьма... Рука выдернула из прически пару шпилек и заколок, и волосы чёрным водопадом рассыпались по плечам, прикрывая оголённую спину. И только пара белых прядок особенно ярко выделялась в общем фоне. Я вытянула вперёд руки, как будто пыталась поймать за хвост лунный поток. Звёзды в далёком небе сияли так ярко, что даже здесь в этом зале их свет доходил до меня через окна, вызывая какую-то странную ностальгию. Звёзды... это души наших предков. Когда мы умираем на небе загорается новая звезда, а когда рождаемся... гаснет. Когда-нибудь там загорится и моя звезда, когда моё время подойдёт к концу. И я уже чувствую, как оно мягкими песчинками ускользает сквозь пальцы.
   Сзади послышались шаги и такой знакомый и волнующий голос.
   -Станцуй со мной, Таша.
   Я обернулась. Он стоял так близко, но в то же время так далеко. В этом лунном свете его тёмно-золотые волосы потухли, только глаза выделялись тёмными провалами. О чём он думал? Что хотел? Только сейчас, глядя на него, я понимала, как мы различны. Этот эльф светлый... Его время день, а сила Свет. И я знала, что именно сейчас рядом со мной наследник теряет свои силы, становясь чуточку слабее. Ведь Свет всегда теряет силы в присутствии Тьмы и в её время... Это такой же закон мироздания, как и остальные. Тьма и Свет просто не способны быть вместе...
   -Я обещала тебе только один танец. И он уже был.
   Алекс подошёл вплотную ко мне, его рука коснулась спутанных волос и легонько провела по щеке, заставив меня вздрогнуть.
   -Это был не танец. Я прошу станцевать со мной по-настоящему... так как ты танцевала со мной в тот первый и единственный раз. Больше ничего, только это.
   Я отвернулась, почувствовав нарастающую в душе горечь. Нет... не могу... позволить себе этого. Слишком сложно будет потом остановиться. В воздухе витал запах фиалки, заставляя мысли путаться. Он прикоснулся к плечам, вдыхая аромат моей кожи и запах волос.
   -Прошу...станцуй со мной. Ты...знаешь, как я отношусь к тебе, что я чувствую, когда прикасаюсь к тебе, когда смотрю в твои глаза. Я больше не буду просить тебя остаться здесь...со мной, только подари мне этот танец.
   Больно...разрываться на куски между самой собой и этим эльфом, который за столько короткое время успел похитить моё сердце. Меня рвало на части между двумя крайностями. Я осознавала, понимала всё, что происходило вокруг меня...
   Я чувствовала, как вторая часть моей души, та, кого я называла Стражницей, с каким-то странным чувством распахнула свои глаза. Её шёпот был полон небывалой боли и отчаяния. Я не чувствовала той ненависти, что она питала к нему, только боль. Может где-то там глубоко внутри, и остались эти чувства, только теперь было не до них.
   ...Позволь мне...прошу...
   И я позволила ей, взять контроль над телом, только всё пошло чуть-чуть не так...
  
   ...Это было приятно вновь чувствовать себя, только сейчас мне было не до этого. Короткий миг единения, когда мы стали едины, её чувства и мысли переплелись с моими. Скоро...мы будем всегда едины как раньше.
   Я...нет...теперь уже мы повернулись к нему. Рука нежно прикоснулась к его щеке. Я нуждалась в нем, как и она, но слишком много боли и страданий он принёс мне когда-то. Такой же как раньше, только волосы больше не пылают как огонь. Тонуть в его глазах это не только наслаждение, но и высшая мука для прежней меня. Ты понимаешь? Да.
   Я вижу, как в его глазах мерцает знакомое сияние. Он тоже вспоминает, обретает над собой власть. Скоро прошлое вновь оживёт, и тогда...даже я не знаю, что произойдёт. Ал... ведь именно так ты представился мне при знакомстве. Хотя не было бы особой разницы между прошлым и настоящим, ведь твоё имя было Алексион. Я могла называть тебя любым именем... Даже...Алекс...
   Почти касаясь своими губами его губ, я прошептала.
   -Я станцую с тобой, мой принц. Мы станцуем...
   Потому что пока ты не помнишь, я могу себе это позволить, а потом...
  
   Это было необычно ощущать себя единым целым со Стражницей. Мы вместе... Нет отдельных мыслей, чувств. Потому что в этот момент всё стало просто и понятно, потому, что она - это я, а я - это она. И мы начинаем свой танец, поддаваясь нахлынувшим извне чувствам... Дальше я просто перестала осознавать, что со мной творилось...
   Касание рук, шаг другой... В душе расцветает цветок, распуская свои лепестки. В зале танцевала пара, которой ещё не видывал этот застоявшийся мир. Тьма и Свет, воплощённые в двух теперь уже смертных существах... Это было похоже на схватку между двумя стихиями, впрочем так оно и было...
   Когда расцветают за спиной чёрные крылья, сотканные из самой тьмы, когда ты почти сливаешься с ней, становясь тем, кем должен быть по праву. И яркий сжигающий Свет рядом... Это было похоже на схватку, когда каждый был готов доказать что-то своему сопернику.
   Никто не знает, откуда в этом зале взялась музыка. Никто не знает, что в нём танцевали две воплощённых стихии, позабыв себя. Как Тьма, почти отступая, бросается из одной крайности в другую, а Свет ведёт свою партию... Стражи, никто не знает, кто они на самом деле, кем были до превращения, даже они сами...
   Это было странно, упоительно... когда внутри бушует невидимое пламя, рискуя выжечь душу дотла. И только одно желание. В какой-то момент музыка ускоряет свой бег, и в окружающую действительность вплетается чарующий женский голос. Слова вылетают помимо воли, но это уже не важно...
  
   Мы пытались Судьбу обмануть,
   Разорвать и развеять все нити.
   Только сердце нельзя оттолкнуть,
   И все чувства и мысли открыты.
   Нам хотелось уйти и забыть,
   Где касание душ незаметны.
   Только боль не даёт нам заснуть,
   Пробуждая всю память к ответу.
  
   Он, наконец, достигает меня, и я как птица, пойманная в силки, бьюсь в невидимых путах. Эти объятия волнуют, заставляют кровь быстрее бежать по венам. И дальше мы ведём свой танец уже вместе.
  
   Тьма рисует всю жизнь на песке,
   Моё сердце разбито о камни,
   Только слёзы блестят на щеке,
   А в душе не зажившие раны.
   Ослепляешь ты светом меня,
   И природу твою не изменишь,
   Но нельзя изменить и меня,
   С каждым годом теряя всё веру.
  
   Свет он сияет повсюду... Я чувствую, как его руки всё крепче прижимают меня к нему. Горячее дыхание опаляет шею, и я почти задыхаюсь.
  
   Там Судьба всё плетёт полотно,
   Разбирая дороги и жизни,
   Всё за нас уж давно решено
   Мы с тобою лишь пешки, мой милый.
   Тьма и Свет, Свет и Тьма...всё одно
   В танце быстром закружатся силы.
   Всё, что было, сольётся в одно,
   Но не быть нам с тобою, любимый...
  
   Только сейчас начинаю замечать, что музыка всё ещё играет, но танец уже прекращён. Я сдалась... Нет, мы сдались. Его руки всё сильнее прижимают разгорячённое тело к себе, а губы оставляют огненные отметины на коже. Нет сил больше бороться. Она хотела остановиться, но не могла. А я могла, но не хотела...
   -Ташьян... люблю...
   И как эхо повторяю.
   -Люблю...
   В какой-то момент нас ослепляет вспышка света. Никаких мыслей, чувств... ведь всё, что произошло дальше, не зависело ни от кого из нас.
   Вторая ступень единения душ...
   * * *
  
   Тьшьян... очнись, прошу...
   Горячее дыхание на моей коже, крепкие нежные руки, прижимающие меня к себе. Я очнулась не до конца, всё ещё пребывая в каком-то странном забытьи. Странные ощущения, когда сердце как бешеное колотится в груди, а по телу разливается неприятный холод. Но было что-то ещё... Минуя все мои щиты, я оставалась открытой для...него. Странно ощущать себя частью кого-то, чувствовать его как себя.
   Но... Воспоминания о бале и странном танце накатывали урывками, а дальше провал. Что произошло дальше... Я резко распахнула глаза. Всё тот же зал, только выглядит он несколько потрёпанно. По стенам расползлась сеточка трещин, а пол буквально усеян царапинами и толстым слоем пепла, единственное, что осталось от статуй и цветов.
   Мы были у дальней стены. Алекс сидел, прислонившись к стене спиной, а я лежала в его объятиях. Его глаза были закрыты, бледные губы и облачко пара, вылетающее при дыхании. Холодно... Он резко вздохнул, и я почувствовала, как рушатся все мои оставшиеся щиты. Нет... он пока не должен знать.
   Быстрее...я помогу...
   Стражница. Её голос звучал слабо, будто преодолевая какую-то преграду. Я ощущала её в этот момент как слабый отголосок той прежней силы и мощи. Почему?
   Не сейчас...
   Тут же я почувствовала, как вновь возвращается ощущение силы и моя защита. Только вот на неё ушли вся оставшаяся магия. Но ведь Тьма...
   Сегодня она тебя не услышит.
   Наследник глухо застонал и открыл глаза. Что-то мерцало в его взгляде, как искры огня в потухшем костре. Наконец, он увидел меня. Руки дрогнули и разжались. Я бесшумно выскользнула из его объятий, не спуская с него напряжённого взгляда.
   -Что с нами случилось?
   Если бы я сама знала...
   Я пожала плечами, а Алекс стиснул голову руками, морщась от боли. Он непонимающе смотрел на окружающую обстановку, пытаясь понять, разобраться, и не находил ответа. Какие мысли бродили у него в голове? Я осторожно встала, не обращая внимания, как пыльное местами порванное платье тихо зашелестело. Наследник резко повернул голову, удерживая мой взгляд. Наверное, так смотрит хищник на свою жертву. А я даже не могла отвести взгляд.
   -Ты ведь знаешь... Кто ты?
   Я вздрогнула, а холод сковывал меня всё сильнее. Скоро игра кончится. Ведь из-под контроля чаще всего выходят жалкие пешки, которых просто недооценили. Сколько я могла его ещё обманывать? Сколько могла скрывать правду от того, кто должен был знать её?
   -Ташьян.
   Он вскочил, и в его глазах впервые за столь долгое время я заметила проблески гнева. Именно так он смотрел на меня, когда хотел убить, когда мы столько раз дрались с ним не на жизнь, а на смерть. Но всегда что-то останавливало... Сколько раз нас ещё будет бросать из любви к ненависти?
   -Я не знаю.
   -Ты лжёшь! Ты всегда лжёшь. Тот демон был прав, ты никогда не говорила мне правды.
   Я наконец-то отвела взгляд и опустила голову. Ненависть? Мне это знакомо слишком хорошо.
   -Ты веришь демону? - я вздохнула. - Даже если так, то, что ты сделаешь? Я не давала тебе обещаний, я не стремилась открывать все свои тайны. Я была просто связана с тобой случайным договором, а всё что случилось потом, лишь стечение обстоятельств. Я всего лишь защищаю свою жизнь и жизни своих близких...
   Я чувствовала этот взгляд, когда тебя буквально разбирают на части, пытаясь полностью распотрошить всю душу. Нет.
   -Я всегда чувствовал, что что-то не так. Но... Я хочу знать правду. Ответь!
   -Ты не понял. Я пока не могу, - я усмехнулась, не понимая до конца, что со мной происходит, и почему я веду себя так. - Как оказалось я слишком дорожу своей жизнью, и пока не готова умирать.
   Стремительные движения, и я как будто оказываюсь в стальных тисках. Одной рукой он поднял мой подбородок, заставляя посмотреть в его глаза. Я видела, как в нём будто бы борется два разных существа. Я горько усмехнулась.
   -Раньше тебе было всё равно, кто я. Что же случилось теперь?
   -Я хочу знать правду.
   -Правда может обжечь похуже калёного железа. И я не могу тебе её сказать. Отпусти меня, Алекс. Ты всё узнаешь в Метароне.
   Он отошёл, я буквально чувствовала исходящую от него волну отчаяния.
   -Знаешь, оказывается, я тебя совсем не знаю... Мне казалось, но...
   -Потому, что я не хотела, чтобы ты узнал меня, настоящую меня. Отведи меня в мою комнату, пожалуйста. Я устала и...хотела бы отдохнуть.
   Наследник развернулся и направился к двери.
   -Пойдём.
   Я шла за ним, а в душе было как-то пусто. Холод, везде только холод.
   -Прости...
   Я еле расслышала этот шёпот, и удивлённо посмотрела на него. Наследник остановился и обернулся.
   -За что?
   -Я не имел права себя так вести, но...
   -Оставь. Мы оба виноваты. Давай не будем об этом.
   -Почему же... Я знаю, что у тебя на всё есть причины. Только не слишком приятно, когда тебе постоянно врут. Знаешь, я когда-то пообещал себе, что не буду лезть в твою жизнь, но видимо не сдержал обещание.
   Я молчала. Вот показалась заветная дверь. Алекс нерешительно открыл дверь и зашёл внутрь. Я кинула к сумке с вещами. Одежда нашлась сравнительно быстро. Только вот... Я обернулась и натолкнулась на заинтересованный взгляд стоящего у двери мужчины.
   -Может, ты выйдешь?
   Мне кажется, или в его глазах действительно мелькнула усмешка?
   -Ты уже забыла предупреждение Лианы? Она слов на ветер не бросает.
   -Мне что при тебе и переодеваться?
   В душе пробуждалась злость. Что он себе вообще позволяет?!
   -По-твоему я уже мало видел? Или тебе напомнить некоторые моменты нашего путешествия? - усмехнулся эльф.
   -Это, например, когда ты вломился в мою комнату, а я была несколько...неодета? - прошипела я, резко разворачиваясь.
   Он отвёл взгляд.
   -Было дело. Успокойся, Таша. Если уж ты так стесняешься меня, за той маленькой дверкой как помнишь находиться ванная.
   -Ты невыносим...
   Я схватила вещи и пошла переодеваться, захлопнув дверь на защёлку. Как плохо, что магии почти не осталось. Мне бы она сейчас понадобилась, например, телепортироваться из этого местечка. Я нужна сейчас в совершенно другом месте. Платье грудой пыльного порванного тряпья слетело на пол. Любимая одежда убийц из... клана дроу. Неплохо. Только вот как она оказалась у меня в сумке? Ребер. Старый пёс видимо знал всё на перёд как настоящий оракул. Лёгкая одежда из покрывала Ночи, кажется, у меня уже была похожая... Чёрные брюки, высокие сапожки, рубашка, лёгкий доспех из покрывала Ночи и кожи. Заплетая волосы в косу, я услышала, как в дверь комнаты постучали. Дальше видимо Алекс открыл дверь.
   -Господин... Повелитель срочно вызывает вас к себе, - послышался испуганный голос какого-то молодого эльфа.
   -Где он? Что случилось?
   -Я не знаю, господин! Вы должны немедленно прийти в западную часть замка.
   -Хорошо, я иду...
   Я прислушалась. Он...ушёл? На моих губах появилась усмешка. Видимо ты сильней беспокоишься за своего отца, чем за возможную опасность, раз смог позабыть предостережение своей кузины. Ведь даже не подумал о возможных последствиях. Я открыла дверь. Никого. Вот и хорошо. Без него мне будет спокойней покидать дворец. Руки потянулись к клинкам, одиноко лежащим на кровати. И тут я почувствовала...
   Опасность.
   Еле успеваю отклониться от летящих кинжалов, перекатившись по кровати. Тьма! Мои клинки! Не успеваю даже зацепить ножны. Без магии, без оружия... Тёмная тень кидается на меня, и я успеваю заметить только красный огонёк в глазах. Снова демоны в обличьях... Меня снесло волной чистейшей силы, не слабо приложив о стену. В глазах потемнело. Если бы не Алекс, если бы не этот демонов танец, что вытянул из меня все силы... Ненавижу! Затянувшимися чернотой глазами я посмотрела на подходящего врага, чувствуя начало преображения. На этот раз я не теряла над собой контроль. В то же мгновение оказаться сзади него, разрывая своими когтями тёмную сущность на куски. Жуткий вой, наполнивший комнату, заставлял содрогнуться. Я на миг отвлеклась на испускавшего последний вздох демона и поплатилась за это. Жуткая боль согнула тело. Я закричала.
   Чистейший свет... Светлая магия эльфов.
   Уже погружаясь в ласковые волны темноты, я услышала голос.
   -Оставь! Она нужна нам живой... пока.
   * * *
  
   Алексион тор Ордвист
  
   Чувство безысходности, злости, моментов убивающего отчаяния. Вот она моя жизнь в последнее время. Иногда мне казалось, что я просто схожу с ума. Я не знал, что происходит, почему всё так повернулось. В голове тысячи вопросов и ни одного ответа. Эти странные ведения, голоса, чужое присутствие, когда в меня как будто кто-то вселяется.
   Всё это время я избегал Таши. Хотя если быть точнее, моя кузина просто настойчиво посоветовала не показываться ей на глаза. После одно прогулки я перестал её видеть. Были мысли, что так будет лучше. Я понимал Ташу. Мы никогда не сможем быть вместе. Да и что я себе возомнил? Если я люблю её, это ещё не значит, что и она испытывает ко мне нежные чувства. Это было похоже на костёр, который выжигает меня изнутри. Никуда ни деться, потому, что бежать просто не куда, да и как можно убежать от самого себя.
   Разговоры с отцом, его план, это восстание и видения Лианы. Сейчас не вспомнить и доли всего того, что происходило вокруг меня. Я находился в каком-то странном состоянии, как будто во вне. Ведь даже на заявление отца, что мне не разрешено участвовать в операции, я отреагировал не так бурно, как обычно бывало. Зато мне, наконец, выпала возможность увидеть Ташу. Я знаю, что не должен сближаться с ней, но ничего не могу с собой поделать.
   Она была просто превосходна. Тёмно-синее платье, чёрные волосы, уложенные в причёску. Её кожа казалось, сияла, а глаза, будто изумруды. Была в ней какая-то сила, чувствовалась власть в точёных чертах лица, в этих необыкновенных глазах. Когда же я увидел татуировку на спине, то сначала решил, что мне просто показалось. Было что-то ужасно знакомое в этом рисунке. Где-то я его видел... давно, очень давно, казалось в другой жизни. Но как не пытался, я не смог этого вспомнить.
   Было так необычно держать её в объятиях, чувствовать её волнующий запах, тепло кожи во время танца. Я не надеялся, что она станцует со мной в том маленьком зале. В прочем дальнейший танец смутно запомнился мне, а когда я очнулся, меня уже волновали совсем другие вопросы.
   Как такое вообще было возможно? Что, тьма меня разорви, происходит?! Кто она? Почему в её присутствии я чувствую себя так? Я столько дней пытался отделаться от этих мыслей, перестать копаться в этой истории, но она постоянно маячит перед глазами. Я не могу понять...
   Пусть я поступил с ней немного грубо, в тот момент кто-то как будто руководил мною, заставляя делать те или иные поступки. Но я должен знать правду! Я обязан... И пусть пока я не могу этого добиться, но со временем. Светлые боги! Если бы я только знал, что его почти не осталось!
   Когда в комнату Таши прибежал посыльный от отца, я потерял голову. Чутьё подсказывало, что с ним что-то случилось. Отец... Страх за его жизнь гнал меня вперёд, заставляя забыть обо всём на свете. Предостережения кузины, её видения, разговоры с отцом отошли на второй план. Я влетел в тронный зал и резко затормозил, уворачиваясь от нескольких стрел. Магическая сеть пролетела совсем близко. В руках ослепительным светом засиял сгусток энергии. Я быстро накинул магические щиты, замечая нападавших. Тройка эльфов возле стен с луками, возле трона двое дроу, ещё несколько в других залах, маги почти по всему дворцу. Не чувствую отца, это плохо, но откуда-то приходит знание, жив, а это уже лучше. Взгляд натыкается на одного из советников, кажется, это тот же пытался меня остановить, когда я захотел покинуть зал. На губах появилась хищная улыбка. Предатели... Ненавижу предателей. Советник Аскиль прижимал тонкий кинжал к горлу кузины. Нэриэлиан тяжело дышала, её платье было порвано и заляпано в крови, а глаза не выражали совершенно ничего. Плохо, похоже её отравили каким-то наркотиком. Рядом точно так же один из беловолосых дроу держал Лиритель, дочь начальника Зелёной Стражи. Ещё хуже. Если с этой девчонкой что-то случится, Дирэан эль Синор никогда с этим не смирится, и тёмные эльфы станут его врагами номер один. Дроу с ухмылкой и интересом проводил своим ножом по шее плачущей эльфийки, по коже сбежала струйка крови. Сволочь! Где же Лек и Морган раз позволили такому случиться?! Тут я заметил следы крови на полу. Надеюсь, они хотя бы живы.
   -Сдавайтесь, Алексион! Иначе мы убьем этих девушек, - крикнул Советник.
   Я сделал несколько медленных шагов навстречу ему, чувствуя, как напрягаются маги и воины. В то же время я начал преобразовывать энергию у себя в портал. Надеюсь, у меня получится осуществить свой план.
   -Ты хоть понимаешь против кого пошёл Аксиль? Против Стража? Против Повелителя? И ради чего?
   Эльф рассмеялся. Осталось совсем чуть-чуть. Главное успеть. Тьма! Как же плохо, что после того танца мои силы значительно уменьшились!
   -Это ты-то Страж?! Ты лишь его прежнее подобие, жалкое, ничтожное! Ты ничего не можешь против нас! Ты не понимаешь, кто такие демоны! Вот ключ к абсолютному бессмертию и великой силе! За своё спасение они подарят нам весь этот мир! Эльфийский народ вернёт свою былую славу! Все народы покорятся нам!
   -Ты глупец, если считаешь так! Демоны, это чудовища без души, движимые своей жаждой крови и алчностью! Вы погубите весь мир, если выпустите их на волю!
   -И это говорит мне Страж! Тот, кто со своей подружкой выпустил их из безмирья!
   А вот это уже удар ниже пояса.
   -Я не допущу этого.
   -Ты ничего не сможешь сделать наследник. Завтра в полночь врата откроются, и мы станем властителями этого мира!
   Пора. Я резко рванулся вперёд, чувствуя, как за спиной раскрываются белые крылья, а в руках сияет световой меч. Разворот, выдернуть Лиритель из рук дроу, голова которого уже покатилась по полу. Советник пробовал оказать какое-то сопротивление, но куда ему тягаться со Стражем? Немного отвлекали летящие стрелы и направленная на меня магия. Пара ранений, не замеченных в пылу боя. Отбросить эльфиек к стене, раскрывая портал. Белая вспышка, и двумя головными болями стало меньше.
   Кружиться как смерч по залу, сея хаос и разрушение. Тьма! Я буквально чувствую, как мало магии осталось внутри. Я отвлёкся на одного из противников, довольно сильного мага, когда почувствовал удар. Что...
   Адская боль пронзила тело, и световой меч растворился в воздухе, выпав из рук. Чистейшая Тьма, губительная для Света. Сознание стало погружаться в спасительную темноту, избавив, наконец, от этой пожирающей боли.
   -Вы что не могли его раньше завалить?! Тащите всех в телепорт! Сейчас сюда нагрянет сам Повелитель, и будет слишком жарко! Быстро!
   Слишком хорошо знакомый женский голос.
   * * *
  
   Сознание возвращалось медленно, а вместе с ним возвращалась и боль. Она пронизывала всё тело. Мысли путались. Я застонал ещё от одного приступа боли. Удача, что я вообще выжил от такой дозы тьмы.
   Рядом послышался хриплый голос.
   -О! Наша спящая красавица проснулась! Мог бы и не просыпаться, во сне умирать гораздо приятней.
   -Оставь свой чёрный юмор на потом, Лек, - раздалось откуда-то слева.
   -Ну, а что такого, я же не виноват, что наши враги оказались напичканы такими амулетиками и артефактами, что прямо завидно становится. Вот скажи, почему нам на задания такого не выдают?
   -Заткнись, Лек!
   Подавляя очередной стон боли, я открыл глаза. Окружающие предметы расплывались. Боль постепенно проходила, оставляя после себя лишь слабые отголоски. Руки затекли. Как оказалось, я был прикован к стене. Руки и ноги, закованные в кандалы из какого-то непонятного сплава почти не ощущались. Я оглянулся. Тьма...
   Слева был так же приковал Морган, его вид внушал некоторые подозрения, ссадины, кое-где даже глубокие ранения и кровь, а вот висящего справа Лека только немного потрепали.
   -Что случилось? - из горла вырвался хрип с кашлем.
   Морган поморщился.
   -На нас напали. Их было слишком много, если бы не многочисленные артефакты у них, мы бы ещё смогли отбиться.
   -О да. А потом, когда нас зачем-то оставили в живых и устроили в этих роскошных апартаментах, принесли тебя, пускающего кровавую пену, и так же приковали. Неплохо, правда? Я уж думал, ты отдашь свою душу светлым богам.
   Я перевёл взгляд на Лека. Наверное, что-то было в моих глазах, заставившее его вздрогнуть и отвести взгляд.
   -Как ты-то попал сюда? - вновь подал голос дроу.
   -Попался, как обычный мальчишка. Там Лиана с Лиритель в заложниках были, а у меня магии не слишком много оставалось. Успел только их выдернуть, да телепортировать, ну и немножко проредить их ряды, когда какая-то гадина меня чистейшей тьмой шарахнула по спине. Мгновенно отключился, думал вообще не смогу пережить такой удар силы.
   -Мы попали...
   -Заткнись, Лек!
   Эльф обиженно умолк, а потом оживился.
   -Ты говоришь, это была тьма?
   -Да.
   -А...где была Таша?
   Таша... Я совершенно про неё забыл. Ведь предупреждала Лиана, что нам нельзя разлучаться. Что с ней? В груди быстро забилось сердце, я почувствовал неприятный холодок внутри. Цепи дёрнулись.
   -Где она, Алекс? - голос тёмного эльфа звучал глухо, и в обычной ситуации я бы по этим интонациям понял, что он мне угрожает, но сейчас было не до этого.
   -Где она?
   -Да не знаю я! Мы рано ушли с бала, потом танцевали в каком-то зале, потом я проводил её до комнаты. Там прибежал этот посыльный от отца, и я бросился ему на подмогу. Я не знаю, где она сейчас.
   -Значит, дела ещё хуже, чем я и думал, - пробормотал Лек.
   -Лек, ты мне уже надоел. Хватит нам уже пессимистичных прогнозов!
   -И ничего подобного. Я бывал в ситуациях и похуже... только вот тогда меня постоянно вытаскивала Таша.
   Тут он замолчал и невидящим взором уставился на стену.
   -Таша... она где-то здесь... - прошептал он.
   -Что?
   Тут и я почувствовал знакомое присутствие, мне даже показалось, что я почувствовал её запах. Что-то в груди оборвалось. Что-то было не так.
   -Она без сознания, - прошептал светлый эльф.
   -Откуда ты знаешь?
   -Я ведь её кровник, в минуты опасности мы могли чувствовать друг друга. Но сейчас я почти не ощущаю её, и с каждым мгновением связь становится всё тоньше.
   Тут я понял, что сам постепенно перестаю её ощущать. Перестаю чувствовать эту иногда нахальную красавицу дроу. Через пятнадцать минут эта призрачная связь, соединяющая нас через силу, пропала, как будто её и не было. Что случилось? Как такое вообще возможно?
   -Я не ощущаю её... - прошептал Лек.
   Отчаяние затопило сознание. Что же с тобой, Таша? Внезапная боль в правом боку заставила меня согнуться пополам. Это было равносильно новому удару тьмой. Тонкие лучики боли расползались в стороны, парализуя сознание. Через пару секунд она схлынула так же внезапно, как и началась. Я хрипло дышал, пытаясь прийти в себя. Удивлённые взгляды эльфов, и моё собственное недоумение. Что случилось?
   -Что с тобой? - спросил Морган.
   -Не знаю. Внезапная боль, как будто кинжал в бок всадили. Впервые такое...
   Лек отвёл глаза, Морган прошипел что-то не лицеприятное. У меня создавалось ощущение, что они могут знать, что произошло.
   -Что вы знаете? - в голосе проскользнули стальные нотки.
   -Это Таша, - помолчав немного, неохотно ответил Лек.
   Что?
   -Почему? Я, конечно, понимаю, что при обмене силой, мы стали с ней связаны, но не настолько же!
   Лек закашлялся.
   -Лек... - я посмотрел на него.
   -Алекс...я не знаю...
   -Лек...
   Послышался стук каблучков, и дверь тихо отворилась.
   -О! Я смотрю, мальчики уже пришли в себя! - нежно проворковал чарующий женский голосок. Я повернулся и замер.
   -Килореа...
   Светловолосая и холодная красавица медленным тягучим движением скользнула ко мне и обняла за шею.
   -Я тоже по тебе скучала, милый, - проворковала эльфийка, прикасаясь к губам мимолётным поцелуем.
   Вслед за ней в камеру зашли два светлых эльфа со знакомым красноватым огоньком в глазах. Новые подопытные. Теперь всё становилось понятным и простым.
   -Что ты здесь делаешь?
   -А ты не догадался, любимый? Пришла навестить своих пленников. Ты даже не представляешь, сколько твой папочка сегодня убил моих воинов, - притворно вздохнула она. - Мне даже пришлось отступить в свой замок. Конечно, он нагрянет сюда через пару часиков, только меня здесь уже не будет.
   -Так это была ты. Всё это время...столько жизней, столько смертей... - прошептал я, всё ещё не веря.
   Килорэа очаровательно улыбнулась и вновь подошла ко мне.
   -Мой милый, милый, Страж. Знаешь, когда ты меня бросил, я была в таком отчаянии. Ты играл мною, как игрушкой. Попользовался и бросил. Я такого не прощаю. Демоны это такой шанс, можно переделать весь мир под свои идеалы! Ты же тогда даже слушать меня не стал! Я столько лет готовилась отомстить вам всем за многочисленные унижения. Но знаешь, когда я освобожу демонов, я сотру в порошок этот проклятый лес, но оставлю тебя в живых... Существует масса способов добиться повиновения своих пленников. Ты будешь на коленях ползать, умоляя меня подарить тебе хотя бы взгляд!
   Я усмехнулся.
   -Мечтай...
   Эльфийка разгневанно глянула на меня, а потом внезапно успокоилась. На её губах появилась какая-то безумная улыбка, а холодные голубые глаза прищурились.
   -Кстати, мальчики, я вам тут принесла маленький сувенир! - проворковала Килорэа, подходя к одному из своих охранников, который держал в своих руках чёрный свёрток.
   Эльфийка развернула его и покрутила в руках два тёмных клинка с рунической надписью. Я затаил дыхание. Клинки... Это были клинки Таши, с которыми она почти не расставалась.
   -Правда, хорошая вещичка? Мне они так понравились, жаль только не так, как их прежняя хозяйка... - вздохнула она, любуясь всей гаммой эмоций, отразившихся на лицах эльфов.
   Я рванулся вперёд.
   -Если ты с ней что-нибудь сделала, я убью тебя!
   Она рассмеялась.
   -Ты сначала выберись отсюда Страж! Всё мне уже пора бежать по своим срочным делам! До встречи, любимый! Я навещу тебя, как только смогу...
   Послав мне воздушный поцелуй, Килорэа выскользнула за дверь, оставив после себя свежесть зимнего утра.
   Лек вздохнул.
   -Теперь понятно, кто заварил всю эту кашу... Лучше любовниц выбирать надо, Алекс.
   Я в бессилии рванул цепи. Хоть бы с дроу всё было в порядке... Оборвавшаяся связь надежды не внушала. Пора выбираться отсюда.
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Холод... Неприятная ноющая боль разливалась по телу, заставляя вынырнуть из спасительной тьмы и спокойствия. Демоны... Я застонала от очередного приступа боли. Тьма, спаси меня. Раскрывая глаза, я уже догадывалась, что увижу. Камера была довольно светлой и чистой, только вот камни в углах, блокирующие магию, надежды не добавляли. Я была прикована к стене, высоко над землёй. Прелестно... Вспомним старые добрые времена.
   Магии ни капли, да здесь и стены не способствуют. Оружия никакого...хотя, если покопаться в памяти, какое-то колюще-режущее с собой у меня быть должно. Только вот кандалы...
   Вот и сбылись видения Лианы. Попала я в не слишком приятную ситуацию. Меня интересовал только вопрос, кто. Кто сделал всё это? Кто начал эту бессмысленную войну?
   Видимо боги решили удовлетворить хотя бы это моё желание, раскрыв некоторые карты. С чего бы такая благодать? Неужто конец мой уже близко? Я усмехнулась. Не дождутся.
   Дверь тихо открылась, и на пороге показалась... Голова раскалилась адской болью, погружая сознание в странное состояние между явью и неясными образами. Только сейчас было всё понятно. Воспоминания, они всегда приходили внезапно...
   ...Холодные голубые глаза смотрят с презрением и ненавистью. Я знала, что если бы она могла, она бы давно убила бы меня. Нет...эта женщина наслаждалась бы моей болью и страданиями, придумала бы тысячи способов убить меня...медленно...мучительно. Я отступаю, не спуская с них напряжённого взгляда. Только что огненноволосый дроу, можно считать один из друзей моего отца, убил мою семью на моих глазах. И следующий черед мой. Ненавижу! Я ведь знала, что будет всё так! Зачем мне эта демонова сила, если я всё равно не могу ничего изменить?! По щекам стекает влага. Даже не замечаю, как беззвучно плачу.
   Ронерил подходит ближе, и я чувствую, как всё ближе подступает моя смерть. Я знаю, что это конец. Потому что в последних видениях я больше ничего не вижу.
   -Предатель!
   Это слово слетает, как проклятие. И я действительно проклинаю его, отдавая всю свою ненависть и боль. Ты будешь умирать долго и мучительно, эльф... Почему же мою силу не пробудили раньше? Наверное, тогда бы я смогла победить. Остаётся крохотный шанс.
   Он играет со мной как с дичью, а эльфийка с холодной улыбкой наблюдает за всем этим. Она бы тоже рада поиграть, только не хочет марать свои беленькие ручки. Пытаюсь сбежать, страх отчётливо гонит вперёд. Ненавижу себя за это, за то, что отступаю.
   Запрещённое заклинание вонзается в грудь. Боль... одна только боль, она просто сводит с ума. Смерть кажется наградой, но она всё не наступает. Тонкое лезвие меча пронзает грудь, и я, наконец, утихаю. Так странно не ощущать своё тело, только пустоту, которая медленно пожирает все мысли и чувства. Холодные голубые глаза, фраза, которую я так и не смогла услышать. Это конец. Внутри поднимается что-то тёмное, я буквально чувствую, как оно обволакивает сознание. Последний свет меркнет, оставляя после себя только холод и мрак...
   Я помню. Момент смерти принцессы Тейранариэль промелькнул перед глазами, оставив после себя неприятный осадок в душе. Последний момент её жизни как будто выжжен раскаленным железом в сознании. Наверное, стоило прожить до этого момента, чтобы вспомнить хотя бы это. Я подняла взгляд, встречаясь с этими холодными голубыми глазами. Как тогда...
   -Ты...
   Эльфийка улыбнулась и подошла ближе. В душе возрождалась ненависть. Вот она одна из виновных, та, что убивала моих родных с холодной улыбкой на лице. Ведь именно она пустила стрелу в мою мать.
   -Ну, здравствуй, Тейранариэль. Или лучше называть тебя Ташьян? - улыбнулась Килорэа.
   Теперь понятно, почему я чувствовала от неё опасность, почему не могла забыть этот взгляд. Ведь нельзя до конца забыть одного из своих убийц. То, что они убили меня, правда. Принцесса действительно погибла в тот день, а осталась только я, частица души самой Стражницы, что жила тысячелетия назад. Но сейчас меня волновал совершенно другой вопрос. Откуда она знает моё истинное имя?
   -Откуда?
   Эльфийка рассмеялась. Что-то по-настоящему безумное было в её глазах, в её смехе.
   -Понимаешь ли... Ташьян, - она вновь улыбнулась. - Я так люблю читать старые свитки и книги. Оказалось, что не все следы вашей первой жизни были уничтожены. Я узнала имя, я узнала всё, что было. В общем, неплохая история, которой впору было бы войти в легенды. Только вот трагизма слишком много.
   Я усмехнулась. Эти слова ничего мне не говорят, потому что я просто не помню свои предыдущие жизни, включая первую, когда я ещё не была стражем.
   Эльфийка отошло от меня к стене, и провела рукой по камню.
   -Знаешь, когда я тебя увидела во дворце, я даже не сразу поверила. То же лицо, те же глаза, даже белые пряди... Мне казалось, что после того дня ты должна была упокоиться окончательно и бесповоротно. После такого не выживают. Но видимо легенды о Стражах, их поразительной живучести и даже бессмертии оказались правдой. Но знаешь, я даже рада, что ты жива.
   -Почему?
   Килорэа рассмеялась и тряхнула своими роскошными волосами.
   -Мне приятно осознавать, что этот выскочка Ронерил хоть в чём-то допустил ошибку! Нельзя оставлять позади себя недобитых врагов, даже если они при смерти.
   -В этом есть смысл.
   -Так что на этот раз я не допущу его ошибки. По крайней мере постараюсь... Когда я поняла, что ты жива, то сразу поняла в чём причина моих поражений. Ты убила моих милых питомцев! - пощёчина обожгла лицо. - Я столько лет пыталась удержать сущности демонов в телах! Столько работы! А ты уничтожила мои лучшие экземпляры!
   Ещё один удар. Я сузила глаза.
   -Так это была твоя работа? Бедный Заред, к которому ты подсадила демона...
   Эльфийка отошла от меня, её глаза как-то странно мерцали.
   -Да он был хорош. Сильный демон. Приходилось прилагать много усилий, чтобы удержать его и душу эльфа в теле. А ты всё испортила! Алексион даже не подозревал об этом, и если бы не ты, всё было бы по-другому!
   -Зачем? Зачем тебе нужно было шпионить за Стражем?
   Килорэа мечтательно улыбнулась.
   -О! Алексион... Он просто красавчик! А ты не понимаешь? Иметь при себе почти всесильного Стража, это ли не замечательно? Столько возможностей открывается. Да и... можно считать обычный женский интерес. Ты же должна понимать, что наш наследник имеет особое свойство воздействовать на женский пол.
   -И только? - усмехнулась я. - Неужели повелась на это милое личико?
   -А сама? Ведь весь дворец уже говорит о ваших слишком близких отношениях. Да и думаешь, я не видела, как ты на него смотришь? А он? Не сомневаюсь, ты уже проверила, что наследник превосходный любовник. Он умеет доставить женщине удовольствие, - мурлыкнула эльфийка, проводя пальчиками по губам. - Уж, я-то знаю...
   Я нахмурилась. Теперь понятно, чьей любовницей она была. Эта мысль причиняла некоторую боль, а в душе помимо воли разливалась горечь и раздражение. Да, что со мной?! Он не твой! И хватит об этом вообще думать!
   -Ты пришла сюда говорить об этом? Тогда просто попусту теряешь время.
   -Ах! Да...да...ты как ни странно права. Ещё столько дел. Врата открыть, дроу перебить, демонов освободить. Прямо даже не знаю, когда попадётся свободная минутка. Ну, ничего сейчас разберусь с тобой, потом загляну к Алексу в другую камеру. Кстати я поймала твоих друзей, бойкие оказались ребята. Думаю, из них выйдут отличные оболочки для новых демонов.
   Я зашипела.
   -Ну, не нужно реагировать так бурно. Знаешь, я бы и из тебя сделала бы очень неплохого демона, но стражи... - она поморщилась. - Эта сила слишком бурно реагирует на всё это. Да и зачем ты мне? От тебя слишком много хлопот.
   -Так чего же ты ждёшь?
   Килорэа посмотрела на меня, и теперь я не заметила прежнего веселья и безумия в этих голубых глазах, только холод.
   -Уже ничего. Знаешь, помимо истории я какое-то время увлекалась различными ядами. Меня большей частью интересовал только один, - тонкие губы растянулись в фальшивой улыбке. - Этот яд очень редкий, так же как и главный ингредиент, из которого его делают. Тебе, нет сомнений, знаком этот красивый цветочек. Не так ли Ташьян?
   Цветок? Неужели...
   -Молчишь? Значит, уже догадалась. Не каждую эльфийку называли в честь самого ядовитого цветка. За всю историю я насчитала только тебя. Мне вот интересно, почему? Может, есть что-то в этом имени? Давно хотелось провести один эксперимент. Говорят, Серебряная звезда убивает медленно и довольно мучительно. Противоядие от неё встречается даже реже, чем сам яд. Так вот, - эльфийка достала из складок платья маленький кинжальчик из чистейшего серебра. - Я долго думала и...
   Я не знаю, как она оказалась так быстро около меня. Бок пронзила адская боль. Я вскрикнула и дёрнулась. Сердце буквально вырывалось из груди. Лицо эльфийки приблизилось так и близко, что я почувствовала исходящий от неё запах морозной свежести.
   -Я же обещала, что не оставлю тебя в живых. Ты будешь умирать долго и мучительно...
   Она выдернула кинжал, багровые капли украсили каменный пол, образуя какой-то странный рунический рисунок. Я закусила губу, сдерживая очередной крик. Что-то странное разливалось по телу, словно невидимые лучики исходили от нанесённой раны. Боль не проходила, мешая сосредоточиться на самых простых вещах и мыслях. Килорэа посмотрела на меня, и бросила кинжал в угол. Правильно, ей он больше не нужен, свою работу она уже сделала.
   -Я бы с радостью посмотрела, как ты умираешь, но мне пора. Ронерил уже заждался, а мне так не терпится устроить ему маленький сюрприз. Прощай, Стражница.
   Эльфийка открыла дверь камеры.
   -Ты умрёшь, - я не обещала, потому что в моём положении обещать что-то попросту глупо, я просто знала.
   Килорэа обернулась.
   -Все мы когда-нибудь умрём. Тебе ли об этом не знать, Стражница?
   Дверь хлопнула, отрезая меня от всех звуков. Только капли крови всё так же падали на пол, и в полной тишине этот звук звучал как раскат грома.
   * * *
  
   Очнись!
   Темнота...она убаюкивала, но что-то настойчиво мешало заснуть.
   Если не очнёшься сейчас, больше никогда не проснёшься!
   Что? Сознание вынырнуло из темноты, и я резко распахнула глаза. Что случилось?
   Ты ранена, в твоей крови опасный яд! Что ты творишь?!
   Я... Тьма. Рубашка уже полностью промокла в крови, а от раны исходило странное онемение. Хоть боли больше нет, и то радость. Но вместе с онемением распространялась и слабость. Сложно было даже пошевелить кончиками пальцев. Что же мне делать?
   Выбираться отсюда.
   Да ты оригинальна, Стражница.
   Я - это ты! А мне ещё не хочется умирать, ещё и не начав жить. Так что выбирайся из этой камеры и быстро в Метарон! У нашего клана убийц всегда есть противоядие от самых различных ядов, даже от Серебряной звезды.
   Откуда такая уверенность?
   Я там выросла, ты, между прочим, тоже.
   На этом частичка моей души вновь умолкла, будто и не было её никогда. Хотя в чём-то она права. Нужно выбираться отсюда. Там у меня хотя бы есть шанс выжить, здесь же нет. Внезапно вспомнились тонкие лезвия и кинжал, которые я ещё перед балом спрятала. Осталось только достать лезвие из-под браслета и открыть кандалы. Слабость сильно мешала. Стоп. Как там наставник учил меня? Сконцентрироваться. Превозмогая слабость и даже некоторую боль, руки с профессиональной точностью и быстротой сделали своё дело. Я была в таких ситуациях, что научиться выпутываться из различных цепей и кандалов уже стало привычкой. Громко звякнули, упав, кандалы, а вместе с ними на пол полетела и я, ударившись коленками. Руки вымазались в крови, я приложила ладонь к ране. Где же экстренная помощь, когда она так нужна? Лек, где же ты?
   Некогда было сидеть так. Сейчас время играет против меня. Я встала и зачем-то подобрала с пола серебряный кинжал, который и стал виной моих бед. Высохшая кровь на идеально заточенном лезвии. На губах появилась улыбка. Ты хотела, чтобы я умирала медленно? Тогда и я сделаю тебе подарок, Килорэа. Прицепив оружие к поясу, я отправилась к двери. Тишина. А где же охрана?
   Она забрала почти всех с собой. В замке осталось максимум тридцать обычных эльфийских воинов.
   Всё равно плохо. В таком состоянии я мало на что способна. Вытащив свой кинжал, который спрятала ещё до бала, я открыла дверь. Тьма...да она даже её не заперла!
   А зачем? Если ты всё равно через шесть часов умрёшь. Зато она поставила охрану, тебе и этого хватит.
   Действительно.
   Охрана была, только вот видимо эти эльфы не сталкивались с убийцами из Тёмного братства. Лезвие в горло, другого кинжалом под рёбра. И тут же свалиться от стрельнувшей боли в своей ране.
   Тьма!
   Я поднялась и скривилась, горечь во рту была просто невыносимой. Где-то здесь должна находиться камера моих друзей. Осталось только найти её. Единственное место, что ещё охраняли, было западное крыло. Пробраться сюда было несколько трудно, но я и не убивала никого, только незаметной тенью проскользнула вперёд. Это было последнее, на что у меня хватало сил и времени. Постараться незаметно открыть дверь и просочиться внутрь.
   Сильный удар сбил с ног. Я пролетела несколько метров и шлёпнулась на пол. Из горла вырвалось неконтролируемое рычание. Демоны вас всех задери!
   -Алекс, стой!
   Возле двери стоял наследник, потирая ушибленную руку. А вот и виновный... Взгляд, которым я на него посмотрела, не обещал ничего хорошего. Возле стены Лек придерживал раненного Моргана. Все они сейчас смотрели на меня ошеломлённо и немного растерянно.
   -Не ждали? - усмехнулась я, с трудом вставая.
   -Таша?
   Этот голос... Ну, что ты смотришь на меня как на призрака, наследник? Я пока вполне живая. Пока... Не успела я оглянуться, как меня уже стиснули в объятиях. Ох! Я зашипела, вырываясь. Демоны! Он мне рану растеребил! Опять кровотечение открылось. Алекс недоумённо посмотрел на свои окровавленные ладони, потом на меня. Теперь меня схватили за плечи.
   -Ты ранена?
   Я поморщилась.
   -Есть немного. Сейчас вот меня Лек немного подлатает, и мы быстренько двинемся в Метарон. Остались незавершённые дела.
   Лек удивлённо посмотрел на меня. Да, знаю я, что он только в крайних случаях лечил меня! Только в крайних. Он понял, что случилось что-то выходящее за обычные рамки, и я просто не хочу говорить это остальным, и просто кивнул, соглашаясь. Вот так-то лучше.
   -Расчистите дорогу. Там стражников около десяти. Я смогла только незаметно проскользнуть.
   -С тебя и этого хватит, - буркнул Лек.
   -Вот, держите, - я дала наследнику и моему другу два меча, позаимствованных у убитых стражников. Мне они всё равно не к чему.
   Они кивнули и скрылись за дверью. Морган только поморщился и присел у стены.
   -Я вижу, тебя тоже ранили?
   -Да, потрепали немного. Как ты?
   -Пока в норме, дальше посмотрим, - я буквально сползла по стене, пытаясь избавиться от не слишком приятных ощущений. Сколько уже прошло времени? Вроде бы не слишком много, но прошло уже около двадцати пяти минут, с того момента как меня ранили. Успею ли я?
   Вернулся Лек и Алекс. Выглядели они ещё хуже, но видимо наследник уже успел расширить свой резерв и немного пошуметь в замке.
   -Пойдёмте, мы расчистили путь.
   Алекс помог Мограну, а Лек подскочил ко мне. Я буквально повисла на друге, потому что бороться со слабостью было уже почти невозможно. Под конец, когда я еле переставляла ноги, мой кровник поднял меня на руки. Я усмехнулась. А ведь когда-то я вытаскивала его из передряг, буквально на себе волокла умирающего эльфа, а теперь похоже мы поменялись ролями. Мы вышли из подземелья. Странная тишина давила на уши.
   -Лек... мне нужна помощь.
   -Подожди немного, сейчас телепортнёмся во дворец. А там уж...
   -Лек. У меня нет столько времени.
   Друг посмотрел на меня и оглянулся на Алекса. Потом, не раздумывая, открыл первую попавшуюся дверь и вошёл. Сзади послышался удивлённый возглас.
   -Куда ты?
   -Если мы сейчас не окажем им помощь, то до дворца кто-то может и не дотянуть.
   Комнатой оказалась миленькая маленькая спаленка. Лек аккуратно уложил меня на кровать.
   -Лек, ты можешь переместить сюда мою сумку? Там есть основные зелья и бинты. У меня силы ни капли не осталось.
   -Подожди минутку.
   Он пару секунд что-то бормотал, но, наконец, моя любимая сумка оказалась на кровати. Эльф сразу же закопался в неё, вытаскивая нужные скляночки и свёртки. Я посмотрела на Алекса и Моргана, стоящих у стены. Наследник немного подлатал дроу, и тому уже не нужна была экстренная помощь.
   -Выйдите, пожалуйста. Мне нужно поговорить с Леком наедине.
   Я видела обеспокоенный взгляд Алекса, настороженного дроу, и не могла понять, отчего сердце зашлось в бешеной пляске. Алекс...прости. Когда эльфы вышли из комнаты, я смогла вздохнуть спокойно.
   -Зачем?
   Я обернулась к Леку и улыбнулась. Ах...Лек... Ты всегда был со мной рядом, поймёшь ли ты, что иногда лучше скрыть правду, чем рассказать. Но от тебя я не могу скрывать ничего, потому что столько раз спасая друг другу жизнь, мы давно уже перестали быть просто напарниками. Мы кровники, мы друзья, проверенные временем, которые просто однажды поклялись, что не оставим друг друга в беде.
   -Так надо. Ты ведь понимаешь, что они многого не видели, а ты уже прошёл боевое крещение со мной. Да и я просто доверяю тебе, как себе самой.
   Эльф улыбнулся, и глаза какого-то странного песочного цвета потеплели. Он достал бинт и смочил в каком-то зелье, я уловила только цветний корень, обеззараживающее средство.
   -Давай, показывай своё боевое ранение, воительница.
   Из груди вырвался смешок. Руки осторожно расстегнули пуговицы, и я сняла рубашку, оставшись в одной повязке, прикрывающей грудь. Лек даже и глазом не моргнул, ну правильно, ему бывало меня видеть и не в таких ситуациях. Он осторожно стирал засохшую кровь. По краям немного щипало, но я не чувствовала сильной боли, как бывало обычно. Внезапно его рука замерла.
   Я обернулась и поймала изумлённый и одновременно испуганный взгляд эльфа. От раны расходились сероватые лучики, пока ещё маленькие, но в скором времени обещающие разрастись по всему животу.
   -Это то, о чём я думаю? - его голос дрогнул.
   На губах появилась горькая и одновременно злая усмешка.
   -Я не телепат, но не думаю, что ты ошибаешься.
   Эльф прошипел что-то сквозь зубы.
   -Как? Как ты могла так подставиться? Это же...
   -Серебряная звезда. Знаю. Но меня не спрашивали, хочу ли я умирать от этого яда.
   -Сколько тебе осталось?
   -Где-то около пяти часов. Если ты мне не поможешь сейчас ещё меньше.
   Он упустил голову и глубоко вздохнул.
   -Прости. Но что я могу для тебя сделать? Где можно достать противоядие за столь короткий срок?
   Я закрыла глаза и откинулась на подушки. Белая смерть... Именно так ты говорила мне оракул? Но я не хочу умирать. Почему сейчас? Я ведь только начала всё вспоминать. И вновь всё это терять...
   -Лек помнишь, как мы путешествовали в землях вампиров? Столько забытых божественных храмов раскопали. Помнишь жриц Времени? Мы тогда гостили у них какое-то время. У тебя был слабый дар, тебе даже предлагали остаться там, но ты отказался. Я помню настоятельницу, которая всё же сумела дать тебе основы их искусства. Я не прошу многого, просто замедли действие яда в моей крови. Это всё.
   -Таша, ты не знаешь, о чём просишь. Это же... Одни жрицы были способны остановить само время, манипулировать им как им хочется, но на всё есть свои запреты и законы!
   -Лек. В Метароне в моём клане есть противоядие. Я при всём желании не успею попасть туда до назначенного срока, но так у меня есть хотя бы призрачный шанс. А если уже не повезёт, я хочу, хотя бы закрыть эти демоновы врата и растерзать ту мелкую холодную змею, что сделала со мной это.
   Он молчал пару минут, потом ответил.
   -Я растяну время, но этого не достаточно, придётся задействовать так же ледяную магию. Тебе придётся постоянно быть рядом, чтобы заклинание держалось.
   Я лишь кивнула. Не всё ли равно, что он собирается со мной делать? Главное, чтобы помогло. Это было странно, как будто тело опутывают невидимые нити, проникая под кожу. Сердце испуганно трепыхнулось. А потом пришла боль, она выжигала изнутри. Я выгнулась дугой, закусив губу, чтобы не закричать, чувствуя, как от места ранения медленно ползёт ужасающий холод. Он казалось, поглощал меня саму. Холодно... Боль отступила, оставив после себя только присутствие снежного дыхания. Словно тысячи снежинок покалывали кожу.
   Надо мной склонился обеспокоенный Лек.
   -Как ты?
   Я раскрыла глаза и пошевелила руками. Кроме не слишком приятных ощущений бегущего по телу холодка, всё было нормально.
   -Как в арктических льдах.
   -Это продержится максимум до полуночи.
   -Мне больше и не надо.
   Друг быстро наложил повязку и подал мне рубашку из моих запасов. Одевшись, я взяла свою сумку и достала тёмно-коричневую склянку. Поморщившись, разом выпила противное зелье. Ох! Представляю, как меня будет потом крутить после всего этого. Сильное зелье, припасённое на самый крайний случай, всё-таки пригодилось. По телу уже разливалось приятное тепло, слабость прошла, и казалось, я готова была свернуть горы. Жаль эффект не надолго. Я схватила сумку и быстрым шагом пошла к двери.
   -Ты куда?
   -Метарон. Пойдём быстрее.
   Лек догнал меня, и мы вместе вышли из комнаты.
   -И как ты собираешься добираться туда? Порталы строить что ли?
   Я улыбнулась.
   -Нет. У меня сил нет на это, но я могу предложить кое-что получше.
   Алекс тоже даром времени не терял, излечив Моргана и раздобыв где-то оружие. Пробежавшись взглядом по одежде, он очень долго смотрел в моё бледное лицо.
   -Как ты?
   -Как новенькая. Вот сейчас прилетим в Метарон, и будет ещё лучше.
   -Прилетим? - удивлённо прошептал Морган.
   Когда-нибудь мне пришлось бы это раскрыть. А сейчас сама ситуация располагает, да и выхода другого просто нет. Почти бежав по коридорам замка, я оглянулась.
   -Алекс! Ты сможешь передать своему отцу, что в Метароне нам срочно понадобятся его воины? В эту полночь там готовится огромный прорыв.
   Он лишь кивнул и на миг прикрыл глаза, связываясь с отцом. Тьма! Да глаже в этом замке открытая площадка?! Наконец, я увидела выход на стену. Выбежав под открытое небо, я не смогла сдержать улыбки. Холодный злой ветер трепал одежду и развевал волосы, как чёрный флаг. Погода явно менялась не в лучшую сторону.
   -Я связался с отцом. Он сможет несколькими скачками телепортировать самых лучших воинов Зелёной Стражи в окрестности Метарона только к вечеру, - послышался голос наследника.
   -Хорошо.
   -Что ты хочешь сделать? Зачем мы здесь? - спросил Лек.
   -Тише...
   Я вслушивалась в песню ветра. Ты говорила, что поможешь мне, придёшь на помощь, не оставишь в беде. Я подошла к краю стены.
   -Где же ты? Прошу приди, ты нужна мне, - беззвучно прошептала я. - Без тебя я не справлюсь. Тахион...
   Резкий порыв ветра оттолкнул меня назад на пару шагов.
   -Мы зря теряем время, - тихо сказал Морган.
   Нет. Я чувствовала. Большая тень заслонила солнце. Она появилась внезапно, она всегда любила эффектные появления. Серебристая статуэтка. Воплощение какой-то таинственной стихийной красоты, тонкая, изящная... Сзади послышались то ли испуганные, то ли восхищённые возгласы. Она всё же пришла.
   Драконница приземлилась на стену и склонила голову ко мне. Горячее дыхание опалило лицо, а змеиные глаза внимательно рассматривали меня.
   -Ну, здравствуй, малышка... Мне жаль...
   -Ничего. Я буду бороться.
   -Правильно, нельзя сдаваться...никогда. Ну, что стоим? Ты же меня не просто так вызвала.
   -Нет.
   -Тогда полетели.
   * * *
  

Без выбора...

   Таша из клана убийц
  
   Кроваво-красный закат... Красиво, но вместе с тем страшно. Цвет крови, цвет потери, цвет смерти. Я чувствую смерть, она незримым облачком витает над плечом. И я понимаю, сегодня она соберёт свою дань сполна. Боги хотели крови...
   Ветер ласково обдувает лицо. Странная магия у драконов... если бы не Тахион, наше путешествие не стало бы столь комфортным. Её магия незримым пологом огибала нас, удерживая на спине между костяными большими шипами вдоль хребта и не давая сильному встречному ветру просто нас сдуть. Драконница парила высоко над землёй, её движения были размеренными, она не спешила, но вместе с тем я чувствовала пространственные петли, через которые мы пролетали. Рядом чуть снизу парил красный дракон. Никогда бы не подумала, что этот огромный ящер, воплощающий в себе, казалось, саму огненную стихию, теперь является партнёром моей красавицы. Тахион поплатилась своей свободой, чтобы помочь мне. Именно над этими мыслями драконница очень долго смеялась. Ей было непонятно, как я могу придавать выбору пары такое значение. Для них это было проще, свободнее, никаких ограничений. И если уж они выбирали себе половинку, то на всю оставшуюся жизнь, драконы в этом плане заметно отличаются от нас.
   "Всё равно бы когда-нибудь пришлось, а он лучший из вариантов..."
   Нет, мне не понять эту расу.
   Там на красном драконе летел Алекс с Морганом. Это было правильно. Я бы не смогла спокойно сидеть рядом с наследником. Слишком много всего навалилось... слишком сильно я виновата.
   Горизонт резко качнулся, расплываясь в красно-жёлтую пелену. Я почувствовала руки Лека, удерживающие меня рядом. Прикрыла глаза, выравнивая сбившееся дыхание. В следующий момент, когда я открыла их, всё опять пришло в норму. Короткие приступы, начавшиеся около четырёх часов назад, заставляли в бессилии опускать руки. Я чувствовала, что скоро начнётся третья стадия, а это уже не обычное головокружение.
   -Как ты? - спросил Лек, протягивая платок.
   Я быстро прижала платочек к носу, останавливая кровь. Уже третья по счёту испорченная тряпочка. И как я потом с Леком рассчитываться буду?
   -А ты как думаешь? Конечно же лучше всех, - пошутила я, вытирая лицо.
   -Осталось мало времени, чтобы принять противоядие.
   -Знаю. Слушай, Лек, ты-то разбираешься в этом лучше меня. Скажи, а что будет, если я приму лекарство чуть позже, если не успею совсем на чуть-чуть?
   -Я не знаю, но говорят, шансов выжить намного меньше. Я не знаю, Таша...
   -Понятно.
   Я откинулась на услужливо подставленное плечо и вновь посмотрела на небо.
   -Тебе не стоит чувствовать себя виноватым, Лек. Я сама сглупила, вот и поплатилась.
   -Таш...всё будет в порядке. Мы успеем, тебе не стоит так себя накручивать.
   Я смотрела на заходящее солнце, только сейчас во всей мере осознавая, что происходит. Нет... Я умираю. Но...
   Эта мысль раскалённым железом выжглась в душе...в сознании... в сердце...
   Я хочу жить.
   Я хочу дышать этим воздухом, жить под этим палящим и жарким солнцем. Я хочу, как сейчас смотреть на закаты, и встретить ещё много рассветов. Я хочу чувствовать, любить, ненавидеть... Я мечтаю каждое утро просыпаться рядом с ним, чувствовать этот родной запах и тепло. Я хочу ощущать, как ласковый ветер играет волосами и целует меня в лицо, как прокладывают дорожки по щекам горькие слёзы, смешанные с каплями дождя. Я хочу видеть лица всех моих друзей и близких, за которых я готова отдать свою душу тьме, хотя...она и так ей принадлежит.
   Я... слишком многого хочу.
   Я убийца... Я знаю, что заслуживаю смерти, самой страшной смерти, которую только можно придумать. Столько загубленных жизней на моём счету, и не скажу, что это всегда были виновные. Случайные свидетели... люди и нелюди, которым просто не повезло оказаться не в том месте и не в то время. Жить, зная, какой кровавый след тянется за тобой. Это ужасно. Я дроу, тёмная эльфийка. Пусть мы и отличаемся заметным хладнокровием и легко переступаем черту, но это всё равно... неприятно. Я давно разучилась сожалеть об этих жизнях, я не помню даже их лиц, мне это ни к чему. Я не бездушная, как хочу иногда казаться. Для меня очень важны те существа, что мне дороги, порой даже сильнее, чем моя собственная жизнь. И именно из-за этого я так часто переступаю эту самую последнюю черту.
   После стольких убийств я уже никогда не стану прежней, той, кем когда-то была. Тёмная душа, ведь всё это оставляет неизгладимый след на сущности. С каждым годом мне кажется, что я всё сильнее вязну в этой тьме, теряю себя.
   Я помню, как однажды после очередной ссоры с Богиней боли мой учитель сказал, что я сама загнала себя в темноту, оттого у меня тёмная душа и сердце. Но как можно возродить то, чего не было? А может было? Вопросы... ответы на них скрыты в прошлом.
   Может мне дали шанс, когда я полюбила его? Но... даже этим я не воспользовалась. Оттолкнула, соврала, предала. Нет! Хватит. Но эти мысли настойчиво вертятся в голове.
   Я чувствую смерть рядом с собой. Я всегда её чувствовала. Отчего так? Не знаю, может потому, что я слишком много раз встречалась с ней лицом к лицу. Это странно и немного страшно, когда по спине пробегает холодок от её прикосновений. На губах появилась улыбка. А мне казалось, что я уже перестала бояться её. Может, это было потому, что я знала, что эта жизнь не последняя? Цепь перерождений, затянувшаяся на много тысячелетий. Но что же мне ждать от этой очередной смерти?
   Жить... Я всегда хотела жить, только не показывала этого. Ведь у меня ещё столько незавершённых дел...
   -Лек...
   -Что?
   -Я хочу жить, - тихо прошептала я, чувствуя, как он крепче прижимает меня к себе.
   Он промолчал. И правильно. Я давно уже научилась понимать его без слов. Он мой кровник, он мой названный брат. Он тот, кто как никто другой понимает, что со мной сейчас происходит.
   Словно издалека в голове раздаётся голос Тахион.
   "Мы скоро подлетим к городу. Спустившись на землю, тебе нужно связаться с дриадами, чтобы они немного задержали врагов, а драконы тем временем блокируют Ринделейн и ближайшие города. Метарон же ваш..."
   "Спасибо"
   "Не за что, малышка. Это мой выбор, слишком долго драконы были в стороне от проблем этого мира"
   Я откинула голову назад.
   -Мы скоро прилетим.
   Ринделейн...в свете последних лучей солнца он был прекрасен. Чёрные строгие линии, острые башенки, каменные цветы оплетающие шпили. Воздушный и лёгкий, несмотря на преобладающие тёмные цвета. Только потом я поняла, что этот город ещё хранил траур. Тёмный ореол оплетал его как траурная лента. И так хочется протянуть руку, чтобы сдёрнуть эту завесу, скрывающую частичку истинного облика этого города. Ринделейн... он находился возле бездонной пропасти с одной стороны, с другой же стороны главный дворец врастал в каменные стены гор. Хорошая защита, пропасть и горы Снежного хребта. Большой мост пересекал пропасть, и множество маленьких ажурных мостков вели туда....вниз, постепенно поглощённые туманом. Один из путей в Метарон, подземный город дроу, его вторую столицу. Сейчас улочки пригорода были пустынны, а врата в Ринделейн - закрыты. Почему мне кажется, что раньше они были полны, ведь, сколько народов стекались сюда, чтобы купить редкое оружие и целебные товары в этих высоких домах пригорода, где в основном обосновались торговцы и целители.
   В груди предательски заныло, что-то было в этом городе, что заставляло наворачиваться на глазах слёзы. Мой дом? Перед глазами замелькали быстрые образы, заставившие меня судорожно сглотнуть воздух. Я вспоминала, вспоминала этот город, его улицы и сады, его лавки и только мне ведомые тропы, ведущие в храмы Царицы Ночи. Моя память, она как тонкий ручеёк текла в меня. Наверное, стоило вернуться сюда, чтобы вспомнить хоть что-то. Я просто чувствовала, что это место даёт мне силы... силы вспомнить.
   По телу драконницы прошла дрожь, и она стала спускаться. Я почувствовала магию.
   "Я скрыла нас от ненужных глаз. Нельзя чтобы сейчас нас видели вблизи города. Мы можем вызвать подозрение, а это не нужно..."
   Драконы стали снижаться немного дальше главной дороги возле скалистого обрыва, скрытого от чужих глаз за грудой камней и густого леса с другой стороны. Я почувствовала лёгкий толчок, когда её лапы коснулись земли. Тахион подставила крыло, помогая нас спуститься. Оказавшись на твёрдой земле, я буквально рухнула и застонала. Тело затекло и болело, руки не слушались, а ног я почти не чувствовала, так нет ещё, меня скрутило невыносимой болью изнутри. Как будто кто-то перемешивал все внутренности раскалённым прутом. Боль прокатилась огненной волной от живота до головы. Я закусила губу, стараясь не закричать. Боги! Я сойду с ума...
   Кожу закололи тысячи иголочек, и я почувствовала, как боль уходит, оставляя только после себя лишь лёгкий жар. Магия Лека... она всё ещё держалась, каждый раз отодвигая мелькавший всё ближе порог. Друг помог мне подняться как раз в тот момент, когда появились Алекс с Морганом. К счастью, они не видели моей слабости, а то отвертеться от ответов на их вопросы не получилось бы. Зелье силы тоже ещё бродило в моей крови, давая шанс выполнить задуманное.
   Я взяла свою сумку, пытаясь найти нужную мне вещь. Ну, где же она? Статуэтка нашлась через пару минут, именно её мне дала дриада. Я повернулась к Леку.
   -Возьми. Ты позовёшь их на помощь, когда понадобится. Перекройте выходы из города, чтобы никто не смог покинуть его.
   -Но...
   -Ты знаешь, что делать Лек.
   Тихо подошёл наследник, сзади него маячила тёмная тень дроу. Лицо эльфа было обеспокоено.
   -Таша, с тобой всё в порядке?
   Я улыбнулась.
   -Всё хорошо. Так давайте обсудим план действий. Алекс, где там твои воины?
   Наследник прикрыл глаза, связываясь со своими подчинёнными.
   -Они в пути, будут здесь через пятнадцать минут.
   -Когда они появятся, идите в город. Драконы помогут во взятии столицы... Сейчас я свяжусь со своим кланом и разузнаю обстановку.
   Я отошла подальше от них, пытаясь сконцентрироваться. Вот и настал момент, когда мне, наконец, придётся открыться перед своими собратьями. Я медленно снимала щиты, сдерживающие моя связь с кланом, получая всю информацию, все эмоции. Чувствовать как себя каждого дроу из клана... Когда-то и...Клинок так открывался перед всеми.
   Я чувствовала недоумение, любопытство, где-то злость и недовольство, и, наконец, жгучую радость, пришедшую на смену отчаянию. Они ещё не знали кто я, они просто чувствовали моё присутствие, видели только то, что я позволяла им видеть. Моего сознания робко коснулись тёмные жгутики чужой души. Узнавание было внезапным. Ну, здравствуй, Двурукий. Симпатичный черноволосый дроу, встреченный мной по пути в столицу светлых эльфов. Я позволила ему зайти немного дальше, позволила так же узнать себя.
   "Вы???"
   "И тебе здравствуй, Дрек..." - я искренне улыбнулась.
   "Но как? Клинок..."
   "Умер на моих руках, поверь, я пыталась его спасти. Он был... очень дорог мне, и эта рана до сих пор кровоточит в моей душе..."
   "Простите, госпожа"
   "Это уже не важно, мне нужна информация. Что происходит в столице?"
   "Восстание. Ронерил восстал против Повелителя, никто не думал, что у него будет столько союзников. В полдень прибыли силы от светлых эльфов, с их помощью Ринделейн был взят..."
   Сердце дрогнуло.
   "А как мой...повелитель?"
   "Мятежники отправились в Метарон, они хотят открыть врата. На их стороне уже присутствуют демоны. Клан и все преданные господину дроу вместе с ним пытаются отстоять Метарон. Повелитель не может допустить открытия врат, но даже его силы может не хватить... В ходе сражений мы потеряли большую часть жриц Царицы Ночи..." - его внутренний голос разрывался от отчаяния.
   "Я привела подмогу от светлых эльфов во главе со Стражем. Так же помощь будет от драконов. Предупреждаю сразу, чтобы вы не трогали наших союзников..."
   "Как будет приказано. Но даже если здесь Страж, шансов закрыть врата, в случае прорыва, почти нет"
   "Ты не понял меня... На вашей стороне Стражи. Я скоро спущусь к вам, мне нужна ваша помощь, приготовь противоядие от Серебряной звезды"
   "Слушаюсь, госпожа..."
   Я разорвала связь, устало прислонившись к боку драконницы. Разговор с дроу оставил после себя непонятный осадок в душе. Нельзя было терять больше времени, поэтому я подошла к друзьям.
   -Ринделейн взят, сейчас повелитель и все оставшиеся ему преданные эльфы и кланы пытаются защитить Метарон, - слова прозвучали сухо. - Твоя бывшая Алекс прибыла в город около полудня, именно благодаря её воинам и оживлённым демонам им удалось захватить город. Они готовят глобальный прорыв демонов, так что нам как можно скорее нужно попасть к вратам.
   Алекс кивнул, а я подошла чуть ближе.
   -Надеюсь, ты знаешь, что нужно делать, наследник. Пройдёте через Ринделейн, там есть главный путь в Метарон прямиком через площадь в запретную часть туда, где находятся врата.
   -Откуда ты всё это знаешь? - тёмно-синие глаза удивлённо смотрели на меня.
   Не говорить же ему, что ко мне возвращается память? Медленно, но всё же... Это место буквально заставляло меня вспоминать.
   -Это мой дом.
   Я поправила кинжал на поясе и повернулась лицом к пропасти. Мне пора, каждая минута на счету.
   -А что будешь делать ты?
   Вопрос застал меня врасплох. Я вздрогнула и обернулась, столкнувшись с этими необычайными глазами.
   -Я пойду своим путём. Не беспокойся, наследник, я присоединюсь к вам возле врат.
   Не обращая внимания на хмурые лица, я быстрым шагом направилась к мосту. Если верить воспоминаниям, кротчайший путь в пещеры Эр'шаар, собственно обитель моего клана, пролегал прямиком через пропасть. Конечно, придётся попрыгать по этим лесенкам, но кому в наше время легко? Когда я отошла уже на достаточно приличное расстояние, сзади послышались быстрые шаги. Ну, зачем? Почему ты всегда не можешь просто меня отпустить, наследник? Почему?
   -Подожди...
   Я остановилась и опустила взгляд, пара прядей из растрёпанной косы постоянно лезла в глаза, загораживая лицо. Он схватил меня за руку, разворачивая к себе.
   -Почему мне кажется, что ты как будто прощаешься со мной?
   А может оно и так? Я ведь совершенно не знаю, что ждёт меня впереди.
   -По-моему мы с тобой поговорили, Алекс. Ещё тогда во дворце.
   Я пыталась вырвать руку, но не смогла. Пришлось поднять голову и вновь чуть не утонуть в этих синих озёрах.
   -Я не всё сказал. Я понимаю, что наши отношения не всегда складывались безупречно. Эти драки, ссоры на пустом месте... Я чувствую, что нас что-то связывает, но ты не даёшь мне понять, узнать правду.
   -Алекс...
   -Молчи. Меня тянет к тебе, - эльф провёл рукой по моей щеке, заставив прикрыть глаза, чтобы не показать той бури эмоций, что царила внутри меня. - Так же как тебя тянет ко мне. Не отрицай. Эта нить она сильнее, чем я думал. Но я не понимаю, почему? Почему ты постоянно убегаешь? Почему не дашь мне хотя бы шанс?
   Я молчала. Что я могла сказать ему? Что врала всё это время? Что водила его за нос как какого-то мальчишку? И ради чего? Ради того, чтобы он просто не узнал моей тайны, того кто я есть на самом деле. Я ведь совершенно не знала, как он отнесся бы к этой правде. На тот момент времени, когда я сама её узнала, это было бы похоже, скорее, на шутку. Теперь уже нет.
   Может, хватит бежать? Пора, наконец, остановиться хотя бы на мгновение. Позволить хоть раз в жизни поддаться своим чувствам, а не холодному расчёту разума. Я открыла глаза, уже не боясь встретиться с его напряжённым взглядом.
   -Поцелуй меня, Алекс. Прошу...
   Его не пришлось долго упрашивать. Горячие губы накрыли мои, заставив забыть всё на свете. Руки крепко прижали меня к нему. По телу прокатилась горячая волна жара. Алекс... мой принц. Сколько раз я цеплялась за тебя, сама не понимая свою душу, сколько раз отталкивала, причиняя боль. Он не хотел меня отпускать, потому что чувствовал, что происходит что-то плохое. Но я как всегда решила всё одна за нас обоих.
   Когда поцелуй закончился, я уткнулась лицом в его рубашку, вдыхая запах ночных фиалок. Чтобы не случилось, я буду помнить тебя, мой принц. Чтобы не случилось...
   -Прости меня... - слова давались с трудом. - Чтобы ни случилось, чтобы ты не увидел и не узнал... - я подняла голову, с трудом удерживая взгляд синих глаз. - Только пойми... я делала всё это только во благо своих близких и своего народа. Прости, если сможешь.
   Выскользнув из этих родных рук, я буквально побежала к мосту. Только не оборачиваться... Он не стал меня догонять, так и стоял удивлённый и ошарашенный. Пусть пока этот эльф не понял, в чём дело, но потом... Я могла предположить, что он будет чувствовать, когда узнает правду, и от этого становилось больно на сердце.
   Между пальцев заструилась магия, обхватывая меня коконом. Тихо скользнуть за дерево, прячась от стражи. Пара дроу у моста, ещё несколько с другой стороны. Привычно протянула руку за клинками и нащупала пустоту. Тьма! Как я могла забыть, что их забрала эльфийка?! Ну, ничего. Сейчас всё вернём на своё место. Мои клинки тесно связаны со мной при помощи крови и магии. Остаётся только провести маленький ритуал призыва. Я опустилась на колени, доставая из сапога метательный нож, безжалостно резанув им по руке. На землю закапала кровь, а вокруг рамки появилась тонкая ленточка тёмной силы.
   -Ар'шеар ми дор тер'рэа... - ленточка плотно обхватила руку, и по коже прошло лёгкое покалывание. На земле, туда, где упали первые капли крови, стали проявляться полупрозрачные клинки. Видимо Килорэа оставила их без присмотра в какой-то комнате, а то не получилось бы так легко выдернуть их. Я быстро схватила руками такое дорогое мне оружие, которое с тихим хлопком материализовалось. Уловив отголоски магии, эльфийские стражники, заторопились в мою сторону. Почувствовав в руках тёплые рукояти мечей, я улыбнулась.
   Поиграем?
   Поиграем.
   Разделять с ней сознание уже стало привычным для меня. Может быть потому, что я понимала, что она это я, что так же для неё это единственное подобие свободы и жизни. Клинки пели о смерти...
   Тихо скользнуть в сторону, уходя от лезвия темнокожего дроу и вступить в смертельный танец сразу с тремя. Блок, выпад, поворот, рассечь горло одному, уйти от удара другого. Тёмная лента силы как удавка накинулась на третьего. Мррр... Тьма тоже хочет поиграть. Полностью контролируемый бой одного из лучших убийц клана и Братства. Когда я закончила, на земле лежали три мёртвых тела, или то, что от них осталось. А вот и подмога с моста.
   Холодная усмешка.
   Продолжаем игру.
   Из рук вырывается чёрная магическая сеть, которая поймала двоих. Сетка стала уменьшаться, и послышались первые крики, а потом всё затихло. На действие заклинания я не смотрела и так знаю, что не слишком приятная картина. Тьма внутри нас довольно мурлыкнула. Ей нравилось смотреть на смерть, чувствовать последний вздох своей жертвы. Третий стражник сумел вовремя поставить щит, но от молнии это его уже не спасло. Как тень метнувшись в провалу, я рыбкой нырнула в пропасть. Секунды две свободного полёта, еле успеваю зацепиться за один из мостков. Под моим телом он чуть раскачивается. Я смотрю вниз в тёмный провал, затянутый туманом, намечая себе уже новую цель. Я знаю дорогу в Метарон.
   Отпускаю руки, группируясь в прыжке, лечу до следующей тропы над пропастью. Внезапно голова взорвалась от боли, и я почти теряю сознание...
   ... -Триф! Смотри, как я могу! - кричу я, повиснув на одном из мостиков, а потом отпуская руки. Полёт... он всегда так короток. Из горла вырывается восторженный крик. Я буквально чувствую, как магия помогает скорректировать моё падения. Как маленький котёнок приземляюсь на тонкий мостик, который сразу начинает раскачиваться, норовя сбросить меня опять вниз. Радостно смеясь, смотрю вверх и вижу испуганное лицо старшего брата.
   -Вот, видишь! Я смогла!
   -Сумашедшая... - шепчет дроу, телепортируясь ко мне. Меня сразу стискивают в крепких и таких родных объятиях. - Не смей так больше делать! У меня чуть сердце не остановилось! Ты ещё слишком мала, чтобы вытворять такие фокусы! Пролетела несколько уровней... Слава Ночи, что ты не разбилась, сестрёнка...
   Я улыбаюсь, уткнувшись носом ему в рубашку. Он всегда так, сначала ругает, а потом опять обнимает. Как бы ни хотел казаться мой братишка таким строгим, он всё равно всегда простит мне мои шалости. Резко отталкиваюсь.
   -Ну, что наперегонки? Если что подстрахуешь магией! Кто быстрее в Метарон!
   И опять с визгом прыгаю вниз, а тьма ласково подхватывает меня, и кажется, что за спиной вот-вот раскроются крылья...
   Меня резко дёрнули за руку, чуть не вывихнув плечо, и до затуманенного сознания дошло злое женское шипение.
   -Идиотка! Нашла бы другой способ для самоубийства... нет, в пропасть сиганула.
   Я широко раскрыла глаза, пытаясь сфокусировать взгляд на моей спасительнице. Злые янтарные глаза, растрёпанные синие волосы с двумя маленькими косичками по бокам. Чёрные доспехи Братства, на поясе длинный меч, сзади лук и колчан со стрелами.
   Ракша...
   Я благополучно забралась на мостик, из груди вырывалось хриплое тяжёлое дыхание. Послышался упругий толчок, и по мостику тихо ступила огромная чёрная пантера. Такие же янтарные глаза, как и у хозяйки, смотрели на меня с лёгким любопытством. Нэа...
   -Скажи, тебе совсем жить надоело?! Если бы я не успела, ты давно переступила бы последний порог! Почему нельзя спуститься вниз как все нормальные дроу?!
   Я усмехнулась, да я и сейчас с ним очень близко. Поднявшись, я поправила клинки.
   -Спасибо, Ракша. Какими судьбами здесь?
   Она фыркнула, а кошка недовольно заворчала.
   -Я же обещала помочь. Не зря же я всё это время уносила ноги от охотников на твою голову, принцесса. Когда погоня прекратилась, я отправилась к Реберу. Предводитель сразу направил меня сюда для помощи, тем более я жажду мести этим демоновым эльфам, что задумали игры с тёмными силами. А теперь скажи-ка, какого демона ты бросаешься в пропасть?!
   Я поморщилась.
   -Мне нужно быстро попасть в Метарон, это был самый короткий путь, который всплыл у меня в голове. Я же не виновата, что во время полёта меня опять скрутило.
   Янтарные глаза удивлённо осмотрели мою слегка потрёпанную фигурку, порезы и ссадины. Дроу присвистнула.
   -Где же тебя так потрепали? Неужто наткнулась на целый отряд недоброжелательных демонов?
   -На счёт отряда не скажу, но демоны там точно были, да и одна чокнутая светлая эльфийка, заварившая всю эту кашу, - последние слова я буквально выплюнула.
   Ракша с интересом посмотрела на свою четырехлапую подружку, а потом бросила взгляд в пропасть.
   -Тогда ты я думаю не против, если я её убью?
   -Нет. Она моя. На ней висит очень большой должок крови и жизни.
   Я подошла к краю.
   -Чьей жизни?
   -Моей...
   Я спрыгнула вниз и ловко спланировала на мостик. Сзади мягко приземлилась моя коллега. Синие волосы немного растрепались.
   -Скажи, Ракша, ты здесь одна?
   -Нет. Лично со мной Нэа. Наверху где-то бродит ещё около семи убийц Братства. Извини, у Ребера экстренная ситуация в Братстве. Я бы даже сказала восстание провинившихся.
   -Ничего страшного, хватит и моего клана.
   -Что я слышу, ты всё-таки решила отсоединиться?
   -Я навсегда останусь связана с Братством, но и клан не брошу. Пойдём нам надо спешить в его резиденцию за противоядием.
   Я опять спрыгнула.
   -Каким противоядием? - послышался удивлённый голос сверху.
   -От серебряной звезды...
   Дальше разговаривать не было никакой возможности, только безумные прыжки в пустоту. Ракша страховала меня на крайний случай. Я не знаю, почему она решила пойти со мной, но скажу честно, лишняя помощь мне не помешала бы. Давно остались позади те дни, когда мы скрещали с ней клинки.
   Я неустойчиво качалась на мостике, вглядываясь в тёмный провал пещеры, освещённый только парой факелов. Сзади приземлилась дроу, а чуть позже теперь уже вечная спутница этой женщины хищная чёрная пантера. Двигаясь вперёд бесшумными и быстрыми шагами, я скидывала с себя последние барьеры, загораживающие ото всех мою настоящую сущность. Не стала убирать самый последний, чтобы не предупредить своих врагов о моём воскрешении. Тёмные туннели петляли впереди, разветвлялись, но я знала, куда нужно идти. Это был ещё не Метарон, только ближайшие пещеры, где обосновался клан убийц. На границе между тёмным туннелем и огромным залом меня уже ждали. Я нерешительно остановилась в тени. Посередине главного совещательного зала клана стояли четверо дроу. Как я могла судить из памяти самого клана по связи, установившейся между нами, это были высшие.
   Дрек Двурукий... дроу с короткими тёмными волосами. А ты совсем не изменился за это время, я знала, что из тебя выйдет толк, если ты уже дослужился до высшего. Рядом стоял высокий беловолосый дроу с тёмными глазами и узким лицом. Сир'рел эль Шаари, искусный маг и фехтовальщик. И две высоких похожих на друг друга как две капли воды темнокожих и лиловолосых женщины. Они ждали... меня.
   Сзади вздохнула Ракша и чуть подтолкнула меня вперёд на свет. Я медленно вышла. Женщины охнули, а беловолосый маг смотрел на меня широко распахнутыми глазами. И... я вспомнила их. Было время, когда кто-то из них обучал маленькую принцессу новым приёмам. Они узнали, но не могли поверить... Я жива, да это так. Жива принцесса, которую около ста лет считали погибшей.
   -Принцесса...
   И все они как подкошенные рухнули на колени, склонив головы до земли. Вышедшая вслед за мной Ракша уважительно подняла брови.
   -Какое почитание... - пробормотала она, а потом посмотрела на меня. - И не надейся...
   Я повернулась к своим... подданным. Видимо придётся всё же принять этот тяжкий груз.
   -Встаньте, прошу.
   Они поднялись, всё ещё смотря на меня как на посланца ночи.
   -Принцесса... но как? - прошептал Дрек.
   -Сейчас не время об этом говорить. Нам нужно спешить в Метарон, я чувствую, как прогибаются врата. Скоро они откроются, и мне нужно быть там. Ты принёс то, что я просила?
   Он поклонился и подал мне резную шкатулку.
   -Да, госпожа.
   Там лежал маленький пузырёк со светящейся разноцветной жидкостью. Я дрожащими руками взяла его. Неужели я спасена? Боль в голове застала врасплох. Я зашипела и покачнулась. Ракша еле успела меня поймать, а высшие кинулись ко мне. Беловолосый маг сразу понял, в чём дело, вырывая у меня из рук склянку и выливая непонятную субстанцию мне в рот. Но боль не проходила... Вместе с непонятным жаром по всему телу она продолжала терзать меня. Потом всё прошло. Я не чувствовала каких-либо улучшений. Я даже знала, что яд всё ещё бродит у меня в крови, не собираясь сдаваться.
   Похоже, я приняла лекарство слишком поздно...
   -Когда вас отравили? - спросил Сир'рел, сканируя меня магически.
   -Рано утром.
   Ракша резко вздохнула.
   -Тогда вы должны были бы уже быть мертвы.
   На губах появилась усмешка.
   -Временное и замораживающее заклинание.
   -Тогда всё ясно. Это всё ещё может помочь. Только пока действуют заклинания, противоядие не будет действовать. Оно, как и яд, замерло в одном состоянии. Если яд в начале третей стадии, но противоядие успело коснуться только сердца. Когда же сеть, окутавшая вас, спадёт, начнётся необратимая реакция, где победит или серебряная звезда или сияние утра. Там уже всё будет зависеть от вашей силы, сумеете ли вы не перейти порог и выжить.
   Оптимистично. По крайней мере, шанс у меня есть. Мне помогли встать.
   -Значит, сначала я закрою эти демоновы врата, а потом уж подумаю над этой проблемой, до конца заклинания у меня ещё есть время. Вы же составите мне компанию?
   * * *
  
   Ринделейн, несколько часов до вторжения.
  
   Повелитель стоял возле алтаря. Храм Ночи сиял какой-то странной тёмной энергией, вновь делясь ею со своими подданными. Царица Ночи... она вернулась, не оставила своих детей. Пусть мы провинились, не уберегли стража, главную жрицу и повелителя... Мы сполна поплатились за это. С того момента, как храмы дроу вновь наполнились энергией, а их дети вновь стали получать благословение, всё слегка изменилось. Вернулась вера, надежда всё ещё теплилась слабым огоньком в этих холодных сердцах. Но возникший чёрный водоворот за власть... богатство... души всё сильнее раскручивался, грозя перерасти межрасовую войну. Повелитель знал, что тёмная волна не остановится, она сотрёт с мира все народы, потому что демонам нужны только души и они уничтожат мир как когда-то свой собственный. Чем бы ни закончился прорыв врат, это нанесёт рану этому миру... и вполне может послужить катализатором к более трагичным действиям и последствиям.
   Сегодня Повелитель пришёл просить совета и помощи впервые за девяносто восемь лет со смерти своей семьи. Ритуальный кинжал блеснул в лучах солнца, и тёмные капли крови закапали на алтарь, образуя причудливый рисунок.
   Трифоринор опустил голову, и чёрные длинные распущенные волосы закрыли его лицо. Совершенно нельзя было догадаться, какие чувства он испытывает, какие мысли витают в его голове, но для существа, которое звал дроу, это было не нужно. Ночь и так прекрасно читала чужие души, особенно тех, кто когда-то очень давно принял её покровительство.
   Она появлялась всегда внезапно, словно сотканная из теней. Высокая женщина, похожая на тёмное видение. Чёрные глаза смотрели на дроу без каких-либо чувств. Завёрнутая только в один плащ, открывающий мельком идеальное тело в полупрозрачной тунике. Царица Ночи всегда любила эффектные появления. Женщина бесшумно подошла к дроу, мягко ступая босыми ногами по холодным плитам.
   -Повелитель... - в её словах можно было почувствовать лёгкую иронию. - Что же случилось в этом мире такого, что ты решил прибегнуть к моему совету?
   Дроу поднял голову, теперь уже без боязни встречая этот тёмный затягивающий взгляд. Наверное, только Повелители и Стражи могли так смотреть на это существо, которое могло приблизиться к богам. Они просто имели силу, способную противостоять силе магнетизма и просто не сломаться под их волей.
   -Я не знаю, что мне делать. Против меня зреет заговор, а я даже не могу нормально противостоять своим врагам. У меня есть сила, но в иных ситуациях от неё просто нет толку, у меня есть преданные мне подданные, но их слишком мало. Меня съедает изнутри вина за смерть своих близких...
   Царица недовольно подошла к нему.
   -Ты Повелитель! Прекрати, наконец, сомневаться в себе! Тебе по праву принадлежит эта сила и этот трон, это твой народ, так борись за него! Прими себя! Стань сильнее, победи своих врагов, и тогда тебя ждёт вознаграждение.
   -Но как...
   -Твой отец не зря передал тебе силу, он знал, что случится. Так же как и твоя сестра... Твои враги лишили тебя семьи, так не дай им лишить тебя и трона. Ты чувствуешь? Ну же!
   Зелёные глаза с вертикальным зрачком удивлённо расширились.
   -Это...
   -Да. Врата прогибаются под силой демонов, и их открытие не остановит ничто. Но прислушайся ещё. Они идут, те, кто хочет смерти и разрушения. Оставь Ринделейн, ты должен защитить врата любой ценой. Отправляйся в Метарон.
   -Но как же город? Как же мирные жители?
   -Я защищу невиновных, но ты должен продержаться пока не придут они.
   -Подмога? - удивлённо отозвался Повелитель.
   На губах женщины появилась лёгкая улыбка, она провела рукой по щеке, задумчиво глядя в сторону.
   -И это тоже.
   На энергетическом уровне прошла новая волна тёмной силы, исходящей из-за врат. Где-то послышался крик жрицы. Они были единственные, кто служил хоть какой-то преградой между безмирьем и нашим миром. Они чувствовали открытие, и это приносило им огромную боль.
   Повелитель дёрнулся, в его мысли ворвалось одно единственное слово... Милихен...
   Царица Ночи недовольно посмотрела на него.
   -Не думай о ней. С ней моё покровительство. Защищай свой народ, сын мой, - она прикоснулась своими холодными губами до его лба, передавая маленькую частичку своей сущности. Она поможет ему в трудную минуту.
   Дроу поклонился, и тёмная фигура женщины развеялась туманом. В то же мгновение в храм вбежали стражники с Альхаазом ди Нореаль во главе. Красноглазый и беловолосый дроу кивнул головой повелителю в знак приветствия.
   -Трифоринор! На Ринделейн напали!
   Дроу резко повернулся, длинные волосы хлестнули его по лицу.
   -Кто?
   -Ронерил во главе с большой частью армии и Старейшин поднял восстание, только что ему на помощь пришли силы светлых эльфов.
   Повелитель устало протёр глаза. Он не хотел делать так, как ему приказала Тёмная богиня, но иного выхода просто не было.
   -Собирай все мои военные части, всех магов, подними клан убийц, и вместе со мной двигайся в Метарон!
   Трифоринор быстро выскочил из храма, за ним по пятам следовали воины.
   -Но как же Ринделейн? - Альхааз не понимал всех замыслов своего друга и повелителя.
   -Мы должны любой ценой защитить врата и не дать демонам вырваться на свободу. Это был приказ Царицы Ночи.
   -Но мы не выстоим долго против этой армии...
   -Она обещала подмогу. Или ты сомневаешься в нашей покровительнице?
   -Нет, господин.
   На них напали, когда они уже вступали в коридоры Метарона. Длинные стрелы с зелёным оперением... Крики умирающих врагов и подданных. Верные Повелителю воины своими жизнями отстаивали проход в подземный город. Магические вспышки ослепляли. Повелитель сражался в первых рядах, используя силу стихий, дарованную ему богами. Дроу смогли отстоять проход, и врата в подземный город с силой захлопнулись, запечатавшись изнутри магическими и железными запорами. Только никто не давал уверенности, что они простоят долго...
   * * *
  
   Алексион тор Ордвист
  
   Она убежала так быстро, что я даже не смог ничего ответить и толком понять. Просила прощения... Я чувствовал, что происходит что-то не то, что-то зловещее витает в воздухе, заставляя невольно вздрагивать. Таша... почему нам не дают шанса? Почему мы не можем спокойно быть вместе? Я был слишком удивлён, её словами, её поцелуем, когда она сама сделала шаг навстречу.
   Даже когда я вернулся к своим спутникам, во мне ещё боролись противоречивые чувства. Леку и Моргану хватило одного взгляда, чтобы понять, в чём дело. Они как всегда не влезали со своими советами и разговорами. Это было даже лучше. Я отошёл к деревьям, пытаясь всё осмыслить, но и тут побыть наедине с собой мне не дали. Узкая голова серебристой драконницы наклонилась ко мне, а жёлтые змеиные глаза смотрели с возрастающим интересом. Я на какой-то миг залюбовался этой красивой тонкой как статуэтка драконницей. Эти блики на чешуе... роговые выросты, толстый гребень, кончик хвоста с острым концом выписывает замысловатые пируэты в воздухе, а огромные крылья чуть расправлены.
   Просто восхитительна.
   Рядом недовольно зарычал красный дракон, выпуская из ноздрей клубы пара и смотря на меня злыми жёлтыми глазами. Драконница махнула хвостом и посмотрела на него сквозь пушистые черные ресницы, кокетливо хлопая глазами. Потом она опять посмотрела на меня.
   -Ссспассибо за комплимент. Я польщщщена, но не думаю, что моему мужу понравится внимание другого мужчины к его женщине...
   Демоны! И как я мог забыть, что эти крылатые ящеры запросто читают чужие мысли? Из груди драконницы послышались звуки, которые можно было принять за смех.
   -А ты достоин внимания, теперь я понимаю эту маленькую девочку. Ты как огонь в ночи, который манит к себе таких мотыльков как она. И девочка уже ни один раз обожглась.
   Как её называла Таша? Тахион?
   -Тахион, о чём вы?
   Она прикрыла глаза.
   -Ты похож на моего мужа, такой же собственник, как и он. Воплощение огня... - в свете блеснули острые клыки. - Полюбив один раз, ты связал себя страшными узами с той, кому всегда приносил только смерть... И она как мотылёк раз за разом сгорает в твоём пламене.
   -Я не понимаю.
   -Поймёшь, когда придёт время. Просто... я не плохо знаю историю... Скоро твоя настоящая сущность пробудится, ты изменишься. Ничто не может постоянно оставаться в одном состоянии, это так же нереально, как вернуть ход времени назад. В будущем тебя будут занимать совершенно другие вопросы и проблемы, но запомни Страж, научись отпускать... Если ты не научишься этого делать, то потеряешь всё, что тебе дорого. Потеряешь навсегда...
   У меня было слишком много вопросов, но драконница отвернулась и отошла к своему... мужу, положив голову ему на крыло. Красный дракон недовольно смотрел на меня, и даже речи не шло, чтобы подойти к ним и спросить Тахион, что она имела в виду своими словами.
   Лёгкий магический всплеск показал мне, что мои воины прибыли. Ну, что же... надеюсь, потом мне хватит времени выяснить всё. Слишком много вопросов скопилось, на которые ответа я так и не нашёл.
   * * *
   В руках белой вспышкой сверкнул меч. Сияющий... ты вновь в моих руках. Как давно мы не участвовали в сражениях... сразу и не припомнишь. Свет отражается от золотой тонкой кольчуги, защищавшей тело. Через забрало шлема в форме головы феникса на бой смотрели холодные тёмно-синие глаза... Руки привычно и быстро делали свою работу. Бой... это так упоительно.
   Никто бы и не подумал, что через несколько часов великий и прекрасный город тёмных эльфов превратится в настоящую бойню. Два народа, две силы, противостоящие друг другу. В небе кружились яростные драконы, озаряя вечернее небо огненными вспышками. То там, то здесь слышались крики бедняг попавших под священное пламя любимых детей богов. Никакие заклинания и преграды не спасали от него врагов. Враги... дроу и светлые эльфы, посмевшие посягнуть на самое дорогое... этот мир. Светлое войско огненной волной прокатилось по Ринделейну, пробивая себе путь в подземный город. Толстые и быстрые корни блокировали выходы, оплетя ворота. Их не могли уничтожить обычные заклинания, а если и получалось, но на месте старых мгновенно оказывались новые. Они как острые жала накидывались на любого, кто хоть на метр подошёл к любой растительности. Дриады... мне даже не верилось, что Таше удалось получить от них хоть такую помощь.
   Руки в крови, на кольчуге тёмные пятна. Дроу додумались всё же натравить на нас своих ручных демонов, выведенных в лабораториях, да и настоящих тоже... Длинная коса из тёмно-золотого уже успела стать красной. Сегодня у Смерти хорошая добыча.
   Я увернулся от меча какого-то дроу с кровавыми сполохами в глазах. А вот и очередной подсадной демон. Эти твари намного лучше обращались с оружием и силой. Для них смерть была самим существованием. Вытягивая души из живых существ, они убивали... всех до кого могли дотянуться. Сияющий блокировал очередной удар. В душе появилась только холодная обжигающая ярость. Могу предположить, что даже мои воины, идущие за моей спинов, в этот момент совершенно искренне боялись меня. С каждой отнятой жизнью я менялся, становился тем, кем должен быть. Я Страж, для меня бессмысленна вся эта шелуха, сословные и межрасовые различия. Я Страж, который не знает жалости, обычных чувств. Для меня важен только бой, запах крови и чувство надвигающейся смерти. Воин в моей душе наслаждался этим зрелищем...
   В глазах сверкнул какой-то непонятный странный огонёк. Резко повернувшись, бросаю Сияющего вперёд, пронзая сердце врага. Кровь брызнула в разные стороны. Лицо пересекла красная полоска, меня всё-таки успели немного задеть. А на лице ни эмоции, только холодная маска. Все чувства и переживания остались глубоко внутри, сейчас не время для них.
   Веду своих воинов внутрь. Сейчас как можно быстрее нужно было добраться до врат. Во дворце врагов было чуть меньше, но я не сомневался, что внизу меня уже ждут, так же как и возле входа в Метарон.
   Так и было. Отряд из двух десятков воинов преграждал путь в развороченные заклинаниями ворота подземного города. И вновь две волны нелюдей схлестнулись в битве. Я носился как ураган, круша всё на своём пути. Поворот, блок, выпад... Светлая магия собирается в руках, преобразуясь в смертоносные заклинания. Сбрасываю бесполезный и мешающий мне шлем. На какую-то секунду отвлекаюсь, и меня чуть не проткнули мечом. Свист стрелы возле головы, и мой враг падает сражённый. Быстро осматриваюсь, пытаясь найти нежданного спасителя. На верхнем ярусе, возле какой-то колонны сидела маленькая тонкая фигурка. Мне весело отсалютовали тонкой ладошкой, а янтарные глаза подмигнули. Неужели...
   Когда бой прекратился, дроу как кошка спрыгнула со своеобразного балкончика. Синие волосы растрепались, а на лице блуждала загадочная полуулыбка. За ней последовала большая чёрная пантера, из горла которой раздавалось угрожающее рычание. Я поднял руку, предупреждая своих воинов, готовых проткнуть дроу мечом. Принцесса... Легко кланяюсь.
   -Вы спасли мне жизнь.
   Дроу улыбнулась.
   -Не стоит благодарности... Наследник, наконец-то, вы сюда добрались. Там внизу уже заждались вас. Или вы хотите, чтобы врата открылись? Прошу вас, следуйте за мной, я должна проводить вас коротким путём.
   Я удивлённо приподнял брови, но, тем не менее, двинулся за ней.
   -Что вы имеете в виду? Неужели не было никого другого, чтобы выполнить это поручение? Не думал я, что дроу так легко рискуют вашей жизнью.
   Мне кажется или на её лице действительно проскользнула усмешка?
   -Ох, наследник. Я получила приказ высшей, а его нельзя нарушить.
   -Разве кто-то может отдавать приказы наследнице престола?
   -Наследнице нет...
   Я не мог понять этого тихого и спокойного тона. Силовая волна тёмной энергии прошла сквозь меня, оставив неприятный осадок и даже некоторую боль. Нужно торопиться. Я схватил дроу за руку.
   -Пойдёмте быстрее, врата открываются. Нам с вами нужно как можно скорее предотвратить это.
   Тёмная эльфийка печально улыбнулась.
   -Боюсь, врата не по моей специальности. Я всего лишь обычная наёмница, не владеющая даже каплями магии на данный момент.
   Мои глаза удивлённо расширились. О чём она говорит?
   -Наследник... неужели вы до сих пор не поняли? Я не принцесса Тейранариэль. Моё имя Ракша, я её подруга, и этим обманом спасала её жизнь.
   -Да что чёрт возьми происходит?!
   Женщина как-то грустно улыбнулась и отошла немного от меня подальше.
   -Поверьте, она сама не знала всей правды.
   Я сжал руки, холодная волна прокатилась по всему телу, тонкой занозой засев прямо в сердце.
   -Как можно не знать этого?
   -Поверьте, это вполне возможно... Пойдёмте, наследник. Обещаю, вы всё узнаете из первых уст, но не от меня. Вас ждут...
   * * *
  
   Таша из клана убийц
  
   Пустынные улицы Метарона... Он всё такой же, словно из моих странных порой пугающих снов. Там высоко вверху под сводами огромной пещеры мириадами сверкали яркие разноцветные огоньки. Я неуверенно прикоснулась рукой к тёплой стене пещёры. Где-то там далеко слышался звук льющейся воды из фонтана. Казалось, стоит только пожелать и картинки моих снов вновь оживут. Послышится смех, какие-то далёкие, но смутно знакомые голоса и образы. Я устало прислонилась к стенке пещеры.
   Ну, здравствуй, Метарон. Я вернулась...
   Пульсирующее тепло под ладонями. Ласковое осязаемое прикосновение к щеке...
   С возвращением... - шепнул город, и тонкие ручейки силы стали раскручиваться у меня под ногами.
   Город был живым. Он дышал, взрослел и просто жил со всеми его жителями. Обладая разумом и силой, он мог многое изменять. Но давно прошли времена, когда Метарон был центром тёмноэльфийского государства. Его забывали, бросали, и он пусть постепенно, но всё же терял свою магию. Он старел...
   Теперь же я чувствовала, как он рад моему возвращению. Искренне... Метарон встречал меня как старую подругу, как Стражницу, как принцессу, как обычную дроу, какой я была когда-то очень давно. Он знал меня на протяжении всех этих жизней, знал, помнил и любил...
   Сила города подхватила меня в воздух, заставив испуганно отшатнуться моих охранников, а меня просто улыбнуться. Они не помнят, не знаю, каково это быть единой с целым городом. Сила проникала внутрь, исцеляя порезы и ссадины, но лишь виновато отступила перед моим главным ранением. Я чувствовала весь город, теперь знала все его улицы и переулки, я видела своих врагов, где тёмным болезненным пятном расплывались врата. Мне нужно идти...
   Он понял, бережно отпуская меня на мостовую, в последний раз окутывая веером солнечных брызг. А вот и подарок... Я с лёгким удивлением осмотрела себя и закрыла глаза. Лучше бы ты не делал мне подарков Метарон, теперь я действительно понимаю, что выбора у меня нет.
   Город обрядил меня в то самое одеяние, в котором я впервые увидела Стражницу во сне. Костюмчик в чёрно-серебристых тонах... Обычные чёрные брюки, сапоги на каблуке, серебристая рубашка с тёмным орнаментом на воротнике и рукавах. Сверху была накинула гербовая накидка. Серебряная с чёрной полосой по краям и изображением чёрного дракона, обвивающего розу. Только на этот раз присутствовало одно значительно отличие. Длинные волосы были заплетены в ритуальную косу, а на голове был одет серебряный обруч с изумрудом в центре.
   Меня основательно подготовили к предстоящей встрече. Я обернулась к молчаливым и каким-то притихшим спутникам. Отсутствовала только Ракша со своей киской, но я сама отослала её к наследнику показать короткий путь. Он уже должен быть там...
   -Присоединяйтесь к остальным, - в голосе помимо воли прозвучали командные нотки.
   -Но, госпожа, мы будем защищать вас, и не имеем права покидать.
   -Это приказ. Я сама доберусь до места. Отправляйтесь к остальным, ваша помощь там нужнее, чем здесь.
   Я хотела идти одна. На это у меня было слишком много причин.
   -Слушаемся, госпожа.
   Они поклонились и тихо растворились в темноте. Я чувствовала, как мои воины всё дальше отдаляются от меня, присоединяясь к остальному клану. И пусть он уже там возле врат, я просто должна дойти туда одна.
   Внезапно сзади послышалось тихое рычание. Я еле успеваю уклониться, пропуская над собой огромную чёрную собаку с ясно выделяющимися белыми лапами. Ручной демон, выведенный в лабораториях Ринделейна... Угораздило же нарваться. Демон развернулся и вновь зарычал, меня злобно прожигали взглядом зелёных змеиных глаз. Тьма... ОН вновь накинулся на меня.
   ... Маленький чёрный комочек шерсти тихонько скулит, ворочаясь на одеяле. Какая лапочка. Бережно беру в руки собачку, теперь это будет мой демон, мой охранник. Отец сам выделил мне его. Сзади нетерпеливо толкается брат.
   -Ну, покажи, кого тебе выделили...
   Я встряхнула волосами и положила щенка на одеяло.
   -Отец сказал, что это новый демон от его питомца. Девочка... Мне нужно быть с ней рядом, чтобы не пропустить момент, когда она откроет глаза. Я должна быть первой кого она увидит.
   Брат фыркнул и вместе со мной склонился над этим пока ещё маленьким зверьком. И надо было именно в этот момент этому щеночку открыть глаза... Впервые в истории у демона было два хозяина...
   Меня повалили на землю, целясь острыми клыками в горло. Стой же! Демон словно почувствовав мой мысленный крик, остановился, недоверчиво принюхиваясь. Зелёные глаза смотрели на меня настороженно.
   -Малышка? - выдавила я, получая ещё один кусочек моей памяти.
   Собака удивлённо моргнула и стала меня обнюхивать. Послышались шаги.
   -И кого на этот раз ты поймала? - знакомый голос.
   На свет вышла старшая жрица с мечом в руках. Белые волосы распущены, только тёмный обруч обхватывает голову. Красива... с какой-то хищной грацией. Чуть темноватая кожа, тонкая фигурка в обычной белой тунике. Глаза цвета фиалок смотрят на меня со злостью, которая быстро сменяется сначала недоверием, непониманием, а потом и какой-то непонятной радостью. Щёку лизнул шершавый горячий язык, и демон с обожанием в зелёных глазах смотрит на меня.
   -Тей? - столько удивления в этом таком знакомом голосе.
   Она подбегает ко мне, помогая встать, а потом со слезами на глазах заключает в объятия. В голове всплывает одно единственное имя. Милихен... моя самая близкая подруга, которую я не помню. Дроу смотрит на меня.
   -Ты жива! Жива! Я не верила, что тебя убили! Почему? Почему ты не объявилась?! Почему не пришла?!
   Слёзы текли по её щекам, не желая останавливаться.
   -Мили... Прости...я не помню. Я ничего не помню.
   Она отступила чуть назад, испуганно глядя на меня.
   -Почему...
   -Я не знаю, - я умоляюще посмотрела на неё. - Вся моя жизнь стёрта из памяти, только обрывки, которые стали приходить только сейчас.
   Дроу опустила глаза. А я почувствовала ещё один всплеск тёмной силы и повернулась к вратам. Как же всё это не вовремя. Я повернулась к молчаливой эльфийке.
   -Мили... мне нужно идти, я нужна там. Прости меня, если я совершила тебе что-то плохое...
   Она подняла глаза.
   -Обещай, что вернёшься. Не бросишь нас, как тогда...
   -Обещаю, - чего только не скажешь, чтобы убрать печаль из этих глаз. Дроу кивает.
   -Я пойду с тобой.
   Только этого мне не хватало... Я чувствую волнение за жизнь этой эльфийки и не могу подвергнуть её риску.
   -Нет, я справлюсь. Прошу уходи, скоро здесь начнётся такое, что тебе и в страшной сне не приснится. Там слишком опасно, а я... не могу рисковать твоей жизнью.
   Жрица понятливо улыбается.
   -Ты всегда старалась оградить меня от всех бед, но пойми Тей, я уже не та, что прежде.
   -Мили прошу...
   -Хорошо, но я буду ждать тебя в храме Ночи.
   Дроу ещё раз улыбнулась и двинулась в глубь коридора, постепенно поглощённая мраком. Я наклонилась над жалобно скулящим демоном и потрепала её по голове. Ответом мне был полный обожания взгляд.
   -Прости, малышка, но я уже не твоя хозяйка. Защити её, ведь она дорога мне. Она многое значит для меня и... моего брата.
   Откуда я знала это? Не смогу найти ответа. Демон поняла меня, и ещё раз лизнув в щёку, быстро потрусила за жрицей. Я провожала их странным взглядом. Вот он кусочек моего прошлого, как плохо не помнить их... Мне нужно идти, но ноги не слушаются. Слишком мало времени осталось. Остаётся только...
   Я прислонилась к стенке пещеры. Не люблю это делать, это словно раз за разом терять себя в этой тьме, терять по маленькой частичке... навсегда. Я не знаю, откуда появились эти способности. Я вполне смогла бы прожить и без них, мне хватало моей магии. В такие моменты я даже сравнивала себя со своими врагами... демонами.
   Руки стали чернеть, глаза - два изумрудных огня. Всё моё существо, вся моя душа... это тьма. Она во мне, она и есть я, клубясь сзади словно крылья. В этом облике для меня нет преград... Стоит только пожелать, захотеть сделать что-то противоестественное моей природе, и это появится. Стражница тьмы... Это так легко растворяться во мраке словно мираж, призрак тёмной нереальной мечты, а потом появиться в совершенно другом месте. Мне даже не нужны мечи, висящие за спиной. Длинные когти заменяют их намного лучше.
   Иногда мне кажется, что в этом облике я могу всё...
   Скользить вместе с тенями вперёд. Попадавшие мне на пути враги просто не успевали понять, в чём дело, когда сама тьма набросилась на них словно зверь. В этом облике мне проще преступить законы морали... просто в этом состоянии я почти не испытываю каких-либо чувств.
   Врата... они всё ближе, их губительная энергия заставляет меня беззвучно шипеть от боли. Гигантский скачок вперёд, и нерешительно застываю, смешиваясь с тенями от колонны. Врата, это огромная каменная расписная арка, от неё словно расходятся круги по всему залу, последние преграды. Прямо на границе находится маленький круглый алтарь, на котором всё ещё виднеются следы крови. Все уже здесь... одна я как-то припозднилась. Память заработала в экстренном режиме, открывая мне новые подробности.
   Возле врат стоит дроу. Его красные волосы и глаза цвета опавшей листвы я узнала бы из тысячи. Ронерил... из горла вырвалось глухое рычание. Ненавижу! Ненавижу так, что это чувство просто сжигает меня изнутри. На его лице самодовольная улыбка, в руках меч и ритуальный клинок. На его камзоне видны пятна подсыхающей крови, не его...чужой. Рядом с ним в короткой кольчуге стоит сиятельная Килорэа. Даже здесь среди крови и трупов, она кажется богиней. На голове шлем, а холодные голубые глаза смотрят на окружающих с презрением. Мои слегка изменённые глаза успевают заметить странный круглый медальон на её шее. От него так и веет непонятной магией.
   Эту парочку окружали дроу и светлые эльфы, готовые насмерть сражаться за своих господ. Старейшины... лучшие воины дроу и светлых эльфов, перешедшие на тёмную сторону. Они хотели власти, крови...
   Слева стоит мой брат. Тёмные распущенные волосы, золотой обруч с камнем на голове, такое знакомое и родное лицо с зелёными глазами. Короткие воспоминания о нём. Мой брат, моя кровь. Я вижу неглубокие ранения и порезы, успеваю замечать, как отчаянно он смотрит на врата, пульсирующие тёмной энергией. А сзади стоит часть моего клана. Остальные рассредоточены по всему городу и Ринделейну. Врагов слишком много. Справа стоит наследник со своими воинами. В первый момент я даже не узнала его. Золотая кольчуга, волосы, ставшие от крови красными и холодные синие глаза, выворачивающие душу. Мне страшно смотреть на тебя мой принц... ты иногда пугаешь меня сильнее, чем эти врата и демоны.
   Я не стала спешить, и вместе с пробудившейся Стражницей приняла сторону постороннего зрителя... пока.
   Наследник сделал пару шагов вперёд.
   -Сдавайтесь. Вам не выбраться из этого зала, вас слишком мало, чтобы противостоять нам.
   Ронерил засмеялся, я видела в его глазах безумие. А светлая эльфийка презрительно поджала губы.
   -Да, что вы сделаете нам? Натравите своих псов?! Вы тоже не выберетесь из этого зала! Я убью вас всех!
   Только внимательно присмотревшись можно было понять, как Килорэа медленно отступает к алтарю, вытаскивая из ножен ритуальный кинжал.
   -Демоны! Я открою врата и уничтожу вас всех! Они легко признаю меня своим господином и подарят весь мир, потому что я освобожу их от плена!
   Трифоринор рванулся вперёд, но его удержал кто-то из моего клана. Я стала тихо идти вдоль стены, полностью слившись с тенями.
   -Ты гнусный предатель! Ты убил мою семью!
   Ронерил махнул рукой и его воины расступились, пропуская его вперёд. Почему Алекс не действует? Я перевела взгляд с эльфийки на него. Наследник внимательно следил за передвижением странных существ с красноватым огоньком в глазах. Они медленно обступали всех. Демоны...
   -Ты говоришь, что я предатель? Пусть так, но я избавляю мир от более мерзких существ. Вся ваша дрянная семейка, - усмехнулся дроу, делая ещё несколько шагов. - Вы помешаны на своей власти и почитании! Столько тысячелетий не упускаете трон из своих загребущих ручонок! Движимые только своими желаниями, вы не замечаете даже то, что творится в окружающем мире! До чего дошли дроу! Мы уже пресмыкаемся перед другими народами! Забыв своё величие и силу! А твоя семейка только подражала истинным правителям!
   Повелитель зарычал, а Ронерил всё ближе подходил к нему. Я прошла мимо воинов наследника. Лек, стоящий чуть дальше, почувствовал моё присутствие и оглянулся. Только нельзя увидеть тень. Я продвигалась всё к вратам и... Ронерилу.
   -Хочешь знать, как погибла твоя семья, Трифоринор? - прошипел дроу. - Так слушай. - Твоя дражайшая мамочка даже пискнуть не успела, когда стрела проткнула её шею. Последние свои мгновения она закончила в муках, а потом мои воины вдоволь поиздевались над её телом.
   Ненавижу...
   Брат бессильно рванулся из рук, а его глаза сверкали ненавистью. Я никогда не видела его в таком бешенстве.
   -А твой отец... - Ронерил словно наслаждался всем этим, пробуя на вкус каждое слово. - Он дрался как щенок, а потом умолял меня пощадить его! Просил, ползал на коленях, чуть ли не целуя мне сапоги! А когда я отрубил ему голову, я насадил её на копьё и поставил в своём доме, чтобы любоваться поверженным врагом!
   Брат прикрыл глаза, пытаясь выровнять дыхание. А я сгорала от ненависти.
   -И наконец, твоя любимая сестричка! Знаешь, она была такой красавицей и милашкой, - на его лице появилась змеиная улыбка и немного мечтательное выражение. - Вот именно была... Я играл с ней как с маленьким котёнком. Бедняжка так истекала кровью и всё клялась, что убьет меня! Я ни разу не встречал такой слабой, но такой отчаянной девочки. Знаешь, как она мучилась перед смертью? Её тело истязали тысячи молний! Я вдоволь поэкспериментировал на ней различных заклинаний. Она даже пыталась бежать, но лишь продлила свою агонию! Как она кричала, когда её оплетали смертоносные молнии! Её крик! Отрада для моих ушей! Бедняжка даже поседела от боли! Белые пряди в чёрных волосах... А потом я проткнул её сердечко своим мечом! До сих пор помню её изумрудные глаза перед самой смертью, даже в этот момент она была прекрасна. Я оставил её труп на растерзание животным, они не оставили от неё ничего!
   Я заметила, как побледнел после его слов наследник, и почувствовала почти физическую боль. Я помню... Брат рванулся к дроу, вырываясь из рук. Он слишком меня любил, чтобы стерпеть все эти слова обо мне. Но ещё больнее для него было то, что он не мог помочь мне и оградить от боли, причинённой этим чудовищем. Я увидела, как самодовольно улыбнулся Ронерил, пряча за спиной кинжал. Брат был слишком взбешён, чтобы не заметить всё это...
   Нет...
   Сейчас я всего лишь тень... воплощение тьмы. У меня нет лица в этом облике... Я метнулась вперёд неясным силуэтом. В свете блеснули только лезвия клинков, отражая удар дроу. Я оттолкнула брата, а сама смотрела в глаза своего убийцы, который отшатнулся, глядя на существо, сотканное из тьмы. Он отходил от меня... боялся...
   -Ты убийца... - шепнули губы.
   Как странно, но я была совершенно спокойна. Постепенно преображаясь на глазах у всех, возвращая своё настоящее лицо. Страх, животный ужас и запах крови... это повсюду, как сладкое вино для той, кому я уступила место в этом теле.
   -Ты издевался над моей семьёй, надо мной... - губы сложились в усмешке. - Ты издевался над моим телом и над моей душой...
   Ронерил с ужасом смотрел на меня.
   -Ты! Ты мертва!
   А что отрицать?
   -Мертва...
   Сзади поднялся на ноги брат, глядя на меня ошеломлёнными глазами.
   -Тей...
   -Отойди, брат.
   Мой враг... вот он передо мной, испытывает страх и ненависть одновременно.
   -Будь ты проклята, принцесса! Убить их!
   Он рванулся от меня к вратам, где упущенная из виду светлая эльфийка уже провела пол обряда. Тьма! Они напали на нас, я пустилась в смертельный танец со своими клинками, пробиваясь к вратам. Где-то рядом ведёт бой мой народ, мой брат... Где-то там наследник точно так же пробивается в вратам. Я чувствую его, потому что уже сбросила все свои щиты, открыв истинную сущность Стража. Наша связь напряглась, отдаваясь каждым новым ударом перезвоном струн. Уклонить от удара, выпустить магическую сеть. Сзади слышится удар меча, и поверженный враг падает к моим ногам, а я встречаюсь взглядом с холодными синими глазами.
   -Почему? Почему ты ничего не сказала? - говорит он, уклоняясь от очередного удара, и мы становимся спинами друг к другу, продолжая бой.
   -Я не помнила...ничего. Просто не помнила. В тот день я потеряла память, выжив только чудом. Я сама узнала, кто я не так давно, не могла поверить и принять. Только когда ты появился в моей жизни, я стала вспоминать...
   Он промолчал. Я чувствовала исходящий от него холод, и это было намного больнее, чем, если бы он просто на меня накричал. Взрыв тёмной силы, и я как заворожённая смотрю на раскручивающийся в арке чёрно-красный портал в безмирье. Безумный смех эльфийки разрывает появившуюся тишину, и чёрный поток тёмных сущностей вырывается из появившегося прохода. Они пролетают над головами, стараясь быстрее выбраться наружу. Боги...
   Рвусь с наследником к вратам. Если мы не успеем их закрыть, наш мир обречён. В руке блеснул знакомый кинжальчик. Что ж пора отдать должок одной знакомой эльфиечке. Слышу голос наследника.
   -Дроу мой.
   Да, пожалуйста. Тенью метнувшись к Килорэа, я воткнула кинжал ей в бок, заметно усилив действия яда. Эльфийка вскрикнула и осела на пол.
   -Я хочу, чтобы ты умирала медленно... - вернула я её же слова.
   Я чувствовала её ненависть, но совершенно не наслаждалась своей местью. Она умрёт через полчаса. Я обернулась к наследнику, когда его меч отсёк голову Ронерилу. До меня долетел только еле слышный шёпот.
   -Это за неё...
   Я наклонилась над эльфийкой, срывая с её шеи, так заинтересовавший меня медальон и одевая на себя. Холодные голубые глаза злобно взглянули на меня. Ты ведь уже чувствуешь этот холод?
   -Тебе он больше не понадобится.
   Подбежав к вратам, я встретила взгляд синих глаз.
   -Приступим? - спросил он, доставая кинжал и взывая к своей сущности.
   За его спиной раскрывались белые крылья из чистой силы. Всё его тело преобразовывалось, и казалось, он сам состоит из света. Я же пропускала через себя саму тьму, становясь Тёмным существом, кем появилась в этом зале. Дальше сознание воспринимало окружающую действительность лишь отрывками... Мы оба потеряли себя в тот момент, уступив место более древним и могущественным силам...
   Два могущественных существа стоящих напротив друг друга рука об руку подходят к алтарю. Зал ослепила вспышка света, ознаменовав соединение двух таких разных душ. Они вновь вместе... и по запястьям обоих вьётся золотистая татуировка, значение которой знают только эти двое. Выхватив кинжал, Светлый резанул себя по запястью, и на алтарь закапала золотистая кровь. Круги, окружавшие врата завибрировали и осветили всех светом. Демоны не могли пройти сквозь выросшую преграду.
   Стражам не нужны были слова, чтобы общаться. Они являлись одним целым уже не одно тысячелетие. Тёмная повторила действия своего партнера, и чёрная кровь закапала на алтарь, а круги озарились тёмной вспышкой.
   Стражи подошли друг к другу, протягивая руки. Они словно пели какую-то старую и непонятную песню, которая завораживала своей красотой. От их рук стало расходиться сияние, и тёмные врата стали постепенно затягиваться, а демонов засасывало внутрь... Внезапно Тёмная разорвала круг, упав как подкошенная...
   Меня выкинуло из круга внезапно. Жуткая боль терзала тело, и я чувствовала, как мой облик продолжает меняться. Я знала, что моя половинка чувствует всю мою боль и страдает вместе со мной. Наконец, справившись с болью, я смогла встать.
   -Всё в порядке... - прошептала я странному сияющему существу, являющемуся Светлый Стражем.
   Удар чистой силы отбросил меня в сторону, заставив вскрикнуть от боли. Ловлю злобный взгляд голубых глаз эльфийки. Ещё один удар, успеваю выставить только клинки...
   Серебристая пыль взметнулась в воздух... Нет... Руки ощутили только пустоту и серебристую пыль. Мои клинки...
   Она готовилась для последнего третьего удара, отразить который я уже не могу. Внезапно сзади меня схватили сильные руки, на плечи упали пепельные волосы с чёрными концами, а глубокий с хрипотцой голос заставил вздрогнуть...
   -Ну, здравствуй, малышка. Я вижу, ты тут без меня решила умереть? Не выйдет, за тобой должок.
   Перед тем как меня затянула арка чёрного перехода, я успела увидеть белую вспышку, Килорэа упавшую на спину с широко раскрытыми глазами и струйкой крови изо рта и метнувшегося ко мне Стража, протягивающего руку...
   * * *
  
   В глазах потемнело, а тяжёлый едкий воздух огненным смерчем пронёсся по лёгким. Я закашлялась, падая на серую безжизненную землю. По подбородку стекла струйка крови, пара капель упала вниз, взметнув в воздух серое облачко. Пепел... Я широко распахнула глаза, проводя рукой по земле. На пальцах остался сероватый след, слишком знакомый... Эта земля была буквально усыпана пеплом.
   Я ошеломлённо подняла глаза, всё ещё не веря, и натолкнулась взглядом за медленно уменьшающуюся воронку чёрного перехода... перехода между мирами. Боги...
   Попытавшись встать, я почувствовала, как меня вновь схватили крепкие руки. Теперь, по крайней мере, я знала, кто это. Мой знакомый демон.
   -Не поворачивайся! - зарычали мне на ухо. - Если не хочешь сойти с ума от окружающей действительности...
   Вот, как ты заговорил, Деймер. Я бессильно рванулась из его рук.
   -Отпусти! Зачем, демон?! Зачем ты затащил меня в безмирье?!!
   Горячее дыхание возле уха, и он усиливает нажим, заставив меня зашипеть от боли.
   -Не рыпайся, эльфийка! Один раз ты уже гостила здесь, но только благодаря моим иллюзиям сохранила рассудок. Теперь же я не могу тратить остатки своей силы на твоё душевное благополучие!
   -Я не спрашиваю, почему мне нельзя видеть окружающий мир! - сорвалась я. - Я спросила, почему ты перенёс нас сюда!!
   Сзади раздался смешок, что вывело меня окончательно из себя. Всё хватит! Эти бои, отравления, внезапная война и открытие врат! Как меня достало всё это! И всегда крайней получаюсь почему-то я! И нет ничего, куда бы я уже не влезла и не получила по своим острым длинным ушкам!
   -Спокойнее, стражница. Я в отличие от тебя выполняю свою часть сделки, спасая твою шкуру, например. Или ты думала, что тот удар был по доброте душевной от милой светлой эльфийки? Если бы я не перенёс тебя, ты уже давно отправилась бы к праотцам. А на счёт безмирья... извини малышка, но закрывающийся портал в мой милый мирок сбил настройку, и вуа ля! Добро пожаловать в ад!
   Я видела, как постепенно сокращается воронка портала, всё-таки мы со светлым Стражем успели почти до конца закончить песнь, а пущенному в ход заклинанию уже вполне хватит одного энергетического источника под названием наследник, да, что и говорить, я ведь тоже до сих пор чувствовала, как портал выкачивает из меня силу тьмы. У нас мало времени...
   -У нас осталось около пятнадцати минут, - прошептала я, чувствуя, как демон, наконец, отпускает меня на волю. Только не оборачиваться... Ведь приближённо знаю, чего мне ждать от этого мира.
   -И что произойдёт потом? Ты извини, но нам с тобой, малышка, и так придётся поторапливаться. Я не удержу так долго щит. Я, конечно, понимаю, что в твоём мире уже и так достаточно демонов, которые вырвались через врата. Хоть здесь уже и стало работать заклинание, не позволяющее нам перешагнуть врата, но я могу тебя заверить есть парочка довольно сильных экземпляров, у которых довольно неплохой шанс.
   -Врата закроются. Скорее всего, до следующего прорыва. Я не знаю, сколько примерно это времени, может лет сто, а может и вся тысяча.
   Мне не понравилось молчание за своей спиной. Слишком напряжённое. Я чувствовала, как в этом опасном воздухе витает какое-то магическое волнение, как тревожно гудит земля под ногами. Этот едкий воздух... он не должен быть таким, а пепел... И демон. Он явно что-то знал, что-то очень важное, что играло ключевую роль во всей этой истории.
   -Деймер! Что ты скрываешь?!! - прорычала я, чудом удерживая себя, чтобы не повернуться и не взглянуть в лицо этого демона. - Ответь!
   Это было как приказ. Внезапно медальон на моей груди, снятый с эльфийки, стал холоднее льда. Сзади послышалось неконтролируемое шипение, и срывающийся голос мужчины ответил.
   -Этот мир обречён. Отправившие нас в эту ссылку создатели продумали всё и то в том числе, чтобы их создания не выбрались отсюда живыми. Они запустили скрытый механизм в ядре этой планеты, окруженной пустынным ореолом мрака и холода. С каждым веком, тысячелетием становилось только хуже... Планета умирала, мы все давно погибли, остались только те, кто не отступал перед убийством своих соплеменников, полностью выпивая их энергию. Ну и ещё и сущности, ведь даже мёртвым нам не давали покоя, не выпуская отсюда.
   -Что было дальше?
   -А что было дальше... кислота, разлитая в воздухе, огненная земля, сжигающая всё, капли мрака, падающие с неба и уничтожающие даже сущности. Мы не надеялись, но однажды произошёл первый прорыв, и появились врата, тогда пришла ты. Я знал, что мир обречён и поэтому спланировал всё. Ты ключевая фигура, которая сможет протащить меня через врата.
   Я скривилась.
   -Какая же ты сволочь, Деймер... Когда погибнет этот мир?
   -Через пару лет он уничтожит сам себя. А теперь отпусти...
   -Я тебя не держу.
   Сзади послышался хрип, и что-то упало на землю.
   -Держишь... На тебе какой-то амулет... сильный очень... На нём слабые следы создателей... Отпусти...
   Амулет? Я удивлённо оглянула себя, потом мой взгляд упал на неприметный чёрно-красный камень в золотой оправе. Именно его я отобрала у Килорэа... Интересно... Откуда же у этой эльфийки такая безделушка? Жаль уже не спросишь. Что там говорил демон, отпустить?
   -Встань. Ты сможешь вынести нас из безмирья?
   Послышались быстрые шаги, и мужчина, наконец, предстал перед моими глазами. Бледный, окровавленный, местами значительно потрёпанный, но так же я чувствовала, что на нём всё ещё висит иллюзия, скрывающая облик, вспоминать который мне не слишком хотелось. Тёмные глаза смотрели на меня не без злобы, но особые эмоции читались при взгляде на амулет. Страх и ненависть переплелись в неописуемом коктейле.
   -Да, стражница. Только нужно действовать быстро, мой щит уже слабеет.
   Он протянул руку, желая поскорее убраться из этого места. Я сделала шаг вперёд, а потом... Тьма! Внутри как будто лопнула какая-то струна, заставляя нервно прикусить губу. Я не могу... Стражница, демоны бы тебя побрали! Она...я... мы не могли это бросить. Видимо программа, заложенная в нас богами, была слишком сильна. Защищать мир, удерживать равновесие... уничтожать опасность. А она здесь была... повсюду. Мы не успеем полностью изолировать проход, и пара тварей всё равно выберется в мой мир. На моей совести и так десятки сущностей, уже разгуливающих на свободе. Я не могу позволить этому случиться. Если бы я не была Стражницей, если бы меня буквально не скрутило от понимая ситуации, я бы сбежала. Я ненавижу богов, что сделали из меня марионетку...
   -Я не могу...
   Демон зарычал, и его глаза блеснули красным. Он подлетел ко мне и вцепился когтями в плечи.
   -Ты спятила, дроу?! Врата с минуты на минуту закроются, а ты играешь в благородство?!! Посмотри вокруг!! И пусть ты потеряешь свои сбрендившие уже давно мозги, но ты увидишь, что это за место!!! Оно скоро уничтожит само себя, и, если мы не уберёмся отсюда немедленно, то разделим его участь!!!
   В душе поднималась волна злости. Да как смеет этот гадкий демон кричать на меня?! Я сама понимаю всю серьёзность этой ситуации!
   -Не ори на меня! - прошипела я, чувствуя, как вновь начинают темнеть руки. - Дай мне две минуты. Я придумаю, как остановить демонов. Я не позволю, чтобы мой мир заполонили такие звери как вы!
   Он отскочил от меня, сверля тяжелым взглядом. А я опустилась на колени. Этот мир обречён... Но что можно сделать, чтобы не дать прорвать демонам снова, пока есть возможность? Думай, стражница...думай... Древние знания они там глубоко внутри, когда я полностью преобразилось, я получила доступ ко всей информации моего мира. Что-то же должно остаться... Мир...ядро...
   -Что если ускорить действие разрушающего заклинания в сотни...тысячи раз? - спросила я, поднимая голову.
   Тёмные глаза удивлённо расширились.
   -У тебя не хватит сил... Да и ты просто можешь не рассчитать, нас убьёт силовой волной. А если мы и выберемся, это произведёт смещение пластов в твоём мире.
   -Чем это грозит?
   -На протяжении какого-то времени магия будет в дисбалансе. Точные последствия я не знаю, кроме как взрыва возле врат и уничтожения оных окончательно и бесповоротно.
   Дисбаланс говоришь? Ну, что же с этим вполне можно жить. Тем более, потом всё придёт в норму...
   -Это подходит.
   -Уж не думаешь ли ты...
   -Не мешай. Слушай меня внимательно. Когда я потеряю сознание после контакта, быстро хватаешь меня и к порталу. Переносишь куда угодно, только бы подальше от врат. Ты понял меня?
   Он кивнул. Ну, что же, поехали. У меня не так много времени, чтобы рассуждать. Повторное преображение было легче, по крайней мере, я сохранила своё сознание, а не стала игрушкой неизвестного кукловода как в прошлый раз. Опуская чёрные руки на землю, усыпанную пеплом. Остаётся только...
   Сознание... сущность стража уносится куда-то глубоко вниз. Мне проще не вспоминать эти картины, навсегда вычеркнув их из своей жизни. Потому что то, что я видела, заставляло даже эту сущность в приступах ужаса невольно поворачивать назад. Как я не сошла с ума от этого? Просто что-то не давало, но порог, удерживающий меня от этого, был так близок.
   Этот мир был безумен. Теперь я понимала, почему эти демоны были такими. Здесь не выдержали бы никакие нервы. Безумное сплетение магических нитей и потоков как сеть оплетающих сердце безмирья. Раскалённые разноцветные нити, в которых как в клетках бились сущности демонов. Их крики, стоны...
   Я подлетела к нитям заклинания. Кто мог создать такое? Только безумный творец. Тьма недовольно колыхалась за спиной, ей не нравилось это место. Когда я прикоснулась к нитям, то чуть не сгорела и не смогла сдержать крика боли. Мне всё же удалось подключиться, и я стала вливать в них свою силу, ускоряя процессы в тысячи раз.
   Есть ли дно у тьмы? Нет... Но есть ли дно у её стража? Теперь я знаю, что да. Этих сил вполне хватило бы, чтобы создать свой маленький мирок. Они уходили как будто в пропасть, но я чувствовала, что от каждого толчка силы земля содрогается. Когда порог был слишком близок, меня резко выдернуло и швырнуло обратно в тело. А дальше...
   Когда вернулось зрение, я поняла, что падаю. Сознание, как ни странно, не спешило покидать меня. Странно было не чувствовать своё тело, только какую-то сосущую пустоту внутри. Руки демона подхватывают меня с земли, и он стремительно бежит к закрывающемуся порталу. Голова безвольно откинулась назад, и глаза широко распахнулись.
   Серая усыпанная пеплом земля, из которой вырывались раскалённые струи сил. Здесь не было неба как такового, только чёрная холодная бездна, маленькими жгутами спускавшаяся вниз. Земля и небо... нельзя было понять, что есть что. Огненные вихри, соединяющие их, кружились по кругу. Воздух за еле видимой границей щита демона был густым, буквально сплетённым из кислотных паров. Внезапно там, где по идее была линия горизонта, вырвались бешеные ленты сил, и белая всепоглощающая волна понеслась в разные стороны.
   Демон был прав... этого лучше не видеть.
   Деймер успевает перескочить через врата и перенестись в безопасное место, прежде чем их охватило белым пламенем. Но этого я уже не видела. Ласковая и нежная тьма забрала моё сознание.
   * * *
  
   Страж рванулся вперёд, но не успел совсем чуть-чуть. Руки безвольно схватили пустой воздух. Из его груди вырвалось то ли рычание, то ли стон, когда он почувствовал, что половину души как будто вырвали с корнем. Сейчас его сознание было немного преобразовано, и страж не мог понять всю ситуацию в целом. Только осознание того, что он опять потерял свою половинку.
   Заклинание продолжало выкачивать из него силы света для закрытия врат, и с каждой минутой мужчина становился всё слабее. Вокруг кипела битва, но преимущество уже было на их стороне. Лишённые своих лидеров мятежники потеряли целостность и слаженное руководство. Так что оставалось только решением времени их уничтожение.
   -Алексион!
   Светлое существо равнодушно повернулось на звук чужого голоса, встречаясь глазами с Повелителем дроу. Внутри у стража всё скрутило от боли. Дроу подбежал к вратам, в его глазах горело отчаяние. Было видно, что ему сейчас тоже было нелегко. В один день обрести и вновь потерять сестру.
   -Ты должен помочь...
   Страж отошёл на пару шагов назад. Помочь... Если это хоть как-то поможет нам... С его белых рук сорвались десятки молний, разлетевшихся по залу. Они убили почти всех врагов. Именно это стало последним. Мужчина стал преображаться, постепенно теряя всё своё сияние. Развеялись белым дымком крылья, пропало сияние в глазах, вновь уступив синим озёрам. Наследник обессилено упал на колени и поднял затуманенные болью глаза на дроу.
   -За что?
   Повелитель не мог ответить на этот вопрос. Алексион повернул голову, смотря на врата взглядом загнанного зверя. Слишком много эмоций... Потом его внимание привлекло некоторое магическое волнение. Он внимательнее присмотрелся к вратам. Вдоль линий и знаков, выгравированных на арке, бегали маленькие белые молнии. Из врат тянуло такой силой и мощью, что даже у стража вставали дыбом волосы. Это можно было назвать предчувствием...
   Алексион резко вскочил на ноги, подбегая к дроу, и схватив его за плечи.
   -Выводи своих подданных отсюда! Быстрее!
   Видимо что-то было в глазах светлого эльфа такое, что заставило Повелителя не мешкая исполнять его приказ. Его воины быстро стали быстро покидать зал, направляясь к выходу из города, бросая за собой недобитых врагов.
   Центральная площадь Метарона, старый фонтан со статуей дракона. Именно сюда выкинуло телепортом наследника, единственное на что ему хватило сил, после того как зал покинули его и повелителя воины. А потом раздался взрыв. Арка врат рассыпалась пеплом, и силовая волна разошлась во все стороны, смещая магические пласты. Удар был настолько силён, что старые стены пещер запретной части города обвалились, погребя под своими развалинами всех, кто оказался в эпицентре. Волна прошла сквозь Стража, ломая душу и ауру как игрушку. Широко распахнутые синие глаза и темнота...
   * * *
  
   Тёмно-синее ночное небо, усыпанное яркими сияющими звёздами. И только там, на границе с горизонтом виднелось разноцветное сияние. Воздух дрожал от магического волнения, оставляя после себя терпкий вкус во рту. Лёгкий ветерок ласково качал поникшие цветы. Их листья легонько звенели в такт музыки природы, но их песнь была грустна. Лепестки алых роз закружились в воздухе... Они отдавали свою красоту, своё главное сокровище в подарок ветру, как дань, как вечное признание в любви.
   В этом году розы отцвели необычайно рано, оставив после себя только грусть и чувство тоски по ушедшим дням. Эл'нэри ушёл с раскрытого балкона, где весь вечер наблюдал на игрой красок на небосводе. Ветер взметнул шёлковые занавески на окнах и дверях. Длинные до колен белые волосы мужчины, скреплённые только одной чёрной лентой, взметнулись вверх. Тонкая, гибкая и высокая фигура. Серебристые горящие глаза с вертикальным зрачком смотрели на небо с некоторой иронией. Мужчина легко стоял, облокотившись плечом о колонну, всё ещё любуясь красотами природы. В этом полутёмном помещении, освещённые только светом луны и звёзд, он выглядел притягательно и красиво. Кремовая рубашка, расстёгнутая на половину пуговиц, подчёркивала его фигуру. А чёрные брюки добавляли какой-то тёмный оттенок во всём образе.
   -Может быть, хватит тебе любоваться этим световым представлением? - послышался глубокий и безумно красивый женский голос сзади.
   Эл'нэри обернулся и столкнулся взглядом с изумрудными глазами с вертикальным зрачком.
   В глубоком кресле возле маленького столика сидела красивая женщина. Дроу. Тонкая идеальная фигурка, облачённая в полупрозрачную короткую тунику кремового цвета, золотой пояс. Стройные ножки в тонких сандалиях. Загорелая нежная кожа, немного острые черты лица, полные губки. Чёрные густые волосы с синим отливом тугими кольцами опускаются на обнажённые плечи. В них то и дело проглядывают белые седые пряди, вполне естественного происхождения.
   -Разве тебе не нравится это, Альзанария? Посмотри, какие игры красок.
   Дроу фыркнула и плавным движением взяла со стола бокал вина. Она с лёгким интересом посмотрела на мужчину из-под опущенных длинных ресниц.
   -Как ты думаешь, там уже всё закончилось? - её голос звучал несколько пренебрежительно.
   Эл'нэри хищно усмехнулся и опустился в соседнее кресло, взяв в руки ещё один бокал и пробуя на вкус вино. Его глаза закрылись.
   -Волнуешься?
   Ещё один смешок из уст женщины.
   -Ещё чего. Мне просто любопытно.
   -Я думаю, что всё уже закончилось. Остались так...мелочи... Жаль конечно, что эльфийка так и не смогла сполна воспользоваться моим подарком. Но, что ни делается к лучшему.
   -Может быть... - пробормотала она, кидая задумчивый взгляд на пылающий небосвод.
   Прошло ещё несколько минут в молчании, потом дроу встала и гибко потянулась.
   -Как ты думаешь, она выживет?
   Мужчина рассмеялся.
   -Это, смотря, кого ты имеешь в виду.
   -Ты прекрасно понял, о ком я говорю.
   -Ну... Стражи сами по себе очень живучие существа... Неужели у тебя после стольких тысячелетий проснулись материнские чувства? - вопрос прозвучал несколько издевательски.
   Женщина зашипела и, развернувшись, резко вцепилась острыми пальчиками в рубашку эл'нэри. Её глаза яростно пылали изумрудным светом.
   -Не зли меня, Тир'терсаэль! Твои идиотские шуточки доведут меня до нового убийства!
   -Тише...тише... - холодно улыбнулся хранитель. - Успокойся, Альза. Не я виноват, что твоя дочь вновь шумит в этом мире.
   -Моя дочь мертва! И ты не хуже меня знаешь это!
   -Конечно, ведь это всего лишь очередное её воплощение. Знаешь, Альза, если бы ты тогда сразу сказала мне, кто был отцом ребёнка, много нам удалось бы избежать. И многие годы ожидания тоже...
   Она резко остыла и отпустила его рубашку. Опять присела в кресло.
   -Мы с тобой преследуем немного разные цели, но в прочем они схожи. Только не надо мне напоминать, об ошибках молодости!
   Мужчина покачал головой и вновь отпил из бокала.
   -За что же ты её так ненавидишь?
   -За то, что она его дочь.
   -Ну, милая, я, конечно, понимаю, что Дей был не слишком галантным кавалером. Бросил девушку, да ещё в таком положении. Но я как понимаю, он даже не знал, что у него есть ребёнок.
   Изумрудные глаза вновь недовольно сверкнули.
   -Не называй при мне его имени!
   -Ладно. Я надеюсь, что всё пойдёт по плану. Всё-таки мы слишком долго ждали...
   Дроу лишь хмыкнула. Её цели, как и мысли, были просты и ясны. Не нужно было слишком сильно напрягаться, чтобы понять, что у неё на уме. За столько тысячелетий эта женщина стала как раскрытая книга для хранителя, а он до сих пор остался для неё загадкой. Как ни странно она всё ещё была нужна для его странных и порой непонятных целей. Пока по крайней мере... Да, если и нет. Эта женщина хорошо умела его развлекать.
   Тир'терсаэль прильнул в долгом поцелуе к таким непокорным губам. Столько лет, а она всё упрямится... Но было что-то в ней притягивающее. И что Дей в ней нашёл? Этот вопрос каждый раз зависал в воздухе, а потом отбрасывался как ненужная шелуха. Зачем слова, когда всё за себя скажут эти горьковатые поцелуи...
   * * *
   Наш путь... он плутает между дорог этого мира. Никогда нельзя догадаться и узнать, короток он будет или длинен. Мы словно слепые котята идём вперёд, не видя перед собой дороги и препятствий. И каждый шаг может стать последним в этом путешествии. Нельзя назвать жизнью только одно пребывание в этом странном и порой пугающем мире. Настоящая жизнь это череда бесконечных воплощений, когда каждый раз возрождаясь, ты просто одеваешь новую маску. Их нельзя сосчитать, потому что выбранных путей слишком много. Сегодня ты встанешь на одну дорожку и примеришь маску принцессы, а завтра под твоими ногами уже будет совершенно другая тропа. А маски... кто его знает, ведь это может быть любая. Возлюбленная, друг, принцесса, менестрель, танцовщица... убийца...
   И где среди этих бессмысленных образов истинное лицо? Можно ли обнаружить его, развеяв все эти миражи? Или может быть, за столько лет притворства, эти маски уже навсегда станут частью твоей сущности. Бессмысленной шелухой, увидеть за которой душу не представляет возможности. Ведь даже сама она уже совсем не помнит и не знает, как выглядела в самом начале.
   Мудрецы этого мира говорят, что мы сами выбираем свой путь на дорогах мира. Но чего стоит знать, что иногда и они ошибаются. Дороги сами выбирают нас, и свернуть с этой тропы стоит слишком многих усилий и крови. А иногда даже этого не хватает...
   Меня окружал густой туман и холод, лёгкий свет, идущий от пола. Обхватив себя руками, я пробиралась вперёд. Куда я иду? Зачем? Пустые вопросы, которые даже не могут сорваться с губ, поглощённые густым воздухом. Только облачко пара оседает инеем на коже. Пустынно... в этом месте нет, и не будет никогда жизни. Мне страшно и...одиноко.
   Сколько можно бродить по этому бесконечному месту? Даже память молчит, не давая ответа ни на один вопрос. Она тихо засыпает, скованная этим туманом. Забвение... неужели всё? Ноги уже не держат, и я опускаюсь на пол, который единственный в этом странном месте излучает не только свет, но и слабое тепло. Туман взметнулся вверх, укрывая плечи как покрывало. Да... так надо. Усталые глаза медленно закрываются, и меня всё больше клонит в сон. Зачем...
   Ты ведь сможешь отдохнуть...
   Лёгкий шепот, и борьба прекращается. А зачем бороться? Зачем нужен этот назойливый свет и изменчивая тьма? Ведь здесь в тумане забвения, я смогу забыть и заснуть... Меня ждёт отдых. И ни одна мысль не хочет уже сопротивляться, медленно погружаясь в полудрёму. Ещё чуть-чуть...
   Запах летних цветов... Странные серебристые лепестки кружатся в воздухе, как будто танцуя какой-то странный танец с ветром. Тёплая земля под спиной, а солнце легонько припекает. И так хочется просто закрыть глаза и уснуть... Водоворот из лепестков становится всё быстрее. От этого мельтешения перед глазами уже стала кружиться голова. Пальцы неуверенно ловят один лепесток с тоненькой чёрной каймой по краям. Нежный как шёлк... и такой знакомый... Назойливая мысль не даёт погрузиться в спасительную дрёму. Глаза широко распахнулись.
   Ташьян... это моё имя...
   Руки быстро стали покрываться инеем... Холодно...
   Резко сглатываю воздух и открываю глаза. Туман, всё тот же туман. Моя голова покоится на коленях у женщины. Красивое лицо с тонкими бескровными губами и изумрудными глазами. Длинные белоснежные волосы были распущены. Она была одета в серую тунику, сандалии и длинный чёрный плащ с глубоким капюшоном. В её облике не было ничего завораживающего, притягивающего. Обычная человеческая женщина... Если бы не глаза. В них можно было увидеть весь мир. Понимающие, мудрые... Она смотрела на меня с теплотой.
   Тонкая бледная ладонь с нежностью провела по моей щеке, смахивая снежинки.
   -Куда же ты влезла, девочка... - тихо проговорила она.
   Этот голос казался мне смутно знакомым, но я всё никак не могла вспомнить, где могла его слышать.
   -Где я... - с губ сорвался только еле слышный шепот.
   -Тсс... - она приложила палец к моим губам. - Это долина забвение. Если бы ты не очнулась, то навечно осталась бы на границе между жизнью и смертью. Даже я со всей своей силой не смогла бы тебе помочь. Но ты молодец, вспомнила своё имя, дарованное мною.
   Её теплая улыбка. Этот голос...
   -Но у нас не так много времени. Ты должна вернуться.
   От этих слов мне стало больно и одиноко. Почему-то расставание с этой женщиной было такой мукой для меня.
   -А если я не хочу...
   Изумрудные глаза потемнели.
   -Тогда это станет моей платой. Ты воссоединишь свою душу, и вернёшься в мир. Будешь бороться, пока не воскреснешь. Потому что сюда я тебя не пущу, а на границе ты не сможешь долго находиться.
   Теперь я вспомнила. Это была... Смерть...
   -Ты заключила со мной сделку, так выполняй свои условия, девочка. Или ты хочешь, чтобы всё это было зря? Тем более... - она грустно улыбнулась, - если не вернёшься ты, уйдёт и он...
   Алексион?
   Глаза вновь потеплели.
   -Да... этот эльф вновь успел попасть в историю. Его душа и аура изуродованы силовой волной. Он просто не сможет жить в этом мире... Если же ты, наконец, решишься, то сможешь вытащить не только себя. Пойдем, я выведу тебя отсюда.
   Женщина помогла мне подняться и повела куда-то вперёд. Меня волновал один вопрос.
   -Но как я смогу помочь ему?
   -Понимаешь ли, Ташьян. Ты должна возродиться. Стражница должна возродиться. То, что придумали боги давным-давно, было ошибкой. Разделять души, играть ими как марионетками. Они пытались создать идеальное оружие, Стража с огромной силой и знаниями. Но им пришлось блокировать память. Тогда они и совершили первую ошибку, разделили души, отделив тем самым память и знания, оставив вам только силу и поверхностную информацию. Но для них, в общем-то, это были сплошные плюсы. После каждой жизни вы ничего не помните, первая для вас загадка, и вас значительно проще убить, если что пойдёт не так. Вас часто пускали в расходный материал.
   Я резко остановилась. В голове не укладывается всё это. С губ слетел только один вопрос.
   -Почему?
   Смерть остановилась и опустила голову, её плечи поникли.
   -Не заставляй меня рассказывать всю историю. Это слишком сложно, ты сама вспомнишь, когда возродишься. Просто, у тебя будет шанс выстоять перед этим миром. Пойми, это твоя память, твоя часть души, - она глубоко вздохнула. - Вы с эльфом связаны очень древним проклятием, пусть оно действует не полностью. Если ты начнёшь возрождаться, то автоматически его душа тоже начнёт преображение. Вы оба вернётесь, те, кто жил в этом мире тысячелетия назад.
   -Но зачем?
   -Поверь, для тех событий, что будут происходить в этом мире, нужны Стражи... истинные Стражи...
   Я прикрыла глаза руками. Истинные Стражи. Мне предлагают потерять себя, чтобы жить дальше и когда-нибудь сыграть ещё одну партию на шахматной доске. А ты чему надеялась, Ташьян? Что, наконец, перестанешь быть марионеткой в чужих руках? Пусть кукловод поменялся, но всё осталось, как и прежде. Только вот какими теперь будут правила игры?
   Когда я открыла глаза, смерти уже не было рядом со мной. Я находилась одна среди пустынного тёмного зала. Одна, совсем одна...вновь. Тёмные стены без окон и проходов, а над головой густая тьма. Руки неуверенно прикоснулись к холодному мрамору пола. Волосы взметнул порыв внезапного ветра. Я подняла глаза и столкнулась взглядом моего двойника. Стражница... Вот та, кто приходил ко мне во снах, кто иногда захватывал моё тело... Она совсем не изменилась. Тот же облик, когда я запомнила её в замке демона во сне. Если бы нас поставили рядом, мы бы даже не так сильно отличались друг от друга.
   -Ты ведь знала, всё знала с самого начала. Ты знала, что меня ждёт!
   -Я предупреждала.
   Это было немного странно и непривычно разговаривать сама с собой. Знать все мысли, все чувства друг друга.
   -Предупреждала? То, что мне придётся умереть, а потом потерять себя?! Я поняла... вся эта история про врата, ведь это ты всё подстроила.
   Она нахмурилась.
   -Нет, я здесь не при чём. Но когда ты совершила эту глупую ошибку, действительно не могла не воспользоваться, чтобы не сбросить одно проклятие с нашей души. Хватит обвинять меня в том, что я не совершала. Ты сама подсознательно стремилась к воссоединению, а я лишь периодически направляла твои действия в нужное русло. Тем более, мне кажется, что нас обоих подталкивали к этому. Я не могла не заметить.
   Она присела прямо на пол, и недолго думая, я последовала её примеру. Что-то было в её словах. Ведь я знала, что стражница говорит правду.
   -О чём ты?
   -Слишком много совпадений. Не бывает так, чтобы всё складывалось к этой цели, потому что боги ревностно следили за своим экспериментом. Кто-то пошёл против правил, направляя нас. Я заметила это только сейчас, частично воссоединившись с тобой. Я не знаю зачем, но они ждут Ташьян, ту, что жила в то время. Меня...
   -Ты всего лишь её память, - возразила я, вспоминая один из наших прошлых разговоров.
   Дроу пожала плечами.
   -А не всё ли равно, на мне слепок её сущности, ауры, характера и всего остального. Тем более я несу её генетический код, что впрочем, очень сильно поможет нам разобраться с ядом в крови.
   Я вспомнила, что сейчас, в общем-то, должна лежать и умирать от яда. Серебряная звезда... а я так была рада, что хоть на миг про неё забыла.
   -Подожди, что ты имеешь в виду?
   Она как-то странно усмехнулась.
   -А ты что так и не поняла? Я была полукровкой, мой отец был эл'нэри. При нашем воссоединении, его кровь вновь будет течь в наших жилах. Хотя есть ещё один плюс, но скорее побочный эффект, ты по-прежнему будешь ощущаться как чистокровная дроу. А кровь... это может помочь при борьбе с ядом. Я не говорю, что будет легко, просто... тебе пора смириться. Мы слишком долго этого ждали.
   Посмотреть в её глаза. В чём-то она права, но как же сложно принять это решение.
   -Я потеряю себя...
   -Нет... мы обретём себя. Они ждут первое воплощение, но не могут понять, что ничто не остаётся неизменным. Ты и я, мы одно целое. Мы просто растворимся друг в друге.
   Но от этого мне не становится легче.
   -Время, Ташьян. У нас его уже нет.
   Стражница тихо встаёт, протягивая мне руку. У меня просто нет выбора, ведь всё давно решено за всех нас. Пальцы неуверенно касаются холодной как лёд руки. Стоять напротив друг друга, смотреть в глаза самой себе. И тихий шёпот прорезает наступившую тишину в зале.
   -Вместе навсегда, сестра. Никто больше не в праве нас разъединять, потому что мы одна душа, разорванная на куски.
   Одна душа, но такие разные чувства и мысли... Растворяясь в друг друге навсегда. Я прощалась со своей прошлой жизнью, она обретала. Две сущности, разделённые временем, сплетённые в одну... Тьма затопила сознание, в то время как мою душу разрывало на куски, пытаясь построить что-то новое и более стоящее. Буквально создавать заново, из разрозненных кусочков...
   * * *
  
   Демона выбросило телепортом в какой-то старый полуразрушенный зал. Его успело только чуть задеть силовой волной, не причинив особого вреда. Даже не верится... Эта девчонка смогла сделать это, уничтожила безмирье. Никакого сожаления по этому поводу Деймер не испытывал, наоборот, даже некоторую благодарность. За столько тысячелетий этот мини ад успел значительно подпортить ему жизнь. Хотя можно ли было считать жизнью то состояние, когда с каждым годом твоя плоть умирает, а жизненная энергия утекает как песок сквозь пальцы? Нет... Создатели знали что создавали, тюрьма удалась на славу. Демон уже давно потерял надежду, когда явилась эта малышка. Столько сил пришлось приложить, чтобы склонить её на свою сторону, продумать план. А стражница оказалась не промах. Ведь не только у него были проблемы. Заключив взаимовыгодную обоим сделку, они обезопасили друг друга и получили союзника. Ну и что он пару раз пытался её обмануть? Так досадное недоразумение...
   Наконец, Деймер всё же обернулся и еле сдержался, чтобы не разругаться. И как его занесло в это место? Храм всех богов... Посередине находился жертвенный алтарь, исписанный различными символами и покрытый огромным слоем пыли. Полуразрушенные статуи богов, стёртые временем фрески... В восточной части огромная дыра и обрыв. Было видно, что храм очень давно стоит заброшенным. Но все равно чувствовались здесь ещё остатки божественной силы, что заставляли волосы на голове демона шевелиться. Так же пришло осознание того, что он уже бывал здесь, во сне. Но тогда декорациями занималась Стражница... Вот значит благодаря кому его занесло сюда. Мужчина еле сдерживал рычание из горла. Ему хотелось покинуть это место поскорее, но выбирать не приходилось. Магическая сила была на нуле. Хоть его тело уже и изменялось, впитывая магию этого мира, ни о каких телепортациях в ближайшее время не могло быть и речи. Тем более, пока не очнётся стражница.
   Деймер аккуратно положил дроу прямо на алтарь. Чёрные волосы разметались в беспорядке, широко распахнутые какие-то блеклые глаза смотрели сквозь него. Её кожа была холодна как лёд... Мужчина быстро прикоснулся пальцами к шее дроу и выругался. Её сердце не билось. Девушка была мертва... Демон уже думал уйти, но всё же что-то продолжало держать его рядом. Даже так она не отпускала его.
   Сзади сгустился ночной воздух, и появилось ощущение чужого присутствия. Тихий смех разрезал ночную тишину. Быстро развернувшись, демон наткнулся на изучающий взгляд чёрных глаз. Высокая женщина, похожая скорее на тёмное видение, стояла возле одной из разрушенных статуй. Чёрные волосы были небрежно уложены в высокую причёску, а полы плаща как живые лоскутки тьмы двигались от любого малейшего ветерка. От неё за версту несло непонятной тягучей магией и силой, похожей на запахи ночного леса, лёгкий звон сверчков и песню серых волков на полную луну.
   -Занятно... давно я не встречала представителей твоего народа... - прошелестел тёплый ветер.
   Демон вдруг понял, что не может пошевелиться, и вся его оставшаяся магия заблокирована. Он со злобой наблюдал, как неизвестная женщина подходит к нему и осматривает как какую-то неизвестную зверушку. После нескольких минут она удовлетворённо улыбнулась и провела пальцами по его щеке.
   -Сильный... но не настолько, чтобы тягаться с младшей богиней, - неслышно прошептала она, наблюдая как мужчина пытается освободить от сковывающих его пут.
   Женщина отошла от него и склонилась над лежащёй на алтаре дроу и задумчиво закусила губу. Демон почувствовал как нити, удерживающие его, чуть расслабились, давая возможность вздохнуть спокойно, но готовые в любой момент вновь впиться в его плоть.
   -Кто вы?
   Женщина отмахнулась от него рукой как от надоедливой букашки.
   -Не всё ли равно... - сказала она, проведя рукой над телом Стражницы, и в воздухе засветился еле видный кокон, охватывающий дроу. - Хм... и кто же это интересно у нас баловался...
   -Может, всё-таки ответите на вопрос, - прошипел демон, складывая руки на груди.
   На такое обращение к своей персоне женщина с удивлением посмотрела на него и усмехнулась.
   -А ты смелый... или же просто глупый. Но ладно нам с тобой тут ещё долго сидеть, так, что я отвечу на твои вопросы. Я Царица Ночи, младшая богиня, по совместительству покровительница тёмных эльфов. Надеюсь, твоё любопытство удовлетворено.
   -Что вы делаете здесь?
   -Помогаю, что я могу ещё делать? - наигранно удивилась женщина. - Да и... есть тут одна партия, в которой я всё же решила принять участие. Уж очень хочется утереть нос Старшим, а то заигрались уже в свои игры.
   Демон кивнул на Стражницу.
   -И она участвует в ваших играх?
   -Ооо... это весьма ценный экземпляр. Я в прочем поставила на неё. Но это к делу не относится. После возрождения она станет просто лакомым кусочком. Чего стоит только уничтожения безмирья уже в этом облике! Ценное приобретение с новыми возможностями. Я до последнего момента не была уверена, что у неё всё получится.
   -Вы говорите о ней как о вещи.
   -Я признаю её равной. Видел бы ты её в гневе после одного инцидента... И что я надеялась, что она станет моей жрицей? Нет... связавшим свою судьбу с тьмой закрыта дорога назад. Она слишком неохотно выпускает свою добычу... - в её голосе послышалось некоторое сожаление. - Ладно, не будем об этом.
   -Что со Стражницей?
   -Ничего хорошего. Или ты думаешь возрождение такая приятная вещь? Вот, посмотри. Видишь эти магические нити? Хорошая работа, но за соединение магических узлов этого художника надо выпороть. Поместить её во временной кокон, полностью останавливающий все процессы! Это же надо такое придумать! Хотя чувствую я, что мальчик просто напутал в нитях, вот и вышел такой результат.
   -Она жива?
   -Это риторический вопрос. Её души здесь нет, тело же перед наступлением магической комы спеленали нити заклинания. И откуда, только энергия взялась? Ты не беспокойся, она скоро очнётся, только вот не думаю, что в хорошем состоянии.
   Словно в подтверждении её слов дроу резко вдохнула воздух и широко распахнула изумрудные глаза. Длинные когти впились в камень, кроша его и оставляя длинные глубокие царапины. Ночь наклонилась над её лицом, словно ища что-то важное в глазах.
   -Имя... - еле слышно шепнули белые губы Стражницы. Создавалось ощущение, что даже это слово стоило ей огромных усилий.
   Женщина подняла ладонь, приказывая демону молчать.
   -Твоё имя Ташьян.
   Дроу закрыла глаза. Несколько минут ничего не происходило, потом сияние магического кокона погасло. В следующее мгновение ночную тишину прорезал женский крик, а тело Стражницы выгнулось дугой. Ночь бросила на демона взгляд своих тёмных глаз.
   -Ну, что же ты стоишь?! Держи её!
   Деймер бросился вперёд, пытаясь удержать бьющееся в муках тело дроу. Крики не прекращались. Тем временем из рук младшей богини стали появляться тёмные длинные жгуты, обхватывающие тело эльфийки. Они крепко держали её, прикрепив к алтарю. Она недовольно глянула на мужчину.
   -Теперь можешь отпускать. Ну, что демон, набирайся мужества. Ночь у тебя будет долгой.
   С этими словами женщина отвернулась к востоку и пошла прямо к обрыву. Демон непонимающе смотрел на неё, потом перевёл взгляд на бьющуюся от боли дроу. Из его горла вырвалось рычание, а бешенство затопило глаза.
   -Я не обязан оставаться здесь!! Мы оба выполнили свою часть сделки!!
   Из темноты послышался смешок.
   -Ты так и не понял, демон. Неужели ты думал, что она так просто тебя отпустит? Очнись! Разве ты не заметил, что на тебе уже висит ошейник?
   Деймер в бессилье зарычал, вдруг поняв смысл этих слов. Стражница тоже решила немного схитрить, и в этом её никто не может винить.
   В этот момент тело дроу охватило белое пламя...
   * * *
  
   Лунный свет ложился ровной дорожкой по каменному полу. Комната казалась заброшенной. Огромная кровать под тёмно-синим покрывалом, мягкий пушистый ковёр, гобелены, шкафы... Здесь давно не было живых. Пока ночную тишину не нарушил шум и свет. Уже как час закончилась битва, убийцы клана искали выживших мятежников, а спокойные драконы восседали на крышах домов и башнях, выпуская из пастей клубы дыма. Они ждали. Чего? Драконница, застывшая серебряным изваянием на главное башне дворца, знала, но предпочитала молчать. Сейчас было просто для этого не время. Но даже само присутствие древних ящеров в городе действовало как-то успокаивающе...
   В королевском дворце стоял переполох. Воины бегали по замку, выполняя различные приказы господ. Где-то видели жриц, а в тронном зале обсуждали дальнейшие действия остатки членов Совета, что остались верны своему Повелителю.
   В комнате ярко вспыхнул в камине огонь, озаряя своим светом всё пространство. Проворная огненная саламандра с любопытством высунула свой нос, наблюдая за представившейся картиной. Только вот единственному в этом замке магу, способному управляться со стихиями, было явно не до неё. Ворвавшиеся в комнату эльфы заставили её испуганно нырнуть обратно в огонь.
   Повелитель устало протёр глаза и хмуро посмотрел, как воины бережно укладывают на постель бессознательного наследника. Он был бледен и холоден как лёд, волосы цвета крови ярко выделялись на общем фоне. Кто бы мог подумать, что сегодня смерть наградит его именно так. Наследника нашли возле фонтана. Трифоринор до сих пор не мог понять, жив ли Алексион или нет.
   -Вы уже сообщили Повелителю Серебряного леса? - устало спросил он, присаживаясь в кресло.
   -Полчаса назад, господин, - поклонился один из воинов.
   Повелитель мрачно усмехнулся. Значит, с минуты на минуту нужно ждать гостей. Тут он, наконец, открыл глаза и оглядел всех присутствующих в комнате. Возле кровати стоит светлый эльф, ничего выдающегося, только глаза цвета песка как-то странно сверкают, а светлая шевелюра выделяется на общем фоне. Только... А это что ещё такое??? Увиденное заставило дроу нервно улыбнуться. Зов крови нельзя обмануть, поэтому он буквально видел, как в жилах этого светловолосого эльфа текла капля крови королевского дома дроу. Да как такое вообще возможно?! Ладно, тёмный постарался успокоиться и решил, что разберётся с этим потом в более подходящей обстановке, когда всё немного поутихнет. Далее по списку шла молодая дроу, при взгляде на которую у него чуть глаза из орбит не вылезли. Ночь! За что ты так?! Она была похожа на мать, те же глаза, волосы. Только чутьём Повелитель чувствовал, что это лишь её дальняя родственница. Вот и ещё дальняя по крови матери кузина объявилась. Повелитель с каким-то обречением посмотрел на ещё одного дроу, ожидая уже увидеть ещё одного дальнего родственника, и с облегчением вздохнул. Жаль ненадолго. Чёрные волосы, одежда Братства убийц, но не узнать этого дроу было сложно. Морганиэр'ран эн Таррисар в прошлом весьма успешный полководец и один из Совета. Около двухсот лет назад был изгнал за предполагаемую измену. Толком о его судьбе и деле никто ничего не знал, но можно было сразу сказать, что дело было тёмное... Ну, и для симметрии какой-то светлый эльф из свиты наследника и ближайший друг Повелителя, он же его телохранитель, Альхааз. Да уж колоритная компания.
   У Повелителя было много вопросов, но он никак не мог решить, какой из них важнее. Сегодня день был слишком насыщенным на потрясения и внезапные сюрпризы. Но его волновало одно, самое важное на этот момент.
   -Скажите, она ведь пребыла с вами? - тихо спросил он, материализуя в руке тёмную бутылку с чем-то покрепче, чем вино. Сегодня у Трифоринора было огромное желание просто напиться и бросить всё к демонам.
   Альхааз уселся на подоконник окна, приготовившись слушать. Ему тоже было интересно, что произошло сегодня в зале, откуда там взялась мёртвая принцесса. Трое эльфов переглянулись. Эльфийка чуть скривила губы и отошла к постели наследника, оставив мужчинам разбираться в этой нелёгкой ситуации. Светлый эльф тяжко вздохнул и ответил.
   -Да. Мы все вместе путешествовали, выполняя задание, а потом помчались сюда.
   Повелитель горько улыбнулся, и внутри растёкся жгучий комок боли. Он не понимал... не мог понять...
   -Как...почему? Я...
   -Братство нашло её чуть живую, - начал рассказ дроу. - она выжила только благодаря чуду, но... потеряла память. Принцесса не помнила ничего из своего прошлого. Предводитель отправил её за океан, чтобы подготовить... Она добровольно стала членом Братства, потому что мы были единственным на тот момент, что у неё было. Несколько месяцев назад она вернулась, тогда и получила контракт на наследника. Так всё и началось...
   Повелитель слушал бесстрастно, ни единой эмоции на лице. Только кто мог увидеть, как внутри он корчился от боли? Тей... малышка... Она ничего не помнила... ничего. Совсем одна. Пережить такое и остаться вновь одной. Трифоринор любил свою сестру, любил безумно... Она являлась для него маленьким лучиком тепла и счастья. Такая беззащитная, маленькая... Он всегда чувствовал потребность её защитить. И так и не смог уберечь...
   -Почему? почему вы не сообщили?! - вскочил дроу, его глаза бешено сверкали, а в камине от всплеска силы вспыхнул огонь.
   -На вас велась охота, на неё тоже. Её считали мёртвой. Вы думаете, что в таком состоянии у неё был шанс выжить здесь? Так было безопасней для всех.
   Этот дроу был прав. Сестра бы не смогла выжить во дворце. Если всё это время здесь готовилась такая операция, то... Теперь Повелитель понимал, что так действительно было лучше, только вот сердцу этого не объяснишь.
   В коридоре послышался шум, и потом в комнату залетел бледный Повелитель Серебряного леса. Лионталь тор Ордвист был весь сильным магом, чтобы позволить себе открывать портал даже на такое огромное расстояние. Длинные светлые волосы с золотистым отливом были растрёпаны, мантия кое-где запылилась.
   -Что с моим сыном? - взволнованно спросил эльф, нарушая все правила приличия и этикета. Но сейчас было явно не до них.
   Синие глаза обеспокоенно окинули комнату, наткнувшись на неподвижное тело на кровати. Эльф в несколько шагов подскочил туда. Теперь в этот момент было видно истинное лицо этого мужчины, обычно спрятанное за шелухой ненужных масок, привычных всем высокородным. Сейчас здесь был не Повелитель, а Отец. Он быстро стал делать магическое сканирование состояния своего сына. И чем дальше заходило, тем мрачнее становилось его лицо. Светлый обернулся к эльфам.
   -Я забираю его в Серебряный лес. У меня есть маги, специализирующиеся на душах и ауре, - сказал Лионталь и быстро подошёл к Повелителю дроу. - Трифоринор, мне жаль, что мы встретились при таких печальных обстоятельствах. Твой отец был превосходным Повелителем, и я рад, что ты стал его наследником. Ты можешь полностью рассчитывать на мою помощь в любое время. Прости за скорый уход, но я должен помочь своему сыну.
   Трифоринор лишь кивнул, наблюдая, как Повелитель Серебряного леса исчезает в светлой вспышке телепорта вместе с телом своего сына.
   * * *
  
   Серебряный лес. Несколько часов до рассвета.
   Элдрионель хранил какое-то скорбное молчание, тишина, стоящая на некогда шумных улицах, пугала. Даже природа, казалось, замерла в каком-то ожидании. Город в отличие от столицы тёмных эльфов отделался малой кровью. Видимо мятежники хотели для начала получить союзников в виде демонов, а потом уничтожить город. Бесшумные и тихие как ночные тени по городу сновали воины Повелителя. В приграничных землях ещё можно было встретить сопротивление от предавших Советников с остатками вражеской армии, сбежавших из столицы. Но лучшие воины уже занялись этим, и уничтожение мятежников стало лишь вопросом времени. Никто не знал, куда вдруг резко пропал Повелитель. Все видели, что магический посланник принёс ему какую-то весть. После этого белый как полотно эльф исчез в открытом наспех портале.
   Во дворце поднялась суматоха. Через какое-то время Повелитель вернулся и не один. Прибежавшие слуги помогли уложить бесчувственное тело наследника на кровать в его комнате. Резко развернувшись и поймав за ворот рубахи какого-то эльфа, Повелитель прокричал.
   -Быстро сюда целителей душ! Быстро!
   Бедный эльф буквально испарился, выполняя приказ своего Повелителя. И не прошло и пары минут, как в комнату залетели три светловолосых эльфа в мантиях. Попросив всех выйти, они склонились над телом наследника.
   Повелитель нетерпеливо дожидался за дверьми. В его глазах плескалась надежда. Время всё текло, а из-за дверей не доносилось ни звука. Послышались быстрые шаги, и в коридоре появилась бледная эльфийка с необычайно красивыми красными волосами. Нэриэлиан, кузина Алекса, имеющая дар оракула. Очень светлые глаза обеспокоенно смотрели на эльфа, и от этого невидящего взгляда даже Повелителю становилось не по себе.
   -Мой господин... Алексион...он....
   Эльф вопросительно повернулся к родственнице. Его сердце пропустило удар. Он быстро подскочил к ней и схватил за плечи.
   -Ты что-нибудь видела?! Ну! Лиана не молчи, ответь мне! Что будет с Алексионом?!
   Эльфийка испуганно отскочила от него, а потом, закрыв руками лицо, медленно сползла по стене. Послышались глухие рыдания и еле слышный шёпот.
   -Я не знаю... я ничего не вижу... ничего...
   Повелитель устало прикрыл глаза и отстал от плачущей эльфийки. В этот момент двери комнаты открылись, и в коридор вышли целители. От них отделился один и с невозмутимым видом подошёл к правителю.
   -Повелитель, - поклонился эльф, - мы сделали всё, что было в наших силах. Но волна чужеродной силы из врат была слишком сильна. Нам остаётся только надеяться.
   Повелитель отвернулся. Значит, так... Целители тихо покинули коридор, оставив после себя только лёгкий запах белой лечебной магии. Оракул встала, по её щекам всё ещё текли слёзы. Она тихо проскользнула мимо задумавшегося Повелителя в комнату к наследнику. Эльфийка присела в кресло, стоящее рядом с кроватью. Её дрожащие руки неуверенно прикоснулись к холодной как лёд руке кузена. Ничего... Лиана пыталась вызвать видение, но не видела ничего. Словно не было этого эльфа в их жизни, только непонятное чёрное пятно. Такое случилось впервые.
   Внезапно тело эльфа окутало непонятное белое пламя. Оракул вскрикнула скорее от удивления, чем от ожога. А потом её глаза затянула белая пелена. Видение пришло внезапно...
   Залетевший в комнату Повелитель увидел странную картину. Тело его сына было охвачено пламенем, а возле него сидела маленькая эльфийка, погружённая в транс. Из её носа на белоснежное платье упала пара капель крови, а потом Лиана просто потеряла сознание...
   * * *
  
   Темнота... она клубится где-то там внизу, заставляя каждый раз более осторожно делать шаг вперёд. Тьма вокруг, она принося какое-то успокоение. Вот... она... Я могла сделать всего лишь маленький шаг, чтобы навсегда раствориться в ней. И никакая Смерть и Боги не смогут этому помешать. Но нет... Я всё ещё продолжаю танцевать на острие клинка.
   Шаг, другой, поворот. Но я всё ещё не могу остановиться. Чувствую, как лезвие разрезает босые ноги, и капли крови падают во тьму. Боль... она везде... во мне, внутри меня, вокруг. Она составляет всё моё существо. Мне больно, когда тело как будто разрывает на части, когда по венам начинает течь жидкий огонь, когда уже давно пропал голос от бессмысленных криков. Но я привыкла... и теперь, когда вокруг витает только призрачный холодок, я могу спокойно вздохнуть.
   Я танцевала на лезвиях, пытаясь сохранить шаткое равновесие между смертью и жизнью. Вся моя жизнь это сплошной танец... танец на осколках своей жизни. Столько воплощений, смертей и загубленных жизней. Столько боли, крови, надежды и любви, где как лёгкий осенний аромат витает запах предательства. Разбуженная Память неохотно открывает свои секреты, но главные тайны всё ещё находятся под замком. Ещё не время...
   Я много раз хотела просто уйти, раствориться во Тьме, такой родной и любимой. У меня было много возможностей, наконец, покончить со всем этим, но я понимала, что просто не могу так просто уйти. Просто не могу... Единственное чего я всегда желала, это свобода. Свобода ото всех. Лететь как птица высоко в небе, не сдерживаемая никакими запретами. Тьма обещала мне свободу от жизни, от света, от чувств. Там меня не будут волновать проблемы этой жизни, там не нужно постоянно бороться за свою жизнь, отстаивая каждый день. Но именно это меня пугало. Неизвестность...
   Резко теряю равновесие, и острые лезвия впиваются в беззащитные ноги. Я чувствую, что просто начинаю падать... в неизвестность, в эту пугающую до дрожи темноту. Тёплые сильные руки быстро перехватывают меня. И я чувствую, как меня со всей силой прижимают спиной к каменной груди, где гулко стучит сердце. Такой знакомый аромат... Лёгкий ветер играет длинными тёмно-красными прядями. Дыхание опалило кожу.
   -Не стоит, ал'хаиль. Не стоит...
   Половинка моей души, ты нашёл меня даже здесь. Ведь мы не можем жить врознь, но и вместе нам нелегко. Мы могли вернуться в мир только вместе, точно так же, как делали это много раз на протяжении тысячелетий.
   -Это не наше место, Ташьян. Мы должны вернуться, потому что нужны этому миру.
   Я знаю. Пусть когда я очнусь, я не вспомню, что ты был здесь рядом со мной. Там вновь проснётся прошлое, и оживут картины памяти. Пусть всё будет совсем не так, как я хотела. Я вернусь, вернусь с тобой, мой принц...
  
   Холод. Он пропитывал одежду, оседал инеем на коже и снежинками на ресницах. Захотелось свернуться комочком на этом жёстком камне, пытаясь удержать тепло внутри. Сколько я так пролежала... не знаю. В голове было пусто, ни мысли, ни эмоции, ни воспоминания. Кто я? Что я? Где я? И зачем? Сотни вопросов, на которые даже не хочется искать вопрос. Откуда-то пришло знание, что все мои воспоминания будут постепенно возвращаться в течение недели. Почему? Потому что я сама так хотела, потому, что могла просто сойти с ума от внезапно нахлынувших воспоминаний моих жизней.
   Они как морские волны накатывали на меня, оставляя необычную свежесть внутри. Ташьян... Дальше уже будет легче.
   Солнечный луч неуверенно коснулся моей руки, тепло покалывая кожу и продолжая своё путешествие дальше. Вскоре я почувствовала, как тепло постепенно распространяется по всему телу, прогоняя непонятный холод, сковывающий мышцы. Свет ударил в глаза, на миг ослепляя. Но мне было уже всё равно. Тело слушалось плохо, после каждого движения мышцы болели и ныли, как после долгой тренировки. Было трудно даже слезть с этого высокого камня. Каждый шаг давался с трудом, но я просто не могла остановиться. Я должна.
   Впереди простиралась пропасть, там на дне клубился туман. Так знакомо... Устало привалившись к стене пещеры, я подняла голову вверх. Солнце заливало козырёк над пропастью, давая мне тепло и силу. Я подошла к самому краю, протягивая руки вперёд. Видя, как их обхватывают чёрные и белые ленты силы. Краткое ощущение свободы... На лице появилась совершенно счастливая улыбка.
   Ветер ласково обнял мою маленькую хрупкую фигурку, стоящую возле обрыва. Сердце пропустило несколько ударов, когда совершенно белые с каким-то серебристо-синим отливом волосы взметнулись вверх. В свете утреннего солнца на руках как драгоценные браслеты сверкнула золотистая татуировка, обхватывающая оба запястья и переходящая необычным узором прямо на кисти рук.
   В очередной раз падая в темноту, я успела почувствовать, как чьи-то руки бережно подхватили меня, не давая рухнуть в пропасть. Сознание померкло, но я уже знала, что это просто обморок...
  
  

Эпилог.

  
   Ласковые солнечные лучи. Птицы весло щебетали в кронах деревьев. Природа пела о чём-то прекрасном и таинственном. Нельзя полностью понять её песню, потому что везде должна оставаться лёгкая маленькая загадка. Эльфийка тихо прошествовала сквозь сад к старому фонтану. Даже цветы, казалось, уважительно склоняли свои маленькие головки, освобождая дорогу. Женщина устало присела на бортик фонтана, и на её лице появилась немного грустная улыбка. Она опустила руку в воду, пугая резким движение маленьких золотистых рыбок.
   Солнце играло на её длинных тугих кудрях огненным костром. Очень светлые красивые глаза посмотрели на возвышающийся вдали дворец с каким-то обречением. Новое видение пугало оракула. Оно заставляло каждый раз её невольно ёжиться от холодного ветерка, вмиг пробежавшего по телу. Это было страшно...
   Эльфийка видела, как далеко друг от друга с первыми лучами солнца очнулись Стражи. Она чувствовала их силу и души, зная, что что-то неуловимо поменялось в этом мире. Так не должно было быть. Она видела, как через полуразрушенный Метарон высокий демон нёс на руках знакомую дроу, но с белоснежными волосами. Она видела, как в комнате красноволосый эльф с каким-то непонятным выражением лица пытается прийти в себя и вспомнить главное. Она знала, что вернулись те, кто жил очень давно. Оракул видела их будущую встречу и ту одну единственную ошибку, что совершит один из них. Дальше эта ошибка определит дальнейший ход игры. Все события как большой клубок всё запутывались, и уже нельзя было разобрать, к чему всё это может привести. Эльфийка видела всё так ясно, но... не видела конца. Как будто кто-то огромной рукой загородил видения будущего, и на краткий миг оракул почувствовала себя по-настоящему слепой.
   Тёплый ветер взметнул кудри вверх. Нэриэлиана плавно встала с бортика и направилась во дворец. Скоро начнётся новая игра. Нужно только хотя бы предупредить кого-то из Стражей. Эльфийка ещё надеялась, что события пойдут по другому более предсказуемому пути, потому что неизвестность пугала сильнее, чем демоны... Ну, а если нет, она будет молчать, как делала это всегда...
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

~ 335 ~

  
  
  
  

Оценка: 6.59*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) Н.Самсонова "Жена князя луны"(Любовное фэнтези) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Последняя петля 4"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) Е.Флат "В пламени льда"(Любовное фэнтези) Е.Кариди "Суженый"(Любовное фэнтези) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) Wisinkala "Я есть игра! #4 "Ни сегодня! Ни завтра! Никогда!""(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-5"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"