Бабенко Ирина Владимировна: другие произведения.

Дрэгар. Часть 3.

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:


Часть 3. Столица.

Глава XVІ

   ...И вот она возникла перед глазами - Виньера, столица Самбро. Высокие крепостные стены, с виднеющимися над ними башнями и башенками с разноцветными вымпелами, опущенный подвесной мост, глубокий ров, наполненный водой. Открытые ворота и длинная череда повозок и телег, пеших и всадников - сегодня ярмарка.
   Едва пройдя пост стражников у входа в город-крепость, отряд попал в совершенно другой мир. Ярославу показалось, что он очутился в каком-то Изумрудном городе. Всё сияло: мостовые, стены, крыши... Своеобразие архитектуры, богатство красок, огромное количество садов, парков и маленьких сквериков. Толпы людей в самых разнообразных нарядах: знать, воины, ремесленники, артисты, крестьяне... И всё это буйство красок, смешивалось в один огромный, неповторимый, фантастический калейдоскоп...
   Они ехали по широким бульварам, длинным улицам, через большие и маленькие площади и снова по улицам, но уже узким, ветвящимся. Проезжали квартал за кварталом, пока не достигли Верхнего города. Здесь размещались дома знати, а центром его был Монарший Дворец.
   Алексимо отправил Ларса Фъерко во Дворец, сообщить о приезде, а сам вместе с отрядом отправился в свой городской дом. Двухэтажный, тот имел форму квадрата с внутренним двором, на всех четырёх углах возвышались небольшие башенки с отличным просмотром местности. Бежевый, обвитый плющом, украшенный барельефами дом был красив, хотя и уступал другим домам пышностью и изыском. Но он брал своё ощущением полной безопасности, надёжности и в тоже время домашним уютом.
   - О, Небо! Неужели это вы, господин?! - на встречу прибывшим вылетела чуть полноватая женщина, в строгом коричневом платье. Румянец на щеках, счастливый блеск в глазах и прыть, с которой эта дама передвигалась по дому, абсолютно не вязались с довольно пожилым возрастом и выдавали в ней человека с "живым" характером, весёлого и добродушного.
   - Да, Кларетта! - Алексимо, улыбаясь, приобнял женщину и представил ей своих спутников.
   Кларетта, оказавшаяся домоправительницей барона, тут же отправилась хлопотать по дому, забрав с собой и солдат охраны, пообещав накормить их и обустроить.
   Остальные направились в кабинет барона дожидаться вестей из Дворца. Ларс не заставил себя долго ждать - Его Величество Лехандро Ре'Верден очень рад столь неожиданному приезду и приглашает барона вместе с племянником на бал, который состоится через три дня.
   - Рад? Ну-ну... Мне кажется, Лехандро что-то задумал.
   - Может и так, Ал. Но что, мы узнаем лишь отправившись на этот бал.
   - Да, Ярослав. Мы непременно туда отправимся. И, сами понимаете, расслабляться нам рано. Ларс, приведи Мьерго.
   - Да, барон, - Ларс вышел, но уже через минуту вернулся в сопровождении начальника личной охраны.
   - Мьерго, весь гарнизон, оставленный охранять дом, переходит под твоё командование. Организуй всё... И вот ещё, постарайся наладить старые связи - я хочу знать всё, что происходит в городе, в том числе и во Дворце.
   - Да, барон, - Мьерго кивнул и, в сопровождении Ларса Фъерко, вышел.
   - Ну что ж, а нам остаётся только ждать. Я думаю, Кларетта уже приготовила для вас комнаты - нам всем стоит немного отдохнуть.
  
   "Барон Алексимо Ре'дьяго де Крон. Хм... Как неожиданно. Этот человек любит путать карты. Зачем он явился? Чтобы представить ко Двору племянника?! В теперешнее-то время?! Нет, эта причина служит лишь прикрытием, но для чего? Решает к кому присоединиться? Или уже решил? Надо держать его под постоянным наблюдением, отслеживать все встречи. Я должен знать обо всём! Как же это всё не вовремя... Время работает против меня. Ещё четыре месяца, целых четыре месяца и всё - больше никто не сможет мне помешать. Да и не захочет. Я порабощу всех! Подавлю любое сопротивление! А этот Фернандо... О! Что я сделаю с ним... и с каким удовольствием!!! А барон... с ним видно будет. Скоро бал, там я и постараюсь всё выяснить. Но надо быть осторожным и очень внимательным - де Крон хитёр как старый лис и будет настороже. Но ничего... Всё получиться!"
  
   Виктор постучал. Еле слышно, он до сих пор не вполне был уверен в том, что делал. Через пару секунд дверь открылась.
   - Извини... Ты, кажется, спал? - маг с сомнением посмотрел на взъерошенного Ярослава.
   - Ничего, проходи. Что-то случилось?
   - Я не знаю, как это объяснить... - Виктор заходил взад-вперёд по комнате. - Да и стоит ли...
   - Да что всё-таки случилось? Ты выглядишь взволнованным.
   - Хорошо, - Виктор остановился у окна. - Видишь ли, я ощутил в этом городе очень сильную магию, едва мы приблизились к столице. Особенно ярко она выражена в районе Монаршего Дворца - я не удержался и прогулялся по окрестностям в поисках источника. Сразу даже не поверил. Но нет, всё точно. Магия исходит из Дворца.
   - Ну а что такого? Может там кто-нибудь из магов колдует... Они ведь изредка, но покидают свою страну.
   - Да, покидают. Но вряд ли это они. Понимаешь, я могу чувствовать магию. Это сложно объяснить, но ощущения от неё самые различные. Со временем я научился по ним определять вид, свойства, источник и возможные последствия действия магии. Ведь она совершенно разная: слабая, едва ощутимая, от амулетов, оберегов и мелких бытовых наговоров; более сильная - от основных базовых заклинаний; очень сильная - от очень сложных многоярусных заклятий и та, что я чувствую сейчас. Она иная. Магию такой силы может излучать только очень древний и очень сильный артефакт. Причём действие его заключается во вбирании и поглощении всех внутренних сил человека-жертвы, потом - порабощении его воли, а затем - его полном уничтожении. По крайней мере, именно это свойство задействовано сейчас. Такие артефакты ужасно опасны, к ним не рискуют прибегать даже очень сильные маги, тёмные маги. Похоже на то, что это артефакт тьмы. Причём он уже начал действовать, скоро первая стадия будет завершена и он, обретя новые силы, приступит ко второй...
   - Ты хочешь сказать, Виктор, что во Дворце действует очень сильный артефакт, который в данный момент поглощает чьи-то внутренние силы?! Но чьи?
   - Не имею ни малейшего представления. Чтобы определить, кто подвергается влиянию артефакта и какова собственно его природа, что тоже, в общем-то, немаловажно, я должен побывать во Дворце.
   - Ну, это не сложно. Мы все приглашены на бал. Там, я думаю, у тебя будет достаточно времени и возможностей всё выяснить.
   - Я надеюсь. А самое главное, я не почувствовал присутствия магов.
   - Не понимаю.
   - Обычно в крупных городах находится не меньше пяти магов, они обеспечивают город всем необходимым, неплохо пополняя казну Калибэ. В столице же их всегда было намного больше, аристократы не скупились, да и монарх магов жаловал. Сегодня же я не почувствовал присутствия ни одного мага. Их нет в Виньере. А это очень подозрительно уже само по себе. Что-то мне подсказывает - все это неспроста...
   - Посмотрим. В любом случае нужно дожидаться бала... И, Виктор, держи ухо востро!
  
   Аиша была на балконе. Она не могла спать. Девушка любовалась вечерним городом. Закат. Золотисто-алый свет наполнял собою мир, отражался от сверкающих граней крыш, башен и башенок, переливался в воздухе и сверкал как ализар. Казалось, он проникал всюду, жизнь затихала, всё отдавалось во власть другого мира - мира грёз, легенд и волшебства.
   Солнце медленно катилось за горизонт. Когда последний его луч исчез за крепостной стеной, Аиша вернулась в комнату. Впервые в жизни видела она такую роскошь: старинная мебель, огромная кровать с тяжёлым бархатным балдахином, витые серебряные канделябры, фарфоровые вазы полные цветов... Насколько это всё отличается от её дома в лесу, дома, который с такой любовью построил отец.
   За последнее время она узнала и увидела столько нового и необычного!.. Она начала познавать те грани жизни, о которых раньше и не подозревала!
   Скоро бал. Аиша, наконец, увидит монарха, расскажет ему всё. Он поймёт, она уверена - он всё поймёт, он будет на её стороне!.. Монарх заставит Совет Старейшин принять её! Аиша станет Стражем, каким был и отец, абсолютно преданным Лесу...
   Она старалась не верить слухам и намёкам о жестокости монарха, о его непостоянстве и недальновидности. У девушки был только один шанс пойти по стопам отца и этот шанс - Его Величество Лехандро Ре'верден. Поэтому, несмотря ни на что, она надеялась на удачу. Ведь судьба всегда находит своего обладателя.
   Так что после бала Аиша вернётся в Королевский лес, домой... И никогда больше не встретит эту странную кампанию и не увидит его. Как странно. Он стал значить для неё нечто большее, чем просто случайный попутчик. Но Аиша не должна, не должна впускать его в свою жизнь. Они разные, слишком разные. Им всё равно не суждено быть вместе! Вместе?! О, Недра, о чём она только думает?! Это невозможно! Она всю жизнь хотела быть Стражем и скоро добьётся этого, а он... он - дворянин, хоть и странный, но всё же... У него своя жизнь, своя дорога, своя ЦЕЛЬ. Им совсем не по пути! Главное помнить об этом и не поддаваться чарам его глаз и улыбки...
  
   Утро выдалось просто замечательное: ласковое солнце, лёгкий ветерок, трели птиц, звонкий смех и звуки битвы. Во внутреннем дворе дома проходил очередной урок Максо Лемса.
   На этот раз это были не просто отработки ударов, а показательный бой. Почему показательный? Потому что понаблюдать за ним пришли все, кроме солдат, отправленных Мьерго в патрули. Ярослав был в ударе. Что-то бередило ему душу в последнее время, и он радовался любому поводу отвлечься. Максо тоже был не плох. За то время, что Яр учил его, вор намного усилил свои навыки в фехтовании. Это был интересный бой. Многие даже пытались делать ставки. Многие из тех, что ещё не видели Ярослава в деле.
   Аиша тоже вышла посмотреть.
   В центре двора сражающимся выделили большой круг. Они были обнажены по пояс, и пот градом катился по перекатывающимся под кожей мышцам. Клинки со звоном сходились и расставались; противники танцевали в одном им известном ритме. Всё это завораживало и лишь обоюдные насмешки позволяли понять, что это только тренировка.
   Со временем Максо начал сдавать позиции и стало очевидно, что победа опять окажется за Ярославом. Он был чуть-чуть быстрее, чуть-чуть сильнее, чуть-чуть проворнее. Но именно из этих "чуть-чуть" и складывался его потрясающий талант. Казалось, Яр предвидел все действия противника за долю секунды до того как они приходили тому в голову. Он был везде и нигде; практически неуловим, а самое главное - непредсказуем.
   - Хорош, не правда ли?
   Аиша аж подпрыгнула от неожиданности. Она так увлеклась боем, что и не заметила, когда барон подошёл к ней.
   - Извините, лесса. Я не хотел вас напугать.
   - Что вы, барон, ничего страшного... Вы что-то спросили?
   - Я говорю, хорош, не правда ли?
   - Кто?
   - Ой, ну не надо делать из меня глупца! - Алексимо рассмеялся. - Я говорю о Ярославе.
   - А...да, у вашего племянника несомненно талант.
   - Да. Причём, кажется, врождённый. Его даже учить ничему толком не пришлось. Казалось, он всё уже и так знает.
   - У вас очень хороший племянник, - Аиша всё никак не могла понять к чему ведётся этот разговор и чувствовала себя неуютно.
   - Он вам нравится...
   - С чего вы решили?
   - О, я хоть и стар, но отнюдь не глуп. Я всё ещё помню, что такое кроткие взгляды, да пылкие страсти... К тому же я не слепой!
   - Что вы хотите? - голос юной девушки зазвенел как сталь.
   - Я абсолютно не хотел вас обидеть! Не думайте, что я просто бестактно лезу вам в душу. Я хочу помочь, если это возможно.
   - Мне не нужна ничья помощь! Извините, но, во-первых, это всё вас не касается, а во-вторых, даже если ваши слова - правда, то что?! - Аиша вдруг не на шутку разозлилась, её аж затрясло от еле сдерживаемых эмоций. "Тоже мне, советчик выискался!" - Посоветуете мне не заниматься глупостями, забыть о нём, ведь Ярослав - дворянин?! А я кто?! Полукровка!.. Не утруждайте себя, не надо, - произнесла она уже спокойным голосом. В душе всё как-то перевернулось; стало грустно и...тошно. - Я всё отлично понимаю и сама...
   - О, Небо! Девочка моя! - барон, ошарашенный таким накалом чувств, сначала не знал, что и сказать. Но потом, приобняв, увёл несопротивляющуюся девушку в сад и устроил её на скамейку. - Всё, что ты сейчас сказала, на самом деле глупости! Пустые условности, ненужные никому! В этом деле есть очень много нюансов, о которых ты и понятия не имеешь, я же сказать не в праве!.. Это личное дело Ярослава - посвящать кого-то или нет. Но я уверен, со временем он выберет правильную позицию!.. Ты должна понять, что гораздо важнее твои собственные чувства! Не ставь традиции на первое место, не поступай столь необдуманно, не повторяй моих ошибок!.. Я до сих пор жалею о своей твердокожести - я остался один только из-за этих ненавистных мне теперь условностей!
   - Но...
   - Не перебивай меня. Пойми, глупышка, всё это не стоит и выеденного яйца. Проблема заключается лишь во взаимности и силе чувств! Действительно ли он так нужен тебе или ты пытаешься найти опору в этом, как оказалось, незнакомом тебе мире?! Может, ты всего-навсего боишься остаться одна? Тогда не стоит и думать о Яре. Но если чувства, что поселились в сердце, искренни... не бойся идти наперекор всему миру, иначе ты потеряешь себя!.. А ещё подумай, сможешь ли ты отказаться ради него от того, к чему стремилась всю жизнь и ради чего ты собственно здесь... Главное, не ошибись, девочка моя. Хорошенько подумай. И учти, я на твоей стороне. Не бойся рисковать! - сказав это, Алексимо оставил девушку наедине со взбудораженными мыслями.
   Да, теперь ей есть о чём подумать...
  
   - Да-да. Войдите, - Аиша лежала в кровати. После утреннего разговора ей не хотелось попадаться барону на глаза. Она уже жалела, что не удержалась и выдала ему всё то, что накипело у неё в душе. Девушка надеялась лишь, что Алексимо был искренен и что Ярослав ни о чём не узнает.
   В комнату как ураган ворвалась Кларетта:
   - Что это мы валяемся в постели, девушка?! Поднимайтесь-ка. Барон упомянул, что у вас нет с собой вещей. В чём же тогда вы отправитесь на бал? - домоправительница болтала без умолку, одновременно распахивая шторы и впуская в комнату лучи полуденного солнца. - Я взяла на себя смелость пригласить к вам швею. Она снимет мерки и завтра утром платье будет уже готово. Ну же, вставайте!
   Кларетта стянула с Аиши одеяло. Девушке ничего не оставалось, как подняться.
   - Но зачем мне платье? Я могу пойти и так...
   - Так?! О, Небо! Милая моя, так идти нельзя. Я, конечно, не против, когда девушка одевает брюки дома, но идти в них на бал к монарху... это уже слишком. Так что не спорь, швея уже здесь. Ну же, улыбнись! Я её сейчас позову.
  

Глава XVІІ

   Все потихоньку собирались в гостиной. Алексимо и Ярослав уже сидели в креслах и, не спеша, смаковали ямир. Оба были чрезвычайно похожи, облачённые в одинаковую одежду цветов дома де Крон: чёрные брюки, чёрные рубашка и камзол с золотой вышивкой, высокие кожаные сапоги и чёрный же плащ с фибулой в виде львиной, оскаленной пасти.
   Виктор и Максо стояли возле камина. Вор, оставшись в привычной для себя одежде, не уставал подшучивать над Виктором. Маг был одет в такой же, что и Яр с Алексимо костюм, но только полностью чёрного цвета, без какой-либо вышивки или другого знака отличия. Фибулой Виктор избрал чёрный оникс в оправе из белого золота. К несчастью, Максо не мог пойти с ними на бал. По причине своего недавнего вида деятельности, он был слишком известен в аристократических кругах, естественно не с самой законной стороны, и, соответственно, слишком узнаваем.
   Компания смотрелась чрезвычайно колоритно. Не хватало только Аиши. Тут Ярослав впервые задумался о том, в чём же пойдёт их прелестная спутница. Ведь у неё совсем нет вещей. Но не успел он спросить об этом Ала, как услышал лёгкие шаги на лестнице. Подняв взгляд, Яр не смог сдержать возглас восхищения. Аиша была прекрасна! Стройную, точёную фигурку обволакивает изумрудный шёлк платья: пышная юбка до самого пола, корсет с золотой шнуровкой и оголённые плечи, прикрытые лёгкой, полупрозрачной накидкой. Роскошные огненные волосы уложены в высокую прическу, и лишь лёгкие пряди, выбиваясь, ложатся на плечи локонами. Декольте украшало шикарное изумрудное колье в виде скреплённых друг с другом звёзд, в ушах и волосах также сверкали зелёные "светила". Аиша выглядела как настоящая принцесса! И, несмотря на явное смущение, кажется, была весьма довольна произведённым на мужчин эффектом. Девушка лукаво улыбалась и просто светилась счастьем.
   Первым пришёл в себя Алексимо. Поднявшись с кресла, он подошёл к Аише и предложил ей руку:
   - Ну что, господа и наша прекрасная лесса, пора в путь!
  
   Во дворе уже ждала карета и охрана под предводительством Мьерго.
   Короткая поездка и вот уже Монарший Дворец предстал перед ними во всём великолепии. Вокруг пышные сады с невиданными цветами, чётко очерченные лужайки, деревья и кустарники самых причудливых форм, искрящиеся фонтаны и тихие беседки. А через всё это к Дворцу ведёт белая мраморная лестница, насчитывающая, наверняка, не одну тысячу ступеней. Сам Дворец, казалось, сделан из слоновой кости, инкрустированной серебром и драгоценными камнями. Взлетающие к небу башни, высокие стрельчатые арки, окна и порталы, множество декоративных ажурных деталей - настоящее каменное кружево, скульптуры на карнизах и крыше, цветные витражи в окнах, сияющие красным, зелёным, синим и жёлтым светом. А над главным входом сверкает неземными, фантастическими красками огромное круглое окно со сложным переплётом... Сказка, ставшая былью!
   Внутреннее убранство Монаршего Дворца поражало не меньшей роскошью. Залы и коридоры, балконы и лестницы украшены золотом, серебром, зеркалами, мрамором, фарфором, драгоценными камнями, экзотическими растениями и прекрасными картинами.
   Дождавшись объявления церемониймейстера, Алексимо под руку с Аишей вместе с Ярославом и Виктором прошествовали в бальный зал. Тот был полон народу: мужчины, в камзолах цветов своих домов; дамы в пышных платьях, сверкающие драгоценными камнями, как новогодние ёлки гирляндами. Между гостями скользили официанты с подносами.
   В центре зала освобождено пространство для танцующих пар. Там же, недалеко, находился и монарх в окружении приближенных. Именно к ним направились Ал, Аиша, Яр и Виктор.
   При их приближении свита расступилась. Они оказались прямо напротив монарха. Его Величество Лехандро Ре'верден был высок и худощав, продолговатое лицо, маленькие злые глаза, нос, больше похожий на птичий клюв, и узкие поджатые губы. Его иссиня-чёрные волосы подёрнуты сединой, да и сам он выглядит намного старше своего возраста. Видимо, сказался его неуравновешенный характер.
   - О, кого я вижу! Ну, здравствуй-здравствуй Алексимо!
   - И Вам здравствовать, Ваше Величество! - Де Крон склонил голову в поклоне.
   - Да полно тебе, барон. Ты меня ещё в колыбели видел. Зачем пожаловал? - На лице монарха появилась ехидная улыбка, он явно не хотел, чтобы Алексимо забыл, при каких обстоятельствах был вынужден покинуть столицу.
   - Ваше Величество, позвольте представить Вам сына моей покойной кузины, Ярослава Ре'мьеро де Крон, - "племянник" сделал небольшой шаг вперёд и тоже склонил голову.
   - О, какой бравый он у тебя! Но разве у твоей кузины был ребёнок? Что-то не припомню, - было видно, что Его Величество Лехандро не то чтобы не верит барону, а просто дразнит его, пользуясь возможностью.
   - Был, Ваше Величество. Но сразу после смерти Алисиньи, его ещё младенцем отправили в Ильмас. Здесь с нами и его друг, с которым они вместе учились, Виктор С'Мер.
   - Хм... Ильмасский дворянин... - Монарх заинтересованно посмотрел на мага, а тот, согласно этикету, также поклонился, но явно нехотя. Не привык Виктор ни перед кем приклоняться, лишь дело заставило его подчиниться законам Высшего Света. Чтобы быть здесь магу пришлось даже на время вспомнить, что родился он аристократом!
   Но тут взгляд Его Величество остановился на Аише. Его лицо тут же приняло ошарашенное выражение. Огненные волосы, чуть раскосые глаза с вертикальными зрачками и острые ушки, выглядывающие из-под волос, сразу же давали понять, кем являлась эта юная девушка. Проследив взгляд монарха, Алексимо решил представить и спутницу:
   - А это, Ваше Величество, Аиша - дочь Стража Королевского леса. Она присоединилась к нам по дороге, негоже юной девушке путешествовать одной. У неё к Вам небольшая просьба. Надеюсь, Вы не откажете этому юному созданию.
   Аиша, смущённая обилием народа, сделала неумелый реверанс.
   - Просьба...ну что ж, - монарх потихоньку приходил в себя. - Просьба так просьба. Но только позже, - Его Величество Лехандро Ре'верден отвернулся, давая понять, что разговор окончен.
   Ярослав остался вдвоём с Аишей. Алексимо отправился на поиски знакомых, а Виктор - следов магии.
   Вокруг танцевали и веселились люди, но всё это было как-то странно и неестественно.
   - Ну, как тебе бал? - Яр впервые понял, что они толком и не разговаривали с самого Королевского леса.
   - Необычно. Я не знаю, что ещё сказать. Красиво... - девушка отвечала, а думала, казалось, о другом.
   - Тебя что-то беспокоит?.. Аиша!
   - А? Прости, отвлеклась. Я не знаю, как сказать... Ты не поймёшь, да и не поверишь.
   - А, может, всё же попробуешь?
   - Ну, хорошо. Только не здесь. Давай найдём место потише.
   Ярослав огляделся, с южной стороны зала находились двери, выходящие в сад:
   - Может, там?
   Аиша кивнула и они, не спеша, направились на улицу.
   Найдя подходящее местечко в глубине аллеи, юная пара расположилась на скамейке у небольшого фонтанчика. Аиша немного помолчала, наблюдая за игрой лунных лучей в струйках воды, а потом заговорила тихим, задумчивым голосом:
   - Я не знаю с чего начать... Пожалуй, с самого начала. Ты уже понял, я - полукровка. Наполовину человек, наполовину "солнечная". Мой отец, Страж Королевского леса, был человеком. Он встретил мою мать двадцать пять лет назад. Она была "солнечной". Но отнюдь не заурядной. Она была льаноэ, королевой по-нашему. Хотя этот титул и не соответствует действительности. У "лесного народа" нет как таковых монархов. У них есть Глава. Мужчина и женщина. Он - сила и мужество. Она - хитрость и магия. Они как бы едины.
   Мои родители полюбили друг друга. Не смотря ни на что. Ни на разные расы, со своими, абсолютно непохожими традициями и законами, ни на огромную разницу в возрасте - отцу было тогда тридцать пять, а матери около двух сотен. "Солнечные" живут долго. Намного дольше людей. Лет триста, в среднем. Долгое время они встречались тайно. Это было сложно, но родители не хотели осложнений. Но проблемы всё же начались. Многие уже начали что-то подозревать, когда всё, наконец, открылось. После пяти лет тайного романа мама забеременела. Это был конец. Что после этого началось! Отговоры, запугивания, попытки образумить, угрозы... На мою мать стали показывать пальцем. Отца хотели выгнать из Стражей. "Кровосмешение! Катастрофа! Безумие!", - вот что твердили все. Этот скандал дошёл до ныне покойного Его Величества Мартенью Ре'верден. Он был милостив и приказал Совету Старейшин не вмешиваться и оставить всё как есть. Отец боготворил его. Но у мамы проблемы не закончились. "Солнечные" не приемлют смешения крови. Для них это даже не запрещено - для них это просто невозможно! После рождения меня отнесли отцу. Свою любимую, мою мать он увидел только через полгода. Роды оказались очень тяжёлыми. Мама ослабела и телом, и духом. Она устала от постоянных придирок, от осуждения, от косых взглядов. Разлучённая с любимым и дочерью...Когда мне исполнился год, льаноэ "солнечных" не стало. Моя мать умерла. Передав "пост" своей первой дочери, родившейся на столетие раньше меня. Отец долгое время не мог найти себе места. Единственным, что удерживало его в этой жизни, была я. Он отдал мне всю любовь, всю ласку, всего себя. Отец всегда твердил, что я вылитая мама. Такая же красивая, умная...и характер у меня мамин... - Аиша грустно улыбнулась. - А от него у меня только глаза, зелёные. Ты, наверное, не понимаешь, почему я это всё тебе рассказываю...я тоже не понимаю. Видишь ли, я переняла кое-что из способностей мамы. И сейчас, здесь, я что-то чувствую. Не знаю, как это объяснить. Здесь, во Дворце, есть нечто, нечто тёмное, чёрное. Абсолютное НИЧТО. Как будто провал в небытиё. И вот ещё, вокруг монарха тоже чувствуется эта чернота, и она поглощает его. Я в этом уверена...
   Аиша замолчала, услышав быстро приближающиеся шаги. Через мгновение у фонтана появился Виктор. Он был чем-то сильно взволнован. Не обращаю внимания на девушку, маг кинулся к Ярославу:
   - Я нашёл! Он действительно здесь! Артефакт Тьмы! - Виктор пару раз глубоко вздохнул, приводя себя в норму. - Я даже знаю его жертву. Ты не поверишь...
   - Монарх? - спокойно поинтересовался Яр.
   - Но...как... - Недостойный выглядел ошеломлённым. - Как ты узнал?
   - Мне сказала Аиша. Только что.
   - Аиша?.. - Виктор посмотрел на полукровку совершенно другим взглядом, заинтересованным. - И что мы будем делать?
   - В смысле?
   - Ярослав, пойми, если жертва Его Величество, а Хозяин артефакта - какой-то маг - очень сильный, между прочим, ибо слабому с Вещью Тьмы не совладать - то дело пахнет, по меньшей мере, дворцовым переворотом, а по большей... Я даже боюсь вообразить!
   - И что ты предлагаешь?
   - Остановить это! Быть может мы единственные, кто об этом знает. К тому же Хозяин - маг. А не ты ли сам говорил, что неприятности у магов - это...как же...
   - Бальзам на нужное место! - не удержался от усмешки Яр. - Ну, хорошо. Считай, последний довод стал решающим! Давай сегодня после бала это всё обсудим. Идёт?
   Виктор лишь кивнул.
  
   Волшебная по звучанию музыка наполняла зал. Танзер, самберский танец знати (он даже немного напоминал венский вальс с некоторыми, не слишком многочисленными различиями). Ярослав немного посомневался и пригласил Аишу. Юная пара закружилась в танце. Лёгкие пряди её волос щекотали Яру лицо. Фигурка в его руках казалась ещё более хрупкой и стройной. От девушки пахло солнцем и нежными цветами. У Ярослава вдруг защемило сердце. Казалось, весь мир исчез. Остались только ОН и ОНА. Яр не понимал, что с ним происходит. Аиша, эта девушка, столь внезапно появившаяся и призванная исчезнуть в ближайшее же время, неожиданно становилась незаменимой частью его жизни, частью его самого. "Чёрт, что же со мной?! Неужели... Нет, не может быть!"
   ...Всё когда-нибудь заканчивается. Закончилась и музыка. Исчез момент. Ярослав и Аиша с трудом оторвались друг от друга. Пряча глаза, девушка отвернулась. Ей не хотелось, чтобы Яр увидел, как повлажнели глаза и слёзы задрожали на ресницах. С Аишей никогда не случалось ничего подобного. Словно сердце вот-вот выскочит из груди и разобьется на мельчайшие осколки. Девушка с невыносимой ясностью поняла, ЧТО она теряет. Что жизнь заключается не только в призвании, но и в любви. Да, Аиша любила его! Этого странного дворянина с чудесной улыбкой, сильными руками и сияющими глазами. Человека, которого она совершенно не знала и никогда уже не узнает.
   Ярослав смотрел на девушку, что стояла к нему спиной, грустно понурив плечи. И чувствовал просто невыносимое желание обнять, утешить и никогда не отпускать. Но не успел он, поддавшись порыву, приблизиться к Аише, как увидел одного из глашатаев, направлявшегося к ним. Подойдя к девушке, тот сообщил, что Его Величество Лехандро Ре'верден готов обсудить просьбу лессы завтра в полдень во Дворце. Порыв растаял. Яр вдруг понял, что из-за своих ещё непонятных чувств, он может сбить Аишу с пути, лишить цели. Цели, к которой она стремилась с таким упорством и желанием. Нет, он не мог позволить себе сделать это. Он ничем не выдаст тех чувств, что ещё секунду назад главенствовали в душе. Ярослав не хотел портить Аише жизнь!..
  

Глава ХV???

   Гостиная встретила их тишиной и полумраком. Лишь пламя камина, танцуя, покрывало стены таинственными и чуть жутковатыми тенями. Максо сидел, развалившись в кресле и попивая ямир. При появлении усталой кампании он лишь слегка повернул голову:
   - Ну, что, вернулись наконец-то? Как наши дела?
   - Ой, и не спрашивай пока. Дай отдышаться, - стараясь выглядеть как можно более беспечным, Ярослав упал на соседнее кресло. И, взяв бокал Максо, осушил его до дна.
   Мужчины расположились у камина, а Аиша поднялась к себе в комнату.
   Виктор рассказал Максо и Алексимо всё, что знал об артефакте. Информация скудная, но, тем не менее, впечатляющая.
   - Я хочу сказать лишь одно. Этот артефакт опасен, я даже боюсь предположить насколько. И пока, возможно, мы единственные, кто может помешать...
   Тут неожиданно в комнату вошёл один из стражников дома:
   - Барон, к вам там человек. Говорит, что у него важное дело. Примите или нам его прогнать?
   - Ну раз дело... Пусть заходит. Посмотрим кто это. Будьте начеку.
   Стражник кивнул и вышел.
   В гостиную тихой, слегка крадущейся походкой вошёл человек. Чёрный плащ до пола с капюшоном, накинутым на голову так, что лицо вошедшего оставалось в тени, скрывал гостя от любопытных глаз.
   - Кто вы? И что у вас за дело ко мне?
   Вошедший лишь скинул капюшон. Под ним оказалось загорелое, мужественное лицо с глубокими серыми глазами и лёгкой усмешкой на губах. Волосы новоявленного гостя отливали иссиней чернотой.
   - Кто я? Я - Фернандо Ре'гардье. Думаю, вы в курсе, что это значит.
   - О! - Алексимо поднялся на встречу гостю. - Рад тебя видеть снова, мальчик мой! Хотя, знаешь, в последнюю нашу встречу, ты выглядел несколько моложе!
   - Да. Мне было двенадцать, - Фернандо вдруг ласково улыбнулся. - Вы приезжали навестить генерала.
   - Ах, как давно это было! Немудрено, что я тебя сразу не узнал. Ты изменился... О, что же это я. Знакомься Фернандо, - барон повернулся к заинтересованным друзьям. - Это Ярослав, мой племянник. А это Виктор и Максо - его друзья...
   - А меня не представите? - раздался голос с лестницы. Там стояла Аиша. Девушка успела переодеться - привычные тёмно-зелёные обтягивающие стройные ножки брюки, салатовая рубашка, куртка в тон брюкам и высокие коричневые сапоги. На голове - любимая причёска. Она улыбалась.
   Никто не смог остаться безучастным. Настолько заразительной оказалась эта улыбка. Ярослав же и вовсе не мог оторвать от Аиши глаз, настолько прекрасной, родной и "своей" сейчас она казалась.
   - А это наше сокровище - Аиша!
   Фернандо склонил в поклоне голову. И девушка, ответив тем же, сошла с лестницы и устроилась в одном из свободных кресел.
   - А это, как вы наверняка уже поняли, друзья мои, Фернандо, сын покойного Мартенью Ре'верден. Так сказать, претендент на престол.
   - И зачем же вы к нам пожаловали? Извините за любопытство, - не удержался от вопроса Ярослав.
   - Это долгий разговор.
   - Присаживайся, Фернандо. Рассказывай. Мне нечего от них скрывать!
   - Алексимо, вы знаете меня с самого детства. Не буду ходить вокруг да около - я хочу свергнуть Лехандро. Мной организовано отличное сопротивление. На моей стороне большинство дворян. В войске огромное количество людей. Я могу начать войну в любой момент, хотя и искренне не желаю кровопролития. Но я хочу знать, на чьей стороны вы и ваше негласное общество. Вы - та сила, с которой просто необходимо считаться. Если вы выступите на стороне Лехандро, то результат войны будет непредсказуем! А если так и останетесь в стороне...
   - Фернандо, пойми, каждый член нашего "общества" сам выбирает, какую сторону предпочесть. Я могу лишь предложить им какую-то тактику и это их право принять её или нет! Я же отвечаю только за себя.
   - И каково ваше решение?
   Барон ненадолго задумался, наблюдая за пламенем в камине. Потом перевёл взгляд на Фернандо, явно взвешивая что-то в душе. И вдруг посмотрел на Ярослава, и лицо его озарилось улыбкой. "Племянник" понял, Алексимо сделал свой окончательный, непростой выбор.
   - Я против междоусобицы! Но я на твоей стороне. И буду советовать принять её и членам "общества".
   Казалось, Фернандо скинул камень с души. До этого он сидел, не двигаясь и, видимо, даже не дыша. Теперь же он спокойно улыбался и с теплотой смотрел на Алексимо. Ярослав вдруг понял, что для Фернандо ответ барона значил не столько обретение врага или союзника, сколько потеря или приобретение верного друга.
   - Замечательно. Я очень рад. Пожалуй, я узнал всё...
   - Подождите!
   Ярослав с удивлением понял, что это сказал он сам. Но зачем? И вдруг осознал причину. На Земле он был одиноким циником, никому не нужным, не видящим цели в жизни. Сколько раз после смерти друзей он задавался вопросами - зачем он живёт? Для чего? Что он ещё не сделал? Здесь же у него появились новые друзья, сами собой, не спрашивая его мнения, надёжные и верные! И появилось ДЕЛО. Дело, равное лишь тому, о чём он писал! Даже если он погибнет, ну и что?! Сколько раз он призывал смерть? Кто о нём заплачет?.. Хотя сейчас определённо взгрустнут.
   - Подождите... - повторил Ярослав. И на душе у него стало легко от принятого решения! - У меня есть кое-что вам сказать. Для начала... Виктор, расскажи, пожалуйста, Фернандо об артефакте. Я думаю, ему будет интересно послушать.
   Где-то на середине рассказа мага сводный брат монарха вскочил с кресла и заходил взад-вперёд. Было видно, что он возмущён и разгневан. Но у него всё же хватало силы воли, чтобы дослушать до конца.
   -...в общем, сейчас, если вы даже начнёте и выиграете войну, вы ничего не сможете сделать с Его Ве... с вашим братом. Он неуязвим, пока цела связь с этим, к сожалению, пока не известным мне артефактом. Но, если бы мы могли пробраться во Дворец и выкрасть этот источник... Я уверен, что смог бы разрушить эту связь.
   - Вы? Но как?!
   - Понимаете, Фернандо, когда Ал представлял нас, он кое-что опустил. А именно, Виктор - маг, а Максо - вор-Одиночка.
   - Маг?! Здесь, с вами?! Но почему? Неужели...
   - Я не просто маг, - Виктор прервал поток вопросов претендента на престол. - Я - Недостойный!
   - Ничего себе...- прошептал Фернандо с ещё большим изумлением. - Я был уверен, что это сказки, что люди сами могут приобретать способности со временем!
   - У вас неверное представление о Недостойных. Орден Магов отбирает одарённых детей, но даже он иногда ошибается и кое-кого пропускает. А некоторых, как меня, например, отвергает. Считает, так сказать, недостаточно способными и перспективными. Правда таких уничтожают, если у них хватает наглости проявить свои способности. За мной охотятся с одиннадцати лет, но я, к их несчастью, пока ещё жив.
   В гостиной повисла тишина. Всё так же трещали дрова в камине. На улице пошёл дождь, тяжёлые капли, прорезав ночь, застучали по каменному карнизу и оконному стеклу.
   - И что вы предлагаете? - немного придя в себя, поинтересовался Фернандо. Виктор посмотрел на Яра - свою часть он уже сделал. Пришёл черёд Ярослава.
   - Вы решили затеять крупномасштабную войну... Но не рассматривали ли вы и другой вариант?
   - Какой?
   - Что вы скажете о тихом, быстром и, естественно, тайном дворцовом перевороте?
   - Что вы имеете в виду?
   - О, всё время забываю, что у вас... - Яр запнулся. Он чуть не выдал себя с потрохами: "...у вас правила лишь одна династия и никогда не предпринималось попыток её сместить... Ничего себе, чуть не ляпнул такое! С ума сойти! Но как же объяснить ему, не выдавая себя?" Ярослав задумался. - Тайный дворцовый переворот - это значит, что небольшой, подвижный отряд каким-то образом втихую пробирается во Дворец. Убирает охрану, если таковая имеется в наличии. А потом убивает, арестовывает (или что-либо ещё) монарха, которого нужно свергнуть. Что-то вроде этого, если вкратце.
   Фернандо как-то странно смотрел на Ярослава.
   - Знаешь, я всегда считал, что отнюдь не глуп. Но ни я, ни мои союзники до такого просто не додумались! Невероятно, всё так очевидно! Вот оно, и моё желание изменить нынешнее положение и моё нежелание кровавой, междоусобной бойни. Да, жертвы будут. Без них не обойтись. Но не такие огромные. А насчёт незаметного проникновения во Дворец... у меня, кажется, есть идея, - мужчина лукаво улыбнулся.
   ... Наконец, план был составлен и Фернандо ушёл, пообещав вернуться завтра вечером и сообщить о результатах подготовки.
   Потихоньку все разошлись по комнатам. Ярослав перехватил Аишу в коридоре второго этажа.
   - Подожди. Я хотел с тобой поговорить.
   - О чём?
   - Ты не должна принимать участие в этом деле! Завтра ты встретишься с Лехандро...
   - Ярослав!
   - Нет, не перебивай меня. Он может удовлетворить твою просьбу или нет. Но, что бы он не решил, не вмешивайся. Я прошу тебя.
   - Ярослав, извини, но я не могу. Даже если завтра Его Величество сделает меня Стражем, я всегда успею попасть в Лес. Через день, через два - это не будет иметь никакого значения. А если всё же откажет, то у меня больше ничего и не останется. Ну, если только после водворения на престол, Фернандо не изменит его решения. Ну, пойми же ты! Сейчас, впервые, у меня появилось что-то большее, чем просто Призвание БЫТЬ Стражем! У меня появились вы! Барон, Виктор, Максо и ты... Я не могу вас оставить сейчас!.. Я чувствую, что моё участие будет полезно. Да и... я впервые сделаю что-то по своему желанию. А я желаю помочь! И не отговаривай меня! - Аиша резко отвернулась и зашла к себе в комнату, громко хлопнув дверью.
   Ярослав же стоял и думал - радоваться ему или беспокоиться?!
  
  

Глава 19

   Солнце ярко светило, играя бликами в зелени деревьев, в струйках воды из фонтанов, на мраморе дорожек и лакированном дереве скамеек. Ярослав медленно шёл по одному из парков Монаршего Дворца. Он прибыл сюда с Аишей, решив сопроводить её на встречу с Его Величеством Лехандро. И, чтобы не ждать во Дворце или в карете, отправился на небольшую прогулку по верхнему ярусу легендарного Сада. Однако, у Ярослава, к сожалению, уже не осталось времени на созерцание. Прошло уже более получаса, как Аиша ушла на встречу с монархом. Пора было возвращаться к карете.
   Яр пришёл как раз вовремя. Не успел он подойти к экипажу, как золотые створки внутренних ворот распахнулись и из Дворца, на сверкающий мрамор площади, вышла Аиша. Ни слова не говоря, девушка прошла мимо и села в карету. Ярославу ничего не оставалось, как последовать её примеру. Экипаж тронулся. В воздухе повисло тягостное молчание...
   - Как прошла встреча? - через некоторое время не выдержал Яр.
   Девушка вздрогнула, отвела взгляд от окна и посмотрела на сидящего напротив Ярослава. В её глазах стояли слёзы. Она вся как-то осунулась, обмякла. Первая слезинка покатилась по щеке.
   У Яра защемило внутри. Как она сейчас напоминала ему одинокого, обиженного ребёнка, нуждающегося в поддержке и помощи. Он быстро пересел и прижал девушку к себе. Аиша обняла его и разрыдалась.
   Через некоторое время слёзы иссякли. Однако девушка продолжала вздрагивать в объятьях Ярослава. А потом вдруг подняла на него заплаканные глаза:
   - Прости. Не удержалась...
   Яр промолчал, только крепче прижал Аишу.
   - Ты не думай, я не плакса...
   - Он тебе отказал, ведь так?!
   - Отказал?! О, Недра! Если бы он мне просто отказал! Ты бы слышал, что он говорил, как меня называл, что предлагал...- девушку снова затрясло. - Мерзко! О, Небо! До чего же мерзко...
   - Сволочь... - проскрежетал зубами Ярослав. И понял, что непременно примет непосредственное участие в свержении местной власти...
   Но тут экипаж остановился, давая понять, что они уже приехали. Яр нежно вытер ладонью дорожки слёз:
   - Ну, же, улыбнись! Всё будет хорошо. Я обещаю! - внутри крепла уверенность в правдивости своих слов.
   Аиша слегка улыбнулась.
   - Вот и молодец. Слезами делу не поможешь. Ну-ка, что это улыбка у нас такая кислая?!
   Девушка засмеялась, порывисто поцеловала Ярослава в щёку и выпрыгнула из кареты.
   Утешитель же ошеломлённо смотрел ей в след.
  
   - Ты думаешь это подействует, Стратер?
   - Ты что же, думаешь, что какой-то мальчишка, пусть и магистр, сильнее меня?!
   - Нет, что ты...
   - Вот и нечего спрашивать всякие глупости! Это охранное заклятье очень мощное, оно не по зубам даже тебе... Не в обиду будет сказано, сам понимаешь. Если этот "шалун" снова попытается выйти "в мир", оно мгновенно сообщит об этом мне и не даст ему никуда улизнуть. Он будет пойман. Как мышь в мышеловку. А потом мы уже с ним поговорим...
   - Будем надеяться, что всё будет именно так, - вздохнул Нистер.
  

Глава ХХ

   Ярослав сидел в кресле и с интересом разглядывал стену, за которой минуту назад исчезли переругивающиеся Максо и Виктор. Эта стена находилась в кабинете городского дома, принадлежащего роду Ре'гардье. Роду, последним представителем которого был Фернандо.
   ...- Шестьсот двадцать три года назад после войны с Рединсом Самбро потерял правящую династию. Тогда, один из дальних кровных родственников, герцог Миртель Ре'верден де Къердо стал новым правителем Самбро. Дабы обезопасить себя, потомков и страну, он избрал Хранителя династии. Тайное звание принял его кузен и лучший друг Кларенс Ре'гардье де Къердо. Они даже заключили договор, подписавшись кровью. Кларенс Ре'гардье брал на себя и своих потомков все заботы о сохранении династии де Къердо. Звание Хранителя передавалось от отца к сыну, если же не было потомка мужского пола, к дочери. Так продолжалось веками. В договоре также оговаривались некоторые правила. Во-первых, эти два рода не имели права смешиваться, так как это противоречило самому существованию договора. Во-вторых, при гибели последнего из правящей династии Хранитель должен занять его место на троне. И, в-третьих, если потомки Миртеля Ре'верден забывали заветы предка, как-то справедливая, честная и верная служба своему народу и стране, Хранитель династии имел все права свергнуть такого монарха и занять его место. При условии, что у правителя нет детей.
   Но предки кое-чего не учли. Ведь всегда находится фактор, не принятый в расчёт. В этой истории им оказалась любовь. Мой отец, Мартенью Ре'верден де Къердо безумно полюбил мою мать, Кларисинью. Но она была последней из дома Ре'гардье, Хранительницей династии, именно поэтому они никогда так и не совершили Соединение. А после смерти матери Хранителем стал я. Но Лехандро это никогда не радовало... Он совершенно не выполняет заветы Миртеля, описанные в договоре, к тому же у него нет наследников, а значит, я имею полное право его свергнуть и занять трон.
   - Ну, ничего себе! - не удержался Максо. - Вот это я понимаю, экскурс в историю...
   - Да, я не только незаконнорожденный сын почившего монарха, я ещё и Хранитель правящей династии. Кстати, своя копия договора у меня есть.
   - А есть ещё одна? - заинтересовалась Аиша.
   - Да, вторая должна быть у Лехандро. Не удивлюсь, если он пытался её уничтожить!
   - Пытался?
   - Договор нельзя уничтожить обычным способом. На него наложены чары. Миртель и Кларенс позаботились - обратились за помощью к магам.
   В кабинете повисло задумчивое молчание.
   - Всё это, конечно, замечательно... Но что же всё-таки с идеей проникновения во Дворец?! - поинтересовался Виктор.
   - О, это ещё проще! Миртель заново выстроил Монарший Дворец, а заодно и городской дом Ре'гардье. Связав их тайным подземным ходом, карта которого также досталась мне по наследству. Как и дом матери, не имеющей ни одного законного наследника, кроме меня. Опала Лехандро не смогла помешать мне вступить в права наследования. Слуги верны мне и берегут дом.
   - Вы хотите сказать, что, обладая потайным ходом, вы не додумались втихую проникнуть во Дворец, не начиная кровопролитной войны?! - Ярослав аж привстал в кресле.
   Фернандо выглядел несколько смущённо:
   - Я же уже говорил... Нет, я, конечно, думал о возможности напасть и изнутри, но отринул эту затею в связи с невозможностью провести достаточно большой отряд в Виньеру практически накануне войны. Только если после взятия города... Хотя я и это было бы ни к чему - у Монаршего Дворца нет как таковых собственных укреплений.
   - Ну, хорошо. Что было, то было... - вмешался Алексимо. - Но благодаря тому, что ты сейчас рассказал, я не вижу никаких проблем в осуществлении наших замыслов!..
  
   ... - Тьма меня раздери! Этот проклятый факел потух. Здесь где-то сквозняк... - раздался в кромешной темноте раздражённый голос Максо.
   Тут же неподалёку от него зажёгся голубовато-белый шар, диаметром в ладонь, осветивший коридор ровным магическим светом.
   - Учись, наивная душа! А ещё вор, Одиночка...
   - Но-но, попрошу без оскорблений! - Максо убрал в сумку ненужный теперь факел. - А сразу ты так сделать не мог?! Зачем я как идиот мучился с этим эрновым пламенем*?
   - Ну почему же как?.. - ехидно улыбаясь, протянул маг. - А насчёт "зачем" - ты ведь так хотел покомандовать... Я просто не мог лишить тебя такого удовольствия! А заодно и себя!..
   Вор зло посмотрел на Виктора:
   - Мы идём или ты ещё немного поумничаешь? - Максо развернулся и пошёл в глубь каменной "кишки", гордо именуемой всеми коридором, не оглядываясь на довольного собой мага.
   Мрачно, пыльно, тихо, за исключением писка и шуршания непонятно как взявшихся здесь крыс. Впрочем, эти "братья наши меньшие" найдут лазейку даже в монолитной гранитной стене!.. В общем, это подземелье ничем не отличалось то подобных же творений тайных дел мастеров.
   Шли долго. Время исчезло. Говорить абсолютно не хотелось, что само по себе уже удивительно...
   Неожиданно коридор закончился. Впереди показалась лестница, уходящая вверх и исчезающая под сводом коридора. В придачу ещё и жутко длинная, насчитывающая, наверняка, столько же ступеней, что и её более блистательная близняшка, ведущая через Сад к Дворцу. Так что вскоре и магу, и вору стало не до препирательств - тут бы сил на подъём хватило!..
   Но как говорится: сколько верёвочке не виться, а концу всё равно случиться! Вот так и лестница, в конце концов, закончилась. Выведя усталых и уже мало на что способных молодых людей к новой серии коридоров.
   Немного передохнув, дуэт, подгоняемый внутренним упрямством, отправился в дальнейший путь, беспрестанно сверяясь с картой. Ибо если бы не она, нашли бы их через пару столетий где-нибудь недалеко от входа - заблудиться здесь можно было ещё с первых десяти-пятнадцати шагов. Ну, что ж, спасибо Фернандо хоть за это!..
   Вы когда-нибудь слышали, как негодует дракон?! Не думаю... Но, если немного пофантазировать, его возмущённый рык не будет сильно отличаться от того дружного звука, вырвавшегося из двух глоток разом. Впереди снова показалась лестница. Но на этот раз не прямая, а спирально идущая в чёрный провал на потолке.
   - Снова лестница! Сколько же их здесь?!
   - Нам точно туда? - явно моля о другой более гуманной участи, поинтересовался Виктор.
   - А ты как думаешь? - раздался голос из-за раскрытой карты.
   - Долго?
   - Что долго?
   - Подниматься долго?
   - Тьма! А я откуда знаю?! Я что сюда каждый день хожу?! - взъерепенился Максо, складывая карту.
   Виктор протяжно вздохнул и первым ступил на лестницу...
   - Ты уверен, что здесь? - поинтересовался Максо у застывшего возле стены в напряжённо-задумчивой позе мага.
   К счастью, с лестницы, оказавшейся связующим звеном всех десяти этажей Дворца, а точнее потайных его частей, "взломщикам" удалось сойти уже на шестом. Что несказанно подняло их настроение относительно минусовой отметки.
   - Ну, не прямо за стеной... - протянул Виктор, но, увидев уныло вытянувшуюся физиономию вора, поспешил добавить: - Но точно на этом этаже.
   Максо внимательно сверился с картой и прошёл пару шагов вперёд. Затем, убрав оную в сумку, висевшую на бедре, пошарил руками по стене. Вдруг коридор прорезали два тусклых луча света, проникших из отверстий в стене. Маг, сыпля проклятиями на непутёвую голову спутника, быстро потушил магический шар.
   - Кретин, ты, что, не мог меня предупредить?! А если там кто-то есть? Он мог заметить наш свет!- прошипел сквозь зубы Виктор.
   - А ты что своей головой думать не собираешься, олух?! - постарался не остаться в долгу вор.
   Но их уже начавшуюся перебранку прервал звук хлопнувшей двери. Оба, отталкивая друг друга, кинулись к смотровым отверстиям. Более удачливым в этот раз оказался Максо.
   За стеной оказалась комната. Судя по непомерному ложу, спальня, а по отсутствию в ней кого-либо - пустая.
   Вор, вдоволь насмотревшись, уступил, наконец, место Виктору. И, выждав несколько мгновений, поинтересовался:
   - Ну что, идём?
   Маг перевёл взгляд на него:
   - А у нас есть другой выбор?!
   Максо протянул руку, провернул что-то на стене, и та с тихим шорохом отъехала в сторону. Механизм, несмотря на свой почтенный возраст, был полностью исправен.
   Очутившись в комнате, они рассредоточились "по местности". А именно - Максо остался возиться с проходом, возвращая стену на место, а Виктор прошествовал к двери. Прислушался, для надёжности сделал несколько пассов руками, прислонив посох, с которым упорно не хотел расставаться, к стене. И повернулся к вору. На месте прохода теперь красовалась стена с парой картин в золотых рамах. У обычного вора от подобных, ценных во всех смыслах произведений искусства слюнки бы потекли, но Максо на них даже не посмотрел.
   - За дверью никого нет. Пошли?
   Вор кивнул и, опередив Виктора, медленно открыл дверь в коридор с множеством поворотов. По обеим его сторонам через неравные промежутки шли двери. Коридор освещался небольшими светильниками, висящими на стенах под самым потолком, залившим всё вокруг ярким и ровным, белым, явно магическим, светом. Что, впрочем, не особо удивляло - маги и люди вели активную торговлю.
   Шли медленно, держась на некотором расстоянии друг от друга, прижимаясь каждый к своей стене коридора. Виктор внутренне собрался, уступив Максо необходимость оглядываться по сторонам.
   Маг чувствовал его, артефакт... И шёл, как будто в игре "холодно-горячо".
   Неожиданно полную тишину коридора прервал удивлённый вскрик. Виктор мгновенно открыл глаза и изготовился к атаке. Хотя атаковать, в принципе, было некого. Максо уже подмял под себя некстати вышедшего из-за поворота мужчину. Судя по одежде, им попался слуга. Виктор кинулся к вору, помогая связать их незадачливого противника и засунуть кляп.
   Только после этого они огляделись и прислушались - не привлёк ли шум возни нежданных слушателей. Тихо.
   Маг, поднявшись, подошёл к ближайшей двери и, проделав ещё пару пассов - проверяя помещение на наличие людей, спокойно открыл её. За дверью оказалась музыкальная комната, легко определяемая по наличию рояля, арфы и ещё чего-то, неопределяемого в связи с полной темнотой царящей в зале.
   Лазутчики легко подняли и внесли несопротивляющегося мужчину в комнату, положили у стены, спрятав за драпировку, и вышли, плотно закрыв за собой дверь.
  
   Максо внимательно осматривал комнату. Судя по всему, они, наконец, нашли кабинет Его Величества Лехандро Ре'верден де Къердо.
   - Вик, ну как? Нашёл?
   Недостойный оторвался от осмотра каминной кладки и резко развернулся:
   - Никогда... не смей... называть... меня... Вик!!! - холодно, выделяя каждое слово, произнёс Недостойный.
   Максо недоумённо уставился на него:
   - Ладно - ладно... Чего ты так взъерепенился?! Не хочешь, не буду.
   Виктор медленно вернулся к осмотру.
   - Так ты что-то нашёл? - через некоторое время снова поинтересовался вор.
   - Магией тянет оттуда. Но по карте, что нам дал Фернандо, там ничего нет... Может ты посмотришь?
   - На официальной карте Дворца и тайных ходов нет... - пробурчал себе под нос Максо. Занял место мага у камина. И после тщательного осмотра и ощупывания потянулся к сумке. Достал оттуда маленькую стальную трубочку.
   - Что это? - не удержался Виктор.
   - Свисток, - пояснил вор, но, поняв, что это мало что объясняет его спутнику, продолжил: - Видишь вот эту штучку в стене? Я уже сталкивался с подобным замком. На последнем деле. Этот свисток дал мне клиент - барон Пильемо Ре'гран и я не посчитал нужным его возвращать. Подобный механизм, в принципе, прост. Он двухпоточный. Сначала издаётся музыкальный сигнал, а потом свисток вставляется в небольшую замочную скважину и, соответственно, проворачивается...
   - Великолепно! Давай быстрее! Открывай!
   - Быстрее - быстрее... - пробурчал Максо, приноравливаясь к свистку. - Главное, чтобы "ключик" подошёл и к нашей дверце!..
   И дунул. Звук, раздавшийся после этого, мало походил на свист. Скорее на визг кошки, которой косорукая хозяйка прищемила дверью хвост. Виктор даже поморщился, настолько звук резал слух. Но Максо, не отвлекаясь, уже проворачивал свисток в замочной скважине. Раздался щелчок.
   Затаили дыхание... Скрежет, аккомпанирующий открытие прохода в каминной кладке, мог бы с лёгкостью согнать сюда всех, пребывающих на этаже. Но, по-видимому, тот просто-напросто был пуст. Что, конечно, удивило и вора, и мага, но абсолютно не помешало им обоим сунуть нос в образовавшийся проход. Их взглядам открылась маленькая комната, стены которой были обиты чёрным бархатом. А на небольшом столике с высокой витой ножкой стоял он, артефакт. Выглядевший, кстати, как небольшая чаша с двумя ручками по бокам.
   "Да, именно так. ЧАША!", - вдруг понял Виктор. "Слишком часто на самом деле страшные предметы, имеют самый, что ни есть, мирный облик!"
   Чаша была выплавлена из странного металла, похожего скорее на серебро, но с матовой, густой синевой. Украшенная по верхнему краю выпуклыми мраками*. Оба вдруг ощутили странное, чуть щекочущее ощущение узнавания, но тут же отогнали - не до этого.
   Замерли на пороге. И не успел Максо сделать и шага в комнату, как маг дёрнул его обратно.
   - Ты чего? - возмутился не ожидавший такого подвоха вор.
   - А того, что шкуру твою спасаю! Авось ещё пригодишься!..
   - В смысле?
   - С твоим-то "проворством" удивляюсь, как ты вообще до своих лет дожил?! - не удержался Виктор от чисто риторического вопроса. - Тут магическая защита. Сунешься - сдохнешь на месте. И отнюдь не быстрой, тихой смертью.
   Максо недоверчиво посмотрел на пустую комнату, даже не обратив внимания на издёвку:
   - Ты уверен?
   - Нет, идиот, сегодня праздник Шута*! Стой на месте и, пока я не дам команды, не смей даже шевелиться!..
   - А дышать, моргать и "пускать воздух" можно?! - невинно хлопая глазками, поинтересовался вор. Он явно уже отошёл от неудавшейся кончины!
   - Да ну тебя, в Недра! - Маг отвернулся и полностью сосредоточился на комнате с Чашей.
   Через некоторое время Максо понял, что звук, слышимый им уже некоторое время, это ритм, отбиваемый сапогом Виктора. Тут же к нему присоединился и голос, монотонно начитывающий - напевающий что-то на незнакомом вору языке. Под столь странный аккомпанемент Недостойный сделал первый шаг в комнату. И тут же его фигура окуталась алым светом, сменившимся на светло-жёлтый - Виктор сделал второй шаг. На помощь голосу пришли руки. Они взлетали и плыли, подманивали и отталкивали... Маг сделал третий шаг, на этот раз окутавшись синим пламенем, взлетевшим к потолку и упавшим к полу уже голубой лазурью. Виктор снова шагнул, ни на секунду не замолкая. Максо отчётливо видел пот, каплями скатывающийся с лица, подрагивание рук, выводящих сложные пассы, и пошатывающуюся фигуру, готовую упасть в любой момент.
   Но Недостойный снова шагнул и его поглотила тьма... Вор аж подался вперёд, не веря глазам, и хотел уже кинуться в комнату, несмотря не все предупреждения, как через тьму пробился белый луч. Медленно, но верно, прореха становилась больше, поглощая мрак. А потом из неё вышел вконец побледневший Виктор. Максо не смог сдержать возгласа радости.
   И вот белый свет, бьющий от мага, полностью залил комнату, а Виктор сделал последний шаг к столу. Взял в руки Чашу и задумчиво посмотрел на матовую поверхность одного из мраков. Медленно повернулся к проходу в стене и так же, не глядя на вора, двинулся к выходу, уже на пороге посмотрев Максо в глаза. Вор вздрогнул. В чёрных глазах Виктора плескалась тьма, постепенно исчезающая в отблесках белого пламени.
   - Ты как? - в полной тишине голос Максо прозвучал как гром среди ясного неба.
   - Что? - казалось, маг только сейчас очнулся.
   - Ты как?
   - Пойдём отсюда, - вместо ответа произнёс Виктор.
   - Пойдём...
   Максо подошёл к двери и выглянул. Коридор всё также был пуст. Обернулся к магу. Тот, уже "отойдя", заворачивал артефакт в обрез ткани, вынутый из сумки.
   Обратный путь оказался ещё менее занимателен. Чтобы не возвращаться к спальне, через которую они и проникли во внутреннюю часть Дворца, осмотрели карту и отправились в музыкальную комнату. Оставленный ими слуга всё ещё прибывал на том же месте и лишь тихо вздыхал из-под кляпа. Открыв очередной проход в стене, друзья снова оказались в потайном ходе, с наслаждением прислушавшись к звуку закрывшейся двери. И с ужасом представив бесконечную вереницу ступенек... Одно лишь слегка согревало душу - спускаться всё же легче, чем подниматься. К тому же с полным ощущением выполненного долга.
  

Глава 21

  
   А в кабинете царило волнение. Все с нетерпением ждали результатов похода Максо и Виктора. Поэтому, когда стена кабинета с лёгким шорохом отъехала в сторону, все подались вперёд. Их любопытному и взволнованному взгляду предстала пара друзей, в усталости опирающихся на противоположную проходу стену.
   - Ну? - не выдержал Фернандо.
   - Мне нужна отдельная комната, - еле слышно произнёс маг, с трудом оттолкнувшись от стены и пройдя в комнату следом за Максо.
   Фернандо отвёл его в соседний зал, оказавшийся библиотекой:
   - Подойдёт?
   - Вполне. Оставьте меня одного. Скоро всё будет готово.
   Фернандо чуть кивнул и вернулся в кабинет:
   - Надеюсь, вы ему доверяете... Как себе.
   Заговорщики погрузились в тягостное ожидание.
   Через довольно продолжительное время Виктор шагнул в кабинет и сразу же рухнул прямо в руки герцога Лютьера Ре'марье де Тепс. Обессиленного мага уложили на софу у дальней стены и наполнили стакан бриса*, по крепости равняющегося разве что с ядрёным деревенским самогоном. Пить брис следовало залпом, не закусывая и предварительно поджигая. Виктор закашлялся, взгляд стал осмысленным.
   Шесть пар глаз внимательно следили за пришедшим в себя.
   - Ну, как? - поинтересовалась Аиша.
   - Получилось... - голос Виктора был настолько тих, что всем пришлось наклониться пониже, чтобы расслышать, что он говорит. - Я разорвал связь артефакта с жертвой. Лехандро уязвим... как никогда...
   Фернандо просиял:
   - Спасибо!.. Ну что, пора!
   Герцог Лютьер де Тепс вышел в гостиную и созвал небольшой отряд воинов, ожидающих там.
   - Тебе лучше остаться, - Ярослав посмотрел на Виктора.
   - Нет.
   - Но ты неважно выглядишь... Ты и так уже много сделал.
   - Нет, я пойду!
   - Но...
   - Пожалуйста, Ярослав, не надо, не спорь. Я не хочу оставаться с НЕЙ. Понимаешь?! Не могу. Вот, Недра! Боюсь... Понимаешь, я её действительно боюсь! Один здесь не останусь. Лучше с вами...
   - Хорошо, конечно. Пойдём, - Яр помог магу подняться. Тому явно полегчало, но ещё не до конца. - Я и не подумал бы...
   - Молчи! Небо! Никогда ничего не боялся, а тут... ОНА опасна. Слышишь?
   - Она?
   - Да. ЧАША! ОНА! Это что-то неподвластное человеку! Не им созданное. И не для него. Ничто. Просто ничто. Вот что ОНА несёт...
   За это время Фернандо снова открыл тайный ход и сквозь него уже проходили первые воины.
   Проход в новую жизнь...
  
   ...Магистр Конер проснулся от дикой боли, скрутившей и смявшей его тело. Не удержавшись, закричал. Но глухо, вжимая лицо в подушку. С трудом встал. Покачнулся и чуть не упал. Из последних сил активировал блок. Но боль не ушла полностью, оставив своих оккупантов в тайных уголках тела. Попытался понять, в чём же дело, и с ужасом понял. "Чаша Вечности! Кто-то разорвал связь артефакта с Лехандро! Но кто посмел?! И что немаловажно - кто смог?! Необходимо немедленно это выяснить!" Магистр с трудом оделся и отправился к Северной башне...
  
   ...Один за другим, словно тени, выскальзывали воины из потайного хода. Вышли на первом этаже, где сейчас и должен быть монарх. Фернандо отправил к нему нескольких своих союзников, дабы отвлечь Лехандро так, чтобы он не мешал Виктору и Максо, и, заодно, точно знать, где будет находиться монарх во время нападения.
   Заговорщики не успели пройти и десяти шагов, как навстречу им вышли двое стражей. Лёгкий шок и свист болта, закончившего полёт в глазнице первого стража... Взмах клинка и крик, сорвавшийся с губ второго, оборвался.
   Убыстряем темп. Десяток воинов вместе с Фернандо, Ярославом и Аишей направились в левый коридор, ведущий к залу для аудиенций. Другой десяток во главе с Лютьером, Алексимо, Максо и Виктором остались охранять подступы к будущей битве...
  
   ...Не успел Магистр Конер произнести заклинание переноса, как его разнесло на мельчайшие кусочки. Точнее, так показалось его вконец ослеплённому болью сознанию. Кто-то поставил в Цитадели очень мощное охранное заклятье. Кто-то! Смешно. В этом пристанище бездарей провернуть подобное мог только один маг - Верховный Магистр Стратер, Глава Ордена Магов и Верховного Совета. Может быть, в прежней форме Конер ещё попробовал бы снять его, но сейчас... это казалось невозможным. Магистру ничего не оставалось, как дожидаться обхитрившего его Стратера...
  
   ...Воины во главе с Фернандо вылетели из коридора столь неожиданно, что пребывающие в неведении о творящемся во Дворце семеро стражей сначала явно не поняли, что происходит. А потом стало слишком поздно! После первого залпа из лука и арбалетов в ход пошли клинки.
   Ярослав никогда не думал, что совершать дворцовые перевороты так просто!.. "Однако расслабляться не следует. На этот раз драка столь очевидна, что ее, несомненно, услышали все. "Гости" не заставят себя ждать!"
   Словно в ответ его мыслям, позади них послышался шум битвы.
   Вперёд!..
  
   ...Верховный Магистр Стратер проснулся от звона в ушах. Первые мгновения недоумённо всматривался в темноту комнаты, даже не подумав зажечь пульсар или хотя бы свечу. А потом резко соскочил с постели. Охранное заклятье! Вот что разбудило его среди ночи. Оно сработало! "Нужно немедленно поднять Нистера и идти к Северной башне, где и был пойман нарушитель!"
  
   ...Впереди, наконец, двери зала для официальных встреч. Их охраняли шестеро стражей в доспехах и при полном вооружении. При виде возникшего отряда воины охраны ощетинились мечами и парой копий. Один из них проскользнул в зал - решил предупредить монарха. Напрасно.
   Заговорщики молча напали на стражу. Ярослав, разделавшись с одним из них, с удивлением отвлёкся на Аишу. Сейчас она больше напоминала смертоносное пламя, нежели юную, хрупкую девушку. Крутанулась вихрем, перерезая стражника пополам. Вытерла окровавленный меч об одежду трупа, лежащего у ног. Поправила лук, висящий за спиной. Поудобнее перехватила узкий клинок. Встряхнула волосами, осмотрев трупы с безразличием опытного патологоанатома. Немного жутко. Но потом вдруг подняла на Яра изумрудные глаза и ласково улыбнулась...
   Двое из воинов Фернандо распахнули резные двери зала аудиенций. Картина, открывшаяся глазам Ярослава, больше напоминала последний кадр из глупой комедии. Мол, ну вот мы и пришли освобождать страну от узурпатора, а тут, оказывается, кто-то до нас уже расстарался!.. Этим кем-то и были посланные отвлекать Его Величество Лехандро граф Михель Ре'дьёр и два его товарища по "негласному обществу"...
  
   ...Сказать, что Стратер был удивлён, значит, не сказать ничего. Конер... его ученик... его гордость... Предатель?! Но зачем? Чего он добивался?!
   - Судя по твоему ошарашенному лицу, ты явно не ожидал увидеть здесь меня. Не так ли? Ну что ж, Стратер, давно пора было тебе всё узнать. Хотя мне, признаюсь, хотелось, чтобы это всё случилось несколько по-другому. Да и позже.
   - Но зачем? - повторил Верховный Магистр уже вслух.
   - О! Ты хочешь знать зачем?! Всё более чем банально. Власть! Абсолютная, безграничная ВЛАСТЬ!!! Но, знаешь, пожалуй, я расскажу тебе всё с самого начала... - "Надо тянуть время, кажется, я кое-что нащупал. Что ж, беды не будет, если я ему расскажу. Всё равно придётся заново всё начинать!" - Всю жизнь я только и слышал, что я талантлив, но мне ещё многому нужно научиться!.. Сорок лет на посылках! Сорок!.. Пятьдесят - на последних рядах в Верховном Совете! Но я способен на большее!.. Я знаю это! Я уверен! Неужели ты думал, что я буду довольствоваться малым?! Никогда! Однажды я нашёл в закрытой части библиотеки старый фолиант. Очень древний. Описывающий времена расцвета солнечных и мрэков. Тех самых мифических полулюдей - полудемонов. Однако, они существовали на самом деле. И я решил найти остатки их цивилизации. Найти хоть частицу их былого могущества. И я отправился на Восточный материк. Ибо именно там, как указывают древние тексты, некогда существовала великая страна мрэков. Сейчас же его населяют только неотёсанные дикари, даже не представляющие на каком "кладе" они сидят. Я провёл там долгое время, изучая остатки некогда могущественной цивилизации... Да-да, мой дорогой наставник! Я изучал совсем не это пустоголовое отродье!.. Они мне были абсолютно не интересны. Неужели вы всерьёз думали, что я бы потратил на этих дикарей десять лет своей жизни?! Я изучал всё, что мог найти о мрэках: развалины городов, полуистлевшие остатки невиданной техники и записей. Я нашёл чью-то домашнюю библиотеку, практически целую (вот что феноменально, не смотря на огромное количество прошедшего времени, сохранность деталей удивительна!). Почерпнул из неё множество фактов об их жизни, обычаях, нравах... И нашёл кое-что ещё. Далеко на севере, в заброшенном замке-храме я обнаружил древний мрэкский артефакт. Это была Чаша Вечности! Дающая своему Хозяину неограниченную власть... способная поработить умы его врагов. Ценой всего лишь одной жертвы. Этой жертвой я избрал Его Величество Лехандро Ре'верден де Къердо. Он как никто другой подходил для этой цели...
   Магистр Стратер в ужасе смотрел на человека, которого считал почти что своим сыном. А тот, ничего не замечая, продолжал с безумным блеском в глазах:
   - Его смертью я выигрывал вдвойне. Во-первых, оживлял артефакт. Во-вторых, убирал ненужного мне монарха. О, вы бы видели, как легко его было провести! С какой радостью он сам скрепил себя узами с Чашей, думая, что обретёт могущество!.. Кретин. Он был лишь жертвой, агнцем во славу моего будущего всевластия! И всё было бы именно так... Никто бы меня не остановил... Даже ты, Стратер. Но сегодня ночью кто-то порвал связь Чаши Вечности с Лехандро. Кто-то очень сильный... я и не думал, что подобное возможно. И я обязательно узнаю кто это. Я не выношу, когда мне пытаются помешать...
   На этом слове Магистр Конер окутался полупрозрачной дымкой и исчез. Нистер засуетился, не понимая, что произошло. А Стратер лишь криво усмехнулся - не зря Конер считался его лучшим учеником. Потянув время, он всё же нашёл способ обойти охранное заклятье.
   "Что ж, теперь придётся приложить все силы, чтобы его найти и остановить! Пока он не натворил ещё что-нибудь..."
   Развернувшись, маги ушли. Северная башня опустела...
  
   ...Их небольшой отряд вошел в зал, и Фернандо отрядил пятерых воинов на помощь Лютьеру и Алексимо. А потом повернулся к Лехандро.
   - Ну вот, наконец, мы и снова встретились, братец...
   - Не смей называть меня братом, ты, грязный бастард!
   - О, теперь ты можешь называть меня как угодно. Я победил и вскоре тебе придётся прилюдно отречься от престола и назвать меня своим монархом!
   - Никогда! - заорал Лехандро, брызжа слюной. - Этому не бывать никогда! Я, и только я могу быть истинным монархом!.. Ты - ничто! Ты не имеешь никаких прав на мой трон!.. - Лехандро покачнулся и ещё больше побледнел. Фернандо вдруг понял, что брат выглядит намного старше своих лет - поседел, осунулся, обрюзг. "Неужели это действие артефакта?!"
   - А вот здесь ты ошибаешься, Лехандро! И отлично знаешь об этом. Я имею все права на этот трон! Ведь я не просто незаконнорожденный сын монарха. Я ещё и Хранитель всей династии де Къердо. И как Хранитель я заявляю - ты абсолютно не следовал заветам Миртеля! И, согласно договору, подписанному кровью наших предков, я свергаю тебя Лехандро Ре'верден де Къердо. Но, по этому же договору, я не могу убить тебя сам. Поэтому твою судьбу решит наш народ. До этого же времени ты будешь находиться взаперти, под постоянным наблюдением моих людей.
  

Глава 22

  
   Весь следующий день все были безумно заняты - столько всего нужно сделать. Фернандо носился как заведённый.
   К счастью, после захвата Лехандро боевые действия прекратились. Никто, кажется, особо и не расстроился из-за смены власти...
   Днём состоялось собрание знати. К слову сказать, основной сторонник Лехандро Пильемо Ре'гран сбежал ещё утром.
   Узрев воочию договор между основателем династии Миртелем Ре'верден и Кларенсом Ре'гардье, дворяне признали все права Фернандо Ре'гардье де Къердо на трон Самбро.
   Вечером Фернандо пришлось собрать жителей на главной площади Виньеры во избежание волнений. Народ ликовал!..
  
   Только к обеду следующего дня все главные зачинщики дворцового переворота собрались в том самом кабинете на шестом этаже Монаршего Дворца, откуда Максо и Виктор выкрали Чашу. Фернандо, Лютьер, Михель и Ярослав, расположившиеся на креслах возле камина. Алексимо и Максо, сидящие за столиком тем-по*. Аиша, изучающая обширный стенд с холодным оружием. И более-менее пришедший в себя Виктор, развалившийся на диване с милостивейшего разрешения присутствующих.
   - Что ж, друзья мои! Всё, что мы планировали, получилось...
   - Да уж, всегда мечтал побродить по Монаршему Дворцу, - двусмысленно произнёс Максо, совершенно не озабочиваясь, что перебивает нового монарха.
   - Ага. Особенно, если второй раз не надо будет шугаться каждой тени! - не смог не подначить его маг.
   - Кстати, мы так и не услышали вашу историю о похищении артефакта.
   - О, я бы назвал её "тихо в лесу".
   - "Только не спит барсук", - не удержавшись, продолжил Ярослав.
   - Что? Какой ещё барсук?!
   - Да нет, ничего. Продолжай, Виктор.
   - Так да или нет?..
   - Кажется, у нашего друга от всего пережитого стало немного туго с мозгами.
   Недостойный одарил Максо самым многообещающим взглядом, не радующим наличием у вора как такового будущего, но промолчал. Сил у него сейчас было как у годовалого ребёнка!..
   - Пусть рассказывает Максо, какая собственно разница.
   И Максо рассказал. Во всех подробностях и красках. Остальные только головами качали. А Виктор понял, что в воре умирает Великий Менестрель!
   Потом все поделились воспоминаниями о битве. Дружно посмеялись, выпили. Потихоньку перешли на более важные темы:
   - Ума не приложу, что мне теперь делать с Лехандро. Убить? Договор не позволяет. Да и совесть тоже... Каким бы подлецом он не был, он всё же мой брат! Но и оставить в живых всё равно, что добровольно сесть на пороховую бочку!..
   - Знаете, Фернандо. Думаю вам не стоит об этом беспокоится, - произнёс Виктор. - Несмотря на то, что мы разорвали связь между Лехандро и артефактом, у вашего брата осталось слишком мало сил.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Он скоро умрёт. В нём не осталось жизни. Так что можете не торопиться с отречением...
   В кабинете воцарилось молчание.
   - Кстати, не могу понять одного, - попытался разрядить обстановку Максо. - Почему на первом этаже стражи было много, а на этом шестом ни одного?!
   - Всё очень просто, - Фернандо благодарно улыбнулся вору, - На шестом этаже располагались личные апартаменты Лехандро. Стража здесь не появлялась. Воины дежурили на лестницах. Не давая возможности незваным гостям проникнуть на этаж. Только слуги передвигались здесь свободно.
   - К своему несчастью, - ухмыльнулся Максо.
   - Кстати, того бедного слугу, которому "посчастливилось" повстречаться с вами, мы нашли. Вы бы только видели его лицо, когда он узнал, что произошло во Дворце, пока он "отсутствовал! - Лютьер, не удержавшись, расхохотался.
   Его примеру последовали остальные.
  
   Через три дня состоялось официальное отречение Его Величества Лехандро Ре'верден де Къердо от престола. И оглашение имени будущего монарха.
   Ещё через два дня Лехандро скончался.
  
   ...Человек стоял и смотрел на процессию. Покойный монарх отправлялся в свой последний путь...
   "Тьма! Как же я умудрился прозевать этот переворот?! Я был слишком самоуверен и теперь наказан за это сполна! - человек отвернулся и пошёл вдоль аллеи по направлению к окраинам. - " У меня было почти всё... А теперь нет ничего! Лехандро умер, так и не зарядив Чашу Вечности. К тому же последняя исчезла так, словно её никогда и не существовало. Но как, как это могло произойти?! Почему я не чувствую её?! Я должен найти Чашу! Должен!.."
   Ветер, "напавший" внезапно, встрепенул длинный чёрный плащ на плечах мужчины. Но тот, раздражённо дёрнув ткань на себя, поплотнее завернулся в плащ и исчез.
   Переулок опустел. Ничто не говорило о том, что в Виньере только что побывал ученик Верховного Магистра Конер.
  

Глава 23

  
   В столицу Самбро пришла осень... Но сиё действо природы ничуть не огорчало жителей Виньеры. И, несмотря на промозглый ветер, гудящий в переулках, в их сердцах царил праздник. Любимец народа Фернандо Ре'гардье де Къердо принял корону, став полноправным монархом Самбро.
   Коронация поразила всех. Впервые на центральной площади, а не во Дворце, чтобы дать народу возможность полюбоваться прекраснейшим зрелищем. Длинный белый ковёр, ведущий к небольшому постаменту... Фернандо в цветах дома Ре'гардье - чёрном с серебром... Молодые девушки в серебряных платьях с белыми венками на головах, стоящие вдоль ковровой дорожки и посыпающие её цветами... Самая юная прелестница, лет шести, и Фернандо, преклонивший перед ней колено... Серебряная корона с семью ониксами в вершинах на чёрной бархатной подушке... Народ ликовал. Свершилось!..
   Потом немного затянувшаяся встреча с дворянами. Принятие присяги и... бал. Сверкающий, завораживающий и потрясающий своим великолепием!
   Ярослав долго в этот вечер танцевал с Аишей. Та была великолепна в подаренном Фернандо серебряном платье и жемчужной сеточкой на волосах. Новоявленный де Крон знал, Его Величество Фернандо Ре'гардье де Къердо уже говорил с ней и предложил вернуться в Королевский лес в качестве Стража. Яр был уверен, что она согласилась. Не могла не согласиться. Ведь именно к этому Аиша и стремилась.
   Поэтому Ярослав просто смотрел на неё, любуясь каждой чёрточкой лица, складывая в памяти чёткий образ, и ничего не спрашивал...
  
   Ярослав сидел на берегу искусственного озера. Он не мог налюбоваться красотой и величием садов Монаршего Дворца.
   Сзади раздались знакомые шаги.
   - Любуешься? - Алексимо присел на песок рядом с "племянником".
   - Вроде того...
   - Я хотел поговорить с тобой.
   - Поговори...
   - Яр, Фернандо попросил меня стать первым Советником.
   - Надеюсь, ты согласился?
   - Я ещё не знаю... ведь я обещал тебе...
   - Стоп. Ты ничего мне не обещал, - Ярослав ласково посмотрел на Ала. - Это предложение большая возможность для тебя. Не отказывайся. И не волнуйся за меня. Если с магами всё получится, я всё равно вернусь домой...
   - Ты действительно так решил?
   - Да.
   Оба помолчали, понимая, что настоящая дружба не требует лишних слов.
   - Я дам тебе своих воинов для охраны.
   - Только если они сами захотят. Это опасное предприятие... Я не хочу их принуждать.
   - Хорошо. Я поговорю с ними. Когда ты отправляешься?
   - Завтра... Чего тянуть?! Да, завтра!
   - Хорошо, - Алексимо поднялся и тихо ушёл.
  
   Был уже поздний вечер, когда Виктор нашёл Ярослава. Тот был в комнате и собирал немногочисленные пожитки.
   - Можно?
   - Да, заходи, - Яр завязал сумку и кинул её на кресло.
   - Алексимо сказал, ты собираешься уезжать завтра?
   - Да. Я подумал, что ждать чего-то не имеет смысла.
   - Надеюсь, ты не забыл, что обещал взять меня с собой?!
   - А ты всё ещё хочешь этого?
   - Спрашиваешь! Я ж не девица какая-нибудь!..
   - В смысле?
   - Чтобы менять решение через каждые пару минут!
   Ярослав не стал сдерживать улыбку:
   - Значит, ты со мной?
   - А ты сомневался?!
   Друзья крепко пожали друг другу руки.
   - И ещё... я хотел поговорить с тобой об артефакте, что мы забрали у Лехандро.
   - А что с ним?
   Виктор прошёл в глубь комнаты и устроился в кресле.
   - А с ним вот что. Мне кажется, что маг, использовавший его, не до конца разобрался со всеми свойствами Чаши. Это не просто артефакт Тьмы, я чувствую в нём что-то ещё!
   - Но что?
   - Я и сам не могу этого понять.
   - Но тогда к чему весь этот разговор?!
   - Этот артефакт намного опаснее, чем мне представлялось вначале. Мне кажется, что после активации, он бы принялся и за мага.
   - В смысле...
   - Выпил бы и его жизненные силы. Убил бы мага. Или превратил в своего послушного раба.
   - В Своего?..
   - Именно. Нам надо быть очень осторожными...Кстати, я закрыл Чашу от любого магического поиска, так что маг, вручивший её Лехандро, нам абсолютно не страшен...
   - Так ты что, хочешь взять её с собой?!
   - А что ты ещё предлагаешь?! Яр, уничтожить артефакт я не в силах, а оставить здесь - невозможно! Всегда найдутся люди, желающие лёгкой власти.
   - Но что мы будем с ним делать?
   - Мы ведь идём к магам, так?! Я думаю, на месте разберёмся.
   - Почему мне кажется, что это неудачная идея?.. Хорошо. Тебя не переспоришь, да у меня и нет особого желания.
   Виктор, улыбаясь, встал, похлопал Ярослава по плечу и вышел из комнаты.
   "И всё-таки ничего хорошего из всего этого не выйдет... Чувствую - ничего!"
  
   ...Ярослав вскочил в седло, поджидая Виктора. Маг пытался поудобнее прикрепить посох к седлу. Но пока не особо получалось.
   Из людей Алексимо к ним присоединились Мьерго, Ларс и Тэпер, сейчас уже дожидающиеся на выезде из Дворца.
   Барон де Крон не пришёл их проводить - слишком много времени занимала новая должность. Как, впрочем, и Фернандо. Его Величество лишь встретился с Ярославом утром, поблагодарил за всё и уверил, что всегда рад его видеть.
   Наконец, посох был закреплён и Виктор оказался в седле. Но не успели мужчины тронуть поводья, как во дворе появилось новое действующее лицо. (Хотя не такое уж и новое, если разобраться!)
   - Я не понял. Это такая шутка или мне всё же стоит обидеться?! - невозмутимо уточнил Максо.
   Ярослав сразу почувствовал себя не в своей тарелке. У Максо была такая способность, несколько слов - и ты кругом виноватый!
   - Мне кажется или вы действительно собрались куда-то ехать?.. А ничего не забыли, нет?
   Яр спешился и подошёл к вору:
   - Максо, ты уже и так очень помог мне. Я считаю, ты выполнил долг крови...
   - А я считаю, что нет! И попробуй, переубеди меня! Не можешь?! Вот и всё. Я еду с вами и точка! К тому же, мне уже просто-напросто интересно, чем это всё закончиться!.. - Вор довольно осклабился. - С тобой не бывает скучно! То Стражи, то Хранители, теперь вот Его Величество... Любопытно, а что на десерт?! Да и вообще, ему что, можно, а мне нет?! - перейдя на тон обделённого ребёнка, Максо ткнул пальцем в сторону мага.
   Все рассмеялись.
   "И почему мне кажется, что я от них никогда уже не отделаюсь?", - со смехом подумал Ярослав.
  
   Дорога снова звала и манила. Предупреждала об опасностях и сулила приключения. Пьянила самим духом свободы...
   Яр и забыл почти как это прекрасно - нестись на встречу ветру. Могучий вороной конь под седлом словно летит, наслаждаясь простором. Максо с Виктором носятся на перегонки. И только одно съедало душу - изумрудные глаза, оставленные там, за спиной...
   В Королевском лесу уже вовсю царила осень, раскрашивая мир в золотые, коричневые и багровые цвета. Среди которых скромными красавицами зеленели и синели вечнозелёные ели, сосны и вьюры*.
   Неожиданно позади раздался стук копыт. Ярослав обернулся и не поверил глазам. Сердце замедлило бег. Натянул поводья, останавливаясь. Остальные последовали его примеру.
   Их нагоняла Аиша. В привычной тёмно-зелёной одежде, в плаще, с луком за спиной и мечём, притороченным к луке седла; пламя, вышедшее на волю...
   Гнедая кобыла поднялась на дыбы, суча копытами в воздухе. Но, успокоившись, лишь изредка негодующе пофыркивала.
   - Аиша, что ты здесь делаешь?!
   - А ты как думаешь?
   - Перестань отвечать вопросом на вопрос!
   В глазах девушки заплясали лукавые огоньки:
   - Неужели ты всерьёз решил, что я оставлю тебя одного?! Тут такие приключения, такие возможности вершить небывалое, а я сиди себе сиднем?! Береги Лес от... в самом деле от кого?! От редких дураков, не знающих, куда себя деть?! Перестань. Думаю, на мой век их ещё хватит. Ну, конечно, если ты не хочешь брать меня с собой...
   - Глупости, - Ярослав весело рассмеялся. - Конечно, хочу!.. Но ведь ты так хотела... да и Фернандо...
   -Да-да-да! Я хотела... И Фернандо сам предложил... Яр, мы с ним договорились, что, когда я захочу, тогда и вернусь в Королевский лес. Он всегда будет рад. И, если надо, разберётся с Советом Старейшин. Вот так!.. Так мы едем или и дальше будем топтаться на месте?
   - Едем!
   И семь всадников отправились в дальнейший путь...
   Глоссарий:
   Эрново пламя - горы Эрн, расположившиеся на юго-западе Самбро, с давних времен считаются входом в Недра; это мнение здорово поддерживает пусть и спящий, но все же вулкан. Именно его пламя и считается пламенем из самих Недр, эрновым пламенем.
   Мрак - матово-черный камень, напоминающий оникс. Как ализар считается камнем Солнца, Неба, так и мрак - камнем Недр.
   Праздник Шута - последний день осени, день шуток и розыгрышей, стирает все сословные границы от рассвета и до заката.
   Брис - напиток, настоянный на листьях терза - небольшого куста, растущего на склонах Северных гор, его листья и кора обладают тонизирующим свойством.
   Тем-по - настольная игра, нечто среднее между нардами и шахматами.
   Вьюры - хвойные деревья, не меняющие свой синий цвет круглый год.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"