Барановский Сергей Викторович: другие произведения.

Путь: Чародей. Общий файл.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 4.82*37  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Это моя первая попытка творчества. Поэтому комментарии, замечания и предложения приветствуются. Текст не вычитан! (Предполагаю заняться этим позднее. Однако если будет предложена добровольная помощь - отказываться не стану.) Друзья! Большая просьба! Пожалуйста, общие комментарии оставляйте в основном файле, а конкретные замечания в той главе, к которой они относятся. Это очень облегчит работу. P.S. Пишу медленно, так что если вдруг захотите продолжения - пинайте чаще. Общий файл.(Версия от 07.08.2011)

  Пролог.
  
  2008 год показал, что, оказывается, не только российское правительство гораздо устраивать масштабные неприятности. Экономический кризис, начавшись в Штатах, ураганом пронесся по всему миру, заставляя страдать в основном простых граждан. Видя, какая чехарда начинается с займами на западе, наши банки тоже стали менять условия игры.
  Не бог весть какая работа - продавать фурнитуру, но и её я лишился, попав под сокращение. Последующая беготня в поисках подходящей вакансии не дала желаемого эффекта. В результате я, не нашедший ничего за два месяца, сорвался на близком человеке. После продолжительного диалога Яна назвала меня мудаком и ушла, заявив, что больше не хочет иметь со мной ничего общего.
  Всю последующую неделю провел как в коме - настроение ползало где-то на уровне плинтуса, я передвигался еще медленнее, пока во вторник утром меня разбудил телефонный звонок.
  - Привет, мелкий! Как настроение?
  Жизнерадостный голос старшей сестры вывел меня из ступора.
  - Блин, Ирка. Ты чего звонишь в такую рань? Семь часов всего!
  - Нормальные люди давно на работу собираются. Один ты - лодырничаешь.
  В затянувшейся паузе я отчетливо представил, как на ее лице появляется ехидная усмешка. Наверняка готовится сказать очередную колкость. Следует срочно перехватить инициативу.
  - Ха. Чья бы мычала. Так чего случилось? Неужели вы с Гришей взяли пример с китайцев и теперь плодитесь как кролики?
  - А ты откуда знаешь? Мы сами только вчера... . Неужели Натка сболтнула! Ну я ей всыплю - такой сюрприз испортила!
  - Да не говорила она ни чего! Просто наобум ляпнул.
  - Ну ты прям Нострадамус! И что скажешь?
  - Потрясающая новость. Но вы же вроде хотели подождать пока двойняшки пойдут в садик.
  Сестра смутилась.
  - Ну вообще всё случайно вышло. Помнишь, на даче собирались, на день рождения Яны. Утром все обратно поехали, ну а мы немного задержались ...
  - ...
  Упоминание моей, теперь уже бывшей, девушки вернуло отхлынувшую было депрессию.
  - Чего замолчал? Опять скуксился?
  - Ничего подобного.
  - Ага, как же! Я тебя как облупленного знаю! - Ирина на мгновение замолчала.- В общем так. Хватит уже фигней страдать. Приводи себя в порядок и как следует поразмысли над извинениями.
  - Думаешь, Янка согласится встретиться?
  - Положись на меня.
  - Я тебя просто обожаю!
  - Еще бы! - Внезапно из трубки послышался какой-то шум, звон разбивающейся посуды и сдавленный возглас: *#%$* - Дорогой, я сама. - Похоже, Григорий пытался помочь жене на кухне, что привело к разрушительным последствиям. - Все, мне пора. Целую. Жди звонка.
  - Счастливо. Мужу привет.
  Вот неугомонная. Всегда поражался ее оптимизму и умению заразить им окружающих. По-моему, семейная жизнь только добавила ей энергии.
  Градус настроения стремительно повышался. Пожалуй, пора заняться делом. Простояв минут двадцать под душем, я окончательно пришел в норму. С бритьем пришлось повозиться - недельная щетина показала себя упорным противником и ни как не хотела сдаваться. Поэтому гигиенические процедуры заняли вдвое больше обычного времени. Сжевав последний бутерброд и запив его остатками чая, я принялся составлять план на день. Сперва уборка - за время моего бездействия квартира потеряла свой прежний вид и напоминала скорее зону боевых действий, чем жильё. Затем поход по магазинам т.к. набег на холодильник показал, что запасы продуктов требуют немедленного пополнения. Мне едва удалось наскрести на завтрак. Ну и наконец, для проветривания мозгов необходима прогулка по парку. Разговор с Яной предстоял сложный. Необходимо все тщательно продумать в спокойной обстановке. Пожалуй, на сегодня достаточно. Ну что ж, приступим к исполнению...
  На воздух удалось выбраться только к вечеру.
  
  ***
  - Вася, давай быстрее. Скоро дождь начнется.
  Симпатичная брюнетка лет двадцати пяти от нетерпения топнула ножкой.
  - Уже иду, милая. Только ключ достану.
  Щуплый молодой человек, опустив груду пакетов на скамейку, судорожно ощупывал карманы. Через несколько секунд ему улыбнулась удача, и я увидел, как он выуживает из кармана автомобильный брелок, на котором поблескивал искомый предмет.
  - Не хватало еще промокнуть!
  - Забыл, что сунул его в боковой карман. - Виновато улыбнулся парень.
  Небо стремительно затягивало тучами. Сильный порыв ветра подхватил мятую газету и впечатал ее в фонарный столб. Где- то вдалеке послышались раскаты грома. Парочка, похватав пакеты, стремительно помчалась в сторону парковки.
  Мда... действительно пора закругляться. Не хватало еще заполучить простуду. Тогда точно будет полный набор. Я бросил пивную бутылку в урну и быстрым шагом направился на остановку. Мысль, что перед выходом надо было проверить прогноз погоды, настроения не улучшила. Пройти нужно было всего метров двести, но к сожалению дождь начался раньше. Слава Богу, рядом находилось летнее кафе, и я пулей нырнул под ближайший навес. Странно, всего восемь вечера, но уже закрыто. Если не изменяет память, еще два часа должны работать. Неужели из-за погоды? Словно подтверждая мою догадку небо разверзлось настоящим водопадом. Теперь дернуться из под навеса все равно что в реку в одежде прыгнуть. Придётся ждать, пока не стихнет. Однако стихия и не думала успокаиваться. Наоборот, за те пол часа, которые я в одиночестве провел под навесом ветер стал просто ураганным, засверкали молнии.
  Надо найти более надежное укрытие. Я еще раз быстро огляделся по сторонам. А это что такое? На шаровую молнию вроде не похоже. Я сделал пару шагов, чтобы разглядеть получше это неизвестное явление природы. Буквально в пяти метрах от меня под соседним навесом находилось небольшое светящееся облако. Странное оно какое-то. Плоская полусфера в рост человека. Похоже на спецэффект из лазерного шоу. Но где же проектор? Меня буквально распирало любопытство.
  Что же это может быть? Надо потом посмотреть в интернете. Хотя почему потом? Современные технологии позволят мне это и сейчас. Я достал из кармана КПК. Черт! Нет сети. Хорошо, что в аппарате имеется встроенная камера. Пара снимков быстрее позволят разобраться с этим явлением. Я несколько раз щелкнул кнопкой. Хм. Фото какие-то размытые получаются. Ничего не видно. Наверное, гроза мешает. Надо подобраться чуть поближе. Два быстрых прыжка позволили перебрался под соседний навес относительно сухим. Я внимательно посмотрел на 'облако'. Вблизи оно уже напоминало арку. Или у меня глюки, или эта хрень изменила форму. Что бы это ни было надеюсь, в двух метрах безопасно. Не стоит рассусоливать - пару снимков и ходу. Вдруг еще рванет.
  Я вытянул руки с аппаратом. Дальше было как в замедленном кино. Вспышка. Молния ударяет прямо в навес и, пробив крышу, достигает 'облака'. Арка внезапно увеличивается в размерах в несколько раз, так что я попадаю в самый центр. Еще одна вспышка. Чувствую, как меня затягивает водоворот. Боль. Темнота.
  
  Глава 1
  
  Боль. Все тело как в огне. Каждое движение причиняет муку. Чем это меня так? Внезапно, как будто кто-то щелкнул выключателем и передо мной пронеслись события прошедшего вечера. Это же надо быть таким идиотом! Исследователь хренов! Папарацци недоделанный! Так к двадцати пяти годам ума и не нажил! Еще бы в трансформаторную будку залез! Это просто чудо, что жив остался! Очередной приступ боли прервал процесс самобичевания. Казалось, меня опустили в расплавленный металл. Так я долго не выдержу, придётся позвать на помощь. Однако язык слушался слабо, и все чего удалось добиться, был тихий стон. Похоже дела у меня неважные. Надо встать и дойти до остановки. Одному не справиться, а там люди. Я приоткрыл глаза и попытался осмотреться. Темнота. Неужели ослеп? В приступе паники, превозмогая боль, я поднес руки к лицу. И тут же вздохнул от невероятного облегчения. Повязка. Значит, меня увидели валяющимся на асфальте и спасли. Стараясь не думать о том, что со зрением все же могут быть проблемы, я прислушался. Если кто-то рядом надо показать, что я пришел в сознание. Странно, по звуку не очень напоминает больницу. Щебетание птиц, жужжание насекомых, шелест деревьев - похоже я где-то на природе. Может какой-нибудь санаторий? Тогда сколько же я провалялся без сознания? Родные, поди, все это время жутко волновались. А Яна, интересно она знает? Шаги. Кажется, кто-то приближается. Я попытался приподнять руку, но неизвестный мягким движением меня прервал. Губ что-то коснулось, по ощущениям - чашка с какой-то жидкостью. Сделав глоток, я скривился. Питье было густым, терпким и неприятным на вкус. Повторное, более твердое прикосновение. Похоже, придется испить сию чашу до дна. Раз, два, три, ... восемь. Все? Ну, наконец-то. Какая же гадость. Чья-то ладонь коснулась моего лба. Внезапно сильно захотелось спать. В напиток, наверное, что-то подмешали. Недолго по сопротивлявшись, я рухнул в объятия Морфея.
  ***
  Второе пробуждение выдалось более приятным - ни какой боли, наоборот, в теле легкость и свежесть. Открыв глаза, я с наслаждением потянулся. Зрение похоже в норме - это не может не радовать. Знакомое ощущение заставило меня откинуть покрывало. Так и есть - я совершенно голый. Наверное, для лечения раздели. Но почему даже трусы не оставили? Неужели и там тоже были повреждения? Не дай бог стать импотентом. Продолжив осмотр, по всему телу я заметил обширные участки молодой розовой кожи. Знатно меня подлатали. И где же мои спасители? Рядом никого не было. Но вот окружающая обстановка заставила глубоко задуматься. Похоже, я находился в какой-то палатке, нет скорее шатре, из плотной желтоватого цвета ткани. Каркас не пластиковый или металлический, а деревянный. Ложе, на котором я располагался, оказалось походной кроватью из тех же материалов что и шатер. В центре шатра стоял легкий деревянный стол, буквально заваленный различными книгами и листами. Над бумагами возвышался шарообразный светильник на металлической подставке, в мягком свете которого, я увидел последний предмет интерьера - небольшой складной стульчик. Похоже хозяева шатра большие любители натуральных материалов. В наше время, все это проще и дешевле сделать из синтетики.
  В течение последующего часа бессмысленного лежания мною так ни кто и не заинтересовался. А тем временем естественные потребности брали свое. Черт, терпеть больше нет сил, но здесь даже отлить негде. Хоть бы горшок оставили изверги. Решено, покрывало на плечи и ходу из палатки. Однако выполнить задуманное оказалось не так просто. Едва я поднялся на ноги, неожиданно закружилась голова и накатила слабость. Похоже, поход в туалет превратится еще в то приключение. Слегка отдышавшись, я побрел к выходу.
  Снаружи уже стемнело. Небо было пасмурное, и окружающий пейзаж освещал только горящий неподалеку костер. Не вдаваясь в детали, я, матерясь и подскакивая, поковылял к своей цели - гигантскому дереву, росшему в нескольких метрах справа от шатра. Скажу честно передвигаться босиком по земле то еще удовольствие, но как говорится - цель оправдывает средства. Когда процесс орошения был завершен, в голову вернулась некоторая ясность мысли. Теперь пора разобраться в ситуации, очень уж все странно и пугающе непонятно. Поправив на плечах импровизированную накидку, я решительно направился к костру. Если есть огонь, то должны быть и люди. Пусть кто-нибудь из них даст вразумительные объяснения, что все это значит.
  Не успел, я прошагать половину пути как моей решимости был нанесен сокрушительный удар. Небо чуть прояснилось, и сквозь просвет на землю взглянула луна. Нет. ДВЕ ЛУНЫ! В шоке я сел там, где стоял. Этого не может быть! Нет, мне просто померещилось! Нужно только крепко зажмуриться. Ещё крепче! Может ущипнуть себя? Черт, больно! В последней надежде я вновь уставился наверх. Но два желтых шарика, один в три, другой в четыре раза меньше Луны, все еще оставались на своем месте.
  Не знаю, сколько я так просидел. В тот момент окружающее пространство как бы свернулось в одной точке, и время перестало существовать. Прервать ступор помогло только то, что кто-то бесцеремонно загородил обзор. Сфокусировавшись, я понял, что рядом стоит не молодой уже человек среднего роста. Его короткие черные волосы изрядно разбавила седина, но взгляд серых глаз был по-прежнему ясен и цепок. Будь мы на Земле светлая кожа, и прямой нос выдали бы его за типичного представителя Западноевропейской цивилизации. Своим обликом он напомнил мне институтского профессора, но всё же какая-то неуловимая деталь говорила о немалом опыте путешественника. Может быть, то, как ладно и небрежно смотрелась темная матерчатая куртка на его худощавой фигуре или то, что в местах возможных потертостей верхняя одежда имела кожане вставки или существовали еще какие-то мелочи вроде бы не видимые глазу, но воспринятые на подсознательном уровне. Не уверен.
  Убедившись в моем пристальном внимании, незнакомец правой рукой протянул обруч из серебристого металла, а левой демонстративно возложил себе на голову такой же предмет. Похоже, он хочет, чтобы я тоже это одел. Будем рассуждать логически. Судя по всему, передо мной хозяин жилплощади, в которой я, до этого времени, обитался. В таком случае, если больше никого нет, то и мое лечение тоже его рук дело. Значит, ему нет смысла причинять вред. Эх, слишком много допущений. Похоже, мне просто хочется надеяться на лучшее. Была-не была - рискну еще раз.
  Как только холодный металл коснулся лба, обруч тут же плотно обхватил голову. Меня словно ударило током и в голове замелькали различные образы. Было совершенно ясно, что идет передача информации, но её суть постоянно ускользала. Я совсем потерялся в этом мельтешении, пока неожиданно все не успокоилось.
  - Здравствуйте, молодой человек. Позвольте представиться. Меня зовут Рикор Верис. Можете обращаться ко мне Мастер Верис. Могу я узнать, как Вас зовут?
  Черт возьми, я совершенно уверен, что этот Мастер не раскрывал рта, а голос просто раздался в моей голове.
  - Я вижу Ваше удивление. К сожалению, мы говорим с вами на разных языках, а артефакт, который вы надели, поможет это преодолеть. Одна из его функций позволяет мысленно общаться на расстоянии с носителем такого же устройства.
  - Точно. - Я вскочил от осенившей меня догадки - Человек мыслит образно. Если двоих разделяет языковой барьер, то лучше передачи мысли и быть не может. Сознание одного субъекта преобразует слова в образы, которые передаются в сознание второго субъекта. В свою очередь второе сознание преобразует образы в наиболее близкие по смыслу лингвистические конструкции из имеющегося словарного запаса.
  Верис довольно улыбнулся, а я медленно отходил то сказанного. Вот завернул. Словно на экзамене в университете. Не ожидал от себя такого... Наверное, стресс сказывается.
  - Великолепно! Я и не смел надеяться, что Вы вникните в суть столь сложного процесса. Однако Вы так и не представились.
  - Виктор Филяев. Нет просто Виктор. Но объясните, что происходит? Где я? И как здесь оказался?
  - Не торопитесь, Виктор. Я понимаю у Вас сейчас масса вопросов. Поверьте, еще будет достаточно времени, чтобы получить на них ответы. Сейчас, в первую очередь, мне нужно проверить Ваше состояние.
  - Подождите... .
  Лицо Мастера тут же посуровело.
  - Юноша, я потратил слишком много сил вытаскивая Вас с Того Света, чтобы теперь позволить напрасно пропасть своим трудам! Вы, сейчас, стоите передо мной, а не валяетесь в беспамятстве только благодаря принятым эликсирам. Но их действие, между прочим, скоро закончится!
  Гневная отповедь заставила меня сбавить обороты. Тут же вспомнились первое пробуждение - ни когда еще не чувствовал себя так хреново. Брр... Нет, лучше послушаться.
  - Прошу прощения Мастер Верис. Я крайне признателен Вам за спасение моей жизни.
  - Не торопитесь, всему своё время.
  Голос старика смягчился.
  - Хорошо. Объясню ситуацию в двух словах. Вы перенеслись в другой мир и в процессе перехода получили тяжелые повреждения. Затем я Вас подобрал и попытался вылечить.
  Этот монолог не выдал ни капли новой информации - только подтвердил очевидные вещи. Мои мысли понеслись со скоростью света. Кажется все не так просто. Что же делать? Идти на конфликт совсем не хочется - едва ли кто-то захочет оказать помощь сумасшедшему, утверждающему, что он из другого мира. Могут и на опыты отправить. А если не раскрываться... . Как выжить без знания местности, языка, обычаев, в конце концов? Или попробовать узнать еще немного? Только 'закинуть удочку'.
  - А ...
  - Достаточно. Все подробности завтра. А сейчас, снимите покрывало, встаньте спокойно и не шевелитесь.
  Не прокатило. Остается только наблюдать и быть осторожнее до прояснения ситуации. Я аккуратно сложил накидку и встал по струнке. Убедившись, что его указания выполнены, Мастер Верис отошел на расстояние примерно полтора метра и стал пристально меня рассматривать. Так продолжалось минут пять. Когда, на моем лице уже стало проявляться недоумение (я же не лошадь на аукционе) он сморщился, словно надкусил лимон и произнес извиняющимся тоном.
  - Всё-таки Ваша внутренняя энергетика несколько отличается. Пока Вы в активном состоянии я не могу сосредоточиться без дополнительной подпитки каналов.
  В тот же момент вокруг его ладоней вспыхнуло голубоватое сияние. Я опешил. Египецкая сила! Что это за фокусы? Старик приблизился и положил руки мне на плечи. Теплая волна расходящаяся от них пробежала по всему организму. Глаза закрылись, словно сами собой. Появилось какое-то необыкновенное чувство, будто стоишь на вершине и дышишь чистым горным воздухом. Настолько чистым и свежим, что вдыхаешь уже не только ртом или носом, но каждой порой. Заставляешь тело вбирать все больше и больше и никак не можешь остановиться. Внезапно живительный поток иссяк. Это позволило мне очнуться от нахлынувшей эйфории. Я посмотрел на Вериса. Тот с задумчивым видом поднял и передал мне покрывало.
  - Все несколько хуже, чем я предполагал. Похоже, события сегодняшнего вечера не пошли вам на пользу - слишком большая эмоциональная нагрузка. Вам стоит немедленно отдохнуть.
  Мастер развернулся и зашагал к шатру, игнорируя все мои попытки разузнать подробности о том, что здесь только что произошло. Пришлось последовать за ним. Как оказалось, целью была не сама палатка, а небольшой кованый сундук стоящий прямо у входа. Удивительно, как я мог его не заметить, неужели настолько был поглощен процессом поиска отхожего места? Даже дома я не был столь невнимателен. Нужно собраться. Это чужой мир небрежность здесь может быть чревата. Тем временем Верис достал из сундука чашку и две фляги - большую, коричневую литра на два и маленькую раз в пять меньше. Затем он наполнил чашку из первой фляги и с величайшей осторожностью два раза капнул в нее из второй. Я с интересом наблюдал за его действиями. А маленькая то фляжка, кажется, сделана из того же материала, что и артефакт-переводчик. Интересно, что это за жидкость, которая хранится в подобном сосуде и дозируется по каплям?
  - Выпейте. - Мастер протянул мне чашку.
  После первого же глотка я остановился. Брр... Знакомый вкус.
  - Молодой человек. Лекарства не обязательно должны нравиться пациенту, они должны ему помогать. Не медлите.
  Ну чтож, один раз я ее осилил - смогу и второй. Залпом, осушив емкость, я протянул её обратно.
  - Теперь заходите и ложитесь спать.
  - Но я совсем не чувствую усталости. К тому же столько вопросов в голове. Врятли мне удастся даже задремать.
  - Не беспокойтесь. Я обеспечу Вам достаточно спокойного сна.
  Испытывая изрядное сомнение, я откинул полог и направился к кровати. Верис остался снаружи, занятый поисками в недрах сундука. Спать совершенно не хотелось, поэтому я просто сел на край постели. Но старик оставил меня одного не надолго. Спустя минуту он появился, с каким то, свертком в руках.
  - Виктор, почему вы ещё не легли?
  - Слишком много всего на ум лезет. Не могу успокоится.
  - Постарайтесь, воспринимайте события, как данность. Похоже, я допустил ошибку, позволив Вам эту вечернюю прогулку.
  - А, в самом деле, почему? Вы ведь сами сказали, что я еще не здоров.
  - Надо было удостовериться в вашем умственном и эмоциональном состоянии. Неправильный переход мог повлиять не только на физическую и энергетическую оболочки.
  - Я, что мог стать слабоумным? - по коже забегали мурашки.
  - К счастью этого не произошло. У Вас очень гибкий и пытливый разум. Меня поразило как эффективно он оперирует большими объёмами информации. Очень полезное свойство, в нашем мире это дано не каждому.
  - Нет я, конечно, закончил университет, но учился средне, никогда не выделялся. Сомнительно, что в этом плане отличаюсь от своих сверстников.
  - Что обыкновенно в одном месте может быть уникально в другом. Я заметил, сильное удивление в тот момент, когда вы увидели свечение на моих руках. Хотя этот свет и побочное явление, даже само действие, которое его вызвало, для людей моего возраста является очень простым и естественным. Например, как моргнуть.
  Ну вот, еще кусочек информации. Как хочется продолжить данную тему: узнать, что это за действие такое или сколько же лет Мастеру, но что-то мешает. Что-то свербит. Какая-то фраза в разговоре не дает покоя. Когда же... Ага...
  - Скажите Мастер, а каким же образом вы определили мой уровень работы с информацией? Неужели при помощи первоначального потока образов из артефакта? Только не притворяйтесь, что про него не знали.
  Старик взглянул на меня, видимо собираясь опять прервать разговор. Но помолчав несколько секунд все же ответил.
  - Вы правы. Признаюсь, я очень удивился, когда Вы попытались осознать весь мой словарный запас.
  - Так это...
  - ... Были знания нашего языка. Неужели вы думали, что все время будете расхаживать с Рифатом? - он жестом указал на артефакт-переводчик - Это было бы очень расточительно, для столь редкого и ценного устройства.
  - Неужели все так просто - раз, и я уже говорю на, ... Кстати, как называется ваш язык?
  - Калинари.
  - ... на Калинари.
  - Глупости! Понадобится примерно две дюжины дней постоянной практики. Хотя ... Если продолжать использовать артефакты, время можно сократить. Читать и писать, к сожалению, учиться придётся дольше.
  Верис положил сверток на стол и присел рядом.
  - Все, хватит терять время, ложитесь. Вам надо восстанавливаться, а у меня еще куча дел.
  Уже догадываясь, что произойдёт дальше, послушно принял горизонтальное положение. Мастер коснулся пальцами моего лба. Перед тем как заснуть мелькнула запоздалая мысль. Старик назвал двадцать четыре дня на освоение языка и неизвестно сколько на письменность - похоже, я здесь задержусь.
  
  Глава 2
  
  Проснулся я от солнечного света, падающего прямо на изголовье моей кровати. Снаружи доносился веселый щебет птиц и дурманящий запах разнотравья. Не смотря на переживания предыдущего дня, мысли были настроены на оптимистический лад. Я жив, практически здоров, ну а, что до места моего пребывания... Если есть способ попасть сюда, то и должен быть способ вернуться обратно. Вот это, помимо всего прочего, надо будет разузнать у Вериса. Кстати где он? Внимательно оглядев шатер, я улыбнулся. Да... Мастер у нас оказывается шутник. Обстановка внутри несколько изменилась. Книг на столе не оказалось - вместо них аккуратно разложен комплект одежды. Полог, закрывавший вход, широко распахнут, а кровать развернута так, чтобы лучи восходящего светила попали мне точно на лицо. Интересно, как он мебель переставлял, неужели вручную?
  Я встал и, с наслаждением размяв затекшие мышцы, принялся одеваться. Сначала исподнее - нечто напоминающее кальсоны, на завязках и до колен. Затем широкие полотняные штаны с поясом и рубашка, которая от русской косоворотки отличалась только наличием манжет. Завершил композицию жилет из добротной темно-коричневой кожи. Одежда была не привычной, немного не по размеру, но меня беспокоило не это, а отсутствие, в пределах видимости, какой либо обуви. Памятуя давешний поход в туалет я старательно принялся за поиски и через минуту стал обладателем пары хороших новых сапог того же цвета, что и жилет. Они стояли возле изголовья кровати, прикрытые двумя небольшими отрезами ткани. Я взял материю и посмотрел на свои босые ноги. Интересно, почему авторы приключенческих или фэнтезийных романов, упоминая, что персонаж надел сапоги, забывают такую простую вещь как портянки, а в особенности КАК ИХ НАМАТЫВАТЬ?! Придется шаг за шагом осваивать процесс.
  У выхода я оказался уже не в таком радостном настроении, так как нормально обуться удалось только после трех десятков попыток и череды, многоэтажных словестных конструкций. Не обнаружив взглядом Вериса, я подошел к кострищу и с интересом принялся разглядывать окрестности. Красота то какая. Вокруг раскинулось зеленое море. Обширные луга, местами пересекаемые островками леса, стремятся к горизонту. Там в дали, высится громадная горная гряда, от которой, изгибаясь словно змея, удаляется широкая лента реки. У городского человека, проводящего почти всю свою жизнь в бетонных джунглях, слишком мало таких минут, когда можно почувствовать себя единым с природой. Поэтому я, отрешившись от всех проблем, просто стоял и наслаждался.
  К сожалению, все когда-нибудь заканчивается. Вот и этот прекрасный момент истаял, оставив в душе ощущение покоя. Сзади послышался какой-то шум. Обернувшись, я увидел Мастера, выходящего из-за палатки. На поводу он вел двух животных. Звери напоминали безрогих лосей, но были несколько ниже. Их холеные шкуры ровного серого цвета наталкивали на мысли о селекционной работе. Седел не было, да и не похоже, чтобы их использовали как ездовых, скорее это тягловая порода. Видимо, чем-то недовольные, 'лоси' периодически пофыркивали и мотали головами. Рассматривая представителей местной фауны, я мельком окинул взглядом и близлежащие окрестности. Новый щелчок по моему самолюбию был обеспечен.
  Оказывается, в первый вечер я упустил из виду не только сундук. Остатки древних построек из светлого камня похожие на кости гигантских доисторических животных казалось, сияли в лучах утреннего солнца в полу километре за палаткой. Величественные руины. Они не такие как те, что мне довелось повидать дома. Римский Колизей, Египетские пирамиды, Великая китайская стена, все эти памятники до сих пор потрясают воображение людей. Но вместе с тем, каждый понимает, что передовые ранее, в двадцать первом веке они безнадёжно устарели. Древний город передо мной, несмотря на полную разруху, производил противоположное впечатление. Стройность. Четкость. Функциональность. Эргономичность. Я словно смотрел на будущее Земли, веке так в двадцать третьем.
  - Да, Древние умели строить. - Верис стоял неподалеку и тоже обозревал развалины. Животных рядом с ним уже не было.
  - Один только секрет Арандуила чего стоит.
  - ?
  - В переводе с драугэрского - 'Кость земли'. Истинного названия мы не знаем. Из этого камня выращен город. Потрясающие свойства по накоплению и распределению энергии! За счет этого, здание практически невозможно уничтожить, как физической, так и магической атакой.
  - Кому то все же удалось... . Я видел подобное в своем мире - здесь явно был бой.
  - Это произошло тысячи лет назад. С тех пор многие знания утрачены, остались лишь крохи.
  Мастер неожиданно перевел тему разговора.
  - Скажите, Виктор, Вы заметили, что мы с вами разговариваем вслух?
  Черт возьми, действительно. Я все время пялился на город и ответил чисто автоматически.
  - Как, же это?
  - Два дня назад, я уже упоминал о том, что передал вам знание Калинари. Теперь Рифат, используя ваши мыслеобразы, помогает преобразовывать их в речь.
  - Я проспал двое суток?!
  Да сколько же можно! Только начинаешь привыкать к обстановке обязательно вылезет что-нибудь новенькое!
  - Это было необходимо для восстановления физической оболочки. К тому же мне необходимо было время, чтобы перешить под Вас одежду.
  Представить Вериса с иголкой было настолько трудно, что я даже не поверил.
  - Вы шили?
  - А где, по-вашему, я мог взять одежду? Из воздуха? Преобразование удел Магистров или Великих - у них энергии вдоволь. Мне же пришлось поработать руками. Немного переделал запасной комплект.
  - И обувь тоже?
  - Ну, тут нам просто повезло с одинаковым размером. Сапожное дело мне не знакомо.
  Я молча посмотрел на старика. Он сегодня удивительно откровенен, сам идет на контакт. Неужели пришло время ответов? Надо убедиться.
  - Мастер, помнится, Вы говорили, что для здоровья мне вредно волноваться, а сегодня буквально за пять минут вываливаете столько... - не всякий человек останется равнодушным. Разве я выздоровел?
  - В достаточной мере. Еще не полностью восстановилась энергетическая оболочка, но это дело трех-четырех дней.
  - То есть Вы, наконец-то, объясните мне, каким образом я здесь оказался?
  - И не только. Я уверен, что у вас накопилось множество вопросов.
  Громкое урчание прервало Вериса. Старик улыбнулся.
  - Сдается мне, ваш организм требует проявить к себе немного внимания. Наша беседа, скорее всего, затянется. Может, сначала позавтракаем?
  Словно подтверждая согласие желудка на данное предложение, звук повторился снова.
  - Думаю этим все сказано Мастер.
  - Тогда не будем терять времени. Пойдемте - поможете донести все необходимое.
  Мы неторопливо направились в сторону дерева, 'орошением' которого я занимался в прошлый раз. Только при свете дня я смог оценить его по достоинству. Настоящий исполин, метра четыре в диаметре. Под его густой кроной мола устроиться на отдых рота солдат. Шатер как раз был поставлен так, чтобы при находящемся в зените солнце оставаться в тени.
  - Я не встречал подобных растений в своем мире. Конечно, там есть деревья не уступающие размерами, но настолько пышную крону на них не увидишь.
  - Еще одно достижение Древних - 'Древо жизни'. Сейчас более распространено илурийское название 'Талавиль'. Его кора и листья используются для изготовления множества эликсиров, а некоторым еще и придают тот незабываемый привкус, который Вам так 'понравился'.
  - Почему же, если дерево дает такие ценные ингредиенты, по близости не видно ни каких сборщиков или даже следов?
  - О нем мало кто знает. Мы достаточно далеко от обжитых мест. Да и город Древних хоть и был полностью разграблен за сотни лет, все еще имеет дурную репутацию в народе.
  За разговором мы постепенно обогнули Талавиль. С другой стороны дерева пейзаж практически не изменился. Единственным новшеством стал небольшой деревянный фургончик. Повозка, судя по всему, была уже не новой, но находилась в хорошем состоянии. Вот и ответы еще на два вопроса - где ночевал Верис, если я занял его палатку и для чего нужны 'лоси'.
  - Мастер, а где звери, которых вы ввели на поводу? Что-то их не видно поблизости.
  - Бинаки? Я их отпустил пастись на луг.
  - Не боитесь, вдруг убегут?
  - Сами? Нет - слишком тупы. Крупных хищников, которых стоит опасаться, здесь не водится, а Охранная Упряжь не позволит им сильно отдалиться от лагеря.
  Верис забрался в фургон. Некоторое время был слышен только шум перекладываемых вещей, но затем раздался его голос.
  - Виктор, Вы, кажется, предлагали помочь? Не стойте столбом, возле переднего правого колеса лежат несколько вязанок дров. Отнесите одну из них к костру и возвращайтесь.
  Язык так и чесался возразить, что вообще-то это он просил помочь, но сочтя это лишним, я схватил дрова и направился к кострищу. Несмотря на груз, обернуться удалось довольно быстро. К этому времени старик уже выбрался наружу с кучей кульков и мешочков. У его ног стоял довольно приличный котелок на треножнике.
  - Возьмите, только осторожнее - не расплескайте воду. - Верис кивком указал на емкость.
  В этот раз пришлось повозиться. Сосуд был довольно тяжел, а треножник постоянно мешался.
  Мастер сноровисто разложил дрова и установил котелок. Я внимательно наблюдал за его действиями из-за спины. Во всех его движениях чувствуется немалый опыт. Словно чествуя мой интерес, старик демонстративно провел над кострищем ладонью. Дрова тут же охватило пламя.
  Еще один фокус. Думаю, разжечь огонь можно было и проще. Значит, это предложение продолжить диалог, причем на заданную тему.
  - Скажите Мастер, вот уже несколько раз я стал свидетелем, как Вы творите вещи невероятные в моем мире. Кто вы? Как вы все это делаете?
  - Я давно ожидал этого вопроса. - Верис стал говорить, не прекращая процесса готовки. Он распаковывал свертки, и отмерив содержимое на глаз, бросал ингредиенты в котелок.
  - Начну по порядку. Когда Вы попали к нам, Ваше состояние было настолько серьезным, что потребовало Полного сканирования всех оболочек и Поверхностного санирования разума.
  Я занервничал. Он, что шарился у меня в голове?
  - Не волнуйтесь. Это просто позволяет определить, какова на данный момент его функциональность, и не будет ли пациент испытывать агрессию к лекарю. Хотя в Вашем случае, имело место небольшое исключение. Видимо процесс перехода стал таким шоком для сознания, что в нем очень ярко отпечатались воспоминания последнего дня. Не скрою, я не удержался от любопытства. К сожалению, мне удалось понять очень мало, за исключением одного важного факта. У вас, в отличие от нашего мира, почему то не пользуются магией.
  - Магия... - Как ни странно удивления не было. Видимо постоянно встречающиеся в последние дни необычные предметы и явления сделали меня менее восприимчивым.- Мне знаком этот термин, но что Вы вкладываете в его смысл?
  - Вселенную пронизывает энергия. Её излучаю звезды, планеты, живые существа и даже некоторые минералы. В общем, существует масса источников, перечислять которые я сейчас не буду. Так вот, способность непосредственно влиять на эту энергию, её преобразовывать и использовать называется магией. Каждый человек потенциально обладает такой способностью. Для этих целей служит специальный центр в энергетической оболочке, который занимается выработкой и управлением энергией. Он так и называется Источник. В зависимости от состояния управляющей функции Источники подразделяются на Активные и Спящие. С рождения ребёнок обладает лишь Спящим Источником. Но в период полового созревания примерно у десяти процентов детей Источник самостоятельно пробуждается и переходит в состояние Активного. Люди с Активными источниками могут пользоваться магией.
  - А остальные?
  - Спящий источник можно пробудить с помощью Активного. Но для этого требуется большой опыт и высокий уровень владения магией. Потому, подобная услуга по карману только состоятельным людям. Опять-таки, искусственно активированный Источник изначально слабее и не проходит полного цикла развития. К сожалению, такой человек не может перешагнуть уровень Подмастерья.
  - Насколько это высоко?
  - Для более точного понимания требуется знать еще несколько фактов. Постараюсь описать все кратко. Существует несколько форм управления энергией Ритуальный, Фонетический и Непосредственный. Ритуальный и Фонетический - низшие, интуитивные формы. При их использовании на определённый жест или слово завязывается ассоциативный маркер, во время срабатывания которого подсознание дает команду на определенное действие с энергией. Отсюда, пляски шаманов, заклинания, Слова Силы и им подобное. Ограниченный и примитивный способ, годный только для начинающих, бездарей и лентяев. - При этих словах в голосе Вериса проскользнуло явное презрение.- Непосредственная форма позволяет воздействовать сознательно с помощью определённого алгоритма действий - плетения. Поэтому её еще иногда называют формой Плетений. Преимущества этого способа в быстроте и гибкости, не говоря уже о потенциале развития. Непосредственная форма осталась нам от Древних.
  Мастер перевел дух и взял пробу из котелка. По округе расползался аппетитный запах.
  - Скоро будет готово. Не устали слушать? Может, прервемся?
  - Напротив, очень интересно.
  -Тогда продолжим. Принятая в нашем мире классификация, обладающих возможностью управления энергией, в порядке возрастания, такова: колдун, волшебник, чародей, маг, архимаг, Великий маг. Колдуны и волшебники это, как правило, самоучки либо представители некоторых консервативных провинциальных семейств, которые передают свои знания по наследству. Они имеют ограниченные возможности получения энергии - только выработанная Источником и накопители, а так же могут использовать исключительно низшие формы, колдуны - ритуальные, а волшебники соответственно - фонетические. Оба этих класса официально не признаются. Следующим идет чародей - самый низший из лицензированных классов. Ему соответствует ранг Подмастерье в Гильдии Магов. Источники получения энергии такие же, как и у ранее упомянутых классов, но для управления уже используется Непосредственная форма. Выше у нас стоят маги, именуемые в Гильдии Мастерами. - Верис встал и церемонно поклонился. - Основное отличие мага от чародея состоит в том, что его Источник, пройдя эволюционный путь развития, может воспринимать энергию из окружающего пространства. Пропускная способность зависит от степени развития Источника и может меняться. Для того чтобы получить патент архимага, а заодно и ранг Магистра должен произойти новый качественный скачок. Источник сливается с энергетической оболочкой и та позволяет непосредственно воздействовать на окружающую энергию, не пропуская её через себя.
  - Многие ли достигают такого уровня?
  - Вообще то сведения о составе и численности Гильдии закрыта для посторонних, но поскольку, за последнюю дюжину дней, я уже наворотил достаточно, раскрытие этой информации уже ни как не повлияет на степень моего наказания. Магом становится примерно каждый пятидесятый чародей, а архимагом один из десяти тысяч.
  - Так мало?
  - Многие по различным причинам просто останавливаются на достигнутом, ведь с каждым этапом требуется все больше времени и усилий для самосовершенствования. Цели становления Магистром нужно посветить себя полностью на не один десяток лет.
  - А как же вы?
  - Я не стремлюсь к личному могуществу. Того, что я достиг, хватает для моих целей.
  - Каких, если не секрет?
  - Я исследователь. - Мастер указал на город - Стремлюсь восстановить утраченное наследие Древних.
  - Ваши упомянутые проступки связаны с этим?
  Верис поморщился. Было видно, что ему неприятна эта тема.
  - Да, и еще с Вашим появлением в этом мире.
  Я с интересом ждал продолжения, но старик, как оказалось, думал иначе. Он неторопливо помешал ложкой в котелке и снова снял пробу.
  - Давайте об этом чуть позже. Завтрак уже готов. После приема пищи я провожу Вас туда, где произошёл перенос и все расскажу.
  Взмахом затушив огонь, Верис снял котелок. Через мгновение из какого-то свертка им были извлечены две деревянные ложки. Одну из них, по внешним признакам совсем новую, он передал мне. Любопытно, это просто запасная или здесь тоже 'пришлось поработать руками'?
  - Разглядывание столовых приборов не приводит к наполнению желудка, лучше используйте её по назначению.
  Похоже, Мастер серьезно относится к процессу питания. Ишь как уписывает. Пора и мне присоединяться. А то ни чего не останется.
  Блюдо было вкусным и сытным. Что-то вроде каши из нескольких неизвестных мне злаков. Небольшое количество пряностей и попадавшиеся иногда кусочки копченого мяса придавали пище приятный вкус.
  - Вы не закончили объяснение классификации - когда, чувство голода было немного утолено, моё любопытство вновь взяло верх. - Ничего не рассказали о Великих магах.
  - Я привык оперировать фактами. А о них, ходит много слухов, но кроме самого существования и невероятного могущества доподлинно ничего неизвестно. Те, кто переступает этот порог, не склонны к общению с массами. Думаю, дела нашего мира их больше не интересуют.
  Дальше мы просто молчали, поедая содержимое котелка. Такого количества оказалось многовато даже для двух взрослых мужчин, поэтому к концу трапезы я осоловел и кажется задремал.
  - Время исполнять обещания. Вставайте Виктор, нам предстоит прогулка в город. -Я вздрогнул от неожиданного звука его голоса. Верис похоже решил больше не откладывать дела в долгий ящик.
  - А котелок? Разве его не надо почистить?
  - Присмотритесь внимательно.
  Даа, всё-таки хорошо быть магом - посуда была совершенно чиста, только ветерок разносил небольшие частички золы.
  - Ну, раз это нам больше не мешает я готов отправляться. Показывайте дорогу.
  
  Глава 3
  
  Война уничтожила город практически полностью. От некогда прекрасных, высотных зданий остались лишь исковерканные остатки. Часть строений как будто разрезали гигантским клинком, другие, подвергшись воздействию невероятных температур, оплыли, словно прогоревшие свечи, стены третьих были испещрены всевозможными отверстиями. Широкие проспекты, тянувшиеся от окраин к центру города и небольшие улочки соединяющие их между собой, тоже несли следы ужасных боев. Многочисленные каверны и воронки наводили на мысль о масштабном артобстреле или бомбардировке. Думаю, так могли бы выглядеть руины Сталинграда, обладай сошедшиеся там войска энергетическим оружием.
  Заинтересованный, я подошел к ближайшему зданию. От дома неизвестным мне способом отсекли ровно половину. И вот половины этой, почему то рядом не наблюдалось, только срез ровный и гладкий. Воображение сразу нарисовало картину, как невероятных размеров повар нарезает строение, словно торт, огромным кухонным ножом и затем долго решает какой же кусок лучше. Определившись с выбором, великан забирает понравившуюся часть и не торопясь уходит. Я встряхнул головой и отогнал неуместные ассоциации, здесь когда-то произошла трагедия, а мне всякая дурь в голову лезет. И вообще в моё поведение в последние дни нельзя, с чистой совестью, назвать нормальным. Нет, я не воспринимал окружающее, как бред или компьютерную игру, но все же некая заторможенность реакции присутствует. Может это какая-то реакция психики на стресс? Как говорится, тут без пол-литры не разобраться. Я обернулся и посмотрел на старика. Тот с задумчивым видом изучал, то же самое здание, видимо пытаясь понять, что же в нем меня так заинтересовало. Думаю, не стоит ему рассказывать о нашем народном способе лечения психических заболеваний - не поймет. Остаётся надеяться на благотворное действие времени. Продолжу ка осмотр, тем более, что пару интересных моментов я там уже отметил.
  Изнутри строение планировкой напоминало наши офисные здания: длинные кишки коридоров, куча одинаковых небольших комнат, две широкие лестницы, тянущиеся по этажам от боковых входов и нечто, напоминающее шахту лифта, в центре. Единственным принципиальным отличием, кроме способа постройки, стало отсутствие окон.
  - Не пойму, зачем же надо было делать стены сплошными, без окон. А как же вентиляция и освещение?
  - Воздух подавался по специальным каналам в стенах и перекрытиях, свет по вечерам использовали искусственный, а днем... . Давайте я лучше продемонстрирую.
  Верис подошел к стене и коснулся её ладонью. На секунду его кисть засветилась, так же как в первый вечер. Внезапно от неё по поверхности прошла волна, словно в водную гладь бросили камешек и Арандуил на площади около метра стал совершенно прозрачным.
  - Эффект продлится около часа, но длительность можно регулировать.
  - Полезное свойство, и что, таким образом можно поступить со всем зданием?
  - Даже со всем городом, если раздобудете столько энергии. Думаю, это свойство специально было заложено при создании материала.
  Так и подмывало взять в руки что-нибудь твердое и проверить 'стекло' на прочность, но как назло по близости даже крупных осколков не было.
  - Мастер, а почему тут так чисто? Я не вижу кругом никаких обломков, словно город спрятал их от посторонних глаз.
  - В данном состоянии монолит может только не позволить появляться здесь растительности и адсорбирует мелкие частицы. Остальное следствие обычной человеческой жадности.
  - ?
  - Когда были открыты энергетические свойства Арандуила, он начал пользоваться необыкновенной популярностью. До этого момента в руинах искатели занимались в основном добычей артефактов - занятие довольно рискованное, требующее определённых навыков, оно не пользовалось большой популярностью. Теперь же ситуация резко изменилась, во все известные поселения Древних хлынули толпы авантюристов разных мастей. Добытчики в буквальном смысле тащили каждый камень. Лихорадка продолжалась не одну сотню лет. Мест становилось все меньше, а жажда наживы не утихала. За последние участки начались стычки, затем перешедшие в масштабные столкновения. Чтобы остановить кровопролитие, грозящее всеобщим хаосом, Гильдии пришлось взять все руины Древних под свою опеку. Появление в этих районах лица, не имевшего магического патента, строго запрещалось. Открыто желавших оспорить решение Совета не нашлось, правда, некоторые хитрецы в тайне пробовали резать монолит в покинутых городах, но поскольку отделить кусок материала трудоемкая задача даже для опытного мага их быстро переловили специальные патрули.
  - И много ли мест где производилась 'добыча'?
  - На данный момент нам известно о сорока трех точках, где располагались строения Древних.
  - Но ведь в таком случае, если там были такие же масштабы разрушений, как и здесь, то объемы вывезенных материалов должны быть просо ужасающе огромны. Неужели возник такой спрос?
  - Материал использовался во многих сферах. Создание различных накопителей для низших магических классов, боевых артефактов массового пользования, впоследствии запрещённых Конвенцией Гильдии, обширное применение в бытовых артефактах и строительстве. Даже пара таких блоков в стене дают очень неплохое преимущество в случае обороны, а например комплекс Академии и Башня Совета полностью выстроены из Арандуила. Необычайную активность так же проявили Драгуэры и Шхутечи, по некоторым оценкам им досталось около тридцати процентов от общего объема добычи.
  - У нас с одной из древних империй случилась похожая история. После ее падения, те кто пришли на смену просто разобрали дворцы и храмы для своих жилищ и церквей. Похоже человеческая натура, не смотря на нюансы, в своей основе не меняется. Уничтожать вместо того, чтобы восстанавливать...
  - Я, в целом, с вами согласен, но иногда бывают и исключения.
  - Вы имеете в виду что-то конкретное?
  - Решил просто подчеркнуть, что даже в подобном вопросе необходимо все тщательно взвесить. Хотя, если Вы хотите примеров... . Это произошло примерно через пол века после Лихорадки, когда Гильдия полностью контролировала все известные на тот момент постройки Древних. Совет собрался в недавно отстроенной Башне, и это позволило некоторым его членам думать, что они почти сравнялись с Древними. - Верис вздохнул и покачал головой. - После определенных дискуссий, было решено восстановить полностью небольшой древний комплекс на соседнем материке Каринте, для создания в нем филиала Академии. Была снаряжена самая масштабная исследовательская экспедиция за всю новейшую историю. Двадцать шесть архимагов, триста пятьдесят один маг и семьсот восемьдесят девять чародеев трудились не покладая рук несколько лет, пока в один прекрасный момент комплекс не ожил. Подробности трагедии до сих пор неизвестны. Просто однажды с исследователями прервалась связь, попытки её восстановить результатов не дали. Поисковая группа, отправленная на место, увидела следы страшного боя, закрытый непроницаемым куполом городок и множество мертвых тел. Живых обнаружить не удалось. Страшный удар по Гильдии, подобных единовременных потерь не случалось со времён Войн Хаоса. Эта катастрофа привела к массе последствий, но я упомяну сейчас лишь об одном, оно напрямую касается текущего положения наших дел. Совет издал постановление о полном запрете на ремонт или воссоздание строений Древних. Любые исследования связанные с этой цивилизацией переходили под полный контроль Гильдии и могли начинаться только с особой санкции. Со временем надзор внутри Гильдии ослаб, но даже в таком состоянии он изрядно доставил мне неприятностей.
  Я сочувственно промолчал. За разговором мы постепенно отдалились от здания. Дорога не стала легкой прогулкой - постоянно приходилось преодолевать последствия боевых действий. Обогнув очередную рану на теле проспекта, я взмолился.
  - Мастер мы уже часа два здесь пробираемся, долго ещё идти?
  - Осталось не больше четверти пути. Наша цель главная площадь. Там я смогу продемонстрировать Вам два из трех основных факторов приведших к переносу.
  Уже обнадеживает. По крайней мере, через сорок минут настанет возможность прояснить ситуацию. А она явно не простая, иначе зачем Верису тащить меня куда-то, мог бы и сразу объясниться. Может я ошибся в старике, и впереди меня не ждет ни чего хорошего? Если это так, то еще можно попытаться удрать. С другой стороны, если Мастер не врет, я потеряю шанс узнать, что же произошло и возможно ключ к тому, как отсюда выбраться. Сомнения отравляли мой разум. Я долго и мучительно пытался принять однозначное решение, но, в конце концов, оно перестало быть актуальным - мы вышли на открытое пространство.
  Площадь представляла собой идеальный круг около полукилометра в диаметре. Она пострадала на удивление мало. Разрушения в основном концентрировались вокруг нескольких постаментов по периметру окружности. Сначала я подумал, что здесь располагались какие-то статуи, но затем усомнился. Зачем понадобилось прилагать столько усилий для уничтожения предметов искусства? Нет. Здесь что-то другое. Жаль на основаниях не осталось никаких следов, всё растащили. Один, два, три, ..., тридцать два. Тридцать два постамента на площади - по два с каждой стороны от берущих здесь начало проспектов. И расположены все симметрично. Если предположить, что планировка улиц в кварталах построена по такому же принципу, как и в пройденном нами, то вырисовывается интересная картина. Получается, город сверху должен выглядеть как гигантская паутина. Учитывая то, что по дороге в большинстве своём мы встретили остатки только многоэтажных зданий и некоторые уже упомянутые факты, вырисовывается любопытная картина... . Надо будет уточнить у Мастера насколько похоже это поселение Древних на другие.
  Ну вот, я только, что подозревал Вериса во всех смертных грехах и тут же полностью переключился на исторические изыскания. Определенно надо уделить себе время и как можно быстрее разобраться с этими вывертами сознания.
  - Ну вот мы и на месте Виктор.
  Я огляделся по сторонам. Ничего не понимаю. Судя по всему, мы находились ровно в центе площади, но рядом ничего не было. То есть совсем ничего. Мы были единственным объектом, который нарушал идеальную пустоту этого круга.
  - Посмотрите вниз. Это находится у Вас под ногами.
  Поднапрягшись, я наконец смог обнаружить искомое. По гладкому камню, образуя еще один круг, проходила полоса светлого металла шириной с ладонь. Мастерски сделано, ни цветом, ни поверхностью не отличается от общего фона. Разглядеть можно только с близкого расстояния. По сравнению с площадью эта окружность выглядела несерьёзно, всего двадцать шагов в поперечнике. Неужели это все? Стоило сюда тащиться!
  - Вы хотите сказать, что именно ради этого места мы проделали весь путь?
  - Безусловно. Не обращайте внимание на неприглядный внешний вид. Мы сейчас находимся возле самого удивительного изобретения Древних, устройства которое привело к небывалому расцвету их цивилизации и стало средством Вашего появления здесь - Межмирового Портала.
  - Как-то не очень впечатляет.
  - Древние отдавали функциональности первостепенное значение. То что Вы видите перед собой, всего лишь транспортная площадка. Сам артефакт внедрен глубоко в центр города, и я при всем желании не смог бы Вам его показать.
  - Постойте! Вы ведь кажется говорили, что Древние выращивали свои Города из одного куска? По идее тогда и портал должен быть един с монолитом. О каком внедрении может идти речь?!
  - В этой странности и заключается суть Вашего появления здесь. Позвольте, я начну немного издалека.
  Мастер поднял взгляд к небу. Вся его мимика говорила о состоянии покоя и расслабленности. В голосе послышались нотки сдержанной радости. Стараясь, не привлекать внимания, я осторожно присел и принялся внимательно слушать. Возможно сейчас откроется нечто, что поможет понять моего спасителя.
  - Я родился далеко на западе в тихом провинциальном городке Анкет. Город располагается на берегу реки Сейга, долина которой известна по всему миру большим скоплением построек Древних. В давние времена он был основан искателями как перевалочная база. Небольшой поселок сильно разросся во времена добычи Арандуила. Но когда Лихорадка, принесшая Анкету небывалый расцвет, закончилась, многие жители в поисках заработка стали переселяться в другие места. Город стал постепенно приходить в упадок. От окончательного запустения его спасло только появление гарнизона, поставленного Гильдией для контроля над областью. Из веселого и бурного города Анкет стал спокойным и тихим. Искатели ушли, но истории о них остались. Из поколения в поколение передавались легенды о храбрых героях, ловких дельцах, ужасных чудовищах и таинственных находках. Десятки мальчишек сбегали к развалинам в поисках необыкновенных приключений, чтобы в итоге быть выловленными по дороге патрулями. Руководство гарнизона, как правило, относилось снисходительно к таким нарушителям, поэтому родители сорванцов отделывались небольшим штрафом. Сами же виновники, пережив взбучку, искали новые пути к мечте. Меня ловили семь раз. В последний от отцовской порки я не мог лежать на спине четыре дня. Восьмого побега не случилось - у меня открылся Источник. Старший брат матери, служивший в гарнизоне, быстро уладил все формальности, и через два дня я был отправлен в Академию. Думаю, именно там я понял чего хочу в жизни. Со временем детская мечта о приключениях и славе, переросла в стремление узнать и понять Древних. Спустя много лет, получив ранг Мастера, я принялся собирать все доступные сведения. Благодаря многолетней последовательной политике Совета, ведущейся со времен известного Вам инцидента, изучение Древних было не особо популярным занятием, поэтому единомышленников внутри Гильдии найти не удалось. Многие до сих пор смотрят на меня как на чудака, копающегося в куче старого мусора. Однако я, не смотря ни на что, не сдавался. Как то во время одной из своих многочисленных экспедиций мне улыбнулась удача, и я сделал удивительное открытие. Пускай оно и произошло случайно, но все равно является результатом кропотливой работы подтолкнувшей в нужную сторону. В чем суть этого открытия, Вы наверное уже и сами догадались - портал этого города в отличие от остальных является искусственно вмонтированным в систему объектом. Мало того, он полностью автономен! Поскольку артефакт являлся отдельной конструкцией, его восстановление было, хоть и невероятно сложной, но выполнимой задачей. Боясь, что мне запретят дальнейшие изыскания в данной области, я сохранил свою находку в секрете. Создание Межмирового Портала было величайшей тайной Древних, и с уничтожением последних врат тысячелетия назад во время Войн Хаоса, контакты нашего мира с остальными осколками империи были прерваны. Проникнуть в суть этой тайны стало для меня делом первостепенной важности. Соблюдая строжайшую секретность, я принялся за работу. Десятки лет упорного труда, гигантские объёмы переработанной информации, немалые финансовые вложения и - Верис неожиданно подмигнул мне - обнаруженная вовремя система самовосстановления позволили добиться успеха. К пробному запуску я постарался подойти со всей осторожностью, все тщательно перепроверил, даже накопители зарядил в минимально необходимом объеме. Запуск начался предсказуемо, устройство просканировало работу систем и наугад выбрало координаты для связи. После этого начались сложности. Сперва ни как не удавалась закрепить точку выхода в указанных координатах, затем сформировать стабильный канал. Расход энергии многократно превысил все рассчитанные величины, пришлось на ходу проводить подзарядку. Когда, наконец, удалось создать тестовый портал, моему удивлению не было предела - пропускной способности не хватало, чтобы переместить и сквиргла. Разочарованный я решил завершить испытания, следовало все тщательно проанализировать и найти ошибку. Для отключения прибора не хватило всего пары ударов сердца. Внезапно устройство показало сильный энергетический выброс с противоположной стороны. Система тут же пошла в разнос, мощность портала возросла до критических величин, самопроизвольно активировался процесс перехода. Бежать было поздно, поэтому я просто поднял все щиты и стал ждать завершения перехода. Чудом пережив выброс, я подошел к транспортной площадке, где появился новый объект - человеческое тело. Основной удар принял на себя артефакт, но и Вам досталось не мало, без посторонней помощи смерть была неминуема. - Я нервно сглотнул. Мало приятного услышать о том, как близко ты был от края. - Признаюсь честно, в решении Вас спасти я руководствовался не муками совести, а в первую очередь любопытством. Оно постоянно вело меня по дороге жизни, и в этот раз я не устоял перед напором. Первый же контакт превзошел все мои ожидания. Подумать только, мир без магии! Дальнейший опыт ещё больше убедил меня в правильности принятого решения. Через два дня после пуска я вернулся к артефакту, чтобы оценить ущерб. Скажу без утайки, портал не уничтожен полностью, но его состояние даже несколько хуже того в котором я застал его при первой встрече много лет назад. Поэтому я не знаю каким образом Вас вернуть, а главное, где находится Ваш родной мир.
  Подозрения о том, что я здесь застряну, сложились у меня давно. Но вот так напрямую услышать подтверждение своих догадок оказалось неожиданно тяжело. В горле стоял ком. Я крепко зажмурился и обхватил голову руками. Перед внутренним взором замелькали родные лица. Захотелось закричать во весь голос.
  
  Глава 4
  
  Беспросветная тоска захватила душу. Ушел на прогулку и не вернулся. Родные там, наверное, уже с ног сбились в поисках: милиция, больницы, морги. Наверняка в розыск объявили. Жаль, ничего не найдут. А может это даже к лучшему... . Неопределённость оставляет надежду. Сестрички выдержат. Наташа еще молода, в её возрасте на весь мир смотришь с оптимизмом. Тела ведь не обнаружили - значит жив, объявится когда-нибудь. У Ирины теперь своя семья, забота о ней не даст загрустить на долго, к тому же ожидается прибавление. Она всегда была самой сильной из нас, надеюсь, теперь сможет стать опорой для родителей. Беспокойство стало ещё сильнее. Отец сейчас наверняка бодрится, старается не показать виду. Опять ведь уйдет с головой в работу. Нельзя этого делать, надо быть рядом с мамой. Вдвоем легче. Мама... . При вспоминании о ней на глаза стали наворачиваться слезы. - Как ты там? Всё ли в порядке со здоровьем? Ты не думай, я не нарочно! Я ни когда не хотел тебя огорчать! Просто так получилось... . - Главное, чтобы не подумала будто я решил свести счеты с жизнью из-за Яны. Это не в моём характере. Ирка должна понимать - пусть объяснит. Мысли плавно перетекли на мою бывшую. Надеюсь Яна не считает меня последней сволочью. Расстались мы плохо ... . Жаль объяснится не успел. Хотя... так ей будет легче. Найдет себе нового парня, выйдет замуж. Черт! Я усилием подавил зарождающуюся ревность. Ты друг, теперь не имеешь на нее ни каких прав - все свои шансы ты уже упустил. Пропал без вести. Как в военной сводке, только там обычно за этими словами крылось нечто большее чем беспросветная глупость. Нечего винить древний артефакт или запустившего его Вериса. Даже разразившаяся в тот вечер гроза здесь не причем. Вся суть заключается в том, что Я САМ, ПО ДУРОСТИ ВЛЕЗ КУДА НЕ НАДО! Ответственность полностью лежит на мне. Горячей волной накатила ярость. Соберись! Ты же взрослый мужик! Хватит уже нюни распускать! Во всякой ситуации должен быть выход!
  Я потряс головой. Злость на себя постепенно помогала придать ясность мысли. Следует поговорить с Мастером. С трудом поднявшись, я немного размял затекшие мышцы. Судя по их состоянию, я провёл в апатии не менее пары часов. Первый же шаг заставил меня покачнуться. Тело словно выговаривало мне: 'А нефиг, столько сидеть на камнях скрючившись в непонятной позе!' Где же старик? Я мазанул взглядом по окружающему пространству. Вот он на краю пощади. Наверное, отошел, чтобы не мешать. Такая забота с его стороны конечно приятна, но надеюсь это не просто беспокойство за результат эксперимента. Хотелось бы думать, что он видит во мне личность. Я прикинул расстояние до мага - должен был уже заметь мою активность. Иди к нему или подождать? Нет, лучше прогуляюсь.
  Пересекая транспортную площадку, я попытался найти последствия выброса, о котором рассказал Верис. Ничего, только едва видимая трещина толщиной чуть больше волоса делящая окружность практически пополам. Если бы не ровная поверхность Арандуила и её не было бы видно. Не может быть, неужели больше следов совсем не осталось? Опустившись на корточки, я приступил к обследованию. Более тщательный осмотр дал неожиданный результат. Непонятный оплавленный комок черного цвета, до поры до времени скрывался от меня на самом краю площадки. Твердый. Я постучал им о камень и принялся оценивать последствия. Скол и несколько блестящих царапин рядом. Похоже структура материала неоднородна. Блеск царапин выдает наличие металла. А скол? Я поднес предмет поближе к глазам. Апчхи! Ух, знакомый запах. Как будто изоляция сгорела. Но откуда в древних руинах взяться пластику? Металл и пластик... . Меня как будто молнией ударило. Конечно же! Мой коммуникатор! Он ведь был в руке во время перехода! Но что же с ним произошло? Если электронное устройство превратилось в бесполезный кусок оплавленного мусора, каково же было моё состояние? Слова Вериса о близкой смерти неожиданно обрели пугающее подтверждение. Я бросился к Мастеру. Нездоровое любопытство придавало мне ускорение.
  - Вижу, молодой человек Вы пришли в себя. Это не может не радовать. Чем вызвана такая спешка? - Видимо старик наблюдал за всеми моими действиями и сейчас был заинтригован.
  Я перевел дыхание.
  - Мастер, Вы уже говорили, что после перехода я был на краю. Смотрите - Я показал ему найденный комок - Вот, что я обнаружил возле точки перехода. Это раньше было неким устройством, если хотите - разговорным артефактом. Во время переноса оно находилось в моих руках. Но теперь выглядит так, как будто пролежало несколько часов в костре. Меня это сильно беспокоит. Неужели и со мной было нечто подобное?
  - Да, как я уже говорил, состояние было критическим.
  - А по подробнее. - Меня несло - Мне важно это знать!
  - Ну, если Вы так настаиваете, я могу даже показать, но предупреждаю - зрелище не для слабонервных.
  - Согласен!
  Верис сделал шаг назад. Его лицо приняло сосредоточенное выражение.
  - Смотрите внимательно, иллюзия в точности передаст события прошлого.
  По воздуху между нами прошла волна. Внизу стали постепенно провялятся какие-то контуры. Они дергались и менялись, словно кто-то крутил ручку настройки телевизора. Если бы не знал, что должен получиться человек, ни за что бы не догадался. Внезапно силуэт сильно задрожал и налился объёмом и красками. У меня перехватило дыхание.
  - Это ...- Думаю, в этот момент врятли можно было узнать мой голос. - Это я?
  Пересмотрев порядочное количество фильмов ужаса, я считал, что готов к подобному зрелищу. Я в очередной раз ошибся! То, что лежало на камне, уже нельзя было назвать человеком - обугленный труп! Куски обгоревшей одежды впеклись в плоть, остатки волос торчали на голове редкими клочками, ушей просто не было! Вместо кожи черная растрескавшаяся корка, сочившаяся красноватой жидкостью! При этом ОНО ЕЩЁ ДЫШАЛО! Меня стошнило.
  Приступ продолжался несколько минут, пока мне не показалось, что желудок вывернулся на изнанку.
  - Вы в порядке? - Мастер наклонился ко мне - Всё же я был прав. Не следовало Вам этого показывать.
  - Нет... . Всё правильно. Мне стоило это увидеть. В текущих обстоятельствах пора принять реальность лицом к лицу. Просто дайте мне некоторое время отдышаться.
  Я сделал пару глубоких вдохов и принялся отплевываться, стараясь избавиться от мерзкого вкуса во рту. Вспомнился старый анекдот: 'Штирлиц склонился над картой мира - его сильно рвало на родину'. Родина... . Да парень, учитывая обстоятельства она теперь здесь. Виктор Филяев погиб на Земле от удара молнией. Пока не представится реальный шанс вернуться назад лучше так и считать. Я замер на несколько мгновений, привыкая к этой мысли. Homo sapiens такая сволочь, что приспосабливается лучше всякого таракана. С данного мгновения в этом неизвестном мне мире, кстати, надо узнать у Вериса как он называется, родился новый человек. Без имени, без знаний, с непонятными отклонениями в психике, но четким пониманием ценности своей жизни. Если понадобится, буду драться до последнего, мне был дан ещё один шанс - нельзя его упускать. Я распрямился. Хотя тело ещё слегка подрагивало, в голове царила кристальная ясность. Встряска явно пошла на пользу.
  - Я в порядке.
  - Тогда возвращаемся. Скоро уже начнет темнеть. Так как обед мы пропустили, следует поскорее заняться ужином.
  Обратно шли молча. Старик делал вид, что разглядывает окрестности. Я недоумевал. По идее у него на меня планы и он знает, что я об этом догадался. Тогда поему молчит? Не делает предложений? Ждет, чтобы я спросил? Хочет, таким образом, получить преимущество или отложить вопрос на другой день? А что собственно я теряю, если спрошу? У старика передо мной и так большая фора, да и откладывать вопрос нет смысла - 'раньше сядешь - раньше выйдешь'
  - Скажите Мастер Верис, у меня есть шансы вернуться?
  - Да, такая возможность остаётся. На данный момент я вижу, по крайней мере, два пути развития событий. Все зависит от того примите ли Вы моё предложение.
  - Какое предложение?
  - Мне необходим толковый помощник. Я бы хотел попросить Вас занять это место.
  - Почему именно меня?
  - На это есть несколько причин. Во первых, Ваша прямая заинтересованность в результатах моего труда.
  Мои брови от удивления поползли в верх.
  - Вы ведь хотите возвратиться на родину? - Не дожидаясь моего ответа, Мастер продолжил - Гарантированно осуществить Ваш перенос обратно может только местный портал. Нюанс состоит в том, что даже если удастся активировать другие врата, координаты, по которым необходимо строить канал, отсутствуют. Они находятся в памяти перенесшего Вас артефакта. К сожалению, уровень современных знаний позволяет извлечь их только из работающего устройства, а на восстановление врат опять потребуется много сил и средств. Просматривается простая логическая цепочка: чем успешнее будут мои проекты, тем больше я смогу вложить в восстановление, чем больше я смогу вложить в восстановление, тем быстрее пойдет ремонт и соответственно, тем раньше вы окажетесь дома.
  - Ну хорошо, с первым пунктом всё понятно, а дальше? Не может быть, чтобы это было единственным аргументом.
  - Отнюдь. Помните, я выразил восхищение способностями Вашего разума. Должен признать, подобный уровень развития в столь юном возрасте - невероятное достижение вашей цивилизации. По некоторым параметрам Вы можете поспорить даже с Мастером. В моём положении довольно трудно найти достаточно разумного ассистента. Способные чародеи быстро находят высокооплачиваемую работу. Можно было бы попытаться перекупить контракт одного из таких Подмастерьев, да только это отнимет много средств. Моих финансов и так не всегда хватает на исследования, из-за этого даже приходится работать на пол ставки преподавателем в Академии.
  - Но если Вы преподаете, неужели нельзя заинтересовать кого-то из учеников?
  - Думаете, я не пытался? Как ни печально это признать, Совет оставил в учебной программе по цивилизации Древних только небольшой курс для выпускников. На последнем году молодые маги уже полны собственных амбиций и максимум чего мне удавалось добиться это факультативные занятия с малочисленной группой.
  - А Вы не думали, что у меня не возникнет желания работать на кого либо? Может быть, я предпочту заняться поисками выхода в одиночку или просто захочу здесь обосноваться?
  - Если вы, в конечном итоге, проявите твердое желание уйти, я просто дам вам минимально необходимый объём знаний о нашем мире и отпущу с чистой совестью. Хотя, немного Вас изучив, я считаю такой вариант маловероятным. Думаю, Вас весьма заинтересуют некоторые преимущества, которые предоставляет должность моего ассистента.
  - Трех разовое питание, гибкий график работы и ежеквартальная премия. - Мне сразу же вспомнилось, сколько предложений о работе с весьма заманчивыми условиями на проверку оказывались фикцией.
  - Не ёрничайте. - Верис на удивление спокойно воспринял мою колкость. - Ваши мысли направлены совсем не в ту сторону.
  А старик очень уверен в своих силах. Что же за неотразимый аргумент он припрятал? Я навострил уши.
  - Иногда меня удивляет, как вы пропускаете мимо внимания очевидные вещи. С другой стороны, может, это я слишком предвзят в суждениях, ведь для уроженца иного мира такое незнание вполне естественно. Назовите, какой у меня ранг в Гильдии.
  - Мастер. Зачем спрашивать? Вы ведь знаете, что я это помню.
  - Помните, но не понимаете! Абстрагируйтесь на минуту от нынешнего значения. Вспомните первоначальное. Теперь подумайте, кто является помощником мастера? ... Ну, догадались?
  - Подмастерье ... Неужели ... ?! - От удивления и стыда за собственную недогадливость у меня слова застряли в горле.
  - Да, моей квалификации достаточно чтобы активировать Ваш источник. Более того, его пробуждение является обязательным условием. Зачем мне, пускай, умный и преданный, но слепой и глухой ассистент?
  - Я согласен!
  - Вот так сразу? Даже не разузнаете подробностей?
  - В моем мире существует поговорка: 'Цель оправдывает средства'. Вы предлагаете мне то, о чем я раньше мог только мечтать. Цель ясна. А средства... . За время нашего знакомства я тоже составил о вас некоторое представление. Не думаю, что вы способны умышленно совершить такое, что вызовет у меня резкое отторжение.
  - Тем не менее, я продолжу. Очень важно, чтобы Вы полностью осознавали все последствия своего согласия.
  Верис окинул меня внимательным взглядом, старясь понять мою реакцию на эти слова. Я сосредоточился.
  - Наши отношения сразу изменятся. С момента заключения договора, вы переходите в подчиненное положение, и обязуетесь выполнять мои распоряжения, которые не влекут непосредственной угрозы Вашей жизни или неотвратимой утраты достоинства. Первые пару лет, до сдачи экзамена на ранг Подмастерья, Вы, по сути, будете являться моим учеником. Главная задача на этот период изучение основ манипуляции с энергиями и адаптация в нашем мире. Помимо этого у Вас будет ряд бытовых обязанностей, спектр которых мы обсудим после обустройства на месте. Советую сразу - не отлынивайте от этих работ, поскольку от них будет зависеть ваша финансовая состоятельность.
  - Это как?
  - На данном этапе Ваше содержание полностью ложится на мои плечи и мне хотелось бы видеть эффект отдачи.
  Ну, чтож, хоть это до обидного, напоминает мне как в детстве родители распределяли между мной и Ириной карманные деньги, придется смириться.
  - А дальше? Я всё-таки взрослый человек и мне претит мысль об отсутствии источников собственного дохода.
  - Я не такой тиран, чтобы запрещать в этот период подработки на стороне. О дальейшем благополучии позаботится гильдия - после получения патента чародея, Вы будете официально назначены ассистентом преподавателя Академии с соответствующим окладом. Это одна из привилегий занимаемой мной должности. С данного момента и развернётся Ваша основная работа.
  - Вы так спокойно и уверено говорите об этом. Наверняка ученики перед первым экзаменом много лет постигают науку. Неужели даже с вашей помощью, я смогу подготовиться за столь короткий срок?
  - На самом деле испытание является формальностью. Оно лишь позволяет выявить минимальное соответствие требованиям.
  - Зачем же это делается?
  - В основном из политических соображений. Для большей ясности сделаю небольшое отступление. В Академию принимают молодых людей обоего пола с изначально активными Источниками, достигших четырнадцатилетнего возраста. Курс обучения делится на два этапа. Первый - самый массовый длится семь лет и оканчивается открытым экзаменом на звание чародея. К испытанию допускаются все желающие, чтобы завуалировать реальное положение вещей от широких масс, скрыть настоящее могущество Гильдии. Помните, я говорил о соотношении магов и чародеев? Оно появилось именно из-за этого. И пускай, фактическая разница, например, между бедняком, получившим образование в Академии и, богачом, которому купили инициацию, огромна, формально они равны. Богач вместе с ещё тридцатью пятью такими же Подмастерьями вольётся в большой мир, а бедняк станет Мастером - основой могущества Гильдии.
  - Меня смущают цифры. Ранее вы говорили о соотношении один к пятидесяти, а сейчас прозвучала судьба только тридцати семи человек. Где же остальные?
  - Они будут отсеяны во время второго девятилетнего курса обучения. Но такими кадрами Совет не разбрасывается, им всегда найдется место внутри Гильдии - работа служащего или должность Стража.
  - Стражами?
  - Наемное войско Гильдии, оснащенное по последнему слову военной и магической науки. Хотя в нем служат и обычные воины, костяк составляют именно чародеи. Стражи следят за исполнением распоряжений Совета, патрулируют руины Древних, заботятся о безопасности Анкерота.
  -... ?
  - Извините, я иногда забываю, как Вы ещё мало знаете о нашем мире, надо будет заполнить этот пробел. Анкерот это область формально не принадлежащая ни одному из государств, управление которой осуществляет Совет Архимагов. На этой территории находятся основные институты гильдии, включая Башню и Академию.
  Порыв прохладного ветра отвлек меня от диалога. Невдалеке показались границы города. Багровый глаз заходящего светила утомленно осматривал равнину перед тем как скрыться за горизонтом. На темнеющем небосводе уже отчетливо виднелись луны. В отместку за пережитые потрясения, я по мальчишески погрозил им кулаком. Насмешницы многозначительно промолчали.
  - Кажется, до заката мы с ужином не успеем. Мастер, может, ограничимся чем-то по проще.
  - Чепуха! Еда должна быть основательной вне зависимости от времени суток. Так быстрее восполняются запасы энергии. Если хотите стать чародеем запомните это правило.
  - Как же Вы будете готовить в темноте?
  После того как слова вылетели из моего рта, я сам понял, что сморозил глупость. Старик же мою оплошность проигнорировал, видимо списав её на последствия потрясений прошедшего дня.
  - Не волнуйтесь, освещения будет достаточно. Вы, главное, забудьте своё прошлое согласие на моё предложение и тщательно обдумайте весь наш разговор. Мне нужно чтобы Вы дали ответ, полностью осознавая свои действия.
  - А если у меня ещё возникнут вопросы?
  - Весь завтрашний день я полностью в Вашем распоряжении.
  
  Глава 5
  
  Всю ночь я так и эдак прокручивал беседу с Верисом, но желание обрести способности настолько волновало душу, что осмыслить толком ничего не удавалось. С постели пришлось вставать не выспавшимся, и на этом фоне, очень злым. Дополнительное раздражение придавали мерзкий вкус во рту и ощущение немытого тела. Как ни печально это признавать, городская жизнь сильно балует человека. Мы быстро привыкаем к чувству комфорта, которое дают современные технологии. Горячая вода, зубная паста, безопасная бритва, шампунь или туалетная бумага являются неотъемлемой частью нашего быта, а отними их, сразу появятся проблемы. Мало кто в данной ситуации сможет найти быстрый выход из положения.
  Следует в первую очередь позаботиться о своей гигиене. Верис всегда выглядит чистым и опрятным, оденусь и обязательно расспрошу его по этому вопросу. Не хочется уподобляться свиньям. Потянувшись к своей одежде, я обнаружил, что комплект абсолютно чист. Магия в быту. Ещё одно очко в пользу Мастера, однако, это не решает моей основной проблемы. Быстро собравшись, я выскочил наружу.
  В свете восходящего солнца лагерь казался тихим и пустынным, звуки природы только подчёркивали эту идиллию. Старик, как и вчера, отсутствовал в пределах видимости. Он или у повозки или опять выгуливает бинаков. Кстати, а зачем он их в тот раз выгуливал, если позднее просто отпустил их пастись? Чего-то я не догоняю. Я начал перебирать те скудные сведения о домашней скотине, что имелись у меня в голове. Тепло, полно места, еды тоже ... Вода! Точно! Он водил их на водопой. Я прикинул который сейчас час. Судя по солнцу, вчерашняя встреча произошла примерно в это время. Мастер шёл со стороны города, скорее всего, там и следует его искать. Стремясь как можно быстрее решить вопрос помывки, я обогнул шатер и принялся высматривать следы. К счастью, долго изображать из себя следопыта не потребовалось. Верис, видимо, водил скотину одним и тем же маршрутом, и животные протоптали заметную тропку. Пробежав по ней глазами, я засомневался. Может, стоило сначала проверить фургон и лишь затем переносить поиски за пределы лагеря? Так было бы логичнее. Я задумчиво почесал голову, потом левую ногу, затем легкий зуд появился в районе лопаток. Это заставило принять окончательное решение. Пойду вперед, если и не найду старика то хоть умоюсь. Главное, чтобы вода была чистая.
  Шагая по дорожке, я благодарил провидение за отсутствие у моего желудка неадекватной реакции на местную пищу. Приступ диареи в отсутствие туалетной бумаги создал бы не просто дискомфорт, а реальную проблему. Просидишь так со спущенными штанами, где-нибудь на природе, решая каким листком подтереться, а тебя сзади - цап! Мало того, что опасно так ещё и противно.
  Впереди показались знакомые силуэты. Похоже, я опять перехватил старика на обратном пути. Лучше дождусь его на месте, вдруг он подскажет лучшее решение, нежели опускание моего бренного тела в воду. Я присел на тропинку и принялся изучать окружающуюся зелень. Глаза перебегали от одного стебля к другому. Ни одной знакомой травинки. Кого я парю, даже если здесь и есть земные растения, мне их все равно не узнать - ботаник из меня как из кенгуру пилот реактивного истребителя. Знал бы, что попаду в подобную ситуацию, выучил бы справочник лекарственных растений. А почему собственно только справочник? Занятия по самообороне, ориентированию, курсы по выживанию, медицинские курсы, да мало ли ещё какие знания могут поместиться в моей пустой голове. Я откинулся на спину и представил, как переношусь во времени и прохожу специальную подготовку, чтобы встретить переход во всеоружии. Эх, мечты, мечты... . Жаль, что реальность не всегда совпадает с нашими желаниями. Я не глядя сорвал травинку и поднес её к губам.
  - Не думаю, что стоит это делать, если только вашей целью не является заполучить сыпь по всему телу.
  Я повернул голову и вопросительно посмотрел на Вериса.
  - Не стоит брать в рот неизвестные растения, особенно вблизи развалин Древних. В лучшем случае отделаетесь расстройством желудка. У вас в руках Пестрый Жечень. Большую часть времени эта трава безобидна, но в определенный период после цветения её сок становится ядовитым. Видите, кончики листков покраснели, это характерный признак присутствия токсина.
  Я покосился на стебель. Действительно, будто кровь брызнула. Вот черт! Ходил бы потом весь пятнистый, как в детстве во время ветрянки. Пальцы сами разжались, роняя злополучное растение.
  - Ну, это вы тоже зря. Есть его, конечно, не рекомендуется, но если растолочь вместе с Агуррой получится отличное наружное средство от боли в суставах. Мой Вам совет на будущее, если ситуация грозит неприятностями, старайтесь посмотреть на неё с другой стороны, и может быть Вам удастся найти в ней выгоду.
  Мастер протянул мне руку и помог подняться. Ого! Старик, оказывается, чертовски силен. Мои семьдесят килограмм он дернул так, что я подлетел, как на батуте.
  - Чем я могу Вам помочь в столь ранний час? Есть какие-то мысли по поводу моего предложения или вас беспокоит, что-то другое?
  Я принялся отряхиваться.
  - Последнее. Я бы хотел поговорить о чистоте.
  - Чистоте?
  - Точнее о личной гигиене. Проснувшись, я почувствовал, что мне надо привести себя в порядок: умыться, побриться, почистить зубы. У вас ведь как-то решаются эти вопросы?
  - О, да. В любом городе можно приобрести необходимые средства. Кусок мыла, бритвенное лезвие и смола Криты стоят сущие гроши, только вот у меня, к большому огорчению, ничего из этого списка с собой нет, я как-то не думал, что во время исследований в этой глуши у меня появится компаньон.
  Я опешил.
  - Но как же вы сами? Ваша одежда и внешний вид всегда представляют эталон чистоты?
  - Магия. Для поддержания чистоты мне требуется вода и немного энергии. Большинство Подмастерьев осваивают эти навыки к концу обучения в академии.
  - И даже в туалете?
  - Даже в туалете.
  Вот я попал. Они тут и подтираются телекинезом, джедаи блин... . Видимо выражение моего лица было настолько ошарашенным, что Мастер поспешил меня упокоить.
  - Дальше по тропинке будет источник, сходите, ополоснитесь, я пока поразмыслю, как можно разрешить вашу проблему.
  - А вода? Я слышал, что в поземных источниках она ледяная.
  - Это если источник природный. Не забывайте, что мы находимся возле города Древних. С этой стороны, очень давно, располагался большой парковый комплекс. К сожалению он не пережил ужасов воины. Вековые деревья, прекрасные фонтаны, зеленые лужайки и уютные беседки для отдыхающих, все, что находилось на земле, было уничтожено. Уцелели лишь несколько Талавилей, семена, которых, унесенные ветром, проросли в стороне от парка.
  - Наше Древо жизни одно из них?
  - Нет, просто далекий потомок. Они не живут больше тысячи лет. Если бы твоё предположение соответствовало действительности, велика вероятность, что нам всем сейчас бы пришлось жить под владычеством илури. Они единственные кто способен читать память этих деревьев и некоторые секреты могущества Древних, таким образом, могли бы попасть к ним в руки.
  - Каким образом у растений может быт память?
  - Это не совсем память в нашем понимании. Сложно объяснить ... . Древо жизни создавалось искусственно, для неизвестных нам целей ... . - Верис глубоко задумался - Я в этом не специалист. Знаю только общие понятия. Как только попадем в Анкерот, если эта тема будет всё ещё тебе интересна, сведу тебя со знатоком.
  Хех. Старик слишком увлекся и допустил промашку. Похоже, он совершенно уверен в моём окончательном согласии. Это время на раздумье, возможность задать вопросы не более чем иллюзия. Судьба давно предрешена. Наверняка, если я вдруг попробую отказаться, припасена новая приманка. С другой стороны, я ведь всё равно согласен на предложение. За ночь желание только окрепло, так что, пожалуй, не стоит замечать оговорку. Продолжу играть по правилам.
  - Хорошо, договорились. - Я всё равно не удержался от намека.
  Мастер неожиданно мигнул мне левым глазом. Мля ... ! Это была ловушка! Старик меня провел. Ну чтож, ещё один бесплатный урок - не стоит считать себя умнее окружающих. Придется держать удар. Словно не замечая намёка, я попытался вернуть тему разговора в прежнее русло.
  - Значит, как Вы говорите, источник тоже создан Древними.
  - Да. Подземным коммуникациям парка повезло чуть больше, часть из них сохранилась и даже продолжает подавать воду. Что характерно, вода круглый год имеет одну и ту же температуру, очень комфортную для человека. Возможно, это были какие-то общественные купальни.
  Большой открытый бассейн с теплой водой в тени величественных зелёных гигантов. Да, народ раньше умел отдыхать со вкусом. Я даже зажмурился от предполагаемого удовольствия. Может, стоит сразу пойти искупаться?
  - Большое спасибо, Мастер. Немедленно последую Вашему совету, на счет водных процедур.
  - Идите, идите. Надеюсь, к Вашему возвращению в лагерь, я смогу решить, как поступить с остальными составляющими проблемы.
  Кивнув на прощанье Верису, я прошёл мимо флегматично жующих бинаков. Вот уж кому ни какой Жечень не страшен, даже Пестрый. Одно слово - травоядные.
  Тропинка была довольно ровной и ни каких затруднений при движении не вызывала, поэтому вскоре я услышал журчание воды. Через минуту показался и сам источник.
  Ни чего не выдавало, наличие здесь, когда либо, искусственных конструкций. Пожалуй, только наличие крупных каменных глыб могло навести на смутные подозрения. Родник проклюнулся прямо в центре скал, со временем, образовав вокруг себя своеобразную каменную чашу. Ну, прямо настоящий джакузи!
  Двумя прыжками я достиг кромки воды, и присев на корточки, с интересом глянул вниз. С блестящей под солнечными лучами поверхности как из зеркала на меня смотрела молодой парень. Прямые каштановые волосы, когда-то коротко стриженные, успели подрасти и челка, теперь закрывая нахмуренный лоб, почти касается бровей. Карие глаза внимательно что-то изучают прямо перед собой. Тонкие губы плотно сжаты, образуя неровную линию, из-за этого напряжения прямой нос кажется слишком тонким и длинным. Короткая темная щетина говорит о двух - трехдневной небритости. Слава богу, ни каких изменений! Моя обычная физиономия, только зарос слегка. Я облегченно выдохнул. В ответ, лицо у парня внизу тоже разгладилось. Последние дни, было как то не до внешности, но только увидел своё отражение, разу появилась опаска, что остались последствия ожогов. Старик отлично поработал, даже волосы восстановил. Я ещё раз прошёлся взглядом по водной глади. Вердикт остался прежним, значит и на некоторый успех у женского пола можно рассчитывать.
  Ну вот, уже на баб потянуло. Помойся сначала, 'Казанова'. А то скоро начнешь так благоухать, что ни какая девушка и на километр близко не подойдет. Не преминул вставить своё веское слово внутренний критик. Я улыбнулся сам себе и взялся за осмотр источника. Верису я, конечно, доверяю, но для пущей уверенности, не помешает и самому убедиться.
  Неприятных запахов не чувствуется. Вода абсолютно прозрачная, даже маленькие камешки на дне видны без искажений. Осторожно я сунул туда руку. Температура соответствовала обещаниям Мастера, градусов двадцать шесть - двадцать восемь. Как говаривал один сказочный персонаж в советском художественном фильме: 'Ну, просто праздник какой-то!'. Обрадованный, я стремительно скинул одежду и бросился в воду. Глубина небольшая, по пояс, поэтому чтобы окунуться с головой пришлось присесть. Вынырнул я совершенно обновлённый, жизнь сразу засияла яркими красками. Возникло желание погрузиться ещё раз. С самого детства не получал такого удовольствия от купания - нырял, прыгал, плескался, в общем, просто дурачился позабыв обо всем. Думаю, прошло не меньше часа, чем в голове стали появляться мысли о возвращении. С сожалением выйдя из воды, я потянулся к одежде и замер. Придется еще немного задержаться, потому что кое-кто, не будем показывать пальцем в зеркало, опять не подумал и ломанулся купаться, позабыв попросить полотенце. Положительно, этот мир будит во мне праздного идиота. Помощь оказало утреннее солнце, оно уже давало достаточно тепла, чтобы дать мне возможность просохнуть нежась на большом плоском камне.
  По тропинке я возвращался бегом. Совсем не хочется составить плохое впечатление у Вериса. Мы конечно не договаривались о сроках, но совершенно ясно, что я переборщил с водными процедурами. Увидев стремительно приближающиеся контуры шатра, я подивился сам себе. Темп поддерживать очень легко, дыхание ровное и спокойное, кажется, купание добавило мне заряд энергии не только в переносном смысле. На последних метрах мой нос уловил запах костра и аппетитный аромат еды. Старик уже готовит. Я притормозил и перешёл на шаг, стремясь не выдавать спешки.
  - Простите Мастер, я, кажется, немного задержался.
  Верис, постучав ложкой о край котелка, ощупал меня внимательным взглядом. Через секунду на его губах появилась довольная улыбка.
  - Напротив, Вы даже несколько рановато - завтрак ещё не готов. Я смотрю общение с источником пошло Вам на пользу.
  - Да, отлично себя чувствую! Горы готов свернуть!- Я сделал паузу, ещё раз осмысливая последние события. - Только странно всё это. Раньше после купания я ни когда не чувствовал такого прилива сил. Немного напоминает состояние после Вашего осмотра, в первый вечер.
  - Ощущения отличаются, потому что интенсивность и продолжительность энергетической подпитки разнятся. Напомню - Древние были большие сторонники функциональности, поэтому вода в купальне должна была не только помочь очиститься и расслабиться, но и способствовать скорейшему восстановлению сил. Усиление энергетической составляющей стало тому большим подспорьем.
  - На животных источник воздействует так же?
  - Если, вы беспокоитесь о бинаках, то не стоит. Вода пойдет им только на пользу. - Верис хохотнул - Я даже рассчитываю заработать на их перепродаже.
  - Так вы не держите их дома?
  - Зачем? Исследования часто заставляют меня посещать другие континенты. Можно было, конечно воспользоваться транспортным порталом Гильдии, но для него существует ряд ограничений, которые для меня неприемлемы. Например, невозможность переноса магических артефактов. Поэтому приходится довольствоваться местом на корабле, а транспортировка грузов по морю не дешева. Гораздо практичнее брать с собой необходимый минимум. Остальное покупается на месте. Вся суть состоит в том, чтобы не потерять много, продавая ненужный скарб по возвращении. Мне это пока удается. Правда, не без помощи магии.
  Я уже было открыл рот для протеста, но Мастер не дал мне ничего сказать.
  - Нет, нет! Не надо на меня так смотреть. Ни какого ментального воздействия. Я просто несколько укрепляю структуру вещей. Вы заметили, что Ваша одежда ни разу не порвалась, хотя в городе было полно возможностей? Это прямой результат укрепления. Без грамотной поддержки со временем эффект, конечно, пропадёт, но зато вещи не потеряют в стоимости даже при интенсивном использовании.
  Старик предстал передо мной в новом свете. Трудно было ожидать от него такой практичности. Тут сыграл свою роль многолетний опыт путешественника либо желание пустить каждую сэкономленную монету на исследования. А может, повлияли оба фактора, поживём - увидим.
  Мастер снова помешал ложкой в котле, и снял пробу.
  - У нас есть ещё некоторое время до полной готовности. Виктор, пойдёмте в шатер, займемся разрешением ваших затруднений.
  Я с сомнением посмотрел на, мирно булькающий на костре, котелок, затем на удаляющуюся спину Вериса. В конце концов, я на собственном опыте убедился, что он больше меня понимает в кулинарии, особенно в походной. Раз старик бросил процесс, значит, имеется какая-то уловка способная предотвратить порчу еды. Легкий шлепок по спине заставил меня оторваться от разглядывания костра и насторожиться. Кто это там балуется? Вокруг никого не было, только Верис, ждавший меня возле шатра. Намёков больше не потребовалось. В несколько прыжков я преодолел расстояние и, откинув полог, вслед за Мастером нырнул в палатку.
  За время моего отсутствия обстановка внутри несколько изменилась. Кровать была передвинута в дальний угол, на её месте находился большой раскрытый сундук. Рядом располагался его младший брат - точно такой же короб, но примерно раза в два по меньше. Меньший я узнал сразу - это он играл со мной в прятки в первый вечер, а вот здоровяк раньше в поле зрения не попадал. Логично предположить, что он был принесён из фургона. По поводу способа транспортировки вопросов больше не возникало. Мой взгляд переместился дальше. Самые значительные изменения произошли со столом. Теперь он казался частью интерьера лаборатории безумного алхимика. На его поверхности громоздились завалы каких то склянок, колбочек, баночек и пузырьков с разноцветными жидкостями. Некоторые из них просто стояли в покое, другие постепенно меняли окраску, третьи шумели и пенились. Все же вместе они издавали, знакомый каждому посещавшему провинциальную российскую аптеку, аромат. Я повел носом. Ух! Аж слезу вышибает. Надо вечером всё проветрить, иначе спать тут будет невозможно ... ближайшие лет пять.
  Тем временем Верис, разыскав в этой груде две склянки, с довольным видом подошёл ко мне.
  - Предложенная задача, оказалось на удивление интересной. Вот уж не думал, что смогу ей так увлечься, что даже использую изрядную долю реактивов из походного набора.
  Я покосился на заваленный стол.
  - Иногда, на первый взгляд, простые вещи, на проверку, оказываются весьма сложными.
  - Вы совершенно правы. Однако парадокс в том, что и решение, как правило, лежит на поверхности. Нужно только посмотреть на проблему другими глазами, по-новому. Я должен, ещё раз возблагодарить судьбу за нашу встречу. Признаться, я уже позабыл каково это мыслить неординарно. Видимо возраст сказывается, раз разум уже начал терять свою гибкость.
  - Возраст? Сколько же вам?
  - Сто шестьдесят два. А разве я не упоминал об этом?
  - Нет, ни чего конкретного не говорили, только пару общих фраз.- Напрягая память, я мысленно осмотрел Мастера со всех сторон. Старик не плохо, сохранился для своего возраста, выглядит примерно раза в три моложе, да и хватка у него железная. - В моём мире редко кто доживает и до ста.
  - Ну, теперь у вас есть возможность перешагнуть этот барьер. В случае если Вы станете Подмастерьем, будет шанс встретить двухсотлетие.
  На секунду Верис замер, словно к чему-то прислушиваясь. Затем, не давая мне вставить и слова, быстро протянул одну из колб.
  - Если бы я Вас, хоть немного, не знал, то подумал бы, что Вы вновь хотите оставить нас без трапезы. Отложите вопросы на потом и тщательно прополощите рот.
  Я с подозрением взглянул на склянку, бесцветная жидкость, без запаха. Интересно, мои зубы растворятся разу или постепенно? Что-то не хочется их потерять в результате ошибки в эксперименте. Ладно, пора приступать, а то Мастер ещё посчитает, что приобретение помощника постоянно подвергающего сомнению его действия, неудачная затея. Я наполнил рот и принялся за дело. Сначала ничего не происходило, вода как вода. Затем, появился мятный привкус, потихоньку по дёснам стало расползаться онемение. Когда ощущения стали более интенсивными, я нечленораздельно замычал, пытаясь привлечь внимание старика. Верис тут же сунул мне пустую колбу.
  - Сплюньте.
  Я с радостью освободил свою ротовую полость от этой субстанции. Осмотрев на просвет полученный результат, старик обратился ко мне.
  - Видите, эликсир приобрел насыщенный янтарный цвет, это означает, что он вобрал в себя скопившиеся загрязнения. Повторяйте процедуру, пока жидкость не перестанет меняться после полоскания. Я тем временем подогрею второй состав.
  Не изменённый эликсир я сплюнул только после четвертого полоскания. Сколько же гадости там скопилось? Надо было слушать умных людей и чистить зубы два раза в день, а не один. Теперь вот из-за этого приходится претерпевать мучения, во рту всё горит, будто наждачкой изодрали. Я глубоко вздохнул, пытаясь усмирить боль, за что тут же был награжден очередной колбой. На ощупь склянка была горячей, но ладонь, в которой я её держал, нормально выдерживала эту температуру.
  - Сколько полоскать? - Благодаря прошедшей экзекуции, слова выговаривались с трудом. Я даже не узнал своего голоса.
  - Пока не исчезнут болезненные ощущения. Старайтесь чаще обновлять эликсир, это ускорит процесс.
  Второе средство напоминало горький травяной настой. Соответствующий запах прямо забивал ноздри. Ни чего общего с тем пойлом, которым Мастер меня лечил, но всё равно неприятно. Постепенно жжение отступило. Оценив, что в колбе осталось еще около трети и помня про его вкус, я пришел к мысли, что лучшее враг хорошего.
  - Мастер, я закончил.
  - Хорошо, давайте сюда склянку. Теперь если Вы будете регулярно полоскать рот после еды, Вашим зубам ничего не будет грозить в течении полугода.
  - И Вы изобрели это всего за час? Просто потрясающе!
  - Не стоит. С нуля изобретать ничего не пришлось. Я просто взял за основу известные эликсиры и немного поправил рецептуру.
  - Все равно не стоит умалять своих заслуг. Вам надо запатентовать средство. Думаю, отбоя от желающих не будет.
  - Получить патент, конечно можно. Только врятли сыщется достаточно покупателей. Себестоимость компонентов такова, что на эти деньги можно было бы жить в гостинице среднего класса около трех месяцев.
  Я присвистнул. Сколько же Мастер потратил всего на меня за всё это время? Судя по всему, сумма получается не маленькая. Очень надеюсь оправдать эти вложения, иначе совесть совсем заест.
  - Жаль, я надеялся хоть так принести пользу.
  - Ваше время еще придёт - Старик мягко улыбнулся - Вернемся к нашим делам. Основную проблему мы решили, приступим к следующим. В принципе, я могу сделать так, чтобы волосы на лице вообще не росли, тогда и бритье не понадобится.
  Заманчивое предложение, только несколько экстремальное на мой взгляд. Вдруг, в будущем мне понадобится борода или усы, чем чёрт не шутит.
  - Нет, таких крайностей мне бы не хотелось. А, Вы можете просто замедлить рост всех волос на голове, раз в двадцать? Тогда бы и с прической пришлось меньше возиться.
  -Так будет даже проще.
  Верис поднёс, охваченные знакомым неярким светом, ладони к моему лицу. На секунду кожу словно разом укололи тысячи маленьких иголок.
  - Готово.
  - Так быстро? - Я в задумчивости потер подбородок и почувствовал, как щетина сползает под моими пальцами.
  Старик протянул мне полотенце, чтобы я мог стряхнуть её остатки.
  - Это вместо бритья - И тут же добавил, предугадывая мой следующий вопрос. - Остальные волосы останутся на месте.
  - Спасибо большое. А по поводу ситуации с туалетом? Вы можете мне чем то помочь?
  Последний вопрос очень повеселил Вериса. Я увидел, что он еле сдерживается, чтобы не засмеяться.
  - Ответ на эту проблему, Вы увидите, выйдя из шатра. Справа.
  Справа? Что же там могло быть? Я углубился в воспоминания, но ничего коме гигантского дерева на ум не приходило.
  - Талавиль?
  Мастер согнулся от хохота. Я смотрел и не понимал причину. Ясно, что он смеётся не надомной, это не в его воспитании. Но тогда над чем? Появилось раздражение, затем начала накатывать злость. Я уже было развернулся чтобы выйти и спустить пар снаружи, когда голос Вериса меня остановил.
  - Виктор, простите старика за неподобающее поведение. Я не хотел Вас задеть. Просто использование в таком качестве листьев Древа жизни, напомнило мне о истории случившейся со мной в далёком прошлом. Сейчас она не покажется Вам смешной, но если Вы узнаете её участников поближе ... . Думаю Ваша реакция не будет сильно отличаться о моей.
  На сердце у меня немного полегчало. Мастер утер набежавшие от смеха слезы.
  - Если хотите, расскажу этот случай за трапезой. Завтрак как раз скоро будет готов.
  - Думаю не стоит, не хочу портить впечатления. Сделайте это, как только будете уверены, что я полностью пойму весь юмор ситуации.
  - Договорились.
  Достигнув такого соглашения, мы вышли из палатки.
  
  Глава 6
  
  Вот уже пять минут я безуспешно пытался прийти в норму после спуска. Не стоило лезть на дерево сразу после завтрака, организм отрицательно воспринял такое издевательство над собой, наградив отдышкой и болью в боку. Как нас там учили на уроках физкультуры... . Вдох. Выдох. Вдох. Выдох. Постепенно пульс начал успокаиваться. Надеюсь, я смогу привести себя в более-менее нормальное состояние до прихода Вериса. Хорошо, что он в это время складывал свой алхимический набор и не видел этого циркового этюда в моём исполнении. Я нагнулся и подобрал сумку с листьями. Думаю их лучше сразу рассортировать, а то, побоявшись закончить, как Мичурин в старом анекдоте про экзотическое дерево, я рвал все подряд и наверняка насобирал много мусора. Теплый ветерок с шумом прошёлся по древесной кроне и взлохматил мою шевелюру. Да, очевидно, здесь делом врятли займёшься, очередной порыв наверняка разметает 'урожай' по всему лагерю. Придется немного скорректировать планы и идти в шатёр. Если стол ещё занят, разберу листья на кровати.
  Я накинул лямку на плечо и повернулся к палатке. В этот момент полог откинулся и из шатра величественно, словно океанский лайнер, выплыл большой кованый сундук, затем с такой же солидной неспешностью появился его меньший собрат. Вслед за ними показался Мастер. Старик встал возле выхода и наклонил голову, словно что-то разглядывая на земле. Через мгновение младший из ящиков сдвинулся и плавно перелетел на своё обычное место. Верис удовлетворённо кивнул и направился в мою сторону, второй сундук полетел возле него на высоте примерно сантиметров тридцать над поверхностью.
  То, с какой легкостью Мастер перемещал тяжёлые предметы, вызвало у меня неподдельное восхищение и зависть. Хотя старик и передвигался неторопливым прогулочным шагом, поскольку все моё внимание было поглощено неотрывно следовавшим за ним предметом, мне показалось, что Верис оказался рядом в мгновение ока.
  - Теперь Ваш ночлег полностью избавлен от соседства моих реактивов, осталось только убрать их в фургон. - Старик кивком указал на сумку. - Я вижу, Вы тоже уже закончили.
  - Практически. Осталось оценить результаты. Как раз собирался этим заняться.
  - Очень хорошо, думаю, после этого нам ни что не помешает продолжить разговор о вашем поступлении ко мне на службу.
  - Конечно, только не могли бы Вы ответить на один вопрос прямо сейчас?
  - Да? - Верис чуть изменил положение, показывая, что внимательно слушает.
  Я немного замялся от волнения. Подходящая формулировка ни как не приходила на ум.
  - У меня есть некоторые сомнения .... - Я снова покосился на парящий ящик - Меня привлек Ваш способ переноски грузов. Если я стану Подмастерьем, смогу ли я делать подобные вещи. Помнится, Вы говорили, что люди с искусственно активированными Источниками ограничены в возможностях.
  Верис опустил сундук и присев на его край, указал мне на место рядом.
  - Это не совсем так. В данном случае правильнее говорить об ограничении энергетических резервов. На первый взгляд разница не велика, но она есть. Вы, при соответствующих навыках, сможете использовать плетение любой сложности, вопрос лишь в его наполнении. Не буду вводить в заблуждение, на начальный момент инициированный источник на порядок слабее естественного. К тому же, развивается он гораздо медленнее и, что самое важное, в определённый момент прогресс останавливается. Конечно, имеется определённый разброс в точках максимума, но он не настолько велик, чтобы можно было говорить об исключениях. Многие влиятельные семьи, чьи отпрыски, прошли инициализацию хотели бы видеть их среди Мастеров. Поэтому на решение данной задачи были выделены баснословные средства. Такое щедрое финансирование исследований Источника привело к массе полезных открытий в сопутствующих областях, но так и не дало ответа на основной вопрос. Нужно констатировать, что на данный момент мы ещё недостаточно разбираемся в столь тонких материях.
  Признаться честно, такой ответ меня разочаровал. Я хоть и помнил наш первый разговор на данную тему, в глубине души надеялся, что стану исключением. Моё воображение, взбудораженное предложением Мастера, рисовало картины восхождения к самым вершинам, грядущую славу и величие. Глупо, правда? Реальность всегда куда жёстче, чем нам бы хотелось и иногда с этим нужно просто смириться.
  Старик немедленно отреагировал, увидев накатывающее на меня уныние.
  - Бросьте. Не стоит так расстраиваться. Не думайте о том, чего Вы не сможете достичь, стремитесь извлечь максимум из того что Вам по силам. При регулярных тренировках, трюк, который я недавно демонстрировал, через пару-тройку лет покажется Вам детской забавой. А в конечном итоге, если Вы правильно разовьете тот потенциал, что я вижу, при разумном использовании накопителей сможете потягаться на равных с любым из Мастеров.
  Я задумался над словами Вериса. А может он прав, чего я вечно бегу впереди паровоза? Сейчас лучше сосредоточиться на текущих задачах и решать проблемы по мере их поступления.
  - Я очень признателен, за откровенность. Ваш ответ дал мне повод для размышлений. Теперь мне будет чем занять голову при сортировке 'трофеев'.
  - Рад был помочь. Как я уже говорил, для меня имеет большое значение чтобы Вы приняли решение с открытым глазами. - Старик посмотрел, как я перехватываю лямку на другое плечо - Кстати, сумку можете оставить себе. Не важно, какой ответ Вы дадите, она в любом случае пригодится Вам в путешествии.
  Возможно, я реагирую как ребёнок, но данное известие мне понравилось. На вещь подобного качества, на Земле мне пришлось бы копить не один месяц, да и не факт, что решился бы на такую покупку. Я еще раз полюбовался на новоприобретение. Вероятно, это произведение искусства и сумкой то называть не правильно, скорее средних размеров портфель или его ближайший предок. Плотная светло коричневая кожа отличной выделки, ровные аккуратные швы, как будто простроченные швейной машиной. На лицевой стороне расположились один большой и несколько маленьких карманов с металлическими застёжками в форме головы какого-то хищника. Внутри два объёмных отделения, содержимое которых защищает большой клапан, перекидываемый через всю сумку. Внизу клапана размещается широкая пряжка из того же материала, что и застёжки. Ручки у портфеля нет, зато вместо неё широкий регулируемый ремень, который удобно располагается на плече. Великолепный подарок! Видимо Мастер решил бить по всем направлениям, и ему это отлично удаётся.
  - Огромное спасибо, но может, не стоило? Вы и так слишком много для меня делаете.
  - Глупости! Я всего лишь даю минимум необходимый для выживания. Так же не стоит забывать о моей личной заинтересованности в Вашем сотрудничестве. Поэтому приберегите свою скромность для более подходящего случая и займитесь ка лучше делом.
  Прямота и откровенность Вериса, и особенно то, как он может расставить акценты, в таких вопросах просто подкупают. Даже сейчас, своим ворчливым ответом он умудрился набрать дополнительные очки в моих глазах. Наверняка сказывается немалый опыт общения с людьми.
  - Тогда, я, наверное, пойду.
  Я встал и, поправив одежду, сделал несколько шагов в сторону. Старик одобрительно кивнул. В этот момент ящик снова приподнялся над землёй и, развернувшись в сторону, плавно полетел в направлении фургона. Провожая взглядом его полет, я с удивлением поймал себя на мысли, что иногда не понимаю, кому здесь сто шестьдесят лет, а кому двадцать пять - Мастер всё ещё сидел на крышке парящего сундука. Осталось только завистливо присвистнуть, и, успокаивая себя надеждой, что всё ещё впереди заняться, наконец, собранным гербарием.
  В палатку я нырнул в готовности быть оглушенным ароматом алхимических опытов, поэтому рефлекторно задержал дыхание. Однако внутри меня ждало приятное разочарование, надоедливого запаха уже не было. Помещение встретило меня приятной свежестью, видимо Верис озаботился убрать ВСЕ результаты своих исследований. Обрадованный такой предусмотрительностью Мастера, я прошел в середину шатра и, расстегнув сумку, вывалил её содержимое на стол. Мм... . Кажется во время сбора я был в более невменяемом состоянии чем запомнил, иначе откуда взялось столько мусора. Фронт работ оказался несколько больше ожидаемого, из всей этой безобразной кучи необходимо отобрать листья размером не менее чем в ладонь. Старик сказал, что именно такие более прочны и лучше сохраняются. Я засучил рукава и начал действовать. Сознание тем временем осмысливало предстоящий разговор.
  Верис сегодня будет ждать окончательного ответа, поэтому следует еще раз всё тщательно взвесить. Пройдёмся по основным пунктам. Первое - возвращение домой. Если соглашусь с предложением старика, шанс вернуться будет, но он представится ещё очень не скоро, тоесть пока не отремонтируем портал. В свою очередь, уйдя в свободное плавание, я могу как найти быстрое решение, так и лишиться любой возможности. Второе - магия. Мастером, похоже, мне не стать и это большой минус - трудно идти вперёд зная, что твой путь оборвётся на середине. С другой стороны, получить ранг Подмастерья, по словам Вериса, мне вполне по силам, а это, помимо осуществления детской мечты, шанс твердо встать на ноги. Третье - легализация. Ни имени, ни денег, ни документов. Даа, ситуация... . Вообще не вижу способов сделать это самостоятельно... . По всему выходит надо соглашаться. Правда смущает пара нюансов, особенно то насколько безопасным является процесс инициализации. Старик вроде говорил, что это не всякому по силам. Решено! Об этом и следует поговорить с Мастером в первую очередь. Дальнейшие мои действия будут зависеть от его ответа.
  Определившись с дальнейшими действиями, я не торопясь закончил сортировку. В результате урожай оказался поделён на две примерно равные половины. На одной стороне стола аккуратным стопками лежали, ждущие своего применения листья, а на другой многочисленный мусор, который моя рука прихватила в страстном порыве. Пожалуй, с таким количеством некондиции мне только чай собирать, вечно в нём что-нибудь эдакое попадается. И куда её теперь девать? Оставить на столе? Ну уж нет, мы хоть и в полевых условиях но за чистотой всё же следить надо. Придётся выбрасывать. Но вот как вынести, не в руках же? Я стал внимательно прочесывать шатер в поисках каких-нибудь подручных средств. Несмотря на тщательный поиск, улов был невелик - покрывало с кровати оказалось единственной подходящей вещью для моих целей. Я взял его в руки и на секунду представил каких трудов мне будет стоит потом его очистить, просить о помощи Вериса в данной ситуации было бы крайне унизительно. Делать нечего... . Я, собрав волю в кулак, решительным жестом сгрёб весь мусор обратно в сумку и вышел из палатки.
  Мастер уже ждал меня удобно расположившись под деревом. Вся его поза выражала легкую расслабленность, а кружка в руках и немного рассеянный взгляд создавали впечатление отрешённости от внешнего мира. Но что-то на уровне подсознания кричало о наигранности происходящего. В старике пропадает отличный актёр. Не проведи я с ним бок о бок эти дни, ни за что бы не догадался - старик напряжён перед предстоящим разговором. Показав ему знаками, что мне понадобится ещё немного времени на завершение дел, я поспешил за территорию лагеря.
  В ходе этого немудрёного действа никаких происшествий не случилось. И в результате, я обернулся всего за несколько минут, большинство из которых ушли на поиски куста, где можно было вытряхнуть сумку, не боясь, что мусор разлетится от ветра. Верис, встретивший меня всё в том же положении, слегка оживился, как только моё седалище заняло корень неподалеку. Оценив ситуацию, я решил начать беседу издалека.
  - Странно, вот уже некоторое время нахожусь на другой планете, но до сих пор, к своему невежеству, не поинтересовался её названием.
  - Что же здесь необычного? Вполне естественно, что человека в таком положении, в первую очередь интересуют несколько другие вопросы. Хотя, удовлетворить Ваше любопытство я вполне могу. Какое наименование Вы хотите знать? На языке каждого народа или расы, оно будет звучать по-разному. Например, на Калинари это Мир.
  - У меня на родине сложилась подобная ситуация, но поскольку эта планета всё же является для меня чужой, хотелось бы достичь определённости. Может, существует какой-то общепринятый термин?
  - Официальное название, использовавшееся в империи Древних, сгинуло в веках, по обрывкам сведений удалось восстановить только кодировку - колония ?1734.
  - Кха. - Я даже подавился от такого известия. Нехилое государство получается, около двух тысяч миров... !
  - Да, действительно сложновато для восприятия - Неправильно интерпретировал мою реакцию Мастер. - Гильдия, так же не решилась использовать это имя, но по несколько другим причинам.
  Я не стал расспрашивать об этих мотивах. Итак ясно, кому понравиться видеть вместо имени унылый набор цифр.
  - Если я Вас ранее правильно понял, Гильдия - международная организация. Следовательно, термин, который фигурирует в её документообороте, должен быть известен везде.
  - Да, пожалуй, это слово может стать самым оптимальным ответом. Оно звучит как Аран.
  - Аран. Аран... . Где-то я уже слышал подобное.
  Старик молча наблюдал за моими попытками. Никак, опять решил проверить меня на сообразительность. Думай Витя, думай. Ты близок к разгадке, носом чую. Я в беспокойстве заерзал, пытаясь поймать ускользающую мысль. Задница протестующе заныла. Нужно поменять позицию, а то этот корень словно каменный. На последнем слове меня пронзила догадка.
  - Арандуил. В переводе с драугэрского - 'Кость земли'. - Процитировал я Мастера. - Общий корень - аран. Не думаю, чтобы он означал кость, в таком случае сомнительно, чтобы этот термин использовался для именования целой планеты. Скорее, правильный перевод - земля. На большинстве языков моего мира, название нашей планеты переводится также.
  - Совершенно верно. - Довольный тон Вериса, не оставлял ни каких сомнений в очередном успешно пройденном тесте. - Это заимствование из языка драугэров.
  - Но для чего?
  - Ни кто не собирался этого делать преднамеренно. Просто стечение обстоятельств.
  - Всё равно не пойму, как можно случайно заимствовать такое название.
  - В общих чертах, это произошло следующим образом. Около девяти сотен лет назад Ректором Академии являлся Магистр Квидар Тадирим, весьма масштабная личность даже по меркам архимагов. Выдающийся учёный, великолепный организатор и потрясающий оратор он, как и большинство незаурядных персон, и недостаток имел себе под стать - вспыльчивый характер. Думаю, это передалось ему по материнской линии, недаром она получила среди драгуэров прозвище Гидара Вулкан.
  - Погодите! Получается, Магистр Тадирим был полукровкой? Разве это возможно? Мне казалось, что расы, которые Вы упоминали не человеческие.
  - Все верно. Они хоть и имеют с нами большое сходство, людьми не являются.
  - А дети? - Меня охватило недоумение. Либо все мои знания о генетике в корне не верны, либо здесь где-то собака порылась.
  - Общее потомство может быть, но существует ряд жестких условий влияющих на эту возможность. - Верис строго на меня посмотрел - Вообще, Вам ещё рановато знать о таких вещах как межрасовые браки, поговорим об этом, кода получите ранг Подмастерья.
  - Будто я не знаю, откуда берутся дети? - Я не удержался от сарказма.
  - Не язвите. Суть не в физиологии процесса. Тут замешана большая политика. Эти сведения сейчас Вам совершенно не нужны, а вот их разглашение грозит большой опасностью.
  Секс и большая политика. Мутная какая-то история, но интригующая. Во мне разгорелось беспокойное любопытство. Жаль, старик не расположен продолжать данную тему. Надо попозже попробовать ещё разок, может, удастся что-то накопать, а пока сделаю зарубку до лучших времён.
  - Я Вас понял, утихаю. Но раз уж зашел разговор, мне хотелось бы подробнее узнать о расах населяющих Аран. Кстати, сколько их?
  - Не считая людей, пять: драгуэры, илури, шхутечи, токфы и спайры. Давайте я расскажу о них в другой раз, подробное описание каждой отнимет слишком много времени и мы, скорее всего, не успеем обсудить главное.
  - Хорошо. Извините, что прервал.
  Опять меня носит из стороны в сторону. Такими темпами можно и нарваться на неприятности, не все будут так снисходительны как Верис. Надо учиться лучше себя контролировать.
  - Пустое. Я привык к общению со студентами, в чем-то ваши манеры очень похожи. Так на чем я остановился?
  - На том, что мать Магистра Тадирима была драгуэром.
  - Да, Гидара Тадирим была архимагом драгуэров, и её взрывной характер вместе со способностями передался сыну. Так вот, в первый учебный день года, когда Ректор должен был произнести приветственную речь перед студентами и преподавательским составом Академии, случился досадный инцидент. Незадолго до начала выступления прибыла делегация из клана Барук. Документально не установлено, как им удалось сразу попасть на приём, ходили слухи, что у них было письмо от Гидары. Так или иначе, между Магистром и представительством состоялась встреча. По тому, в каком состоянии стороны покинули переговорную комнату, можно сказать: 'беседа прошла на повышенных тонах'. Драгуэры вышли бледные, словно побывали перед лицом смерти, а Ректор пылал такой яростью, что интерьер кабинета пришлось восстанавливать заново. Времени для приведения себя в надлежащее состояние совсем не осталось, тем не менее, Квидар Тадирим решил не переносить выступление... . Та речь до сих пор считается образцом ораторского искусства и подробно разбирается в Академии на уроках риторики.
  Её можно было бы даже назвать идеальной, если бы не один досадный момент, Магистр, иногда под властью эмоций, переходил с Калинари на свой второй родной язык... . - Старик сделал выразительную паузу, словно предлагая мне вставить слово.
  - Драгуэрский?
  - Совершенно верно. Авторитет Тадирима и его влияние на неокрепшие умы учеников были настолько велики, что вскоре масса студентов переняла некоторые слова и выражения, которые звучали в тот день. Время шло, молодёжь выросла, мода постепенно перешла в обыденность. Через двести лет уже ни кто уже не удивлялся, что большая пивная кружка теперь именуется не иначе как бурак, а мы населяем небольшой шарик под названием Аран. После, заимствования просочились и в официальные документы.
  Я рефлекторно почесал затылок. Вот тебе и роль личности в истории.
  - Спасибо за подробный ответ, очень поучительный случай.
  - Поучительный? Никогда не рассматривал его таким образом. Позвольте поинтересоваться, какую же мораль Вы из него извлекли?
  - Когда ты на волне, даже твои ошибки могут принести пользу.
  - Своеобразная точка зрения, но и она имеет право на существование. - Верис мелкими глотками допил содержимое кружки и отложил её в сторону. - О чем ещё Вы хотели бы узнать?
  Уклончивый ответ, наверное, Мастер не хочет сейчас затевать спор. Я на секунду замер раздумывая. Момент вроде подходящий, да и тянуть дальше только отсрочить неизбежное.
  - По поводу Вашего предложения. Основные моменты я для себя уяснил, но сама процедура активации Источника для меня остаётся загадкой. В своей прежней жизни я ни с чем подобным не сталкивался, поэтому хотел бы разузнать о ней побольше. В чём она состоит? Насколько продолжительна и опасна?
  - Да, непростую задачку Вы мне задали. - Верис со вздохом поднялся. - Без теоретической подготовки, которую получают студенты Академии, будет мало что понятно. Постараюсь объяснить всё в доступной форме, но некоторые вещи Вам придется принять на веру. Смотрите внимательно.
  Старик указал налево от себя. Через несколько мгновений в воздухе проявилось знакомое дрожание. Постепенно возник светящийся силуэт человека. Вернее, сначала мне показалось, что это силуэт. Приглядевшись, я понял разницу. На самом деле это была объемная фигура, более всего походящая на манекен в витрине магазина одежды. Сияние, которое испускал иллюзорный, манекен тоже было вполне узнаваемым. Именно такой свет охватывал ладони Мастера при проведении некоторых магических действий.
  - Перед Вами энергетическая оболочка человека с активным источником, как если бы Вы видели её при сканировании. Видите, свечение равномерное по всему телу, это говорит о хорошей развитости энергетических каналов, из которых в основном оболочка и состоит.
  Спустя секунду к руке фигуры словно поднесли гигантское увеличительное стекло. Под его воздействием стало видно, что казавшийся ранее непроницаемым контур на самом деле является скоплением тончайших светящихся нитей. В этом скоплении явно прослеживалась какая-то система.
  - Теперь рассмотрим человека с неактивным источником. Степень развития его энергетических каналов сильно зависит от состояния организма. Естественно, у того кто старательно тренирует и совершенствует своё тело, их состояние будет лучше чем у простого обывателя, хотя до уровня Подмастерья - Верис махнул в сторону манекена - таким путем доходят считанные единицы.
  Иллюзия замерцала и изменилась. Нет, силуэт остался прежним, а вот интенсивность свечения упала в несколько раз. По всему телу стало видно множество точек, своей яркостью выделяющихся на общем фоне. Так же проявилось плотное сферическое образование с сильно размытыми контурами в районе головного мозга. Сияние этого сгустка, в свою очередь, достаточно сильно превосходило интенсивность свечения точек.
  - Сейчас Ваша оболочка находится примерно в таком состоянии. Каналы и узлы развиты крайне слабо, единственным исключением является область головы. Как правило, границы Источника у обычного человека определить легко - Мастер поднес руку к яркому сгустку и сделал вращательное движение кистью по его периметру. - Но в данном случае видно, что каналы в районе мозга развиты настолько сильно, что скрывают контуры. Это говорит о довольно высоком уровне развития разума, и, похоже, является отличительным признаком для вашего мира.
  На этой фразе, мне вспомнилось невероятное количество противоположных примеров, которых я встречал на просторах нашей необъятной родины. Пусть Верис пребывает в неведении на этот счет, и наш мир кажется ему несколько лучше, чем на самом деле.
  - Теперь о самой процедуре. Для активации управленческой функции Источника необходимо создать в нем несколько новых связей. Извне это сделать невозможно, поэтому чтобы управлять процессом мне надо будет временно подсоединить вашу энергетическую оболочку к своей. Перед началом я погружу Вас в глубокую кому, тогда, вольно или нет, вы не сможете повредить ходу операции.
  - Кома? - В моей памяти тут же всплыла больничная палата, виденная однажды по телевизору. Пол и стены покрытые белым кафелем. Монотонный шум разнообразной аппаратуры выставленной возле больничных коек. А главное, неподвижные, бессознательные тела многие дни, лежащие на кроватях опутанные трубками и проводами.
  - Само состояние не несёт никаких побочных эффектов. Вы уже находились в нем несколько дней назад при излечении после перехода. Ежели произойдут непредвиденные события во время процедуры то основной удар примет моя оболочка, как доминантная.
  - Чем же это чревато?
  - Так как я уже имел неоднократный опыт проведения подобных операций, максимум, что может случиться для Вас это головокружение и слабость при активных движениях в течение пары месяцев, я же рискую лишиться большей части способностей на несколько лет.
  Хотелось бы верить, сомнение не слишком сильно отразилось в моих глазах, больно уж все гладко складывается.
  Тем временем иллюзорная фигура потихоньку истаяла. Не обратив на это внимания, Верис молча скрестил руки на груди, ожидая, пока я переварю информацию. Как видно другого ответа не будет, придется принимать решение так. Вроде все просто, как в кино: 'Шел, шел, упал, очнулся - гипс'. Я еще раз прокрутил ситуацию в голове. Если старик, не обманул на счет рисков надо соглашаться. Причины не доверять ему у меня пока нет, надеюсь и в будущем не появится. С такой мыслью я принял вертикальное положение.
  - Мастер, я согласен принять Ваше предложение и поступить к Вам на службу. Когда можно провести Инициацию?
  Верис спокойно воспринял мой ответ. Видимо предположение, что он и не ждал другого решения, оказалось верным.
  - Если мы начнем подготовку немедленно то завтра.
  
  Глава 7
  
  Черт меня дернул дать согласие, не дожидаясь вечера, последствия тут же не преминули сказаться на моей шкуре. Получив долгожданный ответ, Верис развил бурную деятельность. Для начала он объявил, что с данного момента и до окончания инициации прием пищи мне противопоказан. Затем, нисколько не обращая внимания на мою возмущённую тираду по поводу предыдущего заявления, услал отмокать в источнике. Конечно, в прошлый раз купаться в нем мне очень понравилось, но полоскать своё тело в течение четырех часов перемежая это с приёмом эликсиров по сравнению, с которыми предыдущее средство показалось пепси-колой, стало настоящей пыткой. Как не тешил я себя надеждой, во взгляде Мастера давшего команду на немедленное возвращение читалось, что экзекуция продолжится и после водных процедур. Единственным светлым пятном стала дорога от родника до лагеря, когда старик просто молча шёл рядом и ни разу не попытался напичкать меня очередным препаратом. Возле шатра мы остановились.
  - Быстро заходите и ложитесь на кровать, на счету каждая минута. - Тон Вериса был непререкаем.
  - Мастер, как я уже говорил, я не разбираюсь в подобных делах, но всё же Вам не кажется, что вы перебарщиваете?
  - Перебарщиваю? - Глаза Вериса выразили искреннее удивление. - Вздор! Тщательная подготовка - залог успеха. Вы и так проведёте основную часть процедур в бессознательном состоянии.
  При упоминании о процедурах я невольно дернулся. Старик, глядя на мои ужимки, недовольно заворчал.
  - Если перестанете вести себя как ребенок, то изрядно облегчите мне работу, которая, между прочим, делается для Вас.
  Возмущенный несправедливой оценкой я откинул полог и поспешил к койке. Там меня поджидала ещё одна дилемма. Раздеваться или нет? Верис не давал четких указаний на этот счет. В нерешительности я переминулся с ноги на ногу.
  Через мгновение появился Мастер с каким-то флаконом в руках. Мгновенно оценив обстановку он раздражённо бросил.
  - Пошевеливайтесь пожалуйста, необходимо начинать процесс синхронизации энергетики. Одежду можете не снимать.
  Глядя как маг самостоятельно потребляет содержимое принесённой склянки, я опустился на ложе. Недоумение по поводу странного поведения старика всё больше возрастало. За проведённое вместе время я узнал его исключительно с положительной стороны и теперь терялся в догадках. Первые признаки нервозности проявились ещё возле источника, но тогда я оставил их без внимания, списав на возраст. Затем наступило затишье, на обратном пути Верис впал в задумчивость, словно пытаясь принять решение. Решение, которое ему сильно не понравилось... .
  Краем глаза я по-прежнему следил за действиями Мастера. Закончив со склянкой, тот прикрыл веки и стал круговыми движениями массировать виски. Действие продолжалось около минуты. После этого он несколько раз глубоко вздохнул, размял кисти рук и положил их мне на плечи. Тело вновь захватила освежающая волна. Даже не опуская взгляда, я мог сказать, что ладони старика светятся. В памяти возник первый сознательный вечер в этом мире.
  Итить! Очередная догадка ударила меня поленом по голове. Мысли замелькали как безумные. Я ведь из другого мира, а Верис сам упоминал, что у нас энергетики отличаются! Стала понятна причина раздражительности Мастера. Видимо вначале он счел это незначительным фактором, но подготовка к операции показала обратное. Что-то пошло не так, пришлось на ходу вносить изменения. Меня прошиб пот, нужно остановить инициацию и разобраться с новыми обстоятельствами. Я попытался пробиться сквозь накатывающую эйфорию, в ответ поток тоже усилился. Верис заметив проявление активности с моей стороны, легко пресёк попытки вмешательства. И почему правильные идеи у меня возникают столь сумбурно? Следовало раньше догадаться, все факты были прямо перед моим носом. Теперь остаётся только надеяться на правильность его выбора. Окружающая действительность внезапно померкла.
  
  ***
  Реальность вернулась через миг, словно кто-то выключил, а затем мгновенно включил в комнате свет. Неужто Мастер решил прекратить процедуру? Запоздало нахлынувшие ощущения быстро вывели меня из заблуждения. Мокро. Кругом вода. Откуда? Я в панике вскочил. Точнее попытался, так как при первом же толчке кубарем полетел с кровати в воду, которая, не преминув воспользоваться случаем, залила глаза, проникла глубоко в уши и нос. Это вызвало новый приступ страха, ноги и руки задергались в попытке найти опору. Спустя секунду мне удалось ощутить под собой дно. Не глубоко. Эта новость немного меня приободрила. Я с трудом поднялся на ноги, откашлялся, словно больной чахоткой и, утерев все ещё дрожащими пальцами лицо, попробовал вникнуть в окружающую действительность. Несмотря на яркое освещение, сперва получалось не очень.
  Вне всякого сомнения, я находился в источнике, причём вместе с кроватью. Ложе было расположено изголовьем к берегу, таким образом, чтобы вода достигала груди спящего на нем человека. Знакомый подчерк. А где же виновник? Я принялся озираться по сторонам. Искомый субъект вскоре был обнаружен сидячим на камне с другой стороны чаши. Угадывался силуэт Вериса, но разглядеть его подробнее было невозможно из-за слепящего света солнца. Пытаясь избежать бликов, я дернулся в сторону и тут же ударился ногой о кровать. Ноющая боль заставила моё сознание, наконец, обратить внимание на тот факт, что одежда на мне присутствует не в полном объёме. Точнее, наличествовали только штаны, остальные предметы вместе с постельными принадлежностями непостижимым образом исчезли. Нарисовавшаяся в голове картина не порадовала. Наверняка у Мастера были веские причины так поступить, но это не умаляет нелепости ситуации. Матерясь в полголоса, я схватился за ложе и стал вытаскивать его и на сушу. Кровать оказалась на удивление легкой, будто была сделана не из дерева, а из алюминиевых трубок. Протащив её несколько метров до более-менее ровного участка берега и получив в награду еще пару синяков, я двинул к Верису. Требуется прояснить положение вещей.
  По пути я присмотрелся к Мастеру пытаясь понять его настроение. С каждым метром приближающим меня к цели, решимость устраивать разборки вытекала, как гелий, из пробитого воздушного шайка. Визуально состояние старика было не многим лучше, чем у узников Освенцима. Сильная худоба, приближающаяся к дистрофии, заставила меня по-настоящему беспокоится о его здоровье. Я ускорил шаг и моментально оказался перед Мастером.
  - Здравствуй, Виктор. Рад, что инициализация источника не убавила в тебе активности.
  Я обернулся на койку и покраснел. Вместе с тем на душе стало спокойнее. Живой, цепкий взгляд старика, активная мимика, а так же проявленное чувство юмора говорили о том, что не всё так плохо как выглядит. Может быть, для него это обычное явление? Не хотелось бы попасть впросак. Пожалуй, не стоит поднимать эту тему, пока он сам её не затронет. Лучше поступить по-другому. Я старательно скопировал поклон из старого гонконгского фильма, которым ученики школы боевых искусств приветствовали своего наставника.
  - Доброго времени суток Мастер. - Легкий кивок в ответ несколько озадачил. Шутка не удалась, маг воспринял всё как должное. Учитывая что он только что впервые обратился ко мне на ты... . Напрашиваются интересные выводы. Ситуация изменилась, и я кажется знаю почему. - Как прошла процедура? Успешно? По моим ощущениям вроде бы ни чего нового.
  - Действительно?! Почему же я вижу перед собой обратное?!
  Ироничное замечание Вериса вселило в меня надежду.
  - Но почему я этого не чувствую?
  - А ты разве пытался?
  Слова старика второй раз за последние пять минут заставили меня поменять окраску. Действительно, я после пробуждения был занят чем угодно, но не проверкой своего состояния. Стоит попробовать прислушаться повнимательнее. Не дождавшись больше никакой реакции от Мастера, я поудобнее устроился на камне неподалеку и стал выковыривать из памяти все доступные мне знания о медитации. Сведений оказалось на удивление мало. Что поделать, я не большой поклонник восточных практик. Поэтому получасовое сидение привело к единственно возможному варианту, на меня накатила дремота. Наказание последовало незамедлительно - щелчок поносу махом развеял всю сонливость. Я осторожно приоткрыл глаза и столкнулся взглядом со стариком. Нельзя сказать, что тот был обрадован моими успехами.
  - Ты всё делаешь неправильно.
  По выражению лица Вериса можно было сказать, что еще чуть-чуть и уровень его доверия к моим умственным способностям опустится до критических величин. Я всем видом показал полное раскаяние и готовность внимательно слушать, как частенько проделывал на лекциях, уличенный преподавателем в невнимательности. Старик недовольно хмыкнул, но тон его речи стал спокойнее.
  - Успокойся. Очисти сознание. Постарайся не думать. Трудно только первый раз. Если правильно поймаешь ощущение, повторить будет гораздо проще.
  Не думать?! Что за чушь! У меня даже рот приоткрылся от негодования. Он хоть понимает о чём говорит?! Я думаю постоянно! Да как может быть по-другому? Я уже хотел было резко возразить, однако остановился. Разум подсказывал, что сейчас не те обстоятельства, надо проявить самообладание и смягчить формулировку.
  - Простите Мастер, но я не знаю, как это сделать. У меня ни когда специально не получалось отрешиться от мыслей.
  Я развел руки в извиняющемся жесте. Верис в ответ покачал головой.
  - Хорошо, в сложившейся ситуации я помогу тебе установить контакт с Источником. - Его голос стал громче и твёрже. - Но запомни следующее. Активация прошла успешно. Исходя из этого, даже учитывая, что официальную регистрацию соглашения мы проведем на обратном пути в ближайшем отделении Гильдии, с момента твоего пробуждения наш договор вступил в силу. Теперь ты у меня на службе. Постарайся выполнять мои распоряжения в точности и без задержек.
  Я сглотнул, чтобы убрать застрявший в горле ком. В определённые моменты старик может быть очень убедительным. Хотя это, наверное, к лучшему. Положа руку на сердце, иногда моё прилежание оставляет желать лучшего.
  Убедившись, что я воспринял известие об изменении статуса спокойно, Мастер продолжил.
  - Пересядь ближе. - Я повиновался - Закрой глаза. Представь, что ты находишься в абсолютной темноте. Вокруг ничего нет. Представил?
  - Да.
  - Отлично. Продолжим. Перед тобой появляется белый круг. Сосредоточься на нём. - Достигнув требуемого результата, я кивнул. - Круг преобразуется в равносторонний треугольник. Затем треугольник превращается в квадрат. - Слова эхом отдавались у меня в голове. - Квадрат переходит в круг. Цикл повторяется. Круг. Треугольник. Квадрат... .
  Круг. Треугольник. Квадрат. И заново. Круг. Треугольник. Квадрат. Со временем я потерялся в круговороте фигур. Реальность растворилась, для моего сознания не существовало ничего кроме этих геометрических объектов. Цикл за циклом, преобразование за преобразованием, как будто становишься графической заставкой на экране монитора. Внезапно на где-то грани я почувствовал странный отголосок. Не знаю, как это описать, ни когда не испытывал подобного. Я непроизвольно переключил всё внимание на неизвестный объект. Пускай он не давал света и тепла, возникла ассоциация с маленькой искрой. Постепенно чувство стало усиливаться. Искра разрослась и размерами стала походить на пламя свечи. Холодное, упругое пламя. Внутри всё буквально кричало, что это цель моих поисков. Возникло страстное стремление дотронуться до него. Чувство пришло извне, но обладало странным магнетизмом. Отбросив сомнения, я, потянулся сквозь тьму к пламени. В ответ, потакая моей воле, с нарастающей скоростью оно устремилось вперёд. Когда мы соприкоснулись, я ощутил невероятный прилив сил и мгновенно вывалился из состояния сосредоточенности.
  Несколько минут в ушах стоял шум, а перед глазами играл калейдоскоп красок. Маленько погодя буря в голове успокоилась, и я смог нормально общаться с внешним миром.
  - Поздравляю, ты только что первый раз слился с Источником. Думаю, в следующий раз это не составит большого труда.
  Сомнений в словах Вериса, голос, которого раздался из-за моей спины, не возникло. К тому же в их пользу говорил ещё один факт. Не смотря на то, что я теперь находился в полном сознании, где то на грани по-прежнему ощущалась маленькая искорка. Холодное пламя больше не пряталось от моего сознания.
  Это мой источник! Я теперь тоже могу пользоваться магией! Внутри всё ликовало. Первый шаг сделан, впереди открытая дорога, новый путь невиданных возможностей. С трепетом я вновь коснулся сознанием искры. Источник откликнулся мгновенно, но как-то вяло, да и его размер меня удивил. Почему он вновь такой маленький? В момент контакта он ощущался гораздо большим.
  - Разрешите вопрос. - Не получив возражений, я обернулся и продолжил. - Ощущения очень слабые, куда слабее, чем при соприкосновении. Это нормально?
  - Абсолютно. При первом контакте произошел выброс энергии, ты наверняка ощутил его как прилив сил. Теперь Источнику нужно некоторое время восстановиться. Естественным путём или с помощью сторонней подпитки.
  - А много ли времени займёт его подзарядка?
  Мастер потер подбородок, прикидывая что-то в голове.
  - Учитывая твоё нынешнее состояние, где-то часа два, может чуть больше. Если воспользуешься помощью источника, интервал можно будет сократить наполовину.
  Два часа на пополнение резерва. Сдаётся мне, это не самый высокий результат из возможных. Но за неимением лучшего... .
  - Позвольте поинтересоваться. - Я выжидающе посмотрел на старика. Тот, услышав подобное обращение, сморщился.
  - Вот что. На время нахождения в лагере задавай вопросы как прежде прямо и без стеснения. Иначе, я чувствую, обучение слишком затянется.
  Ну вот, уже легче. А то совсем непривычно соблюдать в разговоре с ним такие формальности. В дальнейшем постараюсь привыкнуть. ПОСТЕПЕННО.
  - Хотелось бы уточнить свои возможности на данный момент. Так сказать, реально оценить силы.
  - Мы ведь уже поднимали эту тему. Все твои возможности здесь - Верис ткнул пальцем мне в лоб. - Главное научиться их правильно использовать.
  Больно. Вот злыдень! Знает ведь, что я совсем о другом. Ну да ладно, будем стараться примириться с этой его манерой. Всё-таки времени вместе предстоит провести немало. Мастер тем временем не унимался. Он извлёк из кармана и продемонстрировал мне крупную медную монету.
  Весьма любопытно. Это первый образец валюты, попадающий в поле моего зрения на Аране. Я протянул ладонь.
  - Разрешите?
  Денежка своим размером примерно соответствовала российской пятирублёвке, на одной её стороне была изображена одинокая башня на фоне грозового неба, на другой непонятные символы. Не сложно было предположить, что они указывают на номинал монеты. Искусная чеканка говорила либо о высоком уровне промышленного производства, либо что вероятнее, о применении магии в процессе её изготовления.
  - Насколько я понимаю, это деньги ходящие в Анкероте. - Протягивая монету обратно, я постучал ногтём по изображению башни.
  - Не только. Благодаря своей чистоте и сильной защите от подделки валюта считается эталонной, и используется по всему миру наравне с местными платёжными системами. Гильдия чеканит несколько монет различной стоимости. Та, которую ты видишь, ценится не высоко, её наминал всего десять Ри. Но сейчас главное не в этом, денежным средствам мы уделим отдельное занятие.
  Старик бросил денежку вниз. Я вздрогнул, ожидая, что та звякнет о камень и скатится в источник. Однако Ри отказалась поступать, так как делают все порядочные металлические предметы округлой формы. Вместо этого она на секунду зависла в воздухе и затем плавно опустилась.
  - Я приготовил небольшое испытание. - Эти слова Мастера заставили меня насторожиться. - Следи внимательно за монетой.
  Мгновение спустя Ри медленно воспарила и замерла на небольшой высоте, сантиметров около двадцати. Пробыв в таком положении приблизительно десять секунд, она так же плавно вернулась на место.
  - Я хочу, чтобы ты повторил этот фокус к вечеру. Сам. Без какой либо помощи с моей стороны. - Тон Вериса не оставлял возможности для возражений. - Техника исполнения решающего значения не имеет, главное суть процесса. Все необходимые средства для этого у тебя имеются.
  - А если не смогу?
  - Сможешь! А чтобы подстегнуть твоё рвение дам напоследок небольшой дополнительный стимул: без положительного результата, в лагерь можешь не возвращаться.
  Я выпал в осадок. Может стоит попробовать отвертеться, попеняв на отсутствие у меня опыта и знаний? С другой стороны, а есть ли в этом смысл? Старик всё для себя уже решил, моё мнение в расчёт не принимается и как бы спор не сделал ещё хуже. Вот ситуация!
  Я впал в задумчивость, обратив взор на Мастера, как на причину моей проблемы. Маг не обратил на оцепенение своего нового помощника ни малейшего внимания. Он достал откуда-то из ближайшей расщелины несколько свёртков и аккуратно разложил их в зоне моего внимания. Следом, из той же 'кладовки' на свет появился походный котелок. Подхватив его, старик не торопясь спустился к роднику.
  Возле самой кромки Верис опустился на корточки. Ни с того ни с сего поверхность источника охватило легкое волнение. Сквозь толщу воды стало видно, как пришла в движение вся муть, оставленная моим пребыванием. Она стремительно стянулась к центру чаши, где с завидной жадностью её поглотил небольшой водоворот. От признаков загрязнения не осталось и следа, а источник вновь заиграл девственной чистотой. С легкой совестью можно было бы предположить, что на этом спектакль и закончится, только вот воронка с этим не согласилась. Она не только не остановила своё движение, а наоборот увеличила скорость плавно переходя из водной среды в воздушную. Сформировался настоящий цунами в миниатюре. На его вершине, влекомый стихией, болтался неизвестный объект. Подсознание начало вопить, что ни чем хорошим это не кончится. Усилием воли я взял себя в руки. Пора привыкать к подобным вещам. В будущем предстоит столкнуться и не с такими 'вывертами'. В тот же момент, словно почувствовав мой настрой вихрь распался. А ком предоставленный самому себе по инерции пролетел далеко в стороне и с громким чавкающим звуком плюхнулся где-то в траве. Энтузиазма это событие мне не прибавило. Пока я наблюдал за НЛО (неопознанными летающими отходами), Старик заполнил емкость и побрел в сторону лагеря. Проходя мимо кровати, он легким жестом отправил её обратно в воду.
  Зачем?! Какого... ?! Знакомые многоэтажные конструкции на 'великом и могучем' тут же возникли в моей памяти. Я сдерживался, как только мог, цедя ругательства сквозь зубы, пока Мастер не удалился на достаточное расстояние. После этого в дело пошел весь мой запас ненормативной лексики, поддерживаемый полной мощью голосовых связок. Со стороны это должно быть напоминало шум прибоя. Эмоциональная волна разбивалась на своем пике, натыкаясь на лингвистический ступор, чем давала мне краткую передышку и позволяла припомнить новые эпитеты. Опираясь на них, я со всей страстностью бросался к вершине, чтобы вновь откатиться назад. Одно время казалось, что запала хватит до бесконечности, но он всё же постепенно оставлял меня, убывая с каждым вылетевшим словом. В конце концов, досада и раздражение полностью схлынули, позволив моей голове начать рассуждать логически.
  
  Глава 8
  
  Я сплюнул и поднял злосчастную медяшку. Делать не чего, сколько ни бесись, а выполнить распоряжение Вериса придётся. С чего начать? Подброшенная вверх монета сверкнула на солнце и упала в подставленную ладонь. Ноги привычно начали движение, нарезая круги вокруг источника. Сколько себя помню, на ходу всегда легче думалось. Здесь же поскрипеть мозгами нужно довольно серьёзно.
  Надо разбить задачу на составляющие. Идти к цели по цепочке, сосредоточив свои ресурсы на одной проблеме за раз, будет легче. Итак. Дано. А что нам дано? Я почесал затылок. Дан нам некий индивид, единственным достоинством которого в настоящий момент является новоприобретённое умение касаться Источника. То есть, проще говоря, генератор на ножках. Требуется передать энергию от этого генератора другому объекту, причем строго лимитированное количество в единицу времени. Иначе с объектом, я подозреваю, не случится ни его хорошего. Значит, первой ступенью будет простая передача. Импульсом, потоком, как угодно лишь бы получилось.
  Медную монету стало жалко. Поэтому для эксперимента я, насобирав в округе десяток камешков примерно равных ей по весу, установил их в ряд, наподобие мишеней в тире. Теперь они словно приговоренные узники, с немым укором глядя на меня, ожидали своей участи. Только вот исполнение приговора откладывалось. Конфуз, однако. Боеприпасы закончились. А все опять из-за моей поспешности.
  Сначала всё шло как по маслу. Удостоверившись, что с прошлого контакта резерв немного увеличился, я потянулся к искре своим сознанием. Источник отреагировал на мой призыв незамедлительно. Но толи я перестарался с усилием, толи вообще действовал принципиально не правильно, в результате процесс прошёл аналогично первому разу. Полное слияние. Поток силы. В никуда. Точнее, очень даже куда - в меня! А надо - наружу! Запасы, естественно, опустели в ноль.
  После предыдущей разрядки желания браниться уже не было. Наоборот проснулось упрямство. Верис ведь утверждал, что задачка мне вполне по силам. Значит надо подтвердить, что он не ошибся, какова бы не была ситуация на самом деле. Сколько там ждать следующей попытки? Кажется, старик говорил, о двух часах на восстановление. Многовато. С учётом того, что по моим прикидкам сутки здесь несколько больше земных, в запасе получается всего шесть-семь заполнений которые реально использовать. Потом выдохнусь. Особенно без еды. Кстати на счет пищи. Как-то я упустил из виду этот немаловажный вопрос. Не может того быть, чтобы Верис бросил меня без неё совсем. У него пунктик на питании. Ладно, Источник всё равно обойдется без моего грубого вмешательства, а я пока проверю оставленные Мастером пакеты.
  Свертков оказалось четыре. Два из них были просто обернуты тканью и перевязаны тесьмой, упаковка оставшихся же выгодно отличалась. Тюки охватывал плотный материал напоминающий пергамент. Завязками ему служили кожаные шнурки. Подогнано было всё плотно и герметично, чтобы исключить попадания воздуха и влаги. Именно на эти пакеты возлагались самые большие надежды в пополнении рациона. Я аккуратно развернул гостинцы. Фортуна меня не обманула. В 'кожаных свёртках' действительно оказался запас пищи, причем такое количество не реально было съесть в одиночку за один день. Содержимое оставшихся пакетов так же заставляло сделать определённые выводы. Моя пропажа: сумка, сапоги, одежда и постельные принадлежности, вычищенные и выглаженные. Ума не приложу, как Верис умудряется гладить, пускай и с помощью магии? Использует пар? Я еще раз перешерстил разложенное имущество. Иного мнения быть не может, Мастер явно рассчитывал оставить меня здесь больше чем на сутки. Пальцы на автомате подхватили ломтик вяленого мяса и отправили его в рот. Стоит ли расстраиваться? Человек трезво оценил мои силы, просчитал время. Зря я так злился на старика. Конечно, его метод обучения можно назвать весьма спорным. Но нельзя не отметить, если следовать такой логике, маг создал очень благоприятные условия для самостоятельных занятий. Впредь попробую вести себя сдержаннее, в том числе и наедине с собой. Не дело пере возбуждаться по каждому поводу.
  Обильно посыпать голову пеплом я не стал, так чуть-чуть успокоил совесть, и занялся тем делом, внимание которому требовалось уделить с самого начала - утолением голода. Один единственный кусочек, прожёванный мимоходом, разжёг такой зверский аппетит, которому бы отдали должное и Гаргантюа с Пантагрюэлем. Умять столько же сколько знаменитые гиганты мне, разумеется, не удалось, но судя по тому, какой ущерб был нанесён припасам, прогресс явно имеет место быть. Набив желудок, я принялся одеваться. Поскольку погода стояла жаркая и провести все время мне предстояло возле источника, смысла надевать сапоги с жилетом не было. Поэтому ограничился рубашкой. Обошёлся бы и без неё, однако инстинкт самосохранения подсказал, что так недолго и обгореть на солнце. С обратной упаковкой тюков пришлось повозиться, вещи свернул и перевязал довольно быстро, а вот продукты заставили попотеть. Хоть убей, не удавалось добиться даже подобия того качества, с которым изначально была расфасована еда. В конечном итоге получился не аккуратный сверток, а нечто более похожее на замотанный в пергамент огромный батон колбасы. Выглядит не очень, зато функцию свою выполнит исправно. Перефразируя известный рекламный слоган. Внешность ничто! Герметичность - всё! Осталось лишь, для сохранности, убрать имущество в туже кладовку, что использовал Верис, отложив в сторону лишь сумку с листьями. Откапывать её в случае острой нужды доставит не слишком много удовольствия.
  Распихав скарб в расщелине и навалив сверху несколько камней, я призадумался. Обеденный перерыв закончился, пора бы и делом заняться. Жаль, резерв за это время вырос не на много. Нужно что-то предпринять для увеличения скорости восстановления. Накопителя у меня нет. Да и если бы он был, всё равно я бы не сумел им воспользоваться без подсказки. Необходимо найти другой способ. Точно помню, информация о том, как сократить время подпитки звучала. Черт! Перевозбуждение после контакта не дало мне внимательно выслушать пояснения. По-моему, Мастер упоминал в этой связи купальню Древних? Хм. Я проанализировал сведения подчерпнутые из предыдущих бесед. Вполне логично. Энергетическая составляющая воды увеличена, значит, велика вероятность пригодности её для моих нужд. Исходя из прошлого опыта купаний, можно предположить, что для этого достаточно простого контакта с поверхностью тела. Память услужливо нарисовала старика, возвращающего койку в источник. Даа ... . Интересно, наступит ли время когда я перестану каждые пять минут чувствовать себя идиотом?
  Благодаря сделанному открытию, пополнение энергетических запасов пошло гораздо веселее. Основное, что от меня потребовалось это не дать себе заснуть, дабы не упустить момент завершения процесса. Обретаясь на кровати по горло в воде, я параллельно размышлял над тем, каким образом осуществить переброску энергии и сразу проводил некоторые опыты на эту тему. Для начала я попробовал уменьшить силу контакта, чтобы не допустить мгновенного выброса. Но все попытки приводили к единственному результату, источник неумолимо начинал сближение. Постоянно приходилось останавливать его усилием воли. Не смотря на то, что с каждым разом удавалось это все легче и легче желаемого исхода это не приносило. Резерв уже давно заполнился, когда после очередной неудачи мне надоело биться головой об стену.
  Я в задумчивости выбрался на берег. Не выходит 'Каменный цветочек'. В чем же ошибка? Почему не удаётся передача? Я ведь постоянно ощущаю Источник, он подчиняется моей воле. Может, недостаточно чётко сформулирован приказ? Нет, желание довольно простое - передай мне энергию. Последняя фраза заставила меня мысленно сгруппироваться. Постой-ка, постой-ка. Почему, мне? Источник и так моя составная часть. То есть, отдавая подобную команду, я фактически открывал выпускной клапан соединяющий Источник с энергетической оболочкой. Не нужно пытаться сконцентрировать силу там, где она и так есть. Получается надо сразу направить поток к финальной точке.
  Новая идея срочно требовала реализации. Подстегиваемый азартом, я представил, как от моей искры до ближайшего камня-мишени стремительно протягивается энергетический жгут.
  Бам! Как только поток соприкоснулся с объектом, последний тут же отлетел в сторону. Успех! Не останавливаться! Закрепить начатое! Бам! Бам! Бам! Я застрочил по камням как из пулемета, заставляя их прыгать и разлетаться в разные стороны. Разворот! Импульс! Еще один! Эксперимент мгновенно превратился в банальное развлечение. Впрочем, почему банальное? Очень даже особенное. Нет, конечно, любой сможет поставить небольшой осколок на ровную площадку и, изображая из себя стрелка с Дикого Запада, резво выхватить с бедра воображаемый Кольт. Направить его на мишень и сказать 'Пуф'. Но не у всякого, камень послушно отлетит прочь отброшенный невидимой 'пулей'. Эх, видели бы меня в этот момент знакомые! Великовозрастный детина прыгает по берегу и стреляет из пальца. Народ бы не понял, точно в 'дурку' бы сдали. Однако, раз на километры вокруг, кроме Вериса людей не наблюдается, экстренная психиатрическая помощь мне не грозит. А Мастер, не сомневаюсь, посмотрит на мои игры 'сквозь пальцы'. Ему гораздо важнее полученный результат.
  К сожалению 'обойма' опустела совсем скоро. Пара десятков 'выстрелов' и всё, осечка. Вернее не осечка, а просто я почувствовал, что больше энергии мне не выжать. Жаль. Горячка 'боя' всё ещё не спала, эмоции так и плескали наружу. С удовольствием провел бы в таком тире весь день. Может просто покидать камешки? Взгляд рефлекторно зашарил в поисках снарядов.
  Так, чего это меня опять заносит? Хватит. Пора успокоиться. Лучше оставить игрища на потом. Появится ещё возможность. Сейчас надо работать. 'Кто-то, между прочим, недавно решил заняться самоконтролем?! Не научишься усмирять себя, будешь перед стариком каждый раз пунцовей спелого помидора' - не преминул вставить слово внутренний критик. В ответ, моё основное 'Я' только хмыкнуло 'сам дурак'.
  Ну вот, дожились. Я уже и сам с собой спорить начинаю. Что дальше? Невнятное бормотание вслух? Разговоры с невидимыми собеседниками? Короче, шиза косит наши ряды.
  Поглощенный самоанализом, я не заметил, как ноги принесли меня обратно к кровати. Подсознание явно намекало: 'Хватит маяться дурью, займись делом!' Не признать его правоту означало бы погрешить против истины, и моё разгорячённое тело снова обволокла вода. Я повозился, устраиваясь поудобнее на ложе. Потихоньку, все лишние эмоции смыло, словно акварельные краски с бумаги. Разум же, по-прежнему оставался активен и деятелен.
  Следует снова поднакопить энергии и приступать к очередному этапу тренировок. Думаю, эта стадия будет посложнее. Необходимо научиться двигать предметы со строго заданной скоростью. Жаль, придётся торчать здесь ещё около часа. Настоящее мучение. Особенно сейчас, днём. Ни когда не приветствовал такой вид отдыха. По мне лучше прогуляться, отнимая в два раза больше времени, чем просто лежать и ждать полного восстановления. Хотя, с чего собственно я решил, что мне необходим весь резерв? Согласно предыдущим опытам его хватает на несколько попыток. То есть если я уменьшу период подпитки, например до получаса, образовавшихся запасов всё равно хватит на пару-тройку раз. Не надо будет, подолгу маяться в безделье.
  Сказано - сделано, примерно через тридцать минут я взялся за следующую серию экспериментов. Идея, которая нарисовалась у меня в голове, состояла в следующем. Если удастся установить полный контроль над потоком и научиться по собственному желанию варьировать его скорость и направление движения, им будет возможно действовать как своеобразным щупальцем. На первый взгляд план был хорош, но как показала практика, слабо реализуем на моём нынешнем уровне. Одна из загвоздок оказалась в том, что я не видел канала, а только представлял его. Я мог, как-бы рисуя в графической компьютерной программе, вообразить любую геометрическую фигуру и тут же чувствовал, что поток мгновенно её повторяет. Правда, расход сил, по сравнению с линейным жгутом, значительно увеличивался. Похоже, лишняя энергия уходила на поддержание более сложной формы. Вторая трудность, с которой я столкнулся, совершенно невозможно было уменьшить скорость образования канала. Процесс занимал не более доли секунды, и попытка его затормозить понапрасну сжигала все запасы. Поток словно не замечал моих усилий, двигаясь с постоянной скоростью. Постороннему взгляду, наверняка была бы видна вся тщетность моих попыток, но природное упрямство не позволяло сразу отказаться, от казавшейся столь перспективной затеи. Отвлёкся от занятий я лишь пару раз, чтобы воспользоваться содержимым подаренной Верисом сумки.
  Вечерело. Солнце склонилось к самому горизонту, окрашивая закат багровыми цветами. На небе, в окружении свиты из звёзд возникли насмешники-луны. Шум и гомон, характерный для светлого времени суток, угасли. Вместо них появились новые более таинственные звуки. Музыка природы постепенно меняла свои интонации, готовясь к приходу царицы-ночи.
  Я вновь прислушался к бурчанию желудка. Чувство голода буквально вопило о злостном нарушении прав организма на регулярное питание. Делать нечего, надо поужинать и готовиться ко сну. Лучше завтра встать с восходом, чем пытаться дальше добиться результата, темнота не позволит заниматься полноценно. Вынужденное прекращение исследований слегка огорчало. Так всегда бывает, если обстоятельства отвлекают от интересного дела.
  Выбрав место для ночлега, я перенёс на него из источника походную кровать, чтобы дать достаточно времени стечь или испариться воде. Еще днем, во время очередной подпитки я заметил, что изголовье ложа постоянно остается сухим. Вывод напрашивался сам собой, значит, влага не попадает внутрь. Интересный материал, по всем внешним признакам похож на дерево, но лёгкий и непроницаемый как пластик. Что это, специальная обработка? Или есть какой-то другой секрет? Размышляя над этой загадкой, я разобрал завал, скрывающий вход в мою кладовую.
  Инспекция показала целостность хранимого там имущества. Зверью не удалось до него добраться, да и следов пребывания насекомых совсем не наблюдается. Странно. На Земле, за это время, на продукты было бы совершено неоднократное покушение, а тут рядом даже муха не пролетела. Будто кто-то создал непреодолимый барьер, отделяя источник от остального мира. Ещё один подарок Мастера или остаточное воздействие Древних? Помнится, в Городе была такая же пустота... .
  Очередной тайне так и не удалось достаточно меня увлечь, поскольку в сознании всплывали не фантастические картины, а окорок или кусок колбасы. Духовная пища вступила в противоборство с материальной. Так как моя воля уже была подточена непреднамеренным постом, с сухим счётом победила вторая.
  После трапезы осталось чувство лёгкого голода. Тому виной, не вовремя вспомненный совет, лучше ограничить количество потребляемой пищи на ночь, иначе сна совсем не будет. Прямо скажем, неоднозначное решение, как и итоги сегодняшнего дня. С одной стороны идея с щупальцем оказалась тупиковой. Переместить предмет данным способом так и не получилось. С другой стороны, я научился, короткими векторными импульсами отталкивать объекты в трёх измерениях. Чем сильнее был импульс, тем дальше отлетал камень. Может завтра продолжить опыты в этом направлении? Идея требовала дальнейшего осмысления.
  По хорошему, если уменьшить количество передаваемой энергии и 'толкать' предмет с постоянным усилием... . Загвоздка в том, как сделать движение равномерным. И ещё вопрос. Для ослабления энергетического потока, возможно, придётся сократить площадь контакта. Следовательно, если ошибусь с центром приложения, объект просто закрутит. Тогда может понадобиться воздействие не одного а нескольких синхронизированных векторов. Потихоньку начал вырисовываться новый план действий.
  ***
  "Утро красит нежным цветом стены древнего Кремля, просыпается с рассветом вся советская земля..." Так повелось, что эти строки старой песни всегда ассоциировались у меня с самым радостным утренним настроением. Наверное, это пошло с самого детства, когда родители на закате советских времён выводили нас с сестрой в город на майские праздники. Молодая зелёная листва на деревьях, множество радостных людей, теплое весеннее солнце, весёлый смех матери и крепкие руки отца подсаживающего меня к себе на плечо. А ещё эта музыка, звучащая повсюду... . Странно, такие простые вещи, но они, спустя много лет, всё ещё дарят ощущение счастья, беззаботности и надежды на будущее. Я улыбнулся нахлынувшим воспоминаниям и вынырнул из дремоты.
  Расчёт оказался верен, утреннее солнце уже осветившее источник своими лучами послужило причиной моего пробуждения лучше всякого будильника. Мои глаза недолго смогли выдерживать его натиск и позволили векам распахнуться, прогоняя остатки сна. Я сел на кровати и сладостно потянувшись, обозрел окрестности. Несмотря на раннюю пору, кругом уже кипела жизнь. Из-за границы каменного круга раздавалось щебетание птиц, жужжание и стрекот насекомых, то и дело слышался непонятный шум и сопение в траве.
  Впереди новый трудовой день, и сегодня меня непременно ждет успех. Во всяком случае, стоит на это надеяться. Полученная вчера информация разлеглась по полочкам, более детально обрисовывая схему дальнейшей работы.
  Хорошо бы управиться до вечера, чтобы сегодня же возвратиться в лагерь. Шкала моего оптимизма уже весьма близко подобралась к грани разумного, побуждая как можно скорее приступать к занятиям. Сунув руку под подушку, я попытался нащупать предмет послуживший причиной моей ночёвки на открытом воздухе. К удивлению, монета ни как не хотела обнаруживать своего присутствия. Где же она? Неужели посеял? И как теперь тренироваться? С нарастающей тревогой я начал перетряхивать бельё. Может в одежду сунул или в сумку? Да нет, точно помню, здесь она должна быть. А если потерял? Не дай бог, придется идти к Верису на поклон, такое моё самолюбие врятли перенесёт. Вот ведь русская безалаберность, не зря про неё анекдоты слагают! Я рефлекторно дернул за простыню. Раздался звон металлического предмета упавшего на твёрдую поверхность. Вот и моя пропажа. Десять Ри мгновенно оказались у меня на ладони. Ну что же вредная маленькая монетка, заставила ты меня поволноваться. Теперь берегись, сегодня ты у меня точно полетаешь!
  Больше не сомневаясь ни секунды, я, для сохранности, сунул медяшку в карман рядом валявшейся сумки, откинул одеяло и выбрался из постели окончательно. Поток прохладного воздуха за секунду заставил меня покрыться гусиной кожей. Брр. Ну и холодина! Немедленно в воду! С невероятной скоростью, мой организм совершил спринтерский забег до купальни. Спасибо Древним, она всё ещё сохраняет постоянную температуру. Теплые объятья источника с радостью приняли мое бренное тело. Немного поплескавшись в воде и разогнав кровь, я совершил утренний моцион, благодаря стараниям мастера занимающий теперь куда меньший интервал времени. В след за полной активизацией организма незамедлительно проснулось чувство голода. Кажется, окружающая среда начинает благотворно на меня влиять, дома в такую рань и чашка кофе казалась чрезмерной нагрузкой для желудка. Хотя, учитывая ситуацию, завтрак, наверное, стоит чуть отложить. Резерв полон, грех не воспользоваться такой возможностью позаниматься.
  Снаружи по-прежнему было весьма неуютно. Как только я попытался выбраться, ветер ледяными объятиями сжал мои плечи. Пришлось нырнуть обратно. Все-таки я слишком теплолюбив, для такой погоды. Но сидеть, здесь и ждать пока солнце окончательно не встанет тоже не вариант, потеряю драгоценное время. Мысли заметались в поисках компромиссного решения. Впрочем, особого выбора не было. Я, дрожа от холода собрал несколько вчерашних 'мишеней' и расположил их как можно ближе к воде. А сам пулей вернулся под защиту источника.
  На этот раз канал, который следовало сформировать, нужен минимальных размеров. В идеале, энергия, передаваемая им, вообще не должна воздействовать на объект. Иначе где взять точку отсчета? Максимально сконцентрировавшись, я представил силовую линию толщиной не больше волоса и направил по ней энергию к ближайшему камню. Осколок едва заметно задрожал. Перебор. Необходимо уменьшить поток. Сознание тут же направило соответствующую команду Источнику. Упс! Канал пропал. Еще раз. Сформировать... . Пошла энергия... . Есть контакт с целью. Снизить подачу... . Опять исчез?! Хм?! Заново... .
  Незаметно пролетел час, затем другой. Результат не изменился ни на йоту. Измученный, я откинулся на спину, расслабляя затекшие от напряжения мышцы. Неужто мне с первой попытки удалось найти минимальную пропускную способность? Верится слабо, такого везения не бывает. Или задействованы другие, не известные мне факторы? По возвращении в лагерь обязательно поинтересуюсь на счёт этого вопроса у Мастера. А пока следует принять эту величину за единицу. В принципе, можно даже развить систему. Например, количество энергии, переданное по такому каналу за одну секунду, будет равно одной энергетической единице или сокращенно 1эе. Нет, звучит как то по дурацки, словно вопль какой-то. Лучше использовать уже привычные термины. Как там было... ? Mana point. Точно, 1mp. Теперь все магические действия можно рассчитывать. Прямо как в компьютерной игре: сдвинул камешек - 5mp, сундук - 100mp. Скастовать Огненный Шар, стоит, ну пусть будет - 500 mp, а какую-нибудь Бурю Стихий, скажем - 10 000mp. Опять таки, можно будет точно определять ёмкость накопителей или объёмы резервов конкретного носителя Источника... .
  Очнись! Вокруг не виртуальная реальность, а материальный мир! Голос разума прорвался сквозь мечты и прервал полёт моей фантазии. Да уж, опять увлекся. В настоящий момент система не жизнеспособна. Слишком много переменных. Начиная от точного измерения временного интервала, заканчивая объемом расчётов. Тут без помощи вычислительной машины точно не обойтись. Я с тоской глянул на Город. Вот уж кто наверняка имел достаточные мощности и использовал подобную схему. Конечно, она была не столь примитивна, как придуманная мной, иначе не достичь таких высот маго-промышленного производства. Хех. Ну и термин - маго-промышленное производство. Последние слова я произнес громко вслух, пытаясь определить, как фраза воспринимается со стороны. Хорошо звучит, основательно. Довольная улыбка, посетившая мои губы, быстро переросла в безудержный хохот. Дурачок ты Витя! Еще ни сколько не разобрался в окружающем тебя мире, а уже строишь теории! Может так статься, что ни какой магии вообще нет, а это на самом деле достигнувшая невиданных на Земле высот наука Древних. Вот ты знаешь, что такое электрический ток? Ой, только не надо мне про поток заряженных частиц! Сути то ты не понимаешь, а ведь пользовался плодами регулярно. Так и тут, с магией... . Отсмеявшись, я вытер набежавшие слезы и вылез на сушу. Хватит на сегодня самоиронии, впереди ещё уйма работы. Пожалуй, от идеи совсем отказываться не стоит. Верис же эксперт по исчезнувшей цивилизации, вдруг поможет? Или, ассистируя ему, сам натолкнусь на подсказку.
  В отличие от вчерашнего не слишком продуктивного этапа самостоятельных занятий, сегодняшний с самого утра позволил создать наиболее благоприятный настрой для работы. Прозвучавшая толика самоиронии добавила ещё больше оптимизма. Даже сам не заметил, как покончил с завтраком и прибрал всё барахло на место. Койка опять заняла своё положение в воде. Эксперименты продолжились.
  Пойти я решил по наиболее простому, как мне казалось, пути. Увеличивать поток силы, воздействующий на предмет не подкачкой энергии в канал, а добавлением количества приложенных векторов. Априори, чтобы не происходило ненужного движения объекта вокруг своей оси точек контакта должно быть три. С них и начал. Должен сказать исполнить задуманное оказалось не так просто как хотелось бы. Если два потока формировались вполне успешно, то третий уже требовал повышенной концентрации. Суть проблемы состояла в их синхронизации. Хотя расход сил был минимален, и с дополнительной подпиткой от воды резервы уменьшались очень медленно, физически и морально упражнение меня буквально выжимало. Единственное чего получилось добиться к середине дня, формировать до пяти нитей на пределе внимания, что позволяло возить камешки из стороны в сторону. Правда, беспокоил один нюанс, при постоянном воздействии движение было безостановочным. А ведь условиями задачи требовалось зафиксировать объект! Тем не менее, взяв передышку на прием пищи, я решил приступить к следующему этапу, то есть непосредственно подъёму.
  За обедом я крутил в голове ситуацию так и эдак. Со всех сторон выходило, что монета, при направлении на неё, пусть даже, нескольких синхронизированных каналов будет подниматься вверх, пока хватит энергии. Но мне нужно не зашвырнуть её на Эверест, а подвесить в воздухе секунд на десять. Тупик. Черт! Кусок в горло не лезет! Где же решение? Отодвинувшись от 'стола' я вытащил на божий свет монету. Может, ты мне подскажешь? Естественно, ответа не последовало.
  И как быть? Чувствую, толку от меня, сейчас ни какого. Башка уже не варит. Не сделать ли перерыв в занятиях? Мысль неожиданно показалось здравой. Часа, надеюсь, хватит. Или проволынить до вечера? За день я так и не справился, а дальше Мастер не ограничивал в максимальных сроках. Эх, была-не была! Поступлю как в старые добрые времена. Орёл или решка? Щелчком большого пальца я отправил кругляш в полет, и сразу, не дожидаясь пока он упадет на землю, перехватил в воздухе.
  Опа! Глядя на сжатый кулак, я не сразу поверил посетившему меня озарению. Скомбинировать! Ну, конечно же! Пора собирать шмотки, вечером возвращаюсь в лагерь!
  
  Глава 9
  
  Монета со звоном упала на стол сразу после прозвучавшей цифры десять. Я вытер дрожащими руками пот и вопросительно посмотрел на Мастера. Исполнение, мягко говоря, оставляло желать лучшего. В ходе подъёма объект то и дело срывался, а забравшись на желаемую высоту, ни как не мог застыть на месте, постоянно смещаясь из стороны в сторону на несколько миллиметров. Положа руку на сердце, я поторопился с демонстрацией - моя техника имела мало общего с тем, что демонстрировал старик. Формально он мог не засчитать попытку. В этом случае пришлось бы в потёмках возвращаться обратно к источнику.
  - Знаешь Виктор, я очень рад, что ты воспринял задание так буквально и не воспользовался последней подсказкой. Не каждый день увидишь как, неофит на одних ощущениях, не имея возможности видеть энергетические потоки, применяет сложносоставное векторное воздействие. Потери и качество исполнения, при этом, конечно ужасающие, но сам факт... . - В ровном свете лампы, можно было заметить, что в уголках глаз Вериса появились морщинки. Кажется, маг был весьма доволен результатом. - Рассказывай, как додумался?
  - Да, нечего особенно рассказывать. В принципе, подходящая теоретическая база у меня уже имелась, надо было только применить знания моего мира к конкретному случаю... .
  - И всё же я бы хотел понять ход твоих мыслей, постарайся припомнить подробности.
  Я пожал плечами и послушно взялся за рассказ.
  - ... и вот когда монета оказалась в кулаке, меня внезапно посетила мысль. А почему бы не попробовать воздействовать на неё со всех сторон одновременно? Тогда убирая несколько векторов с той стороны, в которую необходимо начать движение, и распределяя их равномерно по другим плоскостям, мы имеем возможность переместить предмет. Чтобы, зафиксировать объект, в зависимости от ситуации полностью убираем воздействие или возвращаем потоки обратно. Конечно в нашем случае ситуация несколько сложнее. Поскольку условия задачи предполагают левитацию объекта, нужно учесть и скомпенсировать действующую на него силу тяжести. - При этих словах Мастер одобряюще кивнул. Заметив это, я внутренне перевёл дыхание и с облегчением продолжил своё повествование - Загвоздка заключалась в том, что мои возможности ограничивались формированием из Источника пяти единичных каналов одновременно, а тут их требовалось, куда большее количество. Решение опять подсказала моя собственная рука. Глядя на сжатый кулак, я решил попробовать действовать по этому же принципу. Раскрыл ладонь. Нарисовал в сознании энергетический жгут по толще. Представил, как он, разветвляется на множество мельчайших нитей, которые тут же равномерно охватывают поверхность денежки. Сконцентрироваться, при данном способе, оказалось значительно легче. Поэтому, я сделал следующий шаг - заполнив каналы силой, начал перемещать некоторые из них с верхней на нижнюю сторону, тем самым побуждая объект подняться. Мне даже удалось с первой попытки удержать монету в воздухе. Правда, всего на пару мгновений, да и резерв быстро исчерпался. Но главное, что способ работал, а остальное уже было дело техники!
  Внимательно выслушав историю, Верис кивнул в знак понимания и надолго застыл в молчании, замерев, словно восковая фигура в музее Мадам Тюссо. От статуи его отличало лишь ровное, практически бесшумное дыхание и периодическое моргание век. У меня не хватило решимости его побеспокоить. Ожидая вердикта, я старался вести себя как можно незаметнее. Наконец, когда мгновения, проведенные в тишине уже стали казаться вечностью, а напряжение, охватившее меня, можно было резать ножом и намазывать на хлеб, старик поскреб подбородок и вышел из состояния задумчивости.
  - Я с самого начала подозревал, что будет не просто обучать человека из другого мира и теперь мои предположения начали обретать под собой реальную основу. Поясню почему. Суть в объёме и качестве информации находящейся у тебя в голове. - Видя моё искреннее недоумение, маг поспешил продолжить - Опыт показал, что неверно обращаться с тобой как с начинающим, но мне неизвестен спектр твоих знаний, а без этого невозможно правильно составить программу занятий. Исходя из вышесказанного, а так же учитывая особенности твоего появления, уроки мы построим следующим образом.- На губах старика заиграла усмешка. - Ты первый из моих подопечных, у которого в магическом плане всё происходит с точностью до наоборот. В настоящий момент твои резервы в отличие от сознания не позволяют использовать ни одно из известных мне заклинаний. Это неприемлемо. Нельзя забывать, что мы довольно много времени будем проводить в Академии, где подобный факт может вызвать ненужный интерес. Поэтому к моменту прибытия необходимо максимально сгладить дисгармонию. Для развития Источника ты должен будешь регулярно, по мере восстановления запасов энергии, выполнять упражнение с монетой, точнее теперь уже с монетами. ... - При этих словах Мастер протянул мне небольшой кожаный мешочек - ... С точки мы не сдвинемся, пока ты не сможешь уверенно удерживать одновременно десять из них. На этот раз, ни каких скидок на технику, задание должно быть выполнено в точности. Так же, в целях повышения эффективности, следует отказаться от любой дополнительной энергетической подпитки. Чем больше загружен Источник, тем быстрее он прогрессирует. Однако не думай, что обучение ограничится одним этим. Тебе нужно усвоить массу информации об Аране, для того чтобы не выглядеть здесь чужаком. Плюс придётся поднапрячь свою память, как я уже говорил, мне необходимо оценить твои знания. - Маг встал со стула и поправил одежду. - Вот вкратце и всё на сегодня. Вопросы?
  - Прямо не знаю с чего и начать... .
  - Попробуй по порядку.
  - Хорошо. Задание с монетами. Очень хотелось бы узнать его суть. Нет, я отлично понял, что основная задача это развитие Источника. Но если бы она была единственной наверняка можно было бы найти способ попроще. Какую ещё цель оно преследует, что будет означать его выполнение?
  - Ты прав. Имеется и вторая не менее важная цель - оттачивание техники взаимодействия с тонкими энергетическими потоками. В твоём случае, я предполагаю, что методики для начинающих, по которым преподают у нас, будут малоэффективны. Надо найти другой способ. Иного пути, кроме как сократить до минимума стадию работы с заклинаниями и как можно быстрее начать обучению обращению с плетениями я пока не вижу. Но без достаточного навыка ни чего не выйдет. Чем раньше ты начнёшь практиковаться, тем быстрее наберёшься необходимого опыта.
  Я встряхнул кошелёк, прикидывая в уме объём работы. По всему выходило, Мастер не ищет лёгких путей. Старик тем временем решил 'обрадовать' меня ещё больше.
  - Не думай, что количество монет в мешочке ограниченно ранее названным числом. Если не поленишься его проверить, то убедишься, их там куда больше. Готовься к тому, что упражнение в том или ином виде надолго станет неотъемлемой частью занятий. Касаемо же цифры десять, она только означает, что энергетические резервы достигли достаточного уровня для применения простейших заклинаний.
  - Угу. Ситуация понятна. Еще одно маленькое уточнение. Для ускорения моей ассимиляции Вы собираетесь воспользоваться тем же способом, что применили для внедрения языка?
  - Ты видишь другой выход?
  Мне оставалось только пожать плечами.
  - Я здесь чужак и не знаю всех особенностей. Простите мои сомнения, но опыт предыдущей жизни показывает, что ничего не даётся просто так. Я боюсь, что большой объем информации, передаваемый с помощью артефакта непосредственно в мозг, вызовет ненужные побочные эффекты. Может мне просто притвориться глухонемым и потихоньку учиться?
  - В твоих рассуждениях есть доля истины. Действительно Рифатом в полной мере может воспользоваться лишь Древний, а нам приходится себя строго ограничивать, чтобы не повредить разум. Перенос знаний о языке в первый вечер исключил безопасное использование этой функции примерно на девять дней. А ведь для усвоения информацию ещё необходимо воспринять обычным образом. Так что хочешь-не хочешь, придется обойтись минимальным объёмом данных для создания правдоподобного образа. По поводу твоей идеи, могу сказать одно. Играть такую роль намного сложнее чем кажется на первый взгляд. Не думаю, что твоих актёрских способностей будет достаточно.
  - А потеря памяти, полная или частичная? - Я взялся за перебор клише вычитанных мною из книг.
  - Потеря памяти, говоришь... . - Старик снова призадумался. - Подобная мысль у меня уже возникала. Можно в своих целях воспользоваться последствиями недавней вспышки Белой Смерти в одном из городов западной части континента. Её вторая стадия как раз характерна, частичной потерей памяти. Да и следы от лечения последствий неудачного перехода вполне можно выдать за признаки исцелённой болезни.
  - Белая Смерть? - Я ухватился за незнакомый термин.
  Мастер, еще не вынырнувший из своих дум, пришёл в замешательство. Однако оно продлилось не долго. Осознав в суть моего вопроса, маг печально улыбнулся и не замедлил дать объяснения.
  - 'Кауктил Мортинарис', в простонародии Белая Смерть, еще одно наследие Войн Хаоса без которого можно было бы обойтись. Заболевание поражающее исключительно Одарённых. Справиться с ним может лишь индивидуум с высокой степенью развития Источника, то есть рангом не ниже Мастера. Инкубационный период очень краток - один-два дня и начинается эпидемия. Сначала разрушению подвергается энергетическая оболочка, затем, когда мозг лишается подпитки, начинает страдать разум. В этой фазе больного ещё можно спасти ценой потери большей части способностей и иногда той или иной части памяти. Дальше его ждёт мучительная смерть. Кожный покров покойного, не зависимо от расы, приобретает не естественный молочно-белый оттенок. Собственно, от этого и пошло название.
  Я почувствовал, как по спине побежали мурашки. С ума сойти! Бактериологическое оружие. Нет, несмотря на магию, это явно не сказочный мир. Куда я попал?!
  - Так не бывает! Заболевания с подобной избирательностью сами по себе не появляются. На Земле, то есть в моём мире, тому полно доказательств. Её кто-то создал искусственно! - мой голос сорвался от волнения.
  - Создал, говоришь. Вестимо кто - Древние. Кто кроме них мог создать возбудителя, который практически не обнаружим, и поддаётся лишь высшему магическому воздействию. - Голос старика был прямо пропитан горечью. - Вопрос не в том кто создал, а в том кто смог найти и переделать их разработку под свои нужды. В те времена уровень магической науки всё еще был достаточно высок, чтобы на подозрении оказались все расы. Но кто бы это ни был, он сам поплатился за свои грехи. Если вначале вирус действовал исключительно на доминирующую расу - людей, не позволив набрать достаточно сил для победы, то спустя несколько лет мутировал, полностью обескровив противоборствующие стороны и тем самым положив конец эпохе, прозванной потомками Войны Хаоса.
  - Неужели за все эти годы вакцина так и не была найдена?
  - Увы. Единственный известный способ заработать иммунитет от болезни переболеть ею. А это возможно только под контролем сведущего Мастера... .
  - Что в свою очередь стоит больших денег. - Закончил я за мага.
  - Да это так! - Судя по ноткам возмущения, Верис близко к сердцу принял мой упрёк. - Но не думай, что Гильдия не заботится об остальных. Болезнь может подорвать саму основу миропорядка. Так как наиболее подвержено недугу молодое поколение, все ученики Академии в обязательном порядке проходят массовую иммунизацию, за которой следят четыре архимага во главе с Ректором. Вне Анкерота в областях, где есть представительство Гильдии, регулярно проводятся профилактические мероприятия, а заболевшим помощь оказывается бесплатно. Должен сказать, эти меры довольно действенны. Недавняя вспышка заболевания единственная в людских поселениях за последние двадцать лет.
  Похоже, тема Белой Смерти для старика имеет личный подтекст. Иначе с чего вдруг такая реакция у умудрённого жизнью мага. И кто меня за язык тянул! Пора закругляться, а то ещё чего-нибудь ляпу ненароком и нарвусь. Хотя... . Остался ещё один нюанс.
  - Прошу прошения Мастер за дерзкие слова, я новичок здесь и ещё не вправе выносить суждения по подобным вопросам.
  - Все в порядке, молодости свойственна поспешность суждений и действий. К тому же нельзя не признать печального факта. Если бы Гильдии действительно необходимо было истребить болезнь, она бы наверняка это сделала. Но, похоже, Совету нужен дополнительный туз в рукаве. Большая политика, чтоб её! В своём могуществе они иногда забывают, что играя с огнём легко обжечься. Очень уж странная это была эпидемия... , очень уж странная.
  Завершающую фразу Верис произнес совсем тихо, словно обращаясь к своим мыслям. Интересно все маги могут выражать свои идеи столь свободно или мне достался местный диссидент? В таком случае пусть лучше это будет 'Сахаров' а не 'Солженицын'.
  - Тогда у меня остался заключительный вопрос. Как вы собираетесь оценивать мои знания? У меня в голове столько разной информации и большая её часть бессистемна.
  - Тебя не должен пугать этот момент. Не думай, что я стану выведывать всё сразу, нет необходимости в спешке. Твоё полноценное обучение начнётся лишь после сдачи экзамена на ранг Подмастерья. Мне кажется, два года на систематизацию данных и составление учебной программы - вполне реальный срок. Здесь в лагере, я хочу лишь составить общую картину вашего мира.
  Я понимающе кивнул
  - Спасибо за пояснения.
  - Всегда пожалуйста. Разбирай вещи и ложись отдыхать. Расположиться можешь в шатре, я уже привык ночевать в фургоне и предпочту пока оставить всё как есть.
  Мастер слегка хлопнул меня по плечу и направился к выходу. Возле полога он обернулся.
  - Выспись хорошенько. С завтрашнего дня тебе понадобятся все силы.
  Несмотря на ободряющий тон его заявления, моё настроение стало уже не таким радостным. Накинув жилет, я поплелся следом. Прежде чем отойти ко сну предстояло совершить ещё одно обязательное действо - вернуть на законное место оставленную возле источника кровать.
  
  ***
  Со следующего утра, как и обещал старик, началось моё обучение. Любой Подмастерье, прошедший классический курс тут же скаламбурил бы на тему мучения, но как ни странно оказался бы не прав. Верис оказался отличным психологом и педагогом. Не зря он отдал практические занятия мне на откуп. Ощутив полную ответственность за результат, я из кожи вон лез, пытаясь как можно эффективнее выполнить упражнение. С молчаливого одобрения Мастера и не взирая на усталость, как только восстанавливались резервы я вновь и вновь брался за кошелёк с монетами. Касаемо же его лекций... . Ума не приложу, почему человека с подобными талантами не используют в Академии на полную. Тонко чествуя изменения моего настроя, он преподносил материал так, что я сидел и слушал его, буквально открыв рот. Подобное я испытывал лишь в раннем детстве внимая дедовским рассказам о Великой Отечественной. Культура, история, география и многое другое необходимое для адаптации на Аране, всё это тонкими ручьями вливалось и наполняло меня благодаря стараниям Мастера и усилиям артефакта.
  В отличие от Земли на этой планете было всего пять континентов: Тагек; Бризим; Валаир, почти пятую часть которого занимал Анкерот; самый крупный - Ниал и самый беспокойный, тот, на котором мы сейчас находились - Кешиан. Лишь, около сорока процентов обжитых территорий принадлежало людям. Да и эти земли были раздроблены на множество образований отличающихся как размерами, так и разнообразием форм управления. Государственный строй, даже при переходе границы ближайших соседей мог поменяться от торговой республики до абсолютной монархии. Единственной объединяющей а так же сдерживающей силой среди человеческих государств на протяжение многих столетий служила Гильдия Магов. Занимаемое организацией ключевое положение и огромное влияние, оказываемое ею, на мировую политику, как нельзя лучше устраивало Совет. Не удивительно, что он всеми силами стремился сохранить текущее положение вещей. Ярким примером тому служил развал Кешианской Империи.
  Империя была основана во времена расцвета Арандуиловой Лихорадки правителем небольшого государства Нирасс Гисерием Вторым, прозванным впоследствии Завоеватель. Не обладая от природы Активным источником, он щедро был наделён другими способностями. Третий из семерых сыновей в семье, не слишком популярный среди аристократических семейств, благодаря своему полководческому таланту и поддержке основной части армии Нирасса вышел победителем из гражданской войны, вспыхнувшей после смерти родителя. Разобравшись с внутренними раздорами в королевстве, в поисках средств для усиления, ослабленного раздорами государства он обратил свой взор на внешний мир. Царившее вокруг не иначе как безумием алчности назвать было нельзя. Естественно Арандуил тут же привлёк внимание Гисерия. Его острый и цепкий разум быстро нашёл военное применение ценному материалу. Молодой король бросил основную часть имевшихся в его распоряжении финансов на разработку и массовое внедрение боевых артефактов в армии. Благодаря этому за считанные годы Нирасское войско стало самой сильной регулярной армией в мире. На свою беду соседи поняли это слишком поздно. Увлечённые дракой за ценный ресурс они не заметили, как под контролем стремительного Гисерия оказалось треть материка. Оставшиеся человеческие страны континента создали военный союз и объединенными силами попытались разбить наглого захватчика, но потерпели сокрушительное поражение став провинциями новообразованной Империи.
  Естественно все победы Завоевателя не остались без внимания Гильдии. И если в начале завоеваний Совет даже помогал ему, тем самым способствуя ослаблению более крупных и самостоятельных соседей, то со временем, благодаря слишком значительным его успехам, отношение изменилось на противоположное. Политические и финансовые меры противодействия а так же многочисленные покушения не достигли особо значимого результата. Единственным реальным выходом стала бы военная интервенция. Для обоснования вторжения и предотвращения подобных ситуаций в дальнейшем ускоренными темпами была принята Конвенция о запрещении боевых артефактов массового пользования. Но поскольку Гильдия, 'соблюдая нейтралитет' не участвовала в боевых действиях со времён Войн Хаоса дебаты в Совете по этому вопросу развернулись нешуточные. Образовались две фракции. Одна из которых ратовала за политическое решение, вторая за немедленное силовое вмешательство. В конце концов, победила 'партия войны', однако решение, отвлечь основные силы от контроля над руинами Древних и перебросить их на Кешиан, запоздало. К тому моменту как Стражи собрались в единый кулак союзные войска уже сдались на милость победителя. Сражаться в одиночку смысла не было. Конечно, сомнений в победе у архимагов не осталось, но цена бы стала непомерной. По подсчётам специалистов, не смотря на массовую магическую поддержку, потери бы составили до сорока процентов. К тому же не известно было, как отреагирует остальной мир на выступление Гильдии против независимого государства, интересы которого она тоже должна защищать. Миротворческой акцией прикрыться уже не удавалось, поскольку спасать было уже не кого. Совет дал обратный ход, признавая власть Гисерия над завоёванными территориями, но интриг не оставил. Около двух столетий Кешиан жил мирной жизнью. Молодое государство остановило экспансию, занявшись внутренними проблемами. При жизни власть императора была крепкой, а век его долог, но всему приходит конец. Падению империи способствовало то же что послужило её основанию - гражданская война и боевые артефакты. Прожив двести сорок семь лет Гисерий Завоеватель скончался от старости. Не помогли ни лучшие лекари и уникальные зелья. Возможно, подействовала бы магия, но этот путь по понятным причинам был закрыт. Со смертью властителя трон зашатался. Раздор между наследниками перерос в кровавую усобицу. Любой в ком текла хоть капля крови правящих домов пытался урвать кусок власти. Даже неопытному наблюдателю эта смута казалась очень подозрительной. Когда большая часть страны уже пылала, и поток беженцев грозил затопить прибрежные города других континентов, последовала незамедлительная реакция - Гильдия ввела 'миротворческий контингент'. Никаких протестов не последовало. В раздробленном Кешиане попросту не нашлось способных противостоять Стражам сил, а остальные страны радовались тому, что начавшийся пожар не перекинется на их территорию. Итогом умиротворения стало разделение империи на множество мелких государств, большинство из которых не превышали размерами графство или баронство средневековой Европы. Опасности для могущества Гильдии они сами по себе не представляли, а объединиться не позволил узел противоречий, образовавшийся во время гражданской войны.
  Услышав эту историю, я долго размышлял над ней и пришёл к неутешительному выводу, вскоре подтверждённому учителем - магов в этих землях не любят.
  Не забывал старик и пополнять свои знания о моём мире. Каждый вечер мы усаживались у костра и заводили неспешный разговор о Земле. Мага интересовало буквально всё, от политической системы до размера тараканов у меня на кухне. И вообще, что такое таракан. Когда он спросил про это, моя челюсть чуть не ударилась об землю. Более бессмысленного вопроса трудно было ожидать. На что ему сведения об мелких переносчиках заразы? Я чуть так Верису и не заявил. Хорошо, выработанное в новых условиях чувство осторожности предостерегло меня от подобных действий. Пораскинув мозгами несколько секунд, я пришёл к выводу, что здесь всё не настолько явно как выглядит. Мастер успел доказать что не делает бессмысленных поступков. Поэтому, хотя суть его интереса по-прежнему от меня ускользала, я вооружился обломком ветки и, схематично изобразив насекомое, подробно изложил всю известную о нем информацию. Дослушав мои пояснения до конца, старик без тени иронии поблагодарил и тут же переключился на другую тему. У меня же осталось стойкое ощущение, что я минутой ранее прошёл очередной тест.
  Отдельной темой стали бытовые навыки. На третий день, несколько сократив урок по письму, маг буквально схватил меня в охапку и потащил к повозке.
  - Кажется, Виктор я упустил одну важную вещь. Тренировка Источника, грамотность, знания об окружающем мире всё это несомненно важно, но ты совершенно не приспособлен к жизни. Даже еду себе приготовить не можешь, не говоря уже об остальном.
  Оставалось лишь пожать плечами. Что поделать, если дома я питался в основном по забегаловкам или замороженными полуфабрикатами, а в других умениях не было нужды. Современный город создаёт достаточно комфортную среду обитания, предоставляя весь спектр услуг или технических средств, были бы деньги. Ну и на худой конец, всегда остаются родители, которые всегда помогут любимому сыну.
  - Так оставлять дело нельзя. Придется заняться твоим образованием и в этой сфере. Жди здесь.
  С этими словами Верис скрылся в недрах фургона.
  Вслушиваясь в шум, доносящийся изнутри, я терялся в догадках, к какой работе пристроит меня Мастер. О кулинарии, думаю, пока речи не идет, иначе он взял меня в оборот ближе к обеду. Починка одежды? Стирка? Мой взгляд зацепил за пасущихся неподалёку бинаков. Уход за скотиной? С него станется и на охоту меня потащить, тем более что запасы не бесконечны. К концу ожидания список моих предположений уместился бы уже не на одном листе. Тем не менее, старику опять удалось меня удивить. Выбравшись на солнечный свет, он слегка прищурился и, подождав, пока зрение полностью адаптируется, резво спрыгнул вниз. В его левой руке был зажат небольшой свёрток.
  - Помнишь, где дрова лежат? - Я махнул в сторону импровизированной поленницы. -Отлично. Хватай вязанку и следуй за мной. Сегодня мы начнем с простейшего. Розжиг костров. Костры бывают различных видов: для варки пищи и освещения поляны лагеря - пламенные, для варки большого количества пищи, сушки одежды, ночлега - жаркие, для сигнализации и защиты от насекомых - дымовые. Для пламенных костров берутся нетолстые сухие короткие сучья, для жарких - толстые сухие круглые или расколотые вдоль более длинные поленья, для дымовых - средние по толщине сухие поленья, зеленая трава, сырой мох, листья и тому подобное. Способ укладки дров каждого из этих трех видов может быть различен... .
  После этого случая, продолжительность трудового дня увеличилась, а свободное время в моём лексиконе исчезло как понятие. Вместе с регулярными, выматывающими упражнениями с монетами, изучением сведений об Аране, рассказами о Земле, мне пришлось погрузиться в освоение бытовых навыков. В скором времени, для меня уже не были в новинку особенности управления гужевой повозкой, правильные способы разделки туши свежепойманного брика , как его, этого самого брика, приготовить и многое другое.
  
  Глава 10
  
  К концу четвёртой недели, Верис заявил, что мои успехи в освоении людской составляющей культуры удовлетворительны, и можно приступить к краткому обзору других рас. Мы сидели в тени, под раскидистой кроной Талавиля. Я в полглаза осматривал руины Города купающиеся в жарком мареве дневного светила. Старик, не обращая ни малейшего внимания на не слишком сильное прилежание своего студента, делился со мной новой полезной информацией.
  - Тебе уже известно Виктор, что этот мир с нами делят ещё пять разумных видов: драгуэры, илури, шхутечи, токфы и спайры. - Голос Мастера был бодр, а сам он буквально лучился энергией. То есть, как я уже успел усвоить, весь его вид говорил о готовящемся 'сюрпризе'. - И хотя, за прошедшие тысячелетия невозможно было обойтись без определённого взаимопроникновения культур, каждый из народов обладает индивидуальным языком, уникальными обычаями, самобытной культурой и своеобразным социальным строем. Но прежде чем начать лекцию, сделаем небольшое отступление от обычного порядка занятий. Я думаю, природное любопытство тебя не оставило и в первую очередь тебе бы хотелось увидеть как выглядят все эти расы.
  Все мое внимание мгновенно сосредоточилось на учителе. Тот, видя такой интерес к теме, слегка улыбнулся и в театральном жесте распростер правую руку. Перенеся взгляд в направлении, указываемом десницей, я уловил знакомые признаки образования иллюзии. В голове, поддерживая момент, в полушутливом тоне заиграла барабанная дробь. Я затаил дыхание, как-никак это мой первый, пусть и косвенный контакт с настоящим 'инопланетянином'. Верис, к таковым, в моём понимании, ну ни как не относился. Несмотря на своё несомненное иномировое происхождение, он был, скажем так, слишком человечным. Тем временем плетение развернуло образ нового существа во всей красе. Воздух задрожал, цвет и объём изображения пришли в норму и моему взору предстал... Халк?!
  Ептыть! Ни хрена себе явление! Я рефлекторно протер глаза и даже помотал головой. Не помогло. Образ, казалось сошедший с экрана одного из кинотеатров Земли, и не подумал ни куда исчезать. Но Мастер не мог видеть этот фильм начала двухтысячных! Или мог? А если он подсмотрел картинку у меня в голове? Бред! Зачем ему это? Очередное испытание? Надо разобраться.
  Усилием воли подавив начинающийся приступ паранойи я поднялся с корня, на котором сидел, и двинулся к иллюзии. С каждым метром, приближающим меня к существу, мой пульс понемногу успокаивался. Нет, это не известный супергерой, но похож как двоюродный родственник. Если бы не мизерная вероятность такого события, можно было бы заподозрить, что Стен Ли использовал представителя данной расы за основу для создания своего персонажа. Для пущей уверенности я пару раз обошёл вокруг изображения. Массивное телосложение, приплюснутый нос, короткие чёрные волосы, грубые черты лица. Не мудрено войти в заблуждение. Ростом, правда мой новый знакомец, поменьше чем 'побратим' будет. Я подпрыгнул, примеряясь. Больше двух метров. Наверное, два двадцать - два тридцать. Цвет кожи не такой насыщенно зелёный, а скорее болотный. Смотрится вполне естественно и гармонично. Мускулы менее явно выражены, но это тоже понятно. Рельеф Халка - заслуга киношников, не думаю, что здесь сильно распространены анаболические стероиды. Здоровенные мужики, наподобие стоящего передо мной бугая, должны рассчитывать только на естественные процессы. Взгляд ещё раз охватил статичную фигуру. Впечатляет. Настоящий танк. Не хотелось бы попасть такому под горячую руку. Я обернулся к магу.
  - Кто это?
  - Среднестатистический представитель расы токфов, точнее мужской её части.
  - А как же женская?
  - Посмотри налево. Тебе должно понравится. - Верис заговорщицки подмигнул мне.
  Насторожённый я перенёс внимание на новую иллюзию, которую Мастер сформировал, пока его ученик был занят осмотром первой, и поперхнулся от увиденного зрелища. Я ожидал узреть здоровенную бабищу под стать давешнему 'Халку' а появилась... .
  - Впечатляет, Да? Помню на первом курсе у нас училась одна такая, хм... особа. - Верис и не скрывал удовольствия от произведённого впечатления.
  - Хмпф! - Да он издевается что ли? Я почувствовал, что стремительно краснею.
  'Особа', как выразился старик, имела мало общего с предыдущим представителем своего вида. Цвет кожи, волос и, пожалуй, рост под два метра вот, пожалуй, и все признаки по которым её можно было отнести к расе токфов. На поляне стояла девушка, словно сошедшая с обложки журнала Men's Health. Не смотря на развитую мускулатуру, тело токфы сохранило красоту и гармоничность, а округлости форм и вовсе приводили в исступление мой замученный вынужденным воздержанием организм. Четвёртый или пятый... не меньше! Как назло, вредный старик, в отличие от бугая на котором красовались кожаные портки, единственным предметом на амазонке оставил небольшую набедренную повязку.
  - Аа... - язык всё ещё отказывался полноценно работать.
  - Нет, это не шутка. Они действительно выглядят подобным образом. Хотя признаюсь, тут я немного слукавил и использовал образ одной моей давней знакомой. Среднестатистическая токфа всё же не на столько привлекательна.
  Я уставился на мага, пытаясь подобрать слова. Если у него такие 'знакомые'... . Моё уважение к нему взлетело до заоблачных высот.
  - Отдышись маленько и я покажу тебе представителей других народов. - Мастер развеял иллюзии. - Для правильного их понимания, думаю лучше тебе сразу получить представление о внешности. Но не впадай сразу в заблуждение, хотя остальные разумные тоже имеют антропологические черты, мы относимся к разным видам. Тому подтверждением являются многие факторы. Например различия во внутреннем строении. Уже знакомые тебе токфы, помимо всего прочего имеют по два сердца. Еще одним важным признаком является невозможность для обычных представителей всех рас иметь между собой общее потомство. Исключения типа Магистра Тадирима появляются очень редко и только при соблюдении ряда особых условий.
  Я утвердительно кивнул. Однако мое подсознание кричало во весь голос о явной подозрительности такого внешнего сходства. К сожалению данных для предварительного анализа критически не хватало, следовательно опять пришлось спрятать своё любопытство до получения новых сведений.
  Дождавшись пока я несколько отойду от новых впечатлений, Верис перешёл к следующему этапу. На этот раз он сформировал парный образ. Образовавшийся дуэт укрепил мои подозрения - женская особь опять была куда красивее мужской и являлась привлекательной даже по человеческим меркам. Но по порядку.
  Двое новоприбывших были не только ниже токфов, но и едва доставали мне до плеча. Кожа их имела потрясающий красный цвет. Не бронзовая, как у аборигенов Северной и Южной Америки, а именно красная, будто каждый из них провел несколько часов в русской бане. Длинные каштановые волосы у обоих спадали ниже плеч, но у него они были сплетены в две толстые косы, она же собрала причёску в хвост. Крепкое телосложение мужчины говорило о том, что, не смотря на невысокий рост, он даст мне фору по физической части. Фигура дамы, не смотря на лёгкую полноту, была очень пропорциональна. Черты лица абсолютно человеческие, но вот глаза?! Глаза заставили меня присмотреться повнимательнее. Дело в том, что радужка постоянно меняла свой цвет от бледного голубого, становясь похожими на кусочки льда, до насыщенного синего, словно ясный небосвод поздним вечером. Врятли это какой-то дефект или прикол старика, скорее естественное свойство. Только для каких целей? Может, перемена зависит от эмоционального состояния субъекта или же они произвольно могут изменять область ощущаемого оптического излучения? Хотя чего гадать, рядом находится тот, кто наверняка знает истинную причину. Хватит с осмотром, пора потревожить мага.
  - Э... , Мастер - Я ещё раз пристально вгляделся в лица 'команчей' - А чего это у наших новых знакомцев гляделки мельтешат как в калейдоскопе?!
  - Мельтешат, говоришь. У тебя выстраивается очень своеобразная методика изучения новых объектов. - Старик ни в малейшей степени не пытался скрыть иронию в голосе. - Значит, причина по которой их радужная оболочка меняет оттенок тебя интересует, а кто перед тобой стоит ни в малейшей степени.
  - Нет, конечно. - Едва предложене сорвалось с моих губ, стало понятно, что оно получилось слишком двусмысленной. Пришлось незамедлительно исправляться. - Как Вы могли такое подумать? Просто я решил, что название этого вида Вы в любом случае обязательно упомянете, и решил акцентировать Ваше внимание на этой особенности, дабы получит наиболее полный объём информации. - Искренности в моём голосе мог позавидовать даже пятилетний ребёнок.
  - Вывернулся, значит. - Глаза старика откровенно смеялись.
  Похоже моя тирада не произвела на Вериса ни малейшего впечатления, видимо сказался большой опыт общения с учащимися. Если судить по характеру мага, в Академии довольно либеральные порядки. Поэтому сомнительно, что набор уловок, который использует студенческая братия в обоих мирах, сильно различается.
  - Возразить нечего. - Сопровождая фразу, я развёл руками.
  - Ладно, пройдоха, направим твою активность на пользу делу. Поработай ка немного тем органом, который по недоразумению расположен у тебя между ушей. - Маг веселился на полную. - Ты получишь свой ответ, если правильно назовёшь мне к какому из народов принадлежат изображённые.
  - А ещё я в неё ем. - Крылатая фраза сама слетела с языка.
  Старик, приподнял левую бровь, но какой либо активной реакции на моё бурчание не последовало.
  Хорошо, что Мастер допускает некоторую фамильярность в общении, иначе беспокойный ученик давно бы уже квакал где-нибудь под кустом и ел мух. Ну или если смотреть более реально, например, убирал бы за бинаками навоз. Думаю сам факт бессмысленности этого занятия, уже является достаточным наказанием. Ненавижу бесполезную работу! Ладно, вернёмся к нашим баранам, точнее пришельцам. Нет. Стоп. Это я здесь пришелец, а они как раз наоборот - хозяева. Правильнее будет иномирцы. Или иномиряне ... ? Ну вот, мысли уже поползли в другую сторону. Опять мои закидоны начались. В последние недели график был настолько интенсивный, что подобного давненько не случалось. Наверное, подействовали утренняя расслабленность и шуточки Вериса. Я ущипнул себя за мочку уха. Хватит отвлекаться, Виктор. Займись делом.
  Подключим логику. Из оставшихся четырёх рас о спайрах, мне совершенно ничего неизвестно и соответственно ни по каким признакам отличить их представителей я не могу. Шхутечи упоминались однажды, в связи с их активностью в период Лихорадки, что тоже не оставляет большого пространства для манёвра. Опыт подсказывает, старик никогда не даёт неразрешимых заданий. То есть эти народы смело можно исключить из выбора. Остаются илури и драгуэры. Об илури Мастер обмолвился всего пару раз, причём один не в самом приятном контексте. Именно из-за того разговора не стоит отбрасывать версию сразу. Драгуэрам, в наших беседах, уделялось куда большее количество времени. Но ни каких выводов об их внешности из рассказов мага, к сожалению не сделаешь. Печально. Шансы примерно пятьдесят на пятьдесят. Нужна зацепка. Не может быть, чтобы Верис не оставил подсказки. Вон как довольно лыбится над моими потугами. Значит рано сдаваться, нужно искать. Я подошёл поближе и принялся вновь осматривать иллюзию. В этот раз процесс проходил более тщательно. Важно не упустить ни малейшей детали.
  Обувь и одежда простые. На обоих индивидуумах кожаные сапоги наподобие одетых на мне. Полотняные штаны и рубаха дамы не сильно отличаются от мужской. Одеяния представительницы 'слабого пола' выделились разве что более ярким цветом и наличием витого узора вышивки. Ни каких украшений. Либо 'товарищи' до мозга костей являются пуританами, либо старик облегчил мне задачу, убрав ненужные детали. Только вот легче мне от этого совсем не стало. Не понимаю, что здесь вообще можно найти?! Нет ведь ничего! В расстройстве я пнул один из небольших камней, валявшихся у самой иллюзии. Опа! Вот это фокус! Нога свободно прошла сквозь минерал лишь размыв его контуры во время сквозного движения. Выходит, что камни тоже являются частью изображения. С чего бы вдруг такой антураж? Сфера моего внимания тут же сосредоточилась вокруг этой детали. Знакомые признаки. Где-то я уже видел подобные осколки. Мысль об осколках заставила повернуться в сторону руин. Правильно говорят: 'Большое видится на расстоянии'. Панорама Города расставила всё на свои места.
  - Драгуэры. - Уверенности в моем заявлении хватило бы и на предвыборную речь.
  - Почему? - Верис, кажется, решил убедиться, что я не просто 'ткнул пальцем в небо'.
  - Арандуил. - Я присев на корочки, демонстративно провел рукой сквозь иллюзорный камень. Вдаваться в подробности своих логических рассуждений особого желания не возникло, так как существовала вероятность, что они из-за недостатка информации являлись ошибочными. Поэтому я остановился на беспроигрышным варианте, представить ситуацию таким образом, будто подсказка мага стала единственной зацепкой. - Вот одного не могу понять, когда образ сформировался, ни каких осколков вокруг драгуэров не было. Они явно возникли позднее. Наверное, во время нашего диалога. Зачем всё это? Я ведь мог сразу это заметить?!
  - Но не заметил же. - Подошедший старик протянул мне руку помогая подняться. - Признайся, ты это понял уже после ответа. - Поскольку возражений с моей стороны не появилось, Мастер характерно похлопал меня по плечу и продолжил. - Но если бы и увидел появление новых объектов, дальнейшие твои мысли всё равно прошли бы тот же ассоциативный ряд, разве что получил бы плюс за внимательность.
  - Завидная предусмотрительность. - Вырвавшийся комплемент шёл от чистого сердца. Хотел бы и я так же заглядывать на два шага вперёд. Жизнь стала бы на много спокойнее. Не пришлось бы расхлебывать последствия глупых поступков. В памяти мгновенно возникли обстоятельства моего появления на Аране. Взгрустнулось. Приливная волна воспоминаний уже грозила накрыть меня с головой, когда я, осознав последствия такой меланхолии, тут же постарался изгнать мрачные мысли.
  Темой для отвлечения послужил мой последний интерес. Но прежде чем требовать исполнения договоренности надо удостовериться в выполнении условий сделки. Вдруг ответ ошибочен? Старик ведь напрямую так и не подтвердил правильность моей версии. В два прыжка догнав учителя, успевшего за время моих раздумий практически достичь своего места в тени дерева, я задал сокровенный вопрос.
  - Как я справился с задачей?
  - Удовлетворительно. Конечно, хотелось бы, чтобы ты больше полагался на свою логику, а не на мои подсказки. Учти, в следующий раз их может и не быть. Жизнь устроена куда сложнее, чем урок естествознания.
  Я согласно промычал. Можно было бы и поспорить с Мастером, но такой спор в лучшем случае привел бы максимум к некоторому моральному удовлетворению, а в худшем раззадорил бы мага. Что не замедлило бы сказаться на моей персоне.
  - Полагаю, теперь ты хочешь получить награду?
  - Ну, цель, насколько мне помнится, была именно в этом.
  - Это ты, так считаешь. - На этой многозначительной фразе Верис замолчал и стал неторопливо искать место среди корней. Следующие несколько минут мне с тоской пришлось наблюдать, как он выбирает наиболее удобную позицию. Наконец, когда я уже стал прикидывать, как бы пошустрее запалить проклятое дерево, старик умастил свою пятую точку с должным комфортом. - Истинное зрение.
  Положительно сегодня не мой день. Похоже, учитель решил, во что бы то ни стало выбить меня из равновесия. Радует, только то, что средства он использует для этого довольно невинные. Я покрепче сжал зубы.
  - Простите?
  - Я вроде бы ясно выразился, Истинное зрение.
  Так. Держаться.
  - Я Вас прекрасно расслышал. Мне бы хотелось узнать, что означает этот термин.
  - Скажи, сколько ты вчера вечером поднял монет? - Внезапный перевод темы настолько сбил меня с толку, что я даже не сразу вспомнил число.
  - В..восемь.
  - Восемь. А мог бы уже все десять, и не задавал бы глупых вопросов! - Тон заявления оказался неожиданно резок.
  Кажется ситуация начинает проясняться. В памяти одна за другой промелькнули последние тренировки. Я поморщился от досады. Шесть дней назад, мне в первый раз удалось поднять восемь медяшек. С тех пор никакого прогресса. Что характерно, силы я в себе чувствовал, а вот концентрация сильно хромала. На цифре девять словно существовал невидимый барьер. Восемь монет взлетали свободно и ровно, стоило же приняться за следующую, как система шла в разнос. Час за часом. Попытка за попыткой. Верис, обычно, молча следивший за моими неудачами, сегодня как видно решил вмешаться - устроить мне небольшую встряску. Или наоборот большую. Сейчас ещё нельзя утверждать достоверно, день ещё не перевалил за экватор. Зная старика можно только догадываться, какие сюрпризы припасены на вечер.
  Учителя моя смущённая физиономия ни сколько не поколебала.
  - По моим прогнозам, если бы не твоя недостаточная сосредоточенность вчера уже можно было бы начать изучение первого заклинания, название которого ты сейчас услышал.
  - Но Мастер, Вы же сами знаете... - Уши позорно горели. Следовало поторапливаться. Припасы постепенно подходили к концу, в меню с каждым днем всё большую долю составляла дичь. Да и скоро наступал срок к которому Верису необходимо было вернуться в Академию, чтобы не вызвать лишних подозрений.
  - А обратиться за помощью ты не догадался? Мы ведь уже обсуждали эту тему. Наше время не бесконечно. Выпускать же тебя в мир без минимального набора умений ученика мага слишком опасно по многим причинам.
  Я шумно вздохнул. Успехи на поприще самостоятельных занятий слишком вскружили мне голову. Ещё бы, месяц назад и мечтать не мог о магии, а тут фактически сразу телекинез. Поэтому первый кризис я решил преодолеть собственными силами во что бы то не стало. Кто ж знал, что все так затянется... .
  Краска стыда потихоньку дошла до пяток. Как школьник, не выучивший урок, честное слово! Даа... , Косяк.
  - Я понимаю. Спорить здесь трудно. - Я сцепил руки за спиной и виновато опустил голову - Хотел всё сделать сам и не рассчитал. Но я уже близок, один раз мне почти удалось. Нужно лишь немного больше времени.
  Маг скептически поцокал языком.
  - Надеюсь на это. Некоторое время у нас ещё есть. Только учти, если за ближайшие двое суток сдвигов не произойдет, я возьмусь за тебя сам. Тогда в дело пойдут экстренные методы.
  По спине пробежали мелкие мурашки. Конечно, слова Мастера не являлись угрозой напрямую, но неприятности, даже в рамках дозволенного, зная изобретательность мага, могли означать немалые. В разговоре возникла длительная пауза, неприятная тема вроде бы была исчерпана, однако ни кто из нас не пытался продолжить беседу. Верис видимо решил предоставить инициативу мне. Может попытаться вернуть разговор в прежнее русло?
  - Никак не могу взять в толк, причём здесь драгуэры?
  - Все просто. - В интонациях старика вновь появились менторские нотки. По его голосу никоим образом нельзя было понять, что совсем недавно он устроил мне форменный разнос. - Истинное зрение, это простейшее заклинание которое позволяет видеть энергетические потоки. Дело в том, у коротышек - Я очень удивился, когда услышал из уст мага прозвище вместо оригинального названия. - данная способность врожденная. На то, что у представителей других рас уходят годы тренировок им требуется только усилие воли.
  - То есть они все прирождённые маги?
  - Ты невнимателен. Повторю ещё раз, это природная особенность ни как не связанная с наличием активного Источника. Наоборот, уже тысячи лет количество Мастеров и Магистров у драгуэров крайне мало. Среди народов Арана по этому показателю они занимают второе место с конца, чуть-чуть опередив токфов.
  - На какой же позиции в этом списке люди?
  - Тоже вторые, но только по порядку.
  - А кто же тогда первые? Илури? Шхутечи? Спайры? - Моё неуёмное любопытство потребовало незамедлительно выяснить, кто же обошёл нас в этой 'гонке вооружений'
  - Не торопись, ты сам расставишь всё по местам, когда познакомишься с остальными расами.
  Опять какие-то недомолвки. Вечно старик напускает туману. Хотя... стоит наверное разобраться с текущей темой прежде чем приниматься за новую.
  - Мастер, видимо я что-то упускаю. Возьмем за основу наш вид. Из ваших лекций понятно, что люди в этом мире если не доминирующая, то одна из самых могущественных рас и мощь её основана на магии. Ярким подтверждением тому служит Гильдия. - Старик в знак согласия припустил веки. - Я знаю пакостное свойство человеческого характера. Мы пытаемся дотянуться своими загребущими руками до всего, что видим и не оставляем попыток не получив сильного щелчка по носу. Уступая нам в магическом потенциале токфы, как я увидел из иллюзии, многократно превосходят нас физически. Следовательно при конфронтации могут сделать ставку на это. А драгуэры? Сами же сказали, пятые в списке, телосложением тоже не особо блещут. Как они в таком случае смогли не только остаться независимыми, но и успешно конкурировать во время Лихорадки?
  - Дело как раз в той особенности зрения, которой ты уделил столь много внимания. - Я помолчал ожидая дальнейших разъяснений. - Что сделает человек, если повредит или потеряет ногу?
  - Думаю, поставит протез или воспользуется костылём.
  - Именно. Так и драгуэры. Вовсю пользуются 'протезами'.
  - Какими протезами? - Воображение тут же нарисовало бодро трусящего по дороге 'краснокожего' вместо ног у которого механические лапы наподобие паучьих. При каждом шаге лапы громко скрежетали в сочленениях и лязгали когтями о мостовую.
  - Кажется, моя небольшая критика пошла во вред твоим умственным способностям. Вместо того чтобы собраться, ты перестал замечать очевидное. Конечно же речь идёт о магических артефактах. - Мастер поморщился глядя на мое недоумённое лицо - Опять я упустил из виду, что ты абсолютно не разбираешься в некоторых аспектах жизни нашего мира. В двух словах, для того чтобы создать подобное устройство не обязательно самому уметь накладывать плетение, можно наносить энергетический рисунок с помощь специальных инструментов. Главное видеть и понимать что делаешь. Уловил?
  - Ещё бы. Невероятные перспективы. Самое элементарное просто посадить несколько работников клепать поделки по шаблону. Лучше если каждый будет делать исключительно свою операцию, тогда и качество и производительность будут выше. А для контроля продукции определить опытного чародея. Вот вам и примитивный конвейер. - Я ухмыльнулся.
  - Элементарное? Ты только, что описал принцип работы большинства драгуэрских мануфактур, по крайней мере тех, что работают над бытовыми артефактами. Между прочим их продукция настолько заполонила рынок, что в ряде случаев Гильдии пришлось задействовать всё своё влияние на правительства человеческих государств для принятия специальных пошлин. Иначе монополизации было не избежать, слишком уж их изделия привлекательны по цене и всегда отличаются высоким качеством.
  Хех. Что ты там Витёк в своё время щебетал про маго-промышленное производство? Пожалуйста, первый камешек в фундамент этой теории. Пока маленький и шаткий, но так всегда поначалу, главное не останавливаться. Есть мнение, что это очень важно для понимания Арана.
  - Ну, я выразился так, потому что на Земле это уже пройдённый этап. Мы как то обошли стороной эту тему, но в нашем мире на современном предприятии машины занимаются воспроизводством других машин при минимальном участии человека. Недалёк тот день, когда и его не понадобится, всё будет происходить автоматически. Надеюсь, тогда Человечество перестанет думать о бытовых проблемах и наконец, плотно займется развитием своего потенциала.
  Рассуждая о будущем, я облокотился о ствол дерева и созерцал бескрайне голубое небо, такое же чистое и глубокое как дома. Какая красота. Поддаваясь очарованию момента, совсем не хотелось вспоминать о тех безобразиях, которые сотворили люди с собой и своей планетой на пути прогресса. Я хотел было повернуться к Верису, желая поделиться впечатлениями, но прервал движение, так и не начав. Мое периферийное зрение уловило сложный момент. На Мастера словно набежала тень, похоже что-то в моих словах натолкнуло его на неприятные мысли. Большую часть времени, проведенную в моём обществе, старик, как мне кажется, строго контролировал свои действия и эмоциональные всплески. Он всячески избегал негативных эмоций и прибегал к ним лишь желая вызвать определённую ответную реакцию. Словно воспитатель с малолетним ребёнком. Ещё одно не слишком лестное сравнение для моего эго. Однако, как показывают факты, очень близкое к истине. В большинстве аспектов местной реалии я не более чем карапуз, делающий первые шаги. Не стоит в такой момент лишний раз донимать человека, к тому же являющегося на данный момент твоей единственной опорой. Поэтому я, сделав очередную зарубку на память, подождал пару мгновений пока маг не придёт в форму. Надо отдать Верису должное, когда я, посчитав пройдённый временной интервал достаточным, бросил взгляд в сторону учителя, на нем не осталось и следа испытанных переживаний.
  - Виктор - Лицо Мастера преисполнилось вселенской грусти. - Судя по твоему прилежанию, с сегодняшнего дня ты решил отказаться от ученичества, Не так ли?
  - С чего Вы так решили? - Поскольку эти слова старика прямо противоречили его предыдущим заявлениям, я принял нейтральное выражение и внутренне собрался.
  - Ну как же. - Теперь старик нацепил маску удивления. - По моим подсчетам, твой резерв должен был заполниться уже около часа назад. Так почему же ты находишься здесь, а кошелёк с монетами лежит на столе?!
  - Прошу прощения Мастер! - Я резво вскочил на ноги - Разрешите приступить к тренировке?
  - Уж сделай милость! - Маг взмахнул рукой, жестом отсылая меня в сторону палатки.
  Я мгновенно сорвался с места. Уже несясь вприпрыжку, в сторону шатра я всё ни как не мог отделаться от мысли, что старик просто нашёл повод отослать меня подальше с глаз, ведь за последние недели ни он, ни я не забывали о регулярных занятиях с Источником. Учитель всегда сам решал, необходимо ли делать перерыв в лекции или стоит подождать с тренировкой. А сегодня уже было предостаточно более благоприятных возможностей для этого... .
  
  Глава 11
  
  На этот раз после многодневных мучений с девятой монетой наметился прорыв. Не знаю, помог ли в том разнос учиненный Мастером или же количество упражнений постепенно перешло в качество, но так доставшую меня медяшку удалось поднять практически на две трети требуемого уровня. Воодушевлённый успехом я поспешил сообщить об этом учителю.
  Однако на прежнем месте мне обнаружить его не удалось. Вместо этого наличествовала адресованная мне записка. Подивившись тому, что Верис, не смотря на то, что в округе кроме нас люди отсутствовали, не поленился надписать послание, я принялся разбирать начертанный на Калинари текст. Нельзя сказать, что мои знания к этому времени позволяли бегло читать, но слова я разбирал довольно уверенно. Достичь подобных результатов удалось не только с помощью действия артефакта и благодаря преподавательскому таланту Вериса. В не меньшей степени повлияла простота и логичность самого языка. Если бы я верил в высшие силы, мне стоило бы возблагодарить своего небесного покровителя, что в основе письменности лежали не пиктограммы, иероглифы или вообще непонятно что, а обыкновенные буквы алфавита в количестве двадцать шесть штук. Интонации и акценты помогали расставить соответствующие знаки, как то: смягчения, отвержения, вопрошания, утверждения и т.д. Довольно простая грамматика так же стала бальзамом на мою душу. Оказалось в большинстве случаев, слово как произносится, так и пишется.
  Приложив немного времени и усилий, я приобщился к тайнам, которые скрывало письмо. К великому сожалению текст не содержал ни секрета вечной молодости, ни описания методики как понять женщину, в нём вообще отсутствовали идеи на тему величайших тайн мироздания. Своей запиской старик просто сообщал, что отправился на охоту и давал список поручений, которые мне следует выполнить к его возвращению. Почесав репу и ещё раз, для надёжности, перепроверив послание, начертанное на местном аналоге бумаги, я двинулся на подвиги.
  Маг появился с добычей на границе лагеря лишь спустя несколько часов. К тому времени, я успел не только выполнить весь список работ а так же ещё раз потренироваться (опять не без успеха), но и собрать необходимое для приготовление обеда. Скинув трофей старик, одобрительно покивал, оценив проведённые мною мероприятия.
  - Займись дичью, а я пока подберу нужные специи. Сегодня будешь учиться готовить 'жаркое по киокски'.
  - Тушку разделывать?
  - Нет, просто подготовь. Как закончишь с этим, я покажу, что делать дальше.
  Подхватив нож, я направился за брошенной Верисом добычей. Сознание тем временем отметило ещё один любопытный факт, Мастер пришел со стороны Города, а дичи там отродясь не водилось.
  
  ***
  Готовка и последовавшая за ней трапеза вернули прежний ритм жизни, оставив за бортом все несуразицы первой половины дня. Маг, как всегда быстро расправившись с 'мытьём' посуды глянул на меня хитрым взглядом.
  - Положительно, ты делаешь определённые успехи. Если дело так пойдет и дальше, пожалуй, я изменю свои намерения сделать из тебя ассистента и оставлю личным поваром.
  - Бросьте. - Я слегка улыбнулся и пожал плечами. - Ни когда не чувствовал за собой ни какого кулинарного таланта. Настоящий знаток здесь Вы, а я только стараюсь в точности выполнять инструкции и при этом случайно не порезаться.
  - Это как посмотреть. Правильное исполнение указаний преподавателя, уже половина успеха. Во всяком случае, пока темпы твоего обучения поварскому делу несколько опережают занятия магической наукой.
  Ну не может он удержаться от шпильки. Надо будет показать вечером старику наметившийся прогресс. Шутки шутками, но раз уж Мастер второй раз за день затронул эту тему нужно приложить максимум усилий для скорейшего перехода на следующий этап обучения. Может подкинуть ему идейку, которая уже пару недель мелькает у меня в голове? Маловероятно, что Верис не учёл такую возможность, но чем чёрт не шутит.
  - Так ведь с готовкой, пускай и теоретически я познакомился ещё дома, а управление энергиями для меня дело насквозь новое, незнакомое. Вот, если бы имелась возможность сосредоточится исключительно на нём... .
  - Сам знаешь, что это не реально. Для более-менее безопасного внедрения в окружающую действительность необходимо освоить массу вещей. К тому же твои резервы ещё не настолько велики, чтобы позволить более плотный график тренировок.
  - Кстати, на счет резервов. Насколько я помню, прогресс Источника зависит от интенсивности его использования.
  - В целом, да. Есть правда ряд особенностей, но их пока можно не принимать в расчёт, поскольку твой Источник еще находится на начальном этапе развития. С чего вдруг такой интерес?
  - Есть одно предложение. Не знаю на сколько оно реализуемо... . - Сказав последнюю фразу, я вынужден был прерваться, для того чтобы собрать в кучу мысли разбежавшиеся от внезапно охватившего меня волнения.
  - Говори, не стесняйся. Сторонний взгляд на обыденные вещи всегда полезен.
  Я напряженно откашлялся и продолжил.
  - Благодаря упражнениям все активное время Источник загружен по максимуму, но ведь это только шестьдесят пять - семьдесят процентов времени суток, в остальной период он совершенно не используется. - Маг приподнял бровь, требуя пояснений. - Я говорю о сне. Если бы в часы ночного отдыха удалось каким-то образом инициировать расходование запасов, это ведь заставило организм вырабатывать энергию. Соответственно при таком раскладе можно увеличить прогресс Источника практически в полтора раза против нынешнего.
  Выпалив всё это на одном дыхании, я умолк ожидая вердикта учителя. Тот не заставил себя долго ждать.
  - Видишь ли Виктор, твоя идея конечно довольно интересна, но её реализации на практике, препятствуют ряд объективных факторов. Во-первых, поскольку ты будешь находиться в бессознательном состоянии, энергию придётся извлекать принудительно. То есть процесс перекачки должен осуществлять либо другой человек, - Небольшой интервал в конце фразы и сам тон с которой её произнес старик не оставила сомнений в том, что развитие моих способностей не настолько высокая цель, чтобы учитель согласился хотя бы на одно-два ночных бдения. - либо, что в нашей ситуации более вероятно, специальное устройство. Но в любом случае из-за внешнего воздействия твой природный защитный механизм, предотвращающий постороннее использование энергии задействованной в жизненном цикле, действовать не будет. Поэтому, чтобы избежать ущерба для энергетической оболочки алгоритм артефакта должен учитывать не только емкость резерва, но и скорость его заполнения, являющаяся в данном случае величиной изменчивой. Вторым обстоятельством является образующееся при работе Источника постоянное перераспределение энергии в самой оболочке. Помехи, которые создаются при этом, могут помешать стабильности работы системы. Для того чтобы можно было скомпенсировать этот дестабилизирующий фактор величины... .
  Мастер неожиданно прервался, так и не закончив предложение. Лоб мага разом пересек ряд глубоких морщин, образовав подобие Большого каньона Его брови сошлись на переносице, выдавая крайнюю степень задумчивости. Старик ушёл в себя на пару минут, абсолютно отрешившись от мира. Возможно, он даже не осознавал, что иногда его губы двигаются, выдавая непонятные обрывки фраз буквально на грани слышимости. Я молча стоял в сторонке и тихо офигевал от этих внешних проявлений мозгового штурма. Внезапно учитель прервал 'медитацию', встал и, жестом показав мне оставаться на месте, отошёл от 'обеденного стола' на несколько метров. Спустя мгновение невдалеке от него возник уже знакомый мне светящийся силуэт. Однако в этот раз фигура появилась не одна. Вокруг неё тускло мерцали нескольких необычного вида диаграмм. Заинтересованный нововведением, я сосредоточился на графиках. Как и ожидалось, схемы оказались мне не по зубам. Какие-то цифры, функции, малопонятные сокращения, ни чего похожего на известные мне области наук. Тем временем маг перешёл к действиям. Он приблизил изображение к себе и, внимательно его осмотрев, повел пальцами, корректируя один из графиков. Изменения диаграммы тут же не замедлили сказаться на силуэте - некоторые области фигуры засветился чуть ярче. Удовлетворенно покивав, Верис взялся за следующую схему, затем ещё за одну. Постепенно темп манипуляций возрос. Движения Мастера всё больше и больше напоминали работу дирижёра симфонического оркестра. Только в отличие от него реакцией на команды был не звук а изменения, происходящие в недрах манекена. Силуэт то вспыхивал, словно новогодняя елка, то местами затухал, грозясь превратиться в бледную тень. Внутри контура проявлялись и таяли энергетические потоки, мелькали завихрения, возникали пульсации. Калейдоскоп перемен был настолько стремителен, что под конец мне уже с трудом удавалось различать интервалы между командами мага. Увлёкшись столь занимательным зрелищем, я пропустил момент, когда реакции отображаемые фигурой стали носить циклический характер. Осознание, что основное действие закончилось, возникло только где-то после третьего или четвёртого круга. Дальше случилось то, что я меньше всего ожидал увидеть. Учитель развеял эту весьма необычную иллюзию и обернулся ко мне. Лицо старика выражало сильное удивление. Через секунду на нем появилась странная гримаса, словно наставник изо всех сил пытается удержаться от чиха, послышались судорожные всхлипывания. Еще через мгновение он начал хохотать во весь голос.
  Верис веселился минут десять. Всё это время я испытывал крайнюю нервозность, теряясь в догадках над причиной такого поведения. Несмотря на то, что один раз я уже сталкивался с подобной реакцией, почему-то на душе от этого легче не становилось. Наконец маг успокоился и вновь обратил взор на своего воспитанника.
  - Надеюсь, я не сильно тебя смутил? Ты уж прости старика. В моем возрасте начинаешь особенно ценить жизнь и стараешься по максимуму насладиться каждым положительным моментом, а радости своей мыслью ты мне доставил не мало.
  - Ну, неудачная была идея. Согласен. Но я ведь не мог знать всех особенностей! - Слова удалось выдавить с трудом, большая часть сил уходила на то чтобы сохранить спокойствие.
  - Нет, что ты! Всё как раз наоборот. Твоя задумка при определённых усилиях вполне может сработать. А что самое интересное, похоже мы только что раскрыли один из главных секретов Балфинской Школы чародеев. Магистр Норнус был бы очень удивлён, узнай он, при каких обстоятельствах это случилось.
  - А нельзя ли по подробнее? - В голосе, как само собой разумеющееся, появились резкие нотки. Череда событий совершенно сбила меня с толку, так и подмывало на ком-нибудь сорваться. - Я, хоть убей, причины для веселья не вижу.
  - Охотно. - Верис сделал паузу и в задумчивости помассировал подбородок. - Для начала я хочу чтобы ты уяснил одну вещь. Как бы это парадоксально ни звучало, не смотря на своё огромное могущество и гигантский багаж опыта, любой архимаг в некотором роде квинтэссенция человека. Его чувства и стремления остры, эмоции ярки а мысли свободны как дуновение ветра. Возникает вопрос. Почему? Ведь казалось бы с возрастом должно быть всё наоборот. Мир вокруг потихоньку начинает тускнеть, краски бледнеют, разум теряет гибкость и костенеет в определённых рамках, наступает пресыщение, интерес к окружающему постепенно угасает. Ответ можно разделить на две части. Первая составляющая доступна ряду Подмастерьев и любому достигшему ранга Мастера. - Маг, как бы демонстрируя себя, провел ладонью вдоль тела. - Свой настоящий возраст я уже называл, а на сколько, по-твоему, меня оценит сторонний наблюдатель?
  Идиотский вопрос. Неужели он не знает на сколько выглядит? В зеркало ни когда не смотрелся что ли? Я прикусил язык, запихивая по глубже не угасшие обиду и раздражение. Ну вот, снова эмоции зашкаливают. Опять ты Витёк не адекватно реагируешь на слова. Ведёшь себя как пятилетняя девочка! Какого х..я? Пришлось выматерить себя как следует, чтобы подавить очередной негативный всплеск и вернулся к сути разговора.
  Мой взгляд вцепился в фигуру учителя, однако ни чего нового во внешности старика не обнаружил. Со дня нашего знакомства тот ни капельки не изменился. Та же седина в шевелюре, те же морщины, правда, физическая форма, как я уже успел неоднократно убедиться очень хорошая, но это вполне объяснимо - Верис проводит почти половину времени в экспедициях, а это весьма способствует тренировке организма. В чём же подвох? Помусолив в уме эту тему еще с минуту и не найдя разумных предположений, я сдался.
  - Ммм... , я бы дал около шестидесяти.
  - И ошибся бы примерно в три раза! Несмотря на весь антураж, биологически этому телу около двадцати. Так, что привыкай к этой мысли. - Мастер щелкнул пальцами возле моей ошарашенной физиономии, выводя из состояния ступора - Однажды могут возникнуть такие обстоятельства, что я буду выглядеть твоим ровесником.
  - Тогда зачем этот маскарад?
  - Ну, маскарадом я бы поостерегся это называть. Думаю о преимуществах молодого организма над старым рассказывать нет нужды. Но так же не стоит забывать о моём истинном возрасте и статусе. Даже зная реальное положение вещей, окружающие всё равно подсознательно учитывают внешность. Трудно оспорить факт, что обычный студент скептически отнесётся к преподавателю с виду не старше себя, а больной предпочтёт молодого лекаря старому. Практически в любой сфере деятельности будь то быт, ремесло, искусство или наука, образ пожилого человека помогает легче добиться доверия к своим словам и действиям. Срабатывающий стереотип экономит массу времени и сил. Грех этим не пользоваться, особенно если знания и опыт позволяют.
  - Понятно. Когда гормональный уровень в норме, реакция на любые внешние раздражители остаётся естественной и адекватной. Если взять за основу уже имевшийся у меня опыт, возможность влияния на физическую оболочку достигается путем регулирования энергетического обмена.
  - Совершенно верно. Но должен сразу предостеречь тебя от самостоятельных экспериментов на этом фронте. У тебя ещё не достаточно знаний, и подобные изыскания с большой долей вероятности чреваты нанесением ущерба организму. Надеюсь ЭТО ЯСНО?!
  - Да, Мастер. Обещаю, что изучение данной сферы буду проводить исключительно под Вашим присмотром, вплоть до получения необходимой квалификации.
  - Смотри у меня! Застукаю, отговорками не отделаешься!
  Хм, вроде бы говорил искренне, но старик даже не сомневается, что я постараюсь увильнуть от исполнения обещания. Интересно, он судит по собственному опыту? И зачем же мне вдруг может понадобиться форсировать события? Ладно, поживем - увидим.
  Маг убедившись, что ни каких намёков на возражения с моей стороны не прозвучало, продолжил разъяснения.
  - Теперь, когда ты уяснил физический аспект, перейдём к следующему пункту. Чем отличается Магистр от Мастера. Нет, Не отвечай сразу, я не имею в виду опыт, уровень знаний или различия в энергетике. Вспомни лучше количественное соотношение между рангами, о котором шла речь в первые дни нашего знакомства.
  Я напряг память и долго прорывался сквозь пласты сознания, прежде чем отыскал нужные цифры.
  - Кажется, Вы говорили, что магом становится примерно один из пятидесяти чародеев, а архимагом один из двухсот магов.
  - Правильно. О чём это говорит?
  - Магистром стать в разы труднее, чем Мастером.
  - А почему? - Старик тут же продолжил, не дав мне вставить и слова. - Все дело в самосовершенствовании. Качественный скачок при переходе от второго ранга к третьему может потребовать не одну сотню лет. Вдумайся, два века непрерывного самосовершенствования! Такую дорогу не пройти только проторенной тропой. Придется самому искать пути развития.
  Я буквально ошалел от масштаба прозвучавших цифр. Даа, В России посчитаешь за счастье дотянуть до семидесяти, а тут... . В голове не укладывается.
  - Простите учитель, но я с трудом могу даже представить то, о чем вы говорите.
  Маг понимающе улыбнулся и взъерошил мне волосы
  - Как и большинство, мой друг. Как и большинство. Просто прими как данность, все архимаги, вне зависимости от характера, люди творческие, очень разносторонние и имеющие массу увлечений.
  - По-моему, я потерял нить разговора. К чему Вы клоните?
  - Я всего лишь возвращаюсь к истокам беседы, а именно предложенной тобой идее и Балфинской Школе чародеев.
  - ?!
  - Помимо магических исследований и деятельности в Совете Магистры занимаются разнообразнейшими вещами. Одни плетут политические интриги, другие ныряют в водоворот войны, третьи пускаются в экономические баталии. Да мало ли найдется способов приложить разум и силы. Вот Магистр Норнус решил совместить две вещи преподавание и зарабатывание денег. Он открыл частное учебное заведение, принимающее финансово состоятельных молодых людей обоего пола с неактивными Источниками. В Школе под руководством архимага им проводится инициация. После учащиеся проходят успешную подготовку к экзамену на Подмастерье.
  - Но вы ведь сами, говорили, что этот тест не более чем формальность.
  - Да, так и есть. Дело в другом. Уровень выпускников школы сопоставим с оканчивающими первый этап обучения в Академии!
  - Как так?! Они ведь, как и я - неодарённые. Ну ладно багаж знаний, но по степени развития энергетической системы они не могут быть равны?!
  - И, тем не менее, это факт! Конечно, вскоре прогресс Источника у окончивших Школу останавливается. Да и проверка их энергетических оболочек ещё ни разу не выявила отклонений от нормы, что свидетельствует о использовании классических или близких к ним программ. Но сама методика позволяющая достигать подобных результатов до сих пор оставалась одним из самых разыскиваемых секретов Норнуса.
  - Но ведь способ лежит на поверхности?!
  - Это ты, человек воспитанный в другом мире и не знакомый с реалиями нашего, можешь так сказать. Начать с того, что как я уже упоминал, идея абсолютно не рентабельна для Источников активировавшихся естественным путём. Не будем углубляться в пока малопонятные тебе дебри, просто поверь на слово, в задаче присутствует слишком много необходимых для учёта переменных, а так же масса дестабилизирующих факторов без компенсации которых работа системы будет нарушена менее чем через минуту после запуска. Причем чем более развит источник, тем больше изменений надо спрогнозировать. Думаешь, в Академии никому не приходили в голову подобные мысли? Всегда найдется ряд студентов мнящих себя умнее других. - Старик приподнял правую руку и сделал лёгкое вращательное движение кистью, словно показывая, насколько лестно он относится к таким субъектам. - Иногда им даже удаётся создать рабочие модели устройств. А толку?! Для получения, каких либо значимых результатов требуются регулярные тренировки, но артефакт в лучшем случае проработает две - три ночи подряд и затем потребует полной перенастройки. Сил и времени на работу с таким устройством уходит столько, что это начинает мешать развитию больше, чем приносит пользы.
  Верис устремил свой взор ввысь и затих. У меня создалось впечатление, что в эту минуту перед ним вновь ожили воспоминания студенческой юности. Осознав интимность момента, я взял в разговоре краткую паузу и предался собственным мыслям.
  Старик меня вконец запутал. Сначала он доказывает, что развить идею до работоспособного варианта нереально, во всяком случае, на начальном этапе. Потом приводит пример уже якобы действующего способа... . В чем нюанс? Либо это изначально выше понимания на моём нынешнем уровне, либо недостаёт какого-то кусочка мозаики. В любом случае, одному разобраться с этой мешаниной из новых сведений, упорно пытающейся превратить мою голову в некое подобие муниципальной свалки, врятли удастся. Надо попытаться получить дополнительные разъяснения у мага. Надеюсь, он уже закончил ностальгировать. Я покосился на учителя и, убедившись, что тот вышел из отрешённого состояния, негромко кашлянул, привлекая его внимание к своей персоне. Маг тут же приключился на меня.
  - Хм. Я, кажется, несколько отвлекся. Похоже, пребывание вдали от городской суеты делает меня более расслабленным. Ты что-то хотел узнать?
  - Да. Хотелось бы понять, если существует масса препятствий, каким же образом методика применима в моем случае?
  - Я и сам немного удивлён, но как показали недавние расчёты, всё дело в объёмах оперируемой энергии. На раннем этапе развития инициированного Источника генерируемое им количество силы куда меньше пропускной способности энергетической оболочки. Поэтому сдвиги и колебания, происходящие в системе до момента достижения порядка восьмидесяти процентов от потенциально возможного потока прокачки в этот период, не нанесут существенного ущерба организму. Конечно, по моим прогнозам ближе к последней четверти произойдёт снижение иммунитета, усилится утомляемость, так же возможны проблемы со сном. Но разве для целеустремлённого человека награда в конце пути не стоит того, чтобы перенести эти испытания?
  - И все? Тогда почему до этой методики додумался только Норнус?
  - Ну, нельзя достоверно утверждать, что только он. Но круг знатоков, к которому мы сегодня приобщились, не может быть слишком велик.
  - Почему же? Я так понимаю, необходимая база есть у многих - нужен только толчок, который позволит сделать нужные выводы.
  - Видишь ли, вот как раз в базе и состоит камень преткновения. В мире не так много специалистов, которые занимаются инициацией Источников. Слишком уж специфичное это дело хоть и доходное, не всякий подойдет. Мне, например, в своё время повезло и с наклонностями и с учителем. - Я согласно закивал, прекрасно понимая, что Верис влез в эту сферу в поисках денег на свои изыскания. Мастер же глядя на то как моя голова трясётся словно у китайского болванчика и бровью не повёл. - Подавляющая масса их, в силу большой востребованности, со своими пациентами после активации ни каких контактов не имеют. Схема, как правило, проста и укладывается в сутки - двое. Приезд. Предварительный осмотр. Краткая подготовка обоих участников. Операция. Повторный осмотр инициированного. Расчёт. И наконец, расставание. Развитием же дара у новоявленного адепта занимается специально приглашённый преподаватель, или что чаще бывает, 'молодое дарование' отправляют учиться в специальное заведение. НО! Для того чтобы полноценно использовать обсуждаемую нами методику, в артефакт должны быть внесены как можно более полные данные об источнике, и в частности необходимо скопировать в качестве эталона его начальные параметры. А где их взять?! Эту информацию можно снять исключительно во время инициации.
  - Дальше можете не продолжать. Эти пробуждают, те учат. Разделение труда в действии. Казалось бы, эффективность должна быть максимальной, а в результате, такое упущение. Кстати, а зачем в таком случае Вам понадобились параметры моего Источника? Вы ведь не могли знать заранее о поданной сегодня идее? Или все же знали? - Новый приступ паранойи подхлестнул мой длинный язык. Но не успел я закончить, как тут же пожалел о своей горячности.
  - Ты в чём-то меня подозреваешь? - Тихий тон мага заставил меня замереть перед учителем, словно мышь перед коброй. Невнятное ощущение тревоги заставило сжаться сердце. Спина тут же покрылась липким, холодным потом.
  Я вскочил и вытянулся по струнке.
  - Никак нет! Ляпнул не подумав! Этого больше не повториться! - Голос то и дело срывался от напряжения, а щёки запылали так, что на них можно было жарить яичницу.
  - О-хо-хо. Все обещаешь. Споришь с учителем постоянно, обвинениям уже начал разбрасываться. Много я тебе воли дал. Много. Хотя нельзя не признать, что кое-какой толк от этого есть. - Старика явно повеселила моя реакция, и от него больше не исходило непонятного, но крайне тревожащего чувства. Он окинул меня задумчивым взглядом словно взвешивая тяжесть моих прегрешений и продолжил в пол голоса, заставляя внимательно прислушиваться своим словам. - Сегодня ты прошел по краю, только высказанная ранее идея, дала тебе возможность избежать наказания за непозволительную дерзость. Но не надейся что тебе удастся всегда выходить сухим из воды. Скоро нам предстоит вернуться во внешний мир, а он не будет столь снисходителен. И если твой организм не научится хоть иногда сдерживать свой длинный язык, ему гарантированы куда более серьёзные неприятности, чем недовольство наставника.
  Пустой котелок приподнялся с места и совершив небольшой перелет брякнулся у моих ног, довольно ощутимо ударив по левой лодыжке. Тонкий намёк на толстые обстоятельства.
  - Убери здесь все и приходи на обычное место. Пора приступать к занятиям. Мы потратили слишком много ценного времени для обсуждения посторонних вопросов, поэтому лекцию придётся несколько сократить. - Убедившись, что смысл сказанного дошёл до адресата, Мастер неторопливо зашагал в направлении древесного гиганта. Казалось, на этот момент он позабыл о моём существовании, но не успел я нагнуться за злополучной посудиной, которая только что чуть не набила мне синяк, как со стороны удаляющегося старика послышалось - Кстати, Виктор. Когда в следующий раз будешь изображать нерадивого стражника перед городским головой, не забудь правую ладони прижать к сердцу, голову держи выше и не дрожи так, а то смотреть без смеха не возможно.
  Уф. Обошлось. Раз Верис начал язвить, за свою шкурку можно не опасаться, учитель действительно сменил гнев на милость. Я мысленно утерся рукавом. Вовремя из меня поперли остатки муштры. Следует поблагодарить за науку, так в своё время ненавидимого, подполковника Беликова. Гонял Александр Иванович нас по плацу регулярно. Словно мы не студенты, а обычные призывники. Приучал к дисциплине, блин! 'Левой! Левой! Голову держать! Грудь вперед! Топчетесь как стадо бабуинов! Товарищ подполковник, можно обратиться. Можно Машку за ляжку! К старшему по званию обращаются со слова 'разрешите'! Всем ясно?! Так точно! Не слышу! ТАК ТОЧНО!!! Отлично. Левой! Левой!' Именно благодаря тем моментам ко мне пришло четкое осознание, что карьера военного не моя стезя. Нет, в принципе я и раньше это понимал, но как-то поверхностно. Призыв в армию меня волновал слабо. Думал если, что перекантуюсь - найду выход. Собственно именно поэтому и поступил на военную кафедру, шансов, что загребут после института, было меньше, да и если отдавать долг родине так лучше офицером пусть и номинальным. Ага! Аж пять раз! Учеба на 'военке' быстро расставила всё по местам.
  Студенческие воспоминания пусть и о не самых приятных моментах жизни развеяли остатки моей тревоги, позволив переключиться на другую тему. А именно, вновь заставили заняться самоанализом. Последние месяц с лишним мои реакции не прекращают постоянно меня беспокоить. Вся эта кутерьма с переносом, так встряхнула моё сознание, что я перестал себя узнавать. Вот и сейчас, сначала этот дурацкий наезд на Мастера, а затем ещё более непонятная реакция на его слова? Или не на слова? Может все дело в том невнятном ощущении? На секунду оно показалось мне таким знакомым. Но где и когда? Хотя нет. Это как раз по сути реакции и понятно. Военная кафедра. Но что там могло вызвать подобный трепет? Не люди, нет. Что-то другое, особенное. Событие, которое выделилось среди череды унылых, монотонных будней и оставило свой след на подсознательном уровне. Книга памяти опять открыла передо мной свои страницы. Листы воспоминаний один за другим зашуршали, открывая моменты прошлого. Не то. Не то. Это тоже не подходит, но уже близко. Где же? Ага вот оно, кажется нашёл! Мысленный взор остановился на особенно яркой картинке.
  Равнина. Удушающе жаркий летний день. Такой жаркий, что кажется вот-вот и раскаленная, испещренная трещинами земля не выдержит напряжения, разверзнется, извергнув из недр потоки магмы. Шеренга молодых парней в поношенной военной форме с мученическими выражениями лиц вытянувшихся по стойке смирно. Несколько офицеров, тихо переговаривающихся между собой на площадке перед старым кирпичным зданием непонятного назначения. Флагшток, в данный момент выполняющий своё назначение чисто номинально, потому что из-за полного отсутствия ветра, знамя, закреплённое на верху, безвольно повисло словно сломанное птичье крыло. И... .
  Не сомневаюсь, найдется масса людей видевших воочию боевую технику, благо выставок вооружений у нас полно. Но одно дело рассматривать её, мёртвым грузом застывшую на стенде и совсем другое, видеть в действии. Когда рядом, буквально в нескольких метрах с лязгом и грохотом проносится многотонная современная боевая машина, ты поневоле почувствуешь себя маленьким и беззащитным. Помню, особый отпечаток у меня тогда оставил Т-90 в полной боевой оснастке. Новейшая система активной защиты , придавала ему какую-то футуристичность, словно техника только что сошла со страниц научно-фантастического романа. В движении же танк излучал такую силу и мощь, что я долго стоял на одном месте оглушенный не столько шумом его двигателя, сколько полученными впечатлениями.
  По телу вновь прошла мелкая дрожь пережитых эмоций. Вот она суть. Поразительная схожесть этих чувств и является ключом. Но на сколько же на самом деле силён старик, если даже отголоски ощущений, которые моё подсознание уловило в момент отповеди, заставили его воспринять Мастера как несокрушимую боевую машину?! От двойственности полученного результата мои эмоции вновь пришли в дисбаланс. С одной стороны следует радоваться, что попал под покровительства столь могущественной личности. С другой, если я действительно попаду ему под горячую руку мало мне не покажется... .
  Мой взгляд в рассеяности бродил по лагерю в целях найти точку фокусировки для расшалившихся нервов пока не зацепился за до боли набивший оскомину предмет. Якорем для приведения сознания к подобию порядка неожиданно стал сиротливо валявшийся на земле котелок, до которого моя рука прерванная в прошлой попытке так и не дотянулась. Черт! Я торчу здесь бог знает сколько времени, а так и не начал уборку. Таким макаром и впрямь легко угодить под раздачу. Нет, надо шустрее шевелиться, и вообще лучше побыть пай мальчиком пару-тройку дней, пока не свыкнусь с мыслью, что у меня в наставниках по меньшей мере самоходная артиллерийская установка... .
  
  Глава 12
  
  - А ты быстро справился. - Учитель одобрительно кивнул, глядя на меня обустраивающегося рядом под тенистой кроной. - Рад, что к тебе возвращается былое усердие.
  - Да, Ваш последний урок тому весьма поспособствовал. Но что это было? Как Вам удалось добиться такого потрясающего эффекта?
  - Ты о чём? - Маг удивленно приподнял брови.
  - Да бросьте! Всё Вы прекрасно поняли! - Хотя по внешнему виду Мастера ни чего нельзя было прочесть, я был абсолютно уверен, что он точно знает подноготную моего вопроса. - Это промелькнувшее ощущение, оно было просто убийственным!
  - Хм. Так ты о моей маленькой проверке?! - Лицо старика по-прежнему было задумчиво непроницаемым, хотя по уголкам глаз уже начали собираться подозрительные морщинки.
  - Возможно. - Я закинул руки за голову и облокотился о ствол дерева. - И если, её целью было напоминание о субординации, то намёк вполне удался. У меня до сих пор поджилки трясутся от одного только воспоминания. - Последнее было явным преувеличением, но хорошо послужило польстив наставнику и вызвав того на откровенность.
  - Все-таки ты неисправим. Врешь и не краснеешь!
  - Всего лишь немного приукрасил. Но ощущение действительно было очень сильным и в некоторой степени, весьма отрезвляющим.
  Услышав такие слова, Верес жизнерадостно улыбнулся.
  - Чтож, значит, обе цели были достигнуты.
  - Обе? И какая же вторая?
  - Скорее первая. Основной задачей была проверка уровня развития твоего Источника.
  Теперь уже настала моя очередь удивлённо глядеть на учителя.
  - Ты пока не способен видеть энергетические потоки, но как показал эксперимент, уже можешь ощущать крупные энергетические аномалии.
  - Но ведь ранее в Вашем присутствии я ни чего подобного не испытывал.
  - И не мудрено. Я минимизировал все проявления энергетической активности своей оболочки во внешней среде. Это конечно, не полое сокрытие способностей, но от взгляда простого обывателя или неопытного Чародея вполне надёжная защита. В момент же испытания, все блоки и ограничители были сняты, так что твой Источник, пока не имеющий надлежащих фильтров оказался полностью под влиянием моего.
  - Вот это да! Если разница между нашими уровнями настолько велика, то даже не представляю, какие ощущения я бы испытал в присутствии архимага.
  - Ты знаешь, на удивление, ни каких. Это уже другая ступень развития. На ней уровень естественного саморегулирования организма настолько высок, что потери силы многократно меньше чем у новорожденного. Единственный известный мне достоверный способ ощутить подлинную мощь Магистра это оказаться в фокусе его ярости, но по понятным причинам после такого не многие выживают.
  - Тоесть при встрече с ним, я восприму его как простого неодарённого?
  - А это уж как он сам захочет. При желании, перед незнакомцем адепт такого уровня может предстать кем угодно: обычным гражданином, лишённым и толики дара; опытным боевым чародеем, прошедшим не одну сотню схваток; выпускником Академии только что получившим патент мага или же самим собой. Запомни - Голос учителя стал твёрже, паузы между словами увеличились, словно старик намеревался навсегда утвердить в моей памяти то, что собирается произнести. - Архимагов тебе стоит опасаться в первую очередь, и до перехода в ранг Подмастерья по возможности не попадаться им на глаза. Если твоей персоной пристально заинтересуется фигура такой величины, не помогут ни какие мои ухищрения. Отчасти именно поэтому стоит поднажать с тренировками. Чем более развита энергетическая структура, тем сложнее добраться до её основ. К тому же способы защиты, которые позволят не выделяться среди общей массы одаренных, к сожалению, станут доступны только когда ты сможешь изучить первые плетения.
  Слова Мастера погрузили меня в омут раздумий. Пока мы во внешнем мире, опасаться подобных встреч не стоит. Шанс наткнуться на Магистра где-нибудь на проселочной дороге или скажем, на улице провинциального городка крайне мал. Но что делать после прибытия в Анкерот? Верис ведь состоит в штате Академии и должен будет проводить массу времени внутри её стен. А там весь высший преподавательский состав - Архимаги! Прожить несколько лет в постоянном страхе быть обнаруженным кем-то из верхушки Гильдии - та ещё перспективка! И как быть?! Может сбежать по дороге? Нет, не выход. Даже с уже имеющимся багажом знаний и навыков шансы на выживание не слишком радуют. Попытаться уговорить старика отложить возвращение? Врятли учитель на это пойдёт. Если бы такая возможность существовала, не сомневаюсь, он бы ею уже воспользовался. Варианты, варианты... . Дьявол! Как на зло ни чего путного в голову не лезет! Остаётся одна альтернатива, стать затворником до выхода на надлежащий уровень подготовки. Я беспомощно посмотрел на мага.
  - Не паникуй раньше времени, Виктор. 'Может быть' не обязательно 'будет'. Жить ты станешь в моём городском доме. Я все равно предпочитаю его служебным покоям, поэтому подозрений это не вызовет. А в отделениях Гильдии или в залах моей альма-матер тебе и вовсе делать нечего, пока я не буду уверен, что твоих навыков достаточно для прохождения экзамена на низший из рангов.
  Слова Мастера несколько укрепили мою уверенность в завтрашнем дне. Однако один момент всё же требовал уточнения.
  - Но Вы же хотели оформить меня как своего официального ученика?
  - Здесь ещё проще. Процедура регистрации не требует присутствия самого субъекта, только образец его крови и подпись на контракте.
  - Честно говоря, я думал, что на пути вступления в Гильдию будет больше препятствий.
  - Опять поспешный вывод. - Наставник покачал головой. - Это не процедура вступления. Произойдет лишь формальное занесение тебя в Реестр организации в качестве моего ученика. Можно было бы его и не осуществлять, но тут имеет место один фактор, из-за которого данное действие не пользуется популярностью среди знати, но он весьма сильно играет на руку нам. Дело в том, что по уставу Гильдии, для новоявленного адепта изготавливается обязательное для ношения кольцо с персональными данными. Этот аксессуар до получения начального ранга служит универсальным удостоверением личности.
  - Не совсем понял. Нет, польза совершенно очевидна, таким способом я смогу решить первостепенную задачу - быстро легализоваться. А вот почему её избегают в благородных слоях общества?
  - Официальная смена статуса. Не всякому придётся по вкусу, если вчера тебя или члена твоей семьи именовали, например 'Граф Натери Дарле', а сегодня только 'Ученик Натери Дарле'. - Наставник на секунду прервался - Хотя мне известны и обратные случаи. Правда, в тех ситуациях к процедуре прибегали сугубо для усмирения особо распоясавшихся отпрысков. - Губы старика слегка дрогнули и расползлись в довольно ядовитую ухмылку. - И не безуспешно, надо сказать, прибегали.
  Видимо вспомнился очередной случай из жизни. Чему я удивляюсь? С него станется, что и имя, приведённое для примера настоящее, вон какую гримасу скорчил... .
  Однако развить тему мне было уже не суждено. Наставник прервал полет моих мыслей самым решительным образом - телекинетический импульс достал мою пятую точку, не смотря на то, что она уютно примостилась на корне древесного исполина.
  - Думаю, на сегодня достаточно общения на сторонние темы, пора уже вернуться к основной программе. Напомни, на чём мы остановились?
  Вот жук, знает же прекрасно! Или это такая преподавательская манера, постоянно проверять готовность?
  - Краткий обзор нечеловеческих рас. Мы затронули токфов и драгуэров. Остались илури, шхутечи и спайры.
  - Отлично. Значит, в таком порядке и продолжим.
  Верис кивнул в сторону поляны и я, проследив направление движения, уперся взглядом в формирующийся образ.
  Интересно, как выглядят эти пресловутые илури. Судя по контурам силуэтов фигуры вполне человеческие. Наверное, отличие опять будет в цвете кожи или подобной ерунде. Все-таки странно, что первые две расы так похожи на людей. Не верю я что у этих народов различное происхождение. Ну хоть ты тресни, не верю! Может мутация? А что, вполне логично. Общие предки подверглись какому-то облучению, не факт что это была радиация, но что-то в этом роде. И затем развитие уже пошло разными путями, все больше отдаляя друг от друга. Вопрос, когда это произошло? Надо переговорить с Мастером по поводу временного периода. Надеюсь, имеются какие-то записи, упоминания о первых контактах... .
  Какое-то неуловимое изменение в обстановке заставило мое сознание вынырнуть из глубины рассуждений на тему образования видов и обратить внимание на окружающую среду. А посмотреть было на что. Наглядное пособие приняло окончательный вид, представив моему взору две довольно примечательные персоны.
  Убейте меня об стол, если не так должны выглядеть эльфы существуй они на Земле реально. Нет, дело вовсе не в остроконечных ушах, у новоприбывших они как раз таки очень походили на человеческие. Суть была во внешности илури. Я несколько раз моргнул, поражённый тем, что подобное совершенство может существовать в нашей жизни. Поразительная пропорциональность черт и невероятная, подавляющая привлекательность отличали изображённую пару. Словно не природа стала тому причиной, а многолетний труд искуснейших пластических хирургов. Длинные, практически до пояса волосы цвета спелой пшеницы, янтарные глаза, а так же светлая кожа с едва заметным золотистым отливом придавали этим двоим какую-то величавую завершённость. Единственным, что не давало утонуть в океане восхищения, стал взгляд 'одиннадцатых'. Взгляд небожителей, полный надменности, самолюбования и презрения к окружающим. Сфокусировавшись на взгляде, я постепенно разорвал паутину, которую сплела вокруг себя красота иномирян и смог взглянуть на них более трезво.
  - Они со всеми такие высокомерные?
  - За редким исключением. Считают себя первой расой. Якобы, илури появились сразу после Древних.
  - Была у нас похожая история. Белокурыми бестиями их называли... . Тоже считали себя высшими. - На лице как-то сама собой появилась брезгливая гримаса. - Кричали на каждом углу, они мол хозяева мира, а остальные грязь под ногами. И в конце-концов полезли другим это доказывать. Огреблись по полной... .
  Старик снова покачал головой.
  - Илури в большинстве своём чванливы и высокомерны, за что их и не люблю, однако винить первородных во всех грехах тоже не стоит. Они не хуже и не лучше других рас.
  - И все-таки, позволю себе не согласиться, нацизм ещё ни когда до добра не доводил. Земная история тому примером.
  - Нацизм? А, кажется, я понял, о чём ты... . - Учитель задумчиво потер переносицу.- Позволь дать некоторые разъяснения. Поскольку на Аране в постоянном контакте и конкуренции сосуществуют несколько рас, в некоторой степени сей порок свойственен каждой. Но, к счастью, основной накал страстей давно угас. Как ты думаешь, что стало причиной Войн Хаоса? - Старик выставил вверх указательный палец. - Именно обострившиеся противоречия между видами. Взаимная ненависть породила целую эпоху боли и разрушений. Выживали только сильнейшие, или по отношению к носителям Силы, правильнее применить термин искуснейшие. С тех пор, пройдя по черте взаимного уничтожения, мы все научились смирять самые губительные из страстей.
  - С трудом верится. На земле сей порок вновь поднял голову буквально через два поколения, а здесь века... .
  - Все просто, выжили в основном те кто понял необходимость относительно мирного сосуществования. Точнее не так. Выжившие поняли необходимость относительно мирного сосуществования. Ну а поскольку продолжительность жизни самых могущественных представителей, коими являются высшие адепты, многократно превышает жизненный отрезок обычных граждан, первые на собственном веку могли убедиться, что воспитание подрастающих поколений идёт в нужном русле и если надо поправить.
  - Постойте, постойте. Высшие адепты... . Но как же так, Вы же сами говорили, что Великие маги не вмешиваются в дела смертных.
  - Дела, да. Но когда речь идет о выживании всей цивилизации, это уже не является просто 'делом'. Это исключительное обстоятельство требующее исключительных мер.
  - Надеюсь, что это действительно так. В противном случае, боюсь, стоящих на вершине пирамиды может заинтересовать новый объект для исследований в моём лице.
  - Не льсти себе. Ты даже не представляешь кто такие Великие маги. Хотя сведений о них доступно крайне мало, но и по этим обрывкам я с большой долей вероятности могу предположить, что путешествие между мирами не является для них особым секретом.
  У меня перехватило дыхание.
  - Так что же получается, кто-то их них может отправить меня домой?!
  - Теоретически. Не забывай. Дело ведь те только в способе перехода, но и в расположение Земли. Давай рассудим трезво. Высшие не любят внимания к своим персонам. И пускай, их имена известны миру, шансы, что нам удастся определить местонахождение хотя бы одного Великого мага, стремятся к нулю. А найти именно того кто побывал на твоей родине или знает её координаты и вовсе в минус бесконечность. К тому же остаётся проблема, как нам заинтересовать в сотрудничестве невероятно могучее и фактически бессмертное существо. Что такого необычного, за исключением происхождения может быть у начинающего адепта, для того чтобы достигший вершин магии проявил свою благосклонность? - Маг сделал выразительную паузу. - Так что лучше оставить этот вариант на крайний случай. Пока же будем придерживаться прежнего плана, как наиболее реального.
  Аргументы учителя заставили меня задуматься. Мозг заработал с удвоенной силой, анализируя ситуацию. Так просто отказаться от идеи?! А стоит ли?! Наверняка, в тех обрывках обширных научных знаний двадцать первого века, осевших у меня в сознании, найдётся то, что ни когда не приходило в голову обитателям Арана. Безусловно, на счёт магической науки Мастер прав, однако есть ведь и другие области и сферы. Старик лукавит, он сам уже успел убедиться в пользе некоторых моих идей. Так что думаю, столкнись я с Великим магом, нашлось бы, чем привлечь и его внимание. Хм... . Возможно, у Вериса есть другие аргументы, о которые он предпочёл умолчать. Разум моментально выдвинул несколько грандиозных в своей нелепости теорий, включая пресловутый всемирный заговор. Посмаковав парочку из них, я понял, что в очередной раз попросту потакаю собственной паранойе. Черт, дурацкая привычка во всём искать подвох! Да, наставник явно что-то недоговаривает, но до сих пор он ни разу не дал серьёзного повода для недоверия. Опять-таки, пока толком не освоюсь на Аране глупо начинать поиски, это привлечёт слишком много внимания. Пусть пока все идет своим чередом. А вот после получения ранга чародея, когда станут доступны источники информации внутри Гильдии, как говорится 'будем посмотреть'.
  Когда я выбрался из омута рассуждений, собираясь осчастливить Мастера своим ответом обстановка на поляне снова изменилась. Иллюзия илури исчезла, а вместо неё активно образовывалось нечто новое.
  - Ээ...? - Я в недоумении ткнул пальцем в невнятные силуэты - А разве с 'первородными' мы уже покончили?
  - Покончили? - Старик весело оскаблился. - Очень сомневаюсь, что нам двоим по силу то что не смогла сделать эпоха великих войн.
  Опять подначка. Или нет, похоже своеобразное наказание за очередную потерю внимания на уроке. Удивляюсь, как ему это не надоедает.
  - Я имел в виду окончание темы.
  - Ну, ты так долго молчал, и я подумал, что изучать данные экземпляры тебе более не интересно. Поэтому перешёл к следующей расе.
  - Я лишь задумался о возвращении домой. На самом деле вопросы об илури у меня ещё остались.
  - Ни чего страшного, задашь их позже. - Маг снова стал сама невозмутимость. - Мы уделим отдельное внимание каждому из видов. Напоминаю, сейчас только краткое знакомство. Теперь настала очередь шхутечи.
  Едва Мастер закончил говорить, как новый объект изучения не преминул показаться во всей красе.
  Своим ростом и телосложением представители пятого вида практически не отличались от 'одиннадцатых', да и их черты хоть и не много более грубые, но всё же значительно совершеннее человеческих, сильно напоминали последних. Я сначала отошёл от иллюзии шагов на десять, затем приблизился к ней вплотную. Непонятно.
  - Знаете, если бы не серая кожа и пепельные волосы, даже с небольшого расстояния я принял бы их за илури.
  - Чтож, в таком случае твоя ошибка была бы вполне простительна. Раньше эти расы были одним народом.
  -?!
  - В своё время не существовало ни каких шхутечи, только илури.
  - Что же произошло?
  - История стара как мир. Раскол и гражданская война. К сожалению, истоки конфликта затерялись в реке времени. Известно лишь, что проигрывающая сторона прекратила боевые действия, предпочтя изгнание неминуемому разгрому.
  - Братоубийственные войны часто случаются, но причём здесь внешность?
  - Можно только строить теории, сами 'тёмные' уже и не помнят или 'не желают помнить'. Похоже, решающую роль сыграла ненависть. Одержимые ею изгнанники стремились стереть все общее, что связывало их с победителями, включая возможность иметь общее потомство.
  - Да уж... . Если они решили вмешаться в собственный геном, удивлён что по внешним признакам изменениям подверглись исключительно волосы, глаза и кожа. В этом случае и полуметровые рога были бы меньшим злом из возможных вариантов мутации.
  - Думаю, шхутечи чётко осознавали на какие жертвы идут. В те времена технологии Древних всё ещё массово использовались на планете.
  Мой взгляд вновь с акцентировался на иллюзорной паре. Что же подвигло вас на подобное безумство?! Отказаться от всего: традиций, обычаев, облика, наконец!
  - Всё равно не понимаю, слишком уж радикален их поступок!
  Маг в отрицающем жесте повел кистью.
  - Не бери в голову. От тебя, на данный момент, ни кто и не требует понимания. Всё-таки это другой вид, со своим уникальным менталитетом, определённые стороны которого могут в корне отличаться от нашего восприятия. К тому же, ты ведь не думаешь, что подобные изменения, пускай вызванные и культивируемые искусственно, произошли моментально? Пока 'тёмные' формировались как полноценная раса, сменилось не мало поколений. И каждое новое, внутренне и внешне, хоть и немного, но отличалось от предыдущего.
  - Ладно, в конце концов, это, несомненно, их внутреннее дело. И кто я такой чтобы судить поступки целого народа. Одно радует, в отличие от 'светлых' родственников, отсутствие непомерной спеси во взгляде.
   - Хех! - Верису явно доставила удовольствие такая трактовка.- Тут ты прав. Шхутечи действительно охотно идут на контакт с другими расами, особенно с людьми. Точнее с той их частью, что обладает серьёзными магическими способностями. Глава одного из кланов, недалеко от границ владений которого, кстати, мы и находимся, даже входит в Совет Архимагов.
  - Как же так? Гильдия ведь стоит на страже интересов человека! Каким же образом в ней мог оказаться действующий представитель высшей власти потенциального противника? Нонсенс!
  - О! Это особый случай. Клан Тиэль стоит отдельного занятия, а его глава особого упоминания.
  Пока Мастер произносил эти слова, что-то в его образе неуловимо менялось. Его морщины разгладились, уголки губ раздвинулись, образовав мечтательную улыбку а в голосе появились новые бархатные нотки. Спустя несколько мгновений мне уже стало казаться, что напротив меня стоит не умудрённый опытом старик, а очарованный юноша.
  - Анната Шиаль ан'Тиэль, 'Та, что затмевает звёзды'! - С предметом былого увлечения всё стало предельно ясно. - Вот уже не одну сотню лет она по праву считается одной из красивейших женщин мира. Красивейших и самых опасных! Многие при одном лишь взгляде на неё просто теряют голову, забывая, что перед ними могущественный архимаг, умелый стратег и тонкий политик. Леди, которая, в довольно юном возрасте, встав у руля, оказавшегося на грани исчезновения клана, за время своего правления, сумела не только восстановить его былое могущество, но и приумножить, сделав Тиэль самым сильным и независимым из кланов шхутечи.
  - Хм?!
  Больше похоже на сказку про прекрасную, но злую колдунью, которая заманивает в свои сети доверчивых путников. Неужели она настолько обворожительна, что умудрённые опытом маги так просто попадали под её влияние? Сомнительно. Может это всего лишь отголоски увлечения юности. Молодости ведь свойственен максимализм.
  Скепсис внутри меня был настолько велик, что как я не пытался его скрыть, едва заметная нотка недоверия всё же проскользнула наружу, выдав мои эмоции. В ответ Верис приподнял левую бровь.
  - Что ж, пожалуй, опять придётся дать некоторые пояснения, дабы не создавать опасных заблуждений в неокрепших умах подрастающего поколения. - Теперь понимать брови настала уже моя очередь. Как-никак по земным меркам я перестал таковым считаться лет пять тому... . Издевается. - Должен тебе сообщить, что в одном 'темные' куда больше похожи на людей или токфов чем на своих светлых родственников - они так же как мы обожают устраивать внутренние разборки с применением разнообразных средств уничтожения. Невозможно представить, вылившийся в вооруженное противостояние, конфликт между Домами илури и в то же время постоянно возникающие локальные войны между человеческими странами или столкновения между племенами токфов давно уже ни кого не удивляют. - Маг послал мне выразительный взгляд, чтобы убедиться, не пропускает ли его ученик слова наставника мимо ушей. Состроенное мной на это выражение оскорблённой невинности послужило ему знаком продолжать рассказ. - Так вот, несколько веков назад во главе клана Таэль встал молодой архимаг Феантир Киясу. Удивительно, как ему удалось забраться на вершину пирамиды, поскольку в дальнейшем, являясь умелым администратором и талантливым адептом, он показал себя неважным политиком, сумев за краткий срок своего правления настроить против себя сразу четыре клана. Кариэль, Цишиль, Сюэль и Шимаэль по отдельность не представляли какой либо значимой угрозы для Таэль, но объединив силы... . К несчастью Феантир был слишком занят своей новой любовницей из 'независимых' и поморгал образование союза. Полагаю, для тебя не станет чем то необыкновенным тот факт, что пассией магистра была молодой Мастер Анната Сёримэ Шиаль.
  - Мм...
  - Да, Виктор?
  - Извините, что прерываю, но прежде чем Вы продолжите я хотел бы задать два вопроса.
  - Я весь в внммании.
  - Во-первых, если это одна и та же персона, почему сначала позвучало имя Анната Шиаль ан'Тиэль, затем Анната Сёримэ Шиаль?
  - Тому есть элементарное объяснение. Сёримэ - это родовое имя, по-вашему, фамилия, а ан'Тиэль - клановое, то есть имя, которое получает действующий глава клан. Буквально оно означает 'над Тиэль'. У шхутечи при вступлении во власть правитель обязан сменить имя, перешедшее от родителей на имя клана тем самым символически показывая, что он обрывает прежние родственные связи и теперь перед его лицом все семьи равны.
  - Логично. Тогда второй вопрос. Кто такие 'независимые'?
  - 'Тёмные' которые по каким-либо причинам самостоятельно покинули или были изгнаны из своего клана. Существует несколько небольших общин 'независимых' по всему миру, самая крупная из которых находится в Анкероте.
  - Удобно. Совет наверняка извлёк из этого массу преимуществ. Полагаю Леди Шиаль родом оттуда?
  - Напротив. Хотя она, в своё время и получила образование в Академии, до этого момента её семья обитала вдали от крупных поселений, на границе владений драгуэров и токфов.
  - Они жили обособленно?
  - Да, насколько я знаю, родители Леди осле изгнания из клана предпочли суете городов уединение на природе.
  - Если же они так хотели оставить цивилизацию, почему тогда сами не занялись образованием дочери, а отправили её в Академию?
  - Увы, тут я опять могу лишь строить предположения. Скорее всего, дело в силе дара. На самом деле не многие могут похвастаться подобными способностями, а если взять расу шхутечи, возможно лишь Престол сможет превзойти в силе Магистра Шиаль.
  - Весело...
  - Скорее грустно. По некоторым данным, ранее адептов такого масштаба среди всех рас было куда больше. И пускай средний уровень магов за прошедшие века вырос верхняя планка похоже поползла вниз. - Старик расстроенно вздохнул и вновь обратился ко мне. Ну как я удовлетворил твоё любопытство? Если да, то я, пожалуй, вернусь к повествованию.
  - Не имею ни каких возражений.
  - Значит продолжим. После подписания тайного соглашения события развивались стремительно. Не дав Феантиру и шанса разобраться в ситуации, союзники напали. Перед трехкратным превосходством в силе Таэль был обречён. Его воины и маги храбро сражались, но гибли один за другим. В конце концов, когда от некогда могучего клана осталась едва ли четверть, был подписан мирный договор. По условиям этого документа клан терял практически все владения, делимые между победителями в зависимости от доли их участия и сильно поражался в правах. Но хуже всего то, что Феантир, глава и на тот момент уже единственный архимаг Таэль сразу после заключения мирового соглашения, заболел неизвестной болезнью. 'Тёмный', не смотря на всё своё могущество, таял на глазах.
  - Отравление?
  - Несомненно. Но доказательств не нашли. Поэтому на тот момент дело спустили на тормозах.
  - На тот момент?
  - Пару сотен лет спустя 'эпидемия' этой же неведомой болезни буквально выкосила несколько десятков вельмож победивших в той войне кланов. Причём болезнь действовала очень избирательно, странным образом выбирая тех, кто был наиболее заинтересован в смерти Феантира.
  - Неужели это была Леди Шиаль?
  - Вероятнее всего, но опять-таки, не было обнаружено ни одного факта свидетельствовавшего против неё.
  - Да, похоже, служба сыска у шхутечи поставлена из рук вон плохо. Тут и мне ясно, что либо ан'Таэль виновна в обоих случаях либо она инициатор второй серии убийств.
  - Мне думается, что всё же последнее наиболее вероятно. Только к тому времени, Таэль уже был достаточно независим, чтобы Леди Шиаль могла не бояться гнева Престола.
  - Любопытно как ей удалось после подобного не только сохранить жизнь, но и преумножить силу клана.
  - Многих интересует этот вопрос, но ответа пока ни кто не ведает. - Маг скосил на меня глаза.- Давай всё же вернёмся к смерти Феантира, и ты позволишь мне закончить рассказ, не прерывая каждую минуту.
  В ответ мне осталось лишь смущенно промолчать.
  - Так вот, архимаг Киясу по праву носил это звание. Он несколько месяцев не сдавался, борясь с отравой пока однажды не стало очевидно, что глава Таэль обречён. Вот тут, за пол шага от смерти Феантир поступил самым неожиданным образом - передал бразды правления своей любовнице, и не просто передал, а добился безусловного признания её главой. Новая предводительница рассуждала не долго. Она попросила аудиенцию у Престола где, немыслимым образом смогла получить разрешение на переселение остатков клана. Нельзя сказать, что идея переезда пришлась по вкусу всем таэль, но Анната, проявив неожиданную, для, как о ней многие думали, красивой куклы, волю и бойцовский характер, смогла настоять на своём. Новым домом был выбран Кешиан, где всё ещё имелись обширные не освоенные территории. Переезд и для одной семьи является непростым испытанием, а уж когда задействована масса народу причин для головной боли становится больше на порядок, однако Леди Шиаль с честью выдерживала все невзгоды, пока не случилось давно ожидаемое, но всё же ставшее для девушки шоковым событие. По пути на место скончался Феантир Киясу. Говорят, ан'Таэль четыре дня не отходила от тела, проводя время в неподвижном молчании, и только известие о прибытие в конечную точку вывело её из состояния ступора. Ответственность всё же пересилила горе от потери. Дальнейшее развитие событий мы рассмотрим подробнее на отдельном занятии. Скажу только лишь, что были заключены многочисленные договора с людьми, драгуэрами и даже токфами, а так же для восстановления численности, началось интенсивное привлечение в клан 'независимых'.
  Наставник перевёл дыхание. Предоставив мне возможность высказаться.
  - Судя по вашему описанию, очень интересная личность. Хотел бы я познакомиться с этой особой поближе.
  Продукт моего недоразвитого чувства юмора подействовал на наставника как вылитое на голову ведёрко холодной воды. Остатки расслабленности слетели с него как прошлогодние листья с дерева, голос приобрел прежнюю твердость.
  - Ты что меня сегодня совсем не слушал?! Не вздумай! Из всех потенциальных опасностей эта наиболее непредсказуемая. Может, ты и не заинтересуешь её как предмет исследований, но в своих играх она использует тебя обязательно. А это, поверь моему слову, ничуть не лучше.
  - Да что Вы, я же просто пошутил! Я прекрасно осознаю всю серьёзность ситуации. Просто Вы её так живо описали... . Ох! Чёрт! - Сотня невидимых иголок тут же впилась в мою многострадальную задницу. - За что?
  Ответ, который достиг моих ушей, казалось, был переполнен язвительностью.
  - Так, пошутил немного. Захотелось вдруг.
  Я понимающе кивнул, потер пострадавшее место, изображая на физиономии полное раскаяние. Видимо та доля мучений совести, которая отразилась в моём образе, показалась учителю достаточной, так как дальнейшей экзекуции не последовало. Вместо этого маг убрал наглядное пособие, демонстративно фыркнул и все так же молча принялся творить новую иллюзию.
  На этот раз наставник занимался плетением куда дольше обычного, более того на его лбу как признак напряжения выступили капельки пота. Вместо обычных двух-трех метров в диаметре дрожание воздуха уже достигло пяти и продолжало увеличиваться. С каждой минутой происходящее нравилось мне всё меньше и меньше. Да кем, чёрт возьми, должны быть эти спайры, что учитель так долго возится, создавая манекен? Я вновь уставился на расползающееся марево и, прикинув примерное количество шагов, присвистнул. Прежде чем остановить свой рост темный контур успел охватить примерно метров двадцати в поперечнике. Колебания воздуха стали интенсивнее, силуэт начал приобретать объём и наливаться красками. Внезапный звук лопнувшей струны за спиной заставил меня переключить внимание в сторону. Взгляд пробежался в поисках источника, но все мои попытки остались безрезультатны, в обозримом окружении ни чего нового обнаружено не было. Неужели слуховые галлюцинации? Стоит, наверное, поинтересоваться у мага, может, и он слышал чего-нибудь. Я обернулся к Мастеру и замер, формирование иллюзии завершилось.
  - Ядрёна качерышка! - Думал, что попал в реальный мир, но окружающее плавно превращается в какой-то фантасмагорический бред. Передо мной на лужайке, изогнув длинную шею, так чтобы голова слегка была повернута в мою сторону, лежал дракон. -Твою мать! - Вырвалось снова. Больше слов не было, одни предлоги.
  Неожиданно, монстр открыл глаза, поднялся с земли и потянувшись назад, словно кошка после долгого сна расправил могучие крылья. Солнечные блики заиграли на броне этого потомка динозавров. Я сел. 'А ведь они ещё и разумны' Пронеслось в голове. Вопрос о первенстве среди магически одарённых существ, как и обещал Верис, отпал сам собой.
  
  Глава 13
  
  Всё утро я провел как на иголках. Ещё бы, Мастер, наконец, счёл приемлемым уровень моей начальной подготовки и, вчера, перед отходом ко сну пообещал перейти к следующему этапу. Сегодня должно начаться долгожданное изучение первичных заклинаний или как ещё называл их Верис - Основ. Тем не менее пауза которую наставник делал после завтрака перед очередной лекцией неожиданно затянулась. Старик, даже видя моё лихорадочное нетерпение, не торопился приступать к долгожданному уроку. Вместо этого он после некоторых раздумий вновь загрузил своего подопечного кучей бытовых поручений, а на резонный вопрос 'Когда же мы приступим к занятиям?' только покачал головой.
  - Пойми Виктор, пока твой разум не придет в состояние покоя начинать бессмысленно, материал не усвоится должным образом. А это имеет первостепенное значение. Следует уяснить раз и навсегда 'детские игры' кончились. Ошибка на данной стадии уже чревата негативными последствиями для неофита. Поэтому до полного восстановления душевного равновесия тебе придётся поработать руками.
  - Но почему именно руками, есть же медитация? Помнится, в прошлые разы её применение было не менее успешным.
  - А воспитательный момент?! - Маг изогнул левую бровь и сделал недоуменное выражение лица. - Сколько раз уже можно твердить о важности самоконтроля?! Создаётся впечатление, что некоторые мои слова ты элементарно пропускаешь мимо ушей.
  Я опустил плечи. Учитель как всегда прав. С того момента как моя голова отрывалась от подушки, эмоции так и зашкаливают. Но с другой стороны есть и оправдательный момент. По сути, жизнь в корне меняется именно теперь. Как тут не занервничать, когда осознаёшь, что тебе предстоит. Это ведь не просто телекинетические фокусы. Мне буквально предстоит шагнуть в неизведанное... .
  - Но ведь может так статься, что для обретения надлежащего спокойствия понадобится измотать меня до полного изнеможения. Как же я тогда смогу воспринимать информацию?!
  - Даа. Кризис похоже затронул не только внимание но и долговременную память. - Старик развёл ладони и поднял взор к небу, словно обращаясь к высшим силам. - Неужели все мои труды оказались напрасны, и мы видим перед собой признаки начинающегося кретинизма?! Может, стоит прекратить эти мучения?!
  - Нет, нет! Я прекрасно помню про купальню. - Руки сами собой взлетели в протесте. Хотя я и знал, что мой 'финт хвостом' как и реакция на него учителя были насквозь наигранными, чувство самосохранения подсказывало - не следует дальше развивать диалог в этом русле.
  - Хм. Кажется, проблески сознания ещё имеют место быть. Тогда может, перестанешь попусту терять время и наконец, займешься делом?
  Я печально вздохнул и, всячески демонстрируя покорность судьбе, поплёлся к фургону. Глас Мастера, словно перст судьбы, настиг меня спустя несколько секунд.
  - Да, кстати, сними уже Рифат, всё равно он дня четыре как отключен.
  Туше... .
  
  ***
  Последний укол мага намертво переключил моё сознание на новую тему. И все то время пока тело было занято физическим трудом, разум пытался понять, каким образом ему удалось полностью выучить другой язык и при этом ничего не понять. Всего несколько недель, и, раз! Я не то что говорю без особого акцента, но и думаю на Калинари. Более того, опыт показал, что для перехода на русский язык уже требуется некоторое усилие. Нет, Верис разумеется, предупреждал о функциях артефакта, но реальность явно превзошла все ожидания. Ох, чувствую не простой это обруч, совсем не простой. За столь короткий срок не только внедрить знания языка, но и настроить под него сознание. Это, какими же технологиями должны были обладать его создатели?! Столкнувшись в реале с подлинным достижением ушедшей цивилизации, я неожиданно успокоился. В конце концов, то, что предстоит выучить, не составляет и тысячной доли процента от знаний Древних. Стоит ли волноваться по поводу такой малости?!
  Надо отдать Мастеру должное, перемену, наступившую во мне, он просёк сразу. И тут же не преминул это продемонстрировать. Я в тот момент заканчивал инвентаризацию наших оскудевших запасов. Дело, в общем-то, не пыльное, но поскольку старик наверняка помнил содержимое каждого мешочка, ящика или свертка в своём фургоне, совершенно бессмысленное и крайне раздражающее. Собственно именно поэтому он и выбрал его как один из пунктов 'воспитательного процесса'. Моя рука сделав очередную пометку в списке уже было потянулась к следующему кульку специй для того чтобы оценить его содержимое, как неожиданно мой внутренний 'радар' показал присутствие Вериса. Старик находился примерно в шести метрах сзади, то есть на самой дальней дистанции которую могла охватить моя свежеобретённая способность. Конечно, хорошо, что даже мой недоразвитый Источник со временем приобрел свойство изначально присущее всем одарённым, научился 'видеть' подобных себе, но опять-таки, в каждой бочке мёда есть своя ложка дёгтя. Теперь нельзя как раньше осуществить маленькую месть учителю - сделать вид, что поглощён работой и не обращать на него ни малейшего внимания. Повздыхав над такой незадачей, я повернулся, адресовав магу вопросительный взгляд.
  - Плохо! Просто отвратительно!
  - ?!
  - Я уже несколько минут стою буквально на крайней черте твоей зоны контроля, а ты соизволил проявить заинтересованность только сейчас.
  - Возражаю! Я сразу почувствовал, как Вы перешли границу!
  - Вот именно! Только, когда пересёк! А раньше? Времени было более чем достаточно, чтобы на данном расстоянии по косвенным признакам определить Источник, уровень которого многократно превышает твой собственный.
  - Но я ведь был занят делом. - Попытка оправдаться вышла какой-то жалкой.
  - Чушь! Скажи еще опять, что задача учуять того кто сильнее тебя совершенно бессмысленна. - В ответ, мне оставалось лишь понуро повесить голову, признавая его правоту. - Не стоило идти у тебя на поводу и пускать дело на самотёк. Думаю, необходимо вернуться к старой проверенной методике.
  Я поморщился и, вспоминая о сути тренировки, однажды продемонстрированной Верисом, рефлекторно потер пониже спины. По сути упражнение не отличалось от того что произошло сейчас. В любое время дня не зависимо от занятия, Мастер старался незаметно оказаться у самой границы моего 'радара', однако, не пересекая черту. Задание состояло в том, чтобы за некоторый интервал времени определить его присутствие. Все казалось бы элементарно, но существовал один небольшой нюанс. Если мне не удавалось этого сделать, то в наказание следовал довольно болезненный импульс. В качестве мишени для приложения сил маг, разумеется, облюбовал мою пятую точку. Получив несколько подобных стимулов, я сумел подобрать аргументы и уговорить учителя перейти на более щадящий вариант. Впрочем, сейчас уже очевидно, что халява кончилась.
  - Чего молчишь, куда же подевалось все твоё красноречие?
  - Да нечего возразить. Вы абсолютно правы, после изменения внесённого в тренировку прогресс фактически остановился. - Как ни странно известие о переходе к прежнему способу не сильно поколебало моё внутреннее равновесие.
  - И ты так спокойно об этом говоришь? Неужели так нравится получать тумаки?
  - Нет конечно. Но что поделаешь, если по-другому не получается.
  Верис довольно потер руки.
  - Ну на конец-то, я было отчаялся добиться от тебя сегодня положительного результата.
  - Вы это о чем?
  Маг медленно приблизился и с сомнением очертил взглядом мой силуэт.
  - Мдаа. Кажется, дисфункция мозга всё-таки имеет место быть. Неужели ты забыл утренний разговор?
  - Вы ... .
  - Ладно, не дёргайся, а то опять пере возбудишься. Просто прислушайся к своим внутренним ощущениям и постарайся запомнить это состояние. Перед изучением каждого заклинания или плетения тебе необходимо добиться подобного спокойствия. Но не путай его с апатией. Не стоит впадать в другую крайность. - Я согласно закивал, стремясь сохранить в памяти необходимый настрой.
  Убедившись, что его слова были усвоены, Мастер уселся напротив меня прямо на траву. Чтобы не смотреть на учителя сверху вниз мне пришлось опуститься следом.
  - Сегодня, как и обещал, я научу тебя первому заклинанию. Оно называется Истинное зрение. Ну-ка, скажи мне, для чего оно служит?
  - Насколько я помню, оно позволяет видеть энергетические потоки.
  - Так и есть. Весьма полезная функция, ты не находишь?
  Усмешка непроизвольно появилась на моём лице.
  - Думаю, обладай я подобным навыком, упражнение с монетами далось бы мне гораздо легче.
  - Отлично. Тогда, если не возражаешь, перейдем к делу.
  Все моё внимание тут же переключилось на Вериса.
  - Повторяй за мной по слогам. Де-Ки-Ром Гу-Ал
  - Де-Ки-Рум Го-Ал
  - Я же сказал, Де-Ки-Ром Гу-Ал, а не Де-Ки-Рум Го-Ал! Еще раз, и по внимательнее.
  - Де-Ки-Ром Гу-Ал.
  - Хорошо. Теперь произнеси то же самое, но слитно. Декиром Гуал.
  - Декиром Гуал
  Маг заставил меня многократно проговорить эту тарабарщину, пока я, как ему казалось, не добился надлежащего звучания.
  - Так. Следующий шаг самый важный. Синхронно с произнесением фразы необходимо коснуться Источника. В случае правильного выполнения комбинации действий, ты сможешь увидеть вокруг меня светящийся ореол.
  - Светящийся ореол и только, а как же силовые линии и все остальное? - В моем голосе невольно проявилось разочарование.
  - Не спеши делать выводы. Как ты думаешь, почему это заклинание называется Основой?
  Раздумывать долго не пришлось. До сего момента наставник выдавал крайне мало информации о магии, но и те крупицы знаний, которые удалось получить, я, увлечённый открывающимися перспективами, старался всесторонне рассмотреть и систематизировать.
  - Наверное, потому, что из-за своих функций оно является базовым. Без видения энергетических конструкций процесс развития будет крайне затруднен. Да и уровень самого адепта врятли поднимется высоко.
  - В целом верно, правда есть пара особенностей. - Учитель задумчиво помассировал подбородок. - Все дело в том, что Истинное зрение наряду с некоторыми подобными энергетическими воздействиями занимает промежуточный этап между магической конструкцией и способностью. То есть, произнося заклинание или создавая плетение, ты пускаешь поток силы из Источника таким образом, что он, проходя по организму, активирует некоторые его незадействованные функции. А, что самое замечательное, со временем при интенсивном использовании в энергетической оболочке по пути прохождения потока формируются постоянные каналы и данная конструкция действительно становится способностью.
  - Но каким образом, это влияет на качество 'зрения'? - Я почесал макушку, и непонимающе посмотрел на Вериса.- Не вижу пока особой связи.
  - Прямым. Двойственность природы Основы, в отличие от тех же плетений, позволяет ей со временем образовывать новые связи в энергетической оболочке и совершенствоваться. Вот простейший пример.
   Мастер шевельнул пальцами правой руки, скорее акцентируя моё внимание на предстоящем появлении иллюзии, чем помогая себе ритуальным жестом. Воздух тут же сгустился и рядом со мной на земле появились изображения двух, уже успевших набить оскомину, сундуков из повозки мага.
  - Знакомые предметы, не так ли? - Дождавшись моего утвердительного ответа, Старик продолжил. - Какой из этих ящиков ты сможешь поднять, если будешь использовать исключительно свои мышцы?
  - Разумеется, маленький, большой весит раза в полтора тяжелее меня.
  Хорошо. То есть этот ящик совсем тебе не по силам? - Учитель хитро прищурился.
  - Сейчас да, но вот если бы у меня было несколько месяцев на регулярные тренировки и подходящее питание, тогда ситуация была бы иной.
  - Так и с Истинным зрением, пока ты сможешь двигать только маленький сундук, со временем станет доступен и большой, а ведь есть ещё и фургон.
  - Если я правильно понял соответственно аура, энергетический поток и... .А собственно, что такое фургон.
  - Как там звучит та земная поговорка: 'Не беги вперёд повозки'.
  - Впереди паровоза - Поправил я автоматически. Помните, мы как-то обсуждали транспортные средства моего родного мира. Механизм который движется с помощью нагретой до температуры кипения воды.
  - Припоминаю, интересная конструкция, но малоэффективная. Тем не менее, смысла фразы это не меняет. - Маг развеял плетение, и изображения ящиков безмолвно растаяли. - В своё время ты получишь исчерпывающие сведения. А сейчас, думается, стоит оставить теорию в стороне и вернуться к практике. Готов?
  Следовало ожидать. С каждым днём сей ответ звучит все чаще и чаще. Надеюсь, такая тенденция обусловлена только нехваткой времени, а не желанием скрыть информацию. Я выдохнул. - Да.
  Выполнить недавно заученную последовательность действий не составило особого труда. Однако, к удивлению, ни какого видимого эффекта не наблюдалось. Ни ореолов, ни свечений, даже лёгкая дымка не нарушила своим присутствием окружающий пейзаж. Может это просто задержка? Верис же отмечал, что из-за моего иномирового происхождения у нас имеются различия во внутренней энергетике. Хотя с другой стороны до сих пор в освоении магических премудростей это совсем не мешало. Странно. В ожидании результата, мой взгляд несколько раз очертил окрестности и вновь остановился на фигуре Мастера.
  - Ну как новые впечатления? Довольно необычно видеть мир в таком ракурсе, особенно в первый раз. Искренне жаль, что потом быстро привыкаешь, и ощущения смазываются.
  - Простите, учитель, но я ни чего нового не вижу, в том числе и обещанного свечения вокруг Вас.
  Маг аж подскочил от такого заявления.
  - Это точно? Ты абсолютно уверен? - Моя угрюмая физиономия убедила его, что шутками здесь и не пахнет. - Ну-ка повтори комбинацию ещё раз.
  Я послушно выполнил указание старика. Итог остался прежним.
  Следующие несколько часов показались мне сущим адом. Верис повёл меня через сумасшедший симбиоз медицинского освидетельствования и урока пения. Он теребил меня снова и снова, заставляя каждый раз использовать новый вариант последовательности. Кажется теперь, я освоил тысячу вариантов произнесения слов 'Декиром Гуал', а коснутся источника, смогу вися вниз головой под крылом, проходящего звуковой барьер реактивного истребителя. Но несмотря на все усилия и помощь вновь задействованного Рифата прогресса в освоении не наблюдалось.
  Наконец Мастер снял с моей головы артефакт Древних и устало отстранился.
  - Ни чего не понимаю! Ты все делаешь абсолютно правильно! Почему же не происходит активация в ответ на кодовую команду?! - В голосе мага сквозила искренняя досада.
  Неудачи последних часов и накопившаяся усталость порядком выбили меня из колеи, захотелось куда-то излить переполнившие меня злость и разочарование. Увы, сил на исполнение задуманного совсем не осталось. Поэтому, из моих уст прозвучал лишь вялый огрыз.
  - Вот еще новость! Да как вообще в ответ на эту 'белиберду', должно произойти какое-либо действие?! - Выброс эмоций немного охладил мой пыл и придал более логический ход мыслям. - Взять тот же телекинез. С ним все понятно, действуешь на прямую энергетическими потоками. А здесь?! Сказал 'Фокус-Покус' и получил нужный эффект?! Слабо верится!
  - Я ведь уже объяснял тебе принцип действия заклинаний. - Верис похоже понял состояние своего подопечного, а потому снисходительно воспринял мой демарш. - Весь смысл в ассоциативных маркерах, которые дают команду подсознанию. Так что это не 'белиберда', как ты выразился, а ... - Мастер смолк на середине фразы. Черты его лица обмякли, глаза погрустнели. Продолжил он неожиданно печальным голосом. - Знаешь ученик, у нас образовалось две проблемы разной степени значимости. Первая - ты регулярно заставляешь пожилого человека почувствовать себя идиотом. Правда аргументом в твою пользу служит то, что делаешь ты это не осознанно, не понимая полной сути происходящего, но мне от чего-то легче от этого не становится. Особенно если осознание собственной некомпетентности в который раз приходит прямо во время диалога с пускай и необычным, но куда менее опытным собеседником.
  Я прямо опешил от такого заявления и несколько секунд пытался осознать, в какой мере учитель действительно серьёзен в своих словах. Получалось неважно, но я, уповая на то, что в претензии мага больше иронии, чем правды, осмелился возразить.
  - Но разве отчасти не для того, чтобы получить свежий взгляд на некоторые обыденные вещи Вы меня и взяли?
  - Да, и получил по заслугам. - Облик старика пробрёл прежний безмятежный вид. По нему совершенно нельзя было сказать о наличии каких либо печалящих обстоятельств. Он хитро прищурил правое веко и его губы разошлись в легкой усмешке, отдавая первенство в этом раунде. По блеску лукавых глаз наверняка можно было сказать о готовящейся каверзе. Уже догадываясь, что ни чего кроме испорченных нервов это мне не принесёт, я решился на следующий вопрос.
  - Мастер, Вы упомянули две проблемы. Первую, как я понял, мы с вами только что разрешили. Какова же вторая?
  - О! - Маг не стал скрывать явного удовольствия от перехода подачи на его сторону. - Следующий вопрос, так просто словами не решить. Дело в том Виктор, что я, к сожалению, не могу научить тебя заклинаниям и сомневаюсь в возможности сделать это вообще.
  Гык. Я впился взглядом в физиономию наставника. Тот был явно доволен произведенным эффектом и теперь наслаждался моей реакцией. Черт, ну за что мне это наказание?! Пожилой человек, а иногда ведет себя хуже ребёнка. Как говаривал один такой рыжий, толстый с пропеллером на спине и голосом Шерлока Холмса: 'Спокойствие, только спокойствие'. Нужно проанализировать ситуацию. Будь положение по настоящему кризисным, старик повел бы себя по другому. Практика показывает, что когда ситуация переходит опасную черту маг сам того не замечая становится несколько раздражительным. Сейчас же он демонстрирует обратное поведение. Старается меня подбодрить? А смысл?! Помощник без магических навыков ему даром не нужен. Нет, суть, скорее всего, в ином. Логика подсказывает, что Мастер мгновенно просчитал ситуацию и нашёл решение проблемы. Возможно даже не одно. Иначе с чего весь этот цирк?! Предоставим-ка слово 'виновнику торжества'.
  - И что же теперь делать? - К моему огорчению, как ни старался, особого беспокойства в голосе показать не удалось.
  - Просто перейдем к следующему этапу - изучению плетений.
  Вот тут он меня уел. Услышав такой ответ, я подавился воздухом и следующую минуту прилежно изображал из себя выброшенную на берег рыбу. Маг с интересом наблюдал за моей пантомимой. К счастью, либо это зрелище ему быстро наскучило, либо он посчитал, что мои глаза уже достаточно далеко вылезли из орбит, но старик привстал и не сильным ударом по спине открыл путь кислороду во все положенные ему места.
  - Ух. Спасибо. Извините за такую бурную реакцию. - Я перевёл дыхание. - Всему виной немалое удивление. Вот уж не думал, что так скоро достигну данной стадии обучения.
  - Пускай это займет больший срок, но разве у нас есть другой выход?!
  - Не знаю. Вы ведь не объяснили в чем причина моих затруднений с заклинаниями. А вдруг этот неизвестный фактор скажется и в дальнейшем?
  - Вполне возможно, но врятли именно со вложенным тобой смыслом. Если выразить самую суть, в корне неудачи стоит твоё происхождение. 'Белиберда', как ты её назвал, вызывает у обитателя Арана определённый ассоциативный ряд на подсознательном уровне, который и является ключом к запуску процесса. Загвоздка в том, что, на сколько я понимаю, наши цивилизации ушли слишком далеко друг от друга в своём развитии, и кодовые слова, позволяющие тебе сформировать нужную последовательность образов нужно подбирать заново.
  Я присвистнул, представляя какой объем работ необходимо произвести.
  - Да уж, ситуация... . Вполне понятно, что ни кто здесь не собирается открывать научно-исследовательскую программу только для того, чтобы я выучил пару-тройку простейших действий.
  - Ну, тут-то как раз, ты попал пальцем в небо. Думаю, некоторые мои коллеги с радостью ухватились бы за подобную возможность, но по понятным причинам, мне кажется не стоит давать им такого шанса.
  Брр. Меня невольно передёрнуло. Ни когда не испытывал особого желания стать лабораторной крысой. А ведь это вполне может произойти, если мою 'легенду' раскроют. Остаётся только уповать на авторитет Вериса, подтверждающие наш рассказ, следы излеченных повреждений в энергетической оболочке и надеяться на мою способность достаточно убедительно сыграть потерю памяти.
  - Опять ты за своё. - От старика не укрылась гримаса на краткий миг исказившая моё лицо. - Хватит уже рефлексировать. План проработан достаточно подробно, роли отрепетированы. К чему излишнее беспокойство?
  - Но... .
  - Ни каких но. - Маг сердито нахмурился. - Какой раз мы заводим разговор на эту тему? Четвёртый? Пятый? В последний раз повторяю - всё будет хорошо, для этого есть все предпосылки. Скажи лучше, ты, наконец выбрал имя?
  - Нет.
  - Позволь поинтересоваться. Почему?! Мне казалось, я дал достаточно времени.
  - Как можно вообще остановиться на чём-то из вашего списка?! Взять к примеру 'Гамбаюл'... .
  - И что же с ним не так?
  - Да всё! - Увлёкшись спором, я не заметил, как перешёл на повышенные тона. - Вслушайтесь только. ГАМБАЮЛ. Так и представляю себя: набедренная повязка из пальмовых листьев, копьё с костяным наконечником и огромное медное кольцо в носу. Осталось только измазаться сажей и начать пляски вокруг костра!
  - Между прочим, так звали моего дядю. Старшего брата матери, того самого, который служил в корпусе Стражей и помог с поступлением в Академию. - Фраза была произнесена совершенно нейтральным тоном, в полголоса. Словно старик делал заказ в ресторане, а не осаживал не в меру разошедшегося воспитанника.
  Упс. Моя физиономия приобрела цвет переспелого томата. Я опустил голову и осторожно покосился на учителя. Тот усмехнулся и отвесил мне подзатыльник.
  - Черт с тобой, лингвист недоделанный. Сроку тебе до завтрашнего вечера. Не определишься с именем, подберу тебе такое, не то что кольцу, связке колец в носу радоваться будешь! А теперь дуй в шатёр за письменными принадлежностями, пора бы вернуться к занятиям.
   Подстегиваемый стыдом, со скоростью ветра, я пронёсся до палатки и обратно. Думаю, поднажми я ещё чуть-чуть и не устояло бы мировое достижение в беге на короткие дистанции. Трава буквально горела под ногами. Но, как и у всякой медали есть обратная сторона, мой спурт тоже имел свои последствия - к окончанию забега в лёгких разгорелся настоящий пожар. Остановившись в шаге от Вериса, я протянул ему добычу и согнулся пополам, пытаясь успокоить разбушевавшийся организм. Учитель не заставил себя долго ждать. Он забрал набор и, оставив меня в одиночестве приходить в норму, направился к фургону. Я попытался проследить, что же Мастер собирается делать, но был остановлен последствиями своей расторопности.
  Минут через пять, когда боль в груди утихла, звон в ушах больше не грозил просверлить мне мозг, а перед взором перестали пролетать кометы, старик вновь показался на горизонте. Приблизившись, он на секунду остановился, словно что-то изучая. Дотронулся ладонью до моего лба, затем по очереди оттянув мне нижние веки, осмотрел глаза. Видимо сочтя результат осмотра приемлемым, наставник пробормотал местный аналог поговорки о дураках, которым дай только помолится богу и всучил мне лист бумаги.
  - Изучай. - Думаю, такой лаконичности позавидовала бы и Эллочка-людоедка.
  Я уткнулся носом в местный носитель письменной информации. На нём в трех измерениях с немалым художественным мастерством было изображено НЕЧТО.
  За несколько минут просмотра непонятной картинки ни чего кроме новых вопросов в голове не возникло.
  - Мм... . А что собственно это такое?
  - Схема плетения. - Маг по-прежнему был краток в формулировках.
  - Простите, но здесь просто какая-то объёмная паутина, беспорядочное нагромождение линий. Как я смогу в ней разобраться?
  - Ни чего знакомого?
  Я отрицательно покачал головой.
  - Жаль, хотя вероятность была очень мала, я всё же надеялся, что в этом вопросе тебе удастся снова меня удивить.
  - Каким образом? Вы же прекрасно знаете, что в моём мире магия абсолютно не развита.
  - Истинное зрение связано, в первую очередь, с деятельностью мозга. А поскольку, ваша наука шагнула в изучении человека достаточно далеко, оставался шанс, что схема потоков плетения даст тебе какую-то наводку на связь между физическими и энергетическими процессами.
  - Простите, но данная область слишком узкоспециализирована. Возможно, кто-то из земных учёных и смог бы Вам помочь, для меня же это - тёмный лес.
  - Тебе незачем извиняться. Выстрел был на удачу, но раз стрела не попал в цель стоит о нем забыть и не беспокоится о упущенной добыче. Вернёмся лучше к заданию. - Я весь обратился в слух. - Этот чертёж следует тщательно запомнить, так чтобы ты смог мысленно воспроизвести его во всех деталях.
  - Каковы сроки?
  - Сложный вопрос. Обычно плетения начинают изучать, уже овладев Истинным зрением и имея большую практику осознанного оперирования потоками силы. Поэтому, учитывая сложившиеся обстоятельства, в сроках тебя не ограничиваю.
  - А как же наши планы?
  - В случае, если ты не сможешь освоить структуру за оставшуюся до отъезда дюжину дней, придётся скорректировать легенду, но отсрочить отъезд возможности уже нет.
  Положеньице. На пространственное мышление я ни когда не жаловался, но зубрить что-то как по учебнику всегда было моим слабым местом. Вот если бы иметь дело с реальным объектом... . В голове забрезжила шальная мысль.
  - Скажите Мастер, а не могли бы вы воспроизвести данную схему в пространстве.
  - Безусловно. Но чем это может помочь? Ты ведь все равно не способен увидеть энергетические образования.
  - Вы меня не правильно поняли. Смысл в том, чтобы вы её изобразили. Создали иллюзию. Примерно вот в таком масштабе. - Движением рук я очертил площадь около метра.
  Лицо мага просветлело, кажется, он ухватил нить моей задумки.
  - Догадываюсь, что изображение должно носить перманентный характер, но в тоже время быть достаточно мобильным. - Я утвердительно кивнул. - В таком случае его надо сразу завязать на накопитель. Помнится, после создания 'Дренажа' у меня ещё оставалось несколько мелких. Вот что Виктор, в большом сундуке есть черная шкатулка, в ней лежат стандартные гильдейские накопители. Помнишь, как они выглядят?
  - Арандуиловые диски размером с ладонь.
  - Замечательно. Принеси мне один, а я пока разберусь с остальными аспектами задачи.
  ***
  В фургоне было необычно просторно, сказывались последствия незаконченной инвентаризации. Компанию мне составили только уже упомянутые сундуки, к которым Мастер, проявив немалый талант убеждения и наглядно продемонстрировав некоторые последствия необдуманных действий, запретил прикасаться без его разрешения, а так же откидные стол и лежак, намертво прикрепленные к бортам повозки. Откинув крышку 'Большого брата' я приостановился, оценивая содержимое. Что характерно, ни один из хранимых в нем предметов так и не показался мне на глаза, скрывая свою сущность за упаковкой. Ассортимент тары поражал разнообразием форм, размеров, и материалов. Вот эти, два ближайшие свертка кажется из кожи какой-то рептилии, следующая пара из ткани по всем признакам похожей на шёлк. Я провёл пальцами по поверхность полотна, поражаясь ощущениям гладкости и мягкости. Думаю, из него вышло бы просто потрясающее нижнее бельё, достойное самых прекрасных женщин обоих миров. Мысли самопроизвольно скользнули на тему продолжение рода человеческого. Долгое воздержание и образы некоторых особ прекрасной половины обитателей этой планеты давали буйно развернуться моей фантазии. Должен признаться, что за всё время пребывания на Аране мне никогда не приходилось прилагать столько моральных усилий для возвращения к работе. Пришлось даже ущипнуть себя за руку, прежде чем долг одержал победу над естественными потребностями организма. Глубоко вздохнув и посетовав на превратности судьбы, я продолжил поиски. Что тут у нас дальше. Несколько упаковок из уже знакомого пергамента, коробочки разных сортов дерева. Вот эта пахнет как-то необычно. Так, остановиться и не обращать внимания. Мало ли что это может оказаться за гадость. Большой, смутно знакомый ящик. Интересно откуда? Какая-то зацепка вертится на грани. Чтобы подтолкнуть разум я постучал по коробу пальцем. Глухой стук, раздавшийся от крышки, сделал своё дело, вызвав необходимые ассоциации. Ага, припоминаю, как маг убирал туда лабораторные принадлежности. Меня в тот период так и подмывало узнать из какого же материала они сделаны, потому что колба, которую я случайно смахнул со стола, ударившись о металлическую обивку сундука, не получила ни каких повреждений. Ответ меня тогда немного разочаровал. Ожидал чего-то уникального, возможно магического, а тут всего лишь стекло, пускай и с особыми добавками для увеличения стойкостных характеристик. Такого добра и на Земле хватает. ОК, с ящиком решили. Едем дальше. Три футляра. Два металлических а один, кажется из кости. И... собственно говоря, все. На поверхности указанную шкатулку обнаружить не удалось. Значит необходимо лезть глубже, в недра. Чувствуя себя Индианой Джонсом собирающимся вскрыть Ковчег, я принялся разбирать верхний слой. Спустя некоторое время мне улыбнулась удача. Взяв в руки сразу несколько упаковок, я обнаружил искомый предмет. Но не он захватил всё мое внимание. Рядом с чёрной шкатулкой покоился серебристый матовый шар размером с футбольный мяч. Поверхность сферы была абсолютно ровной без единого стыка. Движимый любопытством, я протянул руку, стремясь коснуться таинственного предмета, за что тут де последовала наказание. Как только мои пальцы приблизились к шару, он завибрировал, и с его поверхности сорвалась крупная фиолетовая искра. Заряд впился мне в ладонь, заставляя вскрикнуть от боли и неожиданности.
  - Черт! Вот ведь гадство!
  Я потряс кистью, стремясь избавиться от охватившего её онемения. К счастью, эффект не продлился долго и через минуту организм снова был готов к эксперименту. Следующая молния досталась левой конечности. Хм. Мне показалось или второй импульс действительно был мощнее? А если попробовать обе руки, интересно какую выберет? Сказано - сделано. В этот раз сфера среагировала более агрессивно. Как только я начал действия, артефакт едва слышно загудел и покрылся сетью разрядов. Тут же, с легкостью преодолевая все разделяющие нас преграды, раздался голос Вериса.
  - Виктор! Ты чем там ещё занимаешься?! Я, кажется, давал четкие указания! Бери накопитель и возвращайся обратно!
  Египецкая сила! Да как он... . А в прочем понятно. Наверняка мои игрища с неведомой сферой отобразились в энергетическом спектре, что адепт его уровня не смог не заметить. Жаль. Придется оставить находку в покое. Изменив траекторию движения и стараясь держать руки как можно дальше от шара, я раскрыл шкатулку. Таинственный артефакт ещё пол минуты пощелкал искрами, но затем, словно заметив утрату интереса к нему с моей стороны, успокоился, превратившись в наглядное пособие по геометрии.
  Умная сигнализация. Я погрозил непонятной штуковине кулаком.
  -Ничего. Мы еще с тобой не закончили. В следующий раз посмотрим кто кого. - В ответ сфера естественно промолчала.
  Оставив, таким образом, за собой последнее слово в конфликте я вернулся к поставленной задаче, то есть перенёс внимание на содержимое найденного контейнера.
  Внутри емкости, тускло поблёскивая металлическими вставками, лежали четыре небольших каменных диска. Каждый из них находился в отдельном пазе и с торцов был зафиксирован специальными креплениями. Несколько отделений пустовали. Аккуратно отведя фиксаторы, я достал один из накопителей, тем самым увеличив свободное пространство в шкатулке.
  По форме аккумулятор представлял собой копию земного легкоатлетического спортивного снаряда. Ребро диска закрывал металлический обод, с тщательно завальцованными краями, и ещё одна окружность из того же материала делила радиус 'батарейки' пополам. Центром устройства и, как объяснял учитель, управляющей частью служил прозрачный кристаллический сердечник. Занятная штуковина. А при мысли о том, что ёмкость диска многократно превышает мои нынешние резервы, аж зависть берёт. Думается мне бы такая вещица, учитывая текущее положение дел, точно не помешает. Жаль только у Мастера на это иная точка зрения. Вдоволь налюбовавшись продуктом конструкторской мысли Гильдии, я вернул остальное имущество мага на положенные ему места и выскользнул из фургона.
  Старик встретил меня прямо снаружи. Он стоял в небрежной позе слегка облокотившись на борт повозки. По лицу наставника нельзя было сказать, что тот рассержен, но всё же какая-то едва уловимая нотка недовольства в его фигуре проскальзывала.
  Влип! Вот жопа! Не успела эта мысль полностью дойти до сознания, как тысячи невидимых игл впились в только что упомянутую часть моего организма. Вскрикнув от боли и неожиданности, я выронил накопитель и рефлекторно схватился за пострадавшее место. Учитель спокойно подобрал упавшее устройство и отправил мне язвительный взгляд.
  - Надеюсь не надо объяснять за что?
  - Нет. Я всё понял. Больше подобного не повторится.
  - Сколько раз я уже слышал от тебя эти слова! Но результата что-то особо не вижу. - Маг скептически покачал головой. - И почему только физическое воздействие всегда оказывается самым действенным средством в воспитании подрастающего поколения?!
  Я дёрнулся было возразить, что меня уже трудно назвать подрастающим, но затем подумал, что при разнице в возрасте в шесть с лишним раз Мастер, скорее всего, имеет право на подобную оценку.
  Старик тем временем продолжил.
  - Ладно, бестолочь. О дисциплине у нас с тобой ещё будет отдельный разговор, а сейчас как мне кажется, стоит вернуться к основному занятию, то бишь к изготовлению наглядного пособия.
  Маг положил 'батарейку' на ладонь и, замерев словно статуя, начал молча её разглядывать. Я в свою очередь, ожидая каких либо действий, уставился на Вериса. Со стороны должно быть эта картина представлялась довольно странной. Солнечный день над бескрайней равниной. Возле небольшого крытого фургона стоят двое. Один, тот который по старше, сосредоточенно рассматривает зажатый в руке диск. Второй, по моложе, пялится на первого. Оба неподвижны как манекены в витрине магазина одежды. И только шум кроны открытого всем ветрам Талавиля, да сопение привязанных неподалёку бинаков нарушают пастораль картины. Филиал дурдома на выезде!
  Показательное выступление Парижского театра миниатюр для тружеников села (полагаю бинаков без сомнения можно было отнести к таковым) продолжалось несколько минут. Наконец Мастер ощутимо вздрогнул, слегка повёл плечами, словно разминая затёкшие мышцы, и с довольной миной протянул накопитель мне.
  - Готово.
  - И все? А как же...
  - Громы, молнии и прочая ерунда?
  - Ну, не совсем так. Судя по тому, как Вы создаёте иллюзии, я подумал, что должны же быть какие-то внешние проявления Вашей деятельности.
  - Глупости! Не надо путать причину и следствия. Какие могут быть внешние проявления у временной привязки плетения к управляющему кристаллу?! Нужно всего лишь правильно записать схему в ячейку памяти и проконтролировать последовательность соединения с подпитывающим каналом. Запомни, настоящая магия творится без всяких признаков доступных восприятию оказавшегося рядом обывателя. Ежели, творение сопровождается визуальными или звуковыми эффектами. Знай, перед тобой либо неуч, либо шарлатан.
  Хм. В принципе логично. Ближайшей аналогией, опять-таки может послужить электрический ток. Мы ведь не видим, как он бежит по схеме, а вот последствия его деятельности в нашей жизни весьма существенны.
  - Хорошо с этим аспектом более-менее понятно. Теперь насущный вопрос. А как собственно включить устройство?
  - Точно так же как ты каждый вечер заставляешь работать 'Дренаж'. Направь жгут силы в сердечник накопителя.
  Сказано-сделано. Чтобы дать больше пространства для появящегося изображения я вытянул руку с прибором перед собой и только затем поделал указанную наставником операцию. Диск едва заметно потеплел и над ним на высоте примерно полуметра начала образовываться иллюзия. Цикл формирования, правда, занял несколько больший интервал времени, чем непосредственно у Мастера, но в конечном итоге результат оказался не менее качественным, и мне предстала подробная объёмная схема плетения. Что-то мне такой способ передачи информации очень напоминает. Поставив устройство на землю, я с нарастающим чувством дежавю отошёл на несколько шагов. В голове на фоне до боли знакомой мелодии звучали всем известные слова, о том как '...Давным-давно в далекой-далекой галактике...'. Впрочем, почему это в прошедшем времени. Думается мне, эти 'Войны' будут бушевать ещё множество лет, на века пережив своего создателя.
  Решено. Я мысленно обратился к накопителю: 'Как бы, в данной вариации, тебя не называли на Аране в память о старине Джордже и о том, что он создал, буду звать тебя Голокрон'.
  Должно быть, итоги раздумий как-то отобразились в моей мимике, потому что учитель незамедлительно отреагировал.
  - Углядел что-то знакомое?!
  Дабы не объяснять всю цепочку ассоциации, и в особенности некоторые глупые аналогии, пришлось выкручиваться.
  - Да нет, просто радуюсь результату. В данном виде схема выглядит гораздо нагляднее и проще для изучения.
  - Это обнадеживает. Тогда не буду тебе мешать.
  С этими словами Верис удалился, оставив меня досконально изучать наглядное пособие.
  
Оценка: 4.82*37  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Б.лев "Призраки Эхо"(Антиутопия) А.Алиев "Проклятый абитуриент"(Боевое фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Решение офицера."(Боевое фэнтези) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 2, инферно"(ЛитРПГ) Д.Хант "Пламя в крови"(Любовное фэнтези) А.Федотовская "Академия истинной магии"(Любовное фэнтези) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"