Баштовая Ксения Николаевна: другие произведения.

Дорогу осилит идущий (Лес-2)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Лучшее время для путешествий по хищному лесу -весна: растения еще не проснулись,звери пока тоже спят. Казалось бы очень просто - пойти знакомыми тропинками и добраться до Караима.Очень просто. Или нет? Ведь в лесу кого только не встретишь. Например, тех же слуа... //Глава 1-7. Обновлено 3.07. 2014// Вышла в январе 2016г. в издательстве Аст// Третье место в номинации "Созвездие Малой медведицы" фестиваля фантастики "Созвездие Аю-даг"


Глава первая

   "Сделай шаг и взлети до небес,
   Сделай шаг и не верь в злобный рок,
   Сделай шаг. Ведь прекрасен наш Лес.
   Сделай шаг, перейди за порог"
   Песнь Эске-Кермена
  
   Первая мама с детства вбивала в голову Летисии: "Не водись с эльфами. Ничему хорошему они тебя не научат!!". Вторая и третья мамы были с ней полностью солидарны. Лишь четвертая имела свое собственное мнение, что совсем не удивительно, но кто когда ее, мужичку, спрашивал?
   Даже сейчас, после бегства из родного Леса, девушка не понимала, почему общаться не стоит именно с эльфами. Что в них такого... неправильного? Впрочем, учитывая, что именно после общения с Элиашем, молодая дриада отказалась вести себя как положено и, уронив на голову главе племени какую-то табуретку, сбежала вместе все с тем же эльфом к юваркам, все было вполне логично и обоснованно.
   Себя, правда, Летти утешала тем, что побег она совершила не ради эльфа, а ради Мяу - маленького пушистого заглота, на котором Мрия хотела испытать воздействие кислоты. Глядишь, не заяви она об этом прямо в лаборатории, ничего бы и не было: Элиаш стал бы дриадой, - как Летисина четвертая мама - и никогда бы не вспомнил, кем был когда-то.
   По крайней мере, Летти убедила себя, что ввязалась во всю эту историю с побегом из Леса только ради Мяу.
   А что теперь? Летти уже второй месяц жила в Эске-Кермене, ожидая, когда же наконец поправится Элиаш. Да еще и снегопады начались, зима наступила... Нет, зимой лес, конечно же спит, можно не опасаться, что натолкнешься на оголодавшего жряка или хищного ползуна, но с другой стороны... Пойдешь куда-нибудь, не рассчитаешь, и окажешься за много земель от своих родичей без надежды на пропитание.
   Девушка грустно улыбнулась, бессмысленно водя пальцем по деревянной столешнице. Уж она-то точно оказалась очень далеко от родных и близких. А самое страшное, что она совершенно не представляла, что же ей делать дальше. Последнее время она чувствовала себя так, словно шагнула за дверь родного дома, плотно закрыла ее за собой, а когда оглянулась, поняла, что возвращаться ей некуда. После побега бессмысленно думать, что тебя примут с распростертыми объятьями. Нет, мамы, они конечно, мамы - поймут, простят, но Мрия... От одной мысли о главе племени у дриады начинало неприятно ныть под ложечкой. Дороги назад не было, это понятно.
   Но и вперед-то идти было некуда! Элиашу легко. Несколько дней назад эльф говорил, что еще чуть-чуть и можно будет отправляться в путь. Он договорится с крылатыми юварками, получит провианта и отправиться в свой родной Караим.
   А что делать Летисии? Вечно торчать здесь, в Эске-Кермене? Какими бы гостеприимными не были хозяева, вряд ли они согласятся, чтобы здесь проживала практически ничего не умеющая нахлебница. Пойти с Элиашем? А она там нужна? Там, в смысле, в Караиме? Эльфа вон тоже, как выяснилось, в Лесу приветили под большим таким условием смены расы. И почему-то Летти казалось, что юноше очень не хотелось становиться дриадой.
   Спросить его об этом напрямик Летисия не решалась, а значит, оставалось бродить по Эске-Кермену вместе с заглотом, изучать быт крылатых и старательно отгонять мысли о том, что же делать дальше.
   Зима уже сдала свои позиции. По ночам было еще холодно, но днем сквозь голые ветви деревьев уже проглядывало солнце, начинали просыпаться деревья, хищно подрагивая ветвями и несмело выпуская первые почки - острые, как иголки и голодные, как стая заглотов.
   По словам Элиаша, в этой части леса холода длились месяца два, не дольше, а значит оставалось только дождаться, когда ж эльф сможет наконец отправиться в путь... и решить, как жить самой.
   Порой девушка жалела, что не осталась в Плесе. Надо было согласиться на предложение Олбрама, поселиться под водой, спокойно прожить там всю оставшуюся жизнь...
   -... И, однажды выйдя на берег, погибнуть от кессонной болезни, - насмешливо фыркнул над ухом знакомый голос. Похоже, последнюю мысль дриада высказала вслух.
   Девушка резко оглянулась. На пороге стоял бледный эльф. Черные линии татуировок как-то выцвели, побледнели, а сам парень за последние дни сильно похудел. Впрочем, сейчас он уже выглядел лучше, чем пару дней назад. Тогда, заглянув в комнату дриады, юноша вообще едва держался на ногах. А сейчас ничего, даже стоял уже уверенно.
   -Ты зачем встал? Тебе лежать надо! - встревоженно охнула девушка
   -Мне надо двигаться, - отрезал Элиаш. - Иначе я так до осени проваляюсь в постели. И вообще, я так подумал, завтра можно будет уже выходить в Караим.
   -С ума сошел?! Какой Караим?! Ты еле ходишь!
   -Я хожу нормально, - отмахнулся он. - Кстати, ты ведь со мной пойдешь?
   Летти замерла, задумчиво закусив губу и не зная, что ответить. Эльф, сам того не зная, затронул больной вопрос. С одной стороны, что ей делать в Эске-Кермене? А с другой - кто ее ждет в Караиме? Кому она там нужна.
   Впрочем, ее приятель и сам понял, что на этот вопрос она так сразу и не сможет ответить. Парень провел ладонью по встрепанным волосам и предложил:
   -Прогуляешься со мною? Хочу воздухом подышать.
   Летисия на миг задумалась и кивнула: может, хоть мысли в порядок приведет, а если что, проследит, чтоб Элиаш в обморок не рухнул.
   Первое время прогулка проходила в молчании.
   Снег давно сошел, на ботинки налипали комья грязи и Летисия периодически останавливалась, чтоб счистить ее. С каждой минутой девушке становилось все тоскливей и тоскливее. Как жить дальше - непонятно, что делать - тем более неясно. Все как-то неправильно, нелогично, не.... Даже одежда, что сейчас была на дриаде - принадлежала не ей: у радушных хозяев юварок обнаружилось несколько комплектов одежды, которой сами они не носили, ее и отдали Летисии. На удивленный вопрос, откуда эта самая одежда взялась, Ноа равнодушно пожал плечами и обронил:
   -Лес способен дать очень многое. Нужно только попросить его об этом.
   От этого короткого воспоминания, дриаде стало еще хуже - она невольно вспомнила родной дом и вновь почувствовала себя предательницей.
   Даже невесть откуда выскочивший Мяу не смог развеять тоску, одолевавшую несчастную беглянку. Заглот уже и под ногами крутился, и пытался вперед убежать, за лысыми кустами, только начинающими выгонять почки, спрятаться - безрезультатно. Дриада не обращала на него никакого внимания.
   В отличие от Летисии, голова у эльфа была занята совсем другим. Услышав какой-то шум в вышине, он остановился, поднял глаза...
   Высоко-высоко, на расстоянии нескольких ростов от земли, на тонкой, изогнувшейся коромыслом и чудом не ломающейся под весом веточке, стояли двое: Ноа и какая-то девушка - юварка... И вдохновенно целовались. Целовались так, словно это был последний раз. Так, словно завтра не будет никого и ничего. Так, словно уже через мгновение весь мир рухнет в бездну и надо успеть насладиться этим мигом... Элиашу даже немного завидно стало.
   -Слушай, - заинтересовавшаяся дриада ткнула эльфа в бок кулаком, - а что они делают? И главное, зачем?
   Эльф замер, не зная, что ответить на этот вопрос. Если сказать, как называется то, чем занимается Ноа, он еще мог, то как объяснить "зачем" даже не предполагал.
   А Летисия все не успокаивалась:
   -Элиаш, так что?
   К счастью, положение спас Ноа. Очевидно, услышав шум на земле, он наконец оторвался от своей девушки и, медленно проведя ладонью по ее щеке и что-то шепнув ей на ушко, осторожно спланировал на землю, оставив свою спутницу там, наверху. Девушка вздохнула и, вытирая слезинки, катящиеся по щекам, уселась на ветку, тоскливо наблюдая за ушедшим Ноа.
   -Гуляете? - обычно спокойный юварка как-то нервничал. Летисия с удивлением отметила, что несколько перьев у него на шее покраснели, образовав диковинное ожерель.
   -Ага, - кивнула дриада. - А чем ты сейчас...
   Элиаш не дал ей договорить. Зажал рукой рот и потянул в сторону, выкрикнув напоследок:
   -Мы пойдем еще погуляем, Ноа, извини, что помешали.
   Крылатый мужчина зябко передернул покрытыми перьями плечами и взмыл в воздух.
   Мяу рванулся вслед за своими "питомцами".
   Вырваться из цепкой хватки эльфа Лети смогла лишь после того, как полянка с Ноа и его подружкой осталась далеко позади. Проходящие и пролетающие мимо юварки изредка косились на волочащего девушку Элиаша, но никто и не подумал поинтересоваться, что здесь происходит. Видимо, решили, что у странных гостей могут быть свои традиции и обычаи.
   -С ума сошел ты, что ли? - возмутилась дриада. - Я просто хотела спросить...
   -Что ты хотела спросить, мне и так понятно, - отрезал Элиаш. - Но Ноа сейчас было совершенно не до того, чтоб беседовать с тобой и рассказывать, что и как.
   -А ты откуда знаешь? Ты тоже когда-то занимался тем же, что и он?
   Эльф поперхнулся невысказанным ругательством. Детская непосредственность дриады порой достигала ужасающих размеров. И, даже не смотря на то, что в свое время Летисия выручила его из очень больших проблем (в которые, кстати, сама и втянула), парень не был расположен рассказывать ей о настолько интимных обстоятельствах собственной жизни.
   Надо было срочно поменять тему.
   -Это не важно, лучше скажи - ты решила? Пойдешь со мной?
   Теперь пришла очередь дриады опускать глаза и пытаться подобрать нужный ответ.
   -Честно говоря, не знаю... Оставаться здесь мне не хочется - кому я нужна в Эске-Кермене? Идти с тобой... Не знаю. Просто не знаю.
   Просыпающийся жевастик попытался пошевелить одеревеневшими за зиму ветвями и уже даже почти обвился ими вокруг ноги не замечающей опасности дриады, но находящийся на страже Мяу сладко зевнул, показав несколько рядов белоснежных острых зубок и хищное растение поспешно отдернуло сучок.
   Дриада задумчиво закусила губу... А потом решительно мотнула головой:
   -Я пойду с тобой. Хуже все равно не будет.
   В самом деле, что ей терять? В родное селение все равно дороги нет - вряд ли Мрия встретит с распростертыми объятьями, а остальные не осмелятся пойти против нее. А оставаться здесь - бессмысленно.
   Эльф и сам не ожидал, что он так обрадуется такому ответу дриады. Казалось бы, чего тут хорошего? Она и капризная, и к дальним путешествиям плохо приспособленная, а вот... С нею как-то спокойнее. Хотя с другой стороны, когда путешествуешь с кем-то -это всегда легче.
  

***

   Весь следующий день путешественники занимались сбором в дорогу. А на утро эльф заглянул в комнату к Летисии:
   -Идем?
   Уже одетая девушка потянулась, сцедив зевок в кулак:
   -Так рано? Кстати, а почему "идем"? Я сейчас подумала, нам надо договориться с юварками, пусть они покажут ближайший портал и мы тогда по нему быстро переправимся к твоем Караиму.
   Элиаш только скривился:
   -Не получится. Я еще вчера спрашивал. У них ближайшие несколько дней какой-то, как они назвали, Рубеж Тьмы и Света, а потому им не до порталов. Я даже с Ноа попрощаться не смог. Он вчера вечером куда-то пропал, а старейшины сказали, что он занят.
   -Жалко, - протянула Летисия, оглядываясь по сторонам в поисках Мяу. Надо сказать, особого огорчения она не испытывала и сказала это лишь для того, чтобы хоть что-то сказать.
   Юварка ей не то, чтоб не нравился... Не понимала она его. Впрочем как и остальных представителей любых других племен. Но вот, например, если к странностям Элиаша она уже привыкла, а кое-каких даже и нахваталась (ну какая дриада в здравом уме будет спасать эльфа?), то отстраненно-возвышенные юварки казались ей вообще чем-то таинственным.
   Заглот обнаружился возле самого выхода. Растекшись пушистой кляксой, он флегматично поводил голубыми глазами, наблюдая, как девушка ищет его по всей комнате. Эльф был готов в этот момент поклясться, что он все понимает, но не собирается в этом признаваться.
   Наконец, пушистый хищник был обнаружен, посажен на плечо и путешественники, взяв по рюкзаку, любезно выданному гостеприимными хозяевами, отправились в путь.
   На этот раз, видимо, все из-за этого же непонятного Рубежа, их никто не провожал. Да и вообще Эске-Кермен был пустынен. Там где раньше порхали многие крылатые создания не было практически никого. За то время, что путники шли мимо расположенных на деревьях домиков, им встретилось всего двое юварок.
   -Странно все это, - протянула Летисия, оглядываясь по сторонам. - Такое ощущение, что на них мор какой-то напал.
   -Старейшины вчера сказали, что во время Рубежа, что бы это не значило, юварки практически не покидают дома.
   -А они хоть знают, что мы уходим? - вдруг забеспокоилась дриада. - А то на бегство какое-то похоже.
   Элиаш только отмахнулся:
   -Знают, я вчера сказал. Жаль, с Ноа попрощаться не получилось. Правда, мне пообещали, что ему передадут.
   Кое-какое представление относительно того, в какую сторону идти от Эске-Кермена к Караиму дриада имела, а потому весьма удивилась, когда эльф, выйдя за пределы города юварок, пошел куда-то не туда.
   -Эй, ты что? Нам же по-другому идти!
   Юноша только отмахнулся, не потрудившись даже ответить. А уже через некоторое время он остановился перед смутно знакомой Летисии дырой в земле. Скинув на землю мокрую землю рюкзак, он вытащил из него веревку и фонарь.
   -Ты что делаешь? Ты куда собираешься?! - возмутилась вообще ничего не понимающая дриада.
   Только теперь парень соизволил ответить:
   -Вниз. Там находится очень хороший арсенал. В прошлый раз я послушался тебя, ничего оттуда не взял, но на этот раз я не хочу обходиться одним ножом, - и, не слушая возражений Летти, он принялся привязывать веревку к дереву.
   -Но юварки же будут против!
   -А ты видишь здесь хоть одну юварку? -фыркнул Элиаш и, обронив: - Посторожишь рюкзаки, я вернусь часа через два - три, - принялся спускаться вниз.
   Если он рассчитывал, что дриада останется наверху, то он жестоко просчитался. Едва его ноги коснулись дна ямы, как рядом с ним плюхнулся на землю уже знакомый рюкзак, через мгновение - второй, а еще через миг веревка задергалась, когда по ней принялась спускаться дриада.
   -Я же сказал, оставайся наверху!
   -Хочешь, чтоб меня там кто-нибудь съел? - оскорбилась дриада. - С тобой ведь намного безопаснее.
   -У тебя Мяу есть, - не дал захвалить себя парень.
   -Ну и что, что есть? С тобой все равно - безопаснее.
   -А если наверху кто-нибудь веревку перережет? Как мы назад поднимемся?
   -А ее Мяу сторожит, - отмахнулась Летисия.
   Словно в ответ на ее слова, в яму с тихим шорохом свалилась упругая пушистая капля. Обвела взглядом голубых наивных глаз небольшой светлый участок - эльф еще не зажигал фонарика - и удовлетворенно замерла рядом с ногой дриады.
   -Да кому она нужна, та веревка, - тут же поменяла свою точку зрения девушка.
   Элиаш вздохнул и подхватил свой рюкзак - хорошо, хоть там нечему было биться. Спорить с Летти было бы просто бесполезно.
  
   До арсенала они дошли в молчании. Летисия если и не смирилась с тем, что эльф возьмет оружие, то, по крайней мере держала свое мнение при себе.
   Пару раз путешественники останавливались, пропуская выползающих из одних щелей в стенах и заползающих в другие огромных, по колено тараканов. Летисия бледнела и судорожно зажимала рот ладонями, чтоб не закричать. Ей они совершенно не нравились.
   В отличие от Мяу, надо сказать. Заглот уже пару раз порывался прошмыгнуть вслед за монстрами - видимо собирался ими подзакусить - и только стараниями Летисии ее питомец остался без завтрака.
   Наконец, странники добрались до центральной комнаты. Дриада может быть и не стала бы туда заходить, но одна мысль о том, что ей придется остаться практически в полной темноте, наедине с голодными чудовищами - тараканами (Мяу ведь непременно убежит!), заставила девушку шагнуть вслед за эльфом в арсенал, оставленный юварками.
   С предыдущего посещения главная комната подземелий не изменилась. Стены увешанные диковинными приспособлениями. Свет, льющийся откуда-то сверху. Два выхода.
   Летисия, разглядывая странные предметы, задумчиво пошла вдоль стендов, предусмотрительно спрятав руки за спину - она очень хорошо помнила, как разлетелся манекен, в который выстрелил из местного оружия Элиаш. Девушке совершенно не хотелось, чтобы что-то точно так же случилось с ней.
   В отличие от дриады парень довольно быстро подобрал оружие по руке. Прицепил к поясу, рядом с обычным ножом, небольшой лазерный резак. Вскоре к присвоенному присоединился небольшой пистолет, стреляющий дротиками с какой-то усыпляющей дрянью. Его Элиаш взял вместе с подмышечной кобурой. Ну и конечно, несколько маленьких, почти невесомых зарядок к этому счастью.
   -Надеюсь, оно еще не испортилось, - чуть слышно буркнул эльф.
   Завершал экипировку удобно ложащийся в руку тазер.
   Эльф ожидал, что и на этот раз все подобранное оружие начнет рассказывать, где можно приобрести полную версию продукта, но к его удивлению все ограничилось тихим невнятным бульканием, после которого уже знакомый женский голос в голове задушевно сообщил: "Спам-фильтр сработал успешно". Юноша потряс головой и повернулся к Летисии:
   -Ты готова? Идем?
   К его удивлению, дриада даже не подумала взять хоть что-то из арсенала. В ответ на удивленный взгляд Элиаша она только плечами пожала:
   -Я не буду отсюда ничего брать. Оно... Оно должно оставаться здесь.
   Эльф на миг прикрыл глаза, представил, как ему придется ее переубеждать, потом обучать пользоваться всем этим... И благоразумно решил промолчать.
   В отличие от Летти. Та, вместо того, чтоб спокойно согласиться с парнем, вдруг ойкнула и рванулась мимо него к выходу из комнаты. Не тому, через который путешественники сюда пришли, а к другому.
   -Стой, куда ты?! - вцепился ей в руку эльф.
   -Там Мяу! Он туда побежал!
   -Ну и что дальше? Вернется твой Мяу!
   -Но мы то хотели обратно пойти так же, как и пришли, - возразила дриада. - Он тогда просто заблудится! - и, не слушая возражений эльфа, девушка решительно шагнула вслед за заглотом.
   Элиашу ничего не оставалось как направиться за ней. Благо, она хоть свой рюкзак сама тащила.
   Перешагнув плотную пелену разделявшую арсенал и коридор, дриада почувствовала, как у нее екнуло и оборвалось сердце. Длинный коридор. Мертвенно-бледный свет. Выложенные белесыми плитами стены. Все - как в Великом Древе. И тишина. Давящая на уши. Злобным зверем впивающаяся в сердце. Поджидающая, чтоб напасть из-за угла.
   -Ты что замерла? - окликнул ее вышагнувший из тумана эльф.
   Похоже, он или не запомнил или не придал никакого значения похожести обстановки и сейчас стоял в коридоре задумчиво оглядываясь по сторонам, пытаясь понять, куда мог задеваться заглот.
   То, что в коридоре его не было - понятно и так, но куда он мог деться? Впереди проход сворачивал куда-то в сторону - похоже, питомец дриады убежал именно туда.
   -Я?! - вздрогнула Летисия. - Я ничего. Я просто задумалась.
   -Пошли твоего Мяу искать, - хмыкнул парень, направляясь вперед.
   За поворотом обнаружился тупик. Правда, одна плита на полу была вынута из гнезда и сдвинута чуть в сторону - наверное, именно в эту яму, какой бы глубины она не была и спустился заглот.
   Элиаш вздохнул и решительно направился вперед. Все равно ведь Летисия или сама туда спустится (что вряд ли), или его туда загонит (что вероятнее). Так почему бы не предугадать ее пожелание?
   Не дожидаясь, пока дриада подойдет и заинтересуется, куда же подевался ее пушистик, парень осторожно сдвинул плиту в сторону. Та оказалась неожиданно тяжелой, а под нею оказались удобные каменные ступени, уводящие куда-то вниз.
   -Думаешь, Мяу там? -склонилась над его плечом Летисия
   -А где ж ему еще быть? - фыркнул юноша. Других дверей тут вроде нет. А закрыть за собой он тоже вряд ли бы смог.
   Этот ответ решил все. Девушка не разудымывая отправилась вниз даже не потрудившись достать на всякий случай фонарик, видимо решив, что, если светло здесь, то внизу будет не темнее.
   К ее глубочайшему сожалению, Летти просчиталась. Лестница уводила вниз и вглубь, и вскоре единственным светлым пятном осталось крохотное квадратное отверстие где-то там, сзади и вверху. Тут уже эльф, идущий рядом, не выдержал, вытащил спрятанный перед арсеналом фонарик и принялся освещать дорогу. Перед тем как спуститься еще ниже под землю он предусмотрительно усилил реакцию на внешние раздражители - кто его знает, куда может привести эта дорога. Лестница закончилась, и путешественники медленно ступили на каменный пол. Переглянулись и осторожно пошли вперед.
   Пятно света дергалось из стороны в сторону, выхватывая из темноты то серые стены, то пол, застеленный остатками побуревшего бордового ковра. Слышались лишь тихие шаги путешественников...
   И вдруг тишину разрезал тихий протяжный стон.
   Летти испуганно дернулась , обеими руками, вцепившись в запястье идущего рядом эльфа:
   -Кто здесь?!
   Луч фонаря дрогнул, дернулся в сторону и осветил распростертое на полу тело, покрытое мелкими птичьими перьями.
   Новый стон.
   Летисия испуганно охнула и, уже сама не понимая то делает, и зачем помогает тому, кто не имеет никакого отношения к ее семье, рванулась вперед, перевернула лежащего лицом вверх и охнула, разглядев, что на полу лежал, плотно зажмурившись, Ноа...
   -Тьма... - Только и смог выдохнуть потрясенный эльф. Склонился над приятелем, потряс его за плечо:
   -Ноа!
   Тот дернулся всем телом и, не размыкая глаз, пробормотал:
   -Спасите... Эмили...
   Перья, медленно кружась в густом воздухе, падали на пол, на ладони у эльфа осталось несколько крошечных перышек...
   -Ноа, да очнись же ты!
   -Эмили... Заберите ее наверх...
   Одна рука у него была уже почти чистой. Голая кожа на плече казалась какого-то неестественного синюшного цвета, а на губах выступила сизая пена.
   Эльф на миг замер, а потом решительно скомандовал:
   -Вытаскиваем его. Юваркам нельзя оставаться под землей.
   Летти осторожно коснулась тела, попыталась усадить Ноа... А тот вдруг неожиданно распахнул глаза и выдохнул, четко и громко:
   -Оставьте меня. Я должен быть здесь.
   У Летти и руки разомкнулись:
   -Он что, с ума сошел? - то, что крылатые не могут жить без неба, девушка запомнила еще с прошлого посещения Эске-Кермена.
   Нет, это просто уму не постижимо. Она тут нарушает все правила Леса, пытается спасти неродное ей существо, а тут еще говорят, что не надо этого делать.
   -У него бред, - решительно отрезал Элиаш. - Бери его за ноги, я под руки возьму. Да, фонарик забери, - он передал предмет Летисии.
   Но стоило ему только приблизиться к юварке, как мужчина, до этого находившийся на тонкой грани между обмороком и явью, внезапно вцепился ему в руку и выдохнул, четко разделяя слова.
   -Эмили. В конце коридора. Ее - наверх. Я - здесь.
   -Ну и что будем делать? - нервно поинтересовалась Летти, крутя в руках фонарик. Луч света дергался и мельтешил, выхватывая из темноты то кусочек сизой кожи Ноа, то перьевую горку, образовавшуюся на полу.
   Эльф на миг задумался и решительно кивнул:
   -Иди, посмотри, что там за Эмили, а я здесь с ним побуду.
   -А если там кто-то есть?!
   -Там наверняка кто-то есть, - фыркнул Элиаш. - Эта самая Эмили. Иди давай.
   -Я боюсь, - жалобно проскулила дриада. - Если тут такие тараканы бегают, может, они уже эту самую Эмили съели?
   И в этот миг, Ноа, то ли услышав знакомое имя, то ли просто решив, что пора действовать, резко встал, покачнулся, шагнул в темноту... Эльф вцепился ему в руку:
   -Да куда же ты идешь?! Тебе наверх надо!
   Но даже сейчас, высокий, крепко сложенный юварка был намного сильнее хрупкого эльфа. Легко освободившись из его хватки, крылатый сделал шаг и начал заваливаться набок, чуть слышно выдохнув:
   -Эмили!..
   -Найди ее! - рявкнул на дриаду начинающий терять терпение Элиаш, подхватывая тяжелое тело приятеля.
   Перепуганная девушка шарахнулась от него в сторону и поспешила выполнить приказ. Первой мыслью была, правда, идея бросить свой рюкзак, но потом девушка решила, что эльф не сможет тащить все сразу, а потому снимать лямки Летти не стала. Вздохнула и направилась во тьму.
   Фонарь давал очень мало света, сзади в темноте слышались тихие сдавленные стоны и какая-то возня: кажется, Ноа все еще пытался подняться и, если не пойти, то хоть поползти к своей неизвестной Эмили.
   Пару раз луч света из фонарика уходил куда-то в сторону от ковра, расстеленного посредине коридора, и Летисия с ужасом разглядела, что там, у стен виднеются чьи-то кости... Дриада поспешно убрала свет обратно, на середину коридора. Разглядывать, выяснять, кто это был, она не собиралась. А о том, кто их мог так обглодать, старалась не думать.
   Стена появилась перед носом дриады так неожиданно, что девушка чудом успела затормозить. Девушка резко опустила фонарик вниз, надеясь, что эта самая Эмили, если она здесь, лежит на полу. Разумеется, никого она там не разглядела.
   -Элиаш! - громко позвала она эльфа. - Здесь никого не...
   Тихий сдавленный всхлип заставил дриаду испуганно подскочить на месте. Луч фонаря дернулся в сторону, и в полумраке девушка разглядела, как неопрятная куча, лежавшая около боковой стены, зашевелилась... И только сейчас Летисия поняла, что на полу сидит, привалившись к стене и судорожно хватая ртом воздух, молодая юварка. Из плотно сжатых глаз катились слезы. Перья, что должны были покрывать все тело, сейчас оставались только на груди, животе и ногах, а по сизоватой коже, покрытой мурашками, пробегала дрожь.
   -Спасите Ноа... - чуть слышно выдохнула юварка. - Я останусь...
   -Летти? - послышался из темноты голос эльфа, остававшегося без света. - У тебя там все в порядке?
   -Ага! - выкрикнула дриада и уже тихо, себе под нос добавила: - Я, кажется, нашла еще одного самоубийцу.
   Летисия вздохнула и, зажав фонарь подмышкой, склонилась над сидящей на полу юваркой, тихо буркнув:
   -Великий Лес, что я творю?!
   -Не надо, - чуть слышно всхлипнула несчастная. - Оставьте меня... Это долг перед Керменом...
   Других кандидаток на роль Эмили явно не было. Дриада, тихо ругаясь сквозь зубы, попыталась подхватить собеседницу - подтащить ее к лестнице, по которой путешественники спустились под землю. Не тут-то было. Юварка вяло задергалась, норовя скользкой рыбой уйти из рук.
   А тут еще и шаги какие-то из темноты послышались. Тяжелые, громкие. Летти испуганно дернулась, повернулась на шум, забыв при этом выпустить руку "Эмили" - если это, конечно, была она.
   Луч от фонаря задергался, заплясал, и высветил странную парочку, ковыляющую по коридору: едва переставляющий ноги Ноа опирался на плечо Элиаша, перекосившегося под весом крупного юварки. При этом эльф еще и рюкзак умудрялся свой тащить.
   -Ты зачем его сюда приволок?!
   -Я не волок, - мрачно буркнул Элиаш, с трудом поддерживающий Ноа. - Он сам сюда хотел ползти. Рассказывал, с этой стороны выход ближе, и они отсюда, а не с арсенала пришли.
   Летисия оживилась. Раз здесь есть выход, можно будет не возвращаться старой дорогой, а значит, наверху получится оказаться намного быстрее. Если конечно, юварки говорят правду.
   -Эмили... - чуть слышно выдохнул Ноа, поднимая голову и тут же роняя ее на грудь.
   Девушка в руках у Летисии судорожно задергалась, невнятно булькнув:
   -Ноа...
   Дриада скептически скривилась: по крайней мере, она нашла именно того, кого надо. Теперь предстояло решить, что же делать дальше.
   Будь на то воля самой Летти, она бы нашла Мяу, который как всегда куда-то запропастился и до сих пор так и не нашелся, и пошла отсюда на все четыре стороны - неважно, через арсенал или как. Но, похоже, у Элиаша были совсем другие планы.
   Эльф встряхнул обвисшего мертвым грузом юварку:
   -Ноа, где здесь выход?
   Мужчина задергался, зашевелился и, медленно отцепившись от Элиаша, шагнул к стене. По дороге он обо что-то запнулся, покачнулся, начал падать, но, к счастью, эльф успел его подхватить, а под ноги Летисии выкатился маленький пушистый шар.
   -Мяу! - радостно взвизгнула дриада, мгновенно забыв и о Эмили, которую она до этого момента еще хоть как-то поддерживала, и даже о фонаре, зажатом подмышкой. Руки она естественно разжала, подхватывая любимого заглота. А потому не удивительно, что несчастная юварка, лишившись последней поддержки, что-то невнятно пробулькав, сползла на пол. Хорошо хоть фонарь, упавший на землю, не погас, да и Летисия образумилась и подняла. Фонарь. Не Эмили. Мяу и вовсе привычно заполз дриаде на плечо.
   -Эмили! - выдохнул Ноа, как-то мгновенно забыв о том, что он собирался показывать выход.
   Эльф сдавленно застонал. Он понял, что попытка выйти на свет затягивается еще на неопределенное время. Надо было что-то срочно делать.
   -А ну стой! - вцепился он в плечо приятелю: - Не видишь, ей под землей плохо! Показывай путь наверх. Выйдем, тогда и посмотришь, как она.
   Похоже, общаясь с дриадой, Элиаш научился командовать. Крылатый замер и тихо выдохнув:
   -Помогите ей, - шагнул к стене, оставляя за собой след из опавших перышек.
   Помогать Эмили Летисия не хотела, но эльф так укоризненно покосился на юную путешественницу, что той ничего не оставалось, кроме как протянуть руку юварке:
   -Вставай.
   -Не н-надо, - чуть слышно выдохнула та. - Я так, посижу...
   Ноа, меж тем доковылял до стены. Опершись ладонью о гладкий камень, чтобы не упасть, мужчина тихо попросил:
   -Посвети сюда... Нет, чуть ниже... - его голос дрожал и срывался.
   Легкий щелчок по едва заметной гладкой пластине, и та сдвинулась в сторону, явив панель с кнопками.
   Ноа вновь судорожно вздохнул, на миг закусил губу и, едва касаясь клавиш кончиками пальцев, быстро отстучал код, и стена перед ним начала медленно сдвигаться в сторону.
   Это едва слышное шипение Летисия ненавидела всеми фибрами души. Боялась этого звука еще с тех пор, когда услышала его в Великом Древе. Хотя нет, зачем себе врать - кажется, она начала бояться его еще раньше: кажется, Мрия назвала это "генетической памятью"...
   Ноа дождался, пока откроется проход и слабо мотнул головой:
   -Идите... Выведите Эмили.
   А та словно только этого и ждала. Всполошно взмахнув руками-крыльями, она вскочила, путаясь в собственных ногах, рванулась к Ноа и повисла у него на шее, чудом не упав вместе с ним:
   -Иди ты, я останусь.
   -Эмили, послушай, я...
   -Ноа, я должна остаться...
   -Но Эмили...
   Элиаш понял, что этот спектакль затянется надолго. Неизвестно, за какой Тьмой юварки спустились под землю, но подниматься они явно не собирались. А значит, если верить тому, что крылатые не могут без неба, через пару часов они точно умрут. Похоже, придется действовать серьезно.
   Летисии пришли в голову подобные мысли - правда, как вытащить несчастных самоубийц наверх она пока не придумала. Девушка беспомощно покосилась на эльфа и вздрогнула, увидев, как в его руке блеснула одна и тех странных штуковин из арсенала. Два чуть слышных хлопка - и юварки сползли на землю...
   -Ты... Ты что творишь?!
   -Это снотворное, - тихо буркнул Элиаш, пряча пистолет обратно в кобуру. - Ты тащишь Эмили, а я Ноа.
   -А...
   -Что "а"? - не выдержал эльф. - Не видишь, они сами идти не хотят. У меня не было выхода. Иначе мы их не вытащим.
   -А если на них это снотворное действует по-другому?! Если оно вообще испортилось с тех пор, как его сюда принесли?
   -Вот сразу и узнаем, - вздохнул юноша. - Давай фонарь, я буду путь освещать.
   -А рюкзак мой не понесешь? - жалобно протянула Летти, присаживаясь на корточки рядом с Эмили.
   -Мяу попроси, - насмешливо фыркнул эльф, склоняясь над Ноа.
  
  

Глава вторая.

   "Слезы делают тебя сильным. Но лишь когда это твои слезы."
   Поговорки Южного Караима
  
   Пробудившаяся ото сна яра-лиана уже третий раз пыталась обвиться вокруг ноги. Летисия стояла, прижавшись щекой к стволу дерева и тихо напевая детскую колыбельную, а потому совершенно не замечала покушения на собственную жизнь. Вот и приходилось Элиашу не только охранять мирно спящих юварок, сгруженных на расчищенную от перепрелой листвы землю, но и следить, чтоб никто дриадой не подзакусил. Да еще и оглядываться на яму, виднеющуюся в земле - не хватало еще, чтоб из нее кто-нибудь вылез.
   Нет, понятно, идя по длинному коридору и поднимаясь по каменным ступеням, путешественники так никого и не встретили, но кто его знает? Вдруг кто-то притаился и сейчас только и ждет, чтобы напасть.
   Конечно, как вариант, можно было не пытаться одомашнить дерево, а просто вернуться в Эске-Кермен, тем более, что сейчас на руках у странников были двое пострадавших, но дриада вдруг заупрямилась. Мол, возвращаться - плохая примета, заблудимся. Уж лучше, как она сказала "я сейчас с деревом разберусь, они в чувства придут и пусть сами в свой Эске-Кермен ковыляют."
   Элиаш ее страхов не разделял, но спорить не стал. Ему хватило тоскливых завываний дриады в коридоре, пока путешественники тащили к выходу заснувших - эльф очень надеялся, что именно заснувших, а не умерших от передозировки или еще чего-нибудь - юварок. А Летисии, надо сказать, по дороге наверх не нравилось буквально все: и то, что парень столь поспешно решил вопрос с поднятием крылатых на поверхность, и то, что идти пришлось довольно долго, и то, что юварки были тяжелыми. Создавалось впечатление, что во всем был виноват именно эльф. Юноше оставалось молча тащить Ноа и проклинать про себя тот день, когда он спас дриаду от жряка.
   Рядом с полуобщипанными крылатыми валялись рюкзаки путешественников - Летисия решительно сбросила свою сумку в тот момент, когда направилась к выбранному дереву, а эльф, благоразумно решив, что хуже все равно не будет, последовал ее примеру.
   Наконец, Летти закончила "приручать" приглянувшееся ей дерево, мягко отстранилась от него и перевела на эльфа затуманенный взор:
   -Сейчас. Я просто давно не практиковалась, - извиняющимся тоном протянула девушка.
   А затем покачнулась и рухнула на землю.
   На раздавшийся одновременно с этим чуть слышный треск - ствол дерева раскололся посредине, открывая проход внутрь - эльф даже внимания не обратил: ему и так пришлось ловить дриаду, удерживать ее на весу, тащить до лежащих на земле юварок и при этом следить, чтобы никого не съели. Впрочем, доволочив девушку до Ноа с Эмили, юноша понял, какой он идиот - теперь ему придется тащить к дереву не двоих, а троих. Ну, и плюс еще и рюкзаки.
   Что радовало - оказавшись на поверхности Мяу куда-то в очередной раз сбежал: его хозяйка занятая своими делами этого даже не заметила, а уставшему после всех этих прогулок по подземным арсеналам эльфу было все равно. В любом случае, волочь вместе с юварками и вещами еще и заглота - не придется.
   Единственный остававшийся на ногах путешественник размышлял не долго. Юноша провел кончиками пальцев по линиям татуировки и дождался привычного мурлыкания: "Сила увеличена на семь процентов". Усиливать ее больше парень не стал, рассудив, что у него еще впереди будет много трудных дней, а прямо сейчас растрачивать резерв организма не стоит. Элиаш накинул на плечо один из рюкзаков, склонился и, буквально повесив на себя с одной стороны Ноа, а с другой Летисию, поковылял к дереву - оставшуюся сумку, да еще и Эмили он просто бы не дотянул, а выбор, кого и что оставить, был не особо труден. Вообще без припасов они долго не протянут, попадут ли еще в Эске-Кермен - не известно, а Эмили он знает меньше, чем Летисию или Ноа. Конечно, где-то в глубине души продолжала шевелиться совесть, но ведь эльф не собирался бросать несчастную юварку на земле. Вот сейчас доволочет Ноа и дриад, и вернется за Эмили. И, заодно, за сумкой Летисии.
   Бросив рюкзак и своих бесчувственных спутников на пол внутри "одомашненного" дерева - пол покрывают мягкие опилки, у стен расположены грубо сколоченные лежанки (на этот раз, ради разнообразия, три, а не две), - парень отодвинул лианы, закрывавшие выход и тихо выругался: высунувшийся из земли корень обвил ногу оставленной спящей и сейчас осторожно заползал обратно, утаскивая с собой Эмили. Брошенный рюкзак неопрятной распотрошенной шкуркой валялся неподалеку.
   Лазерный резак, прихваченный из арсенала, легко распорол кору ожившего растения, брызнул белый, дурно пахнущий сок, и корень тихо, почти на грани слышимости, поскуливая, втянулся обратно под землю. На миг, правда, эльфу показалось, что корень отдернулся от ноги юварки за несколько мгновений, как Элиаш попытался его отрезать, но ведь этого просто не может быть...
   От сумки Летисии остались одни воспоминания - ткань напрочь разорвана, лямки выглядят так, словно их жевали - что, впрочем, совсем не удивительно, а остатки припасов - именно остатки, иначе это и не назовешь - покрыты какой-то слизью. Эльф брезгливо вытер перепачканные пальцы об одежду - будем надеяться, что эта дрянь не токсична - и склонился над все еще не пришедшей в чувства юваркой.
   Как ни странно, но даже столь кратковременное пребывание на свежем воздухе пошло крылатой девушке на пользу. Регенерация у этого племени, похоже, была на высоте: на сизоватой коже рук уже появились крошечные столбики начинающих пробиваться перьев. Правда, стоит ли этому радоваться, Элиаш не знал: хватит ли запасов организма на столь быстрое восстановление - не известно.
   Подхватив на руки Эмили, парень направился к одомашненному дереву. Внутри ничего не изменилось, так что юноша сгрузил спящую на кровать, поразмыслил некоторое время и на оставшиеся свободными кровати перетащил Летисию и Ноа. Самому эльфу ничего не оставалось, как усесться на пол - благо, здесь, вроде бы, можно было не опасаться, что тобой подзакусит какое-нибудь растение. По крайней мере, именно так утверждала дриада. Впрочем, юварки тоже утверждали, что у них все благополучно, а теперь вот переполошились из-за какого-то Рубежа Тьмы и Света. Причем этот Рубеж настолько напугал Ноа и его подругу, что те решили укрыться от него под землей - другой версии у эльфа просто не было.
   За левым ухом, под кожей, противно заныло. Парень скривился, осторожно коснулся головы, а когда посмотрел на руку - обнаружил на кончиках пальцев россыпь мелких черных точек:
   -Тьма! Как же не вовремя!
   Перед глазами запрыгали метелики, и эльф согнулся, хватая ртом воздух. "...грейда начнется через пять... четыре..." Каждое слово, произнесенное мелодичным женским голосом, отзывалось в голове новыми ударами боли. Эльф бы мог услышать начало фразы и подготовиться к нежданному приступу, но, занимаясь размещением "гостей" настолько увлекся делом, что пропустил все. А потому... Горло перехватило от спазма, кожу пекло так, словно попал в костер, а каждую косточку будто бы на самом деле ломало и крутило. Хотелось кричать в полный голос.
   А может, он и кричал, кто знает...
   ...Зрение возвращалось постепенно. Сперва проступили мутные, трудно различимые пятна, потом они медленно начали обретать цвета, и лишь после этого эльф разобрал, что над ним склонилась встревоженная Летисия.
   Юноша медленно повел взглядом: как оказалось, он лежал на одном из топчанов внутри "одомашненного" дриадой дерева. В щеку впивались какие-то мелкие щепки, кожа на запястьях дико чесалась, а дриада встревоженно открывала рот, но при этом почему-то не произносила ни звука. Элиаш потряс головой и неожиданно включился звук. "...роцесс апгрейда успешно завершен. Благодарим, что воспользовались услугами...".
   -... что ты молчишь?! - Летисия влегкую заглушила навязчивый женский голос. - Ты меня хоть слышишь?! Как ты?!
   -Слышу, - сдавленно выдохнул эльф, пытаясь сесть.
   В плечи ему тут же уперлись две тонкие ручки:
   -Лежи, не вставай! Ты вообще с ума сошел, что ли?
   Юноша мотнул головой и с трудом выдохнул:
   -Все... Все в порядке... Сейчас пройдет.
   -Что пройдет? Что с тобой вообще произошло? Сейчас что-нибудь болит?!
   Элиаш попытался выдавить улыбку:
   -Немного. Но оно пройдет, - парень снова попытался встать, но опять все попытки были пресечены:
   -Лежи, не вставай.
   -Ты не понимаешь, - слабо пробормотал он. - Мне наоборот надо встать. Так организм быстрее привыкнет.
   -Привыкнет к чему?
   Объяснять было долго, и эльф попытался перевести разговор на другую тему:
   -А где Ноа? И эта... Эмили?
   -Снаружи, - махнула рукою девушка. - Эмили плачет, а Ноа ее успокаивает.
   -Я надеюсь, они опять под землю не полезут - так не хотели выходить...
   -Знаешь, - чуть раздраженно буркнула дриада, - мне как-то все равно, что с ними будет. Пусть хоть полностью линяют и уходят к трау. Мне сейчас важнее, что с тобой. И не волнуйся, дерево еще долго продержится одомашненным, я... дома тренировалась. Лучше расскажи, что с тобой произошло.
   Эльф повернулся на бок, а потом, не обращая внимание на возмущение Летти, медленно сел. Слабо улыбнулся:
   -Так действительно быстрее все произойдет.
   -Да что произойдет-то?!
   Вместо ответа путешественник сунул ей под нос левую руку:
   -Видишь? - теперь на ней, как и на правой, проявилась вязь татуировки - трайбла. Пока еще бледной, но с каждым мигом она становилась все темнее и все заметнее.
   Подобные превращения Летисия видела только один раз, у Матея, а потому быстро сложила два и два.
   -Кынсы?! - перепугано выдохнула она. - Это все из-за того, что ты тогда к ним... у них...
   -Да при чем здесь кынсы!
   Но Летти уже "поняла", что происходит и медленно отодвигалась от эльфа, судорожно нащупывая что-нибудь потяжелее.
   Надо было срочно успокоить девушку. Элиашу совершенно не улыбалось получить по макушке какой-нибудь дровенякой - прежде всего потому, что дровеняка может оказаться не до конца прирученной, а уже потом - потому что тяжелой... Пусть даже через некоторое время дриада все поймет, осознает и раскается. И даже если она после всего этого извинится.
   -Да я сам такой!
   Летисия замерла, озадаченно хлопая глазами:
   -В смысле?
   Эльф вздохнул и начал, осторожно подбирая слова:
   -Представь... Крохотного жучка. Маленького, меньше песчинки, - время и место совершенно не располагало к длинным беседам - нужно было как можно быстрее разобраться, что же сподвигло юварок залезть под землю - но дриада была настолько напугана, что не объясни ей сейчас, что происходит, и потом она просто не поверит. - Этот... жучок попадает в организм еще до рождения и располагается он здесь, - парень осторожно коснулся затылка.
   Лети нахмурилась. Ей совершенно не нравилось услышанное: на ум мгновенно пришли "огоньки", что перемигивались в голове у Матея. Хотя... Она уже что-то слышала о каком-то "жучке". Но о каком? И что?
   -...Этот жучок - не живой. По большому счету - это крошечный механизм, выполняющий определенные функции. Находясь в организме, этот... жучок со временем создает свою копию, потом еще одну, и еще, и еще. Их очень много. Они образуют своеобразную колонию, которая взаимодействует с внутренними органами, с нервной системой. Можно даже сказать, что они образуют вторую, дополнительную нервную систему. Там где колония этих механизмов проходит близко к коже, это выглядит, как линии татуировки. А второй нервной системой это можно назвать потому, что коснувшись "татуировки", я могу с помощью этих механизмов ускорить реакции, метаболизм, восприятие... - и эльф замолчал, не отрывая напряженного взгляда от Летисии и молясь про себя лишь об одном - чтоб дриада поняла хотя бы половину того, что он сказал.
   Конечно, она говорила что знает, например, что такое ДНК и РНК, да и рабочий кабинет Мрии намекал, что не только жители Караима владеют достижениями наук прошедших веков, но... Кто знает эту Летисию?
   Если девушка что-то и не поняла, она этого никак не показала. Как, впрочем, и того, что что-то поняла. Некоторое время она напряженно молчала - то ли переваривала услышанное, то ли просто пыталась сообразить, стоит ли Элиаша бояться так же, как какого-нибудь кынса. А может, размышляла, где ей найти что-нибудь потяжелее.
   -А что с тобой сейчас произошло?! Почему татуировок больше стало?
   Парень скривился:
   -Так я ж говорю, эта "сеть" со временем увеличивается, из-за этого она лучше взаимодействует с организмом, улучшаются вообще все способности каждого эльфа.. Причем ее рост происходит скачками - примерно раз в год. Оно обычно заранее, за несколько дней предупреждает, чтоб можно было подготовиться, а тут то ли я устал, не услышал, то ли сбой какой-то произошел - нужно будет дома, когда... если дойдем, провериться. Оно резко обновилось, и мне при этом та-а-ак хорошо стало, что лучше и не вспоминать.
   -Ты кричал, - печально констатировала дриада.
   -Ощущения, знаешь ли, не совсем приятные. Хотя в принципе это улучшение необходимо.
   -И... Что теперь с тобой будет?
   -Смогу чуть быстрее действовать, чуть лучше видеть, чуть лучше слышать... Ну и так далее.
   В принципе, Летти почти успокоилась, но ее грыз еще один вопрос:
   -А то, что ты мне сейчас рассказываешь... Мы все-таки из разных племен... - она не договорила, но эльф и так ее прекрасно понял:
   -Во-первых, мы сейчас уже не совсем чужие. После всего-то, что произошло. Ну, а во-вторых... - тут должно было быть что-то вроде "у нас это не настолько большая тайна, как у вудашей их компьютер, или у дриад - Великое древо", но сказать это эльф почему-то не смог. Может быть, даже потому, что это было бы неправдой. Так что парень закончил банальным: - ...а во-вторых, ничего страшного.
   Судя по скептической гримасе его спутницы, девушка не особо ему поверила. Правда, спорить не стала. Зато вспомнила кое-что еще:
   -А ты сейчас, после этого... Вообще ходить сможешь? Или тебе надо какое-то время отдохнуть, полежать? - Летисия и сама сейчас не знала, какой ответ она хотела бы услышать.
   С одной стороны, если Элишу нужен покой, можно безо всяких проблем еще какое-то время побыть у юваарок, а с другой - все-таки они чужие, да и Ноа с Эмили ведь из-за чего-то спрятались под землей.
   Эльф только скривился: полежать ему бы не помешало да только кто ж даст? Юноша протянул руку Летисии:
   -Помоги мне встать. Посмотрим, что там с нашими страдальцами.
   Дриада на миг закусила губу, явно размышляя, стоит ли это делать, а потом уверенно кивнула:
   -Пошли.
   Минуты через две, Элиаш наконец смог поднять свое тело с кровати - то наотрез отказывалось шевелиться, да еще и назойливый женский голос все время бормотал: "Превышен лимит энергопотребления на текущий час. Рекомендуется..." Что именно там рекомендуется, эльф решил не слушать и попросту выключил текущее оповещение - благо, новое обновление позволяло не просто заглушить голос, а именно отключить его. Хоть какая-то польза.
   Летисия, похоже, за время путешествия научилась основам предусмотрительности: вытолкав эльфа из дерева, она, не пытаясь поднять единственный оставшийся рюкзак, поволочила его за лямку. А то мало ли, вдруг дерево решит, что хорошенького понемножку и об одомашнивании можно забыть?
   Ноа и Эмили действительно были "на улице". Крылатая девушка, потерявшая сейчас половину перьев, обняла Ноа и, спрятав лицо у него на груди, чуть слышно всхлипывала. Мужчина беспомощно гладил ее по голове и, кажется, просто не мог подобрать подходящих слов.
   Услышав шум шагов, он вскинул голову...
   -Вот что вы натворили, а?! - тоскливо выдохнул он, грустно глядя на два ковыляющего эльфа, опершегося на руку Летисии.
   Элиаш, честно попытался понять, почему у него перед глазами стоит туман: то ли действительно все так плохо, то ли просто чересчур пасмурно, дождь собирается... Решил, что все-таки дождь и на этом успокоился.
   Дриада явно ждала чего-то иного. Она замерла, озадаченно хлопая глазами:
   -А... Э... И вам пожалуйста... Элиаш, юварки всегда так благодарят?
   -Ну вот что вы наделали? - в тон соплеменнику всхлипнула Эмили, даже не пытаясь обернуться.
   Тут уже путешественники точно поняли, что что-то пошло не так.
   -Мы... Мы вас на поверхность вывели! Иначе вы бы умерли внизу, - растерянно протянула дриада.
   -А вас просили?! - в голосе крылатой девушки проклюнулись явные истеричные нотки.
   Вместо ответа Летти толкнула эльфа локтем в бок и сердито зашипела, косясь на обнимающихся юварок:
   -Я тебе говорила, что снотворное испортиться могло?! Говорила! Видишь, они оба того... Этого... Ну, не совсем сейчас с головой дружат! - то, что ее как раз именно сейчас могли услышать те самые "не дружащие с головой" ее, похоже, особо не беспокоило.
   -Вы еще и в арсенал залезли?! - страдальчески протянул Ноа. - Вы точно решили уничтожить Эске-Кермен!
   Летти удивленно заморгала, подняла беспомощный взгляд на Элиаша:
   -А как они про арсенал догадались?
   -А может хватит шушкаться за нашей спиной? - хлюпнула носом Эмили. -Можно подумать, нас здесь нет! Натворили бед, сломали жизнь всему Эске-Кермену, а сами...
   -А может вы, в конце концов, объясните, что происходит?! - не выдержал эльф. У него дико болела голова - видимо организм еще не до конца приноровился к "обновлению" - и разгадывать загадки он попросту не собирался. - За какой Тьмой вы полезли под землю?! Что вы вообще там забыли?! Чем бы ни был этот ваш Рубеж, вы должны понимать, что пережить его под землей вы не сможете! Вы же сами говорили, что юварки не могут жить без неба!
   Эмили всхлипнула, потерлась носом о грудь Ноа, то ли вытирая слезы, то ли подчиняясь какому-то неизвестному путешественникам ритуалу, и подняла на своего друга заплаканные глаза:
   -Расскажем?
   -А есть другие варианты? - печально скривился крылатый мужчина.
   ...Узнав о Рубеже, путешественники все поняли совершенно не правильно. Эмили и Ноа не собирались прятаться под землей, скрываясь от чего-то страшного. Они должны были это предотвратить.
   Племя юварок появилось в первый век после войны. Обычно воздействие радиации делает людей, попавших на зараженную территорию, бесплодными, но тут все пошло не так. Мутации изменили внешний вид тех, кто жил на этих землях. Пожалуй, юварки были народом, который наиболее пострадал от ядерных ударов. Если не считать трау да троллей, о которых не было слышно уже лет пятьдесят, именно юварки стали теми, кто был наиболее не похож на своих прародителей.
   Как бы то ни было, но изменившись, юварки не только многое приобрели, научившись летать, но и многое потеряли. Им была неизвестна злоба, ненависть, они не могли позволить себе уничтожить ни одно живое существо... И в то же время они боялись Рубежа Тьмы и Света. Нечто странное и чуждое приходило на земли Эске-Кермена раз в двадцать лет. Оно появлялось из ниоткуда и уходило в никуда через несколько дней. Уходило, уничтожая половину жителей поселения.
   Способ спастись был обнаружен случайно. Около века назад влюбленная пара решила, что лучше умереть под землей, чем погибнуть неизвестно от чего во время Рубежа. Двое юварок спрятались под землей и... дни Рубежа прошли спокойно, никто не погиб. Кроме этих двух.
   ... Летисия слушала сухой рассказ Ноа, как завороженная. Но стоило мужчине на миг замолкнуть, подбирая нужные слова, как заговорила его спутница:
   -Это была добровольная жертва. Наша жертва для спасения всего Эске-Кермена! А вы... - она запнулась на полуслове и вновь разрыдалась, не в силах сдержать слез.
   -И что теперь? - только и смогла выдохнуть Летти. Эльф не смог сказать даже этого.
   -Не знаю, - тихо пробормотал Ноа, осторожно гладя по голове свою подругу. - Просто не знаю...
   -Я не смогу! - отчаянно выкрикнула девушка. - Понимаете, я не смогу снова спуститься туда! Там... Там страшно... Да даже не страшно, там больно находиться! Болит... Болит каждая клеточка тела! Там даже дышать больно! Я не смогу вновь спуститься! У меня не хватит сил!.. Я просто не смогу!..
   -Вы зря вытащили меня, - опустил голову ее друг. - Надо было спасать одну Эмили.
   -Да как... Да как ты можешь так говорить! - возмущению юварки не было предела. - Как... Как я могла бы жить, зная, что тебя нет?! - крылатая даже плакать перестала.
   Мужчина медленно провел ладонью по ее щеке, через силу улыбнулся:
   -Можно, я не буду тебе отвечать? Все равно все, что я ни скажу сейчас, прозвучит банальностью.
   Летти и сама не могла понять, почему эта сцена казалась ей настолько трогательной. Девушке казалось, еще мгновение и она расплачется, хотя и сама не будет знать почему. Какая-то тоска разливалась в воздухе, теребила душу и заставляла дриаду шмыгать носом и вытирать глаза.
   Эльф только собрался сказать что-то сочувствующее, уже даже рот открыл, как вдруг покосился на хлюпающую носом дриаду, на грустных юварок и взвыл не хуже какого-нибудь рогача:
   -Тьма!!! Уходим отсюда!
   -Какого... Почему... - встревоженной квочкой заоглядывалась дриада. Ничего опасного она не видела.
   Но Элиаш, похоже, не собирался ничего объяснять:
   -Уходим! Живо! - и не дожидаясь ответа, парень, подхватил с земли оставленный дриадой рюкзак и поковылял - бежать он сейчас не смог бы при всем своем желании - прочь с поляны.
   Его спутники переглянулись и поспешили за ним.
   Лишь когда путешественники отошли на порядочное расстояние от места отдыха, эльф позволил компании остановиться - хотя сам уже несколько раз заваливался, но Летти подхватывала его, не давала упасть, и все шли дальше. Честно говоря, дриада не могла понять, что вообще произошло: нет, понятно, Рубеж, проблемы, но почему эльф вдруг сорвался с места и поспешил неизвестно куда? Да еще когда сам находился в настолько ужасном состоянии, что не мог шевелиться.
   Когда компания наконец остановилась, первой прямо на землю, не задумываясь о последствиях, села дриада. Плюхнулась прямо на начинающую пробиваться траву, обняла себя за колени и мрачно буркнула:
   -Я никуда дальше не пойду, - о том, что остановиться разрешил именно Элиаш, а не она сама, девушка как-то не подумала.
   Впрочем, эльф не намного отстал от Летисии: он тоже начхал на все меры предосторожности и, в отличие от сидящей на земле девушки, даже отважился лечь. Хотя если честно, не отважился, а рухнул, едва его перестала поддерживать дриада.
   Стоять на ногах остались только юварки.
   Летти помолчала, убедилась, что ее никто не собирается никуда вести и решила продолжить свою мысль:
   -Я никуда не пойду, пока мне не объяснят, что здесь происходит!
   Ноа и Эмили отвечать явно не собирались: как только внезапная пробежка по лесу закончилась, они вновь увлеклись друг другом - сейчас крылатые просто стояли и смотрели друг другу в глаза. И казалось, никакая сила не могла сейчас развести их в разные стороны.
   Элиаш вздохнул и медленно сел. Почесал зудящую руку, обожженную о начинающую пробиваться траву, и буркнул:
   -А что тут объяснять? Эмили плакала, ты чуть рыдать не начала... Ревун обычный.
   -Что? - не поняла дриада. - Какой ревун? Я ревун? Я не реву, я...
   -Да при чем здесь ты, - скривился юноша: - Ревун это такая пакостная дрянь, что водится только возле Эске-Кермена. По крайней мере, мне так рассказывали. Он выбрасывает в воздух какую-то пакость, от которой у всех портится настроение. При чем настолько, что вешаться хочется, и даже пошевелиться не можешь. А тут он как раз приходит и берет тепленьким...
   -А я о таком не слышала... - нахмурилась девушка.
   -Есть такие, - мелодично вздохнула Эмили. - Правда, о них в последнее время и слышно не было.
   -Наверное, из-за Рубежа опять активировались.
   Честно говоря, сама Летисия думала, что Элиаш все придумал (а юварки его поддержали), но спорить не стала: сейчас надо было найти ответ совсем на другой вопрос.
   Впрочем, этот самый вопрос задала не дриада. Эмили, явно забыв о том, где она находится и насколько может быть опасно всякое растение в лесу, село на поваленное ветром дерево, заплетенное лианами, и тоскливо протянула:
   -Пусть даже виноват ревун, но что нам дальше делать? - кожа, покрытая мелкими только начинающими пробиваться перышками, казалась какой-то синеватой, грязной...
   Эльф рванулся к крылатой, собираясь напомнить ей об опасности, но Ноа перехватил его за руку и слабо улыбнулся:
   -Не стоит. Лес вреден для юварок только во время Рубежа. А он еще не наступил.
   Словно в подтверждение его слов из земли проклюнулся белесый корень, обвил ногу опечаленной Эмили... и уже через мгновение спрятался обратно, даже не попытавшись подзакусить такой легкой добычей. А Ноа продолжил:
   -А что делать... Сам не знаю... Возвратиться - у нас не получится...
   -Почему? - вскинула на него удивленный взгляд дриада. Поймала напряженный взгляд Элиаша и поспешно поправилась: - Я не говорю "под землю"! Я имею в виду - домой, в Эске-Кермен. Вы же в нем ничего не сломали... - уже тихо, себе под нос закончила она.
   -А нас туда примут? - печально усмехнулась Эмили. Девушка замерла, сложила ладони лодочкой и прикрыла ими нос и рот, потерла пальцами переносицу: - кто его знает, что теперь случится с Керменом после нашего побега? Можно ли спуститься в подземелья кому-то другому или мы - это последний шанс? И имеем ли мы право заменить себя на кого-то другого? - в ее голосе вновь проклюнулись нотки слез.
   Ноа молчал, не зная, что ответить любимой, Элиаш понимал, что любые слова сейчас окажутся лишними, а Летти...
   Летти только скривилась. Она вообще не могла понять, что спокойный, рассудительный Ноа - нет, конечно, она знала его очень мало, но все-таки достаточно, чтоб сложилось какое-то впечатление - мог найти в этой истеричке.
   Тишина прерывалась лишь меланхоличным чириканием чавзяблика: кажется, эта крупная птица нашла, кем можно подзакусить и сейчас звала соплеменников к обеду.
   Впрочем, уже через мгновение все мысли о том, что Ноа не о чем разговаривать с нервной Эмили, пропали, словно их и не было: Летисия обнаружила, что пропал ее любимый заглот (точнее, дриада не видела его очень давно, но вспомнила только сейчас), а потому в тот момент, когда девушка-юварка вытерла еще невидимые слезы ладошками и только собралась выдать новую сентенцию на тему "должны ли мы и можем ли", Летти подскочила на месте и принялась оглядываться по сторонам:
   -Мяу! Мяу! Где ты? Мяу!
   Сидевшая на бревне Эмили скривилась и махнула рукой в сторону ближайших кустов:
   -Да там он! И все с ним в порядке! Тут важнее другое, можем ли мы...
   Но Летти уже ее не слушала. Бросив всех, она рванулась туда, куда ей указали, не прекращая на бегу звать:
   -Мяу! Мяу! Где ты?!
  
   Сам заглот меж тем был занят важным и ответственным делом.
   Он сторожил добычу.
   Добыча должна была быть очень вкусной - тот кусочек, который от нее отвалился, пока эта самая добыча забиралась на дерево, был не особо привлекательным, а вот остальное... - но, как уже понятно из вышесказанного эта самая добыча очень не хотела, чтоб ее съел заглот. Пусть даже такой симпатичный как Мяу. Так что сейчас эта добыча сидела на ветви не до конца проснувшегося дерева, косилась на испуганно прижавшуюся к стволу дерева лиану, так и не решившуюся за прошедшие несколько часов попробовать новую пищу на вкус, и тоскливо думала о том, что ей - точнее, ему, если это для кого-то важно - будет очень не хватать башмака, свалившегося с ноги.
   Скажем честно, Мяу уже исследовал этот самый башмак: подкатился к нему, обнюхал, учуял, что он воняет какой-то химической гадостью, а не пахнет вкусной кожей, и откатился обратно под дерево - ждать, когда же добыча созреет и свалится на землю.
   И в этот момент из кустов выскочила дриада.
   Первым делом, она рванулась к своему родному и любимому заглоту, подхватила его на руки и ласково зачастила:
   -Маленький, хорошенький, с тобой все в порядке? А то в этом лесу, что только не творится и не происходит. А у этих странных юварок вообще...
   Ее словоизлияние прервал чуть насмешливый мужской голос, раздавшийся откуда-то сверху:
   -Какая трогательная семейная сцена!
   Девушка задрала голову, и увидела, что на дереве, под которым собственно и кружил заглот, сидит мужчина. Сидит, опершись плечом о ствол дерева, и совершенно не задумываясь о том, что его в любой момент могут съесть.
   Увидев, что отпускать заглота на землю Летти не собирается, мужчина встал на ветку, а потом легко спрыгнул на землю, словно и не находился только что на высоте порядка двух или трех вар, приземлившись на ноги. Оказавшись внизу, неизвестный, провел ладонью по короткому рукаву футболки, стряхивая древесную труху и приветливо поинтересовался:
   -Что уставилась?
  
  

Глава третья.

   "Нет места для любви,
   И сталь поет в крови -
   Смерть, смерть, смерть!
   Налей еще вина,
   Подруга лишь одна -
   Смерть, смерть, смерть!"
   Песнь слуа
  
   Летисия молча разглядывала незнакомца. Было абсолютно понятно, что он не принадлежал ни к кому из известных девушке жителей леса: крепкий жилистый мужчина лет сорока на вид, черные, коротко обрезанные волосы растрепаны, из одежды - футболка с короткими рукавами, темные брюки. Один ботинок свалился на землю, еще когда мужчина был на дереве, и сейчас недоеденная добыча заглота смерила Летти долгим взглядом и, так и не дождавшись ответа, уселась прямо на землю, натягивая второй ботинок и совершенно не думая о том, что это может быть опасно.
   Летисия, честно говоря, не знала, как реагировать на странное поведение нового знакомца, а потому была очень рада, что уже в следующий момент на поляну выскочили поспешившие за ней Элиаш, Ноа и Эмили.
   -А я Мяу нашла! - радостно выпалила она, поворачиваясь к эльфу и чуть ли не тыча заглота в лицо юноше.
   -Я безумно счастлив, - хмыкнул Элиаш, скептическим взором обводя открывающийся пейзаж.
   Мяу, меж тем сообразил, что рискует остаться без обеда и вяло затрепыхался в руках у Летти. Ноа хмыкнул, покосился на заглота и повернулся к его неудавшейся добыче. Незнакомец меж тем, натянул ботинок, встал, равнодушно отряхнул брюки от полусгнившей листвы, не заботясь о том, что может обжечься, поднял голову:
   -Ноа?! Это действительно ты?
   -Действительно, я, - особой радости в голосе юварки не прозвучало. - Странно видеть тебя так близко от Кермена, Рэйшер.
   -А мне странно видеть тебя в таком состоянии. Что случилось, крылатый? - на миг Летисии показалось, что в голосе незнакомца прозвучали сочувствующие нотки. Но уже в следующее мгновение они сменились сарказмом: - Выглядишь так, словно с дерева навернулся, а потом тебя еще и лианы общипали.
   -Так получилось, - отрезал юварка, и Элиаш удивленно нахмурился: раньше он не слышал, чтоб в голосе кого-то из детей неба столь явственно звучала сталь.
   -Вы, я так понимаю, знакомы? - эльф решил сразу все выяснить.
   -Слуа периодически бывают в Эске-Кермене, - кисло пояснил Ноа, - но обычно они приходят с официальным визитом и не являются поодиночке...
   Летисия уже где-то слышала это странное слово "слуа", но вспомнить, где именно не могла.
   -... За исключением, конечно, тех случаев, - продолжил Ноа, - когда лезут к нам прямо в арсенал.
   Рэйшер мгновенно как-то подобрался, став похожим на хищника, притаившегося в засаде, и, бросив короткий взгляд на Летти с Элиашем, хрипло обронил:
   -Ты... уверен, что наши внутренние межрасовые вопросы можно решать при них?..
   Юварка только вздохнул:
   -Они были внизу, Рэй. И даже вытащили оттуда меня и Эмили.
   Мужчина сплюнул себе под ноги:
   -То есть то, что у нас рассказывается про ваше жертвоприношение - это правда.
   -Нет! - высунулась из-за спины Ноа молчавшая до этого момента Эмили. - Это не жертва! Это наш добровольный дар, чтоб род юварок мог и дальше существовать...
   -Дамочка, - фыркнул Рэйшер. - Если идиота, повесившегося на яре-лиане обозвать добровольцем, от этого он не перестанет быть идиотом.
   Пока Эмили подбирала достойный ответ, в разговор вмешалась Летисия:
   -Слуа? Вы - слуа?
   Мужчина повернулся к ней:
   -Мы знакомы?
   -Н-нет, - протянула дриада. Такого напора, прозвучавшего в голосе, она не ожидала: - Я где-то слышала о вас, но где - не помню.
   -Вот как вспомнишь, тогда и обращайся, - отрезал Рэйшер.
   "И вообще, какой Тьмы ты ко мне привязалась, дура безмозглая", - этого он не сказал, но Летти явственно услышала - таким тоном это было произнесено.
   -Ну и пожалуйста, - зло буркнула она, поглаживая заглота: - Надо было дать Мяу вас съесть, - уже тише добавила девушка, отворачиваясь.
   Впрочем, ее все равно услышали:
   -Пожалей зверюшку, детка: подавится.
   Тут уже Летисия обиделась окончательно:
   -Почему это Эмили - дамочка, а я - детка?! Мы ровесницы! Кажется...
   -Подрастешь, станешь дамочкой, - хмыкнул слуа. - А пока рано еще.
   -Но мы действительно ровесницы! Ну, я так думаю.
   Летти была готова плакать. Юварка действительно не выглядела особо взрослой, но почему-то этот незнакомый Рэйшер считал ее старше. Вот где справедливость?
   -Почему я детка, а она дамочка?!
   -А у нее глаза умнее.
   От такой наглости дриада вообще оторопела.
   А вот ее спутникам, кажется, было весело. По крайней мере, Летти послышались смешки, но когда обиженная девушка обернулась к эльфу и юваркам, их лица сохраняли каменные выражения.
   А тут и Мяу, словно тоже решил довести Летисию до слез, жирной кляксой сполз с ее рук и подтек к слуа. Принюхался к его ботинку - Летти уже радостно предчувствовала, как мужчина будет бегать по поляне, спасаясь от настырного заглота - но тот вдруг разочарованно фыркнул и вернулся обратно к Летисии.
   Даже эта маленькая непреднамеренная месть не удалась.
   Рэйшер словно и не заметил этих поползновений. Перевел взгляд на Ноа и скучающе протянул:
   -Что теперь собираешься делать, крылатый?
   -Может, хватит?! - не выдержал юварка. - Тебе прекрасно известно как меня зовут. И в Эске-Кермене ты меня называл по имени.
   -Так то Кермен, - хмыкнул мужчина. - Там ваши старейшины могут и по голове за оскорбление настучать.
   -А здесь их нет, и можно говорить, что угодно? - в голосе обычно спокойного юварки проклюнулись нотки раздражения.
   -Хочешь сказать, - фыркнул Рэй, - вы за глаза не называете всех остальных "бескрылыми"?
   -Я бы предпочел не касаться расовых вопросов. Особенно в существующем контексте, - сухо отрезал Ноа.
   В черных глазах слуа запрыгали искорки смеха:
   -Намекаешь на свою линьку?
   -Рэй, хватит.
   Слуа, кажется, не собирался замолкать. Он уже рот открыл, собираясь опять съязвить, но Ноа чуть повысил голос:
   -Хватит, Рэй! - и мужчина отшатнулся, прижав к вискам ладони и страдальчески морщась:
   -Обязательно так по мозгам бить? Просто сказать нельзя?
   -Я говорил. Ты не слышал.
   -Извини, - мрачно буркнул странный знакомый. Тон его был совершенно не извиняющийся, но Ноа этого хватило.
   Юварка вздохнул, провел ладонью по плчеу Эмили, покрытому сейчас коротенькими столбиками начинающих пробиваться перьев:
   -Рэй, я сейчас ничего не знаю... Ни что делать, ни куда бежать... Еще и Рубеж этот...
   -Ты по-прежнему веришь, что он существует? - руки от головы слуа еще не убрал, но ироничные нотки в голосе уже появились.
   -Я не собираюсь вновь спорить с тобой на эту тему! Рубеж существует и...
   -... И если ты вернешься, тебя с подружкой закопают обратно под землю, - в тон ему продолжил брюнет.
   -В том-то и дело, что я не знаю! - отчаянно выкрикнул Ноа. - Я не знаю, примут ли нас обратно, но и вернуться к арсеналу я не смогу! И тем более не смогу пустить туда Эмили!
   Летти не отрывала зачарованного взгляда от юварки. Прожив в Эске-Кермене всю зиму, она привыкла к тому, что крылатые создания всегда, при любых обстоятельствах сохраняют спокойствие, ну, или как минимум, не показывают своих эмоций, а сейчас поведение Ноа в корне меняло все ее представления о детях неба.
   В какой-то миг повисла одуряющая тишина. Такая, что если бы тот же заглот решил прокатиться к краю поляны - это мгновенно было бы услышано всеми и всюду.
   В отличие от Летти Элиаш с того момента как началась дружеская перебранка между слуа и юваркой - молчал, наблюдая за лицом Рэя: что-то ему подсказывало, что сейчас это важнее, чем вмешиваться и высказывать свое мнение. Элиаш молчал, а потому единственный уловил тот краткий миг, когда в черных глазах незнакомца исчез всякий намек на смех, на издевку... Исчез, едва прозвучал выкрик Ноа...
   Тишина уже физически давила на уши, а потому тихий, едва слышный голос слуа принес облегчение:
   -Я не могу говорить от имени всего племени. Я не могу предложить тебе защиту Неблагого Двора. Я могу предложить тебе лишь свою кровь и свою защиту, - на миг Летисии показалось, что в глазах у слуа проскользнула еще какая-то эмоция, но какая?
   Ладонь Ноа, лежавшая на плече у Эмили и осторожно перебиравшая столбики перьев, замерла, и юварка неверяще уставился на Рэйшера:
   -Ты... Приглашаешь меня и Эмили...
   -...какое-то время пожить в Неблагом Дворе, - грустно хмыкнул слуа. - Это самое большее, что я могу предложить.
   -Я... Я не знаю... - забормотал потрясенный юварка. - Я... Никогда не был у вас да и... Я слышал, Неблагий Двор не любит гостей...
   -Я оставлю свою кровь залогом, - пожал плечами Рэй. - Соглашайся. Другого выхода у вас двоих все равно нет.
   -Я... - осторожно начал Ноа.
   -Мы согласны! - радостно выпалила наконец пришедшая в себя дриада.
   Конечно, Летисию никто не спрашивал, но плаксивая, капризная Эмили ей совершенно не нравилась. И если потерпеть в путешествии Ноа дриада еще могла, то видеть рядом с собой его подругу ей совершенно не хотелось:
   -Мы согласны! - повторила Летисия, почувствовав, как на ней скрестились взоры сразу всех присутствующих. - Точнее, они согласны, я за них отвечаю, а мы с Элиашем и Мяу так просто мимо пойдем. Правильно, Элиаш?
   Рэй смерил девушку долгим взглядом, перевел взор на эльфа и тоскливо вздохнул:
   -Вам безумно повезло со спутницей...
  
   Слуа шагал впереди. Изредка останавливался, замирал, как хищный зверь, изготовившийся к прыжку, что-то выглядывал, и шагал дальше, положив ладонь на рукоять ножа на поясе.
   За его спиной медленно плелись, бережно поддерживая друг друга Эмили и Ноа. Они тоже иногда останавливались, но, в отличие от проводника - лишь затем чтоб посмотреть друг другу в глаза. С точки зрения дриады - взгляд получался какой-то слащаво-приторный.
   Сама Летти шла рядом с Элиашем. У эльфа до сих пор болела голова, но он сдерживался, не пытаясь жаловаться. Хотя, надо сказать, была и еще одна проблема, кроме этой самой головной боли - парень не был уверен, что поступает правильно, идя со слуа: слишком уж подозрительным типом он был...
   -Слушай, - затеребила юношу за рукав Летисия. - А я вот сейчас подумала... А почему он нас с собой позвал?
   Мяу, прыгавший у самых ног дриады как раз приготовился шмыгнуть в кусты, но Летисия успела ухватить питомца и усадить его на плечо, а потом так и не дождавшись ответа, повторила вопрос.
   -Смысл спрашивать, - хмыкнул эльф. - Сама в гости напросилась.
   -Я не напрашивалась, - надула губы Летти. - Я приняла приглашение!
   -Но тебя ведь не приглашали!
   -Ну и что?
   Так и не получив ответа "почему же пригласили Ноа" (впрочем, ответить на этот вопрос мог, пожалуй только сам слуа), Летти решила развить тему:
   -Подумай сам... - зашипела она, понизив голос, - он странный! Он очень странный! То хамит через слово, а то вдруг добреньким стал!
   -Я все слышу! - весело раздалось откуда-то спереди.
   -И слух у него неправильный! - продолжала нагнетать ситуацию дриада. - Я бы на таком расстоянии ничего не услышала: он далеко от нас ушел, а впереди еще и Ноа с Эмили идут и топают.
   Эльф вздохнул:
   -Они не топают, и тебе это прекрасно это слышно.
   -Топают! - возмутилась дриада и... впечаталась носом в спину резко остановившегося Ноа.
   Приятного в этом было мало - Летти ударилась сильно, а если к этому еще добавить, что на спине у юварки только-только начали пробиваться перышки, то понятно, почему девушка в очередной раз решила, что весь мир ополчился против нее.
   -...А еще на пути стоят! И вообще, я...
   -Да тихо ты! - рот дриаде закрыла ладонь.
   Летти отчаянно замычала и задергала головой. Попыталась убрать чужую ладонь руками, не смогла, попыталась укусить, опять не получилось...
   -Припадочная... - мрачно буркнул слуа, наконец отпуская девушку и вытирая обслюнявленную руку о брючину.
   Пока Летти пыталась сообразить, как он, находясь впереди, умудрился мгновенно оказаться рядом с ней, проводник вытащил из кармана небольшую пластинку. Пошарил еще и, смахнув с плеча сорвавшуюся с небес каплю невесть откуда взявшегося дождя, тихо выругался:
   -Тьма! Всего одну открывашку взял!
   -Что происходит? - нахмурилась Летисия. - Почему мы остановились? Мы ведь никуда не пришли?
   Они находились на небольшой полянке, окруженной со всех сторон стеной деревьев. Некоторые стволы выросли столь близко, что их оплела одна лиана на двоих, образовав бурую, только начавшую покрываться зеленью стену.
   Слуа не выдержал:
   -Можно помолчать пару минут?
   -А не надо было мне рот затыкать! - не осталась в долгу девушка. - Я же никого не трогала! Я просто шла и разговаривала, а...
   -А здесь надо постоять и помолчать!..
   -Но почему?! Что я такого сказала?!
   Вместо ответа Рэй наклонился и, подобрав с земли обглоданную лесом сухую ветку, кинул ее в сторону, метя между двух деревьев. До бурой стены сучок не долетел: раздался чуть слышный свист - Элиаш, которому он резанул по ушам, поморщился - и ветка осыпалась на землю мелким крошевом.
   -А открывашку я взял только одну, - мрачно, будто это что-то объясняло, резюмировал Рэй.
   -А говорить почему нельзя? - не успокаивалась Летисия.
   -Настройку собьешь своими воплями - и идти никуда не придется, здесь ляжешь.
   Дриада нахмурилась:
   -В смысле?
   -В прямом, - хмыкнул мужчина, но объяснять ничего не стал.
   Похлопал себя по карманам и извлек крохотный цилиндрик. Проведя кончиками пальцев по его поверхности, слуа сжал его в ладони и из стержня вырвался поток света, образовав черный полупрозрачный экран, из которого послышался какой-то гомон.
   Рэй удивленно нахмурился:
   -Дин? Все в порядке?
   Перекрывая непонятные крики, над поляной разнесся молодой прерывающийся голос:
   -А... дядя... Это ты... Я сейчас... Немного... За-нят.
   -Ты опять на ринге?
   -А-га! - в голосе прозвучала ничем не прикрытая радость.
   -Картинку включи, - хмыкнул брюнет. - Я хоть посмотрю.
   -Пять... минут!
   -Дыхание не срывай, - ровно посоветовал слуа.
   На миг наступила тишина, прерываемая лишь невесть откуда раздающимися выкриками, а потом черный экран расцвел всеми цветами радуги. Впрочем, разглядеть, что происходит - было на нем не возможно: весь передний план занимала фигура какого-то постоянно движущегося парня.
   -Дин, сдвинь картинку, мне ничего не видно.
   -Дядя... ты... до-стал, - теперь было видно, что отвечает именно тот, кто заслонил экран. - Знаешь... На ринге... со жряком... мне... как-то... не удобно... Заниматься тобой...
   Летти охнула, прикрыв рот ладонью, а Элиаш удивленно нахмурился - не всерьез же этот неизвестный говорит о ринге со жряками?!
   -Не умничай, - скривился слуа. - Я в твое время...
   -Ага - а-га, - перебили его, - в твое время... и небо было... синее... и вода... мокрее... и лес... не такой... хищный... И вообще... Нынешнее поколение... молодежи... распустилось... Они не слушают... старших... и... не почитают... богов... Это поколение... будет... последним... Плавали... знаем!.. - но уже в следующий миг парень хлопнул себя по бедру, и картина сместилась, открыв взорам наблюдающих огромную арену, чьи стены были сплетены из уже знакомых лиан.
   Впрочем, эти самые стены были с вару высотой, а над ними клубился сероватый туман, виднелись какие-то фигуры и раздавались голоса. Но это по краям. А в центре...
   -Ой... Его же сейчас убьют... - потерянно выдохнула Летти, разглядев как кружится по арене молодой обнаженный до пояса мужчина, раз за разом уходя от ударов взбешенного жряка.
   -Вот еще, - фыркнул Рэй, не отрывая взгляда от увиденного. Ноздри его хищно раздувались, да и сам слуа сейчас походил на изготовившегося к прыжку зверя.
   Жряк вновь и вновь кидался на сражающегося, а мужчина легко, словно играючи, уходил от ударов. Впрочем, некоторые атаки уже достигли своей цели: на плече у бойца запеклась кровь, но тот словно и не замечал раны - кинжалы в его руках вновь и вновь находили цель, жаля жряка: пятачок зверя был перепачкан в крови, а искры на иглах едва виднелись.
   -Самоубийца, - мрачно буркнул эльф.
   На это замечание Рэй ничего не ответил: покосился на парня и вновь отвернулся к экрану.
   Впрочем, за это время он кое-что все-таки упустил: новый рывок, новый удар жряка, и сражающийся сломанной игрушкой отлетел к стене арены... Летти испуганно зажала руками рот: она слишком хорошо знала, что после таких ударов уже не встают...
   На некоторое время повисла тишина, а затем невидимые зрители за стеной вновь взорвались криками. Жряк был уже близко от упавшего, еще немного, и он разорвет неподвижное тело...
   Но за мгновение до того, как это произошло, боец зашевелился... а потом одним прыжком, одним рывком ушел от удара, успев метнуть один из кинжалов. Тот вонзился прямо в глаз жряку, но зверь и не заметил этого...
   Чудовище пронеслось к стене, замерло, тяжело дыша и пуская искры по шкуре, а раненный на миг сжал челюсти и, сплюнув кровью на вытоптанную за время боя землю, хрипло обронил:
   -Пора заканчивать.
   Он стоял, чуть покачиваясь. Казалось, еще секунда - и он упадет. Но прошло мгновение, второе... Летти вдруг поняла, что она считает удары сердца.
   А еще через миг молодой слуа рванулся вперед, легко ушел от удара мощных клыков и, широко размахнувшись, вогнал клинок между острыми иглами на спине зверя.
   Жряк вздрогнул всем телом и неопрятной кучей сполз на землю
   Вновь повисла тишина...
   Дин высвободил клинок из туши, медленно, картинно, провел кончиком языка по клинку, словно - а может и в действительности - слизывая с него кровь ("Он ж отравится!" - испуганно пискнула Летисия), а потом торжествующе вскинул руку, салютуя.
   Невидимые зрители взорвались восторженными воплями.
   -Пижон, - зло буркнул эльф.
   Молодой боец ему почему-то дико не нравился.
   Рэй покосился на возмущающегося юношу, хмыкнул и обронил:
   -Дин, заканчивай представление. Мне нужны четыре открывашки.
   -Где ты столько гостей понабрал, - фыркнул боец. - Буду через пятнадцать минут, -второй кинжал, тот, что застрял в глазу у жряка, он даже не потрудился забрать.
   ...Он словно вынырнул из пустоты. У Летисии зачесались глаза, девушка отчаянно принялась их тереть... А у же в следующий миг обнаружила, что возле опасной стены - той самой, что могла в одну секунду превратить ветку в труху - стоит, спрятав руки за спину и покачиваясь с носка на пятку, молодой юноша. Тот самый, что до этого сражался на арене.
   Он даже рубашку не надел. И запекшуюся кровь на плече не стал вытирать - но почему-то ветви молодых, только начинающих зеленеть, лиан и не думали бросаться на запах крови.
   Летисия и сама не могла объяснить, что с ней происходило в этот момент. Почему-то ей безумно хотелось повнимательней рассмотреть этого странного юношу, но при этом, когда молодой слуа поймал ее изучающий взгляд, дриада вспыхнула и отвернулась. На губах Дина заиграла легкая улыбка, и он перевел взгляд на родственника:
   -Привет, дядя. Это тебе из-за них открывашки понадобились?
   -А из-за кого ж еще! - фыркнул Рэй. - Я их что, коллекционирую?
   -Да кто ж тебя знает? Может, ты извращенец.
   Эльф, совершенно не привыкший к тому, чтобы со старшими родственниками разговор вели в таком тоне, удивленно заломил бровь. Но самого Рэйшера подобные речи совершенно не смутили:
   -Да куда ж мне до тебя. Открывай давай.
   Юноша порылся в карманах брюк и вытащил горсть небольших пластинок, пересыпал их на ладонь Рэю и, задорно подмигнув Летисии, и обронив:
   -Милый у тебя зверек! - отступил на шаг назад и... растворился в воздухе.
   -Как всегда в своем репертуаре, - задумчиво протянул слуа. - Совершенно асоциальный тип.
   -Весь в тебя, - улыбнулся молчавший до этого момента Ноа.
   -Скорей, в отца пошел, такой же идиот.
   -Ну, к воспитанию ты руку приложил.
   -Значит, я идиот, - не стал спорить мужчина. - Пошли?
   У каждой лесной расы были свои представления о том, каким должен быть город: дриады жили в деревьях, трау - огромных шарах, кынсы - в палатках с изображением змей, - но даже на их фоне слуа выделялись своей экстравагантностью. Окруженный стеной из лиан, обвивших деревья, Неблагий Двор состоял из срубов. Гладко отполированный древесные стволы словно светились изнутри и увидев такое чудо, Летисия, не веря своим глазам шагнула к ближайшему дому, протянула руку... и отдернула ее, не прикоснувшись к стене. Замерла, оглянулась на Рэя, как на самого знающего:
   -А... Вы не боитесь?
   Слуа, молча наблюдавший за тем, как гости разглядывают город (эльф тоже был немало удивлен, а вот Ноа и Эмили свои эмоции скрывали), нахмурился:
   -Чего бояться?
   -Ну, - запнулась дриада, - оно же из деревьев построено, а они голодные. Даже то, что уже не растут - не поможет, менее ядовитыми они от этого не станут.
   По губам Рэйшера скользнула тонкая улыбка, и мужчина, хмыкнув, похлопал ладонью по стене дома:
   -Для слуа лес не опасен. Он не трогает своих детей...
   Элиаш, которому внезапно вспомнился рассказ Олега о появлении леса, только хмыкнул: это еще как посмотреть, кто чей ребенок.
   Небо с самого утра хмурилось кислотным дождем - это Элиаш заметил, еще когда утром разговаривал с Ноа и Эмили: мелкие капли срывались откуда-то с вышины, и, оставляя на коже легкое покраснение, испарялись. Но сейчас осадки, кажется, решили взять реванш: Рэй еще не успел закончить фразу, как с неба посыпались холодные капли. Дождь становился все сильнее, еще немного, и начнет зудеть вся кожа, плавиться одежда... Слуа оборвал фразу на полуслове и отрывисто скомандовал:
   -Пошли, а то под ливень попадем.
  
   Дом Рэя - а привели их именно туда, хотя Летисия, несмотря на дождь, почему-то все равно ожидала, что первым, что им покажут, будет арена - дриада толком рассмотреть не успела: из-за начинавшегося ливня пришлось сразу зайти внутрь. Толкнув дверь и войдя внутрь сруба, слуа, не оглядываясь, и так зная, что за ним пойдут, прошагал по узкому коридору, и распахнув одну из дверей, махнул рукой:
   -Располагайтесь.
   Первой в комнату заглянула Летисия: Элиаш шагал чуть сзади, а Ноа с Эмили были, несмотря ни на дождь, ни на какие-то там особенности слуа, были заняты лишь друг другом - шагали чуть позади, все смотрели друг другу в глаза и не могли наглядеться.
   Честно говоря, дриаде такое поведение казалось ненормальным: так же можно не заметить яму под ногами, упасть... Но, поразмыслив некоторое время, девушка списала все на помутнение рассудка у юварок после пребывания под землей.
   Размещаться гостям было предложено в небольшой гостиной: мягкий диванчик из непонятного материала у стены, круглый столик по центру, непонятный предмет в дальнем углу, больше всего похожий на огромную, в половину роста Летисии, неопрятно стекшую застывшую каплю, странного серого цвета... Но больше всего девушку поразила не эта диковинная вещь, а то, что стены в комнате покрывал ровный слой мха, скрывающий все выпуклости стен.
   -А это не опасно? - Лети не удержалась от того, чтобы ткнуть пальцем в стену: дотронуться до нее не дотронулась, но то, что ее интересовало, обозначила.
   - Детка, уши мыть надо. Желательно - начисто, - скривился Рэй. - Я же уже сказал, лес не трогает слуа, - и, не дожидаясь ответа возмущенной Летисии, продолжил: -Располагайтесь, а я постараюсь найти что-нибудь поесть. И может, даже что-то найду. Если Дин не все изничтожил.
   К тому моменту как дриада собралась с мыслями и подобрала достойный ответ, Рэйшер уже вышел от комнаты. Зло пнув ногой стену девушка повернулась к так и не промолвившему ни слова эльфу:
   -А ты почему молчишь?
   -А о чем я должен говорить? - честно говоря, юноша попросту устал: сперва подземелье с юварками, потом этот апгрейд, потом этот ненормальный слуа... В общем, ему просто дико хотелось отдохнуть, но увы, ближайшее время отдыха не предвиделось: единственный диван в комнате заняли влюбленные юварки. И они по-прежнему не могли наглядеться друг на друга...
   На этот вопрос ответ пришлось искать еще дольше. Не выдержав столь длительного молчания, Летти не придумала ничего лучше, как направиться к двери.
   -Ты куда? - перехватил ее за локоть эльф.
   -Он же сказал: "Располагайтесь", а эта комната слишком мала, чтоб мы тут все поместились, - рассудительно сообщила девушка. - Вот я пойду располагаться - искать свою.
   -Думаешь, она есть? Нас сюда, как минимум, не приглашали.
   Девушка только плечами пожала:
   -Даже если нет - хуже все равно не будет: здесь даже присесть некуда.
   Честно говоря, Элиаш не припоминал, чтобы Летисия раньше была настолько отважной (если, если конечно дело не касалось Мяу), но спорить с девушкой эльф почему-то не рискнул.
   В коридоре дриада, не долго думая, шагнула к ближайшей двери: вряд ли слуа собирался предлагать гостям комнаты в разных краях дома.
   Это была спальня. С точки зрения эльфа, самая обычная спальня, надо сказать: узкая кровать, небольшой шкаф, письменный стол. Ну, разве что мох на стенах делал эту комнату несколько необычной, но учитывая обстановку в гостиной, Элиаш решил, что это типично для слуа.
   А вот Летти замерла на пороге, словно молнией пораженная. Взгляд метался по помещению, и девушка и сама не могла понять, что же так встревожило ее. Сердце вдруг пропустило удар, а потом вдруг заколотилось, как бешенное, во рту появился странный металлический привкус, и девушка, сама до конца не понимая, что она делает, шагнула к столу, медленно открыла один из ящиков, вытащила лежащего там сложенного из бумаги журавлика... Почему-то в этот момент она твердо знала, что он должен, нет, даже обязан лежать там.
   -Что ты делаешь? - нахмурился эльф.
   Летисия вздрогнула, словно просыпаясь, оглянулась на друга:
   -Я... Я не знаю... Мне... Мне почему-то кажется, что я здесь уже когда-то была.
   -Может, ваше племя имеет какие-то контакты со слуа и вы сюда приходили?
   -Нет, - мотнула головой девушка, - мне даже это название ничего не говорит, я бы запомнила...
   -Что вы здесь делаете?! - в голосе невесть когда появившегося у входа Рэя звучало ничем неприкрытое раздражение, и Летти поспешно спрятала за спину руку с зажатым в ней журавликом.
   -Я... Мы просто зашли! - поспешно принялась оправдываться дриада. Почему-то ей стало очень неуютно, словно ее застали за чем-то непристойным.
   -Мы решили, что... - роль защитника досталась на этот раз Элиашу.
   -Мне все равно, что вы решили, - оборвал его разъяренный Рэй - на миг Летисии показалось, что черные глаза мужчины даже полыхнули алым, - здесь вам делать нечего. Сидели в гостиной, вот там и сидите!
   -Да, но... - попыталась оправдаться девушка. Она и сама не могла понять, почему ей вдруг стало так важно, чтоб слуа понял, что ничего плохого они не замышляли.
   -Никаких "но"! В гостиную - живо!
   Уже почти зайдя в комнату, где сидели Ноа с Эмили (кажется, увлеченные друг другом юварки даже не заметили, что Летти с Элиашем куда-то уходили), дриада все-таки решилась оглянуться и спросить:
   -А почему нам нельзя туда заходить?! Можно подумать это какой-то музей!
   -Это комната моего брата, - горько обронил слуа. - Он погиб семнадцать лет назад, - и захлопнул дверь с обратной стороны.
   Лишь теперь Летти поняла, что она по-прежнему держит в руке бумажного журавлика... Осторожно поместив фигурку на столик, девушка хмыкнула:
   -Я ж говорю, ненормальный он какой-то. То в гости приглашает, то запирает в четырех стенах. То молчит как партизан, то рассказывает, кто там где у него помер.
   -Он не хотел рассказывать, - вдруг тихо обронил наконец отвлекшийся от своей Эмили Ноа. - Оно случайно получилось. Само вырвалось.
   -Даже если само, - отмахнулась дриада. - НуЈ подумаешь, погиб! Нет, я понимаю, это все очень печально, но мы все живем в лесу, тут каждый день кто-нибудь погибает! Лес сам по себе не предназначен для жизни любого разумного существа.
   -Слуа другие, - опустил глаза юварка. - Ты ведь сама слышала, лес не причиняет им вреда. У Рэя другая проблема - он считает себя виновным в смерти брата.
   -А что с ним случилось? - тут же заинтересовалась Летисия.
   -Не знаю, - вздохнул мужчина, медленно проводя ладонью по плечу молчащей Эмили.
   -А ты почему молчишь? - внимание Летисии переключилось на подругу Ноа. - Вы ведь все мысли читать умеете. Так что там у этого Рэя с братом случилось?
   Девушка опустила глаза:
   -Во время Рубежа все меняется: мысли и чувства воспринимают мужчины, а не женщины. Ноа и так сообщил тебе слишком много. Я бы не рассказала и половины.
   -Почему?
   Та вздохнула:
   -Это слишком... личное.
  
   На этом диалог заглох так толком и не начавшись. Впрочем, Летти особо не расстроилась, решив, что раз ей ничего не рассказали юварки, то она и сама может узнать все, что ее интересует.
   Девушка отвернулась от влюбленной парочки и направилась к непонятной капле, возле которой как раз крутился невесть когда сползший с плеча Летисии и совершенно забытый дриадой Мяу. Пушистый клубок уже несколько раз пытался залезть на эту самую "каплю", но каждый раз скатывался с нее.
   Путешественница опустилась на колени возле странного предмета и, не обращая внимания на нахмурившегося Элиаша, ковырнула диковинную вещь пальцем. Та оказалась мягкой, упругой и ковыряться совершенно отказалась. Тут бы как раз пригодился нож эльфа - проверить, так сказать, на прочность, но прежде чем девушка успела попросить спутника, как за спиной послышался мрачный голос:
   - После того, как потыкаешь пальцем, можешь еще и подпалить. Это кресло мне никогда особо не нравилось.
   Дриада оглянулась: стоявший на пороге Рэй удерживал на одной руке поднос, заставленный какими-то тарелками, а в другой руке зажал закупоренную бутылку.
   Поставив принесенное на столик, мужчина, на миг поджав губы, подхватил оставленного журавлика, бросил короткий взгляд на Летисию, и, проглотив незаданный вопрос (скорей всего это было "Какой идиот его сюда притащил?"), подтащил столик к дивану, на котором сидели юварки.
   -Вино кто-нибудь пьет? Или я один алкоголик?
   -Вино? А что такое "вино"? - заинтересовалась дриада.
   Элиаш на миг представил, что будет с девушкой, если она еще и напьется, и решительно заявил:
   -Ничего особенного, даже не пробуй!
   -Нет, почему?! - в глазах Рэя запрыгали искорки. - Хорошая вещь, тебе стоит попробовать! - мужчина небрежно откупорил бутылку, плеснул ее содержимого в стакан и протянул дриаде.
   -Не надо! - рявкнул Элиаш.
   -Не стоит, - поддержали его юварки.
   Вот тут Летисия обиделась. Нет, ну в самом деле, почему они все так распоряжаются ее жизнью? И девушка, выхватив стакан из руки слуа, решительно выпила его до дна.
   Что было потом, Летисия запомнила смутно. Кажется, она поужинала вместе со всеми, выпила еще этого странного напитка, она что-то говорила, шутила, потом, кажется, вешалась на шею к Элиашу и плакала, спрятав лицо у него на груди, потом... А что было потом уже не известно...
   ...Проснувшись, Летисия некоторое время лежала не шевелясь и пытаясь собраться с мыслями. Виски дико болели, и вообще дриаде было плохо. Хотелось прикинуться ветошью и спокойно лежать, надеясь, что все пройдет само собой. Из отрывистых воспоминаний в голове крутилась только одна фраза Рэя: "Ни в коем случае не выходите сами из дома".
   Рядом зашевелилось что-то мягкое и пушистое, и девушка наконец рискнула открыть глаза. В комнате царила темнота, лишь легкий лунный свет проникал через окно, да горел небольшой ночник, стоящий на тумбочке возле кровати, на которой лежала дриада. Под ее боком примостился Мяу. Почувствовав, что девушка проснулась, заглот приоткрыл голубой глаз и, соскользнув на пол, покатился куда-то в темноту.
   -Ты куда? - охнула Летисия и, с трудом встав с кровати, подхватила с тумбочки ночник и шагнула вслед за заглотом.
   Пушистый шарик она обнаружила в потемках, у самой двери. Мяу крутился на месте и чуть ли не поскуливал: он уже и в тонкий блин пытался вытянуться, чтоб проскользнуть под дверью, но пока у него это не получалось.
   Девушка нахмурилась и, не придумав ничего лучше, потянула за ручку. Зверек выскользнул в коридор, и дриада шагнула за заглотом, благо, она была одета.
   В коридоре, в отличие от комнаты, было светло. Кажется, это мох на стенах фосфорецировал, но сейчас Летисии было не до того, чтобы размышлять. Девушка, с трудом пытаясь не обращать внимания на головную боль и подступающую к горлу тошноту, шла за заглотом. Новая дверь и заглот уверенно направился к ней. Летти ничего не оставалось, как вновь потянуть за ручку...
   И лишь когда Мяу, соскользнув со ступенек, выскользнул на улицу и пропал где-то в темноте переулков, Летти поняла, как же она сглупила.
   -Надо было его покормить, - мрачно буркнула дриада.
   Первые несколько минут путешественница, памятуя о предупреждении Рэя, ждала, что заглот вернется, но когда тот так и не появился, решительно шагнула со ступенек.
  
  

Глава четвертая.

   "Выбор с тавром священен. Выбор с тавром пожизнен.
   Посягнувшего на выбор против воли выбирающей ждет смерть. Посягнувшего по ее воле - ждет арена. "
   Негласный закон Неблагого Двора. Параграф пятый.
  
   Прошедший кислотный дождь почти не изменил облик Неблагого Двора. Пройди такой ливень в Лесу - родном поселении дриады и деревья были бы полностью покрыты изъязвлениями, по земле было бы трудно пройти - все превращалось в грязь, - а здесь на ровных покрытых непонятным материалом улицах все осталось как было. Капли дождя совершенно не изуродовали ровное покрытие, лишь слегка потемнели стены срубов - домов.
   Лишь теперь, в темноте, Летисия разглядела, что почти возле каждого дома стоят ровные высокие палки, светящиеся вверху. Света они давали не так уж много, но обойти кислотную лужу или, присмотревшись, увидеть мохнатую кляксу, шмыгнувшую за угол, можно было. Ну, еще и некоторые окна светились в темноте.
   -Мяу! - отчаянно крикнула Летти, поспешив за заглотом, но тот даже не подумал вернуться.
   Домашний зверек мелькал где-то впереди, петляя по темным улицам и плутая по переулкам. Дриада уже несколько раз звала его, но увы, безрезультатно. Заглот так и не остановился. Он словно игрался с Летисией: останавливался на несколько мгновений, подпуская ее поближе, и вновь устремлялся вперед, в темноту.
   Внезапно впереди послышались голоса, и девушка, поняв, что она окончательно потеряла Мяу, замедлила шаг: сердце почему-то сбилось с ритма, а на душе вдруг стало неуютно. А еще через мгновение из-за угла вышла веселая компания, состоявшая из пяти-шести юношей, ровесников Элиаша.
   Голоса мгновенно стихли, и на улице повисла какая-то вязкая, неуютная тишина. Но уже в следующий миг ее разорвал мужской голос:
   -Какая милая крошка! Да еще и в одиночестве! - а еще через мгновение все эти парни окружили дриаду.
   Девушка сама не могла понять, почему ей так не уютно. Вроде бы бояться нечего: перед ней слуа, одним из которых был Рэй. Это не кынсы, не лесные звери какие-то, но в душу ледяной змейкой закрался страх.
   Один из парней вдруг схватил Летти за запястье, не обращая внимания на ее сопротивление, перевернул руку девушки ладонью кверху и удивленно фыркнул:
   -Гляди-ка, она и выбора еще не сделала!
   Чья-то ладонь коснулась плеча девушки, кто-то прикоснулся к спине...
   -Не трогайте меня! - отшатнулась дриада.
   -Надо же, какая недотрога! - глумливо протянул один из парней, медленно повел пальцами по щеке Летисии.
   -Не прикасайтесь! - выкрикнула Летти. Казалось, сердце, отчаянно колотясь, застряло в горле.
   -Да что ты говоришь!
   Издевательский смешок:
   -Такая милая девочка и такая злюка!
   Летти шарахнулась в сторону, на миг вырвалась из кольца и прижалась спиной к стене, загнанным зверем озираясь по сторонам. Она не знала, чего от нее хотят, но даже в улье у кынс ей не было так страшно...
   Новое прикосновение к плечу, подленькое хихиканье:
   -Надо было выбор делать, прежде чем ночью выходить...
   -Так она его уже сделала! - знакомый голос заставил сжавшуюся в комок дриаду вскинуть голову и облегченно всхлипнуть.
   В конце улицы стоял, покачиваясь с носка на пятку и спрятав руки в карманах брюк Дин. А у его ног крутился Мяу...
   И пусть Летти видела этого парня второй раз в жизни, но сейчас ей стало так спокойно...
   -Вали отсюда, Шер, она наша! - хрипло обронил один из парней.
   -С чего бы это? - фыркнул племянник Рэя, проталкиваясь между окруживших Летисию парней и подходя к ней.
   -Она выбора не сделала!
   -Мы первые ее увидели!
   -Она? Выбора? - хмыкнул боец, подхватывая Летисию под локоток. - Мир, тебе, похоже, в последнем бою на ринге все мозги выбили. Вспомни, она сделала выбор еще прошлой весной. Ты же сам видел. Правда, дорогая? - сладко улыбнулся он Летти.
   -Да! - выпалила дриада, не понимая, на что она сейчас соглашается, но при этом прекрасно осознавая, что другого выхода у нее нет.
   -И кого она выбрала? Тебя, что ли? - вмешался в разговор второй парень.
   По губам Дина скользнула ухмылка:
   -Кер, я просто восхищаюсь твоей гениальности. Ну, не тебя же!
   -Запястье покажи, - прищурился тот, кого назвали Миром. - У нее тавра нет. А у тебя?
   -Мы еще не успели, правда, золотце? Завтра как раз собирались.
   -Врешь, - хмыкнул Кер.
   Вместо ответа Дин ударил. Коротко, без размаха, целясь говорившему в челюсть.
   Но одного этого удара было достаточно для того, чтобы парень рухнул на землю, как подкошенный.
   Дин хрустнул костяшками пальцев и обвел взглядом мгновенно замолчавшую компанию:
   -Кто-нибудь еще хочет обвинить меня во лжи? Нет?.. Пошли, солнышко, у нас еще много дел до рассвета. Только своего кляксика забери, а то он так по тебе скучал, даже меня сюда привел...
   Летти послушно шла за слуа, и, лишь когда подгулявшая компания осталась позади, девушка остановилась и, не обращая никакого внимания ни на грязь, ни на листья, без сил опустилась на землю:
   -Мне плохо. Мне очень плохо.
   -Понимаю, - хмыкнул Дин. - Но надо было думать головой, прежде чем из дома ночью выходить... - парень помолчал и добавил: - Вставай, пойдем выпьем чего-нибудь в каком-нибудь ближайшем кабаке, а потом я отведу тебя к дяде. Я так понимаю, он пообещал вам защиту.
   -Вроде бы... - не стала спорить дриада. Напряжение спало, и сейчас девушка была в таком состоянии, что ей уже было все равно.
   -Пошли, - потянул ее за руку слуа. - Мне самому надо выпить.
  
   Поплутав некоторое время по улицам парочка остановилась перед срубом, над входом в который висела вывеска с непонятной дриаде надписью. В доме горел свет и слышались веселые голоса. Дин толкнул дверь и, шагнув внутрь, потянул дриаду за собой.
   В помещении было не протолкнуться, но Дин легко нашел пустующий столик (а может и не нашел, а выгнал из-за него кого-то, Летисия не обратила на это внимания) и махнул рукой дриаде:
   -Присаживайся! - сел на второй стул.
   Девушка послушно опустилась рядом, оглядываясь по сторонам.
   Как и в доме у Рэя стены здесь были покрыты зеленым мхом, но если дом приятеля Ноа явно был жилым, то это скорее было какое-то общественное место. Вокруг стояло множество столиков, за которыми, весело переговариваясь, сидели посетители. Почему-то, большей частью только мужчины. Лети разглядела во всей этой толпе одну или двух женщин.
   К столу, за которым сидели вновь прибывшие, подошел, помахивая плохо сшитым блокнотом, парень с длинными волосами:
   -Привет, Шер, тебе как обыч... - оборвав речь на полуслове, он замер, изучающе оглядывая Летисию.
   Девушка поежилась: ей вновь стало неуютно под его хищным взглядом.
   -Расслабься, Тир, - ухмыльнулся Дин. - Она уже сделала выбор.
   -Хочешь сказать, что это ты? Руку покажи.
   -Завтра пойдем ставить, - отмахнулся парень.
   Его знакомый на миг прищурился, а потом кивнул:
   -В любом случае, я бы посоветовал тебе не отпускать свою выбравшую дальше чем на шаг от себя: я тут видел Мира с его компанией, а они тебе на слово не поверят.
   -Я их уже тоже видел!
   -И?
   -Они поверили мне на слово!
   -Заказывать ты что будешь, Поверили? - скептически хмыкнули ему в ответ.- Как обычно?
   -Да, и бокал какого-нибудь сладкого вина.
   Минут через двадцать парочке принесли бокал вина, бокал с каким-то коричневатым, непонятно пахнущим, напитком и тарелку с нарезкой. Сосуд с коричневой жидкостью Дин подтянул к себе, а с вином - пододвинул Летисии:
   -Это тебе.
   -Не-не-не! Я не буду! -дриада отчаянно замахала руками: у нее и так болела голова, а связать между собой выпитое у Рэя вино и нынешние неприятные ощущения девушка смогла.
   -Пей, от тебя ж перегаром свежим пахнет. Легче будет.
   -В смысле? - подняла на него глаза девушка.
   -Голова болит?
   -Болит.
   -Вечером вино, водку, коньяк пила?
   -Вино пила, - неуверенно протянула Летти. - А остальное это что?
   -Не важно, - отмахнулся парень. - Пей, легче будет.
   Девушка неуверенно отхлебнула из бокала. Напиток, которым вчера угощал Рэй был намного кислее, так что этот понравился девушке больше. Отпив, Лети протянула руку, чтобы взять с тарелки чего-нибудь перекусить, но пальцы наткнулись на что-то мягкое и пушистое, а еще через мгновение с тарелки скатился сыто икающий Мяу.
   Дин потыкал пальцем в зверя и кисло поинтересовался:
   -У него заворота кишок от обжорства не будет?
   -Нет, это же заглот...
   -Понятно, значит, я остался без закуси... Тир, - махнул он рукой, - повтори закуску! - а потом повернулся к Летисии: - Раз уж я второй раз подряд признаюсь в том, что ты меня выбрала, пора мне, наконец, хоть имя твое узнать. Тебя как зовут, выбравшая?
   -Летти... А что значит "выбравшая"? Как я могу тебя выбрать? И из кого?
   Тир как раз принес новую тарелку с едой, забрал пустую, так что Дину пришлось некоторое время помолчать, ожидая, пока знакомый уйдет.
   На этот раз девушка предусмотрительно посадила Мяу себе на колени, так что заглоту ничего не досталось и приготовилась слушать ответ. Дин подцепил с тарелки кусок вяленого мяса и пожал плечами:
   -Из остальных свободных мужчин племени. В Неблагом Дворе очень мало женщин, так что приходится либо полагаться на их выбор, либо искать в другом месте.
   -Они приняли меня за жительницу Двора? Тогда, если выбор делаю я, почему они на меня так кидались? И что они вообще от меня хотели?
   Тут Дин уже замялся с ответом.
   Его спас Мяу. Пока парень подбирал подходящий ответ, заглот умудрился выпутаться из захвата Летисии и залезть на стол. Дин и оглянуться не успел, как тарелка с закуской была пуста.
   -Похоже, я сегодня разорюсь! - выдохнул слуа, правда, особой печали в его голосе не прозвучало. - Тир, повтори!
   Некоторое время за столиком царила тишина, Летти цедила вино из бокала, слуа задумчиво крутил в руке фужер со своим напитком, а к тому моменту, как заказ Дина был выполнен, дриада совершенно забыла о своем вопросе. Но вспомнила о кое-чем другом:
   -А почему они тебя Шером называли? Тебя же Дин зовут.
   Парень пожал плечами:
   -Дин - личное имя. Шер - родовое. Дин-Шер. Рэй-Шер. Доль-Шер.
   -Как? - не поняла дриада.
   -Дольшер, - повторил парень. -Так моего отца зваали.
   Уже успевшая выпить полбокала вина и захмелевшая от непривычного напитка дриада пьяненько захихикала:
   -А у меня четвертую маму Дольшери зовут. И вроде бы она... - договорить Летисия не успела: в этот миг, оглушительно ударившись об стену, распахнулась дверь и, перекрывая гомон толпы, по помещению пронесся злой крик:
   -Где этот Шер?! Он ведь каждый вечер тут торчит?!
   Дин недоумевающее нахмурившись, обернулся к двери:
   -Мир? В чем дело? Мало досталось?!
   Глава банды, выловившей до этого Летисию, преодолел расстояние от двери до Дина в несколько прыжков, вцепился в ворот рубахи спутника Летти:
   -Не понимаешь, Шер?!
   Парень легко отбил в сторону руку взбешенного знакомого:
   -Именно.
   Но того было уже не остановить. Мир резко толкнул Дина в грудь, а потом прижав его локтем к стене прошипел:
   - Совсем не понимаешь?! Это что?! - и он сунул под самый нос юноше кулак с зажатым в нем кинжалом. - Это твой нож, Шер, на нем еще не засохла кровь жряка!
   -И что с того?!
   Мир вновь резко ударил Дина спиной о стену:
   -А то, что я нашел его в комнате у Майи!
   Побледневший слуа медленно опустил взгляд на лезвие, застывшее перед самым его лицом и тихо выдохнул:
   -Да твою ж...
   -Скорей, твою, Шер, - хищно осклабился Мир. На миг приотпустив пленника, мужчина обвел взглядом притихшее помещение: - Все слышали?! Он признал. Кто отведет на арену?
   В следующий миг со всех сторон послышались какие-то возгласы, выкрики, и, пока ничего не понимающая Летисия все еще пыталась сообразить, что же здесь творится, все присутствующие буквально вынесли на улицу Дина и отпустившего его, зло усмехающегося Мира.
   Уже через мгновение в заведении остались только стоящий за стойкой Тир и Летти. Да еще и сыто икающий Мяу, успевший за время переполоха доесть все на тарелке.
   Официант, стоявший за стойкой, обвел взглядом пустое помещение и зло сплюнул на пол:
   -Вот же Шер...Я теперь на весь вечер без получки...
   -Что... Что здесь произошло? - растерянно спросила дриада, встретившись с парнем взглядом. - Куда они повели Дина?
   -Глухая, что ли? На арену.
   -Зачем?!
   -Слушай, ты что, не местная? За супружескую измену только одно наказание. Майе, конечно, ничего не будет, а Дину не повезло... Кстати, а ты точно его выбирала? Он не врал? А то ты вопросы такие задаешь... - парень смерил девушку долгим расчетливым взглядом.
   -Точно-точно! - Летисия уже уяснила, как надо отвечать на такой вопрос. - А зачем его на арену? - какая связь между наказанием и сражением она не поняла. - Или он сражался с жряком в наказание?
   -Да при чем здесь жряк? - скривился официант, начиная медленно обходить залу и собирая со столов посуду. - То было развлечение. А сейчас он с нашим обиженным Миром сражаться будет.
   Лети вспомнила, как легко Дин отключил Кера, и облегченно улыбнулась:
   -Думаю, он с ним справится.
   Тир только плечами равнодушно пожал:
   -Только с Миром справился бы. Но я думаю, весь его род выйдет. С двумя десятками даже Дину не справиться. Если не забьют насмерть, изгнание ему точно светит.
   Лети замерла, на миг закусив губу, а потом вскочив со стула, рванулась к парню, схватила его за руку:
   -Ты знаешь где живет Рэйшер?
   -Ну знаю, и что? - нахмурился Тир.
   -Отведи меня к нему!
   -Сама, что ли не знаешь?
   -Отведи.
   Слуа на миг задумался, а потом поставил грязную посуду обратно на ближайший стол:
   -Пошли. Все равно, до утра никто сюда не придет - все Дином заняты.
   Как оказалось, идти пришлось не так уж далеко. Уже через несколько минут Тир остановился перед одним из срубов и ткнул пальцем в дверь:
   -Тебе туда. Я не пойду - Рэй меня не любит.
   Лети уже шагнула вперед, когда слуа перехватил ее за локоток:
   -И еще одно. Тавро пока ни тебе, ни Дину не поставили, так что если что, можешь выбрать меня. Никто не скажет, что ты нарушила выбор. Особенно, если Шер погибнет.
   -Обязательно! - фыркнула путешественница и, вырвавшись из цепкой хватки, поспешила к дому. - Пошли, Мяу!
   Пушистый комок покатился за ней.
   Распахнув дверь и шагнув в темноту коридора, Лети вихрем понеслась вперед, заглядывая на бегу во все комнаты. Уже через несколько мгновений, в полумраке одной из спален она разглядела мирно спящего Ноа. Дриада влетела в комнату и толкнула юварку в бок, не обращая внимания на посыпавшиеся на пол перья:
   -Ноа!
   Парень подскочил на кровати, закрутил головой:
   -Что? В чем дело?! А это ты...
   -Помоги мне найти Рэя! Это срочно!
   Крылатый не стал задавать никаких вопросов, встал:
   -Пошли.
   Как и раньше, из одежды на нем была лишь набедренная повязка.
   Если Ноа и не был раньше в гостях у слуа, комнату его он нашел быстро, ориентируясь на какое-то внутренне чутье. Уже через несколько мгновений он заколотил кулаком в одну из дверей:
   -Рэй, ты спишь?!
   -Нет, - мрачно буркнул взьерошенный слуа, открывая дверь. - Я предавался размышлениям о тщетности земного бытия, - мужчина сладко зевнул: - Ночь же еще, что вам не спится? Или ты в сову решил переквалифицироваться?
   Из одежды на хозяине дома были лишь короткие, до середины икры, брюки. Летисии было почему-то неуютно смотреть на голый торс мужчины, и путешественница поспешно опустила глаза.
   -Она хочет с тобой поговорить, - Ноа мотнул головой в сторону дриады.
   Рэй перевел заспанный взгляд на девушку:
   -Детка, я вижу только одну причину, по которой тебе стоит врываться в мою спальню в два часа ночи: ты пришла предложить мне свою большую и чистую любовь. Вынужден огорчить - на малолеток я не западаю.
   Лети удивленно уставилась на него. Слова, которые произносил слуа, были ей ясны, но общий смысл сказанного ускользал от понимания:
   -В смысле?
   -Забыли, - тяжко вздохнул мужчина. - Что тебе нужно?
   Дриада уже подготовила длинную речь, в которой подробно объяснялось, все, что с ней произошло, но сейчас, под пронзительным взглядом слуа, как-то мгновенно потеряла мысль.
   -Я... Я сейчас на улице была...
   -В два часа ночи. Одна. На улице Неблагого Двора. Дура, - ровным голосом констатировал Рэй. - Дальше.
   Лети попыталась пропустить мимо ушей оскорбление.
   -Я там встретила какую-то компанию...
   -В два часа ночи. Одна. На улице Неблагого Двора, - в том же тоне продолжил Рэй. - Просто идиотка. Дальше.
   -Потом пришел Дин...
   Тут слуа от комментариев почему-то удержался, и ободренная девушка продолжила:
   -Он куда-то меня проводил, мы там сидели, он налил вина, а потом в это заведение ворвался этот... как его... из этой компании... С родовым именем на три буквы...
   -Детка, - не выдержал Рэй, - если ты не заметила, у всех слуа родовое имя - на три буквы. Но это совсем не то, что ты подумала!
   -А что я подумала? - не поняла Летисия.
   Мужчина открыл было рот, но тут уже не выдержал Ноа:
   -Рэй, хватит хохмить! Она дриада! Она не понимает твоих шуток!
   -Ну и что, что дриада, - пожал плечами мужчина. - Дриады разве почкованием размножаются?.. Что вы молчите? Неужто, угадал? - заломил он бровь.
   Вспыхнувшая дриада попыталась вспомнить, зачем она сюда пришла:
   -Я не об этом говорила! Я... Дин... Мы сидели... И вот этот, из компании, что мне встретилась... Он... В общем, он показал Дину кинжал, сказал, что тот принадлежит Дину. И что он нашел его в комнате у какой-то Майи... А Тир сказал, что его повели на арену...
   -Твою мать... - тихо выдохнул Рэй, остекленевшим взглядом смотря куда-то мимо Летисии.
   -А при чем здесь она? - не поняла дриада. - И какая из четырех?..
   Но слуа ее уже не слушал. Резко оттолкнув девушку в сторону, он рванулся к выходу, рявкнув на бегу:
   -Из дома не выходить!
   Впрочем, услышал его только Ноа: заглоту было не до того, он размышлял, есть ли что-нибудь съедобное в комнате у Рэя, а Летисия с трудом удержалась за дверной косяк - слишком уж сильно ее толкнули.
   К тому моменту, как кто-либо успел хоть как-то среагировать, хозяина дома уже и след простыл.
   Летти выпрямилась, окинула задумчивым взглядом коридор и медленно направилась к гостиной.
   -Эй, ты куда?! - окликнул ее юварка.
   -Ждать, - мрачно буркнула девушка. - Идти за ним еще рано, а спать уже поздно.
   Утром, едва рассвело, когда заспанный Элиаш вышел в гостиную, он увидел там весьма странную картинку: на кресле-капле, сидел, пытаясь не заснуть, Ноа, а на диванчике лежала, скрутившись калачиком и подложив под голову крошечную пушистую подушечку, Летисия. Подушка раздраженно моргала голубыми глазами, но сбежать не пыталась.
   -Что вы здесь делаете? - зевнул эльф: он бы не вставал так рано, но вновь появившиеся татуировки чесались и буквально зудели - казалось, прикоснись к черным линиям и почувствуешь, как они вибрируют.
   -Ждем...
   -У моря погоды? - хмыкнул парень.
   -Нет, - сладко потянулась проснувшаяся наконец дриада. - Когда Рэй вернется.
   Эльф нахмурился:
   -А куда он ушел?
   -Дина вытаскивать, - Летисия как раз зевала, так что прозвучало это примерно как "вытауаскивауть...", но ее прекрасно поняли:
   -А что случилось?
   Лучше бы он этого не спрашивал. Уже в следующую минуту Летти рассказала ему все - причем с такими подробностями, которые Рэй не смог бы с нее получить при всем желании.
   Чем дальше эльф слушал девушку, тем сильнее мрачнел.
   -А потом я рассказала все Рэю и он убежал... Правда, Дин так мне и не сказал, что от меня хотела та компания... Элиаш, а что они хотели?
   -Потом объясню, - отмахнулся эльф, искренне надеясь, что это потом никогда не наступит.
   Чуть слышно скрипнула дверь и в комнату заглянула Эмили. Волосы растрепались ото сна, а перышки на коже стояли дыбом:
   -Вы почему не спите?
   Лети закатила глаза: в третий раз рассказывать, что случилось было выше ее сил. Впрочем, это и не понадобилось: прежде чем кто-то успел отреагировать, Мяу пушистой кляксой соскользнул с дивана и что-то невнятно курлыкнув, выкатился из комнаты.
   -Знаете, а это ведь здравая идея... - задумчиво протянула девушка.
   Элиаш поймал дриаду за руку уже у самого выхода из гостиной:
   -Ты куда? - почему-то он был уверен, что никакой "здравой идеи" прийти в голову Летисии не могло.
   Путешественница на миг задумалась, стоит ли рассказывать, а потом пожала плечами:
   -Я хочу выяснить, что с Дином.
   -Рэй сказал никуда не выходить! - подал голос Ноа.
   Летти только отмахнулась:
   -Если бы я слушала все, что мне говорят, меня бы здесь не было.
   -Ты не понимаешь! - возмутился юварка. - Чужакам нельзя ходить по улицам Неблагого Двора! Мы здесь находимся только потому, что Рэй пообещал свою защиту! Иначе - это смертельно опасно!
   На этот раз Летисия задумалась дольше. Правда, не намного:
   -Дин говорил, что я его выбрала, и все было благополучно... Значит, теперь я буду говорить, что выбрала его! - и выдернув руку из цепкой хватки эльфа, девушка направилась к выходу из дома.
   Честно говоря, Ноа ожидал, что Элиаш его поддержит. Каково же было удивление юварки, когда эльф крикнул:
   -Подожди, я с тобой.
   -Ты с ума сошел?! Ты же в отличие от нее не был пьян! Ты слышал, что Рэй рассказывал о Неблагом Дворе!
   -Ну, не могу же я ее бросить!
   -Так останови!
   -Шутишь?
   Ноа не знал, что ему делать: пойти за убежавшими Элиашем и Летисией было слишком опасно, но и оставаться и ждать их он не мог - в конце концов, сам виноват, что они оказались в Неблагом Дворе. Парень уже решился, сделал первый шаг, когда Эмили вдруг побледнела и с тихим стоном осела на пол. Этическая проблема решилась сама собой.
   Элиаш догнал Летисию очень быстро. Уже через несколько минут он поравнялся с ней и сейчас шагал рядом, стараясь попасть в шаг.
   -Куда ты так спешишь? - не выдержал юноша через несколько минут.
   -Я же сказала! Я хочу узнать, что с Дином!
   -Ты знаешь где он? Куда нам идти?
   -Не-а, - пожала плечами девушка.
   -Тогда какой смысл?
   -А я иду за Мяу, - жизнерадостно сообщили эльфу в ответ. Тот даже с шага сбился. И смог сформулировать вопрос лишь через пару минут: - А ты уверена, что он катится в нужную сторону?
   Дриада на миг задумалась, а потом хмыкнула:
   -Ну, он знает, куда мне надо... Плюс я здесь ничего не знаю... Значит, особого выбора у меня нет!
   Если у парня до сих пор оставались хоть какие-то сомнения относительно психического здоровья Летти, то теперь они окончательно испарились. Все, что оставалось эльфу, это молча шагать рядом с девушкой.
   В отличии от впервые попробовавшей вина Летисии, юноша вчера слышал рассказ Рэя о Неблагом Дворе. Сказано было не так уж и много, особо распространяться слуа не собирался, но и услышанного было достаточно, для того, чтобы понять: чужаков здесь не любят. Это-то все было понятно, непонятно было другое: почему улицы селения пустынны? Где все эти нелюбящие чужаков слуа?
   Усиление слуха Элиаш сейчас не включал - просто не догадался, - а потому шум голосов, раздающийся впереди, там, куда так спешил Мяу, первой услышала Летисия и, удовлетворенно хмыкнув:
   -Вот видишь, я же говорила, что Мяу найдет! - ускорила шаг.
   -Только не обязательно Дина, - буркнул себе под нос эльф, но постарался не отстать.
  
   Впереди толпа затопила улицу: эльф и дриада протолкались между слуа, надеясь узнать, что же так привлекло местных жителей (точнее, надеялась Летисия, а Элиаш просто старался не потерять ее в толпе)... И Летти охнула, зажав рот рукой - путешественники стояли перед уже знакомой ареной: невысокие сплетенные из лиан стены, едва достающие до пояса окружали ровную вытоптанную за время сражения площадь, в центре которой стоял обнаженный до пояса, не смотря на весеннюю прохладу, Дин... А перед ним замерли, хищно скалясь и поигрывая кривыми ножами, десяток незнакомых слуа. Летти узнала лишь одного - того самого Мира, что сегодня ночью кричал о какой-то Майе.
   -Повторяю! - разнесся вдруг над ареной голос, и гомон толпы мгновенно стих. Лишь ветер посвистывал в голых ветвях начинающих просыпаться деревьев. - Еще тридцать ударов сердца. Еще тридцать мгновений. Еще тридцать возможностей для рода. Двадцать девять... Двадцать восемь...
   -Смотри! - Летти ткнула пальцем в сторону, и Элиаш послушно повернул голову, вглядываясь: лианы - стены в одном месте, неподалеку от путешественников, раздвинулись, и на образовавшемся пороге появились двое: какой-то незнакомый слуа с лицом, обезображенным косым шрамом, перечеркнувшим щеку и задевшим глаз, и уже успевший переодеться в обычный костюм Рэй. Губы мужчины шевелились, он что-то зло говорил стоящему рядом... Дин, похоже, пока не заметил родственника.
   Эльф вздохнул и осторожно коснулся кончиками пальцев линий татуировки. "Чувствительность слуха увеличена на семь процентов". В тот же миг по ушам резанули крики толпы, а голос Рэя стал слышен так четко, словно он стоял в шаге от эльфа:
   -Давай быстрее! - в голосе слуа звучала ничем не прикрытая ярость.
   -...Двадцать четыре... Двадцать три... - отсчитывал невидимый глашатай.
   -Извини, Шер, - прокаркал стоящий рядом с ним. - Ты знаешь порядок! Я должен проверить, что у тебя нет ничего, кроме ножей... Надо было раньше приходить...
   -... Двадцать один... Двадцать...
   -Да что ж там творится-то?! - Летисия, не слышавшая ничего из того, что говорил Рэй, даже на цыпочки привстала, надеясь, что так будет лучше слышно.
   -Старик просто хочет выйти за свой род, как сделали Миры, - хмыкнул за ее спиной знакомый голос.
   Девушка оглянулась: рядом стоял, меряя дриаду каким-то оценивающим взглядом уже знакомый Тир.
   -В смысле?
   -На кону изгнание или смерть, - пожал плечами парень. - Родичи могут выйти помочь. Миры так и сделали, - он мотнул головой в сторону арены.
   На счет "шестнадцать" Рэй наконец оказался на арене. Подошел к Дину и протянул ему один из двух ножей, что держал в руках. К удивлению наблюдающего за этим эльфа, молодой слуа, вместо того, чтобы взять оружие, отступил на шаг:
   -Дядя, уходи! Зачем ты...
   Мужчина горько усмехнулся:
   -Как говорил мой брат: "Голос крови важнее слов племени".
   Дин на миг опустил глаза, а потом принял клинок из рук Рэя, чуть слышно обронив:
   -Спасибо, дядя.
   -Двенадцать... Одиннадцать...
   Эльф на миг закусил губу, а затем выдохнув:
   -Тьма! - повернулся к Летсии: - Ты его знаешь? - легкий кивок в сторону Тира.
   Пальцы дрожали, касаясь линий татуировки - трайбла.
   -Он приятель Дина, - пожала плечами девушка.
   -Восемь...
   Эльф резко кивнул, обращаясь уже к Тиру:
   -Отвечаешь за нее головой, понял? - и смазанным, нечетким пятном рванулся вперед.
   Летти и понять ничего не успела.
   -Шесть ...
   Три секунды ушло на то, чтоб крутануться перед распорядителем схватки, скидывая на пол прихваченное из арсенала юварок оружие.
   -Три...
   Одна - на то, чтобы рвануться вперед и очутиться рядом с Шерами.
   -Два!...
   ...Рэй вздрогнул и вцепился в плечо невесть откуда взявшемуся эльфу:
   -Какой Тьмы?! Это только для членов рода!
   Элиаш чудом сумел выдавить улыбку и ляпнул первое, что пришло в голову:
   -Летти выбрала Дина, а я ее брат!
   -Один!.. Бой!
   -Тьма с вами, - обреченно выдохнул Рэй, отступая на шаг.
   И взметнулось вверх, от зеленых стен-лиан серое марево видного лишь изнутри, с арены, тумана, отрезая дерущихся от зрителей...
   -Эй, - вдруг вскинул руку Тир, - кто занимается ставками?! Десять к одному на смерть Шеров!
   Пораженная Летисия вцепилась ему в руку:
   -Он же твой друг!
   Слуа смерил ее недоумевающим взглядом:
   -И? Все когда-нибудь умрут...
  
   Элиаш не умел драться. Одно дело, если ты охотишься на дикого зверя, и совсем другое - когда напротив тебя стоит, хищно усмехаясь такой же как ты... Нож у парня был, но заставиться себя ударить им - было очень тяжело. То радовало - Элиашу досталось всего два соперника, так что пока что эльф просто уворачивался и уходил от ударов.
   В отличие от Рэя и Дина, которые сражались всерьез. Всего несколько минут и на вытоптанной земле арены уже валялось, слабо постанывая несколько слуа. Впрочем, на ногах пока что оставалось не меньше.
   Долго так продолжаться не могло, и Элиаш это прекрасно понимал. Еще несколько минут и резервы организма, и так движущегося на пределах возможностей, иссякнут и юноша попросту свалится на землю, став обузой для сражающихся рядом Шеров.
   А противники им достались хорошие. На плече у Дина, рядом с незажившей после вчерашнего боя раной, уже появилась свежая, а у Рэя сочилась кровь из рассеченной брови.
   ... Летисия, закусив губу, следила за боем.
   Вот Элиаш, не в силах удерживать заданный им самим бешенный темп, замер и уже в следующий момент слуа, которого он отвлекал, не решаясь нанести удар, со всей дури врезался в эльфа, сваливая его на землю...
   Вот Дин уклонился от блеснувшего в солнечном свете лезвия, перехватил чью-то руку и, заломив ее, толкнул неудачника к стене из лиан.
   Вот Рэй... А где Рэй?! Дриада отчаянно закрутила головой, пытаясь разглядеть в сутолоке боя старшего Шера. На миг ей показалось, что в самой кутерьме боя, там, где столпилось несколько врагов, она разглядела знакомое лицо, но в следующий миг девушку вдруг дернули за руку:
   -Пойдем!
   Летти вздрогнула и отвела взгляд от арены. Тир уверенно потянул дриаду за локоток:
   -Пошли.
   -Зачем? Куда? - Летисия, шагнув за парнем, отчаянно вытягивала шею, пытаясь разглядеть, что же творится на арене.
   Девушка рассчитывала, что приятель Дина подведет ее ближе к рингу, но к ее удивлению, слуа наоборот начал проталкиваться куда-то назад, уходя из толпы.
   -Эй, куда мы идем?! - дриада закрутила головой пытаясь понять, зачем и куда ее уводят. Но сопротивляться пока не пыталась.
   Хотя бы потому, что ей не совсем было понятно, что собственно творится.
   -Потом объясню.
   -А Дин?! Рэй?! Элиаш? Я ж должна знать, что с ними!
   Смешок:
   -Узнаешь.
   Идти Летти никуда не собиралась: вряд ли где-то вдали она сможет узнать об итогах боя больше, чем здесь, но ее так сильно тянули за руку, что девушка невольно подумала, что Тир может знать об этой чудовищной дуэли что-то такое, что не известно ей и, покорно пошла рядом со слуа. Уже отойдя на порядочное расстояние, девушка оглянулась. Толпа сомкнулась за их спинами, скрыв арену от взглядов.
   ...Первым проиграл - если это можно назвать игрою - Элиаш. Действуя на грани своих возможностей, он все-таки смог встать... Ровно для того, чтоб уже через несколько мгновений, уворачиваясь от еще одного нападающего, почувствовать, как внезапно становится трудно дышать и удивиться, почему так резко рванулся в лицо перепачканный грязью и кровью песок арены.
   Дин продержался чуть дольше. Успел еще кинуть короткий взгляд на повалившегося на землю нового напарника, отбил короткий удар, направленный в лицо... а клинка, метившего в спину, уже не заметил...
   Рэя прижали к стене арены. Мужчина мотнул головой, стряхивая пот с лица, загнанным зверем оглянулся по сторонам.
   -Сдавайся, Шер, - крикнули из толпы.
   -Пошел ты в Тьму, Мир, - сплюнул кровью мужчина. Кто именно высказал предложение, он не разглядел, но чужаков на арене сейчас быть не могло.
   -Ты ведь знаешь, проигравшие делят судьбу. Подохнешь ты, следующим будет мальчишка. А так есть шанс на изгнание, - измотанный слуа так и не понял, показалось ему, или в голосе говорившего действительно проскользнули нотки сочувствия.
   Мужчина замер, смахнул струйку крови, сочившуюся из рассеченной брови, бросил короткий взгляд туда, где должен был находится Дин и, тихо выругавшись, уронил кинжал.
   -Сдаюсь.
  

Глава пятая.

   "Смерть всегда с тобой. Она идет рядом, обгоняет тебя, заглядывает в твои глаза и словно хочет тебе что-то сказать.
   Не верь. Не слушай. Не бойся. "
   Заветы Неблагого Двора.
  
  
   Летти мерила шагами крохотную комнатку. Нет, ну это действительно нужно быть полной идиоткой, чтобы так глупо попасться!
   Прав Рэй, ох, как прав... Только настоящая дура могла поверить и куда-то пойти за мало знакомым парнем. Да еще потом, когда он завел в незнакомый дом, покорно идти за ним, зайти по приглашению вперед него в комнату и лишь, когда Тир запер дверь, сам оставшись снаружи, робко поинтересоваться, а что здесь собственно происходит.
   Ответ, последовавший вслед за этим, поразил дриаду до глубины души. Мол, так и так, дорогая, Дин все равно помрет на арене - втроем против двадцати не выстоять, так что подготовься морально, через четыре дня день Выбора, скажешь, что выбрала меня, тогда с тавром и разберешься.
   И пока Летти приходила в себя, пытаясь переварить поступившую информацию, Тир ушел - по крайней мере, сквозь дверь было слышно, как стихли его шаги, удаляясь.
   Первым делом Летисия попыталась разобраться, где ж она оказалась и как отсюда выбраться.
   Это была небольшая комната, напоминающая гостиную в доме у Рэя. Такой же диванчик, кресло-капля, расползшееся в дальнем углу, ковер-мох... Дополняла картину какая-то темная панель на одной из стен, да на полу валялось несколько подушек.
   Летти обошла комнату по кругу, попыталась хоть что-то рассмотреть в замочную скважину и так ничего там и не увидела: создавалось впечатление, что скважина была чем-то заткнута
   Девушка зло пнула дверь ногой, лишний раз убедившись, что та и не думает открываться, и отвернулась. Нужно было срочно что-то делать, иначе Элиаша сейчас просто-напросто убьют на этой проклятой арене, а она так и будет сидеть здесь - Тир, кажется, совершенно не расположен ее выпускать: иначе, как объяснить его высказывания о дне Выбора?
   Следующим делом дриада проверила окно: небольшое, размещенное под самым потолком, неподалеку от растекшегося по полу кресла, оно было закрыто тонкой прогибающейся под пальцами пленкой. Девушка забралась ногами на кожаную каплю и попыталась прорвать ткань, затянувшую окно, но безуспешно: та даже от ударов кулаком не думала лопаться.
   -Ненавижу, - мрачно буркнула Летисия, и плюхнулась на кресло, подперев кулаками подбородок, - всех ненавижу. Особенно слуа всяческих.
   -А м-р-ф-меня-м? - вдруг раздалось от двери.
   Девушка вскинула голову, думая, что кто-то вошел в комнату, а она и не заметила, но никого не было, лишь в щель под дверью медленно просачивалась пушистая капля.
   -Мяу?! - неверяще выдохнула девушка.
   -А-м-хха...
   -Ты разговариваешь?! А почему раньше молчал?!
   Вместо ответа клякса невнятно что-то булькнула и потекла вверх по двери, подбираясь к замочной скважине. А потом и вовсе просочилась в нее, оставив Летти в гордом одиночестве.
   -Понятно, - мрачно хмыкнула юная путешественница. - Мяу не умеет разговаривать, а значит, это была галлюцинация...
   Клякса вновь просочилась под дверью в комнату, притащив в пушистой шерсти выдавленный из скважины ключ.
   -...А может быть и нет...
   В коридор Летисия выбиралась крайне осторожно. Отомкнула дверь, выглянула наружу, воровато огляделась по сторонам и лишь потом вышла из комнаты. К выходу из дома тоже пришлось выбираться потихоньку - дриада совершенно не представляла, что делать, если вдруг появится Тир: то ли плакать и бежать, то ли кричать и кидаться. Правда, было подозрение, что и то, и то получится одинаково хорошо.
   В любом случае, всего минут через пятнадцать девушка, наконец, оказалась возле входной двери. Мяу крутился рядом у ног дриады, но теперь от него не было слышно ни звука, а Летти благоразумно решила, что сейчас у нее нет времени выяснять, говорил ли что-то заглот или ей всего лишь почудилось - тем более, что эта дверь тоже была закрыта, Тьма его знает, что сейчас будет. Вдруг Тир придет?
   Тем более, что входная дверь была приоткрыта - похоже слуа в своем селении вообще никого не опасались - а значит достаточно было сделать всего несколько шагов и вот она, долгожданная свобода, и можно узнать, все ли в порядке с Элиашем, и...
   Что еще "и", Летисия не успела даже додумать: откуда-то из глубины дома послышались какие-то вопли. Девушка испуганно дернулась в сторону, решив, что это из-за нее, не потом сообразила, что звук раздавался вдали, а значит к дриаде не имел никакого отношения.
   И вроде бы можно было уже идти, но звуки все не стихали... Летисия помялась перед открытой дверью, даже шаг за порог уже сделала, а потом развернулась и решительно - не забывая настороженно оглядываться по сторонам и следя, чтоб никто не выпрыгнул из-за угла, - направилась вглубь дома: надо ж в конце концов, выяснить, что там за крики!
   Ковер в центре холла, покрытый мягким, медленно шевелящимся, хотя в комнате не было ни малейшего дуновения ветерка, ворсом, дриада предусмотрительно обошла по большой дуге. Не заинтересовала ее и зависшая невысоко над столом, безо всякой опоры, светящаяся алым светом сфера: в первый момент у Летисии возникло желание потыкать в нее пальцем, но потом она передумала, а то мало ли... Сейчас девушка стремилась узнать только одно: что же за крики раздаются из глубины дома?
   Дверь в комнату, из которой доносился шум была приоткрыта, и "храбрая" путешественница, собравшись с духом осторожно заглянула внутрь, искренне надеясь на то, что ее никто не заметит.
   Тир сидел спиной ко входу в кресле-мешке, неопрятной кляксой растекшимся в середине комнаты, и с интересом следил за разворачивающимся, на закрепленном на стене экране, боем. Летти мельком увидела заляпанный кровью песок, на миг ей показалось, что среди сражающихся она заметила Элиаша... Но дриаде сейчас было не до того. То, что увидела девушка было намного хуже любой драки, любой схватки.
   Мокрые, как после душа, волосы Тира были собраны в хвост, а под ним, на шее, у самого основания черепа, виднелись крохотные перемигивающиеся огоньки.
  
  
   Летисия сама не помнила, как добралась до дома Рэя. Не заблудилась, и то хорошо. Взлетела по ступенькам, промчалась по коридору и, хлопнув дверью, ворвалась в зал, где на небольшом диванчике сидели Ноа с Эмили. Юварки шарахнулись друг от друга, и замерли на порядочном расстоянии, чуть ли не прижавшись к подлокотникам - лишь бы все происходящее выглядело максимально пристойно.
   Впрочем, дриаде было не до того, чтоб разбираться, что там твориться у крылатых.
   -Где Элиаш?! Он еще не вернулся?
   О том, что все, о ком она спрашивала, могут быть еще на арене, Летти не задумывалась, ей сейчас было не до того.
   -Он же ушел вместе с тобой!
   -Да знаю я, - отмахнулась девушка. - Так что, его еще нет?!
   И развернувшись, она направилась к выходу.
   -Ты куда?! - поймал Ноа ее за руку. Эмили все это время сидела в дальнем уголочке дивана, сжавшись в комочек, и молчала.
   -Мне срочно нужно найти Элиаша.
   -Нет, ты точно сумасшедшая... - тихо простонал юварка. - Я же уже говорил, нельзя выходить из дома.
   -Знаешь, - не выдержала Летисия, - мне как-то сейчас все равно, что можно, а что нельзя делать! Мне нужно срочно найти Элиаша! Это вопрос жизни и смерти!
   -Вопрос жизни и смерти сейчас, когда мы находимся в Неблагом Дворе - это находимся ли мы в доме или вышли наружу! - взорвался обычно спокойный Ноа. - Здесь вообще ненавидят чужаков! Чужим здесь можно находиться только под клятвой крови!..
   -Но ведь Рэй что-то говорил такое, когда мы сюда зашли... - попыталась оправдаться дриада.
   -Ты видишь здесь Рэя?! Или хотя бы Дина?! Или хоть кого-то, кто может подтвердить залог крови?! Это слуа, они не верят простым словам! Для них убить - все равно что выпить стакан воды! Они равнодушны, что к чужой смерти, что к своей!..
   -Спасибо, Ноа, - хрипло рассмеялись из коридора. - Я тоже тебя очень люблю.
   Летти выскочила из комнаты.
   Рэйшер стоял, опершись спиною о стену и бездумно глядя в потолок. В руках слуа крутил прозрачный стакан, набитый кусками льда и заполненный какой-то светло-коричневой жидкостью.
   -Где Элиаш?! - рванулась к мужчине дриада. Сейчас она не обращала никакого внимания на крутящегося в ногах Мяу.
   Слуа, меланхолично отхлебнув из стакана, мотнул головой в сторону соседней двери. Распахнув ее, Летти замерла на пороге: Дин и Элиаш лежали на расположенных у стены диванах, и похоже, в ближайшее время приходить в чувства не собирались, но, если рядом с перебинтованным Шером хлопотал какой-то мужчина - сейчас он как раз что-то вкалывал в руку молодому слуа, - то на бледного эльфа никто не обращал никакого внимания. Летисия, надо сказать честно, сперва занервничала, но потом решила, что эльфом займутся сразу после Дина, и решила молча подождать. А пока просто села на краешек дивана рядом с Элиашем, медленно провела рукою по покрытой черными линиями коже. Лекарь, меж тем, выдернул из руки Дина шприц, оставив там иглу, задумался на несколько мгновений, покосился на бесчувственного парня и неспешно вскрыл новую ампулу.
   Сделав очередной укол, он повернулся к вошедшему в комнату Рэю, встал:
   -Я сделал все, что мог.
   -И?
   -Ты знаешь правила, - безразлично пожал плечами незнакомец. - У вас ровно один день.
   -Я в курсе. С ним что делать?
   Собеседник Рэя покосился на Дина:
   -Если не очухается? Я бы предложил бросить - в отличие от него, у тебя есть шанс выжить в лесу - но ты ведь этого не сделаешь.
   -Не сделаю...
   -Излишняя филантропия - это у вас, похоже, наследственное. Дол, вон вообще...
   -Не надо про него сейчас, - голос Рэя почти не изменился, лишь прорезались какие-то странные, ледяные нотки, и незнакомец тут же сменил тему:
   -Ладно, Шер, собирай вещи, а я постараюсь потянуть время. Мой сын, конечно, хочет крови, но думаю, лишний час я для вас выгадаю. Впрочем, ты знаешь, он в своем праве. Все-таки Майя сама выбрала его.
   -Спасибо, Мир, - кивнул Рэйшер, а его собеседник, склонившись над диваном, где лежал Дин, принялся складывать в небольшой ящичек принесенные с собой вещи: какие-то шприцы, ампулы, жгуты...
   Летти вцепилась ему в плечо:
   -Подождите! А Элиаш?! Ему тоже плохо!!!
   Мужчина дернул плечом, скидывая руку дриады и, как ни в чем не бывало, продолжил складывать вещи. Летисия замерла, озадаченно смотря на него, а потом рванулась к Рэю:
   -Почему вы молчите?! Элиашу ведь плохо!
   Шер на миг поджал губы... А потом вздохнул:
   -Кармир, помоги ему.
   Лекарь бросил короткий взгляд на все еще лежащего без движения эльфа, перевел взор на Рэя и флегматично заметил:
   -Он чужак.
   -Я знаю.
   -И?
   -Я оставил свою кровь залогом.
   -Идиот, - бесстрастно констатировал слуа, принимаясь распаковывать ящик с лекарствами.
   Вколов в вену бледному эльфу какую-то белесую жидкость, Кармир вздохнул:
   -Ему должно стать лучше.
   И, уже выходя из комнаты, он остановился, и, глядя в глаза Рэю, коротко обронил:
   -Я еще Долу говорил, что вы оба идиоты.
   -Спасибо. И ты третий.
   -Увы. Удачи, Шер. Пусть тебе поможет Лес.
  
   Кармир давно ушел, а Летисия все не успокаивалась:
   -Нет, ну как он мог?! Даже не пытался помочь! Просто даже не пытался!
   -Он и не должен был, - ровный голос Рэя подействовал на дриаду, как холодный душ. - Достаточно того, что пришел лечить, после того, как сам дрался на арене.
   По крайней мере, суетиться девушка перестала. Замерла, медленно повернулась к слуа:
   -Как это не должен?! Вы же сами говорили - залог... - вторую часть фразы она, похоже пропустила мимо ушей.
   -Его давал только я. Да и то - Ноа, а не вашей компании
   Только сейчас Летти заметила, что в стакане, который продолжал держать Рэйшер, жидкости осталось всего на пару пальцев, а лед - почти закончился:
   -Но Элиашу же плохо!
   Мужчина насмешливо заломил бровь:
   -Хочешь сказать, ваша раса всегда помогает чужакам? Я думал, такая филантропия свойственна только юваркам.
   Летти так и замерла с открытым ртом - сказать ей было нечего: в голову лезли воспоминания о споре с Элиашем по поводу помощи.
   -Ой, а можно не орать, а? - тоскливо протянули от одного из диванов. - И так голова трещит, как после бухаря, так еще и вы растоковались, как два глухаря.
   Если бы не сравнение с глухарями - зверюшками размером с хватуна, Летти могла бы даже обрадоваться, что Дин пришел в чувства. А так - решила обидеться.
   Рэй оказался более несдержанным. Рванулся вперед, навис над пытающимся сесть на диване племянником:
   -Глухаря?! Очнулся, скотина?! Какого Света ты полез к этой Майе?! Других баб в селении мало?!
   Дине, похоже, пропустил всю эту тираду мимо ушей. С трудом сел, сфокусировал взгляд на дяде:
   -Это коньяк? - и не дожидаясь ответа, вытащил из руки онемевшего от такой наглости родственника стакан, вылил - высыпал его содержимое себе в рот и довольно захрустел нерастаявшими кубиками льда: - Кайф!
   -Хватит паясничать! - скривилсял Рэй. - Очухался? Вставай, надо собираться.
   -Я не могу, - печально вздохнул его племянник. - Видишь, я раненный! - и для ясности раздетый до пояса слуа еще и пальцем в свою обмотанную бинтами грудь потыкал. - Шевелиться не могу, двигаться не могу, и вообще... не фунциклирую, - судя по веселой усмешке парня, он специально так исказил слово.
   -Мозги у тебя не "фунциклируют", - фыркнул слуа. - Это основной не работающий орган. Вот можешь мне объяснить?! Ради какой Тьмы ты полез к этой Майе?!
   -Она краси-и-и-ивая, - тоскливо протянул парень. - И добрая. И вынуждена терпеть этого идиота Мира.
   -Это ее Выбор! Она знала, на что шла и...
   -И Ролли тоже знала, - насмешливо фыркнул Дин. - Ты это хочешь сказать, дядя? Мне, конечно, тогда было всего семь, но я прекрасно помню...
   -Что ты сказал? - прошипел Рэй.
   Дин оборвал речь на полуслове, замер, перепугано смотря на родственника - младший явно ляпнул что-то не то.
   В комнате повисла тишина... Рэй смерил племянника долгим злым взглядом и вышел из комнаты, хлопнув дверью.
   -Что это было? - озадаченно поинтересовалась дриада.
   -Лучше не спрашивай...
   -А кто такая Ролли?
   -Да какая разница, - отмахнулся тот.
   Больше Летисия от него ничего не добилась.
  
   Если Дин пришел в себя довольно быстро, с Элиашем все было намного сложнее. Ему и помощи оказали меньше, и, заставляя свой организм работать на пределе возможностей, вымотался он намного сильнее, чем слуа... а если к этому добавить, что парню еще до прихода в Неблагий Двор было не особо хорошо из-за внезапной перестройки организма... В общем, можно было сказать, что сейчас эльфу было очень плохо.
   Конечно, со слов самого Элиаша получалось, что прошедшее недавно "усовершенствование" пойдет ему только на пользу, но почему-то это не происходило. Минута сменяла минуту, час тек за часом, а эльф все не приходил в сознание.
   Рэй в лазарете не появлялся, Ноа с Эмили тоже куда-то пропали - они даже не пытались зайти в комнату к раненому эльфу, а Летисия не могла покинуть раненых: если Дин еще хоть шевелился и бодро раздавал команды, советуя, где можно взять воду и как ему надо поправить подушку, то что будет с Элиашем было совершенно не известно и девушка попросту боялась оставить его хотя бы на мгновение.
   Ноа появился лишь перед закатом. Зашел в комнату, устало повел крыльями и сбросил на пол сумку, сшитую из потрескавшейся от старости кожи. Мяу, на которого эта самая сумка чудом не упала недовольно булькнул и волосатой кляксой отполз в сторону.
   - Как Элиаш? - тихо поинтересовался юварка.
   -Плохо, - вздохнула Летисия. - Весь день не приходил в себя, и я совсем не понимаю, как ему помочь! И ни тебя, ни Рэя нет, мне не к кому обратиться и...
   -Я принес лекарства. Пришлось спускаться в арсенал.
   Лети замерла, оборвав свою обвинительную речь на полуслове: только сейчас она разглядела, что только начавшее восстанавливаться оперение юварки вновь почти пропало.
   -Извини, я не знала...
   На кровати недовольно зашевелился Дин. На миг оторвал голову от подушки, недовольно буркнул:
   -Можно не орать? - хотя вроде бы никто и не кричал. - И так плохо, а тут вы еще... - и, поморщившись от боли в перебинтованном теле, перевернулся на другой бок, отвернувшись к стене.
   Ноа покосился на него и тихо хмыкнул, отвечая дриаде:
   -Ничего, все нормально. Меня Эмили подстраховывала.
   Летисия скривилась: нервная Эмили попросту выводила ее из себя. Но сейчас дриаде было не до обсуждения кого бы то ни было.
   -Ты говорил, что принес лекарства?
   -В сумке, - мотнул головой мужчина.
   Вскрыв принесенный Ноа рюкзак, Летисия замерла, растерянно разглядывая содержимое. Если в лекарствах, которыми пользовался Кармир, она еще хоть что-то понимала: шприцы, капельницы, таблетки - дриады сами таким пользовались, - то то, что принес Ноа, было совершенно не похоже на обыкновенные медикаменты. Какие-то пузырьки, наполненные прозрачными шариками, в которых плавали крошечные паучки, нервно дергающие ножками; капсулы, светящиеся изнутри ровным оранжевым светом; зеленые жгуты, покрытые медленно шевелящимся пушком; бумажные пакеты, в которых что-то чуть слышно шелестело само по себе, не замолкая ни на секунду - все это было настолько странным, что Летисия просто не представляла, что с этим можно делать. Мяу, было, сунулся в сумку, но дриада отмахнулась от зверька, и заглот спрятался обратно.
   -Это точно лекарства? - Летти брезгливо потыкала пальцем в ближайший пакет. Там что-то протестующе заквакало и зашипело.
   Ноа хмыкнул:
   -Мы помним о предыдущей цивилизации, но не применяем то, что она оставила... В общем, это действительно лекарство.
   -А ты умеешь им пользоваться? - дриада, например, совершенно не представляла, что с этим можно делать и как это может помочь Элиашу.
   -А откуда, по-твоему, у слуа все эти предметы?
   -Не поняла? Ты научил?
   Ноа поморщился:
   -При чем здесь я? Я же говорил, мы помним достижения прошлого. Слуа... Они тоже помнят, но в отличие от нас не боятся этим пользоваться... Открывашки, оружие, лекарства...
   -Но у Кармира были не такие лекарства, как ты принес, а такое, как у нас...
   -Многие знания утрачены, - пожал плечами юварка. Помолчал пару минут и добавил: - Мы считаем, что именно... достижения предыдущей цивилизации привели мир к такому виду, как мы сейчас имеем.
   -Поэтому вы и не пользуетесь арсеналом?
   -Угу, мы просто охраняем его, а слуа постоянно лезут туда, что-то тащат...
   Во время разговора юварка уверенными, быстрыми движениями вскрыл одну из упаковок - было видно, что он делает это не в первый раз - и принялся специальным пинцетом выкладывать на небольшую мисочку крошечные шарики, в которых дрожали и метались в разные стороны черные точки.
   -Вы именно тогда с Рэем и познакомились?
   -В смысле? - поднял глаза Ноа. Ладонь с зажатой в ней пинцетом замерла над миской.
   -Ты сказал, "слуа тянут из арсенала разные вещи". Ты так и познакомился с Рэем?
   В миску упал новый шарик. Теперь не с черными точками, а с зелеными, медленно и вольготно движущимися по сфере. Ноа вновь принялся рыться в пакете, осторожно доставая его содержимое.
   -Нет, - отозвался мужчина, когда дриада уже думала, что ответа она не получит. - Я сперва с Долом был знаком - отцом Дина. Лет тридцать назад с ним в арсенале столкнулся. Он как-то умудрился из арсенала один из арбалетов вытащить, поранился, я его потом в Эске-Кермен волок.
   Летисия замерла, пытаясь сообразить, что же ей не нравится в услышанном, а потом зачастила:
   -Подожди, сейчас... Так вы же под землю спускаться не можете! - вопросы томились на языке и какой из них задавать первым, девушка не могла сообразить. - Ты сказал, тридцать лет?!
   -Ну, да, тридцать... Может, все сорок... Хотя нет, сорока не будет. Дол был года на три старше Рэя, а ему сейчас тридцать восемь.
   -Так сколько ж тебе лет?! И как ты в арсенал умудрился попасть?!
   -Сейчас сорок один, - равнодушно пожал плечами юварка. - А дети могут спускаться под землю, я же вроде говорил. Или нет?
   Конечно, говорил, да и Летти это видела, но сейчас ее не это интересовало:
   -Ты ровесник Рэя?!
   Слуа выглядел на свои сорок лет. Юварка же казался одногодком Дина или Элиаша.
   -Ну, да... - кажется, Ноа не понимал, почему Летти так удивлена.
   -Но если ты говорил, что ты слишком молод... Сколько тогда вашим старейшинам?!
   Мужчина пожал плечами:
   -Ну, я слышал, есть те, кому около двухсот...
   Пока Летисия пыталась хоть как-то сопоставить факты, Ноа решил, что хватит ему одному заниматься ответственными и важными делами и протянул дриаде пинцет, а себе достал еще один. Отвернув воротник рубахи эльфа, мужчина обронил:
   -Помогай. Только следи, чтобы на татуировку не попало.
   Осторожно подхватив пинцетом один из шариков, юварка осторожно посадил его на свободную от черных линий кожу. Крохотная сфера мгновенно прилипла к телу и тут же сплющилась, словно выпустив жидкость под кожу. А может, оно так и было? Иначе, куда из нее пропали те самые черные точки?
   -А если попадет на татуировку? - осторожно спросила девушка, не решаясь посадить шарик на бледную кожу эльфа.
   -Там смесь транквилизаторов и энергетиков. С одной стороны - ему необходимо набраться сил, он слишком вымотан, а с другой - нужно поставить его на ноги до завтрашнего дня, иначе...
   На вопрос юварка так и не ответил, изящно уведя разговор в сторону, но Летти этого даже не заметила:
   -Иначе что?
   -Иначе нас отсюда выгонят, не глядя на то, кто там больной, а кто дурной, - подал с кровати голос Дин, видимо решив, что поспать ему так и не дадут. - Я, кстати, тоже хочу, - протянул он ладонь.
   Ноа покосился на него и молча пересыпал часть шариков в пустой стакан, стоящий на полу. Там еще оставались следы коричневой жидкости и, коснувшись ее, сферы оплыли непонятной киселеобразной массой. Почему-то зеленого цвета. К стакану тут же сунулся до этого лежавший спокойно Мяу. Подкатился, принюхался и шарахнулся в сторону, недовольно фыркая. Покрутился недовольно на месте и заполз на диван, где лежал Элиаш, прикорнув в уголочке.
   Дин молча покосился на содержимое стакана, тяжко вздохнул и медленно, держась за подлокотник, встал с дивана. Осторожно доковылял до ближайшей стены - видно, был не таким раненым, как прикидывался - и щелкнул пальцами. Небольшая панель алого цвета сдвинулась в сторону, явив свету батарею бутылок, наполненных алыми, белыми и коричневыми напитками. Молодой слуа не глядя, выцепил одну из них, скрутил крышку и плеснул жидкости себе в стакан - к зеленому киселю.
   -Ты что творишь?! - потрясенно выдохнул Ноа. Видимо, он знал, что за жидкости могут это быть.
   -Ничего, лучше работать будет.
   Юварка скривился и потянулся пинцетом за новым шариком.
   -Так ты не сказал насчет татуировок! - вспомнила дриада. Первый страх прошел, и сейчас она уверенно сажала шарики на шею Элиашу.
   -Это как по обнаженным нервам получится, если я правильно помню про эльфов. И я так думаю, удовольствие это ниже среднего.
   -Зато действенно! - радостно отозвался Дин, наконец разболтавший содержимое своего стакана, и высыпавший его себе в рот. Ноа аж передернуло, а слуа на миг прикрыл глаза, словно задумался о чем-то и удовлетворенно констатировал: - и сработает быстрее.
   Юварка скривился, но промолчал и вытащил из сумки зеленый жгут. Осторожно, двумя пальцами оторвал небольшой кусок и обвязал пушистую ленту, покрытую не прекращающими шевелиться волосками, вокруг запястья эльфа.
   Мех, покрывающий жгут, на мгновение замер, а потом, как показалось Летисии, с каким-то ожесточением впился в кожу Элиашу, словно мелкие иголочки вонзились.
   -А мне?! - тут же возмущенно завопил Дин. - Мало того, что энергетиков зажали, так и настройщиков не дают?!
   -Настройщиков? - недоумевающе нахмурилась Летисия.
   -На, только не ной! - Ноа перекинул оставшийся моток парню и повернулся к Летти: - Они считывают фенотип и приводят организм к норме. Э-э-э! Ты куда столько отматываешь?! - это уже к Дину.
   Летисия вздрогнула. Она совершено не ожидала столь резких перепадов настроения от юварки.
   Дин меж тем уже несколько раз обмотал жгут вокруг запястья и останавливаться на этом, кажется не собирался:
   -Мне плохо, - ворчливо отозвался он.
   -А так тебе будет хорошо? - фыркнул юварка.
   Дриада смотрела на него во все глаза. Даже прожив всю зиму в Эске-Кермене она не видела, чтоб юварки кричали, возмущались. А сейчас все так изменилось...
   -Почему бы и нет? - не остался в долгу Дин.
   Ноа даже не пытался с ним спорить, а просто отобрал у него остаток мотка. Слуа недовольно скривился, но промолчал, принявшись перематывать половину ленты с одного запястья на другое. Закончил свою работу и весело подмигнул дриаде:
   -Вот так и живем. Что удается у этих жадин стянуть, тем и пользуемся.
   -За словами следи, - грубо оборвал его Ноа.
   Тут уже и молодой слуа понял, что что-то не так:
   -У тебя все в порядке? Голова не болит?
   -Что? - удивленно сморгнул Ноа.
   -Головка, говорю, вава? Или ротик кака?
   Юварка замотал головой:
   -Я не... Ох... - его голос как-то резко изменился, и уже в следующий миг Летти поняла, что вернулся прежний Ноа: - Извини, не знаю, что на меня нашло, - и, тихо обронив: - будете собираться в дорогу, не забудьте взять лекарства, - вышел из комнаты.
  
   Элиаш пришел в сознание лишь к утру. Привычно коснулся пальцами линий татуировки - под руку почему то попал какой-то жгут - и услышал привычное: "Затребовано девяносто три процента резерва организма. Использовано девяносто процентов резерва. Баланс организма - шесть процентов. Возможность использования действующего баланса - два процента." А вот за этим зазвучало странное: "Полное время восстановления резерва организма не установлено. При восстановлении системы используется нелицензионная версия восстановления системы. Предупреждение - необходимо в течение месяца перейти на лицензионную версию продукта. В противном случае система будет отключена".
   Эльф так и окаменел.
   Умных мыслей в голову так и не пришло. Что случилось с проверенной системой? С какого перепугу появилась нелицензионная версия? И что вообще под этим надо понимать?
   Парень медленно сел на диване, оглянулся по сторонам. Обстановка в комнате была незнакомой: еще одна софа, вроде той, на которой лежал эльф, какие-то разорванные упаковки, пустые стаканы... Так и не сообразив, где конкретно он находится и что может означать фраза о лицензии, юноша попытался встать.
   С пятой или шестой попытки это наконец получилось. Он даже до двери смог доковылять. Но распахнулась она раньше, чем Элиаш взялся за ручку.
   На пороге стояла Летисия. У ее ног крутился Мяу.
   -О! Ты наконец очнулся! А я уже боялась! Пошли!
   -Куда? Где мы? - с трудом пробормотал эльф. Язык словно одеревенел, а голова кружилась от малейшего движения.
   -Мы у Рэя. Он... В общем, он проиграл на арене. Его и Дина изгнали. Они уходят, поэтому мы не можем оставаться здесь... Пошли, а?
   В коридоре уже стояли Рэй, Дин, заплаканная Эмили прижалась к Ноа.
   В отличие от эльфа, оба слуа держались бодро, даже перебинтованный Дин почти не шатался. У ног Шеров стояли сумки. Одну подхватил Дин, вторую - Рэй, поднял третью, протянул ее, было, Элиашу, смерил бледного парня долгим взглядом и, скривившись, повесил ее тоже себе на плечо.
   Уже выходя из дома, эльф вспомнил:
   -А оружие?
   -Какое оружие? - оглянулся мрачный слуа.
   -Я взял немного из арсенала юварок... Оставил возле арены...
   -Поздно спохватился, - фыркнул Шер. - Все, что было оставлено у распорядителя, остается победителям.
   -Но...
   -Поэтому на арену надо приходить с одним ножом.
  
   По улицам Неблагого Двора они шли в молчании. Летти поддерживала с трудом ковыляющего эльфа, Эмили хлюпала носом на плече у Ноа - дриаду это уже начало раздражать - а впереди шагали Дин с Рэем. Чуть поодаль медленно полз, всем своим видом показывая, что он совершенно тут никого не знает и вообще, просто прогуливается, Мяу.
   За зарослями - границей селения путешественников ждали: уже знакомый дриаде Кармир и еще парочка незнакомых слуа - крепких накачанных брюнетов, держащих в руках по странному жезлу.
   -Проверка, - обронил один. - Вы знаете правила.
   -Прошу, - хмыкнул Рэй.
   Один из брюнетов сделал шаг вперед и медленно повел жезлом вдоль тела Шера. На небольшом навершии замигали алые и зеленые точки.
   -Доставай, Шер, не заставляй тебя обыскивать.
   Слуа смерил говорящего долгим взглядом и, порывшись в карманах, бросил на землю горсть пластинок - открывашек. Зеленые точки на жезле погасли, а красные, наоборот, вспыхнули еще ярче.
   -Поисковики, Шер, как минимум десяток.
   -Пошел ты в Тьму, - огрызнулся мужчина. - Они не запрещены к выносу.
   -Они запрещены для изгнанников.
   -Срок еще не истек, а значит, это квалифицируется как добровольная прогулка по лесу.
   -Не пытайся увильнуть, Шер! - взвился второй, молчавший до этого времени брюнет. - Вас двоих изгнали еще вчера, и это еще надо проверить, что в Неблагом Дворе делали чужаки!
   -Я не собираюсь тебе ничего объяснять, Бан, - отрезал Рэй. - Не был обязан раньше, не должен и сейчас, тем более, что у тебя еще даже имени еще нет.
   -Да ты сам сейчас никто и звать тебя никак!
   Два коротких резких удара заставили кричавшего сперва согнуться от боли, хватая ртом воздух, а потом и вовсе рухнуть на землю. Тот, что до этого требовал сдать неизвестные поисковики, рванулся, было, ему на помощь, но замер, когда у его горла вдруг оказался острый клинок. И держал нож Кармир...
   -Шер сейчас в своем праве, Кай. И тебе это прекрасно известно. Не лезь к нему.
   Тот на миг замер, а потом махнул рукой:
   -Тьма с вами. Дин, твоя очередь.
   У младшего Шера обнаружились всего три открывашки. Гостей селения даже не обыскивали.
   Путешественники уже собирались уходить, когда над молчаливым лесом разнесся отчаянный женский крик:
   -Подождите!
   Летисия оглянулась. На поляну выскочила растрепанная дама лет сорока на вид. На локте у нее висела корзинка, а в руках она держала тугой сверток.
   Женщина подскочила к уходящим - Кармир удивленно заломил бровь, но промолчал - и протянула сверток Рэю:
   -На! Ты все равно идешь в Кермен.
   Слуа по-мальчишечьи спрятал руки за спину:
   -С чего ты взяла?!
   -С тобой двое юварок, - короткий взгляд: - Они, конечно, какие-то общипанные, но все-таки юварки. Следующий поход в Кермен у нас через три месяца, а этот идиот Кар - и не надо на меня так коситься! -мне за это время плешь проест! - еще один взгляд на упомянутого: - И не докажешь, что я ему верна...
   Тихо и чуть насмешливо фыркнул Дин. Женщина его даже взглядом не одарила:
   -Да, верна! И не надо на меня так смотреть, Кармир! Подумаешь, одна интрижка! Так с тех пор двадцать лет прошло!..
   -Семнадцать с половиной, - меланхолично поправил ее Дин.
   Тут женщина - статная брюнетка в легком серебристом платье - наконец соизволила к нему повернуться:
   -Что?
   -Семнадцать, говорю, с половиной. Мне было семь, когда отца изгнали, - ровно сообщил Дин, глядя куда-то поверх ее головы.
   -Да хоть двадцать! И я не виновата, что сейчас родился летун. Короче, Шер, в корзине - молоко, пеленки, донесешь, - и, всучив потрясенно замершему мужчине свою ношу, брюнетка упорхнула, крикнув на прощание: - Кар, ужин я сегодня не готовлю, поешь где-нибудь в гостях.
   -Кукушка! - зло и непонятно выдохнул Кармир, сплюнув на землю. - Не могла квартал подождать!
   Дин осклабился:
   -Если жена ушла к другому, неизвестно, кому еще повезло!
   -Заткнись, а? - тоскливо протянул Кармир.
   Про одного из провожающих, лежащего на земле и тихо поскуливающего от боли, все как-то забыли. Второй - молча наблюдавший за разговором - вздохнул и осторожно оттянул своего приятеля в сторону, а потом и вовсе, видно решив, что свой долг по проверке отбывающих он уже выполнил, растолкал несчастного Бана и осторожно повел его в селение.
   Мир проводил их взглядом и вновь повернулся к Рэю, продолжавшему брезгливо, на вытянутых руках, держать выданный ему сверток.
   -Береги ее, Рэй! - и, не дожидаясь ответа, развернулся и пошел прочь, не оглядываясь.
   Летисия ошарашенно замотала головой. Из всего услышанного она поняла только то, что им опять придется заходить в Эске-Кермен. Но зачем? И кого надо беречь? Вопросов было больше, чем ответов. Но как минимум один дриада могла разрешить прямо сейчас.
   -Постоишь? - поинтересовалась она у эльфа и, получив слабый кивок в ответ, решительно сбросила его руку со своего плеча и, шагнув к Рэю, отобрала у того сверток, - благо, слуа особо и не сопротивлялся, - развернула и замерла, потрясенно разглядывая сладко спящего младенца, с головы до ног покрытого перышками.
  

Глава шестая

   "Вниз, прямо и направо - первый уровень арсенала.
   Вниз, прямо, направо, налево, код "Пять, семь, девять", вниз, прямо,- второй уровень арсенала.
   Вниз, прямо, направо, налево, код "Пять, семь, девять", вниз, прямо, код "девять, шесть, три", вниз, - третий уровень арсенала.
   Вниз, прямо, направо, налево, код "Пять, семь, девять", вниз, прямо, код "девять, шесть, три", вниз, вниз - предположительно, четвертый уровень арсенала, код не установлен".
   (Примечание на полях: "юварки молчат, хотя наверняка все знают, с...". Далее не разборчиво.)
   Подсказки на мятых листах
  
   Нести ребенка доверили Летисии. Хотя, как доверили - спихнули, так будет точнее. Ободранным юваркам девушка побоялась отдавать младенца - вдруг это заразно, Элиаша нужно было самого вести и поддерживать, чем и занялся Дин, сумку которого передали Ноа, ну а Рэй выразительно показал, что у него заняты все руки рюкзаками, и потому нести младенца он никак не может.
   Первые минут пятнадцать дриада собиралась с мыслями и подбирала вопросы, но затем, когда их наконец накопилось необходимое количество...
   -А зачем мы идем в Эске-Кермен? А что мы будем делать с ребенком? А кто это такая? А почему она отдала ребенка тебе? А откуда у нее взялся крыла...
   Рэй резко остановился, как будто врезался в невидимую стену, развернулся к Летисии и зашипел:
   -Заткнись! Или ты хочешь, чтоб она проснулась?!
   -А почему ей нельзя просыпа...
   Оглушительный детский плач разнесся по лесу. Похоже, младенец ждал именно этого вопроса - по крайней мере, у Летисии сложилось такое впечатление.
   -Довольна?! - зло рявкнул Рэй.
   -А я здесь при чем?! - возмутилась девушка. - Это вы кричать начали, а я...
   -А ты теперь ее успокаивай! Или до Кермена мы не дойдем!
   -Почему?! - дети до семи лет за пределы селения у дриад не выходили, а потому девушка как-то не задумывалась о том, чем это может грозить.
   Кажется, слуа был готов рассказать Летисии все, что он о ней думает. Положение спас привыкший к вечным вопросам дриады Элиаш:
   -Да потому что на ее крик сейчас сбегутся все, кому не лень!
   -Ой...
   Успокоить младенца удалось лишь наспех поменяв пеленки и сунув в рот обнаруженную в корзинке пустышку - благо, Ноа, поморщившись, сказал, что девочка не голодна, а оснований не доверять чувствующим чужие эмоции юваркам у путешественников не было.
   Впрочем, если ребенка удалось заткнуть соской, то с дриадой было труднее. Да, она сбавила громкость, но вопросы-то все равно остались!
   -Так все-таки, где она взяла крылатого ребенка? И почему отдала нам? - полушепотом начала девушка, догнав шагающего впереди мрачного Рэя, и, одной рукой поддерживая младенца, другой - вцепившись в локоть слуа. - И кто это вообще така...
   -Да заткнешься ты или нет?! - не выдержал мужчина. Голос он старательно не повышал.
   -Но я же просто хочу узнать! - возмутилась Летисия. Сонная с зимы яра-лиана потянулась, было, к ребенку у нее на руках, замерла на полудороге и рванулась в сторону.
   Слуа сдавленно застонал, чувствуя, что еще чуть-чуть, и он точно сорвется.
   -Советую ей ответить, - приглушенно предложил сзади Элиаш, которого поддерживал такой же израненнный Дин. - Она способна достать даже юварку.
   -Кажется, особого таланта сейчас на это не нужно, - фыркнул его помощник.
   Рэй же покосился на Ноа с Эмили, с которых пропала уже большая часть оперения и сдался:
   -Да отвечу я, отвечу! Давай до Кермена доберемся, сдадим ребенка, и я отвечу на все вопросы!
   -Все?! Зря... - чуть слышно буркнул Элиаш, но его никто не услышал.
  
   До Эске-Кермена путешественники дошли часа за четыре. И это при том, что нормальным быстрым шагом мог идти только Рэй: Летисия нянчила ребенка, обтрепанные юварки постоянно отставали, с трудом поддерживаемые друг другом Дин и Элиаш выглядели так, что проще было, наверное, бросить их тут, в лесу, и не мучить долгими переходами. Леттисия, было, заикнулась о том, чтобы эльфу помогал Рэйшер, но ее воззвания остались без внимания.
   -Идут! Идут! Смотрите! Смотрите! - перезвон голосов раздался, казалось со всех сторон.
   Раздался, а потом стих так же внезапно.
   Рэй неодобрительно хмыкнул, а потом крикнул, обращаясь к невидимым юваркам, сторожащим вход в Эске-Кермен:
   -Мне нужен кто-то из ваших старейшин.
   -Старейшин?! Старейшин! - вновь защебетали со всех сторон голоса. - Зачем им старейшины? Значит нужны! Они же просят... Посмотрите на Ноа! Гляньте на Ноа! Что с ним?! А с Эмили?! Посмотрите на Эмили!
   -Мне нужен кто-то из ваших старейшин! - яростно рявкнул Рэй, перебивая гомон голосов.
   Ноа с Эмили, похоже, решили не вмешиваться в этот диалог, Дин с Элиашем чувствовали себя не настолько хорошо, что бы о чем-то разговаривать, а Летисия была вовсю занята с младенцем, который как раз принялся выплевывать пустышку.
   -Он злой! Он совсем злой! - обиженно загомонили невидимые юварки. - И в сердце наверняка злоба! И говорит он зло! И...
   Кажется, Рэй уже был готов рассказать местным жителям все, что он о них думает. Он уже даже рот открыл... Но голоса внезапно стихли, словно и не было ничего, а с небес на землю медленно опустился, тяжело хлопая крыльями пожилой мужчина, с ног до головы покрытый перьями.
   -- Пусть ветер будет вашим другом...
   -- А небо пусть будет всегда открыто для вас!
   Но, странное дело, в отличие от тех приветствий, которыми когда-то обменялись Ноа и Элиаш - когда путешественники впервые пришли в Эске-Кермен - сейчас в голосах говоривших - незнакомого юварки и Рэя - не было ни доброты, ни даже намека на вежливость. Если встречающий говорил совершенно нейтрально, то слуа вообще высказал свою часть ритуальной фразы как проклятье.
   Кажется, встречающий тоже почувствовал интонации, с которыми были сказаны эти слова:
   -Что изменилось, Рэйшер? Злоба живет в тебе.
   Слуа заломил бровь:
   -А разве мужчины у юварок что-то чувствуют? Я всегда считал, что это прерогатива женщин.
   -Многое меняется во время Рубежа Тьмы и Света. Но ты ведь пришел не за тем, чтоб спросить об этом?
   Кажется, остальных путников встречающий просто не собирался замечать. И если такое отношение к Ноа и Эмили еще можно было объяснить хоть чем-то, то почему он даже не соизволил посмотреть ни на Летисию, ни на Элиаша, совсем недавно ушедших из Эске-Кермена, было совершенно не понятно. Рэя такая ситуация, кажется устраивала. А вот что-то другое - дико бесило, но что именно дриада, например, понять не могла.
   -Не за этим, - скривился слуа. И повернувшись к Летисии, обронил: - Давай ребенка.
   Честно говоря, сейчас девушке, на которую уже некоторое время никто не обращал внимания очень хотелось начать спорить, возмущаться и вообще любым способом возразить слуа, но за мгновение до того, как путешественница начала высказывать все, что она думает, она вдруг четко поняла, что ей тогда придется с этим самым ребенком возиться, кормить его, поить, пеленать... И дриада поспешно передала крылатую девочку слуа.
   Рэй протянул младенца встречающему:
   -Забирай.
   Юварка бережно принял девочку, заглянул в ее голубые глазки и потрясенно выдохнул:
   -Но ведь обмен должен быть только через три месяца...
   -Забирай, старейшина, и не зли меня! - рявкнул слуа. - Или прикажешь через квартал ее принести?!
   Летисия ойкнула, прикрыв руками рот: юварку, вышедшего встречать, она раньше не видела, и поэтому, кто перед ними, не знала. Но вот что Рэй так запросто гаркнул на одного из глав соседнего племени и даже Ноа не возмутился... Это ее просто поразило.
   -З-заберу, конечно, - встречающий даже как-то заикаться начал.
   Но при этом совершенно не разозлился на такой резкий тон.
   -Хвала Свету, - фыркнул Рэйшер.
   И развернулся, явно собираясь уходить.
   Да и старейшина направился с драгоценной ношей куда-то вглубь леса.
   Тут уже Летисия окончательно не выдержала:
   -Подождите! Это что, все?!
   -А на что ты рассчитывала? - фыркнул Дин, покосившись на удивленно замершего Рэя.
   -Я думала, нас пустят в Эске-Кермен! Отдохнуть!
   -А кто-то об этом просил? - флегматично протянул Ноа.
   Летисия окончательно поняла, что все надо брать на себя: оба слуа, кажется собираются спокойно отправиться дальше, полинявшие юварки постесняются о чем-нибудь хлопотать, а эльф был не в состоянии даже рот открыть - как он до этого разговаривал, просто удивительно.
   -Подождите, - она рванулась вперед и вцепилась в руку-крыло старейшине, - не уходите! Вы уже пускали меня и Элиаша в Эске-Кермен. Мы можем снова побыть у вас?
   Пожилой юварка на миг задумался, а потом решительно кивнул:
   -Вы трое, с Безымянным- да, а слуа и падшим не место в Кермене. Особенно во время Рубежа.
   Если насчет Безымянного Летисия еще поняла, как-то сообразив, что кроме их парочки в Эске-Кермене побывал еще и Мяу, то все остальное...
   -Падшие - это... - начала она.
   А потом замерла, потрясенно глядя на старейшину.
   -Я все сказал, - ровным тоном сообщил мужчина. - Захотите зайти в Эске-Кермен, и вас пустят. Но только вас троих.
   Летисия стояла провожая взглядом уходящего старейшину, и казалось, тишина одеялом укутывала весенний лес. Даже юварки не перекрикивались как обычно...
   А потом она просто не выдержала:
   -Нет, вы слышали?! Это вообще, нормально?! Все те месяцы, что мы в Кермене торчали, они рассказывали, какие они добрые и хорошие, всех привечают, даже брэгов и ырок не прогоняют, а сейчас?! Слуа, значит, нельзя, своим же юваркам, тоже нельзя! У них совесть вообще есть?!
   -Заткнись, а? - меланхолично посоветовал ей Дин. - И без тебя голова болит.
   Но дриаду было уже не остановить:
   -А вы почему ничего не говорите?! - повернулась она к Ноа с Эмили. - Вы считаете это нормальным?
   -Помолчи, - как-то неестественно спокойно оборвал ее Ноа.
   Как бы не так.
   -Почему они не хотят вас пускать?! А если вы помрете прямо здесь и сейчас?
   -Помолчи! - в голосе юварки прорезались странные нотки.
   -Ноа, это не я должна молчать! Ты ж посмотри на Эмили, она ж уже вся бледная, как трава весной!
   -Заткнись! - рявкнул некогда крылатый мужчина, и потрясенная Летисия так и замерла перепуганно глядя на него.
   Не одна, впрочем, она.
   -Я не понял, что это было? - флегматично поинтересовался с дальнего края поляны Рэй.
   Ноа как-то разом обмяк и перевел на него мутный взгляд
   -О чем ты?..
   -Юварки не кричат. Юварки не спорят. Юварки не ссорятся. Ладно бы ты был слуа, так нет же... Так что это было?
   Крылатый медленно опустил голову:
   -Извини...
   -Короче, - оборвал его на полуслове старший слуа. - Кто хочет в Эске-Кермен, тому - туда, - он махнул рукой в сторону, куда ушел старейшина. - Остальные выстраиваются в ровные ряды и идут за мной. Я не намерен подохнуть этой ночью. Вопросы есть? Вопросов нет.
   И не дожидаясь никого, решительно направился вперед.
  
   Разумеется, за Рэем направились все. Даже невесть где прятавшийся до этого момента заглот. У Летисии, конечно, было желание, бросить все и всех и уйти в Эске-Кермен, забрав эльфа - тем более, что тот пока что молчал и вроде бы не спорил, но... Честно говоря, она побоялась, что все остальные без нее просто не выживут...
   Честно говоря, Элиаш чувствовал себя просто отвратительно - у парня болела голова, подкашивались ноги, а перед глазами все плыло и дергалось. На миг его посетила мысль все-таки согласиться на предложение юварок и пойти отдохнуть в Эске-Кермен, но дриада столь решительно направилась вслед за Рэем, Ноа и Эмили, что Элиашу, которого поддерживал Дин ничего не оставалось, как тихо вздохнуть:
   -Пошли?
   Некоторое время путешественники шагали в молчании. Внезапно Рэй резко остановился, ковырнул носком ботинка сырую с зимы землю и, скинув на землю сумку, вытащил из нагрудного кармана небольшой металлический шарик. Когда слуа подкинул его на ладони, предмет внезапно не упал обратно, а завис в воздухе, напротив лица мужчины. Через мгновение из сферы вырвался узкий зеленый луч, который, скользнув по остановившимся спутникам, внезапно резко упал в низ, указующим перстом упершись в землю у самых ног Рэйшера.
   Лицо Ноа внезапно залила неестественная бледность.
   -Не вздумай туда лезть!
   -А у нас есть выбор, - фыркнул брюнет.
   -Оружие из арсенала не должно... - взволнованно начал юварка.
   -Без оружия из арсенала никто из нас не выживет, - отрезал мужчина. - И чем командовать - займись лучше Дином и своим знакомым. А то или один, или второй скоро такими темпами во Тьму отправится!
   -Я в порядке! - вскинул голову племянник Рэя.
   Элиаш вскинул голову собираясь сказать то же самое, но самое большее что он смог произнести, это тихо, невнятно пробормотать:
   -И я....
   Ноа же словно проснулся: вздрогнул, перевел напряженный взгляд на эльфа и потянулся за небольшой сумкой, в которую еще в Неблагом Дворе сложил аптечку.
   Через несколько минут на свет появились уже знакомые Летисии зеленые жгуты, пузырьки с прозрачными капсулами, шарики с черными точками.
   Рэй, меж тем, избавившись от контроля юварки, опустился на колени и, вытащив из-за пояса короткий нож, воткнул его в землю, отводя в сторону ленивые пока что еще корни и поднимая пласт дерна. Услышав звякание пузырьков, мужчина поднял голову, покосился на Элиаша и хмыкнул:
   -А это не из арсенала?
   -Оно служит для спасения жизни, а не для ее отнимания! - взорвалась молчавшая до этого момента Эмили.
   По губам Рэя скользнула кривая ухмылка:
   -Дамочка, а давайте вы сейчас быстренько съедите всю эту упаковку капсул, а я посмотрю, как это спасет вашу жизнь.
   Эмили запнулась и отвела взгляд. Но слуа, похоже и не ждал ответа... Под поднятым им пластом дерна обнаружилась крышка люка.
   -Так... Дин, остаешься за главного. Ты, - мужчина ткнул пальцем в Летисию, - пойдешь со мной.
   Племянник Рэйшера как раз помогал наматывать на запястья эльфа обрывки зеленого жгута - ну, и про себя не забывал - а потому не стал спорить. В отличие от дриады.
   -Куда? Зачем?
   Мужчина был краток:
   -Вниз. Надо.
   -Но...
   -Вперед. Или мне пинками загонять тебя под землю?!
   -Но...
   -Да иди уже! - не выдержал даже Дин. - Сколько можно?
   -Но... Элиаш...
   Дин вздохнул:
   -Я послежу за ним.
   Рэй уже спустил ноги в провал - кажется там была невидимая лестница:
   -И кто-то вроде бы собирался узнать вопросы на ответы?
   Летисия замерла, не решаясь отправиться вслед за слуа, а потом решительно шагнула к Мяу, с любопытством выглядывающему из кустов:
   -Мяу, маленький мой... Останешься здесь? Последишь, чтобы все в порядке было? - по крайней мере, так можно было бы не опасаться, что что-то случится: а то юварки сами общипанные, Дин - тоже плохо себя чувствует... Только на Мяу и надежда.
   Заглот согласно курлыкнул и, в знак того, что он останется и будет всех-всех-всех сторожить, скользнул к Элиашу и растекся у его ног пушистой лужицей.
  
  
   Спускаться по приваренным к стене скобам было неудобно. Холодный металл был местами покрыт ржавчиной, местами - серо-коричневой плесенью, обжигающей ладони. Сами ступени были закреплены плохо и при каждом шаге подрагивали, угрожая обвалиться в любой момент. Вдобавок, Летисия прекрасно помнила, что в тех проходах в арсенал, которыми они пользовались до этого, ничего подобного не было.
   Другими словами, дриаде здесь не нравилось. Девушка вскинула голову: далеко вверху оставался синий клочок неба, уменьшающийся с каждым мгновением, с каждым шагом. Наконец, нога нащупала новую опору, не похожую на шаткую скобу, и Летти спрыгнула на землю.
   Свет лился только сверху, озаряя совсем небольшой участок и все, что было видно дриаде - крошечный клочок странного белесого пола - гладкого, словно отполированного, составленного из отдельных панелей. Даже спустившийся чуть раньше Рэй куда-то пропал, шагнув в сторону и затерявшись в царящем вокруг мраке.
   Летисия почувствовала, что ее бьет крупная дрожь: девушке вдруг показалось, что тьма - живая, что еще через мгновение откуда-то из мрака выскочит хищное щупальце, потащит ее во мглу...
   Тонкий луч фонарика, загоревшийся в темноте, небрежно скользнул по Летисии и заметался по сторонам, выхватывая из мрака потрескавшийся камень стен: заглядывать в эти самые трещины девушка не собиралась, памятуя о гигантских насекомых обитающих в коридорах арсенала.
   -Пошли, - коротко скомандовал едва заметный Рэй. - У нас много дел.
   Шаги гулко отдавались в тишине. Через какое-то время коридор резко вильнул в сторону, потом еще раз - создавалось впечатление, что сейчас путешественники идут совершенно другим путем. Или к другому арсеналу.
   Внезапно Рэйшер остановился и передал фонарик Летисии:
   -Свети вниз.
   Осторожно подцепив одну гладкую панель на полу, слуа резко дернул ее вверх. В открывшемся отверстии показался ряд кнопок и пальцы Рэя легко забегали по ним, набирая нужный код. А еще через мгновение рядом с ногами девушки бесшумно отверзся сияющий ровным белым светом провал, в котором виднелась уходящая вниз лестница.
   -Пошли, - и Рэй без промедления шагнул вперед.
   Летисия на несколько мгновений задержалась, не зная, стоит ли ей вообще идти за ним, неизвестно куда и неизвестно зачем, а потом все-таки решилась.
   Провал, в который они спустились, медленно закрылся, отрезая путешественников от темного коридора.
   На втором уровне фонарь был не нужен - свет давали горящие на потолке мелкие, едва заметные лампочки - а потому Рэй, отобрав у дриады фонарь, выключил его и, ничего не говоря и не объясняя, отправился куда-то вперед, так что Летисии пришлось догонять слуа.
   Первое время Летисия молчала. Светлый коридор уходил куда-то вперед, чуть впереди девушки шагал невозмутимый Рэйшер и казалось конца этому пути не будет. Наконец, дриада не выдержала:
   -Вы обещали ответить на вопросы? - неуверенно начала она.
   -А они по-прежнему у тебя есть? - фыркнул Рэй. - Спрашивай.
   Вопросы посыпались как из дырявого решета:
   -Так откуда она взяла крылатого ребенка? Забрала у юварок? А почему сейчас отдает? И кто это такая? И откуда она знает Кармира?
   Слуа вздохнул:
   -Ее зовут Ролли, это жена Кармира... Девочка - ее дочь. Ее и, вероятно, Кара.
   -Кармира?! - не поверила Летисия. - Но почему девочка похожа на юварку?!
   -А Тьма его знает, - хмыкнул мужчина, останавливаясь возле стены и сдвигая в сторону выделяющуюся цветом панель, под которой обнаружился новый ряд кнопок. Новые короткие прикосновения, новый провал, открывшийся в полу и новый спуск под землю. - Слуа, наверное, слишком долго общаются с юварками. Раз в двадцать лет в Неблагом Дворе рождается несколько крылатых детей.
   -Несколько?
   -Обычно два. Реже четыре. Я слышал, однажды родилось шесть, - комментариев от Летисии не последовало, и слуа продолжил: - В Неблагом Дворе они не выживут... Они... рождаются уже другими. Они не могут драться, они не выносят злости, они чувствуют чужие мысли и эмоции... Мы отдаем их в Эске-Кермен.
   -И это называется обменом... - медленно протянула дриада, а потом вдруг подняла ошарашенный взгляд на Рэя: - Но почему "обмен"? Он ведь предполагает, что вы получаете что-то взамен?! А вы просто отдаете своих детей!
   Мужчина остановился так резко, что Летисия, шедшая за ним, впечаталась носом ему в спину:
   -А вот над этим я никогда не задумывался...
   ...А где-то высоко над их головами, в темноте оставленного коридора раздавались неуверенные шаги босых ног. Но путешественники не слышали этого, отрезанные от всего мира толстыми панелями этажей...
  
   Высунувшуюся из ямы руку - мужскую, исцарапанную, с траурной каемкой у обломанных ногтей - первым заметил Элиаш. Эльфу, конечно, было плохо, но не настолько, чтоб он совсем уж впадал в прострацию - и именно поэтому он поплелся вместе с Дином вслед за Рэем. Было бы совсем отвратно - плюнул бы на всех и отправился в Эске-Кермен. По крайней мере, эльф пытался себя в этом убедить.
   Как бы то ни было, именно он заметил эту самую руку. Она высунулась из провала, похлопала по влажной земле... Следом за ней появилась вторая.
   -Рэй вернулся, - хрипло обронил парень, скривившись от острой боли в голове. Казалось, кто-то принялся загонять в виски раскаленные иглы. Одну за другой.
   Дин, как раз копающийся в сумке, улыбаясь, обернулся и... Уже через мгновение слуа был на ногах и в его руке блестел коротки нож.
   -Это не дядя...
   В его голосе прозвучало напряжение, и даже юварки, щебечущие о чем-то своем, заволновались, оглянулись... Только Мяу даже не пошевелился. Приоткрыл один глаз... И закрыл его обратно.
   Заглот был не голоден.
   А над землей показалась голова...
   Незнакомец скользнул полубезумным взглядом по путешественникам, его взор упал на стоящего в боевой изготовке Дина, и в тот же миг неизвестный как-то сразу, резко успокоился. Страх, таившийся в глубине его черных глаз, мгновенно пропал, он даже как-то сразу расслабился...
   Незнакомец подтянулся на руках, выбираясь из люка, сел на край провала, не обращая никакого внимания на хищные растения, хотя из одежды на мужчине была только небольшая набедренная повязка из листьев и, даже не пытаясь смотреть на удивленно разглядывающих его путешественников, протянул руку, словно помогая кому-то еще выбраться наружу.
   Следом за мужчиной появилась молодая девушка, чуть дрожащая от весенней прохлады. Как и ее спутник, она была почти полностью обнажена. Всю ее одежду составляли такая же набедренная повязка, да несколько перышек, прилипших к коже...
   Дин недоумевающе почесал макушку:
   -У нас что сегодня, вечер стриптиза?
   -Заткнись и лучше дай какую-нибудь одежду, - отрезал мужчина.
   -Обожаю добрых и вежливых чужаков! - восхитился Дин, но присел над своей сумкой и принялся в ней копаться. - Кто ж у нас такой культурный -то? Я думал, только мы, слуа, такие...
   Девушка пошатнулась и оперлась на руку своего спутника. Она словно и не замечала отсутствия одежды:
   -А мы кто, по-твоему?
   -Даг?!
   -Майкен?! - потрясенные голоса Эмили и Ноа слились в один, но вновь прибывшие словно и не заметили юварок.
   Дин, как раз вытащивший из сумки пару брюк и рубашек, бросил короткий взгляд на Ноа и вкрадчиво поинтересовался:
   -Так кто вы все-таки такие?
   -Я же сказал, - отрезал мужчина, буквально выдергивая одежду у него из рук. - Мы слуа.
   -О чем вы говорите?! - в голосе Эмили зазвенели слезы. - Вы не слуа! Вы юварки! Майкен, посмотри на меня! Мы же вместе с тобой становились на крыло!
   Девушка, к которой она обращалась, как раз натягивала на себя одну из рубашек и даже не потрудилась повернуть голову.
   Элиаш в разговор не вмешивался: у него в очередной раз схватило голову, а вновь прибывшие вроде бы никакой особой опасности с собой не несли... так что юноша предпочитал отмалчиваться. В отличие от Ноа: шагнув вперед, к уже успевшему одеться мужчине, он резко развернул его:
   -Даг, послушай, и я не понимаю...
   Тот отшатнулся от него как от прокаженного:
   -Убери руки, юварка!
   Но Ноа уже вцепился ему в ворот рубахи:
   -Да послушай же ты меня! Я не знаю, какой Тьмы здесь творится! Я понимаю, что я уже почти потерял перья, но ты похоже, потерял уже и разум! Мы вместе росли и...
   Его собеседник отбил его руку в сторону:
   -Не прикасайся ко мне, юварка! Я не знаю тебя, и не хочу знать! Я слуа и всегда был им!
   Ноа медленно разжал пальцы и тихо спросил:
   -Звать-то тебя тогда как, слуа?
   Наконец одевшаяся и полностью застегнувшая все пуговицы на рубашке девушка горделиво вскинула голову:
   -Право носить имя еще нужно заслужить!
  
   Если Рэй и собирался размышлять, что и почему называется обменом, то делать он это решил на ходу. Только что стоял, напряженно обдумывая вопрос Летисии, а уже через мгновение ровным уверенным шагом направился вперед - благо, в этом коридоре было все так же светло и можно было не беспокоиться насчет того, что кто-то выскочит из темноты.
   -Можно так не спешить? - недовольно поинтересовалась мгновенно отставшая дриада. Ей пришлось догонять Рэя, и она слегка запыхалась.
   -Учись быстро ходить, детка! - фыркнул слуа. Ему похоже было абсолютно все равно, что кто-то за ним не успевает.
   -Я не "детка"! - не выдержала девушка. - У меня есть имя и...
   -Право носить имя еще нужно заслужить, - хмыкнул мужчина, не пытаясь, впрочем, даже замедлить шаг.
   Летисия скривилась:
   -Ага, можно подумать, вы без имени ходили, пока не заслужили!
   -Ходил, - легко согласился Рэйшер. - До тринадцати лет. Дин - до пятнадцати. А Бан - он провожал нас у Неблагого Двора - ему уже двадцать семь, а он до сих пор обходится родовым именем. Собственного так и не получил... Так что, детка, шевели ногами. Нам еще нужно дойти до арсенала.
   -Так он же выше! -Летисия поняла, что ей не переспорить слуа. - Мы и так спустились на два уровня ниже.
   -Ты о той шарашке, куда лезут все малолетние юварки? - скривился Рэй. - Там, на минус первом уровне, даже оружия стоящего нет. На минус втором - чуть получше. На третьем, где мы сейчас - вообще хорошее. Говорят, на четвертом еще лучше, но там никто из наших не был... Шевелись давай!
   Летисия смогла промолчать еще пару минут, не больше:
   -А зачем вы меня вниз потащили? Сами не можете свое оружие взять?
   Рэйшер ухмыльнулся:
   -А если не дотащу?
  
   Потерявшие перья юварки наотрез отказывались причислять себя к крылатому народу. По их словам выходило, что они вдвоем пришли из Неблагого Двора - правда, не из того, родом из которого были Рэй и Дин, - случайно забрели в аресенал и сейчас, внезапно решив поменять место жительства, направлялись в лругой Двор - уже тот, что был родным для Шеров.
   Где этот самый Двор находился, они, правда, не знали.
   Дин понял, что ничего он от них не добьется. Даже язвительный вопрос:
   -А одежду вы где потеряли, если слуа, а не юварки? - не достиг своей цели.
   Даг - точнее, тот, кого Ноа называл Дагом - смерил его долгим взглядом:
   -Тут находятся женщины. Мне отвечать с подробностями?
   Если Эмили так и замерла с открытым ртом, явно не ожидая такого наглого ответа, то спутница Дага, Майкен подавилась смешком. Кажется, для нее вопрос, куда делась одежда, так остро не стоял.
   -Пошляк! - зло буркнул Дин, в глубине души осознавая, что он сам в подобной ситуации ответил бы так же, даже если бы для этого не было никаких оснований. Впрочем, так бы поступил и любой другой слуа.
   Даг выдержал паузу и поменял тему разговора:
   -Так в какой стороне ваш Неблагий Двор?
   Дин прекрасно понимал, что его родичи всегда примут слуа из другого Двора - ну, или тех, кто считает себя таковыми - по крайней мере, сейчас он вспоминал, что лет двадцать назад в его родное селение уже приходили чужаки из другого Двора, а потому молодой Шер не стал спорить и устало махнул рукой, указывая нужное направление:
   -Там.
   Примерно через час после того, как ушли новые знакомые, из люка показалась лохматая голова Летисии: путешественники вернулись из арсенала.
  
   В самом арсенале Рэй особо не распылялся. Если дриада стояла, очумело хлопая глазами и пытаясь сообразить, как можно применять все эти странные штуковины развешанные по стенам, и точно ли они все будут оружием, то слуа медленно пошел вдоль стены, изредка останавливаясь, снимая какой-нибудь предмет. После этого мужчина либо осторожно вешал его обратно на стену, в стенд, либо отходил в центр комнаты и клал новое приобретение на пол.
   Минут через двадцать там образовалась внушительных размеров куча. И чего в ней только не было: уже знакомые Летисии пистолеты, стреляющие снотворным, прозрачные, мягкие на ощупь коробки, заполненные чем-то сиреневым и шевелящимся, серебристые шары, утыканные шипами, тонкие, легкие крутки из иссиня-черной ткани, наощупь напоминавшей шкуру, что-то вроде пистолетов, заканчивающихся зелеными кристаллами, короткие, с палец длиной, пластинки, шершавые на ощупь, словно присыпанные каким-то порошком, длинные шнуры, утыканные по всей длине непонятными крючьями...
   -Как мы все это понесем? - ошарашенно поинтересовалась дриада.
   -А мы все и не понесем, - хмыкнул мужчина. - тут половину надо будет выкинуть. Начнем с броников.
   -С чего? - не поняла Летисия.
   Вместо ответа брюнет подошел к выходу из комнаты - арсенала и отстучал какой-то код на панели с кнопками. Через несколько мгновений пол у противоположной стены раздвинулся и с низу поднялись три манекена.
   -Умели же раньше делать! - восхитился Рэй и, подхватив с пола куртки, направился к болванам, крикнув на ходу девушке: - пошли, поможешь их нарядить.
   Зачем надо было кого-то наряжать Летти не понимала, но покорно пошла за слуа.
   Конструкция застежек на куртках была девушке совершенно непонятна, и, чтобы одеть манекен ей пришлось повозиться: пока девушка мучилась с одним, Рэй успел закончить с двумя. Когда, наконец, все три куклы были одеты, мужчина скомандовал:
   -Отойди от них подальше, - и вытащил из кучи непонятную вещь, напоминающую короткий нож, заканчивающийся вместо острия серебристым кристаллом, внутри которого мерно пульсировал алый огонек.
   Взвесив оружие в руке, брюнет навел кристалл на манекен, на что-то нажал на рукояти... Тонкий луч, сорвавшийся с острия клинка, насквозь прошил манекен и потух, лишь ударившись о противоположную стену.
   Рэй подошел к манекену, расстегнул пропаленную куртку, просунул пальцы через дыру, и брезгливо обронил:
   -Халтура, - а затем коротко приказал Летисии, не отрывающей от него перепуганного взгляда: - Меняй броник.
   Спалив таким образом все куртки, слуа зло сплюнул на пол:
   -Никому доверять нельзя. А рассказывали - третий уровень, экстра - класс! Тьфу, зла не хватает!.. Ладно, поехали дальше.
   Дальше - это было испытание всех тех странных штук, что лежали в куче на полу. Они стреляли тонкими лучами, выпускали иглы, выкидывали шипы, пробивали манекен инфразвуком, рассыпали перед начавшим двигаться болванчиком мелкие металлические звездочки-сюрикены... К концу испытания на все еще одетый в куртку-броник манекен было страшно смотреть - от некогда сделанной из белого гладкого материала куклы, похожей на человеческую фигуру, остался только торс и голова. Да и те были все в изъязвлениях, дырах и вмятинах.
   Из всей кучи Рэй отобрал несколько лазерных пистолетов, да взял пару мотков шнура с крючками - его можно было бросать как лассо за счет встроенной системы самонаведения. Летисии достались прозрачные коробки с непонятным наполнителем и шары с шипами. Какая в них была польза, девушка так и не поняла: слуа их не испытывал, а потому дриада не была даже уверена, что вся эта радость, которую она вынуждена тащить, сработает в нужный момент. Правда, поспорить с Рэйшером Летисии не удалось: слуа бросил на девушку всего один мрачный взгляд, но уже после него юной путешественнице захотелось стать маленькой, незаметной и провалиться под землю. На четвертый уровень арсенала, например...
   ...О случайной встрече рассказывал Дин. Летисия слушала его с открытым ртом. Она в первый раз сталкивалась с тем, чтобы о происшествиях рассказывали так - по-военному коротко, сжато, безо всяких лишних описаний и подробностей.
   Вся история уложилась минуты в три. Девушка подозревала, что если бы она все услышанное увидела собственными глазами, то ее речь затянулась бы намного дольше.
   Впрочем, Рэю хватило и тех крох информации, которыми поделился младший Шер. Мужчина задумчиво протянул всего одно слово:
   -Обмен...
  

Глава седьмая

   "Кто сильней - тот и прав"
   Негласный закон Неблагого Двора. Параграф двенадцатый.
  
   Если Рэй думал, что сразу после возвращения из арсенала можно будет отправиться в путь, то он жестоко просчитался. Случайные попутчики, конечно, разобрали оружие, вынесенное с третьего уровня, но когда слуа смерил взглядом путешественников и скомандовал:
   -Собираемся, идем, - то в ответ услышал невинное:
   -А куда? - в каре-зеленых глазах дриады светилось искреннее недоумение.
   -Не понял? - тут уже пришла очередь Рэя удивляться.
   Девушка покосилась на перешептывающихся о чем-то своем юварок, на Дина, любовно чистящего доставшийся ему пистолет, на Элиаша, с трудом стоящего на ногах, и повторила вопрос:
   -Куда мы идем? Мы с Элиашем собирались в Караим, селение эльфов. Ноа с Эмили, я так понимаю, идут с нами. А вы с Дином? Тоже с нами? Или у вас какой-то свой, отдельный маршрут? Вам, вообще, есть, куда идти?
   Рэй хмыкнул. Если в начале тирады, он был готов ответить какой-нибудь язвительностью, то последний вопрос застал его врасплох. Впрочем, там где ответа не нашел старший Шер, положение спас младший.
   -Некуда, - жалобно всхлипнул он, отложив в сторону оружие и смотря на дриаду глазами невинно избитого мрука. Девушке невольно захотелось пожалеть несчастного... - Мы бедные, несчастные бомжи... Все нас обижают, дома нету, крыши над головой нету, и вообще жить негде...
   -Прекрати паясничать, - оборвал его Рэй, чувствуя, что еще чуть-чуть, и его племянник наболтает такого, что он никогда потом не отмоется.
   Дин тяжело вздохнул:
   -Вот так и наступают на горло песне.
   Из всего сказанного Летисия поняла только одно и сразу это и озвучила:
   -То есть, вы идете с нами?
   -А у нас есть выбор? - фыркнул Рэйшер. - Осталось только выяснить, в какую сторону идти. Кто-нибудь знает дорогу отсюда до вашего Караима?
   Элиаш, который точно уж должен был знать ответ замотал головой:
   -Я знаю дорогу от Эске-Кермена до Караима... Но сейчас я не скажу, в какой стороне Эске-Кермен.
   Ноа, наконец соизволил отвлечься от Эмили:
   -Караим там, - махнул он рукою в сторону, указывая направление.
   Эльф покосился на него и вздохнул:
   -Значит, мы сперва идем туда, - Элиаш показа куда-то вбок, - а потом, когда доберемся до Ночного оврага, поворачиваем туда, - короткий взмах рукой и новое направление движения.
   Рэй оторопело замотал головой:
   -Прекрасные ориентиры! Сразу видно профессиональных путешественников!.. - мужчина повернулся к дриаде: - Давай путевики.
   -Кого? - не поняла Летисия.
   Слуа закатил глаза, явно жалея о том, с кем ему приходится работать и вздохнул:
   -Путевики. Шары с шипами, у тебя были.
   Девушка молча протянула ему сумку, прихваченную из арсенала.
   Брюнет, не объясняя ничего, вытащил один из шаров, а мешок с оставшимися вернул дриаде. Взвесив сферу в руке, слуа на миг сжал ее в кулаке, а потом разжал ладонь. К удивлению Летисии и Элиаша (юварки и Дин, похоже, и так прекрасно знали, что произойдет, а Мяу, по-прежнему лежавший у ног эльфа все так же ни на что не реагировал), мяч не упал на землю, а завис возле поднятой ладони Рэя, примерно на уровне его пояса.
   От шипов, покрывавших всю поверхность сферы, побежали тонкие прозрачные лучики, которые отражались от путешественников, от деревьев, переплетались, пересекались между собой, составляя неведомую сеть... А через несколько миг на ее месте возникла карта. Трехмерная, полупрозрачная, расстелившаяся горизонтально между путешественниками, она показывала совершенно незнакомую местность: чистое поле с редкими деревьями, протянувшиеся по поверхности ниточки дорог, несколько непонятных серых коробочек, раскиданных то там, то здесь, таинственный купол у самого края карты.
   -А теперь давайте разбираться, - вздохнул Рэй. - Мы - здесь, - он легонько коснулся пальцем чуть потрескивающего шара, который сейчас был как бы центром странной карты.
   -С чего бы это? - возмутилась Летисия. - На этой картинке - голое пространство! А мы в лесу!
   -Эта карта сделана до войны, - отрезал слуа. - Было бы странно, если бы она показывала нынешнее положение вещей... Так, Эске-Кермен находится... Куда ты показывал?.. Ага, здесь. - От шарика простерлась тонкая красная ниточка. Впрочем, была она не особо длинной - вытянувшись всего на пару пульгад, линия остановилась, уткнувшись в странное дерево, опутанное серебристой паутинкой.
   -Почему здесь? - удивилась Летисия. - Какая тут связь?
   -Направление то же, расстояние примерно совпадает... Теперь разберемся с Караимом. Направление? - Слуа решительно чирканул пальцем по полупрозрачной карте. Алая нить протянулась вперед и затерялась у самого края сотканного из лучей призрачного видения. - Сколько говоришь, до вашего Ночного Оврага идти?
   -Четыре дня, - вздохнул эльф. - А потом у него сворачиваем и через два дня будем в Караиме.
   -Четыре дня... - задумчиво протянул Рэй. Несколько непонятных жестов и красная линия оборвалась примерно на середине, уткнувшись в синюю нить неизвестной реки. - Судя по расстоянию, это здесь... Куда поворачивать?
   Элиаш молча указал направление.
   -Плюс еще два дня... - нить изогнулась под углом в девяносто градусов и уткнулась в серый купол, непонятным прыщом выпирающий в зеленом поле. - Значит Караим у нас находится здесь... А если идти напрямую... - новая алая линия. И начерченный на карте прямоугольный треугольник. Гипотенуза, соединявшая две вершины не оборвалась, уткнувшись в купол, а протянулась дальше, к краю карты и, расширившись за ее пределы, затерялась где-то между деревьями. - Получается, нам туда...
   Дин сбледнул с лица:
   -На запад?! Ты предлагаешь идти через Многоточие?!
   -Ты хочешь со мной поспорить? - вкрадчиво поинтересовался его дядя.
   По губам юноши скользнула улыбка:
   -С тобой - точно нет.
   -Тогда спросим по-другому, - флегматично пожал плечами Рэй. - Есть другие варианты?
   -Конечно есть! - тут уже подал голос и сам эльф. - Та дорога, о которой я только что говорил, и по которой мы и приходим в Эске-Кермен из Караима.
   -Там не дорога, а засека, - подал голос Ноа.
   - Ну и что? Зато мы про нее все знаем... А тут какие-то Многоточия... Да и идти всего шесть дней.
   Рэй покачал головой:
   -Шесть дней - для нормальной команды. А у нас набралась компания инвалидов, поход в которой продлится не менее двух недель.
   -Но... - попытался возмутиться эльф.
   -Ты хочешь сказать, что сможешь идти весь день без привала? - заломил бровь слуа.
   Эльф открыл рот, собираясь возмутиться, не подобрал нужных слов, закрыл рот... И тут в диалог вмешалась Летисия:
   -Подождите, а порталы?! Юварки ведь чувствуют порталы! Мы можем пройти по ним и...
   -И вам придется идти по ним вдвоем, - перебил ее Ноа.
   -Почему?
   -Сейчас, во время Рубежа Тьмы и Света, порталы могут неправильно сработать, если мы пойдем через них... А учитывая, что слуа, похоже, наши родичи, на Рэя и Дина они тоже могут отреагировать как-то не так. И хорошо, если нас просто раскидает по разным частям леса.
   -А "плохо" тогда что?
   -Я так понимаю, в одну часть леса прибудет голова, в другую - руки, а в третью - уши, - фыркнул Дин, мгновенно понявший, чем грозят нестабильные порталы.
   -Вроде того, - медленно кивнул Ноа.
   Девушка вздохнула:
   -Значит, пойдем пешком... А мы не заблудимся, если направимся через это ваше Многоточие? Вдруг, направление не совсем верное? Тогда мы просто пройдем мимо Караима...
   Рэй перевел взгляд на Элиаша:
   -Ты узнаешь территорию около родного селения?
   Эльф медленно кивнул:
   - На день пути вокруг, - после новых зеленых браслетов, появившихся благодаря Ноа и Дину на его запястьях, парню слегка полегчало, но в ушах периодически звенело назойливое: "...используется нелицензионная версия..."
   -Значит, идем через Многоточия, - кивнул Рэй.
   -Камикадзе... - непонятно прокомментировал решение дяди Дин.
  
   Идти было трудно. После того, как сошел снег, земля еще не высохла, на ботинки налипала грязь. Не до конца проснувшиеся растения сонно шевелили ветвями, пытаясь собраться с силами и подманить или поймать кого-то из путешественников. Приходилось рассчитывать не только, куда мог сдвинуться какой-нибудь корень, но и учитывать, что он будет весьма и весьма сонным, а значит, траектория его движения была совсем другой.
   Слуа опять были заняты тем, что несли сумки, а потому именно Летисии доверили помогать идти эльфу. Тот, правда, утверждал, что он прекрасно себя чувствует, помогать ему не надо, и вообще, он способен идти без перерыва несколько дней и ночей.... Но мнение Элиаша, похоже, совершенно не учитывалось: Рэй смерил взглядом пошатывающегося эльфа, перевел взгляд на дриаду и скомандовал:
   -Ты. Помогаешь ему.
   Разговор был окончен.
   Впереди шел Рэй. Следом за ним - Дин. Если молодому слуа и было плохо после сражения на арене, то сейчас он уже этого не показывал: тащил свою суму, отобранную обратно у юварок, перешагивал через вяло шевелящиеся корни, отбил ножом выстрелившую ему в лицо еще зеленую почку кровавика. Элиаш с Летисией чуть приотстали: у эльфа заплетались ноги, и он периодически спотыкался. Замыкали группу Ноа с Эмили. Мяу одновременно успевал везде.
   Слова Рэя о том, что идти придется весь день оказались правдой. На вялые попытки Летисии поканючить, что она устала, хочет отдохнуть и вообще - стерла ногу, слуа не обращал никакого внимания. Лишь к вечеру, когда меж деревьями начало темнеть, мужчина махнул рукой:
   -Привал!
   Дриада облегченно спихнула с плеча руку Элиаша и плюхнулась на землю:
   -Все! Я устала! И никуда не пойду, и ничего не хочу, и деревья открывать не буду! И пусть меня прямо здесь и сейчас едят все, кому хочется, я даже шевелиться не буду!
   -Заманчивая идея, - фыркнул Рэй. - Когда понадобится от тебя избавиться, буду знать, что мне делать. Жаль, сегодня не получится ее воплотить... Дин, ограничитель у тебя?
   -А может не надо им сегодня пользоваться? - осторожно уточнил младший Шер. -Нам еще по Многоточию идти, а здесь смысла нет его тратить - лес не опасен...
   -Лес не опасен для слуа, - фыркнул его дядя. - Ну еще может для юварок. Хотят еще вопрос, настоящие ли у нас юварки...
   -Мы настоящие! - обиженно выпалила Эмили.
   Старший слуа вздохнул:
   -Что б хорошее сказала... Так о чем это я? А, да. Лес безопасен для слуа. А у нас, кроме нас двоих и парочки "почти настоящих" юварок, есть еще двое вкусных и питательных для леса персон, подзакусить которыми может любой плющевик. Так что - доставай ограничитель.
   -А он не у меня! - радостно сообщил Дин. - Ты его у Летисии оставил!
   Слуа перевел взгляд на дриаду:
   -Детка?
   -Нет у меня никакого ограничителя! - возмутилась девушка. Ей уже порядком надоело, что брюнет упорно не хочет называть ее по имени.
   -Коробка. Прозрачная. Из арсенала, - в голосе Рэйшера звучали покой и умиротворение.
   Летти обиженно дернула плечом, явно собираясь рассказать, что не надо разговаривать с ней как с малолетней дурочкой, но, в итоге так ничего и не сказав, достала из своей сумки - которая, надо сказать, была намного меньше тех вьюков, что тащили Дин и Рэй - потребованный предмет.
   Мужчина осторожно принял переданную ему коробочку, легонько щелкнул ногтем по ее боку и верхняя поверхность коробка словно растаяла в воздухе. Рэй двумя пальцами взял из футляра щепотку непонятного серебристо-черного порошка и сдул его в воздух. В тот же миг вся полянка, на которой остановились путешественники, резко изменилась: земля только недавно мокрая, изрытая просыпающимися корнями, выровнялась, словно по ней проехался невидимый каток, все корни торчащие из земли пропали, будто их и не было, или они остались под землей, а по краям поляны появился небольшой, в вару высотой, барьер.
   Рэй провел пальцами по боковой стенке коробочки, отчего на ней вновь появилась крышка и передал "ограничитель" Летисии:
   -Прячь обратно.
   Эльф, с трудом удерживающийся на ногах, присел на корточки, осторожно коснулся рукою земли: под пальцами была гладкая, чуть прохладная поверхность, совершенно не похожая наощупь на обычную почву.
   -Что вы с ней сделали? - поднял он глаза на Рэйшера.
   Мужчина пожал плечами:
   -Это старинные наработки. Вроде бы раньше их использовали для других целей, но сейчас оно очень качественно удерживает лес. Граница продержится двенадцать часов, так что мы можем спокойно переночевать... Размещаемся на привал.
   А это уже был приказ.
   Впрочем, оспаривать его никто не собирался...
   Уже через несколько минут из сумок были извлечены небольшие тенты, а вслед за ними - войлочные "простыни", обшитые с одной стороны непромокаемым брезентом. Вскоре в центре площадки, созданной с помощью "ограничителя", был разведен небольшой костер, а над ним, подвешенный на деревянной рогульке, аппетитно булькал котелок с похлебкой. Когда Летти увидела это, она просто ужаснулась:
   -Вы что делаете? - вцепилась она в руку Рэю. - А если с ветки в еду яд натечет?!
   Слуа только отмахнулся:
   -Не хочешь - не ешь, нам больше достанется.
   Летисия пошла жаловаться Элиашу:
   -Мы ведь так с голоду помрем!
   Эльф как раз в очередной раз пытался понять, нужны ли ему выделенные щедрым Ноа зеленые ленты, или он и без них прекрасно помрет, а потому попросту отмахнулся:
   -Не мешай, мне некогда.
   Ноа с Эмили о чем-то перешептывались на самом краю полянки, и им совершенно не было дела до несчастной дриады. Мяу тоже куда-то сбежал.
   Обиженная девушка с ногами забралась на барьер, подальше от нежно щебечущих юварок и печально уставилась вглубь засыпающего леса. Именно здесь ее и нашел Дин:
   -Ты что здесь делаешь? Почему не помогаешь?
   -Как? - девушка повернула голову к нему.
   -Ужин доготовить, тенты натянуть, сумки обратно сложить, а то я пока вытащил то что нужно, все перерыл.
   Летти покосилась на возвышающуюся неподалеку от нее целую гору всяческих предметов - там виднелась и складная саперная лопатка, и чайник, и несколько мотков веревки, ножи, пара топоров (в отличие от Элиаша и Летисии, которые из Эске-Кермена ушли с минимум вещей, слуа подготовились к походу) - и вздохнула:
   -А смысл готовить, там все ядовитое?
   -Почему? - удивился Дин.
   Услышав путанные объяснения Летисии, молодой слуа только рассмеялся:
   -Не страдай: ветку же обработали, когда срезали, так что все в порядке. Пошли, поможешь... Кстати, ты чумизную кашу раньше пробовала? А то ее только в поход берут, и я вот как-то опасаюсь...
  
   Не смотря на опасения Дина, чумизная каша оказалась съедобной, и вегетарианке Летисии даже понравилась. Младший слуа, правда, утверждал, что все сгорело к какой-то там матери, но Рэй повторил свой довод "Не хочешь - не ешь, нам больше достанется", и парень замолчал. Впрочем, он был единственным, кому еда пришлась не по душе.
   Непромокаемые навесы, растянутые на поляне, надежно защищали от возможного дождя, войлочные подстилки служили кроватями, и путешественники начали готовиться ко сну.
   Элиаш уснул сразу. Юварки какое-то время шебуршились и о чем-то перешептывались в темноте, но злобный Рэй гаркнул на них:
   -Еще пять минут болтовни, и все разговорчивые пойдут в лес! - и на той стороне поляны все стихло.
   Дин какое-то время ворочался без сна, пытался считать прыгающих через плетень жеваков, и уже почти-почти заснул, когда его осторожно потрясли за плечо, шепотом поинтересовавшись:
   -Ты спишь?
   Парень с трудом разлепил глаза и чуть слышно буркнул:
   -Уже нет. Что ты хочешь? - в отблесках догорающего костра было видно встревоженное лицо Летисии.
   -Дин... А что такое Многоточие? Куда мы идем?
   Слуа покосился на мирно спящего дядю и вздохнул:
   -Пошли, расскажу... - юноша уже начал догадываться, что простым "отстань, я хочу спать", он ничего не добьется, но пока не огорчался по поводу "счастья" свалившегося ему на голову. Ключевое слово здесь было "пока".
   Стараясь не шуметь, парочка осторожно отошла подальше от задремавшего Рэйшера и, присев у самой границы, начала чуть слышный разговор.
   -Как бы тебе объяснить...- Дин задумчиво почесал голову. - Понимаешь, мы не первые разумные существа. До нас здесь жили другие и...
   -Это я знаю, - отмахнулась девушка. - Люди. Триста лет назад они устроили большую войну, почти все погибли, а мы - дриады, эльфы, слуа, юварки, вудаши и прочие - их потомки. Дальше что?
   Слуа обрадованно хмыкнул:
   -Это уже проще. Сейчас, придумаю, как лучше объяснить...
   -Что лучше соврать? - весело поправила его Летти.
   -Нет, ну зачем же так сразу, - ухмыльнулся он в ответ. - Сейчас... Короче, вы с дядей сегодня спускались в арсенал. А оружие, которое там, нужно где-то делать. Там, где сейчас Многоточие - как раз и были военные заводы - ну мы так считаем. Когда война началась - на них как раз несколько бомб и сбросили. Падали они рядом, эпицентры взрывов один к одному расположены, как многоточие при письме сверху выглядит - юварки говорили. Вот это место так и назвали.
   -А почему ты не хотел туда идти?
   Дин поморщился:
   -Там столько разной дряни делали... Когда бомбы упали, много, конечно, было уничтожено, но часть сохранилась, соединилась с теми растениями, животными, что там были. Плюс радиация... Знаешь тоже, что это такое, не надо объяснять? Ну вот... Многие погибли, выжили самые активные, агрессивные... В общем, трудно там будет.
   -И мы туда идем?! - в полный голос ахнула Летисия, забыв, что все спят.
   -Тише ты, разбудишь всех! - шикнул на нее парень. - Сама слышала: по обходной дороге - шесть дней пути, а в нашей компании - все десять, а то и больше. А все Многоточие, если ни во что не вляпаться, можно за два с половиной дня пройти.
   -Но...
   -Но если сейчас кто-то не пойдет спать, - сообщил двум полуночникам вкрадчивый голос из темноты, - то этот кто-то в течение всего нашего похода будет отрядным кашеваром!
   -Но, дядя!.. - обиженно начал Дин.
   -Быстро спать! - старший слуа даже не пытался повысить голос, но уже буквально мгновение обоих болтунов как ветром сдуло. Только Мяу одиноко кружил по поляне, подбирая местечко поудобнее.
  
   Летисия проснулась незадолго перед рассветом. Некоторое время лежала на спине, бездумным взглядом скользя по расшитому темными молниями голых ветвей небо. Весна постепенно приходила в лес, и деревья только начинали просыпаться, а потому ленивые движения сучьев были едва заметны. Но пройдет всего несколько недель, из нор выползут пробудившиеся гризлики, лизюки перестанут маскироваться под сухие деревья, ушаны вновь начнут выкапывать острыми клыками белесые сочные корни - лес проснется.
   Впрочем, девушку беспокоило совсем не это - глядишь, к тому моменту, как все указанное произойдет, путешественники дойдут до Караима - важнее было совсем другое. Дриада села, осторожно оглянулась по сторонам, и, встав со своей лежанки направилась к закутанной до головы одеялом фигуре, лежавшей на другом краю поляны.
   -Ди-и-ин! - потрясла она парня за плечо. - Дин, проснись!
   Слуа подскочил на месте, в руке его блеснул нож... И лишь разглядев, что перед ним на коленях стоит Летти, юноша успокоился, медленно опустил руку:
   -Не делай так больше! - зло буркнул он, медленно опуская клинок. - А если бы я спросонья тебя ударил?
   -Но не ударил же, - отмахнулась дриада. И что-то было странное в ее каре-зеленых глазах. Что-то такое, отчего его злоба мгновенно прошла, затерявшись в свежести пробуждающегося утра.
   -Что ты хотела?
   -Дин, я... Я все хочу спросить... Многоточие ведь очень опасно?
   -Ну?
   -И мы все-равно пойдем через него...
   -Ну?!
   -Почему ты не спорил?! Ты ведь сам говорил, что это опасно! Ты мог убедить Рэйшера, что мы можем пойти более спокойным путем...
   Дин весело фыркнул, оборвав ее на полуслове:
   -Во-первых, я сейчас не в том состоянии, чтобы драться с дядей, а во-вторых...
   -Драться?! - поперхнулась дриада. - При чем здесь драка?!
   Тут уже пришла очередь слуа удивляться:
   -А как еще можно доказать свою правоту?!
   Сказать, что Летти была поражена, значит не сказать ничего:
   -Подожди, ты хочешь сказать, что спорить можно только так?!
   -Ну да... - растеряно протянул Дин, - а что?
   -То есть, -продолжила рассуждения ошарашенная Летисия, - если ты с кем-то не согласен, единственный способ что-то доказать, это...
   -Дать в морду! - радостно кивнул слуа.
   -Бре-е-ед... - только и смогла протянуть девушка.
   Юноша обиделся:
   -Ну, извини, - буркнул он. - Мы так живем! Если у вас дриад все по-другому, это ваши проблемы!
   -Но есть же возможность привести какие-то доводы, доказательства, - не успокаивалась Летти.
   -Кто сильнее, тот и прав! - отрезал парень.
   -...А тот, кто слабее, не слушается старших и шумит, не смотря на все предупреждения, - мрачно сообщил невесть откуда проявившийся заспанный Рэйшер, - сейчас строится в ровные ряды по четверо и идет готовить завтрак...
   -Я всего тут один, - возмущенно фыркнул Дин.
   -Значит расчетверяйся. И марш кашеварить.
   Летисия решила вступиться:
   -Он не виноват! Это я его первая разбудила и с ним заговорила...
   Рэй был непреклонен:
   -Значит, будешь поваренком на подхвате. Живо завтрак готовить!
   Летти вздохнула и уныло поплелась за младшим Шером. С учетом способа слуа решать все споры, желания возражать у нее не возникло.
   И уже, ставя на огонь котелок, она вспомнила:
   -Дин! - благо, все уже проснулись и можно было шуметь, не опасаясь злобного Рэя.
   -Ну? - оглянулся на нее парень.
   -А что во-вторых?
   Молодой Шер не понял:
   -В смысле?
   -Ты сказал: "во-первых, я не в том состоянии...". А во-вторых?
   Дин вздохнул:
   -И все-то тебе интересно... А во-вторых, я никогда не буду спорить, а значит, драться с дядей.
   -Почему? - Летисия была совершенно не согласна, что любой спор решается дракой, но вот почему Дин не мог попытаться хотя бы высказать свое мнение...
   Впрочем, юноша и так ее прекрасно понял:
   -Потому, что он вырастил меня, - голос парня был ровен и спокоен, а в черных глазах застыл лед, - хотя по всем законам Неблагого Двора имел полное право оставить в лесу.
   -Оставить?!
   - "Заниматься ребенком обязаны только отец и мать", - судя по тону Дина, он повторял заученный текст. - "Больше ни у кого нет обязанности кормить лишний рот".
   -Что это?!
   -Негласный закон Неблагого Двора. Параграф шестнадцатый.
   -Ты знаешь их все?
   -Процитировать? - в голосе юноши появились нотки иронии. - Параграф первый. "Смерть является благом. И для того, кто ее несет, и для того, кто ее получает". Параграф второй...
   -Хватит!!! - оборвала его Летисия. Казалось, еще секунда, и она расплачется прямо здесь и сейчас.
   Диншер это понял. Замолчал, отвел взгляд...
   -Я так понимаю, мы сегодня не завтракаем? - раздался за спиной Летисии чуть насмешливый голос.
   -Не-не-не, почему... - зачастила дриада. Девушка засмущалась, что она так плохо думала о Рэе...
   А вот Дин оправдываться и не думал:
   -Много есть вредно! - радостно сообщил он.
   -Значит, доготоавливай завтрак, а сам будешь голодать, - равнодушно пожал плечами слуа, отворачиваясь и высматривая что-то на дальнем краю поляны. А затем вдруг рявкнул: - Ноа, да что ж ты творишь?! - и поспешил к юваркам, оставив начинающих поваров в гордом одиночестве.
   -Вечно он все испортит, - грустно вздохнул Дин. Правда, что именно портилось, Летти так и не поняла.
   Ноа, как оказалось, ничего такого уж особенного не творил - ну, это с точки зрения дриады: юварка попросту пробовал рукою барьер, образованный странным порошком - то ли сломать пытался, то ли просто проверял на прочность. Ломаться невысокая стенка не собиралась, по крайней мере, в ближайшее время, но Рэю это совершенно не понравилось и сейчас, когда Летисия копалась в сумке подбирая продукты на завтрак, Шер уже что-то втолковывал свою приятелю. Потерявший уже почти все перья крылатый спорить, вроде бы не собирался, просто молча слушал, опустив голову. Неподалеку, прислушиваясь к спору, крутился уже проснувшийся Мяу.
   Впрочем, проснулся не он один. Нелюбимая Летисией Эмили, стоя неподалеку, тоже прислушивалась к эмоциональному монологу Рэйшера, не пытаясь, правда, вмешаться или перебить его.
   Один только Элиашне заинтересовался происходящим. Эльф сидел на земле, обхватив голову руками и пытался справиться накатывающими волнами беспамятства. Казалось, прикрой глаза на минуту, и уже не сможешь их открыть... Но, когда Летисия, наконец заметила это и встревоженная подбежала к парню, тот уже смог справиться с собой и медленно встал на ноги, осторожно улыбнувшись в ответ:
   -Все в порядке.
   Сам он, правда, совершенно не был в этом уверен.
   Без завтрака, конечно, никто не остался. Правда, по словам все того же Рэйшера, это было потому, что "на голодный желудок много не пройдешь". "На переевший тоже!" - радостно прокомментировал его слова племянник. Старший слуа покосился на него, но, на этот раз, почему-то ничего не сказал. Лишь скомандовал после еды: "В дорогу".
   Чем ближе путешественники подходили к Многоточию, тем агрессивнее становились растения. Казалось, все они пробудились от зимнего сна и, не дожидаясь потепления, решили подзакусить маленьким отрядом. Кусанчик хищно шипел голыми ветвями, побеги хитрожорки, которые, казалось бы, еще должны спать, путались под ногами, злогнус выпускал выстреливал серыми, еще не раскрывшимися почками, заставляя путников постоянно сходить с дороги, ускользая от мелких, но очень опасных снарядов.
   Впереди, как и вчера шел Рэй. За ним брели, взявшись за руки и зачарованно глядя друг другу в глаза, юварки. Как они умудрились ни на что не наступить, и не попасться никакому растению - неизвестно. Эльфу без "волшебных" зеленых лент вроде было слегка полегче, сильно он на Летисию не опирался, а потому они спокойно шли рядом. Ну, и замыкал шествие Дин.
   Дриада чуть замедлила шаг, позволяя младшему слуа догнать ее и Элиаша и осторожно окликнула парня:
   -Дин? - она честно говоря, опасалась, что тот не захочет с ней разговаривать, памятуя про внезапно свалившиеся обязанности повара, но брюнет спокойно откликнулся:
   -Да?
   -Ты говорил... - девушка запнулась, не зная, как продолжить фразу.
   -Что я говорил?-Ну, смотри... По вашим законам ребенка могут оставить в лесу. Но и Рэй и ты говорили, что лес не опасен для слуа!
   Тут даже Элиаш, молча прислушивающийся к разговору закатил глаза и сдавленно застонал:
   -Наверняка, имелось в виду - для взрослого слуа! - Летти уже успела вкратце рассказать ему о своих беседах и эльф имел некоторое понятие о происходящем.
   Впрочем, у Дина было другое объяснение:
   -Не только. Лес - это растения. А кроме них есть и звери. А они как раз опасны.
   Дриада вспомнила обстоятельства знакомства с Рэем и усмехнулась - благо, Мяу как раз крутился неподалеку. Но при этом тут же нашла новую тему для разговора.
   -А Многоточие... Вообще какое оно? Я понимаю, что опасное. А на вид?
   Летисия так заинтересованно глядела на шагающего рядом слуа, что Элиашу внезапно стало безумно обидно, что на него так не смотрят.
   Слуа меж тем пожал плечами:
   -Дойдем - увидишь, - и прежде чем путешественница успела обидеться, пояснил: - Рассказывать слишком долго.
  
   Пульгада - мера длины, равная 2, 5 см.
   Вара -- 0,836 метра
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"