Белая Лилия Альшер: другие произведения.

Глава 6. Шаг в бездну

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Летящий в бездну с пути не собьётся. Виктор Сумбатов

  Глава 6
  Шаг в бездну
  
  Летящий в бездну с пути не собьётся.
  Виктор Сумбатов
  
  Уже два месяца прошло с тех пор, как Принцессу доставили в Замок и буквально заключили под домашний арест. И если и выпускали из комнаты, то лишь в обществе шести охранников, приставленных не столько для защиты, сколько для того, чтобы она опять не сбежала. И зная, что только охраной её не удержишь, перестраховались. Для её же блага, как сказал отец. Девушка, сидевшая на широком низком подоконнике, уткнувшись лбом в тонкую раму, как в прутья клетки, с досадой посмотрела вниз на запястье, украшенное чёрным изящным браслетом, блокировавшим её магию.
  Когда-то она уже провела целый год с подобным украшением на руке, лишённая Силы, вынужденная пользоваться только физическими способностями своего тела. Почти как человек, только сильнее и бессмертнее. Алый добивался, чтобы она перестала во всём полагаться на заклинания и неуязвимость для металла, которую давала ей Сила. И надо признать, это многому её научило. В первую очередь - выживанию и осторожности, во вторую - что тренировки не пустая трата времени.
  Вспомнив о красноволосом арши, Ктара тяжело вздохнула, прикрывая глаза и оставляя запотевшее пятнышко на прозрачном стекле. Что-то неуютное и болезненное шевельнулось в груди. На Совет её сейчас не приглашали, опасаясь, что новости с Материка могут настолько спровоцировать Принцессу, что её не удержит в Замке ни охрана, ни блок. Но кое-какие сведения до неё всё же доходили благодаря Тайирелю, не видевшему смысла что-то скрывать от сестры. И по его рассказам, войско Лартианов уже месяц недвижимо стояло у границ Светлого Келя, сражаясь с непокорными эльфами и с досады вырезая близлежащие человеческие сёла. Люди пытались уйти с этих мест, бросали всё нажитое, земли, дома... Но далеко уйти им не удавалось. Их неизменно догонял отряд Эддара Лартиана и завершал начатое. И во всём, во всём его сопровождал Дейриан Мираль.
  Говорят, дым сожженных деревень теперь виден даже из Шанакарта.
  Ктара глухо зарычала от бессилия и встала, заламывая руки. Два даркинта, два больших чёрных леопарда, мирно дремавших на полу возле окна, на котором она сидела, лениво поднялись с ковра, потягиваясь. Только они в полной мере разделяли её чувства и её участь. Им было так одинаково тесно в стенах просторных изысканных покоев...
  Ктара дошла до кровати и утомлённо прилегла на край, вытянув одну руку. Впервые она ощущала подобное одиночество - ни ментальной связи с братом, ни Дейриана рядом. Только даркинты. Они запрыгнули на кровать и клубком улеглись на середине, за её спиной.
  От тягостных раздумий её отвлёк стук в дверь.
  - Войдите, - пригласила она, привставая с мягкого ложа. Если охрана пропустила гостя до внутренних покоев, значит, это кто-то из близких.
  - Приятно видеть тебя всё ещё здесь, - с улыбкой закрыл двери Тайирель и подошёл ближе. Даркинты спрыгнули на пол и улеглись на ковре.
  Ктара протянула к нему руки, обняла брата за шею и заставила сесть рядом, укладывая голову ему на плечо.
  - К сожалению, моя комната находится слишком высоко и над рифами, чтобы пытаться сбежать через окно на простынях. Но вообще идея мне нравилась.
  - Тебе не хватило простыней, - проницательно прищурился брат.
  - Мама ещё в первый день приказала слугам выдавать не более одного комплекта.
  - Просто она знает, что попыталась бы сделать первым делом на твоём месте.
  - А что бы она сделала вторым делом?
  - Скорее всего, попросила бы о помощи нашего отца. В твоём случае это не вариант. Кроме того, он-то прекрасно знает, что ты не в Алессано сбежала.
  Ктара помрачнела:
  - Если бы он знал больше, то не выпустил бы меня из комнаты вообще.
  - Тебе нужно ещё немного подождать, скоро их будут заботить другие проблемы.
  - О чём ты?
  - Эльфы прислали дипломатов.
  - Серьёзно? - она с удивлением подняла голову.
  Черноволосый демон кивнул:
  - Да. Просят военной помощи. Их дела ещё хуже, чем докладывают агенты с Материка. Если Светлый Кель не удержит оборону, а они уже сейчас рассматривают вариант отступления вглубь страны, чтобы защитить хотя бы столицу и всё, что за ней, тогда Элья просто выбросит белый флаг. Их королева не ввяжется в войну.
  - И? - голос Принцессы был наполнен тревогой.
  - Шейлирриан считает, что наше вмешательство поможет лучше узнать тактику и ресурсы Галларда, и в случае успеха - полностью покончить с ним, не затрагивая территории Шанакарта.
  - То есть, он согласен?
  - В целом, да, - ответил Принц, - но есть сложности со старыми договорённостями и юридические нюансы. Эженталль сейчас проводит с ними переговоры, стараясь выжать максимум из дипломатов. Обложился всеми соглашениями и нотами, которые в архиве нашёл. А нашёл немало. Ты же как никто знаешь, насколько он скрупулёзный и упрямый.
  Ктара вздохнула и посмотрела в пол невидящим взглядом, один из даркинтов приподнял голову с лап и снова уютно вытянулся на ковре, убедившись, что её внимание направлено не на него.
  - Слишком хорошо знаю.
  Тайирель улыбнулся:
  - Но иногда я думаю, что упрямство Эжена даже не сравнится с твоим. Ты ведь практически добилась его. Но после возвращения в Замок отказываешь ему в аудиенции, а он всё тянет со свадьбой, выводя из себя Флорентлера. Долго ты собираешься прятаться от Князя?
  - Я не прячусь, - она пожала плечами. - И отказала всего трижды. Всё почти в рамках приличий. Мне просто нечего ему сказать, а его сожаления я пока не готова слушать. Для начала стоило разобраться в себе.
  - Разобралась?
  - Частично.
  Улыбка Тайиреля стала более загадочной и насмешливой:
  - Хочешь спросить у меня?
  - А что ты хочешь сказать мне? - Ктара переплела свои пальцы с его, чувствуя родную и чистую магию, так близко и так недоступно.
  Наследник наклонился и прошептал ей на ухо:
  - Не узнаешь, пока не попробуешь.
  
  Помпезный особняк из розового камня встретил Эженталля Тианшеля привычным шумом и суетой. Леди Эйлиннор Мираль стояла перед домом в ярко-красном платье с золотой вышивкой и лично давала распоряжения слугам, подстригающим розовые кусты и ровняющим розовый гравий, какой именно она желает видеть подъездную дорогу. Заметив приближающегося Князя, она отвлеклась и дождалась его, очаровательно улыбаясь.
  - Эжен, милый, как я рада тебя видеть!
  Князь спешился и подошёл к демонице.
  - Леди Эйлиннор, Вы, как всегда, великолепны.
  - А ты, как всегда, через чур воспитан. Как я могу быть великолепна, если ты меня уже видел в этом платье?
  Тианшель улыбнулся. Лукавство этой женщины всегда было безумно очаровательно. Как и она сама. Красивая, тонкая и огненная.
  - Но говорю я ведь не о платье, а о Вас. И Вы великолепны вне зависимости от того, какую оправу выбираете Вашему сиянию.
  Эйлиннор улыбнулась и кокетливо хмыкнула:
  - Тогда какого же беса я так стараюсь каждый день?
  - Чтобы все придворные леди удавились от зависти Вашим платьям, конечно же.
  Она весело рассмеялась:
  - Наконец-то настоящий Эжен!
  Демон галантно склонил голову:
  - Всегда к Вашим услугам, леди Мираль.
  - Что ж, будем считать, что ты свой долг выполнил. Комплименты засчитаны. Зачем пожаловал?
  - Мне нужно обсудить нечто важное с лордом Миралем. Он дома?
  Она очень проницательно посмотрела на него, будто решала, достоин ли он встретиться с Вейлором.
  - Мой муж уже обсуждает это нечто важное с Эльмиррианом в Сиреневой гостиной. Проводи меня! - женщина повелительно подала ему тонкую руку, оплетённую золотым кружевом, и арши не оставалось ничего другого, как уложить ладонь с длинными коготками на свой локоть. - Он приказал слугам подать чай, но по твоему лицу, дорогой, вижу, что понадобится что-то покрепче.
  - Полагаете, они не будут против нашего вмешательства?
  Эйлиннор изогнула тонкую идеальную бровь:
  - Полагаешь, я собираюсь спрашивать?
  Они вошли в дом, и Эженталль не удержался от едва заметной улыбки: теперь он вполне понимал, почему Алый с таким тоскливым отчаянием говорил о новой одержимости своей матери к золоту. Всё вокруг было обставлено с исключительным вкусом и аккуратностью, комнаты и залы поражали простором и красотой, но вся отделка была настолько золотой, что дом напоминал логово дракона.
  - Так что с твоей свадьбой, милый? Несчастная княжна Флорентлер настолько утомилась доказывать придворным, что венчание всё-таки состоится, что уже две недели носа не кажет из дома.
  Синие глаза Эженталля чуть потемнели, выдавая его чувства:
  - Боюсь, я не достоин более претендовать на руку этой девушки.
  Эйлиннор изумлённо взглянула на высокого сдержанного мужчину и заливисто расхохоталась.
  - Девушки! Ох, милый мой, дорого бы я заплатила, чтобы посмотреть на лица Флорентлер, когда ты осмелишься им это высказать! Такая пощёчина! Я в восхищении! Но иногда язык твой - враг твой, - её взор стал цепким и холодным. - Придумай причину посерьёзнее, не в твоих интересах становиться кровными врагами с Князем Флорентлером. Несмотря на всю поддержку Инниаров и Шанакартов, он тебя уничтожит, как только представится возможность. Ты отказываешь не той невесте.
  - Я понимаю это, - тихо и упрямо ответил Князь. - Но жениться на ней сейчас я не могу. И не уверен, что смогу.
  Эйлиннор вздохнула и заправила алый локон за ухо:
  - Кем бы она ни была, Эжен, тебе лучше бы взять себя в руки и выполнить обещание.
  - Я очень постараюсь, - пообещал Князь.
  Демоница вздохнула:
  - Врёшь ты гораздо хуже моего сына. Слишком легко соглашаешься. Что ж, надеюсь, она того стоит.
  - Я не знаю, но я виноват.
  - Чувство вины не лучший советчик, милый, - проговорила Эйлиннор и остановила слугу, идущего мимо по коридору с подносом. - Принеси в Сиреневую гостиную эльфийский ликёр.
  Прислуга услужливо кивнул и растворился в воздухе. Выполнять прихоти госпожи в этом доме следовало молниеносно.
  Распахнув резные двери нужной комнаты, Эйлиннор горделиво вошла внутрь. Тихий разговор между Эльмиррианом и Вейлором тут же смолк.
  - Наконец ты нашла время присоединиться к нам, - мягко улыбнулся лорд Мираль.
  - Да, и только посмотрите, кого я к вам привела! - она наконец отпустила Эженталля, подошла к креслу мужа и удобно уселась на подлокотник, закинув ногу на ногу. - Присаживайся, Эжен.
  - Эльфийский ликёр, леди, - в дверях появился слуга с подносом, внёс его в комнату и поставил рядом с чайным сервизом. Разлив густую изумрудную жидкость, пряно пахнущую травами по тоненьким бокалам, слуга откланялся и удалился.
  Эльмирриан, затянутый сегодня во всё чёрное, поднял бокал, предназначенный ему, и с интересом обернулся к Тианшелю.
  - Эльфы уже уехали?
  - Нет, они останутся в Шанакарте, пока Шейлирриан не огласит своё решение, - Эженталль сел на свободное кресло рядом с Инниаром, напротив четы Мираль.
  - И ты уже знаешь, каким оно будет? - спросила Эйлиннор.
  - Он согласен. Но эльфам это пока знать необязательно.
  Эльмирриан вздохнул и склонил голову набок:
  - Как они осмелились просить помощи у Шанакарта?
  - Это решение их Принцев, у них практически не осталось выбора, - ответил Тианшель. - Дела у эльфов на границе даже хуже, чем они говорили на встрече с Шейлом. После событий с Арноиэль, Данестиан стал параноиком, армия была сокращена, лорды отдалены от дворца. Долго сдерживать захватчиков они не смогут. Он всерьёз уверен, что вторжение Галларда произошло при поддержке Шанакарта, - он перевёл взгляд на Вейлора. - Во многом этому поспособствовало присутствие Дейриана под знамёнами Лартиана.
  Лорд Мираль грустно улыбнулся:
  - К сожалению, это ожидаемо. Мой сын слишком узнаваем. Ты об этом пришёл поговорить?
  Тианшель нахмурился:
  - Я слишком многим обязан Вам, поэтому предпочитаю, чтобы Вы услышали это первым. Дейриан не просто служит Лартиану, он сражается за него. Эльфы говорят, он убил очень многих из них. И не только из них. Где бы ни появлялся Эддар, Дейриан сопровождает его. Они безжалостны и неудержимы. Один из приоритетных приказов у эльфов - уничтожить их обоих.
  - И эльфы, конечно же, просят помощи и в этом? - проницательно уточнил Эльмирриан.
  - Боюсь, что так.
  
  Галлард Лартиан не был большим любителем ночевать в шатре посреди военного лагеря, поэтому первым его приказом на новой территории всегда было распоряжение занять для штаба ближайший дом или поместье, вокруг которого и вырастал позже лагерь. Последнюю неделю этой чести удостаивался небольшой эльфийский особняк, стоявший на самой границе Келя и Четвёртого Королевства, возле чистой и быстрой реки.
  Дейриан, лишённый возможности использовать свой удобный и защищённый шатёр, но входивший в число приближённых Лартианов, был втайне рад такой тяге к комфорту. Особенно, когда вместе с Эддаром и его арши возвращался под утро после очередного уничтожения какого-нибудь мелкого селения насквозь пропитанный чужой кровью и ужасом. Как сейчас...
  Демон приказал молчаливой и перепуганной прислуге приготовить ванну и толкнул дверь в свои покои. Эддар, шедший за ним следом, остановился на пороге, скрещивая руки на груди:
  - Ты удивляешь меня, Дейриан. Ты опять пропустил всё веселье. Стоит только выехать на лёгкую развлекательную прогулку, как ты убиваешь исключительно обороняясь. Где вся эта страсть, неудержимость?
  - Веселье? - Мираль скинул куртку и заставил себя стянуть через голову белую рубашку, хотя хотелось лечь в горячую воду прямо не раздеваясь. Одежду и волосы он давно вычистил заклинанием, но это липкое ощущение чужой смерти не уходило, его хотелось именно смыть. - Убивать и насиловать деревенщин - это не веселье, Эддар.
  - Весь Материк с ужасом твердит о твоей тяге к убийствам и крови, зовёт тебя Чумой, дрожит от одного имени... Признаюсь, это очаровывает, твоё безумие. В бою ты словно впитываешь смерти. Потрясающе красиво. Но как только перед нами деревенщины - в тебе гаснет этот огонь.
  Алый пожал плечами, откидывая на кровать возле окна пояс с ножнами:
  - Мне неинтересны убийства без риска. Вы вырезаете тех, кто даже драться не умеет. А я всегда разделял свою работу и свою жизнь вне её, и не хочу менять привычек. Я способен на бесконечную жестокость и изощрённость, на любую низость и грязь, тут слухи не лгут, но для этого мне нужна конечная цель. И вот тогда... - Он позволил себе прикрыть глаза и изобразить мечтательно-безумную улыбку. - А вы появляетесь, словно нежить. Рвёте всех на части от тупой жадности, ненасытности. Это скучно. Потому что слишком легко. С таким же успехом я мог бы уже уничтожить несколько рас.
  Эддар застыл, на его лице появилось выражение лёгкого отторжения. Но вскоре он снова смягчился:
  - Я мог бы убить тебя за эти слова... Но ты прав. Возможно, я просто слишком давно не чувствовал этой пьянящей власти над чьей-то жизнью.
  Мираль усмехнулся, садясь на край покрывала и стаскивая сапог:
  - Ты не можешь убить меня. И я прав. А ты просто отрываешь крылья мухам.
  Эддар зашёлся восторженным хохотом от этого сравнения. Дейриан поднялся и подошёл к двери ванной.
  - Какой интересный шрам у тебя на боку, - прищурился Лартиан.
  - Этот? - он посмотрел на вертикальный росчерк четырёх когтей поперёк рёбер. - Дракон. Было действительно интересно.
  Собеседник насмешливо и одновременно с тем уважительно усмехнулся:
  - Зачем же ты потащил в постель дракона?
  Алый ядовито улыбнулся и подмигнул, держась за приоткрытую дверь:
  - В жизни нужно попробовать всё! - И вдруг слегка изменился в лице, в глазах появились те тёмные искры, предзнаменовавшие волну безумия, похожего на транс. - А как бы ещё я смог убить дракона, как не втеревшись ему в доверие? Это существо нужно сперва укротить, показать свою силу, но оставить ему свободу. Тогда он подпустит тебя чуть ближе. Затем нужно долго выжидать удобного момента, даже заботиться о нём. И беречь для последнего танца, за которым последует последний удар.
  - И много драконов ты убил?
  Алый продолжил улыбаться, всё чернея глазами:
  - А ты?
  
  Эженталль с тревожной задумчивостью посмотрел ещё раз на пригласительную карточку в своих руках.
  - Ты слушаешь меня, Эжен? - Тиалинн, сидевшая напротив за большим обеденным столом, грозно нахмурила тёмные бровки.
  Князь перевёл взгляд на сестру. Выглядел он немного уставшим.
  - Я очень внимательно тебя слушаю. Как всегда.
  Демоница усмехнулась, безжалостно протыкая вилкой кусочек мяса:
  - Тогда повтори, что я сказала.
  Тианшель вздохнул:
  - Что очередная кругосветка с мужем совершенно не оправдала твоих ожиданий, потому что все эльфийские магазины закрыты, а твой ужасный брат тебя об этом не предупредил.
  - Ну, предположим, суть ты уловил, - мягко изогнула губы арши. - А что у вас нового?
  - Нового... - Эжен без малейшей тени аппетита поковырял вилкой жаркое. - Вчера заходил к Миралям.
  - О-о, - протянула она, сразу светлея лицом. - Тоже нужно будет нанести им визит! Ужасно соскучилась по леди Мираль. Я привезла чудные подарки с другого края света, ей должно безумно понравиться!
  Глядя на совершенно счастливую сестру, Эженталль невесело размышлял о том, как странно складывается жизнь. Даже у демонов, которые иногда сильнее обстоятельств, а иногда совершенно перед ними бессильны.
  - Как ты думаешь, - он прищурился и потянулся к бокалу с белым столовым вином, - как сложилась бы наша жизнь, если бы Мирали после смерти наших родителей не убедили бы Инниара взять нас под опеку?
  Тиалинн прожевала кусок и с немного растерянно посмотрела на брата, длинные жемчужные серьги качнулись:
  - Ты сам знаешь. Раньше этот вопрос я тебе задавала, и ты всегда отвечал, что именно Вейлор помог сохранить за нами фамилию и маркизат, вместе с Эльмиррианом нашёл управляющего в Старый дом до твоего Совершеннолетия. Ты ведь сам знаешь. Даже лучше, чем я. Не понимаю, почему ты спрашиваешь.
  Эженталль качнул головой, словно скрывая неловкость.
  - Просто иногда стоит посмотреть на ситуацию с другой стороны.
  - И в какую ситуацию мы попали теперь?
  - Эльфийские магазины закрыты не просто так, Тиа. Ты ведь знаешь, что их границы в осаде?
  Демоница недовольно покривилась:
  - Конечно, знаю. Меня, конечно, долго не было в Шанакарте, и мне несказанно повезло, что к этому не добавилось ещё и то, что я могла пропустить твою свадьбу...
  - Спасибо за цветы, Тиа, - насмешливо кивнул Князь, - думаю, они очень утешили Эллен.
  Сестра скорчила гримаску:
  - Я не предполагала, что ко времени доставки заклинание развеется, и они завянут!
  Тианшель не удержался от позабавленного смешка.
  - 'Сердечно поздравляю с днём свадьбы и желаю, чтобы отныне все твои мечты сбывались, как и эта!' - процитировал он записку смущённой сверх меры Тиалинн, прикрывающей ладонью глаза. - Это было очень жестоко с твоей стороны.
  - Это было жестоко с твоей стороны! - она приподнялась с места и мстительно бросила в него виноградину с большого серебряного блюда. - Я же не знала, что мой брат - лживый мерзавец!
  - Я даже сам не знал, - невесело признался демон, перехватив ягоду в воздухе. - Иначе бы предупредил.
  - О, кстати! Ты не поверишь, кого я встретила на приёме в Альтаре! - Тиалинн снова села на стул и откинула с плеча длинные волосы. - В общем, приём оказывался дипломатический, естественно, пригласили всех послов, каких смогли выловить в городе. И конечно, с жёнами. Муж хоть и в отпуске, но я уговорила его принять приглашение. И как ты думаешь, кто там был?
  Эжен равнодушно пожал плечами:
  - Не имею представления.
  Демоница рассмеялась, явно задумав что-то каверзное. А потом с удовольствием выложила:
  - На приёме я встретила Лину! Муж поймал её на какой-то очередной интрижке с каким-то там эльфийским принцем, пока он был в командировке, и в итоге он везде теперь таскает жену с собой! - Тиа весело рассмеялась. - Скучать она ему совершенно не даёт!
  - Они просто мстят друг другу за разочарование, - отозвался Эжен, задумчиво переворачивая и переворачивая фигурную вилку. Лину он не видел уже очень, очень давно, но что-то тёмное и горькое всё ещё царапалось в памяти.
  Настала очередь Тиалинн пожимать плечами:
  - Как бы то ни было, она это заслужила! До сих пор не могу простить её. Подумать только, мы были недостаточно знатны для неё!
  - Тиа, - брат мягко улыбнулся, прошлое отступило, как дымка. - Это было слишком давно, и уже не имеет никакого значения. И ради справедливости хочу напомнить, что это для её родителей мы были недостаточно знатны.
  Арши поджала губы, раздумывая над его словами.
  - Ладно, - сдалась она, - возможно, это действительно уже не важно.
  Она легко вздохнула и потянулась к бокалу с вином, не без удовольствия вспоминая, что Лина вместе с мужем отправились прямиком в Кель после званого ужина. Как и все эльфийские послы.
  - А ты так и не рассказал, зачем встречался с семейством Мираль. Неужели визит был великосветский?
  
  Едва рассвело, когда арши Галларда вышли в новую атаку...
  В особняке, который он занимал, остались только охранники, Тиннерис и Калерна, выполнявшая теперь роль её личной придворной дамы.
  Калерна принесла чай в просторную, наполненную тенями и шёлком комнату четы Лартиан. Тина, фривольно запахнувшись в длинный халат нежного кремового цвета, сидела перед большим позолоченным зеркалом и зачарованно смотрела в глубины отражений. От окон света было ещё очень мало, и вокруг горели зачарованные светильники в виде длинных белых свечей. Когда тихо щёлкнул замок на двери, арши обернулась.
  Калерна, одетая сегодня в синее лёгкое платье, осторожно поставила поднос на лакированный столик возле высокого окна и непроизвольно посмотрела в него. Чёрный и белый дым заволок горизонт. Ветер сносил его в сторону, и казалось, что это огромное развевающееся знамя. Периодически его разрывали новые вспышки огня и магии, а потом он становился только гуще. Стены и стёкла, защищённые заклинаниями, не пропускали грохот, доносящийся с места сражения, но отдалённая дрожь, проходившая по земле, всё же чувствовалась. Калерна потянулась к чайнику, не в силах оторвать взгляда от жуткой картины, очередной взрыв был таким сильным и неожиданным... Она задела пальцами чайник и со звоном уронила чашку.
  Тиннерис рассмеялась, наблюдая за ней. Ей нравилась Калерна. Нравилась её простота - все мысли и чувства этой женщины были как открытая книга. Всего лишь горькое разочарование, пронизывающее её насквозь, жажда быть счастливой, занять своё место рядом с демоном, которым она смогла бы восхищаться... И страх. Сковывающий и порабощающий страх. Калерна настолько боялась Провидицу и стыдилась своих чувств к Галларду перед ней, что совершенно не способна была причинить сопернице и малейшего вреда. Идеальная прислуга.
  - Не беспокойся так, совсем скоро они возьмут ещё один город. Принеси мне чашку чая и можешь быть свободна, - Тина протянула ладонь и дождалась, пока Калерна опустит на неё тонкое фарфоровое блюдце с чашкой ароматного чая. - Если хочешь, можешь остаться.
  - Как Вам будет угодно, леди Тиннерис.
  Супруга Галларда поднесла чашку к губам и насмешливо произнесла:
  - Калерна, Вы никогда не добьётесь желаемого, если всегда будете делать исключительно то, что угодно окружающим.
  - Боюсь, я никогда не добьюсь желаемого, даже если перестану это делать, - не теряя достоинства ответила Калерна, изящно склонила голову и удалилась.
  Провидица снова иронично рассмеялась ей вслед и с удовольствием выпила чаю. А затем снова обратилась к зеркалу, в котором видела не отражение прелестной эльфийской комнаты, а совершенно безобразное и кровавое сражение.
  ...Воздух пропитался едкой смесью запахов смерти. Дышать становилось труднее не только от того, что бой продолжался уже несколько часов, но и потому что становилось душно от тошнотворно-сладкого запаха крови, от запаха горячего металла, от горящей плоти, от горького дыма и свежей мокрой земли. Хаос из воинов, смерти, оружия, магии, даркинтов, коней.
  Дейриан слизнул с губ чужую кровь и уклонился от очередного удара, одновременно обращая в прах Светом троих эльфов, подобравшихся слишком близко. Здесь было очень тесно и очень шумно. Бесконечные крики, приказы, лязг металла и взрывы магии. Стоило убить одного - и на его место прорывались двое, трое, шестеро. Бесконечный цикл. В этой мешанине сложно было держаться рядом с соратниками, в ней сложно было даже не потерять себя.
  Алый не видел рядом с собой никого из арши Галларда, только знамёна, знамёна, знамёна... И иногда знакомые эльфы, но совсем ненадолго. Они уже вошли в приграничный город, и вокруг рушились стены и ограды, осколками сыпались вниз хрустальные стёкла, уничтожались великолепные сады. Захватчики врывались в дома. Улицы уже были забиты трупами, по мостовым, вспаханным и изрытым взрывами заклинаний, ручьями текла кровь. Чтобы оставаться на месте, приходилось не останавливаться, чтобы двигаться вперёд - рваться и убивать в два раз быстрее. Одежда пропиталась густой маслянистой кровью, она сворачивалась, липла к коже, кажется, она уже капала с разрезанной в нескольких местах рубашки.
  Алый сосредоточенно скользил в этом бурном потоке, убивая мечом и защищаясь магией. Балансируя на самом краю собственного сознания, он полностью отдавался битве, заставляя себя прочувствовать каждый миг, принося мгновенную и точную смерть и принимая чужую кровь как награду. Никаких мыслей, никаких чувств, полное освобождение. Где-то вдалеке в толпе были его даркинты, его маленькая хищная стая, и он чувствовал, с каким восторгом они вгрызались в очередную жертву.
  Этому не было конца. Пока над адом побоища не пронесся пронзительный рог - эльфийские генералы приказывали своим отступать. Они бросали руины очередного города.
  Этот сигнал только придал сил воинству Галларда, и они всё яростнее и яростнее вырезали врагов, безжалостно громили город.
  
  Ктара, привычно затянутая в чёрное платье, сидела за чайным столиком в своей большой светлой гостиной и грела холодные пальцы о тонкую тёплую чашку. Князь опаздывал. Впрочем, служанка, которая принесла чай, предупредила, что Император получил новые вести с Материка и созывает срочный Совет с эльфийскими послами. Это оправдывало Тианшеля. И Совет, скорее всего, затянется...
  Девушка опустила лодочки ладоней, где уютно лежала чашка, на колени и с тоской посмотрела в окно. Ничего, кроме светлого неба с лёгкими мазками облаков. Вчера она опять просила отца о помиловании, отпустить её из этого заточения. Но мать была непреклонна, а Наместник предпочитал в этом вопросе отталкиваться от интересов жены, а не дочери. Мать же убедить в чём-то было совершенно невозможно, здесь бессилен оказался даже Тайирель. Кажется, она не собиралась выпускать её из комнаты, пока ситуация с Галлардом не будет разрешена. И принимая во внимание возраст Принцессы, практически вся правящая семья соглашалась с этим решением. Правда, у самой Принцессы было иное мнение на этот счёт и ещё пара козырей в рукаве. Но один из них сейчас был на Совете, решая, сколько демонов можно отправить с послами. А второй казался настолько ненадёжным и отчаянным, что был сравним с шагом в пустоту - обратного пути у неё может не оказаться.
  Поколебавшись несколько минут, Ктара решительно отставила чашку и поднялась. Нужно было переодеться. Кажется, у неё действительно оставался только один выход. Доказать своё право.
  На Совете её не ждали. Правда, и охрана у входа в Большой зал Совета остановить не рискнула. Массивные створки распахнулись перед стройной высокой девушкой, телохранители, следовавшие повсюду, как тени, смешались со стражей возле дверей. Споры, бушевавшие внутри над развёрнутой на столе картой, рвано смолкли, все взгляды удивлённо и даже раздражённо устремились к ней. Среди присутствующих только от одного демона она чувствовала безоговорочную поддержку, которая смешивалась с её уверенностью, давая силы гордо шагнуть вперёд.
  - Прошу прощения за опоздание, - иронично улыбнулась Принцесса. - Мне забыли доставить приглашение.
  - К счастью, это не помешало Вам прийти, Ваше Высочество, - зеркальной улыбкой ответил Альшер, прокручивая в пальцах длинное обсидиановое перо, которым указывал на новые захваченные территории Келя.
  Шейлирриан понимающе усмехнулся, отвлекаясь от неутешительной картины на полотне карты мира. Сейчас, когда на Совете присутствовала целая делегация эльфов, Альшер не имел ни малейшей возможности вернуть непокорную дочь в комнату и испортить её репутацию перед подданными и послами. Что, с одной стороны, Наместника огорчало, а с другой - вызывало его глубокое одобрение. Сам бы так поступил.
  - Займите Ваше место, Принцесса, Вы многое пропустили, - слова Шейлирриана звучали, на первый взгляд, вполне обыденно, но Ктара услышала всё, что он хотел сказать.
  Тайирель стоял рядом с Эженталлем, и девушка, насмешливо посмотрев на смутившегося Князя, встала между ними. Демоны вернулись к обсуждению ситуации, а Наследник приобнял сестру и наклонился к ней.
  - Если коротко обрисовать ситуацию, - прошептал ей на ухо Принц, - по нашим прогнозам Галлард возьмёт столицу Келя через неделю.
  - А по прогнозам эльфов?
  - Они стараются верить в лучшее, - ответил за него Эжен, складывая руки на груди.
  - То есть, в то, что мы их спасём? - Ктара повернулась к нему.
  - Гениальный план, в своём роде.
  Ктара грустно улыбнулась. При одном взгляде на синеглазого и рассудительного Князя, сосредоточенного на перемещениях пера по карте, на душе становилось... немного пусто и тревожно. Былая восторженная одержимость, делавшая его настолько соблазнительным, отступила и теперь отзывалась зябкой ностальгией. Время, пока она избегала встречи с Тианшелем, дало ей возможность не раз и не два обдумать всё, что произошло между ними. И чего не произошло. Но ведь наверняка не узнаешь, пока не попробуешь.
  Ктара отвела взгляд от арши и заглянула наконец в карту, распростёртую перед ней. Захваченные Галлардом территории были отмечены глухой чёрной штриховкой. И с тех пор, когда Ктара в последний раз видела эту карту, штриховка расползлась, от Свободного и колонии отпочковались ещё несколько уродливых чёрных пятен. Большая половина земель Келя тоже была закрашена, светло-зелёными оставались лишь узкая полоска возле столицы и несколько неровных кусков провинций. Дороги к столице были отрезаны. Об этом и говорил Наместник.
  Ктара нахмурилась и наклонилась над столом.
  - Если дороги перекрыты, то отправить поддержку мы можем через Элью. Заодно привлечь их войска, - она вопросительно посмотрела на отца, затем - на Шейлирриана.
  Альшер качнул головой:
  - Мы пока не можем прийти к единому мнению по этому вопросу.
  - Мы пробовали связаться с королевой, но она собирается держать нейтралитет, - пояснил Шейлирриан, глядя ей в глаза. - Её приводит в ужас то, что Галлард делает с территориями и народом Келя, и она не хочет дразнить его и воевать с ним.
  - То есть, она уже сейчас готова сдать Элью? - изогнула бровь Ктара. - Я думала, эльфы между собой имеют договор об объединении.
  - Скорее, королева надеется, что этого не потребуется, - вмешался в разговор Тайирель. - Она хочет защитить свой народ. Договор есть, но он ни к чему не обязывает. И она выбрала тактику несопротивления.
  - Но она должна понимать, что одним эльфийским государством Лартиан не ограничится.
  Эльмирриан посмотрел на молчаливо и скромно ожидавших решения послов и поднялся с своего места.
  - Ваше Высочество, я лично присутствовал при переговорах и с сожалением должен признать, что Её Величество не способна в полной мере оценить угрозу. И сейчас больше прислушивается к Данестиану, чем к Принцам и нашим гостям.
  Ктара оценивающе посмотрела на послов.
  - Вы имеете в виду, Князь, что королева тоже считает, что мы негласно заодно с Лартианом?
  - Не так уж много Вы упустили из Советов, Принцесса, - лукаво прищурился Эльмирриан, через плечо Ктары глядя на Тайиреля. Тот лишь самодовольно и упрямо качнул головой.
  - Тогда это не слишком похоже на тактику несопротивления, - она обескураженно обернулась к брату.
  - Она просто не рискует, сохраняя статус-кво, - кивнул демон.
  - Значит, ей не хватает информации.
  - Ктара, - обратился к ней Альшерриан, постукивая краем пера по карте. - Элья не воевала ни с кем с тех пор, как получила суверенитет. Всё, на что способна их королева - беречь границу.
  Девушка кивнула, принимая такой ответ. И снова опустила взгляд на карту.
  - Но, если отправить помощь через ещё свободные земли, мы можем не успеть и привлечь лишнее внимание.
   Наместник и Император немного устало переглянулись, а Тайирель легко рассмеялся, стоя позади:
  - Ты угадала, поэтому они и не могут договориться.
  - Что ж, мы как раз снова подошли к тому, на чём Вы нас прервали, Принцесса, поэтому предлагаю продолжить наши споры до выработки единой стратегии, - не без сарказма призвал Шейлирриан. - Подключайтесь, Ктара.
  Девушка с усмешкой кивнула и сделала полшага назад. Она узнала всё, что было необходимо, и получила место, в котором сейчас так нуждалась. Это была надёжная опора для рискованного шага, который ждал её впереди.
  Дальше Совет перешёл к обсуждению стратегии и фактов, которые им были известны. Большинство из них Тайирель уже передавал Ктаре, но были и новые, хотя и ожидаемые. Сообщение о том, что половина выживших эльфов перешла под знамёна Лартиана, послов застала врасплох. Враги множились, и это было тревожно. Проще было отказываться верить. Но Тьеор Идден, светловолосый холодный арши, который занимал сейчас место Дейриана Мираля на службе у Императора, был непреклонен и уверен в своих данных. Спорить с Советом и Шанакартами он не мог, но считаться с его информацией приходилось всем. Наблюдая со стороны за происходящим, Ктара очень остро осознавала, что всем им не хватало Алого, который всегда корректировал или дополнял стратегии Наместника и не боялся рисковать, чётко зная, какими ресурсами располагает. Принцесса посмотрела на Тьеора, бесстрастно стоявшего рядом с Наместником. Наверное, это был лучший выбор, который они могли сделать. Для её целей. Только не догадывались об этом.
  - Ваше Величество, - вдруг снова прервала обсуждение Ктара. Шейлирриан со сдержанным интересом посмотрел на неё. - Могу я внести предложение?
  - Мы слушаем Вас, Принцесса.
  Альшер прищурился, ожидая, чем же ещё удивит его уставшая от четырёх стен дочь. И Ктара не разочаровала.
  - Предложение заключается в следующем. Вы можете отправить наши войска и часть эльфийских послов со свитой через восточные границы Келя, где они ещё свободны. А я, при поддержке других послов, могу отправиться на переговоры с королевой Лораной. Раз она настолько несведуща в вопросах, касающихся арши и Галларда, значит, и во мне не увидит такой угрозы, как в нашем Совете и Наследнике.
  - А кто обеспечит Вашу безопасность, Принцесса? - критично уточнил Инниар, не пришедший в восторг от этой идеи.
  Судя по прохладному взгляду, Наместник его настроение разделял полностью. План был на грани срыва. Впрочем... Ктара уверенно улыбнулась.
  - Думаю, лорд Идден и Князь Тианшель не сочтут за труд сопроводить меня?
  
  Как и предполагала Ктара, Совет затянулся на несколько часов. И в свой кабинет Наместник вернулся только перед ужином. Там, в объятиях удобного кресла, уже ждала его Шелара, которой доложили о присутствии дочери на Совете. Она покусывала губу и ужасно нервничала, предчувствуя, что происходит нечто очень опасное. И настолько была поглощена дурными предчувствиями, что никак не отреагировала на долгожданное появление мужа.
  Альшер тихо прошёл в кабинет и, приблизившись к креслу, сел на подлокотник и пропустил между пальцами чёрную прядь длинных волнистых волос. Как же теперь редко она оставляла их распущенными.
  - Если бы я знал, что здесь меня ждёт столь прелестная женщина, я бы сбежал с Совета раньше.
  - Как будто у тебя получилось бы, - усмехнулась Шелара. - Ты Наместник, и ты не оставишь без поддержки Шейлирриана, что бы ни говорил. Скорее уж прислал бы ко мне кого-нибудь, кто убедил бы меня подождать в более удобном месте.
  Наместник пристыженно улыбнулся, глядя на её сложенные на коленях руки:
  - Меня совершенно поглотили государственные дела?
  - Да, примерно через год после свадьбы, - Шелара закинула ногу на ногу и прищурилась. - Я сама иногда удивляюсь, откуда у меня двое детей, ещё и с характером настолько похожим на твой!
  - Я же демон, милая, - тихо рассмеялся арши, обнимая её за плечи, - это магия!
  Шелара вздохнула и крепко сжала его руку, лежащую на её правом плече.
  - Что она задумала?
  - Наша дочь выторговала себе у Совета парламентёрскую миссию, с которой отправится утром в Элью.
  - Как ты мог позволить ей? - тихо ахнула Шелара, глаза её расширились от ужаса.
  - Мне сложно спорить с Советом, когда эта наша единственная надежда.
  - Надежда? - Шелара оттолкнулась от кресла и упруго встала. Чутьё на неприятности обострилось сверх меры. - Почему?
  Альшер откинулся на мягкую спинку и спокойно посмотрел на неё.
  - Ктара нашла нашу слабую точку. Элья для нас сейчас представляет угрозу своей неоднозначной реакцией на происходящее. Королева либо угробит свою страну, либо безоговорочно примет Галларда. И если первый вариант нам безразличен, то второй грозит быстрым заполнением её территорий нашими врагами. Мы пытались убедить её, переговоры вели я, Тайирель и Эльмирриан, с нами были послы Келя, с которыми она уже имела дело. Но переговоры провалились. В нас она видит точно таких же захватчиков.
  Шелара потрясённо покачала головой, машинально проходя по мягкому ковру, гасящему звук шагов. Шёлковый шелест платья успокаивал.
  - В таком случае, если она хочет видеть нашу добрую волю и кристально чистые намерения, нужно послать туда дочерей Шейла. Ктара ещё больше похожа на захватчика, чем Тайирель.
  Наместник не удержался от усмешки, и она с осуждением обернулась к нему. Он поднялся ей навстречу.
  - Наши намерения не настолько кристально чисты, чтобы отправлять Россмиэль или Эльмивину. Они, конечно, прекрасно разбираются в эльфийской моде и могут во многом потешить самолюбие и патриотизм королевы, но нам больше пригодится захватнический талант Ктары. Мы должны знать, что именно там происходит, и повернуть это в свою сторону. А Тьеор и Эжен её подстрахуют.
  - Тьеор Идден? - Шелара нахмурилась и сложила на груди руки.
  - Да. Сейчас он занимает должность Дейриана Мираля. Вполне логично просить его взять на себя и обязанности телохранителя Принцессы.
  - И чья была идея привлечь его?
  - Ктара предложила сама.
  Шелара цокнула языком:
  - Не знаю, какие цели преследуете вы с Советом, но Ктара едет на Материк не в доверие королевы втираться.
  Альшерриан кивнул:
  - Я знаю, - в хризолитовых глазах было гораздо больше, чем он собирался говорить ей. Он всегда был слишком Инниаром. - Поэтому и отправляю с ней Иддена. Будь это просто переговоры, его присутствие было через чур.
  - Ты ведь понимаешь, что она обязательно вмешается в конфликт?
  - Она Наследница Шанакарта, Шелара, - арши вернулся к креслу и устало опустился в него. - Она должна доказать своё Право. Да, я согласен с тобой, она слишком молода, и на мой взгляд, ей хватило бы для этого и всех предыдущих приключений, в которые её втягивал Дейриан, но я не могу вечно держать её в комнате. Теперь ей нужно показать свою силу и тем, кто будет служить ей. Даже если она не будет Императрицей, она станет Наместницей. Не всё в её жизни будет так, как ты для неё хочешь. Мне напомнить, как мы с тобой познакомились?
  Шелара села на край его письменного стола и обречённо подняла взгляд к потолку с прелестной лепниной.
  - Я с ужасом вспоминаю нашу первую встречу. И совершенно не хочу, чтобы моя дочь носилась по крышам с оружием. И вообще, где бы то ни было носилась с оружием.
  Альшер мягко улыбнулся и полностью разрушил все надежды, с которыми она за эти годы не смогла проститься:
  - Слишком поздно, Шелара. Мои дети слишком похожи характером на тебя.
  
  Узкая полоска света едва-едва намекала на рассвет, когда из чугунных ворот Княжества Тианшель выехала длинная вереница воинов. Теперь своей очереди отправиться в путешествие ждала чёрная глянцевая карета, запряжённая шестёркой даркинтов. Её окружал небольшой отряд охранников в гербовых плащах и большое количество слуг, подготавливавших отъезд. Эженталль Тианшель отдавал последние распоряжения, в воздухе висело бодрящее напряжение.
  Внутри тёплой кареты, на мягком кожаном диване, закутавшись в уютную шаль, полулежала Ктара, удобно устроив ноги на противоположном сидении. Она была так довольна происходящим, что никак не могла сдержать улыбки, и та то и дело нежно кривила её губы. Вдруг дверь кареты распахнулась и на сиденье, бесцеремонно подвинув её ноги, сел Тьеор Идден и сразу захлопнул дверцу.
  Вид у демона был сосредоточенно-хмурый, светлые волосы, асимметрично остриженные чуть ниже плеч, казались совсем белыми на фоне чёрного замшевого костюма. Разные глаза - один голубой, второй слепой белёсый, чаще скрытый под повязкой, жутковато блестели в полумраке.
  - Всё готово, Ктара. Я поменял твою охрану.
  - Прекрасно. Спасибо, Тьеор.
  - А теперь расскажи, что ты задумала. Зачем тебе в дипломатической поездке старый легион уничтожителей? Я не могу действовать вслепую.
  Ктара воровато оглянулась в окно и подала арши руку, скованную блокирующим магию браслетом. Идден аккуратно сжал тонкое украшение, и оно хрустнуло, осыпалось острыми кусочками на пол и испарилось.
  - Я заставлю Элью присоединиться к армии Данестиана, даже, если мне придётся устроить вооружённый захват. Я должна помочь ему.
  - Лучшая помощь Дейриану - не мешать.
  Принцесса хищно прищурилась, пряча под длинным рукавом отсутствие браслета:
  - Если ничего не делать, скоро Кель падёт, Элья сдастся, и Дейриану придётся воевать с Шанакартом. Я знаю, что он пытается убить Провидицу, и хочу дать ему ещё немного времени перед тем, как начать выбирать, кого убить можно, а кого не стоит. И положиться я могу только на вас.
  Идден дёрнул головой, откидываясь на мягкое сидение:
  - Ты уверена в нём?
  - У нас с тобой есть только вера. Раньше она нас спасала.
  - Раньше Алый не убивал союзников, - веско возразил Идден. И помолчав, добавил: - Тианшель тебе здесь не помощник. Наоборот, сделает всё, чтобы ты действовала в пределах сценария.
  Ктара пожала плечами:
  - Меня не выпустили бы без него. Он как гарант моего благоразумия.
  Тьеор вдруг рассмеялся:
  - Чего нет, того нет.
  Он помнил, словно это было вчера, как Алый учил Принцессу сражаться не в одиночку, а используя легион. И как и все его уроки, это было жестоко и действенно. Целый мир, населённый нежитью и хищниками. Пыль, песок, непролазные джунгли, ледяные корки снега. И совершенно безжалостный, неконтролируемый враг. Это было испытание и для Принцессы, и для его демонов. Сначала она должна была научиться подчиняться чужим приказам, научиться быть частью легиона. А потом - быть Шанакартом, объединять свои Силы с их, использовать их, и не мешать. А сам Дейриан три месяца наблюдал, как Ктара подстраивается под привычный стиль боя легиона, как сживается с ними, как выживает с ними каждый день. И вмешивался только, если ей грозила слишком большая опасность. Тьеор помнил, как после первого боя дрожащая девчонка с остекленевшими глазами держала окровавленными руками меч, словно единственную нить реальности. И помнил, как в последнем бою она почти обернулась туманным демоном Хаоса, впитывая чужую смерть, преобразуя и новыми Силами вталкивая в демонов, что сражались с ней бок о бок. По сути, Алый создал чудовище. Но оно было идеальным. Прекрасным.
  Вернувшись от воспоминаний к размышлениям, Идден оценивающе посмотрел на кукольно-красивую девушку в драгоценном платье. Он никогда раньше не задумывался, был ли этот эксперимент единственным, и как ещё Алый кроил сознание и Силы Принцессы. В глубине души он не считал Дейриана безумцем, но, кажется, ошибался.
  - Так ты согласен? - вернул его в реальность мелодичный женский голос.
  - Если ты считаешь, что так надо, я тебе верю. Если хочешь, весь мир уложим.
  Ктара скромно улыбнулась, длинные серьги покачнулись:
  - Как-нибудь в другой раз. Спасибо, Тьеор.
  - Я буду рядом. Моя спина в твоём распоряжении, Принцесса, - пообещал арши, открывая дверь.
  - Что-то не так? - спросил Эженталль, как раз подошедший к карете. Князь должен был в дороге сопровождать Принцессу.
  Идден спрыгнул в дорожную пыль:
  - Давал Её Высочеству последние инструкции по безопасности.
  - Спасибо, лорд Идден, постараюсь не доставлять проблем Вашим арши, - любезно поблагодарила Ктара, вызвав только вздох Тьеора и безотчётное желание махнуть рукой.
  Эженталль кивнул и занял место напротив Принцессы. Дверь закрылась. Идден забрался в седло и всё-таки махнул рукой. Отправляя отряд в путь. Карета дёрнулась и плавно и быстро покатилась вперёд.
  
  
  Тихий и сухой вечер опустился на искорёженные мостовые очередного эльфийского города, ветер, беспечный и равнодушный, мягко наносил на открытую воздушную веранду ароматы цветущих левкоев и олеандра. Руины соседних домов с осколками витражей и высоких окон смотрелись почти живописно в лучах заходящего солнца. Снизу доносился фальшивый женский смех.
  Селена, изящная светловолосая сильфа, неспешно взошла по узким ступеням на веранду и остановилась возле витой деревянной колонны, любуясь высоким арши, стоявшим к ней спиной у поручня. Чёрные замшевые одежды только подчёркивали гибкость стройной фигуры, выдававшей в нём идеального воина. Сейчас он стоял совершенно неподвижно, прислонившись к одной из точёных декоративных арок, но это был обманчивый покой, ведь она-то прекрасно знала, как каждое его движение завораживало, будто часть выверенного танца.
  Селена подобрала край полупрозрачной лёгкой юбки и тихо-тихо подошла к нему ближе. Облизнувшись, она поднялась на цыпочки и прикрыла ладонями его глаза, с удовольствием прислоняясь грудью к жёсткой спине.
  Он остался невозмутим:
  - Твои духи опережают твоё появление на сотню шагов, Селена.
  - Это чтобы будить воспоминания и фантазии, лорд Мираль, - промурлыкала женщина, плавно опуская руки ему на грудь. - У меня ведь нет Вашего таланта искушать одним лишь видом.
  - Ты совершенно беззастенчиво лукавишь, - спокойно ответил демон.
  Сильфа скользнула вокруг и непринуждённо уселась перед ним на поручень. Светлые, с лёгким голубоватым оттенком волосы обрамляли нежное личико с большими туманными глазами, а полупрозрачное платье выгодно открывало соблазнительное тело. Одна из самых известных и восхитительных куртизанок эльфийской столицы... Да, она определённо лукавила.
  - Может, секрет в неприступности?
  Алый вздёрнул бровь:
  - Ты точно обо мне говоришь? Впрочем, можешь попробовать. Я бы на это посмотрел. Выглядело бы точно соблазнительно.
  Селена только вздохнула.
  - Вот об этом я и говорю. Морально совершенно неприступен, играешь только, когда сам захочешь, и по своим правилам, - она подняла руку и коснулась его лица, обрисовывая тонкими пальцами красивые благородные черты. - Потрясающе. Страсть и война хранит твою молодость и красоту. Не будь я сильфой, ужасно завидовала бы. Ты всё такой же, каким был в нашу первую встречу.
  Дейриан усмехнулся, глаза опасно потемнели:
  - Память тебя подводит, Селена. Не думал, что у сильф такое бывает. Или это проявляется только на втором тысячелетии жизни?
  - М-м-м, Боги Претёмные, в это можно играть вечно. Понимаю, почему твоя юная протеже вместе с Тьеором отправилась на Материк.
  Дейриан с мягкой улыбкой вздохнул и бережно взял хрупкое личико в ладони.
  - Такой милый ротик, и так много болтает... - нежно промурлыкал Алый, наклоняясь и глядя в туманно-голубые глаза. Под смуглыми пальцами начал разливаться золотистый свет.
  Она загнанно схватила его за запястья и крепко сжала, пытаясь убрать ладони. Но арши с тем же ласковым выражением продолжал удерживать её.
  - Дейриан... Пожалуйста.
  - Язык твой не только способ неплохого и стабильного заработка, но и возможная причина твоей скоропостижной смерти, если не научишь сдерживать порывы.
  - Скорее, если ты не станешь сдерживать свои.
  Алый усмехнулся, медленно отпустил и сделал шаг в сторону.
  - Зачем ты сюда притащила своих девушек?
  Селена обернулась через плечо, внизу прелестные полукровки кокетливо флиртовали с арши.
  - Кель обречён. Ты ведь знаешь, мои девочки знают всё, о чём болтают в постели политики и военные, - она стала серьёзной, в голосе послышалась горечь. - Мы прекрасно осведомлены, что произошло в Свободном. И решили не ждать, пока воины Галларда войдут в столицу. Мы всего лишь женщины, Дейриан, мы лучше перейдём на сторону сильного, чем будем умирать со слабыми, - женщина посмотрела на него, снова смягчаясь. - А ты был приятным сюрпризом.
  - И где был твой потрясающий инстинкт самосохранения пару минут назад?
  Сильфа поморщилась и скрестила руки под грудью, чисто машинально делая её соблазнительнее:
  - Опять-таки, я женщина, я должна была знать, на что могу надеяться.
  - Надеяться? По старой дружбе убью тебя быстро.
  Селена засмеялась:
  - И безболезненно?
  - Мы не настолько близкие друзья, - насмешливо напомнил Мираль. И задумчиво склонил голову к плечу. - Но всё можно исправить. Идём.
  К её приятному удивлению демон протянул ей руку. Сильфа просияла и ухватилась за предложенный шанс.
  Приведя её в свою комнату, Дейриан запечатал дверь и изолировал стены от любого проникновения звуков.
  - Ты ошиблась, Селена.
  - Ошиблась? - вздёрнула она бровь, осматривая широкую, типично эльфийскую спальню. Проигнорировав кресла, сильфа удобно расположилась на кровати, сбросив на ковёр шёлковые туфельки.
  Алый остался возле дверей, скрестив на груди руки.
  - С выбором стороны. Твой маленький гарем здесь в такой же опасности, как и в столице. Знаешь, - он всё-таки подошёл ближе и сел на стул, повернув к животу узорчатую спинку и сложив на неё руки, - Астель Шанакарт привёл в этот мир тех демонов Тайлоса, которые хотели изменить свою жизнь. А Галлард Лартиан привёл тех, кто испытывает неуёмную жажду к убийству.
  - В этом обвиняют и тебя.
  - Поэтому я знаю, о чём говорю. Для Лартиана это 'первая волна', те, кто просто сметёт всех, кого он считает врагами, завоюет ему территории. Думаешь, они пощадят тебя, потому что ты пришла сама? Нет. Тебе нужно было собирать своих перелётных пташек и везти их подальше. За Хребет, например. В крайнем случае, в Шанакарт. А теперь уже слишком поздно.
  Она нахмурилась:
  - Ты оттуда сбежал. И сам сейчас завоёвываешь ему территории.
  Дейриан уклончиво усмехнулся:
  - Я безумен, и все это знают. А какое у тебя оправдание?
  Селена села, скрестив ноги:
  - Обойдёмся без оправданий, ты прекрасно знаешь мои мотивы. А я знаю твою тактику убеждения, но меня ты можешь просто попросить.
  - Если я просто попрошу, ты будешь считать, что я тебе обязан. А это не входит в мои планы.
  Женщина не удержалась от того, чтобы встать и подойти к нему, коснуться кроваво-красных волос.
  - Я ведь, в отличие от тебя, не демон, я не могу потребовать твою бессмертную душу.
  - Смертное тело ты тоже не получишь, у нас с тобой разная работа, - рассмеялся арши.
  Селена грустно улыбнулась, отпуская особо понравившуюся прядь. И обходя его, чтобы встать лицом к лицу.
  - Знаешь, у тебя было гораздо больше шансов выжить, когда в твоей душе царила боль, и ты искупал её страстью к разрушению. Что ж, считай, что ты меня убедил. Как и в тот раз, в войну с людьми. Что я должна сделать?
  - Для начала расскажи мне, как Принцесса Шанакарта оказалась на Материке?
  - М-м-м, начал с главного... Странно, что ты ещё не знаешь. Что ж. Прихватив весь твой старый легион и Князя Тианшеля, она отправилась на переговоры в Элью. Говорят, королева от неё в восторге. И Князь тоже.
  Алый улыбнулся, его позабавила маленькая поддёвка Селены:
  - Как давно?
  - Уже пять дней. В столицу Келя три дня назад пришла подмога от Шанакарта, а с ней и новости.
  - Если пришла подмога, почему ты сбежала?
  - Все говорят, что шанакартцев слишком мало. А воинство Галларда растёт.
  Дейриан положил подбородок на скрещенные руки. Вид у него был крайне задумчивый.
  - Ты объяснишь мне, что ты хочешь от меня, Дейриан?
  - О, тебе понравится, - он выпрямился. - Мне нужно, чтобы ты была всё время рядом со мной и рассказывала мне всё, что узнают твои красавицы.
  - Говорят, Лартиана ведёт Провидица? - понимающе протянула женщина, возвращаясь к постели.
  - И мне снова очень пригодятся ваши таланты к сокрытию мыслей.
  - Не все мои девочки имеют кровь сильфов.
  Алый поднялся и поставил стул на место:
  - Зато ты - да, а это для меня главное. Я распоряжусь, чтобы твои вещи принесли в мою комнату. Располагайся.
  Селена тяжело вздохнула и невесело проследила, как арши быстро вышел за дверь. Что ж, она постарается довольствоваться малым.
  
  В огромной воздушной гостиной королевы Лораны, пронизанной розоватыми лучами спелого летнего солнца, собрались все её приближённые и дорогие гости. К переговорам королева совершенно не была расположена, зато крайне расположена была к игре в эльфийское домино. И Ктара который день подряд фальшиво улыбалась, сидя на мягких подушках перед низким игральным столиком, и развлекала Её Величество игрой. Мстительно выигрывая. Эженталль по долгу службы сидел рядом и настолько же фальшиво проигрывал, насколько Ктара улыбалась, лишь бы поменьше участвовать в бесполезном занятии.
  - И где же Вы так прекрасно научились играть, Принцесса? - в очередной раз изумилась Лорана, признавая поражение.
  - У меня были хорошие учителя при дворе, - снова слукавила Ктара, собирая игровые нефритовые карточки с яркими рисунками. Но не говорить же ей о великолепных притонах Свободного города и о жутких походах, где время коротали за игрой в домино и крепкой выпивкой. - Меня всегда восхищала эта сложная и красивая игра, и я очень хотела научиться играть на должном уровне. Но даже мечтать не могла, что когда-нибудь моим противником будет правительница народа, её изобретшего!
  Лорана благосклонно улыбнулась. И жестом приказала слугам принести вина и заново разложить игру. Тьеор, невозмутимо стоявший за плечом Принцессы, но чувствовавший её истинное настроение по малейшему изменению дыхания и неосторожному жесту, мысленно усмехнулся - девушка едва зубами не скрипела. Теперь долго играть не будет. Сжалившись, он наклонился и коснулся её плеча.
  - Ваше Высочество, смею напомнить, что Ваш отец просил Вас связаться с ним перед ужином.
  - Ох, точно, - Ктара с глубочайшим сожалением посмотрела на недоразложенные карточки. - Вы простите меня, Ваше Величество, мне необходимо отлучиться?
  Лорана вздохнула, выражая вселенское всепрощение:
  - Что ж... Поиграем завтра. Я понимаю, Вам необходимо выполнить дочерний долг. И конечно, переодеться к ужину.
  - Мне искренне жаль, что приходится отложить игру до завтра. Вы удивительный собеседник и поистине приятный соперник.
  - Увидимся за ужином, милое дитя, - довольно кивнула эльфийка.
  Ктара поднялась на ноги с больших подушек и с почтением поклонилась королеве. Эжен, сославшись на то, что обязан присутствовать при разговоре, добавил свою порцию лести Лоране и последовал за Ктарой.
  Едва двери гостиной закрылись, и за спиной сомкнулась шестёрка охранников, Ктара изогнула губы в чарующей улыбке и прошипела на шерессе, обращаясь к Тьеору:
  - От этой старой карги не будет толку, даже если я буду играть с ней на раздевание!
  - У неё явно прогрессирующее эльфийское слабоумие, - кивнул демон. - За окном режут кельцев, а она играет в домино. Мы почти неделю здесь, а дальше столовой не продвинулись.
  - Мне напомнить вам двоим, что здесь есть длинные уши, понимающими больше одного языка? - резко вклинился в разговор Тианшель.
  - Они нас не слышат, только видят, так что, улыбайся, Ваша Светлость, - отмахнулся Идден.
  - Пожалуй, воздержусь, у меня уже скулы свело.
  - Ну, воздержись, - хмыкнул Тьеор и поправил повязку на левом глазу.
  - На неё даже надавить не получается, - сверкнула глазами Ктара. - Ей просто всё равно. Только и твердит, 'давайте не будем говорить об этих ужасах, Принцесса', 'о, страдания бедного народа Келя ранят моё сердце'.
  - Аппетит, между тем, не портят.
  - Сложно сопереживать кому-то, когда перед тобой контрабандная варварская лососина, - всё-таки скрипнула зубами демоница.
  Эженталль только вдохнул поглубже. Ему привыкание к манерам Принцессы давалось труднее, чем игра в домино.
  Как он ни надеялся, но спокойно и основательно поговорить за время поездки у них не получилось. Долго взвешивая все за и против, Князь всё-таки признал, что леди Мираль и Эльмирриан Инниар правы. Что он и попробовал донести до Принцессы, перемешав всё с извинениями, признаниями, что это была величайшая ошибка в его жизни, что он нижайше просит всё это забыть. И совершенно не желал давать ложные надежды и оскорблять её своими действиями. И сказал-то всё правильно. Но отчего-то при этом возникло отвратительное послевкусие. Особенно, когда Ктара просто прикрыла глаза ладонью и сказала, что совершенно не хочет этого слышать и лучше подготовиться ко встрече с королевой. Остаток поездки прошёл в ещё большей неловкости, разбавляемой только тем, что она заставила Иддена присоединиться к ним и попеременно задавала вопросы про Лорану.
  Тьеор открыл перед Ктарой дверь, и они втроём прошли в холодные голубые покои.
  Девушка резко села в узкое кресло перед зеркалом и требовательно посмотрела на спутников.
  - Сколько у нас времени?
  Эженталль сложил на груди руки:
  - Наши войска уже смешались с эльфами Данестиана. Они отразили две атаки на Инсан и заставили Галларда задержаться на позициях, но его армия увеличивается слишком быстро. Он вбирает весь сброд, который может завлечь деньгами, землями или положением.
  - Сколько у нас времени? - повторила она.
  - Князь очень тактично говорит о том, что у нас его нет, - перевёл Тьеор. - Если задержимся здесь ещё дня на три с тем же успехом, нам придётся выступать навстречу Галларду.
  Ктара нахмурилась, прикусывая губу и глядя в одну точку.
  - Если выступим при таком положении дел, за спиной оставим потенциального союзника Галларда.
  - Ты не переломишь её, Ктара, - честно сказал Тианшель. - Она уже приняла решение.
  - На кого мы можем повлиять? - не стала задерживаться на этой тактике девушка. - Что у неё с наследниками?
  - Прямых наследников нет, - ответил Тьеор. - Из побочной ветви - племянница. Но коронация у эльфов настолько сложна и медленна, что нам не стоит даже ввязываться в государственные перевороты.
  - Да-а, жаль, что мы не в Келе... Можно было бы посадить на трон Шейлирриана... - пробормотала Ктара, откидываясь назад. И вдруг выпрямилась. - А что, если предложить ей земли Келя, которые удастся освободить?
  Идден прищурился, оценивая риски.
  - Ну же... - Ктара встала, улыбаясь. - Сейчас она хочет лишь сохранить своих эльфов, а в нас видит лицемерных альтруистов, которые собрались загребать жар чужими руками. Предложим ей личный интерес. А если ей всё равно, предложим наследникам поддержку в случае чего и опять-таки, земли.
  - А Данестиан? - иронично напомнил Эжен.
  - А это проблема? - равнодушно уточнила Принцесса.
  Эженталль покачал головой. Это было через чур даже для него.
  - Тьеор, оставь нас, мне нужно переговорить с Принцессой с глазу на глаз.
  Идден повернулся к ней.
  - Дай ему шанс разубедить меня, - хмыкнула демоница.
  Едва они остались наедине, Князь шагнул к ней, не скрывая раздражения.
  - Ктара, ты забываешься. Мы приехали сюда не воевать и не строить заговоры, мы должны получить поддержку и доверие.
  - Они не работают, Эжен! Ты сам говоришь, что её не переубедить.
  Демон качнул головой, не примиряясь:
  - Если до конца недели у нас не получится, ты вернёшься в Шанакарт.
  - Если до конца недели у нас не получится, я поеду в Кель, - прямо посмотрела она в его глаза.
  - Что за ребячество, Ктара? Это не игрушки. Думаешь, если научилась держать в руках меч и играть в домино с легионом Мираля, теперь выиграешь войну?!
  О, Боги, как же разозлили её эти слова! Ктара заледенела, потрясённо глядя на мужчину, в которого верила все эти годы, и который совершенно не верил в неё.
  - Именно это и даёт мне повод так думать, - тихо ответила она, а перед глазами калейдоскопом сменялись воспоминания, сколько боли она причиняла и терпела, чтобы что-то доказать себе, чтобы быть достойной ему.
  - Ктара... - её тихий тон вернул ему самообладание, и он смягчился. - Я понимаю, на тебя давит груз ответственности, что ты Наследница, но это не твоя битва. Оставь её тем, кто для этого больше подходит. В войне нет доблести, Ктара, я понимаю, что сейчас ты чувствуешь себя всесильной, но там тебя ждёт только грязь, кровь и боль. И никаких подвигов. В Свободном нам повезло, но везение не будет длиться вечно. Лучше оставайся такой прелестной и нежной Принцессой, которая меня восхищает. Тебе вся эта воинственность не идёт.
  Ктара растеряно посмотрела в зеркало, оставшееся позади. Длинное аметистовое платье, расшитое драгоценными камнями, обволакивало стройный стан, по голым плечам струились заплетённые чёрные волосы. Ведь именно такой она была раньше. Кажется, целую вечность назад.
  Ктара сглотнула всё, что хотела сказать на самом деле, и повернулась к нему уже улыбаясь:
  - Как скажете, Князь. Наверное, я действительно в этом ничего не понимаю.
  Эженталль, кажется, вздохнул с облегчением. И чувствуя свою смутную вину, погладил Принцессу по щеке.
  - Переодевайся к ужину. Попробуем ещё раз.
  
  Как только обескураженный Тианшель вышел из покоев, которые занимала Принцесса, его встретил Тьеор Идден, тихо беседовавший со своими арши. При появлении Князя он замолчал и окинул его быстрым цепким взглядом. Непроницаемое лицо и сосредоточенный взгляд вдаль ничего хорошего не сулили. Князь то ли устало, то ли признавая поражение провёл ладонью по лицу. Подавив срывавшийся с языка вопрос, что успел наговорить Эжен Ктаре, Идден решил узнать это напрямую у Принцессы.
  Ктара встретила его вполне ожидаемыми эмоциями. Она сидела возле зеркала, задумчиво перебирая в пальцах длинную незамкнутую нитку чёрного жемчуга, который собиралась надеть к ужину. В лучах закатного солнца смотрелось потрясающе. При появлении Тьеора она равнодушно подняла лицо и снова вернулась к созерцанию узоров ковра.
  - Князь Тианшель посоветовал мне вернуться к куклам и оставить войну и политику взрослым мальчикам, - спокойно проговорила Принцесса, не дожидаясь вопросов.
  Тьеор заложил руки за спину, вставая прямо.
  - Разумно.
  Ктара оперлась локтем на спинку узкого изящного кресла и запустила пальцы в аккуратно уложенные волосы, глядя на нового дворцового палача.
  - Куклу подаришь?
  - У тебя их здесь семеро.
  Она вздохнула, опуская жемчуг на лакированную столешницу.
  - Что я делаю не так?
  - Откровенно?
  - Разумеется. То, что я хочу услышать, я сама могу придумать. А мне хотелось бы получить ответ.
  Идден усмехнулся. Удивительно, как общение с Дейрианом изменило их всех.
  - Напрасно ждёшь какой-то определённой реакции Князя на свои действия.
  Ктара смешно поморщилась:
  - Ну, не настолько же откровенно!
  - Убери личный фактор и оцени... м-м-м... врага, - скупо посоветовал арши.
  Принцесса кивнула и встала. Нужно было всё-таки переодеться.
  Идден скучающе осмотрелся.
  - Ты должна понимать, что Тианшель чувствует колоссальную ответственность перед твоим отцом. Никто не знает, что в твоём обучении оружию Дейриан вышел за рамки, так сказать, базовых навыков, и Эжен на самом деле видит в тебе Принцессу, такую, как твои кузины. Наверное, единственный, кстати, что должно тебе льстить. И пытается тебя оберегать. Особенно после того, как он позволил выкрасть тебя у него из-под носа.
  - Спасибо, ты мне напомнил, что именно мне так в нём нравится, но моё похищение было только моей ошибкой, за которую до сих пор расплачивается Алый, - Ктара появилась из гардеробной, держа на весу два платья. Чёрное и синее. - И я не собираюсь Эжена в чём-то убеждать или разубеждать. Я не буду спорить или рассказывать про свои базовые навыки. Мы просто будем следовать плану. Пусть сам решает, присоединиться или ехать ябедничать в Шанакарт. Какое?
  - Синее. Должен же Князь видеть, что ты хоть что-то вынесла из вашего разговора, прежде, чем ябедничать.
  - Думаешь, это декольте скрасит его разочарование? - критично посмотрела она на выбранное платье.
  - Когда старая карга откажется от твоего щедрого предложения, все мы надолго будем лишены удовольствия видеть тебя в платье.
  - Думаешь, откажется? - девушка снова исчезла в гардеробной.
  - Идея великолепна. Момент неподходящий. Я говорил с легионом, королева пользуется здесь абсолютной властью, за счёт Келя в прошлую войну она избежала разрушений, это единственный регион, который процветал. Они верят в её решения. А времени переубедить её у тебя нет.
  - То есть, никаких амбиций?
  - Никаких. И опять-таки нет времени их посадить. Её убеждают в том, что она почти богиня, и она поверила. Она хочет только того, чтобы это продолжалось и дальше.
  Ктара вышла в не застёгнутом синем платье, держащемся на плечах, оперлась ладонью на светлый косяк.
  - А как же страсть к домино? Это явно порок азарта.
  Тьеор усмехнулся:
  - Она играет бесконечно, и с равными чувствами проигрывает и выигрывает, ей интересен сам процесс. Чем ещё заниматься в этом болоте?
  Демоница подошла к нему, повернулась спиной, и Идден начал быстро застёгивать ряд сапфировых пуговиц.
  - Всегда же ещё есть разврат и алкоголь. Может, действительно научить её играть на раздевание?
  - Только если будешь проигрывать. Вид обнажённых престарелых эльфиек не вдохновит ни меня, ни Тианшеля.
  - Ты вообще-то женат.
  - Поэтому меня и не вдохновит, - он застегнул последнюю пуговицу и снова заложил руки за спину.
  Принцесса села к зеркалу, быстро распустила волосы и обернула вокруг шеи длинную жемчужную ленту.
  - А Тианшеля?
  Идден качнул головой:
  - Тайная служба знает всё обо всех, и их предпочтениях.
  - Как любопытно! - Ктара с интересом посмотрела на него через зеркальную гладь.
  - Делайте официальный запрос, Ваше Высочество, - улыбнулся арши. - Приму только с подписью Шейлирриана Шанакарта. И только из его рук, потому что я знаю, что ты умеешь подделывать документы.
  - Алый был куда сговорчивее, - упрекнула девушка и начала переплетать волосы.
  - На него, кстати, тоже досье есть.
  - Хм... Я подумаю.
  - Ктара... - Тьеор подошёл ближе, но остановился, сохраняя дистанцию. - Если королева откажет нам, а затем примкнёт к Лартиану, мы окажемся в окружении.
  Девушка улыбнулась, касаясь гладких жемчужин, но глаза её оставались холодными и слишком глубокими, будто она была не здесь и не сейчас.
  - Значит, сможем атаковать в любом направлении.
  - Сможем. Но Князь может оказаться проблемой.
  Она тяжело вздохнула, отпуская волосы, и повернулась к палачу.
  - Значит, нужно убедить его, что выбора у нас нет. Или показать, что действуем мы по обстоятельствам.
  Идден понятливо кивнул:
  - Я предупрежу легион.
  
  С последним лучом солнца, на сожжённой, пропахшей гарью и кровью земле вспыхнули высокие магические огни. Притихший лагерь союзных войск, разбитый неподалёку от спасённого города, нападения не ждал, разведка докладывала о наступлении на рассвете. Но прохладные сумерки обрушились огнём, сталью и магией. Удар был нацелен в основном на подразделения шанакартцев. Командирам удалось быстро собрать тех, кто выжил при первой атаке. Никаких стройных рядов, никакой слаженности движений. Беспощадная рубка. Всё, что их ждало в ближайшие несколько часов, пока не подтянутся основные силы.
  Захватчики ворвались в лагерь, словно нежить, просто круша шатры, тела эльфов и демонов, укрепления. Тшары разрывали всех, словно добычу. Земля взрывалась от смертельных заклятий, синий мертвенный огонь разливался по вспаханной почве. Его не заливала даже кровь. Кто-то в нахлынувшем безумии бежал, кто-то вставал, не замечая, есть ли на теле доспехи, лишь бы схватиться за меч. Поставить щит, ответить на удар, и безжизненным телом рухнуть в мягкую сырую землю.
  Прошло не меньше получаса, пока оборонявшимся удалось хоть как-то организоваться, встать рядами плотнее. Общие щиты, общие Силы. Сталь на сталь, магия на магию, даркинты, словно пушечное мясо были отправлены вперёд. Всему достойный ответ. Но время было безнадёжно потеряно.
  Когда пришло подкрепление, состоявшее так же из шанакартцев и кельцев, из тысячи воинов батальона оставалось не более двух сотен. В эту ночь они снова спасли город, но почти проиграли войну. Двое разведчиков были казнены.
  
  Королева Лорана никогда не упускала возможности блеснуть величием и роскошью перед гостями, поэтому на стол всегда подавались только лучшие блюда и вина, поражавшие воображение разнообразием и сложностью. При этом сама ела исключительно мало, больше с интересом следила за гостями, кто и что выбирает, нравятся ли, впечатлены ли.
  Фальшивая улыбка, уже кажется, намертво приклеившаяся к губам Ктары, Лорану более чем удовлетворяла. Ещё на первой подаче блюд она разузнала у гостей, какие порядки царят в Обсидиановом замке, что подают, как сервируют. И только загадочно, довольно кивала, узнав, что взгляды на ужин в Замке царят демократические, и за общим столом собираются редко.
  - Прекрасное вино, - сладко похвалила Ктара напиток, сделав полглотка из тонкого дорогого фужера. - Местное?
  - Благодарю Вас, Принцесса. Да, оно производится только из особого сорта винограда, который собирается на Южных склонах. Сам сорт вывели наши лучшие селекционеры и даже назвали в мою честь.
  - Потрясающе! Вино дивное, действительно достойно носить столь великое имя, - демоница полюбовалась рубиновой искрой в бокале и отставила его на белоснежную скатерть. - Южные склоны ведь почти на границе с Келем?
  Королева немного нахмурилась, но ответила с прежней любезностью.
  - Да, именно так. Граница проходит как раз вдоль реки неподалёку от виноградников.
  - Жаль, очень жаль. Когда сюда придёт армия Галларда, он будет потерян для мира. Возможно, вы подарите мне несколько лоз, чтобы сохранить сорт?
  Эженталль вздохнул и отложил вилку, внимательно глядя на Принцессу. Она лишь непринуждённо улыбнулась ему и снова потянулась к бокалу. Идден, тенью стоявший за её стулом, невозмутимо безмолвствовал, как и подобает телохранителю. Таким высоким положением в обществе, как Алый, он не обладал и был вынужден играть роль рядового воина.
  - Я с удовольствием подарю Вам несколько лоз, Принцесса, - медленно ответила Лорана, - но не думаю, что это будет необходимо именно для защиты сорта. Мы мирное государство и не допустим вооружённого конфликта на нашей территории. Мы заключим мир с королём Галлардом.
  - С королём? - удивлённо подняла брови Ктара. - Мне казалось, что у него ещё нет королевства. Пока он располагает лишь Свободным городом, на который вероломно напал и истребил всё население, маленькой колонией на берегу Океана и, конечно, пятью захваченными графствами Светлого Келя.
  - Мне сложно винить его в столь решительных действиях относительно этого рассадника порока. Я про Свободный город, конечно. Вы даже не представляете, какие слухи ходили по Материку об этом месте!
  Ктара жеманно пожал плечиком, накручивая на палец край жемчужной нитки:
  - Мне сложно судить о том, что на самом деле творилось в Свободном городе, но мне кажется такая жестокость не оправдана. Его демоны не пощадили ни женщин, ни детей. Я не могу представить, чтобы они оказывали им вооружённое сопротивление... Это ужасно.
  Эженталль едва заметно усмехнулся, наслаждаясь спектаклем. Такое неподдельное потрясение в александритовых глазах, такой приоткрытый от ужаса чувственный розовый ротик... Сразу живо вспомнилось, как он стаскивал со стола в борделе мертвецки пьяную Наследницу Шанакарта, отбивавшуюся, словно чертовка. Этот образ как-то резанул по чувствам, заставив припомнить и то, как он сегодня указывал ей на место. Её противоречивость сводила с ума, будто две совершенно разные девушки. При дворе она ужасно напоминала ему Лину, та же лёгкость, соблазнительность, манеры, на Материке она становилась кем-то совершенно иным.
  - Я не обладаю такими сведениями, но полагаю, это произошло исключительно по ошибке, - принялась королева неловко защищать свою позицию.
  - По ошибке? - Ктара прикусила губу. - Но как же объяснить то, что в Келе они сжигают целые дома с женщинами и детьми? А слышали, как они поступают с человеческими деревнями на границах Келя?
  - Я считаю, это ложь.
  Эженталль обратился к королеве. Она бледнела и крепче сжимала вилку. Никто уже не ел. Ктара глубоко и расстроенно дышала, демонстрируя декольте с отделкой из кружев ручной работы во всей красе.
  - Ваше Величество, я приношу Вам извинения за печальную тему разговора, вовсе не подобающую ужину. Но я должен с прискорбием подтвердить слова Принцессы. Как Советник по внешней политике, я обязан следить за тем, что происходит поблизости от Тианшеля. И увы, поток беженцев в моё Княжество не ослабевает и приносит очень тревожные вести. Ещё ни одному городу и селу не удалось договориться о пощаде.
  Ктара с благодарностью посмотрела на арши. Синеглазый демон легко качнул головой.
  Лорана со смешанными чувствами смотрела в тарелку. Настроение и аппетит были безвозвратно испорчены. Наконец она выдохнула и строго оглядела собравшихся приближённых.
  - Господа, я прошу вас оставить меня наедине с гостями, - повелительно обратилась эльфийка к советникам и членам правящей семьи.
  Ослушаться приказа своей земной богини никто не посмел, и вскоре за ломящимся от яств столом остались лишь Ктара, Эженталль и Лорана. За спиной Принцессы по-прежнему неподвижно стоял Тьеор.
  - Я так понимаю, Вы недостаточно ясно поняли мой ответ, Принцесса, раз решили продолжить переговоры за моим гостеприимным столом.
  Ктара гордо выпрямилась, не теряя достоинства, но и не снимая окончательно маску нежной Принцессы, радеющей за мир во всём мире.
  - Я лишь не могу примириться с мыслью, что Ваше государство, столь милое моему сердцу, падёт под гнётом меча узурпатора.
  Королева немного смягчилась, откидываясь назад на высокую спинку:
  - Я понимаю Ваши чувства, милое дитя, но присоединиться к союзным войскам значит действительно обречь мой край на уничтожение. Вопреки расхожим мнениям, я всё-таки слежу за обстановкой на фронте, и понимаю, что даже с поддержкой Шанакарта Данестиан не справляется.
  - Не могу согласиться с этим утверждением, - уверенно возразил Эженталль, подаваясь вперёд. - Союзные батальоны сдержали наступление и даже освободили один город. Сейчас мы держим Галларда на достаточном расстоянии от столицы.
  Ктара скромно сложила руки на коленях:
  - Не хочу показаться резкой, но должна заметить, что в последние годы Данестиан Второй показывает себя как слабый правитель. И ситуация возле его столицы только доказывает это. Мне кажется, Элью и Кель было бы разумно снова объединить. Возможно, под Вашим мудрым правлением.
  Лорана грустно улыбнулась:
  - Увы, дитя, для этого слишком поздно. Пройдёт не больше двух недель, как Кель сдастся, и мы объединимся под знамёнами Галларда. Я вижу, что он молод и энергичен, мудро выбирает генералов и ведёт за собой народ. Эльфы будут рады объединиться под знамёнами столь сильного правителя. Мы древняя и мудрая раса, мы всегда выживали, и я верю, что впереди нас ждёт лишь процветание.
  Эжен опустил взгляд в тарелку, признавая поражение в войне с глупостью. Ктара сидела, обдумывая слова королевы и так и этак, прокручивая пальцами жемчужины. Хотелось просто подойти и потрясти её за плечи, ведь эльфийка явно пребывала в фантазиях, а не реальности. Особенно потрясали слова и молодости Лартиана.
  - Но ведь сейчас Галлард вырезает ваших братьев и сестёр, мирных жителей Келя. Они тоже эльфы, неужели в Вас нет желания защитить их?
  Эльфийка улыбнулась улыбкой всепрощающей матери:
  - Мы всегда готовы принять в наших домах мирных жителей Келя, мы даём им кров и пищу. Мы защитим их нашей любовью и заботой. Но не оружием.
  - Как же... - начала было демоница, но осеклась, осознав, что дальнейший разговор не имеет смысла. - Спасибо за ответ, Ваше Величество. И за потраченное время на то, чтобы его разъяснить.
  - Пожалуйста, милое дитя, - мягко сощурилась королева, делая глоток вина. - Но боюсь, визит совершенно испорчен, моя семья и советники пребывают в недоумении. Я не хочу, чтобы вы смущали их печальными рассказами, поэтому не сочтите за грубость, но не могли бы вы утром покинуть мой дворец? Я всегда буду рада принять вас в гости, когда ситуация на Материке разрешится, даже под новыми знамёнами необходимо будет поддерживать дипломатические связи. Но сейчас сложное время, вы должны понять.
  - Конечно, Ваше Величество, - Ктара улыбнулась. Так нежно на дверь ей ещё не указывали. Настолько проникновенно, что хотелось сию минуту собрать вещи и удалиться прочь, дабы не смущать столь душевных хозяев. - Надеюсь, наша договорённость относительно лозы в силе?
  - Разумеется, Принцесса, - удивилась вопросу королева. - Даже не сомневайтесь. Надеюсь, к следующему урожаю всё это недоразумение на Материке будет исчерпано, и мы снова сможем встретиться, отпраздновать праздник Молодого вина и поиграть в домино.
  - Буду с нетерпением ждать...
  В гостевые покои Принцессы арши возвращались потрясёнными и молчаливыми, каждому было, о чём подумать, чтобы обсудить произошедшее за закрытыми дверями.
  - Ужин был на удивление богат на пищу для размышлений, - подытожил Эженталль, садясь на ближайший стул.
  - Спасибо, что поддержал меня, - устало поблагодарила Ктара.
  Тианшель коснулся переносицы:
  - Мы на одной стороне, Принцесса. Ты защищаешь интересы Шанакарта, я защищаю интересы Шанакарта. Идея было неплоха. И сыграна хорошо. Никто не виноват, что играть пришлось с идиотом.
  Ктара сложила руки на груди и медленно прошлась по комнате:
  - Нам повезло, что она не выставила нас под конвоем или не взяла под стражу до прибытия Галларда.
  - Значит, переговоры удались.
  Идден иронично глянул на Эжена:
  - И после скольких переговоров Вам приходилось драпать через забор, Ваша Светлость?
  Тианшель слабо улыбнулся:
  - Пусть эта информация останется исключительно в моей памяти.
  Ктара с удовольствием посмотрела на Князя. Каким же он бывает, когда не... Она тяжело вздохнула и отвернулась.
  - Нельзя ждать утра. Нужно выехать сейчас.
  - А как же лоза? - хмыкнул Идден.
  - Мне кажется, что, если будем ждать утра, садить её придётся на наших могилах.
  - Потому что кто-то доставляет Лоране вести с фронта... - озвучил её мысль Эженталль, и Ктара хмуро кивнула.
  
  Дейриан вернулся в комнату, которую сейчас занимал, ближе к рассвету. Длинные атласные многослойные шторы плотно закрывали высокие окна и ещё больше сгущали сумрак внутри. Светлые предметы будто приглушенно светились, обрисовывая очертания обстановки. На широкой разобранной постели уютно растянулась спящая Селена, обнимая одну из подушек, по обнажённой спине струились светлые волосы, сползшее одеяло едва прикрывало ягодицы.
  Алый оставил на столе сумку и ножны и прошёл в ванную. Шум воды разбудил сильфу, и она сладко потянулась, с прищуром глядя на тонкую полоску света из-под дверей. Поднявшись, она села на постели и с улыбкой запустила ладони в волосы, приводя их в ещё более соблазнительный беспорядок. Соскользнув с кровати, она стащила со спинку стула кружевной халат.
  - Присоединиться, конечно, не позволишь?
  Дейриан слабо повернул голову по краю большой фарфоровой ванны и посмотрел на Селену, прижимавшуюся к дверному косяку. Кроваво-красные волосы касались кончиками мраморных плит пола.
  - Сегодня Галлард взял Аншерт.
  - Тот городок, который освободили союзники?
  - Да, - он вздохнул и прикрыл глаза, расслабляясь. От горячей воды шёл пар. - От союзников тоже немногое осталось.
  - О, так тебе пришлось сражаться против шанакартцев? - Селена прошла вглубь и присела на край ванны.
  - Технически это так. Но фактически мне пришлось сражаться более избирательно.
  - Но выжившие всё равно скажут, что ты убивал всех подряд.
  Алый остался равнодушен к замечанию.
  - Это не важно. Я не могу позволить Галларду усомниться во мне. А жертвы... Шанакарт уже пожертвовал этими воинами, когда отправил их на Материк. Все знали, что у них есть шанс отправиться на перерождение. Эта плата за жизнь самого Шанакарта.
  Селена опустила ладонь в воду и пропустила сквозь пальцы горячую воду.
  - Но как ты собираешься вернуться?
  Он только усмехнулся, изгибая бровь. Женщина погрустнела.
  - Понятно... Ты не собираешься возвращаться.
  Демон отвечать не стал, да и вопрос ответа не требовал. Она и сама прекрасно понимала, что шансов вернуться у него просто не было. Даже, если он убьёт всё семейство Лартиан, вокруг оставалось слишком много их сторонников и соратников, механизм уже был запущен.
  - Поражение союзников откроет путь на Рейленгарт, - сильфа покусала пухлые губки. - Видимо, я всё-таки была права, бежав оттуда.
   - Столица, конечно обречена. Шанакарт не успеет послать достаточное количество новых солдат, чтобы удержать её. Ты говорила, Князь Тианшель и Принцесса на переговорах в Элье?
  - Да, - Селена снова провела рукой по воде. - Но не думаю, что у них получится переубедить Лорану.
  - Переубедить в чём?
  - У вас здесь совсем нет разведки? - с удовольствием оттягивая момент истины переспросила Селена.
  - У нас есть Провидица. Галлард строит планы наступления только исходя из её сведений, а она делится откровениями только с ним. И думаю, избранными частями, - он едва уловимо нахмурился.
  Сильфа чуть придвинулась и провела мокрыми пальцами по его руке, поднимаясь от локтя к плечу, к груди, на которой висел чёрный камень на тонкой золотой цепочке. И сама увлечённо следила за своими прикосновениями.
  - Когда я была в Рейленгарте, один придворный советник мне очень эмоционально жаловался на то, что Лорана провалила переговоры с Данестианом, сославшись на то, что она не станет отражать атаку на Элью, если такая последует, а просто предложит ему союзничество и беспрепятственную оккупацию в обмен на сохранение её земель в целостности.
  Алый с видом крайнего непонимания и тревоги сел, вода с шумом плеснула через фарфоровый край, заливая пол. Арши уставился в одну точку, черты лица заострились, становясь хищнее.
  - Почему ты сразу не сказала?
  Она пожала плечами:
  - В какой момент между тем, как ты меня душил, и тем, как ушёл, я должна была сообщить тебе это?
  - Желательно, сразу. У тебя остался кто-то из подруг в Элье?
  Селена поджала губы:
  - Во дворце Лораны сейчас живёт одна из моих бывших девочек, удачно замуж вышла. Если ты хочешь, я попрошу её присмотреть за твоей делегацией.
  - Ты сделаешь это не потому что я так хочу, а потому что это нужно сделать.
  - Опять твои глупые правила. Тебе напомнить, что куртизанки не воюют?
  - Нет, они шпионят и прячутся за спинами тех, кто воюет. Не пытайся торговаться со мной, Селена.
  Алый поднялся и взял с чугунной витой вешалки полотенце. Обернувшись им, он вышел из ванной, просушивая часть волос, намоченную водой. Селена покорно последовала за арши и, пользуясь моментом, полюбовалась, как он одевается для сна. До рассвета оставалось не больше трёх часов. Отодвинув штору, демон выглянул в окно, окинул острым взглядом улицу и, наконец, лёг в постель, подтянув к себе одеяло.
  - Какой интересный у тебя амулет, Дейриан Мираль, - промурлыкала сильфа, сбрасывая на ковёр мокрый халат и проскальзывая под одеяло.
  - У всех есть пороки. Мой порок - тайная страсть к бижутерии, - отмахнулся арши, закрывая глаза.
  Селена музыкально засмеялась, тонкая ладошка нежно просочилась под его рубашку:
  - Никогда не видела бижутерии со свойствами искажать мысли.
  - Ну я же не сильфа.
  Женщина перелегла ближе и подложила под голову руку, наблюдая за ним.
  - А знаешь, сильфы влюбляются лишь раз в жизни...
  Дейриан перехватил её ладонь, начавшую выводить щекочущие узоры по его груди, и устало повернулся:
  - Селена, не драматизируй. Ты сильфа лишь наполовину.
  - А если так? - она прищурилась и встряхнула волосами. Из светлых они начали наливаться густым чёрным цветом, а глаза стали фиолетовыми.
  На эту попытку Алый беззлобно рассмеялся:
  - А в Тианшеля можешь?
  Сильфа обиженно приняла привычный облик и отвернулась. Дейриан заснул совершенно счастливым.
  
  Вопреки опасениям Ктары и Эженталля, их побегу из столицы Эльи ничто не помешало. Точнее, никто не помешал. Либо королева не успела отдать приказ о их задержании, либо пока не догадалась, что могла бы оставить своих гостей разменной монетой. И теперь блестящая чёрная карета в окружении охраны быстро неслась по дорогам ночной Эльи в сторону границы.
  - Стоило ли забирать с собой весь багаж? - улыбнулся Эжен, глядя, как Ктара увлечённо роется в темноте в ящике с платьями, поставленном сейчас между сиденьями.
  - Стоило. Отъезд должен был быть похож именно на отъезд, а не на побег. Я всё-таки Принцесса.
  Карета внезапно сильно подпрыгнула на неровности дороги, и Князь едва успел поймать девушку за плечи, не давая упасть.
  - Осторожнее, Принцесса.
  - Как-нибудь потом, - легкомысленно пообещала она, снова запуская руки в недра ящика, заново разворошив платья. И довольно хмыкнула, что-то нащупав. - Ага!
  Из ящика были торжественно извлечены кожаные брюки, а затем и чёрная мягкая блузка. Ктара бросила их рядом с собой и подняла подол давешнего синего платья, под которым обнаружились высокие сапоги, повидавшие не один поход. Девушка быстро сняла их и с удовольствием натянула прохладные узкие брюки. А потом шаловливо улыбнулась и пересела на сидение рядом с Князем, поднимая руками волосы и подставляя ему ряд мелких круглых пуговиц на спине.
  - Ну уж нет, - усмехнулся он. - Нет.
  - Я могу и сама, - она обернулась, - и уверена, смотреть на это будет ещё интереснее, чем расстёгивать. Здесь ровно сорок бусин. И я смогу расстегнуть каждую. Но медленно. И мне будет ужасно неудобно.
  Тианшель только тяжко вздохнул, признавая поражение, и потянулся к пуговицам.
  - Ты приняла правильное решение, я должен извиниться, - тихо сказал Эжен, расстёгивая первые несколько бусин.
  - Может не стоит? После твоих извинений обычно ещё раз не мешало бы извиниться.
  Князь покаянно качнул головой, но она этого всё равно не видела.
  - Я всё-таки попробую, - он помолчал, прежде чем продолжить. - Мне жаль, что я не сдержался перед ужином и обидел тебя. Я был не прав и даже недальновиден. Если бы ты не вывела Лорану на откровенный разговор, мы впустую потеряли бы время. А возможно, и попали бы в ещё более опасную ситуацию.
  - Сейчас ты скажешь, что нам опять повезло, как и в Свободном?
  - Нет... Ты ведь знаешь, моя сильная сторона - аналитика, и я понимаю, что это не было просто везением. Я знаю, что ты взрослая и разумная девушка, при этом решительная и смелая, и мои обвинения в ребячестве несправедливы. Просто мне самому сложно принять это. И сложно научиться поощрять твои решения. После всех этих лет. А твоё похищение...
  Так вот в чём дело... Он так долго не давал ей и малейшего шанса, а когда позволил себе слабость, всё обернулось так трагично. Наверное, впервые она всё-таки поняла, что так выбило из колеи рассудительного и невозмутимого демона, которым она была очарована. Ей ужасно хотелось повернуться, но это могло разрушить ту откровенность, которая только-только начинала возникать между ними. Почти непроницаемая темнота кареты, мчащейся в ночи, давала ощущение исповедальни. И было легче признавать свои ошибки.
  - Моё похищение - только моя вина, - её мысли снова вернулись к Алому, вытащившему её из того отвратительного сырого склепа. - И я всё сделаю для того, чтобы её исправить.
  - Исправить? - последняя пуговица была расстёгнута, и арши отпустил края кружевной ткани.
  Ктара перекинула копну волос на грудь и опустила руки, глядя в пустоту.
  - Ты снова назовёшь это ребячеством. Но я не могу оставить всё так, как есть, - всё-таки она повернулась. В темноте её глаза слабо светились лиловым. - Ты не виноват. Ты делал всё, чтобы я тебя отпустила.
  Не удержавшись, она прижала к груди платье и подалась вперёд, мягко целуя его в губы и касаясь ладонью щеки. Демон не сдвинулся с места, но и на поцелуй не ответил. Ктара грустно улыбнулась, потянулась к блузке, быстро надела её и стащила платье с бёдер, обтянутых брюками.
  - И был крайне убедителен на балу, когда говорил, что я невероятная, но ты сделал свой выбор, ѓ- платье отправилось в ящик к остальной одежде, и девушка закрыла крышку на защёлку. - Это моя вина, что я не слушала.
  - Ктара...
  Она застегнула пуговицы спереди на блузке и подхватила с сидения куртку, которую достала уже давно. Надев её, демоница вытащила из-под неё волосы и достала из-за сидения ножны с мечами, надёжно спрятанные от любопытных эльфов.
  - Ты не собираешься в Шанакарт, - уличил Эженталль, горько глядя на неё. - Так ты решила всё 'исправить'?
  Принцесса твёрдо посмотрела ему в глаза:
  - А вдруг, для тебя это тоже шанс всё исправить? Просто помоги мне. И обещаю, если станет слишком опасно, я вернусь в Шанакарт.
  Он усмехнулся:
  - Спасибо, что сбежать не предлагаешь.
  Ктара задумчиво откинулась спиной на мягкое сидение. Действительно, по всем канонам романтических историй, которые они изучали в Академии, нужно было страстно признаваться в любви и уговаривать его сбежать, бросив всё на произвол судьбы. Но почему-то не хотелось. Принцесса покачала головой от самой себя. Она прекрасно помнила, что говорила ему на балу, как отчаянно любила в ту минуту, как вообще жаждала новой встречи с ним, стоя на борту брига. И совершенно не испытывала этого сейчас. Что-то переломилось в ней после его свадьбы, после Свободного, после того поцелуя и после всего, что он наговорил ей в карете и в Элье. Она уже просто не чувствовала доверия. Образ, который она лелеяла из детства - героя, который всегда будет за неё, растаял, уступив место реальности. И реальность была такова: перед ней сидел арши, который был безусловно предан её стране и её отцу, рассудительный, честный, безумно красивый и благородный. И главной его задачей было лишь уберечь дочь друга от глупостей. И от себя. Он жил своими обязательствами, а для себя он нашёл их немало.
  - Мы едем в Кель, - спокойно сообщила Ктара. - Как только пересечём границу, повернём. Если ты собираешься ехать в Шанакарт, стоит выйти у блокпоста.
  Тианшель вдруг осознал, что сам не знает наверняка, как ответил бы, если бы она предложила сбежать. В Шанакарте ждала такая размеренная, такая правильная жизнь...
  - Как прикажешь, Принцесса. В Кель, так в Кель.
  * * *
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Д.Вознесенская "Игры Стихий" (Попаданцы в другие миры) | | Д.Вознесенская "Таралиэль. Адвокат Его Темнейшества" (Любовное фэнтези) | | М.Боталова "Академия Невест 2" (Любовное фэнтези) | | И.Шаман "Демон Разума" (ЛитРПГ) | | М.Старр "Пирожки для принца" (Юмористическое фэнтези) | | О.Лилия "Чтец потаённых стремлений (16+)" (Попаданцы в другие миры) | | Я.Зыров "Твое дыхание на моих губах" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий. Перекресток миров." (Любовное фэнтези) | | О.Гринберга "Отбор для Темной ведьмы" (Любовное фэнтези) | | Н.Волгина "Массажистка" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"