Бел Джулия: другие произведения.

Питомцы: Одиночки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.44*4  Ваша оценка:

  Жёлтая кислота медленно разъедала рельефное тело Тиша, сжирая пятна-татуировки, сжигая хлипкую кожу. Зрелище столь же очаровательное, сколь и удручающее.
  
  Ирр-ри-гу щёлкнул языком. Лучше не придумать - вернуться после утомительного дня на фабрике, куда его сегодня запихнул с поручениями братец, и застукать любимого питомца мёртвым. Своего единственного и необыкновенного питомца! Неужели это Сар-рк так опустился, что решил травануть Тиша? И дня не проходило, чтобы он не шпынял Ирра. Вряд ли наследничку нравилось, что мать приставила к нему старшего 'помощника'. Посмотреть бы, как вспучится от стыда его надменная морда, если вдруг аспиды прознают про их родство. Наследный принц - младший братик этого шута и бесхвостого урода?! А сама Покорительница Планет - его матушка? Извольте, это скандал.
  
  Но стоит Сар-рку опозорить мамулю, как для Ирра появится шанс показать, кто из братцев более достойный, и завоевать неприступное сердце чёртовой Покорительницы, этой межгалактической суки, выплюнувшей его в жизнь таким беспомощным. Только его самая большая надежда, увы, сдохла.
  
  Ирр-ри-гу коснулся холодного лица Тиша, провожая хомку в последний путь, и вдруг заметил между его сжатых зубов клочок оранжевой ткани. Любопытно. Ирр запечатал капсулу с телом, чтобы кислота довершила начатое, и отвернулся, поглаживая красный обруч на шее - змею, кусающую себя за хвост.
  
  'Принц ожидает вас в парадной столовой', всплыла в голове чужая мысль. С какой бы стати в парадной? Уж не в честь ли его погибшего питомца, чтобы лишний раз поиздеваться над неугодным братцем?
  
  Ирр-ри-гу выполз в коридор в кромешном одиночестве. Последние пять лет Тишка скрашивал его дни на этой примитивной, но весьма доходной планете. Ли-рро-х, бывший генерал Королевской эскадры, а нынче владелец питомника, предостерегал, по-идиотски раздувая щёки и постукивая языком по столу, что обитатели Сахары вызывали жуткое умиление и привыкание. Так оно и случилось с Ирром, как бы он ни противился.
  
  Эти гладкотелые в самом деле были приятны на ощупь и излучали драгоценное тепло. Первые три месяца Ирр сутки напролёт нежился возле нового друга, впитывая жар его тела, пока не рассмотрел в раскосых глазах Тишки разумную искру. Тогда-то он понял, что зря злоупотреблял воспитанием питомца. Этот крохотный огонёк вполне мог привести к гигантскому взрыву. Праздничному салюту во славу Ирр-ри-гу.
  
  Стоило приблизиться к апартаментам Принца, как двери растаяли в воздухе. Аспиды высшего ранга уже собрались за круглым обеденным столом, а сам братец возвышался на троне, окутанный новой огненно-рыжей мантией. Ирр даже не сомневался в причастности Сар-рка к смерти Тиша, но братец, похоже, не сильно скрывался.
  
  'Вот все и в сборе, - раздался в ментальном пространстве бурлящий голос Сар-рка. - Присоединяйся, Ирр, у меня сверх-шикарные новости'.
  
  'Как вам будет угодно, Ваше Высочество', - прошелестел Ирр-ри-гу, ставя мысленную защиту на свои подозрения и умозаключения, однако его общее состояние всё же передалось Сар-рку.
  
  'Чем-то огорчен? - съязвил он. - Похоже, дело в твоём питомце?' - спросил так, словно только сейчас заметил отсутствие Тиша.
  
  'Он умер', - коротко ответил Ирр. Аспиды сочувственно ахнули, обратив на себя любопытные взгляды расположившихся неподалёку питомцев. Те нежились на больших бархатных подушках, поедая лакомые фрукты и сладости, кто-то оттачивал таланты, чтобы удивить хозяина, некоторые же просто бездельничали. На то они и питомцы, не строить же им коварные замыслы по завоеванию нового мира. Процесс одомашнивания успешно шёл уже как два столетия, и хомо сапиенс давно вычеркнули из списка разумных рас. Однако Ирр не стал бы так беспечно закрывать глаза на их прошлое.
  
  'Какая жалость, мальчик был красив', - подала голос неотразимая Ши-тарр, водя светящимся кончиком хвоста по руке Сар-рка, но не отрывая пронзительных круглых глаз от Ирра.
  
  'Брось унывать, - вновь заговорил братец, - питомцы приходят и уходят. Мы знаем, как скоротечна их жизнь. Лучше порадуйся за своего Принца. Через месяц я встану во главе космолинкора. Адмирал Сар-рк, как тебе?'
  
  Ирр сдержал алый гнев, грозивший разорвать его мозг на части. Мысли, доступные для Принца и других аспидов, охладились безупречным спокойствием с нотками радости.
  
  'Неужели мы покинем этот райский уголок?' - мысленно улыбнулся Ирр, задорно прищёлкнув языком под дружный хохот аспидов.
  
  'Я покину, - ответил Принц. - А ты останешься здесь и присмотришь за производством, пока не назначат нового наместника. Можешь и впредь наслаждаться дарами Сахары'.
  
  Крепость, которую Ирр давным-давно возвёл внутри, в любую секунду могла дать трещину и послать в адрес Сар-рка раскалённые потоки брани. Мать всегда говорила Ирру, что гнев - низменная эмоция, недостойная высших аспидов. Что ж, значит он не только хвостом не вышел.
  
  'Превосходно, Ваше Высочество!' - отозвался Ирр-ри-гу.
  
  'Что ж, а теперь порадуй-ка нас одной из своих глупых историй', - сказал Сар-рк.
  
  'Неужели все опять хотят знать, как я потерял хвост?' - заныл Ирр, зная, что своим якобы нежеланием говорить об этом лишь раззадоривал аспидов.
  
  'Кажется, в прошлый раз ты рассказывал, как спросонья откусил его. Так это правда?' - прошелестела Ши-тарр, и все снова засмеялись. Ирр привык плавать среди волн смеха.
  
  'Что ты, милая Ши-тарр, я героически лишился его в бою'.
  
  'Если бы ты ещё воевал', - заметил генерал Ли-рро-х.
  
  'Вся моя жизнь - война!' - шутливо отозвался Ирр. Эти гадюкины дети и не понимали, насколько он был честен.
  
  'Отличный лозунг, Ирр, - сказала Ши-тарр. - За это нужно выпить. Как насчёт свежевыжатого энерготоника? В честь Принца - всё самое лучшее'.
  
  Она облизнулась, посылая Ирру целую серию многозначительных взглядов.
  
  'Силио, - позвала она своего питомца, внушая ему простые мысле-команды. - Иди ко мне, мальчик'.
  
  К столу вразвалочку подошёл кругленький хомка с рыжими завитушками на голове. Обе щеки его были плотно набиты лакомствами и находились в постоянном движении.
  
  'Только спит и ест, - вздохнула Ши-тарр. - А когда-то он был таким игривым... Ну да ладно, - её багряные глаза озорно сверкнули. - Выпьем за Принца!' - сказала она, прислоняя металлический наконечник хвоста ко лбу питомца и обездвиживая его.
  
  'За Принца!' - подхватили аспиды, высовывая языки. Ирр замешкался. Он никогда не пил энергетиков, производимых на местной фабрике, и тем более не пробовал 'живую' энергию, находя более гуманные заменители. Как же выкрутиться на этот раз, не оскорбив при этом Принца?
  
  А может ну его ко всем чертям? Сар-рк убил Тишку, украл его, Ирра, жизнь. Сколько же ещё терпеть! Раз его тайный замысел развалился, не пора ли в открытую заявить о себе?
  
  
  
  *
  
  
  
  Некс поглядывал то в книгу, то на Доминанту, возлежавшую неподалёку на горе из бордовых подушек. К ней как раз клеился очередной домашний, мечтавший стать её фаворитом, а она отмахивалась от него веером, как от мухи. Под белой полупрозрачной тканью длинного платья светились татуировки, складываясь в пёстрые цветы и змеиные изгибы. Череп сверкал, как драгоценность, покрытый вместо волос золотом. Доминанту окружали венки из жёлтых роз, которые Некс тайно присылал ей уже на протяжении нескольких недель и которые она повсюду таскала за собой. Правда, ему виделась на её месте совсем другая девушка, которая больше всего на свете любила цветы и отчаянно ждала, когда во дворе, за окном их инкубатора, зацветут кактусы. Интересно, как бы она сейчас выглядела? Только вряд ли она жива.
  
  От островка домашних питомцев отделился мягкотелый Силио, направляясь к своей хозяйке, Шипастой. По огромному залу огненной искоркой кружилась его сестричка Ория. Натёртое маслами тело блестело, татуировки крупными морковными пятнами рассыпались по коже. Некс приподнял очки с жёлтыми линзами и потёр глаза, на миг увидев расплывшийся в тумане мир, потом вновь уставился в книгу.
  
  - Не-е-екс, - в растяжку проговорила Доминанта, взглянув на него с высоты своего импровизированного трона. - Почеши мне спинку, дорогой, - и она легла на живот, словно искушала его.
  
  Он долго ждал этого момента. И теперь не торопился. Захлопнул книжку, стряхнув пылинки с переплёта, поправил очки на своём крупном, крючковатом носу, настроил улыбку на нужную волну. Крошка Доми попалась. Он всё делал правильно. И если так пойдёт дальше, Некс войдет в число самых главных питомцев, принадлежавших Гиганту.
  
  - С радостью, - сказал Некс и сделал шаг к своей цели. Увидел краем глаза замерший танец Ории, заметил окаменевшее лицо и живой, но беспомощный взгляд. Обернулся.   
  
  Силио перекочевал к хозяевам на стол и, кажется, уснул там, уткнувшись приплюснутым носом в миску с разноцветным драже. А хвостатые по очереди тянули к нему длинные и плоские языки. Некс не сразу понял, что именно увидел. Но кроме Ории и него никто, похоже, не обращал внимания на зверство хозяев. Не видели и не понимали, или знали, но не смотрели?
  
  Некс не так часто бывал на общих посиделках - Костяной отчего-то не нянчился с ним, как с другими питомцами, иначе он куда быстрее бы добился желаемого и приблизился к главарю хвостатых. Костяной и хозяином-то настоящим не был, скорее заводчиком: выбирал из инкубатора приглянувшихся мальчиков и девочек и брал на воспитание к себе в корпус. Но пока Костяной не мог его никому пристроить. Ничего, он сам выберет себе хозяина. Нужно лишь отвернуться и подойти к Доминанте. Одно движение. Повернуть голову. Не смотреть. Идти вперёд, и ни шагу назад. Ради всего человечества.
  
  Силио омерзительно всхрапнул, Ория вздрогнула. И Некс увидел в её глазах любовь к брату - домашнему до мозга костей, - но этого взгляда было достаточно.
  
  Некс круто развернулся, гадая, были ли у других домашних мечты более высокие, нежели о вкусной еде, сне и красивых одеждах, и пошёл прочь от божественной Доминанты, услышав за спиной её гневное мяуканье. Он мог лишь отвлечь хозяев, переключить на себя, ведь каждый из хвостатых был вдвое выше, а Гигант, пожалуй, даже втрое. И ещё эти загадочные хвосты с жуткими наконечниками.
  
  А может, проверить для чего они? Раз уж умирать, так хоть узнает напоследок. Жаль только, он не сможет использовать это знание на благо сородичей.
  
  Хозяева слишком увлеклись процессом, и Некс смог приблизиться и крепко схватить Шипастую за хвост, сжимая в кольцо там, где прочная кожа с синими, зелёными, красными переливами переходила в металл. Хозяйка Силио мощно дёрнулась, откидывая Некса назад, но он вновь уцепился, заставляя её повернуться. Хвостатая больно щёлкнула его языком по лицу и послала мысль-команду 'вернись на место', которая как всегда сопровождалась жутким давлением на мозг. Некс неплохо научился справляться с этой неприятностью. Голова его уже не так раскалывалась, воспринимая информационные потоки хвостатых. Он отошёл и взялся за другого хозяина. Сперва его просто отгоняли, потом Костяной задал ему небольшую трёпку, чуть придушив языком в назидание, но Некс не унимался, метнувшись к Гиганту и вцепившись в его громоздкий хвост, высовывавшийся из-под оранжевого плаща. Возможно, именно сейчас этот острый наконечник завершит все его слабые попытки вырваться из порочного круга.
  
  Прочие хвостатые притихли, ожидая реакции главаря, но вдруг из необъятного рта Гиганта раздался дикий хохот. Все вновь защёлкали, а особенно Бесхвостый - хозяин, явно сторонившийся других.
  
  'Теперь ты мой, - через несколько минут проникла в его голову мысль, окрашенная в багрянец раздражения. - Забери обжору и топай'.
  
  Некс посмотрел в жуткие, безумные глаза нового хозяина. Он слишком отличался от остальных. Что это могло значить для Некса? У этого не было хвоста с таинственным наконечником, только неуклюжий обрубок, а тело переливалось мягкими радужными тонами.
  
  Некс наспех соскрёб со стола тушку Силио, нашёл взглядом Орию, чуть заметно подмигнул ей из-под жёлтых очков и поплёлся прочь из зала. Похоже, путь на вершину стал длиннее.
  
  
  
  *
  
  
  
  Лани с отвращением смотрела, как в соседнем вольере набивает брюхо лохматый Пуз. Сама она почти не притронулась к миске с сухариками, разбухшими в воде. Змеиное мясо нравилось ей больше, а вот от корма, которым их пичкали мелкие хозяева, в последнее время только тошнило.
  
  Уж не беременна ли она? После очередной случки - на этот раз с Боровом - ломило всё тело. Лани честно думала, что он разорвёт её на части, что ещё один день не пережить.
  
  Однако, пережила. В отличие от своей несчастной подружки, которую утром забрали за Красную Дверь. А это даже ещё хуже случек, родов и монотонных дней и ночей - сон, еда, сон, прогулка, еда, сон.
  
  Но сегодня на кактусе, пробравшемся внутрь вольера, наконец расцвела опунция - оранжевая роза пустыни, - словно посылая Лани огонёк надежды.
  
  Рано или поздно её отправят за Красную Дверь, не важно, даст ли она потомство для инкубатора или нет.
  
  Или...
  
  Или она обратит на себя внимание хозяев и станет домашней.
  
  - Эй, Рэм, - шепнула она уличному из соседнего вольера. Тот тоже не притронулся к пище, выпрямив спину и глядя в сумерки. Длинной тёмно-синей тенью выделялся он на фоне зарешёченного неба.
  
  - Что, Колючка? - Так Лани раньше звал лишь один человек.
  
  - В Раю совсем нет песка, да? - спрашивала она его в сотый раз.
  
  Он скупо мотнул головой.
  
  - Ни крупиночки?
  
  Рэм хитро приоткрыл один глаз.
  
  - Это хорошо, - сказала Лани. - Я ненавижу песок.
  
  - Ты глупая, - разомкнул узкие губы Рэм, научивший её ловить змей, что вместе с песком проникали в вольер. - Твоя дорога - Красная Дверь.
  
  Они спорили об этом каждый вечер, но Лани упрямилась до последнего. Однажды - ещё в инкубаторе - она упустила свой шанс, показала хозяевам коготки, повинуясь стихийным чувствам. А ведь всего-то стоило приласкаться, как сделал это Черноглазик. Но больше она не совершит такой ошибки.
  
  - Глупый ты, - съязвила Лани. - Я попаду в Рай и стану домашней, а ты будешь прозябать здесь, пока не выйдешь за Красную Дверь. - Нагрубила и сама надулась.
  
  Рэм лишь молча хмыкнул.
  
  Из-за Красной двери не возвращались. Изредка Лани видела домашних на выгуле в пустыне и никогда среди них тех, кого мелкие хозяева вывели за Дверь.
  
  - Я буду есть нормальную пищу, - заулыбалась она.
  
  - Нормальную - это какую? - уточнил Рэм.
  
  - Не знаю... чем там кормят этих домашних, что они вечно такие довольные?
  
  Рэм пожал плечами.
  
  - Змеями?
  
  Они оба тихонько засмеялись.
  
  - А у меня опунция зацвела, - поделилась новостью Лани, кивнув на  кактус, который заполз к ней в вольер из пустыни.
  
  - Хороший знак, - кивнул Рэм.
  
  - Вот и я так думаю, - мечтательно сказала она и прикрыла глаза.
  
  Она обязательно что-нибудь придумает и утром станет домашней. Нужно только переждать бесконечную ночь, полную холода, храпа и плача слабеньких девочек. А иногда и мальчиков.
  
  Со скрипом отворилась дверь, и один из мелких хозяев просунул в вольер сперва голову, а потом змеевидный хвост. Лани вздрогнуть, когда её лба коснулся железный наконечник, заставляя тело послушно подняться. Она лишь успела дотянуться рукой до кактуса и сорвать цветок. Пусть будет с ней там, куда её собираются отвести. А куда именно, она знала.
  
  Она шагнула вперёд. За спиной раздался тихий рык. Неужели Рэм?
  
  Вышла во двор, загребая ногами песок, оставляя за собой след, который вскоре исчезнет. Ночной ветерок дунул в лицо, отрезвляя мысли, которые словно накрыло тёмным песчаным облаком. Прямо перед Лани, на серой стене, появился красный прямоугольник. Она шла дальше. Не могла остановиться, не могла сбежать, лишь смотрела в лицо своему самому огромному страху. Дверь отворилась, и Лани приготовилась сгореть заживо, только от чего - неизвестно. Она переступила порог. Выдохнула. Пока ничего ужасного, всего-то пёстрые стены и уходящий вдаль коридор. Хозяин молча потянул её за собой. И она пошла.
  
  Коридоры петляли, сменялись другими коридорами, а Лани казалось, что они идут по кругу, но когда-то этот круг закончится в определённой точке. И эта точка станет для неё финальной.
  
  Но вот они оказались перед новой дверью. Тоже красной. Лани всегда считала, что Красная Дверь может быть только одна. Выход из жизни, вход в ад.
  
  Лани снова приготовилась к худшему. И шагнула в ночную пустыню. Неужели всё закончится здесь?
  
  Вдалеке замерцали огни, и Лани различила фигуры ещё нескольких хозяев, вот только не мелких, а тех, что заводили себе питомцев.
  
  'Сладкие сны или танец со змеями', услышала она голос своего провожатого, и вместе с этими словами на неё навалилось нечто жуткое, чужое, непостижимое. Но она поняла, что от неё требовали решения. Отчасти ей хотелось забыться, затеряться в темноте, но внутренний огонь не давал покоя.
  
  - Танец, - ответила она, а спустя пару минут оказалась среди странной компании, затерявшейся в пустыне по ту сторону высокой серой стены. Что ж, она проголодалась, а змеи годились как нельзя лучше.
  
  Хозяева стояли за пределами круга, выложенного светящимися тёмно-оранжевыми шарами, а двое парней - один домашний, с алыми разводами татуировок на правой руке, и другой определённо уличный - прыгали из стороны в сторону, уклоняясь от нападок небольшой, но проворной змейки.
  
  'Поймай змею первой', пришла новая мысль вместе с потоком тяжёлого ночного холода, и Лани вновь обрела контроль над своим телом. 'Займёшь место питомца'.
  
  Домашний на вид был не слишком крепким, но двигался уверенно. Он почти схватил змею, но словно бы поддался, и уличный оттолкнул соперника в сторону. С носа домашнего соскочили нелепые жёлтые стёкла. Он тряхнул головой, приподнялся на колени и нащупал потерянную вещь, возвращая на выдающийся нос. В голове Лани мелькнул смутный образ, но она отмахнулась от него. К этому моменту змея снисходительно поцеловала уличного в руку, и тот корчился на песке от боли. Но не успела его агония завершиться, как из темноты выступила крупная хозяйка с шипами на голове и руках, выпуская язык и скользя им по бедолаге. На глазах он побледнел и весь будто бы сжался.
  
  Лани сглотнула ком в горле и устремилась мыслями к цели: она всё же могла стать домашней. Нужно только переиграть парня, ведь, похоже, он не такой уж ловкий. Ему просто повезло. Расправив плечи, Лани поднесла к лицу оранжевый цветок опунции, маленькое солнышко в ночи. Совсем скоро она будет жить в комфорте и роскоши. Но змее придётся умереть, как и домашнему.
  
  Она вступила в круг света и потёрла ладони, готовясь к триумфальной пляске. Цветок осел в спутавшихся чёрных волосах.
  
  Домашний повернулся к ней лицом, и теперь она хорошенько могла рассмотреть его. В груди кольнуло. Что-то далёкое вновь коснулось её сознания. Парень на секунду приподнял очки и потёр нос.
  
  - Черноглазик? - зачем-то прошептала она, перечёркивая всё, о чём думала ещё минуту назад.
  Тошнота накатывала на него волнами, приливов всё больше, отливы задерживались. Ирр из кожи вон лез, чтобы засунуть свои чувства и мысли поглубже и не выставить себя перед Ши-тарр и Ли-рро-хом конченым идиотом. Разве мало того, что они не считали его ровней, скорее кем-то вроде мелкого, услужливого под-аспида, хотя всё же от последних он существенно отличался.
  
  Перевод Принца во флот был неожиданно скорым, и от этого Ирр нервничал куда сильнее, чем хотел бы. Времени оставалось всего ничего, план развалился в пух и прах, а сейчас, стоя ночью среди диких песков Сахары и наблюдая, как крошка Ши поглощает хомку, проигравшего на запретном поединке, Ирр совсем расклеился.
  
  Он взглянул на самца, доставшегося ему в дар от Ли-рро-ха. Тщедушен в сравнении с мускулистыми хомками, которых обычно выставляла Ши-тарр. Да и многовато белого тела, что делало его похожим на обитателей фермы - приятные для глаз отличительные татуировки покрывали лишь одну руку.
  
  Чёрт дёрнул вмешаться и спасти шкуру того толстенького питомца. Ирр ведь уже собирался отказаться от 'угощения' и сказать наконец, что не приемлет живую пищу, как, впрочем, и мёртвую. Он приготовился посмеяться вместе со всеми над собственной персоной и преспокойно удалиться к себе в апартаменты (естественно, не столь просторные и роскошные, как у Сар-рка, но вполне удобоваримые). Но тут со своим озорством влез этот жалкий питомец, Некс. Ирру бы просто уйти и отоспаться, обложившись заряженными камнями, но нет! Сегодня всё его существо словно взбунтовалась против несправедливости.
  
  Он мысленно дотянулся до скрытых в мозгу ресурсов, где по кирпичику накапливал знания и умения, и извлёк оттуда необходимый материал. В следующую секунду Ирр обрушил на собравшихся аспидов, а в особенности на брата, лавину скорби по своему питомцу - с просьбой оставить хомок в покое. Ему нравилось управлять другими, пусть и ненадолго: такие манёвры отнимали сил преизрядно. Правда, он не думал, что Ши-тарр и Ли-рро-х отдадут хомок ему заместо утраченного Тиша.
  
  Теперь любая мелочь выводила Ирра из себя. Ши захотелось развеяться и поразвлечься втайне от Принца, а кто среди аспидов был более безрассудным? Конечно, Ирр-ри-гу. Он снова не мог отказать, не мог делать то, чего хотелось ему. Извечный его крест.
  
  Будь он Наследным принцем...
  
  'Не вижу, чтобы ты радовался подарку', проникла в его мысли Ши-тарр, игриво поводя в воздухе хвостом.
  
  'Даже двойному', добавил Ли-рро-х.
  
  Взамен умного и верного Тиша Ирру достался никчёмный толстопуз, от которого отъели заметную, но восполнимую порцию энергии (храпеть ему как минимум неделю, или две), и дохляк в очках. Радость превеликая. Ирр укрепил ментальный барьер, скрывая истинные мысли, проглотил ком в горле и разинул рот в улыбке, чуть закручивая язык в спираль.
  
  'Напротив, рад не то слово, просто ещё свежа рана'.
  
  Ли похлопал его по плечу. Щёки бывшего генерала по обыкновению надулись, как шарики, придавая ему важный вид. Этот старый мешок с костями словно тем самым восполнял свою худобу и угловатость, изображая того, кем стать уже не мог. Только хвост неизменно сверкал, как новенький, несмотря на войны и время. Оттяпать бы его да к себе приладить - вот было бы дело.
  
  'Будет тебе, - прошелестел Ли-рро-х. - Это всего лишь хомка'.
  
  'Да, но он был чертовски... милым, мать его!' - с досадой щёлкнул языком Ирр, заслужив очаровательную улыбку Ши.
  
  'Что ж, детки, развлекайтесь, - сказал генерал, - а я проверю, всё ли спокойно. Не хватало ещё схлопотать от Принца. - Ши-тарр скорчила забавную, но как всегда соблазнительную рожицу, а Ли-рро-х добавил: - Знаю, знаю, жемчужина нашего космоса, тебе это не грозит. Но мы-то с Ирром простые смертные...'
  
  С видом короля Ли перекочевал к группе под-аспидов, которые не упускали шанса немного подзаработать на незаконных боях, не переставая раболепствовать перед высшим сословием. Ирр недовольно глянул на Некса, в пару которому поставили какую-ту невзрачную уличную. Несмотря на недавний запал и сомнительное стремление защитить питомцев, Ирр готов был сейчас собственными руками прибить самца с алой рукой - или прокипятить ему мозги силой своей мысли. И плевать на гуманизм. Сейчас его эмоции вступали друг с другом скорее в противоречие и конфликт, нежели чем в сговор. Ладно, может Некс сам проиграет в честном бою. Шанс ему дали, а как он им воспользуется - решать ему.
  
  Ирр переключился на Ши-тарр, явно настроенную попроказничать. В отсутствии генерала девица стала раскованнее - кончиком хвоста она прочертила в воздухе игривый пируэт и словно невзначай коснулась Ирра. Он вздрогнул, не ожидав такого быстрого сближения. Приплыл сюда на волне их лёгкого флирта и взаимной любви к опасным забавам, но, похоже, он недооценил Ши. Она собиралась выжать из него всё, что могла получить. И что не могла получить от Сар-рка.
  
  'Знаешь, я тоже отчаливаю вместе с Принцем, - задумчиво протянула она. - После его официального назначения мы вступим в союз'.
  
  Ирр пожал плечами, будто ему до этого не было никакого дела, с большим увлечением разглядывая уличную девчонку - соперницу Некса. Хоть и совершенно неказистая, двигалась она определённо лучше. А оранжевый цветок в чёрных волосах смотрелся очень даже симпатично. На сердце отчего-то потеплело.
  
  'Поздравляю, станешь принцессой', - весело отозвался Ирр, возвращаясь мыслями к собеседнице.
  
  'Вот дурень, - шлёпнула его ладонью Ши-тарр, - я же и так принцесса'.
  
  Она нахмурилась и вроде даже надулась. Ирр вновь залюбовался самочкой с фермы. Было в ней нечто особенное.
  
  Ирр всерьёз задумался, а не взять ли её к себе. Отмоет, покрасит, обучит. Хотя с такими, как она, всегда приходилось сложнее. Менее склонных к одомашниванию пускали на энерготоники для флота Покорительницы. Аспиды всегда были жадными до чужого тепла, а если это тепло ещё поместить в баночку, которую можно выпить при удобном случае - просто сказка. Бизнес процветал, конечно, не без помощи Сар-рка.
  
  Ирр бы без раздумий прикрыл эту лавочку, ведь он изобрёл, как накапливать инородную энергию в 'артефактах' без умерщвления носителя. Но разве кто-нибудь воспримет его разработки всерьёз? Сперва нужно достучаться до мамочки. Она обязана понять, что отсутствие хвоста никак не влияет на количество извилин.
  
  Ши-тарр рассмеялась так звонко, как умела лишь она, прерывая его мысли.
  
  'По моему статусу лучшего жениха, чем Сар-рк и не сыскать...'
  
  Ирр нервно застучал языком по внутренней стороне щеки. Как же, как же!
  
  'Вот только он такой...'
  
  Нудный, чванливый, тупорылый, в конце концов!
  
  'Идеальный...' - договорила Ши.
  
  'Ага', - кивнул Ирр.
  
  'А до свадьбы мне хочется чего-нибудь неправильного и... - Она взмахнула хвостом, - неидеального. Понимаешь?'
  
  В эту секунду Ирр почуял угрозу. Прочие аспиды слишком полагались на хвост и не всегда замечали того, что у них под носом. Ирр же развивал в себе всё, что только мог, пытаясь компенсировать физический недостаток. Оттого он и заметил проворное чёрное тельце под ногами Ши-тарр прежде, чем это сделала она. Сознание красотки озарилось яркими всплесками страха - будоражащая, прекрасная картина. Ирр настиг змею прежде, чем негодяйка скользнула к хвосту будущей жены Принца, очевидно нацелившись на нежную кожу там, где начинался металлический наконечник. Будто знала, где искать слабое место.
  
  Ши ахнула, когда он намотал обмякшую змею себе на запястье. Глаза её засверкали, как гранённые самоцветы.
  
  'Я слышала, как ты гоняешься за змеями, но ещё ни разу не видела. Впечатляет'.
  
  'Спасибо', - Ирр продемонстрировал огненную гамму смущения, хотя не испытывал ничего подобного.
  
  'Говорят, это наши далёкие предки, - заметила Ши-тарр. - Как думаешь? Неужели мы на них похожи?'
  
  Он снял змею с руки и покачал перед собой в воздухе.
  
  'А тебе не кажется, что эта - вылитый Ли-рро-х'.
  
  'Прекрати! Вдруг он услышит! - прыснула со смеху Ши. - Только подумать, что от такой мелюзги мы можем запросто лечь в могилу'.
  
  'Токсичны настолько, что окочуришься за считанные секунды. Наш яд по сравнению с этим ерунда. Скрутит так, что мама не горюй'.
  
  'Ой, только не надо о мамах', - Ши-тарр сузила зрачок до тонюсенькой полосочки и демонстративно сплюнула на остывающий песок. Похоже, со своей матерью королевских кровей она тоже не слишком ладила. А что, у них много общего.
  
  Ирр подумал о Тише, которого не иначе, как укусил аспид. И это при том, что их яд действовал на хомок постепенно, мучительно, но не всегда смертельно. Зачастую лишь обжигал - как, к примеру, слюна под-аспидов, - не причиняя серьёзного повреждения. Сар-рк оказался ядовитее, чем думал Ирр. Паршиво. Все знали: чем сильнее яд, тем мощнее способности аспида. Степень ядовитости напрямую зависела от самоконтроля и управления своими 'талантами'.
  
  'Смотри, что там происходит?' - подала голос Ши-тарр.
  
  В кругу неяркого света танцевали трое. И это действительно походило на грубый, первобытный танец. Некс с ловкостью и упрямством перехватывал каждый манёвр самочки с фермы, не подпуская ту к змее. В последний момент поймал девочку за волосы, запрокидывая голову и притягивая к себе, а она словно бы ласково уложила эту буйную гриву ему в ладонь, но вдруг отчаянно укусила, сморщив крохотный носик. В этот же миг змея сделала роковой выпад. Роковой для неё самой. Хомка-дикарочка проворно освободилась из рук Некса и скрутила змею, припечатывая ту к земле. Не успела хомочка довершить начатое, как Некс схватил камень и расплющил ядовитой танцовщице голову. Победа досталась сразу двоим.
  
  А что, Некс не так уж и плох...
  
  Ши-тарр пришла от поединка в восторг.
  
  'Ты видел эту страсть, эту энергию?' - задрожала она, покрываясь мелкими капельками пота. Когда её окутало почти осязаемое облако возбуждения, Ирр понял, что ему не отвертеться от этой хищницы.
  
  'Возьму-ка себе уличную хомку', - произнёс он, чтобы немного отвлечься. Затем мысленно коснулся сознания самочки, отыскивая её имя. Та поморщилась, как от сильной боли, ещё не привыкшая к контакту с высшим разумом.
  
  'Лани?.. Теперь ты моя'.
  
  Вверив питомцев Мулю, под-аспиду со склизкой улыбочкой, который частенько прислуживал им, Ирр двинулся вглубь пустыни. Ши-тарр уже скрылась в ночи, оставляя за собой шлейф пурпурного аромата. Она умела вскружить голову, как настоящая женщина и, вдобавок, принцесса. Ирр пошёл по её следу, предвкушая жаркую встречу. Невеста Сар-рка предпочла его? Сверх-шикарно, братец, да?
  
  
  
  *
  
  Цветок, спрятанный в ладони, прожигал ему руку. Некс подобрал его после боя, как напоминание об одном солнечном дне. Больше таких дней в его жизни не было.
  
  Он не мог оторвать взгляда от тёмных спутанных волос Колючки, которая, пошатываясь, брела перед ним. Изменилась она сильно - не только внешне, с этими шрамами на обеих щеках, скорее всего, оставленных ядовитыми языками хозяев, но, судя по поединку, и внутренне. Разве можно остаться прежним в подобных условиях? Чудо, что с таким нравом она до сих пор была жива.
  
  Однако, сколько это продлится, неизвестно: Некс видел, как её укусила змея.
  
  Когда он спросил про укус, зная, что нельзя терять ни секунды, Колючка огрызнулась и прошла мимо, следуя за мелким хозяином. Тот же хвостатый поманил за собой и его. Значит, её взяли в питомцы?
  
  Может, он просто ошибся, и змея не добралась до его подруги детства. Да, она слегка дрожала, но непоколебимо шла прямо.
  
  - Эй, Колючка... - позвал её Некс, желая о многом расспросить.
  
  - Лани, - прервала она, не позволяя использовать их тайное прозвище, и ускорила шаг. Словно отрезала иллюзорную ниточку, которая когда-то связывала их. А ведь она сама сказала 'Черноглазик', дав ему крохотную надежду, что сохранила в себе ту удивительную девочку. Все её последующие действия говорили об обратном. Она слишком хотела победить.
  
  Некс до мелочей помнил жизнь в инкубаторе, детство, даже своих родителей. Не нянек без лиц и запахов, а настоящих родителей, которые приходили к нему ещё тогда, когда он и говорить-то не мог. А уж Лани... его Колючку, его маленькую подружку, он запомнил лучше всех.
  
  Им было по восемь лет. Они гуляли в песчаном садике: крепко держались за руки, прохаживаясь по тенистой кромке оазиса. Колючка вдруг взвизгнула и бросилась ему на шею. Он уж было подумал, что она увидела змею или скорпиона, но нет. Всего-навсего расцвёл кактус.
  
  На зелёном островке тот стоял особняком от других растений - настороженный колючий шар с короной из нежных оранжевых лепестков. Словно до поры до времени он скрывал свою красоту, а теперь осмелился выпустить её наружу.
  
  - Королева, - словно прочла его мысли Колючка. Истинное значение этого слова ей было невдомёк, и она применяла его ко всему прекрасному. А вот Некс слышал о королях и королевах: мама ласковым голосом шептала ему сказки, хоть и думала, что он спит. И он притворялся, чтобы не расстраивать её - чтобы не вспугнуть. Она приходила к нему лишь ночью. Совсем редко - отец.
  
  - Ага, - согласился тогда Некс и на одном дыхании сорвал цветок, протягивая его Колючке. Укололся, конечно, не без этого. А в ответ получил совсем не то, чего ожидал. Пухленькая нижняя губа Лани затряслась, в глазах вспыхнули слёзы.
  
  - Ты что наделал, а? - набросилась она на него с кулаками и повалила в песок. - Я столько ждала, а ты взял и всё разрушил! Ты испортил мой цветок!
  
  - Колючка, прости, я... - но Лани сунула ему в рот пучок травы.
  
  - Тупица! - негодовала девчонка. - И не смотри на меня так! Не вздумай! Не смотри!
  
  Он знал своё оружие. Крупные чёрные глаза с длинными ресницами частенько выручали его в неуютных ситуациях.
  
  - Ну прости, - выплюнув траву, сказал он.
  
  - Ай! Это не честно! Закрой глаза, иначе песка насыплю, понял?
  
  Он послушно кивнул и зажмурился.
  
  А Колючка вдруг поцеловала его в щёку. Вот и что с ней делать?
  
  Сквозь резные листья деревьев к ним тянулось тёплое солнце. И мир ещё был светлым...
  
  Лани оступилась и качнулась в сторону, упираясь рукой в стену. Благо они остановились перед дверью. Пришли. На запястье Колючки всё же краснели две точки от укуса. Некс не ошибся. Она умирала.
  
  Он приблизился к ней вплотную и положил руку на талию, поддерживая, а когда дверь растворилась в воздухе, завёл внутрь. Бледно-зелёные глаза мельком скользнули по нему, скорее с презрением, чем с благодарностью. Выглядела Лани уставшей, но никак не умирающей. Как же так?
  
  Мелкий хвостатый ушёл, оставив их дожидаться хозяина.
  
  - Лани, дай посмотрю твою рану, - тут же развернул её к себе Некс, но она лишь грубо оттолкнула его и, спотыкаясь, поковыляла по комнате.
  
  - Я в порядке, - бросила она, останавливаясь возле высокого матраса и груды подушек, среди которых ворочался спящий Силио. - Твой дружок?
  
  Некс проигнорировал её вопрос.
  
  - Тебя укусили, - не отступал он.
  
  - Ну и что? Тебе какое дело?
  
  Она опустилась на огромную бордовую подушку с золотистой бахромой, лежавшую возле низкого столика, и придвинула к себе вазу с крупным белым виноградом.
  
  Некс весь напрягся, вспомнив день их разлуки. Она не прошла испытание, а он прошёл. Его взяли в питомцы. Её - нет. Отсюда эта злость? Неужели теперь она ненавидела его?
  
  - Это серьёзно, Лани. Прошу, дай мне взглянуть.
  
  Она сердито сгребла в ладонь несколько виноградин и затолкала одну в рот. Её зелёные глаза округлились, блеснули, прежде чем блаженно скрыться под веками.
  
  - Я не боюсь змей, - набив рот виноградом, проговорила она. - Ты ведь от меня не отстанешь, пока не скажу, да?
  
  Некс приблизился к столику и сел напротив, молча, чуть склонив голову набок. Приподнял жёлтые очки, заведя их на волосы. Острое личико Лани тут же приобрело ореол мягкости. Он видел её не так чётко, зато дал ей возможность взглянуть на него, как раньше. Прежде это всегда срабатывало.
  
  Она на секунду прекратила жевать, виноградина застыла возле надутой губки, лопнувшей посередине.
  
  - Змеиный яд на меня не действует, - хвастливо сказала Колючка. - Проверено. Много ра... - Она отключилась на полуслове, подперев голову здоровой рукой.
  
  Оставить её у Силио под боком? Маленькая месть за дурное приветствие...
  
  Некс улыбнулся, представив, как она проснётся рядом с этим обжорой, потом почесал кончик носа и поднял Лани на руки. Во сне она совсем не была колючей.
  
  На троих домашних спальных мест здесь явно не хватало. У Бесхвостого жил лишь один питомец, но чуть ранее, притащив сюда Силио, Некс не застал Тиша. Раз и навсегда утвердившись в цели всей своей жизни, Некс стремился собирать информацию обо всех хозяевах и их питомцах, особенно о Гиганте. Вот только о Тише он знал не так много. Интересно, куда этот парень запропастился?
  
  Их новый хозяин похоже совсем не был готов к такому раскладу: приобрести за день трёх питомцев. Но зачем они ему? Случайность или за этим стоял некий умысел? Некоторые хозяева имели странные увлечения, взять хоть ночные поединки. Некс был о них наслышан, правда никогда не участвовал. До сегодняшнего дня.
  
  Он решился зайти в хозяйскую спальню, дивясь простору и роскошному убранству. Хвостатые обожали всё пёстрое, вычурное и окружали себя яркими цветами и необычными формами и фигурами. Костяной никогда не подпускал подопечных к своей постели, но с Бесхвостым, похоже, всё будет иначе - так даже лучше. Наконец Некс сможет побольше узнать о хозяевах.
  
  Он подошёл к необъятной кровати с чёрными простынями и множеством подушек и нехотя опустил Лани, которая быстро затерялась среди этого размаха и величия: песчинка в пустынном океане. Или же звёздочка на ночном небе.
  
  Комната была круглой, и Некс неторопливо двинулся вдоль стены. Его сандалии шлёпали по глянцевому белому полу, он даже видел в нём своё отражение.
  
  На пути не встретилось ничего интересного. Обычные высокие лампы, прозрачные столы и стулья из цветного пластика, соответствующие размерам хвостатых. Полки с диковинными вещицами и тусклыми коричневыми камнями. Некс вернулся к кровати, снова уставившись на своё отражение. Тоже что ли подремать? Он присел на корточки, рассматривая нелепый загнутый нос и жёлтые пятна очков. Коснулся пальцем гладкой поверхности и вдруг заметил в полу щель. Приглядевшись, Некс увидел, что чёрные линии образуют квадрат.
   Это была своего рода дверь, достаточно большая для того, чтобы туда проник хозяин. И куда же она вела?
Оценка: 7.44*4  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Н.Романова "Мультяшка" (Современный любовный роман) | | Э.Грин "Жеребец" (Романтическая проза) | | К.Фави "Мачеха для дочки Зверя" (Современный любовный роман) | | К.Корр "Императорский отбор. Поцелованная Тьмой" (Приключенческое фэнтези) | | Н.Лакомка "Монашка и дракон" (Женский роман) | | Д.Вознесенская "Жена для наследника Бури" (Попаданцы в другие миры) | | A.Maore "Мой идеальный дракон" (Приключенческое фэнтези) | | Е.Мелоди "Условный рефлекс" (Романтическая проза) | | Д.Хант "Лирей. Сердце волка" (Любовное фэнтези) | | О.Волконская "Ненавижу любя" (Короткий любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"