Белынцева Елена Валерьевна: другие произведения.

Перехватчик -7. Полная версия: Главы 1-38

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 6.03*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Раэл Ирдэо и его друзья Эк и Юом - курсанты Навигационной Академии. Они любят приключения и находят их везде: сначала затевают войну из-за книги с новой курсанткой Ланой, а затем оказываются с ней на Учениях в одном экипаже. Первое время они продолжают ссориться, но попав в эпицентр вражеской диверсии, вынуждены объединиться, потому что успех зависит от сплоченности и взаимовыручки. Более того, Раэл, обнаружив что Лана не совсем обычная девушка, влюбляется в нее, что ставит его в трудное положение, ведь на войне первым делом должны быть звездолеты. Да и кто знает, ответит ли девушка взаимностью? Друзья находятся в шаге от спасения своего Знамени, как вдруг вмешивается неучтенный фактор...

 [Елена Белынцева]
  
  
  Глава 1. Вводный инструктаж.
  
   Эта удивительная история произошла в конце второго курса, во время очередных Учений Навигационной Академии Мирны, в которой я, Раэл Ирдэо, имею честь получать свое профессиональное образование.
   В Академию, с родной планеты Раолри, меня привез отец.
   - Здесь знают способ сделать из тебя человека, - сказал он, - В кои-то веки, станешь самостоятельным, ответственным и получишь хорошую мужскую профессию...
   После чего, похлопал меня по плечу и оставил наедине с тупыми солдафонскими порядками, нелепым Уставом, и всевозможными ограничениями и принуждениями.
   Надо сказать, что Академия НАМИ славилась на полгалактики нестандартным подходом к воспитанию и обучению офицеров Космофлота. В почете были строгость и аскетизм. Практически все курсантам приходилось делать самим: мыть полы, читать и даже двери открывать!
   Поначалу, я никак не мог приноровиться к непривычной жизни. Много чего с налету не получалось и, поэтому жутко раздражало. Наряды за несдержанность и неуставной внешний вид щедро сыпались на мою несчастную голову.
   Но, все течет и меняется. Постепенно я привык и освоился, стал смотреть на жизнь проще. Из числа сокурсников нашел закадычных друзей. В их обществе гранит науки и жесткие порядки уже не так тяготили.
  
  Глава 2. Ленивый день.
  
   День не предвещал ничего хорошего с самого начала. Встал я в дурном расположении духа, по причине подлой ночной атаки летающих кровососов. Не думаю, что в казарме я был один такой оригинальный, но, похоже, решительное сопротивление налетчикам могла оказать только моя персона. Отчаянная битва во мраке ночи шла с переменным успехом и перерывами на легкое забытье. С утра, обозревая свое хмурое, покусанное отражение в зеркале, я понял, что победа досталась комарам. Настроение совершенно испортилось. Я плюнул с досады и решил сегодня тоже кого-нибудь покусать.
   Вдобавок, утро выдалось невозможно душным. Уже на рассвете в воздухе висело серое марево. Из него лениво выползло солнце и принялось дожаривать на медленном огне всех, кто не успел еще одуреть от духоты.
   Досталось и преподавателям и курсантам. Имевшиеся в распоряжении корпуса немногочисленные кондиционеры оказались бессильны пред натиском стихии и духота, как громадная амеба, растеклась по коридорам и аудиториям.
   Время словно остановилось. Занятия тянулись запредельно медленно. Мозг ушел в режим энергосбережения и способствовать учебному процессу отказывался. В конечном счете, в голове образовался чистый вакуум, и я сидел, обозревая невидящими глазами такие же бездумные физиономии вокруг.
   Наставший наконец обеденный перерыв, был воспринят всеми, как ниспосланная Небесами благодать. Народ разбрелся кто куда, в поисках тени и малейшего движения воздуха.
  
   * * *
   Наша разомлевшая от жары и обеда троица расположилась на траве в тени толстого, раскидистого, одиноко стоящего дерева, неподалеку от края летного поля - там время от времени случался легкий ветерок.
   Юом отчаянно скучал, зевал и сопровождал процесс малопонятными техническими ругательствами:
  - Размодулить твой микроконвертер через полосовой фильтр!
   Он осваивал стезю бортинженера, но, как и я, выдающимися достижениями на поприще военных наук не блистал. Однако, невероятное обаяние и хронический оптимизм, позволяли ему решать любые проблемы, а пофигизм возводить на новый, недостижимый для меня уровень. Равно как и способность охмурять девушек. При том, что он совершенно не отличался стройностью, высоким ростом и безупречными чертами лица. Я Юому завидовал, потому что такого обожания своей персоны добиться и не рассчитывал.
   Правда, потенциальный бортинженер, был совсем не так прост, как могло показаться на первый взгляд. Для легкомысленного человека он слишком хорошо разбирался в оружии и боеприпасах, и мог собрать из подручных средств, практически, что угодно. На вопросы, где он этому научился, Юом отшучивался и рассказывал невероятные истории про борьбу жителей его планеты с чудовищными межгалактическими захватчиками, в которой он участвовал. В общем, сочинять он тоже был горазд. Поэтому я махнул рукой на происхождение его навыков. Какая мне разница, если человек хороший? Весельчак и выдумщик.
  - Пошли вечером на Вертодром - внезапно выдвинул предложение Юом, - я с Улой договорился, она подружек возьмет...
   Но его соблазнительные предложения не сдвинули и молекулы в моем парализованном мозгу. Я продолжал тупо пялиться на проекцию космической карты, стараясь понять: какой это сектор галактики и зачем он мне понадобился.
   Эк Тон, с другого бока, читал трактат древнего генерала У Маня 'Искусство Войны'. Эк родился и вырос на Армире, а в Академию приехал по собственному желанию, потому что решил доказать родителям, что уже взрослый и самостоятельный. Таких правильных друзей у меня в жизни не водилось. Поразительно, но он всегда знал, чего хотел и умел этого добиваться. Не знаю, как ему это удавалось, но при возникновении проблем, Тон не метался, а сразу принимался искать способ их решения.
   Учился он хорошо, не гениально, но вполне прилично, для того, чтобы потом получить отличную характеристику и рассчитывать на удачное для карьеры распределение. Немудрено, что после окончания первого курса его перевели на капитанское отделение. Там он был на своем месте.
  - Эй, вечером идем на Ветродром? - настойчиво поинтересовался Юом еще раз, и, не увидев реакции, толкнул меня в плечо. Я покачнулся и задел поглощенного чтением Эка.
   Тон к девушкам относился снисходительно, с легкой долей презрения. Безусловно, он был недостаточно железный, чтобы совсем не обращать на них внимания. Но, по его словам, не нашлось еще ни одной такой, способной отвлечь его от более интересных дел.
   Сейчас, он задумчиво посмотрел нас, покачал головой и торжественно изрек:
  - Вы только вдумайтесь: 'Будь, как невинная девушка, и тебе откроют дверь!'
   И в тот же миг в небе над нами что-то жутко завыло. Благодаря натренированным рефлексам, мы мгновенно упали в траву. Спустя несколько секунд, на немыслимом вираже, пронзительно визжа тормозными соплами, мимо дерева просвистел небольшой корабль, сделал петлю и, промахнувшись мимо поля, шлепнулся рядом, обдав нас комьями земли и свежескошенной травой.
  Я приоткрыл один глаз.
  - Мозги пьяной ямбы! - внезапно прервал молчание Юом.
  - Классные тачки достаются дебилам, - мрачно констатировал Тон, отплевываясь от травы и стряхивая с себя поверхность планеты.
   Не секрет, что слабостью Эка были малые космические суда, особенно гоночные. Но средств на приобретение достойного корабля, на данный момент у Тона не было. Полагаю, сейчас он завидовал неведомому владельцу спортлета, практикующему экстремальную манеру вождения.
   Событие смахнуло сон как рукой, и мне стало любопытно, что же последует за диким приземлением.
   Спустя минуту, в летающем объекте приоткрылся люк. И оттуда... вылетела какая-то бледная моль и принялась виться вокруг. Я терялся в догадках что это могло значить, ведь вряд ли это насекомое так впечатляюще пилотировало...
  - Проклятая! - взвизгнули из корабля. Вслед моли полетело что-то прямоугольное. Врезавшись в дерево над нами, предмет шлепнулся прямо на голову Эка, сбив с нее кепку. На предмете большими буквами значилось 'Искусство Войны'.
  - Книга? - ошеломленно спросил Эк, морщась и потирая ушибленное место.
  С книгами я был мало знаком. Видел некоторые в музее, куда нас водили классом. А в руках не держал никогда и толком не помнил для чего они.
   Тем временем, моль не оставляла надежды вернуться на родину, села на люк и заползла внутрь.
  - Последнее предупреждение! - донеслось изнутри. Об люк что-то стукнулось и от удара он отъехал в сторону. Из корабля, продолжив по инерции движение, в густую траву вывалилась особь женского пола .
  - Вот тебе и открытая дверь! - присвистнув, сказал я Тону.
  - Вот тебе и девушка! - фыркнул Юом.
   Далее обсудить налетчицу со съехавшим люком не дал, подло подкравшийся с тыла, Полковник - Комендант Академии.
  - Смиррна! - громко скомандовал он.
  Мы вскочили как ужаленные и вытянулись в струнку, отдав честь.
  - Орлы! - рыкнул Полковник, с удовлетворением созерцая нашу выправку, - Доложить обстановку!
  - Есть! - без интонации, четко разделяя слова, как того требовал Устав, ответил Эк, - В...13..30... по местному...времени... мы...атакованы... летающим... объектом... неизвестного...происхождения! Заняли...боевые...позиции. Ждем... ваших... указаний!
  - Молодец! - хлопнул его по плечу Полковник и внезапно расплылся в улыбке, глядя в сторону прилетевшего корабля.
   Из зарослей медленно, кряхтя и постанывая, поднималась девушка, примерно наша ровесница. На ней были легкие бриджи и футболка, русые волосы на затылке собирались в хвост. Пришелица озабочено отряхивалась, не обращая на окружающее никакого внимания.
  - Сударыня! - раскатисто обратился к ней Полковник.
  Девушка вздрогнула и испуганно уставилась на нас.
  - Сударыня! - уже помягче повторил Комендант и устремился в ее сторону, - Вы не ушиблись?
   Полковник любил женщин. Всех подряд, потому что в его окружении они встречались редко. И он, при любой мало-мальской возможности, старался произвести на дам впечатление галантным поведением.
   Эк ухмыльнулся, Юом понимающе закивал.
  - Ну...эээ...не очень, - растерялась девушка.
  - Какой словарный запас! - тихо произнес Тон.
  - А ничего так, - составил свое мнение о внешности девушки Юом.
  - Забудь, герой-любовник! - мрачно глянул на него Эк. - Твоя жизнь и без того полна сюрпризов.
   За это время Полковник успел обнять девушку за плечи и довести до нас.
  - Вот! - сказал он нам, и, представляя ее, указал ладонью, - Лана! С Земли! Будущий врач!
   При этом, на лице Коменданта была написана такая гордость, как будто это была его собственная дочь.
  - А эти бравые молодцы - наши курсанты, - довольно объявил он.
   Мы дружелюбно скривились в адрес Ланы.
  - Вы не будете против, если я заберу документы и вещи, - поинтересовалась девушка у Полковника, найдя повод вырваться из его объятий, где чувствовала себя крайне неловко.
   Лана ушла и, пока она копалась в своем корабле, у Коменданта появилось время прочитать нам лекцию о взаимоотношении полов:
  - Женщин...нужно... уважать! - доверительно сообщил он, - Настоящий мужчина относится к женщине серьезно и с почтением! Общаясь с женщиной, вы должны вести себя сдержанно и культурно! Выражаться цензурно! Руки не распускать!
   Полковник оглянулся на корабль Ланы и продолжил в другом направлении:
  - Врачей нужно слушаться! Неукоснительно выполнять все их рекомендации! Тогда будете живы и здоровы!
  - Этот врач - точно убийца, - еле слышно прокомментировал я.
  - Что вы сказали? - с вызовом поинтересовался Комендант.
  - Так точно! - проорал я, - Врачей надо слушаться!
  Полковник удовлетворенно кивнул и вновь рявкнул:
  - Курсанты! Помогите девушке донести вещи!
   Нам не улыбалось в свободное время, по жаре, тащить в неведомую даль тяжелые сумки какой-то странной особы, только потому, что она - редкий экземпляр в нашей Академии. Но приказы не обсуждают.
   Подневольный труд не располагал к энтузиазму. Забрав, под строгим присмотром Полковника, у Ланы сумки, спешить мы не собирались и сопровождали Коменданта с девушкой нарочито медленно.
  - Какие-то они у вас сонные, - весело заметила девушка, обернувшись на нас.
  Но я, отчетливо, услышал в ее словах насмешку и понял, кому нужно отомстить за бессонную ночь:
  - А, у некоторых... люки съезжают...- и сделал характерный жест рукой у головы. Друзья засмеялись.
  - Отставить! - осадил нас Комендант, - Правду девушка говорит: дохлые вы женихи, болтаетесь как.......
   И лучше бы он этих слов не говорил. Быть может, меня уже не задевало, что старшие по званию беспрестанно склоняли мои способности и прочие личные качества. Но терпеть унизительные заявления от вновь прибывшей девушки, де еще одобренные Полковником... Это уже чересчур!
   Со стороны Коменданта, вставать на ее сторону вообще было предательством: мужского пола, пропагандируемого им товарищества и братства и своих курсантов. По крайней мере, я понял ситуацию так и нечеловечески разозлился. Друзья разделяли мои чувства
  
   Глава 3. Пятно на прицеле.
  
   С того дня все пошло наперекосяк. Ситуация с вновьприбывшей девушкой странным образом засела во мне и выходила из головы. С Полковником, однозначно, я сделать ничего не мог, да и привык пропускать его критику мимо ушей, а вот Лану непреодолимо хотелось поставить на место. И каждое новое столкновение с ней это желание только усугубляло.
   Землянка, тем временем, чувствовала себя превосходно. Я бы даже сказал - как у себя дома. У нее тут же появились друзья, в основном из медиков. Вокруг частенько собирались веселые компании и слышался смех.
   Правда, увлекшись болтовней, она однажды наступила, проходившему мимо, Эку на ногу. На меня, внезапно развернувшись, в столовой пролила сок. А на занятиях по физ подготовке упала с турника на Юома.
   Но это все цветочки. Спустя два месяца от нашей первой встречи, из-за этой ненормальной, в Академии поднялся нешуточный переполох, потому что она, видите ли,...потеряла книгу. Да, тот самый музейный экспонат, который чуть не убил Эка.
   На очередном утреннем построении Комендант, самолично, приказал всем искать антиквариат и незамедлительно вернуть владелице.
   Спохватилась! Насколько я помнил, она сама ее выкинула! На наших глазах. Но об этом нужно было молчать, потому что Тон отдавать 'Искусство войны' не собирался, считая его компенсацией ущерба от первой встречи с Ланой. Кроме того, на обложке книги обнаружился автограф Героя обороны Растерианских рубежей Егора Белого. Всеобщего кумира и образца для подражания. Кто бы такое в здравом уме отдал?
   Несколько раз, злорадствуя, я чуть было не проговорился. К несчастью, Эк выдал себя сам, забыв книгу под подушкой, где одним недобрым утром ее нашел дежурный сержант, при проверке состояния курсантских кроватей. Как комиссия Тона ни допрашивала, в воровстве он не так и сознался, и твердил, что нашел 'Искусство войны' и собирался отнести хозяйке. Но ему, почему-то, не сильно поверили и лишили трех очередных увольнений.
   Комендант, вдобавок, для профилактики подобных инцедентов, прочитал Эку мораль перед всеми курсантами.
   Это было ужасное утро. Шел дождь. Тон стоял посреди плаца мокрый и обруганный. Он старался выглядеть непобежденным, но я видел, как медленно зеленеют его щеки. Как и у всех представителей такой расы, его кожа слегка отливала зеленоватым, что в жизни удачно маскировалось бронзовым загаром. Однако стоило Тону дать волю эмоциям, как он, буквально, начинал зеленеть от злости. Правда, такой разгул переживаний Эк являл на публике редко, ибо считал слабостью и слюнтяйством.
   Я же, себе ни в чем себе не отказывал. Меня душила ярость от бессилия, потому что помочь Тону не представлялось возможным. Даже, если б я рассказал Полковнику всю правду, стало бы только хуже. Оставалось лишь, тихо ругаясь, сжимать кулаки.
   - Я хочу, что бы это пятно на моем прицеле оказалось в таком же идиотском положении! - с неприязнью провожая Лану взглядом, заявил Эк, после того, как сбор закончился. - Пора объявлять войну! Предлагаю план 'А'...
   План состоял в том, что бы пробраться ночью в женскую казарму и напакостить Землянке в меру своей фантазии. Я уже предвкушал, как после этого, по моей душе разольется бальзам умиротворения...
   Но...реализация плана потребовала определенных усилий. Потому что он изначально был брутальный. Обнаружение нас в женской спальне могло закончиться гауптвахтой. Но мы не искали легких путей.
   На разведку был послан Юом, разузнавший у своих подружек расположение ключевых узлов электропитания необходимой казармы и имена потенциальных дежурных. Но это было только полдела. К дежурным требовалось втереться в доверие. В результате, Юом оказался в весьма непростой ситуации, встречаясь сразу с несколькими девушками одновременно. Я считал, что ему не привыкать.
  - Смотрите, на что мне приходится из-за вас идти! - упрекал он меня и Эка, бессильно падая на кровать вечером.
  - Можно подумать, ты в этом деле не заинтересован, - парировал Тон.
   С нашими часовыми пришлось договаривался мне, в результате чего я остался должен пару дежурств. Тон посвятил себя проблеме маскировки и защиты от камер в нашей и женской казармах. В чем, безусловно, преуспел, достав светорассеивающие комбинезоны на троих.
   Уже перед выходом мне пришла в голову замечательная идея взять с собой тюбик с мартерианской смолой - ужасно клейкой и липкой субстанцией, намертво прилеплявшей одно к другому. Юом выпросил у какой-то своей пассии моментальную краску для волос волнующе розового цвета. Тон распихал по карманам кучу приборов. И вперед...
  
  - Будь добр, потише пыхти! - упрекал Эк Юома перед дверью в девичью спальню.
  - Как мы ее тут найдем? - поинтересовался я, - Кто-нибудь знает расположение ее кровати?
  - Выяснить не успел, - оправдывался Ронг.
  - Ерунда! - ответил Тон, спуская на глаза экран ночного видения, - Главное - одолжить правильную вещь у хорошего человека, - и обратился ко мне, - Напомни мне ее личный номер.
   Я повозился с полифоном на запястье и в воздухе заплясали символы: 15375 - 3075 - ЗЕС.
  - Скоро я вам кое-что покажу..., - многозначительно сообщил Эк.
   И мы поползли в кромешную тьму.
   Вломившись в спальню, неловкий Юом сходу на что-то наткнулся. Тон сдавленно зашипел, призывая его быть более внимательными. Юом повозмущался, но локти, на всякий случай, к телу прижал. Приключение продолжалось.
   Когда 'зрячий' Тон бодро дополз уже до половины спальни, в помещение внезапно вошла единственная неподкупленная дежурная. Когда до меня дошло, что вот прямо сейчас все может и закончится, по телу прошла волна холода. Время, как будто, остановилось. Мне очень захотелось стать человеком-невидимкой. Прямо сейчас. Ну, или чтобы дежурная внезапно ослепла или потеряла сознание.
   Мы замерли. Стук сердца отдавался в голове, грозя выдавить барабанные перепонки. Я удивлялся, как это от него еще не сотрясает казарму.
   Спустя секунду пришло неожиданное осознание, что свет из полуоткрытой двери, слава Небу, падает в другую сторону. Не сговариваясь, мы, почти не дыша, заползли под ближайшие кровати. Лежа под одной из них, я впервые понял гениальность п.112 Устава 'Под кроватью курсанта не должно находиться посторонних предметов...'. И уже не важно, что посторонним считалось практически все, теперь я готов был пожать руку тому, кто это придумал.
   Дежурная, поковырявшись в шкафу, нашла, что хотела и, наконец-то, вышла. Я выдохнул и расслабился. Скоро мы смогли убедиться, что все спокойно и никто не намерен шляться туда-сюда, и поползли дальше, но теперь уже более надежным подкроватным способом. И тут фортуна повернула в нашу сторону.
  Выползший в проход Эк, тихо сказал: - Нашел!
  Мы с Юомом устремились к нему и обомлели. На одной из кроватей слабо светились знаки: 15375 - 3075 - ЗЕС.
  - Это как? - спросил Юом.
  - Мое техническое решение! - сообщил Эк, ткнув пальцем в прибор на глазах и скомандовал: - Поехали!
   Я взялся за смолу и Ланины туфли, Юом достал краску и возился в изголовье. Эк сооружал из принесенного с собой водяную бомбу. Работа кипела.
  - Поищи резак, - тихо попросил меня Тон, - Там, на полу.
   Я обшарил все вокруг, но резака не нашел, после чего похлопал себя по карманам - безрезультатно. Расстегнул застежки и поискал в кармане рубашки - с тем же успехом. Затем полез под кровать и по дороге зацепился одеждой за какой-то выступ . Времени церемониться со складками не было, пришлось резко дернуть, на пол что-то тихо звякнуло. К моей досаде, под кроватью резака не оказалось, и я вылез обратно ни с чем.
   Тем временем, у дверей в спальню послышались голоса.
  -Уходим! - шепнул Эк, - Через туалет.
  - Заберем с собою ее одежду, - предложил Юом и сгреб в охапку, все что смог найти около кровати девушки.
  Пригнувшись, на цыпочках, мы прокрались в туалет и полезли в окно. И без того не худенький Юом, обремененный одеждой Ланы, предсказуемо застрял в проеме. Пока мы вытягивали его на свет божий, он растерял практически все вещи, но нам было уже без разницы. Мы предвкушали санкции за нарушение, по крайней мере, трех пунктов Устава. Четвертый - значения уже не имел.
  
  Глава 4. Операция 'Фонтан'.
  
   Впервые за два года, поход на Утренний Сбор был праздником. С подъема в голове крутились игривые, позитивные мелодии. Какой, должно быть, жалкой сейчас выглядит Лана: мокрая, мятая, с розовыми волосами. И над ней хохочет вся казарма. Вот теперь она познает всю глубину унижения!
  - Представьте себе - она придет на Сбор голая! - фантазировал неугомонный Юом.
   Однако, дойдя до плаца, я остолбенел. Мозг отчаянно отказывался верить глазам: в первом ряду шеренги напротив... стояла ОНА! С нормальным цветом волос! Более того, Землянка была полностью одета. И вид у нее был аккуратней обычного: безукоризненно чистые и отглаженные рубашка и юбка. Начищенные туфли! Те самые форменные туфли, которые я собственными руками приклеил!
  - Кто-то говорил, что Лана свои туфли будет до вечера отковыривать! - подколол меня Юом.
  - А кто-то унес с собой ее одежду, - не остался в долгу я.
  - Интересно..., - только и промолвил Эк.
   Свет на ситуацию пролился на следующий день из разговора двух курсанток за завтраком. Насколько я понял, они застали Землянку за крайне странным занятием. К девушкам был немедленно подослан обаятельный Юом, который, в дружеской беседе, за пять минут разузнал все недостающие подробности.
   Оказалось, нам попался на удивление везучий и изобретательный противник. Утром Лану что-то разбудило за два часа до подъема. Можно представить себе, сколько сюрпризов принес для нее этот рассвет: туфли не двигаются с места, одежды нет, постель мокрая... Впрочем, постель не была мокрой - бомба Эка почему-то не сработала.
   Полагаю, что во время утренних процедур ее сильно удивило зеркало. Но не обескуражило. Краска, которой снабдили Юома, была, увы, одноразовой. К разочарованию, она практически бесследно смылась, унеся с собой в канализацию часть наших надежд.
   Там же, в туалете, девушка нашла практически всю свою форменную одежду. Местами запачканную и сильно помятую. Положение можно было бы считать безвыходным, так как применение стандартных для Академии методов стирки и глажки осуществлялось только вечером.
   Но это дикое создание с Земли умело стирать руками и гладить с помощью какого-то утюга! Я с трудом представлял себе, что это такое. Однако он высушил и выровнял всю одежду достойно. У меня даже мелькнула мысль, а не слетать ли на Землю и не обзавестись ли прибором. Мало ли какие походные условия мне предстоят...
   Интересней всего было то, как Лана поступила с последствиями моей заботы о ее обуви. Тут, безусловно, ей сильно помог Эк, потерявший рядом с кроватью девушки лазерный резак. Вышел, прямо, подарок судьбы, с помощью которого девушке удалось благополучно испарить весь клеящий слой и отодрать от пола обувь. И, скажите пожалуйста, кто научил ее пользоваться резаком?!
   Всесторонние навыки Ланы меня, скажем прямо, сильно озадачили. С такими нестандартными девушками я еще никогда не сталкивался. Что у них за планета такая? Их учат выживать в нечеловеческих условиях с пеленок? Или это ее личный энтузиазм?
   Я поделился своими размышлениями с Эком, но тот, почему-то, был настроен оптимистично и сказал, что таких девушек, которых бы он не заткнул за пояс, не существует. Я ему поверил и успокоился.
   Однако, после обеда 'ветер' вновь переменился. Мной внезапно была обнаружена пропажа нагрудного значка с личным номером. Я безуспешно ломал голову над тем, где мог его посеять. На месте значка зияла дырочка с бахромой из ниток, что наводило на мысль, что номер что-то выдрало. Но я решительно не мог вспомнить: где и когда я цеплялся карманом.
   Ближе к вечеру, уже после занятий, мне, неожиданно, через третьи руки, передали резак Тона. Я был так поражен, что в голову полезла всякая бредятина о телепатических способностях Ланы, вызвавшая нарастающую тревогу. Усилием воли я поборол в себе первобытное желание немедленно выкинуть инструмент в кусты и убежать куда подальше, внял голосу разума и принялся размышлять, каким же хитрым способом девушке удалось меня вычислить.
  - Мой резак? - удивился Эк, увидев прибор в моих руках, - Но ведь я его потерял в...
   И тут меня осенило. Я даже завыл от досады, какую оплошность допустил вчера ночью.
  - Эк, - заявил я, - Кажется, я могу все объяснить.
   Затем глубоко вздохнул и признался:
  - Я потерял нагрудный значок, с номером ТАМ!, - и кивнул в сторону женской казармы.
  Тон сморщился и напряженно провел рукой по лицу: - Ну, ты даешь!
  - Лазил за твоим дурацким резаком,- нашел оправдание я.
   Тон пропустил мои стенания мимо ушей и, задумчиво произнес: - А вот у кого сейчас твой номер?
   Откровенно говоря, я тогда не понял вопроса. И не придал ему значения. Судя по отданному мне резаку было, как белый день, ясно у кого мой номер. Меня больше заботило: как его вернуть?
   Чтобы не привлекать внимание ротного, я, на время, прикрепил на место значка пластинку, позаимствованную из какого-то макета.
   На следующий день, на обеденном перерыве, Эк отвел нас с Юoмом в сторонку и тихо сказал: - Поскольку противник, очевидно, над нами, издевается и с первого раза не признал наше превосходство, у меня созрел новый план. С помощью него мы, наконец-то отомстим за все и попробуем забрать номер Раэла...
   Операцию окрестили 'Фонтан'. Суть ее была проста: укрепить неограниченное количество водяных бомб по периметру кровати Ланы, замаскировать, и через полчаса после подъема подорвать, с расчетом, что бы вся масса воды пришлась на бельё. Ну...и обыскать параллельно ее тумбочку.
   Фонтан 'забил' через два дня. На этот раз бомбы собирал Юом - в этом деле он был непревзойденным мастером. Более того, ему был известен секрет бесследного уничтожения следов взрыва. Испытания прошли успешно.
   В этот раз, Тон подстраховался и на очередном патрулировании территории умудрился утащить ключ от запасного выхода женской спальни. Поэтому проникновение внутрь женской территории во второй раз было менее экстремальным.
   Мы соблюдали крайнюю осторожность. Приборы ночного видения, бесшумная обувь и маскировочная одежда были у всех. Бомбы мы установили без проблем, детонатор поставили на 7:30, осторожно обыскали тумбочку и карманы, но моего номера, к сожалению, не нашли. Однако, я поразился женской наивности: Землянка, после первой атаки, совершенно не ждала нового нападения и никаких мер не предприняла!
   Уйти удалось беспрепятственно.
   На этот раз было решено проверить успешное претворение плана в жизнь. Нам с Эком удалось незамеченными улизнуть с Утреннего сбора и снова зайти с черного хода в женский корпус. Когда мы заявились в спальню, постель Ланы была уже сухой.
  - Чертовщина, - возмутился я, - Белье не могло так быстро высохнуть!
  - Понюхай, - предложил Тон, - его опять гладили. Придется испортить эту красоту.
   Мы протянули шланг и щедро окропили ложе Землянки водой.
  - Даю голову на отсечение, через полчаса санитарная комиссия будет счастлива, - подвел итог Эк.
   * * *
   Как мы и предполагали, Лане досталось 5 нарядов вне очереди за нарушение санитарного режима. А медикам, по их словам, такие вещи были особенно обидны. Отчего нам стало еще веселей. Землянку прилюдно отругали и отправили дежурить по столовой.
   Но у меня тоже начались неприятности: вечером меня вызвал к себе Комендант. Ожидая очереди в его приемной, я уже предполагал, что это как-то связанно с психологической травмой, нанесенной Лане, поэтому незаметно сковырнул поддельный номер и спрятал в карман.
  - Курсант Ирдэо! - рявкнул полковник, как только я вошел и лихо козырнул, - Почему у вас отсутствует личный номер?!
   Я посмотрел на карман собственной рубашки, сделал глупое лицо, большие глаза и пожал плечами, - Не могу знать!
  - Не можешь? - с издевкой переспросил Комендант.
  - Так точно! - отчеканил я.
   Как-то интуитивно я смекнул, что имело смысл сильнее тупить.
  - Вижу вместе с личным номером, вы потеряли еще и память? - начал кипятиться Полковник.
  - Так точно, товарищ полковник! - продолжал я изображать идиота.
  Комендант швырнул на стол мой номер: - 1149-3074-РК. Узнаете?
  - Так точно! - изобразил я неподдельную радость.
  - Отвечай! - зарычал Комендант, - Что ты делал прошлой ночью?
  - Крепко спал, товарищ полковник! - отрапортовал я.
  - Где? - с азартом уточнил Полковник.
  - В своей казарме, - самым равнодушным голосом, как нечто само собой разумеющееся, произнес я.
  - А почему курсант Лана Тайра нашла ваш номер сегодня у своей кровати? - принялся нажимать на меня Комендант.
  - Не знаю, товарищ полковник! - я упрямо стоял на своем и повторял про себя: 'Главное - все отрицать!'.
  - Хорошо! - с недоброй интонацией в голосе согласился Полковник и включил проектор, - Вот запись, сделанная вчера ночью в спальне женского корпуса.
   На голограмме замелькали три тени. Да, мы явно недооценили Землянку в плане принятых ею мер. Одна радость - запись была нечеткой.
   Кровь прилила у меня к лицу, но я решил продолжать до конца выбранную линию поведения и нагло заявил: - Я там не был!
  - А кто это? - зло поинтересовался Комендант.
  - Не знаю, товарищ полковник! - заладил я.
  - Почему после них остался ваш личный номер?
  - Не знаю, товарищ полковник!
  - Упрямый, значит, - подытожил Полковник, - Ты это был или не ты, раз нашли твой номер - значит ты. В следующий раз будешь внимательней за ним следить! Ответственность и дисциплина - вот что отличает настоящего военного! Вырабатывай! Три наряда вне очереди! Свободен!
   Дверь за мной закрылась. Только тут я понял: каково было напряжение в беседе. Ноги сделались слабыми, я присел на лавку, прислонился к стене и с облегчением вздохнул.
  
  Глава 5. Контрудар.
  
   После активного противостояния с Полковником я страшно проголодался. К счастью забил колокол на ужин. По дороге в столовую меня нагнали Эк и Юом.
  - Нашелся личный номер? - заметил наблюдательный Тон.
  - Догадайся, кто нашел, - мрачно ответил я.
  - Почему она не сделала этого раньше? - задался философским вопросом Эк.
  - ОН тебя из-за номера вызывал? - поинтересовался более прозаическими вещами Юом.
  - Не только, - сил пересказывать всю беседу с Комендантом не было, поэтому я ограничился кратким содержанием: - Лана умнее, чем мы думали - она нас засняла.
   Ронг побледнел и замер на месте. Тон тоже встал как вкопанный, осмысливая произошедшее.
  - Да не парьтесь, - успокоил их я, - Запись плохая - там ничего толком не видно.
  Мои друзья разом облегченно вздохнули.
  - Что в итоге? - уже более озабоченно спросил Эк.
  - Три наряда вне очереди за героическое сопротивление... - подвел итог я, - Главное, чтобы Полковник не додумался: кто остальные двое на записи.
  - Черт! - выругался Тон, - Засада! С завтрашнего дня придется ходить по одному.
  
   Уже сидя за столом в зале столовой мы не без удовольствия наблюдали, как усердно трудится Лана. Поймав на себе мой взгляд, она надела на лицо любезную улыбку и принялась усердно делать вид, что ничего в жизни не доставляет ей большего удовольствия, чем прислуживать голодным курсантам.
  - Во всем есть своя польза, - съязвил Тон, - глядишь, готовить научится.
  - Да, ее муж потом будет гоняться за нами... - начал я.
  - Что бы спасибо сказать, - продолжил мысль Эк.
   И мы принялись громко хохотать. Наше безудержное веселье было в самом разгаре, когда, неожиданно, рядом материализовалась Лана. Увидевший ее первым, Тон, поперхнулся собственным смехом, и на его лице отразилось глубокое недоумение. Девушка собственноручно привезла и поставила на стол наши порции и, сладко улыбнувшись мне, удалилась. Мы недоуменно переглянулись. С Ланой, явно, произошло что-то неладное: с чего вдруг она стала такой заботливой?
  - Укрощение строптивой приносит свои плоды? - весело поинтересовался Юом.
  - Тут что-то не так.. - задумчиво произнес Тон.
  - Да ешь лучше, мыслитель, - ответил Ронг, - Пустое брюхо к размышлениям глухо!
  И он был прав.
  * * *
   Меня разбудили звон колокола и зверские толчки в бок.
  - Просыпайся! Да просыпайся же! - орал кто-то мне в ухо. А я в полусне пробирался сквозь толщу астероидов и корабль качало. Сильно качало...
  - Проснись, Небо тебя раздави!
  - Есть! - проскрипел я и услышал свой голос откуда-то извне, - Крен на правый борт!
   Я попытался поднять руку, но она никак не слушалась. Послышался какой-то грохот.
  В голове низко гудело, на глазах, казалось, лежало по блину от штанги.
  - Вставай! Полковник идет!
   На этом месте меня, вдруг, что-то пнуло изнутри. Я в ужасе открыл глаза и увидел себя в казарме. Все кругом уже оделись, умылись и построились, а я еще лежал на койке. Мой взводный Саун отчаянно меня тряс: - Просыпайся! Неприятности идут!
   Я кивнул и рывком попытался встать, но что-то отбросило меня назад. Немного придя в себя и проморгавшись, я заметил, что обе мои руки привязаны к кровати. То же, должно быть, произошло и с ногами.
  - Что это за подлые шутки! - гаркнул я на всю спальню, - Да я вас...
   Потом я что-то еще говорил, периодически проваливаясь в сон, но не запомнил.
  - Хватит орать! - с трудом владея языком, издали прохрипел Тон, - Отвязывайся!
  - Я сам знаю! - огрызнулся я.
  Эк не стал отвечать на мой выпад.
  - Юом? - почти простонал я, вспомнив друга.
  - Ему пригнали эвакуатор! - ответил Эк.
   Все, находившиеся в казарме взорвались единодушной истерикой и согнулись пополам. Минуту спустя я немного осознал случившееся и не на шутку разозлился. Дальнейшее содержание моей речи свелось к тому, что, привязавшего меня негодяя ждет дуэль и страшная кара, а позор может быть смыт только его кровью.
  - Потише! - громко сказал кто-то.
  - Значит, ты это и сделал, - заявил я.
  За спинами стоявших послышалась возня
  - Тихо, - очевидно, собрав все силы, рявкнул Тон, - Теряем время!
   И дражайшие однокурсники, не переставая перебрасываться шуточками, дружно кинулись помогать нам. Но, до обычного ежеутреннего обхода Комендантом курсантских обиталищ мы все равно не успели. Полковник застал нас в самом неприглядном виде.
  - Та-а-ак, курсант Ирдэо! - тяжело оглядев меня, констатировал Комендант, - Снова нарушаете Устав. Только вчера я сделал вам предупреждение. Вижу - не поняли...
   Пока Полковник взывал к моей совести, я, из последних сил, старался удержать глаза открытыми. Впрочем, это мало что меняло: разум все еще был затуманен и смысл происходящего доходил с трудом. В таком состоянии, вздумай Полковник меня казнить, возражений он бы не встретил.
   По причине ли отсутствия на моем лице сознания или какой-то еще, Комендант оставил мое бренное тело и пошел дальше.
  -А, вот еще один! - саркастически обрадовался Полковник увидев Эка, - Курсант Тон - не ожидал!
  - Так точно, Двадцатый - подбит, возвращаюсь на Базу, - согласился с Комендантом сонный Эк, делая беседу невразумительной.
   По курсантским рядам пронесся сдавленный смех.
   Комендант не стал тратить время на выяснение тайного смысла высказываний Тона. Для него существовала одна простая и прямая связь: нарушил Устав - наказан. Чем больше пунктов нарушил - тем дольше отрабатывай. Через полминуты мозг Полковника, наконец, все просчитал:
  - На два месяца...На кухню... Вычищать мусор......Шагом марш!
   Возможно, это был самый позорный день в моей жизни.
  На кухне, умывшись холодной водой и выпив чая, мы окончательно пришли в себя. Вскоре к нам присоединился сонный Юом.
  - Непостижимо... - проскрипел он.
  - Как же это могло случиться? - поддержал его я, крутясь на вращающейся табуретке.
  - Меня интересует, почему я не проснулся, когда привязывали? - пытался понять Эк, - Я должен был!
  - Стареешь, - объяснил Юом.
  - Я слишком крепко спал, - гордо возразил Тон, - До сих пор глаза разодрать не могу!
  - Я тоже... - произнес я и принялся стучать себя кулаком правой руки в ладонь левой.
   Тут нас отвлек шум около раздаточного окошка, в котором с другой стороны появилась Лана.
  - Собирается тащить людям еду, - сопроводил ее рабочий процесс Юом.
   Явление Землянки навело Эка на новую мысль:
  - В чем мы, все втроем, принимали участие? - начал сопоставлять факты Эк, - Только в одном - в ее унижении...
  - Она нам вчера еду привезла..., - продолжая глядеть на Лану, вспомнил я.
  - Она нам что-то подсыпала! - внезапно дошло до Тона.
  - Снотворное, - отозвался Юом, - Она будет врачом.
  - И привязала! - понял я, - Вот подлая! Да я ей...
  Я вскочил с табурета, но в глазах резко потемнело. Пришлось сесть обратно, чтобы не упасть. К тому времени Землянки и след постыл.
  - И ведь кто-то ей, наверняка, помог,- выразительно процедил сквозь зубы Эк, - Эту сволочь обязательно надо найти, - и, приободряюще похлопав меня по плечу, добавил, - Потерпи немного, мы еще возьмем свое!
  
   К сожалению, сообщника Ланы мы так и не нашли. О том, что произошло той ночью, никто ничего не знал, а кто знал - ничем себя не выдал.
   'Брать свое' в последующие месяцы нам тоже было совершенно некогда: за день от учебы и работы мы уставали до изнеможения. На обдумывание коварных планов просто не оставалось времени и сил.
   По окончании срока экзекуции, месть стала не столь актуальна, ибо близились экзамены за второй курс, а так как мы с Юомом разгильдяйствовали весь год, то было самое время призадуматься о том, каким способом облегчить экзаменационную жизнь.
   Учитывая горький опыт предыдущих поколений, причин сдать экзамены с первого раза и с хорошими оценками, было несколько: получить допуск к Учениям - это раз, более высокие звания в своей Армии - два и корабль по новее - три.
  
   Глава 6. Да здравствуют Учения!
  
   Наконец-то, после экзаменационной нервотрепки пришла пора Учений. Два года жил я в предвосхищении этих дней: вылет на полигон Академии, несколько планетарных систем в нашем распоряжении, практически боевые условия! Не то, что практика на тренажерах на первом курсе. Для салаг! Да, безусловно, там я научился пилотировать корабли разных типов. Так ведь все без романтики, без интриги.
   Но теперь, когда я уже без двух курсов пилот и штурман, пора бы повоевать по-серьезному. Полная самостоятельность в хорошей компании. То что нужно!
   Когда я представлял себе предстоящее, душа словно срывалась в крутое пике. К горлу подкатывала радость, вперемежку с тревогой. Хотелось скорее забраться в корабль и усвистеть навстречу приключениям.
   Правда, тогда я и не подозревал, что боевые условия могут стать весьма реалистичными и мне придется кого-то спасать и стрелять из настоящего излучателя.
  
   * * *
   Дни оставшейся до Учений недели пролетали с пятой космической скоростью, беспокойно и весело. Дисциплина несколько ослабла, но мы старались держать себя в руках, чтобы не остаться в тылу и не наблюдать, как сотоварищи отчаянно сражаются за отличные оценки по Практике.
   Ну, в общем, началась вся эта дребедень с делением 'красных' и 'синих', разведчиков, перехватчиков и распределением милитаристического имущества в виде псевдоизлучателей и световых пушек, стреляющих холостыми, кораблей и прочей техники с оборудованием.
   В среду весь наш курс, впервые участвовавший в учениях, собрал майор Канис, заведующий полигоном. В его задачу входило разъяснение нам правил Учений, соответствие должностей и званий, а также обязанностей отдельных воинских соединений.
   Излагаемый майором материал был невероятно важный. От него зависела успешность выполнения боевых задач и, в конечном счете, победа армии. Но, подробное описание предстоящих событий так захватывало мою небедную фантазию, что она периодически уносила меня на Учения.
   В то время, пока все изучали правила, мне рисовались захватывающие картины предстоящих боев. Внезапно, я приходил в себя посередине темы и пытался понять, что пропустил. Задавал дурацкие вопросы окружающим, которые, в отличие от меня, были всецело поглощены лекцией. Эк, как правило, отмахивался и обещал объяснить все потом.
   Я делал волевое усилие, дабы сконцентрироваться на реальных событиях, но фантазия оказывалась сильней. В конце концов, я плюнул и решил, что на ночь глядя, почитаю методичку. А что не пойму, выясню у Тона.
   После майора пришла очередь прапорщика, распоряжавшегося оружейным складом. В этом месте голова неожиданно включилось , что бы узнать, как работает фиктивное оружие. Выяснилось, что каждый курсант будет обеспечен излучателем и комбинезоном, фиксирующим попадание волн из него, бомб или мин. В зависимости от этого будут рассчитываться баллы жизнеспособности.
   У беспечного или невезучего вояки, при достаточном количестве попаданий, заблокируeтся все оружие, какое он бы ни взял в руки. У сильно 'поврежденных' кораблей выйдут из строя пушки, а если не повезет фатально - по всем поверхностям нарисуются белые кресты. 'Убитые' добровольно, своим ходом уберутся в 'отстойник', либо будут отбуксированы туда же 'погребальной' командой из числа преподавателей Академии.
   Для себя я твердо решил, что 'отстойник' меня не дождется. Уж я-то приложу все усилия, чтобы выжить и победить.
  
   На следующий день, в четверг, огласили списки армий. Мы оказались в числе 'Синих'. Эк в звании капитана, я - лейтенанта, а Юом - сержанта, поскольку не особо старался на экзаменах. Адмиралом нашей армии назначили Морана Лакроу - умного, спокойного и рассудительного товарища с последнего курса капитанского отделения. В Академии его прозвали Гроссмейстером, ибо он умел играть в шахматы и вообще был стратег. Выбор мне показался достойным. Я совершенно не сомневался, что он хорошо все спланирует. И никакие мои косяки на победе армии не скажутся.
   Беспокоило лишь одно: Адмиралом 'Красных' оказался Ким Онка. Он славился тем, что каждый год на Учениях неслыханной доблестью и хитростью приводил свою армию к победе. Чем бы ни управлял и в каком бы звании не находился. Легенды о Киме ходили разные, но все как одна, свидетельствовали о его незаурядных способностях. 'Красные' в один голос утверждали, что шансов у нас нет.
  - Онка пытается победить нас еще не воюя, - утверждал начитанный Тон, - Старый прием...
  - Половину легенд о себе Ким выдумал сам, - просвещал нас сплетнями Юом.
   Думать о том, что мы обречены, не хотелось. Я делился опасениями с Эком.
  - Никого не слушай, - посоветовал Тон, - Я совершенно уверен, мы Онка еще нос утрем!
   Эк Кима не боялся. Он считал, что это уникальный шанс по-соперничать, пока Онка еще курсант. Пусть даже Ким был выше Тона на полголовы и старше на три года.
  
   В пятницу состоялся общий сбор нашей армии, для назначения командного состава, ознакомления с территорией и распределения по Базам. Когда мы пришли в аудиторию, там было шумно. Триста с лишним человек народу толкались, говорили и смеялись одновременно.
   Так как от Кима Моран ожидал всякого, вокруг корпуса выставили посты, а в аудитории активировали глушители передатчиков. Я мысленно поставил нашему Адмиралу плюсик и расслабился.
   Со слов Адмирала, в нашей зоне учений располагалось пять систем: из них четыре действующие базы: на Сиге, Дельте, Дуоре и Строне, пятая Рашшу - выделялась под 'отстойник'. Командной Базой Адмирал выбрал Дуор, на нем должен был находится единственный крейсер и самый большой гарнизон в 140 человек.
   Нашей Базой стал Сиг. Среди прочих имен, названных, среди ее контингента я вдруг услышал имя Ланы Тайры, которую почему-то не заметил в аудитории среди прочего люда. Ну, надо же, целый месяц снова будет мозолить нам глаза и напрашиваться на грубости.
   Под конец, Адмирал оставил только командующих и капитанов, чтобы они помогли ему сформировать экипажи. Вечером Эк вернулся весьма довольный и сообщил:
  - Я все устроил. Седьмой Перехватчик наш. В экипаже только трое: я - командир корабля - первый пилот. Ты, Раэл - второй пилот и штурман. Ты, Юом - связист и бортинженер. Никого лишнего. На Базе в моем подчинении звено перехватчиков. Я считаю - мы хорошо устроились.
   Я был в восхищении от таланта Эка все качественно организовать. Списки гарнизонов и экипажей, конечно, должен был еще утвердить Полковник. Но, как заявил Эк, составлены они были логично и безупречно. Казалось, уже ничто не могло помешать мне наслаждаться Учениями.
   Ложка дегтя шлепнулась на нас неожиданно. В субботу Эк отправился в комендатуру, за окончательным назначением. В преддверии Учений все вокруг гудело. С инструкцией в руке, я ерзал на скамейке в ожидании ключей от корабля, чтобы его опробовать.
   В тот момент, когда я, дабы отвлечься, принялся горячо обсуждать с Сауном возможность разогнать корабль за 10 секунд до сверхсветовой скорости, появился Тон. Лицо у него было, мягко говоря, задумчивое. Зная, как Эк умел скрывать свои чувства я решил, что произошло что-то страшное. 'Тыл!' - решил я, - 'Полковник припомнил нам нарушение Устава'.
  - У меня две новости, - наконец разрядил напряжение Эк.
  - Начни с хорошей, - попросил я, - Может, это поможет мне смириться с Тылом.
  - Отставить Тыл, - передразнил Тон Полковника, - Семерка, по прежнему, наша. База - тоже. Все, как и было, кроме...Ланы Тайры.
  - Не понял, - признался я.
  Эк присел на лавку рядом и мрачно пояснил:
  - Полковник назначил ее четвертым членом нашего экипажа.
  - Что? - я не хотел верить своим ушам, - Он хочет, чтобы ОНА летала с нами?
  - Так точно, - подтвердил Эк.
   В моей памяти тут же всплыло позорное утро, когда Полковник отослал нас на подсобные работы. И из душевных недр поднялась волна ярости:
  - Никуда я с ней не полечу! - взорвался я, - Лучше избавиться от нее сейчас, иначе я выброшу ее в космосе!
   Тон открыл рот, собираясь что-то возразить, но я бесцеремонно схватил его и потащил к Коменданту. Слушатели на скамейке проводили нас долгим молчанием.
   По дороге в комендатуру я несколько остыл, однако энтузиазма не потерял и в кабинет Полковника мы почти ворвались, растолкав дежурных сержантов.
  - Что случилось? - поинтересовался, оторвавшись от каких-то документов, Комендант.
  - Товарищ Полковник, - начал я, - в наш экипаж назначили человека, который нам кажется лишним!
   Полковник подслеповато сощурился на мой личный номер.
  - Курсант Ирдэо! - вспомнил он, - Вы имеете в виду курсанта Лану Тайру?
  - Так точно, - подтвердил я.
  - Отставить! - Комендант так хватил ладонью по столу, что все находящиеся на нем предметы подпрыгнули, - Мне плевать на то, что вам кажется! Составы экипажей утверждены окончательно! Если вы не хотите лететь на Учения - отправляйтесь в Тыл!
   В этот момент Эк сообразил, что события развиваются не в нашу пользу и вытолкал меня из кабинета.
  - Пошли, - сказал он, - Сами что-нибудь придумаем!
  Свою досаду я отвел на стене.
  
  Глава 7. Побег.
  
   Вечером нам пришлось устроить экстренное совещание. На повестке дня был вопрос: как нам не допустить землянку на свой корабль?
  - Надо вылететь раньше, - предложил я.
  - Определенно, - согласился Эк.
  - Нашли что обсуждать. Дел-то: пораньше встать, - фыркнул Юом
  - Вся трудность в том, как это сделать, чтобы нас никто не заметил, - объяснил ему Тон.
  - Наши вылетают завтра в 9:30, - размышлял я.
  - 'Красные' - часом раньше, - добавил Эк, - Надо во что бы то ни стало стартовать с ними.
  - Поесть не успеем, - заметил Ронг.
  - Ты все о своем, - упрекнул его Тон, - Ну, раз тебя это так волнует - спозаранку идешь договариваться со своими подружками на кухне, что бы нам вместо завтрака дали сухой паёк.
  - Слушаюсь, мой капитан, - съехидничал Юом, - Будет исполнено.
  - Стартуем с 'красными'. Их много - сольемся с колонной. А потом час повисим в облаках, подождем наших, заодно и позавтракаем, - подытожил Эк.
  
   Ночью спалось плохо. Как показывала жизнь - не такой уж я оказывался и пофигист. Может касательно учебы и - да, а вот с Учениями и девушками все обстояло с точностью до наоборот. Откуда у меня взялось столько азарта, я был не в состоянии понять и сам.
   Пережив за ночь не один десяток сражений и двести раз отомстив Лане, я проснулся спозаранку и принялся расталкивать всех остальных. Мое стремление дорваться до Учений подхлестывалось желанием сбежать пораньше, так что я едва не подпрыгивал.
   Глядя на то, как я путаю рукава комбинезона со штанинами, Эк озадаченно покачал головой, заставил меня обежать два раза вокруг корпуса и окатил холодной водой. После чего я немного унялся.
   К тому времени, как ко мне вернулась способность трезво мыслить, из столовой галопом прискакал Юом, таща на себе трехдневный запас провизии на каждого.
  - Я... чуть... не умер, - сообщил он, страдая от одышки.
   Мы равномерно распределили еду по походным ранцам. Прочая амуниция была собрана и уложена еще вчера. Ее оставалось только подхватить, когда остальные курсанты удалятся на завтрак и стартовать по направлению к летному полю.
  - Отстаем от графика, - сообщил Тон, глядя на часы, - У нас всего десять минут, что бы добраться до Перехватчика.
   Из окна было видно, как, несмотря на ранний час, 'красные' уже направлялись к своим кораблям и транспортам.
  
  - Успели! - сказал запыхавшийся Ронг, уже находясь в рубке Перехватчика и плюхаясь на свое место, чтобы отдышаться. Свою мягкую посадку я сопроводил радостным гиканьем и принялся готовиться к отлету.
   В рубке наши с Эком места располагались прямо перед пультом, напротив центрального иллюминатора. Сиденье Юома - около правой стены, за моим креслом. За креслом Тона находилось еще одно - четвертое, но его предназначение мы открыто проигнорировали и небрежно забросали снаряжением.
   - Что ж, в эту историческую минуту, - торжественно сказал Эк, - разрешите мне присвоить себе право завести наш Перехватчик!
   Мы с Юомом совершенно не возражали. Под бурные аплодисменты, ожидаемо перешедшие в дикие вопли, наш капитан достал ключ от корабля, представлявший собой пластину с кольцом и вставил ее в паз. Корабль вздрогнул и загудел, запикали, включаясь, мониторы и датчики, загорелся свет. Из пульта выдвинулись рычаги управления - одна пара мне, другая - Эку.
   Из динамиков приятным женским голосом донеслось: 'Все системы корабля готовы к обработке данных'. Та же надпись появилась на экране перед моими глазами.
  - Итак, - потянулся в кресле и зевнул Эк, - как ваш капитан, приказываю подготовить корабль к старту через..., - он кинул быстрый взгляд на часы, - пятнадцать минут!
   Я занялся выгрузкой уже подготовленного расчета курса в систему перехватчика. Юом включил продувку сопел, после чего раздался свист и корабль мелко завибрировал. Затем я проверил по очереди стабилизаторы: перехватчик послушно накренялся в стороны.
   Тон в это время наблюдал за снятием силового щита:
  - Пять минут, - объявил он, - Ребята, пристегиваемся.
   Мы послушно активировали страховочные ремни.
  - О, щит снят, - крикнул он, - Давай, Раэл!
   Я выжал педаль и плавно отодвинул от себя левый рычаг. Перехватчик оторвался от земли и, постепенно набирая скорость и высоту, устремился в небо. Ускорением нас несильно вдавило в кресла.
   После прохождения отметки в три километра наш капитан приказал тормозить. Перехватчик завис в кипени белого пушистого облака.
  - Если принять в расчет скорость ветра и его направление, - сказал более подкованный в метеорологии Эк, - двигаясь вместе с облаком, ровно через час, мы окажемся в нужной точке для присоединения к своим.
   Потом он обратился ко мне:
  - Отдавай управление автопилоту. Отдохнем и поедим.
   В последующие полчаса я, откинувшись в кресле, наслаждался трапезой. Пусть было и суховато, зато я торжествовал, возвращаясь к мысли, что Лана осталась в Тылу. Теперь мы не увидим её не только на своем корабле, но и на Базе тоже. Пока она разберется, что к чему - все уже улетят. Вот так, сообща, мы все-таки ее победили.
   Скоро время, отведенное на еду, закончилось. Укладывая остатки провизии в ранец, я вслух отметил, что давно не был так счастлив.
   Тон в знак солидарности пожал мне руку, но заметив, что Юом еще ест, возмутился, - Эй, Начальник Связи! Ты хочешь в пути уморить нас голодом? Если я тебя не остановлю, ты съешь весь трехдневный запас!
   Дожевывая, с набитым ртом, Ронг недовольно посмотрел на капитана.
  - Давай-давай! - тоном не терпящим возражений заявил Эк, - Фигуру испортишь.
  - Меня ничем не испортишь, - самоуверенно возразил Юом.
  - Подготовь канал для приема приказов, - не обращая внимания на грубости, потребовал Тон, - Наши готовятся к отлету. Что-то может измениться, я хочу быть предупрежден.
  
   Вскоре снова был дан сигнал к отлету и снят щит. Наши соратники по очереди поднялись в воздух. Первыми стартовали истребители Базы Дуора, за ними Адмиральский крейсер. Корабли нашей Базы замыкали процессию, и это было, как нельзя кстати.
   К маневру я подготовился заранее и, дождавшись, когда эскадра Сига поравняется с нами, ловко пристроился в хвост колонны. На мой взгляд, никто этого акробатического номера и не заметил.
  
  Глава 8. Не ждали.
  
   Вот уже десять часов как мы летели в сторону Полигона. Прибытие на базу Сига ожидалось через сутки. Курс был давно проложен. Колонна, в составе которой мы летели, двигалась размеренно, в строгом порядке, как птичий клин. Перехватчик вел автопилот.
   Заняться было пока нечем. Юом спал, откинувшись в кресле. Тон - как обычно что-то читал. Я хотел присоединиться к нему, но через два абзаца мне стало скучно. Постепенно навалилась дремота, и, может быть я и уснул, если бы внимание не привлек странный шорох на корабле. Я прислушался - шорох повторился опять, потом что-то негромко стукнуло.
  - С собой животных никто не брал? - неожиданно нарушив тишину, спросил я.
   Тон оторвался от чтения и удивленно посмотрел на меня. Я разбудил Юома и настойчиво поинтересовался:
  - Колись, кого притащил на Перехватчик?
  Юом, конечно, сразу ничего и не понял, но по его лицу было ясно, что он тут ни при чем.
  - У нас завелось привидение? - снова задал вопрос я.
  - Мы только первый день в космосе, а у тебя уже глюки начались, - пробурчал злой спросонья Юом.
  - Я отчетливо слышу шорохи! - заявил я, несмотря на осуждающие взгляды друзей.
   Мы замерли и прислушались. На корабле было тихо.
  - Все равно, пойду, проверю, - настоял я.
   Моей голове требовалась срочная реабилитация. За ней никогда не водилось галлюцинаций. И в этот раз я был абсолютно уверен, что шорохи мне не показались.
   Я вышел в коридор между каютами. Покрутился, осматриваясь, и заметил, что дверь последней, не занятой, каюты приоткрыта. Она немного качалась из стороны в сторону. Сквозняку на корабле взяться неоткуда - значит, здесь кто-то недавно бродил. И кто бы это мог быть? Пассия Юома или пробравшаяся зверушка?
   В конце коридора, в районе туалета, что-то зашуршало. Я достал оружие, подкрался к туалету и осторожно толкнул пальцем дверь, но она не открылась. Заперта! Так... Точно, не зверушка! В туалете снова раздался шорох.
  'Ну, сейчас я тебя поймаю!' - обрадовался я, - 'Небось, первокурсник какой пролез'.
   Я спрятался за угол и принялся ждать. Примерно через минуту, показавшуюся мне часом, я услышал, как дверь туалета осторожно отворилась. Послышалось тихое дыхание и крадущиеся шаги. Я выждал еще мгновение, дабы явиться более эффектно, быстро развернулся и прыгнул вперед. Нос внезапно воткнулся во что-то твердое. Оказавшееся... возникшим на пути лбом Ланы.
   От неожиданности мы оба вскрикнули и отскочили. Землянка, быстро сообразив, что дело плохо, попыталась проскочить мимо, толкнув меня локтем, но я ловко вывернулся и прижал ее к стене.
  - Пусти! - взвизгнула девушка и брыкнулась. Но я был сильнее. Резко развернув ее спиной к себе и сделав захват за шею, я потащил ее в рубку. Она пихалась и вонзала в меня острые локти, но я был непреклонен. Захватив ее еще и рукой за талию, я наконец-то затолкал ее к Эку и Юому.
   После схватки она выглядела раскрасневшейся и взъерошенной, но все еще решительно настроенной.
  - Ух, ты! - сильно удивился Юом, - Кого это к нам принесло?!
  - Что, не ждали? - с вызовом огрызнулась Лана, - Отпусти, больно! - ткнула она меня еще раз локтем.
   Я выпустил ее из объятий и встал позади в проеме, чтобы не сбежала.
  - Я потрясен! - с сарказмом в голосе проговорил Тон, - Ну, надо же, пробралась!
  - Я знала, что вы так и сделаете! - сквозь зубы процедила Землянка, - Можно подумать, я рада вашей компании, придурки!
  - Сколько страсти, - залюбовался ей Юом, - такая грубиянка...
  - Вот именно, - подхватил я, - Всех нормальных людей с детства учат беседовать вежливо!
  - Не с такими идиотами! - зло ответила девушка.
  - Слушай, - сказал Эк, - Нам твое общество глубоко противно...
  - Взаимно, - перебила его Землянка, - Хоть я и не понимаю, что я вам сделала! Что вы меня преследуете?
  - Преследуем? - со смехом произнес Юом, - Ты же сама залезла в наш корабль!
  - Это мой корабль! - заявила Лана, - Читайте внимательнее приказ Полковника!
  - Это наш корабль! - рявкнул я у нее над ухом.
  - Надеюсь, - спокойно и настойчиво, выделяя важные слова начал говорить Эк, - Когда МЫ прилетим на Сиг, ноги ТВОЕЙ на нашем корабле НЕ будет!
  - Иначе, мы тебя пристрелим, - не подумав, ляпнул я, сведя на нет эффект морального превосходства речи Тона.
  - Я сама вас пристрелю! - завелась снова девушка.
  - Ты - шпионка 'красных'! - не остался в долгу я.
  Лана развернулась, на ходу целясь мне кулаком в глаз, но я перехватил ее руку. Она меня укусила. Я сжал ее запястье еще сильней и поймал вторую руку. Девушка пнула меня ногой. И тут, вероятно, началось бы побоище, если бы Тон не крикнул:
  - Хватит! Отставить! Я тут старший по званию, поэтому все выполняют МОИ приказы!
  Я отпустил руки девушки. Лана молча поджала губы - противопоставить было нечего.
   И тут в голову мне пришла замечательная мысль.
  - Ну, хорошо, - развел я руками, - раз уж ты оказалась здесь и хочешь стать членом нашей команды, я должен тебе кое-что показать.
  Я видел как изменился в лице Эк и как глаза Юома прямо-таки полезли на лоб.
  - И что это? - недоверчиво посмотрела на меня Землянка.
  - Пойдем! - предложил я.
   Я вышел в проход и остановился у двери ее каюты. Продемонстрировав хорошие манеры, я открыл в нее дверь и галантно пропустил девушку вперед.
  - Вот смотри! - указал я куда-то через плечо землянки, когда она проходила в дверь.
  Лана повернула голову. Я, воспользовавшись моментом, сильно толкнул девушку в спину, выскочил наружу, захлопнул дверь и запер ее снаружи.
  - Подлец! - пришла в себя девушка, - Открой немедленно!
  - И не подумаю! - ответил я, довольный своей выходкой.
  - Мне, между прочим, нужно иногда выходить, - требовательно сообщила Лана.
  - Кричи! - беспечно заявил я.
   В ответ, девушка родила такую длинную тираду, что я удивился, насколько богат Общегалактический язык:
  - Ты - презренный владелец летающей вилки! Безмозглый андроид с проржавевшими внутренностями! Тупой горгоноид, помешанный на интегральных схемах! Глист в дырявом скафандре на подтяжках! Шелудивый мутант с педалями! Космический мусорщик в сандалиях с двумя ручками!
  - Посиди, остынь! - крикнул я и вернулся в рубку.
  - Ты ее убил? - поинтересовался Юом, - Куда будем прятать 'труп'?
  - Своих - нельзя. Баллы снимут. - напомнил я, - Просто запер.
  - Молоток! - одобрил Тон, - Пусть это недоразумение, хотя бы, не мешает.
  
  Глава 9. Вторжение.
  
   Громадное красное солнце Сига медленно выплывало из-за горизонта. Я сидел в одиночестве на крыше диспетчерской вышки Базы, любовался рассветом и размышлял.
   Сегодняшним днем заканчивалась первая неделя Учений, а у нас так ничего и не произошло. Это меня разочаровывало. Хотелось бы какой-нибудь активности, острых ощущений. За этим я сюда, собственно говоря, и летел.
   Самым интересным событием за последние три дня был внезапно вышедший из строя терморегулятор на Перехватчике. Да и тот быстро нашли чем заменить: запасной одолжил бортинженер Пятого Штурмовика, прибывшего недавно с Дельты с каким-то поручением.
   Мне было скучно.
   В отличие от меня, друзья знали, чем себя развлечь: Юом устраивал романтические свидания с имевшимися на Базе девушками. А Тон избрал целью своего существования выселение Землянки с нашего корабля. Он подавал рапорты Командующему Эскадрой, Командующему Базой, Контрадмиралу соединения Дельта-Сиг, но, к его нескончаемому разочарованию, ни один из них не усматривал в действиях Ланы ни нарушения Устава, ни служебного несоответствия, ни совершения дисциплинарного проступка. Как Тон ни изощрялся в сочинительстве, ему все упорно отказывали. Как будто Полковник издал особый приказ, навсегда связывающий Седьмой Перехватчик с этой несносной девицей и всех, кроме нас, с ним ознакомил.
   Потом Эк попытался выставить Землянку с Перехватчика с вещами и закрыть люк. Атака была отчаянной и решительной, я с удовольствием принимал участие. Но Лана тоже была упрямой, не растерялась и сразу же доложила о случившемся Командующему базой Стефу Норму. То, что она выглядела дурой и ябедой, ее ничуть не смутило.
   Стеф вызвал к себе Тона. Разговор, видно, вышел у них серьезный, поскольку, Эк вернулся от него мрачный, зеленый и злой, бесцеремонно схватил попавшуюся на пути Землянку за плечо, запихнул в Перехватчик и посоветовал той больше не попадаться ему на глаза.
   С тех пор девушка тихо жила на нашем корабле. Мы с Эком старались ее не замечать. Юом пытался с ней заигрывать, но его не замечала она. Чем занималась Лана в своей каюте - никто не знал, но, так как вреда от нее никакого не было, лично меня не касалось, что она там делает. Балласт...
  
   Пока я предавался воспоминаниям, солнце совсем взошло и приобрело оранжевый оттенок. Вскоре меня нашел Тон.
  - Эй, Раэл, - закричал он снизу, с земли, - заканчивай заправку кислородом! Пошли на склад, нам еще торпеды магнитные выделили и паек на неделю. Грузить надо.
   - Есть! - ответил я и принялся спускаться по ржавой лестнице.
   Спустя полчаса, мы втроем, отягощенные коробками, в сопровождении погрузчика с торпедами, выходили со склада Базы. По пути я напомнил Юому, что сегодня он дежурит на Перехватчике и я, даже десять раз войдя в его положение, второй день подряд напрягаться не собираюсь. Юом поныл, поохал, как это он упустил это из виду, возмутился, что он не пилот, а его заставляют дежурить на корабле.
   Я воззвал к авторитету Эка. Тот принялся практически дословно напоминать Ронгу устав Учений:
  - Дежурство на корабле должно осуществляться ежедневно, силами экипажа, согласно составленному капитаном графику...
   Юом, нарушая субординацию, сегодня решил поспорить. Понятно, что он не хотел проводить вечер в одиночестве, а приводить девиц на Перехватчик Эк запретил. Он сказал, что одной истерички на борту нам вполне хватит.
   Пока друзья разбирались, мы вышли на летное поле. Я решил пойти немного быстрей, поскольку увесистые коробки стали существенно оттягивать руки. Когда я первым обогнул ряд стоящих на поле кораблей, моим глазам предстала неожиданная картина: вокруг нашего перехватчика клубилось облако пыли, ее вихри расходились по земле под соплами стабилизаторов на крыльях, из которых били сильные струи воздуха.
   У нашей Семерки продувались двигатели, но я не помнил, чтобы сегодня включал их вообще. Во мне разрасталось нехорошее предчувствие. Я уже видел, как через секунду в двигатели подастся топливо, сопла засветятся желтым, Перехватчик содрогнется от извергаемой им мощи и взлетит. А я останусь на поле с ощущением досады и бессилия.
   'Лана хочет угнать наш корабль!' - осознал я, выронил коробки и, развивая по пути невероятную для себя скорость, помчался к Перехватчику. Друзья что-то кричали вслед, но слушать их было некогда.
   Секунд через пятнадцать я уже доскакал до трапа и успел схватиться рукой за поручень. В это же время корабль мощно загудел и внезапно стал отрываться от земли, а трап под моими ногами складываться. Таких неприятных ощущений я давненько не испытывал: дышать было тяжело, все подо мной ходило ходуном и норовило прищемить ногу. Каким-то чудом мне удалось подпрыгнуть, зацепиться за край и заползти внутрь до того, как шлюз закрылся.
   Пара секунд потребовалась, чтобы отдышаться и собрать силы для прыжка к рубке.
   Предположения оправдались - виновницей происшествия была Лана. Она сидела на моем месте и довольно ловко орудовала рычагами. В мгновение ока я подскочил к ней и принялся выдирать из кресла:
  - Вылезай! - орал я.
  - Остановись! Послушай! - пыталась увернуться от меня девушка.
  - Вот, что ты задумала, предательница! Я знал, что ты себя когда-нибудь выдашь! - меня распирало от злости, и от этого руки плохо слушались. Вынуть Землянку со штурманского места оказалось не так-то просто - она успела пристегнуться ремнями.
  - Думай, что ты говоришь, ненормальный! Ты же не знаешь, в чем дело, - кричала девушка, - Отпусти меня!
  - Предательница! Я убью тебя, вот только... - я продолжал выскребать Лану из своего кресла и одновременно старался удержаться на ногах, так как оттого, что я дергал девушку, держащую рычаги, дергался весь корабль.
  - Посмотри на радар! - отмахивалась от меня Землянка, - ПОСМОТРИ!!!
  - Я на такие уловки не ведусь!
  Делать то, что просила Лана, из принципа, не хотелось, но любопытство перевесило, и я все-таки бросил мимолетный взгляд на радар.
  - Два корабля, - констатировал я, - входят в атмосферу...
  - Вот именно! - возмущенно отозвалась девушка
  - Один корабль наш, 'Синий', 'Пятнадцатый' разведчик, - наблюдал вслух я.
  - Судя по знакам отличия, приписан к эскадре Дельты, - обратила мое внимание на факты Землянка, - Что-то они к нам зачастили...
  - А ты откуда знаешь? - с подозрением поинтересовался я.
  - Вчера, пока вас не было, заходили двое тамошних, - на удивление спокойно ответила Лана, - Хотели термостат посмотреть, но я им не дала.
  Я удивился. Надо же, оказывается пока нас нет, она, как сторожевая собака, отгоняет всех от Перехватчика. Достойное занятие.
  - А другой кто? Как он здесь оказался? - недоумевал я.
   На радаре второй из кораблей обозначался как 'не определен'. Наш компьютер никак не мог распознать ни модель судна, ни военное оно или гражданское. Это значило, что к космопарку Академии судно не имеет никакого отношения. Одним словом, неопознанный летающий объект в зоне Учений.
  - Ему нельзя здесь находиться... - произнес я.
  - И такое впечатление, что никто, кроме нас, их не видит, - снова возмутилась девушка, - Они все ослепли?
   Ситуация получалась крайне странной. Лана была права, с Базы должны были подняться дежурные перехватчики...
  - Надо предупредить Базу, - мне не оставалось ничего другого, как занять кресло Тона и взяться за транслот. Однако вместо изображения и звука шли сплошные помехи. Я перепробовал все частоты, но ни один корабль Базы не отзывался.
  - Что происходит? - не на шутку встревожился я, ничего не понимая, - Что это все значит?
  Землянка пожала плечами:
  - Нам придется встречать 'гостей' самим.
  - Нас никто не поднимал по тревоге, - напомнил девушке я, - Приказа никто не давал!
  - И не даст, - ответила Лана, - ты сам убедился, что связь не работает. А может быть и радары тоже.
  - У всех сразу? - начал злиться я, - Ты во что пытаешься меня втянуть? Хочешь под трибунал?
  - Скажи сразу, что ты - трус! - фыркнула Землянка, - Иди забейся в уголочек, а я скажу, что тебя не заметила.
  - Не дождешься, - прорычал я, - Да на каком основании ты...
  - Пункт 72, подпункт 25 Устава учений, - напомнила девушка.
   В этом месте я трижды себя проклял за то, что плохо учил Устав. Последние подпункты всегда запоминаются хуже. Подпункт 25...подпункт 25... Насколько я помнил, весь 72 пункт касался 'Задач, обязанностей и ответственности экипажа Перехватчика'. Но что же там напридумывали в подпункте 25?
   Я стал сомневаться: с одной стороны никто не приказывал остановить незнакомцев, с другой стороны задачей перехватчиков, согласно подпункту 4, являлось 'предотвращение, какого бы то ни было, вторжения на Базу'. Страх во мне некоторое время боролся с долгом.
   А потом я вдруг я вспомнил, что в данной ситуации мы правы, даже если никто и не приказывал. Да, подпункт 25 гласил: 'При возникновении чрезвычайной ситуации, отсутствии связи или 'гибели' командного состава, экипаж перехватчика имеет право самостоятельно задержать нарушителя территории Базы...'.
   Встретим 'гостей' осторожно. За культурную беседу под трибунал точно не отдадут.
  - Ладно, - снизошел я, - судя по радару - до неизвестного пятьдесят километров. Летим ему навстречу, спросим о цели визита.
  Лана согласно кивнула и заметила:
  - А 'Пятнадцатый' Разведчик как будто отстал...
  - С ним потом разберемся. Он - свой, - распорядился я и приготовился встречать НЛО.
  
  Глава 10. Маленькая победоносная война.
  
   Лана постепенно набирала высоту и периодически докладывала об обстановке. Я сидел, уставившись в транслот по которому густо шли помехи, и твердил как попугай:
  - 'Скала', я - седьмой 'Сокол'. Тревога! Обнаружен противник. Иду на перехват. Прошу прикрытия.
   База молчала. Молчали и другие 'Соколы'. На душе тревожно скреблось. 'Что-то неладно!', - думал я, но сделать ничего не мог, ибо проблема была не в нашем транслоте. По крайней мере, так считал компьютер.
   Действовать в одиночку, не имея прикрытия, не чувствуя плеча товарищей казалось непривычно и страшно. А если сейчас к пришельцу нагрянет поддержка?
  - Где наши патрули? - внезапным вопросом отвлекла меня Лана.
  - Не поверишь, на ночной стороне в районе магнитной аномалии. Связи с ними нет, - ответил я, проанализировав данные радаров.
  - А если попросить помощи у 'Пятнадцатого'? Он - наш последний шанс на помощь, - предложила Землянка.
  - Пока он не подтвердил пароли и цель прибытия - он тоже НЛО, - отозвался я.
  Во всяком случае, так нас учили на общевойсковой подготовке. Поэтому просить подмоги у 'Пятнадцатого' было опасно. Неизвестно кто за спиной - потенциальный враг. Но в безвыходном положении попытка не пытка. Я помялся, вздохнул и настроил транслот на волну летевшего следом за незнакомцем Разведчика.
  - 'Пятнадцатый', я - 'Седьмой Перехватчик', прошу предъявить пароли и цель визита.
   Из транслота сквозь сильные помехи донесся тихий, сильно искаженный, голос:
  - Я - 'Пятнадцатый', следую с Дельты, сильно поврежден, прошу разрешения на посадку...
   После чего связь с ним тоже пропала.
  - Да что же это?! - возмутилась Лана.
  - И, тем не менее, бортовая система считает, что наш транслот в исправности, - сообщил я, - Попробуем поговорить с пришельцем, - в очередной раз я стал настраивать связь. Без Юома все это было сильно неудобно и непривычно.
  - Тридцать километров до цели, - отчиталась девушка.
  - Поднимись над ним и зайди в хвост, - посоветовал я.
   Вскоре, впереди показалась корма незнакомца. Землянка, заложив вираж, поднялась над ней метров на двадцать повыше.
  - У него есть бортовой номер! - заметила Лана, бросив взгляд на экран.
  Я вновь активировал транслот:
  - МТК-305-670-ЕН, вы находитесь на территории Учений 'Навигационной Академии Мирны'. Просим вас назвать цель вашего визита, предъявить разрешение командования или покинуть наше воздушное пространство и территорию полигона. - объявил я.
   Экран загорелся и развернул удивительной четкости картинку, которую мы уже и не расчитывали увидеть. Оттуда на нас недружелюбно смотрел крепкий, коротко стриженный мужчина средних лет. Он был одет в форму какого-то частного охранного агентства или что-то типа того.
  - Муавы, - нагло, с чувством собственного превосходства, заявил мужчина, - Убрались отсюда!
  
  - Вы находитесь на территории Учений 'Навигационной Академии Мирны', - вежливо напомнила грубияну Землянка. - Просим вас покинуть наше воздушное пространство!
  
  - Приторможенная? - поинтересовался мужчина, - я сказал - убрались!
   При наличии такого высокого стиля беседы, становилось понятно, что разрешения Полковника у 'гостя' не было.
  
   Щеки Ланы вспыхнули, она прищурилась и поджала губы. Было заметно, что ей очень хотелось нагрубить в ответ, но она сумела подавить гнев и ответила по Уставу:
  - Просим вас покинуть наше воздушное пространство. В противном случае мы будем вынуждены открыть огонь.
  - Да ну?! - ухмыльнулся мужчина.
   Я вырубил транслот и дал предупредительный залп из пушек поверх рубки пришельца. Не трудно догадаться, что он продолжал нас игнорировать и спокойно летел прежним курсом. На нашу Базу!
   Вот он - мой первый воздушный бой. Правда, не совсем такой, как я себе его представлял. Вместо курсантов сразиться предстояло со странным маньяком, невесть как пробравшимся на полигон. При полном отсутствии настоящего оружия.
  - Что будем делать? - поинтересовалась Лана.
  Меня одолевали сомнения. Потом я спросил себя, как на моем месте поступил. Егор Белый и принял решение:
  - Попробуем его напугать!
  И приказал Лане, - Приближайся. Пикировать ты умеешь.
   Девушка согласно кивнула, набрала скорость и повела Перехватчик к земле. Я перезарядил пушки и при сближении с 'гостем', с короткой дистанции, обстрелял незнакомца сверху. Компьютер отметил несколько удачных попаданий в критические узлы, прежде чем 'гость' метнулся в сторону.
   Однако оружие у нас было фиктивное и нарушитель вскоре это понял. Менять курс он не собирался. Уйдя влево, он сделал боевой разворот и погнался за нами. Мне стало не по себе:
  - Лана, газу! - вскрикнул я. И вовремя: выбрав подходящую дистанцию, незнакомец вдруг открыл огонь.
   Вокруг стали вспыхивать заряды. Перехватчик закачало взрывными волнами. Лана сделала большие глаза и заметалась мешая противнику прицелиться. Мимо летели трассы и каждый раз корабль подбрасывало.
   Но почему? Ведь у световых пушек нет разрывной силы? Чем это он там по нам стреляет? Боевые! От этой мысли похолодело внутри и по телу волной прошли мурашки. Только бы Лана не догадалась! Она растеряется и нам конец!
   Сердце бешено колотилось.
  - Боевые! - прошептала Землянка и заорала не своим голосом. - Придурок! Это же Учения!
  Я тебе!..
   В этом месте девушка внезапно послала Перехватчик в такую крутую мертвую петлю, что, не смотря на тренировки и систему смягчения перегрузок, моя голова отключилась. Очнувшись, я в ужасе моментально обернулся к Лане, ожидая увидеть ее в глубоком обмороке, но она держала рычаги как ни в чем не бывало.
   'Вот это да!' - успел подумать я, прежде чем девушка, оказавшись в очередной раз в хвосте неприятеля, еще раз прошлась по нему зарядами. Сильно прошлась. И довольно точно!
  'Она еще и стрелять умеет?!' - пронеслось в голове, - 'И высшего пилотажа где-то набралась...'. Но искать ответы на животрепещущие вопросы было некогда.
   После стремительной Ланиной атаки незнакомец нагло продолжал лететь в выбранном направлении!
  - Успокойся, возьми себя в руки! - закричал я Землянке, - Это боевой корабль, наше оружие его не возьмет!
  - Он нас убьет? - вдруг спросила Лана.
  - Не убьет, - во мне откуда-то появилась уверенность и новые идеи, - Давай управление мне и готовь торпеды.
   Я привычно активировал рычаги и пошел выписывать в небе весь набор фигур, который два года вдалбливал в меня инструктор. Как он там говорил? 'Не спеши, но поторапливайся' и требовал предельной концентрации внимания. Тонуса мне так же придавали мемуары асов, которые отмечали, что в бою все решают секунды.
   В процессе боя выявился удивительный факт, что я оказался более опытным в пилотаже, чем пришелец. От моих стремительных атак он уходил весьма неуклюже. И если бы бой был равным, я давно бы превратил его корабль в решето. Я загордился собой, что на мгновение притупило мое внимание. За это Небо меня тут же и наказало.
   Я чуть замешкался выходя из виража, и подставил край правого крыла под трассу 'гостя'. Перехватчик встряхнуло и перевернуло на правый бок. Сработала аварийная сигнализация. На схеме перехватчика часть правого крыла и область около рубки мигали красным.
  - Стабилизатор! Сопло! - закричала Лана, - Отвалились!
   То, что они на самом деле тогда отвалились, как-то не осозналось. К тому же, в этот момент я почувствовал, что у меня заблокировалась педали.
  - Лана, - я старался говорить как можно спокойнее, - У тебя педали работают?
  - Да, - недоуменно ответила девушка.
  - Бери управление, - распорядился я, - Пока я буду восстанавливать баланс, делай, как змея ползет.
  - Змейку-то, - хмыкнула Землянка, - За меня не беспокойся!
  - Будешь так говорить - второй стабилизатор отвалится! - предупредил ее я.
   К чести Ланы, должен сказать, что она со своей задачей уворачиваться от пришельца на помятом Перехватчике справлялась хорошо. Старалась не рисковать и не лезть на рожон. Скоро бортовая система смогла перераспределить нагрузку и мощность, и Землянке на боевом посту стало чуть легче.
  - Попробуем оглушить его магнитной торпедой, - убедившись в стабильности корабля, сообщил я, - Отпускать 'гостя' опасно. Будем обезвреживать.
   Лана в ответ дернула бровями. Кажется, она сомневалась в успешном исходе дела, но маневр по очередному заходу неприятелю в хвост выполнила.
   Выбрав удачный момент, я прицелился и выпустил торпеду с расчетом попасть под двигатели пришельца. Прошлое лето на тренажерах явно прошло не зря. Торпеда аккуратно легла туда куда нужно.
  - Притормози, - скомандовал я. Лана послушно уменьшила газ. Перехватчик стал терять скорость, а пришелец продолжал стремительно удаляться. Через пять секунд торпеда сработала и выдала положенный электро-магнитный импульс. У нас замигали экраны, а у незнакомца чихнули двигатели. Он словно наткнулся на стену и несколько секунд планировал вниз, но затем работа его двигателей восстановилась. 'Гость' развернулся и, набирая скорость, помчался к нам.
  - По- моему ты его разозлил, - заметила Лана, - Чувствую, у дядьки плохие намерения. Пошли на Базу.
  - С ума сошла, он ведь туда и летел. Он там всех перестреляет, - возмутился я такому дикому предложению.
  - Не перестреляет! - парировала девушка, - Нам нужна помощь. База должна это заметить. У них там пушки зенитные, с зарядами мощней твоей торпеды. Как-нибудь с ним справятся. Да и Командующий Базой сообщит куда следует, пока мы этого психа задержим. Нам нельзя больше в одиночку...
   Как ни противно, но она была права. Очень хотелось сбить первый корабль, да еще боевой и стать героем. И я уже видел, как меня награждают медалью за доблесть, а тут Лана со своей Базой. От того, что честь и слава могут достаться не мне, становилось досадно. Если бы не эти дурацкие педали! Я бы ему показал! Но делать было нечего, управление и здравый смысл были на стороне девушки, и мне оставалось только смириться.
   Тем временем Перехватчик уже приближался к Базе. На подлете, меня осенила, замечательная идея: выпустить по преследователю еще одну торпеду. Пока Лана была занята, я потихоньку опустил прицел, активировал кормовую торпеду и отправил ее под рубку 'гостю'.
  - Газуй! - крикнул я девушке.
   Но, по фатальному стечению обстоятельств, торпеда взорвалась чуть раньше, не долетев до неприятеля, а мы не успели еще набрать скорость. Нас накрыло 'взрывной волной'. До того, как погасли все экраны и свет, я успел увидеть, как неприятель шарахнулся в право. Из-за сбоя в управлении Перехватчик качнуло носом вверх и в таком положении мы пару секунд планировали вниз.
   Когда бортовая система и цепи пришли-таки в себя, оказалось, что мы летим прямиком на скопище антенн на диспетчерской вышке, и возможности уклониться уже нет.
  - Что ты наделал, безмозглый! - завопила девушка, - Мы же разобьемся!
   Сердце подпрыгнуло и перевернулось в груди. К горлу подкатил здоровенный ком. Лана смертельно побледнела, зажмурилась и судорожно вцепилась в рычаги. Я пригнулся. Секунды тянулись запредельно медленно. Планируемая встреча с вышкой все никак не наступала.
   Из оцепенения меня вывела куча осколков, с силой врезавшаяся в иллюминатор. Это заботливый 'гость', промахнувшись, снес антенны прямо перед носом Перехватчика.
  - Спасибо, дядька! -крикнула Лана.
  
   Внизу промелькнуло летное поле. Следовавший за нами преследователь взялся было лупить по плитам и технике, но был встречен дружным огнем корабельной артиллерии. Мимо просвистело несколько ракет. Затем в дело вступили зенитки.
   Встреча для неприятеля получилась жаркой. Такого отпора он, явно, не ожидал. Несколько прямых попаданий снова его 'подвесили'. Он пытался вяло отстреливаться и даже лишил здание Базы верхнего правого угла. Но наши, навалившись скопом, чуть не замигали его до смерти.
   Сильно потеряв в мощности, и, видимо, расстреляв весь боекомплект 'гость' с трудом развернулся и медленно пошел набирать высоту. За ним поднялось несколько истребителей и тяжелый 'Десятый' Штурмовик.
  - Ура! - дружно закричали мы с Ланой, - Победа!
   Отсмеявшись и переведя дух я сказал:
  - Дело сделали. Пошли на посадку.
  - Погоди, - остановила меня девушка, - А где 'Пятнадцатый' Разведчик?
  
  Глава 11. Загадка 'Пятнадцатого' Разведчика .
  
   Вопрос, где находится 'Пятнадцатый' разведчик, для меня не стоял.
  - На летном поле, - без тени сомнения ответил я, - Где ж ему, калечному, быть-то?
  - Надо бы проверить, - настаивала неугомонная Лана, - Он ведь пароли так и не предъявил...
  - Думаю, его уже давно на все проверили, - продолжал устало отмахиваться я.
  - Поднимусь повыше и посмотрю, - решила девушка.
  Я понял, что пока она не посмотрит - не успокоится, и позволил себе расслабиться и плыть по течению. Все равно, через пятнадцать минут уже возвращаться, когда Разведчик найдется на летном поле.
  - Тебе это, конечно, не понравится.., - вкрадчиво начала Лана после педантичного копания в компьютере, - но, как я и думала, 'Пятнадцатого' на Базе нет...
  - Да как это нет! - возмутился я ее невнимательности и сам полез к радару и камерам. Присматривался, вертел все и так и эдак, однако... Разведчика тоже не нашел.
  - Да он уже в ангаре, на стапелях, - попытался найти я объяснение странному обстоятельству.
  - Давай, на всякий случай, поищем вокруг? - предложила девушка, - Вдруг он до поля не долетел и ему помощь требуется.
  - Нам тоже требуется, - мне вспомнился снесенный стабилизатор.
  - Но мы-то еще летаем!
  Лана была упрямой и въедливой особой.
  - Ну, поищи еще, - милостиво снизошел я.
  Пока мы поднимались еще выше, чтобы обозреть местность, у меня появилась возможность спросить у девушки, кто научил ее так водить корабли.
  - Дядя, - простодушно призналась Лана.
  - Дядя-инструктор из аэрошколы? - с некоторой издевкой поинтересовался я.
  - Нет, родной дядя! - слова девушки прозвучали так, что логичным окончанием фразы вполне могло бы быть 'идиот', - Он сказал, что не доверяет аэрошколам и космоклубам и сам сделает из меня нормального водителя.
  - Ты хочешь сказать, что любой уважающий себя 'нормальный' водитель должен уметь делать 'мертвую петлю'? - искренне удивился я.
  - Это была произвольная программа, - пояснила Лана.
  - Дай угадаю, твой дядя посвятил свою жизнь подготовке экстремалов-камикадзе.
  - Не угадал! - обрадовалась девушка, - Он - военный пилот!
  Но, с какой-то неловкостью, тихо добавила, - Истребитель.
  - Ух, ты! - вот это уже было для меня открытием, - Уроки вождения тебе давал настоящий истребитель?! Замолви за меня словечко, может, я тоже научусь водить 'по-нормальному'.
  - Ну, если ты меня хорошо попросишь.., - кокетливо посмотрела на меня девушка, и глаза при этом у нее были хитрые-прехитрые.
   Этого оказалось достаточно, чтобы я понял: с дядей-пилотом связан какой-то подвох. К тому же, мне вспомнилось, что мы с Ланой не такие уж и друзья и, вообще, никаких планов я с ней не связывал. Просто, по воле Полковника, пришлось воевать рядом...Но это ничего не значит! И гордо бросил:
  - Сам научусь...
   Вероятно, почувствовав мое отношение к ней, Лана изменилась в лице, пробурчала 'забудь' и увлеклась разглядыванием карт.
  Спустя пять минут, она неожиданно радостно воскликнула:
  - Вот же он!
  - Кто? - уточнил я, возвращаясь из раздумий о загадочном дяде.
  - 'Пятнадцатый'. Видишь - там, на востоке! - Лана ткнула пальцем в проекцию данных радара на карте.
   Я посмотрел и поразился:
  - Завис в пятидесяти километрах отсюда в горном ущелье?
  - Насколько я помню, этот контуженный просил у нас разрешения на посадку, - язвительно произнесла девушка, припомнив разведчику аргумент для отказа нам в помощи.
  - Но так как мы его не дали, он скромно отлетел в уголочек и висит, - усмехнулся я.
  - Что-то к нам сегодня одни ненормальные прилетают, - констатировала Лана, - Где санитары!?
  - Не забывай, - я сделал строгое лицо, - В отделении для психов сегодня дежурим мы.
  - Тогда, давай ему смирительную рубашку наденем! - предложила девушка.
  - А давай! - с азартом одобрил я.
   Путь к узкому ущелью в горах на востоке занял минут десять.
  - Смотри ж ты, висит и висит, - ворчала по дороге Лана, - Как будто, ждет кого...
  Я, в отличие от нее, пока, ничего подозрительного и недоброго в 'Пятнадцатом' не замечал. Почему-то висит и висит. Судя по радару, блокировки на нем не было, стало быть, не 'мертвяк'. Может, случилось чего? По крайней мере, я пытался убедить себя так.
   'Давай с тобой поговорим...', мурлыкал я себе под нос строчку из модной песни, в очередной раз настраивая транслот на Разведчика.
  - 'Пятнадцатый' Разведчик, я - 'Седьмой' Перехватчик. Прием!- воззвал я к застрявшему в горах кораблю.
   Пока он некоторое время отмалчивался, Лана с неожиданной для нее аккуратностью, залетела в ущелье с южной стороны и зависла рядом с Разведчиком. Таким образом, 'Пятнадцатый' оказался запертым между нами и узкой северной частью ущелья.
   В этот момент захрипел транслот и выдал нам до боли знакомое:
  - Я - 'Пятнадцатый', следую с Дельты, сильно поврежден, прошу разрешения на посадку...
  - Мне показалось.., - начала девушка.
  - Не показалось, - перебил ее я, - У него ограниченный словарный запас.
   Теперь уже и меня терзали вполне определенные сомнения.
   По поводу того, что делать с этим 'подарком' у нас с Ланой возникла оживленная дискуссия. Девушка предложила отбуксировать 'Пятнадцатый' на Базу и предоставить его на милость командующего. Я возражал, так как Разведчик могли заминировать, или с пилотом какая-то чума приключилась.
   Поведение 'Пятнадцатого' выглядело так странно, что допускать его на Базу было опасно. В этом случае, вызывать подмогу требовалось в ущелье, однако оставалась все та же проблема: отсутствие связи с Базой.
  - Засада! - негодовал я, - Туда не отвезешь, сюда не дозовешься!
  - Ну, может, лет через триста, наши нас сами найдут, - утешила меня Землянка.
  - 'Скала', я - Седьмой 'Сокол'. Требуется помощь, - в отчаянии заорал я в эфир.
   Изображение и звук на транслоте появились так неожиданно, что я вздрогнул:
  - 'Седьмой', я 'Восемнадцатый'. Вас понял. - сказал Саун, - Некоторые тут за вашу судьбу прямо извелись. Передаю эфир.
   На экране возник обеспокоенный Эк:
  - Раэл! - едва не кричал он, - Мы тебя потеряли! Что происходит?
  - Не волнуйся, я не один, - попытался успокоить его я, - здесь лейтенант Тайра
  - Это она все придумала? - с угрозой в голосе поинтересовался Тон и свирепо посмотрел на Лану.
  - Ким Онка, - огрызнулась она, подарив в ответ Эку не менее злобный взгляд.
  - Доложить обстановку! - потребовал Тон.
  - Есть, - ответил я, - Сегодня в 10:00 по планетарному времени было обнаружено вторжение в наше воздушное пространство. Два корабля: вооруженный боевыми зарядами штатский...
  - Про этот я уже все знаю, - махнул рукой Эк.
  - И 'Пятнадцатый' Разведчик, - продолжил я, - не подтвердивший пароли. Связи с пилотом нет.
  - Кто-нибудь знает, к нам 'Пятнадцатый' Разведчик должен был прилететь? - обернувшись назад, спросил у кого-то Тон. Ему ответили что-то невнятное.
  - Ладно, - сказал Эк, - Какая помощь вам нужна?
  - Вероятно, 'Пятнадцатый' заминирован. Нужны саперы и, может быть, кто-нибудь еще, на случай, если он вздумает полететь на Базу, - выложил я плоды своих раздумий на счет Разведчика, - Мы повреждены. Нам боевыми стабилизатор отстрелили.
   После этих слов лицо Тона исказила такая боль, словно ему лично оторвали часть печенки.
  - Отпусти тебя самостоятельно полетать - уже полкорабля отвалилось, - закатил он глаза.
  - Впрочем, от ЭТОЙ, - Тон кивнул в сторону Ланы, - я чего-то подобного ожидал.
   Девушка тихо плюнула и отвернулась.
  - Ищем вам подмогу, минут через двадцать ждите, - пообещал Тон и отключился.
  - Ну, вот, - я расслабленно откинулся на сиденье, - Проблема решена.
  - Теперь он меня выставит во всем виноватой, - со слезами на глазах произнесла Лана, - А я, между прочим, нашу Базу спасла!
   Она говорила это с таким отчаянием, что мне даже стало ее жалко. Эк все-таки несправедливо с ней обошелся, он ведь не знает всех подробностей произошедшего. Она, действительно, первая заметила неприятелей, когда их никто не видел.
   Тут я вспомнил, что девушка хотела улететь одна, и меня передернуло от ужаса: вооруженный бандит наверняка бы ее сбил, а мой Перехватчик превратился бы в груду обломков. Хорошо, что я успел вовремя.
   А Тон явно перебирает со своей ненавистью: не такая уж Лана и ужасная. С ней вполне можно общаться и делать что-то вместе. Тоже мне, нашел себе достойного врага - женщину.
   Не прошло и пяти минут после разговора с Эком, как из-за гребня горы показался летящий в нашу сторону корабль.
   'А говорил, минут через двадцать' - промелькнуло в мыслях. Я, правда, надеялся, что Эк прилетит сам. Ну, да ладно, 'Пятый' Штурмовик, так 'Пятый' Штурмовик.
   Так же как и мы, 'Пятый' залетел в ущелье с юга, и, в свою очередь, прижал уже нас к загадочному Разведчику. Хотя я и не боюсь замкнутых пространств, такое положение вызывало сильный дискомфорт из-за попадания в 'зону поражения', в случае 'взрыва' 'Пятнадцатого'. Да и в целом, напоминало окружение.
   Это был, однозначно, странный день: все шло криво, логика окружающих шла в разрез с моей. Каждое новое событие вносило в картину мира еще больший хаос.
   Зато у Ланы, с ее женской логикой, гармония с миром сложилась: девушка быстро среагировала на действия Штурмовика, развернув Перехватчик к нему и встав боком, чтобы видеть одновременно оба корабля.
  - Капитан Оулат Сорул, - донеслось из транслота, - Доложите обстановку.
  - Какие же сегодня все странные, - словно прочитав мои мысли, тихо сказала Землянка, - мы ведь только что докладывали.
   Мне пришлось повторить капитану все, что я говорил ранее Эку и поблагодарить его за быстрое реагирование на просьбу о помощи. Все это время Землянка морщилась и кривилась, а потом, когда Оулат на некоторое время отвлекся, задумчиво произнесла:
  - Это те самые, которые хотели нам термостат поменять. И они тоже с Дельты...Наверно, мы попали на слет Дельтийского Общества Любителей Альпинизма.
  - Нет, это секта почитателей числа 'Пять', - не остался в долгу я, стараясь спрятать за бравадой непонятную тревогу.
  - Все ясно, - снова вклинился в разговор капитан Штурмовика, - Мы разведчиком займемся. Можете улетать.
  - Разрешите остаться, - попросила Лана. Ей, очевидно, хотелось поучаствовать в раскрытии секрета 'Пятнадцатого'. - С Базой связь не стабильная. Вам может пригодиться наша помощь.
  - Мы справимся, - уверенно пообещал Сорул, - здесь дела минут на десять.
   Если дельтийцы думали, что они вот так просто отделаются от Ланы, то глубоко заблуждались. Она готова была использовать любую зацепку, чтобы остаться.
  - Я в сомнении, - прошептала мне она, - По-моему, капитан из другого воинского подразделения не может нам приказывать.
  - Командный пост он у нас не занимает, об этом бы все знали - ответил я.
  - Дело в том, что мы не можем выполнить ваш приказ, - радостно сообщила девушка Оулату, - Мы должны дождаться командующего эскадрильей, и если он сочтет нужным...
  - Лейтенант Тайра, я старше вас по званию, - напомнил Лане капитан, - Вы должны выполнять мои приказы. Улетайте на Базу.
   Ситуация складывалась спорная и противоречивая. Ясно было только, что произошло что-то из ряда вон выходящее, а инструкции на эту ситуацию у нас не нашлось. Может, у капитана Штурмовика есть какие-то особые полномочия? Но почему он их тогда не предъявляет?
   Конечно, не обязательно было оставаться до полного разминирования 'Пятнадцатого', но лишние руки и головы никому не мешали. Почему Оулат так настойчиво выпроваживал нас из ущелья, даже не дождавшись истребителей и транспорта с саперами? Не хотел делить с нами успех операции по обезвреживанию Разведчика? Переживал, как бы мы не пострадали в случае чрезвычайного происшествия? Или его прислали к нам с какой-то очень секретной целью. Но с какой?
   Вопросов оказалось больше чем ответов, я терялся в догадках и ничего не предпринимал. Лана так же не спешила улетать.
  - Слушайте, - потерял терпение капитан Штурмовика, - Вы повреждены. Вам что, мало пробоин?
  - Полетели, - сказал я девушке, - ты врач, а не военная милиция. После учений спросишь, что это было.
  - Я, между прочим, - врач, - сходу нашла другой аргумент Лана.
  - И что из этого следует? - начал раздражаться Сорул.
  - Вдруг пилот заболел, я ему помогу..., - упиралась Землянка.
  - Да что вы можете после второго курса? Лейтенант Тайра, нет никаких оснований считать, что пилот болен, - жестко ответил Оулат и поставил вопрос ребром, - или вы улетаете, или я вас под трибунал отдам!
   Лана, ища поддержки, вопросительно посмотрела на меня. Я пожал плечами. Причин остаться у меня не нашлось. Я - пилот истребителя, мое дело сделано - нарушитель остановлен. Теперь Разведчиком должны заниматься другие. Так Землянке и сказал.
   Не найдя во мне союзника, девушка помялась, вздохнула, взялась было за рычаги, но внезапно замерла, глядя на радар.
  - Смотри, - практически не разжимая губ, еле слышно выдохнула она.
   Отделившись от 'Штурмовика', в нашу сторону летела торпеда...
  
  Глава 12. Яркий финал безумного дня.
  
   Невероятно, сколько всего можно передумать за секунду в экстремальной ситуации. Я успел пожалеть, что учения так быстро закончились и так рано придется оправляться в отстойник на нудные стрельбы. Подосадовал, что времени и возможности уклониться от торпеды, уже нет. Удивился выбору средства для нашего уничтожения. Возмутился, что в нас стреляет наш же, 'Синий', корабль, без предъявления обвинения и без объяснения причин. Поразился беспечности экипажа Штурмовика, ведь нашим же 'взрывом' их тоже вывело бы из игры, да и Разведчика в придачу.
   Итогом размышлений явилось знакомое ощущение бессмысленности происходящего...
   Лана сидела, почти не дыша. Мне тоже хотелось спрятаться, в надежде, что торпеда, никого не застав на Перехватчике, пролетит мимо.
   Однако... торпеда и не стремилась в нас попадать! Она осторожно летела под дном Перехватчика, всячески уклоняясь от встречи с нами. Такого деликатного оружия я не видел в жизни и как завороженный наблюдал за происходящим.
   Лана, стараясь не шевелиться, словно это спугнуло бы торпеду, покосилась на меня, вопросительно подняв брови. Ответить девушке было нечего.
   Тут транслот Штурмовика неожиданно отключился от нас.
  - Что это было?! - воспользовавшись моментом, испуганно спросила Лана.
  - Не знаю, - честно признался я.
  - И что делать? - заволновалась девушка.- Быстрей улетать?
   Этого я тоже не знал, хотя улететь хотелось нестерпимо. В воздухе висела непонятная угроза, и я был совершенно уверен, что по какой-то причине озверевший 'Пятый', непременно нас 'убьет'.
   Сквозь помехи в транслоте донеслись голоса. Поспешно обрывая связь, экипаж Штурмовика не отключил звук.
  - Ты зачем ее выпустил? - спросил кого-то Оулат. - Надо было дождаться, пока они улетят!
  - Ты сам видел, какие они упрямые, а времени мало!- оправдывался чей-то голос. - Ты слышал, скоро сюда вся База прилетит. Я подумал, пока ты их отвлечешь...
  - Тебе думать незачем, ответственность за операцию на мне, - продолжал негодовать капитан.
  - Да, ладно, они ничего не заметили..., - вставил свое слово кто-то третий.
  - В любом случае, их надо убрать - девушка что-то подозревает, - заявил Сорул, - из-за нее, заразы, придется с их Базы улетать...
  - Как он меня назвал?! - возмутилась Землянка.
  Я тихо хмыкнул - умела же Лана портить жизнь людям. Эти, например, благодаря ей, будут изгоями. Но кто они? Почему кочуют по Базам? Какая-такая операция?
  - Думаешь, Адмирал будет недоволен? По-моему, мы и так достаточно сделали, - увещевал капитана второй. - Сам знаешь, теперь их База угрозы не представляет...
  В этом месте Лана сделала круглые глаза. Такого разворота событий даже она не ожидала.
  - Это - предатели? - тихо спросила она.
  - Или переодетые 'красные', - я и сам с трудом верил в то, что говорил.
   Впрочем, после всех сегодняшних событий запросто можно было бы уверовать в то, что Ким Онка прячется на нашем Перехватчике.
  - Хватит разглагольствовать, - решил поставить точку в деле Сорул. - Готовь пушки. Как только они взлетят - сбивай.
   После этих слов мне стало трудно дышать.
  - Взлетать нельзя, - констатировала очевидное моя партнерша.
   В знак согласия я кивнул. Нужна была оригинальная идея, как выжить. Но, как назло, ни одна в голову не приходила. Где же Эк? Он бы обязательно что-нибудь придумал. Нет, пусть Тон не спешит. Вдруг Штурмовик собьет его на подлете. Как же предупредить Эка, чтобы он был осторожнее?
  - Или мы их - или они нас? - обозначила варианты развития событий Лана.
  - Ты понимаешь, что это - корабль наших войск? - попытался я донести до девушки основное препятствие к решительным действиям, - Адмирал нас за это расстреляет.
  - Да, может статься, он отправит нас в 'отстойник', - с уверенностью сказала Лана, - но моя душа будет спокойна, что в наших войсках нет диверсантов.
  - Вижу, ты прям - грудью на амбразуру, - с грустью усмехнулся я, - у тебя, случайно, в роду героев Дальних Рубежей не было?
   Лана непонятно почему хихикнула и ответила загадочно:
  - Дядя бы оценил! - затем махнула рукой. - Возьму всю вину на себя. Все равно у вас на Перехватчике из-за меня обстановка нервная. Меня отправят в отстойник - вы будете счастливы.
   Ну, нет. Позволить себя так унизить я не мог. Чтобы там другие не думали, а я-то буду помнить о ее подвиге и собственной трусости. Поэтому ответственность решил разделить на двоих. Пусть Эк не поймет, ну и ладно. Это не последние учения в моей жизни.
  - Что для меня счастье - я сам решаю, - гордо заявил я. - Какие есть идеи?
   Девушка удивленно посмотрела на меня, но быстро собралась и сделала серьезное лицо.
  - Полагаю, если мы отсюда выстрелим в Штурмовик, нам грозит рикошет, - начала она, - От него надо как-то увернуться...
  - Точно, - подтвердил я.
  - Можно сделать 'Веретено' - предложила Землянка.
  - 'Веретено'? С места? - выбор фигуры высшего пилотажа и способ ее исполнения поразили меня до глубины души.
  - Ну... можно попробовать... - робко произнесла Лана.
  - Я так никогда не делал, - пришлось признаться мне. - Ты делала?
  - Ну..., - смутилась и покраснела девушка, - Однажды... делала...
  По ее реакции я понял, что дело закончилось плохо:
  - Кто-то пострадал?
  Лана кивнула:
  - Только я... Меня перевели в вашу Академию.
  Я облегченно вздохнул:
  - Ну, раз все остались живы, давай попробуем. Думаю, у нас есть секунд десять согласовать действия. Так как мне известны слабые места их корабля - стрельбу беру на себя. Уверен, подобью их сразу.
  - Тогда задавай сейчас компьютеру цели и пали на каждый счет три. Ориентировка быстро потеряется, - предупредила Лана, - и стошнить может...
  - Вот тут ты за меня не волнуйся, - осек ее я, - думай о себе. И постарайся никуда не врезаться.
  - Теперь не врежусь. - пообещала девушка. - Главное, не делать больше четырех раз. А здесь мы двумя-тремя обойдемся.
  - Поехали? - от собственных слов мое сердце приняло набирать обороты.
  - Поехали! - Землянка зажмурилась, резко выдохнула, - Начинаю отсчет.
   На счет 'раз' Перехватчик, кренясь на левый борт, стремительно пошел по диагонали вниз в сторону 'Пятого'. На 'два' я активировал пушки. На 'три' одновременно с моим выстрелом в распределительный узел рубки Штурмовика, наш корабль резко дернулся под дно 'Пятого' и закрутился каскадом 'бочек' через левое крыло. Получалось так, что на счет 'три' перехватчик делал полный оборот, и прежде чем мы вылетели с другой стороны подбитого корабля, я успел поразить его генератор и топливные баки.
   Лана была права на выходе из последней 'бочки', и правда, кружилась голова и слегка мутило.
  - До встречи через три недели! - злорадно воскликнул я, после восстановления ориентировки. Радар свидетельствовал - 'Пятый' безвозвратно почил.
   Секунду спустя, мимо Перехватчика пронеслись синие лучи.
  - Разведчик! С ними заодно!- завопила Землянка, выжала газ и понеслась по ущелью быстро набирая скорость.
   'Пятнадцатый' вынырнул из-под 'убитого' и рванул за нами, стараясь зайти сверху. Его выстрелы в Перехватчик были рассчитанными и уверенными.
   'Ас', - понял я, - 'Наверняка, пятикурсник'. Он атаковал нагло и быстро и, если бы девушку не учил летать настоящий пилот, а ущелье было шире и ровнее, отправляться бы нам в 'отстойник' вместе со Штурмовиком. Складки местности и изгибы скал мешали Разведчику свободно маневрировать и прицеливаться. И все же несколько раз он съездил нам по броне. Я старательно отстреливался и вернул Разведчику долг, заставив замолчать одну из его пушек.
  - Ущелье кончается, - тоскливо сообщила Лана.
  - На открытом пространстве нам с ним не тягаться, - с досадой констатировал я, - держись на солнце. Надо ослепить 'Пятнадцатого'. Это наш единственный шанс.
  - Хорошо бы наши успели прилететь... - с надеждой произнесла девушка.
  - И станут стрелять по своему же кораблю? - хмыкнул я, - Пока они разберутся, Разведчик собьет нас и будет таков. Надеемся только на себя.
   Ущелье кончилось. Впереди раскинулась долина со смутными очертаниями Базы на дальнем конце.
   Как я и думал, Разведчик, пользуясь преимуществом, дал газ и в стремительном пике пошел на нас. Подпустив его чуть ближе, Лана выполнила свою любимую 'мертвую петлю' назад на малом радиусе. 'Пятнадцатый' впустую пронесся под нами.
   От неожиданного маневра разведчик слегка растерялся, что дало нам возможность набрать высоту и скорость. Вдобавок получилось очень кстати, что направление на Базу совпало с западом. По местным меркам было уже далеко за полдень, и склонявшееся к горизонту солнце, стало нашим союзником.
   'Пятнадцатый' упорно кружил вокруг, внезапно заходя с разных сторон, нанося удары короткими очередями и тут же сворачивая, не дав мне прицелиться. Это был профессионализм такого уровня, что его мастерство заставило меня позавидовать. Разведчик явно рассчитывал измотать нас и покончить с Перехватчиком в ближайшие пять минут.
   Понимая это, Лана прикладывала невероятные усилия, стараясь быть максимально осторожной и не поддаваться панике. Понятное дело, по сравнению с боевым пилотом, подготовка у нее была слабее. Здесь требовалась нешуточная выносливость и расчет.
   Постепенно, девушка начала сдавать, ее движения стали чуть медленнее. Теперь каждое мгновение я ждал, что она ошибется и в очередной раз мысленно попрощался с Учениями.
   Разведчик продолжал настойчиво и жестко добивать нас. Но Небо сегодня нам благоволило и не собиралось сдавать 'Пятнадцатому': со стороны гор быстро приближались два перехватчика.
  - 'Седьмой'! Я - 'Двадцать первый'. Уходи, мы прикроем, - донесся из транслота голос Тона.
   Я заметил, как по щекам Ланы потекли слезы. Честно говоря, я тоже настолько устал, что обрадовался бы любому врагу, надумавшему меня прикрыть. Землянка торопливо смахнула влажные капли со щек.
   Для того, чтобы как-то поддержать девушку я слегка похлопал ее по плечу. Как она выдержала напор, который сегодня на нее обрушился?
   Перехватчики двойкой ввязались в бой. Но, странное дело, Разведчик почему-то перестал стрелять и всячески избегал конфронтации с ними. Смелыми маневрами он красиво и быстро уходил от атак.
  - Опытный, засранец! - объявил Эк в эфир, очередной раз бросаясь на Разведчика.
   Нас бой уже не касался. Мы летели по прямой к Базе и позволили себе немного расслабиться.
  - Садиться будешь осторожно, на край поля. Одного стабилизатора нет, имей в виду! - мои мысли занимали теперь вполне мирные проблемы.
   В этот момент вырвавшийся из крепких 'объятий' Перехватчиков Разведчик совершил стремительный бросок в нашу сторону и, прежде чем Эк заставил его свернуть, очередью задел наш генератор и 'снес' последний стабилизатор.
   Компьютер мгновенно выключился, захватив с собою часть мощности двигателей, освещение и связь. В рубке стало непривычно тихо, словно заложило уши. Ничем не задерживаемый, свет из иллюминатора ослепил глаза. Из-за отключения противоперегрузочной системы, возникшая невесомость оторвала меня от кресла и отозвалась знакомым ощущением пустоты в животе.
  - Мы падаем? - не поверила себе вначале Лана, но осознав, что так и есть, закричала:
  - Мы падаем!
  - Планируем! - оптимистично поправил ее я, всеми усилиями подавляя предательскую дрожь в груди. - Успокойся! Сегодня мы выжили в таких переделках, что теперь посадить корабль - раз плюнуть.
  - Все будет хорошо! Все будет хорошо! - в отчаянии забубнила себе под нос девушка.
   Словно услышав ее мольбы, через секунду включилось аварийное электропитание. Ожила приборная панель. Тело вдавило обратно в сиденье.
   Я быстро освободил от фиксаторов элероны и раскрыл хвостовое оперение. Ситуация вернулась под контроль и корабль обрел управляемость.
  - Вот видишь, - как можно увереннее сказал я. - Небо тебя услышало!
  - Как же мы теперь посадим корабль? - на лице Ланы отразилось преддверие паники.
  - Вручную, - как само собой разумевшееся, ответил я, - на шасси. Как планер.
  - Тогда у нас проблема, - неживым голосом произнесла девушка. - Я не умею сажать корабль вручную. Тем более как планер. Я могу только так, - и ее указательный палец изобразил крутое пике.
   Мне стало смешно: Лана совершенно достоверно продемонстрировала свою лихую посадку в день нашего знакомства.
  - Вот тебе, раз! - возмутился я. - Дядя-пилот не научил тебя экстренной посадке с использованием шасси?
  - Не успел, - устало вздохнула девушка.
  - Соберись! - пришлось на нее прикрикнуть. - Раз дядя не успел, научу я. Я тоже в какой-то мере - пилот.
  - Спасибо! - без особого энтузиазма откликнулась Лана.
  - Вот смотри, - начал я лекцию, показывая пальцем в иллюминатор, - прямо по курсу - База. Справа - летное поле, нам туда не надо - убьемся. Еще правее, видишь?
  - Дорога? - уточнила девушка.
  - Нам нужна прямая, ровная полоса, чтобы сесть и затормозить. Держи курс на эту полосу. Элероны управляются так же, как и стабилизаторы, рычагами. Чуть крен вправо. Теперь выравнивай.
   Командуя, неопытной в деле посадки, Ланой я чувствовал себя важно как инструктор и, подражая ему, говорил свысока:
  - Смотрим на приборы: высота 30 метров, скорость 100 узлов - в зеленой зоне. Все хорошо. Выпускаем шасси. Ручка выпуска слева, выше колена. Так. Теперь закрылки. Переключатели активации рядом с тягой.
   Лана слушала меня внимательно и послушно выполняла указания. Перехватчик постепенно снижался, и до бетонированной полосы было уже рукой подать.
   Признаюсь честно, я сильно волновался. Конечно, на тренажере приходилось еще и не такие посадки совершать, но пилотом нынче была не моя просвещенная персона, а уставшая растерянная девушка. 'Если что, отстегнусь и схвачу ее за руки', - решил я. - 'Набью синяков, может, сломаю чего из костей, но корабль посажу'.
  - Левый рычаг чуть на себя. - командовал я. - Приподними нос, чтобы основные стойки коснулись земли первыми.
   Спустя минуту, Перехватчик тяжело плюхнулся на поверхность полосы. Затем, корабль еще раз встряхнуло, когда его носовая часть всем весом шлепнулась на переднее шасси.
   Такую посадку мой инструктор в Академии называл 'раскорякой' и наказывал за небрежность отстранением от полетов. А вот Лане за первый кривой опыт впору было давать медаль 'За отвагу'.
   Я смог немного перевести дух. Подпрыгивая на неровностях, моя 'Семерка' наконец-то понеслась по дороге.
  - Тормоза, - напомнил я Лане, - нажимай осторожно, не передавливай, а то занесет в чей-нибудь ангар.
   Рекомендацию 'осторожно' напуганная девушка поняла по-своему и тормозила практически неощутимо. На большой скорости к нам стремительно и неотвратимо приближалась стена...
  
  Глава 13. Между честью и другом.
  
   Эта серая стена, толщиной не менее двух метров, огораживала все хозяйство Базы, одновременно являясь оборонительным рубежом. Сверху, по ней, мятой спиралью в два ряда, вилась колючая проволока. Мощи составлявших эту преграду карбониевых плит вполне хватало на сплющивание Перехватчика в консервную банку, при том, что на их шершавой поверхности осталась бы просто вмятина.
   С грустью осозналось, что катапульты, конечно, сработают, не дожидаясь членовредительства, но свой корабль я потеряю безвозвратно. А может быть и друзей тоже. Хотя...Юом , насколько я его знаю, воспримет переход к наземному образу жизни спокойно, а возможно даже обрадуется, что обязанностей стало меньше. Но Эк... он мне этот акт вандализма не простит никогда. Тем более, если узнает, что я передал управление Перехватчиком Лане. Ее сообщник автоматически становился его врагом.
   Подняться в воздух на этих учениях самостоятельно мне, определенно, больше не удастся. Тон, как командир звена, допустим, сможет временами у кого-то из наших отбирать корабль и воевать. А мне никто перехватчик на блюдечке не принесет, тут можно быть стопроцентно уверенным. Дай бог, чья-то добрая душа подберет штурманом на свой большой корабль...
   Такое развитие событий я не планировал, поэтому, не дожидаясь пока Лана сообразит, рванулся к реверсу тяги и переключил всю оставшуюся мощность на носовые сопла. 'Семерка' резко сбавила скорость, однако, по моим расчетам, тормозной путь все еще пролегал сквозь стену.
  - Все плохо! - вдруг громко заявила Лана и, не дав опомниться, дернула оба рычага в мою сторону. Перехватчик резко повело влево. Балансируя на одном шасси, словно пытаясь сделать 'ласточку', он, лихо завернул, завалился на левое крыло и ткнулся носом в землю.
  'Приехали!' - успел подумать я, перед тем, как приложиться головой о край иллюминатора. В глазах вспыхнул феерверк.
   Постепенно огни рассеялись, оставляя после себя сильнейшую тревогу за целостность Перехватчика. Внести определенность в этот вопрос мешал компьютер, отключивший все питание, кроме аварийного освещения. Ушибленный висок противно ныл. Тусклый красный свет еще больше действовал на нервы.
   - Кто же так делает!? - не удержался я и выплеснул на Землянку накопившееся за время полета напряжение, - Наш корабль..!
   Но осекся. Кричать было не на кого. С выражением смертельной усталости на лице, Лана бессмысленно глядела перед собой.
  - Мы не разбились? - удивленно спросила она.
  - Нет, - вздохнул я. Если отбросить недостатки приземления, трудно было не согласится с тем, что Тайра держалась молодцом. Смог бы я в аналогичной ситуации посадить Перехватчик лучше? Еще вопрос. Так что, спасибо мне и ее дяде, кем бы он там ни был.
   Досада по поводу разбитого корабля постепенно отодвинулась на задний план, и в душе заворочалось что-то похожее на сплав нежности, жалости и восхищения.
  - Надо выбираться, - моя рука привычно отстегнула ремни.
   Встать из кресла оказалось непросто: ноги затекли от напряжения, руки мелко дрожали. Такую мерзкую слабость я последний раз испытывал после первого самостоятельного полета на истребителе. А теперь, похоже, я самый бодрый из нас двоих. Надо было срочно брать себя в руки и вынимать из кресла растерянную девушку. Какая она, однако, впечатлительная. Кто бы мог подумать!
  - Держись за меня, - сложив Ланины ремни, я осторожно взял ее за подмышки, уперся ногами и дернул вверх. И тут же чуть не упал вместе с ней: Землянка еле держалась на ногах и вся дрожала.
  - Все нормально, - я легко похлопал ее по спине, - Скоро пройдет.
  - Какое набекрень..., - с бездумным видом прокомментировала девушка сильный крен Перехватчика на левый бок.
  - Не бери в голову! - подхватил я Лану и, бережно поддерживая, повел в направлении верхнего шлюза.
   Поскольку корабль практически лежал на брюхе, было ясно, что трап, скорее всего, не разложится. Корячится, выползая в узкую щель между ним и люком, я смысла не видел. А верхний люк позволял выбраться практически беспрепятственно.
   Усадив безвольную Лану в коридоре, я спустил с козырька кепки проекцию экрана и принялся искать инструкцию. По стечению обстоятельств, корабельные мозги отдыхали в глубокой коме. И мне, как древнему человеку, предстояло снова делать все самому. Возмутительно и непривычно. Второй раз подряд. Спасибо, у персонального полифона аккумуляторы не разрядились.
   В общем, пришлось повозиться. Повыворачивать шею. В инструкции требовалось совместить проекцию узлов с реально существующими, а они у нас теперь все были под углом в тридцать градусов. Устоять на диагональном полу в изогнутом положении представляло определенные сложности. Глядя на мои вычурные позы, Лана задумчиво сказала, что йоги мною бы гордились. Я понятия не имел кто это такие, но если они мною гордятся - это приятно.
   После десяти минут нечеловеческих ухищрений я, наконец-то, смог обозреть сюрреалистический наклон лестницы верхнего шлюза и убедиться в том, что путь наверх свободен: на датчиках люка горели зеленые огни.
  - Как ты? - пробравшись к Землянке спросил я, - Встать сможешь?
  - Кажется, да - ответила девушка, пытаясь подняться.
   Я протянул ей руку. Лана подала мне свою. И, когда они встретились, неожиданно для самого себя, я вздрогнул. Что-то в мире изменилось. Дрожащая ладонь Землянки стала какой-то особенной: беззащитной и нежной. О девушке, почему-то хотелось позаботиться. Удивительно, как я раньше не разглядел ее хрупкость и ранимость. И то, что она на самом деле красавица.
  
   Мгновение спустя ко мне вернулся разум, я встряхнул головой, дабы отогнать странные мысли и, уже вполне трезво, ощутил, что рука Ланы меньше дрожит и в ней появилась некоторая сила. На ногах Лана, тоже, держалась увереннее.
   С грехом пополам мы добрались до верхнего шлюза. По наклонной траектории я полез первым, дотянулся до люка и дернул вниз фиксатор. Люк с шипением уполз в сторону. В глаза ударил яркий свет и дохнуло зноем от раскаленной обшивки.
   Смотреть стало больно и горячо. На поверхность Перехватчика я выполз, прищурившись, почти на ощупь. Стряхнул с себя пыль и, перегнувшись через край люка, стал вытягивать наверх Землянку.
  - Держись за меня, - скомандовал ей я.
   Она обняла меня за шею, я осторожно переложил руки ей на талию и извлек на свет божий. Несколько секунд мы так и стояли, обнявшись, но за это время я успел прожить целую жизнь.
   Из головы в живот меня прошиб высоковольтный электрический разряд. В груди взорвалась сверхновая вселенная, разойдясь по телу горячей волной. На ее месте родилось солнце. Мне показалось, что я даже начал светится.
   Краски вокруг стали ярче. Обострились все чувства. Ветер донес мне запах ее волос. И это был самый чудесный запах на свете.
   На мгновение я с ужасом осознал, что безумно влюбился, но тут же на все плюнул, потому что мне было хорошо, как никогда. Выпускать Лану из своих объятий совершенно не хотелось.
  - Вижу, все целы? - донесся до меня чей-то голос. И только тут я понял, что вокруг полно народу. Около Перехватчика уже стояли медики и инженерная служба с пожарным катером. Все с интересом глядели на нас, обсуждали текущее положение дел и перспективы корабля
  - Да, живы, - нехотя откликнулся я, отпуская девушку.
   Лана, как мне показалось, смущенно отстранилась.
  - Ух, ты! Какая у тебя шишка! - внезапно прозрела она, - Надо обработать.
   Девушка полезла в аптечку за тюбиком, я принялся активно отмахиваться. Тем временем, механики, словно получив разрешение, занялись кораблем. Откуда-то взялась лестница, которую приставили к крылу. Нас стали провожать вниз.
   Через минуту рядом материализовался Юом, похлопал меня по плечу, спросил что-то про генератор и исчез в люке. Пока я отвлекся на него, коллеги спустили Лану вниз и усадили в катер. Я с тоской проводил ее взглядом. Очень хотелось догнать катер и поехать вместе с ней, но что-то меня удержало.
   Механики, которым я мешался, прогнали меня на землю, где я тут же попал в лапы к медикам. Они сняли показания с персональных датчиков, залепили чем-то синяк и, видимо ничего серьезного не найдя, отстали. Я растерянно стоял и не знал, что делать и куда податься.
  - Пошли! - требовательно сказал голос Эка над ухом.
  'Он уже успел прилететь?', - удивился я.
  - Раэл, ты где? - Эк несколько раз провел ладонью перед моим лицом.
  Я заморгал, убрал его руку и сказал:
  - Устал и хочу есть.
  - Меняю еду на подробный рассказ о случившемся, - заявил Тон и повел меня на Базу.
  
   Остаток дня прошел совершенно невразумительно. Эк снабдил меня едой, заволок в какую-то подсобку и стал требовать объяснений. Мои мысли в это время скакали по прошлому в самом хаотичном порядке. Периодически я то ли засыпал, то ли задумывался. Перед глазами вставали то здание Базы с оторванным углом, то 'Пятый' Штурмовик, то стена, то лицо Ланы и при этом, в груди снова вспыхивало и разливалось тепло.
   Мой рассказ вышел крайне нескладным и непоследовательным. Несколько раз пришлось возвращаться к началу.
  - Торпеда, - вдруг вспомнил я, - Куда девалась торпеда?
  - Какая торпеда? - поинтересовался Тон
  - Ну та, которая... эта..., - в этом месте мне снова вспомнилась удивленная и испуганная Лана, - Красивая..., - закончил я.
  - Ничего не понимаю, - взялся за голову Эк и вздохнул, - Зря я это затеял. Иди, отдыхай, оставим этот разговор до завтрашнего утра.
   Меня приютил у себя Саун. Не раздеваясь, я забрался на верхнюю кровать и не помню, как донес голову до подушки.
   Казалось, что прошло мгновение, а Тон уже тряс меня за плечо.
  - Вставай, - он выглядел очень обеспокоенным, - В девять конференция командного состава Базы. Командующий будет разбираться в случившимся и допрашивать вас. Но сначала ты должен рассказать все мне. Нужно подумать, как обернуть это в нашу пользу.
  - Ладно, - согласился я. С утра голова была свежая и мыслила уже упорядоченно.
   Я выложил Эку все, что помнил с момента, как увидел нашу взлетающую 'Семерку' и до того, как мы с грехом пополам приземлились, сопровождая повествование своими комментариями и предположениями Ланы.
  - Отлично! - образовался Тон, внимательно выслушав меня, - Значит, она пыталась угнать наш корабль, разозлила того непонятного типа, который начал стрелять боевыми, подбила 'Пятый' Штурмовик и неудачно посадила Перехватчик. Замечательно!
  - Ты затеял этот разговор, чтобы найти повод ее подставить? - догадался я.
  - И с этой целью тоже, - радостно согласился Эк, - Как она нам в этом помогла. Правда?
   Я покачал головой:
  - Ты все не так понял.
   Тон изменился в лице:
  - Что именно я понял не так? - с вызовом поинтересовался он.
  - Она... не виновата, - сбивчиво начал я, - Может, в чем-то и виновата, но не во всем. Я тоже там был. Когда нам боевыми снесли правый стабилизатор, управлял я. И 'Пятый' Штурмовик подбил тоже я... Я не мог вести, у меня педали заблокировались!
  - Ты в своем уме? - мои откровения были для Эка полной неожиданностью.
  - Она знала, что ты все свалишь на нее, - продолжал я, - и согласилась принять всю вину на себя...
  - Вот и славно, - удовлетворенно перебил меня Тон, - Сама все за нас сделает. Все довольны.
  - Не все! - разозлился я, - Она умный, смелый и благородный человек! Она собралась пожертвовать собой ради нас!
  - Ух, ты! - в свою очередь возмутился Тон, - У нас на борту, оказывается, был Герой глубокого космоса! А кто нас снотворным травил? Забыл?
  - Вспомни, мы сами эту вражду затеяли! - пытался я достучаться до совести Тона
   Но тот упорно стоял на своем:
  - Она - ненормальная! И ее 'самопожертвование' это только подтверждает! Чем она тебя в это раз накормила?
  - Мы с ней не ели, - недоуменно ответил я, - нам было некогда!
  - С тобой что-то сделали, - постучал Эк пальцем по виску, - я тебя не узнаю! Почему ты ее защищаешь?
   Открыть Тону душу, по определенным причинам, я не мог. В данный момент он, вряд ли бы, меня понял. Влюбиться, на учениях, когда нет ничего важнее победы, когда о девушках, в принципе, думать не положено. Да еще в кого!? В недруга, который сильно нас унизил, а Эка, так несколько раз.
   Куда ни плюнь - я получался предателем. Если рассказывать все как было, и делить вину с Ланой, Тон перестал бы меня уважать за глупость и то, что я попрал мужскую дружбу и солидарность. Воевать в одном экипаже дальше становилось невозможным. Иметь такого врага как Эк я бы не хотел. Еще тяжелее потерять в его лице друга.
   А если свалить все на Лану, то с друг у меня оставался, но воевать рядом с ним я снова бы не смог, потому что помнил бы какие мы сволочи и корил себя за слабоволие и трусость. Тем более, мучительно выглядеть таким жалким созданием перед любимой. Ее я в этом случае потеряю безвозвратно.
   Ужасней всего, когда выбирать, просто, не из чего.
  - Эй! - тряхнул меня за плечо Тон, - Какой ты стал задумчивый?!
   Я вздохнул. В непонятной ситуации страшнее всего оступиться и наломать дров. Хорошо бы все как-нибудь рассосалось само.
  - Я ее защищаю, потому что так честно, - признался я.
  - Она владеет каким-то гипнозом, - сделал вывод Тон, - Будем иметь в виду. Так, поговорю с мед.службой - они тебя вылечат!
  - Его не вылечишь! - заявил подслушивавший под дверью Юом.
  - Тебе-то откуда знать?! - возмущенно поинтересовался Эк.
  - Да, он - влюбился, - пояснил бортинженер, - От этого не лечат. Они только вылезли из люка и давай обниматься.
   Мне очень хотелось закричать, чтобы он немедленно заткнулся. Мог бы хоть иногда помолчать и никому не рассказывать про свои догадки.
  - Замолчи! - сдавленно прохрипел я.
  - Вот тебе еще одно доказательство! - с улыбкой сказал Ронг Эку.
  Я вскочил, оттолкнул Юома от двери и пошел на свежий воздух. Лицо горело, сердце безумно колотилось, в груди клокотала ярость.
  - Ты чего?! - нагнал меня в коридоре опешивший Юом и обнял меня за плечи, - Выбор, конечно, странный, но, - он изобразил рукой внешность и фигуру Ланы, - очень даже!
   Молча дернув плечом, я сбросил его руку и пошел на летное поле. Мне хотелось побыть одному.
  
   Глава 14. Разбор полетов.
  
   В конференц-зал Базы я вошел, опустив глаза, ни на кого не глядя. Молча, отдал честь и сел на указанное место в конце длинного стола. Рядом, слева, усадили Лану. Посмотрев на меня своими прекрасными ясными глазами, она приветливо мне улыбнулась. Я подумал, что если она так мне улыбается, то, значит, я хоть немного ей нравлюсь. На душе чуть полегчало.
   Народ постепенно собирался. На противоположном, дальнем от нас, конце стола находилось кресло Командующего Базой. Справа от него уже сидела Старший связист Базы Маара. Красивая темноглазая кармианка с длинными иссиня-черными волосами. К сожалению местного мужского населения - очень педантичная и серьезная особа. Думается, поэтому Стеф ее на эту должность и выбрал. Выполнение своих обязанностей она предпочитала всему на свете. К ней не мог найти подход даже Юом.
   Слева стоял заместитель Командующего, Командир нашей эскадры Варул - четверокурсник с вечно озабоченным лицом. Он периодически потирал подбородок, что-то считал и диктовал результаты Мааре.
   На своих местах уже сидели: Начальник Медицинской службы Аварин и Главный инженер, по совместительству зав.складом, Луэт, с которым в настоящий момент вел оживленные переговоры Эк, хлопотавший за Перехватчик. Тон настаивал на скорейшем вводе его в эксплуатацию и торговался за каждый час и любую деталь.
   Я был уверен, что Эк обязательно своего добьется, и собирался внести посильный вклад в восстановление корабля, как только Командующий Базы отпустит меня на все пять параллельных измерений.
   Наконец, подошли командиры эскадрилей и расположились на ближайших к нам стульях. Справа он меня занял место Тон. Последним вошел Командующий Базой - Стеф Норм, высокий шатен с пятого курса. Он был серьезен и мрачен. Глядя на него, отчетливо почувствовалось, что мы с Ланой что-то натворили. Однако, в тоже время, никакой вины я за собой не ощущал.
   Землянка рядом вздохнула. Наверно, волновалась. Я показал ей жестом, мол, 'Держись!'. В ответ она невесело улыбнулась. В это момент я принял неожиданное решение, что в отстойник Лану отправят только через мой труп. Сочиню историю, где все краеугольные решения принимались мной, и буду ее выгораживать.
  - Ну что ж, - сказал Командующий Базой, усевшись в свое кресло, - я собрал всех вас, потому что вчера на нашей Базе произошло чрезвычайное происшествие. На мой взгляд, крайне серьезное, поскольку применялось боевое оружие, а корабли нашей армии стреляли друг в друга. В результате - один сбит, другой - поврежден, третий - пропал. Я должен разобраться в случившемся, сделать выводы и наказать виновных.
   После этих слов, Стеф, как мне показалось, недобро посмотрел на нас и продолжил:
  - Вчера Маара расшифровала данные самописца с 'Седьмого' Перехватчика, Варул допросил всех свидетелей. Сегодня мы выслушаем главных участников ЧП, - в устах Норма 'участников' прозвучало практически как 'виновников', - и сделаем окончательные выводы. - Начинайте! - обратился он к нам.
   Не дожидаясь пока Землянка откроет рот, я перехватил инициативу и сообщил, что прибежал к Перехватчику, потому что мне показалось, что он взлетает. Обнаружил на радаре два корабля, летящих к нам, и принял решение их остановить.
   Лана и Эк с разных сторон с изумлением уставились на меня.
  - Нет, все было не так! - возмущенно воскликнула девушка, - Это я их заметила!
  - Интересно! - промолвил Командующий, - Продолжайте лейтенант Тайра.
  Я пытался показать Лане глазами, что надо помолчать, но она ничего не поняла и выдала свою версию:
  - Я находилась на 'Седьмом' Перехватчике, в то время, когда остальные члены экипажа ушли на склад. Случайно зайдя в рубку, я заметила на радаре входящие в атмосферу корабли. Мне показалось странным, что они летят так свободно и никто не вылетел им навстречу. И в рубке стояла такая тишина, обычно в эфире кто-то переговаривается, а тут так тихо...Мне стало страшно и я пошла...
  - Где в этот момент были патрули? - перебил девушку Норм, обращаясь к Варулу.
  - На ночной стороне. Там. в 7:15 по нашему времени, была зарегистрирована серия взрывов, - доложил тот.
  - Причина? - спросил Стеф.
  - Не установлена.
  - Разрушения?
  - Обрушение скал.
  Командующий Базой задумчиво угукнул и потребовал у Ланы:
  - Продолжайте!
  - Я пошла к пилоту соседнего корабля. Ну, к такому низкому темноволосому из 'Двадцать Первого', справа стоял...
  - Форр, - подсказал я.
  - А потом подошел Саун, - взволновано говорила девушка, - мы вместе смотрели на их радары. А потом на наш. Они сказали, что у нас радар барахлит и Юом придет и разберется. Но наш компьютер считал, что радар исправен и я подумала, что пока Юом придет и разберется, те, кто летел, подлетят совсем близко... и так странно, что другие радары их не видят...
  - Что это были за корабли? - уточнил Командующий.
  - Один, вроде бы наш, но он потом в нас стрелял, а другой - вообще непонятно кто и у него было настоящее оружие...
  - Вы тогда знали эти подробности? - поинтересовался Стеф.
  - Нет, - честно призналась Лана и гордо заявила, - Но я ведь не ошиблась!
  - Давайте по порядку! -потребовал Норм.
  - Есть, - отозвалась девушка, - Я решила взлететь и привлечь к ним внимание. Если показания радара ошибочны и никого бы не оказалось, всегда можно вернуться обратно, а если нет...
  - Ваш взлет был разрешен? - пристально глядя на Землянку спросил Командующий.
  - Нет, - покраснела и отвела взгляд Лана, - Связи не было, а бежать и спрашивать разрешения - далеко и долго.
  - Как вы оказались с лейтенантом Тайра в одном корабле? - неожиданно обратился Стеф ко мне.
  - Догнал.., - ляпнул я.
   Командиры эскадрилей дружно хмыкнули, Тон подпер голову рукой и закатил глаза.
   Тут я сообразил, что сказал что-то не то и пояснил: - В смысле, когда она собралась взлетать, добежал до корабля и забрался внутрь.
  - Что вы делали дальше? - в голосе Командующего мне слышалось крайнее неодобрение. Я набрал по больше воздуха, как будто собрался нырнуть, и продолжил:
  - Сначала я попытался ее остановить, а потом решил помочь.
  - Основания? - как отрезал Стеф.
  - Пункт 72, подпункт 25 Устава учений, - выдал я.
   Этот раздел Устава я запомнил на всю жизнь, можно было хоть ночью будить.
   Норм поднял брови, на секунду задумался и, неожиданно для меня, кивнул.
  - Мы пытались связаться, не один раз, просили прикрытия, - объяснила Лана, - Нас никто не слышал, даже База, - она бросила быстрый взгляд на Маару.
   Та, глядя на Стефа, сообщила:
  - Утром по очереди вышли из строя фидеры антенн на диспетчерской вышке. Мы отключали питание, проверяли цепи. На данный момент все работает. Кроме антенн...
  - Другие корабли тоже вас не слышали? - спросил у нас Норм.
  - Наши - нет, - ответила Землянка, - а тот, с настоящим оружием, хорошо слышал и мы его тоже.
  - Значит, только на вашем Перехватчике транслот исправно работал? - подозрительно осведомился Командующий, - Так же как и радар?.
  Мы с Ланой, переглянувшись, пожали плечами: - Так точно!
  Маара в очередной раз кивнула Стефу. Это означало, что мы говорили правду.
  - Что случилось с радарами и связью? - поинтересовался Командующий у своего заместителя.
  - Разбираемся, товарищ Командующий, - отрапортовал Варул, - Вчера после полудня связь восстановилась. Радары тоже, все исправны.
  - Меня интересует, почему они не работали у всех вчера утром!? - вспылил Норм, - Почему именно на 'Седьмом' Перехватчике оказались единственные работающие приборы?
   Все вдруг зашумели, вспомнив вчерашний день, и стали делиться друг с другом кто как обнаружил не работающую связь
   - Товарищ Командующий! - начала Лана.
   Все разом притихли и выжидающе посмотрели на нее.
  - Может, это имеет значение. Позавчера ночью я не могла уснуть и вышла на воздух. Я сидела на самом верху трапа, когда мимо Перехватчика прошел один из этих, из 'Пятого' Штурмовика и чем-то тихо стукнул по нашему крылу. Хотелось ему крикнуть, но все спали... А утром я пошла посмотреть, не повредил ли он нам чего и увидела на конце крыла какую-то...э, - не найдя слов она нарисовала пальцами в воздухе прямоугольник, - штуку. Я уверена, раньше ее там не было... Она не снималась, поэтому... , - не договорив, Лана закашляла и покосилась в сторону Эка, - я ее срезала...
   Варул поперхнулся, комэски дружно ахнули и с ужасом воззрились на девушку.
   Я глянул на нашего капитана. Как он отнесся к тому, что Лана отрезала от нашего корабля часть, которая ей не понравилась? Тон, как и предполагалось, медленно зеленея, смотрел на Землянку, словно собирался съесть ее живьем .
  - И что вы сделали с этой... лишней деталью? - спросил Тайру, потрясенный ее выходками Командующий.
  - Выкинула, - тихо ответила девушка, - Я не знала, что с ней делать и... выкинула в траву, подальше от Перехватчика.
   Воцарилась мертвая тишина. Стеф переваривал невероятное сообщение. Капитаны держались за головы. Начальник Медицинской Службы скривился, словно у него болел зуб.
  - Вы должны были доложить о найденном, своему капитану! - сверля девушку взглядом,
  раздраженно сказал Командующий.
  - Я не могла, - с легкой издевкой ответила Лана, - Капитан Тон запретил мне попадаться ему на глаза.
  - Со всем вашим экипажем я еще серьезно поговорю, - Норм многозначительно посмотрел на Эка. Тот позеленел еще больше, закусил губу и опустил глаза.
  - Всем остальным, - повысил голос Командующий, - Довести до сведения личного состава, что любые обнаруженные: новые, странные и подозрительные вещи, после доклада старшему по званию относить саперам!
  - Надо внести в Устав, - подал ценную идею Варул.
  - Потом внесем, после Учений, - пообещал Норм, - А сейчас, - обратился он к Начальнику Инженерной Службы, - отправить специалистов обыскать поле возле стоянки 'Седьмого' Перехватчика. Все найденное обезвредить и принести мне.
   Исполнительный Луэт, не теряя времени, связался со своим заместителем и передал приказ Командующего. Саперы отправились прочесывать поле сканерами. А меня потребовали доложить, что я делал после обнаружения потенциального противника.
   Сочинение новой истории далось тяжело. Я продолжал балансировать на грани мозговой дивергенции между Эком и Ланой. Каждый из них был мне по своему дорог и нуждался в помощи. На расстоянии ощущалось, как до предела напряжен и расстроен мой друг, радеющий за судьбу корабля и большей части его экипажа. Но в тоже время, за Землянку, кроме меня не мог вступиться вообще никто. Я ощущал себя ее единственной опорой и, кроме того, мне безудержно хотелось ее снова обнять. А это надо было еще заслужить.
   Словно человек, занесенный в зыбучие пески, я шел медленно, на ощупь и высказывался, как можно, неопределенней. В конце концов, вышло невероятное: Перехватчик управлял собой сам.
   Эк наблюдал за мной с выражением крайней озабоченности на лице. Стало понятно, что по выходе из конференц-зала меня ждет тотальная пересадка мозга. Я запнулся, окончательно растеряв все мысли.
   От немедленной лоботомии меня спас сапер, доставивший Командующему пыльный плоский предмет размером с ладонь.
  - Опасности не представляет, - доложил, отсалютовав он, - это - к связистам.
   Стеф внимательно оглядел находку, что-то негромко сказал, сидящим рядом и передоверил ее Мааре.
   Как всегда, с невозможно деловым и серьезным видом, Старший Связист гордо прошествовала мимо и скрылась за дверью.
  - Вернемся к основному, - напомнил Норм, - Лейтенант Ирдэо, вы совершенно все запутали! Как ваш корабль мог сам принимать решения?
  -Ну..,- стал я искать подходящее объяснение.
  - Разрешите сказать! - встрял не вытерпевший Тон, - Мой штурман пережил вчера сильный стресс и получил травму головы. С тех пор его, вообще, трудно понять.
   Если отбросить в сторону сарказм и двусмысленность высказывания, Эк пытался мне помочь, найдя самую логичную причину моих блужданий вокруг да около. Однако услуга вышла медвежьей.
  - Отстранить лейтенанта Ирдео от полетов, - принял неожиданное решение Стеф, - Пока Аварин не признает его годным.
  - Товарищ Командующий! Дело не в голове!- с отчаянием воскликнул я.
   И проговорился, - Я не хочу, чтобы во всем обвинили лейтенанта Тайру!
  Тон тяжело вздохнул. Собрание за столом принялось перешептываться.
  - Ее пока никто ни в чем не обвиняет, - удивился Норм.
  И его тут же озарило, - Вы рассказывали так намеренно?!
   Я похолодел от проницательности нашего Командующего. Признаться в преднамеренном искажении фактов было страшно. Не признаться в очевидном - навлекать на себя гнев Стефа. В который раз за последние два дня я оказывался перед невыносимым выбором. Поэтому, лучшим вариантом оставалось растерянное молчание.
  - Будете мне врать - под трибунал отдам! - внезапно рявкнул Стеф и хватил ладонью по столу точь-в-точь как Полковник.
   С трудом проглотив застрявший в горле комок, я на секунду зажмурился, собрал волю в кулак и, четко и внятно, доложил о событиях прошедшего дня. Выложил всю правду, какой бы ужасной она не выглядела, но старался сместить фокус ответственности по максимуму на себя.
   По ходу дела, у Командующего и прочих Начальников, рождалось множество вопросов ко мне или Лане. Судя по всему, ситуация с невесть как попавшим в зону учений боевым кораблем, еще как-то укладывалась у всех в голове, а, вот, причины, побудившие 'Пятнадцатого' Разведчика и 'Пятого' Штурмовика действовать именно так, до конца никому понятны не были.
  - Так вы считаете, что экипаж 'Пятого' Штурмовика - 'красные'? - нахмурившись поинтересовался Варул.
   Мы не успели ответить на вопрос - в конференц-зал вернулась Маара. Она была заметно обеспокоена и пролетела мимо всех к Стефу, подняв легкий ветер.
  - Докладывайте! - потребовал Командующий.
  - То, что найдено экипажем 'Седьмого' Перехватчика - индукционный генератор помех, - с легкой дрожью в голосе сообщила Маара, - Настроен на наш диапазон, в том числе и на канал спецсвязи. На радар посылает мощный импульс 'пустого окна'. Вероятно, имитирует подстройку под местность... Активируется дистанционно...
   Норм изменился в лице:
  - Проверить все корабли, технику. Весь периметр Базы. Сегодня же! - приказал он,- Каждый миллиметр, со сканерами! Найти все глушители. В разгар боев сюрпризов у нас быть не должно!
  - Есть! - раздался хор голосов.
  - Так, что мы теперь имеем? - решил подвести итог Командующий, задумчиво создавая композицию из находившихся на столе предметов, - 'Пятый' Штурмовик, проведший неделю на нашей Базе. Напомните цель прибытия?
  - Планирующееся наступление на рубеже Арктака. - отозвался Варул.
   Стеф кивнул: - Если верить рассказу лейтенанта Тайра, их экипаж, занимался у нас расстановкой генераторов помех. 'Красные' решили нас ослепить и дезорганизовать.
  - Но зачем они активировали глушители раньше, до своего наступления? - задал очевидный вопрос Тон.
  - И этот момент совпал с прилетом 'Пятнадцатого' Разведчика, - добавила любопытная Лана.
  - Думаете, все было затеяно ради его прилета? - поинтересовался Норм.
  - И этот, странный тип, с которым они вместе летели, - напомнила девушка, - Он, как будто был сам по себе, но по факту сильно нас отвлек...
  - Его прилет - отдельная загадка, - махнул рукой Командующий, как бы отсекая эту тему, - Командованию Академии уже доложили. С ним и его вооружением разберутся, - и вспомнил, - Да, кстати, куда делась торпеда, которой в вас выстрелили?
   Я пожал плечами, потому, что не заметил пункта прибытия торпеды.
  - Ее поймал 'Пятнадцатый' Разведчик, - ответила Лана.
  
  Глава 15. И кто виноват?
  
   Обилие странных и противоречивых фактов в нашем с Ланой приключении, породило ожесточенные споры. Командир эскадрильи Разведчиков Имсан клялся, что Разведчики вообще не оснащают торпедами и подвесок для их крепления на кораблях такого типа не предусмотрено. Он недоумевал, как 'Пятнадцатый' вообще смог ее поймать. Варул возразил, что небольшую торпеду Разведчик вполне мог принять в грузовой отсек, хотя это дело крайне сложное и опасное - взрыватель приходит в боевое положение сразу после вылета. Они стали спорить собирался ли 'Пятый' таким образом вооружить 'Пятнадцатого' или добивался чего-то еще.
  - Но ведь 'Пятнадцатый' не взорвался, - ввязалась в разговор Землянка, - Он еще за мной гонялся, не смотря на активные боеголовки внутри?
  - За вами? - переспросил Варул, - Вы что, тоже корабль вели?
  - Ну... да! - изумилась девушка, не ожидавшая, что Командир Эскадры пропустит мимо ушей важную деталь, из рассказанного нами ранее. Значит, я, все-таки, старался не зря.
  - Вы хотите сказать, что вели корабль, когда за вами гонялся 'Пятнадцатый'? - все еще не верил услышанному Варул.
   Лана подтвердила, что он не ослышался.
   К моему удовлетворению, комэски тоже решили, что Перехватчик все время вел я, а теперь, словно очнувшись, испытали очередное потрясение.
  - Вы ведь имели дело с опытным летчиком! И не дали себя подбить! - восхитился Онрей, Командир эскадрильи Штурмовиков, - Где вы научились так летать?
  - Дядя научил, - повторила старую песню Лана.
  - Ничего себе дядя! - вырвалось у Варула.
  - Он у нее - пилот истребителя, - пояснил я.
  - О! - комэски с завистью и уважением посмотрели на девушку.
  - Вот вам урок! - воспользовался случаем покритиковать подчиненных Стеф, - наши врачи подготовлены лучше пилотов: и врага обнаружат и в бою его обставят!
   В этом месте Начальник мед.службы просиял. Присутствующие снова зашумели.
  - Тихо, отставить! - принялся наводить порядок Командующий, - На нашей Базе произошла диверсия. Я хочу понять, что затеяли 'Красные'.
  - Смотря кто из них 'Красный'! - кивнув на нас, засомневался Варул, - Что-то я раньше не встречал этого медика-пилота на Базе. Может, все было наоборот? И это она нам всем 'глушилок' налепила? А экипаж 'Пятого' Штурмовика обо всем догадался?
  - Это интересная версия, - спокойно сказал Стеф, - Я ее рассмотрю. А эта девушка на Базе с начала Учений. Капитан Тон тебе на нее рапорт подавал.
  - Так это ее он хотел перевести на Базу!? - вдруг прозрел Варул, - А что произошло?
  - Это из-за книги... 'Искусство войны'...- неохотно изложил я укороченную версию нашей вражды.
  - А-а-а, вы те самые, которые книгу не поделили! - разочарованно ухмыльнулся Варул, - Детский сад! Как же вы в одном экипаже-то оказались?!
   Тон позеленел окончательно и сжал кулаки.
  - Личное распоряжение полковника, - отозвался Норм.
  - Так я и думал! - с досадой пошипел Эк.
  Командующий Базой встал и обратился к собранию за столом:
  - Командиры! Фактов для окончательных выводов пока не хватает, поэтому, конференцию на этом пока завершим, - он оглядел присутствующих, - Варул - мне на стол все рапорты свидетелей происшествия. От командиров эскадрилей через час жду рапорты с анализом произошедшего и выводами. Все свободны, кроме экипажа 'Седьмого' Перехватчика.
   Народ стал подниматься, обсуждая каждый свое: комэски готовились писать рапорты, Луэт отдавал распоряжения саперам, Варул собирался встретиться с Маарой у связистов, дабы отправить Адмиралу какие-то документы.
   Только наша троица, предчувствуя недоброе, сидела как на похоронах. Скорбно молча. На лице Эка, было написано, что он сегодня всех ненавидит. Лана, оказавшись одна во враждебном окружении, сжалась как пружина. Казалось, 'Пятнадцатый' Разведчик доставил ей куда меньше беспокойства.
   У меня на душе ворочалась тревога, поделиться которой я не мог ни с кем. Если бы Тон мне поверил, что Землянка не всемирное зло, если бы Лана знала, как я к ней отношусь, напряжения в воздухе висело бы меньше. Все выпустили бы пар и не тратили попусту нервы.
   Через поток выходящих, в зал, пробился оживленный, разительно контрастирующий с нами, Юом и плюхнулся рядом с Ланой.
  - Ну, что? - торопливо поинтересовался он, ерзая на стуле.
   Мрачный Эк неопределенно махнул рукой.
  К тому времени, в помещении не осталось никого, кроме нашего экипажа и Командующего Базой.
  - Ну, что ж, - заложив руки за спину, Стеф принялся мерить шагами зал, - Надеюсь, как вы ВСЕ уже поняли, вопрос комплектации личным составом вашего Перехватчика решен раз и навсегда. Соответственно, нравитесь вы друг другу или нет, а Устав соблюдать обязаны. Обо всем происходящем на вашем корабле, - обратился он к насупившейся девушке, - вы должны докладывать своему капитану, даже если он вам запретил попадаться ему на глаза. Думайте головой! - постучал Норм себя по лбу, - Докладывайте так, чтобы он вас не видел!
   Эк гордо выпрямился и, свысока, посмотрел на Лану.
  - Впрочем, лейтенант Тайра - продолжал Командующий, вертя в руках какой-то документ, - что с вами делать: наказывать или награждать, я еще не решил. Что касается вашего Перехватчика: утерян один стабилизатор - (-10 баллов), задет другой - (-10 баллов), поврежден генератор - (-20 баллов), сломано шасси - (-10 баллов), вы сбили корабль собственных войск - (- 40 баллов) и задели другой (-5 баллов). Итого: запас жизнеспособности вашего корабля - 5 баллов.
   Эти слова прозвучали как гром среди ясного неба. Юом, не сдержавшись, громко охнул. Эти страшные цифры означали, что любое незначительное попадание в следующем бою, выводит нас из игры.
  - Мы можем продолжать его восстанавливать? - сухо спросил Тон, делая вид, что он ничуть не переживает.
  - Да, пока восстанавливайте, - разрешил Стеф, - после обеда я решу, как поступить с вами. А вы лейтенант Ирдэо, - строго сказал он, - напоминаю, отстранены от полетов, пока не пройдете медкомиссию. Все свободны! - махнул рукой Командующий.
   В нерешительности, кому выходить первым, мы замерли. Лана быстро оглядела нас, словно оценивая свои шансы уйти из конференц-зала живой и невредимой, осторожно поднялась и почти выбежала за дверь. Вслед за ней поднялся Эк и мы с Юомом.
   Мне было жаль, что девушка так быстро убежала. Без нее мир вокруг померк и опустел. Очень хотелось побыть рядом с ней, как-то поддержать, рассказать анекдот и вместе посмеяться.
  - Ну, чего нос повесил? - ткнул меня в плечо кулаком неугомонный Юом, когда мы уже шли по коридору, - Все отремонтируем. Шасси уже на месте, блок с левого стабилизатора я снял, генератор фурычит. Осталось отстреленный правый навесить...
   Я, конечно, был рад, что все 'фурычит' и уже частично на своем месте, но решить насущные проблемы: отсутствия баллов и вражды между Эком и Ланой, это никак не помогало.
  - Уверен, и комиссию без вопросов пройдешь, - продолжал Ронг, не замечая, что я, временами, его не слушаю, - Они тебя уже проверяли. Пропустят, куда денутся! Эй! - заметил он мою отрешенность, - И с девушкой твоей, тоже что-нибудь придумаем. Я знаю способ...
   Не дослушав, каким способом Юом решил охмурить Лану, Эк, нервно дернул меня за рукав и свернул в медблок.
  
  Глава 16. Что же делать?
  
   Медики терзали мое тело без малого час. Они выбирали самые унизительные процедуры, словно Стеф прислал меня не на исследование, а для экзекуций. Датчики, все без исключения, крепились на голое тело и отличались холодной липкостью. Меня кололи и чем-то мазали. Аварин, посмеиваясь, слушал мои нытье и стоны и цинично шутил.
  - То, чем вы занимаетесь - бесчеловечно! - возмущался я произволу эскулапов, - Я, знаю, вы тут врагов пытаете!
  - Расслабься и получай удовольствие! - посоветовал помогавший Аварину лейтенант медицинской службы Нирези и прислонил к моей груди белую пластину.
  - Задержал дыхание. Не дышать. Включаю лучи смерти...
  - Проклятые садисты! - огрызнулся я.
   В ответ, Аварин злодейски хмыкнул и в его руке блеснул инъекционный пистолет. Я почувствовал очередной укол в плечо:
  - Что на этот раз? - взвыл я, с подозрением покосившись на Начальника медслужбы.
  - Прививка против глупости и сквернословия, - пояснил он, но увидев мое недоумение, добавил, - Ноотроп, что бы голова лучше соображала.
   Не дав времени придумать достойный ответ, Нирези сунул мне в руку коробочку с желтыми шариками.
  - Витамины, всему вашему экипажу. Пить по грануле в день, - сообщил он.
   После этого, позволив наконец одеться, мне всучили плату с допуском для командующего.
  - Ну, ты глянь, - хихикнул Нирези и подмигнул Аварину, - Головой об корабль долбанулся и хоть бы что. Крепкие у наших ребят головы, - и он постучал костяшками пальцев о ближайший стол.
  - Мы похохочем, когда вашу контору прилетят бомбить, - злорадно пообещал я и, довольный собой, удалился искать друзей.
  
   Кроме меня, все занимались делом: Эк, запершись в каюте, сочинял рапорт. Я, было, постучался к нему, но Юом, рывшийся в недрах бортового компьютера, посоветовал этого не делать.
  - Он шегодня не ф духе! - пояснил Ронг, держа в зубах какой-то проводок, - Не флежай - упьет!
  - Ладно, - вздохнул я, отягощенный чувством вины за дурное настроение нашего капитана.
  - Не стой столбом! Иди, помогай! - прикрикнул на меня Юом, - Я один и за неделю не управлюсь! Тааак, вот эти надо заменить, - бормотал он, подавая мне стопку матриц, - и эти карты тоже... Контакты поплавились... Разъемы их за штыри!...
   Слушая его в пол-уха, я думал о Лане. Как она там? Что у нее на душе? Вот, если бы она, тоже сейчас обо мне подумала... и мы, хотя бы мысленно, оказались рядом...
   Тут же проскочила страшная мысль, что экипаж могут снять с полумертвой 'Семерки' и распределить по другим кораблям. А вдруг, если придется видеться очень редко, девушка про меня забудет?
   Дальнейшая наша судьба виделась столь мрачно, что ничего не могло препятствовать оккупации головы страшными фантазиями. Иногда, правда, они сменялись более оптимистичными картинами, как мы с Ланой вечером, держась за руки, гуляем по окрестностям...
   Короче, толкового помощника из меня не вышло.
  
   После обеда нас снова вызвал к себе Командующий. Пока мы поднимались к нему на второй этаж, в моей душе разрасталось нехорошее предчувствие.
   'Ерунда', - уговаривал я себя, - 'Все самое страшное уже позади: корабль разбит, но небезнадежно, боевое крещение свершилось, баллы сняли, но в ближайшем бою можно набрать'.
   Но червяк внутри не успокаивался и точил, точил. Я перебрал в уме все возможные варианты развития событий, включая гипотетическую влюбленность Ланы в Адмирала 'Красных', но предчувствие и не думало меня покидать. Пришлось плюнуть и ждать новостей.
   Когда мы с Эком и Юомом вошли в кабинет Командующего, Землянка уже сидела там, напряженная и молчаливая.
  - Экипаж 'Седьмого' Перехватчика прибыл, - отрапортовал Эк.
   Стеф разрешил сесть, а сам, продолжая стоять, сложил руки на груди и отвернулся к окну. Он заметно нервничал. И, если раньше Командующий выглядел озабоченным и мрачным, то теперь на нем просто не было лица.
  'Неужели, он так переживает за наш корабль?' - удивился я.
   Тон положил на стол мой допуск. Норм, молча, кивнул, подумал еще немного и произнес:
  - То, что случилось на нашей Базе, гораздо серьезнее, чем представлялось. Бесспорно, 'Красные' заслали к нам диверсантов. На Базе найдено множество генераторов помех и меток наведения ракет. Расставили, их, конечно, не вы. Здесь работали талантливые ребята, с другим уровнем подготовки. Хотя от вас, - обратился Стеф к Лане, - подобных навыков не ожидал. Будете у нас пилотом запаса...
   Он улыбнулся девушке, но с какой-то тоской.
  - За проявленную доблесть, - вздохнул Командующий, - я все-таки решил вас наградить. Вам лейтенант Ирдэо - плюс 20 к личному счету. Вам, лейтенант Тайра, за отвагу и навыки плюс 30, но десять я решил отнять, за несоблюдение субординации. Таким образом, тоже плюс 20. То, что, благодаря вам, удалось предотвратить, привело бы к быстрому поражению нашей армии. Но и сейчас, последствия для Базы катастрофические, - он сделал паузу, - У нас пропало Знамя...
   Я похолодел. Юом над ухом тихо застонал.
  - Как же это? - словно, не веря в услышанное, спросила Лана.
   Подобная весть не укладывалась в голове. Пропажа Знамени - одномоментный конец учений для всей Базы, которая считается побежденной. Если оно затерялось где-то на станции - это еще полбеды. Но, если оно попало к 'Красным'...?!
  - Может быть, оно где-то у нас? - с робкой надеждой произнесла девушка.
  Командующий покачал головой:
  - Хранилище вскрыли. Дежурный 'убит'..
  - Торпеда! - не дав договорить Стефу, вспомнила Лана.
  - Вероятно, вы наблюдали момент передачи нашего Знамени Разведчику 'Красных'. - Командующий с досадой сжал кулаки, - Они научились захватывать наши корабли и пытаются победить нас хитростью.
  - Так, они еще и одежду отбирают! - возмутился Юом, - Форма-то у них наша была!
  - И пароли наши..., - задумчиво добавил Тон.
   Передо мной словно разверзся гравитационный провал. А я застрял на его горизонте событий. Меня охватило чувство безнадежности и бессилия. 'Красные' узнали все наши тайны, утащат, втихаря, Знамена со всех Баз и привет.
  - Мы побеждены? - уточнил, любивший во всем ясность, Эк.
  - Пока Знамя не получил Адмирал 'Красных' - нет, - ответил Командующий и, наконец, сел, - В своем рапорте вы написали, что повредили 'Пятнадцатому' двигатели, а он выключил вам радары и ушел, предположительно, в сторону Арктака.
  - Так точно! - подтвердил Тон.
  - Если бы я оказался на легком корабле с поврежденными двигателями, - размышлял Стеф, - я бы не рискнул пересечь границу, где все патрули предупреждены. Потребовалось бы спокойное место, где можно починить корабль и спрятаться, откуда легче уйти незамеченным. Я бы полетел на Арктак. Там, конечно, кругом наши минные поля. Но карты, полагаю, у разведчика есть.
  - Разрешите спросить, - в глазах Тона читалось сомнение, - Зачем вы рассказываете это нам?
  - Хороший вопрос, - оживился Командующий, - думаю, у вас есть шанс его перехватить. И забрать наше Знамя. Постарайтесь, на этот раз взять 'Красного' живым. Хочу его допросить.
  - Почему мы? - уточнил Эк.
  - Вы его видели. Уже с ним воевали. Кое-что о нем знаете, - серьезно оглядел нас Стеф, - Сегодня посмотрите еще раз записи камер, проанализируете его тактику. Если справились один раз - второй будет проще.
  - Но у нашего корабля только 5 баллов жизнеспособности! - вспомнил я о труднопреодолимом препятствии.
  - Это не самая большая проблема, - махнул рукой Норм, - если кто-то из вас передаст часть наградных баллов кораблю...
  - Я согласна, - тут же сказала Лана, - Я отдам все.
   Тон с неприязнью посмотрел на девушку. Представляю, как ему было противно ее одолжение. Да и то, с какой легкостью она рассталась с наградой, не вызывало у него понимания и уважения. Отдавать наградные баллы ужасная пытка. Потом все будут хвастаться значками, заслуженными в бою, а ты один будешь без наград как дурак.
   Мне принятие решения подарить все далось тяжело. Успокаивало то, что я был уже не один. И как Землянка так просто жертвует собой ради всех? Не уж-то во мне меньше мужества, чтобы поступить так же? Что она обо мне подумает, если я этого не сделаю?
  - Я тоже...отдам...все, - скрепя сердце, произнес я, стараясь не выдать своего волнения.
  - Ну, вот, - удовлетворенно сказал Командующий, - теперь у вас - плюс 45, почти половина. Можно смело лететь. Перед вами соглашение о неразглашении. Подписывайте. О том, что пропало Знамя и вы за ним летите, не должен знать никто, даже наш Адмирал. Официально, вы отправляетесь на Рубеж Арктака, в приграничный патруль. Вылетаете завтра.
   Стеф протянул нам плату с заданием и назначением.
  - Я распорядился, - продолжил Норм, - что бы на Перехватчик сегодня навесили недостающий стабилизатор. Механики к утру приведут корабль в полную боеготовность. Оружием снабдим вас по максимуму...Легких крыльев! - произнес он обычное напутствие пилотов.
  - Служу отечеству! - дружно сказали мы.
   На этом оптимистичном месте, Командующий и отпустил нас готовиться к завтрашнему старту.
  - Наш человек! - воскликнул в коридоре обрадованный Юом, привычным жестом обнимая девушку за плечи.
   Я выразительно посмотрел на него. Ронг убрал руки от Ланы и заложил их за спину.
  - Да, она - молодец! - оправдывался он. - Ей надо дать медаль, за отдавание медали. Эк, у нас такая есть?
   Тон шел в одиночестве впереди всех и притворялся глухим. Лана, без видимых усилий, сумела расположить к себе весь его экипаж, а ему стать дружелюбнее не позволяла гордость. Теперь меж двух огней оказывался он. Пусть теперь сам помучается.
   А нас, в недалеком будущем, ждало новое приключение.
  
  Глава 17. На границу.
  
   Вот уже четверть стандартных суток Тон собственноручно вел наш Перехватчик к границе с территорией 'Красных'. Учитывая, что они последнее время вытворяли, полагаться на автопилот было крайне опасно. До Арктака, ярко сиявшего желтым по правому борту, оставалось часов пять.
   В рубке мы снова сидели втроем. Лана покинула нас сразу после старта и, как обычно, заперлась в своей каюте. Впрочем, если бы Эк вздумал так грубо распоряжаться мной, я бы тоже ушел. И, возможно, навсегда.
   Нанося на карту счислимое место и записывая показания в навигационный журнал, я периодически поглядывал на Тона. События последних дней начертили ему две параллельные складки между бровями. Он выглядел сосредоточенным и почти все время молчал.
   Смотревший на все проще, Юом, решил разрядить обстановку и пошутил про то, что капитан разрисовал свое лицо посредством мозянки восклицательными знаками. Я, было, хмыкнул, поддержав веселье. Однако, не воспринимавший нынче юмор, Эк обвел нас тяжелым взглядом и предложил бортинженеру внимательнее следить за собственной орфографией и пунктуацией. Тот, в свою очередь, надулся и замолчал.
   Теперь в рубке висела гробовая тишина. Лететь на боевое задание, и без того малопонятное и тревожное, в такой обстановке было крайне неуютно.
   Я отвернулся к иллюминатору. Там чернела бархатная бездна. Вокруг сияли мириады звезд. И в другое время я бы нашел эту картину прекрасной и манящей за собой. Однако теперь, когда мой взгляд падал на нее, по душе поносился легкий холодок.
   Еще пару дней назад я мечтал о чем-то впечатляющем и необычном. Теперь вселенная исполняла мои заветные желания, а я оказался к этому совершенно не готов.
   Лучшим способом погасить смутные сомнения было управление кораблем. Хитро подойдя к осуществлению своего замысла, я предложил Тону отдохнуть от штурвала, сославшись на его усталый вид. Но моя забота была безмолвно отвергнута.
   Ну и ладно! Пришлось в очередной раз погрузиться в анализ курса.
   Вчера внезапно выяснилось, что навигационная обстановка около Арктака не из простых, так как саперы сильно нафантазировали с минными полями. В причудливых проходах, оставленных там для наших войск, мои математические способности быстро забуксовали.
   Поняв, что самостоятельно буду ковыряться неделю, я отправился к Киону - Главному Штурману Базы. И попросил его рассчитать курс. Глянув на извилистые линии коридоров, Кион помянул саперов крепким словцом. Но делать нечего. До позднего вечера мы прикидывали и так и эдак, и под конец я уже перестал что-либо соображать, но старательно напрягал извилины, ибо потом помочь было бы уже некому.
   К часу ночи минные поля безоговорочно капитулировали. Опорные ориентиры были найдены, путевые углы измерены и нанесены, а линии следования размечены. По мнению Киона на все-провсе нам должно было хватить часа три. И я, наконец, смог перевести дух.
   Сейчас взгляд в десятый раз скользил по зеленым линиям на карте. Вне всяких сомнений, ознакомленный с картой бортовой компьютер подаст звуковой сигнал перед точкой смены курса. Воспользовавшись случаем сложить всю ответственность на технику, мысли потихоньку улизнули в каюту к Землянке.
   Я почему-то представил, как она сидит одинокая и обиженная и грустно смотрит на звезды. Сердце горело и сжималось от желания оказаться рядом с ней. Когда я вспоминал ясный взгляд Ланы и адресованную мне улыбку, в голову ударяла звенящая волна. Мир начинал плыть перед глазами.
   Некоторое время голову кружило в параллельной реальности, затем безудержно захотелось встать и ноги сами понесли меня к каюте девушки. Я было уже занес руку над дверью, чтобы постучать, как в самый неподходящий момент волшебство развеялось и навалилась куча сомнений. А что если она меня не ждет? Конечно, не ждет. И кто сказал, что я ей нравлюсь, и она будет рада меня видеть?
   Представилось разочарование на Ланином лице. Нет, чувствовать себя дураком выше моих сил. Я этого не переживу! Моментально бросило в жар от стыда.
  - Давай, стучи! - потребовал над ухом Юом.
  Надо же, я даже не заметил, как он ко мне подкрался! Эта фраза одномоментно все и решила:
  - Не буду! - взорвался я, как будто меня уже десять раз отвергли и повторять я не собирался.
  - Зря! - ухмыльнулся мой друг, - Девушка скучает!
  - Это тебе кажется! - я отодвинул его и вернулся в рубку.
   Сказать, что я был зол на самого себя - ничего не сказать. Мне не удалось справиться с собственным страхом. Да еще на глазах у Юома. Как у него все так просто получается? Он начисто лишен самолюбия? Ему никогда не отказывали? Как же тошно! Пора закрывать для себя любовный вопрос. Первым делом космолеты!
   Постаравшись вытряхнуть из головы вздор, я опять уперся в карту. В этот момент запищал сигнал о смене курса и взвинченные до предела нервы чуть не подбросили меня в кресле. Надо срочно брать себя в руки и заниматься делом!
   Мой предательски дрожащий палец повел мигающую красным точку на карте на 30 градусов севернее. И хорошо бы этого никто не видел!
  - Скорость 30 космических узлов, крен 15 градусов, угол разворота - 30, линейное упреждение разворота - 2 а.е. - отчитался я нашему капитану.
  Он кивнул и двинул рычаги управления. Перехватчик слегка наклонился на правый бок и пошел прямиком на желтую звезду Арктака.
  - До коридора в минном поле - 17, 76 минуты - продолжал отстраненно докладывать я, убеждая себя в том, что в голове моей водятся только координаты, углы и скорости. И больше там ничему места нет!
   Уже на самом входе в минное поле нас застукал пограничный патруль:
  - 'Седьмой', это - 'Двенадцатый', - радостно приветствовал нас Айат, однокурсник Тона, - наконец-то подмога. А то тут на границе 'Красные' суетятся. Нападать не нападают, но на 'вшивость' проверяют.
  - Еще б им не ерзать, - тихо сказал за моей спиной Юом, - когда к ним в лапы наше Знамя летит.
  - На Базу совершено нападение, - ответил Двенадцатому Эк, - приказ командующего я вам передаю. Нам важно знать пересекал ли границу 'Пятнадцатый' Разведчик. Это замаскированный 'Красный'.
  - Они захватывают наши корабли?! - ужаснулся Айат.
  - У 'Пятнадцатого' еще и наши карты, - вставил я, - И пароли.
  - Нет, он через границу не пролетал, ни явно, ни тихо. Мы бы его заметили, - ответил Айат, - Но будем иметь в виду. Задержим.
  - Будьте осторожны, это - ас. - предупредил 'Двенадцатого' Тон.- Очень хитрый. Если попробует пролететь - сообщите немедленно нам. У нас приказ его задержать и доставить на Базу.
  - Есть! - отозвался Айат, - Легких крыльев!
  
  * * *
  
   Преодолевая коридор в минном поле, я был вынужден отбросить все претензии к саперам и признать их мастерство. Так попрятать мины на открытом пространстве! Это выглядело магией! Их не видел глаз, хотя они торчали где-то рядом, метрах в двадцати от крыла. Их не замечали детекторы. Их незримое присутствие отчаянно щекотало нервы.
   При мысли, что я могу промахнуться и мы напоремся в кромешной тьме на смертоносного призрака, в груди подрагивало. И тут же дурацкие выдумки гнались мной куда подальше, потому что все уже рассчитано. Все выверено. Кион - отличник. Он не мог ошибиться.
   Три часа прошли в жутком напряжении, от которого сильно разболелась спина.
  - Скорость 5, направление 60/12/6, крен 10, внутренние ворота пройдены! - сообщил я и обессиленно откинулся на спинку кресла.
  - Спать еще рано! - внезапно стал многоречивым Тон. - Надо искать Разведчика. В нашем распоряжении около часа, чтобы более-менее определиться с направлением.
  - О чем думало наше командование! - возмутился Юом, - Здесь четыре планеты и туча астероидов! Как мы найдем маленький корабль?!
  - Ну, если подумать, - язвительно отозвался Эк, - Первая планета - слишком горяча, а последняя - газовый гигант с нестабильной атмосферой. Отпадают.
  - А для астероида у Пятнадцатого слишком маленький запас воздуха, - догадался я.
  - Я тоже так думаю, - согласился капитан. Начнем искать там, где есть атмосфера. Держим курс на Арктак-3.
   И вновь мне пришлось погрузился в мир цифр, градусов и тангенсов. Благо, предусмотрительный Кион дополнительно снабдил меня простенькими программками для расчета величин. Из математического транса меня вывел Юом, громко сообщивший странную новость:
  - Надо же, какая на Втором Арктаке высокая радиоактивность!
  - Что? - одновременно переспросили мы с Тоном.
  - Радио активность! - повторил Ронг.
  - Не может быть! - засомневался Эк, - На полигоне нет источников радиации.
  - Связь! - пытался втолковать нам Юом, - Активность связи!
  - В смысле? - все еще не понимал Тон.
  - Фонит,- вынув один наушник, показал на него наш связист - Там кто-то что-то сейчас передает. Но канал закодирован. Не разберу.
  - Зафиксируй где, хотя бы приблизительно, - быстро рапорядился Тон и обратился ко мне, - Веди на Арктак-2.
  
  Глава 18. Второй Арктак.
  
   Cобственного имени у этой планеты не было. Только номер. На полигоне очень редкие планеты имели свои названия. Прозвища у небесных тел появлялись обычно в связи с знаменательными событиями предыдущих Учений или, как вариант, с их полным отсутствием.
   Так, Сиг-1, на котором находилась наша База, за глаза называли Авук, что в переводе с армирейского значило 'лежачий камень'. Битвы обходили эту планету стороной и происшествия случались крайне редко. Возможно, именно из-за этого, гораздый на несимметричные ходы, Адмирал 'Красных' в этот раз начал с нас. Решил тихим сапом лишить армию 'Синих' одной пятой личного состава. Разогнался.
   Так что, в некотором смысле нам повезло. Или не повезло. Сейчас я уже ни в чем не был уверен.
  - Я так и знал, что мы обнаружим его там! - вещал оживившийся Эк.
  Он предвкушал охоту на пятикурсника. В его глазах снова горел огонь:
   - Там База, там ангары. Где же ему еще себя в порядок приводить?!
   Ну, вот. Он, оказывается 'все знал', а я понапрасну целые сутки тратил свои нервы.
  - Надо успеть до прилета 'Красных', - торопил Тон, - Груз у Разведчика важный. Сами слышали - они его уже ищут.
  - А если знамя осталось на 'Пятом' Штурмовике? - сомневался я.
  - Тогда нам кронтец! - вставил Юом.
  - Не сходится! - иронично заметил наш капитан, - Во-первых странная торпеда. В ней, однозначно, было что-то важное. Иначе, зачем такой ас решил прятаться, а не попытался прорваться через границу. Что-то бережет. Во-вторых - 'Пятый' уже в отстойнике. При проверке матчасти Знамя бы уже нашли, а нас отозвали. Поэтому, считаем, что Знамя у Разведчика. Готовим план захвата!
   Я не разделял его оптимизма, ибо чувствовал себя совершенно измотанным. Все на что меня в тот день хватило - это рассчитать выход на орбиту Арктака-2. Как Эк ни возмущался, сажать корабль я уже был неспособен. Юом тоже ныл, что смертельно устал. И капитану пришлось сдаться и позволить нам поспать. А он остался дежурить и увлеченно строить планы.
   На боковую я отправился со странным ощущением, как подозрительно легко и просто все получилось. Такая хитрая многоэтажная комбинация на Сиге и такой банальный предсказуемый финал на Арктаке. Как Ким Онка мог так проколоться? В голове этот набор укладывался плохо, а анализировать его у мозгов не хватало мощности.
   Пусть на этот счет Эк ворочается, решил я. Он бодр и весел как никогда. И вообще он капитан. С чем спокойно и заснул.
  
  * * *
  Разбудил меня Юом, три часа назад сменивший Эка.
  - Почему он не заставляет дежурить ее? - недовольно бурчал бортинженер, кивая в сторону другой каюты.
  - Сам знаешь, он ей не доверяет, - ответил я и снова, при воспоминании о Лане, ощутил горячий толчок в груди.
   Правда, за последние сутки, ее образ как-то поблек и стал почти нереальным. Как будто она была просто плодом воображения. Далеким и желанным.
  - Если хочешь еще поспать, иди и разбуди ее, - снова взялся за свое Юом.
  - Лучше я сам подежурю, - отмазался я и начал сочинять причины, не позволявшие мне будить Лану: - Если Эк обнаружит ее в рубке - будет буря и достанется всем. Нам завтра Разведчика ловить, нервная система должна быть в целости и сохранности. Да и метеообстановку оценить надо, карту глянуть. Посадочных маяков нет. Как сажать будем?
  - Понял уже, - разочарованно махнул на меня рукой друг, упал на мою койку и тут же уснул.
  Я зевнул, потянулся и пошел размышлять над посадкой.
  К восьми утра по корабельному времени Тон проснулся сам и притолкал в рубку еще сонного Юома.
  - Что мы имеем? - активно поинтересовался он.
  - 'Красных' пока не видать. В местности, откуда передавали сообщение, светает. Будет ясно, - доложил я.
  - Отлично, - лицо Тона светилось оптимизмом, - Я все продумал!
  - Что, даже небесную канцелярию уговорил? - съязвил недовольный побудкой Юом.
  - А то, - парировал Эк, - Ты сомневаешься в моих способностях?!
  Ронг скривился и поднял руки вверх, всем видом показывая, что ничуть не сомневается.
  - Курс просчитан? - снова обратился ко мне наш капитан.
  Я кивнул: - Можем начинать посадку.
  - Тогда, - тяжело вздохнул Тон, - Тебе придется отправиться к своей подружке и позвать ее сюда, а то еще при посадке шишек набьет и пойдет жаловаться Командующему.
   На выпад Эка, захотелось возразить, что никакая она мне не подружка, но слова застряли в горле. Я даже не смог спросить: почему посылают именно меня? Что-то останавливало и запихивало вопросы обратно. Внутри привычно сталкивались два течения. Я пытался вырулить между ними, не потеряв лица. В конце концов, мне стало очевидно, что позвать девушку больше некому, так как никому другому она просто не откроет дверь. Более чем вероятно, Лана предпочтет 'набить шишек'.
  - Это приказ! - вернул меня к реальности Эк.
  Чтобы не подавать повода для насмешек, я нехотя встал и, давя дрожь в груди, двинулся к каютам.
   Теперь не постучать было нельзя. Взяв себя в руки, я набрался храбрости и поколебал пластик двери. Звук отозвался в голове колокольным звоном. Но никто не ответил. Тогда я осмелел и постучал сильнее.
  - Что нужно? - недружелюбно донеслось из-за двери.
  - Л-лана, эт-то я, Раэл, - с чего-то вдруг я начал заикаться и мямлить, - Открой... мне... надо...сказать.
   От злости на не поддающийся контролю язык мне захотелось его откусить и больше никогда не разговаривать.
  - Это так важно? - голос за дверью стал немного мягче и на душе слегка отлегло.
  - Ага, - только и смог ответить я.
  Дверь внезапно открылась, и после долгой разлуки мне явилось милое лицо, хотя и очень хмурое. Я почувствовал себя виноватым, что вчера не смог защитить ее от нападок Тона. Какой же я все-таки трус.
   Лана внимательно и серьезно смотрела на меня.
  - Ну? - нетерпеливо поинтересовалась она, сложив руки на груди.
  Мне и без того было нелегко, а теперь, когда она на меня сердилась я совсем растерялся:
  - Я вот, хотел... Вобщем нужно..., - под взглядом Землянки мысли снова начали путаться. Я собрал волю в кулак и на одном дыхании выпалил, - Мы входим в атмосферу Арктака-2. Нужно, что бы ты пришла в рубку. Так безопаснее.
  - Мне и тут неплохо, - отозвалась Тайра и поджала губы.
  - Эк приказал, - привел я очередной аргумент.
  - Будем считать - я оглохла, - сказала Землянка, - или крепко заснула, а ты до меня не достучался.
  - Ну, пожалуйста!- мне стало невыразимо грустно от того, что эти двое такие твердолобые и все опять разруливать мне, - Хоть ты будь умнее! Давай, я тебя лично попрошу, и ты придешь. Мне так будет за тебя спокойнее.
   Теперь Лана воззрилась на меня с недоумением и интересом. Градус неловкости у меня просто зашкалил:
  - Приходи, - бросил я и пулей вылетел из коридора.
  
   * * *
   За несколько минут до начала атмосферных маневров, Лана, к моему облегчению, все-таки явилась в рубку:
  - Лейтенант Тайра прибыла! - выдавила она из себя и села в кресло.
  Мои чувства настолько обострились, что, казалось, я спиной ощущал, каждое ее движение. Вот она села. Взяла в руки поясные ремни. Свистящий звук со щелчком - это еще из трех точек притянулись остальные ремни. Теперь она тихо вздохнула и откинулась в кресле.
  - Вот и славненько, - процедил Тон, - Фарфоровая ваза на месте. Учтите, - обратился он к нам, - за каждый волос, упавший с ее головы, Полковник вырвет вам десять!
  - Зачем дожидаться Полковника? - на удивление спокойно поинтересовалась девушка.
  Эк демонстративно проигнорировал ее:
  - Поехали, - сказал он, - приземляемся на поляну в лесу в трех километрах от Базы.
   Я выдохнул и взялся за рычаги. Подо мной светилась голубым атмосфера планеты. А через несколько секунд она уже была вокруг. Постепенно звезды блекли, а кругом светлело. В центральный иллюминатор ярко било солнце. Защитный фильтр на нем сразу потемнел, а экран передо мной засветился интенсивнее.
   Внизу быстро промелькнула плотная облачность. Далеко слева виднелся грозовой фронт, сверкали молнии. Но это нас не касалось. Мы летели навстречу солнцу и хорошей погоде. Настроение было бодрое. Теперь, главное, подкрасться к Разведчику так, чтобы он нас не заметил.
  
  Глава 19. Опасный мир.
  
  - Одна она на Перехватчике не останется! - твердо стоял на своем наш капитан.
   Перед самым выходом на поимку Разведчика, всегда все четко планировавший, Тон, случайно обернувшись назад, вдруг понял, что забыл про Лану...И весь его замечательный план тут же полетел ко всем чертям, потому, что ни взять ее с собой, ни оставить на корабле он не мог. Теперь пополам разрывало его.
   Поначалу я злорадствовал, что не мне одному так страдать. Потом попытался внести предложение, так как вопрос не казался мне таким уж принципиальным. На мой взгляд, спокойней было бы оставить девушку на корабле, а то еще убьют нечаянно...
   Но с этим не согласилась Лана. С чего-то вдруг потеряв страх, она стала настаивать на допуске к поискам Разведчика, ссылаясь на какое-то медицинское средство, без которого нам его спокойно не поймать.
   Все окончательно запуталось. Однако наш капитан обладал завидным упрямством и чужое мнение в принятии им решений играло последнюю роль. Он продолжал взвешивать и анализировать возможные последствия. Результат каждый раз оказывался неудовлетворительным.
   Оставив его спорить вслух с самим собой, я принялся разглядывать туман за иллюминатором. Этим утром вся местность вокруг Базы Арктака скрывалась за плотной завесой водяного пара. Где-то рядом протекала небольшая река. Ночь оказалась весьма свежей. В результате мы получили замечательную маскировочную сеть в несколько гектаров.
   Правда, пока я сажал сюда Перехватчик, я чуть не поседел. По крайней мере, потерял несколько литров воды с потом. Идти пришлось наощупь, исключительно по радару, над самыми макушками деревьев. Временами какая-нибудь, невидимая сканером, ветка скребла по дну.
  - Обшивка! - стонал позади Юом.
  - Можно подумать, ты замазывать будешь! - огрызался я и снова сосредотачивался на радаре.
  - Потише, - в свою очередь гудел над ухом Эк, озабоченный выполнением боевого задания, - Он где-то рядом. Важно не вспугнуть!
  - Вы издеваетесь! - возмущался я, - Мне бы хоть как добраться! Не видно же ничего!
  Признаюсь, так я сажал корабль первый раз. На этих учениях вообще все было как впервые.
  - Очень надеюсь - это не болото, - бормотал я в десятый раз ровняя Перехватчик над выбранной нами поляной. Мне все время казалось, что мы что-то задеваем крылом. Пульсирующие струи из маневровых двигателей прорезали туман и разметывали его в стороны.
  - Садись уже! - не выдержал Тон, - Нас заметят!
  Я плюнул и сел как получилось. Вышло жестковато, но никто не пострадал.
  'Переживут', - решил я, - 'раз такие нетерпеливые'.
   И вот теперь, с излучателями наготове, в шаге от своего Знамени мы крепко забуксовали.
  - И с тобой я ее тоже не могу оставить! - вернул меня к реальности Эк, - Вместе вас только за смертью посылать. Ваши феноменальные идеи приводят к катастрофам!
  - Можно подумать, это я стреляла боевыми! - повысила на него голос Лана.
  - Боевые заряды - это только малая часть того, что вы, сударыня, нагородили! - строго и язвительно отчитывал ее капитан.
  - А у тебя бы получилось лучше? - продолжала спорить с ним девушка.
  'Что-то на нее, прямо, нашло сегодня', - подумал я.
  - Я бы думал, - обернулся к ней Тон, - Головой. Что корабль у меня единственный. И я на нем не один!
  - Я думала про всю Базу! - злилась Землянка.
  - Пока вы тут спорите, - неожиданно встрял Юом, - разведчик двести раз заделает все 'пробоины' и улетит.
   Прямотой бортинженера внезапно образумила Эка, но попала рикошетом по нему самому.
  - Да, - неожиданно радостно усмехнувшись сказал Тон, - Вот ты с ней и останешься!
  - Но.., - возразил было Юом.
  - Это приказ, - отрезал капитан, - Обоим сидеть в рубке. Следить за радарами в четыре глаза. Ищите его как хотите и прикрывайте нас! Исполнять!
  - Есть! - в разнобой отозвались Лана и Юом.
  - И ни при каких обстоятельствах, - обратился Тон к девушке и нацелил на нее указательный палец, как будто собирался застрелить, - Без моего приказа НЕ взлетать!
  Его тяжелый взгляд вжал Тайру в кресло:
  - Поняла?
  - Так точно! - тихо ответила она.
  - Пошли, Раэл! - толкнул капитан меня в плечо, - У нас мало времени.
   Я облегченно вздохнул. Споры закончились. Появилась какая-то определенность. Сейчас мы наденем защиту, возьмем оружие и прочую, полезную в поисках амуницию, и, наконец, сделаем хоть что-то, продвигающее нас к возвращению Знамени на историческую родину.
   Единственное, что не давало покоя - это присутствие рядом с Ланой, неуемного в отношении женского пола, Юома. Зная его, я мог давать голову на отсечение, что сидеть просто так он не сможет. Он будет к ней клеиться.
   Впрочем, - пришла в голову свежая мысль, - раз его оставили следить за радаром, буду почаще чем-нибудь озадачивать. Координаты Базы, пожалуйста!
  
   * * *
   Экипировались мы рекордно быстро, хотя мне казалось, что я одевался не спеша. Снаряжение потяжелело килограммов на десять, в основном за счет 'брони' на теле и визоров. Зато появилась надежда увидеть Разведчика, раньше, чем он меня. Да и 'убить' стало сложнее.
   Надев защитный шлем, я опустил забрало и вышел из Перехватчика. На легированном пластике перед глазами, голубыми и красными линиями, отобразился экран корабельного радара с координатами, а навигатор обозначил направление. Согласно ему, идти нам следовало левее левого крыла нашего Перехватчика.
   При снятии предохранителя с излучателя - на экране тут же нарисовался кружок прицела. Ну вот, теперь я полностью готов к приключениям.
  - Скала, Первый Сокол вылетел, - донесся в шлемофоне голос Эка.
  - Скала, Второй Сокол к полету готов, - сообщил я.
  - Скала все поняла, - отозвался в рифму Юом и добавил со смехом, - Смотрим на мир с высоты птичьего полета, вьем гнездо.
  - Не дай бог тебе начать брачные танцы, - процедил я, - Веди!
   Бортинженер фыркнул.
  - Прямо на юго-запад, через бурелом, порядка пятисот метров до оврага, - доложил он.
   И мы окунулись в совершенно новый мир, полный незнакомых запахов и звуков. В зарослях кто-то визжал и ухал. Приветствуя рассвет, громко пели птицы.
   Бояться, в принципе, было нечего, потому как опасных и сильно ядовитых животных на территории полигона не водилось. Но мало ли... Непривычные раздражители щекотали и без того напряженные нервы.
   Сквозь листву крон, пронизывая туман, веерами расходились золотистые лучи солнца. По мере того, как день набирал силу, водяная завеса постепенно таяла. В лесу светлело.
   Мы продвигались неторопливо, прячась за деревьями и оглядываясь. В моем ведении была вся левая половина обзора.
  - Пока все чисто, - сказал я Эку, - Скала, что у вас?
  - У нас все спокойно, - заверил Юом, - Разведчика пока не нашел...Вот если бы он поговорил с кем-нибудь еще...
   Вскоре наш Перехватчик пропал из виду, утонув в окружающей его зелени и остатках тумана. Судя по приборам, мы отошли от него уже на пару сотен метров, и пока все шло гладко. Тон поинтересовался у Юома насколько глубок, расположенный впереди, овраг и можем ли мы форсировать его самостоятельно, как вдруг в лесу впереди нас раздались выстрелы.
   Выработанные за два года рефлексы немедленно уложили меня на землю за близлежащее дерево. Через пару секунд, подняв голову и убедившись, что мимо не летят заряды, я заметил лежащего в траве около соседнего ствола Эка. Он поднял большой палец вверх. Мы осторожно присели каждый за своим деревом и прислушались. Тишина.
   Я медленно выглянул из-за ствола. Легкий ветерок колыхал только листья. Никаких признаков движения. Капитан кивнул и бросил из своего убежища назад ветку. Лес ничем не отозвался. Эк кивнул еще раз и мы собрались уже ползти вперед, но снова замерли: с той стороны, откуда мы пришли, донесся ужасающий треск ломаемых сучьев.
   Мы пригнулись и поползли в близлежащий куст, похоже, что нас окружали.
  - Где же 'Красные' прятались? - пробормотал Тон, беря на мушку открытое пространство перед кустом.
   Ветки колыхались все ближе. Что-то стремительно приближалось. Сердце отчаянно стучало в ушах. Скоро нам придется принять неравный бой...
   Поросль в пяти метрах от нас внезапно раздвинулась. Я задержал дыхание, переложил палец на курок. И...чуть было не 'убил' своего друга. В последнюю секунду, мне удалось дернуть излучатель вверх. Заряд просвистел в паре сантиметров от его головы.
   Юом тут же камнем упал в траву и прицелился в нас.
  - Отставить! - зашипел на него Эк.
   Бортинженер услышав его голос, быстро пополз в сторону нашего куста.
  - Что ты здесь делаешь?! - возмущенно поинтересовался у него капитан.
  Растрепанный и красный от напряжения, Юом пытался отдышаться. Он был с непокрытой головой, с торчащим из уха одиноким наушником. На шее виднелся ремешок визора. Не вооруженным глазом было заметно, что собирался он наспех.
  - Я услышал выстрелы...- только и смог сказать он, - Я думал...
  Что он там себе думал, никто не узнал, потому что, заглушая прочие звуки, со стороны корабля послышался душераздирающий женский визг.
  - Лана! - одновременно произнесли мы с Эком.
  - Ты оставил ее одну на корабле! - продолжил Тон, - Как ты мог!
   Не дождавшись оправданий Юома, одолеваемый сразу всеми дурными предчувствиями, я сорвался с места и помчался во весь опор к Перехватчику, не разбирая дороги. Мне было плевать, что ветки больно хлещут по незащищенным частям тела и царапают руки. В какой-то момент, особо упругая лиана сорвала с головы шлем, но возвращаться за ним я не стал.
   Однако остатков разума тогда хватило, чтобы затормозить перед самой поляной с Перехватчиком. Сквозь листву я пригляделся. Было подозрительно тихо и спокойно. Почему тогда кричала Лана? Да еще вне корабля? Или это была не она? Тогда кто?
   Теряясь в догадках, я, короткими перебежками добрался до Перехватчика. Никто не пытался напасть и не стрелял, но в груди оставалось смутное ощущение чего-то недоброго. Осторожно, из-за трапа, мне удалось заглянуть в люк. Никого.
   Гораздо смелее я поднялся по трапу и уже собирался отругать себя за то, что напрасно так нервничал, как в одно мгновение по телу расползлась жгучая волна, а на голову словно рухнуло все небо, придавив ее к полу.
   Больше я ничего не помнил.
  
  Глава 20. С глазу на глаз.
  
   Сознание вернулось внезапно. Раз, и я снова начал понимать, что существую. Ощущения были непривычные, ибо до этого обмороки обходили меня стороной.
   В затуманенном разуме, иглой холодного ужаса мелькнула мысль о том, что секунду назад меня как бы и не существовало. Но она тут же исчезла, под натиском других, более насущных вопросов: 'Что со мной?', 'Что это, вообще, было?' и 'Где я нахожусь?'.
   Первые два, на данный момент, казались дико сложными. Почти философскими. Ответ на третий мог хоть как-то пролить свет на положение, но, увы, сориентироваться я пока не мог: перед глазами маячила непроницаемая клубящаяся серая пелена с какой-то грязно-желтой медузоподобной гадостью в центре, занимавшей все поле зрения от края и до края.
   Звуки доходили словно через стену. Я зачем-то подумал, что надо бы пошевелить рукой. Вслед за мыслью, откуда-то донесся отдаленный стук. Однако, последовательной связи одного с другим я не уловил. Да и было все равно. Потом, меня, как будто, кто-то позвал. Но непонятно. Слов я не разобрал.
   Судя по отсутствию последовательности в мыслях, возможно, я еще какое-то время периодически проваливался в забытье. Потом яркая серость перед глазами стала постепенно таять, заменяясь серостью вполне обычной. Тут меня осенило, что в глазах двоится, и именно поэтому я не могу разглядеть окружающее.
   К телу медленно возвращалась чувствительность. Похоже, что я лежал на боку. Но очень неудачно. Ощущалось, что очень затекли руки, особенно левая, которую теперь крайне болезненно колол миллион иголок. Я застонал и, наконец-то, привычно себя услышал.
   Да где же я, все-таки? На Перехватчике, где упал? Почему до сих пор лежу? И не могу пошевелить руками? За ними последовала паническая мысль: а они у меня вообще есть? И тут же разум напомнил про ненавистный миллион иголок. Фу! Если болят, значит есть.
  На всякий случай я решил проверить свою целостность, последовательно шевеля разными частями тела. Выяснилось, что все, слава Небу, на месте! Но руки зачем-то связаны и ноги плохо двигаются. Если связаны, значит - дело дрянь. Должно быть, я в плену.
   Но что за чудные выходки? 'Красные' сошли с ума? Ладно, переодеваться и захватывать корабли противника Устав Учений не запрещает. Но лишать сознания и связывать - это уже перебор! Куда смотрит Полковник?!
   'Красные' должны были привести к старшему по званию и допросить. Или просто 'убить', если моя персона им не сильно упиралась. А тут я руки отлеживаю! Как же все странно?! И чем дальше - тем хуже.
   А может быть, я теперь припадочный и поэтому друзья меня связали?
  - Эк! - в робкой надежде позвал я, но никто не отозвался, - Эй, кто-нибудь! - прозвучало уже громче и требовательней, - Попить дайте!
   Во рту раскинулась пустыня. Хоть бы глоток воды в пересохший рот! Ответом мне была какая-то тихая возня и мычание. Ну, вот, эти гады еще и бросили умирать от жажды. Ох, кому-то я дам в глаз и на звание не посмотрю! Даже если и 'убьют', руки-то заблокировать не смогут.
   Злость помогла окончательно прийти в себя. Но видел я, правда, еще не очень хорошо. Да и в помещении, куда меня занесло, царил полумрак.
   Это была небольшая комната с толстым слоем пыли и мусора на полу. Пыль и сор, по ощущениям, украшали всю левую сторону моего лица, касавшуюся поверхности. Я поднял голову, попытался перевернуться и встать. Тело не слушалось. Меня качнуло и бросило лицом в пыль. Я закашлялся.
   В углу зашевелились какая-то тень. Сердце екнуло. Совсем некстати, вдруг вспомнилась байка, рассказанная в один из вечеров на Сиге старшекурсниками. Легенда гласила, что когда-то Базу на Арктаке использовали. Около системы всегда шли самые ожесточенные бои за стратегически важный объект. Завладеть Арктаком - значило победить в Учениях.
   Но потом, какие-то обалдуи, забравшиеся в самые недра Базы, разбудили Невыразимый Ужас, спавший там с древних времен. Вырвавшись на свободу, Ужас покалечил психику с полусотне курсантов и их потом долго лечили в госпитале.
   С тех пор Базу законсервировали. На учениях ее обкладывали минными полями и обходили стороной. Помнится, когда я это услышал, несколько дней хохотал и глумился вместе с Эком над дурацкой историей.
   А сейчас, то, что казалось тогда детской сказочкой, вдруг становилось страшной реальностью.
  - Уйди от меня, я в тебя не верю! - заплетающимся языком, как можно смелее сказал я Тени.
  - Ваэф! Эфо эа Аха! - пришло в ответ. И это показалось мне осмысленным.
  - Ты кто? - на всякий случай, решил уточнить я.
  - Аха! - визгливо возмутилась Тень и рассерженно застонала, - Умррр!
   Вроде бы складывался диалог, но язык был непонятен, а собеседник на что-то злился. Связанный по рукам ми ногам, против него я, оказывался, совершенно беззащитен. Понятно, что говорить и действовать стоило крайне осторожно, что бы ничем не спровоцировать незнакомца и он не надумал меня съесть.
  - Все хорошо, - самым безэмоциональным тоном произнес я, - Я безоружен! Но я вас не понимаю. Вы знаете гатактон?
  - Ага! - согласилось существо, - О у эня жякгееф гот!
  - Что? - переспросил я. Если собеседник и говорил на галактоне, то он, явно, страдал проблемами с дикцией.
  - Уууу! - грустно завыла Тень.
   Сейчас, когда глаза привыкли к полумраку, я понял, что существо имеет вполне человеческие контуры и сидит неподалеку от моих ног. Ему чего-то явно не хватало. И, спустя минуту, до меня дошло, что рук. Как ни напрягались мои мозги, ни с одним видом гуманоидов этот облик так и не сопоставился.
  - Вы - человек? - решился я спросить напрямую.
  - Та, та! - радостно подтвердило существо, - Фмотхи фюда!
  Кажется, я начал понимать моего товарища по несчастью, который призывал смотреть в его сторону.
   Неуклюже переступая короткими ногами, Тень, поползла к середине комнаты, стараясь дотянуться до слабой полоски света, пробивавшейся в крохотное отверстие в стене. Это выглядело по-змеиному завораживающе и, одновременно страшно, ибо существо сильно шаталось из стороны в сторону, рискуя упасть, и я даже стал за него волноваться: доползет-недоползет.
   Вот, Тень, наконец-то, добралась до света и стала крутить в луче головой. Затуманенный взор выловил из мрака золотистые растрепанные волосы, потом небольших размеров человеческое ухо, затем мелькнул серо-зеленый глаз. Поднапрягшись и сфокусировав окончательно зрение, я смог собрать в единое целое освещенные части незнакомца, и понял, что все восторги заточения со мной разделяла...Лана.
  Ну, хоть что-то приятное за весь день...
  Однако, почему у нее нет рта?
  - И-Иш? - произнесла Землянка.
  Если она со мной разговаривала, значит, рот у нее должен где-то быть.
  - Вижу, - подтвердил я, - Но что с твоим ртом. Я тебя не понимаю!
  - О у беня жакхгеен! - сообщила Лана, - Фаскхей ео!
  - Ничего не понимаю, - признался я.
  - Фаскхей бне гот! - повторила девушка.
  - Я не понимаю, о чем ты, - продолжал недоумевать я, - Я плохо вижу.
  - Игео, ы греих! - заявила Лана. Снова завертелась на свету и принялась гримасничать.
  - Не смешно! - прокомментировал я. И тут же разглядел, что рот девушки заклеен изоленом.
  - Ааа, - догадался я, - 'Красные' тебе рот заклеили!
  - Фуу! - с явным облегчением выдохнула Лана и обмякла.
  - Все как-то странно, правда?
  - Ммм... - пожала плечами Землянка, - Фаскхей бне гот и ея ээ фсе хасхафу!
  - Это будет непросто. Я - связан, - для убедительности я подергал руками за спиной.
  - Йя фошэ! - грустно вздохнула девушка, - Фривумай фто-фибусь!
  
   Ради нее я был готов заново изобрести протонник. Не говоря уже о том, чтобы сделать карьеру эквилибриста. Вы оцените красоту, рожденного мной, трюка, если попробуете когда-нибудь подняться на колени из положения лежа, со связанными за спиной руками и кружащейся головой. Безусловно, номер удался далеко не с первого раза. Существовала неприятная возможность расквасить себе нос, неудачно приземлившись на грязный пол.
   Мне грело душу, что Лана, рискуя упасть не меньше, в критические моменты заботливо подставляла свое плечо. Мы с ней качались как тростник на ветру, но совместными усилиями продвигались все дальше в атмосферу. Способность Землянки помогать, когда ее об этом не просят, была для меня удивительна и непонятна. Сейчас хотелось верить, что Ланина поддержка связана, исключительно с симпатией ко мне. Но, возможно, девушке просто хотелось поскорее избавиться от изолена. Эту мысль я отчаянно отгонял.
   Наконец, выход в открытый космос в замкнутом пространстве состоялся. Плечо Землянки, упираясь в верхнюю часть моей груди, худо-бедно удерживало, не совсем послушное еще тело, в вертикальном положении.
  - Придется немного потерпеть, - деловито сообщил я, - Если случайно укушу - ничего личного!
  Девушка подняла брови и обреченно вздохнула: - Гавай увэ!
   Я наклонил голову и оказался невероятно близко от ее лица. Снова ощутился забытый уже запах ее волос. Нос уперся в нежную кожу Ланиной щеки. Я жутко разволновался, а не сочтет ли Землянка мой смелый поступок черезчур дерзким. Но девушка, закрыв глаза, замерла в ожидании.
   Возможно, при взгляде со стороны это походило на продолжительный поцелуй. На самом деле, я отчаянно пытался подцепить зубами угол изолена на щеке Ланы. До сих пор этот материал ценился мной за прочность и липкость, но теперь я проклял все эти его уникальный свойства.
  С десятой попытки удалось отделить небольшой уголок. Хотелось бы надеяться, что все феноменальные достижения не дались ценой жутких ссадин, чреватых шрамами.
  - Не больно? - для успокоения души поинтересовался я.
  - У-у! - в отрицательном смысле отозвалась Землянка.
  Теперь уже более воодушевленный, я продолжил схватку с изоленом. Миллиметр за миллиметром он сдавал свои позиции. Успех окрылял. В какой-то момент удалось удержать в зубах отлепившийся сантиметр угла. Я отчаянно дернулся назад, Лана негромко вскрикнула и половина ее губ освободилась от изолена.
  - Фуу! - выдохнула девушка.
  - Теперь вторая половина, - напомнил я. Землянка послушно повернулась и дала мне избавить ее от изоленты совсем.
  - Повезло, что у меня нет насморка, - первое, что сказала она, вновь обретя способность внятно общаться.
  - Повезло, что нас не сразу 'убили' - отметил я другой аспект нашего положения и поинтересовался, - так что, все-таки произошло на корабле?
  - Ты не поверишь! - прошептала Лана.
  
  Глава 21. Видимо-невидимо.
  
   Рассказ девушки существенно расширял и дополнял список странностей и загадок нынешних Учений, ставших совсем уже нешуточными. Я, безусловно, надеялся на интересные события. Но чтоб настолько!
  - Слушай! - волнуясь, начала девушка, - Когда вы с капитаном ушли, Юом всецело сосредоточился на ваших делах. Но держал под контролем всего лишь сектор градусов в 30. Ну... его трудно в этом винить, - оправдывала она бортинженера, - Он, ведь не пилот и не десантник...
  - Общевойсковую подготовку он проходил, - заметил я, - Удивительно то, что врачей этому тоже учат.
  - Врачей этому не учат, - с неловкостью произнесла Лана, - это тоже дядя рассказывал.
  - Он готовил из тебя военного аса, - вырвалось у меня.
  - Мама тоже так подумала, - подтвердила Землянка, - Впрочем, это к делу не относится. Хорошо, что вы оставили нас вдвоем. Делать мне было нечего, и я сидела и смотрела по остальным сторонам. И вот, - продолжала она, - в какой-то момент радар вдруг стал показывать, что вокруг... облака. Сначала мне не верилось: довольно странно, конечно, - штук десять маленьких облачков вокруг. Обычно туман и облака по-другому появляются. А эти маленькие и плотность меняют. Подумалось, что с радаром что-то не то, но после инцедента с 'Пятнадцатым', я уверена: радар у нас надежный. Короче, толкаю я Юома в бок и говорю: 'Смотри, на радаре помехи какие- то странные'. Он отмахнулся и сказал, что ерунда, потом посмотрит.
  - Сложные у тебя взаимоотношения с радарами, - констатировал я, - И тебя, как всегда, никто не слушает.
  - Как Кассандру, - грустно вздохнулось девушке, - была такая предсказательница, которую тоже никто не слушал. За что троянцы и поплатились.
  - А что с ними сталось? - поинтересовался я.
  - Им подарили Троянского коня, в котором спрятались воины, которые потом всех перебили и разрушили город. Это случилось на Земле, как миниум, 30 веков назад, - пояснила она.
   Общаться с Ланой становилось все интереснее. Надо же в таких исторических дебрях разбираться!
  - Но, - в голосе девушки прозвучал триумф, - Ты знаешь - от меня так просто не отделаться! На радар он, все-таки, посмотрел!
   Я представил себе, как Лана нудит над ухом занятого Юома, для которого сосредоточится - вообще большая проблема, и он это состояние бережет как зеницу ока. Вообразил ту возмущенную физиономию, с какой он развернулся к Землянке. А она молодец! Сбить его с курса! На это способны только женщины. И как они это делают?
  - А тут облака взяли и пропали. - тем временем продолжала Лана и сказала в унисон моим мыслям, - Видел бы ты его лицо, когда он с чистого радара перевел взгляд на меня. А потом сделал наглейшее заявление: 'Милая, я понимаю, что тебе скучно. Потерпи немного, сейчас я тебя развлеку!'
  - Нахал! - согласился я и тут же ощутил укол зависти и ревности одновременно. Он же знает, что Лана моя...девушка. Ну почему я должен даже от себя это скрывать! Да, она пока об этом и не догадывается. Но это - уже моя неприкосновенная территория. Эх, Юом - нарушитель государственной границы!
  - Потом он услышал из ваших раций выстрелы, - сообщила Землянка, - и вопреки приказу схватил оружие и умелся.
  - Знаю, - перебил я, - мы его чуть не убили, когда он добежал до нас. Но кто в кого перед этим стрелял, осталось невыясненным.
  - А дальше, - Лана быстро оглянулась, как будто нас кто-то мог подслушать, и зашептала мне прямо в ухо. Я сразу почувствовал, что прикасаюсь к какой-то потрясающей тайне.
  - Облака появились снова и совсем рядом с кораблем. И стали к нему приближаться со всех сторон. Я видела, как двигаются и идут рябью ветки у кустов. Сами по себе! И никого не видно, кто мог бы это делать. Ох, как же это было страшно! Я одна, на корабле никого больше нет, а тут что-то непонятное происходит... Я решила с вами связаться, предупредить и попросить помощи. Но тут прошла какая-то волна и все выключилось...
  - Какая волна, - заинтересовано спросил я, - было похоже на вспышку?
  Девушка отрицательно покачала головой, - Как будто большая линза спереди назад проехала. Все искривилось, увеличилось, а потом снова стало нормальным. Немного голова кружилась. Я не знаю что это. Про такое я никогда не слышала.
  - Невыразимый Ужас! - догадался я.
  - Нет, не он, - снова не согласилась Землянка, - Говорят, он похож на большое серое облако. И на приборы не действует, а только на людей
  - Это кто это тебе рассказал? - с подозрением осведомился я.
  - Старшекурсники, - спокойно и прямодушно призналась Лана, и для полной ясности пояснила, - Медики. Им объясняли на циклах.
  Вот это был поворот! Невыразимый Ужас и правда существует! Факт того, что я могу с ним здесь столкнуться отозвался в душе нарастающей тревогой:
  - Надеюсь, твои профессора поделились секретом как с ним бороться?
  - Не успели, - Лана выглядела виноватой, - но, может быть, мы его и не встретим? Зачем бежать впереди паровоза?
  - Тогда у кого мы теперь? - снова поднял вопрос я.
  - У невидимок! - зловещим шепотом ответила девушка.
   Выяснилось, что когда перестал работать генератор, напуганная Лана, не дожидаясь перехода корабля на резервное питание, пошла задраивать нижний люк. Но как только она открыла панель ручного управления шлюзом, сзади ее схватили. Сначала она решила, что это мы снова решили идиотски пошутить, и принялась громко ругаться, пока не поняла, что руки, которые ее держат - невидимые. Невидимка, удерживая ее, активно толкал вниз по трапу.
  - Я так растерялась, - стыдливо призналась девушка, - непонятно куда его пихнуть. Я только чувствовала, что меня держат, но невидно чем. И я не помнила, как спускаюсь на очередную ступеньку, как будто проваливалась каждый раз. Так удивительно! А потом он спустил меня вниз и тут мне навстречу пошла полупрозрачная фигура...
  - Может, это камуфляж? - предположил я, изо всех сил стараясь удержаться в реальности, - На эмоциях могло показаться, что невидимка...
  - С камуфляжем я знакома, - обиделась Лана, - и, между прочим, в разных видах. Но ни один из них не делает людей совершенно прозрачными и не позволяет мгновенно перемещаться на три метра. Более того, эти невидимки ходят сквозь стены!
  - Ты что-то уже совсем невероятное рассказываешь, - в то, что говорила Землянка, разум уже совсем отказывался верить.
  - Но это правда! - с отчаянием в голосе произнесла Лана, - Я знаю, что это невероятно! Но я своими глазами видела, как они ходят сквозь деревья и корабль. А один из них как-то попал мне за спину. Сам знаешь, у нас на корабле места не так много, я бы на него обязательно наткнулась или услышала бы. Вобщем, когда передо мною внезапно выросло это прозрачное существо, на меня накатил уже такой ужас, что я закричала.
  - Ты кричала! - я был рад, что мне не почудилось.
  - Еще как! - отозвалась Землянка, - А потом снова провалилась.
  - Значит, ты не знаешь, как мы тут оказались? - разочарованно вздохнул я.
  - Увы! - в свою очередь вздохнула девушка, - Я помню смутно и по частям: лежу в какой-то открытой машине и ветки надо мной, потом что-то тяжелое упало рядом, наверно, ты; потом какой-то коридор с серыми блестящими стенами и потолок светящийся, а потом уже эта дыра, а в промежутке такие странные сны снились. Наверно, меня не так сильно 'провалили' как тебя. Я уже давно в себя пришла. И так за тебя волновалась! Я боялась, что ты умер..., - стесняясь, призналась она.
   О, она за меня волновалась! Приятно-то как! И неожиданно. Значит, шансы у меня, все-таки, есть.
  - Жив! - гордо оповестил я окружающее, - Только голова немного кружится и болит. Сильный у них наркоз, я вообще ничего не помню, - и, подумав, добавил, - У меня предложение: пока они снова не пришли - надо попробовать освободиться.
  - Я уже думала об этом, - деловито сказала Лана, - но не нашла обо что веревки перетереть.
  - Что такое веревки? - не понял я.
  - Это то, чем наши руки связаны, - пояснила Землянка, - Они такие чудные, эти невидимки: обладают такими технологиями, а пленных веревками вяжут.
  - А может, они от природы такие, способные, - предположил я, - И мы не пленные, а их ужин.
  Лана судорожно проглотила: - Не будем думать о плохом. Давай, выберемся отсюда раньше, чем нами поедят.
  - Что делают с веревками? - поинтересовался я, поскольку данный материал был совсем мне не знаком.
  - Они мягкие, их можно чем-нибудь перетереть или перерезать. Или перегрызть! - вдруг нашла решение девушка, - Ну-ка, повернись! И приподними правую руку! Так, придерживай меня локтем!
   Сидя лицом ко мне, Землянка наклонилась и изогнулась мне за спину. Я почувствовал на руках ее теплое дыхание.
  - Что ты собралась делать?! - с удивлением спросил я.
  - Попробую развязать узел зубами, - глухо донеслось из-за спины, - Он должен где-то быть...Угу!
   Примерно поняв суть происходящего, я осторожно отодвинулся к стене и уперся в нее левым плечом, что бы другим легче было удерживать Лану. Однако, то чем она решила воспользоваться показалось мне сомнительным, к тому же я явственно представил себе ее беззубую и попытался остановить. На что в ответ получил:
  - У меня мама - стоматолог. Она с детства так пеклась о моих зубах, что теперь, без всякого ущерба, я могу жевать ими проволоку!
   Потрясающе! От фантазии, что Лана на Перехватчике перегрызает кабель, меня передернуло. Упрямые они, все-таки, эти Земляне, за что бы ни брались. Вероятно, даже лопритовые наручники съедят, если надо, и переварят!
  Спустя пятнадцать минут девушка заметно устала и, тяжело дыша, уткнулась носом в мое плечо.
  - Может, хватит? - предложил я, - Ты сама веришь в то, что делаешь?
   Вопреки ожиданиям, эти слова произвели на Тайру эффект совершенно противоположный. Со сдавленным рычанием, она принялась за свое дело, удвоив усилия. И скоро я понял, что не напрасно: мои руки начали медленно расходиться в стороны.
  - Погоди, - сказал я и дернул руками. Пространство между ними еще немного увеличилось. Стало понятно, что теперь мне хватит места перелезть через свои связанные руки. Когда они оказались спереди, помогая себе уже собственными зубами, я смог, наконец- то избавиться от них. В награду, во рту собралась куча пыли и соринок.
   Явственно ощущалось, что руки затекли нечеловечески. Некоторое время их пришлось растирать, снова терпя жуткие иголки. Когда же кисти обрели былую чувствительность, уже я принялся командовать Землянкой:
  - Повернись и дай мне посмотреть на эти штуки.
  Лана послушно повернулась. На ее руках словно свернулась семья змей.
  - Какие странные..., - ляпнул я, - Наручники всех видов снимать умею, а с этими что делать?
  - Где-то там они несколько раз перекрещены, - терпеливо объясняла девушка, - Это выглядит как утолщение и называется узел. Его надо распутать. Собственно, их там может быть несколько, как у тебя.
   Ох, нелегко, видя что-то впервые, искать какие-то перекрестья. Мне показалось, что одно я нашел, некоторое время дергал его в разные стороны, но без особого успеха. Сильно мешал полумрак. Не выдержав, я попросил Землянку повернуться к свету и продолжил поиск перекрестий. Полча Лана терпеливо выносила мои творческие поиски, пока до заторможенной головы не дошел принцип фиксации веревок. Век живи - век учись! То ли еще будет! После этих учений меня можно смело будет выпускать из Академии в свободное плавание.
   В скором времени веревки капитулировали.
  - Спасибо! - обрадовалась девушка. Развернулась и смачно чмокнула меня в щеку, аж в ухе зазвенело. Меня бросило в жар, и стоило больших усилий не показать ей, как я обрадовался этому поцелую.
  - Давай руки! - принял я нарочито серьезный вид и взялся энергично их растирать. Лана морщилась, кривилась и постанывала, когда в нее впивались свои 'иголки'. Через некоторое время она выдернула ладони из моих, пояснив:
  - Уже хорошо.
  И я слегка расстроился: если я ей небезразличен, могла бы не делать этого так быстро.
  - Надо найти дверь, - торопилась девушка.
  Дверь нашлась на противоположной стене от источника освещения.
  - Мегит, - констатировал я, - Для аборигенов слишком технологично, - и добавил, - Литой. Замок с той стороны.
  - Открыть сможем? - с надеждой спросила Лана.
  - Посмотрим, - без особого энтузиазма отозвался я и принялся осматривать дверь.
  - Тише! - вдруг прошептала девушка, приложив ухо к поверхности, - Сюда кто-то идет!
  
  Глава 22. Новые вопросы.
  
   Мы замерли и прислушались. В отдалении, за дверью, действительно, слышались глухие шаги.
  - Они идут! - чуть слышно выдохнула Лана.
   И от того, что сейчас за нами явятся неведомые твари, у меня по спине побежали мурашки. Некоторое время я находился в замешательстве, не зная, как поступить. Так иногда бывает, когда сталкиваешься с чем-то впервые. Решение пришло внезапно:
  - Быстро, - скомандовал я, - Наматывай обратно веревки. И надо найти что-нибудь для драки...
   Я осмотрелся по сторонам, но ничего подходящего не обнаружил: -
  - Стало быть, будем усыплять их бдительность своей видимой слабостью? - внезапно родила философский перл Землянка.
  - Это ты в своем 'Искусстве войны' вычитала? - не без ехидства отозвался я, - Короче: прикинемся полусонными и связанными, а дальше действуем по обстоятельствам. Знать бы с кем мы имеем дело?
   Кое-как набросив оставшиеся веревки на руки, мы быстро сели обратно на грязный пол и прислонились к стене.
  Ох, кто же там снаружи? Чего нам, вообще, от них ждать?
   Как всегда, в таких случаях, время тянулось невозможно медленно. Я старался концентрировать внимание на происходящем за дверью, но все звуки заглушал стук сердца. Униматься оно никак не желало. И чем ближе представлялись невидимки, тем чаще и сильней становилось сердцебиение.
   Шаги остановились перед дверью. И ожидание достигло предела переносимости. Звук сердца превратился в непрерывную барабанную дробь. Казалось, достаточного слабого писка, и мой мозг просто разнесет в клочья.
  ...Вот сейчас, через дверь просочится что-то беплотное и невидимое...и неожиданно обретая форму... схватит меня за ногу. Мне уже мерещилось что-то полупрозрачно-серое торчащее из двери.
  - Я боюсь, - в ужасе зашептала девушка и уткнулась носом мне в плечо
   Таким образом, я оказался на переднем крае обороны. Понятно, сейчас возьмутся за меня. Ужас Ланы оказался заразен и руки начало мелко трясти.
  - Без паники, - повторял я, пытаясь сохранить остатки рассудка.
   Непредсказуемо и внезапно дверь отъехала в сторону. Из коридора брызнул ослепительный свет. Пришлось зажмуриться.
  - Касяфки, есче не ачюхались, - сказал кто-то с бреторианским акцентом, акая и смягчая согласные, - Эфехт малсапулисма.
  - Не умничай, профессор, - грубо ответили ему, - Давай сюда свой промыватель, а то сам наверх их попрешь.
   Глаза привыкли к свету. В проеме двери стояли двое вполне видимых мужчин. Один стройный, гибкий бреторианец в светлом комбинезоне. Другой короткостриженный коренастый мужчина среднего возраста в форме охранника. Где-то я его уже видел.
   Бреторианец достал какой-то обтекаемый предмет и, неуловимым движением руки разложил его. Образовалась рукоять и трубка в виде половины окружности. Коренастый отобрал прибор и нагнулся ко мне.
   Так, сейчас будут что-то промывать. Я невольно отодвинулся в сторону.
  - Больна не пудет, глюпый,- неприятно захихикал бреторианец.
  - Сиди смирно, - рявкнул на меня охранник и недружелюбно пообещал: - а то по полу поедешь, всю бошку об ступеньки расшибешь.
   У меня был выбор: сидеть и ждать или, освободив руки, попытаться отнять промывалку и воткнуть ее в охранника. С бреторианцем справиться будет легче - он не выглядит атлетичным. Наверно, какой-нибудь медик. А вдруг там, в коридоре еще десяток с излучателями? Как обойти их?
   Не дав опомниться, охранник крепко схватил мой подбородок и приставил трубку концами к вискам. Я снова зажмурился, ожидая боли. Но, вместо этого, в голове, неожиданно, наступила такая дивная ясность, которой там вовек не наблюдалось. Я мог вспомнить каждое слово всех прочитанных учебников и, в деталях, знал каждый день своей жизни. Вот это да! Надо узнать как называется эта штука. Буду перед экзаменами 'промывать себе мозги'. Но тут же светлые перспективы разрушил ворвавшийся здравый смысл: а вдруг это наркотик? Меня ж из Академии выпрут!
  - Я против психоактивных веществ! - раздалось над ухом. Это охранник взялся за Лану.
  - Хлупышка! - снова рассмеялся бреторианец, - Это медисина!
  Землянка затихла. Видимо, приходила в себя от сияния разума.
  - Ух ты! - потрясенно произнесла она, - Где преподают эту медицину?
  - Дальеко-дальеко! - продолжал медик, - Ти хочьешь быть врач?
  - Хватит болтать, - прервал его охранник, - Иди к себе. Ты тут больше не нужен. Третий! - властно позвал он.
   Из-за двери вышел охранник в бронезащите и маске. Значит, я был прав - за дверью оставались еще.
  - Успьехоф! - бросил уходящий бреторианец. Судя по всему, на грубость он не обижался.
  
   * * *
   Нам приказали подняться и следовать за ними.
  - Где же твои невидимки? - тихо спросил я Лану, когда конвой повел нас по коридору.
  Лана смущенно пожала плечами.
  - Значит, привиделось, - с облегчением отметил я.
  - Но я клянусь..., - начала девушка.
  - Молчать! - обернулся к нам коренастый начальник, шедший впереди всех. Его суровые подчиненные, для убедительности, ткнули дулами излучателей в наши спины.
   Сначала шли коридором с обшитыми металлом стенами, затем стали подниматься по лестнице.
   Вероятно, это и было здание старой, якобы 'покинутой' Базы Арктака. Во что же ее теперь превратили? Ею теперь пользуются войска? Но почему Академию не предупредили? Или Академия не предупредила нас? Да, ладно, нас. Наш командующий, Стеф не видел в Арктаке ничего подозрительного и опасного. Иначе бы он нас в это место не послал. И 'Пятнадцатый' бы сюда не прилетел. А, если 'Красным' известно, что здесь есть люди и 'Пятнадцатый' летел просить помощи у них?!
   Количество переменных в этом уравнении увеличивалось с каждым днем. 'Интересно, какой сейчас день?- подумалось мне, - И где Эк с Юомом? Они тоже тут?'.
   Я надеялся, что вся эта дикая ситуация - какое-то недоразумение, возможно, связанное с государственной тайной. Сейчас, поговорим с представителями спецслужб, подпишем очередное соглашение о неразглашении, и нас отпустят восвояси.
   Тайны-тайны...Волной, из глубин памяти, принесло озарение, откуда мне знакомо лицо коренастого начальника. Это же он прилетал к нам на Базу. И пытался нас убить! Ох, как, оказывается, все плохо! Оптимизм вновь сменился страхом. Я, невольно, притормозил, но ствол охранника больно уперся в спину. Тот молча пихнул меня.
   Интересно, узнал ли нас бывший преследователь? Вдруг просто вида не подает? Надо бежать!
  - Надо бежать! - произнес я одними губами, обращаясь к Лане, - Это ОН!
   Девушка нахмурилась, потом удивленно приподняла брови:
  - Как? - так же беззвучно спросила она.
   Я пожал плечами, давая понять, что пока еще не придумал.
   Сейчас кругом было слишком много вооруженных людей, которые не давали ступить и шага в сторону. Но даже если б нам удалось каким-то чудом избавиться от охраны, куда идти дальше я совершенно не представлял, потому что не додумался заранее посмотреть План Базы. Кто ж знал, что прилетев на охоту, мы сами станем жертвами?
   Все карты остались в недрах Перехватчика, а полифон, который мог бы связаться с ним, с запястья куда-то подевался. Наверняка, взяли на память охранники и вряд ли захотят вернуть.
  'А что они сделали с 'Пятнадцтым'? - возник новый вопрос, - 'Вот, будет идиотская ситуация, когда придется спасать 'Красного'.
   Ступени кончились, добравшись до четвертого этажа. За лестничной площадкой возник темный широкий вестибюль с несколькими выходами в корридоры. Начальник стражи пошел быстрее и вскоре исчез за двустворчатой дверью впереди. А мы, подойдя к ней, остались ждать погоды в компании трех, вооруженных до зубов, охранников. Они о чем-то негромко переговаривались на непонятном языке. Знать бы о чем беседуют...
  - Здесь их начальство, - осторожно шепнула мне Лана.
  - С чего ты взяла? - процедил я сквозь зубы.
  - Похоже на приемную, - ответила она.
  В этот момент охранники на нас цыкнули. И я снова остался наедине со своими мыслями.
   Подумалось, что с таким почетным караулом меня еще ни к одному директору не водили, не смотря на все безобразия и хулиганство.
   Дверь распахнулась.
  - Второй! Третий! - донеслось из-за нее, - Этих двоих - сюда!
  Стража, подбадривая излучателями, довольно грубо втолкнула нас внутрь.
   За дверью оказалась просторная светлая комната с большими окнами во всю стену справа. Может быть, тут когда-то находился конференц-зал. Даже стол сохранился, практически такой же, как на Сиге.
   Сесть нам не предложили. Мы остались стоять между столом и дверями, а с другого конца комнаты нас внимательно рассматривал подтянутый мужчина лет пятидесяти, с выправкой и манерами военного. Одетый в такую же форму, как и коренастый охранник, темноволосый, с легкой проседью.
   И все в нем было вполне по-человечески, если бы не глаза - совершенно черные, без белков. Это производило неприятное и страшное впечатление. 'Какой же он расы?' - гадал я. Или это последствия какой-то катастрофы или болезни?
   Некоторое время, пока Главный рассматривал нас, царило молчание, разбавляемое сопением коренастого охранника.
  - Ты думаешь - это они? - спросил наконец страшноглазый.
  
  Глава 23. Каждый о своем.
  
  Начальник охраны вперил в меня тяжелый взгляд и свирепо вздохнул:
  - Не сомневаюсь.
  - Как давно вы покинули Коагр? - басом поинтересовался у нас Главный.
  Мы с Ланой недоуменно переглянулись.
  - Я не знаю, где это - честно признался я, - Мы с Сига, у нас Учения.
  - А ты знаешь: где это? - неестественно безэмоционально повторяя мои слова, обратился страшноглазый к Землянке.
  Та, не в силах вымолвить ни слова, помотала головой.
  - Не знаете, - неприятным голосом подытожил тот.
  - А координаты Мирвы у вас на корабле сами появились? - с вызовом встрял в разговор Начальник Охраны.
  В этом месте мне стало не по себе. Какая Мирва? Что за координаты? Почему на нашем корабле? Что это все значит? Возможно, предположил я, они просто называют известные места другими именами.
  - Имеющиеся на нашем корабле координаты, относятся к нашей Академии и к полигону Учений, - пояснил я, стараясь внести ясность в происходящее.
  - Кто вы и так понятно, - отмахнулся Главный, - И зачем вы здесь тоже.
  'Слава Небу!' - с облегчением подумал я, - 'Все утряслось само собой!' и вслух произнес: - Мы можем быть свободны?
   Оба начальника замерли и уставились на нас с изумлением как на невиданных зверушек.
  Главный монотонно качал головой из стороны в сторону, пока не подобрал подходящие слова.
  - Какая дерзость! - заявил он, - Предложите отдать вам Литир?
  - Нет, - уже с тревогой ответил я, - Мы просто заберем свое Знамя, 'Пятнадцатого' разведчика и улетим. Это к вам никакого отношения не имеет.
  - Здесь все имеет ко мне отношение! Лаогед думал его украсть?! - голос страшноглазого сделался странным гулко-шипящим.
   Наше положение вновь превратилось в угрожающее. Но что конкретно мы делали не так? Нас, явно, за кого-то принимали. Скорее всего, за врагов. С кем, похоже, церемониться не будут.
  - Это недоразумение, - стараясь отогнать от себя неприятные мысли сказал я, и повторил, - Мы курсанты Навигационной Академии Мирны. У нас Учения. Мы прибыли на Арктак -2 по приказу нашего командующего, с Сига. Противник забрал наше Знамя. Мы должны его вернуть.
  Начальник Охраны внезапно нервно расхохотался: - И ничего не скрывают!
  - Зачем нам что-то скрывать, - удивился я, - если бы вы были нашими противниками - имело бы смысл...
  - А мы - ваши друзья?! - удивленно хмыкнул Главный и принялся чихать, но возможно, он так смеялся.
   Вдруг он резко замолчал и застыл, не дыша, словно к чему-то прислушиваясь, вытянув в направлении нас правую руку. Оружия я не заметил, но жест выглядел агрессивным, как будто страшноглазый решил что-то забрать. Он то сжимал, то разжимал пальцы, что выглядело малоприятно. Ждать от него стоило чего угодно. Вспомнился впечатливший в детстве ужасник, где адские персонажи взглядом и протянутыми руками вытягивали из своих жертв энергию. Нелепость, конечно.
   Но Главному, как видно, нравилось строить из себя демона, рассчитывая нас запугать. При этом, ровным счетом ничего не происходило. На всякий случай, я медленно, придвинулся к Лане, надеясь, если что, закрыть ее собой.
  - Я не понимаю! - спустя полминуты тихо возмутился Главный, - Как он это сделал? У них в малсе ни одного пика! Куда он фтрянул им войт?! Где ваш войт?! - зло бросил он нам.
   Я даже не нашел, что ответить. Если Коагр, Мирва и Лаогед еще воспринимались как имена собственные, то малс и войт могли быть чем угодно. Внутренний голос подзуживал что-нибудь насочинять, во избавление от дальнейших расспросов. Однако разум настаивал, что лучше промолчать.
  В это время на другом конце стола заерзали:
  - Чтобы Лаогед не делал, он не получит того, за чем вас прислал!
  В этот момент, осмелевшая Землянка неожиданно озадачила всех очевидным вопросом:
  - А почему вы не хотите отдать нам наше Знамя?
  - Ваше?! - снова загудел Главный и его глаза пошли белыми жилками, отчего стали еще ужасней.
  - Сударь, - решительно продолжила девушка, - Это знамя нашей Базы, а 'Пятнадцатый' разведчик украл его и привез сюда.
  - Они выследили Лурга, - наябедничал страшноглазому Начальник Охраны, - и охотились на него, пока мы их не поймали.
   Некоторая часть сумасшедшей истории прояснилась и усугубилась одновременно. Так, Пятнадцатого зовут Лург и эти дядьки заинтересованы в том, чтобы он оставался в целости и сохранности. Потрясающе! 'Пятнадцатый' притащил на полигон спятивших папу с дядей, чтобы они его прикрывали! И Полковник им это разрешил? Или я что-то не дочитал в правилах Учений и теперь сюда можно брать родственников? Тогда Ланин дядя очень бы пригодился. Вот далось им наше Знамя!
  - Знамя - это всего лишь кусок материи! - постарался я разрядить атмосферу, - Оно не представляет ценности. Если Лург - ваш родственник, пусть останется тут. Мы только знамя заберем и улетим.
  - Лург мне больше, чем родственник! - заявил Главный.
  - Хорошо, мы поняли, - увещевал его я, видя, что дело приобретает совсем скверный оборот.
  - Они и на меня охотились! - добавил коренастый начальник.
  - Но все было не так! - вновь вступила Землянка, - Вы сами прилетели на нашу Базу. Мы предупреждали вас о нарушении воздушного пространства, а вы стали стрелять...
  - Не спорь с ними! - шепнул я, - Они - ненормальные!
  - Без войта - все бессмысленно, - подытожил Главный,
  - Он мог послать их и без войта, - предположил Начальник Охраны.
  - Никак! - повысил на него голос страшноглазый, - Они бы не нашли Литир!
  - Значит, он хотел нас отвлечь и послал с войтом других! - не терялся Охранник.
  - То же самое ты говорил вчера! - напомнил ему страшноглазый.
  В глазах потемнело: неужели они схватили Эка и Юома?! Как все усложняется: теперь спасать и их тоже!
   В этот момент у меня возникло странное ощущение, как-будто я совершенно прозрачный. Всем организмом и каждой клеточкой в отдельности. И в целом мире не осталось никого, кроме меня. Это длилось несколько секунд.
  - Постой! - вдруг произнес Главный, - Есть еще двое.
   Возвращение в реальность огорошило прозрением, что теперь страшноглазый точно имел в виду моих друзей! Непонятно каким образом, но это чувствовалось очень ясно. Как он узнал об их существовании? Прочитал мысли? Невозможно!
  - Отпусти рнутов, пусть возвращаются, - отдал распоряжение Начальнику охраны страшноглазый, - и позови Дулга с Шушем. Они справятся одни.
   Нас вытолкали за дверь к охраникам-рнутам. Те нетерпеливо сопели и что-то тихо гнусавили на своем языке, ожидая смены караула. Через щель в неплотно закрытой двери слышались голоса:
  - Что с ними сделать? - спросил начальник Охраны.
  - Отдадим Лорку, - ответил Главный, - нужно найти войт. Он вывернет их наизнанку, но найдет!
   В этом месте Лана сделала большие глаза.
  - Потом, что осталось, засуну обратно корабль и разобью? - поинтересовался Охранник. - Головы послать Лаогеду?
  - Есть способ лучше! - хладнокровно произнес Главный. - Лаогед никогда не узнает, что с ними сталось. Лорк отправит их в Треглонатор. Оттуда не возвращаются. Корабль заберет Лург.
  Я похолодел. Со спины на голову толпой поползли мурашки. Вот это перспектива! Просто поверить невозможно! Неужели эти люди, действительно собираются нас убить? Ни за что. Это какой-то дурной сон! Или я сошел с ума! Неужели, так с него и сходят? На этом Арктаке, и правда, ужас невыразимый!
  - Лана, - жалобно получилось у меня, - скажи правду: я сошел с ума? Или ты тоже все это видишь?
  - А я думала - это у меня не все дома, - призналась девушка, - не могу поверить...
  - Тогда - надо бежать отсюда! - постановил я, - А потом разберемся!
  
  Глава 24. Неутомимые пленники.
  
   Вскоре, с привычно мрачным видом, Начальник Охраны вышел от Главного и кивнул рнутам. Те, тряхнув броней, оживились и потолкали нас к лестнице. Каменные ступени низко гудели под тяжелыми шагами конвоя. Из окон в потолке лился яркий солнечный свет, оживляя темно-голубые стены. Где-то я уже видел такие же стены. И тут же вспомнил, что в школе. Да, очень похожие, только окна были сбоку. Воспоминания навеяли легкую ностальгию и перетекли в грустную реальность. Нас же ведут пытать, с перспективой убить! Странно, но страха перед лицом смерти я не чувствовал. Как заморозило. Зато, в мозг словно провели освещение, и вся моя канцелярия скопом просчитывала момент для побега.
   Через два этажа к нашей процессии присоединилась парочка небритых молодцов бандитского вида. Возможно, те самые, которые 'справятся с нами одни'. Выглядели они, словно не мылись и не переодевались годами. Мятую солдатскую одежду в цветах серо-зеленого камуфляжа покрывали разнокалиберные жирные пятна. На лица наложила отпечаток качественная вчерашняя попойка.
   Тот, которому поручили меня, пристроил кисти рук на излучатель, ремень которого свисал с шеи. Оружие, вместе с безвольными руками болталось из стороны в сторону, временами толкая меня в плечо. Чувствовалось, что ему тяжело и муторно.
  - Почему обязательно мы? - хрипло спросил он Начальника и сплюнул на ступеньки.
  - Будешь плевать - твои поганые слюни тобой и вытру! - не слушая его, ответил тот, - Где, гады, только шалву свою достаете и напиваетесь как гложи? За пленников отвечаете головой!
  - Куда их? - просипел с Ланиной стороны второй.
  - К Лорку, - отрезал Начальник.
  - Ууу! - с предвкушением безнадежности взвыли оба бандита, а первый издевательски подмигнув, добавил, - Он у нас любитель разбирать на запчасти!
  - Эту-то хоть оставьте, а то нам скучно, - второй загреб Землянку в объятия и попытался поцеловать. Та отстранилась и дернула плечом. Остро хотелось дать ему в челюсть. Но придется потерпеть - слишком много охраны, еще не время.
  - Заткнись, Шуш! - рявкнул на него Начальник, - Если заскучал, найду еще работу.
  - Оставь девку, - прикрикнул в свою очередь на второго первый, - Сказали - не твоя.
   Шуш отпустил Лану:
  - Это мы еще посмотрим, - пробормотал он.
  'Через мой труп' - мысленно ответил ему я.
   На первом этаже рнуты свернули в проход направо. А их Начальник остановился, чтобы напоследок еще раз напомнить бандитам, как скоро и куда они должны нас доставить.
  - Да, - еле дослушав, нестройным дуэтом откликнулись те и потолкали нас в коридор налево.
   Зато когда Начальник скрылся, в его адрес понеслась нецензурная брань. Шуш с товарищем не упустили ничего: ни интеллектуального уровня начальства, ни его метода руководства, ни учиняемых им ограничений. На поверхность всплыло немало интересных подробностей из жизни нынешних обитателей Базы. Правда, пролить свет на личности Лорга и Лурга это не помогло. Их почему-то старались всуе не упоминать.
  - Дулг, давай оставим ее себе! - не унимался Шуш, - Лорк все равно не поймет! Ему, главное, чтоб двое. Отдадим Пайта. Он после вчерашнего еще сутки проспит! Одним дибилом будет меньше. А ее спрячем в ваум - он ее там не найдет.
  - Ты знаешь, что он с тобой сделает, если найдет?! - не разделял его оптимизма Дулг.
  - Не найдет! - противно захихикал Шуш, - свой Литир до сих пор найти не может!
  - Идиот! - со страхом и недоверием заорал Дулг, но опомнился и понизил голос, - Отдай ему немедленно!
  - Не могу, - развел руками Шуш, - Его со мной прятала шалва! Помнит только она.
   Удивительно, но бандитов совершенно не смущало наше присутствие. Они так спокойно обсуждали свои дела, как будто мы были мебелью или животными. Ил глухими. Вот и хорошо. Неприятные сюрпризы еще впереди.
   А в смелости Шушу не отказать - спрятать по-пьяни какой-то Литир, который всем страшно нужен! И не помнить куда! Судя по сему, эти двое удальцов, для Начальника Охраны чудовищная головная боль. Рнуты куда дрессированей.
   На середине коридора Дулг внезапно остановился.
  - Щщас! - сообщил он, - Надо отлить, - и, сняв с шеи излучатель, передал его Шушу, - Покарауль пока, - и скрылся за ближайшей дверью, смрад из которой не оставлял сомнения в предназначении этого места.
   Наконец-то перевес в силе склонился в нашу сторону: Шуш один против двоих.
  'Вот', - понял я, - 'Тот самый момент!'.
  - Отвлеки его! - подмигнув, еле слышно, шепнул я Лане, и стряхнул с запястья веревки.
   Она сначала нахмурилась, а потом вдруг мило улыбнулась Шушу и закусила губу. Некоторое время девушка отчаянно строила ему глазки. Шуш с подозрением косился на нее. Минуту спустя, поняв, что намеков бандит не понимает, Лана заявила прямым текстом:
  - Возьмите меня с собой! Я вам пригожусь, - и глупо похлопала глазами, - Я все равно связана!
   В этом месте Шуш противно хмыкнул и повернулся в ее сторону. Я прямо-таки читал его мысли. Ревность незаметно выбралась наружу и чуть все не погубила.
  'Лана так делает, не потому, что он ей нравится',- напомнил я себе и вложил всю силу душевных терзаний в удар.
   Нападения от связанных пленников Шуш не ожидал. Обе руки его были заняты тяжелыми излучателями, и быстро поставить блок он не успел. Мой удар в лицо опрокинул его на спину.
  - Бежим! - бросил я Землянке и дернулся в сторону. Но девушка зачем-то расстегнула комбинезон и сунула правую руку за пазуху. Потом что-то блестнуло и шелкнуло. Шуш, поднявший было голову, схватился за шею и ойкнул. Через секунду он обмяк, грохнув об пол излучателями.
  - Чего стучишь?! - донеслось из-за двери.
  - Что ты делаешь? - с тревогой и недоумением обратился я к Лане.
  - Он встал бы и погнался за нами, - оправдывалась девушка, - Я его нейтрализовала.
  - Чем? - моему изумлению не было предела, - У тебя есть оружие?
  Землянка разжала руку - в ней оказался инъекционный пистолет:
  - Заряжен транквилизатором.
  Ну, ничего себе, вооруженные медики! Это же против правил!
  - Откуда это у тебя? - потребовал я объяснений.
  - Потом расскажу, - отмахнулась Лана, - Отодвинь Шуша, надо усыпить второго.
   Стараясь не греметь оружием, Шуша пристроили к стене в позе 'он устал стоять и решил на минуту присесть'. После чего, я отобрал у девушки пистолет, оставил ее посередине коридора, как приманку, а сам прижался к стене у двери. Хорошо бы шалва и Дулгу тоже замедлила реакцию, иначе каким бы стремительным ни было движение моей руки, он имеет шанс увернуться.
   В туалете послышался шум, дверь распахнулась. Я задержал дыхание. Дулг сделал шаг вперед.
  - А где...? - только и спросил он, перед тем как игла со снотворным вонзилась ему в шею.
  Прижав к ней руку, он удивленно оглядел нас, закатил глаза и упал.
  - В туалет их! - нашелся я.
  Мы быстро затащили бандитов в комнату.
  - Тяжелые какие! - пожаловалась Лана, опуская Шуша на пол в отхожем месте.
  Обыскав мужчин, я нашел мятые засаленные кепки, боекомплект, фонарь и пару грязных ножей.
   - Придется надеть, - показал я на головные уборы, - Иначе прицелиться из излучателя не сможешь.
  Лана поморщилась:
  - Надеюсь, насекомые по ним не бегали.., - но надела.
  - Возьми излучатель, - я подал ей оружие полегче, - Поставь руку перед козырьком и проведи вниз.
  Девушка послушалась. Перед ее лицом замерцал экран.
  - Прижми палец к курку, - продолжал руководить я.
  Узкий светящийся дисплей и экран замигали одновременно.
  - Синхронизировано, - прокомментировала Землянка, - О, вот прицел! Теперь я сама!
  - Предохранитель, - напомнил я, - нажми тут, перед тем как стрелять.
   Ну, вот. Теперь мы нормально вооружены. Правда, по-настоящему, в людей я еще ни разу не стрелял и надеялся, что обойдется без членовредительства.
   Как все просто на учениях! Да, ты стреляешь в себе подобных, но при этом твердо уверен, что с ними ничего не случится. А тут, может случится с кем угодно: с ними или... с нами. Не буду думать об этом сегодня! Это все сон, дурной сон. Скоро я проснусь на Учениях на подлете к Арктаку или на Базе. И все пойдет по-прежнему. Наваждение надо просто пережить!
  - Куда пойдем? - спросила у меня Лана, когда мы осторожно выползли из туалета.
  - Думаю, куда и шли, - все взвесив, ответил я, - Вход, определенно, там, куда ушли рнуты. Но на дверях, наверняка, охрана. Будем искать окно или запасной выход.
   Миновав этот коридор, мы оказались в следующем, шедшем перпендикулярно. Тот тоже был пустынен, но гораздо уже и темнее. Отвалившиеся большие куски штукатурки, позволяли видеть камни, из которых сложены стены.
  - Кирпичи! - удивленно сказала девушка, - Я думала - они только на Земле остались... И такие старые! Смотри, на них мох растет.
  'Сколько же лет этой Базе?' - удивлялся я, - 'И как в ней помещается столько коридоров?'.
   От нашего коридора через каждые три метра шли еще поперечные, терявшиеся во тьме.
  - Кажется, мы - под землей, - предположила Лана, - так темно и не одного окна!
  - Точно, - вспомнилось мне, - Базы же трехэтажные! А мы на четвертом сверху!
  'И где-то здесь живет Невыразимый Ужас!' - напомнил внутренний голос.
  'Ужасней, некуда!'- парировал разум, - 'Если такое происходит, мы с Невыразимым давно встретились'.
  - Как ты думаешь, а где здесь Лорк? - поежилась Землянка.
  - Если б я хотя бы представлял: кто это! - вздохнул я.
  - Он специалист по нахождению войтов, - припомнила девушка.
  - Разбирает на запчасти, - задумчиво согласился я, - Вырывает сердца или ест мозги...
  - Лучше молчи! - передернуло Лану.
  - А говорят, медики кишок не боятся, - поддел ее я.
  - Так эти же - свои! - возмутилась девушка, но тут же поникла, - и умирать... не хочется...
  - Никто не умрет! - постарался успокоить ее я, - У меня просто - дурацкий сон!
  Хотя я, скорее, внушал это себе, чем до конца верил.
  - А, вдруг, - это мой сон, - задумчиво произнесла девушка и принялась щипать себя за руки, - нет, что-то не просыпается...
  - В любом случае надо искать выход. Ориентир бы, какой! - меня разбирала досада, что я не припрятал у себя в комбинезоне резервный полифон с картами. Скорее бы найти выход и улететь из этого кошмара куда подальше.
   Коридоры все не кончались.
  - Давай, свернем в поперечный, - предложила Лана, - вдруг, так короче.
  Я бросил взгляд на уходящий в неведомую даль основной проход. Тот тянулся, как минимум, еще на километр и терялся в темноте.
  - Вынужден согласится. Чем только пометить поворот?
   Лана порылась в нагрудном кармане и извлекла оттуда серебристый цилиндр.
  - Помада. - вывинтила она изнутри ярко-розовый стержень и вздохнула с сожалением, - Новая. Но больше рисовать нечем.
   Поразмыслив, девушка изобразила у пола, на левой стороне ближайшего поперечного коридора маленький крест.
  - Здесь был 'Красный крест', - усмехнулся я.
   Едва мы сделали десяток шагов в выбранном направлении, как вдалеке сзади раздались голоса и тяжелый топот множества ног. Похоже, нас начали искать. Очень хорошо, что мы вовремя свернули.
   Я удвоил скорость к спасительному полумраку за последним светильником. Лана быстро шла за мной. Влетев в тень, я быстро обернулся, подняв излучатель и ожидая застать в устье коридора преследователей, но никого пока не было.
  Не опуская оружие, я сделал несколько шагов назад.
  - Осторожно! - предупредила Лана.
   Но поздно: моя спина встретила стену. Это был тупик.
  
  Глава 25. Недра Невыразимого.
  
  - Приехали, - с досадой подумал я, - Столько стараний рануку под хвост!
   Новый плен в мои планы не входил. Особенно, если учесть, что нам припомнят 'нейтрализацию' Шуша с Дулгом. Тогда точно каждый шаг будут контролировать рнуты или нас снова усыпят. И беспомощных разберут на 'запчасти'. В тот момент я очень позавидовал Ланиным невидимкам с их способностями ходить сквозь стены:
  - Где мой телепортатор? - я не нашел ничего умней, чем стукнуть в стену кулаком. Дурацкая преграда! Вот, выбрали поворот на свою голову!
   Однако, звук вышел неожиданный. Когда стучишь в каменную стену, то справедливо ожидать глухой стук, а этот вышел с резонансом. От шершавой поверхности отделился кусок штукатурки и полетел вниз. Мне едва удалось его поймать.
  - О! - обрадовалась Землянка, протянула руку в образовавшуюся дыру и дернула на себя.
  Со скрипом и шелестом падающей пыли стена поехала ко мне, открывая проход вперед. Возникшая из стены дверь - это было какое-то чудо.
  - Быстрей! - Лана втолкнула остолбеневшего меня в проем, запрыгнула сама и захлопнула дверь.
   Теперь со всех сторон нас окружала непроглядная тьма.
  - Догадываюсь, как тут все ходят сквозь стены, - съязвил я.
  - Ничего сверхъестественного, - насмешливо произнесла девушка, - Посвети!
   Я вспомнил про трофейный фонарь и снял его с пояса. Вскоре яркий луч пролил свет на наше положение. Очередной проход круто уходил вниз. Моя левая нога как раз находилась в сантиметре от края неширокой площадки на самом верху темной лестницы. Толкни Землянка чуть сильнее, и я бы сейчас считал носом ступеньки, а сколько их, только Небо ведает!
   За нашими спинами всю стену занимал большой прямоугольный лист металла с торчащим на правом боку крючком и еще какой-то конструкцией из полосок: продольной и трех поперечных.
  - Вот! - гордо показала Лана на крючок, - Ручка! Повернул вниз, дернул и готово!
  Язык чесался в очередной раз съехидничать как у нее все просто, но Лана пошла дальше:
  - Засов! - с неподдельным восторгом заявила она, протянув руки к металлическим полоскам, - Сейчас запремся, и они не войдут!
   Скажем прямо, у меня были большие сомнения, что бронированные рнуты не смогут войти. Но нельзя и отрицать: запор на некоторое время их, действительно, задержит.
   Я немного, со злорадством, полюбовался тем, как Лана борется с задвижкой. Пусть не думает, что она самая умная и находчивая! Засовом давно не пользовались и он все никак не поддавался.
   Скоро девушка сдалась, и пришлось поднатужиться мне, чтобы обеспечить нам фору. Когда непокорная пластина, наконец-то, вошла в паз, я отдышался и снова осветил путь в неведомое.
   В темноте лестница выглядела довольно длинной и крутой. Конца разглядеть не удалось. Почему-то только сейчас я ощутил, как, неприятно касаясь лица, снизу поднимается сырой и холодный воздух. Услышал, что где-то в отдалении мерно капает вода. Во всем этом чувствовалось что-то зловещее. Богатая фантазия рисовала впереди клубы серого тумана, под покровом которого, в ожидании нас, неслышно бродит Лорк. А если он тоже невидимый?
   Перспектива спускаться в адские недра щекотала в животе ледяной лапой. Впрочем, Невыразимый и Лорк пока существуют только в виде легенд, а рнуты за спиной вполне реальные.
  - Пойдем? - все еще с сомнением, кивнул я на лестницу.
  - Пойдем, - обреченно согласилась девушка, - Там сзади еще страшней!
   Ладно, с антигравом когда-то первый раз со стратолета прыгал. Не в темный колодец, конечно, но справился же. Я сделал шаг вниз.
   Сейчас я думаю, что спуск составлял не больше двух этажей, но тогда в темноте, казалось, что мы идем к центру земли. Ноги скользили на мокрых ступенях. Схватиться, покачнувшись, за стену, означало вляпаться в сопливый налет на ней.
   В какой-то момент, неловко наступив на щербину, Лана чуть не спикировала прямо в недра Невыразимого. Ее красивый полет внезапно остановился в моих объятиях. Возникла неловкая пауза, во время которой я искал аргументы предложить ей себя качестве опоры. Потом, так ничего и не придумав, просто молча взял за руку, другой рукой поддерживая под локоть и страхуя спину. Девушка еще не раз спотыкалась на ровном месте, что давало мне возможность быть к ней немного ближе. Какая же она все-таки странная: может точно и быстро кого-нибудь 'обезвредить', а в другое время, на обычной лестнице, элементарно не смотреть себе под ноги. Эта женская несобранность и непоследовательность делала Лану уязвимой и беззащитной. Такая, она была еще дороже моему сердцу.
   К сожалению, когда впереди замаячила нижняя площадка, Землянка поблагодарила меня и, сказав очередное обидное 'Ясама', вывернулась из рук. Ладно, еще не вечер. Все равно она будет моей. В этом я не сомневался.
   По окончании спуска перед нами встала очередная загадка. Лестница привела в помещение с очень высоким потолком. Большую часть стены в этой комнате представлял значительных размеров, круг из лоприта. По его периметру шли здоровые заклепки, а в центре торчало колесоподобное образование из труб. Конструкция будила в памяти смутные образы, но уловить, что конкретно, не получалось.
  - Где же я это видела? - забормотала Лана, - Этот руль...
  - Ты хочешь сказать, на этом можно уехать? - удивился я.
   Девушка покачала головой:
   - Это тоже дверь, но... как же...она же...Мммм, - присев на ступеньку, она подперла подбородок рукой. Вдруг лицо ее радостно озарилось, - Вспомнила! Его надо повернуть!
   Нет, это потрясающе! Откуда ей столько известно о дверях? Или на Земле они имеют со всеми остальными принципиальные различия?! И почему они все здесь? Так ей и высказал.
  - Я не знаю, - удивленно оправдывалась Лана, - Мне самой странно, почему тут такие двери. Везде обычные, а здесь старинные. У нас подобные в хранилищах делали или на подводных лодках.
   В этот момент мне тоже вспомнилось, что первые космические поселенцы в шлюзах пользовались похожими. И снова задался вопросом, сколько же лет этой Базе, если тут шлюзы первых колонистов? Возможно, внутри найдутся ответы на все вопросы.
  - Да, надо повернуть колесо! - согласился я и занялся рулем.
   В отличие от засова, он, на удивлении легко, поддался и закрутился в правую сторону. Непонятное место. Первая дверь не используется и даже замурована в стену, а другая, не менее древняя, как будто новая...
   Я подергал колесо из стороны в сторону. Левым краем люк отошел от стены и без единого скрипа плавно пошел в моем направлении. Из черной щели дохнуло затхлостью, пылью и еще чем-то до боли знакомым.
  - А как ты думаешь, - остановила рукой движение люка Лана, - почему нам сменили охрану?
  - Почему тебя это интересует прямо сейчас? - не понял я связи между продвижением вперед и сменой караула.
  - Они ведь сменили надежных рнутов, которые нам чихнуть не давали, на двух недоумков с перегаром. - пояснила девушка. - Ну, ясно же, они никого и никогда в нужное место не доведут.
  - Ты думаешь, нам создали условия для побега? - уточнил я, борясь с неприятным холодком внизу живота.
  - А вдруг Лорк - прожорливое чудовище, живущее в лабиринте и не различает своих и чужих? - продолжала свою линию Лана, - Тогда им выгодно запустить к Лорку только нас.
  - Гипотеза интересная, - расслабился я, поняв, что в ее теории масса недостатков, - Но, логика хромает. Ты же слышала, как начальник приказал отдать нас непосредственно Лорку и убедиться, что он нами занялся. А рнуты, шедшие за нами? Они рисковали быть съеденными. Да и как они могли узнать, куда мы свернем?
  - А если они своим промывателем изучили нашу нервную систему и смогли предсказать поведение, - девушку понесло уже в совсем неправдоподобную степь. Если сначала мне было тревожно, то теперь смешно:
  - Если кого уж и бояться, так - Невыразимого Ужаса, его, по крайней мере, в этих местах наблюдали. Правда, он никого не ел, только пугал до умопомрачения.
   Не найдя во мне союзника, против своих страхов, землянка надулась и сложила руки на груди. Я снова потянул люк на себя, и пока он открывал нам очередную черную дыру, провыл туда: - Эгегей! Лорк, выходи, подлый трус!
   Лана шумно ахнула, а пустота, как и ожидалось, меня проигнорировала. Луч фонаря погрузился в Недра черной дыры.
  
   Глава 26. Спрятано внутри.
  
  - Возможно, я тебя разочарую, - обратился я к девушке, которая отвернулась и зажмурилась, чтобы пережить явление ей Лорка, - Но здесь никого нет. И дальше не пройти.
   Надежда на разгадку тайны Базы Арктака постепенно таяла и сменялась жестокой досадой. Выхода мы так и не нашли. Чудовищ не встретили. И вообще перестало происходить что-либо интересное, пусть даже и страшное.
   Теперь идти обратно и сдаваться на милость рнутов? Сидят, небось, в коридоре, играют в нуцы с Шушем и Дулгом, и ждут, когда мы выйдем. Представляю, какими овациями они нас встретят. Дурацкий сон!
   В реальность меня вернула опомнившаяся Лана:
  - Как? - возмущенно вопросила она и пошла навстречу темной стене, вставшей за люком. Протянув к преграде руку, Землянка осторожно пощупала ее. Стена неожиданно заколыхалась.
  - Мягкая, - обернувшись, потрясенно произнесла Лана.
  - Теплый бочок Лорка? - не удержался я.
  - Не смешно! - нахмурилась девушка, но добавила, - Похоже на ткань. Тянущуюся.
   Заинтригованный, я подошел вплотную к стене и надавил на нее. Бархатная на ощупь поверхность прогнулась и, раз, моя рука внезапно прошла насквозь. От непривычности произошедшего, конечность чисто рефлекторно отдернулась, хотя никаких неприятных ощущений не было. Матовая мембрана, совершенно целая и невредимая тут же вернулась к первоначальному положению.
   Лана, удивленно и восторженно глядевшая на мои опыты, надавила на стену сильнее и провалилась уже по локоть. Выдернув руку обратно, она некоторое время с интересом рассматривала ее. Потом растерянно помотала головой и пожала плечами:
  - Ничего! - потрясенно сообщила она, - Все целое.
   Мягкая стена, сквозь которую можно ходить, не оставляя следов. Это просто не укладывалось в голове. Откуда все эти чудеса на Полигоне обычной Навигационной Академии? Уже тут было? Или таинственные личности завезли? Или Невыразимый так вывихивает мне мозг?
   Как бы то ни было пойдем до конца!
  - Что ж, - суммировал я, - Похоже, еще один способ хождения сквозь стены. Этот мы еще не пробовали.
  - Рассказать - никто не поверит, - тем временем беседовала сама с собой Землянка, - Я и сама не верю.
  - Пойду на разведку! - обратился к ней я.- Если не вернусь - иди обратно.
  - Нет! - в глазах Ланы мелькнул ужас, и она схватила меня за руку, - Я с тобой!
   Честно говоря, рисковать жизнью девушки я не собирался, но и оставлять ее одну тоже было небезопасно. В конце концов, все взвесив, я нехотя снизошел: - Ну, хорошо. Тогда на счет три, делаем шаг вперед.
   Взяв ладонь Ланы в свою, я набрал в легкие побольше воздуха и задержал дыхание. Мы досчитали до трех и шагнули.
   Первым, в знакомый упругий бархат, уперлось лицо. Раздалось легкое потрескивание, щеки слегка защекотало. Постепенно прогинаясь под напором, поверхность мембраны дошла до предела и мягко расступилась, облекая тело. По голове проехалось нечто едва уловимое и невесомое, как паутина. Голову немного повело. Секунду спустя, едва слышно загудев, все резко отпустило.
   Не могу сказать, что этот шаг дался мне легко. Ноги предательски дрожали в коленях. Я ожидал оказаться в желудке Лорка, на другой планете, в Треглонаторе или в открытом космосе без воздуха.
  - В ухе звенит, - раздался голос Ланы. В этот момент осознал, что могу нормально дышать, стою на твердой поверхности, мне не тесно, не жарко и не холодно. Девушка рядом и жива. Да и мой собственный организм все еще вполне сносно функционирует. Стало быть, нас занесло в какое-то приемлемое для жизни место.
   Поднятый, на уровень груди, фонарь осветил привычные ряды, тянущихся вдоль стен, стеллажей. Так вот, что это за знакомый запах! Арсенал...Это мы удачно зашли!
   Привычное любопытство милитариста погнало меня вперед. Разглядывать чужую коллекцию:
   - Что мы имеем? КМ-260... СИМПры... бронезащиты. Неплохо. О, ВПГ - 8! Десяток возьмем, - я протянул две из них Лане.
  - Это что? - спросила она, получив в каждую руку по цилиндру.
  - Гранаты, - отозвался я, - Если встретишь кого-то похожего на Лорка, выдерни колечки. Их оставь себе на память, а остальное подари ему. И смущенно убегай.
   Лана захихикала, вероятно, представив себе разрывающегося от удивления Лорка.
   Спотыкаясь впотьмах и поднимая облачка пыли, я побрел дальше. Помимо хорошо знакомой амуниции, на полках попадались и очень странные вещи. Фонарь выхватывал из темноты то какие-то гладкие серебристые палки, то соединенные между собой усатые шары. Иногда предметы и вовсе были неописуемые. Такие я бы и трогать не стал. Хотя и очень хотелось. Но то я.
  - Смотри! - догнала меня Лана, размахивая подозрительной ерундовиной, состоящей из толстой трапеции, с обрезанными внизу углами, нескольких широких ремней и шайбы.
  - Ну, как же? - она остановилась и принялась вертеть конструкцию в руках. На определенном этапе, все сложилось в, виденную нами, надстройку на броне у рнутов.
  - Вот! - гордо произнесла девушка
  - Это что? - поинтересовался я.
  - Не знаю, у рнутов было, - пожала плечами девушка, - Может защита какая? Давай, наденешь, может, пригодится.
   Не дожидаясь согласия, заботливая Лана положила конструкцию мне на плечи. Когда трапеция расположилась центром на груди, а шайба встала между лопаток, ремни, сами собой, моментально затянулись на плечах и по бокам. Немного тяжеловато, однако движений не стесняло. Действительно, стоило попробовать запустить прибор, вдруг, и впрямь, полезная штука. Я потыкал в трапецию пальцем, поводил перед ней рукой, в надежде найти активирующий сенсор, но безрезультатно.
  - Оно сломано, - было немного жаль, что не довелось испытать новые технологии, - Придется оставить фигню на исторической родине!
   С трудом пропихнув пальцы под ремни я потянул их с силой вверх, но оторвать от себя не смог.
  - Помоги, за что-то зацепилось, - попросил я Землянку.
  - Нет, - ответила она, осмотрев меня со всех сторон, - Все в порядке.
  - Попробуй снять.
   Лана отчаянно дергала за ремни, но обратно они не вытягивались. Рнутов прибамбас сидел столь прочно по фигуре, словно со мной и родился.
  - Бесполезно! - вздохнула Землянка.
  - Ладно, потом разберусь, - махнул я рукой и пошел искать Землянке более традиционную бронезащиту. Найти жилет по росту и весу, для девушки оказалось сложно. Все на складе было рассчитано на здоровенных рнутов, причем одного размера.
   Переколупав все десять раз подряд, я, наконец, выудил из середины штабеля броню помельче. Из нее с тихим шелестом под ноги выпало что-то мягкое.
   Подняв предмет к свету и, стряхнув с него пыль, я обнаружил новую кепку. Головной убор выглядел вполне стандартно и, скорее всего, был темно-синего цвета. Над козырьком раскинула извитые протуберанцы кокарда из золотистого металла в виде многолучевой звезды, с опалесцирующим камнем в центре.
   Обрадовавшись в первый момент, вскоре, я с сожалением понял, что для мужчины кепка выглядит слишком вызывающе.
  - Лана, - позвал я, поняв на ком кокарда будет выглядеть более естественно. И когда девушка подошла, всучил ей бронезащиту, а на голову, сняв засаленную кепку Шуша, водрузил новую: - Ты мечтала.
  - Спасибо, - просияла девушка, - Ой, словно для меня и шили. Размер идеальный. Здесь зеркала нет?
  - Нет, - буркнул я, - И без того красивая.
  - Всегда бы так с формой! - восхищалась Землянка, разглядывая себя, в найденном где-то зеркальце, - Он еще и светится! Жаль нельзя увидеть целиком!
  - Давай надену - посмотришь, - решил покончить я с женскими штучками одним ударом.
  Но снять кепку с Ланы, оказалось, невозможно. Мы тянули ее по очереди и вместе. С тем же результатом, что и трапецию.
  - Ну, может, если ты сильно обрастешь - кепка сама свалится, - старался я вселить в девушку оптимизм , - Будем надеяться, что эта красота не облучает мозг лучами смерти. А то...
   Не знаю, кто тянул меня за язык. По мере моей речи Ланино лицо сменило, как минимум, три выражения: удивленное, обиженное и возмущенное. Юмора она не поняла, бросила уничтожающий взгляд, сложила руки на груди и отвернулась. Ой, ну только не это!
   От размышлений о том, как теперь реабилитироваться, меня отвлек слабый скрип со стороны мембраны. Насторожившись, я пытался понять, что порождало такие подозрительные звуки и на всякий случай, опустил прицел. Скрип усилился и завершился глухим стуком. Мембрана колыхнулась.
  - Люк! - с отчаянием вскрикнула, враз забывшая свою обиду, девушка.
   Со стоном хлопнув себя ладонью по лбу, я метнулся к люку. И что ж раньше не догадаться поставить в проем какую-либо штуковину. Благо, в арсенале добра полно. Ан, нет, увлекся, забыл про осторожность. Теперь нас тут захлопнет. Не Лорк сожрет, так собственный организм с голодухи. Может, конечно, гранатами, дверь снесем. Правда, тогда у нас гостей будет как грязи.
   Не теряя надежды, что люк просто прикрылся, я толкнул его сквозь мембрану. Руки, проскочив через мягкую стену, встретили на своем пути неумолимо твердую поверхность. Приняв решение поднажать, я повернулся полубоком и уперся плечом и ногами в люк. Тот стоял на своем. Мембрана слабо затрещала и по ней пошли маленькие голубые молнии. Лицо защекотало, а тело, даже сквозь комбинезон стало пощипывать. Через секунду, мягкая стена не выдержала, угрожающе зазвенела, спружинила и вытолкнула меня.
   Тем временем прибежала, встревоженная происходящим, Лана. По привычке, с размаху встретив мембрану рукой, девушка вскрикнула:
  - Ой, больно!
  - Что с тобой? - испугавшись, схватил я ее за руку.
  - Твердая! - простонала Землянка, - Почему она твердая?
  - Не знаю,- обреченно вздохнул я.
  
  Глава 27. Вход и выход.
  
   Если вас никогда не запирало в замкнутом пространстве, без средств к существованию, зато с кучей оружия, то глубину моих тогдашних переживаний понять трудно. Сначала я не мог поверить, что это конец: мембрана каким-то непостижимым образом превратилась в прочную твердую стену, из-за этого люк теперь недосягаем и выхода больше нет. Раньше, в тупиковых ситуациях, хотя бы оставался путь назад, а теперь мы оказались закрыты наглухо и, возможно навсегда.
   По мере того, как до сознания доходило вышеописанное, на душу наваливалась тяжеленная плита, сдавливая грудь и мешая дышать. Она постепенно погружала меня в болото невыразимой печали и безысходного ужаса. Никогда смерть не была так близко. Она уже тянула жадную лапу к моему горлу, чтобы милостиво задушить, но все испортила проснувшаяся гордость. Она не могла согласится с тем, что я умру вот так быстро и нелепо, да и еще толком не начав отношений с девушкой.
   Через три секунды я понял, что вовсе не так уж слаб и беспомощен, как показалось. Еще через секунду разум уже мысленно просматривал все, казавшиеся ранее бессмысленными, пособия по выживанию, которыми майор Гвари гонял нас и в хвост и в гриву. Теперь он выглядел пророком и мудрецом. Захотелось, вернувшись в Академию поставить ему памятник, ну или хотя бы бюст. Да, просто руку пожать, за все, что он для меня сделал!
   Руки сами собой полезли в карманы, ища все, случайно в них завалившееся и не отобранное рнутами. В нагрудном нашелся недоеденный кусок пищевого концентрата. Уже что-то, хотя и отвратительно мало, если разделить на двоих... А вот воды нет совсем, нигде, ни капли. В арсенале, однозначно, ее источники не предусмотрены. Так, пару-тройку дней протянем. А потом?
   Подвинув кучу барахла на близлежащем столе, я сел и крепко задумался о будущем: удастся ли взорвать люк всем имеющимся в хранилище традиционным боезапасом или придется сложить в общую кучу те подозрительные палки с шарами? И как не пострадать при этом самим в тесном помещении?
   Лана, в это время, тихо и растерянно стояла рядом, как мне казалось, стараясь не мешать моим внутренним процессам. Хотя, как выяснилось, девушка времени даром не теряла.
  - Послушай, - вдруг произнесла она, - на твой взгляд, здесь должна быть нормальная дверь?
  Нормальная? Ох, как же я не принял в расчет такую элементарщину? Просто же! Верхнюю дверь, через которую мы вошли, давно замуровали в стену и не использовали. Должны же, рнуты как-то в арсенал попадать? Заброшенным он не выглядит, вооружение тут достаточно современное. И даже более. Если только, по местной традиции, все через стены не ходят. Впрочем, это всё - Ланины фантазии.
  - Ты - права! - ответил я, слезая со стола и направляясь в дальний конец хранилища, исследовать который до сих пор ноги не доходили, - Пошли, поищем настоящий вход.
   Стоит ли говорить, что через некоторое время основная дверь, там и нашлась. Как и положено ей быть, основательная, лопритовая и с мощным замком на камеодах. Взорвать такую даже саперу сложно, а замок голыми руками не вскрыть.
  - Эх, без фитча не выйти! - печально констатировал я, в который раз пожалев об утраченном полифоне, на котором хранилось много чего полезного. Особенно, в данной ситуации. Чертовы пришельцы, забрали его себе. И наборчик мой походный, с разъемами, тоже утащили! Ну, просто рук лишили, уроды!
   Я стоял и злился про себя, дополняя нехватку печатных слов жестами.
  - Какой сквозняк! - сообщила за моей спиной Лана и чихнула.
  - Сквозняк? - удивило меня заявление.
   Дверь разом отошла на второй план. У моей спутницы от пережитого начались галлюцинации? Поспешно развернувшись, я вгляделся в лицо девушки, но в ее глазах не было ни капли безумия. Они смотрели на меня с усталостью и надеждой.
   В свете фонаря мерно плыли пылинки. Пылинки как пылинки, но только сейчас стало понятно, что двигаются они, почему-то, в одном направлении: к нам.
  - Оттуда дует, - указала пальцем в другой конец хранилища Лана, - Терпеть не могу сквозняки!
   Пришлось вернуться обратно, на уровень бывшего люка и зайти немного дальше. Остановившись в конце, я и вправду почувствовал легкое движение воздуха, которое доселе не замечал. Пылинки здесь летели веселее, а у самого пола, так вообще, лихо пролетали мимо. Во мне затеплилась надежда: неужели?..
   Разглядеть источник сквозняка мешали тяжеленные ящики с зарядами и аккумуляторами для излучателей. Однако обретенная надежда придала мне невероятную силу. Не уверен, что в другое время я решился бы снимать их в одиночку, но если очень хочется жить, еще не такие чудеса вытворять начнешь.
   Первые ряды удалось просто сдвинуть, но ящики с последнего штабеля, все же, пришлось снимать и относить в сторонку, стараясь не ронять. Один-таки вырвался из моих рук, ударился углом об пол, крышка соскочила и, из образовавшейся щели, содержимое покатилось по полу. Лана принялась поспешно собирать заряды.
  - Уговорил, - сказал я, обращаясь к ящику, - Возьмем это себе. Сгодятся!
   За последним ящиком, отодвигать который уже помогала Лана, открылось невозможное: в стене арсенала, у самого пола, чернела дыра диаметром чуть более полуметра.
   Я едва не прослезился от радости. Вот это подарок! Как славно, что в местные оружейные склады кто-то пробирается окольными путями. Очевидно, что не рнуты и хорошо бы по пути отсюда ни с кем не столкнуться.
  - Полезу первый, - сообщил я землянке, - давай за мной.
   Лана покорно кивнула. Я встал на четвереньки и заглянул в дыру. Фонарь осветил невероятно прямой и ровный проход с каменными стенами и кучей пыли. Сойдет!
   На пути к заветной свободе мы натерпелись всякого: узкий проход страшно стеснял движения, многолетняя грязь на полу стремилась забиться в рукава и за воротник, поднятая мелкая пыль лезла в глаза и нос. Чихание было равносильно смерти.
   Я сдерживался как мог, уговаривая себя тем, что до вожделенной свободы осталось не так много: в пяти метрах маячили полосы тусклого света. Возможно, Лане сзади приходилось еще хуже: все поднятое мной доставалось ей в полной мере. Периодически слышался сдавленный кашель.
  'Уже скоро', - мысленно говорил ей я, - 'потерпи немного!'
   В конце прохода обнаружилась металлическая решетка с мелкой ячеей. За ней виднелся знакомый, плохо освещенный коридор. Я подполз максимально близко к решетке и прислушался. Из коридора не доносилось ни звука.
   Осмелев, я толкнул решетку, и она качнулась вперед. Никаких действий на это снаружи не последовало. Это воспринялось мной как приглашение выйти, что я и сделал. Немного повременив с опущенным прицелом и, никого не дождавшись, можно было выпускать девушку.
   С головы до пят нас обоих покрывал серо-коричневый налет. С тоской посмотрев на меня, девушка зашлепала себя по карманам, но носовых платков не нашла. Стереть с себя грязь, оказалось, нечем и рнутам снова икалось.
   Кое-как, стряхнув руками пыль, мы снова отправились в поход по уходящему вдаль коридору.
  - Смотри, - дернула меня за рукав Землянка, указав куда-то в боковой проход, - Вон там внизу.
   У самого пола краснел помадный крестик.
  - Ты знаешь, когда мы стояли у двери арсенала, мне этот крестик вдруг вспомнился, - разоткровенничалась девушка, - И вот мы снова здесь.
   А я пытался понять, как же так получилось? Некоторое время назад, пройдя по этому коридору, мы спустились порядочно вниз и уперлись прямо в люк. Покидая хранилище, люк оставили слева. Стало быть, по моим подсчетам, чтобы попасть из арсенала сюда, надо завернуть за люком налево и лезть вертикально вверх! А мы прошли совершенно прямо по горизонтали. Да и сам проход не был длиннее пятнадцати метров! Значит, арсенал должен находиться прямо за дверью, замурованной в стену! Но там лестница!
   Разум никак не мог запараллелить верх с низом, а продольное с поперечным. Очень странно и просто невероятно!
   За размышлениями, я не заметил, как ушел вперед один.
  - Раз уж у нас есть второй шанс, теперь двинем прямо? - мое обращение к Лане осталось без ответа. Быстро оглянувшись, я заметил, что девушка, зачем-то, остановилась перед следующим темным поперечным коридором.
  - Пойдем! - негромко позвал я.
  Но девушка продолжала стоять, как-будто, не решаясь что-то сделать.
  - Ты что-то увидела? - забеспокоился я, поворачивая обратно.
  - Нам... туда..., - с сомнением в голосе произнесла Лана.
  - С чего ты взяла? - удивился я, - Что там?
  - Выход, - заговорщицким шепотом произнесла Лана.
  Я посмотрел вперед, в коридор: темно и пусто. Ни дверей, ни света. Никаких признаков выхода.
  - Он говорит, что выход там, - со смущением пояснила девушка.
  - Кто говорит? - пытался прояснить ситуацию я.
  - Не знаю.., - растерялась Лана, - Но он мне показал, как выйти.
  - Там ничего нет! - ко мне стали закрадываться нехорошие сомнения, что Невыразимый принялся за нас всерьез и выбрал для атаки наиболее внушаемое существо.
  - Тебя снова посещают невидимки? - не без иронии произнес я.
  - Невидимки были на самом деле! - вспылила девушка, - Но это не они!
  - Хорошо! - в свою очередь начал злиться я, - Кто бы то ни был, пойдем отсюда, пока нас снова не сцапали!
  - Но, он хочет нам помочь! - упорно стояла на своей сумасшедшей идее Лана.
  - Лорк хочет нам помочь. Прекрасно! - не съязвить было невозможно, - Кто же еще, как не он!?
  - Это не Лорк! - заступилась за воображаемого друга девушка.
  - Лана, очнись! - повысил голос я, - Здесь некому нам помогать! Помнишь, нас все хотят убить!
  - Но он нас выведет, если мы ему поможем! - с жаром ответила Лана.
  - В очередной раз испытать свой Треглонатор..., - тут терпение у меня окончательно лопнуло, - Пойдем!
  - Нет, - решительно сказала девушка, - Происходит что-то страшное. Я должна ему помочь! - и шагнула во мрак коридора.
  - Стой! - не удержавшись, рявкнул я и эхо разнесло это вокруг, но Лана совершенно не слушала, - Остановись немедленно!
   В тишине продолжали раздаваться удаляющиеся шаги. Когда же кончится этот кошмар?! У нас приказ доставить знамя. Эк с Юомом неизвестно где. Мы тут ходим кругами, за нами гоняются какие-то странные личности, а она вздумала помогать какому-то очередному невидимке, потому что 'происходит что-то страшное'. Страшное происходит уже давно! И я, собственно, говоря, пытаюсь сделать что-то для нашего спасения! Необъяснимое самовольство Ланы возмутило меня до глубины души.
  - Хорошо, иди, - прорычал я и, от избытка нереализованных чувств, пнул стену ногой, совершенно забыв о том, что в незнакомых местах перемещаться следует осторожно. Вверху что-то громыхнуло, сорвалось и, просвистев в сантиметре от моего плеча, стукнуло в пол. Резко отскочив и развернувшись, я выставил вперед фонарь. Увиденное, чуть не деморализовало меня на месте.
  
  Глава 28. Зеленые дали.
  
   На месте прохода, во всю его ширину, темнела решетка из толстых металлических прутьев. 'Сначала куча дверей, теперь - сплошные решетки' - мелькнуло в голове.
   Но как бы там ни было, я - здесь, а Лана из-за своего дурацкого альтруизма, оказалась по ту сторону преграды. И оба мы - поодиночке. С надеждой только на себя. Да, одному, конечно, сложнее, зато и отвечаешь только за свою персону. Нет нужды советоваться или уговаривать.
   С собой пока договариваться получалось, а вот за девушку я сильно волновался. Невыразимый так заморочил ей голову, что своему внутреннему голосу она стала доверять больше, чем мне, а я, между прочим, уже не раз ее спасал!
   Интуитивно ощущалась, что девушка идет в ловушку и действовать следовало незамедлительно.
   Я, конечно очень на нее злился. И мой гордый внутренний голос требовал плюнуть на все и идти искать выход одному. А Лана пусть спасает, кого хочет! Но, нет же! Непреодолимое желание влекло меня, находиться рядом с ней и мысль о том, что я могу безвозвратно ее потерять, обдавала жуткой тоской и страхом.
   Присев, я просунул руки между прутьями решетки и толкнул вверх. Безрезультатно. Затем сильнее. С тем же успехом. Потом поднялся и в отчаянии дернул решетку к себе. Но то ли ее заклинило, то ли фиксировало, то ли она оказалась слишком тяжелой: несмотря на все усилия сдвинуть ее не получалось.
   Если еще минуту назад я полагал, что все плохо, то нынче стало совсем отвратительно.
  - Придется искать параллельный коридор и хорошо бы - сквозной,- пробормотал я себе и, стараясь не прикасаться к стенам, тихо двинулся по проходу.
   Ближайший подходящий коридор сильного оптимизма не внушал. В его глубине царил такой же непроглядный мрак, как и в том, куда ушла Лана. Мне, правда, показалось, что где-то вдалеке, как-будто, серело пятно. Была - не была! Попробуем здесь.
   Учитывая предыдущий печальный опыт, я даже не шел, а крался, осторожно переставляя ноги и стараясь не наступать на выпирающие из пола неровности. Пока все было тихо и, казалось, шло своим чередом. Я позволил себе слегка расслабиться, в то же время, не снимая с прицела освещенный фонарем участок прохода.
   Так, относительно спокойно, прошло минут пять: коридор оставался пуст, ничего ни откуда не падало, не взрывалось, и никто не пытался напасть. 'Двадцать метров успешно пройдены!' - облегчением констатировал я и тут фонарь неожиданно погас.
   На Базе Арктака без приключений не обходилось никак! 'Да, чтоб тебя!', - сказал я фонарю, вынул аккумулятор, почистил контакты и всунул его обратно. Однако, строптивый светильник всерьез решил отдохнуть. Всунутый в него аккумулятор от местных излучателей проблему не решил.
   Я снова выругался, ибо окаянный прибор напрасно тратил мое время, за которое Лорк мог, совершенно не спеша, переварить Землянку. Другого выбора, как оставить фонарь в покое и продолжить путь наощупь не оставалось.
   Надежду вселяло разрастающееся серое пятно впереди. Слава Небу, коридор оказался проходным. Но, знаете, когда вы поняли, что заведомая цель совсем близка, стоит удвоить интуицию и утроить подозрительность.
   Разбалованный тем, что до этого в коридорах мы бродили безнаказанно, а охранную сигнализацию никто даже в арсенале устанавливать не собирался, я решил, что если не привлекать внимания, то так будет продолжаться и дальше. Из фокуса ускользнуло, что все-таки объект военный, да и местное командование усматривало в нашем появлении какую-то опасность.
   Серое пятно в конце тоннеля постепенно разрослось до размеров дверного проема. Если бы не мои шуршащие шаги и не поскрипывание комбинезона при каждом движении, стояла бы странная абсолютная тишина.
   До выхода оставалось метра три. Уже виделась противоположная стена поперечного коридора, казавшаяся серой и гладкой. Вдруг на уровне лодыжки слева мелькнул рубиновый огонек. Я замер на месте. В полутьме и серости этих мест яркие краски выглядели неуместными.
   'Померещилось?' - спросил я себя и сделал шаг назад. Огонек на долю секунды снова мигнул. Голова встревоженно соображала, что предпринять. Поскольку меня не разорвало сразу на месте, была надежда опасности избежать.
   Внезапно стены с лязгом пришли в движение. Оттуда стремительно раскладывались угловатые конструкции, обрастая разнокалиберными дулами. Когда я с ужасом осознал, что меня ждет и собрался бежать, в мою сторону уже летели заряды.
   За секунду до этого, мир непонятным образом окрасился в зеленые тона разной густоты. Я видел, как меня медленно, в грудь и живот, прошивают ярко-желтые разряды и летят дальше в плотную зелень, а оттуда, в обратном направлении устремляются зеленые комочки и тоже летят через меня. И все совершенно беззвучно.
   Стрельба прекратилась так же внезапно, как и началась. Потрясенный случившимся, я остановился и принялся растерянно себя осматривать. Мое тело выглядело зеленым пятном с четким контуром и мерцающей белой окантовкой. Ощупать его не удалось, но ни боли, ни дискомфорта я не испытывал.
   Но ведь меня только что должны были убить или, по крайней мере, тяжело ранить! А я все еще в сознании и на ногах?! Волной паники накрыла мысль, что вот так и выглядит мир после смерти. Ее резко оборвал разум, напомнив, что зелень появилась раньше предполагаемых повреждений.
   Тогда что со мной? Пока я недоумевал, охранные боты буравили коридор лучами, которые я разглядел только сейчас. Они все быстро просканировали, но складываться обратно и не думали. Как же пройти мимо них? В памяти всплыла часть нотации моего инструктора, после крайне неудачного летного часа.
  'Пилот не должен думать, он должен быстро соображать!' - рычал он на меня, в исступлении стуча кулаком по обшивке.
   Поняв, что в таких вынуждающих на ответную агрессию, обстоятельствах, бесшумно не пройти, я медленно отошел вглубь коридора, на ощупь завел рычажок мощности излучателя до крайнего положения назад - на максимум поражающего действия. Прицелившись в часть правого бота, выпирающую из плотной зелени стены, я нажал курок. Излучатель, со всей дури, жахнул. Меня дернуло отдачей. От бота вверх полетел здоровенный зеленый кусок. Сквозь меня, стремительно вращаясь, пролетела палка или труба. Тело инстинктивно напряглось, в ожидании, что она распилит меня пополам, но палка оказалась призрачной.
   Левый бот, тут же, активизировался и отправил в мою сторону поток зарядов. Как и первые, они безболезненно пролетели насквозь. Правый тоже успел ответить парой выпадов, прежде чем стал несколькими зелеными пятнами на полу. Излучатель Дулга, признав, наконец-то, меня своим хозяином, стал подсказывать наиболее уязвимые места местной техники. Благодаря такому партнерству, уже через два прицельных выстрела, парализованный левый бот валялся рядом с соседом.
   Разделавшись с вражескими машинами, я с одной стороны, обрел некоторую уверенность, и теперь был готов к обороне, но в тоже время натерпелся такого, что не укладывалось в голове и требовало осмысления. Перед дальнейшим продвижением, стоило немного отдышаться и прийти в себя.
   Я опустился на то, что выглядело как пол, и попытался прислониться к плотной массе, расцениваемой как стена. Через секунду, неуловимо, мир приобрел свой привычный цвет, теперь уже казавшийся темным и мрачным, а стена резко пихнула меня в спину.
   От коварного выпада стены, я упал на бок. В голове нарастала пульсирующая боль, стало жутко мутить. Чтобы не стошнило, пришлось интенсивно дышать. Но в воздухе висело столько вонючей гари, что в горле сразу запершило и я сильно закашлялся. В руку, поставленную на пол для опоры, вонзились несколько острых обломков.
   Со стоном, я сел. Тошнота и пульсация постепенно проходили. В нескольких метрах от меня, испуская отвратительный дым, дотлевали обломки ботов. Экран прицела перед лицом, обводя красными контурами развороченные механизмы, сообщил 'Уничтожено'.
   Уже хорошо, что убивать меня некому. Однако, что, все-таки, произошло? Как мне удалось уцелеть? В панике я схватился за грудь, провел рукой до живота, потрогал голову. Комбинезон, почему-то был абсолютно целый. Ни одной дырки! И голова, тоже, обычной формы, без дефектов. Невозможно! Я прислушался к себе: должно же где-то после попадания в тебя болеть? Но не болело. Ничего и нигде, кроме ладони, которая поранилась об осколки. 'Зеленые комочки - это они?' - пришло в голову.
   Как же я так смог? И почему все в это время выглядело зеленым? А через меня все пролетало? Тут же накрыл ужас: 'Меня же чуть не убили!'. На всякий случай я снова посмотрел на ботов сквозь прицел. Там, по прежнему, моргало 'Уничтожено'.
   Ладно, убить, не знаю почему, они не смогли. Может, у меня теперь новые способности? Знать бы как они появляются? С такими мыслями я поднялся и побрел в выходу. Проем перегораживали две большие кучи металлолома.
  'Ну вот, через них еще и перелезать!' - с пренебрежением подумал я. И прямо в этот момент мир снова стал зеленым. Стены казались сделанными из прозрачного зеленого пластиката разной толщины. Их контуры, углы и переходы в пол светились белыми линиями.
   Сейчас все виделось четче, даже бесформенные останки ботов. Я спокойно прошел сквозь них, потом сквозь соседнюю стену. В этом удивительном мире преград не существовало вообще! Если так, то можно идти, абсолютно, куда глаза глядят. Перспектива окрылила до такой степени, что я, забыв обо всем на свете, пошел прямо. Зелень то густела, когда я попадал в стены, то светлела, когда я выбирался в коридор или помещение. Других живых существ, кроме меня в зеленых далях, не обнаружилось. Выбравшись из самой толстой зеленой полосы, меня окружила особенная, доселе не встречавшаяся, белесоватость, а впереди торчала стена из неровных столбов с облаками наверху.
  'Что-то новое', - понял я. И оказался... в лесу. Мир снова раскрасился. Все еще был день. Неровные столбы превратились в деревья, вместо облаков их верхушки покрывали кроны из листьев. Позади меня серела стена.
   Снова накатила пульсация с тошнотой, но уже слабее. Вот, как мне и хотелось - нашелся выход. Дурацкие приключения кончились. Теперь я свободен и пойду искать друзей. Но тут же радость омрачилась воспоминанием, что Лана осталась внутри, в плену Невыразимого. Некоторое время я разрывался между желанием остаться и необходимостью вернуться. Потом ноги сами завернули меня к стене, и мир окрасился зеленью.
  
  Глава 29. Возвращение невидимки.
  
   Пройдя через стену, я вдруг вспомнил слова Ланы о том, что местные умельцы могли не только ходить сквозь предметы, но и внезапно перемещаться на несколько метров. Вот с таким умением, искать ее было бы быстрее. Не успел я подумать, как встречная зелень резко поехала в мою сторону. Тело ощущалось неподвижно стоящим, а стены впереди натянулись на меня, как носок на ногу.
   Очнулся я на расстоянии метров десяти от исходной точки. Голову слегка вело, судя по всему, она продолжала по инерции двигаться вперед. Чувствовалось, что дальнейшие эксперименты с перемещениями в пространстве кончатся выворотом желудка. Я принял решение пока просто ходить через стены, без выкрутасов, а 'натяжение пространства' с быстрым перемещением использовать при крайней необходимости. К нему, как и к возвращению в обычный мир, явно, требовалась адаптация. Стоило привыкнуть, хотя бы, к одному.
   Постояв и обдумав план дальнейших действий и направление поисков, я двинулся по диагонали влево, где по моим расчетам находился выход из коридора, охранявшегося ботами. Поблуждав, вокруг да около, минут пятнадцать и не найдя, устроенной мной, свалки, я забеспокоился, куда эти две кучи подевались? Закрались подозрения: а не обнаружил ли их уже кто-нибудь?
   Наконец, прицел моргнул и нарисовал около одного из выступающих зеленых углов привычный красный многогранник с надписью 'Уничтожено' и я сообразил, что ботов от меня скрывала стена. В шаге правее зелень посветлела. Это и был тот поперечный коридор, в который я так стремился попасть, чтобы перехватить Лану.
   С этого места идти нужно было не спеша, потому что я не знал, как должны выглядеть люди в зеленом мире. А если они отсюда невидимые? Тщательно осматриваясь, я шел вперед. Неподалеку справа и внизу, за наслоением прозрачных стен, перемещались едва уловимые зеленые облачка. Чем они были, я тогда не понял.
   Вскоре, по левую руку, возник проход, перегороженный решеткой. Теперь она виделась ясно. Если б я знал, что могу ходить сквозь все, просто взял бы и прошел. И никакой возни с ботами.
   Куда же отсюда пошла Лана? Единственный коридор, в котором я еще не бывал, уходил прямо. Метров через десять попались ступеньки, поставившие меня в тупик: провалюсь ли я с верхней через остальные или пройду по ним как обычно? Чтобы не терять времени, я спрыгнул, угодив ногами в какую-то серо-зеленую муть, доходившую до колен. Вещество, которое я рассекал, могло оказаться чем угодно: водой, туманом, раодской слизью, паралитическим газом или что тут у них принято разливать по коридорам от врагов.
   Из-за этой чертовой мути я чуть было все не прошлепал. К счастью, внимание привлек какой-то блеск на уровне пола. Присев на корточки, я погрузил лицо в туманность. В ее глубине, на уровне лодыжки, на зеленом фоне сучил ногами огненный паук. От его овального тела змеились похожие на маленькие молнии конечности, вспыхивая золотым и белым.
   Какое-то время я наблюдал за ним, потом из интереса ткнул дулом излучателя. Оружие вырвало из рук и отбросило в сторону. И тут я понял, где видел похожего паука: на кепке, которую отдал Лане!
   От радости и беспокойства захватило дух. Я вгляделся в муть и различил смутные белые линии контура головы и тела. Она нашлась! Но почему на полу? На секунду в глазах потемнело от мысли, что раньше меня, ее встретили местные боты. Вне себя от тревоги я попытался схватить и поднять с пола верхнюю часть тела девушки. Несколько раз руки проходили сквозь, но с десятой попытки овал с огненным пауком показался из тумана.
  - Лана! Лана! - почти кричал я, пока жуткий спазм не перехватил горло. Я встал на колени и, как мне показалось, прислонил к себе спину девушки.
  Она зашевелила руками. Откуда-то издалека, на пределе слышимости, донесся стон. И, вдруг, зеленая тень резко дернулась и отпрянула от меня.
   Я снова выпал в реальный мир, сопровождаемый воплем:
  - Ни за что!
  Я успел поймать ствол ее излучателя и направить дулом вниз:
  - Лана, успокойся, это я, Раэл!
  - Здесь невидимка! - взвизгнула девушка и заметалась.
  - Где невидимка? - оглядываясь, поинтересовался я.
  - Он меня схватил и хотел унести! - прижалась ко мне Лана.
  - Все хорошо! - моя рука обняла ее за плечи. Не сдержавшись я хмыкнул, поняв кого она приняла за невидимку.
  - Ты не понимаешь, - возбужденно говорила девушка, - Они отдадут нас Ему!
  - Все хорошо, - на ухо прошептал я, - Он ушел.
  - Откуда ты знаешь? - подозрительно осведомилась Землянка и отпихнула меня, - Кто ты?
  - Раэл Ирдэо, штурман Седьмого Перехватчика. Мы летели за Знаменем. Дельтийское общество альпинистов. Помнишь?
  - Да, - подтвердила Лана, - Что со мной было?
  - Понятия не имею, - вырвалось у меня с раздражением, - Ты ушла за внутренним голосом, а меня из-за этого чуть не убили!
  - О! - растерянно озадачилась девушка, казалось, пропустив мимо ушей последнее, - А карту Базы я до сих пор помню...Этот дурацкий туман. Я в нем потерялась. Но он мне пел колыбельные.
   Решив, что Лана заговаривается и виной этому может быть злополучная туманность у пола, я поднялся и потянул ее за собой: - Вставай! Пойдем отсюда! Только теперь слушаем, исключительно, голос разума.
  - Голова кружится, - с трудом поднимаясь, пожаловалась Землянка.
  - Привычное дело! - отозвался я и двинулся назад, к ступенькам, с опущенным прицелом, закрывая собой девушку.
  - Погоди, - остановила меня она, - нам не туда. Там не выйти. Надо по коридору, потом налево, на лестницу и подняться на этаж вверх.
  - Ты себя уже завела! - напомнил я.
  - Поверь, пожалуйста! - как-то жалобно попросила Лана и, мне показалось, в ее голосе слышались слезы.
  - Тут везде боты! - мне вспомнились недавние страшные события.
  - Там нет, - уверила Лана.
  - А раньше сказать об этом нельзя было? - вспылил я, - Пока я тебя искал, они меня чуть не угробили.
  - Там были Четвертый и Пятый! - ахнула девушка, - Как же ты...?
  - Открою тебе страшную тайну, - не выдержал я, - Я теперь хожу сквозь стены. И меня невозможно убить!
  Дабы, впечатленная невидимками, Лана опять не наставила на меня оружие, я крепко прижал ее к себе: - Я не знаю, как защитить тебя!
  - Мне кажется, я надежно защищена, - на мой взгляд, самоуверенно заявила Землянка. Ее бронезащита прикрывала только грудь и, немного, живот. Заряд из моего излучателя выдержит. А Х-25, чем расстреливали меня, вряд ли.
  - Твоя - слабая, - досадовал я, мучительно соображая, чем бы ее усилить, на случай непредвиденной атаки.
   Внезапно девушка замерла и прислушалась: - Он говорит - сюда идут.
  Через секунду, где-то на краю поля зрения, скорее ощутилась, чем увиделась, группа зеленых теней, направлявшихся в нашу сторону.
  - Быстрей! - дернула меня за руку Лана и повлекла в глубину коридора, разметая по сторонам серую муть.
   Довольно скоро, справа, и правда, обнаружилась лестница наверх. В отличие от стен коридора, она была обшита серебристым меланитом и имела вполне современный вид. Видимые шестым чувством зеленые тени быстро приближались. Взлетев по лестнице, я окончательно забрался в их мир и огляделся в верхнем коридоре. Слава Небу, никого!
   Вернувшись в реальность, я махнул Лане. Поднявшись, она указала направо.
  Не успели мы сделать и трех шагов, в направление к спасению, как одна из дверей в коридоре распахнулась. В проеме стоял знакомый бреторианец.
  - Скорьее, сьюда! - закричал он.
  
  Глава 30. Юисич.
  
   Не дожидаясь пока мы сбежим, бреторианец выскочил из своей комнаты, схватил нас с Ланой за руки и поволок к себе.
  - Отпустите! - взвизгнула девушка, и попыталась вырваться.
  - Оньи уже рьядом! - с отчаянием в голосе воззвал бреторианец, - Сьюда! - и втащил опешивших нас внутрь какой-то лаборатории.
  - В шкяф! - воскликнул он, - отодвигая часть стены и подталкивая меня туда. Я схватил в объятья Лану и втащил внутрь, после чего стена за нами закрылась и наступила темнота. Снаружи послышался свист закрываемой двери и, буквально секунд через десять, громкий стук. Затем, судя по шуму, в кабинет ввалилась толпа драконозавров-тяжеловесов. Кто-то громко и требовательно что-то гнусавил. Язык показался похожим на рнутский. Бреторианец скучным фальцетом отвечал, временами задавал встречные вопросы.
   Я замер, борясь с одышкой и сердцебиением. Лана прижалась ко мне, тоже стараясь отдышаться и при этом не шуметь. Мои руки все еще обнимали ее, а вырываться, наконец-то было некуда. И тут, после всех этих переживаний, на меня что-то нашло. Не ожидая сам от себя такой смелости, я вдруг наклонился, нашел в темноте губы девушки и принялся ее целовать. Все проблемы и заботы разом куда-то исчезли, стало все равно: кто за кем гоняется и что, вообще, происходит. Лана совершенно не сопротивлялась и, как мне показалось, еще сильнее прижалась ко мне. Увлеченные процессом мы не заметили, как гнусавые драконозавры убрались восвояси и бреторианец открыл шкаф.
  - Виходи! - похлопал он меня по спине.
  В лабораторию я вышел первым, стараясь прикрыть собою Лану.
  -Удивьительно! - восторженно произнес он, - Ви - прекрасни!
  - Спасибо, - осторожно ответил я.
  - Идьи сьюда! - потребовал он.
  - Зачем? - с подозрением осведомился я.
  Бреторианец озадаченно потер пальцами подбородок и, обращаясь больше сам к себе, сказал: - Удивьительно! Правда, очьень необичние! Неужьели, тьеперь, без войта? Как же тохда ими упрявлять?
  И задал ставший уже привычным вопрос: - Ви зняете хде ваш войт?
  - А что это? - спросила, выглянувшая из-за моего плеча, Лана, - Нас уже спрашивали, но мы не знаем.
  - О! - опешил бреторианец, - Вамь повредильи памьять?
  - Я уверен, мы и не знали, - ответил я за нас обоих.
  - А зачьем вас сьюда послальи, вы помньити? - вкрадчиво поинтересовался инопланетянин.
  - За Знаменем! - уже уверенно выступила из-за моей спины Землянка.
   При виде ее, бреторианец совершенно изменился в лице, как будто увидел живое божество и с замиранием выдохнул - Литир Даот!
   Он подошел к Лане, протянул было руку к ее голове, но потом нерешительно отдернул:
  - Ви его, все-таки, нашльи! Отдай мнье!
  - Он не хочет, - отозвалась на наглое требование девушка, - Я не могу его снять. А что это?
  - Вашь хозяин вамь не сказял? - удивился бреторианец.
  - У нас нет хо..., - начала Землянка, но осеклась, потому что я дернул ее за руку.
  - Мы не помним, - я решил подыграть местному чудаку, поскольку посчитал его дружелюбно настроенным и способным что-то объяснить, - Может быть, вы знаете кто мы?
  - Муавы, - без тени сомнения заявил бреторианец.
  - А кто такие муавы?
  - О, как хорошьо, что ви ничехо не помньити! - умилился инопланетянин, - Я тьеперь буду вашь хозяйн.
  - Хорошо, - согласился я и, на всякий случай, еще раз слегка дернул Лану за руку, что бы она тоже поддакивала.
  - Как вас называть? - спросила она.
  - Юисич, - ответил тот и радостно потер руки, - Ви - служить мнье, я вас всьему научью.
  - Мы другой расы? - решил подтвердить я свою догадку.
  - Как харашо, ти зняешь мнохо слов, - продолжал восторгаться Юисич, - Вы созьдани слюжить льюдям. Ни настоящие льюди. И мои слугьи.
  - А что это? - мой палец уткнулся в трапецию на груди, - Для чего он?
  - Не помньишь?! - изумился инопланетянин и, как само собой разумеющееся, бросил, - Фрал. Помогает вийти в малс. Транспарьентное пространстьво.
  - Оно зеленое? - поинтересовался я.
  - Зельений и празрачьний, - закивал Юисич.
  - Эта штука, - я ткнул себя пальцем в фрал, - делает тебя невидимым и неуязвимым?
  - Невьидимим - да, - согласился бреторианец, - А неубиваемим - как сказать. Кто-то дрюгой, вийдя в малс, можеть тебья убьить.
  - А другие, которые тоже в малсе, тебя видят?
  - Какь много вопрософ! - засмеялся Юисич, - Какии умньицы!
  Слушая бреторианца, я загордился собой: какой чудесный многословный андроид из меня вышел. Знали бы родители и преподаватели в академии, какой я уникальный! А то вечно придираются!
  - А рнуты, тоже муавы? - в свою очередь, спросила Лана.
  - Ньет, - брезгливо поморщился бреторианец, - Тюпые, для войни. А ви, умний, будьете для наукьи.
  - А рнутов мы должны слушаться? - зачем-то, вдруг, поинтересовалась девушка.
  - Неть! - возмутился Юисич, - Оньи не мочь вам приказивать. Ньикому ни могуть! Толька льюди - хозьяева.
  - Здесь еще есть хозяева? - решил уточнить я, чтобы в будущем не попасть впросак.
  - Да, - согласился бреторианец, - Фаич - он упрявляит рнуты. И твагги.
  - А кто такой Лорк? - не в силах сдержаться, задала Лана наш самый насущный вопрос.
  - Там, - бреторианец кивнул в сторону большого окна в правой стене лаборатории.
   Подгоняемые любопытством, мы осторожно зашли по обе стороны и медленно выглянули из-за рамы. Окно выходило в большой цех с прозрачной крышей, поддерживаемой металлической фермой с треугольными отверстиями. Вдоль стен шли ряды прозрачных толстых труб, внутри которых светилась зеленая жидкость и торчали какие-то водоросли. На уровне метров пяти от пола, весь периметр опоясывала решетчатая балюстрада с перилами.
   В дальнем конце цеха, от стены к стене, был переброшен неширокий мост с подобием промышленного крана. Внизу слева, между какими-то приборами и ящиками, перемещались роботы.
   А прямо посередине, по причудливым цветным кляксам на решетке пола медленно полз исполинских размеров зеленовато-желтый слизняк. Его плоские бока, более прозрачные с краю, шли мелкими волнами. Лорк что-то сосредоточенно рассматривал под собой, то распрямляя, то загиная длинную пару отростков с глазами вниз.
  - Вот это чудище! - потрясенно произнес я.
  - Твагг, - учтиво склонив голову в сторону окна, уточнил бреторианец, - Ти их не вьидель?
  - Никогда, слава Небу!- признался я.
  Лана тоже отрицательно покачала головой и ее передернуло.
  - Осторожно, - спохватился бреторианец, - он обладает Цумса Влор.
  - Чем? - переспросила Лана.
  - Какь же по-вашьему? - искал слова инопланетянин, - Тельепатья!
   Посмотрев друг на друга, мы с Ланой поспешно спрятались за стены, как будто, через них телепатия не действовала.
  - Он нас слышит? - на лице девушки отразился нешуточный испуг.
  - Врят ли, - отмахнулся бреторианец, - Он очьень занят.
  - Строит Треглонатор? - догадался я.
  - Вы знаетье? - удивился бреторианец.
  - Так страшноглазый человек сказал, - пояснила Лана.
  - Глор, - уточнил инопланетянин и хихикнул, - Он тожье - твагг.
  - Но, твагги же... не люди! - возразила девушка.
  - Бил твагг, - сообщил бреторианец, - Литир его пьеределать.
  - Литир может?! - не верил я своим ушам.
  - Он можьет всье, - Юисич еще раз восхищенно взглянул на кепку Ланы, - он - Создатьель!
  - А что бы вы сделали, если бы у вас был Литир? - Землянка потихоньку отошла от окна и присела на стул.
  - Отньёс бы Лорку, - уверенно ответил бреторианец.
  - Но почему? - удивилась Лана, - Создали бы чего-нибудь сами?
  - Я не досьтоин, - заметно погрустнел Юисич, - Лорк - Непревзойденний Тьворец!
  - А что он творит? - заинтересовано продолжала девушка.
  - Делаит мир чищье и совершеньеи, - мечтательно сказал Юисич и покосился на Лану, - Литир би ему помогаль.
  - Это - замечательно, - согласилась Землянка, - я бы тоже не отказалась сделать мир лучше. А Лаогед его разрушает?
  - Льюди разьрушают, - пояснил бреторианец, - Харашьо что ихь мало остальось.
  - Мало? - вырвалось у меня, - Почему мало? Полно!
  Юисич отрицательно покачал головой: - Всьего неськолько сотьен. Но скоро твагги очьистят от нихь мир и их зловредьнии мозхи помогуть Лорку сдьелать всьеленнюю прекрясни.
  От таких слов мне стало не по себе. Шутка о пищевых предпочтениях Лорка оказалась отвратительно пророческой. Отчего-то в этот момент Лана побледнела и начала заваливаться на бок.
  - Ох, - стоявший близко Юисич, успел поймать ее первым
  - Совсьем без зарьяда! - подосадовал он, доставая знакомую белую коробочку и разложив ее в 'промыватель'. Привычным движением, приставив его концами к вискам и нажав на ручку с левой стороны, он вернул девушке сознание.
  - Нельзя так дольго не зарьяжаться! - упрекнул бреторианец Землянку и вложил 'промыватель' ей в руку.
  - Да, - вдохновился он, - Надо вас почьистить и зарьядить! И найти войт.
   Всплеснув руками, Юисич удалился в другую комнату, готовиться к техосмотру андроидов.
  - Он тоже хочет разобрать нас на запчасти, - вздохнула Лана.
  - Варианта два и они оба плачевные: - невесело ответил я, - этот гений или убьет нас при попытке найти войт или поймет, что мы люди и отдаст на съедение тваггам.
  - Куда же нам деваться? - с отчаянием спросила Землянка и неожиданно снова подошла к окну, - Литир говорит - нам нужно туда, - и показала пальцем в цех.
  - Там у них запасной выход? - усмехнулся я.
  - Треглонатор, - еле слышно ответила она.
  
  Глава 31. Нас встретят радостно.
  
   Как пакостно, когда на принятие важного решения есть чуть меньше минуты. А от него зависит не только твоя судьба, но и жизнь дорогого тебе человека, И как страшно в этот момент ошибиться. Еще никогда я так не сомневался.
   В будущем красиво маячил Треглонатор, идти в который совершенно не хотелось. Просчет других вариантов бегства неизбежно заканчивался возвращением сюда же, но под конвоем. Тогда свободы действий уже не будет.
   Конечно, за последние сутки мы пережили немало точек невозврата, но эта, безусловно, получалась самой жирной: Треглонатор, по мнению здешних человекоподобных - путь в один конец. Впрочем, я был бы рад навсегда убраться из андроидно-слизнякового ада. Главное, чтобы вышеупомянутый прибор, не оказался фемотронным коллайдером. Трудно сказать, что лучше: быть заживо сожранным огромным космическим слизнем или разложенным на п-мюзоны.
   Я посмотрел в сторону окна и тяжело вздохнул.
  - В шкафу, кажется, есть какая-то одежда, - дотронулась до моей руки Лана, - Она там постоянно мне на голову падала.
  - Да, стоит переодеться, - согласился я.
   Стараясь не шуметь, мы отодвинули дверь шкафа и углубились в изучение содержимого. Несколько вещей были похожи то ли на плащи, то ли на широкие халаты из гладкой ткани бледно голубого цвета. Напялив на себя хламиды, и преобразившись в два бесформенных мешка можно было надеяться, что слизень сходу не отличит нас от местных.
  - Я готов, - как можно бесстрашнее заявил я, пряча излучатель под полой халата.
  Землянка подошла к двери, ведущей на балкон, немного помялась: возможно, Треглонатор её тоже не вдохновлял, подумала, ткнула куда-то пальцем, и дверь уехала влево.
  Комната наполнилась ровным гулом, скрежетом и визгливыми сигналами каких-то механизмов в цеху. На меня дохнуло теплым влажным воздухом. Донесся запах прелой растительности с примесью чего-то химического.
  - Октанидон, - принюхавшись сообщила девушка, - Антисептик и консервант. Они там кого-то маринуют.
   При этих словах, в груди проснулась гадкая дрожь. Почему-то представились плавающие в банках людские головы с провалившимися глазами, от их вида стало невозможно жутко и мерзко. Лаборатория впереди окончательно трансформировалась в преисподнюю. В подтверждение этого факта, в пяти метрах под нами, оставляя за собой блестящий след, медленно скользил, вполне натуральный, раскладыватель на запчасти. Да еще и телепат.
  - Старайся ни о чем не думать, - преодолевая спазм в горле, проинструктировал я Землянку.
  - Почему? - удивилась она.
  - Помнишь, он - цумса что-то там, - ткнул я пальцем в видневшийся внизу хвост Лорка, - мысли читает.
  - Я тут подумала.., - с сомнением начала девушка, - Ты только посмотри на эту тушу! Ну и телепат! Пока он развернется, пока доползет - нас давно и след простыл!
  - Хватит думать! - раздраженно бросил я, злясь больше на свою слабонервность, чем на ее глубокомыслие. - Нам пора отсюда!
   Сколько можно трусить перед Лорком? Лучше умереть в бою, сделав в нем несколько дырок! Сжав в руках излучатель, я сделал решительный шаг на баллюстраду. Лана вышла следом и закрыла за собой дверь.
   Мы двинулись вдоль стены. Небольшая фора во времени была, пока бреторианец не обнаружил пропажу и не поднял тревогу. Случится это могло в любую минуту, соответственно, уйти требовалось как можно дальше со всей возможной быстротой. Но развить достаточную скорость мешала гудевшая и вибрировавшая при каждом шаге металлическая решетка баллюстрады. Из-за сильного напряжения мне казалось, что она страшно грохочет и скоро сюда сбежится толпа рнутов.
   Я поминутно озирался, стараясь контролировать ситуацию. В тылу и на флангах балкон пустовал. Внизу все шло своим чередом. Хваленый брюхоногий Творец нарезал очередной круг по полу вокруг своих клякс. На наше передвижение, слава Небу никто не реагировал. Возможно, гул машин перекрывал топот шагов.
  - Я - тупой муав. Тупой муав, - повторял я про себя, временами осторожно косясь на Лорка. Удивительно, отчего Землянка вдруг перестала его бояться? Впрочем, с Создателем на голове, немудрено чувствовать себя увереннее: наколдовал портативный выход в другую Галактику - и станет Лорк покорителем глубокого космоса.
   А сможет ли мне помочь мой фрал? Вдруг твагги найдут меня и в малсе, лишив последней надежды на спасение?
  - Нам в дальний конец, - не сбавляя шага, шепнула Лана, - Но спускаться придется здесь, - и указала на единственную лестницу, уходившую вниз, в машинный зал позади хвоста Лорка. Ну, что ж, отступать некуда. Если твагг решит нападать - отстрелю ему рога с глазами.
   Указательный палец снял предохранитель и лег на курок.
   Старательно делая вид, что ничего особенного не происходит, я начал спуск по лестнице. Каждая ступенька приближала смертельную опасность и добавляла оборотов сердцу. В теле нарастало напряжение. Если бы я родился электрическим ботрём, с первым моим шагом на зарешеченный пол, Лорка поджарило бы на месте.
   Ох, лучше б я три раза на год аэродинамику сдавал! Или пилотирование в условиях турбулентности газового гиганта!
   Под лестницей удалось ненадолго перевести дух.
  - Пробираемся между станками, - тихо сказал я, - наблюдая за Лорком, сквозь ажурные ступени. Вместо слов Землянка покорно кивнула и сжала кулаки.
  Собрав остатки мужества, я покинул защиту лестницы и пошел в проход. Голова гудела и слегка кружилась. Вокруг жужжало и булькало. В трубах поперек дороги перемещалась зеленоватая масса. Банок с частями тела не встречалось, но усиливающийся запах консерванта неприятно щекотал нервы, вызывая ассоциации с целым бассейном свободно плавающих органов. Здравый смысл на время брал верх и возвращал в объективную реальность, тогда я начинал снова видеть просто машины и механизмы, и удаляющегося твагга.
   Дорогу впереди перегородила стенка особо объемистого агрегата. Чуть дальше над ним нависал мост на другую сторону цеха. Слева агрегат упирался в стену, щель между ними выглядела для человека слишком узкой, так что обойти препятствие возможно было только под мостом, в середине помещения, на глазах у Лорка.
   Прячась за очередным насосом, я осторожно заглянул вперед. В пятнадцати метрах прямо по курсу по металлической ферме шел неглубокий желоб. Его дальний конец терялся во мраке большого отверстия в стене, обрамленного рамой из причудливо переплетенных темных ветвей или застывшей толстой паутины. В глубине отверстия слабо горели красные огни.
   Треглонатор выглядел еще более зловеще, чем я его себе представлял. Как-то подозрительно просто для него. Как банальный мусоропровод. Только в черную дыру.
   Лана указала пальцем на обтекаемый предмет на желобе: - Туда.
  - Ты уверена? Может, есть еще выход? - с надеждой спросил я.
   Лана покачала головой. И посмотрела на меня с тоской, как будто прощалась.
  - У нас получится, - постарался успокоить ее я. Взял за руку и, глядя в глаза, произнес, - Идем спокойно, прямо, без резких движений. Пойдешь чуть впереди. Я прикрою. Он далеко.
   Оставался последний рывок. Выбросив из головы весь скопившийся адский мусор, я пропустил вперед Лану и смело пошел в дальней стене цеха, показав тваггу спину. Половина пути к капсуле была преодолена, над головой возникла тень моста.
  - Не тьюда! - раздался сверху отчаянный вопль. Я обернулся: на баллюстраде напротив меня стоял Юисич и размахивал руками. Лорк замер и стал разворачивать рога. Вновь возникло почти забытое ощущение, как в кабинете Глора, что я совершенно прозрачный. С ужасом я понял, что тело больше мне не принадлежит. Ни руки, ни ноги не двигались.
  - Сьюда! - отвлек внимание от твагга бреторианец.
  И вопли снова повторились, но уже на два голоса.
  - Сверху! - завизжала землянка.
   Преодолевая чудовищную тяжесть, моя голова медленно поднялась. По обратной стороне моста, кверху брюхом, полз, каким-то чудом оказавшийся там, Лорк. Вот тебе и не доползет! Теперь я, с непонятным спокойствием и равнодушием, разглядывал его во всех деталях. Тело твагга, не менее десяти метров длинной и трех в поперечнике, покрывали вытянутые морщины бледно-желтого цвета, с глубокими зелено-бурыми бороздами между ними. Более тонкие края тела беспрестанно шевелили складками. Отростки на голове напряженно встали дыбом, а самые большие потянулись в мою сторону. Поверх их прозрачной молочной бледности пульсировала зеленая сетка. Бугристая голова с жеманно сведенным ртом, блестела от слизи, образовывавшей пузыри на губах.
   Лорк, с завораживающей медлительностью вытягивался, выгибаясь дугой в мою сторону. Полутораметровые рога несли к моему лицу круглые темно-коричневые глаза с белыми жилками. Складчатые губы раздвигались, расходясь в стороны, раскрывая темный провал рта прямо у меня над головой. Это было необыкновенно и жутко одновременно. Как будто я заглядывал в другую Вселенную.
   Освещенная сквозь полупрозрачное тело, воронка рта надвигалась на меня. Складки по ее стенкам образовывали удивительный, много раз повторяющийся фрактальный узор. Глубже, в углах треугольного отверстия глотки с волнистыми краями, находились три клювообразные раковины, усеянные многочисленными острыми гребнями и зубьями. От них внутрь шли ряды складок к еще одному, меньшему ребристому треугольнику с маленькими раковинами. А посередине всего, в круге света, вращалось что-то туманное и усыпанное звездами. Смертельный тоннель поражал невероятной гармонией и симметрией.
  'Умру красиво!' - подумалось мне.
   Зубастые раковины развернулись остриями вперед и, распрямляя внутренние складки, поехали в мою сторону.
  - Бежим! - громко раздалось над ухом и меня дернуло в сторону. По руке пошло тепло и ударило в голову. Со следующим рывком Ланы, я отпрыгнул и, плохо соображая, что делаю, побежал, на ходу возвращая нормальные чувства и ощущения.
   Внутрь серебристой торпеды мы с Землянкой запрыгнули почти одновременно. Я шлепнулся во что-то мягкое, начавшее, обволакивая, проседать подо мной.
  - Что это? - с ужасом заорал я
  - Не знаю! - с отчаянием кричала девушка, - Надо эту штуку как-то завести!
  - Изобрети что-нибудь! - подсказал я, выдирая руки из внутренностей капсулы, - У тебя на голове Литир. Пусть создаст пульт управления Треглонатором!
   Внезапно сзади нависло что-то большое и темное. От страшной догадки по спине поползли мурашки. Растопыривая бледные складчатые бока, словно стремясь меня обнять, по ферме Треглонатора наползал Лорк. Пытаясь как-то защитится он чудовища, я сполз вниз, на дно капсулы, и выставил вверх дулом излучатель. Скользкое тело твагга, идущее на животе мелкими волнами все больше закрывало белый свет. Надо мной снова разверзалась его бездонная пасть.
  
  Глава 32. Огонь, вода и медные трубы.
  
  - Лорк! - срываясь от напряжения на хрип, крикнул я, в попытке предупредить Лану. Непреодолимо хотелось пальнуть, но палец на курке не сгибался: то ли от ужаса, то ли под телепатическим влиянием твагга.
   Когда слизняк уже накрыл своим телом мою половину капсулы и потянулся в сторону Литира, капсула вдруг завибрировала, и не успел я опомниться, как она сорвалась с места и, быстро набирая скорость, понеслась по ферме. Излучатель обо что-то лязгнул и, его чуть не вырвало из рук.
   Через секунду цех уже сменился внутренностью темной трубы с красными огнями, постепенно слившимися в красные полосы. Меня медленно обволокло чем-то мягким со дна капсулы. Не без волнения я наблюдал, как оно подбирается к лицу, но добравшись до него, мягкая штуковина остановилась и перестала ощущаться вообще.
   Скоро она слегка развернула меня в полулежачее положение. Тело удобно устроилось, и, к моему удивлению, при всё возраставшей скорости, никаких перегрузок я совершенно не ощущал. Это было странно как во сне. Впрочем, чудеса только начинались.
   Сопровождавший нас в трубе, гул вдруг резко прекратился. Вокруг раскинулся открытый космос, в котором парила наша капсула. Он выглядел таким четким и близким, каким за год полетов я его никогда не видел. Здесь, и правда, не существовало температуры: лицо не ощущало ни жары, ни холода. Слегка сохли глаза, но такая мелочь не выглядела существенной, когда вокруг сияли миллиарды настоящих звезд и ты, натурально, чувствовал себя частью Вселенной. Душа, словно развернулась во все обозримое пространство, и показалось, что у меня выросли крылья...
   Согласно всем пособиям по выживанию, я немного выдохнул, дабы не допустить баротравмы и стал ждать неминуемой потери сознания. Но время словно остановилось. О движении вперед свидетельствовало лишь легкое покачивание. Звезды плавно плыли мимо. Зрелище было до того захватывающим, что, в конце концов, я вообще забыл, что надо дышать.
   И вспомнил лишь, когда в лицо ударил поток воздуха. Гудящая полосатая труба вновь вернулась, для того, чтобы вскоре исчезнуть, оставив нас лететь между землей и...землей: одной снизу, а другой - сверху, перевернутой вниз головой.
   Нижняя, с блестящими равнинами, нагромождениями торосов и, сползающими с остроконечных гор в глубокие трещины ледниками, походила бы на мир вечного холода, если б не была дико оранжевого цвета. Верхняя земля с выветренными скалами и уходящими за горизонт бесконечными барханами, выглядела бесплодной пустыней, только оригинального неоново-бирюзового оттенка. В песках неприятно копошились какие-то коряги.
   Мы же летели навстречу ячеистому нежно зеленому солнцу с шестью растопыренными лучами неподвижно висевшему на бледно-сиреневом небе в окружении размытых лиловых облаков.
   Не успел я опомниться от странного видения, как очередной короткий отрезок трубы вывел нас в более привычный мир с голубым небом. Капсула неслась примерно в полутора километрах над землей. Внизу широко раскинулась дельта большой реки со множеством островов и водопадов. На островах виднелись поселения, разделенные на кварталы прямыми дорогами. Острова соединяли мосты. Солнце недавно встало, и все окружающее застилала легкая дымка.
   Необычность месту придавали выдающиеся то здесь, то там, из-под земли корни исполинских размеров. На некоторых из них смело разместился бы космопорт со всей инфраструктурой. Корни выходили дугами на поверхность, а потом снова скрывались в земле, выбираясь оттуда уже более мелкими корешками. Их многокилометровые арки вздымались высоко в небеса.
   А далеко впереди, особо мощные контрфорсы подпирали в небе несколько разнокалиберных круглых лун. Одну из них гибкие корешки оплели столь плотно, что раздробили на несколько громадных глыб. Из трещин в небо поднимались струи пара.
   Ниже лун, и между ними, безмятежно плыли белые кучевые облака.
  Мы пролетели мимо раздробленной луны и въехали в большое облако, внутри которого скрывалась очередная труба.
   Потом мы побывали в космической паутине из сияющих лучей, закрученной в две спирали, с запутавшимися в ней звездами. Разноцветные струи перемещались, находясь в постоянном движении. В целом, походило на какое-то многомерное полярное сияние. Второй раз в открытом космосе я уже чувствовал себя как рыба в воде.
   Следующая труба предательски вывезла нас под нос желтому 'карлику', протуберанцы которого доставали чуть ли не до головы. Капсула оказалась над поверхностью ближайшей к светилу планеты в разгар знойного летнего дня. Вокруг все плавилось и медленно, с неприятным скрежетом стекало вниз реками лавы. Скалы и камни таяли как свечки, причудливо загибаясь вниз извитыми каменными сосульками. Над раскаленной долиной колыхалось знойное марево.
   Воздух был нестерпимо горячим и отвратительно пах. Лицо обжигало. Внезапно, прямо перед нами взметнулся к небесам огромный фонтан лавы. Я зажмурился, готовясь принять на себя дождь раскаленных ошметок, но...откуда-то спасательным кругом возникла новая труба. На этот раз, гладкая и серебристая.
   После доменной печи нас встретила приятная прохлада и свежий ветер. С каждой секундой воздух делался все более влажным, пока не окутал капсулу туманом. Вскоре он поредел, открыв взору серый пасмурный день. Низко висящая клокастая облачность моросила мелким дождем.
   Взору открылась пустынная голая местность с серо-черными скальными нагромождениями, мрачными и неприятными на вид. Пасмурная погода и туман делали пейзаж еще более угнетающим. У подножия ближайшей скалы виднелась цепочка красных фонарей, двумя рядами уходившая направо, и терявшаяся в общей серости. А на ее вершине примостилось нечто жуткое.
   Сооружение походило на громадную пушку с изогнутым стволом. Оно было одного цвета со скалами, вытянутое, с выпуклостями и длинными складками вдоль. По стволу складки шли параллельно, а на вздутой двухуровневой основе загибались в узоры и спирали. Редкие окошки между ним горели красным. На мой взгляд, архитектора вдохновляли кватерианские кровососы. Уж очень его произведение напоминало гигантского паразита.
   Дуло пушки обрамляла рамка из переплетенных ветвей или толстых волокон, такие же волокна образовывали и начало трубы, просветы которой заполняли все те же адские огни.
  - Треглонатор, - без тени сомнения понял я, - Вот ты какой, на самом деле!
   И тут мне стало страшно от масштабов деятельности слизняков и их способностей. От чужеродности всего произведенного ими. Достроив свой агрегат, они смогут мгновенно перемещаться куда угодно и доедят последних людей.
   Второй Треглонатор остался справа, а наша капсула направлялась навстречу такому же красно-черному дулу с тремя, протянувшимися вперед, лепестками. Учитывая загнутость ствола к земле, я ожидал, что сейчас мы поедем вниз с крутой горы, но непостижимым образом, труба выпрямилась. Мы пролетели со свистом вперед.
   Треглонатор выплюнул нас над каким-то лесом. Внезапно капсула стала терять скорость и пошла на снижение. Лес промелькнул зеленым кучерявым покрывалом, за ним открылся яркий цветастый луг и вид на озеро. Движение к земле продолжалось. Капсула миновала луг и явно намеревалась приводняться.
  - Над самой водой надо прыгать! - во всю мочь крикнул я Лане, и попытался выдраться из мягкого материала капсулы, но тщетно.
   Пока я выяснял с ней отношения, капсула коснулась воды. Приводнение штука жесткая. Я ожидал привычных перегрузок и всенепременной жуткой вибрации. Но амортизатор, от которого я так стремился избавиться, все гасил. Зато лицо подверглось основательной бомбардировке водяными каплями, которые на такой скорости по твердости не уступали камням.
   Нос капсулы разрезал воду и нас накрыла волна. За ней последовал нескончаемый обильный душ. Я отплевывался как мог. Проклятые твагги! Не могли придумать защиту для головы. Да хоть экран какой-нибудь! Хотя, они это же делали не для людей.
   Скорость быстро падала. Не доехав до противоположного берега озера метров двадцать, капсула камнем пошла на дно. Вот где амортизатор уже стал беспокоить меня не на шутку.
   Лана скрылась под водой первая. Я неистово рванулся из объятий капсулы, намереваясь выбраться, не смотря ни на что, а потом спасти девушку. Меня было тоже утянуло вниз, но на глубине двух метров амортизатор неожиданно легко сдался и исчез.
   Несколько сильных гребков вынесли мою голову на поверхность. Я судорожно глотал воздух, и, отплевываясь, вертел головой по сторонам, ища Лану. Ее нигде не было видно. Вдохнув побольше, я уже собирался нырнуть навстречу пузырям, поднимавшимся из тонувшей капсулы, как сзади раздался всплеск.
   Задыхающаяся и кашляющая Землянка показалась над водой. Быстро подплыв к ней, я как учили, схватил ее сзади за подмышки, подтянул на себя и поплыл к берегу. Спустя минуту, девушка отдышалась, успокоилась и произнесла свое любимое: 'Я сама'. До прибрежной растительности оставалось не так много, и я отпустил ее.
   Не смотря на то, что ноги нащупали илистое дно, я продолжал плыть, а Лана, зачем-то попыталась встать не мелководье. Ожидаемо не удержавшись на дрожащих ногах, она упала обратно, обдав меня фонтаном мутной воды.
  - Спасибо! - отозвался я, развозя грязь по лицу.
   Отдрейфовав от девушки подальше, ибо она не оставляла попыток подняться, я медленно выполз на берег и бессильно развалился на траве, наконец-то испытав подобие облегчения.
   От прожорливых тваггов с их чокнутыми приспешниками удалось сбежать, прилететь в какое-то приемлемое для жизни место, не задохнуться, не сгореть, не утонуть. Уже хорошо. Правда, мы частично промокли и заблудились, но это уже мелочи.
   Выбравшаяся-таки из воды Лана в изнеможении плюхнулась рядом.
  - Фууу! - откинулась она назад, - Ну и путешествие! А с этим вулканом было реально страшно! Я думала - нам конец!
  - Да, - согласился я, - Кошмарное место! А треглонатор? Ты видела?
  - На серой планете? - уточнила Лана и восторженно добавила, - Как комар-мутант! И эти луны с корнями..!
  - Где же нас носило? - спросил я, скорее у пространства.
  - У нас на Земле, - сообщила Лана, - это называется: 'Огонь, вода и медные трубы'. Весь набор получился!
  - Ведь мы могли побывать в другой галактике..., - размечтался я.
  - Только никто не поверит, - вздохнула девушка и задала неожиданный вопрос: - А который сейчас час?
  Я машинально воздел левую руку к лицу и...уперся взглядом в полифон! По затылку и спине прошла волна холода. Я вскочил и схватил себя за грудь, постучал по ней - фрала на мне было! Обернулся на Лану - кепка с Литиром тоже отсутствовала.
  - О! - застонал я, упав я обратно на землю.
  - Что случилось? - с беспокойством спросила девушка.
  - Все пропало! - продолжал стенать я, - А полифон вернулся!
  Лана осторожно потрогала свою голову и изменилась в лице:
  - Неужели Лорк успел...
  - А если его не было вовсе? Если нам все привиделось? - схватился за голову я, - Нас же лечить начнут! Медкомиссия от полетов отстранит!
   В этот момент мне показалось, что все прекрасное, что я приобрел за два года в Академии пошло прахом. Как никогда сильно захотелось стать штурманом и продолжать летать. Потерять все: специальность, небо, друзей, девушку я был не согласен!
  - Где оружие? - спохватился я, шаря по сторонам. Последнее мое воспоминание об излучателе относилось к цеху тваггов.
   Оружие бесследно исчезло, вместе с голубыми халатами: - О, Небо! - взвыл я, поняв, что теперь мы беззащитны больше, чем когда-либо.
  - Хватит ныть! - в этом мире к Лане вернулась ее прежняя категоричность, - Раз у тебя полифон, посмотри, куда мы попали. Я свой на перехватчике оставила.
  - Если Вселенная наша.., - буркнул я в ответ на ее требование, но счел его разумным и запросил координаты у ближайшего маяка.
  - Мы на Арктаке! - потрясенно сообщил я, переводя взгляд с экрана на девушку.
  
  Глава 33. Коньки на дубе.
  
   Некоторое время мы молчали. Вроде бы, жизнь вернулась на круги своя, в нормальный мир и надо радоваться. Но все случилось чересчур быстро, и я никак не мог прийти в себя. Меня действительно, собирался съесть здоровенный слизняк, и что-то пронесло через пол вселенной? Или это был сон? Но ведь Лана, судя по ее словам, видела тоже самое! У нас случилась коллективная галлюцинация? Мы надышались каких-то местных испарений? Или здесь, правда, поселились существа из другой галактики?
   На принятие кардинального решения о возможности невозможного и собственной вменяемости мне требовалось время. А пока, чтобы не свихнуться, я решил считать настоящей ту реальность, в которой всегда жил, а с проблемами разбираться по мере их поступления.
  - А нам крупно повезло, - неожиданно, оптимистично подытожила над ухом Лана, - а Глор ошибся: из треглонатора можно вернуться!
  - С чего ты взяла, что они вообще были? - скептически поинтересовался я.
  - А что тогда там булькает? - и девушка указала на место, где пошла ко дну капсула. На поверхность до сих пор поднимались пузыри.
  - Может, ихтиозавр какой.., - не очень уверенно ответил я и сменил неудобную тему, - надо найти Перехватчик, - и уткнулся в полифон.
   Наш корабль обнаружился в двадцати километрах на юго-западе, на летном поле Базы Арктака. Очень странно, ведь я собственноручно сажал его в лесу. Наверно, Эк с Юомом перегнали его, когда потеряли нас. Должно быть, ищут. Как-никак двое суток прошло.
   Я попытался связаться с Перехватчиком, но он, почему-то, не реагировал на мои команды и не включал транслот. Передатчики Эка и Юома не работали. Это явление, безусловно, тоже как-то объяснялось, возможно, происками 'Красных'. Наверняка, противники пробрались сквозь минные поля и рыщут в округе, подавляя наши сигналы.
  - Что-то происходит, - объявил я Землянке, - наши на связь не выходят.
  - Опять..., - задумчиво отозвалась девушка, - Неужели 'Красные' нам еще одну глушилку налепили? - и ахнула, - А если твоих друзей рнуты поймали?
  - Вернемся к бывшей стоянке Перехватчика, - предложил я, отмахиваясь от прежних наваждений, - А дальше будем действовать по обстоятельствам. Жаль, оружия никакого нет. И Знамя еще искать...
  - Выломаем по дубинке, - бодро заявила Лана, - Ими можно оглушить или кинуть...
  - Да у вас там, на Земле, каменный век! - подколол ее я.
  - Можно еще в носок песка набрать, - не сдавалась Землянка, - будет не хуже дубинки.
  - У меня лишнего нет, - проигнорировал я странные Ланины фантазии, определяя маршрут - Эх, столько времени потеряли!
   Фиксируя время и дату, полифон никак не хотел мириться с упущенным, и стоял на том, что с момента моего выхода из корабля прошло не более пяти часов.
  - Тьфу ты! - разозлился я, поняв, что прибор мне не переупрямить, - Промок, все-таки!
  
   Остаток дня мы провели, продираясь сквозь лесные заросли. По моим ощущениям, вокруг местной Базы концентрировалась вся колючая, вьющаяся и непролазная растительность Второго Арктака. Мало того, на пути часто попадались влажные полуболотистые места с грязью по колено. В общем, место для Базы командование выбрало мастерски.
   Не подозревая, в начале, о таких проблемах, я рассчитывал стремительным маршброском, до захода солнца, успеть к поляне, где приземлился Перехватчик. Однако, действительность внесла свои коррективы: за остаток дня, мы преодолели, от силы, полпути и сильно забрали к югу.
  - Как странно, - рассуждала Лана, шлепая по краю очередной большой лужи, - Если твагги так любят есть людей, почему они едят не всех? Вот, Юисича не съели и этого злого мужика с рнутами...
  - Фаича, - подсказал я, удивляясь, почему это имя мне запомнилось, - Может, они - не люди.
  - Но Юисич говорил.., - продолжала девушка.
  - Зачем тебе это? - перебил ее я.
  В данный момент, ломать голову над бредовыми противоречиями не хотелось, надо было укореняться в действительности.
  - Есть более насущные вещи: например, как не потеряться ночью в лесу, - заявил я, -
  У полифона аккумуляторы садятся.
   Уже в густых сумерках, вырвавшись из объятий очередного куста на простор более-менее сухой полянки, Лана ни с того, ни с сего села на землю и заявила, что не сделает больше ни шагу, иначе 'даст дуба'.
   Заключив, по невежеству, что девушка собирается мне дать дубиной по темени, я поинтересовался: за что она хочет так жестоко со мной расправиться?
  - Драться?! - Землянка выглядела одновременно удивленной и озадаченной, - Да я от усталости готова прямо сейчас коньки откинуть!
   Вот такой расклад совершенно меня обескуражил: притащить с собою на Учения коньки? Косметику с нарядами у женского контингента на Сиге я уже видел, но спортивную зимнюю обувь?! Где она ее до сих пор прятала?
  - На твоем месте я бы давно от них избавился, - не моргнув глазом посоветовал я, - Балласт!
  - Кто - балласт?! - взвилась Лана, - Да я тебя из пасти Лорка вы.. - но, внезапно осеклась и начала безудержно хохотать.
  - Извини, - взвизгивая, сообщила она, - за последние два дня меня столько раз хотели убить...я подумала и ты туда же...
   Тут до меня дошло, что под 'дубом' и 'коньками' она понимает свою жизнь. Странная, конечно у Землян логика и сравнения неожиданные. А я предложил ей их выкинуть...
  - Пойду, наломаю веток, - еле сдерживая смех объявил я, - надо на чем-то спать...
  - Я помогу, - дернулась в мою сторону девушка.
  - Ни в коем случае! - запротестовал я, - Если ты забросишь свои коньки на дуб, я себе этого не прощу!
  - Ты не выносим! - захохотала Землянка. И так у нее это легко и беззаботно получилось, что я тоже рассмеялся. С души, словно, сняли рнутову броню. Я обнаружил, что могу свободно вздохнуть. А вечер такой теплый и на небе уже звезды...
   Подумалось: может и хорошо, что мы до Базы не дошли. Появилась возможность провести эту ночь с любимой девушкой. Раньше, я об этом и мечтать не смел. А теперь... В груди снова вспыхнуло.
   С большим трудом, мне удалось подавить в себе желание немедленно заключить ее в объятия. Не смотря, на все приключения, отношение Ланы ко мне оставалось неясным. К сожалению, поцелуй, случившийся у Юисича в шкафу, как все прочее, был плодом моей разгулявшейся фантазии. Хотя, за реальность этого момента я бы проголосовал обеими руками. Эх, все с начала начинать...
   Всю нереализованную страсть я вложил в отъем у леса хвороста попрочней и посуше. Но старался особо не шуметь. Лана, встав на колени, принялась дергать траву вокруг себя. Довольно скоро образовался мохнатый кривой настил на одну персону, большего и не требовалось. Второму, по Уставу, предстояло незамедлительно заступить в караул.
  - А как ты думаешь, - вкрадчиво спросила Землянка, сев на сооруженную лежанку, - рнуты по ночам бродят?
  - Я больше беспокоюсь о зверях, - откликнулся я, - не помнишь, кто тут водится? Вы, медики, должны знать.
  - Ядовитых нет, насколько я помню, - сообщила Лана, - а про злых не знаю. Ну, кроме тваггов, - и поежилась.
  - Эх, - в который уже раз сожалел я, - в рюкзаке на Перехватчике 'Симптареги' лежат, подвесили бы их по периметру и спали себе спокойно...
  - Какой ты избалованный, цивилизацией, - захихикала девушка.
  Ее слова, конечно, отражали реальное положение вещей, но признаваться в этом не хотелось.
  - Куда уж, мне до вас, земных дикарей, - развел руками я, - Знать бы, как таких заносит в Академию Космических Войск.
  Ответ на этот вопрос я хотел узнать невообразимо давно и вот, нашелся подходящий повод.
  - Ну, это досадное происшествие.., - неуверенно начала Лана.
  - Не поверишь, у меня тоже самое, - подбодрил ее я, присев рядом - После тебя расскажу.
  Девушка вздохнула и поморщилась:
  - Меня дядя только 'веретено' делать научил, а тут Пашка из аэроклуба 'Метеор' заявил, что сделает 'веретено' в четыре оборота и его никто не переплюнет. Наши, из 'Спутника', ребята азартные, поспорили и решили Пашке нос утереть. Тренировалась долго, но больше трех раз ни у кого не получилось. А мне дядя один секрет открыл, его только боевые пилоты знают, поэтому я решила тоже поучаствовать. Пашка, действительно, четыре оборота сделал. Наверняка, это Михалыч его научил. Значит мне, кровь из носу, нужно было сделать пять и доказать, что мой дядя круче их Михалыча. И я сделала!
  - Кто бы сомневался, - вставил я свою беспардонную лесть. Землянку срочно требовалось расположить к себе, ибо поцеловать ее хотелось невыносимо.
  - Да, - грустно усмехнулась Лана, - только я так много раз никогда не делала. Голова закружилась, с управлением не справилась, меня на трассу лунного автобуса и вынесло. А он как раз там и проходил... Но повезло, что никто серьезно не пострадал. Ну,... кроме автобуса и моей 'Селены'. Отделались ушибами и ссадинами. Но скандал большой вышел.
   Всплыла эта история со спором. Мама очень расстроилась. Своего брата - моего дядю, чуть не растерзала. Она на него кричала, что он должен быть всем примером, а вместо этого делает из людей преступников. Дядя чувствовал себя таким виноватым, и мне было так стыдно, что я его подставила. А потом еще Аэроинспекция в Университет сообщила. Ректорат постановил меня исключить за необдуманный риск и безответственность, не достойную будущего врача. Собрание курса за меня заступалось, да и дядя пообещал маме все исправить. Он уговорил Ректора не исключать, а перевести в другой ВУЗ. Поехал на Марс договариваться, а по дороге своего однополчанина бывшего встретил. Полковника. Он меня к себе и забрал... - осторожно закончила она.
  - Так наш Полковник - друг твоего дяди, - догадался я, - это многое объясняет.
  - Не говори никому, ладно? - жалобно попросила девушка, - Я учусь сама, меня никто не страхует. А то подумают...
  - Клянусь молчать, - запальчиво пообещал я, - если проговорюсь, разрешаю отдать себя на растерзание Лорку!
  Сейчас, ради Ланы, я был готов на любые подвиги. Особенно, после упоминания о потенциальных конкурентах. Я осторожно завел руку ей за спину, намереваясь обнять.
  - Ну, а ты как в Академию попал? - делая вид, что ничего не происходит, отвлекла меня вопросом Землянка.
  - Спутник сбил, - гордо ответил я, - Мне было интересно: попаду или нет.
  - О! - как мне показалось, с уважением произнесла Землянка и поинтересовалась, - Чем стрелял?
   Я ожидал от нее упрека в хулиганстве, который всегда следовал от особ женского пола, узнававших про мои подвиги, поэтому от удивления выложил:
  - 'Аркадой'. Сам сделал...
  - Ничего себе! - еще больше изумилась девушка и хмыкнула, - А я, оказывается, легко водяными бомбами отделалась. Спасибо, что 'Аркадой' сбивать не стал...
  В этот момент я одновременно гордился собой и досадовал, что Лана до сих пор припоминает старое. Мне казалось, я уже давно все искупил примерным поведением.
  - Виноват, ошибся, - выжал из себя я, и осторожно обнял ее.
  - Шоколадку будешь? - как мне показалось, заботливо и нежно, поинтересовалась она, - Больше у меня ничего нет.
  - У меня концентрат есть, - полез было я в карман.
  - Оставь на завтра, - посоветовала Землянка, - Еще полдня идти.
  - Врачам видней, - согласился я.
  По моему настоянию, мы разделили кусок шоколадки поровну.
   Несмотря на безумное начало, это был прекраснейший день в моей жизни: я обнимал самую замечательную девушку в галактике, глядел на крупные, яркие звезды и впервые за сутки что-то ел. Удовольствие стоило растянуть, а заодно собраться с духом, дабы попытаться повторить дерзновение в шкафу.
   Я все медлил, и, наконец, дождался момента, когда девушка расслабилась и положила голову мне на плечо. Это явилось для меня знаком. Однако, осторожно наклонившись к ней, я, с сожалением, обнаружил, что она спит.
  
  Глава 34. И не снилось.
  
   Я охранял сон Ланы, борясь из последних сил с жуткой усталостью. На плаву меня держала надежда отоспаться через три часа, когда в караул заступит девушка. Но, все же, временами я, словно проваливался, клевал носом, потом вздрагивал, растирал лицо и снова нечеловеческими усилиями держал глаза открытыми.
   Как и после двух дежурств вне очереди, сон подкрался неуловимо, с чувством, что я продолжаю бодрствовать. Ночь сменилась резким белым днем. Трава под ногами выросла до пояса. Я медленно брел по какому-то бескрайнему лугу, путаясь в тонких листьях и ежеминутно спотыкаясь. Было невыносимо жарко, пот лился ведрами. Дышалось тяжело и очень хотелось пить.
   В какой-то момент до меня дошло, что на голове тяжеленный шлем, а я в скафандре для планет с повышенным атмосферным давлением. Со сломанным терморегулятором. Забрало шлема запотело, протереть его не получалось, ибо пальцы в толстых перчатках никак не проходили внутрь. Потом я споткнулся и, кажется, упал. Шлем отвалился. Я лежал и глядел в безмятежно-синее небо. Надо мной медленно плыло большое белое кучевое облако, принеся с собой долгожданную прохладу.
  - Раэл! - тревожно позвали сверху знакомым голосом, - Вставай! Скорее!
  Поняв, что это кричит Землянка, я отчаянно задергался, в попытке подняться. Но проклятый скафандр мешал, как мог.
  - Лана! - закричал я изо всех сил, - Лана! Подожди!
  Очередной раз оттолкнувшись от земли, я вдруг взлетел и повис в воздухе. Девушка уплывала все дальше, а догнать ее было невозможно, как я ни греб.
   Из облака раздался смех. Из самой верхушки выглядывал радостно ухмыляющийся Ким Онка. Одной рукой он обнимал Лану, а другой размахивал нашим синим Знаменем.
  - Это, теперь, - мое! - заявил он.
  - Отдай! - дурниной заорал я и взвыл, ощущая полную безнадежность и одиночество.
  Трава полезла мне в лицо, больно впиваясь стеблями. Я дернулся, открыл глаза и закашлялся.
  В носу и во рту было полно растительности. Я лежал на земле, уткнувшись в нее лицом.
  - Все нормально? - спросила Землянка сверху и погладила меня по голове, - Ты стонал во сне.
  - Кошмар приснился, - ответил я, поднимаясь, - что Адмирал 'Красных' забрал наше Знамя. - Мне тоже ужасы снились, - призналась девушка, - что на нашей Базе на Сиге оказались твагги. Они неожиданно появлялись у всех за спиной и откусывали головы. Я осталась одна. И тут 'Красные' прилетели во главе с Адмиралом, а у него глаза на руках. Он смотрит на меня, и я пошевелиться не могу...
  - Ким Онка - вездесущ, - заключил я и зевнул.
  - Здесь речка рядом, пойду, умоюсь, - потягиваясь, сообщила Землянка и отправилась в сторону низких кустов слева.
   Пообщавшись с полифоном, я выяснил, что сейчас полвосьмого утра, и что, держась берега реки, мы быстрее дойдем до места назначения. Карта особых препятствий не обещала. Была надежда потратить на поход часа два. Что ж, день начинался оптимистично.
  - Сейчас поедим и надо идти, - обратился я к видневшейся в прогалине между кустов, спине Ланы.
  - Хорошо, - отозвалась она и вдруг громко ахнула, - смотри, что я нашла!
  Держась одной рукой за ветки, девушка потянулась вниз, к воде.
  - Помоги! - попросила она, и не успел я двинуться, как сзади хрустнула ветка, и кто-то на кого-то зашипел.
  - Руки вверх! - не дожидаясь моей реакции, крикнули сзади неестественным басом, - и тебя, там, в кустах, это тоже касается!
  - Я не смогу удержаться, - простонала Землянка.
  За спиной на два голоса хрюкнули.
  - Выполнять! - рявкнул бас.
  Девушка, попятилась назад, осторожно оторвала от земли одну руку, потом попыталась отпустить куст. Ее колено, очевидно, упиравшееся в самый непрочный участок почвы на краю, поехало. Она лихорадочно схватилась за ветку, но та оказалась слишком тонкой. С громким визгом Лана ухнула в речку, подняв фонтан воды.
   Позади страшно обрадовались и принялись аплодировать.
   Поняв, что враги отвлеклись, я быстро пригнулся, совершил кувырок через голову и, подобрав с ходу палку, приготовился ее метнуть. Но разочарованно опустил руку: согнувшись пополам и хохоча, посреди поляны стояли мои потерянные друзья - Эк и Юом.
  - Не, ну ты подумай.., - причитал Юом, изображая пантомимой как упала Лана и, попутно, вытирая слезы.
   Я был так рад их видеть и испытал такое облегчение, что тоже рассмеялся, хотя, возможно, и нервно.
   Секунду спустя воздух на поляне вдруг странно уплотнился и из него выпочковалась прозрачная тень.
  - Невидимка, - ужаснулся я и хотел крикнуть друзьям, что бы убегали.
   Только я открыл рот, как в двух метрах перед Эком материализовалась мокрая Лана с Литиром, фралом и двумя излучателями в руках.
   Поняв, кто перед ней, она крикнула, - Да чтоб вас..! - и топнула ногой.
   И тут же мои друзья моментально провалились в яму по пояс.
  - Убери пушки, дура! - дико заорал на нее Тон. Таким злым и испуганным я его не видел никогда. Потом он пришел в себя и снова закричал: - Положи оружие, немедленно, я приказываю! Пока не убила никого!
   Лана растерялась и стояла, как вкопанная, но глядела на них, по-прежнему, с ненавистью.
  - Придурки! - объявила она дрожащим от обиды голосом. И мне показалось, что сейчас она треснет Эка по голове излучателем.
  - Это боевое оружие! - прорычал Тон и снова потребовал, - Положи на землю!
  Он полез из ямы.
  - Лежать! - направила на него излучатели землянка, - Руки за голову. И ты тоже, - обратилась она к Юому, разворачивая к нему правый излучатель. Тот, делая круглые глаза, послушно поднял руки.
  - Оружие-то на предохранителе... - с удивлением заметил я.
  Эк, моментально вскочил, сбил Лану с ног и выхватил у нее излучатели.
  - Предатель! - бросила девушка в мою сторону, поднимаясь с Земли, - Я тебе доверяла...
  - Лана, погоди, - начал я, - как ты это сде...
  - Лицемер! - она быстро подошла ко мне и с размаху влепила такую оплеуху, что искры из глаз полетели, - Подавитесь вы своими излучателями! - прошипела Лана и побежала в лес.
   На поляне воцарилась тишина. Эк стоял, тяжело дыша, опустив оружие. Юом силился вылезти из ямы. Я подал ему руку.
  - Женщина-гроза, - сообщил он, выбравшись - Чудесное появление и таинственное исчезновение.
  - Дура! - вынес вердикт Тон, - Где она взяла оружие?!
  - Долго рассказывать, - ответил я, - лейтенента Тайру надо вернуть, пока снова что-нибудь не произошло.
  - Вот, навязал Полковник головную боль, - процедил Эк, - Одни неприятности от нее. Только и делаем, что кого-то ищем.
  
  * * *
   Я, в очередной раз, бежал за Ланой. Дебри встретили меня распростертыми шипастыми ветками и крепкими объятиями лиан. Поминая их недобрыми словами, я старался держать темп и догнать девушку, пока она снова не попала в какую-нибудь неприятность. Слово 'неприятность' оживило в памяти видение невидимки. Если девушка нашла наше утерянное добро, значит... значит все было правдой: треглонатор, рнуты, твагги... Ох! И я с удвоенным остервенением принялся валить лес вокруг, продолжая неприлично бранить мать-природу за то, что она нагородила на этой планете.
   Через десять метров подлесок вдруг стал редеть, и впереди показались смутные черты Ланы. Прикинув, удобный для атаки маршрут, я улучил момент, когда девушка перестала оглядываться, и ринулся вперед. Последние метры преодолелись мощным прыжком. За деревьями мелькнуло что-то до боли знакомое, поэтому толкая Лану в спину, я утвердился в правильности решения поскорее ее остановить.
   Мы вместе покатились по земле. Я изловчился и сразу закрыл ей рот. За что, тут же, от все души, получил по уху. В ухе зазвенело, но я видал удары и посильнее.
  - Спасибо, что не коньками, - тихо сказал я ей, и пока она переваривала сообщение, поймал ее правую руку.
  - Я обязательно дам себя побить, - продолжил я, - после того, как мы выясним, что творится там, впереди.
   Девушка перестала дергаться и брыкаться, но попыталась, мотнув головой, освободить рот.
  - Тише, - прошептал я, - нас могут обнаружить, - и убрал руку от ее лица.
  - Ты думаешь, я куплюсь на твое вранье? - фыркнула Лана, презрительно оглядывая меня.
  - Сама посмотри, - с притворным равнодушием ответил я, и, помогая себе локтями, пополз вперед.
   У меня не было ни тени сомнения, что она последует за мной. Приключения и загадки, как показала жизнь, лучший способ сгладить противоречия.
   Вскоре, мы добрались до края опушки, где и засели в кустарнике. За зарослями простиралась большая просека, с молодым лесом по ту сторону. У крайних его деревьев заметно отсутствовали верхушки, ниже торчали опаленные и сломанные ветки с пожелтевшей и сморщенной листвой. Все свидетельствовало о том, что недавно тут вынужденно садились.
   Виновник погрома уткнулся в траву метрах в тридцати от нас, накренившись на левый бок и задрав к небу хвост. На матовой черной крыше неоново синел треугольник с большой
  цифрой '15'.
  - Разведчик, - прошептала Лана.
  - До Базы не дотянул, - отметил я.
  - Ой, - испугалась Землянка, - Вдруг он травму получил и который день там..., - и дернулась вперед.
  - Погоди, - остановил ее я, - Видишь, край фонаря кабины торчит. Он его открыл... И трап виден...Эх, где мой визор?..
   За спиной зашуршало. Нас догнали Эк с Юомом. Оборачиваясь, я махнул рукой вниз, чтобы друзья присели, но они и так ползли. Видимо, Тон издали заметил Разведчика.
  - 'Пятнадцатый'? - уточнил наш капитан, укладываясь рядом и доставая визор.
  - Так точно, - ответил я, - но, по-моему, там никого нет.
  - Ну и ладно, - отозвался Юом, - нам его торпеда нужна. Грузовой люк открыт?
  - Не видно, - вздохнул я, - Что будем делать?
  - Во-первых, - Тон поднял визор и строго посмотрел на Землянку, - лейтенант Тайра, истерики прекратить и бегать только по моему приказу! Ясно?!
   Ответственность Эка, таки, победила личную неприязнь, а Лане стало стыдно: она отвела взгляд и упрямо поджала губы.
  - Во-вторых, - продолжил Тон, - датчики движения молчат, возможно, Разведчик ушел на Базу.
   Девушка над ухом тихо охнула.
  - Но, может, он заметил нас и сидит в засаде, - задумчиво сказал я.
  - Или ушел, а корабль заминировал, - вставил Юом.
  - Так, - потер подбородок капитан, - сканер остался только у меня. Держи, - отдал он прибор Юому. Ползешь с ним к кораблю. Свое оружие отдаешь Раэлу - он будет тебя прикрывать.
   Бортинженер с кряхтеньем подал мне через спину Тона свой излучатель. Эк, в свою очередь, передал излучатель Дулга:
  - Боевое оружие - в положение 'за спину'.
  - Есть!
  - Ты, - ткнул капитан пальцем в Лану, - пойдешь со мной. И без фокусов! Расстреляю на месте!
  - Есть, - недовольно ответила девушка и сморщилась.
  Хотелось попросить ее отдать фрал, но потом подумалось, что с ним она целее будет, а я как-нибудь отмахаюсь.
   По одному, мы осторожно покинули заросли и двинулись к 'Пятнадцатому'.
  
  Глава 35. Знакомые всё лица.
  
   Юом полз вперед, периодически останавливаясь и поднимая голову из травы. Я, пригнувшись, следуя за ним, перебегал от кочки к кочке. Адреналин бурно плескался в крови. Тело дергалось от любого шороха, но вовсе не от ожидания огня Разведчика: мне повсюду мерещились невидимки.
   Вопреки собственным предположениям, бортинженер добрался до корабля благополучно и беспрепятственно. Сканер находил, что периметр свободен. Но, на всякий случай, мы обошли 'Пятнадцатый' два раза и даже залезли под дно. Мин не было.
   Отсутствие у противника защиты обещало грустные перспективы: оборонять нечего. К моей досаде так и оказалось. С нижнего ракурса корабль выглядел выпотрошенным. Раскрытые створки грузового люка, раскачиваясь на ветру, безвольно свисали до земли, демонстрируя всему белому свету внутренности 'Пятнадцатого'. Я очень надеялся увидеть на подвесах торпеду, но напрасно: вскрытая пустая болванка валялась на траве под люком.
  - Эх, ё! - с глубоким сожалением вздохнул Юом, - Догадался унести.
  - А, то, - мрачно подытожил, забравшийся к нам, в пещеру под днищем, Эк, - Вы все еще надеетесь, что наши противники идиоты?!
  Под корабль на четвереньках вползла Землянка и села рядом.
   Капитан зло глянул на нее:
  - Даже чтобы поймать тугодума, надо быть на шаг впереди, а не на два дня позже! А вот за этим, - Тон указал пальцем в распахнутый люк, - прилететь стоило неделю назад, и подождать, пока вы нагуляетесь!
   Потом, Эка, как это всегда случается со старшими по званию, понесло читать мораль. Безусловно, вышло отвратительно. Но кто ж знал, что тут чудеса такие? Мы же не по своей воле и не по злому умыслу где-то бродили. Да, за сутки много воды утекло. Да, разведчик исчез вместе с нашим Знаменем. И это плохо, что мы теперь без большей части снаряжения. А, главное, без корабля. Я был совершенно со всем согласен и охотно кивал.
   В какой-то момент капитан заметил, что раскаяния во мне маловато:
  - Угрызений совести никаких, - недобро вывел он и стал нервно покусывать костяшки пальцев, то слегка зеленея, то бледнея. Чувствовалось, что чаша его терпения на грани, но без веских оснований, трибунала так просто не учинить.
   Наконец, вернув самообладание, он безаппеляционным тоном потребовал:
  - Я хочу знать: где вас носило весь вчерашний день, и куда пропал корабль?
  - Ты не поверишь.., - осторожно начал я, ибо сам все еще с трудом верил себе.
  - Ну, от чего же, - с горьким сарказмом, прямо как мой отец, перебил Эк, - Тут и гадать нечего - вы его опять угробили.
  - Нет, - как можно тверже и спокойнее ответил я, - Полифон утверждает, что он на летном поле Базы Арктака. Сам посмотри.
  - Что значит, полифон утверждает? - начал раздражаться капитан, - Кто как не ты должен помнить, где бросил Перехватчик?! Наши полифоны его так и не нашли.
  - Я помню, что сажал его в лесу, - оправдывался я, - Как он оказался на Базе - не знаю. Наверно, рнуты перегнали.
  - Кто? - спросили в один голос друзья.
  - Мне проще рассказать все по порядку, - объяснил я, - потом уточнять будете.
   Еще одна история в моей жизни выходила странной и неправдоподобной. От осознания этого, я опять не мог решить: изложить все как было или часть подробностей опустить, дабы не выглядеть совсем сумасшедшим. Лана, конечно, поддакивала и дополняла, но в ее вменяемость Тон никогда не верил, поэтому аргументы девушки в расчет не принимались.
  - М-да, - по завершении рассказа произнес Эк, - Для таких проблем, как у вас, есть специальные врачи.
  - Нам есть чем доказать, - уверенно ответил я и указал на Землянку, - Вот, боевые излучатели, фрал, Литир...
  - Я так понял, - скептически отозвался Тон, - вы решили побыть вдвоем, полетели на Базу, нашли там оружейный склад, потеряли кепки и броню, вместо этого нашли первые попавшиеся и обвешались еще невесть чем.
  - Классный осьминог, - подмигнул Юом Землянке, кивая на Литир.
  - Это не просто осьминог, - с жаром воскликнул я, - он нас из Треглонатора обратно вывез!
  - Да, ну? - с неприкрытым сарказмом удивился капитан.
  - А тебя не смутило, как Лана появилась на берегу, после того как вы ее в реку уронили? - привел я аргумент.
  - Запрыгнула, - парировал капитан.
  - А яма? - продолжил я.
  - Кавитация разряда, - не сдавался Эк.
  - Какого разряда? - вскипел я, - Оружие было на предохранителях!!!
  - Не верите, и хорошо, - вдруг нашел на меня азарт, - Сейчас покажу! Лана, дай мне фрал.
  - Ладно, - ответила она, - Только как его снять?
  - Просто подумай, - посоветовал я.
   Девушка села удобней, закрыла глаза, и тут же ремни фрала ослабли, и он повис у нее на шее. Я осторожно снял прибор и перевесил на себя. Друзья наблюдали аттракцион с живейшим интересом. Тон все еще ухмылялся.
  'Небо, только бы он работал!' - с тревогой думал я, ощущая легкое головокружение.
  Когда ремни фрала вновь прочно затянулись на груди, я глубоко вдохнул, и сосредоточился. Должно быть, из-за моего волнения сначала ничего не выходило, и я уже начал отчаиваться, но вспомнил, что недавно у Ланы получилось, да и раньше выход в малс не требовал особых усилий. Как только в голове расслабилось, мир вмиг позеленел и по-прозрачнел.
  - Ха! - довольно сказал я про себя, перебрался за спину Эка, вышел из малса и похлопал друга по плечу. Он неожиданно подпрыгнул и ударился головой о днище 'Пятнадцатого'. Лана хихикнула.
  - Что это было? Как ты там оказался? - моментально развернувшийся и отодвинувшийся от меня капитан выглядел не на шутку встревоженным.
  - Фрал делает меня невидимым, и я могу ходить сквозь предметы, - мне показалось, что объяснение вышло не слишком убедительным, поэтому пришлось переползти к носу 'Пятнадцатого' и сообщить, - Сейчас я появлюсь у хвоста!
   Проделав этот, несложный для владельца фрала, трюк, я, как и обещал, дошел до хвоста и вернулся в обычный мир.
  - Ух, ты! - восхищенно воскликнул Юом, - Дай попробовать!
  - Не сейчас, - сказал я, - Потом поиграемся. Здесь нас рнуты заметить могут.
  - Я так и думал.., - разочарованно протянул Юом.
  - Да не смешно, - окоротил его я, - Знаешь какая у этого Лорка пасть! Оглянуться не успеешь, как он тебе голову откусит!
  - Моими мозгами он отравится, - самонадеено заявил Юом.
  - Ага, - согласился я, - Будет еще больше любить все, что движется!
  Лана тихо засмеялась.
  - Да, ты...- бортинженер решил силой доказать мне, как я не прав. Мы, борясь, повалились в траву.
  - Отставить! - прикрикнул на нас Эк, стукнул каждого по темени, - Время идет! Знамя у разведчика! База в опасности! Корабля нет!
  - А чего, идем за разведчиком, - садясь и поправляя съехавшую кепку, как ни в чем ни бывало, ответил Юом.
  - Куда? - раздраженно спросил его Тон.
  - За кораблем - на Базу, - рассудил я, - разведчик, наверно, туда же ушел. Или за запчастями или своих ждать. База - хороший ориентир!
  - Как у вас все просто на словах! - откликнулся Эк, - А доходит до дела, так инопланетяне помешали! Если бы вы еще свое оружие не потеряли...
  - Его отобрали, - напомнил я, - Зато у нас другое есть!
  - Не вздумай им пользоваться! - рявкнул капитан.
  - Если встретятся рнуты - ваше не поможет, - сказал я, - Хорошо, что боевое есть.
  
   * * *
   За сутки разведчик, безусловно, мог уже два раза сходить на Базу и вернуться обратно. Я не стал говорить Тону, что, может быть, товарища уже и съели вместе с нашим Знаменем. Как поступить в таком случае я не представлял.
   Мы, цепочкой, пошли краем леса, временами останавливаясь и прислушиваясь. Природа жила своей жизнью. В зарослях, как и прежде, то-то свистел и ухал. Периодически шумел листьями ветер. Иногда я слушал малс. Конечно, после потери прибора, чувства несколько притупились. Но даже так, зеленых теней поблизости я не чувствовал. Уже хорошо. Сканер Эка людей в округе тоже не видел.
   В какой-то момент нашего похода, я почему-то вспомнил недавнюю встречу с друзьями. В моих мыслях, Лана снова и снова появлялась из воздуха на берегу, топала ногой, а Эк с Юомом проваливались в яму. В голове никак не укладывались вместе: инактивированное оружие и появившаяся дыра в земле. Догнав, шедшую впереди, Лану, я решился спросить:
  - Я вот, никак понять не могу, как яма-то образовалась? Ты ногой топнула, и они провалились, - я кивнул на шедших впереди друзей.
  - Точно не знаю, - тихо ответила Лана, - Я так разозлилась, когда их увидела, и подумала: 'Да, чтоб они провалились!'. Так этого захотелось! А они взяли и провалились...Я сама удивилась.
   Вот как, оказывается, все просто: очень захотела - и на тебе яма с недругами.
  - Литир.., - осенила меня восхитительная догадка, - ты научилась им создавать...
  - Возможно, - пожала плечами девушка, - я его немного слышу. Наверно, он меня тоже. Но пока он спокоен.
  
   Через полтора часа непрерывного продвижения, Эк внезапно остановился.
  - Что случилось? - спросил я одними губами.
  - Активность, - еле слышно ответил капитан, - Рядом База, - он махнул рукой вперед, - пятьсот метров. Двести метров до обронительного вала. Вон, виден. И рядом с нами кто-то есть...
  - Много? - протиснулся к сканеру Юом.
  - Один в пятидесяти метрах справа, - Эк махнул рукой в сторону.
  - Знать бы кто это..., - внутри всколыхнулось уже подзабытое чувство опасности. Я потянулся за спину, за излучателем: - Он на предохранителе, - на всякий случай, сообщил я Тону.
  - Идите, - приказал он мне и Юому, - Только тихо!
  
   Стараясь перемещаться при порывах ветра, создававших максимум шума, я пошел вперед первым. В конце концов, мне не привыкать общаться с рнутами, а Юом может и растеряться. Полифон считал метры, сердце, в унисон ему, колотилось все чаще. Вот еще чуть-чуть и мы кого-то встретим... Нам повезет, если не твагга. Хотя ему, по такому густому подлеску, ползать не очень удобно. Но он может телепортироваться...
   Таким образом, рассуждая сам с собой, я достиг небольшой проплешины между деревьями. Именно тут и заканчивались те самые метры. Я спрятался за ствол, показал Юому, чтобы тот лег, и осторожно выглянул.
   На поляне, обняв руками колени, и уткнув в них голову, сидел человек. Рядом стоял тактический рюкзак, а перед ним - маленькая походная плитка и остатки солдатского пайка.
   Комбинезон на мужчине, как и на всех нас, был черный, что слегка позволяло расслабиться и не стрелять в упор из боевого излучателя, при малейшем его движении.
  Лицо товарища скрывали рукава одежды, над ними виднелись коротко стриженные темные волосы. Кисти рук, перекрещенные над коленями, безвольно висели. Судя по всему, человек спал.
   Шеврон над локтем в виде золотой звезды с ракетой и большими буквами 'НАМИ', означал, что перед нами такой же курсант. Но выше...
  - Ты видел, что у него на рукаве? - на ухо спросил подобравшийся Юом.
  - Не верю глазам своим, - ответил я.
  - Его красный треугольник с нашивками весь заполнен! - пытался донести фантастическую новость до меня друг, - Значит, это -...
  - Ким Онка..., - ошеломленно произнес я.
  
  Глава 36. Очевидное и невероятное.
  
  - Скажи Эку! - отправил я Юома назад и стал мучительно размышлять: настоящий ли это Адмирал 'Красных' или нет?
   Безусловно, картина нашего триумфа, когда на Базу вместе со Знаменем доставлен сам вражеский Адмирал, выглядела соблазнительно. Но, слишком фантастически. Ну, вот как здесь мог оказаться Ким Онка? Он, все-таки, командующий. Ему положено быть на их Главной Базе Нарарту или на своем крейсере. Не может Адмирал позволить себе шататься в одиночестве по вражеской территории.
   С другой стороны, если сюда, по недоразумению, занесло Адмирала 'Красных', произошло, то, чего мы больше всего боялись - наше Знамя прямо у него. От этой мысли в животе похолодело. Успокаивал факт, что он пока один и корабль его разбит.
   Скрытое в коленях лицо, не позволяло опознать спящего. Оставалось только гадать: облажались ли противники, потеряв здесь своего Адмирала, или перехитрили нас.
   Из параллельного измерения прокралось третье предположение: а если это вообще не человек, а превратившийся в человека твагг? Сожрал разведчика, пообщался со своим Литиром и вот тебе... Приманка для последних людей...В один прекрасный момент пооткусывает нам головы. От внутреннего созерцания груды наших обезглавленных тел меня передернуло.
   В отдалении послышались голоса.
  'Вот обрадовались!', - негодовал я, слушая нарастающий шорох, производимый нашим экипажем, - 'Вспугнут же!'.
   В тот же миг, не смотревший от возбуждения под ноги Юом, наступил на сухую ветку. Ветка громко выстрелила. 'Адмирал' моментально проснулся, схватил излучатель и, озираясь по сторонам, вскочил.
   Чтобы помешать Разведчику скрыться, я прыжком обогнул свое дерево и, приземлившись, наставил на него боевой излучатель.
  - Брось оружие, - скомандовал я, - Руки вверх.
   Товарищ медленно распрямился, роняя на землю излучатель и поднимая руки. Потом мы молча уставились друг на друга. Передо мной, и правда, стоял взлохмаченный и заспанный Ким Онка, с красной полосой на щеке от складки на рукаве комбинезона. Я не верил своим глазам и пытался припомнить о нем хоть что-нибудь, дабы подтвердить подлинность экземпляра. Адмирал, в свою очередь, недоуменно переводил взгляд с меня на боевой излучатель и обратно.
   Тут же подоспели друзья. У каждого подходящего, при взгляде на Кима, глаза неизменно округлялись, а лицо приобретало обескураженное выражение.
  Осознав приобретение, Эк торжествующе хмыкнул. Юом, не выдержав засмеялся:
  - Вот это, я понимаю, подарок!
  Потом подошел к Адмиралу и подобрал его оружие.
   Ким, оглядывая нас, досадливо причмокнул, но особого беспокойства не выказал. Мне даже стало обидно, ибо Адмирал противниками нас, явно, не считал.
  - Доложить, откуда у вас боевое оружие! - неожиданным выпадом прервал он неловкое молчание.
  Все, кроме Эка, принялись испуганно переглядываться.
  - Нашли, - осторожно ответил Тон, - обстоятельства тебя не касаются.
  - Касаются! - принялся настаивать Ким, на глазах делаясь все более уверенным - Безопасность моей Армии в зоне Учений - моя первоочередная задача! При нахождении боевого оружия, по Уставу, вы, капитан, должны были доложить о нем Командованию Академии, и ни в коем случае не допускать его применения...А вы...
   Я уже двести раз пожалел, что в моих руках оказался этот окаянный излучатель. Говорил же Эк, за спиной его носить. Глядишь, умник и не заметил бы. Теперь, получается, я одним махом подставил всех...
  - Я вынужден доложить о происшедшем Командованию Академии! - продолжал Адмирал, в то время как Тон, мрачно глядя на него, медленно зеленел.
  - Соответственно, - заключил Онка, - мне должна быть немедленно обеспечена связь.
  Воспользовавшись замешательством, пока все вспоминали, какое наказание светит за нахождение боевого оружия и размахивание им, Адмирал решительно пошел в сторону наиболее слабого, как ему казалось, члена экипажа - Ланы.
   Землянка отпрянула и выставила перед собой, найденную где-то палку:- Стой!
  И обратилась к нам, - Что вы его слушаете?! Он - ябеда и шантажист! Это мы его в плен взяли, а не он нас!
  Адмирал, глядя на нее, зло прищурился, и лицо его тоже пошло зелеными пятнами.
  - О! - изумился непосредственный Юом, - И этот туда же! Вы, либо, родственники?
  Эк мрачно глянул на него, и тот осекся.
  - А у вас, лейтенант, - не растерявшись, пошел Ким в атаку на Лану, - форма не в порядке! Что это еще за символика?! - и он резко протянул руку к Литиру.
  Девушка вскрикнула и отпрыгнула.
   Я, немедля, рванул наперерез Адмиралу, загораживая собой Землянку, и уткнул ему в грудь излучатель. Пусть жалуется на меня, за попытку убийства, кому хочет...
  - Пусть покажет руки! - волнуясь, попросила из-за моей спины девушка.
  - Зачем? - поинтересовался Онка у Тона, отступая назад.
  - Показывай, - приказал наш капитан, - наверняка оружие какое-нибудь припрятал. Обыщи его, - кивнул Эк Юому.
   Бортинженер с пристрастием и непристойными шутками обследовал комбинезон Адмирала. Тот, зеленея еще больше, терпел и смотрел в пространство столь выразительно, что любому становилось ясно: унижение он нам обязательно припомнит.
  - Чисто, - доложил Юом, панибратски похлопывая Кима по спине, - Сделайте кто-нибудь снимок на память 'Я с пленным Адмиралом'.
   Онка закатил глаза, демонстрируя, как его утомила глупость моего друга.
  - Посмотри руки!- отчаянно напомнила Юому Землянка, - У них там вторая пара глаз!
  - О чем это она? - вдруг проявил неподдельный интерес к проблеме Ким.
  - О здоровенных слизняках, прикидывающихся людьми, - мрачно объяснил ему я.
  - Надо же, - презрительно посмотрев на нас, бросил Адмирал, - какие у вас тут игры интересные!
  - По Базе бродит такой Невыразимый Ужас, что тебе и не снилось, - не принимая в расчет его сарказм, серьезно заявил я.
  - Да, нет, - усмехнулся Адмирал, - Невыразимый Ужас - это зараза какая-то. Подцепили - вот и мерещилось всё.
  - Что всё? - не понял я.
  - Что видели, - неопределенно отмахнулся Онка, - Нет на Базе ничего.
   На мне был фрал, на Лане - Литир, в руках - Дулгов излучатель, а значит, Адмирал кривил душой. Из-за этого я разозлился:
  - Ну, если ты ходил на Базу, значит, тоже заразился, - и, специально для Адмирала, я повторил трюк с появлением за спиной, в надежде либо вывихнуть ему мозг, либо вывести на чистую воду. Однако, когда я внезапно сзади похлопал Кима по плечу, он вздрогнул, обернулся и просто смерил меня взглядом.
   Растолковать такую реакцию я не смог. У Адмирала стальные нервы и нереально богатый жизненный опыт? Или он в курсе, что на свете есть невидимки?
  - Когда ты там был? - испытующе глядя на Адмирала спросил Тон.
  - Сегодня утром, - не колеблясь, спокойно ответил Ким.
  - Сейчас посмотрим, чем разжился, - полез в его рюкзак Юом, уполномоченный обыскивать высший командный состав, и вытащил оттуда две аккумуляторные батареи: - Да это же - наши! - возмущенно воскликнул он, - Вот мои метки!
  - Хотел нас на съедение тваггам оставить? - снова поднял я оружие на Кима.
  - Капитан, вашим подчиненным надо в госпиталь, - с убеждением заявил командующий 'Красных', глядя на меня как на умалишенного, - Им нельзя доверять оружие!
  Чувствовалось, как он постепенно втирается в доверие к Эку, ищет в нем союзника, а между нами забивает приличный клин.
  - Не слушай его! - с отчаянием произнес я, обращаясь к капитану, - Нам еще корабль свой у рнутов отбивать!
   Тон оказался в сложном положении: я, хоть и друг, но говорил и делал странные вещи, Онка же - неоспоримый в Академии авторитет, высказывался более трезвомысляще, но был коварным врагом.
  - Думаю, Адмирал просто хотел нас здесь оставить, - нашел нейтральное решение Тон, отводя от лица Кима дуло моего излучателя, - Он нужен нам живым, если помнишь.
  Онка хмыкнул. Конечно, Адмирал, в отличие от простых смертных, весьма ценное приобретение. Такое положение стоило, по максимуму, использовать.
  В этот момент о себе напомнило предчувствие зеленых теней.
  - Ребята, нам нужно немедленно уходить! - прежний страх пробрался в грудь, и я еле сдерживал желание немедленно побежать, - Надо улетать!
  - Да, - согласился Эк, - Много времени потеряли. Идем к кораблю. Показывай дорогу, гений, - приказал он Адмиралу.
  - Ему нельзя верить! - запротестовала Лана.
  - Лейтенант Тайра, отставить! - жестко ответил ей Эк.
  Ким еще раз, еле слышно, хмыкнул. Раздоры в нашем экипаже не могли его не радовать.
  
   Снова растянувшись цепочкой: впереди - я, за мной Адмирал, потом - Эк, Лана и Юом, мы двинулись по лесу вдоль вала Базы. Оставалось преодолеть около полукилометра прямо, потом повернуть на сервер и метров через двести рассчитывать на встречу со своим кораблем на летном поле.
   Не смотря на совершенно привычную обстановку вокруг и отсутствие из ряда вон выходящих событий, меня не оставляла тревога. Пусть Адмирал и говорит, что ничего не видел, но ведь что-то тут было и куда-то подевалось. Возможно, при наличии такого камуфляжа как фрал, и маскировка остального, скорее всего, соответствующая. Но я ее не чувствовал и не представлял как она могла бы выглядеть.
   Полчаса прожились в жутком напряжении. Я дергался и прислушивался, Ким Онка за спиной, временами, тихо фыркал. Спасибо, что щупальцами не щекотал и на голову не покушался, впрочем, рисковать не впервой. Я старался не обращать на него внимания и думать, прежде всего, о безопасности друзей.
   За оборонительным валом, показались покатые крыши больших одноэтажных строений. Ангары. Они стояли, как обычно, вдоль летного поля, в количестве четырех штук.
  - Где Перехватчик? - требовательно поинтересовался Тон у Адмирала, пристально посмотрев и на меня тоже, в надежде, что я, все-таки, признаюсь.
  Оставалось только пожать плечами так, чтобы Ким ничего не заметил.
  - У последнего ангара, - машинально ответил Адмирал и с иронией добавил, - Забыли, где оставили?
  Эк промолчал, делая вид, что сосредоточенно смотрит в полифон:
  - Действительно, у последнего ангара, - пробормотал он.
   Между стеной и ангарами виднелись мастерские и склады. В некотором смысле лабиринт. Много углов. Есть за что спрятаться при перестрелке. Выгодней было бы пробраться на Базу здесь. Однако штурмовать без подготовки трехметровый вал, с практически отвесной внешней стеной, лично я находил затруднительным. Особенно при учете дефицита времени. Проще дойти до ворот и прорваться там.
  - Ворота свободны? - словно прочитав мои мысли, спросил Адмирала Эк.
  - Абсолютно, - непринужденно ответил Ким.
   Весь поход он вел себя подозрительно прилично и покладисто. Делал, все, что приказывали и бежать не пытался. Впрочем, учитывая то, что его лишили аккумуляторов, другой альтернативы выбраться отсюда, кроме как лететь с нами, у него и не было. Плен, очевидно, представлялся ему более выгодным. Может, надеялся, что свои спасут? На его месте я бы предпочел застрелиться, но не сдаваться.
   После Адмирала, мысли переключились на будущее: там мы уже ломились в ворота к рнутам. Вернувшись в реальность, глаз вдруг заметил нечто непривычное. Словно подарок судьбы, на уровне третьего ангара в валу зияла существенная брешь.
  - Есть возможность забраться с черного хода, - остановившись, указал я на пролом в стене.
  - Это хорошо, - согласился Эк, - можно за складами пробраться.
  - Через ворота быстрее, - заметил Адмирал.
  - Мы разберемся, - отрезал Тон.
   Ким молча развел руками и больше вмешиваться не стал.
   Подобравшись к месту, напротив прохода, мы с Эком тщательно рассмотрели в визор прилегавшую к валу лесную опушку, и пространство со складами, видневшееся в брешь. Все выглядело пустынным и мирным.
  - Пойду вперед, - решился я, протягивая руку, - дайте сканер, - и, пригнувшись, нырнул в высокую траву.
   Пособия по общевойсковой подготовке рекомендовали через каждые, преодоленные десять метров, махать рукой, оставшимся позади, дабы они подтягивались. Я старался соблюдать правила, даже не смотря на спокойствие вокруг, каким бы маразмом остальным это не казалось. Пусть думают, что хотят, пока не знакомы с тваггами.
   Я добрался до стены и зашел с правой стороны. Вскоре ко мне приползла Лана. Остальные засели слева от бреши. Теперь оставалось только преодолеть барьер собственного страха перед чужаками, которые, наверняка, поджидали нас по ту сторону вала. Собравшись с духом, я махнул головой в сторону прохода. Эк, согласно кивнул.
   Мое тело медленно поднялось и занесло ногу в проем.
  - И все же... - вдруг начал Адмирал, но я уже сделал шаг.
   Мир вокруг, увеличиваясь, поехал в стороны, как будто я смотрел на все через гигантскую линзу. Сквозь меня прошла головокружительная волна. Все, как и говорила Лана...Тут же, без всяких усилий, возник малс.
  На фоне темного пространства отчетливо выделялся десяток, засевших в лесу, более бледных облаков. С плеч по рукам поползла холодная волна. С этой стороны стены, мы были окружены взводом рнутов.
   Тут в малсе в меня пальнули. Я мгновенно выпал в реальность и закричал не своим голосом: - Уходим!
  
  Глава 37. Напасть на напасть.
  
   Мое внезапное падение на землю с диким криком, без видимых признаков какой-либо угрозы, сильно всех озадачило. Не зная, что делать в такой странной ситуации, друзья пригнулись и замерли. Даже видавший виды Адмирал выглядел встревоженным и напрягся, к чему-то прислушиваясь.
  - Рнуты? - еле слышно спросил Эк.
  Я кивнул.
  - Сколько?
  Моя ладонь дважды сжалась и разжалась с растопыренными пальцами.
  - Десять, - вздохнул Тон и поджал губы, - Где они?
  - В тридцати метрах, полукругом. Один - за тем большим деревом, остальные за кустами, двое в траве.
  - За стеной? - напряженно размышлял Эк,
  - Пока чисто, - ответил я и с беспокойством послушал малс. За валом никого не ощущалось, - В меня стреляли, - добавил я.
  - Если ты их видишь - прикрывай, - и скомандовал, - Всем, по-пластунски, за стену, - и первым, держа на готове боевой излучатель, быстро пополз в проход.
  С бешено колотящимся сердцем, наставив мелко дрожащими руками излучатель в лес, я прислонился к стене прохода и стал ждать приближения рнутов. В том, что они медленно подползают, сомнений не было. От напряженного ожидания чудилось, что прозрачная тень маячит уже перед носом.
  Медлительность рнутов казалась подозрительной, но я никак не мог понять, что же они задумали.
   Последней из всех, в брешь ушла Лана. Теперь с чувством выполненного долга мне можно было постепенно, задним ходом уползать в проем. Но тут рнуты, словно по команде, взбодрились, подняли оружие и принялись в реальности палить в меня. Я ушел в малс, они тоже, и продолжали стрелять уже там. Я отвечал им отдельным очередями, однако не очень метко, и возвращался в реальность. И так несколько раз. Неизвестно чем бы закончились эти прятки, если бы над моей головой не полетели заряды в рнутов.
  - Ползи! - отчаянно прошипел Эк, - Я их вижу!
  Я мгновенно развернулся и, пренебрегая острыми камнями, больно впивавшимися в локти и колени, за несколько секунд преодолел вал.
  - На право, - сообщил, догнавший меня Эк.
  Мы бежали к складам.
  - Где рнуты? - на бегу поинтересовался капитан, сворачивая в близлежащий проход.
  - Уже по эту сторону, - ответил я, задыхаясь, - Стреляют.
  Заряд за нашей спиной снес угол склада. Мы свернули еще раз на право.
  Я остановился:
  - Эк, бегите, я их задержу!
  - Не выдумывай! - строго посмотрел Тон.
  - Они тугодумы, я понял, как уменьшить их количество. Долго объяснять, - и я свернул в проход, между мастерскими.
   После выхода в малс, расстановка сил стала мне очень понятна. Рнуты, конечно, владели фралами, умели выходить в малс и перемещаться в нем, но поскольку не являлись полноценными людьми, скорость их реакции оставляла желать лучшего. Я запросто мог обогнать в малсе любого, главное, не встретится там с человеком, например, с Фаичем. Он, в отличие, от меня продвинутый пользователь фрала.
   Без всяких усилий, просто подумав об этом, мне удалось переместиться на несколько метров по диагонали, за спину одиноко стоящего в проходе рнута, и пока он соображал, прострелил ему оба плечевых сустава. Рнут уронил оружие и сел. Слева в меня полетел залп, я сместился за угол, вышел в реальность и выглянул из-за гаража. Запомнив, где находится следующий, постепенно проявлявшийся в реальности рнут, я телепортировался ему за спину, материализовался и расправился с ним прежним образом
  - Второй, - самонадеянно обрадовался я и только собрался снова переместится, как за моей спиной выросла тень, и схватила за плечи. Не успел рнут скрутить меня, как из-за угла выпрыгнул Тон и выстрелил в мою сторону. Андроид грузно осел.
  - Ты мог меня убить, - возмутился я. Только Эк открыл рот, что бы ответить, очередной рнут набросился на него, но в свою очередь завалился на землю, сраженный толстой трубой, опустившейся на его голову. В проходе с воинственным видом стояла Лана, поигрывая деталью системы подачи топлива.
  Не сговариваясь, мы все побежали вперед.
  - Один рнут впереди, за углом, - доложил я обстановку, - Заряды заканчиваются...
  Остановившись за углом, я присел на корточки и осторожно выглянул. Рнут, прицеливаясь, двигался вперед по проходу. Как учили, я встал на одно колено. Эк кивнул и мы вместе высунулись из-за угла и дружно отбили рнуту все четыре конечности. Проход вперед освободился. Пробегая мимо поверженного врага, Лана подобрала его оружие.
  - Тебе ведь, уже не нужно, - заявила она. Рнут, в ответ, что-то прогундосил.
  Вскоре мы нагнали Юома с Адмиралом. Они сидели у стены ангара, на краю летного поля. В ста метрах стоял наш Перехватчик. Люк - открыт, трап опущен. Просто забегай и взлетай. Но не было уверенности, что нас отпустят так просто.
   Общение с малсом подтвердило догадку: два рнута шли за нами, а остальные взяли левее, очевидно, чтоб проще стрелять по людям, бегущим по открытой местности.
  - Пойду первым, - сказал я, - я их вижу. Буду отвлекать. Они меня любят.
  Не дождавшись разрешения капитана, я вдохнул, как пловец перед прыжком, сосредоточился... и пришел в себя уже у корабля, правее трапа. Рнуты обрадовались возможности пострелять. Я выбрал удобную позицию за опорой и старался уделить внимание каждому.
   Пока я выпендривался, Адмирал с Юомом добрались до Перехватчика, тут меня отвлекли. Когда снова появилась возможность кинуть взгляд в сторону, уже Лана, пригнувшись, бежала к кораблю, споткнулась, потеряла излучатель, подобрала его и побежала дальше. Эк в это время отмахивался от наседавших рнутов.
  Вот уже Землянка сидела за опорой, и мы вместе давили рнутов, пока Тон преодолевал свою стометровку. Капитан сменил Лану у опоры, и она стала подниматься по трапу.
   У меня отлегло от души и я с радостью подумал, что вот уже и все. Но, внезапно возникло холодящее ощущение абсолютной прозрачности. Меня обдало ужасом и выкинуло в малс. Снова обездвиженный я наблюдал как перед Эком вырастает большое клубящееся облако. Невероятным напряжением воли мне удалось стряхнуть с себя чары Лорка и отчаянно заорать:
  - Эк, беги!
  Я выстрелил в рогатую тень. Видение твагга пропало вместе с малсом. Лана жутко закричала и бросилась к падающему на плиты Тону.
  - Твари! - кричал я противникам, нещадно расходуя заряды, - Чтоб вы провалились!
  - Сволочи! - поддержал, с трудом узнаваемый, голос Юома, срывающийся на хрип. В рнутов полетели управляемые гранаты. Гранатами я поделился с ним еще в лесу. Теперь он на ходу приделывал к ним, собранные им самолично, реактивные боты и посылал во врагов.
  Сопло позади меня взревело и все заволокло облако пыли
  - Взлетаем, - дернул меня Юом, - бежим!
  Как обычно, я забирался в свой драгоценный Перехватчик по уже складывающемуся трапу.
  Запрыгнув наверх, я неожиданно попал в какую-то лужу, поскользнулся и упал.
  - Чертов Адмирал, что он тут делал! - возмутился я, собираясь подняться. Однако, корабль дернуло вперед и вверх, и я снова полетел в липкую, неприятно пахнущую лужу и поехал к двери реакторного отсека, врезался в него спиной и приложился затылком.
  - Осторожнее, там! - крикнул я в распахнутую дверь рубки, - Не запчасти везете!
   Корабль стремительно набирал высоту, из-за чего противоперегрузочная система забуксовала. Мне пришлось титанически бороться с притяжением. Медленно, на карачках, я полз в рубку, беспрестанно пачкаясь в чем-то темном и липком. При аварийном освещении было не разобрать. Жидкость подозрительно знакомо и тревожно пахла. Очень недобро пахла!
   Добравшись, наконец, до ближней каюты, я застал там жуткое зрелище: все вокруг было в крови. Она растеклась на полу, испачкала стены, пропитала постель. На койке лежал человек с окровавленной головой, в которой зияло два больших пролома в виде полумесяца. Оттуда непрерывно текла кровь. Боком ко мне сидела Лана, вся с головы до пят в крови. Она держала руки на груди человека. Из-под них тоже рекой текла кровь. Девушка повернула ко мне лицо. В наполненных слезами глазах читался безумный ужас.
  - Я не могу, - тоненько завыла Лана, - Я не могу ничего сделать. Я не хочу, чтобы он умирал, но я не могу...- и зарыдала в голос.
   Нужно было срочно что-то делать. Нет, это все не правда! Никто не умирает! Мы довезем его до Базы! Все будет хорошо!
  Забравшись, наконец, в рубку я понял, кто так беспощадно вел корабль. Адмирал Красных. Рядом с ним сидел Юом и караулил.
  Я махнул рукой, что бы он перебирался на свое место.
  - Все так плохо? - спросил механик, мрачно оглядев меня, и отвел взгляд, - Не хочу знать.
  Заняв свое привычное место, я получил возможность оценить общую обстановку. Судя по развиваемой Перехватчиком скорости, за нами гнались.
  - Погоня? - поинтересовался я.
  Адмирал, усмехнувшись, кивнул. В его глазах я видел радость и азарт, словно ради таких моментов он и жил.
  - Пристегнись, - насмешливо напомнил он, - а то ушибешься!
  Скоро в нас начали стрелять. Судя по мощности пушек, догоняющие пользовались уже знакомым нам с Ланой типом кораблей. Обнадеживало, что их маневренность оставляла желать лучшего.
   Ким заложил вираж. Преследователи ожидаемо притормозили. Он словно игрался с ними. Очень красиво водил их, петлял, притормаживал. В восхищении, я пытался запомнить каждое его движение. Потом вспомнил о главном:
  - Нам срочно нужно на Базу, - как можно строже и решительней заявил я, - Лорк укусил Эка. Если с ним что-нибудь случится - я тебя расстреляю!
  Адмирал недовольно скривился:
  - Если успеем сделать гравитационный маневр у Третьего Арктака, будем у минных полей через два часа. Советую - не отвлекать.
  Таким незатейливым образом он ловко заткнул мне рот. Целый час я покорно сидел и рассчитывал траекторию захода в проход в минном поле, которым мы пользовались ранее, пока не выяснилось, что мы летим не туда.
  - Ты что задумал? - с подозрением поинтересовался я у Кима.
  - Оторваться от преследователей, - уверенно отозвался Адмирал, - если бы ты был внимательнее, ты бы заметил, что путь к вашему широкому проходу уже отрезали. Остался только вот этот и он ткнул в карту на тридцать градусов левее.
  - С ума сошел, там же совсем узко! - осадил я Кима.
  - Достаточно! - отозвался Адмирал, - В самый раз!
  Я стал готовиться в худшему. Похоже, он надумал покончить жизнь самоубийством вместе с нами. Если это так, то безобразию решительно стоило помешать. А траектория требовала теперь существенной корректировки.
  
   * * *
   Через час мы на прежней безумной скорости летели прямо в узкое горло прохода в минном поле. Ожидание катастрофы с последующей принудительной депортацией в отстойник удручало. Одновременно, я чувствовал себя, как на самых зубодробительных тренажерах: чем сильнее приближалась опасность, тем больше захватывало дух.
  - Сиди смирно! - предупредил меня Адмирал, - Одно твое неверное движение - и все в отстойнике.
  Я с трудом давил желание дать ему в челюсть, а потом до самого Сига запереть в каюте. Однако, сам пролететь, в намеченную Кимом щель, не мог.
  'Вот оторвемся от твагов со рнутами, тогда и запру!' - успокаивал себя я.
  Когда мы уже почти добрались до границы минного поля, непонятно откуда, с обеих сторон возникли два корабля и понеслись наперерез нам.
  - Черт! Опередили-таки, - выругался Адмирал, помрачнел и врубил двигатели на максимальную мощность. Корабли с боков стремительно сжимали 'клещи' и скоро я уже мог различить их и без радара. Казалось, что они собрались сплющить нас между собой. При такой скорости от всех точно останутся одни запчасти, на радость тваггам.
   Враги приближались, но Ким уверенно вел Перехватчик вперед. Мы проскочили прямо перед носом кораблей, в которых я видел фигуры пилотов, и Адмирал вдруг резко повернул корабль в перпендикулярную плоскость и чуть сбросил скорость. Я понял, что мы влетели в проход. Корабли оптимистично свернули за нами на большой скорости, но поскольку собрали при этом невообразимое количество мин, довольно быстро стали терять управление. Пилоты, очевидно сообразив, их заманили в ловушку, стали решительно поворачивать обратно и медленно выбирались обратно в систему. За нами не полетел никто.
  Очень хотелось крикнуть 'Ура!', но глядя как близко от крыльев проносятся мины, было даже страшно дышать, ибо казалось, что Перехватчик от этого может занести и тогда... Тогда, нам повезет, если свои успеют забрать в отстойник, и не повезет, если выловят рнуты.
   Я пришел к выводу, что лучше не думать вообще, откинулся в кресле и... незаметно отрубился.
  
  Глава 38. Черные тени.
  
   Спалось отвратительно. Из глубокого сна меня выдернули странные звуки: кто-то сдавленно визжал и чудовищно хлюпал носом. От этого веяло безнадежностью и ужасом. Словно рушился мир. Скоро к высокому хлюпанью присоединилось более низкое. И стало еще страшнее.
   Я открыл глаза и, еще не до конца проснувшись, туманно посмотрел на сидевшего рядом Адмирала. По его окаменевшему лицу ползла вниз одинокая слеза. Картина была столь удивительной и непонятной: по моим представлениям Ким Онка, в принципе, не мог плакать. И тем не менее, это происходило. Необъяснимо почему. Наверно, просто приснилось. Пришлось снова закрыть глаза и погрузиться в серое забытье.
   В дремоте, словно в большом мягком коконе, я мог наконец-то спрятаться. Все приключения отсюда казались далекими выдумками. Возня на Арктаке, гигантские слизняки, невидимки, Треглонатор, Адмирал Красных, ведущий наш корабль - всё приснилось. Тон жив и здоров. Мы на Базе. Но тогда снова придется завоевывать внимание Ланы. Почему она так убивалась в моем сне? Как-будто, кто-то умер...
   Эта мысль разом притянула черные тени, бродившие по периферии кокона. Они навалились на меня невыносимой тоской и тяжестью в груди. Тон умер?! Поэтому все так плакали? 'Нет, - орало внутри меня, - Неправда! Это не может быть правдой! Мне все приснилось!!!'.
   Старательно выкидывая из головы дурные мысли, я стремился снова погрузиться в спасительную серость. Или хотя бы намотать ее на голову. Тогда, на время, приходило желанное ничто. Однако, вскоре, я просыпался, и ужасные догадки придавливали снова.
   Пол вечности спустя, измученного меня, реальность бесцеремонно вытолкала из кокона. Голова гудела, как реакторное ядро. Затылок основательно забетонировали, а виски противно ныли. Выспаться так и не удалось. Настроение было поганое.
   Согласно приборам, впереди по курсу, в трех часах лету находился Сиг. Что мы здесь делаем? Какой, вообще, в этих учениях смысл? Как теперь жить дальше, если Эка, и правда, больше нет? А что значит - нет?
   Я повернул голову в сторону капитанского кресла. Вместо Адмирала, там, со стеклянными глазами и отсутствующим видом сидел Юом. Если плачущий Ким Онка выглядел странно, то безразличный ко всему Ронг - пугающе. Мне приятней было думать, что он смертельно устал.
  - Ты устал? - прохрипел ему я, - Иди спать. Я поведу.
  Механик ссутулился, сложив руки на груди, помотал головой и тихо ответил:
  - Там... Эк.
  - Ну, разбуди его, - как ни в чём ни бывало, продолжил я, - Нельзя же столько не спать.
  Юом замер, судорожно проглотил и вдруг быстро отвернулся, зажав пальцами переносицу.
   Меня обдало чувством острого горя, грудь зажало в раскаленных клещах, в глазах резко болезненно защипало. Я старался проморгать мгновенно набравшиеся слезы, чтобы их никто не увидел. Но жидкости во мне оказалось больше, чем я смог переработать, и плотину прорвало. По щекам хлынул горячий поток:
  - Это не правда! - в очередной раз произнесли губы.
  - Правда, - шмыгнул носом Юом и зарыдал. Тут уж не смог сдержаться и я.
  - Его можно спасти! - мне не хотелось соглашаться со случившимся.
  - Нет..., - не в силах говорить, прошептал Ронг, - Мы пытались, - и он кивнул назад.
  Я обернулся. Скорчившись, с ногами в кресле, вся в черно-коричневой коросте, спала Лана. Ее перепачканное лицо, даже во сне, сохраняло выражение отчаянной муки.
   Тоска пробрала меня с новой силой. Неужели я, действительно, больше никогда не увижу его живым? Сначала нужно убедиться, что он умер:
  - Ты уверен, что он...? - не в состоянии произнести страшное слово, насел я на Юома.
  С силой втягивая носом воздух и пряча от меня глаза, он утвердительно покачал головой.
  Часть меня обреченно понимала, что друг говорит правду, однако, сил встать и пойти посмотреть на безжизненное тело, не находилось. Как страшно увидеть мертвеца. Как страшно увидеть мертвым дорого тебе человека. Буду пока считать, что он просто уехал. Не хочу мириться с тем, что его больше нет. Это ерунда. Это бред!
   В памяти, одно за другим, всплывали события прошедших двух лет.
  Как мы с ним познакомились? Первая неделя в Академии далась мне тяжело. Я ходил потерянный. Все проблемы надо было решать самому: заправлять кровать, приводить в порядок одежду, искать, где что расположено и закачивать в планшет учебные пособия. Почему-то в школе, руководители класса заливали их все скопом, а тут следовало искать самим по списку для каждого предмета отдельно.
   В тот день, после обеда, я истязал себя библиотечным терминалом.
  - Долбанный каталог! - произнеслось вслух в сердцах, после того, как очередная ссылка в третий раз вернула меня к началу поисков, - Кто это придумал?!
  - Не сложно! - сказал рядом чей-то голос, - Главное понять принцип.
  Надо мной стоял молодой человек, моего возраста, с серьезным, но приветливым взглядом.
  - Эк, - протянул он мне руку.
  - Раэл, - ответил я, протягивая свою, которую он крепко пожал.
  Мой новый товарищ обладал удивительным даром объяснять все просто и понятно. Держался он так уверенно, и так быстро все нашел, словно всю жизнь прожил в этой библиотеке. Поэтому для меня стало откровением узнать, что Эк тоже курсант первого года. Впрочем, его уверенность и спокойствие распространялись на все. Рядом с ним любой человек начинал чувствовать, что все проблемы решаемы. Как мне хотелось стать похожим на него!
   Тогда, в благодарность, я поделился и ним КАМЕодами. С тех пор все трудности и радости мы делили вместе.
   А то происшествие, когда он при мне внезапно позеленел... Помнится, случился светлый промежуток между нарядами, и мы впервые пошли вместе в увольнение, в город. Молодцы, в парадной форме, с начищенными пряжками и ботинками. Целый день свободы опьянял перспективами: практически вседозволенность, развлечения, местные красавицы. Правда, спиртное категорически запрещалось, да и денег для основательного загула не хватило бы.
   Светлую часть суток мы изучали местность, улыбаясь встречным девушкам, а под вечер нас занесло в небольшое кафе неподалеку от Академии.
   Кульминация субботы заполнила местный шантан практически под завязку. Пара стульев для нас нашлись только у барной стойки. Дико мигал свет. Музыка орала так, что мы с трудом слышали друг друга.
   Мне категорически не везло, а к Тону приклеилась не очень трезвая развязная блондинка, Она стремилась повиснуть на нем и что-то страстно говорила. Я разобрал только то, что он 'необыкновенный лапочка'. Эк аккуратно, но решительно снимал с себя ее руки, но в какой-то момент блондинка исхитрилась и заключила его в объятия.
   Как водится, в тут же сзади раздались нетрезвые голоса. Самый громкий возмущенно потребовал оставить в покое его девушку. Тон в очередной раз снял с себя девицу, и заявил, что совершенно не против, если товарищ заберет ее с собой. 'Товарищ' - с трудом стоявший на ногах гражданин спортивного вида в майке с ухмыляющейся рожей - взревел, что его подругой попользовались и неприлично обозвал Эка, схватив его за отворот пиджака.
   Мой друг помрачнел, поджал губы и с ним стало твориться что-то странное: лицо пошло постепенно сливавшимися темно-зелеными пятнами. За несколько секунд, он, из слегка смуглого, сделался темно-оливковым. А когда друг блондинки взялся его трясти, глаза Тона вспыхнули яркими изумрудами и засветились...
   Потрясенный, тем, что Эк, на самом деле, 'радиоактивный мутант', я резко вдохнул коктейль, поперхнулся, стал задыхаться и в приступе жуткого кашля, упал вместе с табуретом. Нетрезвый гражданин, испугавшись нечеловеческого вида Эка, отшатнулся назад, наткнулся на мой табурет, не удержался и упал рядом. Толпа взревела. Товарища взялись поднимать.
   Лежа на полу, я продолжал кашлять. Сверху кто-то кого-то толкнул, послышался глухой звук удара. Спотыкаясь об меня, народ устремился к месту зрелища. Тут между чужими ногами приполз Эк, хлопнул меня по спине и уволок под ближайший стол.
  - Я думал - это тебя бьют, - хрипло сказал я, - Извини, что не смог тебе помочь.
  - Ты не прав! - улыбнулся лучший друг, - Вечер удался. Будет, что вспомнить.
  Действительно, теперь есть, что вспомнить. В груди сжало и из глаз выдавило новую порцию слез.
   Лана судорожно вздохнула во сне, жалобно застонала и проснулась. Ей, как и мне, тоже потребовалось время, понять, где она находится. Поймав мой взгляд, девушка съежилась, опустила голову и часто заморгала.
  - Я уже знаю, - мне очень захотелось ее утешить, - Ты не виновата...
  - Не смогла, - снова еле слышно произнесла она, размазывая по лицу слезы и остатки крови, - Мне так этого хотелось...Но столько крови...такая...сердце видно...порвано...голова вся...мозги наружу...
   Чувствовалось, что Землянке, после пережитого, требовалось выговориться. Она всхлипывала, и продолжала бессвязно что-то говорить. Представив себе ситуацию ее глазами: море крови, вываливающиеся мозги и торчащие внутренности, меня чуть не вырвало. Подавив дурноту, я понял, что лучше не прислушиваться, и открыл карту. Вскоре, словесный поток Ланы постепенно иссяк.
  - Что делать? - под занавес, спросила она саму себя
  - На Базе расскажут..., - слезы закончились, и на смену им пришло эмоциональное отупение. Теперь голова сухо просчитывала дальнейшие действия.
  - Они, наверно, уже знают, - прогнусавила Лана, доставая очередной носовой платок, - Датчики погасли...все.
  Я вздохнул. Память о нашем капитане всегда будет светлой.
  Повисла тишина. Неожиданно, в конце коридора хлопнула дверь, прозвучавшая в минуте молчания пушечным залпом.
  - Ты Адмирала не запер?! - с нарастающей тревогой спросил я Юома.
  - Запер! - растерянно ответил тот.
  - Сбежал! - одновременно произнесли мы и собрались его ловить, когда знакомый, леденящий душу, голос произнес:
  - Вы во что корабль превратили?!
Оценка: 6.03*6  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) П.Роман "Ветер бури"(ЛитРПГ) С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) Ю.Ларосса "Тихий ветер"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"