Ftr: другие произведения.

Часть 1: Разбей мир. Том 3: Союз Нерушимых?

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Катинол - особенный мир, где жители могут могут искренне и без самообмана верить в справедливость. Ведь на Катиноле есть она - Высшая Магия. Реальная, Всеобъемлющая, Всесильная, Уравновешивающая, Поддерживающая баланс. Создающая пророчества и призывающая Героев из других миров для их исполнения. Или провала. Остаётся только надеяться, что Влад - ошибка, исключение. Ведь кто в здравом уме доверит свою жизнь Герою с крайне сомнительной моралью и неоднозначными решениями, при до абсурда прямолинейном и однозначном их исполнении? И пока где-то совершают поистине прекрасные и правильные поступки принцы на белых конях, мы вынуждены следить за кривым и рваным приключением Героя на сломанном велосипеде.

  Гипотезирующий пролог.
  
  Шестой Игровой Комплекс.
  Девятый Игровой Зал.
  Первый Игровой Стол.
  Общая Игровая Комната.
  Огромное помещение с множеством колонн, все стены которого представляют из себя экраны с игровой информацией. В центре комнаты находился круглый стол, шестнадцать стульев были расставлены вокруг него.
  Четырнадцать были заняты.
  - Я всё ещё не вижу смысла для этого собрания, - ни к кому конкретно не обращаясь заговорил темноволосый высокий стройный парень.
  - И ты ещё меня называешь недальновидным? - усмехнулся крепко сбитый блондин, сидящий почти напротив брюнета. - Настало время для полноценного обсуждения появившегося в нашей Игре... неожиданного элемента.
  - Обсудить? Мы соперники. Каждый должен сам искать ответы.
  - Этот вопрос слишком важен, чтобы оставаться нерешённым. И к Игре, как я думаю, он не имеет прямого отношения, - влезла в вечный спор вечно выясняющих отношения непримиримых Богов их коллега - миниатюрная брюнетка.
  - Извини, конечно, О*Найн, но я думаю, что этот вопрос имеет непосредственное отношение к Игре, - произнёс брюнет.
  - Тем более, мы должны...
  - Ничего я тебе не должен, О*Твелв. Хоть раз задействуй Разум самостоятельно.
  - Так и сделаю. Вот только ты отправил к этой Бракованной Фишке свою любимицу, и мы все сейчас не имеем возможности даже изучать его, как мы условились, когда только обнаружили аномалию. Раз уж забрал его к себе, будь так добр - поделись тем, что узнал.
  - Ты, именно ты предъявляешь мне претензии за вмешательство в Игру?! Всё, что я узнал, получено за счёт огромных потерь Игровой Энергии, а ты хочешь получить всё задаром?
  - Не тебе говорить о потерях, Сикс!! Он убил две мои многообещающие Фишки, на которые у меня были большие планы! - повысил голос О*Твелв.
  - Твои крики на меня не работают, - спокойно отмахнулся от претензий О*Сикс. - Только дурак будет пробовать сравнивать наши потери. Ты ничего не потерял. Обе твои выбывшие Фишки были бесполезны, ты из-за них нёс лишь потери.
  - Я говорил о планах. Неубиваемая в будущем Фишка и владелец самого мощного в мире Кристалла. В будущих Ивентах я бы получил огромную прибыль использовав их.
  - В сотый раз назову тебе недальновидным. Бесполезный Кристалл, чью Энергию смогла бы толково потратить только моя, как ты называешь, любимица, и потерявший Разум садист, который, несмотря на то, что ты уже лично с ним связался, продолжал постоянно нарушать Личные Ограничения Системы. От них у тебя были только неприятности. Так что лучше поблагодари этого безбашенного Героя за помощь в избавлении от мусора.
  - Я всё ещё на втором месте в рейтинге. Прежде чем называть меня недальновидным на словах - докажи это на деле, Мистер вечное третье место, - усмехнулся О*Твелв.
  О*Сикс сжал ладони. Взгляд его стал испепеляющим. Атмосфера в комнате накалилась.
  - О*Сикс прав, - рассматривая столешницу игрового стола, произнесла О*Найн. - Сейчас ты нёс от этих Фишек лишь потери, а про будущее говорить нет смысла, в то время как О*Сикс очень много потерял напрямую из-за действий этого Героя. Больше чем мы все вместе взятые.
  - Он согласился на эти потери, - заговорила сидящая рядом с О*Твелвом девушка готической внешности. - Он мог не отпускать никого из Покоев своей любимицы, мог не приказывать ей забирать Бракованную Фишку обратно в Покои и тренировать его.
  - Вот именно - он готов на потери ради получения ответов. А вы, видимо, не готовы, - спокойно парировала О*Найн.
  - Не было смысла выпускать из Покоев все Фишки. Он мог и Бракованную сразу оставить там, - начала злиться О*Элевен.
  - Тогда это выглядело бы как укрывательство и сейчас мы все подозревали бы его в случившемся.
  - А теперь это выглядит как попытка отвести от себя подозрения, - усмехнулся О*Твелв.
  - Если бы он был моей Фишкой, я бы точно не стал его запихивать в Покои Древнейшей с кучкой ангелов. Подумай наконец своей головой.
  - Я ведь сказал - попытка отвести подозрение.
  - Хватит спорить, - рассматривая одну из колонн, произнесла О*Найн. - Прежде чем отвечать на вопрос - кто это сделал, нужно ответить на другой - как он или они это сделали? В этом самая главная загадка. Мы должны разобраться с произошедшим: чтобы продолжать играть, мы должны быть уверенны в правилах Игры. Если их можно нарушать, в Игре пропадает смысл.
  - Найн права, - медленно произнёс О*Твелв. - Хорошо. Потери Сикса больше других, я согласен. Давайте поделимся добытой информацией, и, в зависимости от вклада, распределим Энергию. Давай Сикс, если ты что-то узнал, у тебя есть шанс отбить часть или даже все свои потери за наш счёт. Я тоже расскажу, что мне удалось разузнать. Давайте уже решим эту проблему и продолжим спокойно играть.
  В комнате наступила тишина. Несколько десятков секунд все присутствующие рассматривали друг друга. О*Найн изучала линии на своей ладони.
  - Хорошо. Я всё расскажу, - прервал молчание О*Сикс. - Начну с главного - это не трюк или обман: Герой нарушил правило Призыва.
  - Ты уверен? Есть вариант, что Тело рыцаря, в котором он оказался...
  - Всё чисто. Этот рыцарь - маг. Расположенность в магии Тела и Базе Тела. Никакого отклонения не было - как и все, ровно в три года он начал проводить энергию, а значит его Тело не подходило для Призыва.
  - Воспоминания?
  - Тоже всё чисто. Я проверил все свои гипотезы, перебрал все возможные комбинации редких исключений из правил, которые могли к такому привести... ничего не подошло. Мы имеем дело с прямым нарушением работы Системы.
  В комнате снова повисла тишина.
  - Что интересно, других аномалий я не обнаружил, - продолжил О*Сикс.
  - Всё вмешательство?..
  - Да, только Призыв в обход правила.
  - У Героя довольно редкая особенность, - прошептала О*Найн.
  - Его собственная аномалия душевного развития. Они есть почти у каждого. Душа - дело тонкое.
  - У большинства они не раскрываются вообще. У остальных не успевают развиться до такого уровня. А у этой Бракованной Фишки аномалия проявилась сразу после Призыва. И это я ещё не упомянул о том, что он с Пустого Мира. Это очень необычно, Сикс.
  - Я и сам это знаю, О*Твелв. Но это так. Его аномалия имеет глубокие корни естественного происхождения, появившиеся задолго до Призыва.
  - Эта аномалия не была бы так заметна, если бы не его... синхронизированная личность, - заметила О*Найн.
  - Согласен. Я бы хотел... - снова взял слово О*Сикс.
  - Мы уже проверили артефакт. В его работу никто не вмешивался, вероятности не корректировались. Их синхронизация - совпадение.
  - Твои таланты работы с артефактами...
  - Ты лучший среди нас в этом вопросе, О*Сикс, - заговорил сидящий через кресло от О*Твелва коротышка. - Но и я неплохо с этим справился. Артефакт не сложный.
  - Учитывая, что его создал О*Твелв, не удивлён.
  - Нет смысла стараться ради наказания Фишки, - усмехнулся О*Твелв.
  - Говоришь так, будто постаравшись, смог бы сделать что-то толковое. Ты лишился в тысячу раз больше Энергии с его наказанием, чем он своими действиями у тебя её отнял. И даже после смерти он продолжает портить тебе Игру. И всем нам.
  - Я решил не трогать артефакт на время, пока эта Мёртвая Фишка синхронизирована с Бракованной. А потом... посмотрим.
  - Значит, всё случайно? - про себя спросила О*Найн. - Он мог умереть в первый же день своего появления здесь, и мы бы даже не узнали о произошедшем. В чём тогда смысл?
  - Мог умереть. А мог и не умереть. Магию времени в Игре нельзя применять, мы не можем сказать, что было до того момента, когда мы о нём узнали. Хотя, скажу прямо - моё расследование показало, что никакого вмешательство в действия и мысли Героя с момента его появления на Катиноле не было.
  - Соглашусь с Сиксом, я тоже ничего не обнаружил, кроме незначительного искажения причинно-следственной связи в Гардинии.
  - Это из-за девчонки, что была с ним. Воздействие минимально и не направленно, началось уже после их встречи. Сама встреча случайна и результат воздействия тоже случаен.
  - Поэтому я с тобой и согласился.
  - Что мы в итоге имеем? - заговорила О*Найн продолжая рассматривать кутикулы на ногтях. - Прямое нарушение работы Системы. Которое ни к чему не привело. Дальнейшие действия Героя никак не связаны с его необычным Призывом. Никаких усиливающих способностей или закладок в Разуме или Душе. Значит, цель может быть только одна...
  - Демонстрация, - поддавшись стилю общения О*Найн, О*Сикс тоже начал шептать. - Или может цель более глубокая? Провокация, конфликт, разбирательство? Может, тот факт, что мы сейчас сидим здесь и говорим об этом Герое - и есть его или их цель. Но как по мне - затраты явно не стоят такого результата.
  - Меня больше интересует - кто это сделал? О целях спрошу лично у виновника, - усмехнулся О*Твелв.
  - И ты конечно думаешь на меня? - усмехнулся в ответ О*Сикс.
  - Нет. Я бы и рад, будь ты виновником в этом встревожившем всех событии, но это также подразумевает, что я верю будто у тебя хватит на это Игровой Энергии и навыков... Я подозреваю другого.
  Взгляды всех присутствующих устремились на два пустующих кресла. Вернее, на одно из них.
  - Довольно недальновидное заявление, - не удержался от шпильки в адрес своего соперника О*Сикс.
  - О*Ван единственный кому подобное было бы под силу.
  О*Сикс усмехнулся. Каким бы наглым О*Твелв не был в общении, это имя он никогда не сокращал.
  Впрочем, никто так не делал.
  Кроме сестры...
  - Не думаю, что это он, - прошептала О*Найн, рассматривая потолок.
  - Почему? О*Ван уже вмешивался в работу Системы, мог сделать это ещё раз.
  - Может ещё раз ворвёшься к нему в Апартаменты со своими друзьями? Предъявишь ему обвинения? - подтрунивающим голосом поинтересовался О*Сикс. - В прошлый раз у вас отлично получилось. Давай, убеди своих дружков, что вместе вы заставите его отступить, а я посмотрю как вы в очередной раз будете смотреть в пол, пока он отчитывает вас за вход в его Апартаменты без разрешения. Помнится, когда он всё-таки спросил: 'Зачем вы всё-таки посмели придти?', вы были достаточно грозны, чтобы попросить прощение за беспокойство и молча сбежать от его гнева. Забавное зрелище от сторонника прямолинейных и силовых действий.
  Несколько секунд О*Сикс и О*Твелв переглядывались между собой, пока изначально гневное и напряжённое лицо О*Твелва не разгладилось.
  - Ты прав - не лучший эпизод моей Игры, но не подвергай сомнению мои взгляды. Этот случай их подтверждает: О*Ван продавил своё решение силой, хотя мы и понимали, что сражения между Игроками запрещены Системой. Хотел бы я внушать такой страх, несмотря на понимание невозможности насилия. Что ж, у меня целая вечность чтобы научиться, и этот случай будет для меня важным уроком.
  - Не думаю, что О*Ван причастен к призыву этого Героя, - прошептала О*Найн.
  Она положила голову на стол, вытянув руки вперёд.
  - Почему? - серьёзно спросил О*Твелв. - Только у него среди нас всех могло хватить на такое Игровой Энергии и только у него уже есть подобный опыт. Девять из десяти Героев в нашей Игре до сих пор призываются из его мира. Вполне возможно, что это не временное изменение, а конечное. Мы получили большой удар по разнообразию Игры, плюс Фишки с Пустого Мира невероятно слабы, выполнение пророчеств замедлилось и усложнилось, но Система до сих пор этого не исправила. Если О*Ван смог повлиять на призыв всех Героев, что ему стоит в обход правил призвать одного?
  - Это не тоже самое, - не поднимая головы заговорила О*Найн. - Система представляет собой очень гибкий, коррелирующий сам себя свод правил. Но даже у неё есть ядро. Неизменное. О*Ван в прошлом вмешался в работу плавающей величины - вероятности призыва с определённого Игрового Мира. Я не знаю, как он это сделал, но саму работу Системы это не нарушает. Но Привала Призыва Героев - это основа Системы, основа Игр. Здесь невозможна хитрость: нельзя взломать фиксированную величину, можно только продавить силой.
  - Пусть так. И всё же: О*Ван на первом месте рейтинга, только ему такое по силам.
  - Это не так.
  - Почему?
  - Потому что он всё ещё на первом месте в рейтинге.
  - ... Не понял, - удивился О*Твелв.
  - Что тут непонятного? - усмехнулся О*Сикс. - Сколько нужно Энергии, чтобы так призвать Героя? Правильно - невероятное количество. Если бы О*Ван это сделал, он бы точно не остался на первом месте в рейтинге. Даже на втором бы не остался. Он бы упал на самое дно. Если предположить, что ему вообще бы могло хватить на такое Энергии, во что я лично не верю.
  - Рейтинг лишь показывает место. Мы не можем знать, насколько он вырвался вперёд, - парировал О*Твелв. - Не хочу признавать, но от самого старого Бога нашего пространства можно ожидать чего угодно.
  - Мы не знаем сколько точно у него Энергии, - подняла голову со стола О*Найн. Пока говорила, она вытаскивала изо рта небольшую прядь своих волос, что туда успела попасть. - Но приблизительно нам это известно. Он стабильно держится на первом месте с начала Игры, опережая второе место приблизительно на десять-пятнадцать процентов. Уверена, каждый способен это подсчитать. Ивенты и сумма наград за них - в общем доступе. Не сложно прикинуть в каких О*Ван участвовал и какие делал ставки. В лучшем случае он опережает О*Твелва на двадцать пять процентов. Этого недостаточно, чтобы незаметно призвать Героя в обход правил Системы.
  - Я бы не был так уверен, - произнёс О*Сикс. - Он стабильно держится на таком уровне, какие бы рывки не совершали остальные Игроки. Я уже не раз говорил, что это стабильное небольшое опережение поддерживать куда сложнее, чем огромный отрыв. Думаю, он сам может контролировать ситуацию и всегда имеет несколько способов заработать колоссальное количество Игровой Энергии.
  - Он может и самый старший и сильный Бог, но не считай его сильнее Системы, - строго посмотрел на О*Сикса О*Твелв. - Ивенты определены, награды тоже, собственные ставки и Ивенты можно создавать нечасто. Есть предел доступной Энергии, и О*Ван не всегда побеждает в Ивентах. Он ограничен, как и мы все.
  - Он единственный оставшийся из Богов, лично участвовавший в создании Системы. Он может знать о хитростях, которые нам недоступны.
  - Система - открыта к просмотру. Мы все изучили её работу вдоль и поперёк. Никаких тайн нет и быть не может. Это одно из правил.
  - Он не появляется в Общей Комнате большую часть Игрового Цикла. А ведь только в этой комнате можно наблюдать за Игровым Миром без затрат Энергии. В своих Апартаментах ему приходится тратить Энергию даже на то, чтобы узнать ситуацию и положение дел в Игре. Но тем не менее, он не приходит сюда. И вообще редко выходит из своих Апартаментов. Можно подумать, что он что-то скрывает.
  - О*Ван всегда был известен своей небожимостью, ещё до того как он сел на этот стул и снова получил это временное имя, - произнесла О*Найн. - Я согласна с О*Твелвом - нет возможности из ниоткуда получить столько Энергии, чтобы провернуть такой трюк незаметно.
  - Если у него не было такой возможности, то про нас и говорить не стоит, - решил закончить этот спор О*Сикс. Он и сам понимал, что его подозрения на счёт О*Вана не получается объяснить логично. Просто чутьё. О*Ван был слишком странным, как и созданный им Пустой Мир.
  - В рейтинге в последнее время не было никаких резких изменений. Никто из нас резко не подымался и не падал в списке, - поддержал слова О*Сикса О*Твелв.
  - Если речь идёт об одном Боге, - прошептала О*Найн, сложив ладошки лодочкой, приложив их к лицу и начав туда дуть.
  - Сговор? Совместное вложение Энергии? Я снова начну обвинять Сикса с его командой, а он меня с моей.
  - Если так, то у меня доводы будут посильнее: в твоей команде шесть Богов, а у меня только четыре. Если уж и пытаться незаметно провернуть такой трюк, то чем больше участников, тем лучше, - говорил О*Сикс поочерёдно оглядывая всех участников команды О*Твелва. Из-за того, что за Игровым столом сидят за изначально закреплённым местом, а не по группам, двое из команды 'противника' сидели вокруг самого О*Сикса.
  Что порядком напрягало.
  О*Твелв не спешил отвечать. Несколько секунд он размышлял.
  - Это тоже не вариант. Я пытался прикинуть, как бы мы могли это сделать. Не выходит. Всё равно нам всем бы пришлось упасть вниз в рейтинге как минимум на пару позиций. И если уж у нас шестерых такая ситуация - у вас четверых будет тоже самое.
  - Согласна, - О*Найн водила пальцем одной руки по ладони другой, после чего открывала рот и как бы 'съедала' с ладони созданный рисунок. Повторяя эту процедуру снова и снова.
  - И что тогда? - спросил О*Твелв обращаясь напрямую к О*Найн.
  - Второй Стол? - вопросом на вопрос ответила она. Несколько секунд смотрела на свою ладонь, быстро нарисовала на ней знак вопроса. Проглотила. - Второй стол, - уже без вопроса сказала она.
  Остальные Игроки переглянулись между собой.
  - Интересная мысль, - протянул О*Сикс. - Мы с ними куда большие соперники, чем между собой. Конечный Межпланетный Ивент сделает один Стол победителем, а второй проигравшим. Но смысл? Они хотят нас запутать? Поссорить? Показать, что у них так много лишней Энергии и уверенности в себе, что они могут тратить такую её прорву на самые бесполезные вещи? Что думаешь, О*Твелв? У тебя ведь есть за вторым столом свои интересы.
  - У всех нас есть свои интересы за вторым столом.
  - Но ты прям крепко там засел. Надеешься остаться в плюсе какая бы планета не победила в конечной войне? Как-то это слишком... низко что ли?
  - Это называется стратегия. И если у тебя не хватает способностей, чтобы договориться с Игроками второго Стола и получить там свой полноценный игровой кусок, не обвиняй тех, кому это удалось, в низости.
  - Договориться? Ты хотел сказать надавить? Если ты такой успешный эксперт в переговорах, может расскажешь, что они там за вторым столом думают о нашей ситуации с Героем?
  - Не знаю, - после нескольких секунд молчания заговорил О*Твелв. - Зато я знаю, что у них в рейтинге также не было никаких глобальных изменений в последнее время.
  - Если они все вместе решили вложиться...
  - Точно нет. У них там четыре группы по интересам, они скорее перегрызут друг другу глотки, чем объединятся для чего-либо.
  Снова тишина.
  - Если среди нас никто не мог этого сделать, за вторым Столом никто не мог этого сделать, тогда кто? - задал О*Сикс висевший в воздухе вопрос.
  - Будем смотреть ещё шире, - теперь О*Найн рисовала пальцем по поверхности стола. Что не мешало ей наклоняться и 'поедать' свои художества. - Другой Игровой Зал? Другой Игровой Комплекс?
  - Бред! - не выдержал О*Твелв. - Я ещё могу понять второй Стол - они могут делать ставки и на наши Ивенты, для них может существовать выгода в событиях на нашей Игровой Планете, но другие Залы и Комплексы?! В теории они могут использовать свою Энергию для влияния на нашу Игру, но
  . штрафы... они будут колоссальны, даже просто посмотреть на нашу Игру будет стоить дорого, а чтобы нарушить в чужой Игре правило Системы... Чушь!.. Да и зачем им это?
  - Зато так мы не сможем этого отследить. Не получится проверить изменения всех рейтингов во всех Играх в тот период, когда Герой был призван. А по поводу цели, - задумался О*Сикс. - Иногда Игроки поддерживают контакт после окончания Игрового Цикла, когда Система разбрасывает их в разные Игры.
  - Хочешь сказать, что это сговор, но не внутри одного Стола, а внутри Зала, или даже Комплекса? Что кто-то из участников за нашим или за вторым Столом получит с этого выгоду, а чтобы скрыть свою причастность он или они воспользовались помощью со стороны? Бредово. Никакая выгода не покроет расходы за такой призыв Фишки в чужую Игру, этой Энергии хватило бы чтобы полностью стереть обе Игровые Планеты, а здесь просто обычная Бракованная Фишка, никак не влияющая на ход Игры. Всё, что нас беспокоит, это возможность повторения подобного, сбой в Системе, из-за которого Игра пойдёт наперекосяк. Если это был спланированный единичный случай, то и бояться нечего.
  - Я и сам это знаю. Просто думаю над вариантами.
  - Это уже не варианты, а паранойя.
  И снова тишина.
  - Можно посмотреть ещё шире - это могла сделать сама Система. Из-за случившегося, - впервые за время этого разговора О*Найн смотрела прямо в глаза собеседнику. О*Сиксу.
  - Вряд ли, - напряжённо произнёс О*Твелв. - Система сама позволила это сделать.
  - Это была насильственная смерть Богини, - продолжая смотреть в глаза О*Сиксу сказала О*Найн.
  - Сикстин была не единственной Богиней погибшей после появления Системы, - отвечал ей опять О*Твелв. - Мы не сразу отринули свою кровожадную натуру. Да что там, все кто участвовал в создании Системы перебили друг друга, пока Система не вошла в силу, создав запрет на сражения. Только О*Ван один и остался с тех времён. И ничего, Система всегда работала без сбоев.
  - И всё же она была первой убитой Богиней за очень долгий срок. Система может так нас наказывать. Тогда появление такого необычного Героя окажется только началом наших проблем.
  В этот раз тишина была особенно тягучей.
  - Ладно! - хлопнул ладонями по столу О*Твелв. - Я не могу тратить на эти пустые рассуждения столько времени. Игра не ждёт. Твои потери, О*Сикс, мы компенсируем. А сейчас пора заняться зарабатыванием Энергии.
  О*Твелв провёл рукой над столом превращая его в экран со всей необходимой для него Игровой информацией. Естественно, остальные Боги этих данных видеть не могли.
  - А я, наоборот, хочу над этим ещё подумать, - встал О*Сикс со своего места и пошёл на выход.
  Голоса за спиной пропали, белые коридоры тянулись один за другим, а Апартаменты всё не появлялись перед глазами.
  - Сикс! - окрикнула сзади О*Найн.
  - Ты шла за мной? Прости, я не заметил.
  - Я тебя только сейчас окрикнула, - подошла к нему вплотную малютка, почёсывая лоб одной рукой, второй рукой она почёсывала кисть первой.
  - Хочешь поговорить?
  - Да... Прости, что упомянула о твоей сестре.
  - Ничего. Вы с Тин были подругами, не только мне тяжело из-за случившегося. Надеюсь.
  - Не только тебе. И не только нам с тобой. Уж поверь.
  - Ладно, - решил О*Сикс сменить тему. - Как тебе наше собрание? Думаешь, страсти поулягутся? Или мы так и будем подозревать друг друга?
  - Не улягутся. На этом собрании мы нашли много вариантов виновных вне нашего Стола. Но один момент мы все аккуратно обходили. Момент, спрятавшийся именно за нашим Столом. Который мы долго обсуждали до этого.
  - Его Игрок.
  - Верно. Бракованная Фишка или нет, у неё должен быть владелец. Игрок. Если в течении суток никто его не выбрал, Система должна была назначить ему Игрока сама, исходя из нормы Фишек Игроков. Ещё одно интересное совпадение - Герой был призван в королевство, которое никого из нас не интересует, где Герои традиционно долго не выживают. Никто из нас не обратил на него внимания. А теперь никто из нас не признаётся в том, что это его Фишка. Очень выгодная Фишка.
  - Я бы поспорил.
  - Не ври. Он выполнил Межпланетный Ивент через четыре месяца после своего появления на Катиноле, Королевский через девять месяцев. И ещё семь Ивентов поменьше во время своих путешествий. Он берётся за все пророчества на своём пути. Самый явный и хорошо оплачиваемый тип Ивентов. Этот Герой принёс своему Игроку огромное количество Энергии, даже с учётом всех потерь из-за его поведения и вмешательства куда не следует. Зато остальным Игрокам он принёс только потери.
  - Пожалуй, ты права. Вот только мы всегда стараемся не раскрывать свои Фишки, хоть про основные все уже всё разнюхали. Он с равной вероятностью может оказаться Фишкой любого из нас.
  - Странное отсутствие интереса. Уж не твоя ли он Фишка?
  - Нет.
  - Многие думают, что ты взялся за его обучение не только для изучения, но и для создания новой мощной Фишки. Герой, способный выполнять тяжёлые пророчества - выгодное вложение.
  - Это не так.
  - Точно?
  - Найн, мы с тобой договорились: хоть ты и не хочешь в мою команду, и будешь играть сама по себе, но на прямые вопросы друг друга мы будем отвечать честно. Я соблюдаю нашу договорённость.
  - А я стараюсь ей не злоупотреблять.
  - Спроси. Прямо, без намёков.
  - Этот Герой - твоя Фишка?
  - Нет, Найн. Он не моя Фишка.
  - Тогда почему ты его тренируешь? Ты не мог знать заранее, что Твелв решит покрыть часть твоих расходов. Кстати, это наверняка часть его Игры. Будь аккуратен.
  - Знаю. Я на это и не рассчитывал. А по поводу Героя... Я опасаюсь, что это не единичное вмешательство в Игру и Систему, а начало какого-то важного и сложного процесса. Может Герой и был просто случайной Фишкой для демонстрации, о чём говорит моё расследование, но возможно он элемент чего-то большего. Я хочу подстраховаться на случай этой мизерной вероятности.
  - Ты не можешь напрямую его направлять. С чего ты взял, что этот нестабильный Герой станет делать что-либо тебе на пользу?
  - Мне на пользу? - усмехнулся О*Сикс. - Не станет. Я немного поизучал его - он душевнобольной. Боги ему не указ. Но он сделает всё, что угодно, ради других Фишек, дорогих ему Фишек. И так уж вышло, что почти все они - мои Фишки.
   
  Глава 1. Цена поражения.
  
  Представьте себе мир, в котором существует возможность узнать будущее. Не будущее всего мира в целом, а будущее каждого его обитателя. Все проблемы, катастрофы и бедствия можно было бы решить или обойти заранее. Худшие черты каждого из нас никогда бы не проявились или были бы использованы на благо общества.
  Будущие педофилы были бы полностью ограждены от контакта с детьми и вполне возможно даже не узнали бы о своей 'наклонности'.
  Будущие маньяки получили бы психологическую помощь в социальной адаптации ещё до появления первых антисоциальных дефиаций.
  Будущие тираны и диктаторы были бы назначены на управляющие должности в благотворительные и общественно полезные организации. Они, как правило, обладают выдающими лидерскими качествами и желанием всё контролировать, что в такой работе пойдёт только на пользу.
  Будущие борцы за правое дело... душились бы прямо в колыбели.
  
  Дедион
   
  - Па-а, долго ещё нам здесь бродить?
  Всего два часа ведь прошло. Куда ты так торопишься? Хотя тут всё ясно - глупый вопрос.
  - Мы не бродим, а ищем корни. Не такое приятное занятие, как общение с Аро'нием, но ты уж постарайся. Вряд ли ему будет интересна изнеженная и плаксивая девчонка.
  - Па-а! Ну что ты придумываешь?! - взвилась Оли, начав с усердием копаться в ближайших кустах.
  Хорошо, что дочка наконец проявила заинтересованность нашим занятием. Плохо, что толку от этой заинтересованности ноль - в этих кустах точно не может расти корень Сердечника, который не терпит такого соседства.
  Мы сюда пришли за добычей, а не чтобы продемонстрировать свою хозяйственность и трудолюбие тому, кто этого даже не видит.
  Когда я уже собирался сказать об этом дочери...
  Что это?
  Ничего не видно. Зато слышно. Треск... металлический звон...
  - Оли, уходим!
  - Что случилось?
  Поздно.
  Переместился в сторону, закрывая собой дочку. Я знаю парочку атакующих заклинаний, может...
  Что там вообще происходит?
  Мужчина. Один. Очень быстрый. Маг.
  Сорок метров от нас, бежит мимо.
  А за ним... Кусака? Что он здесь забыл?
  Рахлес!
  - Не шевелись! Постарайся медленно, пока я тебя прикрываю, спрятаться в тех кустах. Спрячься и не двигайся. Что бы не случилось.
  - Па, я тебя...
  - Делай, что я сказал! - прошипел я.
  Вот же непослушная девчонка!
  Кусаки, хоть и похожи на дикого покрытого шерстью зверя, полуРазумны, с ними очень непросто сражаться. И у них очень развито... А-ах, не помню как называется, в общем они сразу замечают, если кто-то будет резко двигаться, зато, если стоять на месте, Кусака может пройти мимо, не заметив добычи. Я стою на открытой местности, мне этот фокус уже не поможет, но пока я закрываю дочку собой...
  - Я тебя не оставлю! - сбила меня с мысли Оли.
  Полгода назад выучила Ледяную Стрелу и начала считать себя Сильным магом?! Если бы не необходимость стоять на месте, я бы тебя сейчас выпорол!
  Ещё и этот Кусака, откуда он здесь? У них есть несколько гнездовий в этом лесу, но они все очень далеко отсюда, а сами Кусаки своих ареалов обитания стараются не покидать.
  - Достал! - воскликнул убегавший мужчина.
  Резко развернулся, на ходу доставая меч. Очень быстро, отточенным движением. А вдруг он сможет с ним справиться? Глупая надежда, зачем тогда он всё это время убегал? Но может, пока они сражаются?.. Хотя бы дочка?..
  Кусака, до этого момента бежавший на четвереньках, за десяток метров до незнакомца совершил прыжок. Могу поклясться, что видел, как в прыжке у него вытянулись когти на руках.
  Удар!
  Кусака отлетел в сторону, всем телом врезавшись в дерево и рухнув на землю. Как его от такого мощного удара пополам не разрубило?
  Рахлес! Не успел я обрадоваться, как Кусака прямо с земли прыгнул на незнакомца, повалив его на землю. Десятки невероятно быстрых ударов обрушились на несчастного. Его наверняка всего исполосовало.
  Может сейчас? Другой такой возможности у меня не будет... у нас не будет.
  Ледяная Стрела. Пытаюсь прицелиться в голову. Расстояние метров тридцать. Небольшое. Но если промажу...
  Выстрел!
  Попади!!
  - ... Это безумие, - всё, что мне оставалось, это прошептать эти слова.
  Он поймал мою Стрелу. Голой рукой.
  Но не Кусака.
  А он...
  Стрела застыла в десяти сантиметрах от головы Кусаки, который даже не обратил на случившееся внимания, продолжая наносить удары. Кусаки должны быть куда умнее и сообразительней. Что с ним?.. А ведь верно, сейчас у них период деторождения, в эти два месяца Кусаки особенно агрессивны.
  Удар! Незнакомец ударил Кусаку по голове моей Ледяной Стрелой. От удара она разбилась на осколки. Удар! Теперь второй рукой, которой до этого незнакомец прикрывал лицо и шею от когтей полузверя. Бил наотмашь, но удар получился сильным - Кусаку отбросило в сторону.
  Удар. Ногой в туловище. Зверя отшвырнуло ещё дальше.
  Незнакомец вскочил на ноги. Слишком быстро. Это не Ускорение. При Ускорении сохраняется плавность движений. Он же двигался не столько быстро, сколько резко. Подбросил ногой упавший на землю меч, схватил его. Кусака тоже не терял времени - снова бросился на мага. Небольшое движение в сторону, и Кусака пролетел мимо, получив в догонку удар мечом сзади, по затылку. Зверь покатился по земле. А я наконец понял, почему его не разрезало первым ударом - незнакомец бил плашмя.
  Что он задумал? Почему не убьёт угрозу? Почему убегал? Теперь я ясно вижу - он куда Сильнее противника... Понял: он хочет схватить Кусаку живьём. Тогда можно будет заработать в разы больше, продавая его части Мастерам Микстур - товар будет более свежим. Плюс, некоторые ингредиенты приходят в негодность со временем, как бы ты не пытался их сохранить.
  Маг оказался над зверем, когда тот наконец остановился. Навёл меч прямо на оскаленную морду.
  - Хватит. Ты меня не победишь. И я не угроза тебе и твоей семье. Проваливай! - ровным голосом произнёс он.
  Проваливай? Что он?..
  Зверь конечно не стал слушать речи незнакомца. Откатился чуть назад и снова занял позицию для броска.
  Оскалился.
  Маг отбросил меч в сторону.
  - Согласен. Правильные слова особенно полезны, если их правильно вколотить в дурную голову.
  Зверь прыгнул, маг сместился в сторону, ударил Кусаку прямо в голову. Очень сильно - прямая траектория полёта зверя превратилась в кривую траекторию его падения.
  И началось избиение. Маг бил и бил зверя. Тот поначалу шипел, рычал, урчал, бросался на мага как хищник на жертву.
  Через три минуты ситуация изменилась: хищник наконец осознал, что изначально именно он и был здесь жертвой. Кусака стонал. Кусака скулил. Прижатый к дереву магом, что одной рукой схватил его за горло. Вторую маг уже не использовал. Они стояли напротив друг друга. Очень близко. Кусака мог в любой момент ударить своими когтями по жизненоважным точкам своего врага. Но он уже опустил руки.
  Во всех смыслах.
  - Я не знал, что то место было вашим гнездовьем. Я не хотел причинить вреда твоим детям или их маме. Твоя злость и ярость оправдана - она направленна на защиту от любой угрозы самого ценного что у тебя есть. Но нельзя дать ей себя поглотить, ты можешь забыть ради чего всё это. Ты меня понимаешь? - убрал он руку с горла зверя. - Твоей семье не станет легче, если ты здесь умрёшь.
  Кусака смотрел магу прямо в глаза. Несколько секунд. Потом отвёл их в сторону.
  - Помнишь мешок, что я выбросил, когда ты за мной погнался? - задал странный вопрос маг.
  После нескольких секунд раздумий Кусака кивнул.
  - Там еда. Мясо. Жаренное. Считай это моими извинениями за то, что зашёл на вашу территорию. Всё. Иди к семье. Уверен, они тебя ждут, - положил маг руку на плечо зверя. Его ладонь засветилась.
  Лечение.
  Кусака постоял несколько секунд, смотря магу в глаза.
  Медленно поклонился и не разгибаясь устремился обратно в чащу. Шустро. С переломами или тяжёлыми травмами так не побегаешь. Его избивали не как попало, а методично, рассчётливо.
  Маг повернулся в нашу сторону.
  И только в этот момент до меня дошло осознание: вполне возможно, я неправильно оценил главный источник угрозы.
  Маг был одет в лёгкий кожаный доспех. Такой Кусака должен был разорвать на части, но на его поверхности остались лишь светлые полосы от когтей. Несколько глубоких царапин на лице быстро заживали. Либо Регенерация, либо База Тела... Не удивлюсь, если он настолько Силён.
  Маг приближался к нам уверенной походкой.
  - Извините, если отвлёк от... - окинул он взглядом стоящую за мной дочку, - семейной прогулки? Мне бы... - неожиданно сбился он с мысли. Уставился на меня... - Понял-понял, всё в порядке, беспокоиться не о чем, - сделал он два шага назад, поднимая руки ладонями назад. Зачем он нам сдаётся? - Уже ухожу. Считайте, что меня здесь уже нет. Я только хотел узнать, в какой стороне можно найти поселение с таверной, куда мог бы заселиться авантюрист?
  Я молчал. А что сказать? Указать в глубины леса? Показать в сторону Лурдении? В наших поселениях, да и городах, сейчас как назло не осталось ни одного толкового мага, что мог бы защитить от него.
  Поскорее бы они уже разобрались со своим пророчеством!
  - Понял. Хорошо. Не беспокойтесь. Сам разберусь, - спиной вперёд начал отступать маг, так и не опустив ладони.
  - Наше поселение в трёх часах ходьбы отсюда, - вышла из-за моей спины Оли.
  Что ты творишь, деточка?! Ещё и рукой направление показала!
  - Я... найду другое. Но спасибо, - опустил маг руки.
  - Вам придётся долго идти до следующего ближайшего поселения. Не меньше полусуток. А до нашего до вечера доберётесь.
  У меня возникло ощущение, что она надо мной издевается.
  - Ничего страшного, - криво улыбнулся маг. - Я большой фанат пеших прогулок.
  - Деточка, господин маг сам может решить куда пойти, - попытался я закончить этот разговор.
  - Но па-а, он нам жизни спас! И вы, господин маг, не отказывайтесь. У нас хорошее поселение, вам понравится, - не унималась Оли.
  - Если бы не я, ваши жизни были бы вне опасности, вы мне ничего не должны, - оглянулся назад через плечо маг.
  Уверен, он уже прикидывал как бы поскорее отсюда сбежать.
  - Пойдём домой, Оли. Завтра продолжим наше занятие, - взял я дочь за руку.
  Если понадобиться, я её сейчас силой домой потащу.
  - Правда? Спасибо, па! Господин маг, теперь мы можем вас проводить. Точно не заблудитесь!
  Да чтоб тебя!
  Я посмотрел на мага, он смотрел на меня.
  - Сам выкручивайся, - сказал он, начав поправлять метательные ножи на поясе.
  Да они у тебя и так ровно висят!
  - Оли, у господина мага свои планы, уверен, он...
  - Нет у него планов, он ведь у нас спросил куда идти... - задумалась на секунду Оли. - Может у вас нет монет, господин маг? Ничего страшного, вы можете остановиться у нас дома! У нас есть комната для гостей! В благодарность за спасение!
  У меня просто нет слов! Я посмотрел опустошённым взглядом на мага. Тот смотрел на меня с сочувствием.
  А почему я вообще был против приглашения такого хорошего парня к нам в поселение?
  - Меня зовут Етилей, мою дочь зовут Олишия. Я приглашаю вас, господин маг, погостить у нас дома. В благодарность за вашу помощь.
  - Меня зовут Влад, - представился маг. - Рад принять ваше приглашение.
  Оли улыбнулась.
  - Пойдёмте за мной, - устремилась она к поселению.
  - Такого монстра я бы тоже не смог одолеть, - прошептал проходя мимо меня Влад.
  И не поспоришь.
  
  ***
  Переиграл в шпиона...
  Что такое пять лет? Долгий ли это срок? Быстрый ли? Не знаю. По ощущениям... быстро-долгий.
  Первое, что я узнал в Покоях - я ничего не смогу узнать о Системе и Богах. Серьёзно. С Фитри я изначально планировал долгую игру, понимая, что она не станет мне сразу всё выкладывать. Да и запрещённо ей это видимо. Я не считал себя хитрее или умнее её (я не настолько в бреду иллюзий), просто надеялся, что со временем она сама начнёт давать мне намеки на происходящее. Так в общем-то и произошло, но проблема оказалась в другом - Фитри почти ничего не знала, лишь предполагала и делала выводы из услышанного от Бога. А говорила с ней Высшая Сущность редко и только по делу. Такая болтовня стоила для Богов дорого: это ведь даже не международные, а межмировые звонки, вот они и старались не переплачивать жуликоватому оператору связи.
  Благо у меня был Дедион. Именно его я собирался развести на долгий и обстоятельный разговор.
  Облом.
  Худший вариант из возможных: Дедион не знал вообще ничего.
  Это было ожидаемо и даже очевидно: откуда он мог узнать о Богах и Системе? На Катиноле нет секретных писаний или правительственных папочек с божественными секретами. Информация не хранится на облаке (во всех смыслах). Её нигде нет. Хранилище информации о Богах и Системе одно - Разум тех, кому они сами открылись. Как в случае с Фитри.
  Из одного такого Разума Дедион и узнал правду. Конечно, он не сразу поверил в этот бред. Но получив подтверждение в Разумах других целей, одной из которых был свидетель начала Второй Всеобщей Войны Магов, он удостоверился, что это не пранк над одним любителем лазить ко всем в голову и ситуация крайне серьёзна. Ведь помимо невероятной правды о существовании Богов ему открылась менее невероятная и даже вполне себе приземлённая правда - один из Богов планировал массовое убийство.
  Тут Дедион снова включил молчуна. Он не хотел рассказывать подробности: кого, зачем и как этот Бог хотел уничтожить. Кое-что я смог понять сам: ответ на вопрос как - чужими ладонями, ответ на вопрос зачем - сделал ставку на их смерть.
  Дедиону очень не понравились планы этого Бога. Он начал делать всё, чтобы их предотвратить. Этот тридцатилетний период перед смертью Дедиона многим запомнился: именно тогда он стал врагом почти для всех, кого знал, и новых знакомых-врагов он заводил себе по пачке в день. Украденные у ангелов реликвии были мелочью на общем фоне его выходок.
  Но он добился своего. Ситуация сложилась так, что побоища не случилось. Бог вынужден был отказаться от своих планов, ведь они не вмешиваются в жизнь Разумных напрямую, а обстоятельства, которые Дедион своими силами подстроил, не давали возможности действовать из-за кулис.
  Вернее, Дедион думал, что Боги не вмешиваются в жизнь фишек напрямую.
  Ошибался.
  Он умер мгновенно. Не было боли, не было удара. Просто смерть. Темнота.
  Голос.
  Дедион говорил с Богом. Точнее, Бог говорил с Дедионом.
  Пустой разговор. Обычные угрозы разрушить самое ценное, что у Дедиона есть - Душу и Разум. Медленно и болезненно. Ничего о работе Системы и собственного распорядка дня он, как назло, не стал Дедиону рассказывать. Странно, Бонду злодеи обычно всё выкладывают в подобных ситуациях. А тут только позлорадствовал, поугрожал и... выполнил свои угрозы.
  В итоге, Дедион знает о Системе, о Богах, о том, что они играют Разумными (фишками), делая ставки на возможные события, о том, что Система накладывает на каждую фишку ограничения, за нарушение которых у игрока этой фишки отнимается мана. Да, Боги играют не на деньги или золото, их ставки - мана, энергия, сила. Чем ты лучше играешь, тем ты Сильнее.
  Всё. Больше Дедион ничего не знает.
  Он просто пёр напролом ради предотвращения планов одного из Богов, остальное его не интересовало.
  Фитри знала больше, о ещё большем догадывалась, и именно выуживание из неё этой информации стало одной из целей моей пятилетней тренировки. Впрочем, не захоти она говорить, и я бы обломался. Поэтому, со стороны Фитри это походило на моё медленное изнывание от отсутствия знаний, и когда я доходил до предела, она милостиво давала капельку информацию, чтобы я мог смочить ей горло на некоторое время, пока жажда не возвращалась.
  Чем больше я узнавал, тем отчётливее понимал - это бесполезная информация. Так наверное и должно быть, когда ты узнаёшь о чём-то, что на порядки во всех смыслах тебя превосходит. От этой информации нет никакого практического толка. Разве что понимания некоторых вещей добавилось. Раньше слишком многое казалось мне странным. Основная несостыковка, если вкратце - почему этот мир ещё не развалился на куски, с такими Сильными магами и более честным подходом к жизни и пониманию превосходства? А теперь ясно - игроки так просто не дадут игре закончиться. Большинство Сильных магов получают серьёзные ограничения от Системы на возможность творить всё, что захочешь. И чем Сильнее фишка, тем больше маны теряет её игрок за нарушение этих ограничений. Настолько много, что в какой-то момент игрок решает напрямую связаться с фишкой и показать кто здесь главный.
  Что тоже очень дорого.
  Говоря о дороговизне: по мнению Фитри, то, что Бог сделал с Дедионом, отобрало у него просто колоссальное количество маны, большее, чем он мог заработать или потерял из-за действий Дедиона. Боги мстительны во всех мифологиях и религиях, но чтобы и в реальности...
  А в целом у Фитри есть шесть возможных вариантов устройства Системы и правил Игры. Каждый вариант в чём-то мне видится более правдоподобным, чем остальные, а в чём-то нет. Правда, если сложить все правдоподобные куски из этих шести вариантов в седьмой - получится полная чушь. Впрочем, правда так и работает.
  Резюмируя свои мысли, знания и догадки о Системе и Богах могу сказать лишь одно - это самое пустое и бессмысленное наполнение моей головы. Дедион меня напрягал своим молчанием, происходящее вокруг давило несостыковками, за каждой новой встречей или сражением я чувствовал, как приближаюсь к открытию невероятной тайны, вот-вот и я смогу заглянуть за кулисы этого мира. И что в итоге?..
  Скукотища!
  И узнал я обо всём банальнейшим образом: во время обычной посиделки с Сильнейшей магессой планеты после страстной ночи (а не зажрался ли я?)
  Вторая половина моей тренировки была посвящена... тренировке. Здесь всё прошло без сюрпризов. Это банально и всем известно: секрет каждой успешной личности в том, что ей нравится концентрироваться на своём деле. Боец до совершения своего коронного удара в решающем поединке сто тысяч раз тренировал и отрабатывал его. Для него это просто обыденный удар. Спортсмен прежде чем выполнить завораживающий кульбит во время соревнований, до этого момента делал его бессчётное число раз. Учёный, прежде чем найти решение великого уравнения тысячи раз заходил в тупик и начинал всё заново. Но это рассказ не о упорстве, ни в коем случае. Как я уже сказал - им это нравится. Мысль: 'Если я сделаю это десять тысяч раз, то стану в этом лучшим' - ошибочна изначально. 'Мне это нравится, и будет нравится, даже если я буду заниматься этим большую часть своего времени, после десяти тысяч повторений и десяти лет тренировок, исследований, попыток.' - вот так правильней.
  Нужно гореть тем, что делаешь.
  Я себя успешным не считаю. Но умением увлекаться и погружаться в любое занятие с головой обладал всегда. А уж про занятие магией... чувствую себя мальчишкой, которому купили набор юного химика. Впрочем, в современной версии этой фразы нужно говорить про новую модель смартфона. Хоть и понимаю, что дело в более зелёной траве и небе голубом, но почему-то взгрустнулось.
  В общем, я тренировался не ради того, чтобы стать лучше, мне просто нравилось тренироваться. Иначе я бы быстро сдулся. Легко сказать: пять лет тренировок магии. А представьте: каждый день по десять-четырнадцать часов (почти до наступления Магического Истощения) ты просто по-разному активируешь свои заклинания, или комбинируешь разные заклинания. Плюс, я не отказывался от 'активных' тренировок, по сути занимаясь самоистязанием. Если вы думаете, что крутые перцы, на уровне кумиров боевиков девяностых, не чувствуют боли - это брехня. Не существует немедикаментозных способов ослабления боли. Существуют способы её переносить. Приятного мало, но я как дурной подросток, который интереса ради смотрит на солнце, чтобы лично удостовериться, что оно может сжечь сетчатку и это не просто запугивание от мамы. И конечно искренне радуется, когда это оказывается правдой, без всяких мыслей о возможной слепоте, ведь друзья сказали, что через пару дней всё будет как раньше. У меня 'чуть' более запущенный случай этого расстройства. Радует одно - на общем фоне моих психических отклонений это и не выделяется вовсе.
  Так я веселился все эти пять лет.
  Новых заклинаний за это время я почти не выучил. Лишь несколько из тех Закписей, что купил в Дисгардите. Большую часть времени тренировал те, что есть.
  Доводил до Разума.
  Было весело издеваться над Дедионом, шокированным тем, как быстро я начал развиваться. Ведь он был уверен, что микстура Разрыва Маны осталась у Жульсин. Но долго держать его в дураках не получилось, Дедион всегда был умным малым - догадался. С микстурой всё тоже не просто: она будет работать около десяти лет, ускоряя во мне рост основных магических показателей, в первую очередь роста шкал. И Временное Растяжение тут не поможет. Но даже так, за полгода, прошедшие в Покоях я сильно скакнул вверх по базовым показателям, что позволило мне больше и дольше тренироваться.
  В общем, было весело.
  В конце я ждал подвоха. Фитри использовала Случайный Телепорт, чтобы выбросить меня из своих Покоев. Место должно было быть случайным, но не слишком далеко от того, где она меня подобрала: не дальше полугодового пешего путешествия. Якобы, я сам мог туда за это время дотопать.
  И я ждал. Мы прощались с Фитри. А я всё ждал.
  И ничего. Никаких приказов куда идти и что делать, даже намёка на подобное не было.
  Фитри я доверяю больше чем себе (себе я в целом не очень доверяю). Но вот Богу, что за ней стоит...
  Если бы он не стал от меня требовать чего-то абсолютно недопустимого, я, пожалуй, согласился бы. В первую очередь ради Фитри. Но не в последнюю ещё и потому, что всегда легче, если у тебя есть цель, если ты знаешь с кем ты или против кого. Самоидентификация. Разумные идут на невероятные и отвратительные вещи ради этого.
  Надеюсь, мне не придётся.
  Портал (фактически, это магия Искажения Пространства, а не Телепортация) привёл меня в... лес. Умом я понимал, что большую часть времени на Катиноле провёл именно в таких вот лесах, но в тот момент я чувствовал ностальгию...
  Прошло три недели.
  Горите вы синим пламенем, леса (минутка чёрного юмора для защитников окружающей среды)!! Нет-нет: моя жизнь не висела на волоске каждую минуту, как это было в мои прошлые лесные прогулки. Никаких серьёзных стычек или сражений. Реальный турпоход. Именно это меня бесило. Я говорил, что могу втянуться в любое занятие? Забудьте!! Я не пригоден для пустой бесполезной ходьбы без конечного пункта назначения.
  А потом я забрёл куда не следует, где сначала повстречал полуРазумных, а позже и Разумных.
  А теперь я снова возвращаюсь к началу: переиграл в шпиона.
  Мне не хотелось говорить, что я вообще понятия не имею, где нахожусь, даже на уровне королевства. Было ощущение, что меня сразу раскроют. Поймут про Портал, Покои, мою связь с Фитри, Систему и Богов. И как только это случится, ударившая с небес молния устранит неудобных свидетелей. Бред, несомненно, но странное ощущение от общения с новыми Разумными за столько лет создавало такую сюрреалистичную картинку в голове.
  Сложно ли разболтать собеседника, с которым только познакомился, и который настороженно к тебе относится? Проще простого. А уж если она не проявляет этой самой настороженности, то ещё проще. Олишия болтала без умолку несмотря на попытки отца её отдергивать.
  От неё я узнал следующее:
  Сейчас я нахожусь в Ламбертии. Небольшое королевство в два миллиона жителей. Имеет общую границу с Лурденией - королевством Ника. Которая в свою очередь имеет общую границу с Шотриндией и Нерпинией. А те с Дисгардитом. В общем, я и правда оказался не так уж далеко от однажды уже посещённых мной мест.
  Две детали привлекли моё внимание. Одна в рассказе, другая в рассказчице.
  Начну с рассказчицы - Олишия была демоницей. Я это заметил не сразу. С виду она обычная человеческая девушка. Просто в какой-то момент я сумел разглядеть у неё на голове... зачатки рожек. Маленькие шишечки, скрытые причёской. Какое-то время я бестактно смотрел ей на спину, пытаясь определить наличие крылышков. Нашёл. На уровне талии. Очень маленькие, незаметные даже за платьем из тонкой ткани. Хвост разглядеть, по понятным причинам, мне не удалось, но сомнений в расе девушки у меня не осталось.
  Етилей был человеком.
  Я знаю о перемешанности рас на Катиноле, знаю о их возможном скрещивании. Меня больше заинтересовала не раса девушки, а мой к этому интерес. Было ли это просто любопытство, или я со всей своей современностью и толерантностью в глубине души нахожу странным союзы представителей разных рас? При том, что сам я... тот ещё экспериментатор в этой области.
  Впрочем, какая разница?
  Странность в рассказе девушки была поинтересней. Ламбертия недавно прошла через войну. Как я понял где-то через пару недель будет первая годовщина её окончания. Противником Ламбертии был один из их соседей - Аданерия. Королевство с вдвое большим количеством жителей и более солидной территорией.
  Ламбертия проиграла. Причём сокрушительно и по всем фронтам. Столица королевства оккупирована. Армия практически полностью расформирована и в данный момент переукомплектовывается. Королевская семья Ламбертии казнена в полном составе - Король и четверо его сыновей. Династия прервалась. Новым королём может стать или Арсон - один из полководцев проигравшей армии и аристократ Ламбертии с длинным семейным древом, или, ходят слухи, что это может быть кто-то из аристократов Аданерии. Я, честно, сомневаюсь, что здесь будет или. По факту, прямо сейчас идёт активный процесс поглощения одного королевства, со всеми его ресурсами, другим.
  Меня напрягало не содержание этой истории. Война - дело житейское. Меня удивляла подача этой истории из уст Олишии - какая-то радостная и бодрая, с надеждой на лучшее будущее. Весело щебеча о приближающейся годовщины поражения и её желании отправиться в этот день в столицу на празднование этого сомнительного достижения, она так и лучилась предвкушением.
  Странно всё это.
  Меня начали одолевать не лучшие предчувствия. Я не понаслышке знаю, что такое война и как она обходиться с теми, кому она меньше всех нужна - с простыми жителями. Конечно, всё может быть не так плохо: как я понял, поселение Етилея и Олишии находится вблизи от столицы, Ламбертия сдалась ещё до того, как бойцы Аданерии добрались сюда с огнём и мечом (может это и объясняет такое настроение Олишии), вполне возможно я увижу целое и ухоженное поселение без следов войны. Так часто бывает: поселение переходит из рук в руки, его жители кормят то одних, то других хозяев, и, если среди этих хозяев не водится совсем уж конченных ублюдков, что режут и насилуют всех подряд, жизнь поселения может продолжаться без значительных изменений. Это если война ведётся в первую очередь за ресурсы. Если добавляется идеологическая или, не дай боже, религиозная сторона - это уже другой разговор и другой уровень насилия.
  Но предчувствия так просто не отогнать.
  Особенно, когда они начинают подтверждаться.
  Вокруг поселения (деревушка под названием Отрочество) был довольно хлипенький частокол. И ни одного стражника. Ни у ворот, ни где-либо ещё. Пусто. Даже простых деревенских мужичков с палками или рогатинами, и тех у ворот не было.
  Мы просто и без затей прошли через раскрытые ворота. Внутри всё выглядело... странно. Нет-нет, трупы не валялись посреди дороги, сгоревших или порушенных домов в поле видимости тоже не было, а на лицах увиденных мной жителей не было заметно траурного настроения. Ходили, бегали, таскали, болтали.
  С этим всё в порядке.
  Странно другое - ни одного мужчины. Я не увидел ни одного мужчины. И чем дальше мы шли, тем всё отчётливее я видел в этом закономерность, а не совпадение. Детишки бегали обоих полов, несколько неспешно идущих старичков также попались мне на глаза. Не было именно мужчин. Единственный их представитель сейчас шёл вместе со мной.
  - Етилей, а где все мужчины? Где хоть минимальная охрана на входе?
  - Они все...
  - Оли! - перебил девушку отец. - В данный момент... - неуверенно заговорил он.
  Сглупил. Я успел подзабыть, что Етилей вполне обоснованно подозревает меня в... чём угодно. Конечно, он не хочет прямым текстом говорить, что его поселение представляет из себя лёгкую добычу.
  - Нет их, - продолжила за отца Олишия, не понимая причины его волнения.
  Думаю, это не самая приятная тема для разговора. Хоть тон Олишии и не звучал грустно или апатично, уверен, она...
  Врушка.
  Из-за угла дома в полусотне метров впереди вышел парень. Лет тридцать на вид. Крепкое телосложение, короткие волосы. Меч на поясе.
  Воин. Маг.
  Он нёс на руках солидную охапку дров, с трудом выглядывая через неё, чтобы смотреть на дорогу.
  Меня он заметил быстро.
  Дрова посыпались ему под ноги, через секунду он быстрым рывком (без магии) сократил половину расстояния между нами, руку опустил на эфес меча.
  - Ты кто такой?! - грозным баритоном прокричал он. - Олишия, Господин Етилей, с вами всё в порядке?
  - Ароний, стой! Всё в порядке! Господин маг хороший, - крикнула Олишия, опередив меня. - Он спас нас от Кусаки в лесу.
  Парень резко остановился в паре метров от меня. Но руку с меча он убирать не стал. Впрочем, я тоже был готов разрезать его пополам. Просто в моём случае эта готовность не бросалась в глаза окружающим.
  - Кусака? Вы зашли так далеко ради Сердечника? - спросил он у Етилея.
  - Нет. Кусака... сам на нас выбежал, - не стал Етилей упоминать о моей роли в появлении угрозы их жизням.
  Всё это время я смотрел на узор кожаного доспеха парня. Теперь, когда он бросил поленья, картинка, изображающая оскаленную морду Волкорыка, была видна отчётливо. А ещё я отчётливо помню слова Олишии о символах воинских подразделений двух воевавших королевств: Медведуб у Ламбертии, и Волкорык у Аданерии.
  Сейчас, передо мной, в поселении Ламбертии, в котором не осталось мужчин, стоял вооружённый боец Аданерии.
  И почему меня эта ситуация не радует?
  - Вообще-то, это вы мне помогли, предложив кров, - на этих моих словах Ароний с изумлением посмотрел на Етилея. - Но в одном ты была не права, Олишия: у меня есть монеты, - залез я рукой в висевший на поясе кошель, достал одну. - Вот, держи.
  - Вау, золотая! - обрадовалась девушка. - Не стоит, вы же нас спасли от Кусаки! Мы бы и так вам позволили у нас остановиться.
  Если отказываешься принимать монету, почему ты её так ловко выхватила из моей руки и уже спрятала где-то в недрах своего платья?
  - 'Ты что задумал, Влад?'
  - 'О чём ты?'
  - 'Не строй себя... в смысле, дурачка. Три часа спокойно топал, и только сейчас решил заплатить? Ты специально при нём полез в кошель, ещё и монетами позвенел. Ты же понимаешь, что когда ты кого-то провоцируешь, то в развитии событий есть часть и твоей вины.'
  - 'Не учи учёного. При провокации ты полностью ответственен за дальнейшие события. Это определение слова провокация. А вот демонстрация возможного повода - это совсем другая история.'
  - 'Это называется игра слова. Он наверняка тут не один, а вместе со своими друзьями.'
  - 'Надеюсь. Ради него одного не было смысла тратить монету. Он слабее меня. А вот если он подговорит своих коллег на необдуманный поступок... мне не придётся самому вылавливать их по всей деревне.'
  - 'Ты меня порой... Провокация, дезинформация, рассеивание внимания, создание паники, управление толпой, контроль потока информации. И много других не знакомых мне терминов. Не напомнишь, откуда у тебя такой интересный набор навыков, знаний и умений?'
  - 'Ты забыл? Я же прошёл подго... А ты хорош! Не думал в шпионы пойти?'
  Так, на чём мы остановились? А-а, монета.
  - Нет-нет, гостеприимство всегда должно быть награждено. Оставь монету себе.
  Впрочем, не думаю, что у меня хватило бы сил забрать её у этой демоницы.
  - Вы, наверное, голодны? Я утром начала приготовления, так что смогу за час приготовить ужин.
  Рановато для ужина. По сути, уже был вечер, но солнце ещё не скоро спрячется за горизонтом.
  - Буду рад попробовать что-то приготовленное такой талантливой девушкой, - улыбнулся я.
  Ароний продолжал диким взглядом буравить Етилея.
  - Мы почти пришли. Видите, дом с синей крышей? - спросила Олишия, указав рукой направление.
  И правда, метров сто и мы на месте.
  - Час? Тогда, вы будете не против, если я немного прогуляюсь по поселению? Нагуляю аппетит, так сказать. Обещаю, через час буду сидеть за столом, в ожидании вкуснейшего ужина.
  - Нельзя, - влез в разговор Ароний. - С оружием ходить по поселению запрещено.
  - У тебя оно есть.
  - Я отвечаю за безопасность в этом поселении.
  - Вместе мы гораздо лучше его защитим. Тем более, если ты отвечаешь за безопасность, то должен был встретить нас у ворот и там рассказать правила. Мы уже дошли до центра поселения, сейчас поздно отдавать подобные приказы.
  - 'Влад, завязывай. Теперь в конфликте точно будет часть твоей вины.'
  Ароний сверлил меня взглядом несколько секунд.
  - Хорошо. Пообещай не доставать меч, только если тебе не придётся защищать свою жизнь, - твёрдо произнёс он.
  - Это я могу пообещать.
  Возникла неловкая пауза. Я не хотел оставлять отца и дочь одних с бойцом другого королевства. Их могут обвинить в моём появлении в поселении. А Ароний однозначно хотел остаться с ними наедине, чтобы побольше обо мне узнать. Етилей просто не знал, что ему в такой ситуации делать или говорить. А Олишия... понятия не имею, что творится у неё в голове.
  - Пойдём, па. Я обещала за час управиться, нельзя медлить, - Олишия потянула отца за рукав рубахи в сторону дома.
  Мы с Аронием, завороженные этой невероятной способностью решать конфликты любой сложности за одну секунду, не могли сдвинуться с места. Так и стояли и смотрели, вплоть до момента, когда демоница затолкала упирающего отца внутрь дома, помахала нам обоим рукой и сама скрылась за дверью.
  Мы остались с Аронием одни. Он побуравил меня взглядом, я покрутил головой, изучая соседние строения. В конце концов, после тяжкого вздоха, Ароний пошёл в обратную сторону, начал собирать брошенные дрова. Я, если честно, ожидал другой реакции: он что, не собирается найти своих коллег, чтобы сообща напасть на богатого путника?
  Может, он просто не торопится? Целый час в запасе, вот он и делает вид, что ему на меня плевать? Не похож на такого хитреца.
  Впрочем, в течении часа я узнаю ответ.
  
  ***
  Скукотища.
  Никто на меня не напал.
  Не то чтобы сильно хотелось, но ожидал я именно такого развития событий. Вместо сражения мне достались все виды подозрительных взглядов от каждой встреченной прохожей. Да, моя теория о том, что в поселении нет мужчин только укрепилась во время этой прогулки. Остальные мои теории разрушались на глазах: не выглядела эта деревушка как место недавней войны. Атмосфера совсем не та.
  Я уже совсем ничего не понимаю. В том числе Арония. Первые полчаса своей прогулки я его не видел и, главное, не слышал. Может, он продолжал таскать дрова или занимался другими своими делами. Потом он наконец объявился. И занялся довольно дилетантской слежкой за мной. Сначала я думал, что он ждёт удобного момента или таким странным образом меня заманивает куда-то, я даже специально пару раз 'заманился' в удобные для нападения места.
  Нападения не случилось.
  В конце концов я понял, что он просто следит за тем, чтобы я не сделал чего-нибудь отвратительного по отношению к местным, пока я был занят ожиданием, что он со своими друзьями сделает что-нибудь отвратительное по отношению ко мне.
  Мы оба остались в дураках.
  Оговоренный час прогулки подходил к концу. Либо меня решили получше изучить и напасть позже, либо я что-то не так во всей этой ситуации понял. А возможно что всё.
  Дом Етилея был довольно обширный. Пока меня проводили до зала, где был накрыт стол, я успел немного осмотреться. Слова Олишия подтвердились: её отец - местный Лекарь. Шкафы с тарой, несколько столов, на которых охапками лежали разные травы - все улики на лицо. Не то чтобы я не верил Олишии, просто люблю, когда картина складывается. Особенно в такие моменты, когда я не могу сложить ни одной.
  Я сел на указанное Етилеем место за столом. Етилей сел во главе стола. Олишия бегала туда-сюда, накрывая на стол.
  Входная дверь открылась. Тихо. Если бы я заранее не протянул к ней щупальце Звуколова, точно не смог бы услышать.
  Собрался.
  Расслабился.
  Судя по звуку шагов, к нам пожаловал один-единственный гость. Кажется, я даже я знаю, кто именно.
  - Ароний тоже приглашён на ужин? - поинтересовался я у Етилея.
  Олишия, в этот момент ставившая на стол тарелку с каким-то салатом, удивлённо уставилась на отца.
  Ясно, она об этом точно не знала.
  - Здравствуйте, - вошёл в зал Ароний. - Меня не накормите? - как-то вымученно спросил он.
  Актёр из него не очень.
  - Конечно. Проходи, присаживайся, - с кривой улыбкой на лице указал на место напротив моего Етилей.
  - Сейчас, я всё тебе принесу! У меня с запасом приготовлено, - ещё быстрее засуетилась Олишия.
  Ароний сел на указанное Етилеем место. Через минуту Олишия наконец перестала мельтешить, сев со всеми за стол. Напротив меня, рядом с Аронием.
  - Приступим, - пригласил начать трапезу глава семьи.
  Начали неспеша есть.
  - 'Ты бы аккуратнее, за девчонку не скажу, но её папаша запросто мог насыпать тебе в пищу всяких добавок. До геномодифицированного дерьма по убойности им ещё далеко, но забрать жизнь за пару минут вполне могут. И профессия у него для такого подходящая.'
  - 'Если почувствую недомогание - Фиксация Состояния мне в помощь.'
  - 'Это временное решение. И не особо надёжное.'
  - 'Жизнь вообще временная штука. Если его хватает, можно любую проблему решить.'
  - Ароний, ты солдат? Боец Аданерии? - начал я светскую беседу-допрос прямым вопросом в лоб.
  - Да. Правда, сейчас я в отпуске.
  - Решил провести отпуск заграницей? - интересно, как Система ему переведёт этот вопрос.
  - Ламбертию уже нельзя считать отдельным от Аданерии королевством.
  - Интересное мнение. И где ты остановился? И как надолго, если не секрет?
  - Я купил себе здесь дом. Неподалёку. И у меня нет секретов... надолго. Я здесь надолго.
  - Дом - штука дорогая. Ты остался доволен ценой? А продавец остался доволен ценой?
  - Мы оба остались довольны.
  - Вот как. Скажу по своему опыту - такое редко случается.
  - Порой случается. И довольно часто. Просто у каждого свой опыт.
  Уел. Молодец.
  - И почему же боец победившего королевства решил надолго остаться в небольшой деревушке проигравшего?
  - Эта деревушка находится рядом со столицей. Четыре часа пешком. Когда Арсон станет новым королём Ламбертии и возьмётся за развитие королевства, здесь станет очень выгодно жить и работать. У меня есть сбережения, уверен я найду куда их вложить.
  - Арсон? Один из полководцев и аристократ Ламбертии? Уже известно, что он станет королём?
  - ... Нет, - замялся парень. - Просто я думаю, что так и будет. Это лучший вариант.
  Я совсем запутался. Он умело издевается? А ведь три минуты назад я оценил его актерские таланты на самый низкий бал.
  Я замолчал. Мне нужно всё ещё раз обдумать.
  - Ароний, а ты бы смог победить Кусаку? - воспользовалась возникшей паузой Олишия.
  Етилей наверняка бы схватился руками за голову, не будь они заняты столовыми приборами.
  - Я... я... - уставился на меня Ароний. - Это зависит от возраста Кусаки.
  - Взрослый. Бо-ольшой! Если бы он встал на задние лапы, то был бы выше папы, - само собой не отступила от своего вопроса демоница.
  - Тогда... - Ароний смотрел на Етилея, надеясь на помощь. Бесполезно. - Не думаю, что смог бы, - на выдохе ответил он. - Если бы я смог подстрелить его магией издалека, пока он приближается... Но это очень непросто, Кусаки очень вёрткие. Плюс, они полуРазумны и не будут действовать напрямик. А в ближнем бою... их победить ещё сложнее.
  - А Господин маг победил Кусаку именно в ближнем бою! - воскликнула Олишия.
  - Вот как, - выдохнул Ароний. По интонации прозвучало, будто он сказал: 'Знаю.'
  - Ароний, - решил я вернуть лидерство в этом разговоре, - а ты единственный из Аданерии, кто додумался до этой схемы с переездом или есть и другие таланты?
  - Есть ещё несколько Разумных. К сожалению, я среди них не самый умный, не самый талантливый, и не самый... Сильный.
  Да-да, я понял, на что ты намекаешь.
  - Они тоже приглашены на этот ужин? - улыбнулся я.
  Ароний посмурнел.
  Атмосфера за столом стала напряжённой. Олишия переводила взгляд между тремя взведёнными мужчинами.
  - Вы чего? - прошептала она.
  - 'Влад, хватит!! Ты единственный злодей за этим столом. Несложившийся отравитель сам пригласил горе-актёра на ужин. Он же рассказал ему о случившемся в лесу. Он боится тебя, а не его, или других Аданерийцев. Да и во время своей прогулки ты ведь подслушивал всех вокруг: никто не боялся и не опасался никого другого, кроме тебя. Никто не говорил: 'Ещё один Аданареец!', 'Сколько это будет продолжаться?!'. Все говорили только о странном незнакомце, с мечом наперевес разгуливающим по их поселению.'
  Это всё я понял и сам. А вот чего я не понимаю...
  - Ладно, поговорим о действительно важном, - я расслабился и отклонился на спинку стула. - Почему в поселении нет мужчин? Что произошло?
  Ароний и Етилей переглянулись, невербально выстраиваю совместную стратегию разго...
  - Я ведь уже сказала: их нет, - разрушительница планов сделала свой ход. - Пока.
  - Пока?
  - Они уехали.
  - Уехали? Все разом? Куда?
  - Я расскажу, - взял слово Ароний, пока Олишия не успела рассказать мне все тайны мироздания. - Куда - немного не точное определение. Они уехали не в конкретное место, а с конкретной целью.
  - Какой целью?
  - Искать Героев.
  Вот как. Интересно. И пахнет проблемами.
  - Зачем?
  - Ради вознаграждения.
  - Не понял.
  - Хм-м, - протянул Ароний, - в общем, неделю назад к нам в поселение приехали несколько гонцов из Сатрита... из столицы, - уточнил он, увидев мой вопросительный взгляд. - И передали послание: столице нужны Герои. Не важно какой они Силы или возраста, лишь бы Герои. Награда за любого доставленного к столице Героя - пятьдесят золотых и десять Закписей на выбор.
  - Пятьдесят?! - удивился Етилей.
  - Да. Вчера, когда вы с Олишией были в лесу, ещё раз приезжали гонцы из столицы. Награду в золоте удвоили. Я не стал говорить, ведь мы всё равно не собирались на поиски Героев какой бы не была награда.
  - Поиски Героев... Все мужчины...
  - Да. Не только из нашего поселения. Со всех поселений в округе. Почти все стражники столицы тоже заняты только этим. Видимо, им очень нужны Герои. Как можно больше.
  - А вы остались здесь?..
  - Я Лекарь и не могу надолго оставить поселение из-за жажды быстро разбогатеть, - ровно, без всякого пафоса произнёс Етилей.
  - ... А я... кто-то же должен остаться и защищать жителей. Здесь лес в двух часах ходьбы, иногда Магзвери добираются до поселения. Не хочу, чтобы кто-то, - быстро глянул он на Олишию, - пострадал.
  Какой же я идиот! Это же было очевидно. А я все эти взгляды на себя принимал за... вот что значит предубеждение.
  С причиной 'пропажи' местных мужчин разобрались. Меня всё ещё напрягает абсолютно неправильное ощущение от недавней войны между этими королевствами, но пока этот вопрос можно отложить.
  - Ясно. Прошу прощение за своё грубое поведение, - склонил я голову. - Я думал за этим кроется какая-то неприглядная тайна, которую легче будет узнать при помощи давления и запугивания. Я не желал причинять вам неудобств.
  Технически, так и вышло. Моей Силы они опасались бы в любом случае, а веди я себя по-добренькому, наверняка бы пользовались этим чтобы переводить тему разговора. Хотя нет: фактор Олишии сыграл куда большую роль. Нужно было вести себя как обычно, я всё равно бы узнал всю правду в любом случае.
  Глупо получилось.
  - Не нужно извиняться! Мы тоже... в общем... глупо получилось, - мудрецы мыслят одинаково, правда, Етилей?
  - Я думаю, нам всем будет лучше, если кров мне на сегодняшнюю ночь предоставит Ароний. А завтра с утра я двинусь дальше.
  - Да, конечно. Я согласен! - подскочил со своего места Ароний.
  - Тоже не имею ничего против, - сказал Етилей, опередив уже открывшую рот Олишию.
  - Спасибо за еду. Как я и ожидал... нет, получилось даже вкуснее чем я ожидал, - улыбнулся я Олишии, она улыбнулась в ответ. - Я пойду, жду тебя на улице, Ароний.
  Я поспешно поднялся из-за стола и пошёл на выход, пока Олишия не заговорила. Мне не хочется знать, что она заставит всех нас делать в этот раз.
  Плюс, Аронию с Етилеем нужно поговорить наедине.
  Честно-честно. Я даже Звуколов использовать не буду.
  Ждать пришлось всего пару минут. Ароний вышел из дома спокойный, но всё ещё собранный. Жил он действительно неподалёку - минута ходьбы. Дом его был немного меньше, чем у Етилея, но для одного Разумного это были целые хоромы. Я получил в пользование одну из спален: дом был четырёхкомнатным, говоря терминологией моей бывшей планеты.
  Места нам двоим хватит сполна.
  Поведение Арония с головой выдало их с Етилеем стратегию взаимодействия на мой счёт: спрашивает - вежливо отвечай, в остальное время - молчи. Рабочая стратегия. Я и сам не особо стремился поболтать по душам: неприятное послевкусие от собственного заблуждения и причинённых мною неудобств не располагало к откровениям.
  Пару часов хорошенько помариновавшись в этой неловкой атмосфере, я заснул.
  Чтобы проснуться через полчаса. Причина проста: я очень чувствителен к звукам. Особенно к звуку шагов. Ещё совсем немного помог тот факт, что пока я сплю, Дедион всё равно продолжает пользоваться моими органами чувств и может слышать всё происходящее вокруг. Но я абсолютно точно уже и сам очнулся, когда он белугой завыл у меня в голове.
  Тревога оказалась ложной - Ароний прошёл мимо моей комнаты и двинулся дальше. На выход из дома.
  Очевидно, я последовал за ним.
  Впрочем, последовал - сильно сказано: Ароний даже на полсотни метров не отошёл от дома. В теории я мог его подслушать не вставая с кровати.
  Вернее, их: в переулке между двумя домами своего рыцаря дожидалась принцесса. Не могу вспомнить, среди принцесс когда-нибудь встречались демоницы? В общем, я стал свидетелем полуночной встречи влюблённых. И, как оно часто в таких случаях бывает, одна сторона упорно отрицала этот факт.
  - Всё в порядке, Ароний, ничего я не испугалась. Только немного, когда Кусаку увидела. Тебе не о чём беспокоиться, - шептала Олишия.
  - Хм-м... хорошо, что ты не мучилась, но... впрочем, я рад, что с тобой всё в порядке.
  - Ты ради этого меня позвал? Узнать, всё ли у меня в порядке? - невинно поинтересовалась Олишия.
  - А? Да, конечно. Я же отвечаю за... безопасность, пока остальные не вернутся.
  - Тогда я пожалуй пойду. Па разозлится, если узнает, что я вышла из дома. Сейчас это опасно.
  - Я... спокойной ночи.
  - ... До завтра.
  В этот момент я задумался, почему я вообще их слушаю, спрятавшись за стеной дома. И увеличивая уровень накатившего на меня смущения Звуколов донёс до меня звук поцелуя. Быстрый поцелуй, я даже не уверен что в губы, но почему-то мне это показалось куда романтичней чем самый продолжительный и техничный французский поцелуй.
  Рывок.
  Мимо меня проскочила покрасневшая девушка. Несмотря на пожелание своего кавалера, вряд ли она сегодня спокойно уснёт.
  Через полминуты из переулка вышел Ароний. Что ж, раз уж мы здесь случайно встретились... правда, настрой у парня для разговора явно не тот.
  - Не спится? - задал я прозаичный вопрос.
  Меч Арония быстро покинул ножны. Взмах! Неплохой удар. Впрочем, я стоял с другой стороны. Ничего удивительного: мой голос доносился до Арония именно с той стороны. Немного пошаманил с Потоком Голоса, догадываясь как бывалый солдат отреагирует на незнакомый голос в тихом переулке посреди ночи.
  - Извини, что отвлёк, - Ароний резко повернулся ко мне, уже чуть расслабленный. - Мне нужно было, чтобы ты собрался для предстоящего разговора.
  - Разговора? О чём? - насторожился парень. Правда, меч в ножны он всё-таки убрал.
  - О войне между Ламбертией и Аданерией.
  - Ты точно не местный. И не из соседних королевств. Зачем тебе это знать?
  - Меня напрягает несовпадения увиденного и услышанного, предполагаемого и реального. Я из-за этого не могу уснуть. А я люблю спать.
  - Вот как, - вздохнул Ароний. - Спрашивай. Только всего я тебе не расскажу. Чего-то не знаю, а чего-то... сам понимаешь.
  - Почему между противниками в совсем недавно оконченной войне такие тёплые отношения? Я не был в других поселениях Ламбертии и из бойцов Аданерии встретил только тебя, но общая атмосфера... война такой быть не может.
  - В чём-то ты прав. Но эта война исключение. Это - освободительная война.
  - Я уже слышал эту фразу из уст Олишии, и тогда подумал, что это позиция Ламбертии, сейчас же начинаю понимать, что ошибся в выводах. Значит, для Аданерии эта война была освободительной. Кого вы освобождали, и от кого? Или от чего?
  - Народ Ламбертии. От их тиранического монарха и его жестокой семьи.
  Эта мелодия звучит крайне знакома для любого, кто хоть раз открывал учебник истории. Правда, даже там чётко прописано, что это лишь удобный 'правильный' повод и всё всегда заканчивается массовыми убийствами невинных. Даже представить себе не мог, пусть и в теории, чтобы кто-то мог бы действительно желать добра жителям другого королевства, а не проворачивать свои грязные делишки под видом распространения демократии, либеральных ценностей и свобод. Всегда недоумевал - какие отвратительные ублюдки придумали термин 'миротворцы' для убийц, а оказывается они имели в виду конкретно этих парней из королевства Аданерия, на планете Катинол.
  Век живи, век учись.
  - Освободительная война от тирании местного монарха. Ты сам-то веришь в эту... в это?
  - Хороший вопрос, - ненадолго задумался Ароний. - Скорее да, чем нет.
  - Почему скорее да?
  - Потому что Ширгон и его сыновья однозначно были теме ещё ублюдками. И это не моё мнение, это мнение девяти из десяти Ламберцев. Они прославились выходками, о которых мне даже рассказывать будет противно. Факт смерти этого ублюдка и его сыночков уже о многом говорит.
  - Освободительной война становится не из-за убийства ублюдков.
  - С этим тоже всё честно. Наши войска не трогали местных. Не могу сказать за всех бойцов за всё время войны, но уверен, что никаких грабежей, мародёрства или издевательств над Ламберцами не было. За это были такие наказания, что лучше самому на меч прыгнуть.
  - Изъятие имущества и ценностей у жителей захваченных поселений...
  - Строго запрещено. Тяжкое преступление. А наказания за проступки в военное время никто не хочет испытать на собственной шкуре.
  Бред какой-то.
  - Ты серьёзно?
  - Абсолютно. Мы не только ничего не брали у местных, когда мы продвигались до очередного поселения, мы платили местным за то, что останавливались у них в домах. Как в тавернах. Нам на эти нужды специально выделяли монеты. А в периоды, когда продвижение замедлялось или вообще стопорилось, мы помогали местным наладить быт: частокол усиливали, колодцы копали, покосившиеся дома ремонтировали.
  Это что - армия тимуровцев?
  - 'Даже я уже считаю эту войну бредовой,' - присоединился ко мне Дедион.
  - То, что ты сейчас описал звучит как 'абсолютно ДА', но ты сказал 'скорее Да, чем НЕТ'. В чём проявляется НЕТ?
  - Во времени, - не понял. - ... Э-эм, сложно объяснить, ты ведь не знаешь истории взаимоотношений нашего королевства с Ламбертией?
  - Нет, не знаю.
  - В общем, Ширгон стал королём Ламбертии почти две сотни лет назад, после крайне неожиданной смерти его отца. Тот, впрочем, тоже был не подарок... как мне рассказывали, но до жестокости Ширгона ему было далеко. Ком проблем в отношениях между нашими королевствами начал расти: постоянные разбойные нападения на наших торговцев рядом с границей, вечные стычки Ламбертии с Храмом, из-за которых доставалось и нам, несколько сорвавшихся крупных Договорённостей по его вине. Там много ещё всякого было, но это основные моменты.
  - 'Храм?'
  - 'Храм Мудрости Великой Матери. Группа поселений зверолюдов к югу отсюда. У них есть общая граница и с Ламбертией, и с Аданерией.'
  - 'Может ты мне всю историю расскажешь? Парня не придётся напрягать, и тебе я хоть через раз, но доверяю.'
  - 'Спасибо за высокую оценку наших отношений, но это всё, что я знаю о Храме. Видел в своё время довольно детальные карты континента, с названиями королевств и поселений. Да и откуда мне знать о событиях несколько летней давности?'
  Ясно, придётся тормошить парня.
  - Ламберцы нападали на зверолюдов?
  - Постоянно. Грабили. Убивали. Продавали Ширценцам. Зверолюды атаковали в ответ, зачастую не разбирая, на кого именно нападают. Обстановка становилась всё более напряжённой, полноценный конфликт был не за горами, а нашему королевству не нужна репутация тех, кто нападает по расовому признаку. Это портит отношения со всеми развитыми и крупными королевствами.
  - С этим понятно. А нападения на ваших торговцев на границе?
  - Ширгон и его ближники. Он, конечно, делал вид, что ничего не знает и строго контролирует безопасность со своей стороны, хотя все знали правду. Я воин, а не аристократ или политик, поэтому мне всегда казалась странной эта игра - притворяться, что не видишь очевидного. Однажды я был в охране одних из множества переговоров, случившихся после крупного нападения с большим количеством погибших. Я слышал часть разговора, слышал что и как говорил Ширгон. Тогда нашлись доказательства, что банда была с его территории, и что она после нападения вернулась обратно в Ламбертию, не встретив сопротивления от его бойцов (думаю, здесь точнее будет сказать 'от своих коллег'). Он это признал, обещал найти и наказать виновных, нарушивших его приказ. Меня удивила не откровенная ложь, - остановился Ароний, пытаясь подобрать слова. - Он говорил... в общем, он жаловался на то, какой 'неправильный' у него народ. Говорил, что все проблемы из-за народа, и они даже не понимают, как им повезло с королём. Я просто не могу понять, как вообще может прийти к таким мыслям Разумный обличённый хоть минимумом власти, тем более король целого королевства?
  Святая наивность.
  - Я понял: у вас были причины для войны, - перебил я Арония, видя как он погружается в сферу морально-философских размышлений. - Но я так и не понял: в чём проявляется НЕТ?
  - Как я уже сказал - во времени. Война длилась чуть больше четырёх лет. И сначала для Аданерия эта война не была освободительной.
  - Не понял.
  - Это была наступательная война. Мы хотели пройти на территорию Ламбертии на несколько десятков километров, вплоть до реки Улки, и отобрать эту территорию себе, чтобы граница между королевствами стала проходить по естественной преграде. Выше по течению собирались чуть скорректировать русло реки, чтобы таким образом отделиться и от Храма. И пусть они бы грызлись между собой. Быстрое нападение, быстрый захват и присвоение новых территорий, большая награда, в том числе землёй, для храбрых бойцов Аданерии. Именно с такими речами командиры отправляли нас в бой.
  - Но потом всё изменилось?
  - Где-то через год после начала войны. Мы уже почти добились своей цели - отбросили врага за реку. Но неожиданно повестка изменилась: теперь нам говорили о том, что больше всех от действий Ширгона пострадали его же подданные, что мы можем и должны их спасти. Должны положить конец тирании. Теперь целью стал захват всей Ламбертии.
  - Почему по-твоему так случилось?
  - Не знаю. Поначалу ходили слухи, что война для нас идёт слишком хорошо: мы идём с опережением графика и с гораздо меньшими потерями и поэтому Генфри Бравый решил прибрать к рукам больши'й кусок, чем хотел изначально. А все разговоры о тирании - просто оправдание для продолжения продвижения наших войск вглубь Ламбертии. В первую очередь для Лурдении. Эти любят совать нос в дела всех королевств вокруг, оправдываясь поддержанием баланса в регионе.
  - Если верить твоим словам это было не просто оправданием.
  - Не просто. Всё было крайне серьёзно. Сначала были наказаны те, кто распространял эти слухи. Их уволили с военной службы. Любой, кто бы поверил этим слухам, мог решить, что все правила об оказании помощи местным и наказания за преступления против них - фикция, и можно творить всё, что вздумается. А всё было по-настоящему: все наши войска действовали согласно составленному списку 'правил взаимодействия c местным населением'. Наши Лекари помогали больным и раненым, мы восстанавливали разрушенные дома и в целом помогали как могли. А знаешь, - усмехнулся Ароний, - сначала было тяжело. Не помогать жителям врага, с этим у нас всё просто - что прикажут, то и делаешь. Воевать было тяжело. Бойцы Ламберцев окапывались в поселениях, что логично, а у нас приказ не причинять простым жителям вреда. Кстати, бойцы Ламбертии к собственным жителям были не особо добры. И как в такой ситуации выкуривать врага? Продвижение замедлилось, а где-то совсем застопорилось. Но потом... оказалось, что доброе и справедливое отношение и в военном смысле несёт большую выгоду. Всё стало складываться удачно. Не было нападений и диверсий в тылу при доставке продовольствия и обмундирования, не собралось даже минимального ополчения или партизан из Ламберцев. Вскоре, местные сами нам рассказывали о местности вокруг, о силах врага. Наши войска встречали спокойно. Без восторга и радости, многие не верили рассказам о нашей доброте и щедрости (не могу винить этих скептиков), но и без ловушек и сюрпризов. А ведь из таких мелочей и складывается успех в войне. Мы шли вперёд уверенно. В конце концов, оказалось что для полномасштабной войны, с полным захватом королевства врага, наши потери минимальны. Более того, потери Ламбертии тоже невероятно малы. Многие их бойцы погибли, особенно в генеральном сражении на подступах к Сатриту, но среди гражданских потери почти нулевые. Помогло то, что по ту сторону Улки, где мы сражались первый год войны, почти нет гражданских поселений, а только военные городки. Кстати, об этой земле - она останется в составе Ламбертии, а всем бойцам взамен дали больше золота, артефакты и Закписи. На эти монеты я и купил здесь дом, и на новое дело сберёг.
  - 'Я не особо разбираюсь во всех этих военных делах, скажи, Влад, вся эта история - полный бред только с точки зрения здравого смысла или же даже больным на голову воякам такое покажется странным?'
  - 'Даже в закомпостированных военных мозгах эта история больше похожа на сказку для детей, чем на достоверный доклад о произошедших событиях.'
  - 'Ты прав. Я тоже всё жду фразу 'И жили они долго и счастливо'. А мне нравится, когда ты подыгрываешь моим издевательствам над теми, кем сам когда-то являлся.'
  - 'Я когда-то и девственником был. Уж позволь мне издеваться над этими милыми и невинными существами.'
  Пора заканчивать. Как только мы с Дедионом начинаем обмениваться колкостями - это надолго.
  - Значит, всё ради освобождения жителей из-под гнёта тирана? Не оторвёте от Ламбертии солидный кусок земли, как собирались изначально? Не затребуйте неподъёмной контрибуции? Налоговые льготы для себя? Не введёте ограничение на количество бойцов в армии Ламбертии, устанавливая силовой контроль?
  - Я ведь не монарх и не полководец - откуда мне знать все условия капитуляции? Уверен, Генфри Бравый своего не упустит и получит выгоду для нашего королевства, но, насколько я слышал, Ламбертия не понесёт серьёзных убытков. Как я уже говорил за ужином, ходят слухи, что наше королевство хочет наоборот вложиться в экономику Ламбертии, и скоро здесь станет жить куда лучше, чем при Ширгоне. Хотя, хуже, чем при таком ублюдке, и быть не может, - зло произнёс Ароний.
  - Откуда такая ненависть к королю соседнего королевства?
  - Мама Оли... - запнулся на полуслове Ароний. - Здесь у каждого найдётся родственник или близкий Разумный пострадавший от Ширгона и произвола, который он создал в своём королевстве.
  Ничего не понимаю. Зачем? У короля Аданерии есть какой-то план? Хочет, заполучив поддержку жителей Ламбертии, оттяпать от их королевства кусок побольше? Или это тот самый невероятный, фантастический пример... я даже не знаю чего. На такой случай никто даже не стал придумывать определение. Это не доброта, не бескорыстность, не здравомыслие, не честность, не гуманность. Это то, чего не существует вообще, вот и термина для описания этого просто нет.
  А если с миром всё в порядке и дело как всегда в выгоде: материального, личного или государственного характера. Что король Аданерии может получить при поддержке жителей Ламбертии, чего не мог без неё? Разве что?..
  - Ты говорил, что новых монархом Ламбертии скорее всего станет Арсон. Ты уверен, что именно он, а не кто-то... да пусть даже сам Генфри Бравый. Объединит два королевства в одно и будет себе править.
  - Не думаю. Объединение королевств - процесс сложный, долгий и опасный. Пока Высшая Магия не решит, что объединение полноценно, Привязка жителей не изменится. В обоих королевствах. Тоже самое с монархом. Нельзя просто сказать: 'Теперь я король этого королевства'. Сейчас королевская династия Ламбертии прервалась, но ни у кого в Статусе не появился Титул 'Монарх Ламбертии'. Это долгий процесс. Сначала Разумный начнёт исполнять обязанности короля, и только когда Высшая Магия решит, что он достоин этого Титула, он его получит. Арсон - идеальный вариант. Наиболее достойный. Его Высшая Магия признает быстро, он за свою жизнь уже многое сделал для Ламбертии. Если же это будет наш аристократ, ему может всей жизни не хватить для получения этого Титула, как и его детям и внукам. Что грозит большой опасностью.
  Ясно. Интересная лекция о престолонаследии. А я как-то об этом не подумал. В конце концов за все важные решения в этом мире ответственна Система. Значит, планы короля Аданерии (если они у него есть) о расширении и усилении своего королевства за счёт Ламбертии, как минимум, трудновыполнимы. С другой стороны, если вопрос в том, сколько этим Разумным было сделано для этого королевства, то действия Аданерской армии, наверняка выполнявшей приказ своего короля, обретают смысл. Или этого слишком мало, и не всё так просто? Как много нужно сделать на благо королевства, чтобы стать его монархом при отсутствии прямых наследников?
  - И чем же этот Арсон так хорош?
  - Ты не знаешь о нём? Видимо, ты очень издалека.
  - 'Этот Арсон знаменит?'
  - 'Доводилось слышать вскользь это имя. Он, вроде, талантливый военный командир и полководец. Подробностей не знаю, я в первую очередь всегда интересовался известными и талантливыми магами, военная сфера никогда не была для меня важна.'
  - Вроде он отличный командир и полководец. Больше ничего не знаю.
  - Отличный? Гениальный! Арсон побеждал войска Дисгардита, Лурденцев, Нерпинцев. Двести лет назад он прикрыл и наше королевство от Нерпинии. Арсон не проиграл ни одного сражения за всю свою жизнь.
  А вот этого не понял.
  - Ни одного? Вы же победили Ламбертию в войне. Захватили всё королевство.
  - Да, захватили, - усмехнулся Ароний, - но за всю войну наши войска ни разу не победили Арсона. Ни в одном сражении.
  - Как это возможно?
  - Всё благодаря глупости Ширгона. Когда мы начали войну и довольно успешно продвигались вперёд, произошло первое столкновение с войсками под его командованием: Арсон прибыл и возглавил несколько гарнизонов на севере. Под его руководством они отбили наше наступление. Все гражданские были вовремя отправлены на другую сторону Улки. Если бы Арсон взял на себя командование всеми войсками Ламбертии по ту сторону реки, нам бы пришлось туго. Но его срочно вызвали в столицу, где Ширгон отстранил его от командования, взяв его на себя и раздав каждому из сыновей по несколько подразделений, чтобы те могли 'поиграть' в войну.
  - Это больше, чем глупо.
  - Арсон всегда был противником действий Ширгона и его приспешников. Несмотря на военный талант, он не любит воевать. Выступал против нападений на Храм и развязываний других конфликтов. Народ Ламбертии обожал своего величайшего полководца, и при этом терпеть не мог короля с садистскими наклонностями. А двадцать лет назад Арсон стал Старшим. Ещё один важный момент, добавляющий веса его решениям.
  Старший. Это уже серьёзно.
  - Ширгон был готов проиграть войну лишь бы не добавлять славы и почестей своему политическому конкуренту?
  - Думаю, Ширгон был уверен в своей победе. Хотел укрепить авторитет сильного лидера за которым нужно идти, даже если придётся затянуть пояса и терпеть его произвол.
  - Значит, всю войну великий полководец просидел не у дел?
  - Нет, - загорелись огнём глаза Арония. - Арсона приписали к младшему сыну Ширгона, за которым не было никаких войск. Когда война началась парню было вроде лет девять-десять. Совсем ещё ребёнок. Но Арсон не стал сидеть сложа ладони. Часть преданных ему лично бойцов покинули свои подразделения чтобы присоединиться к нему, также он начал собирать ополчение из гражданских. Арсону не выделяли монет, оружия, броню. Но это его не остановило, - казалось Ароний сейчас начнёт петь. - Собрав отряд, он выступил на север, чтобы сдерживать наши войска на этом фронте.
  - Хочешь сказать ему удалось? Ополченцами, без финансовой и продовольственной поддержки?
  - Ещё и в меньшинстве. Да, ему удалось. И не просто сдержать - он отбросил нас назад. Я уж точно знаю: я был как раз в 'северной' бригаде.
  - Ты восхваляешь того, кто убивал твоих соратников?
  - Не убивал. В нашей бригаде почти нет убитых. Сдерживал. Что, кстати, ещё сложнее.
  - Это я и сам понимаю. Но как?
  - Мы не могли прорваться. Никак. Наши атаки захлёбывались. На нас начинали давить. Но у наших войск всегда оставались пути отступления. Арсон ни разу не перекрыл их все. Он давал нам отступать без потерь. И мы всё отступали и отступали.
  Это уже за пределами военного гения. Этот Арсон настолько хорош?
  - Разве вам за это не доставалось от командиров?
  - Все понимали, против кого мы воюем. Хотя, кричали конечно. А толку? Я однажды видел, как самый главный из наших командиров после очередного отступления всю полевую палатку разнёс. Кричал о том, что его держат за слабака - дают сбежать, поджав хвост. Что лучше бы если Арсон сражался с нами с уважением, насмерть.
  - Идиот.
  Ароний кинул быстрые взгляды по сторонам, убедившись в отсутствии свидетелей:
  - Согласен. В конце концов, было решено сковать Арсона северным флангом, к нам отправили дополнительные силы, чтобы Арсон не мог разделить свои и отправить помощь на юг, если что. Даже отступая, мы выполняли свою задачу.
  - Пока он вас давил на севере, вы разгромили войска Ширгона на юге, победив в войне.
  - Да, так и было. Под конец войны Арсон сумел провернуть невозможное: он отбросил наши войска обратно на ту сторону Улки. Мы заняли позиции на той стороне, Арсон на этой. Полгода два войска глазели друг на друга с разных берегов. Мы пытались прорываться и выше и ниже по течению. И одновременно во многих местах, пользуясь численным превосходством. Бесполезно. Нас всегда отбрасывали. Но и Арсон не мог оставить позицию.
  - 'Полгода. Совпало.'
  - 'Что совпало?'
  - 'Знаменитое историческое событие: Стояние на реке Улке.'
  - В это время произошло генеральное сражение, - продолжил рассказ Ароний. - Армия Ширгона была разгромлена, сам он отступил в Сатрит, а потом в свой замок. Тогда Арсон сдался. Он согласился опустить оружие, если наши войска не станут разрушать столицу и вредить её жителям. Наш король согласился, но при условии, что всех, кто встанет на защиту Ширгона и его сыновей, он к жителям Ламбертии относить не будет. После короткой осады замка последних бойцов короля убили, а самого Ширгона и его сыновей схватили. Война закончилась. Казнь тирана и его семьи произошла через месяц на главной площади. Официально, именно этот день считается концом войны, хотя к тому моменту уже давно не было никаких боёв. Через десять дней будут праздновать скорее первую годовщину казни, чем годовщину окончания войны... Как-то так. Это неожиданное изменение планов нашего королевства - единственный момент, вызывающий у меня сомнения в том, что эта война не освободительная. Но мало ли почему Генфри Бравый передумал захватывать кусок Ламбертии, а решил освободить её от тирана, я рад что так случилось.
  Этот рассказ окончательно потерял всякую логику.
  Да и сама эта болтовня вызывала у меня двоякое чувство: интерес пополам с раздражением. Интерес потому что я однозначно нарвался на некую загадку, что мне всегда нравилось, а раздражение оттого, что никаких ответов мне сейчас не получить. Ароний не врёт, он просто не знает всей правды. Вряд ли в неё посвящён вообще хоть один рядовой боец, тут дело серьёзное, для узкого круга. И со слов парня я не смогу понять того, чего он сам бы не заметил. Ароний далеко не дурак и не молчаливый исполнитель. Что-то очевидное он бы точно не пропустил мимо своего внимания.
  Значит, пора заканчивать. Ароний мне ещё многое может поведать, но все эти разговоры в последнее время слишком затянуты. Целый поток информации, в котором сторонний наблюдатель вряд ли с ходу разберётся. Моей жизни резко перестало хватать динамики, а ведь я всегда любил динамичность!
  Да, пора добавить динамики. Например, очень динамично добраться до кровати и лечь спать.
  Впрочем...
  - И пока вы квартировались тут, некий боец Аданерии влюбился в дочку местного Лекаря и решил остаться. Прекрасная история, - улыбнулся я.
  - Что-о? Я не... она меня... я её...
  - Да, пожалуй ты прав, это просто глупо. Ты Аданериец, она Ламбертианка. Ты маг, а она Чудесница.
  - Какая разница, откуда мы родом?! И Оли тоже маг! Да даже если и не... ты издеваешься?
  - ОлиШИЯ маг? - сделал я ударение на вторую половину её имени.
  - Она знает шесть заклинаний, одно из них боевое. Господин Етилей её научил. Без всяких Закписей. Для её возраста это почти однозначно говорит о магических способностях. И почему маг не может полюбить Чудесницу?
  - Разве разница в продолжительности жизни не мощный довод?
  - Как посмотреть. Маги идут по пути Силы. У меня больше шансов погибнуть до того момента, как Оли состарится, если не захочет изучать магию. Сражения между собой, сражения в войнах, сражения с Магзверьми, посильная помощь при возникновении сложных пророчеств - мы вечно на передовой. Старшие и Древние маги почти не умирают, но их число при этом растёт крайне медленно. Не трудно понять почему.
  - Ясно. Не важна нация, не важны магические способности. Любовь не работает по заказу.
  - Это точно, - тяжко выдохнул Ароний.
  - И почему ты её полюбил?
  - ... Я не... я не стану тебе об этом говорить, - твёрдо ответил Ароний.
  - Почему? Поверь, однажды ты будешь рад, что сказал эти слова вслух. Что подтвердил свои намерения, твёрдо и уверенно. При свидетеле, который завтра вас покинет, но при этом не забудет твоих слов.
  - Если честно, Влад, я тебя недолюбливаю.
  - Ещё бы, но речь не обо мне, я хотел услышать, что ты чувствуешь к Олишии. И почему.
  Несколько секунд Ароний смотрел мне в глаза.
  - А-а, как же ты меня бесишь! Ладно, я скажу!
  - Подумай хорошенько. Это важные слова. Пустая болтовня здесь не подойдёт.
  Ароний снова замолчал.
  А мне стало действиельно интересно, что он скажет.
  - ... Она радуется. Всему. Хорошей погоде. Найденному в лесу корешку, на поиск которого она убила весь день и вся перемазалась. Любой мелочи. Может потому что им непросто жилось и нужно было искать что-то хорошее даже в мелочах. Не знаю. А я... для тебя я возможно ешё молод и слаб, но... тренировки, сражения, патрули, несколько друзей погибших во время Волны Смерти, тренировки, сражения, младший брат, погибший в девяносто лет от старости, тренировки, сражения, - Ароний выхватил меч, вытянул руку с ним вперёд. Отточенное до автоматизма движение. - В какой-то момент я перестал видеть дальше острия своего меча. Весь мир сузился до маленькой сферы, а что было за ней, для меня уже не имело значения. А с Оли... я вижу весь мир, - медленно вернул он меч в ножны.
  - Ты это сказал. И я это услышал. Не забывай об этом.
  - Пойдём уже спать, - буркнул Ароний, разворачиваясь ко мне спиной и направившись к себе домой.
  - Пятьдесят золотых и десять Закписей очень бы пригодились Олишии и её отцу. Неплохой мог бы получиться подарок для своей любимой.
  - Ещё чего!.. Оставить её одну, без защиты, в надежде на чудесную встречу с Героем? Герои не бегают толпами по лесам, и не выстраиваются в очередь, чтобы я отвёл их в Сатрит.
  Действительно. Глупость сморозил.
  - Ты меня не слушал. Отвести в Сатрит должен будет Етилей, а вы с Олишией в это время останетесь наедине.
  Ароний застыл как вкопанный. Медленно повернулся ко мне.
  - Вот так чудесная встреча. И да, я тебя тоже недолюбливаю, счастливчик, - моей широкой улыбке позавидовал бы любой уличный зазывала.
  
  ***
  - Почти пришли, - ускорился Етилей.
  Вижу.
  Знакомая ситуация. Вокруг Сатрита не хиленький частокол, а вполне прочная монолитная стена, но отсутствие стражи бросается в глаза и здесь. Только у распахнутых ворот стояли двое парней. Молодые совсем, отличающиеся от пахарей только тем, что вместо вил у них в руках были копья.
  - Кто такие? - спросил один из них, не дожидаясь ответа наводя на меня копьё.
  - Я Героя привёл, - указал на меня Етилей. - Гонцы из столицы сообщали...
  Договорить Етилей не успел - один из парней, бросив копьё на землю, умчался внутрь города.
  - Подождите! Скоро сюда подойдёт командир, он вами займётся, - выпалил второй.
  Оперативно работают.
  - Ему ведь положена награда? - спросил я у стражника.
  - Положена. Но это тоже не ко мне.
  Через распахнутые ворота я увидел приближающуюся к нам делегацию, ведомую парнем без копья (хотя, они все были без копий, так себе описание). Пары минут даже не прошло, они явно расположились где-то неподалёку.
  Вся группа вышла из ворот. Шесть Разумных, не считая вернувшегося к своему копью стражника. Пять из них были одеты в доспехи и имели при себе оружие, последний был в некой модификации мундира, из оружия у него был только кинжал на поясе.
  - Герой? - тихо спросил он, скорее у самого себя, осмотрев меня с головы до ног.
  - Он самый. И меня привели. Слышал, за такое деяние положена награда.
  - Несомненно, - твёрдо произнёс мужчина. - Но сначала нам нужно подтверждение твоего Титула.
  Куда же без этого?
  - Смотрите, - открыл я Статус, сделал его окошко видимым для окружающих.
  Имя: Влад
  Титул: Герой
  - А где ост?..
  - Унтир, - перебил говорившего мундирник. - Отведи мужчину в третье хранилище, выдай награду, назначь охрану, что доведёт его до дома. Откуда ты? - спросил он Етилея.
  - Отрочество, господин Арсон, - поклонился Етилей.
  Арсон? Вот так сразу, собственной персоной? То-то Етилей как пришибленный всё это время стоял. Видимо, я единственный не знал, что стою перед местной знаменитостью. Впрочем, даже если бы знал... даже когда узнал...
  - Совсем близко. Отлично. Слышал, Унтир? Его безопасность на тебе.
  - Всё сделаю, - ответил один из его сопровождающих. - Идём за мной, - поманил он Етилея.
  - Ты идёшь со мной, - не стал терять времени Арсон, развернулся и споро направился обратно в город.
  Мне пришлось потолкаться со всеми его сопровождающими, чтобы встать рядом с полководцем.
  - У Етилея не будет проблем? Не хотелось бы его так подставить, - задал я интересующий меня вопрос.
  - Жажда наживы неистребима. Пока одни ищут Героев, чтобы честно заработать свою награду, другие поджидают этих везунчиков на обратном пути. Несомненно, - твёрдо произнёс он. - я это предвидел заранее и охрана для таких как Етилей, выделялась изначально. Мелкие стычки бывали, но обходились без крови. Так что доставят твоего Етилея до дома без проблем. А вот дальше...
  - Дома у него есть свой защитник, - усмехнулся я.
  - Нам сюда, - указал Арсон на небольшой дом неподалёку.
  У самого входа он остановился.
  - Туда пойдём только мы с Героем. Ожидайте меня здесь, - отдал он приказ сопровождающим. - Идём, - поторопил он меня.
  - Арсон! - звонкий зычный крик заложил мне уши. - Это тот самый Герой, о котором мне только что доложили?
  Ещё одна делегация двигалась в нашу сторону выше по улице. Возглавлял её радостный крикун, в хвосте плелись ещё семеро Разумных. Интересное совпадение: сопровождающие в броне и при оружии, крикун в мундире и при кинжале. Только цвета мундиров отличаются: у Арсона - белый, с добавлением чёрных полос ткани, у крикуна - серый с белыми полосками.
  Но куда важнее была другая деталь: у сопровождающих Арсона и у сопровождающих крикуна различались нарисованные на броне Магзвери. У одних Медведубы, а у вторых Волкорыки.
  - Да, Шилоний, тебе всё верно доложили. Сейчас я проведу Героя в штаб, введу его в курс дела, - сухо ответил на такое радушное приветствие Арсон.
  - Отлично! Я с тобой! - продолжал кричать Шилоний, хотя и подошёл уже вплотную.
  - Не нужно. Я сам справлюсь.
  - Ты не можешь мне приказывать, Арсон, - куда тише и холоднее произнёс Шилоний.
  Арсон не стал ничего говорить в ответ. Сдержался. Но, в зависимости от того, что именно Разумный сдерживает, он делает это по-разному. Вот сейчас Арсон наверняка сдерживал себя от тяжкого выдоха и закатывания глаз.
  Ну хоть не фейспалм, уже хорошо.
  - Тогда я тоже пойду! - сделал шаг вперёд один из сопровождающих Арсона, тот что всегда был к полководцу ближе остальных.
  Вот теперь я уверен на все сто процентов: очень тяжкий выдох и закатывание глаз.
  - Идём, - буркнул Арсон.
  Этой небольшой группой из четырёх Разумных мы и зашли в штаб. Штаб - сильно сказано, по факту, это обычный дом, который был временно занят под военные нужды. Не думаю, что военный штаб находится здесь на постоянной основе. Его перенесли сюда, чтобы быть поближе к воротам, куда доставляют найденных Героев. Всего в Сатрит четверо главных ворот, но так как столица находится почти на самом юге королевства, очевидно, что Героев чаще всего будут приводить к северным воротам. Как и меня.
  Кто-то очень не хочет терять лишнее время на перемещения по городу.
  - Проходи, - пропустил меня вперёд Арсон.
  Штаб состоял из одной комнаты. Раньше в этом доме их было больше, следы сноса стен видны невооружённым взглядом. По центру комнаты стоял здоровенный стол, занимая почти всё свободное пространство. Вернее, это были десятки столов поменьше, приставленные друг к другу. Весь стол был завален бумагами, картами, фолиантами и прочей мелочёвкой.
  - Иди туда, - указал Арсон на дальнюю сторону стола.
  Туда, так туда.
  Арсон пошёл за мной. Его сопровождающий отошёл чуть в сторону от входа в дом, расположившись напротив нас. Шилоний остался рядом с выходом, не собираясь идти дальше.
  - Смотри, карта города.
  Опустил взгляд. Карта. Ещё до возвращения в Покои я усвоил обозначения, принятые на Катиноле, а в Покоях отшлифовал свои навыки работы с картами. Теперь для меня это не просто холст с непонятными каракулями.
  Правда, легче от этого не стало. Я не бывал в этом городе, и не смогу сказать, что с этой картой не так. Обычная карта. Я заметил только одну важную деталь - эта карта точно не предназначена для чужих глаз. Здесь обозначены хранилища артефактов, микстур, Башня Героев и другие мало афишируемые объекты.
  Секретные, проще говоря.
  Была ещё одна деталь, менее важная - в восточной части города расположился полигон. Обширная территория. На карте он был обведён красным цветом. Свежая пометка. На самом полигоне также располагались самые разные здания. Одно из них, помеченное как 'учебное здание', также было обведено красным. Кружок внутри кружка.
  - Что в полигоне? - спросил я продолжая рассматривать карту.
  - Твоё пророчество, - донёсся до меня голос Шилония.
  - Уж чьё-чьё, но точно не моё, - ответил я не подняв головы.
  - Небольшая карта по соседству - план 'учебного здания' на полигоне, - пододвинул ко мне эту карту Арсон.
  Интересная планировка. Не похожа на стандартную.
  - Учебное здание... Тренировка магического боя в помещении?.. Нет, тренировка захвата помещения: замка, цитадели, защитных укреплений врага.
  - Верно. Почти, - поправился Арсон.
  - А это что за красные пометки? Тоже стены? Тогда здесь какой-то лабиринт получается. Никто не будет делать такую планировку в замке или в укреплённом форте, даже в качестве баррикад выбор мест довольно странный.
  - То, что обозначено красным - не наша работа. А тех, кого нужно уничтожить для исполнения пророчества.
  - Не томи.
  - Гнильнецы.
  Не слышал.
  - 'Это что за фрукт?'
  - 'Тебе начало везти на полуРазумных. Гнильнецы схожи с Кусаками, человекоподобны, только без волос, голая грязно-синяя кожа, покрытая тонким слоем вонючей слизи. Дальнобойной магии у них нет, но физически они сильнее Кусак. А главное - они хитрые. Устраивают ловушки и засады. Нападают со спины или группой. В общем, те ещё хитрючие твари.'
  - 'Если они полуРазумны, значит можно...'
  - 'Нельзя. Гнильнецы злы и жестоки по своей натуре. У них даже каннибализм до сих пор в чести. Ненавидят других, но и своим могут в спину железкой ткнуть. Один в один как в твоём родном мире, где-то до недавнего времени, а где-то и по сей день.'
  - 'Если как у нас, то ты прав: договариваться с Землянами - занятие глупое и неблагодарное.'
  - 'Нет, я передумал: меня бесит, когда ты подыгрываешь моим издёвкам - пропадает всякий смысл в издевательствах.'
  А то я не знаю.
  - А теперь подробнее: каков конкретно текст пророчества? Что у вас произошло?
  - Если по порядку... Восемь дней назад, в центральной комнате этого учебного здания, появилось Пространственное Искажение портального типа. Из него вышли двадцать Гнильнецов. Одновременно с этим появилось пророчество, требующее их убить и закрыть Искажение.
  - Закрыть?
  - Рядом с Искажением находится постамент, в нём Кристалл.
  - Ясно. Уничтожить Кристалл, что подпитывает Искажение.
  - Уничтожить или вытащить - неважно. Искажение поддерживается Высшей Магией, Кристалл всегда полон маны. Это просто символ работы Искажения, вытащишь его из постамента - он рассыплется. Высшая Магия не позволит забрать свой Кристалл Разумному. Зато Искажение перестанет работать.
  - Зачем вам Герой?
  - Из-за условия пророчества. Наносить любой вред, даже царапину, даже пытаться ударить по Гнильнецам, пусть и промахнувшись, могут только Герои. Если это сделает хоть один Разумный без этого Титула - пророчество будет провалено.
  Жёсткое условие.
  - А сейчас Гнильнецы?..
  - Отрезаны. Вокруг здания возведён купол, полностью его закрывающий. Несколько десятков магов Земли посменно его поддерживают. Эти твари сейчас внутри.
  Я ещё раз посмотрел на карту города. Не думаю, что Арсон оговорился, сказав 'в тоже время', а ведь Башня Героев находится почти в семи километрах от полигона. Даже если сразу прочесть пророчество, чтобы успеть донести его до бойцов, которые в тот момент, как им и положено, тренировались на полигоне, и не позволить ни одному из них атаковать вырывающихся из здания тварей, собрать магов Земли и успеть вовремя отрезать Гнильнецов, пока те не разбежались по всему городу...
  Начинаю верить, что передо мной гениальный командир.
  Но всё-таки...
  - Ты уверен, что пророчество уже не провалено одним из бойцов что тренировались на полигоне в тот день?
  - Несомненно, - твёрдо произнёс Арсон. - Мы успели вовремя среагировать и предотвратить катастрофу.
  - Ясно. Мне нужно зайти в ваш импровизированный купол, убить два десятка полуРазумных зверюг, окопавшихся в здании, и уничтожить портал... портал... портал... - неприятная мысль посетила мою голову. - Сколько там сейчас Гнильнецов?
  - Двадцать восемь, - после небольшой паузы ответил Арсон.
  Ну конечно! Вот откуда такая спешка и огромная награда за любого завалявшегося Героя.
  - Если использовать мои несравненные математические способности, получается, что из портала каждый день появляется ещё один Гнильнец. Я всё правильно понял?
  - 'Влад, всё плохо.'
  - 'Я уже и сам догадался.'
  - 'Я о другом. Это пророчество почти невозможно выполнить. И это не случайно. Чудо, что они вообще успели среагировать на появление Гнильнецов. Но даже так, большинство Героев не сможет одолеть и парочку Гнильнецов, а уж двадцать... Так ещё и каждый день появляется новый. Провал обеспечен. А значит, Система этого хочет, а значит и Боги этого хотят. А тут ты...'
  - 'Мы же с тобой пришли к выводу, что Боги не влияют на Систему, а наоборот - подчиняются её правилам. Они сами её для этого создали. Фитри тоже так считает.'
  - 'Наши с тобой выводы не самая последняя инстанция в вопросах Богов и их быта. Мы не знаем, как сильно Боги влияют на Систему или Система влияет на Богов. Факт в том, что ты опять влезаешь куда не следует.'
  - 'Может ты и прав. Но Боги - соперники. Часть из них хочет провала этого пророчества, а часть наоборот, выиграет от его исполнения. В этом смысле, всё как и было до этого.'
  - 'По словам Древнейшей, из-за твоего непредсказуемого поведения у всех Богов от тебя одни убытки.'
  - 'Тогда не будем нарушать славных традиций.'
  - Да, каждый день, в полдень, из Искажения выходит очередной Гнильнец, - прервал наш разговор с Дедионом Арсон.
  - И ваш грандиозный план заключается в том, чтобы найти случайно забредшего в ваше королевство Героя, которому по Силам завалить три десятка хитрых зверюг?
  - Если добраться до центральной комнаты в подвале и закрыть Искажение, то Гнильнецы перестанут прибывать, - заговорил молчавший до этого сопровождающий Арсона. - С остальными будет легче справиться.
  Арсон приложил ладонь к лицу. А вот и фейспалм пожаловал.
  - Арфин, не сейчас, - прошептал он.
  - А-а-а, вот оно что, - усмехнулся я. - Легче, значит. А я даже об этом как-то не подумал. Я по глупости решил, что полуРазумные Гнильнецы прекрасно понимают важность этого Искажения и наверняка в этой огромной комнате, с выходами на все четыре стороны, столько ловушек, что выбраться из неё живым невозможно. Да, уверен, вы бы оплакивали мою 'случайную', вопреки вашему гениальному плану, смерть, не спеша подыскивая других Героев, что по одному или по два, будут убивать для вас уже не пополняющих свою численность Гнильнецов.
  В комнате повисла тишина.
  - Ты будешь делать то, что тебе прикажут, - грозно прозвучал голос Шилония.
  Сам он чуть передвинулся, перекрывая дверь.
  - Что ты несёшь, Шилоний?! - взревел Арсон. - Выйди отсюда!
  - Ты не можешь мне приказывать, Арсон, - прошипел Шилоний.
  Я медленно подошёл к Шилонию.
  - Он не может. Я могу, - подошёл я к нему вплотную. - Пошёл вон.
  - Что ты себе позволяешь, Герой?! Думаешь, тебе хватит Сил выйти из города живым?
  - Думаешь, тебе хватит Сил заставить меня выполнять пророчество? Или может тебе хватит сообразительности придумать причину почему из-за твоей наглости пришлось убить Героя, который мог вам помочь, когда ты будешь оправдываться перед Генфри Бравым? Он столько усилий приложил, чтобы спасти этих Разумных от их тирана-короля, чтобы по твоей вине всё это потерять? Я так не думаю. Генфри тоже так не думает. А поэтому... пошёл вон.
  Несколько секунд никто не двигался. Казалось, что любое движение приведёт к катастрофе.
  - Ты прав, Герой, - заговорил Шилоний. - Ты наглый без меры, но тут ты прав. Мне не наплевать на этих Разумных, и нашему королю не наплевать. Надеюсь, тебе тоже, - сказал он уже выходя за дверь.
  Я повернулся к Арсону.
  - Арфин, ты тоже проваливай, - негромко произнёс он.
  - Да, брат, - прошептал Арфин.
  Через несколько секунд мы остались вдвоём.
  - Я не собирался тебя обманывать...
  - Не начинай, - перебил я Арсона. - В отличии от этих двоих, ты сразу понял, что ложь не сработает. Поэтому и хотел говорить наедине, чтобы вот такого казуса не получилось.
  - Да, так и есть. Наш план заключается в закрытии Искажения, с последующим постепенным уничтожением Гнильнецов. В этом случае у нас появляется шанс. Держать купол такой площади - очень сложная задача. Мои парни не переставая пьют микстуры Восполнения Маны. Запасы уже на исходе. С полуРазумными Гнильнецами оказалось сложнее, чем с большинством Разумных врагов: сначала они начали делать подкопы, пришлось углубить купол на четыре метра под землю, потом они начали пытаться вылезти сверху. Нам пришлось закрыть небольшую щель в самом центре купола, полностью погрузив его во тьму, которая на руку этим тварям. Они постоянно скребутся в разных местах, ищут всё новые способы вырваться. И если их будет становиться больше - скоро им это удастся.
  Я вернулся к картам.
  - Откуда у тебя эти пометки? Как ты узнал, какие проходы Гнильнецы забаррикадировали?
  - ... Отправляю внутрь своих парней.
  - Им ведь нельзя сражаться. Даже защищаться нельзя.
  - Мы, несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - должны знать, что происходит внутри здания. Чтобы предоставить Героям хотя бы эту информацию.
  - Ты сказал, что Гнильнецов двадцать восемь. Сколько у вас до этого было Героев? Неужели даже одного Гнильнеца не смогли завалить?
  - Ты четвёртый. Сначала я не собирался отправлять Героев внутрь по одному. Думал, смогу быстро собрать небольшой отряд, чтобы у каждого была своя задача, позиция и роль. Не получилось. За четыре дня нашли только двоих. Ждать больше не было возможности. Бесполезно - оба погибли даже не добравшись до здания. Вчера утром привели ещё одного. Я уже не ожидал других Героев. Он пошёл один.
  Я снова опустил взгляд на карту.
  - 'Каковы, по-твоему, мои шансы?'
  - 'Против трёх десятков Гнильнецов на их территории? Скажем так: у тебя есть тот самый мизерный шанс, который каким-то образом появляется, когда я не вижу никаких шансов.'
  - 'Это уже не мало.'
  - 'Я не стану тебя отговаривать. Но хочу, чтобы ты понимал одну важную вещь: не ты создал это пророчество, не ты играешь их жизнями делая ставки. Ты им ничего не должен. Не бери на себя ответственность за то, к чему не имеешь отношения. Всякий раз, когда ты это делаешь, мы оказываемся в крупных переделках.'
  - 'Я уже понял, что 'Герой' на Катиноле значит не то же самое, что и на Земле. Спасителем всех и вся я себя считать не начну.'
  - 'Уверен? Исцелять ты уже умеешь. Выучишь ещё пару заклинаний, станешь превращать воду в вино и ходить по воде. А там и до провозглашения себя Мессией недалеко.'
  Что ж, решение принято. Попробую. Вот только...
  - Раз уж вы все так любите напоминать о бесценности жизни Разумных, чтобы заставить других что-либо делать, используете давящие, жалостливые интонации, призываете к правильным вещам и поступкам... Я хочу доказательств: прежде чем для меня все эти жизни станут дороги, докажи, что они дороги тебе.
  - Несомненно, - твёрдо произнёс Арсон. - Жизни всех Разумных в городе мне дороги... дороги... - прошептал он. - И тот, кто их спасёт будет доволен своей наградой.
  - Тут ты ошибаешься, - подошёл я к нему вплотную. - Сколько бы ты не подготовил, я запрошу больше.
  
  ***
  Махина!
  Теперь понятно почему для его поддержки нужна такая куча магов и маны. Купол выглядел величественно. Само учебное здание было где-то сто на сто метров, а стены купола были на расстоянии не менее ста пятидесяти метров от здания. В итоге получилась половина сферы радиусом чуть более двухсот метров, с толщиной стен в полтора метра.
  А ведь она ещё и под землей продолжается.
  Я сидел в тени купола. Прямо на земле. Вытянул ноги, руками упёрся в землю и, запрокинув голову, любовался творением магии.
  В трёх шагах от меня стоял Арсон.
  - Я уже понял, что это бесполезно, но должен ещё раз спросить: какой магией ты пользуешься? Исходя из твоих способностей, я могу предложить на выбор несколько планов действий, - не сдавался Арсон.
  - Сразу видно гениального полководца. Ты крайне наблюдательный. Всего семь спросил, и уже на восьмой понял, что бесполезно.
  - Я ещё до первого вопроса понял, что ты скрытный и упёртый до невозможности. Но по какой-то причине мне хочется повысить твои шансы на выживание. Наверное, чтобы ты смог забрать свою невообразимую награду.
  - Награда - это хорошо, вот только пока я несу одни лишь убытки.
  - Вернут тебе твои одиннадцать золотых. Не беспокойся на этот счёт.
  Верно, мне не только не заплатили, но ещё и ограбили. Я остался без своих сбережений. Очередные заморочки с пророчеством: размер возможной помощи Герою от местных ограничен. Показать карту - норма, дать оружие, артефакты или другие материальные вещи - провал. А так, я якобы их куплю на свои кровные, использовав парней Арсона лишь в качестве доставщиков.
  - Повезло, что у тебя при себе были монеты, тем более золото. А скажи ты о своих способностях, смогли бы потратить их с толком, - продолжал талдычить на эту тему Арсон.
  - Пусть купят то, что я запросил. И если монеты останутся, могут хоть себе их забрать.
  - Они так не поступят, - жёстко произнёс Арсон.
  - Я не всерьёз это сказал.
  - Знаю. Но есть вещи, которые даже в шутку нельзя произносить.
  - 'Слышал?'
  - 'Даёшь свободу слова! Все, кто против - верующие, держатели власти, воротилы бизнеса, члены всех существующих меньшинств, представители творческих профессий и прочие отбросы общества, должны смириться с желанием большинства!'
  - 'Какой ты сегодня непримиримый.'
  - 'А как же? Любые слова, фразы и шутки должны быть разрешены и допустимы. Кроме тех, что требуют, просят или доказывают необходимость ограничить свободу слова. Их нужно строго запретить! Во имя свободы!'
  Я не успел ответить Дедиону - Арсон указал рукой в сторону и негромко произнёс:
  - Идут.
  И правда. Арфин и ещё двое парней.
  Вот уж не думал, что на одиннадцать золотых можно столько всего накупить.
  - То, что ты просил, здесь, - вываливая мне кучу разного барахла под ноги, сказал Арфин.
  Ещё две кучи выросли рядом с первой.
  - Цены честные? - спросил Арсон.
  - Да, командир. Мы бы не стали так рисковать с пророчеством. Всё честно. Продавцы даже не знали, что мы их берём для Героя.
  Подошёл к своей куче вещей. Пора собираться.
  Расфасовал микстуры по кармашкам доспеха. Метательные ножи шли сразу с поясом, который я на себя нацепил. Нашёл кольчужные рукава. Взял один. Хороший, прочный, мелкоячеистый. Острые зыбки такой не прокусят, и когти не пробьют. Я надеюсь. Натянул на руку. По длине подходит - закрывает руку почти до самой кисти. Клейкость. Как родной. Сразу же Приклеил второй. Обычно руки у меня не защищены, для лучшей подвижности и манёвренности. Но, если верить Дедиону, без защиты эти твари разорвут мне руки в клочья.
  Так, что у нас тут ещё? Бутылки из сельско-хозяйственного магазина. После случившегося в Дисгардите, я понял всю силу таких магазинчиков. Шучу, их силу я знал ещё на земле. Половина видов бомб продаётся в виде ингредиентов именно в сельско-хозяйственных магазинах. Я подоставал Дедиона, и он провёл мне пару лекций о том, что из чего сделано и что с чем не стоит мешать. Правда, бомбы меня сейчас не интересуют, я собираюсь сделать местный аналог коктейля Молотова.
  - Не сработает. Сжечь здание - самая логичная мысль, вот только оно сделано из негорючего камня. И Гнильнецам хватит Разума, чтобы потушить возгорание, если загорится что-то из внутреннего убранства, - догадался о моих планах Арсон.
  - Пока они тушат, я выиграю время. Тем более, эта смесь при сгорании будет сильно дымить, причём дым - очень едкий.
  - Хочешь дезориентировать?
  - Попробую.
  Я продолжал химичить. Впрочем, это сильно сказано, нужно всего лишь смешать в определённой пропорции три жидкости и готово. Получится всего четыре коктейля.
  Не густо.
  - Держи, - протянул мне Арсон микстуру, взятую им из другой кучи. - Эта точно понадобится.
  - Ночное Зрение? Спасибо, у меня своё есть.
  - Заклинание? Редкая магия. Об этом я и говорил, вместо этой микстуры можно было бы взять что-то полезное.
  - Вы бойца снаряжаете или бурлака? Я всё это здесь оставлю.
  Основное взял. Остальное будет меня только тормозить.
  Выпрямился. Попрыгал. Сделал несколько движений руками. Неудобно с этими кольчужными рукавами.
  - Ну что, пошли? - двинулся я к карману.
  Карманом называлась небольшая пристройка к куполу, играющая роль шлюза.
  Решётка поднялась. Я зашёл внутрь кармана. Решётка опустилась. Я уставился в стену купола. Сейчас маг Земли образует в ней провал, который сразу закроется, как только я через него пройду.
  Наложил на доспех Уплотнение. Если он теперь сможет выдержать удар пятнадцатисантиметровых когтей, будет очень кстати.
  Арсон позвал Арфина. Когда тот подошёл к нему, я отчётливо услышал слова: 'Давай наших.'
  Арфин резво убежал.
  - Влад, - окликнул меня Арсон. Я повернулся к нему. - Фатэм, - сложил он знакомый жест.
  Бойцы позади него повторили за командиром.
  - А вот этого не стоило.
  Стена купола передо мной начала 'проминаться'.
  Активировал Ночное Зрение.
  Всё. В эту дыру я спокойно смогу пролезть.
  Но не стану слишком спешить. Подошёл к ней. Заглянул. Посмотрел по сторонам. Никого не видно. Тьма под куполом была естественной, а не магической, поэтому Ночное Зрение освещало всё вокруг.
  А вокруг было грязно. Кучи мусора почти с меня ростом. И запах. Отвратительный. Я даже не хочу гадать, чем это так пахнет.
  Прошёл немного вперёд. Остановился. Вытащил меч.
  Что, не собираетесь встречать меня на открытом месте? Хотите драться в узких коридорах? Надеюсь, я испорчу ваши планы. А то вы мой план с коктейлями уже подмочили - все проёмы в здании были закупорены. И окна и дверь. Может с других сторон это не так, в чём я сомневаюсь. Арсон говорил, что внешние проёмы здания были приглашающе открыты. Видимо, за сутки после последней проверки Гнильнецы поменяли стратегию.
  Придётся прорыва...
  Ускоренное мышление.
  Рывок!
  Рядом с головой пролетела какая-то железка. Швырнувший её в меня Гнильнец уже бежал ко мне, выскочив из-за одной из куч с мусором.
  Перехватил меч поудобнее. Давай!
  Удар! Рахлес! Меня швырнуло вперёд. Что-то прилетело в спину, если бы доспех был не Уплотнён, это что-то сейчас торчало бы во мне. Но равновесие от удара я потерял. Гнильнец впереди прыгнул на меня, я неуклюже взмахнул мечом...
  Да сколько можно?! Металлическая труба прилетела мне в опорную ногу, я окончательно потерял равновесие и упал. Что, впрочем, мне помогло: прыгнувший Гнильнец пролетел надо мной. Хоть бы какую тряпку надел, а не светил здесь своими причиндалами.
  Рывок! Подскочил на ноги, рядом пролетела ещё одна труба, в этот раз целились в голову. Проскочивший мимо Гнильнец по приземлении не стал терять времени и ловко развернувшись бросился на меня. Не машет когтями, а хочет повалить. Тактика численного превосходства. Значит, эти ребята и правда немного дружат с головой. А преимущество было: к прыгуну на подмогу бежали ещё двое Гнильнецов, выскочивших из-за других мусорных куч.
  Рывок! Я отскочил назад, одновременно нанося горизонтальный удар мечом.
  Попал. Меч вошёл в плоть. Один гото... Какого Рахлеса?!
  Гнильнец по инерции продолжал лететь на меня, и когда я собирался отойти с траектории полёта мёртвого тела в сторону, оказалось, что оно очень даже не мёртвое: Гнильнец уцепился своей рукой за мою, буквально повиснув на ней.
  Рахлес! Клейкость!
  Меня сбили с ног, покатился по земле. Образовалась куча-мала. Если бы не Клейкость, меч я бы потерял. Правда, при таком близком контакте от него мало пользы, лучше бы нож достал.
  Рывок! Рывок! Не получается встать! До чего шустрые твари, не могу откатиться, они сразу набрасываются. Рывок! На меня сверху набросился Гнильнец. Его зубы впились в подставленный мною кольчужный рукав. Прокусывает, гнида такая. Не сильно, но я чувствую, как его зубки входят в мою плоть. Отключил Клейкость, освободившейся рукой выхватил нож. Рывок! Рывок! Не могу попасть по жизненоважным органам, тварь беснуется на мне. Сверху навалился ещё один. Уже две пары когтистых рук начали меня терзать. Доспех держал удары, руками я прикрывал шею и голову. А вот ногам доставалось по полной.
  Пора это заканчивать.
  Усиление!
  С трудом, но сбросил Гнильнецов с себя. Один упал сбоку, второй чуть подальше отлетел. Теперь и ножом орудовать легче. Рывок! Рывок! Два раза ударил Гнильнеца рядом с собой - в шею и голову.
  Не жилец.
  Рывок!
  Не успел. Второй Гнильнец снова набросился на меня, повалив на землю. Рывок! Неудачно получилось, по шее не попал, зато прошил навылет обе щеки. От боли Гнильнец отдёрнул голову назад, чем сделал только хуже - получил полноценную улыбку Джокера ещё тех времён, когда она не успела зажить.
  Теперь я знаю, откуда эти шрамы.
  Сбросил его с себя. Рывок! И вот я снова на ногах. Гнильнец тоже встал. Давай, попробуй меня...
  Ты куда собрался? Рывок! Рывок! Догоню! От меня не убежишь! Рывок!
  Моя нога неожиданно провалилась в землю по колено. Я почувствовал, как сразу в двух местах её проткнуло. Само собой, я на всей своей скорости грохнулся вниз, прокопав носом песок. За долю секунды до того, как на меня сверху напрыгнул только что убегавший (хитрый ублюдок) Гнильнец, я успел завести руки за голову, защищая самое ценное. Когти начали неистово скрестись о кольчугу, Гнильнец придавил меня своим весом, не давая толком шевелиться.
  У меня есть пара секунд пока он не понял, что кроме головы и шеи я полностью открыт для его когтей.
  Повернул к нему ладони.
  Вспышки!
  Получилось! Гнильнец отпрянул, слез с моего центра тяжести. А значит...
  Рывок! Окончательно вырвался я из лап близкой смерти. Рывок! Удар! Рывок! Удар! Рывок! Удар!
  Всё, хватит. Тут таких ещё двадцать пять. Нет времени нарезать одного.
  Поднялся. Нога болит жутко. Мышцы задело. Заглянул в самодельную волчью яму. Примитивная ловушка, но замаскирована была на совесть.
  Регенерация. В основном только ноги постра... Рахлес! На правой руке пальца нет! Указательный! Почти под корень отрезало! Да чтоб вас всех!
  Прыгая на одной ноге покрутился на месте.
  И это всё?! Только трое?!
  Успокойся. Ускоренное мышление слетит, если я буду в ярости. А без него мне с этими ребятами не справиться. Я не уступаю в скорости, особенно с Рывком, но реагировать на их резкие броски и удары мне просто не под силу. Один из трёх, пяти, десяти, но я буду их пропускать. И чувствую десятью ударами здесь не ограничится.
  Эти трое прятались каждый за своей кучей мусора. Вижу ещё две. Чуть дальше. Там тоже кто-то есть? Или мне просто не повезло выйти именно в этом месте?
  Меч. Сначала мне нужно его вернуть. Поковылял обратно к месту недавней схватки.
  Рахлес! Рывок! Рывок! Под ногами упало тело - самый первый Гнильнец, получивший удар мечом, пришёл за добавкой. И ведь неподвижно валялся, от трупа не отличить. Кишки из раны вываливаются, а гадость напоследок подкинуть - святое дело. Самое обидное - я вовремя среагировал, но он всё равно успел полоснуть меня когтями по внутренней стороне бедра. Ещё бы чуть глубже...
  Мне уже здесь не нравится.
  Добрался до меча. Поднял. Убрал в ножны. Пока лучше с ножом похожу.
  Начал потихоньку двигаться вперёд, внимательно смотря под ноги.
  - 'Как тебе начало?'
  - 'Бодрящее.'
  - 'В здании будет в сто раз интереснее. Гнильнецы живут в пещерах. Стычки в узких проходах их конёк.'
  - 'У меня нет особого желания туда лезть. Сначала попробую выманить часть этих сволочей на живца, потом проделаю дырки в законопаченных окнах и забросаю их коктейлями. Я не буду играть по их пра...'
  Рывок!
  На крышу здания выскочили... нет, они всегда там были, прятались за бордюром, более десятка Гнильнецов с духовыми трубками в руках. Здоровые трубки, метра полтора длиной. Начался обстрел. Из трубок вылетали металлические дротики пятнадцать сантиметров длиной. Парочка отскочили от моего доспеха, не причинив вреда, остальные пролетели мимо.
  И что мне с этими снайперами делать? Здание было в два этажа, каждый по три с половиной метра. У этих ребят господствующая высота. Урон от таких тонких игл должен быть невелик, но у меня первая ассоциация со словом дротик - яд. Я прихватил с собой пару микстур общего действия против отравлений, но от специализированного яда они не помогут. Можно задаться вопросом: 'А откуда у них взяться яду'? Но я же не интересуюсь откуда у них взялись эти трубки для метания.
  Пока меня не подстрелили нужно укрыться. Было бы ещё где. Впереди, в стороне была одна из куч мусора. Я уже убедился, что за ней никто не прячется, и раз место не занято...
  Рывок! Рывок! Ещё несколько игл отскочили от доспеха. Хорошо кладут из такого-то оружия.
  Почти на месте.
  - 'Влад, стой!'
  Рывок! Я отпрыгнул назад.
  В это время в кучу прилетела подожжённая игла.
  Знатно полыхнуло. Ещё и всякий мелкий и заострённый мусор разлетелся во все стороны, не задев, к счастью, валяющегося на земле и офигевающего от происходящего Героя.
  - 'Если эти ребята полуРазумны, то я максимум четверть. Они впятером, как пить дать, завалили бы Гильрена.'
  И что мне теперь делать? Есть вариант бежать назад, к стене. Вряд ли их трубки настолько дальнобойны. Но что дальше? Время не на моей стороне. Пытаться их провоцировать на расстрел снарядов, пока они не закончатся? За месяцок может управлюсь.
  Придётся прорываться внутрь здания. Прямо сейчас. Рахлес! Все мои планы идут прахом, каждый отдельный этап.
  С другой стороны, не знаю насколько они хороши в сражении в узких пространствах, но такими трубками там точно не повоюешь. А для коротких уже не подойдут такие длинные иглы.
  Решено.
  Коктейли с горючей смесью каким-то чудом до сих пор были целы. Я, конечно, заранее каждый замотал в толстую ткань для амортизации нагрузки, но на такой её уровень я не рассчитывал.
  Настал момент ими воспользоваться. Вытащил первый (они хранились в карманах штанов, как и у любой военной формы, они большие и их много). Протянул руку. Поджёг тряпку от горящей кучи мусора. У меня с собой артефакт, дешёвый и распространённый повсеместно - местный аналог зажигалки, но сейчас я решил оставить одну руку свободной.
  Поехали!
  Рывок! Рывок! Усиление! Рывок!
  Я швырнул коктейль прямо на крышу. Гнильнецы это заметили. Разбежались в стороны. Бутылка упала на пустое место, никого не задев. Огонь распространился на крыше, но гореть там было нечему, кроме самой смеси, а значит надолго их это не отвлечёт.
  Достал второй коктейль и зажигалку. Поджёг.
  Рывок! Пара игл ушли в молоко, одна отскочила от доспеха.
  Рывок! Второй коктейль полетел к цели. Кто-то из Гнильнецов решил подстелить мой снаряд на подлёте. И ему это даже удалось: я слышал звук столкновения иглы и бутылки. Но стекло выдержало удар, и траектория не сильно от такого изменилась. Через секунду коктейль упал на крышу, расплескивая языки пламени.
  Ещё до этого я достал третий коктейль. Я уже почти добрался до здания, а значит, сейчас будет самый тяжёлый момент - с такого расстояния они не промажут. Поджёг. Бросил.
  Давай! Рывок! Рывок! Две иглы отскочили от доспеха, одна застряла в кольчуге, когда я прикрыл руками голову. Почти! Рахлес! Одна игла попала в ногу, в бедро.
  Просто супер!
  Усиление! Рывок!
  Я снёс заграждение, перекрывавшее дверь. Было не сложно, оно оказалось совсем хлипким.
  Рахлес! На меня набросился Гнильнец. В его руке было короткое копьё, которым он и собирался меня проткнуть. Рывок! Я ударил его по руке с оружием, уводя её вниз, а второй рукой схватился за его голову. Усиление всё ещё было наложено на меня. Удар! Я впечатал его голову в стену. Рывок! Удар! Когда к Усилению добавился ещё и Рывок, голова несчастного Гнильнеца не выдержала и треснула, разбрызгивая кровь и мозги.
  Отпустил мёртвое тело.
  Выдернул иглу из бедра. Приблизил к лицу.
  Это ведь?.. Бросил на пол.
  - 'Только не говори, что их дерьмо - опасный яд.'
  - 'Если тщательно не промыть водой, со временем сепсис обеспечен. Но думаю, они скорее хотели поиздеваться и унизить, чем отравить.'
  - 'Им это удалось.'
  Ненавижу Гнильнецов!!
  Быстро промыл рану Потоком Воды. Вытащил нож. Осмотрел коридор. Всякий мусор, небольшими и большими кучами валялся повсюду. То есть в любом месте может оказаться ловушка.
  Просто супер! А мне ещё в подвал спуститься нужно: именно в подвальном этаже находится комната с Искажением, которое мне нужно закрыть.
  Щупальца Звуколова разлетелись по ближайшим коридорам, сам я начал продвигаться вперёд, аккуратно наступая между куч мусора.
  Тихо. Не прямо мёртвая тишина: шуршание, скрипение и скрежет доносились отовсюду. Но топота бегущей на меня орды Гнильнецов заклинание до меня не донесло. Может, они все отлучились по делам?
  Перешагнул натянутую на уровне колена нить. До прозрачности лески ей далеко, но в темноте можно запросто не заметить и навернуться.
  Почему я никого не слышу? Я запускаю щупальца Звуколова на десятки метров, проверяя все помещения впереди, как бы они не прятались, я услышу даже тяжёлое предвкушающее дыхание.
  Но ничего нет.
  Подобрался ко второму ответвлению коридора. Мне сюда, пройти по этому проходу, ещё один поворот налево, и доберусь до лестницы вниз.
  Заглянул за угол. Пусто. Тот же самый мусор, измазанные чем-то (не хочу знать чем) стены и отвратительный запах (как-то связанный с тем, о чём я не хочу знать). И ни одного Гнильнеца.
  Запустил Звуколов. Прошерстил весь коридор до самого конца. Отправил щупальца во все боковые ответвления.
  Тишина.
  Не нравится мне это, но и смысла торчать здесь нет.
  Вперёд.
  Зашёл в коридор.
  Удар!!
  Перед глазами всё потемнело.
  Что случилось? Я падаю?
  Ускоренное Мышление слетело. Рядом со мной падают на пол два тела. Два Гнильнеца. Какого Рахлеса?!
  И кровь. Хлещет. Это моя?
  - 'Влад!! Фиксацию!!'
  Голос Дедиона прорывается через паутину моих мыслей.
  Фиксация Состояния!!
  Рывок! Оттолкнул ногой подскочившего ко мне с пола Гнильнеца. Тварь отбросило, он шмякнулся об стену.
  - 'Ускоряй мышление! Без этого ты не будешь за ними поспевать.'
  Ускоренное... Рахлес!
  Рывок! Я отшвырнул второго Гнильнеца, но он успел зацепить когтями мою ногу. Достало! Схватил выскользнувший из руки нож.
  Ускоренное Мышление.
  Получилось!
  Оба Гнильнеца бросились на меня одновременно.
  Усиление! Рывок! Ударил одного по колену, ломая ногу. Второй в это время приземлился на меня сверху, начав кромсать когтями. Лицо я успел прикрыть руками, поэтому доставалось в первую очередь доспеху и кольчуге.
  Рывок! Обеими руками я отшвырнул ублюдка с себя в сторону. Рывок! Теперь уже я навалился на него сверху, пока он валялся на животе. Одной рукой надавил между лопаток, прижав его к полу, а второй...
  Рывок! Рывок! Рывок!
  Готов.
  Рывок! Я поднялся на ноги. Раненый Гнильнец, прыгая на одной ноге, покидал поле боя. Повезло. Останься он и попробуй помочь напарнику, всё могло закончиться иначе. Впрочем, я не забыл, что даже убегая, эти ублюдки могут заманивать в ловушку.
  Метнул нож. Контроль Броска! Не стоит так беспечно подставлять мне позвоночник. Гнильнец грохнулся вниз.
  Но мне было не до этого. Что сейчас произошло? Я не пони...
  Всё ясно. Ублюдки воспользовались тем, что проходы между коридорами сверху разделяются перегородкой, закрепились там, и когда я зашёл, сверзились на меня.
  Рахлес! Как я мог такое пропуст?..
  - 'Влад! Хватит ворон считать! Ты смертельно ранен!'
  Смертельно?
  Рука потянулась к шее.
  - 'Не лазь туда руками.'
  Просто супер!
  Я труп.
  Позвонки не задеты, но горло, трахея, артерии...
  Я труп.
  Если бы не Фиксация Состояния.
  Лечение! Регенерация! Сузить действие Регенерации до раны.
  - 'Нужно уходить, Влад!'
  Нужно. Фиксация интересное заклинание. Оно 'замораживает' физические и магические процессы Тела. Сейчас из моих ран практически перестала течь кровь, она вообще почти перестала течь. Понятное дело, что очень скоро мне это 'аукнется' резким ухудшением состояния, но пока мой Разум работает нормально. Фиксацией можно замедлить наложенное проклятие или попавший в организм яд. Выиграть время для спасения. Если это заклинание долго и методично развивать, оно даёт довольно мощный эффект, но в начальном состоянии, как у меня сейчас, от него больше проблем, чем пользы.
  Так я думал до этого момента.
  Нужно бежать. Но я не побегу.
  Я убью всех этих тварей!
  Пошёл вперёд! Вытащил свой нож из Гнильнеца. Значит, вы так играете? Вытащил пару метательных ножей. А вот и мой следующий коридор.
  Бросок! Контроль Броска!
  Сразу два ножа, залетев в новый коридор, вильнули вверх, воткнувшись в потолок. Вернее, воткнулись бы... если бы под потолком не спрятались очередные хитрые ублюдки. Ну что ж вы так? В таких вещах нельзя повторяться!
  Когда два Гнильнеца падали вниз, не удержавшись после ранений, я уже был наготове.
  Бросок! Контроль Броска! Мой нож вошёл в глаз рванувшему на меня с пола Гнильнецу.
  Выхватил ещё два метательных ножа. Застыл. Второй Гнильнец лежал неподвижно. Из его шеи торчал нож. Бросал наугад, и такое точное попадание.
  Впрочем...
  Бросок! Бросок!
  Теперь точно готов.
  - 'Влад, в этом нет смысла. Фиксацию ты долго не продержишь, для тебя это всё ещё дорогое по мане заклинание. Даже если бы и мог, скоро твоя кровь превратиться в желе. Ты не сможешь поддерживать ни Ускоренное Мышление, ни Звуколов, даже Ночное Зрение. И пока активирована Фиксация, твоя Регенерация будет работать крайне медленно. Ты не вылечишь такую рану сам. Влад, уходи, тебе нужна помощь! Это конец!'
  - 'Лучше медленная Регенерация, чем быстрая смерть.'
  Во всём Дедион был прав: мне с такой глубокой раной не справиться.
  - 'Чтоб тебя! Дай мне осязание и боль.'
  - 'Держи.'
  Теперь мы связаны со своим попутчиком полным набором чувств.
  - 'Так, начнём с артерий, потом трахею. Разорванная плоть подождёт. Подними Регенерацию выше... ещё... ссужай на сонной артерии. Давай, Влад, ты у нас любишь хвастаться контролем заклинаний, вот и продемонстрируй мне его!'
  - 'Я пытаюсь!'
  - 'Пытайся лучше!.. Готово! Держи так, как залечишь здесь, перейдём к следующему месту.'
  Перешагнул через очередную натянутую нить. Вот она, лестница!
  Рахлес! Грёбанные Гнильнецы!
  Вся лестница была завалена хламом. И у меня нет времени его разгребать. Плюс, я уже отсюда вижу, что того, кто решит этим заняться, ждут неприятные остро торчащие сюрпризы.
  Есть ещё две лестницы вниз, но вряд ли там ситуация будет отличаться.
  - 'Теперь точно всё. Валим отсюда.'
  Пока нет.
  Хватит прятаться там за углом. Я уже давно слышу, как ты дышишь. Давай, смелее!
  Я медленно достал последнюю бутылку с зажигательной смесью. Приготовил артефакт, чтобы быстро поджечь запал.
  Давай, для кого я тут спиной встал?
  И Гнильнец не выдержал: выскочил, в надежде стать убийцей Героя, и первым, кто попробует его ещё свежее мясо на вкус. Бутыль прилетела ему прямо в грудь, через мгновение всё помещение заполнилось криками боли и запахом палённой плоти.
  Рывок! Ударил в солнечное сплетение. Если оно у них там есть. Гнильнец согнулся пополам. Я схватил его за редкие волосы на затылке и потащил вперёд. Усиление! Рывок! Горящее тело полетело в кучу мусора на лестнице, который очень быстро разгорелся.
  Мне это не поможет. Прогорать здесь всё будет как минимум пару минут, а может и дольше. У меня такой кучи лишнего времени нет.
  Зато у меня в памяти есть карта здания. Нужно прикинуть: коридоры не подходят, проходные помещения тоже, нужно что-то угловое, редкопосещаемое...
  Есть! Буквально в пятнадцати метрах отсюда, прямо из этого коридора есть подходящая комната. Проверю. Если да, то продолжаю, если нет, то сваливаю из этого логова монстров.
  Выхватил два метательных ножа, подходя к комнате швырнул их внутрь и вверх, повторяя уже знакомую процедуру проверки. Никто не свалился. Запустил в комнату Звуколов. Вообще я сразу мог так сделать. Те твари избежали заклинания, потому что я пускал его по полу, догадайся я проверить весь объём помещений впереди, может и не был бы сейчас мёртв.
  Технически.
  Вроде тихо.
  Зашёл внутрь. Угадал: в углу абсолютно чистой комнаты на полу сиротливо валялся ковёр. Метра два на полтора. Честно, я даже не знаю, рад я тому, что моя гипотеза подтвердилась, или же ненавижу себя за эту догадливость. Но очевидно, что Гнильнецы забаррикадировав лестницы должны были оставить себе быстрый путь вниз и вверх.
  Подскочил к ковру, схватился, отшвырнул в сторону. Увидев дыру в полу, перекрытую хлипкими досками, щели между которыми были больше самих досок, я однозначно почувствовал негодование.
  Лучше бы я ошибся.
  А ещё я почувствовал тягучее, свистящее дыхание.
  У себя за спиной.
  Рывок! Удар!
  Это мне прилетело. Удар пришёлся по Уплотнённому доспеху, поэтому кишки из меня не посыпались, но его силы хватило, чтобы повалить меня на пол.
  Рывок! Удар!
  Вот теперь я врезал. Вернее, толкнул. Гнильнец бросился на меня, но я успел поймать его на ногу, согнув её в колене, и на Рывке отбросил гада. Хорошо отбросил - он аж подлетел, вмазался в стену и рухнул вниз - прямо на доски, что перекрывали дыру в полу. Веса Гнильнеца они не выдержали, и он провалился вниз. Не успел я огорчиться тому, что мне всё равно придётся лезть туда же и добивать гада уже там, как снизу что-то рвануло. Громкий хлопок резанул по ушам, языки огня замелькали из дыры в полу, оттуда же начал подниматься чёрный едкий дым.
  Что это за ловушка такая была? Самодельная граната?
  Мне теперь ещё меньше хочется спускаться вниз.
  Выбора нет.
  Прыгнул в дыру. Схватился руками за её край. Рывок! Прыжок! Приземление.
  Живой. Ничего не взорвалось и не воткнулось мне в голову.
  Коридор выглядел антуражем к фильму ужасов: упавшего вниз Гнильнеца хорошенько измельчило взрывом. Мне кажется, если собрать всё мясо, кости и кишки со стен, пола и потолка, можно будет собрать как минимум трёх таких же Гнильнецов. Не знал, что столько может вместиться в одного.
  Что у нас дальше? Я уже близко. Прямо ко коридору, поворот направо, ещё раз направо и нужная комната будет прямо ко курсу. Если не будет проблем, можно секунд за тридцать добраться.
  Звуколов, направленный за спину, сообщал, что проблемы будут.
  Обернулся. Из-за угла выскакивали Гнильнецы. Раз, два, три, хватит, четыре, серьёзно хватит, пять.
  Пять Гнильнецов.
  Просто супер!
  Бросок! Рахлес! Промазал! Мой нож попал в грудь Гнильнеца. Для человека такого хватит, а для Гнильнеца...
  Тоже хватило. Нет, он остался жив, просто упал на задницу и начал медленно отползать, покидая сражение.
  Вместе с моим ножом.
  Куда собрался, скотина?! Нож верни!
  Остальные четверо рванули ко мне, мешая друг дружке в узком коридоре. Так, пока между нами ещё есть расстояние...
  Бросок. Бросок. Бросок. Бросок.
  Всё - больше не успею. Зато одного вывел из строя - попал сначала в шею, а потом в глаз.
  Выхватил меч. Здесь им не помашешь, зато можно потыкать.
  Вырвавшийся вперёд Гнильнец прыгнул на меня.
  Рывок! Я отскочил немного назад, чтобы было удобнее бить мечом. Рывок! Гнильнец насадил себя на моё оружие.
  Рахлес! Проткнутый живот не помешал ему махать когтями, лицо мне исполосовал!
  Рывок! Я отпрыгнул назад, разрывая дистанцию. Глаза целы, уже хорошо. Раненый Гнильнец упал на пол, начал отползать назад, уступаю место целым собратьям.
  Куда ты собрался?! Меч верни!
  Просто супер! У меня осталась пара метательных ножей в разгрузке. Всё.
  Выхватил их. Схватил поудобнее.
  Давайте!
  Не очень мне эта уверенность помогла. Меня теснили. По факту, мне и нужно в ту сторону, но меня именно теснили. Один из двух Гнильнецов был явно выше уровнем в ближнем бою, чем остальные: он умело использовал превосходящую длину рук и когтей, не давая мне сокращать дистанцию ближнего боя. Стоило мне рвануть вперёд, и он отскакивал назад, в отличие от своих собратьев, которые, как я успел заметить, радовались приближению добычи. Этот гад смыслит в прямом противостоянии.
  Его коллега был уже не раз мною ранен, и, если бы ножи были чуть длиннее, давно бы уже валялся мёртвым, но пока и он доставляет мне проблем.
  Рывок! Отлично. Прямо в голову попал. Теперь уже не очухается. Рывок! Отскочил назад от удара умника. Точно: его собрат упал и не встаёт. Нож пришлось оставить в его голове в качестве подарка.
  Теперь мы один на один. Будет позорно проиграть в бою на короткой дистанции полуРазумному бешенному зверюге в каком бы состоянии я не находился.
  Рывок! Рахлес! Порезал меня по ноге. Ещё и отскочил от меня в это же время. Он приноровился ко мне. Ты издеваешься? Звериные инстинкты круче подготовки? А куда делись мои инстинкты?
  Гнильнец раскрыл пасть демонстрируя мне гнилые зубы. Ты что, умник, усмехнулся сейчас? Всё, больше ты не умник, грёбанный ты труп!
  Отбросил последний нож. Правую руку приложил к плечу левой.
  Отключить Клейкость.
  Кольчужный рукав соскользнул с моей руки, и когда он уже почти её покинул...
  Клейкость.
  Я ухватился за его край.
  Рывок!
  Гнильнец отпрыгнул назад, но в этот раз его скорости было недостаточно: рукав, шоркнув своим концом по потолку, приземлился прямо на его голову. Гнильнец рухнул вниз как подкошенный.
  Рывок!
  Я снова ударил по голове, но в этот раз сбоку. Гнильнеца отбросило к стене. Голова его выглядела ужасно. Между кольцами моего нового оружия было больше его плоти, чем осталось на лице.
  Рывок! Ещё один удар сверху. Гнильнец рухнул на пол. Он ещё шевелился, но это была предсмертная агония.
  Оглянулся назад. Я был в пяти метрах перед последним коридором, ведущим к моей цели. Осталось совсем...
  Рахлес!
  Десятиметровый коридор заканчивался баррикадой. Стена мусора, из которой без всяких ухищрений, во все стороны торчали заточенные палки. Вряд ли она прочная, но с наскоку её не взять, а пока будешь разбирать, тебя самого нарежут на куски.
  Бесит!
  Вернулся обратно.
  - Я с тобой ещё не закончил, - схватил я за последний оставшийся на затылке клок волос умирающего Гнильнеца.
  Потащил его за собой. Он не оказывал уже даже вялого сопротивления.
  Усиление! Рывок!
  Я швырнул его тело прямо в эту стену из мусора.
  Она оказалась крепче, чем я думал. Я был уверен, что она вся осыпется после такого, но нет. Ну хоть дыра образовалась - Гнильнец пролетел насквозь. Но сама конструкция устояла. Впрочем, мне и этой дыры хватит.
  Запрыгнул внутрь.
  Что мы имеем?
  Дверь. Посреди комнаты, одиноко стоит на полу. Я с таким уже сталкивался, когда Фитри приглашала нас к себе в гости. Рядом стоял постамент. На постаменте был... колокол?
  По крайней мере что-то похожее. Ясно. Гнильнецы накрыли кристалл чем-то прочным и наверняка тяжёлым, чтобы случайно проходивший мимо Герой не мог одним броском какой-нибудь железки его сломать.
  Что ж, основное всё рассмотрел. Остались мелочи: Гнильнецы. В комнате, расположившись по углам, стояли три Гнильнеца. И если обычные их представители были поменьше меня, а из-за сутулости казались ещё меньше, то эти...
  Рывок! Один из здоровяков рванул на меня раньше остальных, и пока он меня не ударил, я решил сам упасть и отдохнуть на полу.
  Усиление! Рывок! Я швырнул его через себя, совершая одновременно перекат назад. Гнильнец влетел в остатки баррикады, впечатался в потолок и упал вниз. Такого издевательства и без того хлипкая конструкция не выдержала, рухнув на Гнильнеца сверху.
  А пока оставшиеся двое его товарищей меня не разорвали на куски, я рванул обратно в коридор. Пришлось на карачках перелезать через рухнувшую стену, какая-то щепка при этом здорово проткнула мне ладонь, зато я убедился, что отправившийся в полёт Гнильнец уже не боец - его насквозь прошили три здоровые палки. Он был жив, но вряд ли представлял угрозу.
  Тут и без него угроз хватало.
  Оставшиеся Гнильнецы выскочили за мной в коридор и ринулись в атаку. Тут их размеры играли уже мне на пользу: они могли вместе идти по коридору, а вот размахивать когтями не получалось. Я отступал, одаривая их ударами рукава по коленям, рукам и всему, что они неосмотрительно выставляли вперёд, а они же, мешаясь и толкаясь друг с другом, милостиво терпели мои побои, лелея надежду разорвать меня на куски.
  Что-то мне... Вот только не сейчас!
  Ускоренное Мышление соскочило. Рахлес! Я не медленнее этих громил, особенно с Рывком, но реагировать на все их удары...
  Один из Гнильнецов пригнувшись бросился мне в ноги. Рывок! Я отскочил назад, ударив его рукавом по голове. Гад шмякнулся на пол. В этой части всё прошло хорошо. Он успел меня зацепить по ноге. В этой части всё... просто ужасно.
  - 'Это мы никак не успеем вылечить.'
  И не поспоришь. Рубанул до самой кости. По внутренней стороне бедра. Клок мяса считай вырвал. Ну что за невезение сегодня у моих артерий: сначала у сонной, теперь у бедренной.
  Усиление! Рывок! Я наступил на голову уже поднимающемуся Гнильнецу, впечатав его в пол. Хороший треск, как-то так должны трещать кости черепа при встрече с камнем. Последний Гнильнец времени зря не терял: бросился на меня выставил вперёд все когти разом. Хоть его дружок и прилёг на пол, освободив ему пространство, он не стал рубить, а решил проткнуть. Я выставил правую руку понадеявшись на кольчугу.
  Зря.
  Восемь когтей прошили мою руку насквозь. От силы удара моя рука ещё больше прогнулась в локте и я смог рассмотреть его когти вблизи - в сантиметре от моего лица.
  Как же больно!
  Рывок! Ещё раз я наступил на голову поверженного Гнильнеца, чтобы удостовериться в его смерти, и чтобы дать выход злости и ненависти.
  Усиление! Рывок! Рывок!
  Больно! Ублюдок начал пытаться разорвать своими когтями мою руку. Но хоть это ему не позволяла сделать моя кольчуга. Правда, расшатывать свои когти в ранах она ему не мешала совершенно.
  Рывок!
  Наконец я прижал его спиной к стене.
  Рывок!
  Его руки также оказались локтями прижаты к стене.
  Я начал накручивать рукав на кулак. Клейкость. Клейкость. Клейкость.
  Готово.
  Ну что, начнём?!
  Рывок! Рывок! Рывок! Рахлес! Тварь слишком шустро отдёрнула голову, и я вмазал по стене. Кажется, мизинец выставил.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  Голова Гнильнеца повисла, тело расслабилось.
  Начал делать шаг назад...
  - Р-а-а-а!
  Рывок!
  Впечатал в его раскрытую пасть свой кулак с намотанной на него кольчугой, вмазав со всей силы его головой по стене.
  - Хитрый полуРазумный не может быть хитрее хитрого Разумного, - придумал я новую народную мудрость.
  Аккуратно снял свою правую руку с его когтей. Тело Гнильнеца скатилось по стене на пол.
  Лечение! В первую очередь на бедро. Достал микстуру Лечения. Вылил на рану. Достал ещё одну. Выпил. Всё. Это последняя. Осталась только Регенерация, которой явно не хватает.
  Сейчас бы заняться другими ранами, но нельзя. Толку от Лечения и Регенерации сейчас почти нет, а ману они жрут как обычно. В приоритете только самые серьёзные ранения, из-за которых после отключения Фиксации, я сразу умру.
  Ночное Зрение начало шалить. То работает, то гаснет. Остальные заклинания даже пробовать не хочу.
  Нужно закончить начатое.
  Шаг, два, три... пошло дело.
  Вошёл в комнату, разогнался, ударил по колоколу ногой. Дальнейшего я не ожидал: колокол съехал с постамента и с грохотом свалился на пол. Моя нога после удара продолжила движение, и я, как заправский циркач, растянулся почти в стопроцентном шпагате с закинутой на постамент ногой. Рана на бедре отозвалась болью. Схватился за постамент руками, чтобы распределить нагрузку.
  Эти идиоты его не прибили, не приклеили и не прикрутили? Я думал придётся повозиться, а оказалось...
  Кристалл был сломан: колокол срезал его верхнюю половину, оставив на постаменте лишь ту часть, что была в его выемке. Дверь несколько раз мигнула и пропала без следа.
  Готово. Сделал. Дальше они справятся даже без меня.
  Откуда у меня такие мысли? Как это 'без меня'?
  Развернулся. Упёрся спиной в постамент.
  - 'Влад, не стой. Тебе нужна помощь, сам ты не справишься. Нельзя терять ни секунды.'
  Положение грустное. Сколько там ещё бродит Гнильнецов? Даже если не считать раненых. Десять? Не меньше. Неужели настал тот момент, когда 'нет шансов' по версии Дедиона совпадёт с моей?
  Впереди я отчётливо услышал рык Гнильнеца. Кровожадный и полный предвкушения свежего мяса.
  Ну давай!
  Оттолкнулся от постамента. Давай! Я иду. Я тебе голову оторву! Мне ведь ещё минимум девятерым твоим дружкам головы отрывать. Надеюсь вы там все вместе собрались, чтобы я вас не бегал, не искал.
  Ну давай!
  Из соседнего коридора вылетел... Разумный.
  Я не видел его лица. Я вообще его не видел: он был одет будто на детском утреннике - в костюм какого-то фрукта или овоща. Здоровый костюм, руками и ногами в таком толком не пошевелишь. Голова была также полностью закрыта.
  Я опешил. Что за?...
  Через мгновение из коридора выскочил Гнильнец. Он напрыгнул на бедолагу сверху и начал его кромсать. Не особо успешно: костюм видимо был не из ваты и бутафории, а из чего-то гораздо крепче. Когти Гнильнеца входили внутрь и даже постепенно вырывали из этого костюма куски, но до содержимого ему ещё долго добираться.
  Сейчас! Я помогу! Отключил Клейкость. Кольчужный рукав упал вниз. Этот уже слишком потрёпан и заляпан кровью и плотью - таким не повоюешь. Отключил Клейкость со второго. Он упал вниз. Правая рука слишком ранена, я даже сжать её в кулак не могу.
  Погоди немного. Нагнулся, поднял рукав левой. На Клейкость сил не хватит, придётся так драться.
  Встал. Всё, я готов, сейчас я...
  Он смотрел на меня. Конструкция на его голове была повёрнута в мою сторону. Я увидел в ней небольшую узкую щель, через которую этот парень мог смотреть вокруг. Я через неё видел только его глаза.
  Нет. Он смотрит не на меня, он смотрит мне за спину. На постамент, на котором уже нет никакого Кристалла, как и нет двери, через которую к нему в город попадали эти ублюдки, те самые, которых он не может ударить в ответ.
  Сейчас!..
  Он перевёл взгляд на меня. В нём было только слово. Я видел его отчётливо. Или пытался себе это внушить.
  Уходи.
  - 'Влад, прости за каламбур, но тебе сейчас не до геройства.'
  Да. Да. Да. Да!
  Проскочил мимо. Гнильнец прыгнул на меня. Удар! Хлестнул его рукавом по голове. Тварь упала на пол, а поднявшись решила вернуться к менее огрызающейся добычи.
  Вперёд!
  Проскочил коридор. Ещё один. Вот та самая дыра, через которую я сюда спустился. Не думаю, что смогу залезть. Проскочил мимо. Там за поворотом должна быть лестница, мусор уже наверняка прогорел, ведь только по ней оставленный мной на смерть парень мог спуститься.
  Повернул.
  Рахлес!
  Возле лестницы стоял ещё один Разумный, на нём было уже двое Гнильнецов.
  Рахлес!
  Назад. Подошёл к дыре. Правая рука висит плетью. Я её вообще не чувствую. Магию использовать не могу. А до потолка...
  Рахлес!
  Рукав засунул в рот, сжал зубами. Да чтоб я и не допрыгнул!
  Прыжок!
  Допрыгнул. Не ожидал. Осталось только подтянуться на одной руке.
  Не очень получается. А-арх! Давай, слабак! Упёрся ногой в стену, начал помогать себя заталкивать наверх.
  Да, сделал! Затащил себя наверх, развалившись рядом с дырой.
  - Х-х-р-х, - это не то, что я подумал! Это не то!..
  Повернув голову, я увидел стоящего у входа в комнату Гнильнеца.
  Тварь побежала на меня. А я... бросился ему в ноги. Повезло. Гнильнец грохнулся на пол, начал полосовать меня когтями. Я извернулся, пнул его ногой в живот, тварь отлетела назад - прямо в дыру.
  Это надолго его не задержит. Нужно бежать. Но как же не хочется вставать с такого приятного пола.
  Не сильно... Не сильно... Всего пара царапин... Да любой бы справился... Не будь тряпкой... Вставай!
  Поднялся.
  Вперёд! Вышел из комнаты. Рахлес! Чуть в стороне стояли сразу двое парней, на которых наседали трое Гнильнецов. У одного из парней был оторван рукав костюма, и его рука... прямо в лоскуты. Я прекрасно слышал, как он кричал внутри своей миниатюрной клетки. К парню подбежал его товарищ, на его костюме был вышит рисунок Жизнеспаса - основной ингредиент большинства микстур связанных с Лечением. С трудом орудуя в этом костюме, он вытащил из большой сумки на поясе артефакт, приложил его к тому, что осталось от руки его напарника, небольшая вспышка и рука начала заживать прямо на глазах.
  Только для того, чтобы на неё снова набросились Гнильнецы.
  - 'Влад, тебе в другую сторону.'
  Знаю. Я знаю.
  Побежал. Если это ковыляние можно назвать бегом. Мигание Ночного Зрения раньше изредка гасло, а теперь изредка включается, показывая куда мне идти. Вот, снова погасло. Прямо по коридору, справлюсь по памя...
  Рахлес! Рахлес!
  Я упал. Навернулся на натянутой нитке, что переступил, когда шёл внутрь здания. И это полбеды: доски пола, куда я грохнулся, были подпилены, или подточены, или... неважно, в общем они надломились, показывая мне что было спрятано под ними.
  Колья. Почти все воткнулись в доспех, который выдержал удар, часть кольев сломалось, часть устояло, но не один не прошил доспех насквозь. Но одно колышко... Весь мой рот был переполнен желеобразной кровью. Если бы я вытащил кольчужный рукав изо рта, он бы сейчас не спёр мне дыхание, не своротил язык, не сломал с десяток зубов.
  Взамен, сейчас из моего затылка торчало бы копьё.
  Ухватился рукой, приподнялся.
  - К-ха-хе, - рукав, с доброй половиной моих зубов, упал вниз.
  Встал.
  - 'Ты тот ещё везунчик.'
  И не поспоришь.
  Мой взгляд направился к двери. Той самой, через которую я попал в здание. Той самой, через которую я сейчас выйду.
  Выйду!
  Побежал. Выскочил. Всё, я выбрался наружу!
  Ночное Зрение последний раз мигнуло, полностью отключившись.
  Ничего, я знаю, куда идти. Я вижу, куда идти. Проход в куполе был открыт, через него сюда попадал дневной свет, образуя подобие туннеля. Свет в конце туннеля... как символично.
  Побежал. В спину что-то прилетело. Отскочило от доспеха. Не похоже на дротик, что-то более увесистое. Часть Гнильнецов ещё на крыше? Плевать, оторвусь! Как далеко можно кинуть метательный предмет, пусть даже в мире магии: сорок, пятьдесят, сто метров? Всё равно прорвусь!
  А если они не на крыше, а здесь на земле и преследуют меня?
  Вперёд!
  Ещё одно попадание! Снова в доспех. Надеюсь, Уплотнение не отключится в самый неудобный момент? Уже довольно много урона мой доспех выдержал, не удивлюсь если предел заклинания уже близок.
  Ещё раз! Рахлес! Опять что-то в меня прилетело. Я уже пробежал половину расстояния. Семьдесят пять метров. Значит, вряд ли с крышу бьют. Значит...
  Быстрее!! Немного осталось! Совсем немного!
  Ра-а-ахлес! Я упал. Рахлес! Прямо в подколенный изгиб попал. Меткий ублюдок, кто бы ты не был! Пять метров! Всего пять метров! Я лежал прямо перед проходом, ведущим в короткий коридор-карман, заканчивающийся решёткой. Прямо за ней, сбоку, в один ряд стояли трое: Арсон, ближе всех ко мне, чуть позади Арфин и Шилоний.
  - Командир?.. - спросил Арфин у Арсона.
  Мы с встретились с Арсоном взглядами.
  - НИКОМУ... НИЧЕМ... НЕ ПОМОГАТЬ, - чеканя каждое слово произнёс Арсон.
  Я знал. Ещё когда Дедион заговорил о возвращении назад, первой моей мыслью было: 'А смысл??'
  Но я так просто не сдохну. Пополз. Несчастные пять метров. Раз плюнуть! Позади услышал хриплое дыхание Гнильнецов. Не успеете, неудачники! Заполз в карман, продолжил движение к решётке. Прямо позади меня проход начал зарастать. Подавитесь, ублюдки! И не мной!
  До того как проход закрылся, меткие твари успели швырнуть ещё два самодельных ножа: один отскочил от брони, второй пролетел рядом с лицом.
  Решётка поднялась, я выполз наружу. А здесь куда больше Разумных, чем мне казалось: позади Шилония стояли его сопровождающие, а по другую сторону решётки стояла целая группа бойцов во всеоружии, четверо из них были одеты в такие же костюмы, как и те, кто умирает сейчас в том здании.
  Вытащил нож из ноги. Из горла не вырвалось даже крика боли, я мог только хрипеть. Встать не могу. Голова кружится. Я передержал Фиксацию, теперь она меня убивает, а не спасает.
  - Командир?.. - повторил свой немой вопрос Арфин, неотрывно на меня смотря.
  - Я повторяю: никому ничем не помогать, - не изменил своего решения Арсон.
  Что я?.. Нужно... Микстуры!..
  Я начал доставать микстуры из разгрузки. Так... это не то... это тоже...
  - 'Влад, у тебя не осталось ничего, что можно использовать для Лечения... Ничего.'
  Руки затряслись. Это не самое худшее, из того, что со мной сейчас происходит, но конвульсии начались даже у правой руки, которую я вообще не чувствую. А это значит...
  - 'Приближается Магическое Истощение. Ты сможешь продержать Фиксацию ещё не больше тридцати секунд. Потом ещё столько же, прежде чем ты истечёшь кровью. Влад, ты умрёшь через минуту... что ж, если уж так случится, то я должен тебе кое-что сказать:...'
  
  ***
  - Ничего мне о Герое не говорить. Строго выполнять мои приказы, даже если они будут во вред Герою и пророчеству. Не сопротивляться Гнильнецам. Начинаем: план Покрытие!
  Арсон отдал последние приказы, прежде чем его бойцы вошли в здание. Третья, резервная группа стояла рядом с нами. На тот случай, если первые две будут убиты слишком быстро.
  - Огонь?.. Нет. Не разрушаем их заграждений. Если можешь пройти вниз - иди, но ничего не разрушать, огонь не раздувать, но и не тушить.
  Все стояли напряжённые. Многие понимают, что вероятно это их последний шанс. Я не желаю их смерти - наш король потратил слишком много сил и от слишком многого отказался ради 'совместного будущего' c Ламберцами. Лучше, чтобы они остались живы и смогли оплатить этот долг.
  И самое главное - я и мои бойцы слишком дорого заплатили за возможность выполнить это пророчество. Хочется верить, что не напрасно.
  - Понял. Уксен, Отрик, на второй этаж, в точку семь и четыре.
  Арсон продолжил отдавать приказы, направляя своих бойцов. Его, в случае провала пророчества, будет искренне жаль: гениальный полководец и маг, аристократ с долгой историей. Он мог многое бы сделать на пользу Аданерии.
  - Это правда? - с нетерпением спросил Арсон. - Подтверди.
  Что там произошло?
  - Ясно. Ты не должен был мне этого говорить, Инлут. Но спасибо, - на лице Арсона появилась еле заметная улыбка.
  Получилось? Искажение закрыто? Или Герой сумел убить ещё нескольких Гнильнецов, помимо тех трёх, чьи тела были найдены ещё до проникновения внутрь здания? Это бы не решило основной проблемы, но дало бы нам время.
  - Начинаем Стягивание. Лучше всего на втором этаже, если не получится, используйте ещё и первый. Стягиваем к северной части здания.
  Приоритет изменился? Я не в курсе всех деталей и вариантов действий, придуманных Арсоном, но сам факт, что Покрытие сменилось на Стягивание, на многое указывает.
  Началось томительное ожидание. Но длилось оно недолго - из здания вышел Герой. Я бы и без принятия микстуры Ночного Зрения, понял, насколько тяжело он был ранен. Весь исполосован. Побежал в нашу сторону. Двое Гнильнецов на крыше начали метать в него заточки.
  - Герой выглядит не лучшим образом. Каковы его успехи? - я не хотел отвлекать Арсона от командования, но тут любопытство взяло вверх.
  - Кристалл уничтожен, Искажение закрыто, - не выдавая эмоций ответил Арсон.
  Уничтожен? Отлично! Значит, Герой горазд не только болтать. Дошёл до конца, несмотря на раны.
  Отомстил за моих парней!
  Уважаю.
  У Гнильнецов было другое мнение: они спрыгнули с крыши и начали преследовать Героя. Догнать не должны, если только...
  Не повезло. У самого прохода наружу.
  Теперь я смог рассмотреть его более детально. Это... странно. Он не просто ранен, как он вообще?..
  Увидев его состояние, Арфин, известный своей мягкосердечностью, обратился к своему брату...
  Который мягкосердечным не был никогда.
  Впрочем, я согласен. Не имею ничего против Героя, даже наоборот, но, когда жизнь четверти миллиона Разумных на кону, нельзя допустить даже минимальной оплошности.
  Героя слова Арсона не остановили: он выполз из купола, проход за ним сразу же закрыли. Через десяток секунд Герой оказался снаружи.
  Мои подозрения подтвердились: он не жилец. Раны слишком глубоки и многочислены для Героя, которые, как известно, не живут достаточно долго, чтобы похвастаться сильной регенерацией.
  Сейчас только мы может ему помочь.
  Арсон подтвердил свои намерения этого не делать. Что ж, решать ему. Я бы оказал Герою помощь, ведь он уже покинул купол. Не вылечил бы полностью, но хотя бы тяжёлые ранения привёл бы к нормальному виду.
  Герой потерял связь с реальностью. Он начал лихорадочно доставать микстуры из пояса, корчился и извивался на земле. Его затрясло. Это ведь Магическое Истощение? Он использовал всё до последней капли, выполняя пророчество.
  Может, поговорить с Арсоном, небольшая помощь не должна повре...
  Герой застыл. Его взгляд... он что-то слышит?
  Существуют легенды, что Высшая Магия обращается к некоторым Героям перед смертью, рассказывая, почему она выбрала именно их. Я был уверен, что это просто вымысел.
  Герой начал что-то шептать. Отвечает? Еле слышно, я ничего не мог разобрать. Вдруг он упёрся руками в землю, очень медленно, пошатываясь поднялся...
  - НИ... ЗА... ЧТО!
  Что он!?.. Я рванул вперёд. Нужно его остановить!
  - Прошу, не надо, - выставил передо мной руку Арсон. Второй он показывал своим бойцам знак 'Наблюдение'.
  Герой набросился на одного из его бойцов, одетого в защитный костюм, повалил его на землю и избивал. Неистово и безостановочно.
  - Арсон, он обезумел! Нужно его остановить!
  Не пришлось - он сам остановился. Дёрнулся к сумке поверженного бойца, схватил, раскрыл, начал вытаскивать оттуда...
  - Арсон, это ведь...
  - Никто ему не помогал. Он сам всё сделал, ему не подыгрывали, - еле заметно улыбнулся Арсон. - Это сработает лишь один раз, когда никто такого не ожидает и всерьёз защищается. Я боялся, что в таком состоянии он не сможет догадаться... Видимо, зря.
  Герой вылил одну микстуру на бедро, вторую на шею, одну выпил. Достал артефакт с Лечением и начал им активно пользоваться.
  Остановился. Несколько секунд ничего не происходило, как вдруг... он начал кровоточить. Что? Кровь пошла после Лечения? А ведь до этого его раны не кровоточили...
  Герой несколько раз наложил Лечение на шею, потом на бедро. Всё. Заряды артефакта закончились. Он схватил флакон с порошком Лечения. Им обычно не пользуются - очень токсичен, лучше развести его в растворе, но сейчас у него просто нет выбора. Герой высыпал часть порошка на шею, часть на бедро. Отбросил флакон, схватил с земли ещё несколько. Не стоит с этим так перебарщивать, только хуже сделаешь.
  Будто услышав мои мысли Герой застыл, рассматривая микстуры в своих руках.
  - Как скажешь, деда, - тихим, шипящим голосом прошептал он, начав распихивать микстуры по кармашкам доспеха.
  Закончив с этим, Герой лёг на землю, зажав одной рукой шею, второй бедро. Раны кровоточили, но не сильно. Вероятность низкая, но может выживет. Руки его дрожали, как и всё тело. Магическое Истощение никуда не делось.
  Очень низкая вероятность.
  - Брат, Герой уже снаружи, мы могли бы...
  - Доложить!.. - не стал его слушать Арсон. - Инлут, Отрик, доложить!.. Ясно. Отступление! Вариант два! Готовьтесь их встречать, - последние слова он сказал магам, отвечающих за открытие и закрытие прохода в куполе.
  Хрипя, Герой начал подниматься. Встал. Сделал несколько неуверенных шагов, встав напротив Арсона.
  - До завтра, - прошепелявил Герой.
  - Несомненно, - ответил ему Арсон.
  Герой прошёл мимо, мои Разумные расступились, пропуская его.
  - Брат, давай...
  - Слушай мой приказ: отправь за Героем двоих своих бойцов, подходить нельзя, пусть держаться в стороне. И не дают никому ни в чём ему помочь. Если какая-нибудь сердобольная женщина захочет покормить или выходить раненного парня, они должны будут ей помешать. Если кто-то захочет дать ему ночлег или даже простую медную монету, они должны это пресечь. Ясно?
  - Брат!.. - вспылил Арфин.
  - Ты прав, Арфин, мы могли бы ему помочь. Но при одном условии: он не вернётся под купол, если для него выполнение пророчества закончится. Если же он станет продолжать, то и помощи не должно быть даже минимальной. Я знаю таких как он. С его живучестью может сравниться только его же упрямство. Там одно из другого следует. И я лучше сегодня буду злодеем, который не позволит никому помочь нашему спасителю, чем завтра встану между ним и этим куполом.
  - Как прикажете, командир, - посмотрел Арфин в спину Герою, который успел уже довольно далеко от нас отойти.
  
  ***
  - 'Жалко простыни. Завтра они будут выглядеть так, будто ты на них целую роту девственниц изнасиловал.'
  Толи шутка так себе, толи меня слишком сильно колбасит, чтобы её оценить.
  - 'А если серьёзно, тебе стоит вырубиться. Все Лечебные заклинания и микстуры во сне действуют лучше и сильнее, без повышения уровня токсичности. Спи давай.'
  Хорошо бы. Потолок кружится. Это от слабости из-за потери крови? Тело одновременно лёгкое и тяжёлое. Дико хочу спать и физически не могу уснуть. Бесполезно, я точно не смогу вырубиться.
  Вырубился.
  
  ***
  - Конфликтность. Тема всех наших последних встреч. Пора бы уже подвести некоторый итог всему сказанному и обговоренному.
  - Пора.
  - Подводите.
  - Я?
  - Ну не я же?
  - ... Конфликтность... что ж, я конфликтный человек.
  - Продолжайте.
  - Из-за этого у других людей бывают проблемы и сложности...
  - Продолжайте-продолжайте.
  - И это, видимо, не очень хорошо?..
  - Это вопрос?
  - Я не силён в таких вещах.
  - В размышлениях? В выводах? Мне казалось, вы один из самых способных людей в этих вещах.
  - Давайте, вы сами сделаете 'нужные' выводы, а я скажу, что всё понял, принял и усвоил. А потом вы в письменном отчёте подтвердите это командованию.
  - Хороший план. Одна беда - я не особо дотошно и правильно веду записи наших разговоров. Вероятно, ваше командование получит сильно искажённую версию этого нашего сеанса, как и всех предыдущих.
  - ... Это шутка?
  - Я стараюсь не шутить при клиентах, но меня радует, что вы подметили эту мою черту... Вы интересный человек, товарищ майор. С вами всё наперекосяк. Учебники по психологии не учитывают ваше существование.
  - Это хорошо: мне по роду деятельности не положено светиться во всяких 'учебниках'.
  - И тем не менее, одна аномалия за другой. Вы на первом же нашем сеансе признали, что крайне конфликтны. Признание проблемы - половина её решения. Вот только, вы не считаете свою конфликтность проблемой. Хотя само определение этого слова говорит об обратном.
  - Я бы об этом поспорил, но вы советуете мне воздерживаться от подобного.
  - Вы признаёте, что ваша конфликтность - причина проблем окружающих вас людей. Сложность в том, что причинение этих проблем и являлось для вас целью конфликтов.
  - Если вы, как специалист по ковырянию в чужих мозгах, докажете мне, что причинение проблем окружающим само по себе является чем-то злым, мне придётся уволиться со службы в связи с недееспособностью.
  - Да, ситуация выглядит забавно.
  - Разве вы можете так говорить о положении больного?
  - Клиента. Тем клиентам, что не обидятся на такие слова, можно.
  - И что нам делать? Ещё полгода еженедельных встреч? Надеюсь, поможет.
  - Вы пропустили половину наших сеансов.
  - Бесполезные, начатые без причин и толковой цели, войны не ждут.
  - Вот как... а давайте поспорим?
  - Вы точно психотерапевт?
  - Дипломы не врут. И тема для спора довольно удачная: война. Выражение 'бесполезная война' из ваших уст наводит на мысль вашей веры в существование полезных войн.
  - Только не это! Как 'Мир во всём мире!' и 'Давайте кормить с руки всех голодающих, это так поднимает мою самооценку!' могла стать, хоть и внештатным, но сотрудником Вооружённых Сил?
  - Нет-нет, что вы! Я за кровь, кишки и насилие обеими руками. Просто для спора нужны не совпадающие точки зрения, вот я и буду отстаивать эту гнусную идею гуманности. У вас преимущество, мне придётся придумывать доводы в пользу того, во что я в действительности не верю. Давайте приступим: так существуют полезные войны?
  - Существуют. Как минимум, когда нападают на тебя и ты только защищаешься.
  - В каждой войне есть защищающаяся сторона. И так как последнюю развязала наша сторона, для тех, кто убивал ваших товарищей, эта война была полезной и с толковой целью?
  - Всё сложнее. Существуют провокации, непреодолимые обстоятельства, вынужденные меры. Это тоже нужно учитывать.
  - Хорошо. Дайте мне чёткое, по пунктам, определение защищающейся стороны. Вы сможете это сделать, учитывая ваши интеллект и образование. Ведь вы - человек имеющий точные критерии, а не подстраивающий их под себя фанатик.
  - Я похож на фанатика?
  - Как бы, по-вашему, на этот вопрос ответил любой фанатик? Сидя за столом и трапезничая со своей семьёй, или сразу после того, как отрежет голову 'неверному', или после очередного убийства по приказу 'демона' в голове? Или вернувшись с войны, которую сам считает бесполезной, и тем не менее убивший на ней множество человек. Чем вы отличаетесь от тех, против кого сражаетесь? Вы ведь не думаете, что они как в плохом боевике считают себя злодеями, дьявольски смеющимися над страданиями невинных? Что у них нет своих оправданий, непреодолимых обстоятельств, вынужденных мер?
  - Между нашими бойцами и бойцами врагов нет разницы? Вы обсуждали с начальством, какие именно идеи собираетесь вкладывать в головы бол... клиентов?
  - У них были свои просьбы, больше похожие на приказы. Я, если честно, уже забыла, какие. Продолжим наш спор?
  - Не особо хочется. Тема не из приятных.
  - Вы ведь можете меня в этом споре победить. Вы умнее меня. И в целом, а уж в военных вопросах тем более. Представьте, что вы продолжили бы спор. Как бы вы его вели?
  - Всё решается одним словом - комбатант. Человек - сложное существо. Неоднородное. Взгляды, пристрастия, убеждения. Для одних, я - заноза в заднице, инакомыслящий, для других - командир, спаситель, для третьих - интересный человек, одна аномалия за другой. Собери всё в кучу - получишь меня. Субъективно, но это так и есть. Кто-то скажет, что кем бы ты не был, в первую очередь, ты - человек. Носитель жизни - величайшей ценности. Гуманный подход. Я могу с этим согласиться. С одним исключением...
  - Комбатант?
  - Верно. Если ты взял в руки оружие, если пошёл по пути насилия, ты можешь быть за тех или за этих, верить или не верить, можешь быть отцом, братом, сыном. Добрым или злым, умным или глупым. Неважно, не это тебя теперь определяет. Ты даже не человек в этот момент. Ты - комбатант. Нападает тот, чьи комбатанты первыми вмешивают в эту грязь тех, кто в первую очередь - человек. А защищается другая сторона.
  - Очень... самоуничижительный взгляд на вещи.
  - Я бы смог доказать, что комбатантов ни с технической, ни даже с моральной точки зрения нельзя считать в первую очередь людьми, а лишь потом комбатантами. Всё наоборот. Но как я уже сказал, тема не из приятных.
  - Верю: вы бы смогли. Интересный момент: вы часто спорите и выясняете отношения, но сейчас мне приходилось из вас слова клещами вытягивать, и, если бы я не настаивала на продолжении разговора, любой бы подумал, что в нашем споре победила я.
  - Сказал же: тема неприятная.
  - Вы чаще всего спорите именно на военные темы, и именно с моральной точки зрения. Вам не сильно нравятся решения командования и их отношение к собственным подчинённым. Тема не изменилась, контекст тоже, но она вдруг стала для вас неприятной. Интересно, не так ли?.. Вернёмся к главному: знаете, я долго думала о том, как вам помочь в вашей ситуации. Очень непростая задача. Всё было бы куда легче, если бы не одна деталь в ваших конфликтах.
  - Какая деталь?
  - Вы в них правы.
  - Я?..
  - Вы этого не знали?
  - Нет, конечно, я был прав, но...
  - И на наших сеансах вы были правы: конфликтность - не проблема. Проблема в том, что вы не умеете конфликтовать правильно. Побеждать, получать желаемый результат, не вызывая ответную негативную реакцию.
  - Я не собираюсь превращаться в очередного любителя компромиссов. Сыт ими по горло.
  - Никаких компромиссов. Только победа. И вам даже не придётся врать самому себе или лицемерить. Я хочу не подавить вас, а научить, видоизменить эту черту вашего характера, сделав полезной.
  - Вряд ли это то, чего хотел направившись меня сюда генерал-майор.
  - Мне плевать на то, чего хочет ваше командование. У меня другая цель и обязанность.
  - ... А разве это возможно? Рецепт победы в конфликтах и спорах, да ещё и так, что проигравший не в обиде? Звучит сказочно.
  - Тем не менее я только что выиграла спор у более умного и разбирающегося в тематике человека. И я не соврала: я не разделяю тех взглядов, в чью защиту приводила доводы. Я всё-таки не случайно здесь работаю.
  - Один спор, который мне просто не захотелось доводить до конца.
  - Вам. Конечно же, вам... Я и не говорю, что есть идеальные рецепты поведения. В книгах, что я читала в институте, половина вещей - полный бред, вторая - частичный. Но кое-что я могу вам рассказать. Заложить базу. А там... уверена, вы меня в этом быстро превзойдёте. Я чувствую талант. Ну так что, согласны стать моим подопытным кроликом?
  - Ну как тут откажешь?
  
  ***
  - Что с ним?
  Брат сел на один из диванов в моём кабинете.
  - Снял комнату в таверне Углия.
  - Снял?
  - Да. Он не только артефакт и микстуры позаимствовал у Идроя, но и монеты успел прихватить. У нашего Героя очень 'липкие' ладони.
  Пожалуй соглашусь. Клейкость. Ни разу не встречал это заклинание лично. Даже слышать мне о нём доводилось лишь несколько раз. Впрочем, к этой ситуации это не относится: в тот момент Влад не мог применять заклинания из-за Истощения. Просто сама фраза Арфина навела на эту мысль - очень у Влада странный набор заклинаний. А уж для Героя...
  Клейкость, Уплотнение, Ночное Зрение. И Звуколов. С последним получилось особенно плохо. Я могу понять, почему Влад не хотел всего о себе рассказывать. Это моя ошибка, что я не спросил у него о наличии заклинаний получения и передачи звуковой информации. Просто не подумал, что такое возможно для Героя. Но когда мои Звуковые туннели натолкнулись на его, всё пошло наперекосяк. Он вряд ли почувствовал это, контроль у Влада слабый, но мне нельзя было с ним взаимодействовать: я мог по его туннелям понять его положение, и все мои приказы уже точно считались бы прямой помощью. Пришлось минимизировать охват заклинания и частоту применения.
  В итоге, двое погибших по моей вине.
  Не люблю напрасные потери.
  - Твои парни контролируют ситуацию?
  - Да. Никто ему не помогал. Даже наоборот: в его состоянии Углий взял двойную цену за ночь.
  - Это лучше, чем бесплатная помощь.
  - Ты уверен, что он вернётся под купол? Искажение закрыто, он выполнил основную задачу и получит свою награду. Думаешь, он хочет её повысить?
  - Он своего, несомненно, не упустит, но тут в первую очередь вопрос характера и отношения к незаконченным делам.
  - Хорошо. Я дал чёткие инструкции, проблем не будет. Даже учитывая время на восстановление, с ним мы справимся с пророчеством куда раньше, чем тратя время и силы на поиск других Героев.
  Арфин расслабился. Опустил голову. Сделал глубокий вдох.
  Могу тебя понять, брат.
  Я достал из ящика стола свиток с официальным приказом. Поджог. Бумага вспыхнула, осыпавшись пеплом на стол.
  - Твоя копия?
  - Уже уничтожил.
  - Ты никому?..
  - Брат!
  - Знаю. Просто я должен убедиться. Никто и никогда не должен узнать о существовании этого плана.
  Плана, предусматривающего раздачу содержимого королевских хранилищ, забитых богатствами всех казнённых пособников Ширгона, и содержимого моих личных хранилищ всем жителям города.
  Хотя бы последние пять лет своей жизни, они...
  - Никто и не узнает. И я не считаю это признаком слабости: ты должен был подготовиться к худшему. Это обязанность монарха.
  - Я не монарх.
  - Пока.
  - ... Несомненно.
  - Вот и славно, - резко встал с дивана Арфин. - А я наконец вернусь домой. Десять дней не спал, и Ефи точно обидится, если я вырублюсь не рядом с ней.
  - Передавай ей привет.
  - Сам передашь, когда будешь в гостях, - закрыл Арфин за собой дверь.
  В кабинете снова стало тихо. Нужно ещё очень многое сделать. Видимо, мне сон ещё пару ночей будет только сниться.
  Влад. Везение чистой воды. Хоть у меня и было несколько других планов, вероятность, что сожжённый приказ придётся использовать, была высока.
  Надеюсь, это тоже часть твоего грандиозного плана, Люрен.
  
  ***
  Удар.
  Последние из уцелевших зубов Гнильнеца переместились на пол.
  - Давай по-хорошему. Ты полуРазумный, я полузверь - мы всегда найдём общий язык. Последний раз спрашиваю, прерываясь от пытки: где мой нож?
  Гнильнец застонал. Больше он уже ничего не мог. Обе его руки были сломаны в двух местах - выше и ниже локтя. Похожая ситуация была с ногами.
  - Вот здесь, - воткнул я ему в плечо метательный нож, - он у тебя торчал пять дней назад, помнишь? Ты ещё с ним уползал как раз по этому коридору в ту сторону. Не подскажешь, где ты его оставил? - начал я прокручивать лезвие в ране.
  - 'Да ты прям вылитый Герой,' - прокомментировал Дедион.
  - Не делай вид, что ты не понимаешь, чего я хочу. Покажи, где ты спрятал мой нож, и боль прекратится.
  Гнильнец закивал головой.
  - Вот и славно. Показывай.
  С трудом приподняв от пола сломанную руку, он указал на конец коридора.
  - Туда? Отлично. Прогуляемся.
  Схватил его за ногу. Потащил.
  - Пришли. Куда дальше? Здесь поворачиваем, правильно?
  Гнильнец издал что-то похожее на согласное бульканье. Не успел я его протащить до конца нового коридора, как он снова начал кричать.
  - Что такое? - остановился я.
  Он указал пальцем на боковую комнату. Двери не было. Спокойно заходи внутрь и делай что хочешь.
  - Сюда? - растянулась на моём лице усмешка.
  Гнильнец начал усиленно кивать.
  Вытащил меч. Не заходя внутрь комнаты, вставил его между двух досок сразу за порогом.
  Рывок.
  - Что тут у нас? - наклонился я, выдёргивая одно из кольев ловушки.
  Гнильнец начал визжать, явно недовольный тем, что я сейчас не нанизан всем телом на десяток таких.
  Подошёл к нему. Наступил ногой на колено. Острие заточенной, возможно им же самим, палки прижал к месту где стопа переходит в голень. Гнильнец задрыгался, но его нога была чётко зафиксирована.
  Пора заканчивать с добротой.
  - Где?.. - Рывок, - Мой... - Рывок, - Нож!?
  Через пять минут он был у меня в руках. Мёртвый Гнильнец лежал рядом. Свою задачу он выполнил и больше мучаться на этом свете у него не было причин.
  Хорошо спрятал - в стене, за одной из досок. Сам я бы вряд ли нашёл.
  Всё закончено. Пора уходить.
  Пять дней. Из которых три я восстанавливался. Нет, как и сказал, я припёрся к куполу на следующий же день после учинённой там бойни. Меня пустили внутрь. Я торчал под куполом пару часов. Выманивал. Лезть в здание в своём полуживом состоянии я не собирался. А Гнильнецы, несмотря на все мои ухищрения, не захотели его покидать. Пришлось уйти ни с чем. Как и на второй день. На третий мне стало явно лучше и я провёл полноценную разведку и подготовку. Вчера я убил семерых Гнильнецов и вернул свой меч. Сегодня всех остальных и вернул свой нож.
  Идеально.
  Снаружи меня ждали. Как и всегда.
  Арсон и группа бойцов в их неудобных костюмах. От их содействия я сразу отказался, но стоять тут на 'всякий случай' им всё равно приходится.
  Также неподалёку стояли несколько бойцов в стандартных доспехах.
  - Готово.
  Арсон закрыл глаза.
  - Похоже на то, - сказал он через пару секунд. - Группа прикрытия! - его голос стал 'командирским'. - План три.
  Парни в костюмах начали заходить под купол.
  - Ошдин, иди к башне Героев, - продолжал раздавать приказы Арсон. - Как только текст пророчества исчезнет, сообщишь мне.
  - Понял!
  - Инзур, пока держите купол. До моего приказа.
  - Есть, - тяжело дыша ответил уже примелькавшийся мне маг Земли.
  - Пойдём со мной, Влад, - развернулся и начал движение Арсон, не дожидаясь моего согласия.
  Через пару минут молчаливой ходьбы хвостиком, я понял куда мы направлялись - в замок.
  Зрелище, прямо скажем, грустное: замковый комплекс был безжизненным. Парочка Разумных пробежали где-то в стороне, с трудом удерживая здоровенный металлический котёл. Скорее всего помощники на кухне. И всё. Стражи также был минимум. У входа в сам замок стоял единственный стражник. Доспех на нём сидел как... никак в общем. Он фактический в нём утонул, только макушка головы торчала. Есть у меня ощущение, что он даже не понял, кто сейчас зашёл внутрь святая-святых их королевства.
  Стражников и добровольцев, отправленных на поиски Героев постепенно будут возвращать в родные пенаты, но сколько это может занять времени, я даже гадать не хочу.
  
  ***
  - Ты издеваешься?
  Вопрос закономерный и оправданный. Я сидел за столом. За огромным столом. За огромным заставленным самыми разнообразными блюдами столом.
  И мне нельзя было к ним даже прикоснуться.
  - Потерпи немного. Я думал, что с убийством последнего Гнильнеца, пророчество сразу исчезнет со Скрижали. Но пока доклада об этом нет. Ждём, - несколько неловко произнёс Арсон.
  Он видимо хотел меня сразу попотчевать - накормить, напоить, в баньку сводить, да спать на мягкую перину уложить. Но как обычно в дело вступили бюрократические проволочки.
  Последние дни я не ел. Монеты укр... позаимствованные мною у того стражника, закончились на следующее утро после небольшого и не особо сытного завтрака, который я с трудом в себя запихнул. Горло неприятно саднило, было ощущение, что оно всё ещё разодрано, и мне виделась картина, как из раны прямо на стол начнут вываливаться куски только что съеденного и пережёванного пирога. Аппетита эта визуализация моих мучений мне не добавила.
  Оставшиеся же дни я бродил по городу, избегая общения с его жителями. Спал где придётся, воду пил где найдётся, подготавливался к сражению с тварями как получится. Чувствовал себя призраком: никто не видит, никто не заговорит, никто не поможет.
  В общем, сейчас я был голоден как безногий волк. Регенерация и Лечение черпают свою Силу из маны, поэтому не должны по факту поглощать внутреннюю энергию тела, но пусть не прямая, опосредованная зависимость между усилением голода и восстановлением после ранений существует. Поэтому, после Лечения ран советуют плотно поесть и размять новые мышцы и ткани.
  Один молчаливый Гнильнец уже испытал силу моего голодного безумия, сейчас на эту роль примеряется известный полководец...
  - Нам с тобой, несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - крупно повезло.
  - Даже не станешь делать вид, что у вас был ещё десяток запасных планов, и моя помощь была не так уж важна и... дорогостояща? - усмехнулся я.
  - Не стану. Герои последнюю тысячу лет не часто достигают заметных высот в Силе. Такие пророчества, как наше, становятся большой проблемой.
  - А почему бы?..
  И тут я замолк. Ответ на мой вопрос пришёл мне в голову ещё до того, как я успел его задать. С другой стороны, раз уж сказал 'А'...
  - ... королевствам не тренировать и обучать Героев для выполнения таких пророчеств? - продолжил я свой уже не нужный вопрос.
  - Если бы это было возможно, в каждом королевстве были бы десятки обученных, напичканных Сильнейшими микстурами Героев. Это был бы важный политический элемент. Представь, что в одном королевстве появилось пророчество, которое их Герои не в силах исполнить, а у соседнего королевства нужный Герой есть в наличии. Сколько бы стоила его помощь? Да королевства бы дрались между собой не только за Сильных магов, приглашая их к себе и обещая лучшие условия - Герои стали бы ещё большим приоритетом борьбы. К сожалению или к счастью, такой мир невозможен. Высшая Магия не позволит.
  Так и думал. Системе такой мир не нужен. Пропадает игровой элемент. Мы здесь не политикой занимаемся, мы здесь играем в одну очень интересную игрушку.
  Называется, правда, эта интересная игра обыденно и скучно - жизнь.
  - Не нравится Высшей Магии? И что происходит? Пророчества?
  - Верно. Стоит какому-нибудь королевству пригреть Героя и, тем более, начать ему помогать в развитии, пророчества начинают сыпаться на его поселения одно за другим. Трудные пророчества. Специально настолько трудные, что их пригретый Герой не способен их исполнить. В далёком прошлом 'Охота за Героями' погубила несколько королевств. Сейчас никто не рискует таким заниматься. Даже слухи распространили о том, что Герои притягивают пророчества, чтобы их подолгу нигде не терпели. Хотя, это уже перебор. Но и понять их можно: боятся лишний раз прогневать Высшую Магию.
  Ясно. Мог бы всё на блюдечке получать - и магию, и артефакты, и микстуры. Вместо этого ползаю в грязи, брожу по лесам с монстрами и вляпываюсь в каждую подвернувшуюся передрягу.
  И скажу прямо - этот вариант мне почему-то приятней.
  - Тогда у нас возникает проблема, - выделил я последнее слово. - Я в награду хотел просить что-то для собственного Усиления как мага. Самая надёжная инвестиция, так сказать. Не получится?
  - Инвестиция... - прошептал себе под нос Арсон. Интересно, какой перевод Система ему подкинула? - Нет. С этим проблем быть не должно. Как я уже сказал, многие королевства слишком перестраховываются. Ты исполнил пророчество и достоин награды. Никакого злого умысла против Высшей Магии или попытки её обмануть. Только благодарность.
  - Хорошо. Тогда мой запрос прост: микстуры, экипировка, золото тоже не помешает.
  - 'По поводу микстур: не бери ничего для стандартного роста,' - неожиданно прозвучал в голове голос Дедиона.
  - 'Дай угадаю, мне их не выдержать?'
  - 'Верно. Микстура Разрыва Маны и так даёт большую нагрузку на твои Разум, Тело и Душу. Больше ты не потянешь.'
  - 'И что тогда брать?'
  - 'Специализированные микстуры. Ускоряющие активацию заклинаний, улучшающие работу с Откликом, усиливаю...'
  Так, Дедион оседлал любимую тему с лекциями о магии. Это может затянуться... лет на пятьсот.
  - 'Ты конкретные названия знаешь?'
  - 'Конечно!'
  - 'Когда придёт время заказа, нужен будет весь список. Попробую их ограбить по полной. И стандартные микстуры тоже возьму. Не для себя. Это ведь самая выгодная и дорогая валюта.'
  - 'Наконец-то! Наконец-то мой мальчик стал взрослым. Хватит уже бесплатно всем помогать, тебе хоть раз кто-нибудь из них помог задаром? Всё в дом, всё в семью!' - чуть ли не расплакался под конец Дедион.
  Он теперь будет сценки у меня в голове разыгрывать?
  - Найдём. Всё найдём. Мне самому будет спокойней, зная, что где-то есть Герой, способный взяться и исполнить серьёзное пророчество, - Арсон прервал наш с Дедионом диалог.
  Стоп! Но если всё так, как сказал Арсон, то... как тогда?..
  - Говоря о Сильных Героях, - продолжил говорить Арсон, не обращая внимания на мою задумчивость. - Сразу вспоминается Лурдения и её Ник.
  - Ник? - машинально я задал вопрос. Именно о нём я только что подумал. Не знай я, что это невозможно, заподозрил бы своего собеседника в чтении мыслей.
  Арсон замолчал на несколько секунд.
  - Ты его знаешь, ведь так?
  Как он?..
  - Я слышу твоё дыхание и сердцебиение, Влад, - спокойно сказал Арсон. - Ты точно знаешь Ника.
  - Интересное применение для магии.
  - Это не магия. База Тела. Распространённый феномен - База Тела развивается в сторону самой расположенной магии. Из изученной, конечно. Для меня это заклинания работы со звуком.
  - Не тяжело так жить?
  - Я могу это контролировать.
  Ясно. При мне он использует свою способность на полную. Хотя, чего я ещё мог ожидать?
  - Я не знаю Ника, - решил я вернуться к этой теме. - Но мы знакомы. Встречались один раз, общались несколько часов. Разошлись.
  - Твоя реакция была сильной для простого знакомого, - без давления, прищура, наигранной задумчивости спросил Арсон.
  Просто спросил.
  - Он был первым Героем, которого я встретил после попадания на Катинол. Плюс, он был моим земляком... мы родились в одном королевстве там, на Земле, - уточнил я.
  Хотя родились мы вполне возможно в разных странах. Есть немалая вероятность, что Ник в младенчестве был гражданином Империи.
  - Вспоминали родину?
  - Немного, - нужно перевести тему. - Он сказал, что сейчас служит Лурдении. Это расходится с твоим рассказом о Героях.
  - Он тебе это рассказал? При первой встрече? - искренне удивился Арсон. - Видимо, земляки его слабость. Да, он живёт и работает в Нуклирде - столице Лурдении. Командует отрядом бойцов. Так что риск для всего королевства имеется, но он небольшой. Во-первых, Ник - перерожденец. Он родился в Лурдении, для такого типа Героев есть некоторое послабление. Не может ведь он начать путешествовать по миру с детских лет? Во-вторых, они используют и другие меры предосторожности: Ник почти всё время проводит вне Лурдении, ездит по соседям; не выполняет пророчеств в самой Лурдении, для этого там ищут других Героев; подчиняется напрямую Шуцу Беспокойному - королю Лурдении, чтобы сократить цепочку взаимодействия с представителями королевства. Может ещё что-то есть, о чём я не знаю. Он даже живёт за стеной города, в небольшой деревушке. Там же казарма для его бойцов.
  - А мне сказал, что в столице живёт.
  - Технически, так и есть. До стены Нуклирда - пять минуты пешком. Деревушка построена для животноводства, чтобы не держать в столице толпы Магзверей.
  Животноводство?.. А ведь я до сих пор... Ладно, позже у Дедиона узнаю.
  А вывод из этой истории ясен и прост - для меня найти себе постоянное место, что я смогу назвать домом, такими темпами совсем не светит.
  - 'Ты ведь уже упоминал о том, что во многих поселениях верят в способность Героев притягивать пророчества. Мог бы и о причинах рассказать.'
  - 'Рассказать Герою, который в тот момент искал своё место в этом мире, что его нигде не ждут, что в любом месте, где он остановится и будет развиваться, появится пророчество, которое убьёт всех, к кому он привязался... ну-у, если обыграть как шутку, вполне ничего получилась бы речь.'
  Ну вот как этого парня не любить?
  - А если...
  Мне пришлось прервать свой вопрос - на лице Арсон неожиданно расплылась улыбка.
  - Ясно. Отлично. Можешь быть свободен.
  Вряд ли он меня сейчас выставил. Ведь так?
  - Инзур!.. снимай купол. Запусти внутрь команду Омнура, пусть займутся восстановлением. Сегодня и завтра у вас дни отдыха, потом помогаете Омнуру.
  Олгир!.. бери своих и приступай к выполнению. Северное направление. Заходите во все поселения и отменяете поиск и награду за Героев. Пусть передают весть дальше, нужно поскорее вернуть в город стражников.
  Ернут!.. У тебя четыре дня на приготовление праздника. Всё должно быть по высшему разряду!
  В этот момент Арсон прервался от раздачи приказов и посмотрел на меня:
  - А ты кушай-кушай.
  Как долго я ждал этих слов!
  
  ***
  Последние дни моей жизни разительно отличались от... предпоследних. Я стал общепризнанным молодцом. Конечно, жителям столицы не сообщили всех деталей пророчества, особенно в части его почти невозможного выполнения, но его срочность и важность можно было понять по организованным масштабным поискам Героев. Именно как Героя, в старом - Земном смысле, меня привечали все жители Сатрита. Чем я активно пользовался: посещал харчевни и таверны, лавки и магазинчики, благодушно принимая подарки.
  Никаких корыстных целей - выполнял просьбу Арсона.
  Народ, видя спешку бойцов и огромный купол над полигоном, не получая никакой информации, начал нервничать. И я, как Герой, который разобрался с этой проблемой, последние три дня занимался успокоением и подбадриванием обеспокоенных масс. А подарки и информация заодно, чего добру пропадать?
  Фактический, в данный момент я жду приезда короля Аданерии - Генфри Бравого. Он прибудет в Сатрит завтра вечером, на следующий день будет большое празднество 'первой годовщины освобождения народа Ламбертии от тирании'. Остаться на праздник меня также попросил Арсон, намекнув, что Генфри Бравый наверняка захочет лично вознаградить такого смелого, отважного, неповторимого, и просто шикарного меня.
  Что ж, подождём. Мне не терпится встретиться с таким интересным королём, ведущим войны таким не стандартным способом.
  Сейчас же я занят готовкой. Готовкой микстур. Сегодня вернулся гонец из поместья Арсона, который как оказалось живёт не столице, и привёз мою основную награду за истребление Гнильнецов. В королевских замковых запасах ничего из затребованного мной не нашлось. По словам Арсона, Ширгон и его свора быстро делили между собой все доступные богатства, к которым, несомненно (заразился я этим словом от одного знакомого полководца), относились и Усиливающие микстуры. Поэтому, моя награда почти полностью была предоставлена из личных запасов временно исполняющего обязанности короля Ламбертии.
  Я сидел за столом в небольшом гостевом доме рядом с замком. Прямо как у себя дома: в домашних штанах и рубашке, и с босыми ногами. Переливал, пересыпал, замешивал, расталкивал в ступке - в общем, алхимичил.
  - 'Теперь перемешивай: три оборота по часовой стрелке, два против. И повторить.'
  В этот раз ничего сложного.
  - 'Почему в готовом виде это зелье быстро портится, при том, что его ингредиенты могут спокойно храниться годами?'
  - 'Не зелье, а микстура. Но вопрос хороший, всё потому, что...'
  - 'Мне не интересно, - не дал я Дедиону начать восьмую за сегодня лекцию о специфических микстурах, усиливающих магическое развитие. - Я просто жалуюсь на то, что нужно самому этим заниматься, о не спокойно, под винишко, выпить готовый продукт.'
  - 'Когда микстура будет готова - сразу её выпивай. И три часа после приёма ничего нельзя есть. Только так будет лучший результат,' - в очередной раз напомнил мне Дедион.
  Да, у специфических микстур оказались специфические правила приёма и приготовления. Одни нужно готовить и сразу принимать, другие лучше пить перед сном, после еды, после физической нагрузки, во время Магического Истощения, с одновременно активированным заклинанием (порой нужно выполнять несколько условий или все сразу), а третьи микстуры лучше всего принимать в определённые лунные циклы. Именно ЦиклЫ - нужно, чтобы обе луны Катинола приняли определённое положение на небосводе. Как подсчитал Дедион, ждать всего ничего - двадцать шесть с половиной лет. Вот в таком случае эффект микстуры будет максимальным.
  Ничего, мне и половины эффекта за глаза хватит.
  - 'Слушай, Дедион, - я упорно продолжать замешивать полученную... бурду. - А какая разница в какую сторону помешивать? Это же ерунда какая-то: три в одну сторону, два в другую.'
  - 'Та ещё ерунда. Но мне приятно видеть, как ты без вопросов делаешь то, что я говорю. Редкое, и от того прекрасное зрелище.'
  И как я сразу не догадался?
  - 'Считай, что годовую норму твоих капризов я выполнил. Хотя, заниматься всем этим колдовством довольно интересно. Фитри в своих Покоях не давала мне ничего, приходилось заниматься только магией и изучать с твоей помощью рунный язык.'
  - 'Интересно? Я уж думал, ты совсем растерял эту свою черту.'
  - 'С чего бы? Во мне всегда было юношеское желание попробовать всё на зуб, везде засунуть свой нос, узнать где спрятаны все клады. Позже к этому добавились военная дотошность и откровенная аллергия на всякие непонятки.'
  - 'Даже не знаю. У тебя в голове подарок от Бога, стоит его открыть - и ты узнаешь то, чего на этой планете больше не знает никто.'
  Первые дни после моего расставания с Фитри, Дедион донимал меня этой темой постоянно, но последние пару недель он об этом даже не заикался.
  И вот по новой...
  - 'Ты сам тысячи раз говорил, как Боги коварны. Что мы для них лишь фишки в игре. Думаешь, этот начальник Фитри просто так подогнал мне Кристаллы Памяти? Нет, конечно, он хочет впутать меня в их божественные разборки. В этой информации либо ложь в стиле: 'Я хороший Бог, а они плохие! Нагадь им, Влад!', либо что-то ещё похуже. Я не поведусь на эту детскую провокацию.'
  - 'Ты не хочешь влезть в чужие дела??! Ты?!!! Мир сошёл с Разума! Мне, как учёному, очевидно интересна информация в этих Кристаллах, но твоё ТВЁРДОЕ... правда ведь, Влад?.. желание не лезть в разборки Богов, мне нравится больше.'
  - 'Рад услужить.'
  - 'Всё, готово. Выпивай залпом.'
  Я надеялся, что этот момент не наступит. Поднёс кружку ко рту. Грязно-зелёного цвета, булькающая жидкость, с запахом... нет, только начинаю подбирать варианты, и сразу к горлу подступает опасный комок.
  Пью.
  А на вкус нормально. Чем-то квас напоминает. Больше боялся.
  Какого?.. Мне...
  Перед глазами всё поплыло. В голове зашумело, как будто кто-то бьёт в набат, и стук становится всё громче. По рукам и ногам прошли волны мышечного тремора.
  - 'Дедион, что-то пошло не так!'
  - 'Дай угадаю: в глазах рябит, в ушах стучит, ноги-руки дрожат, а в штанах мощнейший стояк?' - в стихах поставил мне диагноз Дедион.
  - '... Кроме стояка всё совпадает,' - тихонько подтвердил я симптомы.
  - 'Тогда всё в порядке.'
  - 'А если бы был стояк?'
  - 'Тебе было бы чем заняться пару минут, пока остальные симптомы не пройдут.'
  Я бы посмеялся не будь мне так хреново. Хорошо, что терпеть всего пару минут. Уставился в одну точку перед собой - это помогает сосредоточиться и чуть сбавляет боль. Головную в основном, но может и здесь поможет.
  - ОМ-ГО-РО-МНО?
  Что? Это у меня в голове? Вроде бы нет.
  - РО-ТЛО-МО!
  Это же голос? Вроде из-за спины идёт.
  Только я начал поворачиваться... Рахлес! Стол, за которым я сидел, развалился на две части.
  Какого?!..
  Рывок! Рахлес! Я всем телом вписался в огромный шкаф, стоявший у стола. Кто?! Мы же на территории замкового комплекса. За последние дни в столицу вернулась почти вся стража. Тут теперь не протолкнуться от бойцов в доспехах с изображением как Медведуба, так и Волкорыка.
  Рывок! В этот раз я распластался на полу посреди комнаты, что, впрочем, меня и спасло - прямо надо мной пролетел Воздушный Серп, оставив длинную вмятину в стене.
  Рывок! Я подскочил на ноги, одновременно выхватывая из разгрузки метательный нож. Бросок...
  А это ещё что за?.. Нож застрял в её когтях.
  Да, это была она. Только в этот момент я сумел хоть немного рассмотреть своего противника: девушка, демоница. Всё. С моим затуманенным зрением это максимум доступной для меня сейчас информации.
  Рывок! Рывок! Рывок!
  На очень быстрой скорости, повторяя многочисленные тренировки я метнул в неё ещё три ножа. Что не помешало им повторить судьбу своего первого собрата. И нет, она их не ловит. Я чётко видел, что ножи сами, меняя траекторию, летят в её когтистые ручки. Она их даже не держит, они... приклеены?
  Неужели Клейкость?
  - 'Влад, это Когтевой Магнетизм. Против неё металлическое оружие бесполезно, причём неважно ферромагнитный это металл или нет, она притянет любой.'
  Мои ножи соскользнули с её когтей и полетели к полу.
  Рывок влево! Рядом пролетел Воздушный Серп.
  Рывок вправо! И ещё раз.
  Этот бой напомнил мне сражение с Руни. Моя противница также крайне неумело пользуется своим заклинанием.
  Рывок вперёд! Слева, в ожидании что я продолжу двигаться зигзагом, пролетел Воздушный Серп.
  Рывок! Я схватил её за шею, прижал к стене, сдавил руку.
  - Кто?! - мой голос из-за всей этой жуткой боли в логове прозвучал как рычание дикого зверя.
  Сейчас, когда мы так близко, я не дам ей создать ни одного заклинания, а если она, вместо ответов на мои вопросы, попробует пустить в ход свои когти, я одним движением вырву из неё горла большой кусок мяса, без которого смогут жить только очень Сильные маги. Готовясь к такому варианту развития событий, я уже направлял в свою руку Усиление.
  - Говори!!
  А! А-а! Это ещё что за?.. Мне стало резко хуже: в голове будто бомбу взорвали. А-а-а-а! Хватит!!!
  В глазах всё окончательно помутнело. Я почувствовал, как некая сила отшвырнула меня назад, пролетев через всю комнату, я влетел в тот самый злополучный шкаф, ломая дверцы. Ох, и здоровый же он!! Я почти целиком туда поместился - только ноги торчат снаружи.
  Рывок! Рахлес! Я запутался в огромной куче одежды, что тут понавесили, по ногам прошла очередная волна тремора, я снова грохнулся вниз. Сверху на меня обрушилась гора тряпок.
  Рывок! Да сколько можно?! Не стоило мне в попытке встать опираться на стенку шкафа - она уже была повреждена Воздушным Серпом и моим полётом, поэтому не удивительно, что она просто не выдержала дальнейшего издевательства и буквально сложилась попалам. Вслед за ней сломалась вторая стенка, мне на голову упала крышка этого грёбанного шкафа, и я снова шмякнулся вниз, погребённый шкафом и запутавшийся в куче тряпья.
  Да я вам сейчас!.. Стоп! Всё прошло! Голова не болит. Я снова нормально слышу и вижу. Правда, ничерта я не вижу, но тут проблема явно не со зрением. А первое, что я услышал:
  - Анилия, ты в порядке? - голос Арсона звучал... обеспокоенно?
  Значит это он меня только что приложил. Недурно.
  - Арси! Вот ты где! - радостно прозвучал девичий голосок. - А я уже было подумала... А это тогда кто?
  - Э-эм, это тот самый Герой, что исполнил пророчество нашей столицы.
  На десять секунд в комнате воцарилась тишина.
  - Ой? - вот зуб даю она в этот момент склонила голову и приложила пальчик к губам.
  И что это за реакция такая?! Ты спрашиваешь? Это был вопрос?!!
  - Всё в порядке. Я слышу, как он дышит. Жить будет.
  Ты не её, ты меня сейчас должен успокаивать!
  - А, ну и хорошо!
  Мне вдруг стало интересно, что бы она сказала, если бы я уже не дышал?
  - Почему ты здесь? Я думал ты прибудешь завтра вместе с отцом.
  - Папа останавливается в каждом поселении на пути - делает подарки, разбрасывает золото направо и налево. Мне это наскучило, вот я и поехала вперёд!
  Папа - это Генфри Бравый? Если да, то этот разговор становится для меня интересен. Надо сделать вид, что меня здесь нет. Рахлес! Не получится - ноги торчат!
  - Твой отец даёт нам время получше подготовить встречу.
  - Может быть. Неважно. Важно другое! - воскликнула девушка. - Он согласился! - а теперь она начала шептать.
  - Согласился? - голос Арсона звучал сильно удивлённым.
  - Согласился! Я его убедила! У папы остаётся мой младший братик, династия в надёжных руках. А я вольна делать что хочу! Тем более, это будет полезно и для ваших пла...
  - Анилия! - резко перебил её Арсон. Снова тишина. - Влад, ты там в порядке?
  - Спасибо сердечное! Вы про меня вспомнили, - сказал я поднимаясь, раскидывая в стороны детали шкафа.
  Встал, выпрямился. Думаю, выгляжу вполне по-геройски. Ещё бы сбросить с себя несколько разорванных платьев, зацепившихся то тут, то там.
  - Я Анилия, старшая дочь Генфри Бравого! Рада познакомиться! - указала на себя ладонью демоница.
  Сейчас я мог рассмотреть её получше. Рога небольшие, крылышки на уровне лопаток и тоже не отличаются размерами, хвост я отсюда не смог разглядеть. Ей около двух сотен лет, вряд ли больше. Кожа была осветлённой. Демоны отличаются самой разнообразной раскраской всех возможный цветов. Анилия выглядела так, будто пару лет провела в тёмном подвале, где её кожа из-за недостатка солнечного света выцвела, став неестественно белого цвета. В остальном она была... милой. Не могу назвать её красивой: у неё ничего не выдавалось и не округлялось - мальчишеская внешность. А под красотой я подразумеваю именно женскую красоту с её женственными особенностями. Впрочем, женского шарма Анилия не была лишена, многие мужчины предпочитают именно такой тип внешности.
  - Влад, Герой. Тоже рад встрече. Правда рад, вы не смотрите на гримасу на моём лице, - сказал я выдёргиваю щепку из... мягкого места. - Это я от боли.
  - Извини!
  Э-эх, Адми бы сказала это крайне мило, потупив глазки. А здесь прозвучало не извинение, а констатация факта, что я её извинил.
  Без вариантов.
  - Ты сказал, что это был твой дом, - обратился я к Арсону. - Пока ты не перебрался в комнату замка. Но забыл упомянуть, что жил ты здесь не один. Так ведь, Арсон? А я-то думал это твоё хобби, - приподнял я руку, на которой висело то, что осталось от оранжевого платья. - Собирался хранить твой секрет. По дружбе.
  - Ха-ха-ха-ха! - Анилия задорно рассмеялась.
  - Я не думал, что Анилия приедет так рано и без предупреждения. Всё, что здесь произошло, несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - большое недоразумение. Не держи зла, Влад.
  - Не держу.
  - Анилия, иди пока в замок. Хоть мне и не нравится, я теперь живу там - как и положено монарху. А я скоро подойду.
  - Да? В замке? Там ведь... - Анилия перевела взгляд на меня.
  Ты серьёзно?? Я так-то четверть миллиона горожан спас!
  - Я покину этот дом и это королевство сразу же после празднования годовщины... освобождения. Позволите мне побыть здесь ещё пару дней? - выдавил я из себя улыбку.
  - Позволяю! - я получил милостивое разрешение.
  После чего Анилия вышла из дома, оставив нас с Арсоном наедине.
  - Прости её. Анилия немного... импульсивна, - Арсон криво улыбнулся.
  - Ничего. Когда приходит ураган... в общем, жив остался и ладно, - отрешенно ответил я.
  В этот самый момент я невольно задумался о необычайно своевременном появлении и вмешательстве Арсона. Вывод очевиден - большой брат бдит. Этот дом явно прослушивают. И Арсон не зря поселил меня именно здесь: он не может прослушать любое место в заданном радиусе - он должен хорошо знать само место и подходы к нему. А уж если место не открытое, а запертый гостевой дом...
  Хотя, чего ещё я мог ожидать? Ведь за мной и после выполнения пророчества таскаются несколько бойцов. Отошли подальше и вообще делают вид, типа это незаметная слежка. Я тоже делаю вид, что они незаметны как ниндзя.
  - Раз уж этот вопрос мы решили, я хочу поговорить о другом, - Арсон взял драматическую паузу. - ... Не говори никому о том, что ты услышал здесь.
  - О ваших романтических отношениях? Так ведь Генфри Бравый дал своё одобрение. Хорошая ведь новость, зачем скрывать?
  - Анилия могла всё неправильно понять. С ней такое бывает, как ты уже успел прочувствовать. После празднования я лично поговорю с Генфри, и, если всё подтвердится, я сам с радостью сообщу эту новость всем.
  - Думаю, всё сложится хорошо. Ведь Генфри прямо святой, - усмехнулся я.
  - ... Об этом я тоже хотел поговорить: не надо провокаций, Влад.
  - Провокаций?
  - Я слышу, как ты дышишь, когда разговор заходит о Генфри. Могу понять, что ты думаешь, но это, несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - не так.
  - И что же я по-твоему думаю? - задал я вопрос.
  В комнате повисла тишина. Ясно, придётся самому.
  - Кроме тебя у Ламбертии остались полководцы?
  - Остались. А зачем ты спрашиваешь?
  Сначала ответил, потом уточнил. Сразу видно военный.
  - Никто из них не сказал тебе, что ваша недавняя война с Аданерией проходила крайне странно? А итог у неё вообще безумный.
  - Пусть я слабый стратег, но я очень талантливый тактик. Поэтому обстановка на фронтах так сильно отличалась.
  Необычная формулировка. Тактика и стратегия - вещи разные, но гений в одном не может быть слаб в другом.
  - Я не об этом. Ты знаешь, что я имею ввиду.
  Снова тишина.
  - Я спрошу прямо, Арсон - чего Генфри хочет от твоего королевства? Не придётся ли твоим согражданам втридорога заплатить за его щедрость и доброту?
  - Несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - нет. Генфри хочет иметь друга по соседству, а не обиженного врага. Хочет иметь возможность рассчитывать на мою помощь в своих начинаниях. Он хочет лучшего для наших народов.
  - Задам ещё более прямой вопрос - кто станет следующим монархом Ламбертии?
  - Несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - я.
  - А какие на этот счёт мысли у Генфри?
  - Он думает так же.
  - Какова цена?
  - Моя признательность.
  - И всё?
  - Это довольно много.
  - И насколько велика будет твоя признательность? - задал я напрашивающийся вопрос.
  Арсон опешил.
  - Ты ведь не намекаешь сейчас, что я могу сделать что-то в ущерб своих... будущих подданных ради Генфри или по его приказу?
  - Не знаю. Я не могу тебя прочитать. Понять твою основную черту несложно - преданность. Ты ею буквально пропитан. И народу Ламбертии ты предан. Но... мне кажется, что ты предан не только ему.
  Глаза Арсона опустились, кулаки сжались.
  - ... У меня остался только народ, - выдавил он из себя.
  И на этих словах он вышел.
  
  ***
  Генфри Бравого решили встречать у ворот в город. Группа встречающих была небольшой: пять Разумных во главе с Арсоном, столько же во главе с Шилонием. Плюс я и Анилия. Всего двенадцать. Какой-то особой помпезности не было - ни тебе золотых, начищенных до блеска доспехов, ни особых построений, ни подготовленных подарков.
  Мои ожидания не оправдались, что странно, ведь я не мог сказать, чего именно ожидал от этой встречи. Знал только одно - жду очень сильно.
  Генфри ехал на мощном коне в окружении пяти бойцов, позади ехали три больших тентованных повозки. Снова никакой помпезности - доспехи походные, кони идут рысью, а не неспешным горделивым шагом, бойцы преувеличенно броско монарха не охраняют - он вырвался вперёд.
  Почему именно скачущий впереди ездок и был Генфри Бравым я сказать не мог. Он выглядел заурядно - как подтянутый мужчина сорока лет. Так выглядит большинство мужчин на Катиноле, от землепашца до стражника. Но я был уверен - это он.
  Так и вышло.
  Подъехав, он первым делом нашёл взглядом свою дочь. Сказал ей пару ласковых - как оказалось, она сбежала от отца без предупреждения. После спешился и начал здороваться с остальными. Почти с каждым обменялся парочкой фраз. Ничего интересного, обычная болтовня. Я подметил, что Арсон ведёт себя с ним на равных, и Генфри воспринимает это спокойно.
  Дошла очередь и до меня
  - А это тот самый Герой, что так выручил наших соседей? - проревел он.
  Да, забыл сказать - голос у короля Аданерии был мощным и зычным.
  - Да, это он, ваше величество, - ответил ему Шилоний.
  - Рад встрече с вами, - чуть склонил голову я.
  - И я рад встретить тебя! Мой дед любил говорить, что с тех пор, как вас начали призывать из одного мира, Герои совсем измельчали! Видно, не до конца он был прав.
  - Надеюсь, что так.
  - Давай, Герой! Говори, что хочешь в награду за свою помощь! Нечасто удаётся получить награду от короля. Но и короли редко в последнее время награждают Героев. Давай сделаем друг другу приятное!
  Заманчивое предложение.
  - Доспех. Я бы хотел хороший, качественный доспех, как те, что носят твои воины, - не раздумывая сказал я.
  От Арсона я взял только микстуры и пополнил запас метательных ножей. Ну и золото, очевидно. Мой же доспех пришёл в негодность после Гнильнецов. А в рубашке чувствую себя голым.
  - Доспех? - удивился Генфри. Впрочем, он быстро взял себя в руки. - Будет тебе доспех! От всего защитит!
  Рад небось, что на награду Герою и тратиться не придётся.
  Вот так королям в доверие и втираются.
  - Только мне без Волкорыков - я всё-таки не боец вашей армии.
  - Найдётся доспех и без эмблемы. Завтра, на празднике приоденем тебя в обновку.
  - Буду ждать.
  После этого Генфри сразу потерял ко мне интерес и направился в город вместе с остальными присутствующими. Я остался стоять снаружи. Зайду чуть позже. За воротами столпились местных жителей, чую сейчас там начнётся давка.
  Так и вышло - за стеной поднялся шум и гам. Народ надрывал глотки. И все, как ни странно, радуются. Кажется от своих вечных подозрений я слишком переутомился. Вернусь в свой гостевой дом, продолжу готовить микстуры - хочу принять как можно больше до своего отправления, чтобы не таскать при себе такие ценности.
  - Пойдём? - прозвучал вопрос из-за спины.
  Шилоний. Он также не стал сопровождать своего короля и остался здесь со мной.
  Голоса толпы удалялись. Да, можно уже идти.
  - Пошли.
  Как только мы прошли мимо стражников в воротах, Шилоний заговорил со мной:
  - Ты бы мог попросить у нашего короля куда большую награду. Я слышал, что Арсон заплатил тебе немалую сумму. Генфри Бравый может и больше.
  Он сожалеет, что я не стрёс с его короля всё до последней нитки? Или это что-то вроде соревнования: кто больше заплатит Герою, тот больший молодец?
  - Я помог в первую очередь Ламбертии, ей и расплачиваться.
  - Не только Ламбертии. Ты и мне помог.
  - Тебе? - неподдельно удивился я.
  - Ты ведь знаешь, что два бойца погибли в твой первый бой под куполом?
  - ... Знаю.
  Я сначала думал, что погибших больше, но узнав правду, испытал далеко не облегчение.
  - Но это мелочи по сравнению с более ранними потерями. Несколько бойцов погибли при разведке, чтобы мы смогли составить карту с учётом деятельности Гнильнецов. Но гораздо больше парней отдали свои жизни в самом начале, когда пророчество только появилось.
  - Я до сих удивляюсь, как вы успели среагировать на такое неожиданное пророчество прежде, чем какой-нибудь из бойцов на полигоне не атаковал появившихся из ниоткуда Гнильнецов.
  - С этим проблем не было. Арсону сразу же доложили текст пророчества, он тут же передал приказ бойцам на полигоне. А вот накрыть Гнильнецов куполом - задача непростая. Они стремились разбежаться по городу сразу после появления. И пока маги Земли бы пришли, пока начали бы возводить купол...
  Шилоний замолчал. Но я уже понял, что тогда случилось.
  - И твои... бойцы Аданерии тоже?
  - Да. Я сам отдал приказ. Тогда ещё не было этих здоровенных костюмов и несопротивляющийся боец мог выиграть максимум десяток секунд, но в тот момент даже это многое значило. В конце концов мы сумели закрыть всех Гнильнецов под куполом. А ты сделал так, что смерть наших парней оказалась не напрасной. Спасибо.
  - Мне жаль, что не нашлось другого выхода, чтобы твои парни остались живы.
  - Они бойцы. Такова их участь. Я сам из семьи полевых командиров. Как и мои предки я буду сражаться, а в конце умру за свою родину.
  Это не первый мой разговор с Шилонием за последние дни. Хоть этот и был самый продолжительным и эмоциональным. У меня уже сложилось о нём представление, как об исполнительном, преданном своему королевству бойце и командире.
  - Теперь, я тем более не стану просить награду.
  - Тогда прими мою благодарность.
  - Это с радостью. Благодарность... помнится в нашу первую встречу, ты вёл себя по-другому.
  - Было дело, - громко рассмеялся Шилоний. - Ситуация была критическая и у меня сдали нервы. Я так сильно хотел исполнить пророчество, что перестал думать Разумом. Мне и этому следует поучиться у Арсона.
  Кстати, об Арсоне...
  - Арсон... Как ты думаешь, он станет следующим монархом Ламбертии?
  Посмотрим, что об этом думает другая сторона прошедшего конфликта.
  - А кто же ещё? - удивился Шилоний.
  Очень скоро наш разговор закончился и к себе я возвращался порядком пришибленным.
  
  ***
  В последнее время меня очень сложно впечатлить.
  Замки уже не впечатляют своими размерами, маги своими заклинаниями, даже короли пошли какие-то не впечатляющие.
  Что я могу сказать о празднике первой годовщины освобождения?
  Он меня не впечатлил.
  Перед замком собралась огромная толпа. Сначала перед ними с речью выступил Генфри Бравый. Речь банальная. О дружбе народов, о великом будущем и других демагогических вещах. Потом с подобной же речью выступил Арсон.
  На этом официальная часть закончилась.
  Генфри во время своей речи позвал меня к себе. Сказал пару предложений о Герое, который, приложив немалые усилия, исполнил пророчество столицы и теперь жителям не нужно об этом беспокоиться. Эта часть мне была не особо интересна, а вот подаренный прямо там же доспех очень порадовал. Удобный, нетяжёлый, с моими любимыми кармашками. Рукавов, как и на моём предыдущем, не было, но мне так комфортней.
  Хорошая вещь.
  Дальше народ пошёл продолжать праздновать в город, где намечалась какая-то увеселительная программа, а мы двинулись в замок. Через пятнадцать минут я оказался в тронном зале вместе с где-то пятьюдесятью Разумными. Столы были накрыты, еда ждала когда её съедят, а алкоголь когда его выпьют. Но это был не банкет, а фуршет. Проще говоря, никто не стал рассаживаться за столами, все продолжили стоячее общение, и если было желание, можно было подойти к любому столу и взять любое блюдо или напиток. Сразу вспомнился Оплот Чистоты с бравирующими по огромному залу ангелами.
  Я надеялся вырвать из этой толпы незнакомцев Арсона, но он почти всё время был с Генфри и Анилией, а больше я здесь никого из присутствующих не знал. И заводить новые знакомства не собирался.
  Впрочем, был в этом зале ещё один мой знакомый:
  - Не вижу праздничного настроения.
  - Мне этого не дано. На любом праздновании я чувствую себя лишним, - усмехнулся Шилоний.
  Он стоял в одиночестве у одного из столов, рассматривая через огромное окно зарождающуюся на небе луну. Жёлтую, менее яркую, чем её красная сестра.
  - Меня этот праздник тоже не радует. Может, потому что я не знал Ширгона и его детей лично и не успел испытать на себе их тиранию.
  - Тебе повезло. Та ещё ублюдочная семейка была.
  - Рассказов жителей я наслушался. Мрак тот ещё. Хотя, - сделал я паузу. - Есть одна странность, касающаяся младшего сына Ширгона - Люрена. Четырнадцатилетний парень, безвылазно находившийся в замковой библиотеке, или в своей личной комнате. Даже его внешность каждый описывает по-своему. Про него тоже хватает ужасных историй в стиле: 'Несчастную служанку стражники силой уволокли в комнату Люрена и больше её никто не видел'. Правда ни конкретных имён жертв, ни деталей. Неубедительно. Только одна история у многих совпадает: во время казни парень дико смеялся, как безумный, что выглядело пугающе на фоне его угрюмых родственников.
  - Ты думаешь, я про мальца знаю больше, чем местные? - саркастично спросил Шилоний.
  - Думаю, ты знаешь факты, а не вымыслы, - парировал я.
  - Немного знаю, - не стал скрывать Шилоний. - Люрен не был маньяком-убийцей, как его старшие родственники. Он и магом не был. Чудесник. Не любил ни с кем общаться, говорят, он вообще всего боялся. Трусливый был мальчишка. Замок ни разу за всю свою жизнь не покинул. Кроме его последней прогулки до эшафота.
  - А все эти рассказы о его зверствах?
  - Его родственники столько натворили, что и на мальца грязи хватило.
  - Так зачем тогда невинного мальчика на эшафот?
  Шилоний резко подобрался, взгляд его стал острым.
  - Только так и нужно было. Сам должен понимать - война карает всех.
  - А ещё война всё спишет.
  На несколько секунд Шилоний замолчал.
  - Война всё спишет, - тихо прошептал он. Видимо, Система как-то перефразировала эту Земную поговорку на Катинольский лад. - Хорошая фраза. Ты прав, малец для нас был опасен, если не он, так его потомки могли бы отомстить нашему королевству за случившееся. Мы этого допустить не могли. Тем более, никто о нём горевать не станет. Сам рассказы местных слышал.
  Честно говоря, мне эта история с абсурдной войной уже порядком поднадоела. Я чую ловушку. Я чую сговор. Но единственный, кто мог на него пойти - это Арсон. Вот только не такой он Разумный. Попытался узнать об этой странной несостыковке из рассказов про младшего сына Ширгона, но и здесь пусто.
  Стоп. А ведь Ароний ещё в той позабытой деревушке рядом со столицей уже упоминал младшего сына Ширгона, говоря об Арсоне. Как он тогда сказал?
  - А ведь Арсон был отправлен под командование Люрена в начале войны? - вспомнил я слова Арония.
  - Ширгон идиот. Арсон отбил наше первое наступление, спутал нам все карты. Некоторые начали бояться худшего - многие ещё помнят, как Арсон командовал совместными войсками в войне против Нерпинии двести лет назад. Настоящий гений, он тогда и наше королевство спас. И в этот момент Ширгон отзывает Арсона обратно, в этот самый замок, забирает у него право свободного командования войсками и привязывает в парнишке. Тиран не хотел в очередной раз остаться в тени великого командира и мага.
  Про странную войсковую систему в Ламбертии я уже слышал: все боевые подразделения принадлежали либо Ширгону, либо одному из его сыновей. По приказу ещё деда Ширгона. Командиры были кем-то вроде временных сторонних наёмников и привязывались к членам королевской семьи. И только Арсон имел собственных бойцов, им же и подготовленных, как награду за всё ту же войну двухсотлетней давности, полученную от отца Ширгона.
  - Но ведь Арсон сражался. На северном фронте.
  - Конечно, разве он мог иначе? Тем более, устроить это было просто: у мальца до того момента не было никого в подчинении, он никому не был нужен. И рунной подписи у него не было. На всех официальных приказах о выдвижении войск и удержании позиций вместо подписи мальца красовался обычный крестик. И я догадываюсь, кто его ставил: ведь малец всё время оставался здесь, в замке, а у Арсона на фронте постоянно появлялись новые приказы с его... подписью, - усмехнулся Шилоний.
  Ясно. Сначала Люрен стал инструментом своего отца, чтобы задвинуть подальше ненавистного полководца, а потом и Арсон начал им прикрываться, чтобы иметь полную свободу действий на войне.
  А в конце парня казнили на площади.
  Бывает.
  Проехали.
  Пока я подбирал тему для обычного разговора, а не с целью что-то выведать (непривычное для меня занятие в последнее время), Шилоний повёл себя неожиданно: он заинтересовался праздником. Начал что-то активно высматривать у меня за спиной. Из любопытства я тоже повернулся.
  Ничего.
  Всё, как и раньше. Пьют, едят, болтают. Взгляд скользил по залу, пытаясь найти то, что так привлекло внимание Шилония. Через десять секунд я поймал себя на мысли, что смотрю только на Арсона, Генфри и Анилию, стоящих вместе. Больше я никого не знал, и поэтому акцентировал внимание именно на них. Так я не смогу найти...
  Это был Арсон. Я знаю это его выражение лица: он сейчас что-то слышит. Своей магией. Зрачки опущены, мышцы лица напряжены.
  Что-то случилось?
  Арсон сказал несколько слов Генфри, а после двинулся к выходу из зала. Быстро. Он явно спешит. Я вижу, как он шевелит губами. Шепчет? Передаёт приказы?
  Я двинулся вслед за Арсоном. Шилоний только проводил его взглядом до выхода из зала, но с места не сдвинулся. Выскочив наружу я сразу активировал Звуколов, направив щупальце заклинания на Арсона. Тот на мгновение обернулся, посмотрел на меня... и продолжил движение.
  - Количество?
  - Принял... Отряд четыре! Перекрыть позицию А3, к вам сверху будет продвигаться отряд из двух десятков бойцов. Прикрытия нет. Отбросить назад, после соединиться с отрядом шесть.
  - Занять высоту.
  - Горная тропа дальше сужается, прежде чем там идти, проверить на засаду.
  - Отряд два, отставить преследование. Выдвигаетесь на позицию В7 сверху, нужно зажать основную группу противника, поможете отряду один, четыре и семь.
  - Отряд один, рассредоточиться. Пусть противник идёт на прорыв в вашу сторону, сейчас туда подойдёт второй отряд. План Смешивание и Отбрасывание.
  Арсон отдавал приказы не останавливаясь ни на секунду. Уверен, он при этом одновременно получал доклады сразу от десятка своих подчинённых. Я даже не мог сказать, где именно кипит сражение, и что там происходит, но Арсон знал всё. Видел картину целиком. И умел правильно этим пользоваться. Номера позиций, номера отрядов, десятки отработанных планов.
  Он выжал из своих способностей максимум.
  Я догнал Арсона и теперь шёл рядом. Звуколов мне больше не был нужен, я и так прекрасно слышал всё, что он говорил. Вот только я ничего не понимал. Нет, я понимал смысл и цели его приказов, но основная картина мне не открылась. С кем бойцы Арсона сражаются? Где? По какой причине? Кто напал? Сколько врагов? Сколько им противостоит бойцов Арсона?
  Арсон же не спешил на поле битвы. Он продолжал идти быстрым шагом, непрерывно отдавая команды. Мы вышли из замка, потом из замкового комплекса, и двинулись в сторону южных ворот. Юг? На юге расположен Храм Мудрости Великой Матери - группа поселений зверолюдов, что часто подвергались нападениям со стороны Ламбертии и в свою очередь не оставались в долгу, устраивая ответные боевые вылазки. Это с ними сейчас сражаются войска Арсона? Насколько мне известно, после смерти Ширгона все боевые действия Ламбертии с Храмом прекратились. Даже наоборот, Ламбертия выплатила немалую сумму каждому поселению Храма, компенсируя прошлый ущерб.
  Замаливали грехи.
  Кто-то другой? Но ведь там больше нет других королевств или поселений. Значит, внутренний конфликт? Или Аданерцам наконец надоело притворяться друзьями?
  Арсон не спешил давать ответы на мои вопросы. Он уверенно шёл вперёд и так же уверенно отдавал приказы.
  - В той стороне отряд противника, где-то три десятка бойцов. Засада. Хотят обрушить проход. Обойти малыми группами сверху.
  - На позиции Г6 используются артефакты, создающие непрерывные воздушные потоки. Ничего не слышу... Нет, не идти. Это ловушка. Г6 неудобная позиция для командного центра, но удобная для засады. Это узкое ущелье. Оставить в покое. Продолжать теснить на месте.
  Это довольно... мощно. Сколько звуковых туннелей он поддерживает? (Да, правильно говорить 'туннели', я начал говорить 'щупальца' после какой-то шутки Дедиона касательно популярного на Земле жанра в графической и анимационной порнографии). Всё не так просто: ему нужно выбрать конкретные области в трёхмерном пространстве не превышающие определённого объёма (растёт с уровнем способностей), и пробивать туда туннель. Чем больше расстояние, чем больше выбранный объём и чем больше самих туннелей, тем больше нужно тратить на их создание и поддерживание маны и тем выше требуется уровень контроля. Насколько мне известно, бойцы Арсона знают, какие места их командир прослушивает, встают туда, и только потом передают информацию и получают приказы. Но судя по услышанному, Арсон одновременно прослушивает и противников. Либо туннелей очень много, либо их объёмы большие. А скорее всего, и то, и другое.
  Два часа. Мы шли два часа. И мы вышли из города. Южные ворота остались позади пять минут назад. И в этот момент всё закончилось:
  - Подтвердить отступление!.. Принял. Первый, третий, шестой отряды продвигаются чуть вперёд и занимают позиции Г9, Г10 и Г12. Убедитесь, что это отступление, а не перегруппировка. Второй отряд...
  Дальше Арсон давал указания каждому отряду, иногда даже отдельным бойцам, но было ясно - бой закончился, бойцы Арсона победили.
  - Кто именно узнали?.. Ав-Курпа оставьте, остальных отпустить, проследить, чтобы они спокойно вернулись к себе. Курпа притащите к третьей поляне, я буду там через пять минут.
  Арсон замолчал. Непривычное зрелище. Шёл он уже не так бойко, как в начале, лицо его было чуть бледным, по нему стекал пот. Два часа поддерживать такую объёмную магию, Ускорять до предела Мышление, получать тысячи потоков информации, разбираться в них и отдавать приказы в режиме реального времени. Я бы не удивился, упади он в какой-то момент замертво.
  - Выматывающее занятие. А если бой будет продолжительней? Маны хватит?
  - А как ты думаешь, чьи личные запасы микстуры Восполнения Маны два десятка магов Земли принимали почти две недели для поддержания купола? Отвлечь меня десятком мелких стычек, чтобы к генеральному сражению я истощился - стандартная тактика противника. А я использую все средства, чтобы этого не допустить.
  - Не завидую твоим противникам. Так и кому мне не завидовать в этот раз? - задал я интересующий меня вопрос.
  - Скоро сам всё увидишь, - не стал утолять моё любопытство Арсон.
  Но не думаю, что он мне соврал - скоро я и сам всё узнаю.
  -----
  Это были зверолюды. На Ламбертию напали бойцы Храма, с которыми те вроде как договорились о мире. Именно к такому выводу я пришёл. По крайней мере, на поляну, где мы с Арсоном сидели на поваленном дереве, двое бойцов Ламбертии под ручки вывели именно зверолюда. Из волчьих. Они от людей отличаются только наличием звериных ушей и хвоста, плюс, несколько изменена форма носа.
  Но было что-то ещё во внешности зверолюда, что привлекло моё внимание. Никак не могу понять, что именно...
  Бойцы дотащили зверолюда до Арсона, опустили его на колени и чуть отошли назад. Но недалёко, чтобы иметь возможность усмирить заложника, если тот вздумает что-то сделать. Только может он сейчас немногое - руки зверолюда украшали знакомые по временам Оплота металлические варежки.
  Оковы Безмолвия.
  Незавидное положение ни капли не беспокоило заложника, и он гордо, с вызовом уставился на Арсона.
  - Брат? - спросил подошедший Арфин, кивая на меня головой.
  Арсон махнул рукой. Мол 'бесполезно, он всё равно везде лезет.'
  - Кхм, - прочистил горло Арфин, продолжаю на меня смотреть, но через пару секунд всё-таки решился заговорить. - Три поселения. Следов других не обнаружили. Ни бойцов, ни артефактов.
  - Ясно. Три из восьми. Хорошо, что не весь Храм, но плохо, что почти половина, - сказал Арсон ни к кому конкретно не обращаясь. - Привет, Курп. Не хочешь рассказать, почему напал на нас?
  - Ты ещё спрашиваешь?! - взъярился зверолюд. - Сколько веков вы на нас нападали без причины?
  - Причины были. Глупые, жадные, отвратительные. Но были. Я хочу услышать от тебя хотя бы такую же.
  Зверолюд промолчал.
  - Хорошо. А на что вы рассчитывали со своей атакой? Даже если бы на перевале не было подразделения Арфина, и вы смогли бы пройти. Что дальше? Южнее только четыре небольших поселения. С них много не взять. А для столицы ваше войско было слишком маленькое. Под стенами Сатрита вас ждала лишь смерть. Так в чём смысл?
  - Много не взять? - усмехнулся зверолюд, продемонстрировав клыки. - Вечно вы смешанные только о наживе и думаете. Нам ничего от вас не нужно - мы бы просто сожгли эти поселения дотла.
  - Сожгли? И вернулись бы назад? Какой смысл? Чего бы вы этим добились?
  - Мы бы показали, как относимся к вашему обещанию мира.
  - Ясно, - как-то грустно произнёс Арсон. - Но это не наше обещание, это моё обещание. И я вам повода не верить своему слову не давал.
  - Никому из смешанных верить нельзя. Твоё золото и дары не обманут нас! - прорычал Курп.
  - Хватит бредней. Зверолюдов всё чаще можно увидеть вне Храмов. Договорённостей о невмешательстве в ваши дела всё меньше, а о сотрудничестве всё больше. Даже эльфы теперь частые гости в Искунге, а там они ведут дела и с другими королевствами. Как бы при этом находясь в дружеском Искунге. Все мы смешанные, Курп, давно пора это принять.
  - Значит, я не верю именно тебе, Ламбертиец! Вы убили двоих моих сыновей, причём одного сразу после обещания прекратить нападения. Моя дочь сейчас в рабстве у какого-нибудь ублюдка из Ширцентии, и я знаю, что это вы её похитили! - голос зверолюда к концу стал неразборчив и больше походил на рычание.
  Арсон затих. Ему явно было неприятно слышать эти слова. Пропасть между Ламбертией и Храмом слишком глубока. Но именно в этот момент нужно...
  Взгляд Арсона стал острее, он впился в лицо Курпа.
  - Сколько? - было ясно, что спрашивает он у Арфина, но смотрел он только на Курпа.
  - Девять. Ещё двое тяжело раненных. Помимо глубоких ран, им придётся заново отращивать конечности. В строй встанут не скоро.
  Взгляд Арсона стал ещё острее.
  - У них?
  - Двадцать один. Мы старались выполнить твой приказ и не убивать, но, когда они входят в Звериный Раж, заставить зверолюдов отступить не просто.
  - Девять, - Арсон заговорил с Курпом. - Целых девять моих бойцов погибли из-за тебя. И ты потерял всего двадцать одного Стража Матери из-за меня. Между нами стало ещё больше ненужной крови, боли и претензий.
  - Одна капля в море, пролитой вами.
  - Не мной. Не мной, Курп. У нас есть шанс изменить эти порочные отношения.
  - Мы живём под вашими нападками сотни лет. Ещё дед Ширгона начал лить кровь наших братьев и детей ради золота работорговцев. Мы уже научились давать отпор, и даже бить в ответ.
  - Научились? - голос Арсона стал ледяным. - Научились сражаться? Храм всё ещё существует только по одной причине - я никогда на него не нападал. Не делай вид, что не знаешь, на что я способен, Курп.
  - Даже ты...
  - СЕЙЧАС Я ГОВОРЮ!!!
  Рахлес! Чуть перепонки не лопнули. Это магия? Или Арсон и без неё так может? Зверолюду повезло ещё меньше - Курп скривился, уши прижал к голове, и даже как-то сжался, став внешне вдвое меньше.
  - Две сотни лет назад я командовал войсками двух королевств - Ламбертии и Аданерии, в противостоянии Нерпинцам. Многие думают, что я спас тогда от гибели два королевства. Но они ошибаются - было ещё одно. Оно не прислало своих ушастых и хвостатых бойцов на помощь, не помогло провизией. Отсиделось за нашими спинами, считая это не своей войной. Но это была и их война. Нерпиния - суровое королевство, каждую сотню лет разрушаемое Волнами Смерти. В нём живут суровые жители, привыкшие жить на грани смерти, бесконечно отстраивать свои дома, и после очередной волны сразу готовиться к следующей. А их монстроубийцы сами те ещё монстры. Нерпиния давно хочет заполучить кусок земель, свободный от Волн, переселить туда часть населения, начать наконец выращивать злаки и жить спокойно хотя бы на небольшом клочке земли. Для них земля - это просто земля, даже если её предыдущие жители считают её святой и принадлежащей только их расе. Они бы смели вас за секунду. Уж я-то знаю, - глаза Арсона затуманились. - Их было больше. И один их боец стоил трёх, а-то и пяти наших. Они сражались неистово, без устали... без жалости к себе и к врагу. Монстры. Мне казалось, что отруби им головы, они как ни в чём небывало продолжат идти вперёд, убивая всех вокруг. Приходилось учиться находу. Искать способы противостоять превосходящему и количеством, и качеством противнику. Все тринадцать лет войны... Я ведь спас вас, Курп.
  - Мы этого не просили.
  - Не просили. Вы не просили помощи и после этого. Но я помогал. И золотом, и продуктами. Я перехватывал отряды Ширгона и его ублюдков и возвращал ваших пленников. И в твоё поселение тоже. Я всё ещё помню, как ты меня благодарил тогда.
  - Вы и были причиной!..
  - Здесь нет их! - повысил голос Арсон. - Здесь только ты и я. Только мои и твои погибшие бойцы... Всё с тобой ясно, Курп. Поговорим о другом. Ты наверняка пытался собрать для атаки остальные поселения. Что они тебе сказали?
  - Они... они пока не понимают... но скоро...
  - Понятно. Тебе отказали. Уже неплохо. А теперь, когда твоя атака провалилась, а ты напрасно потерял бойцов, доверие к тебе упадёт окончательно. Даже в родном поселении. Думаю, в следующий День Судьбы тебя уже не выберут вождём. Надеюсь, твой приемник будет менее глуп.
  - 'День Судьбы? Выберут?'
  - 'Ага. Зверолюды слегка отстают в развитии. У них всё ещё выборы и демократия. Что сказать - животные.'
  - Арфин, проводите вождя до перевала и отпустите.
  - Выполняйте, - передал приказ своим бойцам младший брат.
  Зверолюда подхватили под руки и быстро увели с поляны.
  - Молодец, Арфин. А я до последнего не верил, что такое может случиться, - вымученно улыбнулся Арсон.
  - Это странно, брат. Я заметил необычную активность за перевалом, но я и представить не мог, что нападение случится так быстро. Да и странное оно - совсем не подготовленное. Оружие, артефакты - всё было. А вот тактики боя нет. Разведки тоже нет. Иначе они бы нас заранее заметили. Глупое нападение, в спешке. При том, что подготовка всё же велась. Похоже её резко свернули и кинулись вперёд не глядя, с тем, что успели подготовить к этому моменту.
  - Я тоже это по картине боя успел заметить, - задумчиво произнёс Арсон. - Но Курп бы ничего не сказал, а использование Ментального Контроля испортило бы отношения со всеми вождями Храма. Будем сами разбираться.
  - Я пойду обратно на перевал, нужно убедиться, что это нападение не было отвлекающим манёвром или вроде того.
  - Давай. Завтра я пришлю своих бойцов. Какое-то время будем плотно держать там местность.
  Арфин почти мгновенно испарился. Видимо спешил к своим бойцам. Арсон развернулся и пошёл обратно к городу. А я остался стоять на месте. Всё слишком странно: только что, в течении двух часов два войска сражались между собой, лили кровь, а я в это время прогулочным шагом продефилировал к лесной полянке, где послушал проигравшего полководца.
  Не к таким сражениям я привык.
  Пойду, пожалуй. Чего тут теперь торчать?
  Я двинулся вслед за Арсоном. Молча. Ему есть о чём сейчас подумать, не стану отвлекать.
  Когда ворота в город появились в поле зрения, Арсон ненадолго остановился, постоял на месте, и развернувшись, двинулся в сторону. Я рефлекторно пошёл за ним. Он что, решил погулять вокруг городской стены?
  Я ошибся. Через пару минут мы достигли пункта назначения - кладбища.
  Здесь нужно немного отвлечься и рассказать о погребальной системе Катинола. В этом мире нет похорон. Тела сжигаются. Полностью, даже кости. Так заведено ещё с Первой Всеобщей Войны Магов. Трупы - сырьё для Некромантии, от которого нужно сразу избавиться. И никаких урн с прахом. Монументов, памятников, надгробных плит - такого на Катиноле не увидеть. Проще говоря, кладбищ здесь нет.
  У монархов и некоторых аристократов есть септы - подземное помещение, где на постаментах стоят статуи, изображающие умерших, держащие его вещь. Меч, щит, доспех, что-то из одежды. В память о погибшем. У простых жителей, без голубых кровей, существует упрощённая версия этой традиции - вещь погибшего родственника вешается на стену, иногда её прячут в подвале или погребе - версии септы для бедных.
  И всё.
  Тогда откуда же может появиться кладбище? А всё просто - это память о умерших врагах. Если твой враг погиб, ты можешь взять булыжник покрупнее, вырезать на нём имя мертвеца и эпитафию, а после оставить камень в качестве напоминания. Я иногда видел такие булыжники прямо в огородах некоторых местных или на территории особняков аристократов, а Дедион любезно мне рассказал об этой традиции его планеты.
  Как мило.
  Здесь было именно оно. Пять высоких, огромных камня прямоугольной формы. Ближний был чёрного цвета и больше остальных - даже выше меня. Проходя мимо него, Арсон остановился. Не видел до этого у него такого взгляда... жестокого. Через пару секунд по камню пошли вибрации, несколько трещинок начали разрастаться на его поверхности. Но почти сразу всё прекратилось.
  Арсон отвернулся и прошёл дальше.
  Я же подошёл ближе и смог прочитать надпись на этом камне:
  'Ширгон, величавший себя Мощным. На деле же трусость и жадность его, несомненно, были худшим кошмаром для нашего королевства, который никогда не должен повториться.'
  Несомненно, да? Догадываюсь, кто автор этой эпитафии.
  На чёрном камне было множество белых полос, оставленных ударами мечей, дубин и других оружий. Ширгона точно многие не любили. Впрочем, это и не удивительно.
  Не знаю почему, но меня заинтересовало другое.
  - 'Интересная надпись.'
  - 'Довольно типичная, без огонька.'
  - 'Я не о содержании. Шрифт странный. В общем языке более плавные переходы между буквами, а здесь резкие, острые чёрточки. Больше рунный язык напоминает.'
  - 'И правда. Хотя здесь можно увидеть элементы и других языков. Например, наречий орков. Думаю, тот, кто это писал был сильно зол, вот вся плавность и улетучилась.'
  И всё же смотрится непривычно.
  Посмотрев в сторону, я увидел, что Арсон стоит напротив последнего в ряду, пятого камня. Он был самым маленьким - мне по пояс.
  Он всё это время там стоит?
  Почувствовав мой взгляд, Арсон двинулся обратно, прошёл мимо меня и быстрым шагом устремился в сторону ворот. Взгляд его был... преодолев рефлекс двинуться за ним, я прошёл дальше и встал напротив самого маленького камня этого кладбища ненависти.
  Что??? А вот это уже интересно.
  - 'Дедион, что на камне написано?'
  - 'Это какая-то шарада? Ты и сам можешь...'
  - 'Просто прочитай.'
  - 'Хорошо... Люрен. Младший сын Ширгона. Недостойный член королевской династии, чьи деяния были страшны для его юного возраста.'
  - 'Ясно.'
  - 'Что тебе ясно? Ты ведь и сам можешь это прочесть.'
  - 'А если считать, что эта надпись сделана не только на общем языке? Что некоторые символы нужно читать как рунные, или из наречий орков, или ещё откуда. Как тогда можно прочесть эту надпись?'
  - 'Интересный вопрос. Но пока не понятно какие именно языки использовались, сказать сложно. Общий самый распространённый, но существует порядка трёх десятков других языков и наречий. Я знаю далеко не все.'
  - 'Хорошо, что Система даёт мне перевод по смыслу, заложенному автором.'
  - 'Не понял. Ты видишь другую надпись?'
  Камень Люрена был целым. Ни одной царапинки. И вокруг него было чисто - ни осколков, ни веток, ни листьев.
  Я приложил руку к камню. Холодный. Обжигающий.
  Ноги сами повели меня вслед за Арсоном. Я догоню. Нам нужно о многом поговорить.
  Слова, прочитанные мною на камне, резали Разум: Люрен. Лучший сын народа. Изгой недостойной королевской династии, сотворивший великие деяния в своём юном возрасте.
  
  ***
  Я нагнал Арсона уже в городе, недалеко от ворот. Между нами было почти полсотни метров, и Арсон явно не намеривался останавливаться и ждать меня. Я активировал Поток Голоса, направив его щупальце на Арсона.
  - Постой, Арсон, нужно поговорить, - прошептал я.
  Ноль реакции. Он, наоборот, только ускорился.
  - Думаешь, мне лучше спросить о лучшем сыне народа у кого-то другого?
  Арсон застыл. Я тоже почему-то остановился. Смотрел ему в спину, пытаясь понять о чём он сейчас думает. Почему-то уверен, что сейчас его обуревают эмоции. Неожиданно Арсон снова пришёл в движение - сошёл с улицы в переулок. Я двинулся за ним.
  Через несколько минут мы сидели за столом в таверне. Что-то вроде кафешки под открытым небом. Арсон огляделся вокруг. Я активировал Звукохват.
  - Ты и Звукохват используешь? А у меня он не расположен. Странно, ведь Звуколов и Поток Голоса - сильнейшие мои заклинания.
  - Ты просто более открыт, чем я.
  Арсон склонил голову в удивлении. Впрочем, он быстро выбросил мои слова из Разума и вернул себе привычный вид.
  - Я глупец. Забыл, что Высшая Магия помогает Героям видеть сквозь тайны. Слишком нервничал после случившегося. А там мне становиться легче.
  - Расскажи мне о Люрене. И о том, что вы с ним сделали.
  - Влад. Это, несомненно, - твёрдо произнёс Арсон, - не твоё дело.
  - Правда? Тогда давай сыграем в игру: я тебя опишу ситуацию, а ты мне скажешь, что она тебе напоминает. Слушай внимательно: некая группа задумала что-то серьёзное, кровавое. Зародилась группа прямо в центре столицы королевства. С каждым днём их становилось всё больше. И самое удобное, что их не могли бить в ответ. Ну, ничего не напоминает?
  - ...
  - Мне лично это напомнило о пророчестве, которое я исполнил не так давно, чуть не лишившись при этом жизни. Но думаю у тебя есть ещё одна ассоциация. Всё ещё хочешь сказать, что это не моё дело? А мне думается, что это я разгребал за вами дерьмо, которое вы заварили, и которое очень не понравилось Высшей Магии. Вот она и пошутила над вами в вашем же стиле. Ведь вы были своими для Ламберцев, четвёртый принц и знаменитый полководец с его бойцами, никто бы на вас не подумал, как на предателей.
  - Мы не предавали народ.
  - Высшая Магия, видимо, считает иначе.
  - Дело не в предательстве. Мы хотим получить слишком многое и должны ради этого преодолеть большие сложности.
  - Расскажи мне всё.
  
  ***
  Ладони в очередной раз сжались в кулаки. Что я здесь делаю?! Сейчас, когда началась война?!
  Успокойся. Нужно собраться.
  Я снова уставился на мальчика, сидящего за столом. Люрен. Четвёртый принц. Десять лет. Сегодня я впервые его увидел. Бледный. Тощий. Волосы растрёпаны. Он сидел за столом и читал книгу. Видимо, принёс к себе в комнату из библиотеки. Слышал, он много времени там проводит.
  А-арх! Да какая мне разница, где любит торчать этот малец? Ширгон переступил последнюю черту - он отобрал у меня привилегию, дарованную ещё Зилконом. Хоть доказать и не удалось, убил его, видимо, тоже он, но до последнего времени Ширгон придерживался хотя бы королевских высших указов.
  Сейчас он спокойно нарушает и их.
  Это конец. Переговоры уже не вариант.
  - Хорошая история, - улыбнулся мальчонка, закрывая книжку.
  Голос у него тихий и слабый.
  - Рад, что вам она понравилась, - машинально сказал я.
  - Не люблю войны, но вынужден признать - у тебя большой талант, Арсон Спаситель.
  Только сейчас, когда Люрен закрыл книгу, я заметил её название - Арсон Спаситель. История войны с Нерпинией. Причём, автором был Аданерский летописец. Наша версия в названии восхваляет Зилкона - отца Ширгона.
  - Рад, что мне удалось уговорить Ширгона приписать тебя к себе.
  Что? Уговорить?
  - Вы уговорили отца?
  - Несомненно, - неожиданно твёрдо произнёс Люрен. - Он хотел просто приказать тебе оставаться в своём замке, вместе с братом, а своих бойцов передать ему. А я 'случайно' проходил мимо и предложил другую идею. Сработало. Стоило только сказать, что для великого Арсона будет унизительно служить мальчишке, как Ширгон тут же написал приказ.
  Ничего не понимаю.
  - Зачем вам, Ваше Высочество, это делать?
  - Мы ещё, несомненно, вернёмся к этому разговору. Но сейчас я хочу поговорить о другом: что ты знаешь о истории объединения Шотриндии?
  Объединение Шотриндии? Причём здесь это?
  - Два королевства объединились в одно. Назвались Шотриндией.
  - А ты не умеешь рассказывать истории, правда? - тихо засмеялся мальчик. - Верно, Шотгардия и Готриндия долгое время были непримиримыми врагами, но после Войны Пяти Королевств они оба оказались на грани уничтожения и поглощения соседями. А потом было объединение сил, долгая и упорная борьба, сделавшая оба королевства победителями в той войне. Но их сотрудничество не закончилось после окончания войны, оно продолжилось и даже усилилось. Они построили дороги, проходящие через лес, лежавший между ними. И Высшая Магия не вмешалась, хотя обычно подобные попытки плохо заканчиваются. Но эти два королевства были очень дружны и очень крепко связаны. Через пятьдесят лет после окончания Войны Пяти Королевств они объявили об объединении и создании нового королевства - Шотриндии. В династию короля Шотгардии вошли две дочери короля Готриндии, а сама королевская династия Готриндии стали мощной аристократической династией нового королевства. И что удивительно - Высшая Магия почти сразу изменила Статусы всех жителей этих королевств. Она приняла их объединение. Высшую Магию не обмануть, эти королевства и правда стали очень близки, их жители стали братьями друг другу. А новое королевство стало очень мощным игроком в нашем регионе, не уступающим Нерпинии, Ренгунтии и Лурдении. Очень удачно для них получилось, - усмехнулся Люрен.
  - Это крайне редкий случай. Высшая Магия с неохотой создаёт новые поселения и королевства. Объединять старые она тоже не любит.
  - Знаю. Жаль, в той книге не было описания всех хитростей, которые две королевские династии применили для достижения такого результата. Ничего не сказано о появлении у них пророчеств и их выполнении. А я бы хотел знать, насколько сложное испытание Высшая Магия посылает для проверки прочности такого намерения.
  О чём это он?
  - Хитрости? Два народа сплотились во время войны. И постепенно сближаясь стали единым целым.
  - Ты, несомненно, гениальный тактик, но стратег не очень, - улыбнулся Люрен.
  - Вообще-то любой хороший тактик и в стратегии разбирается. Это разные вещи, но всё же часть одного воинского искусства.
  - Однажды ты признаешь, что слабый стратег.
  Люрен улыбнулся, посмотрев прямо на меня. Детская светлая улыбка и по-детски горящие глаза. Это нормально, он ведь и есть ребёнок. И выглядит как ребёнок.
  Пока не начинает говорить.
  - Ладно, пойду к Ширгону. Нужно получить от него разрешение поиграть в войнушку. На заднем плане, не мешая ему блистать, - усмехнулся Люрен.
  Очень взрослой усмешкой.
  
  ***
  На улицах Сатрита продолжался праздник. Большинство Разумных уже разошлись по домам, но тут и там ещё можно было увидеть группки шумящих и пьющих горожан.
  Мы разошлись с Арсоном, и я решил немного прогуляться на свежем воздухе.
  Подышать, подумать.
  -----
  - Завтра выступаем.
  Он смог уговорить отца? Как ему удалось?
  - Мы будем удерживать наступление на северном фронте.
  Далеко от основных действий, но и это также важный участок.
  - Я начну подготовку, - решил я не терять времени и направился на выход.
  - Погоди, - остановил меня Люрен. - Я не сказал несколько важных вещей.
  - Каких? - насторожился я.
  Ширгон выставил какие-то условия?
  - Ты можешь взять только четверть своих бойцов.
  - Что? - Они там совсем с Разума посходили? - У меня и так мало личных бойцов, с четвертью много не навоюешь.
  - Знаю. Мы будем набирать ополчение из местных. Охотники, запасники.
  - Мне нужны мои Разумные. Я с ними отрабатывал тактику действий, обозначение позиций и позывных.
  - Возьми в свою четверть сотников и десятников. Ты ведь с ними тренировался. А бойцов будем набирать из местных. Мы, несомненно, справимся, - усмехнулся Люрен.
  Ведёт себя как ребёнок.
  - Это не так просто, как кажется.
  - Не просто. Но таковы условия. И нам всё равно придётся набирать новую стражу после окончания войны. Взамен утратившей доверие жителей.
  - Что? Новая стража?
  - Несомненно.
  Не понимаю. Что он задумал?
  -----
  Всё. Нужно возвращаться. В замок не пойду, сразу к себе. Завтра с утра я покину это королевство. Это королевство...
  -----
  - Не знал, что полевые палатки такие большие. Здесь вполне можно жить.
  - Ваше Высочество, вам небезопасно здесь находиться. Возвращайтесь в замок, раз уж у вас нет рунной подписи, я сам смогу ставить за вас этот... крестик. Доверьте победу в этой войне мне. Я справлюсь.
  - Победу, да? - улыбнулся Люрен. - С победой и я бы справился. Мне нужно куда большее.
  О чём он? За эти несколько недель я так и не привык к его странной манере речи.
  - Сейчас я расскажу, что именно от тебя требуется, Арсон. Слушай внимательно, я скажу это только тебе и только один раз. Ты также должен добиться поставленной задачи, посвятив в неё как можно меньше Разумных. Ясно?
  - Я всё понял, Ваше Высочество.
  Люрен поведал мне свой план.
  Свой ПЛАН.
  Это безумие. Это просто безумие.
  Это... невероятно.
  - Для победы достаточно отличного полководца. Мне же нужен гениальный. Только гений способен на такое, - Люрен ткнул мне пальцем в грудь. - Арсон, я прошу от тебя почти невозможного - правильно проиграть войну.
  -----
  Подходя к своему гостевому дому, я кинул взгляд на замок. Праздник уже закончился? Гости разошлись? Генфри Бравый мирно спит в одной из комнат? Я зря посчитал его скучным.
  Он очень даже необычный монарх.
  -----
  Генфри сидел за столом в своей палатке. Задумчивый. За его спиной стояла его дочь, Анилия.
  - Не знаю, что сказать, - посмотрел на меня Генфри. - Честно, не знаю. Когда мои Разумные нашли на земле послание о желании тайной встречи, я ожидал, что это будешь ты, Арсон, и не думал встретиться с Его Высочеством Люреном. Говорят, что вы в замке, а Арсон сам подписывает за вас приказы.
  - Это не так. Всё-таки это мои войска и я, несомненно, должен сам отвечать за них. Хотя, я просто делаю то, что говорит Арсон. Он в этом куда лучше меня разбирается.
  Я стоял за спиной Люрена, и хоть и не видел его лица, точно знал, что сейчас он усмехнулся.
  - Значит, встречи хотели вы?
  - Я. У меня есть для тебя предложение, Генфри.
  - Не думаю, что вам есть, что мне предложить. Война между нашими королевствами идёт уже год, мои войска уже почти захватили все земли вплоть до Улки. Наша цель почти достигнута. И отступать, - Генфри снова посмотрел на меня, - я не намерен.
  - Отступать? Какая глупость. Я хочу предложить тебе продолжить наступление, полностью захватить Ламбертию и уничтожить её королевскую династию.
  А сейчас Люрен наверняка улыбался.
  Генфри впал в ступор. Даже Анилия, до этого смотревшая куда-то в сторону, уставилась на Люрена.
  - А можно поподробней, - почему-то шёпотом попросил Генфри.
  - Можно... Всё началось с моего прадеда, - начал издалека Люрен. - Он решил справиться с нехваткой золота благодаря недавно открывшемуся невольничьему рынку в Ширцентии. И начал нападки на Храм. Храм стал нападать в ответ, армию пришлось увеличивать, налоги поднимать. Королевство стало куда более... воинственным. Мой дед продолжил эту традицию, ужесточил её. Теперь разные 'случайности' начали происходить и с другим соседом - Аданерией. А Ширгон решил, что трон делает его гораздо выше остальных - и совсем утонул в жестокости. Три поколения отвратительных правителей. Да и братья мои не лучше. Народы Ламбертии и Аданерии, несомненно, не смогут довериться выходцу из этой династии. Значит, нам нужна новая.
  - Зачем?
  - Что вы слышали об объединении Шотгардии и Готриндии?
  Генфри замер. Взгляд застекленел. Ускоренное Мышление.
  - Ты серьёзно? - через двадцать секунд молчания, прошептал он.
  - Несомненно. Вам нужно продолжить наступление на той стороне Улки. Но война должна стать не наступательной, ради куска земли, а освободительной от тирании Ширгона.
  Генфри снова задумался.
  - Вероятность успеха твоей задумки невысока. А 'кусок земли' я потеряю в любом случае. Если объявлю эту войну освободительной, Высшая Магия уже не признает его за мной, сколько бы я его не удерживал.
  - Если уничтожить Ширгона, пропадёт причина, по которой этот кусок земли тебе нужен. А новый монарх Ламбертии, талантливый и способный, будет отличаться от жестокого тирана.
  Несколько секунд Генфри с усмешкой смотрел на Люрена, но увидев что-то в его выражении, поднял взгляд на меня.
  - Ты?? - Генфри даже привстал.
  Я и сам первое время, узнав о планах Люрена сделать монархом меня, был в шоке.
  Теперь немного привык.
  - Выгода на лицо. Новый монарх будет в некотором долгу у освободителей и станет их другом. Уверен, у тебя достаточно королевского чутья, чтобы понимать, что дружба с Арсоном куда дороже куска земли.
  Генфри сел обратно на стул. Нет: буквально упал на него.
  - Ты ведь знаешь мою биографию? - усмехнулся он.
  - Несомненно, - усмехнулся в ответ Люрен.
  - Хитрец. У Нерпинии нет общей границы с твоим королевством, но зато есть с моим. Мы были первые на очереди. Арсон сумел убедить твоего деда прийти на помощь, а не дожидаться пока Нерпинцы нас перебьют. Ведь вы были бы следующими - Нерпинцам важен любой кусок земли. Мой отец позволил войскам и снабжению проходить по нашей земле, но он был горд и отказался объединить армии. Арсон уже тогда был известным полководцем, но прославился он побеждая наши войска, поэтому отец его не любил. Но своего старшего сына - меня, он отправил с Арсоном. Сказал учиться всему, что увижу. Но истинная причина была в другом - думаю, он знал, что рядом с Арсоном будет безопасней всего. Так и вышло - отец погиб в одном из первых боёв, наше войско рухнуло. Арсон потратил много сил, собирая его разбросанные остатки, создавая единую армию, давшую отпор Нерпинцам. Я ведь всего на пятьдесят лет младше, но всё что я мог в той войне - это быть символом, из-за которого бойцы Аданерии не разбегались. Как-никак, новый король. А Арсон... он каждый день на протяжении тринадцати лет творил чудо, чтобы наступил следующий день и следующее чудо. Пока Нерпинцы не отступили. Так что да - я точно знаю, что дружба с этим Разумным стоит дороже куска земли. Как и наличие рядом союзника, а не пакостящего ублюдка.
  - Вот и славно, - улыбнулся Люрен.
  - Что тебе нужно? Договорённость?
  - Нет. Никаких Договорённостей. Всё должно происходить естественно. И знать правду должен минимум Разумных. А полную правду ещё меньше. С нашей стороны, помимо меня и Арсона, всю правду знает только Арфин. Остальные должны быть искренны в своём желании. Только тогда Высшая Магия признает нас одним народом.
  - Если не будет Договорённости, что помешает мне после смерти Ширгона... пойти до конца?
  - Даже не знаю, - почесал голову Люрен. - Предположим, что в таком случае Арсон отправится в Нерпинию и предложит возглавить их войско с целью стереть с лица Катинола некую Аданерию.
  Что?!.. Да как это?!.. Да я!..
  Генфри и Анилия тоже были в шоке.
  - А что? - продолжил Люрен. - У вашей истории есть продолжение: Нерпинцы отступили из-за приближения новой Волны Смерти. Они не рассчитывали, что война так затянется и что они понесут такие большие потери. Тогда Арсон отправился в Нерпинию и предложим им помощь в отражении Волны. Пусть Арсон и был их врагом, Нерпинцы уважают Силу. А ещё они используют всё ради выживания. Они позволили Арсону командовать во время Волны и смогли с ней справиться. Арсон также во второй раз помог им с Волной восемьдесят лет назад. Его там очень уважают. Предложи он напасть на вас - они будут всеми ладонями ЗА.
  Во время речи Люрена, я продолжал прибывать в шоке. Как и Генфри.
  - И правда ведь! - воскликнула Анилия. - Так просто!
  Генфри посмотрел на свою дочь, будто впервые видел.
  - Я...кхм... не могу дать ответ так быстро. Особенно, если нельзя раскрывать деталей твоего плана, - нервно произнёс Генфри.
  - Одним скажешь, что мир с Ламбертией, которой управляет Арсон, куда выгоднее изначального плана. Другим, что в будущем за свою помощь вы получите от Ламбертии куда больше, чем кусок земли. Уверен, ты сможешь что-нибудь придумать, что убедит каждого.
  - Это не так просто, как кажется.
  - Хорошо. Думай. Мы сейчас уйдём. Последние сражения на этой стороне Улки будут через несколько недель. Если после них вы осядете здесь и начнёте укрепляться - это будет один из ответов. Если перейдёте реку - другой. Во втором случае нам нужно будет ещё раз встретиться и обговорить дальнейшие действия.
  Люрен вышел из палатки не прощаясь. Я поспешил за ним.
  Уже через несколько дней в армии Генфри начались разговоры о тирании Ширгона и необходимости спасти от неё народ Ламбертии.
  -----
  Две луны освещали дорогу перед ногами. Мой временный дом был всё ближе, а желание поскорее положить голову на подушку и вырубиться до утра всё сильнее.
  -----
  Люрен читал. Он много читает.
  - О чём читаете?
  - О Великой Матери.
  - Не знал, что у нас есть книги про историю зверолюдов. Хотя, Великая Мать, пожалуй, достояние всех Разумных.
  - Это нормально? Считать целую расу своими детьми и заботиться о их благополучии?
  - Для матери естественно заботиться о ребёнке. А вот кого считать своим ребёнком - это вопрос сложный. Тут всё от Силы зависит. У Великой Матери её хватило, чтобы защитить целую расу. Значит, она могла считать их своими детьми.
  - Вот как. Интересно, каково это?.. Мама.
  - А ваша?.. - осёкся я.
  Глупый вопрос. Я не знаю точно, но могу догадаться.
  - Ширгон прогнал её из замка сразу после моего рождения. Ему всегда быстро надоедали женщины, даже те, которых он принял в династию. Я знаю, что её подобрал мой старший брат. Держал её какое-то время в своём особняке рядом с замком. Он хотел быть кое в чём похож на Ширгона - желал стать отцеубийцей. Думал, сможет узнать что-нибудь от мамы, что помогло бы ему в этом. Я слышал, что он... наигрался с ней, а после заставил исчезнуть. Навсегда.
  Люрен отложил книгу в сторону, встал и потянулся.
  - Ваше Высочество?
  - Знаешь, Арсон, - неожиданно бодро заговорил Люрен. - Перестань звать меня 'Ваше Высочество'. Я ведь скоро лишусь этого Титула, нужно уже сейчас привыкать к новой жизни.
  - Для меня вы всегда будете Вашим Высочеством, - ответил я Люрену абсолютно искренне.
  Люрен сел. Закинул голову наверх, уставился в потолок палатки.
  - Ясно.
  Его голос прозвучал как-то грустно.
  -----
  На крыльце моего дома сидела Анилия.
  - Где Арсон?! - вскочила она, только меня увидев.
  - Не здесь, - отмахнулся я от неё, проходя мимо и открывая дверь.
  - Я не могу его найти. Что-то случилось? Он очень торопился, когда уходил из тронного зала, - зашла она вслед за мной.
  - Все проблемы были решены. Он может уже вернулся обратно на празднование годовщины освобождения.
  Теперь я смог спокойно произнести название этого события.
  - Нет. Ему бы сказали там, что я его ищу.
  - И что?.. Понял, с его магией, он бы сразу тебя нашёл... Значит, он просто гуляет, решил побыть немного в одиночестве. Так иногда бывает.
  - Может быть, - немного успокоилась Анилия.
  Я подошёл к столу, где лежали мои вещи. С собой у меня был только нож.
  - Анилия, скажи, почему ты полюбила Арсона? - неожиданно для самого себя задал я этот вопрос.
  Какое-то время она молчала, видимо, решая, должна ли вообще отвечать на такой вопрос фактически незнакомцу, но потом всё же сказала всего одну фразу:
  - Он заслуженно является легендой, великим магом и спасителем в глазах всех, кто его знает. Но не в своих.
  -----
  - Получилось. У нас получилось, - устало проговорил Генфри.
  - Ещё не конец, - улыбнулся Люрен.
  - На днях случится генеральное сражение. Победа нам обеспечена.
  - Через три дня, - вставил я. - Ширгон наверняка отступит в Сатрит. Так что будет ещё осада и непродолжительные бои внутри города.
  - Пара месяцев и вот тогда конец, - закончил за меня Люрен.
  - До сих пор не верится - жители Ламбертии рады нашим войскам. Мы идём почти без потерь. Ненавидят все только Ширгона. И это при том, что все воюют всерьёз, никто не знает даже малой части правды.
  - Многие у вас в курсе?
  - Помимо дочери, я всё рассказал сыну, по понятным причинам. И ещё одному своему близкому помощнику, без его помощи я бы не справился. Остальные ничего толком не знают.
  - Хорошо. Ты готов продолжать идти по моему плану? Сейчас ещё можно свернуть, - серьёзно спросил Люрен.
  - Нет. Теперь я пойду до конца, - твёрдо ответил Генфри.
  Отлично. Самое сложное позади. Совместными усилиями мы должны со всем справиться.
  - Ты, несомненно, великий монарх. Быть готовым к возможности потерять королевскую династию ради своего народа - это редкое качество для короля.
  - Это мы ещё посмотрим, - воинственно улыбнулся Генфри.
  - Когда наши два королевства станут одним, и королевская династия должна остаться одна. Арсон серьёзный соперник - он сделал очень много для обоих королевств. Многие в Аданерии искренне его уважают, как спасителя.
  - А меня многие в Ламбертии полюбят как освободителя от тирании. Ты прав - я готов отказаться от династии ради лучшего будущего для своего народа, но проигрывать не намерен. Мы ещё посмотрим, кого в будущем Высшая Магия выберет новым монархом нашего совместного королевства.
  - Я уже понял, что сдаваться ты не станешь: твои бойцы слишком уж помогают местным. Уже начал зарабатывать баллы? - усмехнулся Люрен.
  - А как же, - рассмеялся Генфри.
  - Я рад. Думаю, ваша борьба пойдёт на пользу нашим... нашему народу.
  - Нашему народу, - прошептал про себя Генфри. - Мне нравится.
  Он встал из-за стола и подошёл к Люрену.
  - А я рад, что моим соперником будешь не ты, Люрен, - Генфри положил руку ему на плечо.
  Улыбка сама собой появилась на лице.
  - Что ж, если с этим мы закончили, пора обсудить ещё одну вещь - мою смерть, - улыбнулся Люрен.
  Что? Что он сказал?
  - Пора, - сжал руку на его плече Генфри.
  - Меня должны казнить вместе с остальными. Так будет удобней.
  - Согласен.
  - Число посвящённых в правду не должно расти. Никаких записей, разговоров, шепотков в углах. Я был частью своей династии и умер вместе с ней.
  - Правильно. Чем меньше остальным известно, тем быстрее...
  Я рванул вперёд. Схватил Люрена, дёрнул на себя.
  - Что вы несёте, Ваше Высочество?! Какая смерть?! - начал я его трясти.
  - Выбора нет, - спокойно ответил Люрен.
  - Выбор есть всегда! Не обязательно вас убивать. Я могу и так занять трон. Да, вы наследник, но слишком молодой, мало сделавший для королевства. Такое происходит - трон захватывает кто-то из аристократов, притом что ещё есть живые наследники.
  Я был уверен, что так мы и сделаем.
  - Такое возможно. Но нельзя.
  - Нельзя?! Что за чушь!?
  - Нельзя слишком сильно играться с Высшей Магией. Этот план зародился у нас, прямо в замке, да ещё и у члена королевской династии. Уже сейчас стоит опасаться и готовиться к появлению пророчеств или других проблем. Если ещё и меня начать спасать... Нет, я не могу так рисковать жизнями своих подданных. Моя династия должна быть полностью уничтожена.
  Впервые в жизни я с трудом слышал чьи-то слова. В голове гудело, мысли остановились, голос Люрена становился всё тише, а окружающие звуки всё громче. Они ворвались в мой Разум и начали терзать его.
  - ... Так будет правильно, - улыбнулся мне Люрен, заканчивая речь о необходимости его смерти... его убийства.
  Нет! Нет!! Нет!!!
  Я не помню, как выскочил из палатки, куда я брёл, где упал. В какой-то момент я понял, что стою на коленях в грязи. Обычно луны дают достаточно света по ночам, но сейчас вокруг была кромешная тьма. Весь мир был мутным.
  И лицо. Оно было мокрым. Я заплакал? Так и есть. Надеюсь, ещё не в палатке, не хотелось опозориться перед... перед Генфри.
  И о чём я только думаю?!! Нет, всё правильно, о чём угодно, только не об этом...
  Зачем?! Зачем умирать? Это просто... просто... Ты ведь маг, Люрен. Как только я начал с тобой заниматься, сразу появились успехи. Ты талантливый маг, которого ждёт долгое и великое будущее. Как и королевство, в котором ты будешь жить. И неважно, будешь ли ты при этом монархом, ремесленником или крестьянином. Я не могу это!..
  Я услышал шаги. Мир сразу стал светлее, и я увидел, как в переливающемся красно-жёлтом свете лун в мою сторону шла Анилия. Она ведь тоже была в палатке. Присутствовала при всех наших встречах с Генфри, не вставляла ни слова и не проявляла особого интереса. Противоречит слухам о ней - как об очень активной и весёлой девушке.
  Я попытался встать, но ноги меня не слушались - так и остался стоять на коленях, когда она остановилась напротив меня.
  - Я останусь в Сатрите, - своей первой фразой она сбила меня с толку.
  - В Сатрите?
  - Да, когда мы его захватим. Я уговорила папу.
  - Зачем?
  - Папе нужно будет вернуться. В столице накопилось много дел. А я буду от его имени помогать Ламберцам. Для вашего бессмысленного соревнования. Этого довода для папы хватило.
  - Для папы? А для тебя?
  - А я... - опустилась она на колени, наши лица оказались на одном уровне. - Я хочу получше узнать своего возлюбленного.
  -----
  - Ясно. Так я, в общем, и думал.
  - Почему ты спросил? - уже после ответа поинтересовалась она.
  Потому что твоя любовь - самый большой стержень в его жизни после случившегося и оттого, чем именно она для тебя является, будет очень многое зависеть. А я хочу, чтобы у Арсона всё сложилось... хотя бы выносимо.
  И как мне ей это сказать?
  Стержень... большой стержень... очень важно... влияет на всё...
  - Анилия, - задумчиво произнёс я её имя. - Арсон уже поговорил с Генфри насчёт вас?
  - Нет! Представляешь?! - взорвалась девушка. - Решил подождать, когда празднование закончится. Нет бы сразу подойти! Что может быть важнее!?
  Что может быть важнее?
  - Кто-то ещё знает, что Генфри предварительно одобрил ваш союз?
  - Хм, - резко из ярости стала задумчивой Анилия. - Юфостий слышал, как я говорила об этом с папой. Он вместе с нами ехал. Всегда по правую руку от папы.
  Вспомнил. Когда мы встречали Генфри, ехал чуть позади и справа от вырвавшегося вперёд Генфри. Волосы светлые, высокий, осанка прямая, руку всегда держал на эфесе меча. И ведь скучал я там и особо ни на кого не смотрел, а понадобилось - сразу вспомнил во всех деталях.
  - А этот Юфостий, он случайно не был противником отказа Аданерии от куска земли и превращения войны в помощь соседям?
  На несколько секунд Анилия опешила. Конечно, я ведь не должен знать правды об этой войне. С другой стороны, ничего секретного я сейчас не сказал.
  - Почти все папины полководцы тогда были недовольны этим решением. Но в конце папа оказался прав!
  Не складывается. Не хватает деталей.
  Храм напал раньше срока. Они готовились, но планировали напасть позже. А потом всё изменилось - в итоге мы получили быстрое, мало подготовленное нападение. Что-то заставило их поторопиться. Например, информация о том, что старшая дочь Генфри влюблена в Арсона и её отец дозволил им быть вместе. Это ещё сильнее усиливает позиции Арсона. А цель нападения - сжечь пару деревушек, не имеет смысла... Только если кто-то не хочет показать Генфри, что дружба с Ламбертией - ошибка, что он будет от неё только нести убытки и разгребать чужие проблемы. И теперь нужно это показать до официального объявления о свадьбе.
  В этом есть смысл. Одна неувязка - этот Юфостий просто не мог всё подготовить постоянно находясь рядом с Генфри и в тысячах километрах от Храма.
  Только не это.
  - Анилия, скажи мне, а кто самый близкий друг и соратник Юфостия? Кому тот безоговорочно доверяет?
  Это должно быть другое имя. Другое!
  - Шилоний, конечно, - усмехнулась Анилия.
  РАХЛЕС!!!
  Меч, микстуры - всё, что попадалось мне под руку, я быстро распихивал по недавно подаренному доспеху.
  - Что ты?..
  Рывок! Я схватил Анилию за плечи.
  - Не выходи из дома. Оставайся внутри. Ты поняла? - я старался говорить спокойно, но получалось плохо.
  - Поняла, - заторможено пробормотала демоница.
  Рывок! Рывок!
  Я оказался снаружи.
  Куда? Где?
  Арсон наверняка пошёл обратно, к Анилии. Его перехватили по пути. Где-то здесь... где-то здесь.
  Второе Дыхание.
  Я начал носиться по всему замковому комплексу. Заглядывал в окна строений в надежде увидеть знакомые лица. Несколько раз проносился мимо отрядов стражников. Решил расспросить - Арсона видели неподалёку, идущим в сторону замка. Замок?.. нет, вряд ли, там Генфри и другие аристократы.
  Не могу найти.
  Я остановился напротив высокой ограды особняка старшего сына Ширгона. Света в окнах не было. Но сам особняк достаточно большой, можно уйти вглубь и снаружи никто не поймёт, что внутри здания происходит что-то ужасное.
  Что-то необратимое.
  Он там!
  Я начал перебираться через ограду.
  Он несомненно там!
  -----
  Люрен читал книгу. Это неизменно. Даже в день казни. Месяц, проведённый в своей комнате в качестве узника, не сильно изменил его внешне. За четыре года нашего знакомства у Люрена пропала его бледность и слабость. Щёки больше не были впалыми, а вид замученным. Он стал крепким, здоровым подростком.
  Я боялся, что сейчас увижу того, давнего Люрена, но нет - он стал ещё свежее и бодрее.
  - Ты всё-таки пришёл, - его голос прозвучал чуть насмешливо. - Почти месяц не виделись. А ведь ты знал, где меня найти.
  - Да, пришёл. Я не мог прийти раньше, и не мог не прийти сейчас... Сегодня всё закончится.
  Люрен поднялся, потянулся. В отличие от остальных узников у него на руки не были надеты Оковы Безмолвия. Никто не знает, что он маг. А если бы и знали - он ещё слишком сл... молод, чтобы сражаться.
  - Ты не прав, Арсон. Сегодня всё начнётся. Несомненно.
  - Ты так легко используешь это слово.
  - А ты, кстати, никогда его не произносил.
  - Я тактик. Полководец. Я всегда должен сомневаться, искать подвох. Безграничная уверенность в своих планах, взглядах, способностях - первый шаг к поражению.
  - Правда? Я к тому, что это и так очевидно - всегда есть разные варианты, ничего несомненного в мире нет. Вопрос лишь в том, насколько сильно ты стремишься к выбранному тобой пути. Что ты готов сделать и чем готов пожертвовать ради этого. Без сомнений.
  Люрен прошёл мимо меня и покинул своё временное узилище. Узилище, державшее его четырнадцать лет.
  Сбоку от него сразу появились двое стражников, что отведут его к месту казни.
  Я активировал Поток Голоса.
  - Люрен, - несмотря на шёпот, это имя буквально громом вырвалось у меня из груди. - Я сделаю наш будущий народ счастливым. Несомненно.
  Люрен откинул голову, уставился в потолок.
  - Несомненно, да? - на лице его играла лёгкая улыбка.
  По пути на эшафот, следуя давней традиции, народ бросал в преступников камни. Идущий последним в очереди на казнь подросток получил такую же долю ненависти, как и остальные члены его семьи. Но он только улыбался. До тех самых пор, пока его кисти и голову не отделили от туловища, а тело не сожгли.
  -----
  Меч вошёл в щель между створок двери.
  Рывок!
  Я внутри.
  Звуколов! Щупальца заклинания разлетаются в разные стороны, во все коридоры и проходы впереди. Давай, ты должен быть здесь!
  Нашёл! Чей-то голос в глубине здания.
  Я ускорился. Рывок! Рывок! Впереди огромная дверь.
  Рывок! С ноги я убрал последнее препятствие.
  Он здесь! И не только он - помимо Арсона в небольшом зале была дюжина Разумных. Шилоний, часть бойцов, что всегда были при нём, Юфостий... остальных я не знал. Все при оружии, но оно пока в ножнах. Шилоний стоял напротив Арсона, остальная толпа держалась позади.
  - Привет! Не знал, что здесь тоже празднуют. Я у вас Арсона ненадолго заберу, - сразу взял я инициативу.
  - Привет, Влад, - Шилоний, в отличии от остальных, не выглядел удивлённым моим появлением. - Оставь нас наедине, тут важное и личное дело.
  - Многовато вас собралось для личного дела, - резко сказал я. - Арсон, мы уходим.
  - Он никуда не уйдёт!
  - Знаешь, почему я не люблю принимать устные благодарности? Потому что после них спасённые думают, что расквитались с долгами. Твою я принял. Видимо, зря.
  - Я не забыл, что ты для меня сделал. Поэтому уходи. Просто уходи, - после слов Шилония несколько бойцов двинулись на меня, стараясь выполнить просьбу-приказ своего командира.
  - Ты прав, пойду поболтаю с Генфри о подстроенном нападении Храма.
  Шилоний выставил руку, останавливая своих бойцов.
  - Чего ты хочешь, Влад? Ты не Аданериец, ты не Ламбертиец. Зачем влезаешь? Это не твоё дело.
  - Завязывай со своим бредом. Свои-чужие, правые-неправые. Всё куда сложнее, Шилоний. Подумай над этим пару часиков. А мы уходим. И не пугай своими мальчиками - они не нападут. Ведь ты хочешь обратного - спровоцировать на нападение Арсона. Показать своему королю, что он опасен.
  - Это ты неправ, Влад. Свои есть, и чужие есть. Наш король - великий монарх, много сделавший для Аданерии, но он слишком превозносит Арсона из-за той, далёкой войны. Чем дальше, тем больше он будет отдавать Ламбертии, не получая ничего взамен. И я не верю тем, кто говорит, что мы ещё получим своё - Арсон никогда бы не согласился на такие условия.
  - Ты ничего не знаешь. Забирай своих Разумных и уходи!
  - Нет, Влад, я знаю достаточно, чтобы понимать, что происходит.
  - Образумьте своего командира! - крикнул я Юфостию. - Ваш король всё ещё помнит, зачем и ради кого ему была дана власть, в отличии от многих - он ей не захлебнулся. Верьте в своего монарха!
  - Мы верим, - спокойно ответил он. - Но для того ему и нужны советники, чтобы направить его на правильный путь в случае ошибки.
  - Грёбанные лицемеры! Идите и скажите ему это в лицо, убедите его в своей правоте. Хватит творить всякую хрень у него за спиной! Кого другого уже бы записали в предатели, а сами - советники, - насмешливо произнёс я последнее слово. - Слышите, вы все. Не Шилоний ваш командир, а Генфри Бравый. А вы сейчас - просто кучка предателей!
  - Не поможет, Влад. Мы боремся за лучшее будущее для Аданерии, пустыми словами нас не сбить с толку.
  - По твоей вине сегодня уже погибли три десятка Разумных. Хватит таких 'лучших будущих'.
  - Они были воинами.
  - Они были не твоими воинами! Они не тебе доверили свои жизни. Хватит говорить о твёрдой воинской позиции, она у таких как ты всякий раз подстраивается под ситуацию.
  - Мы тоже готовы погибнуть за свою родину.
  Всё ясно. Диагноз - псевдопатриот. Неизлечимый. Нет смысла с ним говорить.
  - Арсон, пошли. Чего ты встал?
  Мы уйдём. Сможем уйти. Сами они нападать не станут.
  - Что именно ты хотел рассказать мне о Люрене? - заговорил наконец молчавший до этого Арсон.
  О Люрене? Рахлес! Вот как они его сюда заманили.
  - Ничего нового, чего бы не знал каждый житель наших королевств: он был отвратительным ублюдком и ничтожеством, - усмехнулся Шилоний.
  А-а-а! В голове будто рок-концерт заиграл под аккомпанемент взлёта реактивного самолёта. Впрочем, продолжалось это всего несколько секунд.
  - Так это правда - ты привязался к мальцу, - Шилоний спокойно пережил звуковую атаку. - Я не хотел в это верить. Тебе стал дорог тот, кого ненавидели все в твоём королевстве. Как полководец, ты должен ставить интересы королевства выше всего. Не думал, что тот, кого я всеми силами сдерживал на северном фронте, сражаясь за родину, в это время переживал о каком-то мальчишке.
  Шилоний командовал той частью войска, что противостояла Арсону? Не про него ли рассказывал Ароний: тот самый командир, что крушил свою палатку, потому что Арсон ведёт бескровную войну, давая его войскам вовремя отступить? Да, он точно не видит мир дальше острия собственного меча.
  Но меня сейчас беспокоило другое - на Арсона было страшно смотреть. Он не уйдёт. И уже скоро он взорвётся.
  - Шилоний, послушай меня. Я попрошу тебя сделать то, на что ты в принципе не способен - доверься. Твоему королевству ничего не грозит. Вам не расскажут всей правды, но так нужно. Ваш король и Арсон делают всё ради вас.
  Шилоний перевёл взгляд на меня. Гневный взгляд.
  - Ты хочешь сказать, что знаешь о моём королевстве больше меня? Незнакомец, Герой, Разумный без родины. Знаешь, что для него будет лучше, а мы - его защитники, не знаем?
  Как я и думал - бесполезно. Пошёл напрямик к Арсону.
  - Арсон, мы уходим, - меня за руку схватил один из выскочивших вперёд бойцов. - Давай, начни драку. Смелее! Нет? Тогда отвали!
  Выдернул руку из хватки. Подошёл к Арсону. Встал перед ним.
  - Не слушай его. Не слушай их. Оно того не стоит.
  - Не стоит? Ничего не стоит сын шлюхи, с которой успел наиграться и отец и старший брат.
  По потолку и стенам пошли трещины. Даже по доспехам нескольких из бойцов. Лица Шилония и остальных скривились. Я же ничего не почувствовал.
  Но было ясно - равновесие не продержится долго.
  -----
  Извини, Арсон. Я тоже сражался в той войне с Нерпинией. Я уважаю тебя как мага и как полководца. Но ради Аданерии я должен это сделать. Ты станешь монархом и Ламбертия заживёт куда лучше, чем до этого.
  Только не за наш счёт.
  - Если он был тебе так дорог, почему же ты не посадил сопляка на трон?
  -----
  Рахлес! Шилоний, что ты творишь? Ты даже не понимаешь, что сейчас разрушаешь! И самое главное - он ведь действительно верит в свою правоту. И готов за неё умереть. Он стоит впереди остальных, первый удар примет грудью. И вообще, без смертей размолвки между Арсоном и Генфри не добиться. И он готов. Он верит. Он хочет.
  - Арсон, уходим. Он не понимает, что несёт. Он ничего не знает! Просто слепец, как и остальные.
  ----
   'А вот кого считать своим ребёнком - это вопрос сложный. Тут всё от Силы зависит. У Великой Матери её хватило, чтобы защитить целую расу. Значит, она могла считать их своими детьми.'
  В голове крутились слова, которые я сказал когда-то Люрену. В своих мыслях я никогда не называл его Высочеством. Только вслух, выражая... что именно я выражал? Что именно я чувствовал? Как именно я хотел его позвать тогда, в последний раз?
  Нет! Нет!! Я не имею права так о нём думать! Расу! Целую расу! А я!.. А мне не хватило сил спасти одного!.. Одного сына.
  -----
  - 'Прости, Влад, что обвинял тебя в провоцировании тогда, в деревушке. Теперь я знаю, что это такое - отвратительная, гнусная провокация.'
  -----
  Не ожидал, что Арсона это так заденет. Ведь он всё время был на фронте, а малец отсиживался в замке. Когда только Арсон успел с ним так близко сойтись? Но это неважно. Я понимаю, что делаю тебе больно, Арсон, вот и не сдерживайся! Я здесь. Я готов ответить за слова.
  -----
  Переговоры окончены. Я выволоку Арсона силой. Они не станут рисковать и сами нападать на нас.
  - К чему вся эта драма, Арсон? Малец ничего не значил, ничего не сделал. Пустое место. Единственный смысл его жизни - больше камней нашли свою цель, вымещая злость и ненависть народа.
  После этих слов Шилония Арсон упал на колени. Трещины на потолке и стенах начали разрастаться.
  -----
  - Ты не можешь, Арсон! - закричал Влад, схватив меня за плечи. - Генфри не сможет объяснить их смерть, не раскрыв правды. Вы потеряете всё!
  Я не могу? Ты прав, я ничего не могу. Всю свою жизнь. Я ничего не мог сделать, когда Зилкон, а позже Ширгон унижали, убивали, продавали в рабство. Небольшая помощь пострадавшим, попытки помешать - всё, на что я был способен. Я не смог придумать, как это исправить, и не смог защитить того, кто сделал это за меня.
  Не смог защитить Люрена.
  И что теперь - я не смогу даже защитить его честь и достоинство?!
  Когда я упал на колени? Не помню. Опять. И лицо снова влажное. В последнее время я стал таким нюней, сынок.
  - Ты не можешь! - сжал ладони на моих плечах Влад.
  За его спиной Шилоний сделал шаг вперёд. Видимо, решил закончить весь этот фарс. Его лицо собранное, без единой эмоции. Он и говорил так - без издёвки и глумления. Ровно и монотонно.
  От этого только больнее.
  Давай! Давай! Только ещё одно слово!
  - Я могу! - улыбнулся Влад.
  Рывок!
  Влад вонзил нож в голову Шилония. Сверху, пробив череп. На долю секунды мир застыл: Юфостий замер поражённый, бойцы вокруг него не могли поверить в случившееся. Все застыли, будто боясь толкнуть время вперёд, ведь все они понимали, что тогда произойдёт.
  - Ради своего народа - сдохни, ублюдок!
  Влад резко провернул нож в ране, одновременно его выдёргивая. Шилоний начал заваливаться вниз.
  - Шилоний!!! - закричал Юфостий.
  - Убить!! - закричал кто-то из бойцов.
  Влад метнул нож в этого бойца. Тот дёрнулся в сторону, но нож вильнул вслед за ним, войдя в шею чуть выше воротника доспеха. Одновременно Влад Рывком переместился к ближайшему бойцу. Менее чем через секунду тот завалился на колени: Влад одним ударом выставил ему голеностоп одной ноги и сломал колено второй. Сам Влад спрятался за его телом от остальных бойцов. Одной рукой он полез куда-то в доспех, вторую к доспеху просто приложил. Через мгновение в руке Влада была микстура, судя по цвету - от проклятий, а по доспеху прошла малозаметная световая волна - Уплотнение. Несколько заклинаний пролетели мимо: не хотели задеть своего, вот и по Владу не попали. Но сразу после этого прямо из пола позади Влада вылезли несколько Земляных Кольев, ударив его в спину. Уплотнённый доспех пробить не получилось, Влада швырнуло вперёд, он вместе со своим живым щитом повалился на пол. Через секунду его должны были поразить десятки заклинаний, но и здесь Влад опередил своих врагов - он успел в падении выхватить другую микстуру, мутного цвета с плавающими внутри пылинками. Я сам предоставил ему для неё ингредиенты и знал для чего она используется. Упав, Влад ударил рукой по полу, микстура разбиралась, её содержимое вытекло наружу.
  Вспышка!
  От яркого света микстура Тумана с огромной скоростью начала выделять газ. Безвредный, но очень густой и непроглядный. Зал быстро им заполнился. Влад в своё время отказался от микстуры Ночного Зрения, сказав, что владеет такой же магией. Ещё когда он заказал мне эти ингредиенты, я подумал, что его Зрение может быть уже не столько Ночным, сколько Истинным.
  Бой продолжался.
  - Где он?! - надрывался Юфостий.
  - Контроль не работает! Мои Нити его не видят!
  - Проклятия ослабляются! Думаю, микстура!
  - Он зде... А-а-а! - крик прервался булькающими звуками.
  Рядом со мной пролетела Воздушная Стена. Разумно. Завесу она разгоняет, а если попадёшь по своим, их лишь отбросит, нет риска случайно убить своего. А Юфостий как раз маг Воздуха.
  Ещё несколько Воздушных Стен разогнали туман.
  - Где?! - продолжал надрываться Юфостий.
  - Там! Он пытается убежать!
  Влад и правда выскочил из этого зала в соседнее помещение.
  - Догнать! Убить! - заревел Юфостий, сам вперёд остальных направляясь за беглецом.
  На меня никто внимания не обращал. Несколько минут я продолжал слушать звуки битвы, перемещающейся по особняку. Но тут мой взгляд опустился на тело Шилония.
  Помимо него в этом зале было ещё четыре мертвеца. Но до них мне дела не было. А Шилоний... он лежал на полу в неестественной позе, как не может лежать живой Разумный. Вокруг головы натекла лужа крови. Я посмотрел в его пустые глаза. Пустые глаза... их смерть не изменила.
  В этот момент звуки боя вернулись. И не только звуки: через проход в соседнее помещение я увидел, как Юфостий спиной вперёд влетел в стену. Следом в его левый глаз влетел нож, сразу после этого ещё один в шею. В правом глазу Юфостия нож уже торчал. От Юфостия во все стороны разошлась Воздушная Волна. Я услышал, как Влада отшвырнуло назад. Но уже через секунду Рывком он оказался у Юфостия.
  Удар. Влад хотел своим ножом рубануть по шее, отрезая голову, но Юфостий, даже ослепший, успел чуть сдвинуться, поднять руку, и удар пришёлся в неё. Другую руку Юфостий хотел навести на Влада, но тот по ней ударил и Воздушный Серп сорвался в пол, оставив глубокую вмятину и разбросав осколки.
  Рывок! Влад продолжил двигать нож по плоти, выскочив из руки он вонзил его в голову Юфостия снизу, в подбородок. В тот момент, когда он провернул лезвие в ране, Юфостий обеими руками оттолкнул Влада от себя. Тот буквально отлетел, но нож не отпустил - его вырвало из головы Юфостия превратив её в кровавое месиво. Юфостий уже мёртвый скатился по стене и замер навсегда.
  Влад на время снова пропал из поля моего зрения. Но я продолжал его слышать. С хрипами он поднялся, потом что-то хрустнуло - думаю, он вправил вывих. Зашагал. А чуть позже все остальные перекрыл странный скрежещущий звук - будто, кто-то скребёт лезвием по камню.
  Когда Влад снова появился в проходе зала, меня удивила конструкция в его руке - это были... мечи. Влад держал за рукоять свой меч, но тут и там к нему были приклеены ещё шесть мечей. Часть из них тащилась по полу, создавая тот загадочный звук. Влад приложил вторую руку к своему мечу и начал вести ей по лезвию. Мечи посыпались на пол. Вскоре в его руке остался только его собственный меч, который он отточенным движением отправил в ножны.
  Влад. Если Люрен - гений стратегии, я - гений тактики, то Влад, несомненно, гений сражений. Он инстинктивно знает как и когда бить. Он активирует свои заклинания раньше противника, несмотря на меньший возраст, потому что начинает активацию в самый выгодный момент. Этот феномен известен каждому бойцу: дай одному Разумному в руки Сильнейший артефакт, и он ничего с ним не сможет сделать, а дай другому палку - он станет на порядок опаснее. Надо просто знать и уметь пользоваться всем, что изучил.
  Влад умеет. В моменты, когда он полностью собран, его трудно победить без явного превосходства в физических и магических навыках.
  Только сейчас я заметил, что после начала этой кровавой бойни, меня отпустили терзания и боль. Я просто смотрел, слушал и анализировал, как привык. Скоро всё, что тяготит меня уже целый год, вернётся, но я, несомненно, больше не дам себя этому сломить.
  Влад подошёл вплотную, остановился напротив.
  - Натворил ты делов, - усмехнулся я.
  Он просто пожал плечами.
  - Нужно с этим что-то делать, - я хотел хоть как-то ему помочь.
  - Я разберусь. И это... я со всем уважением.
  Удар. Темнота.
  
  ***
  - Что же конкретно там произошло? - тяжко выдохнул Генфри.
  Я уже рассказал ему о провокации со стороны Шилония и теперь Генфри интересовали детали.
  - Герой перебил двенадцать бойцов Аданерии, - ответил я на его вопрос.
  - Герой? Ты уверен, Арсон? На стенах, на полу, даже на доспехах моих Разумных есть следы твоей магии.
  - Я не использовал направленной магии против кого-либо из них. Я был дезориентирован, не мог сражаться. Всех убил Герой, никакой помощи я ему в этом не оказывал. Я потерял сознание после его атаки.
  - Брата нашли мои Разумные. Герой стоял над ним с ножом в руках. Несколько секунд промедления - он убил бы и его, - добавил Арфин.
  Значит, ты и это подстроил, Влад.
  - Я могу подтвердить всё, что сейчас сказал, на Ментальном Допросе у любого мага. Только если вопросы будут строго по самой атаке, на остальные, как будущий носитель королевских секретов, я отвечать не стану.
  - Сможешь? - неподдельно заинтересовался Генфри.
  - Несомненно.
  - Отлично! - уже куда живее выглядел Генфри.
  Его можно понять. В случае скандала нашему плану не суждено было сбыться, а он настроен решительно.
  - Это наверняка пригодиться, чтобы однозначно рассеять сомнения и подозрения на твой счёт, - добавил он.
  - Я готов в любой момент.
  - Хорошо. Что мы скажем про Героя? Он ведь остался бесконтрольный и натворил делов.
  - Мои Разумные были рядом с Героем постоянно, - сказал брат. - Даже на праздновании в этом зале за ним присматривали. Это было необходимо - Герой продемонстрировал как большие способности, так и взрывной характер. Он остался без присмотра после нападения Храма. Там поднялась большая неразбериха, было не до него.
  - Я лично говорил ему не устраивать провокаций, - вспомнил я один из наших с Владом разговоров. - Ошибка с нашей стороны если и была, то незначительная. Совпало неудачно.
  - Что с погоней?
  - Потеряла его.
  - Нужно показать, что мы отчаянно ищем убийцу. А ещё лучше - найти.
  - Бесполезно. Он способен перебить отряд подготовленных бойцов. Посылать за ним большие группы? У меня нет столько бойцов чтобы накрыть весь лес, куда он убежал, да и не задержится он там.
  - Не сможешь его поймать с твоими способностями? На своей земле, изученной вдоль и поперёк? - полюбопытствовал Генфри.
  - ...
  А что мне сказать?
  - Ладно. Но я обязан буду подать его в розыск и запросить помощь у наших соседей.
  - ... Согласен.
  - С этим разобрались. А что с Храмом?
  - Многовековые проблемы и недопонимания. Но важно, что после смены династии первая кровь в наших отношениях была пролита ими. Я обязан использовать это как аргумент при переговорах, чтобы смерть моих подданных была не напрасна. Я добьюсь мира со Храмом.
  - Подданных? - усмехнулся Генфри. - Наконец-то ведёшь себя, как король. Что с коронацией?
  - Отложу на время расследования. Пара дней, не больше.
  - Уверен? Год всего прошёл. Если Высшая Магия долго не будет давать тебе Титул после коронации, в народе начнутся брожения. Может лучше ещё немного поработать на его благо? Стать более достойным Титула?
  - Я достоин.
  - Тебе решать, - выдохнул Генфри. - И да, Анилия мне уже все уши прожужжала: согласен я на ваш брак. Вернее, на брак я не согласен. Но, когда Высшая Магия даст тебе Титул, я согласен на принятие моей дочери в твою династию.
  - Ура!!! - до чего же приятный у моей любимой голос. - Спасибо папа, а то Арси нашёл бы ещё сотню причин оттянуть этот разговор. Мой любимый такой стеснительный!
  - Это ведь снижает твои шансы, Генфри. Или ты так уверен в себе? - не мог я не задать этот вопрос.
  - Наоборот, - криво усмехнулся Генфри. - Я просто хочу получить шанс, что моя кровь будет частью королевской династии, кого бы в будущем Высшая Магия не выбрала монархом. Так что, дочка, постарайся родить мага.
  - Сама разберусь!
  
  ***
  За час до этого.
  - 'Проваливай пока отсюда. Нужно переждать две минуты.'
  - 'Вилиан могла преодолеть Защиту от Пересечения за пять секунд,' - сказал-подумал я спрыгивая со стены.
  - 'Она использовала микстурный способ, а мы Кристальный.'
  - Нашёл следы! Он где-то здесь! - прозвучал крик через два дома.
  Всё-таки нашли. Я надеялся уйти без столкновений.
  Сейчас на трёхметровой стене работает устройство для преодоления Защиты от Пересечения. Принцип простой: два Кристалла вставляются в два рунных артефакта, поглощающих ману по особым условиям: эти артефакты ставятся на Защитную линию недалеко друг от друга и начинают поглощать ману в промежутке между ними. Через какое-то время, в моём случае две минуты, образуется небольшой проход в Защите. Я поставипл Кристаллы в полуметре друг от друга, мне должно хватить, а время это сэкономит. Кристаллы подошли самые простые, много маны им поглощать не придётся, рунные артефакты я теперь могу делать закрытыми глазами из любой деревяшки.
  Правда, ради Кристаллов пришлось ограбить лавку. Но я честно оставил на прилавке золото по цене Кристаллов и сломанной двери, плюс моральный ущерб.
  - 'Если микстурный быстрее, могли бы другую лавку ограбить.'
  - 'Он быстрее для шустрой предательницы, а для неопытного тебя - это вечность. Тем более, с микстурами нельзя отвлекаться и отходить. А здесь погуляешь немного, а потом рванёшь к открывшейся лазейке.'
  Дедион прав, нужно на время отойти подальше, чтобы не привлечь внимание к артефактной конструкции на стене.
  Рывок! Рывок!
  Рахлес!
  Из-за угла вышел стражник!
  - Нашёл! Он здесь! - закричал он.
  Извини, дружок, но ты попал в мой радиус Звукохвата. Мы друг дружку слышим хорошо, а вот те, кто снаружи ни-ни.
  Рывок! Какого?..
  Я всем телом влетел в стену, проломил её и оказался внутри чьего-то дома. Как же больно! А он хорош: как только я сделал Рывок ему навстречу, готовя свой удар, тут же натолкнулся на его. Не люблю я тех, кто в магии меня сильно опережает, а в технике отстаёт не очень сильно. Или вообще не отстаёт.
  В доме кто-то завизжал. Но мне это было не особо интересно - я проскочил через пару комнат и увидел дверь. Хоть выйду как нормальный Разумный.
  Рывок! Выскочил наружу. Чтобы тут же отхватить Ледяную Стрелу. Недавно обновил Уплотнение на доспехе, что меня и спасло. Стрела прошила доспех, но в тело вошла лишь на пару сантиметров. Царапина. А вот отшвырнуло и приложило об стену несчастного дома довольно сильно.
  С той стороны улицы ко мне бежал ещё один стражник, новая Ледяная Стрела уже сформировалась для выстрела.
  Рывок! Стрела ударила рядом. Так, что делать? Я оказался в дворике дома. Небольшой заборчик, мне по пояс, особо не поможет. А вот столик... рядом стоял круглый столик на коротких ножках, вокруг парочка мелких стульчиков. Детский, наверное. То, что нужно. Подцепил стол ногой, подкинул, поймал.
  Уплотнение. Уплотнение. Уплотнение. Клейкость.
  Готово. Теперь у меня щит, который не выбить у меня из рук.
  Первая проверка на прочность прилетела сразу же - Ледяная Стрела пробила столешницу насквозь, но застряла в ней. Отдача немного отбросила назад, но терпимо. Жить можно.
  Из-за угла дома вышел первый стражник. Не думаю, что в ближнем бою детский стол будет полезен.
  - Прикрой! - закричал он, бросаясь ко мне.
  - Хорошо!
  Ага, как же! Я побежал в противоположную сторону, получая новые дырки в своём импровизированном щите.
  И именно в этот момент я заметил - они из разных армий. У одного на доспехе Волкорык, а у второго Медведуб.
  - Я отрежу его от домов!
  - Не дай ему проскочить в переулок!
  Хорошо работают. Толково.
  - 'Ты рехнулся? С чего сейчас лыбиться? После победы над дюжиной врагов, проиграть двум - это как после оргии возвращаться к скучному и убогому сексу в паре.'
  - 'Что за дебильная аналогия?'
  После очередного попадания Стрелы стол раскололся на две части. Рывок! Я швырнул одну из них в преследующего меня стражника. Видимо, такого он не ожидал, не успел сгруппироваться, и прилетевший в него кусок стола с торчащими из него Ледяными Стрелами повалил бойца на землю. Вторую половинку, отключив Клейкость, я бросил на землю.
  Рывок! Из стены дома позади меня выскочили Ледяные Колья, если бы не успел среагировать, накололи бы меня, как бабочку на иглу.
  - 'Влад, две минуты прошли. Сваливай.'
  Отлично. Раны после того боя всё ещё ноют. Надолго меня не хватит.
  Рывок! Рывок! Рывок!
  Рядом пролетело несколько Стрел. Скоро он привыкнет к моему дёрганному бегу, и одну из следующих ледышек я словлю уже головой.
  А может и нет. Проскочив через переулок, добрался до стены. Совсем немного осталось.
  Рывок! Рывок!
  Нужно успеть, пока они ещё в переулке. Как только выскочат, я окажусь как на ладони. Той самой, из которой вылетают Ледяные Стрелы.
  Вот это место. Рывок! Прыжок! Клейкость. Подтянуться.
  Рахлес! В плечо вошла Стрела. Перевалившись, я рухнул на стену. В глазах начали плавать круги. Потеря крови. И вставать нельзя, лучше перекачусь.
  - 'Влад, стой!'
  Я замер прямо у линии Защиты. А где мои?..
  Идиот! Они в метре в стороне. Чуть не прокатился по линии смерти. Ползком перебрался в сторону и рванул между светящимися Кристаллами. Успели значит маной напитаться.
  Рахлес! Как жжёт!
  - 'Упс, возможно две минуты мало. Ну, жив остался и ладно.'
  Чтоб тебя!
  - 'Влад, сбей хотя бы один из Кристаллов.'
  Так и сделал - ударил один из Кристаллов ногой, тот отлетел с линии заклинания.
  - 'А теперь побежали.'
  Какое там побежали. Мне бы поползти. Что я и сделал: буквально перевалился через парапет стены и грохнулся вниз. Сгруппироваться я успел, поэтому ничего нового себе не сломал, старого хватало. Подскочил на ноги и рванул... ну, как рванул, поплёлся в сторону виднеющейся на краю зрения полоски леса.
  - Он перебрался через стену!
  - Как?
  - Вот Кристалл. Здесь был второй.
  - Пристрели его.
  - Сейчас!
  Я начал вилять, падать, перекатываться. Когда специально, когда случайно, но это помогло мне не превратиться в напёрсток для Ледяных Стрел.
  - Нужно снять Защиту! - краем слуха услышал я голос одного из стражников.
  Защита от Пересечения работает в обе стороны на всех Разумных. Вносить в список исключения очень дорого по мане, и обычно в такой список попадают только стражники ворот. Иногда даже их не включают. Стражники, патрулирующие сам город, не могут пересечь собственный способ защиты. Меня уже не догнать.
  Я оглянулся назад, смотря на две маленькие фигурки стражников из двух разных королевств, действовавших как настоящие напарники. На моём поцарапанном и побитом лице снова расцвела улыбка.
  - 'Что тут скажешь - такого Бэтмена такой Готэм точно не заслуживает.'
   
  Глава 2. Баланс падения
  
  Это не должно произойти.
  Но мне их не остановить. Как только каждый из них выберет ДА, путь в Покои будет открыт.
  Он не может на такое пойти.
  Хотя, кого я обманываю?
  Ещё как может.
  А вот я не могу...
  - О*Сикс, нам нужно поговорить. Очень нужно.
  - Я слушаю, - его голос звучал немного... задорно?
  - Я не могу допустить их в Покои... Я не могу убить столько Разумных.
  - Тебе не придётся их убивать. Я пошёл на множественные уступки, создавая твой личный Ивент, в том числе и на эту. Они сами разорвут друг друга на куски.
  Уступки, как же. Самое главное - смерть любого, кто попадёт в Покои, так и осталось условием Ивента. И какая мне разница, как именно они будут умирать?
  - Там пятьдесят тысяч Разумных, я не стану убивать их ради исполнения Ивента. Я могу просто не пустить их: никто не окажется внутри Покоев, тогда никому не получится их покинуть.
  - Это нарушение условий Ивента. Я понесу потери.
  - Куда меньшие, чем за прохождение Покоев такой толпой.
  - Зачем мне выбирать между плохим вариантом и очень плохим, когда есть способ обойтись без потерь вовсе? Даже остаться с прибылью.
  - Я уже пропускала внутрь армии двух королевств, а теперь целая империя. И дело не только в бойцах: когда они погибнут, что станет с оставшимися без защиты жителями? Как поведут себя их соседи? Не трудно догадаться.
  - Не трудно. Но тебя не удивляет, что в этой части материка осталась лишь одна империя? И та скоро падёт из-за каприза своего императора. Как создатель множества миров, скажу тебе простую истину: ни в одном из них империи долго не живут. И причина их распада всегда внутренняя. С твоей помощью или нет, что-то подобное всё равно бы случилось.
  Он сделал ставку на распад империи? Это спланировано? Может, он сам замешан в том, что у моего порога ждёт своей гибели пол сотни тысяч Разумных?
  Бессмысленно гадать.
  - Это пустые слова. Распадаются империи или нет, я не хочу сама принимать в этом участие.
  - Мне дешевле вмешаться в Игру и убить их самому, чем выпустить из Покоев - слишком высокой я сделал награду за прохождение, думая, что мы поняли друг друга.
  - Я не...
  - Станешь. Ты пустила и не выпустила армии тех королевств, потому что выбор был прост: либо они, либо ты. Без угроз, лишь констатация факта. И сейчас положение не изменилось.
  - Я мо...
  - Не можешь. Ты хочешь жить, и самое главное - твоя жизнь ценнее их жизней. Для всех народов ты - спасительница, благодетельница. Само твоё присутствие даёт им надежду. А для магов ты - напоминание о невероятной Силе, которая многим не даёт делать всё, что захочется. И я знаю о твоих маленьких 'выходах' за пределы Покоев ради бескровного разрешения сложных конфликтных ситуаций. Отношусь к этому спокойно: ты стараешься делать всё в рамках нашей договорённости, хоть это и злит других Игроков, ведь конфликты - двигатель Игры.
  - Это бред. Не причина, а лишь повод. Отговорка. Сколько это будет продолжаться? Сколько ещё королевств и империй будет погублено? Когда ценность их жизней сравнится и превзойдёт мою?.. Я как будто падаю в бездну. Падения не избежать, но я пытаюсь балансировать прямо в воздухе, лишь бы его отсрочить. И самое главное - по пути я хватаюсь за висящие по краям пропасти мостики, ломаю их, обрекая на смерть вместе с собой всё больше Разумных. Не лучше ли просто закрыть глаза и приготовится встретить дно одной, без лишних жертв?
  - Какая глубокая философская аналогия. Вот ещё одна философская мысль: отговорки достаточно. Причины существуют только в неРазумном мире: смешались два вещества и причиной этого стало третье. В мире, где нет Разума, у всего есть свои причины. И только причины. Но стоит появиться Разуму, сразу возникают поводы, отговорки, оправдания. Для Разума причина - всего лишь крепко обоснованная для окружающих и самого себя отговорка. Во всех мирах Разум придумывает несуществующие вещи, вроде объективности, только для того, чтобы внушить самому себе ложное чувство собственной однозначной правоты. Разум по каким-то... отговоркам не может без этого существовать.
  - К чему вся эта пустая болтовня?
  - Я дам тебе отговорку: если ты не проведёшь с нежданными гостями свою маленькую игру по всем оговорённым правилам, мне придётся компенсировать свои потери за счёт твоих сестёр. Уверен, они с радостью провернут несколько кровавых дел ради того, чтоб твои ладони остались почище. А тебя я лишу возможности использовать те крохи оставшихся Сил на внешнее воздействие и наблюдение за миром, оставив в компании только с твоими сёстрами. Ну как, эта отговорка достаточно сильна, чтобы стать причиной? Как ты думаешь?
  - ... Достаточно.
  - Вот и договорились.
  Разговор окончен. Самый долгий наш разговор за всё время. О*Сикс обычно общается только посредством односложных команд, а тут прямо философское размышление о природе Разума. Эта тема ему интересна? Нужно будет позже подробно обработать весь наш диалог. Каждое слово и интонацию.
  Я должна понять, как ОНИ думают.
  Ну а пока... все выбрали ДА. В такой большой толпе никто не рискнул усомниться в несуразности идеи императора отправить всю свою армию в место, откуда ещё никто не возвращался ради мифических сокровищ, оставив города и поселения без должной защиты.
  Это испытание я буду вести сама. Не нужно вмешивать сюда сестёр.
  
  Воспоминания Ренфитриеллы.
  Раздел: информация о Богах.
  Уровень анализа: глубокий.
   
  Разнообразие.
  Есть вещи неизменные, всё остальное быстро приедается, и тогда нужно пробовать что-то новое.
  Разнообразие - это круто!
  Как же я заколебался таскаться по этим горам. Солнце печёт нещадно, даже в тени душно, и, как назло, третий день подряд мне на глаза не попадал ни один ручей, зато я постоянно попадаюсь на глаза горным Магзверям. Я уже скучаю по долгим лесным прогулкам.
  Одно хорошо - разнообразие! Я должен в это верить, иначе сорвусь.
  В последнее время я стараюсь найти что-то интересное в не меняющемся горном пейзаже, чтобы отвлечь себя от грустных новостей. Первая из них - я заблудился. Не так-то просто ходить по горам, избегая проложенных дорог, зная лишь нужное направление. Уткнёшься в тупик - и бреди в обход. Один раз я сорвался и полез прямо на отвесную скалу с помощью Клейкости. На середине пути - метрах в ста пятидесяти над землёй, ко мне в гости заглянули Крылоглоки - здоровенные орлы с тремя головами, каждая из которых может использовать атакующую магию, причём заранее не сказать какую. Если вкратце рассказать об этой злополучной встрече - я чуть второй раз не сорвался. И поклялся себе больше не срываться.
  А то точно сорвусь.
  Вот я и брожу, захожу в тупики, обхожу, отмахиваюсь от добычи, что считает себя охотником, и сам стараюсь не стать добычей, возомнив охотником себя.
  А в перерывах стараюсь себя чем-нибудь отвлекать.
  Вот и сейчас, я сильно заинтересовался необычным для природы явлением - прямой линией. Природа такие действительно не любит. А тут прямо на земле, вернее на камне, узкая, белая прямая линия. И чем ближе я подходил, тем явственней понимал - это дело рук Разумных.
  И вот я стою прямо перед чертой. Её края ни слева, ни справа не видно. Зато теперь я вижу, как слева от меня эта черта доходит до скалы и начинает подниматься по ней вверх. Справа не видно - я сейчас в довольно широком ущелье, но почему-то уверен, что и там ситуация будет аналогична.
  Нужна консультация.
  - 'Что это за черта?'
  - 'А какие у тебя предположения?'
  - 'Не люблю, когда ты устраиваешь викторины. По их итогу я всегда выгляжу идиотом.'
  - 'По этой же причине они мне нравятся. Ну так что думаешь?'
  - 'Да мало ли может быть вариантов? Это может оказаться разновидность Защиты от Пересечения, и стоит мне сделать шаг, как я грохнусь замертво. Или магическая сигнализация от всяких незаконных мигрантов вроде меня.'
  - 'А ты перешагни.'
  - 'Всё будет в порядке? Со мной ничего не случится?'
  - 'Хуже чем сейчас точно не станет.'
  - 'Утешил.'
  Поднял ногу. Медленно перевёл её на ту сторону черты.
  Опустил.
  Ничего.
  Поднял вторую ногу. Медленно поставил её рядом с первой.
  Ничего не произошло.
  - 'Так и должно быть? Или проявилась очередная моя аномалия?'
  - 'Да, мальчик мой, ты - избранный! Особенный. Внутри тебя - целая вселенная, - не люблю издевающийся голос Дедиона. - Только ты можешь переступить через простую меловую черту на земле и... ни черта не случится.'
  Можно вздохнуть свободно. Опасности нет, а к паясничеству своего попутчика я привык.
  - 'Зачем кому-то чертить посреди гор линию обычным мелом?'
  - 'Этому кому-то приказал Шуц Беспокойный - король Лурдении. Таким способом он выделяет границы своего королевства. Да, кстати, поздравляю - ты наконец покинул Ламбертию и попал в Лурдению.'
  Я слегка подзавис.
  - 'Линия мелом на земле - граница королевства?'
  - 'Ага. Я сам считал, что это только слухи. Говорят, Шуц помешан на правилах и точности, поэтому стандартное: эта сторона гор наша, а та ваша - его не устраивает. Он приказал очертить границы всего королевства, строго до метра. И несмотря на специальные добавки в мел, линия эта долго не держится, поэтому целая куча Разумных постоянно заняты тем, что подновляют её то тут, то там.'
  - 'Да уж, им ещё повезло, что у Лурдении нет водных границ,' - я обернулся, чтобы в последний раз посмотреть на самый странный способ занять огромную толпу Разумных бесполезной работой.
  Впрочем, есть ведь ещё чиновники.
  - 'А кто тебе сказал, что их нет?' - весело прозвучал в моей голове голос Дедиона.
  
  ***
  Почти добрался.
  Нуклирд - столица Лурдении. Уже отсюда можно разглядеть возвышающиеся укрепления города с полумиллионным населением.
  Я ещё вчера мог оказаться здесь, но принял решение остановиться на ночлег пораньше, чтобы подойти к столице рано утром, а не в ночи.
  Впрочем, сам город я посещать не собирался.
  - 'Уже отсюда несёт животным запахом.'
  - 'А чего ты ожидал? Ведь продажа Прирученных Магзверей - основа экономики Лурдении.'
  Пока я топал по горам между Ламбертией и Лурденией, а потом по самой Лурдении до её столицы, Дедион рассказал мне интересную лекцию, касающуюся животного мира Катинола. С самого своего попадания на Катинол я заметил странность: вокруг всех поселений множество полей с самыми разными посевными культурами, для некоторых из которых не существует земных аналогов... а животных нет. Никакого животноводства. Всё мясо, подаваемое на стол в харчевнях - убитые и приготовленные Магзвери. Даже кони (я называю их конями из-за внешнего сходства, но местные копытные выглядят мощнее и приземистей Земных грациозных коняшек) попадались мне на глаза редко. А конюшни я встречал только в крупных городах, в замковых комплексах.
  Почему? Почему злые Волкорыки ещё не превращены Разумными в добрых СобакоРыков? Хватайте, приучайте, дрессируйте, скрещивайте, выводите. Старушка селекция вам в помощь.
  Не тут-то было.
  Самое главное таинство Катинола - зачатие, вынашивание и рождение новой жизни, относится ко всем живым организмам. В том числе и к Магзверям. А именно - Магзвери не могут размножаться в неволе. В неволе в широком смысле этого слова: если вы выпустите на денёк лошадок в чистое поле, а сами отойдёте на сто метров - воля не наступит. Всё куда сложнее и проблемнее.
  Поэтому вывод новых пород и одомашнивание зверей на Катиноле невозможны.
  Одно НО - Приручатели. Маги, способные превратить опасную тварь в домашнего питомца, привязать к конкретному Разумному, обучить нескольким командам. И ещё много чего умеющие делать с Магзверьми. Например, преодолеть своей магией проблему с их размножением. Для разных Магзверей это работает по-разному: у некоторых такой возможности нет вообще (у Сильнейших), некоторые могут дать только одно поколение потомства, которое уже не станет размножаться, некоторые два и так далее.
  В общем, очень интересный тип магии, на котором построено благосостояние Лурдении: здесь, в Нуклирде, живёт самый Сильный на континенте Приручатель. Древний маг. Почти три тысячи лет. Он способен приручить тех же коняшек так, что они смогут продолжать род десять поколений, находясь в неволе. Вот только пра(восемь раз)внуки такой лошадки будут полностью стерильны, то есть никакого размножения, даже если их отпустить. Плюс, каждая приручённая лошадка, как и любой другой Магзверь, может родить только один раз. И всё. Больше потомства не будет.
  Поэтому разведение и одомашнивание всё равно невозможно. Но хотя бы десять поколений крепких и долгоживущих лошадей - уже неплохо. Или несколько поколений более сильных и опасных Магзверей, поставленных на службу своим хозяевам. А потом придётся отлавливать новых и Приручать уже их.
  Что интересно, лошадки в дикой природе встречаются лишь в нескольких областях очень далеко отсюда - в полях западной части континента. Поэтому здесь они очень дороги, ведь их перевозят через весь континент.
  Но в Лурдении коней и других Магзверей хватало.
  Сейчас я подходил к деревне Заготовка. Прямолинейное название. До стен Нуклирда - около километра. Можно сказать, что деревушка прямо под носом столицы, а можно, что она фактически её часть. Хотя, деревня - обманчивое название. Крепкий частокол вокруг. Патрули. Солидная охрана у ворот. Да и размеры деревни немаленькие. Специализация поселения - разведение и содержание Приручённых зверей. Но помимо этого, здесь же расквартировано особое боевое обучающее подразделение.
  С нетипичным командиром, Героем по совместительству.
  Да, именно в этой деревушке живёт мой старый знакомец - Ник.
  Прежде чем я продолжу свой путь к намеченной ещё в Покоях цели, нужно обязательно зайти поздороваться.
  - 'Я мясоед тот ещё, но, когда вживую чувствуешь животный запах, весь аппетит пропадает.'
  - 'А я мясо почти не ел. Не из каких-то неврастенических принципов защиты окружающей природы - мне вкус не нравился. Я больше сладкое любил.'
  - 'Сладкоежка? Я тоже.'
  - 'Нет. Ты любишь и мясное, и сладкое, и острое, и кислое. Всеядный. Лишь бы в рот чего-нибудь засунуть.'
  - 'Кто откажется вкусно поесть?'
  - 'Вкусно лишь по твоему мнению... Ха-ха... Мне вспомнились твои первые дни в этом мире: как ты продирался сквозь лес Крирда, обуреваемый голодом, ведь незачарованное мясо убитых тобой Магзверей было отвратительно на вкус. Как ты через силу его запихивал в рот... А-ах, ностальгия.'
  - 'Было и такое, спасибо, что напомнил. Но потом, когда я их отлавливал для таверны Стана, Лерди готовила изумительные блюда из того же мяса.'
  - 'Говорю же - зачарованное. Есть магия, влияющая на вкус мяса Магзверей. Твоя рыжая потомственная нимфоманка умела пользоваться этой магией. Поэтому её сутенёрша знала, что у нимфодочки есть магический талант, хоть та и не хотела обучаться боевой магии.'
  Упоминание Лерди заметно подняло мне настроение. Хоть Дедион и использовал свою технику 'гадких прозвищ'.
  - 'По этой причине мясные блюда настолько дороже остальных?'
  - 'Отсутствие животноводства тоже влияет. Но в целом да, мясо могут приготовить только маги или Чудесники с проводимостью, из тех, что способны выучить лишь пару заклинаний и им повезло освоить именно эти. Второй вариант случается чаще - у полноценных магов есть дела и поважнее, чем готовкой мяса заниматься.'
  Спорное утверждение, но... странно, что я раньше об этом не узнал. Вроде наблюдательный, но такие интересные мелочи уже не в первый раз ускользают от моего внимания.
  Обмениваясь колкостями с Дедионом, я приближался к воротам Заготовки. Трое хорошо вооружённых стражников с каждым моим шагом в их сторону становились всё более настороженными. В небольших поселениях все друг друга знают и чужакам не рады.
  - Привет, бойцы, - поздоровался я первым, сразу взяв инициативу на себя.
  Бойцы перегородили проход, встав наизготовку.
  - Вы к нам? - спросил тот, что стоял по центру. Старший смены. Таких легко определить.
  - Нет, ни к вам. Я к Нику.
  - К командиру Нику? - удивился парень слева.
  - Да. К нему.
  - Командир Ник не принимает гостей, - сказал старший.
  - А вы скажите ему, что прибыл его соотечественник - Влад. Он может меня не вспомнить, а может... он очень захочет, чтобы о моём присутствии знало как можно меньше Разумных, и чтобы я не заходил в ту каморку, - ткнул я пальцем в приметное сооружение сразу за воротами, - не показывал Статус и не заполнял Оттиск.
  На несколько секунд повисло молчание.
  - Рупит, найди командира Ника, передай ему слова о соотечественнике и имя Влад. А мы пока здесь подождём, - последние слова старший говорил уже мне, пока один из его парней лёгким бегом направился внутрь поселения.
  - Спасибо.
  - Если вдруг вы не будете проходить процедуру заполнения Оттиска, я должен сам рассказать вам основные правила нашего поселения.
  - Буду рад их узнать.
  - Первое - не имея специального разрешения, запрещено использование открытого огня, - заученно произнёс стражник.
  - Логично, - окинул я взглядом множество деревянных загонов с животными.
  - Второе - запрещено атаковать Магзверей. Даже если когда-то именно такой зверь ранил лично вас, или убил вашего родственника или друга. Все Магзвери являются собственностью нашего короля - Шуца Беспокойного. Они либо Приручены, либо ожидают Приручения. Взамен, мы гарантируем, что ни один зверь не проявит по отношении к вам агрессии.
  - Понял. Что-то ещё?
  - Это основное.
  Вполне может быть, что правил куда больше, но стражник решил закончить лекцию, увидев, что сюда направляется Ник. Отправленный за ним боец шёл рядом и что-то очень быстро говорил своему командиру.
  - Привет, Ник, - поздоровался я, когда он подошёл вплотную.
  - Не ожидал. Вот уж не ожидал, - улыбнулся Ник. - Так, бойцы, - его голос стал суровым. - Как зовут этого Разумного?
  - Вл...
  - Не могу знать! - наступил на ногу своему подчинённому старший смены, перебив его. - Он не представился. Внешности его тоже не запомнил - я в этот момент усиленно повторял кодекс стражника ворот.
  - Превосходный ответ, - серьёзно произнёс Ник. - Вам следует поучиться у своего старшего смены, - обратился он к оставшимся двоим бойцам.
  - Есть! Поучиться! - в один голос рявкнули парни.
  - Идём за мной, - поманил меня Ник.
  Хорошо. Был и другой вариант развития событий, по которому мне пришлось бы уносить отсюда ноги. Но похоже, всё не так уж плохо.
  Через полминуты я начал в этом сомневаться: Ник свернул с главной улочки в переулок, где никого не было.
  - Пойдём в окружную. Здесь не далеко, а рассказать нам друг другу нужно многое, - успокоил он начавший раскручиваться у меня маховик паранойи.
  - Это уж точно.
  Стоило нам скрыться от ненужного внимания...
  - Рад снова с тобой встретиться, Влад, - протянул мне руку Ник.
  Крепкое у него рукопожатие.
  - Точно рад? У тебя не будет проблем?
  - Всё сложно. И да, и нет. Ни я, ни мои бойцы к тебе претензий не имеем. Как и наше руководство. Но, сам понимаешь, после того, что ты сделал, нужно сто раз подумать, прежде чем афишировать знакомство с тобой.
  - Понимаю. Я тоже рад снова с тобой встретиться, но, если честно, в первую очередь прибыл сюда для получения информации от того, кто точно видит картину целиком, и при этом не станет мне врать.
  - Немалый ты путь ради этого проделал.
  - Я к тебе мимоходом заскочил. Скоро двинусь дальше.
  - Хорошо, когда есть цель. Ладно, по поводу того, как твоя жизнь изменится в связи с случившемся в Гардинии...
  - Это потом, - перебил я Ника. - Сначала я хочу узнать, как после случившего изменилась жизнь народа Дисгардита.
  - Народ Дисгардита? - удивился Ник. - А как его жизнь могла измениться? Конечно, к лучшему. Они теперь живут дольше, а дети у них рождаются здоровыми и крепкими.
  - Ник, я ведь не дурак, и понимаю, как всё устроено.
  - Хм... Я не смогу тебе рассказать обо всём. Если у тебя есть какие-то конкретные подозрения, назови их.
  - Ладно. Как на случившееся отреагировали соседи Дисгардита? Не захотели поживиться во время переполоха и кризиса?
  - Поживиться у Дисгардита? - ещё сильнее удивился Ник. - Нет, Влад. Даже представить себе такого не могу.
  - А поподробней. И только факты, а не эмоции.
  - Понял, - стал серьёзней Ник. - Дисгардит крупное и мощное королевство. Центральное в нашем регионе. Никто не будет настолько глуп, чтобы откровенно наживаться на их беде. Кризис пройдёт, а испорченные отношения останутся. И теперь уже с Вурдиком, а не с Догернашем. Вурдик - Сильный государственник, и месть его будет не личной, а именно государственной. Себе дороже.
  - И никто не рискнул? Неужели все вокруг настолько слабее?
  - Вокруг хватает серьёзных королевств, но все они сильно заняты... - посмотрев несколько секунд на моё недоумевающее лицо, Ник продолжил, - Догернаш нас переиграл. Не в первый раз. Не знаю, каким он показался тебе, но Догернаш был умён и обожал строить планы, интриги. Он влез в дела Шотриндии, Нерпинии и Ренгунтии куда сильнее, чем мы все думали, и даже его смерть не остановила начавшиеся конфликты.
  Вот как. Жаль.
  - Всё-таки он втянул их в войны.
  - Там и так была напряжённость в отношениях во всех трёх случаях, Догернаш лишь усугубил ситуацию.
  - Значит, иностранного вмешательства в дела Дисгардита не было? Особенно под предлогом помощи.
  - Мы, под предлогом помощи, - усмехнулся Ник, - помогли Дисгардиту Магзверями, чтобы ускорить восстановление центра Гардинии. Там ещё много работы. И всё. Да и не нужна Дисгардиту ничья помощь. Это мощное королевство с долгой историей, они сами превосходно со всем справляются.
  - Ясно. А что по военной силе? Я сильно её проредил, разве они не ослабли после такого?
  - Наоборот, - снова усмехнулся Ник.
  - Наоборот?
  Это как такое возможно?
  - Тут всё тоже просто. В Дисгардите очень небольшое количество Сильных магов. У него много бойцов, но именно Сильных, скажем Старших магов, очень мало по отношению к общему населению. Понимаешь, почему?
  - Поглотитель Жизни, - дошло до меня.
  - Конечно. Никто не захочет отдавать часть своих жизненных сил. Ладно простые жители - они родились в Дисгардите, привязаны Статусом, деваться особо некуда. Хотя многие смогли перебраться в другие королевства - решили рискнуть, а не примиряться с судьбой используемого и выбрасываемого ресурса. Но маги - это отдельная тема. Они часто путешествуют. Особенно Сильные. И оседают там, где им приглянется. А из Дисгардита наоборот - маги бежали. Если не хочешь быть бойцом, что поддерживает этот ужас, или если ты не аристократ, которые нужны были Догернашу для управления королевством, твоя судьба предрешена - источник маны для его Кристалла. Как только в семье у ребёнка открывался дар магии, его старались вывезти из королевства.
  - Почему? Ведь у магов бесконечный запас жизненных сил. При развитии своих способностей они перестают стареть.
  - Во-первых, развитие сильно тормозится. Но не это самое главное, ведь многие и не хотят идти по пути мага. Проблема в побочном эффекте Поглотителя - он развивает у своих жертв Ментальное Размытие.
  - 'Чтоб ты ещё раз сдох, ублюдок!!' - крик Дедиона чуть на оглушил меня.
  - Ментальное Размытие? - решил я спросить у Ника.
  Видимо, для Дедиона тема не из приятных.
  - Гадкая штука. С множеством проявлений и симптомов. Но у Чудесников это выражается в основном частой мигренью, головными болями, проблемами с памятью. Эта болезнь действует на Разум не лучшим образом.
  - 'Он многого не перечислил. И это не болезнь. Это эффект смеси Проклятия и Ментального воздействия.'
  - Но для магов всё гораздо хуже, - продолжил Ник. - Тело, Душа, Разум - единство этих компонентов необходимо для мага. Ментальное Размытие разрушает Разум мага, после чего он сходит с ума.
  - 'Всё куда хуже: маг постепенно становится овощем. При этом внутри он не перестаёт страдать до самой смерти Разума.'
  - И неважно, развивает Разумный способности или нет, само наличие дара делает его жертвой Размытия.
  Каждый восьмой ребёнок рождается магом. Вряд ли большинству удалось покинуть Дисгардит. Догернаш оказался куда большей тварью, чем я думал.
  Хоть мне и казалось, что это невозможно.
  - Но сейчас всё изменилось?
  - Конечно. Поглотитель уничтожен вместе с Замком Догернаша. Мы точно знали, что он спрятан где-то там. Теперь же на том месте только огромная воронка. Размытие не исчезло по мановению руки - больные этим недугом уже не излечатся. В более слабой форме Размытие передастся и их детям. Но постепенно, через несколько поколений, жители Дисгардита очистятся от этой дряни. А маги постепенно приходят в Дисгардит: кто возвращается на родину, которую когда-то покинул; кто уже давно имел деловые отношения с Дисгардитом, и ему легче их развивать в самом королевстве; кто просто ищет способы ускорить и усилить своё развитие, а Дисгардит многое может предложить. Когда тирания Догернаша исчезла вслед за его жизнью, Дисгардит стал только Сильнее. Каким он и нужен нам всем.
  - Хорошо. Значит, всё не так плохо, как я ожидал.
  Ник остановился.
  - Влад, ответь мне - с какими мыслями ты прорывался через ДеСилов к замку? Ты думал обо всём этом после совершённого тобой в Гардинии? Или же до?
  - До, - ответил я одним словом.
  - ... Тяжело быть тобой, - прошептал Ник.
  - И насколько тяжело? Чем лично мне грозит та история? - перевёл я тему.
  - Самое главное, что ты должен узнать - Маленький Монстр начал на тебя охоту.
  - 'Рахлес!!'
  Такая короткая, односложная, без издёвки реакция Дедиона мне очень не понравилась.
  - Маленький Монстр? Это кто вообще?
  - Не слышал? Маленький Монстр - это глава гильдии магов Ренгунтии. Воспитанник Демцена.
  Демцен. Ясно. Что ж, он имеет на это право.
  - Демцен же был замглавы. Почему глава оказался воспитанником заместителя?
  - Демцен вообще-то основатель и первый глава гильдии магов Ренгунтии. Гениальный исследователь магии. Он сам, своим личным решением, поставил на свой пост собственного ученика - Маленького Монстра, и стал его заместителем.
  - Маленький Монстр оказался гениальнее гения?
  - В вопросах исследования магии - нет. В невероятной магической Силе... - его не зря называют Монстром.
  Интонация Ника о многом говорила.
  - Он настолько Силён?
  - Он гений в массовой магии разрушения. Говорят, он может уничтожить всё в радиусе двух сотен метров вокруг себя меньше, чем за четверть секунды.
  Звучит... хуже некуда.
  - С чего ты взял, что он меня ищет?
  - После случившегося в Гардинии началось три войны. Шотриндия и Нерпиния защищаются. А Ренгунтия сама напала на врага. Сразу же. Потому что из башни гильдии вышел тот, кто давно её уже не покидал и говорил только со своим любимым учителем. И кстати - Ренгунтия уже победила. Многолетняя подготовка, помощь Догернаша - всё пошло прахом, когда Монстр вышел из башни, желая уничтожать. Король Ренгунтии быстро нашёл, куда направить его ярость.
  - Он в одиночку победил в войне?
  - Не в одиночку, конечно. Но на острие атаки. Впереди всех, нагоняя ужас на врага. А после победы он взялся очень активно расследовать случившееся с его учителем. С Лонитром он уже говорил.
  Просто супер!
  - Лонитр по прошествии времени тоже многое заметил, и по-новому посмотрел на ситуацию, но он - рыцарь, и тебя считает борцом за правое дело. Хотя, с ним тоже советую не встречаться. Вопросы о его погибших братьях по корпусу он непременно задаст. А Маленький Монстр стал главой гильдии не только за Силу - он очень умён. Можешь считать, что он уже всё знает. И ему это знание не понравилось.
  - Ты за ним следишь? Откуда тебе всё это известно?
  - Я сам недавно пересекался с Лонитром - хотел узнать побольше о вашем совместном сражении против Догернаша. Он мне и рассказал о встрече с Маленьким Монстром и о допросе, что тот ему устроил. Остальное я узнал из других источников.
  - Большая честь - быть врагом такого известного мага, - усмехнулся я.
  - Скажу прямо, Влад: тебе его не одолеть. Маленький Монстр не имеет слабостей. Он уничтожает врага сразу как увидит. Ни самоуверенности, ни опрометчивости, ни жалости. Его не ввести в заблуждение, не обмануть. Его уровень гениальности в магии сравнивали с магией Тела у Гильрена, но только Маленький Монстр не станет подыгрывать, подставляться, давать манипулировать собой. Уничтожит и всё.
  Звучит безнадёжно. И словам Ника я могу верить.
  - Ладно. Хватит о Монстре. Чем ещё порадуешь?
  - Вурдик. Ты в его списке на казнь. Здесь чистая политика, но тебе от этого легче не станет. Он может и шепнёт тебе на ушко 'Спасибо' перед тем как тебе отрубят кисти рук и голову, но вряд ли это сильно утешает. А он будет стараться тебя поймать. Тут вопрос репутации нового монарха: он должен наказать убийцу предыдущего. Пока всё держится на уверенности народа, что убийца погиб вместе с Догернашем во взрыве, но это ненадолго. Вурдик уже наверняка знает, что именно ты и есть тот самый убийца, и что ты остался жив. И когда ему понадобится поднять политических очков - за тобой начнётся охота. А охотниками станут те, кто позарится на предложенную им награду. То есть ВСЕ.
  Резюмируем: на мою голову открыл охоту один гениальный маг и тысячи потенциальных готовы в любой момент прийти ему на помощь.
  - Это всё? - с надеждой спросил я.
  - Ты и сам понимаешь, что нет. Любой родственник погибших ДеСилов или членов представительств, если он узнает, что атаку на них спровоцировал ты... вообще любой пострадавший в той истории может стать мстителем. Но самая главная опасность - это Маленький Монстр и Вурдик, если он захочет использовать тебя для своих целей.
  - 'Не повезло. Даже если бы твоё спасение выплыло наружу, была надежда, что никто не заподозрит Героя, ведь ваша братия слишком слаба для убийства Древних, но теперь, когда ты стал причиной скандала двух королевств... Сколько бы проблем не висело над твоей пустой головой, ты всегда рад добавить ещё парочку.'
  - 'Как много времени ты мне даёшь?'
  - 'С Вурдиком не угадаешь, может завтра за тебя взяться, может лет через сто: у него память длинная. А вот Маленького Монстра жди в гости очень скоро: он дела в долгий ящик не откладывает, взамен укладывает тела в длинный.'
  - 'На Катиноле нет похорон и гробов.'
  - 'Не занудствуй. Ты понял, о чём я. И Ник прав: Монстр сотрёт тебя в порошок. Я пересекался с ним пару раз и лично видел, на что он способен. Дело не в Силе его магии, а в том, как он ей пользуется. Настоящий гений.'
  М-да, и Дедион туда же. Хоть самому повеситься.
  - Загрузил я тебя? Если хочешь, ещё кружок вокруг поселения пройдём, уложишь всё в голове, - вернул меня в реальность Ник.
  - Кружок?
  - Мы уже пришли. Утреннее построение моих новобранцев. Меня прямо с него сорвали.
  Впереди была стена. В отличие от стены вокруг самой деревни эта была каменной. Скорее всего, чтобы провести по ней Защиту от Пересечения.
  Закрытая часть поселения. Место где обучаются и проживают маги под руководством Ника.
  - Построение, - ностальгическая улыбка появилась на лице. - Я могу поприсутствовать?
  - Конечно, - не задумываясь ответил Ник. - Только особо не светись. Постой в сторонке, посмотри. Мне, если честно, советы опытного военного не помешали бы.
  - Не светиться - принял. Твои бойцы, твоё обучение, твои правила.
  На входе стояли двое бойцов, что пропустили нас по одному кивку Ника.
  Внутреннее пространство было небольшим - метров триста как в ширину, так и в длину. Общая казарма, столовая (судя по исходящим оттуда запахам), оружейная, и несколько зданий поменьше, чьё назначение мне сходу определить не удалось.
  А в центре - тренировочный полигон. В одной части полоса препятствий, в другой установлены мишени в виде чучел, имитирующих Разумных. Здесь не скрывают, кто станет целью изучаемых заклинаний за нарисованными на бумаге кружочками.
  В центре полигона в три шеренги стояли бойцы. Три десятка. Если по пехотному стандарту, всего взвод. Немного для пехоты, но не мало для боевых магов.
  Если толковых.
  Одеты бойцы по-разному, вооружены тоже. И дисциплины никакой - командир уже в поле видимости, а они продолжают перешёптываться и стоять как попало.
  Впрочем, я излишне придираюсь. На Катиноле никогда не было порядков Земных армейских подразделений. Вполне логично, ведь здесь в приоритете личная Сила, а не мощь координированного взаимодействия. Нет смысла всех заставлять бежать в ногу, когда разброс Сил так велик. Это на Земле дальше |F| = m*|a| никто не уйдёт, а тут всем на второй закон Ньютона плевать.
  И ещё один интересный момент: среди бойцов были представители обоих полов. Хоть парней и было чуть больше.
  Я остался стоять на краю площадки, Ник прошёл дальше в сторону своих новобранцев.
  - На чём мы с вами остановились? - обратился Ник сразу ко всем и ни к кому одновременно.
  - Вы говорили о трёх важнейших факторов в магии, - ответил кто-то из задней шеренги.
  - Не совсем. Я говорил о трёх технически наиболее важных фактора в магии.
  - Технически?
  - Верно. Не обязательно ими обладать, чтобы быть Сильным магом, но эти факторы магии значительно влияют на ваши способности. Если уметь ими пользоваться, - усмехнулся Ник на последней фразе.
  - Вы нас им научите? - спросил всё тот же голос.
  - Я? Я сам только недавно освоил лишь один из них. А другие мне будут недоступны ещё множество лет. Некоторые из вас получат эти факторы раньше меня.
  - Получат? Не освоят? Вы говорите о способностях Старших и Древних магов?
  - Верно, именно о них я и говорю. Я понимаю, что вам ещё далёко до их получения, но знать о них вы обязаны, хотя бы чтобы понимать насколько может быть Силён ваш возможный враг. Что вы знаете об этих способностях?
  Интересно. Больше похоже на лекцию для студентов-новичков, с целью заинтересовать предметом, чем на утреннее построение бойцов.
  Через секунду площадка заполнилась голосами пытающихся перекричать друг друга начинающих магов. Смысла в этом не было, ведь все выкрикивали одно слово - МультиМагия.
  - Верно-верно, - утихомирил бойцов Ник. - МультиМагия. Умение творить МультиЗаклинания - одна из самых сильных способностей мага, доступная лишь Древним или тем, кто почти достиг их возраста. Что из себя представляют МультиЗаклинания мне объяснять не требуется - вы все и так это знаете. Говорить тут особо не о чем: если ваш враг применяет МультиЗаклинания - отступайте, - оглянулся через плечо Ник, посмотрев прямо на меня. - Вам не победить. Что ещё? Это была способность Древних, а что насчёт способности Старших магов?
  На несколько секунд повисла тишина. У меня возникло желание поднять руку для ответа.
  - Да. Про МультиМагию знают все. А вот о важной способности Старших магов многие не имеют представления. Дурт! - перешёл на командный голос Ник.
  - Я!
  - Шаг вперёд!
  - Есть! - выполнил парень команду.
  - Вытяни руку и создай Ледяную Стрелу. Не активируй.
  Парень выполнил команду.
  Ник молниеносно выхватил меч, сделал им один отточенный взмах и вернул его обратно в ножны.
  - Что случилось с твоей Ледяной Стрелой?
  - Вы её разрубили.
  Так и было. Ник ударил лезвием по Ледяной Стреле, появившейся перед ладонью бойца, и та... просто испарилась. Вернее, не так.
  Её ведь и не было.
  - Разрубил. Верно. Когда вы создаёте атакующее заклинание, сначала появляется его фантом, иллюзия. Лишь после этого оно активируется.
  Я много раз с этим сталкивался, но особенно мне запомнился огромный, вертящийся, как пропеллер, Воздушный Серп, которым меня хотел нашинковать на мелкие кусочки один слишком вжившийся в роль пособника Некроманта разбойник. До активации этот Серп даже пылинки с земли не поднял, потому что являлся проекцией, иллюзией самого заклинания.
  - ... У любого заклинания есть такой период, - продолжил Ник, вырывая меня из воспоминаний. - Для опытных магов он очень мал, почти незаметен, но он есть всегда. И если в этот момент к иллюзии заклинания прикоснуться - оно рассыпется. Отменится. Можно прикоснуться не самому, а предметом, непосредственно контактирующим с вашим Телом. Особенно хорошо это работает с металлическими предметами, - Ник положил руку на рукоять меча. - Поэтому многие маги носят с собой мечи, хотя это и кажется глупо, когда существует так много дальнобойных заклинаний. Кто-нибудь знает, из-за какой способности происходит такая отмена заклинаний?
  - Внешняя Циркуляция Маны? - вопросительным голосом ответила девушка из первой шеренги.
  - Правильно. Внешняя Циркуляция Маны. Это очень важная часть магического боя. Отсюда рождается противостояние между магами дальнего боя и ближнего. Чаще всего это маги Разума и Тела соответственно. Но не всегда. Маги дальнего боя стараются держать дистанцию и закончить бой поскорее, в то время как маги ближнего боя хотят сократить дистанцию, не дать врагу возможности активировать заклинания, и добить его прямыми атаками. Когда ваши специализации будут открыты, именно этим в парах вы и будете заниматься. Но это потом... Сейчас же речь о Старших магах и их способности. Дело в том, что именно у тех магов, что приблизились к пятиста годам, Внешняя Циркуляция Маны становится действительно внешней - она выходит за пределы их Тела. Чем старше маг, чем сильнее его расположенность к Внешней Циркуляции Маны, тем больше становится её радиус действия. Даже просто находясь рядом с таким магом, становится сложнее активировать заклинания - нужно тратить больше маны и времени, усиливать контроль Отклика.
  - А Земляные Колья?
  - Это ты верно подметил, Сикут. Твои Земляные Колья или Земляную Стену не получится активировать рядом с магом, владеющим Внешней Циркуляцией Маны. По крайней мере, это станет куда сложнее и дольше. По сути, Внешняя Циркуляция Маны создаёт вокруг своего обладателя некую сферу безопасности, в которой никто не сможет материализовать атакующие заклинания.
  - Насколько большую сферу?
  Всё больше бойцов втягивались в лекцию.
  - По-разному. Но не стоит особо бояться - даже у Древних магов эта область обычно не превышает нескольких метров. Атаковать с большего расстояния это вам не помешает. Лишь пропадёт возможность подловить врага на те же Колья или другое заклинание с выбором места активации.
  - И как побеждать таких противников? - с кислым видом спросил один из парней.
  - Не просто. Но возможно. Особенно, если понимать, что отступление с сохранением своей жизни, тоже может считаться победой.
  На полминуты все замолчали, размышляя над сказанным.
  - А третий фактор? - спросила всё та же девушка из первой шеренги. - Это способность Древнейших?
  - Нет, - Ник усмехнулся. - я ведь сказал, что не так давно освоил один из этих трёх факторов. Так что третий фактор не зависит от возраста, но при этом не менее важен, чем МультиМагия и Внешняя Циркуляция Маны.
  - Может, одновременная активация? - сделал кто-то предположение.
  - Нет. Одновременную активацию не освоить и не получить с возрастом. Вы можете пробовать активировать любую комбинацию из уже знакомых вам заклинаний. Если вы чувствуете хоть какой-то Отклик - значит одновременная активация работает и можно тренировать и улучшать контроль, пока не получите толковый результат. Если не чувствуете - это уже не исправить. Либо есть, либо нет. Обычно получается совместить только самые расположенные заклинания. Но не всегда. В общем, это редкая и не подающаяся тренировке способность... Ещё идеи?
  В этот раз тишина длилась дольше.
  - Ну же, смелее.
  - Ускоренное Мышление, - решил я вмешаться.
  Множество взглядов устремилось на меня.
  - Правильно, - не оборачиваясь на меня сказал Ник. - Одна из самых важных способностей мага, которая позволяет на полную использовать остальные. Кто-то из вас уже слышал о ней?
  Небольшой согласный гул подтвердил, что про Ускоренное Мышление слышала где-то половина присутствующих.
  - Нужно понимать, что Ускоренное Мышление не делает Тело быстрее, не ускоряет активацию заклинаний. Ускоряется лишь работа Разума. Поначалу, в этом состоянии у многих из вас, наоборот, будут трудности и с координацией движений и с активацией заклинаний, но, когда вы привыкнете, Ускоренное Мышление станет вашим самым главным помощником в бою.
  - А как понять, что противник использует Ускоренное Мышление?
  - Это хороший вопрос: возможность оценить Силу врага - первый шаг к победе. Но здесь всё не так просто. Как я уже сказал, его движения не станут быстрее или плавнее. Наоборот, они станут более резкими, и... не будет лишних движений.
  - Перестанет ошибаться?
  - Это невозможно даже с Ускоренным Мышлением. Дело не в правильности движений, а в их осознанности... Это сложно объяснить словами.
  - Нужна демонстрация, - сказал я уже подходя к Нику со спины.
  - Демонстрация будет иметь смысл только в боевых условиях, а здесь... - Ник запнулся посреди предложения. - Ты умеешь Ускорять Сознание?
  - Умею, - ответил я односложно. - Плюс, я боец чистого ближнего боя. Если у тебя есть заклинания дальнего, можем одновременно продемонстрировать и упомянутое тобой раннее противостояние этих двух тактик боя.
  - А я думал, что это у меня рекорд по скорости изучения Ускоренного Мышления, - прошептал Ник с укоризной в голосе.
  - Просто я ещё до попадания на Катинол обладал его... аналогом.
  - Ещё там?.. Интересно... Хорошо, давай устроим практическое закрепление устного материала для моих новобранцев. А вы смотрите внимательно.
  Мы немного отошли в сторону от новобранцев Ника и разошлись на двадцать пять метров друг от друга.
  Стандартная дистанция.
  - Так у тебя есть чем меня атаковать? - решил удостовериться я.
  - Не беспокойся. Я Универсал.
  Я помнил нашу рукопашную драку во время прошлой встречи. Значит, он и на расстоянии может атаковать. Даже завидно немного.
  - 'Ты знаешь что такое не светиться, Влад? Это означает не привлекать ничьё внимание. Прямо как не влившийся в рабочий коллектив сотрудник на общих фотографиях: в уголке, почти не поместившись со всеми, с пустыми глазами без надежды на будущее. Так трудно быть как половина жителей твоей родной планеты?'
  - 'Если бы это было важно, Ник вообще бы меня внутрь не пустил.'
  - 'Ладно, сам с ним разбирайся. И ещё кое-что: Универсал - это не маг, имеющий несколько заклинаний ближнего и несколько заклинаний дальнего боя, как ты наверняка подумал. Универсал - это маг, у которого есть заклинания и для ближнего и для дальнего боя одновременно. Редкий тип заклинаний и зачастую довольно гадкий. Так что берегись.'
  Заклинание, которое одинаково хорошо и вблизи и на расстоянии? Интересно.
  - Какие условия сражения? - решил я уточнить.
  - Никаких ограничений. Ни в чём.
  - Условия окончания?
  - Те же, что и в прошлый раз.
  Вырубить или добиться признания поражения... Проще вырубить.
  Я принял стойку и начал настраивать себя на бой. А Ник... решил продолжить лекцию:
  - Не заблуждайтесь, когда речь идёт о магах ближнего боя. Это не означает, что им нужно подобраться к вам вплотную, чтобы атаковать. Например, метательное оружие, - указал он на перевязь на моём доспехе. - Если использовать Усиление или Рывок, нож можно метнуть куда дальше, чем на двадцать пять метров. Будьте начеку.
  Раз уж он сам упомянул, я достал два ножа, поудобнее ухватив их ладонями.
  - Вам нужно будет удерживать удобное для вас расстояние. Есть несколько способов. Самый простой - отступать одновременно с атаками. Но это временный способ: маги ближнего боя двигаются быстрее. Лучше один раз атаковать прицельно, чем сделать несколько атак в панике отступая. Нельзя дать завладеть собой чувству бегства, нужно помнить, что это лишь часть боевой тактики.
  Другой способ: не давать врагу сокращать расстояние при помощи своей магии. Это требует большого количества тренировок, но вполне возможно.
  Взгляд Ника переместился на меня. Видимо, что-то увидев на моём лице, он решил заканчивать с разговорами:
  - В общем, в итоге вы найдёте свой способ, как некую комбинацию существующих. А теперь смотрите и запоминайте.
  Я сосредоточился. В ладонях начал накапливаться Контроль Броска.
  Ускоренное Мышление.
  - По команде, - произнёс Ник, при этом взгляд его стал более суженным, застекленел.
  Он тоже ускорил сознание.
  Я чуть подался вперёд.
  - 'Интересно, о каком Универсальном заклинании он говорил. Надеюсь, это что-то новое, из того, что мне не встречалось.'
  - 'Для тебя лучше увидеть новинку, чем иметь возможность мне подсказать?'
  - 'Два плюс два ровно четыре? Или семьсот двадцать шесть? Никак не вспомню.'
  Всё с тобой ясно, Дедион. Ничего, мне так и самому будет интересней.
  Напрягся. По Телу начал распространяться Рывок. Взгляд упёрся на лицо Ника.
  Как только он даст команду, я атакую.
  Губы Ника начали расходиться, я заметил, как в его ладонях появилось тусклое красное свечение...
  - Товарищ командир! - растянутый во времени крик дошёл из-за моей спины.
  Я не стал оборачиваться.
  - Срочно! Товарищ командир!
  Ник расслабился. Сбросил Ускоренное Мышление.
  - Что случилось? - двинулся он в мою сторону, навстречу прервавшему нас голосу.
  У вас бывало такое, что вы чего-то очень ждёте, вот-вот это случится, но в последний момент, по какой-то мелочной причине всё отменяется?
  Ускоренное Мышление пришлось срывать с себя силой, Отклики тоже не хотели рассеиваться. Само Тело продолжало быть в напряжении, не веря, что всё так и закончится.
  Не начавшись.
  Я не какой-нибудь боевой маньяк (хочу в это верить), но я ощутил явное чувство неудовлетворённости, сравнимое по силе...
  Очень сильное.
  Помотал головой приходя в себя.
  Обернулся. Ник подошёл к парню, который начал что-то активно ему говорить.
  Звуколов.
  Двинулся в их сторону.
  - Пророчество, товарищ командир, пророчество, - тараторил парень.
  - Успокойся! Где? В столице?
  - Нет-нет, в Лисьей Норе.
  - В Лисьей?..
  Ник прервался. Засунул руку в один из карманов своих штанов, выудив оттуда небольшой синий камень. Тот мелко вибрировал в его руке.
  Упс, Дедион рассказывал мне о подобном.
  - Прости, - сказал я подойдя к Нику. - Не хотел ничего пропустить.
  Отключил Звуколов.
  Камень перестал вибрировать и за несколько секунд сменил окрас с синего на белый.
  - Не делай так больше, - положил Ник камень обратно в карман.
  - Понял. Значит, пророчество? - сменил я тему.
  Ник кивнул и парень продолжил говорить:
  - Да, в Лисьей Норе. Три часа, как появилось. И товарищ командир... там Искажение. Портал.
  - Вот как, - прошептал Ник.
  Его можно понять. Пророчества, использующие Порталы - самые гадкие: из них могут пожаловать любые гости.
  И чаще всего самые нежданные и незванные.
  - Какого условие пророчества?
  - Я... я сразу, как оно появилось... - замялся парень.
  Ник только тяжело вздохнул. А потом задумчиво посмотрел на меня. Он, насколько мне известно, старается не выполнять пророчества на территории Лурдении.
  Нужно подсобить.
  - Я исполнял все пророчества, что встречались мне на пути, кроме требующих чего-то совсем безумного. И здесь тоже не пройду мимо.
  - 'Трахать эльфийских королев нынче строго в рамках приличий.'
  Грубо вот так напоминать джентельмену о былом.
  - Найди весь мой боевой отряд, отправь в Лисью Нору, - начал раздавать приказы Ник, приняв для себя какое-то решение. - Скажи: четвёртый уровень подготовки. Пошёл!
  Парень мигом испарился.
  - Лисья Нора - поселение в двух часах верховой езды отсюда. Очень близко. И пророчество появилось как раз в тот момент, когда два Героя оказались в одном месте. Не нравится мне это. Нужно прибыть на место как можно скорее, - неспешно двинулся в сторону выхода из полигона Ник.
  - Разберёмся, - направился я за ним.
  - Пойдём в конюшню. В седле держаться умеешь?
  - Вот сейчас и узнаем.
  -----
  Не умею. Нет-нет, я не падал, как мешок с картошкой, а очень даже солидно, с прямой спиной, ехал на лошадке. Просто жутко медленно. А стоило ускориться, как в одном месте начинало сильно натирать, другое отшибать, лошадь переставала слушаться, а моё тело желало поскорее познакомиться с землёй посредством короткого падения. Пришлось привыкать. Ник ехал рядом, если его и беспокоила задержка, возникшая по моей вине, вида он не показал.
  Чтобы немного отвлечься, я завёл с Ником разговор о Магзверях и нашем общем знакомом:
  - Тко Ган - часть твоего боевого отряда? Нужно будет поблагодарить его при встрече за помощь в Гардинии.
  - Тко Ган не в моём отряде, он пробуется в ученики Донкри. И сейчас он не в Лурдении, вряд ли вы встретитесь, - лаконично ответил Ник.
  Донкри - тот самый знаменитый Приручатель этого королевства.
  - Пробуется? На эту должность есть кастинг?
  - Само собой. Чтобы стать учеником Донкри, нужно доказать преданность королевству.
  Что за ерунда?
  - Что за ерунда? - продублировал я вслух свои мысли.
  - Приручатели - редкий подвид редкого вида Ментальных магов. Но всё же за всю историю их было немало. И многие прожили гораздо больше трёх тысяч лет. Но при этом Донкри - Сильнейший Приручатель за всю историю.
  - Почему? Или это секрет?
  - Нет, не секрет. Он создал множество новых заклинаний в этой области магии, которые Сильнее существовавших раннее.
  - 'Можно создать новое заклинание?'
  - 'А как по-твоему они появляются? Если годами экспериментировать с Откликом, можно получить что-то абсолютно новое. Но для этого нужен немалый талант. Новые заклинания создаются крайне редко.'
  - 'Автор может не поделиться своим открытием и присвоить его себе?'
  - 'На какое-то время. При создании нового Отклика для окончания формирования заклинания, нужно придумать слово-активатор. Пока описание Отклика и слово-активатор известны только автору, он единственный пользователь своего детища.'
  - 'А потом?'
  - 'Либо он всё расскажет ученикам, что со временем приведёт к распространению заклинания и появлению новой Закписи в Домах Мага, либо умрёт, забрав своё знание в могилу.'
  Интересно. Может мне тоже попробовать придумать оригинальное заклинание? Что-нибудь в стиле 'ВсеПроблемыРешеин'.
  Было бы чудесно.
  Стоп. Кастинг на ученика Донкри... а не ради этого Тко Ган?..
  - Донкри берёт в ученики только тех, кто и сам будет служить Лурдении?
  - Тех, кто согласится на Договорённость. Временная служба. Потом можно делать, что хочешь, и идти, куда хочется.
  - Зачем проверки, если есть Договорённость?
  - Её всегда можно избежать. А на слишком жёсткие условия никто не согласится. И правильно сделает.
  - И вы отправляете претендентов на ученичество в разные интересные места? Например, в королевство, где Ментальное Размытие разрушает магам Разум. Ради своей проверочки?
  - Всё не так! - Что-то в моей интонации заставило Ника собраться. - Он провёл там меньше двух лет, а приехал в Гардинию уже взрослым магом с крепким Разумом. Не забывай, что Приручатели - подвид Ментальных магов. Их Разум так просто не повредить.
  - 'Он прав. Не горячись.'
  - И где он сейчас? Если не секрет.
  - Секрет. Могу лишь сказать, что это место ему не нравится ещё больше, чем Гардиния. Вот только на этот раз он вызвался сам.
  Не думаю, что смогу узнать больше. Да и смысл? Дальнейшую часть пути мы ехали молча, лишь иногда перебрасываясь короткими фразами.
  Лисья Нора оказалась небольшим поселением на полсотни домов. Встречало нас всё его поселение, вразнобой крича и толкаясь друг с дружкой, не давая нам разобраться в ситуации. Лишь после крика Ника народ угомонился. Через пару минут все заперлись по домам до получения новых приказов, а мы с Ником спокойно двинулись в центр поселения, где находилась Скрижаль. Как и принято в маленьких поселениях, она находилась на всеобщем обозрении.н
  Остановившись напротив камня, я принялся читать довольно продолжительный текст:
  'Город Автоматон137 оказался в опасности!! Нужна команда спасения!! Только Герои и их спутники могут помочь невинным жителям города Автоматон137. Первый Герой может взять с собой двух Разумных спутников, второй трёх и так далее. Количество Магзверей в команде не должно превышать количества Разумных. Команда спасителей должна добраться до главной ратуши города, найти в ней Контрольный Аппарат. Аппарат работает неправильно, вам нужно будет решить, как исправить его работу. После чего необходимо покинуть город через третий выход. Награда будет зависеть от способа прохождения. Через сутки после появления портала, возможность попасть внутрь города Автоматон137 и помочь его жителям исчезнет.'
  - Ерунда какая-то. Не пророчество, а плохо составленное объявление.
  - Не встречался с таким раньше? - удивился Ник.
  - Нет. Обычно всё чётко: сделай это, не делай этого. А тут даже условий провала нету.
  - Потому что это пророчество невозможно провалить. Это - Временный Клад.
  - Не хочешь объяснить?
  - Меньше чем через сутки Портал исчезнет вместе с пророчеством без всяких последствий...
  - Но в течении суток можно туда залезть, попробовать выполнить пророчество без угрозы его провала и получить награду от Высшей Магии в случае успеха. Временный Клад, теперь понятно.
  - Всё верно, - задумчиво пробормотал Ник, посмотрев на меня.
  - Возьмёшься? Риска провала нет, но риск пасть смертью глупых есть всегда.
  - А сам? - не стал Ник прямо отвечать на мой вопрос.
  - Нужна команда, а я одиночка.
  - Команда? - и снова он смотрит на меня.
  - Ты ведь стараешься не выполнять пророчества внутри Лурдении, чтобы не накликать 'подарочек' от Высшей Магии. Значит, не пойдёшь?
  - Я уже накликал, - заявил Ник. - Пять лет назад в Нуклирде.
  - И как прошло?
  - Мы ожидали появления серьёзного пророчества. Было тяжело, оно специально было крайне неудобным для меня, и при этом с ограничением по времени, чтобы других Героев было сложнее вовремя найти, но я справился. Хоть и кое-как. Ближайшие пару десятков лет ничего подобного ожидать не стоит, даже если я буду сильно вмешиваться в дела Лурдении.
  - Ты с этим аккуратнее.
  - Знаю. Минимум взаимодействия, как и раньше... А ты успел немало узнать о моей ситуации, я стараюсь об этом особо не распространяться.
  - Добрые Разумные рассказали.
  - Добрые, значит...
  - Кто-то едет сюда.
  И это был не способ сменить тему: я действительно услышал звуки приближающихся всадников. Уверен, это боевой отряд Ника.
  Быстро они... или мы медленно. Или я.
  Вскоре я их увидел.
  Пятеро. И все... разные.
  Один был человеком. Рядом с ним скакал демон с тёмно-синей кожей. Ещё один был человеком, но с пепельно-серой кожей - Некрочеловек. Четвёртый был крепким и здоровенным зверолюдом из волчьих. Чуть позади ехал огр - ещё более крепкий и здоровенный, чем зверолюд. Его лошадь была крупнее, но уверен, ей всё равно было тяжелее остальных.
  И они привезли с собой целый зверинец. Сразу бросались в глаза три Волкорыка, бежавших рядом с лошадью зверолюда, две птицы, похожих на беркутов, сидели на плечах Некрочеловека, на плече демона сидел зверёк, напоминающий крупного суслика. Помню я таких ещё по временам своей прогулки по лесу Крирда: мелкая на вид зверушка способна использовать заклинание Огненного Шара и парочку других заклинаний из этой же стихии.
  У человека и огра никаких Магзверей я не заметил, но и увиденных хватило, чтобы впечатлиться.
  Бойцы довольно ловко спешились, спрыгнули с лошадей и построились перед Ником в одну шеренгу.
  - Чтобы не терять время. Слева-направо: Гиппократ или Гипп(человек), Шутник (демон), Зоркий (Некрочеловек), Вихрь (зверолюд), Башня (огр). А это Влад, - указал он меня. - Вот и познакомились. Шутник, Башня - живо читать пророчество. Остальные пока займутся лошадьми, потом к вам присоединятся. Выполнять!
  Народ быстро разбежался кто-куда, я даже слова ни одного не успел сказать. Ни 'здрасьте', ни 'охренеть'. Зато я успел заметить зверушку Гиппократа: на его руке, закрутившись в спираль, приютилась змея. Тонкая, такая не сожрёт, но довольно длинная, пару метров точно будет. Змея у Гиппократа... вспоминая символ медицины - символично. Простите за тавтологию.
  - Я так понимаю, это были не имена, - сказал я стоящему радом Нику. - Гиппократ, думаю, Лекарь. А остальные?
  - Шутник - любитель поиграть с огнём. Во всех смыслах. Зоркий - снайпер, мощные и точные атаки издалека. Вихрь - боец ближнего боя, очень хороший. А Башня - пулемётчик.
  - Пулемётчик?
  - Видишь артефакт за спиной у него висит?
  Здоровенная труба, напоминающая гранатомёт, который я позаимствовал у Тко Гана в Гардинии. Правда, на фоне огромной спины огра, артефакт не казался таким уж большим.
  - И какая скорострельность?
  - До пятнадцати выстрелов в секунду.
  Девятьсот в минуту. Очень неплохо.
  - Это ж сколько маны он жрёт?
  - Снаряды постарались уменьшить до минимума, берём за счёт количества и кучности. Но всё равно даже Высшие Кристаллы быстро опустошаются. Правда, Башня обычно за зря не пали'т, у него хладнокровности и спокойствия на десятерых.
  Верю. Чего ему бояться?
  Кони к этому моменту уже были стреножены, вся члены команда Ника сгруппировалась вокруг Скрижали и читали условие пророчества. Через минуту, как по команде, они разом закончили, и снова построились перед Ником.
  - И что думаете? - задал Ник вопрос.
  - А чё думать-то? - запустил руку в огненно-красную шевелюру демон. - Временный Клад.
  - Это я и без тебя понял.
  На десять секунд все замолчали.
  - Сложно будет, - равнодушно произнёс огр.
  - Согласен, - поддержал его зверолюд. - Целый город ради одного пророчества в маленькой деревушке, да ещё и Временный Клад. Странно это.
  - Чем сложнее, тем больше награда. А мне нужно два десятка золотых для нового рецепта, - загорелись глаза у демона.
  - Опять какая-нибудь бомба, небось? - скривился Гиппократ. - А мне потом лечи пострадавших. И тебя. Тебя не хочется, но ведь прикажут.
  - И прикажут, правда? - подмигнул демон Нику.
  Точно Шутник.
  - По делу говорите, - вернул Ник разговор в нужное русло.
  - Там будут Автоматоны, судя по названию города. А так как это город, то их будет очень много. А дальше всё зависит от их типа. Если это будут управляемые Автоматоны, то нам конец, если работающие по алгоритму, можно будет что-нибудь придумать, - очень тихим, шелестящим голосом сказал Некрочеловек.
  - Целый город управляемых Автоматонов? Никогда про такое не слышал. Наверняка, болванки будут. Взрывай не хочу, правда, Огонёк?
  В ответ на вопрос хозяина суслик на плече Шутника начал утвердительно качать головой, потом то ли чихнул, то ли пискнул, из его пасти при этом вырвался поток огня.
  - Соглашусь с Шутником: так много управляемых Автоматонов никогда не встречались в одном месте. И по поводу награды, я тоже вынужден с ним согласиться, - в задумчивости почесал Ник подбородок снова посмотрев на меня.
  И только теперь до меня дошло: у Ника в команде пять бойцов. Два может взять первый Герой и три второй. На нас двоих ровно пять.
  И вряд ли это совпадение.
  - Значит, мы идём? Идём? - чуть ли не запрыгал Шутник. - Возьми меня! Меня, босс!
  - Нет, мы идём все вместе. Так ведь, Влад?
  - Не вопрос, - сразу согласился я.
  - 'Пытаюсь я тебя отговорить или молчу в тряпочку, результат един - ты лезешь в самое пекло без всякого на то основания.'
  - 'Это пророчество не случайно появилось здесь и сейчас, с таким условием по группе участников. Система подталкивает меня его пройти вместе с Ником и его бойцами.'
  - 'Это очевидно. Но с каких пор ты ждёшь от Системы чего-то хорошего? Неудачно упал тогда с городской стены в Сатрите?'
  - 'С головой у меня... всё также плохо, как и всегда. А от Системы я жду чего-то даже более худшего, чем плохого - беспристрастности. Она видит какую-то закономерность и возможность наглядно её продемонстрировать. Хочу понять, как она думает, какие выводы делает. Плюс, Система должна знать обо мне и моих планах. Может, её награда за это пророчество будет мне полезна в будущем, о котором я пока и сам ничего не знаю?'
  - 'Какой ты наивный оптимист.'
  - Ого! Герой, что ли?! - чему-то обрадовался Шутник.
  - Он самый.
  - Влад? Не слышал раньше, - огр окинул меня взглядом.
  Я рад встречать тех, кто обо мне не слышал. Даже приятно стало.
  - Я из новеньких.
  - Не боись! Мы тебя сможем...
  - Помолчи, Шутник. Влад сам кого хочешь защитит, - перебил демона Ник.
  - Даже так? - продемонстрировал свои клыки зверолюд. - Не терпится посмотреть.
  - Полчаса на подготовку, проверку снаряжения, потом заходим, - начал раздавать приказы Ник. - Вихрь, одного из твоих волчат придётся оставить здесь.
  - Погоди, Ник. Разве сейчас число Магзверей не совпадает с нашим? - удивился я.
  Все вокруг заулыбались.
  В это же мгновение я услышал треск кустов: кто-то через них крайне неаккуратно ломился. И через пару секунд я увидел, кто...
  Из-за угла дома вышел огромный Медведуб. Он был весь обвешан артефактами, поясами с ножами, микстурами, за спиной у него был плотно набитый рюкзак.
  Прямо звериный Рэмбо.
  Зверь подошёл к огру и встал рядом. А они одного роста.
  - Пришёл, наконец, - погладил своего питомца Башня.
  - Теперь понял? - усмехнулся Шутник. - Хотя Огонёк, разумеется, круче.
  
  ***
  Мне на подготовку к пророчеству времени было не нужно - всё своё всегда на мне. От предложения стреляющих и взрывающих артефактов я отказался. Мне пришлось бы фактически привести их в негодность, покрыв рунами, и достать Кристалл для поддержки работы этих рун. И если в Гардинии речь шла о попытке переворота и стандартных, недорогих артефактах, то сейчас мы сами влезли в приключение ради награды, а торопившиеся сюда бойцы Ника взяли только лучшее из доступного в тот момент под рукой. А значит и довольно дорогое, чтобы взять и просто испортить. Да и время...
  В общем, я пойду в город Автоматон137 со своим стандартным и привычным вооружением.
  Парни же, покопавшись в своих седельных сумках, распихали по кармашкам доспехов и поясов микстуры и артефакты, а также подобрали кто-чего своему командиру, который в спешке прибыл сюда без всякого снаряжения.
  Всё. Мы готовы.
  Портал находился в десяти метрах от Скрижали. Вот только это была не дверь, а яма. Круглая дыра в земле, переливающаяся волнами Пространственного Искажения.
  Придётся прыгать.
  - Сначала идём мы с Владом. Потом наши 'спутники', - сказал Ник, направляясь к дыре.
  Я шёл на шаг позади.
  - Давай, если через три дня не вернёшься, мы за тобой, - подтолкнул я в спину Ника, застывшего прямо у Портала.
  За спиной послышался смех Шутника.
  - Поехали! - крикнул Ник, прыгая в бездну.
  - Вообще-то, так нужно говорить, когда взлетаешь, - шагнул я вслед за ним.
  Секунда темноты. Недолгое чувство падения. Мягкое приземление.
  Только отошёл в сторону, как на моё место приземлился Вихрь. Вслед за ним Башня, Шутник, Зоркий, последним был Гиппократ. Сразу по приземлении парни расходились, занимая своё место в боевом построении. Вместе с хозяевами прибывали их звери.
  Сражаться было не с кем. Мы оказались в длинном пустом коридоре. За спиной он был перекрыт шлюзом. Да, именно шлюзом. Здоровая круглая металлическая дверь футуристичного вида. Как и сам коридор: стены бликовали начищенным металлом, современные лампы освещения на потолке, множество задраенных боковых дверей, рядом с которыми были панели для ввода кода доступа.
  Никого и ничего другого в зоне видимости не было.
  - И часто в пророчествах встречается такой антураж? - задал я вопрос, чтобы прервать тишину.
  - Мне встречать не доводилось, - ответил Ник.
  - Такое хрен взорвёшь! - возмутился, постукивая кулаком по стене Шутник.
  - Я тебе взорву! - зашипел Гиппократ. - В таком коридоре нас всех волной заденет. А мне потом лечи!
  Такое чувство, что Гиппократ очень не любит работать по специальности.
  - Так, тихо! Идём вперёд. Стандартное построение.
  - Я пойду сзади. Из этих дверей нам могут зайти в спину. Прикрою, если что.
  - Хорошо, давай, - настороженно глянул на одну из боковых дверей Ник.
  Впереди шли Вихрь и Ник. Там же был Медведуб Башни. Сам он шёл в центре. Чуть позади него Шутник. В конце шли Зоркий и Гиппократ. Обе птички Зоркого уже сорвались с его плеч и полетели в разные стороны - одна вперёд, вторая назад.
  Я шёл позади всех.
  - Впереди, через двести метров коридор сильно расширяется, - заговорил Зоркий. - До этого ничего нового. Пусто.
  - Придержи пташек. Как подойдём, отправишь их дальше.
  - 'Интересно. Значит, это правда.'
  - 'Что правда?'
  - 'Что Донкри может дать Магзверю и его хозяину способность Общее Зрение. Сами Приручатели ей активно пользуются, но вот для другого мага... Интересно.'
  Оглянулся назад. Значит, Зоркий узнает о приближении врага заранее, даже если тот решит ударить в спину. И правда зоркий.
  Через полминуты мы все убедились в правоте снайпера - коридор вышел в более широкий проход. Метров пятьдесят от одной стены до противоположной. Впереди он сворачивал вправо, и разглядеть, что нас ждёт, было невозможно.
  Мы разошлись, чтобы не толпиться в одном месте и не мешать друг другу в случае чего.
  - Зоркий, проверь, - указал на поворот коридора Ник.
  Сразу после приказа птаха, сидевшая на плече снайпера, вспорхнула и полетела вперёд. Уже приближаясь к своей цели, птица... испарилась.
  Ночное Зрение.
  А вот она - закладывает вираж и летит обратно.
  Отключил заклинание. Вот оно значит как - Невидимость. Отличный разведчик. Но учитывая, что пернатого снова уже было видно без всякой магии, либо Невидимость нельзя долго удерживать, либо Зоркий очень экономит на этом заклинании.
  - Там пусто. Опасности нет. Но впереди коридор разделяется на два поуже.
  - И что там? - спросил Ник что-то уловив в интонации Зоркого.
  - Тьма.
  - Рахлес! - выругался Шутник.
  - Высшая Магия часто её использует, - спокойно заметил Зоркий.
  - Тебе-то хорошо - ты в Тьме Сильнее, а мои взрывы... мои бедные взрывы, - чуть не расплакался Шутник. Суслик на его плече, казалось, тоже сейчас заплачет.
  - Идём, посмотрим, что там за проходы, - двинулся вперёд Ник.
  Действительно, стоять на месте смысла нет.
  А вот это уже интересно.
  - Что за ерунда? - в который раз повторил свой вопрос Гиппократ.
  Было чему возмутиться.
  Над правым проходом была надпись: 'Для шестерых Разумных'.
  Над левым: 'Для одного Разумного'.
  Нам приказывают разделиться. Причём не очень честно.
  Уже пару минут мы стояли перед двумя проходами и разглядывали клубящуюся в них Тьму. Все были собраны, ожидая, что в любом момент из темноты может выскочить нечто опасное. Я был уверен, что этого не случится. Сейчас мы должны принять решение, а сражаться придёт потом.
  - Я могу пойти один, - выложил я свою идею.
  - Не лучшая мысль, - Башня как всегда был немногословен.
  - Башня прав. Одному во Тьме очень непросто, - добавил Зоркий.
  - Не в первый раз. Справлюсь.
  - У тебя есть опыт одиночных сражений во Тьме? - спросил Ник.
  - Имеется. И немало.
  - Так я и думал... - задумчиво пробормотал Ник. - Нет, Влад, ты не идёшь.
  - Тогда...
  - Нет, Зоркий. Ты тоже пойдёшь в группе, - перебил снайпера Ник.
  Все взгляды скрестились на командире.
  - Я пойду, - сказал он то, что все ожидали и боялись услышать.
  - Это не луч...
  - Это приказ, - прервал Ник Башню.
  - Хотя бы объясни почему, босс, - Шутник погладил суслика по голове. Тот в ответ укусил его за палец.
  - Всё просто: Влада хотят от нас отделить. Мы команда, он одиночка. Опыт у него в этом есть. Решение прямо напрашивается... А Зоркий, пусть и Некрочеловек, особенно хорош в группе, а не в одиночку.
  - Не хочешь идти на поводу у Высшей Магии? - понял я его мысль.
  - Не хочу. Если есть возможность нарушить ход пророчества, то так лучше и сделать. Я справлюсь, опыт тоже имеется.
  - Делай как знаешь, босс, - усмехнулся Шутник.
  Остальные глянули на него... нехорошо, в общем. После такого напутствия отговаривать уже не было смысла.
  - Я пойду первый, вы через пару минут, - Ник начал проверять и поправлять обмундирование. - За главного... Влад.
  - Ха-ха-ха-ха!!
  Кроме Шутника никто не смеялся.
  - Всё, я пошёл, - шагнул Ник во Тьму до того, как ему хоть кто-то успел бы возразить.
  Ну что за детский сад?
  - Что будем делать, босс?
  - Расходимся по домам.
  - Ха-ха, а ты весёлый, босс. Нашему бывшему боссу этого не хватает.
  - Следи за тем, что несёшь! - прошипел Гиппократ.
  - Всё, тихо, - решил я всё-таки взять на себя командование. - У вас тоже ведь есть опыт сражения во Тьме?
  - Групповой, - ответил за всех Вихрь.
  - Хорошо. Построение - круг. Я буду идти в центре. Вихрь и Башня впереди, Зоркий слева, Шутник справа, Гиппократ позади. Что такое 'враг на два часа' знаете?
  Башня без слов направил свой артефакт в нужном направлении.
  - Отлично. Я приказываю - вы атакуете.
  - Ты видишь во Тьме? - спросил Зоркий.
  - Зависит от плотности Тьмы. Ты, я так понимаю, тоже видишь?
  - Зависит от плотности Тьмы, - усмехнулся Некрочеловек.
  - Ну вот и узнаем. Если что, меняемся местами, ты принимаешь командование.
  - Не всё так просто. Звуки во Тьме тоже сильно заглушаются. Ты сам-то сможешь?..
  - Смогу.
  - Вот как, - понимающе кивнул Башня. - Тогда пошли.
  Все как один достали по микстуре. Знакомая - Ночное Зрение.
  - Я первый. Потом вы с Вихрем и своими зверьми, следом остальные. Интервал три секунды. Мне нужно будет осмотреться... Готовы? Начали!
  Ночное Зрение.
  Шагнул во Тьму.
  Неплохо. Вижу чуть больше, чем на десять метров.
  Ничего и никого. Пусто.
  Слева и справа от меня во Тьму вошли Вихрь и Башня.
  Протянул к ним Поток Голоса и Звуколов.
  - Башня, пять метров вперёд и чуть правее. Вихрь тоже самое, только левее. И начинаем идти вперёд.
  Позже во Тьму вошли остальные члены отряды, их я также расставил по своим позициям. Получился круг, где я видел всех членов команды и ещё на пять метров за них. К каждому я протянул Поток Голоса. Мана начала потихоньку иссекать.
  За пару минут я задал общий темп ходьбы, чтобы никто не отстал и не вырвался вперёд, за всё это время нам никто так и не встретился.
  Не люблю я такое. Тьма давит сама по себе, уж лучше бой.
  - Повезло, что не НекроТьма. С ней сложнее, - без умолку трещал Шутник, поняв, что я всё слышу и даже во Тьме мы можем поболтать.
  - 'Правда? Я не чувствовал разницу.'
  - 'НекроТьма давит на Разум. Если в магической Тьме ты ничего не слышишь, то в НекроТьме начинаешь слышать шёпот, шипение, безумный смех. И это только начало. Дальше всё становится ещё интереснее.'
  - 'Мог бы рассказать мне об этом до того, как я месяц лазил по одной пещере в бесхозном лесу.'
  - 'Я ведь поинтересовался твоими ощущениями, когда ты в первый раз туда залез. Ты ответил, что всё как обычно, и я понял, что твоя Ментальная Сопротивляемость и здесь работает. А потом как-то повода тебе рассказать не было.'
  - 'А ведь Некромантия часто давит на Разум?'
  - 'Да. Это одна из её целей.'
  - 'Может, отчасти поэтому Ментальных магов так недолюбливают? Плохая генетическая память на события давно минувших дней?'
  - 'Отчасти... да,' - после недолгого молчания решил ответить Дедион.
  Видимо, это для него неприятная тема.
  В этот момент одно из Щупалец Звуколова, запущенных во Тьму впереди, уловило звуки тяжелого, прерывистого дыхания.
  - Всем стоять! Башня, наведись на девять часов.
  Огр мгновенно выполнил приказ.
  Дыхание становилось всё громче, я всё отчётливее понимал, что Разумный так дышать не может.
  Сразу несколько Щупалец уловили самые разнообразные звуки: скрежет, постукивание, шорканье.
  - Приготовиться! Зоркий, наведись на три часа. Шутник, на десять. Вихрь, рядом с тобой двое... Огонь!!!
  Твари повалили разом. Как и ожидалось, это были Автоматоны, но... это были Автоматоны Магзверей.
  Волкорыки, Медведубы, Молнероги, Саблелапы, Камнерыси и ещё много других.
  Слишком много...
  Коридор заполнился вспышками.
  Ускоренное Мышление.
  - Башня, веером!!
  Огр начал водить стволом из стороны в сторону.
  - Вихрь, слева!! Не увлекайся, ты выходишь из зоны видимости!
  - Шутник, жахни на десять метров перед собой!! Сильно!
  - Гипп, семь шагов на девять часов. Вылечи Вихря.
  - Вихрь, назад! Брось на них волков, Гипп уже идёт.
  - Башня, отправь своего медведя направо, там их слишком много!
  - Зоркий, на семь часов, что-то пробивное.
  - Гипп, назад! Ко мне!
  - Шутник, на два часа! Массовым!
  - Все на пять шагов назад! Пусть они сами через тела пробиваются!
  - Влад, где?.. - кто-то влез в мои команды.
  - Только я говорю!! Вихрь, я сказал назад, не отделяйся! Вихрь!!!
  - Башня, Вихрь в десяти шагах на два часа от тебя, вырвался вперёд, не подстрели его!!
  - Шутник, вперёд, массовым!
  - Зоркий, на три часа, пробивным!
  - Вихрь! Я сказал назад!!
  - 'Он впал в Звериный Раж,' - неожиданно прозвучал в голове голос Дедиона.
  Рахлес!!
  - Башня, Вихрь впал в Раж. На два часа, пятнадцать шагов.
  Огр начал движение к зверолюду, не переставая стрелять.
  - Зоркий, Шутник, сосредоточить огонь на левой стороне! Направо не бить, там Башня и Вихрь.
  - Башня, тащи его назад! Все, ещё пять шагов назад!
  Да когда же они закончатся?! Прут и прут.
  Твари закончились через три минуты. Я сначала даже не поверил, что поток Магзверей прекратился и несколько секунд с недоумением смотрел во Тьму, ожидая появления новых гостей.
  Гора тел. Будь они живыми, крови и кишок было бы по колено, но у Автоматонов внутри не было даже технических жидкостей - они просто валялись разорванные на куски, как куклы после продолжительной игры малолетнего вандала.
  - Гиппократ, твой выход! Справа Вихрь, начни с него.
  - Они закончились, босс?
  - Пока да. Автоматоны Магзверей, вы с таким сталкивались раньше?
  - Никогда. Но мне и этой встречи на всю жизнь хватит.
  - Пока стоим, Гиппократ посмотрит каждого, потом двинемся дальше, - сказал я всем.
  Окинул взглядом ту часть разорванных тел, что помещалась в моём радиусе видимости. Полные внешние копии реальных, значит и по Силе должны быть примерно равны. Хотя, одно отличие всё же было:
  - Что это за синяя точка у них на лбу? - отправил я вопрос сразу по всем туннелям Потока Голоса.
  - Не знаю.
  - Понятия не имею.
  - ...
  - ...
  - ...
  Пять ответов смешались в одно невнятное бормотание. Но общий смысл понятен - никто из них с таким до этого не сталкивался.
  - 'Дедион, ты что думаешь?'
  - 'Думаю, они приняли индуизм, а красной краски под рукой не нашлось. Других гипотез у меня нет.'
  Пока примем за рабочую версию.
  - Вихрь...
  - Знаю, больше не повторится, - рыкнул зверолюд не дав мне закончить.
  Впрочем, он понял, что я хотел сказать.
  - Я закончил, - ответил Гиппократ, отходя от Зоркого, которому помощь была не нужна.
  - Вижу, возвращайся назад, на свою позицию. - И уже всем: - Готовимся, через тридцать секунд мы идём дальше.
  Башня вытащил Кристалл из своего пулемёта, заменив его на новый, Вихрь достал два длинных кинжала, до этого он использовал свои когти.
  Пора идти.
  - Башня, идёшь первым. Раздвигай тела в сторону, мне нужна тропа - мы не будем через эту гору перелазить. Остальные за ним по одному. Дистанция метр, я в центре.
  Огр чётко выполнил мой приказ, как бульдозер раздвигая поломанные тела в стороны, за ним выдвинулись остальные члены отряда. Пройдя через гору трупов, мы снова построились кругом со мной в центре.
  - Вперёд. Темп тот же.
  В висках стучало. Я за весь прошедший бой не нанёс ни одного удара, не дал адреналину в крови выплеснуться. Хотя, следует отдать должное парням - я им не ровня. Каждый из них, кроме Зоркого, даже под действием микстуры видит максимум на один-два метра вокруг себя, но это не помешало им нарезать огромную толпу неслабых Магзверей на куски. И дело далеко не только в моих командах. Вихрь не зря получил такое прозвище - в ближнем бою у меня против него нет и шанса. Он слишком быстрый. Атаки Зоркого могли прошить навылет двух-трёх Магзверей за раз, Шутник даже во Тьме устроил мощное огненное шоу, и даже Гиппократ, используя артефакт в виде автомата внёс свою лепту в сражение.
  Про Башню вообще молчу.
  Каждому из них где-то под четыре сотни лет. Плюс совместная подготовка под руководством Ника, который кого попало изначально бы в свой отряд не взял.
  Надёжные ребята.
  Такие надёжные, что мне ничего не оставили, кроме напряжения, приходящего вместе с ответственностью командира.
  Вот почему в этом мире я решил быть одиночкой.
  - 'Влад, стой!'
  - Стоять!
  Что?! Что случилось? Я чуть не сделал полный оборот вокруг оси в поисках новых противников.
  Никого.
  - 'Что такое?'
  - 'Присмотрись впереди.'
  Что там ещё?.. Рахлес! И ведь чуть не проморгал.
  - Впереди Нити Сознания.
  - Да чтоб их! - возмутился Зоркий.
  - Сколько? - спокойно поинтересовался Башня.
  - Много, - я сделал несколько шагов вперёд и мне не понравилось то, что я увидел: - Они повсюду.
  - Так ты Ментальный маг, босс. А почему напрямую в Разум приказы не передаёшь, так ведь быстрее? - Шутник как всегда говорил на отвлечённые темы.
  - Я не Ментальный маг, просто вижу Нити.
  - Круто! Научишь?
  - Полная подготовка к Ментальному воздействию! - отдал я приказ проигнорировав вопрос демона.
  Гиппократ достал из кармана что-то вроде большого прозрачного пакета, в который засунул свой артефактный автомат, нажал на бляшку ремня, сразу после чего в сторону с щелчком отодвинулся крепёжный каркас в полметра длинной, на конце которого был крюк. На него Гиппократ повесил пакет с артефактом.
  - Что ты делаешь? - спросил я его, так как остальные делали что-то похожее.
  - Артефакты и микстуры для Ментальной защиты очень капризны, - сказал Гиппократ, доставая из-под доспеха кулон, висевший на шее, сдавливая его в руке. - Нельзя совмещать с другими артефактами, но и выбрасывать их не хочется.
  - 'Умно. Он этим артефактом только что пользовался, обычно нужно и правда выбросить, а так... этот материал наверняка укреплён и выдержит взрыв артефакта, а если пронесёт и артефакт уцелеет, можно будет позже его снова использовать.'
  Гиппократ выпил микстуру.
  - Влад?
  - Да?
  - Сейчас действие этой микстуры начнёт возобладать над остальными и мы станем ещё хуже видеть вокруг. Звери тоже выйдут из сражения из-за Нитей. Придётся куда сложнее. Будь готов.
  Микстура Ночного Зрения в их крови ослабнет из-за микстуры Ментальной Защиты? Похоже на то. Вихрь, Башня, Зоркий и Шутник активировали кулоны, висящие на шеях своих питомцев. Вот только с увеличением Ментальной Защиты зверей, возможность отдавать им сложные приказы тоже пропадёт. Даже в этом мы ослабли. Шутник отложил в висящую сумку свой небольшой посох, с которого недавно запускал Огненные Шары, теперь в его руках были две склянки с микстурами. Вихрь убрал кинжалы (видимо тоже магические) и снова выпустил когти. Башня, правда, продолжал держать в руках пулемёт, скорее всего, на свой страх и риск.
  Придётся куда сложнее. Лучше и не скажешь.
  - Вперёд, - я дождался, когда бойцы перестали что-либо делать и застыли в ожидании приказов.
  Мы вошли в зону Нитей Сознания, к голове каждого из парней потянулись несколько ближайших Нитей и закрепились там. Я видел, как на несколько мгновений искривилось лицо каждого из них. Меня Нити избегали, разлетаясь в стороны.
  - Проверьте Ускоренное Мышлением заранее.
  - Работает.
  - В порядке.
  - Лучше некуда, босс.
  - Могу держать.
  Одного ответа не хватает.
  - Зоркий, что у тебя с Ускоренным Мышлением?
  - ... Слетает.
  Только этого не хватало.
  - Сделай несколько шагов ко мне. Держись ближе. Если станет ху... Стоять!!
  Ускоренное Мышление!
  - Идут!
  Заработал пулемёт Башни.
  Через секунду из Тьмы повалили Магзвери. Вихрь вступил в бой. Его волки легли на пол за спиной хозяина, прижав уши к голове и не собираясь прикрывать своего вожака. Зато медведь Башни кинулся на врагов. Видимо, он сам по себе очень боевитый зверь.
  И всё равно не справятся.
  Придётся вмешаться. Совместить командование и непосредственно бой. Не лучшее зачастую решение.
  Выбора нет.
  Выхватил меч. Рывок. Удар. Отскок.
  Стандартная тактика: ударил - спрятался за спину более крепких Башни или Вихря. Повторил.
  - Шутник, три часа, десять метров. Жги!
  - Это я люблю! - крикнул демон, бросая обе склянки в указанном направлении.
  Рвануло сильно. Если бы не Тьма, гасящая пламя, нас бы точно задело. Надеюсь, он это просчитал заранее, а не бросал на авось. И пламя было ярко-голубым, будто газ горит. Несколько Магзверей загорелось, причём огонь продолжал держаться, освещая небольшой пятачок. Чем сразу воспользовались Башня и Вихрь. Когда видят врага, они становятся в разы мощнее.
  - Шутник, сколько их у тебя ещё?
  - Парочка осталась.
  - Когда это пламя погаснет, бросай ещё одну, потом следующую.
  - Понял, босс.
  - Кругом куча тел, надо отступать! - проявил неожиданное благоразумие Вихрь.
  - Нет, идём вперёд. Нужно выйти из зоны Ментального Воздействия, - не согласился я.
  И мы начали прорываться. Чем дальше, тем более густой становилась стена из Нитей Сознания. Лица парней всё сильнее кривились - Ментальное Воздействие росло с количеством давящих на Разум Нитей.
  Может, я ошибся и нужно было идти назад? Там Нитей меньше. Выманили бы Магзверей, перебили и спокойно, без боёв прошли бы этот участок? Но я почему-то был уверен, что отступать нельзя.
  Обернувшись, я понял, что предчувствие меня не обмануло: стена из Нитей за нашими спинами была непроницаема для взгляда. И стоило нам сделать шаг вперёд, как стена делала его вслед за нами, захватывая всё новые пространства.
  Я привык, что Система не оставляет лёгких путей. Также она поступила в этот раз.
  Значит, только вперёд!
  В этот момент, схватившись за голову и застонав, упал Зоркий.
  Через секунду он полез за ножом, висящим на поясе.
  Рахлес!
  Рывок! Рывок! Я навалился на снайпера, размахивая руками по сторонам. Нитям это не нравилось, они не хотели меня касаться и разлетались в стороны.
  - 'Я уже даже не удивляюсь... но как ты, Рахлес, это делаешь?!' - воскликнул Дедион.
  Откуда мне знать? Делаю и всё.
  - Ты как? - спросил я, когда часть Нитей покинули голову Зоркого и его глаза прояснились.
  - Легче, - прохрипел он.
  - Держись рядом со мной, - рывком поднял я его на ноги.
  А это что за звук? Хлопки крыльев?
  Рахлес!
  - Башня! Воздух! Веером!!
  Огр успел. Вскинул пулемёт и начал пальбу за секунду до того, как огромная стая крупных птиц влетела в мою зону видимости. На пол посыпались тела воздушных Автоматонов. Но далеко не всех - часть птиц избежали магических снарядов и атаковали нас свои когтями. Мне не понравилось, что они были зелёного цвета. Сразу возникли ассоциации с ядом. И микстуры, пока мы в зоне Ментального Воздействия не принять.
  - Кучнее! Пойдём одной плотной группой.
  Я начал раздавать приказы, кому куда двигаться, чтобы собраться в единое ядро. Сражаться на полную станет сложнее, но защищаться будет легче.
  - Вперёд! Не стоять!
  - Они повсюду!
  - Плевать! Даже под атаками, идём вперёд!
  Голова стала тяжёлой. С трудом удержал Ускоренное Мышление.
  - Гипп, можешь от яда Лечить?
  - Если не от специальных, могу.
  - Давай.
  Если магия нашего Лекаря не сработает, и зоны Ментального Воздействия и Тьмы не закончатся через пару десятков метров, мы здесь все поляжем.
  С первым пунктом беда - слабость после заклинания Гиппократа отступила, но не исчезла - временная отсрочка.
  Стена Ментальных Нитей впереди стала такой же плотной, как и сзади.
  - Плотнее ко мне!
  Сражаться вообще толком не получится, Магзвери будут нас зажимать, но выбора нет: помимо Зоркого, Гиппократ, Шутник и Вихрь также стали сдавать перед напором Нитей. Только Башня продолжал идти вперёд с невозмутимым выражением на лице.
  Начал прыгать от одного бойца к другому, отбрасывая Нити подальше от них.
  Шутника сильно ранило: разодрали ногу в клочья. Гиппократ подлечил, но во время такого интенсивного боя полностью поставить его на ноги не получится. Зоркий по моему приказу подхватил демона, теперь я занимался ими обоими: после глубокой раны защита Разума дала сбой, и демон тоже начал дрыгаться, выполняя случайные Ментальные команды, среди которых многие суицидальны. Если подпущу к ним больше Нитей, всё закончится грустно.
  Траурно.
  Через пару метров досталось Гиппократу. Он безостановочно Лечил Башню и Вихря, которые были ранены сильнее других, на чём огромный Автоматон-Волкорык его и подловил, вцепившись в бедро. Тварь быстро убили, но глубокой раны Лекарь не избежал и теперь хромал рядом, уже не успевая подлечивать основных бойцов.
  Состояние Вихря и Башни ухудшалось. Множились серьёзные раны, царапины я уже не считал - мы все были покрыты ими с головы до ног.
  Из Тьмы в очередной раз вырвались несколько Магзверей, заставив нас остановиться для сражения. Когда Вихрь и Башня сделали несколько шагов назад, отступая под натиском Автоматонов, я понял - это конец.
  Если ничего не изменить.
  - Башня! Огонь прямо на максимальной скорости. Создай коридор. Потом общий прорыв. Только вперёд!
  - Нас порвут!
  - Нас и так порвут. Делай!
  Огр начал создавать нам коридор шквальным огнём.
  Сейчас!
  - Давай, вперёд!
  Мы рванули в едином рывке. Меня крепко зацепили несколько Автоматонов, выскочив сбоку. Остальным тоже досталось, но никто не отстал.
  Пока держимся.
  Вот только коридор быстро сомкнулся и мы оказались окружены. Теперь со всех сторон. И сзади тоже. Да сколько это будет?..
  Вижу!
  - Впереди, пять метров! Нити заканчиваются!!
  Услышав мои слова, Башня издал мощный горловой рёв, на который сразу откликнулся его медведь, к этому моменту сильно сдавший и особо уже на врагов не нападающий.
  - За мной! - взревел огр, наваливаясь сразу на трёх тварей перед ним и тесня их назад. Медведь присоединился, помогая хозяину. Остальные пристроились за пулемётчиком, который начал использовать артефакт как дубину, охаживая ею всех вокруг.
  Мы продвигались. Медленно, но верно.
  - Поднажми!
  Понимая, что огр старается изо всех Сил, я всё равно отдал такой приказ. Почему? Как ни странно, такое обычно работает. Огр взревел ещё сильнее, отшвырнув набросившихся на него Автоматонов. Образовался небольшой пятачок свободного пространства впереди, который мы быстро заняли.
  Вне Нитей Сознания.
  - Выбрались!
  Можно было и не говорить. Нити, видимо, были ограниченны в заданной области, и стоило нам её покинуть, отцепились от голов парней, которые сразу поняли, что теперь за Разум бояться не стоит.
  Все тут же сняли и выбросили с шеи кулоны с Ментальной Защитой, принялись принимать новые микстуры. Шутник быстро выхватил свой короткий посох, Гиппократ достал автомат, Зоркий начал палить Металлическими Стрелами без остановки. Вокруг поднялся шквал заклинаний.
  Чуть в стороне прогремел мощный взрыв. Шутник знает своё дело, если такой эффект проявляется даже во Тьме.
  Мне тоже пора поучаствовать.
  Тут меня повело - яд птиц дал о себе знать. Ускоренное Мышление слетело. Через секунду в меня врезался Медведуб, снося несчастного маленького Героя как пёрышко.
  Удар.
  Вырубился.
  -----
   - Влад, вставай.
  Очнулся я резко.
  Лежу. Вроде всё цело.
  Ускоренное Мышление.
  Ночное Зрение.
  Надо мной склонился Гиппократ. Вокруг стоят остальные бойцы. Врагов не вижу, активных боевых действий никто не ведёт.
  - Доклад.
  - Что?
  - Доклад! - рявкнул я.
  - Все живы и относительно целы. Враг уничтожен. Готовы двигаться дальше.
  - Сколько я провалялся?
  - Минут пять. Мы почти закончили, когда тебя вырубили. Зоркий тебя нашёл, я Подлечил. Теперь как новый, даже лучше.
  Ясно. Огляделся по сторонам. Стена из Нитей была на границе видимости, в десяти метрах. Видимо, меня немного оттащили, опасаясь снова оказаться в зоне Ментального Воздействия. В отличии от меня, парни этих Нитей даже не видят.
  Активировал Звуколов и Поток Голоса.
  - Идём дальше. Нельзя здесь задерживаться.
  - Босс! Я уж думал, ты тоже прежним станешь! - обрадовался демон.
  - В смысле тоже?! Хватит командира хоронить, Шутник. Мне ж его потом Лечить! - возмутился Гиппократ, будто он и правда может вылечить смерть.
  Только ленится.
  Пришлось прервать шуточную перебранку. Времени в обрез. Расставив бойцов в уже привычное круговое построение, приказал идти дальше по проходу.
  Впрочем, всё напряжение оказалось излишним: через пятьдесят метров Тьма закончилась. Ничего этого не предвещало, мы всё также шли по широкому коридору, Тьма просто резко оборвалась.
  - Наконец-то! - обрадовался Шутник. - Теперь повзрываем!
  На демоне скрестились взгляды всего отряда, но никто не стал ничего говорить. Было ясно, что все рады наконец выйти на свет не меньше подрывника, просто истощены прошедшим боем и не имеют сил свою радость демонстрировать. Откуда столько энергии у демона, я лично сказать не могу.
  - Что дальше? - поинтересовался у меня Башня.
  Ясно. Хоть мы и вышли из Тьмы, командование остаётся на мне.
  - Ничего не изменилось. Идём вперёд. Но аккуратнее. Обычно в пророчествах, чем дальше, тем сложнее. Раз убрали Тьму, могут подкинуть что-нибудь похуже.
  - Справимся, - усмехнулся Шутник.
  Оптимист.
  - Зоркий, проверь, что за поворотом.
  Буквально в десяти метрах от нас коридор поворачивал на девяносто градусов. Я уже запустил туда несколько Щупалец Звуколова, но ничего не обнаружил. Если там что-то и притаилось за углом, то звуков оно не издаёт совсем.
  Зоркий повторил свой трюк со стелс-птицей.
  - Что там?
  - ... Там... трудно описать. Клетки для зверей. Много клеток.
  - Опасность?
  - Не вижу.
  - Тогда идём, сами поглядим.
  Зоркий не соврал (да и с чего бы?) - за поворотом были два ряда клеток. По правой и по левой стене коридора, оставляя узкий проход посередине. Клетки были начищены до блеска и сверкали чистотой.
  И самое главное - они были пусты.
  - Как далеко они тянутся? - спросил я продолжая идти вперёд.
  - Пятьсот двадцать метров, - дал точный ответ Зоркий. - И в последней клетке по правому ряду есть посетитель.
  - Кто?
  - Волкорык. Один.
  Через пару минут мы добрались до конца рядов с клетками. В самой крайней и правда был заперт Волкорык. Естественно, это был Автоматон, а не Магзверь.
  Чуть позади его клетки на стене были две кнопки. Одна под другой. На верхней была нарисована стрелка вверх, на нижней вниз.
  Механизм, открывающий и закрывающий решётки? Похоже на то.
  - Слишком спокойный, - прошептал Вихрь рассматривая запертого зверя. Тот мирно лежал на полу клетки, не обращая на нас внимания.
  - А что толку скалиться? Он ведь видит, что заперт и до нас не достанет, - ответил зверолюду Шутник.
  - Неважно. Агрессия у Волкорыков и в клетке не пропадает, - не унимался Вихрь.
  - Тебе виднее, Волчок, - усмехнулся Шутник.
  Через секунду все в отряде смотрели на демона... очень нехорошо.
  - Прости, глупость сказал, - повинился Шутник.
  - У него на лбу жёлтая точка, - решил я вернуть разговор в правильное русло. - У всех, с кем мы сражались до этого, была синяя.
  - Думаешь, есть разница? - спросил Зоркий.
  - Они идеально повторяют оригинал. Даже на ощупь один в один. Да что там, эти Автоматоны дышат, благодаря чему я в первый раз обнаружил их заранее. Это сделано специально, чтобы показать, что Сила и слабости Автоматонов точно соответствуют их живым прототипам. Единственное отличие - эти точки на лбу. Зачем они им?
  - А ты разбираешься в Автоматонах, босс? Есть опыт с болванками? - от чувства вины у Шутника уже ничего не осталось.
  - Пару-тройку раз довелось пересечься.
  - Влад прав. Это тот тип Автоматонов, что в точности копирует оригинал. Эти точки явно лишние, - Башня редко произносил столько слов за раз.
  Видимо ситуация и правда странная.
  Я подошёл к стене. Остановился напротив кнопки открытия клеток.
  - Я открою клетки.
  - Зачем? - удивился Вихрь.
  - Хочу посмотреть, как он себя поведёт на свободе. Если проявит агрессию и нападёт - устранить, но самим не атаковать.
  - Я сделаю, - встал напротив клетки зверолюд.
  Нажал на кнопку со стрелкой вверх. Дверцы клеток поднялись. Сразу у всех.
  Волкорык поднял голову с лап. Посмотрел на открывшиеся ворота. Встал. Подошёл к выходу. Покрутил головой.
  И ничего - зверь вернулся обратно в центр своей камеры и лёг на пол.
  Я нажал нижнюю кнопку, закрывая клетки. Мало ли.
  - Испугался нас? - спросил Зоркий.
  - Нет. Он... даже не знаю, - не отрывая взгляда от Волкорыка прошептал Вихрь.
  Неагрессивный Автоматон? Какой в этом смысл?
  - Ладно. Пойдём дальше, - принял я решение больше здесь не задерживаться. - Что за следующим поворотом?
  Коридор снова делал поворот под девяносто градусов.
  - Через сто метров он входит в большой зал. Пташек пока не стал посылать внутрь. Может быть опасно. До зала всё чисто.
  - Идём.
  Сам зал тоже оказался пустым. В него, помимо нашего коридора, чуть в стороне входил ещё один, закрытый Тьмой, а на противоположной стене была вертикальная лестница, ведущая к туннелю метрового радиуса. Интересно для чего он используется? Слишком большой для вентиляции или водопровода. Или нет смысла искать прикладную цель и он нужен только для того, чтобы мы там прошли?
  - Оттуда должен выйти командир, - указав на закрытый Тьмой коридор, сказал Гиппократ.
  - Или уже вышел и пошёл дальше, - усмехнулся Шутник. - Бывший босс вечно себе самое интересное забирает.
  - Не вышел. Я не вижу никаких следов, - ответил демону Зоркий осматривая пол. Глаза его при этом светились зелёным.
  - Значит ждём, - принял я решение. - Зоркий, проверь, насколько получится, этот туннель, - указал я на туннель, через который нам, видимо, придётся продолжить наш путь. - Вихрь, смотри за коридором, из которого мы пришли. Гиппократ и Башня займите позиции у этого прохода. Ник может выскочить вместе с гостями. Поможете если что. А я пойду туда и...
  - Не сможешь, - перебил меня Зоркий. - на Тьме Пелена Непроницаемости. Никто не войдёт здесь, и когда командир зашёл в свой проход на той стороне она тоже появилась. Этот проход для одного и Высшая Магия за этим проследит.
  Нужно было самому догадаться.
  - Значит, я просто буду ждать.
  Я никакой Пелены не видел, но не верить... Шутник подскочил к Тьме и попробовал сунуть в неё руку. Током демона не шарахнуло, на молекулы не расшвыряло - он просто не смог этого сделать. Будто на невидимую стену наткнулся.
  - И правда Пелена, - тыкал он пальцем, пытаясь проткнуть Тьму. - Хорошее у тебя зрение... Зоркий, - засмеялся демон.
  То есть Нику мы помочь никак не сможем, он должен справиться сам. Учитывая с чем нам пришлось столкнуться... надеюсь Система будет добрее с одиночкой.
  Я сел прямо на пол и занялся собой. В первую очередь осмотрел доспех. Я Уплотнил его перед тем, как лезть во Тьму, но во время сражения предел полученного урона был превышен, времени перенакладывать заклинание у меня не было и в итоге... я в лохмотьях. На самом деле не всё так ужасно, если только ты не из тех, кто педантично и придирчиво к подобным вещам относится.
  Я как раз из таких.
  Проверил кармашки с микстурами. Флаконы я тоже Уплотнил заранее, у меня есть несколько микстур для общего ускорения магического развития - очень недешёвое приобретение. Сам их принять я не могу - просто не выдержу в комбинации с микстурой Разрыва Маны. Да и слабее они все, чем нежданная награда от убитого мной тирана из Дисгардита.
  Кажется, я не умею быть благодарным.
  Большую часть специальных микстур я уже принял. В основном с небольшими нарушениями в правилах приготовления или употребления, что снизит их конечную эффективность, зато не приходится таскать на себе то, что стоит как небольшой особняк в столице развитого королевства. И риска разбить их в таких переделках тоже больше нет.
  Начал при помощи Клейкости приводить свой доспех в более прилизанный вид.
  Во время этого занятия ко мне подошёл Зоркий.
  - Туннель слишком длинный. Я просмотрел на полкилометра - пусто. Ответвлений нет. Дальше пташек не стал отправлять.
  - Посматривай туда.
  - Конечно, - отправился Зоркий обратно в сторону туннеля, кинув взгляд на Башню и Гиппократа.
  Все были несколько напряжены, постоянно бросая взгляды на стену Тьму, отделяющую их от командира.
  - Вот бы нам сейчас какой-нибудь артефакт, чтобы пройти через Пелену, - тоже развалился на полу Шутник.
  - Через Пелену Высшей Магии? Такие вообще бывают? - решил я поинтересоваться.
  - Бывают, - ответил мне вместо Шутника Гиппократ. - Если их сама Высшая Магия дарует. Скажем, как награду за выполнение пророчества. Мастера Артефакторики такое создать не могут. И такие артефакты редкость невероятная. Ты что, Шутник, возомнил себя королём? Или самим Сорголием?
  Сорголием? Кто-то круче королей в вопросах дорогих артефактов?
  Стоп. Вспомнил. Тот самый, что проводит Аукцион Силы - незаконное мероприятие, где продают и покупают артефакты. Древний - десять тысяч лет, один из самых преследуемых эльфами преступник. Притом, что остальные расы ищут его неохотно - и Силён, и полезен, если нужно достать редкий артефакт. Вроде как Искунг активно его ищет, но тут всё понятно - он с эльфами очень дружен.
  - Да, у Сорголия наверняка есть что-то подобное. Я помню ту историю, когда Искунг со своими бойцами его со всех сторон обложил и готовился стереть в порошок, а Сорголий с помощью артефакта переместился в другое место, пробив установленную защиту от Искажений, и подарочек оставил, который там чуть всех не спалил. Славный был взрыв, - удовлетворённо протянул Шутник. - Наверняка оба артефакта были от Высшей Магии, а не наши.
  - Это было задолго до твоего рождения, откуда знаешь про 'славный взрыв'? - передразнил его Гиппократ.
  - Я кратер видел. Здорове-енный, за тысячу лет не зарос.
  - Говорят, никто в том взрыве не погиб.
  - Так там было трое Древних за десять тысяч лет, и десяток чуть помладше. Эльфы тоже наверняка послали не абы кого, вот и смогли защититься, - обиделся Шутник, будто это его взрыв не оценили по достоинству.
  Шутник и Гиппократ продолжили перебранку, я в неё вмешиваться не стал. Пусть отвлекут себя и остальных от одной очень назойливой мысли - Ник задерживается.
  Слишком.
  - 'Нет способа туда попасть?'
  - 'Очевидно, что нет. Даже в теории... не думаю, что Система позволит Разумному получить в свои ладони такой артефакт. Она часто пользуется Пеленой и другими Искажениями в пророчествах и не даст способа избежать своего сценария.'
  - 'Вот как. Значит, даже Сорголий нам бы не смог помочь.'
  - 'Древний, которому десять тысяч лет? Думаю, он несомненно был бы полезен.'
  - 'Почему вообще маг такой Силы помешан на артефактах?'
  - 'Если верить слухам, он именно помешан. Готов заплатить немало монет за неудачный артефакт, или единственный оставшийся артефакт от какого-то конкретного мастера.'
  - 'Коллекционер?'
  - 'Именно. На Катиноле такое не принято. Важнее Сила артефакта, а не его редкость или необычность, но Сорголию плевать. Ему часто втридорога продавали никому ненужный брак. Мне кажется, он занимается своей деятельностью не ради золота, а чтобы через его ладони проходили все интересные и редкие артефакты. Уверен, многое он не выставляет на перепродажу, а оставляет себе.'
  - 'Неужели он не смог договориться с эльфами и Искунгом мирно? Или в их десятитысячелетней истории взаимоотношений много других нерешённых вопросов?'
  - 'Не десяти, в пяти. Сорголий пересёк океан и прибыл на Увлику пять тысяч лет назад. Родом он с Грунтилии - второго по размеру и населению континента. Двести миллионов жителей... приблизительно.'
  - 'Это так просто - пересечь океан?'
  - 'Вкратце: если тебе меньше пяти тысяч лет и за пазухой нет кучи крутейших артефактов - даже не пытайся.'
  - 'Но он рискнул.'
  - 'Говорят, что на Грунтилии он уже нашёл всё, что его интересовало и ему захотелось большего. Вот он и поплыл на самый крупный континент. Но я уверен, что была и более простая причина: Сорголий на Грунтилии был не меньшим преступником, чем у нас. Эльфийских королевств и там хватает. Он бежал в место, где больше его любимых редкостей и где легче вести дела. На большую землю, так сказать.'
  Логично.
  Когда я собирался расспросить Дедиона о самых Сильных артефактах, что ему довелось видеть или даже использовать, из Тьмы вырвался Ник. Он продолжал размахивать мечом и орать на всю округу. Я несколько опешил, но Гиппократ среагировал мгновенно: подскочил, схватил Ника за руки, начал накладывать на командира заклинания.
  Ник быстро успокоился и завалился на пол.
  - Как он? - подскочил я.
  - Если не мёртв, то я на ноги поставлю, - не отвлекаясь от работы сказал Гиппократ. - Иначе Лиския меня убьёт. Так убьёт, что даже я не смогу помочь.
  - И не только тебя, - криво усмехнулся Шутник.
  Настроение у парней заметно поднялось.
  Отлично, теперь можно снять с себя полномочия командира.
  Гиппократ прислонил Ника к стене. Теперь я смог подробнее его рассмотреть. Нехило потрепало. Доспех вообще в клочья. Кровоподтёки повсюду. Несколько глубоких ран затягивались прямо у меня на глазах.
  Но жить будет.
  - Нужно десять минут, чтобы Тело восстановилось.
  - Я никуда вас гнать и не собирался. Теперь пусть Ник этим занимается.
  - Это получается, что ты теперь бывший босс, а бывший босс снова босс? Что-то я запутался! - схватился за голову Шутник.
  Ник заметно трясся. Такое часто происходит при ранениях по многим причинам. В основном, из-за потери крови и возникающего при этом чувстве холода. Но это...
  - Гиппократ, так должно быть? - указал я на трясущиеся руки Ника. - Только не говори, что это Магическое Истощение.
  - Оно самое, - сразу ответил Лекарь. - Начальная стадия по одной из шкал.
  Приехали.
  Через несколько минут, казалось, бесконечного ожидания, Ник очнулся. Криков боли или других её проявлений не было. Видимо, Гиппократ наложил на Ника Успокоение. Он просто открыл глаза, осмотрелся, начал проверять мышцы на работоспособность. Всем этим он занимался уверенно и деловито.
  Потом прошёлся взглядом по своей команде.
  - Вы справились лучше меня. Вот она Сила координации, - усмехнулся Ник. - Я давно ищу мага с подобной раскладкой заклинаний, как у тебя, Влад. Сначала хотел заполучить Ментального боевого мага, но они сторонятся групп и вообще редки. Хотя, такие как ты встречаются ещё реже.
  - Ты сам-то в порядке? У тебя Истощение. Сможешь продолжать?
  - Смогу. Шкалы Тела и Разума полные. А вот по Душе я почти пуст. Пришлось за меч взяться. Еле прорвался.
  По Душе? Ник точно не Ментальный маг, а большинство других заклинаний Души не боевые. Чем он там пользовался?
  - Если сможешь, то принимай обратно командование, - быстро я сбросил с себя лишнюю ношу.
  
  ***
  - Что за хрень? - в очередной раз не сдержался Гиппократ.
  Было чему удивиться.
  После небольшой передышки мы полезли в туннель. Он был абсолютно пуст на всём своём протяжении. Не было ни одного ответвления, я так и не смог понять для чего его могли использовать.
  Мы добрались до другого его конца за двадцать минут и сейчас любовались открывшимся видом.
  Город.
  Стоит спуститься по стене на пару десятков метров по лестнице и окажешься в городе Автоматонов.
  Огромный. Противоположная стена находится на грани видимости. По словам Зоркого, до неё километров семь, не меньше. Значит речь идёт о городке в почти полсотни квадратных километров.
  В городе были дома, заборы, дороги. Внешне он был похож на обычный местный городок, притом, что окружающие его высоченные стены такими не выглядели. Вообще всё до этого выглядело скорее футуристично. У меня в голове промелькнула аналогия: развитая инопланетная цивилизация похитила целую деревушку вместе с её жителями, поместив в большой металлический кокон и теперь наблюдает за их естественными процессами и развитием.
  А здесь были именно жители: все Автоматоны повторяли Разумных. Ни одного Магзверя я не заметил. Их было много и они постоянно перемещались и что-то делали. Мне казалось, что они даже общались между собой.
  Как обычные Разумные.
  Напрягает такое сходство.
  Лучше вернуться к самому городу. Из местной архитектуры сильно выделялась только одна конструкция в самом центре города.
  Тюрьма.
  Я был уверен, что это здание представляет из себя тюрьму по простой причине - оно состояло только из клеток. Огромный куб, состоящий из клеток. Большинство из них были заполнены. А может все. И рядом с ней была какая-то возня: куча Разумных шли туда и оттуда. Во всех направлениях. Прямо как в муравейнике. Рассмотреть подробнее не получалось - слишком далеко и здания вокруг мешают. Зоркий тоже многого не увидел, а его пташки так далеко от хозяина отлететь не могут.
  - Целый город ради пророчества Временного Клада, - присвистнул Шутник.
  - До этого уже было не просто, но тут... сколько их? Десять тысяч? - поинтересовался Гиппократ.
  - Значит, награда должна быть серьёзной.
  - Не похоже, что они управляются алгоритмом. Но чтобы сразу десятки тысяч контролёров... - посмотрел я на Ника.
  - Я тоже с таким никогда не сталкивался.
  - 'Кто по-твоему ими управляет?'
  - 'Этого мы никогда не узнаем. Только если ты не передумаешь, и не используешь Кристаллы Памяти в своём Разуме.'
  - 'Не дождёшься.'
  - 'Надеюсь на это.'
  - Нам нужно попасть в главную ратушу и найти там Контрольный Аппарат. И какое из этих зданий ратуша?
  - Вон то, - указал рукой в сторону тюрьмы Зоркий.
  Вернее, он указал чуть в сторону, на трёхэтажное здание, где-то в паре сотнях метров от куба тюрьмы.
  - Ты уверен? - спросил Ник у снайпера.
  - На вывеске написано: Главная ратуша.
  Будем считать это достаточным доказательством.
  - Значит так: постараемся как можно дольше идти незамеченными, после обнаружения - быстрый прорыв. Как на тренировках. Ты, Влад, думаю, разберёшься.
  - Разберусь.
  - До ближайших зданий чуть больше сотни метров и Автоматоны сюда не смотрят особо, но всё равно спускаемся вниз быстро и без шума. По одному. Потом перебежками до того дома. Там собираемся и идём дальше вместе. Вихрь, Башня, своих зверей спускаете сами, но чтоб без шума.
  - Сделаем, - ответил за обоих Вихрь.
  Его волки выжили в последнем бою. Почти сразу после нас звери выскочили из зоны Ментального воздействия, несмотря на раны сильно обрадовавшиеся исчезновению непонятной Силы, давящей на Разум. Но в самом бою пользы от них не было - в основном они скулили, прижавшись к полу, и ползли вслед за идущим впереди хозяином. Уверен, Вихрь собирался реабилитировать своих питомцев в предстоящем сражении.
  Через пару минут мы оказались внизу. В незаметное передвижение такой толпы из Разумных и зверей по городу набитому Автоматонами я не верил абсолютно. Нас обнаружат почти сразу и дальше придётся идти с боем. Остальные тоже это понимали и готовились к столкновению.
  Застройка города была довольно плотной, что позволяло передвигаться из переулка в переулок.
  Уже при первой перебежке нас заметили два Автоматона. Но тут, при свете и без Нитей Сознания члены команды Ника работали на полную. Я даже сообразить ничего не успел, как Вихрь подскочил к Автоматонам и нарезал их на куски. Быстро и технично.
  В следующем переулке я оказался полезен. Автоматона убил Шутник, но я в последний момент успел активировать Звукохват, благодаря чему звуки расправы никто не услышал. А сражается Шутник довольно громко.
  На третий раз нам не повезло.
  Автоматоны появились на той стороне переулка, когда мы были от неё ещё слишком далеко. Заработал пулемёт Башни, звуки которого я прикрыть уже никак не мог. Но меня больше заинтересовали действия Автоматонов: один из них атаковал нас Огненной Стрелой, а второй... закричал. Он успел выкрикнуть лишь первую половину слова 'нарушители', когда его голову разорвало попаданием Ледяной Стрелы, но меня это сильно напрягло. Дело даже не в том, что нас обнаружили - это и без крика бы случилось, просто... они и так выглядят как Разумные, а теперь ещё и речь.
  Неприятное ощущение.
  - Идём через переулки, на главные улицы не выходим, - крикнул Ник ускоряясь.
  Логично. Идти напрямик выйдет короче, но на широких улицах нас просто задавят числом. Вот только нам так или иначе придётся выходить на открытые пространства, и если у всех Автоматонов есть атакующая магия...
  У всех.
  Через десять секунд после обнаружения я испытал огромную радость от нахождения в команде опытных, слаженных бойцов. Автоматоны не успевали причинить нам вреда, кто-то из членов группы всегда успевал атаковать их раньше. Особенно отличился Зоркий: он порой стрелял до того, как впереди выскакивал Автоматон, будто знал заранее... впрочем, он наверняка знал.
  Через минуту начался ад.
  Автоматонов было не просто много - они действовали с умом. Сначала они принялись атаковать нас с крыш домов и других построек. Мы перестали успевать справляться с ними до ответной атаки. На нас обрушились первые Стрелы разных стихий, Огненные Шары, Молнии и другие подарки. В первое время помог Гиппократ: оказалось, у него было заклинание Светлого Щита. Это самый гибкий и растягиваемый из всех щитов, им удобнее всего прикрывать других, а не только себя. За пару десятков секунд каждый в отряде стал обязан ему жизнью. Я же удивился тому, что до этого Лекарь не использовал такое полезное заклинание, и только потом понял, что все предыдущие наши бои были во Тьме, а Щит возможно не зря называется Светлым. Уточнять это ни у кого из группы или у Дедиона не стал: в тот момент было не до того.
  Дальше становилось только хуже.
  Проскочив через очередной переулок, мы приметили следующий. Нужно было только перейти улицу по диагонали и готово. Вот только...
  - Не нравится мне как он зажат домами. Нас там ждут. Стоит зайти, и забросают Огненными Шарами.
  - Значит не я один так думаю, - озадаченно ответил Ник.
  - Сзади поджимают, - крикнул Гиппократ. - Хоть куда-то, но нужно идти.
  Выбора не остаётся, придётся двигаться по улице. Вот тогда нас начнут атаковать из каждого переулка и с крыши каждого дома в округе.
  - Пойдёт по улице. Если найдём переулок безопаснее - свернём, - принял решение Ник.
  Как только мы вышли на улицу, ад превратился в Армагеддон. Заклинания сыпались отовсюду. Вокруг нас всё горело и взрывалось. Гиппократ использовал свой Щит на полную, но и этого было уже недостаточно. Если бы не Уплотнение на доспехе, я бы представлял из себя подушку для иголок. Но от мелких ран меня ничего не могло уберечь. Пришлось на постоянной основе использовать Регенерацию.
  А ведь мы прошли только половину пути до центра города, где Автоматонов было ещё больше.
  - Сюда! - закричал Ник уводя нас с улицы в один из переулков.
  Стоило нам в него зайти, как сверху посыпались Огненные Шары. Ударившись в Светлый Щит, огонь растекался по нему и срывался сгустками вниз - прямо на нас.
  - Нас здесь зажарят! - заорал Вихрь.
  - Вперёд, нужно проскочить на соседнюю улицу!
  На крыше одного из трёхэтажных домов появились два Автоматона. Остальные в группе в этот момент были отвлечены другими их собратьями и этих двоих никто, кроме меня, не заметил. Если к этому потоку огня добавится ещё два Огненных Шара, нас если не зажарит, так запечёт точно. Я выхватил два ножа, понимая, что не успею их метнуть, да и расстояние для них слишком большое. Действовал на инстинктах. И в этот момент один из Автоматонов... остановился. Точка на его лбу сменила цвет, из синей став жёлтой. Остановился и второй Автоматон, отменив уже сформированный Огненный Шар. Он резко дёрнулся к сменившему цвет соседу, схватил его, заведя руки за спину. Второй Автоматон при этом не оказывал ни малейшего признака сопротивления. Меня настолько удивила эта сцена, что я позабыл где нахожусь и что сейчас происходит.
  Что это вообще было?
  - Влад, не отставай! - заорал Гиппократ. - Я не могу так сильно растягивать Щит!
  Рахлес! Сейчас не время отвлекаться!
  Группа выскочила из переулка на улицу, я уже собирался вернуться на свою позицию в центре (в хвосте обычно шли Вихрь и Зоркий), но судьба распорядилась иначе.
  Передо мной выросла Земляная Стена, отгораживая переулок от улицы, а меня от остальной группы.
  Рахлес!
  В переулок с другой стороны ворвались сразу трое Автоматонов, начав по мне стрелять. Рывок! Метнул зажатые в руках ножи, усилив скорость и точность Контролем Броска. В это же мгновение в меня прилетело две Стрелы: одна Ледяная, а вторая Земляная. Обе попали в доспех, Уплотнение в очередной раз спасло мне жизнь, но сила удара никуда не делась - меня отшвырнуло назад, прямо на выросшую за спиной стену, об которую я приложился и рухнул кулём картошки на землю. В голове взрывались фейерверки и били барабаны.
  Я вообще всегда любил фестивали.
  Но это ненадолго: двоих я убил, зато третий был цел и невредим. А у меня сейчас ни один Отклик не получится прочувствовать, чтобы запустить заклинание, пока в голове такой сумбур.
  Я уже готовился ощутить, как моя голова взрывается как спелый арбуз после попадания заклинания, но этот момент всё никак не наступал. Через пару секунд зрение прояснилось и, желая узнать причины своего везения, я открыл глаза и увидел... что-то абсолютно дикое: Автоматон стоял надо мной, но вместо того, чтобы убить, он протянул мне ладонь, предлагая помочь подняться.
  На лбу Автоматона горела жёлтая точка, хотя я помнил, что у всех троих она до этого была синей. Она вообще у всех, кто с нами сражается, горела именно синим цветом.
  Окончательно сойти с ума от происходящего я не успел: Автоматона буквально снесло несколькими Ледяными Стрелами. В это же время меня за шиворот схватила крепкая рука и выволокла на улицу. Я и заметить не успел, когда верхняя часть магически созданной стены была разрушена.
  - Цел? Вставай, нам не до отдыха! - рыкнул тащивший меня Вихрь, вскидывая на ноги.
  Наш прорыв к центру города продолжился.
  Вскоре мы понесли первые потери - один из волков Вихря был убит.
  Земляные стены стали появляться гораздо чаще, отрезая нас друг от друга. В какой-то момент наша группа сильно растянулась. В хвосте шли Гиппократ и Зоркий, именно их Автоматоны выбрали первыми целями. Почти весь огонь сосредоточился на них, Стены вырастали повсюду, десяток Автоматонов подбирался к ним, чтобы сразиться в ближнем бою.
  Вихрь рванул на помощь, оставив Башню одного разбираться с врагами впереди. В тот момент вопрос встал ребром: всем не спастись, кем-то придётся пожертвовать.
  Вихрь выбрал своих волков. Бросив их в толпу Автоматонов, он вытащил оттуда Гиппократа и Зоркого и сумел воссоединиться с нами. Через минуту сильно хромающий на одну лапу, нас нагнал один из волков зверолюда.
  Второго, очевидно, не стало.
  Из стен и из земли под ногами начали выскакивать Копья. Земляные, Ледяные, Металлические. Большинство рядом со мной. Нашли, блин, слабое звено. И сколько вообще заклинаний могут знать Автоматоны? Не слишком ли крутой арсенал для консервных банок?
  В таком потрёпанном состоянии мы добрались до площади, на которой расположилась главная ратуша. Конечно, она была буквально забита Автоматонами. Само здание ратуши имело интересную конструкцию: перед входом в него был длинный крытый туннель. Издалека, на фоне огромной тюрьмы это не бросалось в глаза, но сейчас я сумел оценить насколько ратуша являлась монументальной постройкой: толстые каменные стены, разрисованные укрепляющими рунами, узкие зарешёченные окна.
  Настоящая цитадель.
  Также я смог подробнее рассмотреть, что же творилось возле тюрьмы. А происходило там нечто удивительное: одни Автоматоны помещали в клетки других. Те, что с синей точкой на лбу, были надзирателями и тюремщиками, тем, что с жёлтой, не повезло быть преступниками и арестантами. Причём конвоируемые не сопротивлялись и позволяли добровольно себя запирать. Но была одна явная дикость - цвет точки на лбу Автоматонов менялся. Я видел, как у нескольких Автоматонов в клетках цвет точки поменялся на синий, они спокойно открыли камеры (закрываются изнутри? Интересное тюремное нововведение) и вышли наружу вылавливать своих 'жёлтых' собратьев. Во всей этой кутерьме мне на глаза успел попасть занимательный эпизод: один Автоматон вёл в клетку другого, заломив тому руки за спину, пока в один момент у них обоих одновременно не сменился цвет точки на лбу. После чего они поменялись местами, и недавний конвоир покорно пошёл в камеру уже в роли заключённого.
  Что за ерунда здесь творится?!
  - Вперёд! - приказал Ник.
  - Нас задавят числом! - возразил Зоркий.
  - За мной, - флегматично сказал Башня, после чего двинулся на встречу толпе Автоматонов.
  Рядом с хозяином пристроился медведь.
  - Гипп, накрой его Щитом! Вихрь, тебе придётся взять на себя тех, что будут нападать со спины! Зоркий, помогай Вихрю. Шутник, пробей нам дорогу!!
  Мы превратились в ледокол. На острие были Башня со своим питомцем, прикрытые Щитом Гиппократа, которого откровенно не хватало, чтобы прикрыть всё. Сзади оборону держали Зоркий и Вихрь.
  Наш корабль сразу же пошёл бы ко дну, если не одно но - мы дали жару. Причём, необычным способом: сурок Шутника ловким прыжком переместился на голову своего хозяина.
  - Давай, Огонёк! - закричал демон.
  Через секунду Щит Гиппократа исчез, они с Башней отскочили в разные стороны...
  Это был мощный Поток Огня. Всех, вплоть до туннеля перед входом в ратушу превратило в пепел. Башня сразу вернулся на своё место, Гипп мгновенно восстановил Щит. Явно отработанное и многократно тренированное действие.
  - Вперёд!
  Мы побежали. Кругом было ещё много Автоматонов, стоит им сомкнуть ряды, закрыть нам путь, и никакая магия уже не поможет. Ноги нещадно жгло, мы бежали буквально по раскалённому камню, но в этот момент это было последнее, что меня заботило.
  Подумаешь, ноги.
  - Быстрее! Должны успеть! - подбодрил нас Ник.
  Заклинания посыпались дождём, Автоматоны пытались сомкнуть ряды, но..
  Мы успели. Заскочили внутрь туннеля.
  Там оказалось темно.
  Ночное зрение.
  - На той стороне туннеля решётка. Поднята. Можем опустить. Вижу механизм.
  - Не поможет, - отбраковал мою идею Ник. - Шутник, обрушь туннель.
  - Попробую, босс!
  - Не пробуй! Обрушь!
  Рядом со мной пробежали Зоркий и Вихрь. Снайпер помогал зверолюду, у которого не было правой руки по локоть. Когда успел потерять?
  Проскочив туннель, я оказался внутри ратуши. Остальные уже были здесь, рассредоточились полукругом вокруг входа. Только Шутника не было.
  Я почувствовал тряску. Сильнее... ещё сильнее. По камню пошли трещины.
  - Этот идиот сейчас всё здание обрушит! - спокойно, даже со смешком произнёс Гиппократ.
  Тряхнуло гораздо сильнее, чем раньше. Такого издевательства постройка не выдержала - туннель начал разрушаться. Камни падали с оглушительным грохотом. В последний момент, прежде чем туннель обрушился окончательно, обдав нас каменистой пылью, в здание влетел Шутник. Зоркий опустил рычаг, расположенный рядом с дверью, опуская решётку. До пола она не опустилась - обломки помешали, но хоть что-то.
  - Вы видели? Круто мы с Огоньком, да? - чуть не плясал от радости демон.
  - Идём. Нам нужно найти Контрольный Аппарат, починить его и придумать как отсюда свалить, пока толпа Автоматонов за спиной не обрушили всю ратушу нам на головы.
  - Вечно ты, босс, недоволен, - с кислой миной поплёлся за остальными Шутник.
  - Ты видел линию вокруг здания, когда мы прорывались? - спросил я у идущего впереди Ника.
  - Да. Автоматоны через неё не переступали. Наверное не могут. Но атаковать здание с разрешённого расстояния им это не помешает. Я видел, как пару их снарядов промазали по нам, попав в ратушу. Да и атаковать они нас не перестали, когда здание оказалось на линии огня. У них нет запрета на разрушение этой постройки.
  Похоже Ник прав. Пусть ратуша выглядит крепкой и долговечной, от совместного удара тысячи Автоматонов никакие стены не спасут.
  У нас мало времени.
  Контрольный Аппарат мы нашли на третьем этаже ратуши. Гадать не приходилось - остальные комнаты были пусты. Сам Аппарат представлял из себя контрольную панель, в форме полукруга. В её центральной части было множество небольших выемок, часть из которых была заполнена Кристаллами, по краям панели вместо выемок были кнопки. Центральная часть была чёрного цвета, правая синего, левая - жёлтого. Вся поверхность панели была покрыта рунами.
  - Нашли, - удовлетворённо сказал Ник. - Гипп, займись Вихрем. Башня, на тебе Контрольный Аппарат.
  Огр подошёл к панели и начал рассматривать руны на её поверхности. А Гиппократ подошёл к сидящему на полу Вихрю:
  - Готов?
  - Давай.
  Лекарь протянул руку к зверолюду, выстрелив пружиной, с неё соскочила змея, вцепившись в плоть Вихря чуть выше обрубка его правой руки.
  - Почувствовал Отклик?
  - Сейчас... да, чувствую.
  - Посылай ману.
  Вихрь закрыл глаза, сосредоточился. А через пару секунд он... застонал от боли. Логично, ведь из обрубка начала прямо на глазах вырастать новая рука.
  - Терпи, не теряй контроль.
  - Сколько? - спросил Ник.
  - Минут шесть, - ответил Лекарь, пристально взглянув на отрастающую конечность.
  Новая рука за шесть минут? Неплохо.
  - Башня, попробуй уложиться за шесть минут, - поторопил огра командир.
  Шутник в это время изучал происходящее на экранах. Да, по всей комнате были развешаны небольшие экраны, показывающие изображения из разных частей города. Видимо, это был командный центр, или типа того.
  - Вы заметили эту ерунду с цветами Автоматонов? - не сумел удержаться я от вопроса.
  - Конечно, - усмехнулся Зоркий. - Мои пташки до сих пор снаружи, я и сейчас наблюдаю за этой... ерундой.
  - Твои пташки для этого не нужны, - усмехнулся Шутник, тыкая рукой в экран. - Вот почему у нас таких быть не может? Удобно ведь.
  Удобно. Вот только на Катиноле сложности с магией передачи информации. Такие экраны может создать только Система. Причина очевидна - Богам для своей Игры невыгодна возможность быстрой кооперации местных. На Катиноле в любом королевстве может твориться что угодно, а соседи и ни в курсе. Куда удобнее для создания множества разных игровых сценариев.
  - Жёлтые Автоматоны дружелюбны по отношению к нам.
  - С чего ты взял? - спросил Ник, вмешавшись в наш разговор.
  - Когда меня отрезало от вас Стеной, один из Автоматонов сменил цвет на жёлтый, после чего вместо атаки он хотел мне помочь.
  - Даже так, - пробормотал Ник.
  - Босс, смотри, что я нашёл!
  - Что?
  - Карта ратуши!
  И правда. В углу, на стене висела небольшая схематическая карта ратуши. И если ей верить, то из ратуши наружу ведёт подземный ход.
  - Вход в подвал под той лестницей на первом этаже. А из подвала есть проход. Далеко от здания он не уходит, но если всё точно, мы сможем выбраться отсюда незамеченными.
  - Я проверю, - вызвался Зоркий.
  - Хорошо. А ты, Шутник, раз такой наблюдательный, поищи на экранах что-то, что может оказаться выходом номер три. Нам сказано уходить из этого города именно через него.
  - Всё найду, босс!
  Пока Шутник радостно прыгал от одного экрана к другому я подошёл к Контрольному Аппарату. Посмотрим, что тут за руны.
  - Ты понимаешь? - встал рядом Ник.
  - Немного.
  Удивлённо на меня посмотрев несколько секунд, Ник обратился к Башне:
  - Ну что? Что это за механизм?
  - Не могу точно сказать, руны сложные, но этот артефакт как-то связан с настройкой цвета местных жителей. Регулирует правила выбора и изменения.
  Редко огр так много говорит.
  - В чём сбой? Что нам нужно исправить?
  - Не знаю. Вроде всё правильно. Вот только... мы можем сами поменять настройки, как нам будет угодно.
  - Как угодно? Например, мы можем сделать всех жестянок... жёлтыми? - кинул на меня взгляд Ник.
  - Можем, - правильно понял его намёк огр. - Если Влад не ошибся, после этого мы покинем город без боя.
  На несколько секунд повисла тишина.
  - Нашёл! - воскликнул демон. - И даже проследил по другим экранам весь путь до него. Выход номер три находится на противоположной стороне от места, где мы сюда спустились. Только там туннель лежит прямо на земле. Не придётся лезть по лестнице.
  - Уверен, что это он?
  - На табличке так написано.
  Примем это за достаточное доказательство.
  - Нашёл! - воскликнул влетевший в комнату снайпер. - Вход в подвал, а в нём проход наружу. Можно пройти.
  - Отлично! - обрадовался Ник.
  Всё складывается хорошо.
  - Только нужно поторопиться. Там внизу уже стены ходуном ходят, - добавил ложку дёгтя Зоркий.
  - Ага, мощно долбят, - глядя на экраны присвистнул Шутник.
  В этой комнате всё в порядке. Видимо, она укреплена лучше других. Но это нам не поможет, если остальное здание рухнет.
  Ник подошёл к Шутнику и тоже начал изучать изображения с экранов. Неутешительная ситуация.
  - Давай, Башня. Делай, - принял Ник решение.
  - Понял, - откликнулся огр.
  Я же продолжал стоять и смотреть, как Автоматоны, окружив ратушу, без устали закидывают её всевозможными заклинаниями. На тюрьму, забитую 'жёлтыми', которые на самом деле и не жёлтые вовсе. Ведь через секунду любой из них может стать синим, а через минуту снова жёлтым.
  Неправильно всё это.
  - Неправильно, - пробормотал я себе под нос.
  - В смысле? Что неправильно? - спросил Ник, услышав меня.
  - Аппарат работает неправильно.
  - Это нам известно. Мы это исправим. Приведём всех к одному цвету.
  - Нет. Он работает не со сбоем. Он работает неправильно. Сама его работа... мы должны сами решить, как исправить его работу, - продолжал я шептать.
  - О чём ты? - удивился Ник.
  - Я ещё раз посмотрю, - двинулся я к Контрольному Аппарату.
  Башня в этот момент уже схватился за один из Кристаллов, чтобы переставить его в другую выемку.
  - Погоди, Башня. Дай я осмотрюсь.
  - Я уже понял, что нужно делать. Времени мало.
  - ... У тебя минута, Влад. Башня, пусть посмотрит, - дал мне разрешение Ник.
  - 'Что ты задумал?'
  - 'Я не все руны понимаю.'
  - 'А ты как хотел - выучить за пять лет рунный язык? Забыл, что при Растяжении Времени не мог использовать Ускоренное Мышление и пакетную передачу данных? А просто читая книжки, далеко не уедешь.'
  - 'Подскажи мне, где здесь источник маны, что поддерживает работу всего Аппарата.'
  - 'Так я и думал... Ха-а, бесполезно с тобой спорить. По центру... ниже... вот, сдвигай в сторону... вот и оно.'
  В центральной панели одна из стенок оказалась отдвижной: стоит надавить, она слегка проваливается внутрь и отъезжает в сторону. За ней находился очевидный источник питания - Кристалл. Довольно крупный. Утопленный в небольшой постамент от которого отходили красные провода - к каждой выемке под маленькие Кристаллы на панели сверху.
  Что ж, надеюсь мои ощущения от всего происходящего правильные.
  Иначе...
  Рывок!
  Башня, стоявший рядом, успел среагировать, но мою руку уже было не остановить. Нож вошёл в Кристалл очень легко, будто тот не прочнее стекла.
  Всё.
  Через секунду я болтался в воздухе, поднятый одной рукой огра.
  - Что ты?!.. - взревел Вихрь подрываясь.
  Повезло, что зверолюд был ранен, он бы точно успел меня остановить.
  - Не дёргайся, почти закончили, - остановил его Гиппократ.
  - Шутник, что там с Автоматонами? - задал вопрос совершенно не удивлённый случившемся Ник.
  - А? Да, да, сейчас посмотрю... - вернул взгляд к экранам демон. - Пропали.
  - Кто? Автоматоны? - вот тут удивился Ник.
  - Нет. Они на месте. А цветные точки на лбу пропали. Они выходят из клеток. Никто больше никого никуда не тащит. Кажется, они все идут сюда. И вряд ли чтобы сказать нам спасибо.
  - Очевидно, - просипел я. - Мы ворвались в их город и убили многих их сограждан. Какое тут спасибо.
  - Сограждан? Ты больной! - снова вскочил Вихрь. - Их теперь в два раза больше, и они уже не отвлекаются друг на друга. Как нам теперь выбираться?
  - И пророчество мы не выполнили, - добавил Зоркий.
  - Мы ещё... - не могу дышать. - ... ещё...
  - Башня, опусти Влада.
  Ну наконец-то. Твёрдая поверхность под ногами успокаивает расшатанные нервы.
  Советую.
  - Нам нужно выбраться из города через третий выход и пророчество будет выполнено.
  - Да ты!..
  - Молчать! - повысил голос Ник. - С чего ты взял?
  - Мы попали в ратушу, нашли Контрольный Аппарат, решили как исправить его работу, осталось только уйти через третий выход. Всё по условию пророчества.
  - Ты сломал Аппарат, а не починил.
  - Его не нужно было именно чинить. Мы могли бы даже просто уйти, ничего не трогая. Одно из возможных решений. Я думаю, это лучшее.
  - Ты мог бы спросить наше мнение, тогда...
  - Вы бы отказались. Я решил, что так будет правильнее.
  - Правильнее?
  - Синие, жёлтые... полный бред! Но если они согласны жить по таким правилам - это их дело. Пусть сами восстанавливают Кристалл и свой Аппарат, если он им так нужен. Но мы - пришедшие со стороны, не имеем права за них решать.
  - За них!? - взревел Вихрь. - Это жестянки!
  - Помолчи, Вихрь. Как его рука?
  - В норме, - ответил Гиппократ. Он вообще крайне спокойно всё воспринял.
  - Займись остальными. У тебя три минуты. Нам понадобятся все Силы. Готовьтесь. Будем прорываться.
  - У меня мана скоро закончится, - ровным голосом произнёс Гиппократ. - Щит потребляет ману пропорционально урону, я сильно до этого потратился. В любой момент могу словить Истощение. Будьте к этому готовы.
  После этих слов Лекаря в помещении повисло тягостное молчание.
  - Я могу выйти раньше и отвлечь...
  - Нет, Влад. Мы идём все вместе, ты с нами. И попробуй в этот раз без самодеятельности, - тяжело вздохнул Ник.
  За три минуты Гиппократ успел подлечить Башню и Шутника. Я, Ник и Зоркий были более-менее целы.
  А вот животные выглядели не очень. И медведь и последний из волков будто из ужастика сбежали. Их бы тоже Вылечить.
  Впрочем, не мне с этим сейчас лезть.
  Туннель, уходящий из подвала здания оказался довольно коротким. Мы вылезем на поверхность недалеко от основного скопления Автоматонов. Хуже всего то, что через люк, ведущий наверх, можно подниматься только по одному.
  - Башня, Вихрь - вы первые, - принял очевидное решение Ник.
  Ещё до того как Шутник, поднимавшийся третьим, схватился за перекладины лестницы, наверху уже были слышны звуки боя.
  - Быстрее! Влад, ты за ним! Гипп, потом ты.
  - Принял.
  Наверху было жарко. Во всех смыслах. И самое обидное - я мало чем мог помочь.
  Не обуза, но и пользы от меня никакой.
  Поэтому я потратил последние минуты в ратуше на то, чтобы Уплотнить доспехи всех членов Группы. Вливал ману щедро, поняв, что самому мне ей применение не найти.
  С барана хоть шерсти клок. А в том, что я повёл себя как баран по отношению к парням сомнений не было.
  Вскоре на поверхности оказались все.
  - Туда! - показал рукой направление Шутник.
  И мы побежали, на ходу огрызаясь назад. Это был единственный шанс. Когда мы шли в ратушу, Автоматоны были у нас на пути, с каждым шагом их становилось всё больше. Сейчас ситуация была другой - почти все Автоматоны города собрались вокруг ратуши, и сейчас мы не прорывались, а отрывались. Что всё-таки проще.
  Должно было быть.
  Большая группа Автоматонов выскочила из переулка впереди.
  - Если они нас задержат, основная толпа догонит и раздавит, - сказал очевидную вещь Зоркий.
  - Значит не задерживаемся!
  Легко сказать, но на них придётся потратить время, под их обстрелом мы не проскочим, а эти гады ловко прячутся за углом дома, не давая метко попасть.
  - Да чтоб! - взревел Вихрь. - Арчи, вперёд!
  Волк, бежавший рядом с хозяином, жутко побитый и кровоточащий, хромая на две лапы рванул к углу здания, где засела основная группа Автоматонов. Оттуда полетели магические снаряды, но даже раненный, зверь умело уворачивался от магии. Добравшись до врагов, он врезался в их группу, начав мясорубку.
  - Не останавливаемся!
  Последовав вынужденному приказу Ника, мы проскочили опасный участок, оставив раненного зверя позади.
  Навсегда.
  В дальнейшем стало легче. Впереди, если и выскакивали Автоматоны, то лишь небольшими группками, которые мы сходу сминали, не сбавляя скорости. Башня всеми силами подавлял погоню, не давая ей нас банально закидать тысячами заклинаний в спину. Пулемёт огра не замолкал. Когда впереди показался туннель с табличкой 'выход три', я откровенно удивился. Быстро мы пробежали эти три с половиной километра. Прямо рекорд.
  В этот же момент, сбылось предупреждение Гиппократа - он словил Истощение. Щит, прикрывавший Башню и нас заодно, исчез. Я понял это раньше других - мне в спину прилетела Металлическая Стрела. Шмякнувшись и пропахав своим телом трёхметровую борозду в щебне дороги, я достаточно мощно взбодрился, чтобы понять, что могу бежать ещё быстрее и мои рекорды скорости ещё впереди. Поднялся на Рывке, рядом оказался Гиппократ:
  - Сейчас вытащу, - выдернул он застрявшую во мне Стрелу. - Вылечить не смогу пока.
  - Я сам!
  Активировал Регенерацию. Закручивать руку за спину, чтобы использовать Лечение не было времени. Его ни на что сейчас не было.
  Только на бег.
  Снаряды начали попадать в остальных членов группы. Зоркому не повезло - Воздушный Серп попал ему по ноге, отрезав её почти у коленного сгиба. Ему теперь тоже нужна помощь магической змеи Гиппократа. Не хватает только защищённого бункера, где можно будет провести Лечение.
  Ещё до того, как Зоркий повалился на землю, его подхватил Ник, буквально на ходу закинул снайпера себе на спину и побежал дальше. Наверняка тренировались для подобных ситуаций. Ник до этого активно пользовался Огненными Стрелами, теперь перестал. Зато, как мне показалось, с Зорким на спине он начал бежать даже быстрее. Активировал Усиление и Ускорение? Перешёл на магию Тела? Похоже на то.
  - Вихрь, беги вперёд! Посмотри, что там! - отдал Ник приказ, когда до туннеля оставалось около сотни метров.
  Только сейчас я понял, что недооценивал скорость зверолюда. Мы держались одной группой, и у него не было раньше возможности продемонстрировать свои навыки, но тут он показал себя во всей красе.
  Через три секунды зверолюд нырнул в темнеющий провал туннеля. Ещё через секунду вынырнул обратно.
  - Там дальше решётка. Но механизм я не нашёл!
  - Рахлес! - в сердцах выкрикнул Ник.
  - Я взорву, босс! Только нужно время.
  Это то, чего у нас как раз и нет.
  - Вперёд! Башня, Зоркий, бросайте своих в атаку!
  Демон ускорился, вырываясь вперёд.
  Медведь, бежавший рядом с огром, остановился, вздыбился на задние лапы и помчался на бегущую за нами толпу Автоматонов. Одновременно с этим я услышал громкий птичий клёкот.
  Ясно.
  Огромный зверь ворвался в ряды Автоматонов, размахивая лапами и сшибая ближайших из них, словно кегли в боулинге. Обе птахи Зоркого начали пикировать на Автоматонов, цепляться когтями в их лица, выцарапывать глаза. Невидимость в этом им сильно помогала, хотя при контакте с Автоматонами они становились отчётливо видимы. Скорее всего ограничение заклинания.
  Было очевидно, что это атака смертников. Мишка принимал на себя полсотни заклинаний каждую секунду, одного из ястребов сбили почти сразу, второго зацепили, и теперь он уже не был так быстр и ловок в воздухе.
  Рахлес!
  В тот момент, когда мишка просто не выдержал такого количества боли и ран, грузно упав на землю, в туннеле прогремел взрыв.
  - Готово! Сюда! - заглушено прозвучал крик Шутника.
  Мы повалили внутрь, туннель был узкий, пришлось идти по одному. Я заходил последним, после Ника. Решётка, раньше перекрывавшая проход была скорее оплавлена, чем сорвана взрывом с петель. Рядом с ней стоял Шутник, поторапливая остальных. Когда я проскочил мимо него, демон неожиданно ласково заговорил:
  - Ну что, Огонёк, ты знаешь что делать.
  Сурок на его плече пискнул и спрыгнул на пол. Шутник устремился за мной. В этот момент в туннель начали забегать первые Автоматоны. Здесь от их заклинаний не укрыться. Остаётся надеяться, что выход близко.
  Оглянувшись через плечо, я увидел, как небольшой зверёк, встав на задние лапы, расставил передние в стороны, будто преграждая Автоматонам дорогу. Почему-то от этой сцены во мне снова пробудилось чувство вины перед парнями за своевольно принятое решение. Я спокойно могу ответить за свои глупости или умности сам, но когда это приходится делать кому-то другому, возникает неприятное давящее чувство внутри.
  Лучше быть одиночкой.
  Зверёк начал краснеть. Изнутри.
  - Тебе лучше ускориться, бывший босс. И не смотри, без глаз останешься.
  Я немедленно последовал совету Шутника.
  Через три стука сердца позади прогремел мощный взрыв. За спиной Шутника образовалось нечто похожее на воздушную линзу, скорее всего для ослабления или остановки взрывной волны, потому что я её вообще не почувствовал, что необычно для взрыва в узком туннеле.
  - Я вижу Искажение, - донёсся спереди голос Вихря.
  - Кажись, справились, - усмехнулся Шутник.
  Похоже на то.
  Через десять секунд я сам увидел переливающееся полотно Искажения, остальные уже прошли через него, и я тоже не стал медлить.
  Ярко!!
  Солнце нещадно бьёт в глаза. Как хорошо!
  Сзади из Искажения вышел Шутник, после чего оно просто растворилось в воздухе. Мы оказались на небольшой полянке, вокруг которой были невысокие кустарниковые деревья. Вся группа была на месте.
  Кроме зверей.
  Рядом со мной, прямо в воздухе появилась... чёрная дыра. Помнится, одна из сестёр Фитри пользовалась таким заклинанием, отдавая нам Корону Одобрения - Пространственный Склад. Из Искажения прямо мне в руки выпала... сфера. Голубого цвета, небольшого размера, с плавающими внутри искорками. Напоминает обычный шар для гаданий. Никогда их не видел, но уверен так они и должны выглядеть. Вокруг сферы появилась синяя пелена. Ясно, это предмет со Статусом и мне предлагают его просмотреть.
  Обойдусь.
  Кинул артефакт стоящему неподалёку Нику. Это его награда, не моя. Рассмотреть, поймал Ник его или нет, я не успел... меня буквально снесло.
  Я сильно недооценил скорость Вихря.
  Что он ещё раз мне доказал: он оказался там, куда я отлетел, раньше меня. Очередной удар в этот раз заставил меня почувствовать всю силу гравитации. Но не успел я выплюнуть все лёгкие на песок после жесткого приземления, как меня резко вздёрнуло в воздух, а напротив застыло искажённая звериная гримаса. А я ещё, дурак, думал, что во внешности зверолюдов от животных только ушки, да хвосты.
  - Остановись! - рявкнул Ник.
  - Из-за него... мои... - нечленораздельно рычал Вихрь.
  - Я сказал остановись!
  - Это его вина!
  - Ясно, - неожиданно очень тихо произнёс Ник. - Неповиновение, значит.
  Лицо Вихря застыло.
  - Босс, ты чего? Всё нормально, так ведь, Вихрь? - запричитал демон.
  - Да, командир. Всё в норме.
  Зверолюд меня отпустил. Но после всех недавних кульбитов с вестибулярным аппаратом у меня была беда, поэтому как только почувствовал землю ногами, я возжелал прикоснуться к ней всем телом.
  И упал.
  Полежу, пожалуй, немного.
  Надо мной навис Ник. Сферы я у него нигде не увидел. Он протянул мне руку:
  - Давай, помогу.
  - Я пока лучше полежу.
  - Понимаю... - усмехнулся Ник. - Ты был прав. Мы исполнили пророчество. Ты выбрал лучший вариант. Спасибо.
  - Результат конечно важен, но по факту, я сделал непростительную глупость, граничащую с жестокостью. Я принял решение за всех.
  - Думаю, ты просто такой тип Разумного, - Ник упёрся в меня взглядом.
  - Согласен. Сто раз на этом обжигался, но при этом знаю - сто первый не за горами.
  Постояв ещё немного надо мной, Ник двинулся к своим бойцам.
  - Гипп, долго ещё с Зорким будешь возиться?
  - Пять минут. Остальным я не смогу помочь, пока ману не восстановлю.
  - Знаю. Так, мне срочно нужно к Его Величеству на доклад. Шутник! Ты самый целый, поэтому едешь со мной.
  - Ну, босс!
  - Никаких ну! Остальные свободны! Завтра пойдёте в главный Заповедник, возьмёте себе новых зверей. Я договорюсь, чтобы могли взять любых на свой выбор. И ещё... даю три дня отгулов всем. Отдохните. И ещё одно: Гипп, проводи Влада ко мне.
  - Домой?
  - А куда ещё? Я после доклада тоже сразу туда. Скажи Лис, что Влад мой гость.
  - Понял, сделаю.
  Сразу после этого Ник и Шутник ушли. Как я понял, мы оказались где-то неподалёку от Лисьей Норы. После них ушёл Вихрь, побежав проверять последнего из своих питомцев, которому повезло остаться здесь. Башня, дождавшись, когда Зоркий с помощью змеи Гиппократа отрастит себе ногу, ушёл вместе с ним.
  На поляне остались мы с Гиппократом. Лекарь присел рядом со мной, сорвал травинку и засунул её себе в рот. Посидев так секунд тридцать, он заговорил, отстранённо, будто не со мной:
  - Многие Лекари склоны к жертвенности и добры к окружающим. Не все, но многие. Склонность Магии, чтоб её. У тебя есть Лечение? Регенерацию видел, а Лечение?
  - Есть.
  - Скажу тебе так, Влад: даже со стороны того, кто склонен учитывать чувства других, пусть они не такие как ты сам, то, что ты сделал, было на грани безумия. Когда-нибудь это тебя погубит... или погубит всех остальных.
  - 'А ведь вы знакомы только четыре часа. Твоя патология прогрессирует. Уже скоро тебя в психи будут записывать с первого взгляда.'
  И не поспоришь.
  
  ***
  - Что ты о нём думаешь?
  Интересно будет услышать его мнение.
  - Что? Да тоже, что и остальные - безумец. Он слишком противоречив. Только составишь представление о нём, он выдаёт что-то полностью ему противоречащее.
  - Мне не нужна общая картина. Мне интересны мелочи и детали, которые ты успел заметить. Сложить их я попробую сам.
  - Этого навалом. Он не особо прятался, ничего не скрывал. Притом, что он очень скрытный по характеру. И открытый... не понимаю! - схватился Шутник за голову.
  - Давай детали.
  - Самое необычное - это его Ментальные способности...
  
  ***
  Интересно, сколько нужно практиковаться, чтобы освоить верховую езду?
  Одно могу сказать точно - пары часов явно недостаточно. Не чувствую, что в этот раз еду хоть на сантиметр в год быстрее, чем в первый. Гипп ехал рядом и, в отличии от Ника, умело скрывшего свои эмоции в нашу прошлую поездку, просто лучился насмешливым довольством опытного ездока по отношению к неумехе.
  Три часа езды тянулись бесконечно долго. В Лисью Нору я ехал в ожидании и нетерпении, сейчас же был отходняк от случившегося в городе Автоматонов.
  Мы и правда могли там все полечь, в том числе из-за моего решения. Ладно, хватит об этом думать, нужно отвлечься на что-то другое. Например...
  На этот странный одиноко стоящий дом.
  Я думал, Ник живёт в Заготовке, но это оказалось не так - его дом находился в двух сотнях метров в стороне от поселения. Довольно большой, что-то вроде миниособняка с небольшим садом, огороженным невысокой деревянной оградой.
  С одной стороны преимущество налицо: дом рядом с полигоном, идти всего ничего, а неприятного животного запаха куда меньше, но с другой... неужели Ник совсем не опасается, что его дом находится в стороне от охраны и патрулей?
  В общем, когда Гипп указал рукой на этот дом, сказав, что мы прибыли в место назначения, я порядком удивился такому выбору места проживания. Выходит, Ник не настолько параноик.
  В отличии от меня.
  Когда мы подъехали к ограде, дверь дома отворилась, явив нам хозяйку. Её было трудно описать, в первую очередь из-за необычного одеяния - платья по типу сарафана до самых стоп. Очень оно было свободное, под ним с одинаковым успехом могла прятаться и субтильная тростинка и крепкая женщина в телесах. Рост средний, волосы чёрные, лицо приятное. Именно приятное. Я мог смело сказать красивое, милое, утончённое. Всё так и есть. Но первая мысль, пришедшая в голову при виде её лица - приятное. Причёска у хозяйки была интересной - длинная коса ниже пояса, свисающая за спиной.
  - Гипп, если ты скажешь, что муженька опять вызвали куда-то после его занятий с молодыми балбесами от магии, лучше сразу беги.
  Это были её первые слова двум уставшим путникам. Впрочем, не знаю устал ли Гиппократ.
  Я так очень.
  - Пророчество случилось, тут неподалёку. Мы с командиром его выполнили, он поехал на доклад к королю. Потом сразу домой, - протараторил Гипп.
  Он что, заранее этот диалог репетировал?
  - Пророчество? Все целы? - забеспокоилась Лиския. Вряд ли это кто-то другой.
  - Да. Только зверей потеряли. Почти всех.
  - Ясно, хорошо... а это тогда кто? - перевела взгляд на меня девушка.
  - Это Влад. Герой. Помог нам с пророчеством. Командир приказал доставить его сюда. Как гостя.
  - Влад? Герой?.. Вот оно что, - улыбнулась девушка. - Тогда проходи, Герой, накормлю тебя. Задобрю. Шуц, конечно, тот ещё зануда, но можно обойтись и без переворота. Обойдёмся без твоей традиции.
  Гипп удивлённо на меня посмотрел. Ясно, ещё когда при знакомстве Башня упомянул, что не слышал обо мне раньше, я был уверен, что он не врёт. Гипп тоже не знает. Получается, Ник не стал рассказывать обо мне своему боевому отряду.
  А вот жёнушке всё выложил. И если она говорит о традиции, значит знает и про первый случай - с Гильреном. Вот это уровень доверия.
  - Да я просто мимо проходил. У меня в другом месте дела, - решил я хоть что-то ответить.
  - Вот как... Гипп, ты тоже останешься на обед.
  - Простите, у меня дела. У нас ведь выходной должен был быть, - отвертелся от приглашения Гипп.
  - Сделаем вид, что я спрашивала, - прошептала Лиския.
  Впрочем, мы с Гиппом её прекрасно расслышали.
  - Ну всё, я поехал, - ещё не договорив, Гипп уже это делал, отъезжая от ворот.
  Я тоже начинаю бояться.
  - Ладно, Герой, придётся тебе одному съесть всё, что я приготовила. Муженёк должен был уже как пару часов назад вернуться, и теперь еда стоит-остывает.
  - Нельзя позволить готовке такой заботливой жены пропасть даром. Попробую всё съесть.
  Тем более, я был жутко голоден.
  -----
  Не смог. Даже половины не осилил. И как всё это должен был в себя запихнуть Ник?
  
  ***
  Ник вернулся поздним вечером. Доклад Шуцу явно затянулся. Я в тот момент играл с его парнями. Макс и Кирилл. Давненько мне не доводилось слышать русских имён. Максу было девять лет, Кириллу шесть. Парни были полны энергии, как и положено в таком возрасте. Отчасти поэтому Ник с семьёй жил вне поселения - его детишки вечно норовили залезть куда не следует. Что может быть опасно, когда речь идёт о ещё не Приручённых Магзверях. Впрочем, они и сейчас умудрялись незаметно проникать на охраняемую территорию, чем не преминули мне похвастаться.
  В общем, в тот момент, когда от моей выносливости ничего не осталось, и я был готов сдаться этим бесперебойным источникам энергии на милость, появился Ник. Лиския к тому времени успела снова приготовить ещё такую же гору съестного и в приказном порядке отправила нас ужинать.
  Семейный ужин. Приятное чувство, с оттенком грусти от осознания, что я был лишним в картине семейной идиллии.
  Мы говорили с Ником только на отвлечённые темы. Сначала о его детях. Макс точно был Чудесником. Он умел проводить ману, но полноценным магом не был. Обычно, девять лет - слишком ранний возраст чтобы об этом судить, многие узнают о своих магических способностях куда позднее, но тут речь шла о сыне командира боевого и обучающего подразделения. С трёх лет - минимально возможного возраста для изучения магии, Ник устроил первенцу магические тренировки. Он не собирался вырастить из него боевого мага, выбор всегда бы оставался за самим ребёнком, но чтобы выбор сделать, нужно знать какие есть варианты. Поэтому сейчас Ник уверен, что Макс точно не маг. С Кириллом ясности меньше, пока его результаты не лучше, чем у брата в его возрасте, но в шесть лет ещё слишком рано делать выводы. Но по голосу Ника, я понял, что он склоняется к тому, что Кирилл также не сможет стать магом.
  Я аккуратно поинтересовался не беспокоит ли его этот факт, и не хотел ли бы он, чтобы его дети были магами. На что Ник ответил довольно просто: 'Я хотел чтобы были здоровыми, остальное неважно.' Хотя важный момент был: Чудесники с проводимостью маны живут в среднем на двадцать-тридцать лет дольше и в целом физически здоровее и крепче Чудесников без проводимости. Ведь, пусть и в зачатке, у них происходит некоторое развитие Базы Тела, замедляющее старение. Поэтому многие считают, что это идеальный вариант: живёшь дольше и здоровее, но при этом не подыхаешь в магических столкновениях, как большинство полноценных магов.
  Потом мы перешли на разговоры о подготовке молодых магов. Тут тоже было много интересного: изначально вероятность рождения ребёнка с магическими способностями не зависит от родословной родителей и других факторов. Шанс всегда один из восьми. Будь твои родители аристократами или крестьянами, Чудесниками или магами. Неважно. Существуют правда некоторые теории, предполагающие что эти факторы всё-таки влияют на эту вероятность, но если и так, то крайне незначительно. Изменение вероятности в сотые доли процента, не больше. Поэтому чаще всего маги рождаются в семьях простолюдинов, которых банально больше: крестьян, торговцев, ремесленников. Истории их становления магами обычно совпадают: несколько слов-активаторов и описаний Отклика распространены повсеместно (бытовые заклинания вроде Потока Воды, Поджога, Светлячка и других), и детишки, следуя за любопытством, пробуют их изучить, представляя себя великими магами. Некоторым это удаётся. Никто не спешит записывать таких счастливчиков в маги: вероятность, что ребёнок Чудесник, просто с проводимостью маны, всё ещё в три раза выше. Но если потом ребёнок изучает ещё одно заклинание, а следом ещё одно, делая это быстрее и легче, чем обычно - всё становится ясно: перед нами Разумный с магическими способностями.
  Дальше всё зависит от его выбора. Он может решить не развивать свои способности и жить спокойной и размеренной жизнью. Будет ли она такой - спорный вопрос, но обычно отказ от магического развития обосновывается именно этим. И второй вариант - Разумный хочет стать магом.
  Это крайне непростой путь. На первом этапе наибольшей сложностью является дороговизна выбранной дороги. Всё, что связано с магией, на порядки дороже остального. Так ведь ещё большинство Закписей будет куплено в пустую - либо заклинание не получится изучить, либо оно окажется нерасположенным. И начинай сначала.
  Стать магом очень дорого.
  И вот тут на помощь приходит королевство (думается мне они цены и завышают). Поэтому большинство магов проходит через службу в страже. Только так у них есть шанс на развитие: руководство будет помогать с получением Закписей, микстур, обучать магическому бою. И лишь добившись определённого уровня и заработав достаточно золота, маг может уйти в самостоятельное плавание, выбрав свою магическую стезю. И тем не менее, такая система развития помогает королевствам заранее выделить наиболее способных магов и предложить им лучшие условия. Многие маги остаются связаны Договорённостями с королевствами ещё долгое время. Обычно полностью от них отказываются лишь Старшие маги. Они, конечно, продолжают на каких-то условиях сотрудничать с властью, но договорённости становятся устными, не связывающими мага. Власть также согласна с таким порядком вещей: во-первых, Сила превыше власти, а во-вторых, ни один маг не стал бы развивать свои способности, если бы магов пытались сделать вечными слугами королей. А так есть цель и понимание этапов её достижения: сначала ты вынужден делать то, что тебе говорят, чтобы развиваться и зарабатывать, потом условия сотрудничества становятся более равными и взаимовыгодными, а по итогу именно королевства начнут идти на сильнейшие уступки ради удержания Сильнейших магов.
  Ситуации, когда королевство известно в первую очередь проживающим в нём Сильным магом из простолюдинов, а не своей королевской и аристократическими династиями не редкость.
  Сила превыше власти. Сила и есть власть.
  Новобранцы, которых сейчас гоняет Ник в самом начале пути: твёрдо решили стать магами, но финансовых и других ресурсов для этого у них нет. Вот и пошли служить отечеству. Есть лишь небольшая разница: Ник сам отбирал их среди таких же новичков в своё подразделение. Он не особо хвалился, но как я понял, служить именно под его началом считается большим успехом для начинающих магов, хотя подразделение и было создано относительно недавно. Ведь их командир на хорошем счету у самого короля и в его личный боевой отряд были отобраны отличные бойцы, после его тренировок ставшие лучшими. А ещё не так давно их командир заполучил и принял редчайшую микстуру для Усиления магического развития - микстуру Разрыва Маны. Да-да, ту самую, что мне с лёгкой монаршей руки подарил Догернаш. Только я принял микстуру с синим корнем, а Ник более быстродейственную - с красным. Если вкратце, эта микстура прокачивает мага на двести лет развития за более короткий срок: с синим корнем за десять лет, а с красным всего за два года. То есть в моём случае идёт двадцатикратный рост основных магических параметров, у Ника стократный. Учитывая, что по словам Ника микстуру он заполучил вскоре после нашей встречи в Области Гильрена, сейчас он на порядки Сильнее, чем был тогда, ведь прошло уже больше года с тех пор. Ник сказал, что принимать такую микстуру в его возрасте было опасно, в это же время Дедион в моей голове буквально орал, что это было безумие. Но Ник рискнул, понимая, какая это редкая возможность, учитывая, что от начальства он таких подарков не получает - боятся получить по шее от Высшей Магии. А дальше всё было как у меня: первое время мучило сильное жжение по всему Телу, позже оно ослабло, потом пропало вовсе.
  Посиделки продолжались, пока мы всё не съели. Лиския строго за этим следила, сама при этом ни крошки в рот не положив. Дети широко зевая отправились спать, я в этот момент не мог поверить своим глазам - они всё-таки способны уставать. Ник же удивился, что Макс и Кирилл так быстро ко мне привязались, по его словам они не особо идут на контакт с незнакомцами. Вот уж не подумал бы, по мне так сорванцы-сорванцами.
  Доев содержимое последней салатницы, Ник предложил устроить для меня ночную экскурсию по столице королевства. Вернее, он не предлагал этого мне, а отпрашивался таким образом у жены:
  - Дорогая, Влад уже завтра уезжает, а в Нуклирде так и не побывал. А как же гостеприимство Лурдении?
  - Итак весь день пропадал... - начала Лиския.
  - Я выпросил неделю отдыха у Его Величества, - использовал убойный аргумент Ник.
  Самое обидное, что мне эта экскурсия не особо-то и нужна.
  - Неделю? И этот зануда согласился тебя так надолго отпустить? - удивилась Лиския.
  - Да, Его Величество согласился, - степенно ответил Ник.
  Недолго подумав Лиския вынесла вердикт:
  - Хорошо, идите. Но если в течении НАШЕЙ недели ты 'неожиданно' понадобишься этому зануде, даже не надейся...
  - Понял-понял. Пойдём, Влад, - Ник потащил меня за рукав, видимо, боясь, что жена может передумать.
  - Спокойной ночи, - только и успел я сказать, прежде чем мы оказались на улице.
  До города мы шли пешком. Внутрь нас пустили без проблем - меня в очередной раз не стали вносить в Оттиск. Я был уверен, что Ник хочет меня вытянуть из дома для разговоров, которые нельзя вести в кругу семьи. Поэтому, когда он действительно начал рассказывать о городе, его истории и архитектуре, я порядком удивился. Впрочем, ничего особенного на фоне уже виденных мной городов Нуклирд из себя не представлял. Была лишь одна интересная деталь - город был слишком... прямой. Улицы строго прямые, пересекаются строго под девяносто градусов. Расстояние между параллельными улицами одинаковое. Столицу Лурдении будто по линейке строили. На каждой улице даже старались соблюдать единую архитектуру, а не кто во что горазд. Но это не помогло - город всё равно выглядел пёстро, как это принято на Катиноле.
  Впрочем, экскурсия не продлилась долго: Ник затащил меня в харчевню, чтобы перекусить. Есть мне абсолютно не хотелось, ему, я уверен, тоже. Мы заняли столик в центре зала, к нам быстро подошла официантка, такая бодрая, будто у неё сейчас не ночная смена, и вообще она только проснулась. Как я и думал, Ник не стал ничего заказывать из еды, только выпивку. Немного, по одной кружке. Ещё по первой встрече мы сошлись в вопросе негативного отношения к алкоголю. Но не сидеть же за пустым столом. Официантка не была расстроена столь небольшим заказом и улыбнувшись на прощание пошла на кухню. То ли она хорошо знает Ника, то ли от природы очень приветлива.
  - Знаешь, Лис не нравится, когда я с кем-либо об этом говорю, - отстранённо произнёс Ник, смотря в сторону.
  - О чём?
  - О прошлом.
  Понятно.
  Девушка вернулась с нашим пивом. Кружки переместились на стол, мы получили заверение, что можем в любой момент дополнить заказ.
  Сначала разговор шёл тяжело. Будто из-под палки. Потом чуть легче, под конец мы вполне спокойно говорили на любые темы. Ник заказал ещё по кружке выпивки. В какой-то момент я решил подвести итог:
  - Ты всё-таки, мягко говоря, не очень относишься к Советскому Союзу.
  - Мягко говоря... Я ведь из того поколения, что ребёнком прошёл через гражданскую войну, где обе стороны пытались друг друга превзойти по уровню насилия и жестокости. Я видел цену зарождения этой страны. Голодомор забрал больше моих родственников, чем фашисты во время войны. Моего близкого друга, с которым я познакомился буквально в окопе, и который мне не раз жизнь спасал, поставили к стенке и расстреляли как предателя, когда мы из Берлина вернулись. Многих моих друзей встретила пуля, но там были враги - мы их ненавидели, они нас. За Пашку обидно больше других. А уж сколько моих знакомых были отправлены на север, ставить рекорды ВВП, которыми потом так хвастались в партии, не счесть. И знаешь, что самое странное: многие из них были всем коммунистам-коммунисты. Я так и не понял, по какому принципу давали медали и награды, а по какому отправляли в лагеря или расстреливали. Монетку что ли бросали? - горько усмехнулся под конец своей речи Ник.
  Я думал, что Ник родился чуть позже и Великую Отечественную встретил относительно молодым, но если он говорит о гражданской войне, значит мы действительно родились в разных странах: я в СССР, а Ник в Российской Империи.
   Общее у этих стран только одно - они в прошлом. Хочется верить, что навсегда.
  - Мне повезло больше.
  - Да, я чувствую ностальгию в твоих словах.
  - Я родился, когда лысый фанатик и кровавый волчара были уже мертвы. Проблем, как всегда, хватало, но мы наконец вспомнили, что строим социальное государство. Я хоть и не из трудовой семьи, вышел из научной интеллигенции, но всё равно чувствовал... люди были добрее. И была цель. Всё ведь познаётся в сравнении: когда цель пропала, когда смысл исчез, и оказалось, что все против всех, я понял, что без этого мне куда сложнее жить. Оказалось, я всегда был тем, кто готов брать ответственность, а в обществе где цель - захапать всё и не нести никакой ответственности ни за что, мне было трудно дышать.
  - Ясно. Значит вторая половина истории этой страны была не такой... трагичной. Возможно, мы погибали не...
  - Зря, - перебил я Ника. - Не обманывайся, не ищи оправданий.
  - Да, ты прав. Я... хочу ещё кое-что узнать. Ты из кадровых военных, и не дурак, наверняка бы всё проверил, прежде чем принять на веру...
  - Не думаю, что ты хочешь это знать, - я догадывался, о чём он хочет спросить.
  Ник замолчал. Одним резким движением выпив до дна свою кружку и собравшись, продолжил:
  - Он существовал? Существовал?
  - Секретный протокол к пакту Гитлера-Сталина?
  - Он называется пактом Молотова-Риббентропа.
  - Я привык называть вещи своими именами.
  Вот тут Ник замолчал надолго.
  - Ясно... - с силой сжал он кулаки. - Мирия, принеси две бутылки самого крепкого, что у вас есть.
  - Конечно! - девушка поспешила выполнить просьбу клиента.
  - Выпей со мной, Влад.
  - Достойный повод, достойная компания и достойный напиток. Я не думаю, что повод достойный.
  - Хорошая концепция. А я вот просто алкоголь не люблю.
  Когда бутылки оказались на столе, мы продолжили пить молча. Я слегка приложился, оценив крепость напитка, Ник же был более настойчив в желании напиться. Девушка-официантка стояла рядом в растерянности: она явно знала Ника и происходящее с ним было ей в новинку.
  И что мне теперь делать? Не хочется тащить его в таком состоянии домой, к жене. Даже если опьянение за время ходьбы пройдёт, его мрачное настроение никуда не денется. Снять комнату в таверне, пусть проспится?
  Мои размышления были прерваны вошедшим в харчевню демоном. Увидев нас, он явно расслабился, глубоко и облегчённо выдохнув.
  Значит, это за нами.
  - Командир Ник! Вас срочно вызывает Его Величество! - проорал он на весь зал, чуть ли не строевым шагом подойдя к нашему столу.
  Ник перевёл на гостя апатичный взгляд.
  - Шуц?
  - Верно, Его Величество. Сказали, что срочно, а я долго вас искал: госпожа Лиския не знала куда вы пошли. Нам стоит поторопиться.
  Он к Нику домой заходил? Это что-то настолько важное, что не терпит до утра?
  - Ясно.
  Ник достал из кармашка микстуру. Знакомая. Вообще, она нужна для снятия негативных эффектов после Ментальных атак, вроде головокружения, головной боли, скованности мышления. Но многим она больше знакома по побочному эффекту - полностью снимает похмелье. Правда ощущения при этом гадкие.
  По крайней мере Дедион мне так их описывал.
  Ник выпил микстуру залпом. Поморщился.
  - Ха, пошли, - встал он из-за стола. - Прости, Влад, работа. Дорогу до моего дома помнишь? Лиския наверняка не спит после его прихода, - махнул он рукой на демона, тот прямо скукожился, - уложит тебя в комнате для гостей.
  - Не беспокойся, в таком прямом городе невозможно заблудиться.
  - Точно, - усмехнулся Ник, доставая из кошеля на поясе три золотые монеты. На порядок больше, чем стоил наш заказ. - Мирия, спасибо за обслуживание.
  - Вам спасибо, - счастливо улыбнулась девушка.
  Нехилые она получила чаевые.
  Ник вышел из харчевни, оставив меня одного. Желания куда-то идти у меня не было. И хоть я беспокоился в первую очередь за Ника, моё настроение также было на отвратительной отметке. Не хочется сейчас попасться на глаза Лискии, которая наверняка и так беспокоится за мужа.
  - Вам что-то ещё предложить? - очень ласково улыбнулась Мирия.
  Всё, решено.
  - 'Я тебя скоро отключу. Без обид.'
  - 'Серьёзно? Я понимаю, что это у тебя лекарство от всех переживаний, но сейчас?'
  - Да, кое от чего я бы сейчас не отказался, - улыбнулся я девушке в ответ.
  
  ***
  Совещание закончилось. Я успел услышать только последние полчаса разговора Его Величества и десятка крупнейших аристократов королевства.
  И он мне не понравился.
  - Выходи, Ник. Нам с тобой нужно поговорить, - произнёс Его Величество, когда все покинули тронный зал.
  Я всё это время был за дверью, расположенной в потайном ходе за троном. Завалиться прямо на заседание мне было нельзя - нечего лишний раз взаимодействовать с правительством королевства. Мне вполне хватает общения с королём.
  Я вышел из своего укрытия и встал напротив Его Величества.
  - Присаживайся, - указал он на один из стульев вокруг большого стола заседаний. Сам он при этом сидел на троне.
  - Я постою, - я никогда не принимаю его предложение сесть, но он каждый раз его повторяет.
  - Как хочешь. Ты слышал немного, но суть наверняка уловил: твой новый друг снова умудрился влезть в неприятности.
  Это точно. Собрание было созвано из-за приезда в столицу гонца от Аданерии с рассказом о случившемся недавно большом происшествии в Сатрите, и просьбой о помощи в поимке, живым или мёртвым, Героя, что стал причиной этого происшествия.
  Влада.
  - Это он умеет.
  Всё, что я мог сказать. Тут больше добавить нечего.
  - Что нам с этим делать? Хочу услышать твоё мнение.
  Мне рассказывали, что Его Величество постоянно интересуется мнением всех вокруг, даже по тем вопросам, по которым уже принял решение. Довольно необычно, для мага которому недавно исполнилось три с половиной тысячи лет.
  Самый старший маг в королевстве и одновременно его монарх.
  - Очень мутная история с этой бойней в Сатрите.
  - Продолжай.
  - Гонец прибыл больше чем через месяц после случившегося. Хотя по договору с Аданерией и Ламбертией их гонцам мы предоставляем сменных лошадей и опускаем большую часть проверок. Срочные новости до нас доходят за неделю. У меня есть ощущение...
  - Что Генфри и Арсон не особо-то хотят ловить или убивать Влада, и отправили гонца только для избежания подозрений в этом. Это очевидно, Ник. И скорость прибытия гонца лишь один из многих фактов об этом говорящих. Но разве это важно?
  Я порой забываю, что за молодой внешностью прячется умудрённый жизнью маг и глава королевства.
  - То, что Влад сделал в Области Гильрена и Гардинии пошло нам на пользу. Если его действия в Сатрите также не вызвали реального гнева Генфри Бравого или Арсона, ситуация не изменилась.
  - Политика не так проста, Ник, - поучительно произнёс Его Величество. - Нужен он им или нет, официальный запрос был отправлен и получен. Они могут заявить, что мы отпустили преступника, имея все шансы его поймать, чтобы получить дополнительный аргумент в переговорах по любому другому вопросу.
  Его Величество прав. Я уже успел насмотреться на политические игры, в них любые средства идут в ход.
  - Влад не заполнял Оттисков. Его почти никто не видел. Доказать, что он всё ещё был в Лурдении на момент получения запроса - непосильная задача.
  - Очень даже посильная, - прошептал Его Величество. - Но дело даже не в этом: Влад... он снова стал элементом дестабилизации. Его действия полностью противоречат моим взглядам. И твоим, как я понимаю, тоже. Ты не раз говорил, что больше всего ненавидишь именно такой тип Разумных. Разве это изменилось?
  Нет, не изменилось. Но...
  - С ним не всё так просто.
  - Разве? Для нашего плана такие как он наиболее опасны.
  Наш план.
  Это началось с нашей первой встречи. Его Величество был на ней довольно откровенен со мной, будто заранее знал, что найдёт во мне родственную душу. С тех пор я всеми Силами способствую его плану по уравновешиванию положения в регионе.
  Высшая Магия не даёт никому заметных преимуществ. Поддерживает баланс. Стоит вырваться вперёд, как случится что-то ужасное. Его Величество нашёл решение - нужно развиваться медленно, не спеша, комплексно. И не только его королевству, а всем вокруг. Беда соседа может стать твоей бедой.
  Или большой удачей.
  За которой всё равно последует беда.
  Высшая Магия разделяет территории континента на участки - регионы. Наш регион один из них. Когда приходит огромное бедствие, оно обычно касается нас всех. А причиной такого бедствия могут стать действия лишь одного королевства.
  Один за всех и все за одного.
  Цель Его Величества - поддерживать баланс. И моя цель тоже. Я сделал ставку на информацию: создал сети торговцев, путешественников, ремесленников, которые будут узнавать и передавать нам самые свежие сведения, на основе которых мы сможем влиять на ситуацию.
  Сеть разведки. Никаких убийств, крупных столкновений, провокаций или желания ослабить соседей. Всё ради помощи.
  Его Величество прав - Влад опасен. Его мотивы и поступки приводят к катастрофам, к которым легко может добавиться угроза вмешательства Высшей Магии. Смерть двух Владык за такой короткий срок может заставить Высшую Магию вмешаться, и что именно она предпримет никак не предсказать.
  Но вполне вероятно, что-то с ужасными последствиями.
  - Да, он опасен. Но он действовал там, где мы своими... мягкими методами ничего не смогли добиться. А Область Гильрена вообще находится вне нашего региона, у нас там просто были свои интересы.
  - Смерть Догернаша пошла на пользу региону. Стабилизировала ситуацию. Но то, как он умер, принесёт нам немало проблем в будущем: большая бойня с кучей жертв в центре королевства позволит Вурдику усилить боевые настроения в народе. Он может обвинить в случившемся любое из трёх соседних королевств, или все сразу если захочет. Отличный повод для войны.
  - Разве вы с ним не договорились?
  - Вурдик большой хитрец. Он умудрялся удерживать лидирующие позиции Дисгардита во многих областях несмотря на творимый Догернашем ужас. Теперь же, когда главная помеха устранена... - Его Величество тяжко вздохнул. - Он согласился с моими доводами, но может передумать в любой удобный момент. Придётся постоянно мониторить ситуацию в Гардинии.
  - И тем не менее, мы в той ситуации ничего не добились, а времени оставалось всё меньше.
  - Знаю. И войны мы не смогли остановить, а Высшая Магия чаще всего вмешивается именно во время больших конфликтов.
  Давний пожар в моей родной деревне тоже случился во время конфликта с Ширцентией. Но я так и не понял, зачем Высшей Магии реагировать на наш конфликт таким образом. Может, это всё-таки несчастный случай? Не знаю, но как и в этих войнах, в одном я уверен точно:
  - В этом однозначно нет вины Влада.
  - Нет его вины и в том, что уже скоро Ламбертией начнёт править новая династия. Последний представитель старой был ублюдком, но бездарным, а потому предсказуемым, а с Арсоном придётся считаться. Он может возжелать усилить или увеличить своё королевство - многие новички в монархическом деле пытаются отличиться, добившись заметных результатов. И как контролировать такого гения от тактики я с трудом себе представляю.
  Его Величество замолчал. В последнее время мы несколько раз обсуждали войну между Ламбертией и Аданерией. Многое в ней выглядело странно.
  - Нерпинцы снова начали строить планы по захвату территорий, - продолжил говорить Его Величество. - Нигшут Строгий так и не сказал мне, что сотворил его отец, спровоцировав Высшую Магию на эту бесконечную пытку Волнами Смерти. Я лишь недавно сумел узнать, что Портал первой Волны закрылся сразу после его смерти, и все последующие Порталы закрываются через такой же промежуток времени. Если бы я узнал всю правду... но Нигшут даже думать не хочет, что любой захваченный им кусок земли, который Высшая Магия признает за Нерпинией, также может оказаться подвержен Волнам Смерти или другому наказанию.
  Я начал терять нить разговора. Мы ведь о Владе вроде говорили?
  - А ещё продолжающаяся война Шотриндии с Ширцентией, которая никак не собирается заканчиваться. Вечно эти работорговцы лезут в наш регион и всё портят! - откинулся на спинку трона Его Величество. Глубоко вздохнул. - Далеко не во всём из этого виноват твой Влад, но у меня нет возможности контролировать ещё и его действия. И ещё - соврать Генфри или Арсону я смогу, но обмануть Маленького Монстра у меня не получится, он точно скоро узнает, что Влад был буквально у нас в руках и мы его просто отпустили.
  - Ему будет на это плевать, уверен, он сам хочет выловить Влада, без чьей-либо помощи.
  - Верно. Но и наш поступок он не забудет.
  И снова Его Величество прав.
  - Ответь мне, Ник, почему ты его защищаешь? Я вижу, что у тебя есть более сильная причина, чем личные добрые отношения.
  Как всегда проницательно.
  - Он добыл нам Сферу Свободного Выбора.
  - Превосходный артефакт. Но он был там не один, и большую часть трудностей преодолел твой отряд. Я готов дать ему награду за помощь, но не более того.
  - Дело в том, как он её добыл - это было очередное его опасное и эгоистичное решение, но он будто знал... будто понял, чего от нас хотела Высшая Магия. Я даже не подумал о таком. И ещё - он профессионал в том, что я пытаюсь для вас делать. Мне же приходиться учиться на ходу.
  - Меня устраивает твоя работа и её результаты.
  - Он лучше.
  - Меня устраивает твоя работа и её результаты, - жёстче повторил Его Величество.
  - Он делает то, что считается невозможным.
  - Этим он и опасен.
  - Но если направить его усилия на нашу цель... - выдал я свои мысли.
  Его Величество замолчал. Задумался. Я решил продолжить:
  - Мы не просто работаем здесь и сейчас, ручным управлением нашей цели не добиться, наша задача - создать необходимые социальные институты, создать систему, - выражение лица Его Величества немного скривилось? - которая будет регулировать отношения между королевствами региона, не давая раскачивать баланс и провоцировать конфликты. Даже если нас не станет, то, что мы создали, продолжит работать. Это очень сложно, я даже не понимаю, как подобного добиться, порой мне это кажется невозможным. А значит, нам нужен Разумный, который постоянно делает невозможное. Влад способен интуитивно принимать такие решения, как в том городе Автоматонов. Если он для общества консервных банок сделал лучший выбор по признанию Высшей Магии, то может помочь с этим и нам.
  Его Величество молчал несколько минут.
  - Интересная мысль, Ник. Я не вижу в ней смысла - Влад просто не подходит для такой работы, но раз уж речь заходит о невозможном... Хорошо, я не отправлю за ним своих бойцов, не стану окружать. По твоим словам у него есть необычные Ментальные способности, значит есть шанс, что он заметит приближение группы захвата. Это может его спровоцировать. Ты поговоришь с ним один на один, предложишь ему стать частью нашего плана по поддержке баланса в регионе. Если он присоединится к нам, я согласен даже вступить в некоторые разногласия с Маленьким Монстром, остальным же не обязательно знать о нашем взаимодействии. Скрываться он умеет, раз до сих пор жив. Я не буду с ним встречаться, он будет взаимодействовать только с тобой: два Героя под моим личным покровительством - слишком большой риск.
  - Хорошо, я понял. Сделаю.
  - И ещё, Ник... если он откажется, тебе придётся его убить. Это приказ.
  - ... Сделаю.
  Что ещё тут сказать?
  
  ***
  Насколько всё это естественно? Капли пота на её Теле, прерывистые, бархатные стоны, эмоции на её лице.
  Девушка-загадка. Во всём. Всегда.
  Фитри обвила ногами мою талию. Я ускорился. На её лице проявилось явное наслаждение.
  Явное?
  База Тела имеет свои особенности. Кожа Сильнейшей Магессы Катинола может становиться прочнее любого металла, но она такая не на постоянной основе. База Тела - это что-то вроде диапазона, в котором может находиться твоё физическое состояние. Можно быть вполне обычной по всем параметрам девушкой. Кто-то, вроде хитрого меня, мог бы подумать, что этим можно воспользоваться, чтобы подловить Сильного мага, пока его База находится на минимуме.
  Облом.
  В дело вступает Внешняя Циркуляция Маны. Для неё ни одно нападение не может стать неожиданным. И База Тела мгновенно достигнет своего максимума в подобном случае. Даже если Внешняя Циркуляция не вышла за пределы Тела, это не проблема - переход произойдёт при контакте с кожей. И он действительно мгновенный, даже царапину оставить не успеешь, как перед тобой не гладкая, мягкая кожа, а прочное Тело мага.
  Поэтому технически Фитри может сбросить свои физические параметры до любого уровня и настроить свою чувствительность как ей вздумается. А значит, это выражение удовольствия на её лице вполне может быть настоящим.
  А может и нет.
  Вот как мне понять? Я в наглую стараюсь выловить Фитри хотя бы раз в неделю, а то и чаще, для повторения этого эксперимента с целью выяснить: только ли она возносит меня на вершины блаженства или я тоже хоть чуть-чуть?
  Вообще, Фитри - самая настоящая роковая женщина. Говорит она с придыханием, глубоким голосом, ходит исключительно как богиня по подиуму, взгляд сочетает в себе одновременно и самодостаточность и призыв к действию.
  Какая-то глубинная эротичность, на уровне инстинктов.
  И несмотря на разнообразие в вопросе любовных предпочтений, свой стиль и подход у неё определённо есть.
  Если сравнить:
  Для Лерди занятие любовью как перетягивание каната: поочерёдное наступление и сдача на милость победителю. Сначала она выкладывается сама, потом даёт мне продемонстрировать всё, на что я способен. Но в итоге не любит оставаться в долгу.
  Адми на уровне техники богиня, но процесс отдавала мне на откуп. Подстроится под любую позицию сходу, но инициативы не проявит.
  Руни, наоборот, сама хочет задавать темп и старается брать контроль на себя. Это в нормальном расположении духа: в зависимости от ситуации она может и ослабить свою активность вплоть до полного подчинения.
  Фитри же... исполняет задуманное. Я не сразу это заметил, но у неё есть некий план действий для каждой нашей 'встречи'. Отсюда и казавшееся мне изначально разнообразие во всём - от поз до окружающей обстановки: она просто хотела хотя бы раз, но всё попробовать. Некоторые девушки представляют свою будущую свадьбу, кто-то медовый месяц. Фитри зашла дальше - у неё есть план для каждого отдельного занятия любовью. Она не даёт мне прямых указаний, в целом всё и так понятно, но иногда приходится буквально догадываться, что именно от меня сейчас хотят.
  Снова. Снова!!
  На лице Фитри промелькнуло недовольство. Я никогда до этого не занимался такой ерундой как сравнивание девушек, особенно в такие моменты: я всегда сосредотачиваюсь на происходящем, на партнёрше. Но однажды подобная мысль сама собой промелькнула в голове, и выражение лица Фитри в это мгновение заметно исказилось. Я продолжил эксперимент и убедился: она точно считывает момент, когда в моей голове появляется кто-то кроме неё во время наших 'встреч'. И сейчас передо мной стоит новая загадка: она наверняка поняла, что я это понял, но всё равно продолжает выдавать эту реакцию, провоцируя меня на то, что я обычно не делаю. Она специально? Чего хочет? Чтобы я перестал? Тогда это ей нужно перестать, я ведь только ради этого милого личика так поступаю, и она об этом знает.
  Не могу понять.
  Так, лишние мысли прочь, нужно сосредоточиться на главном.
  Сегодняшний сценарий был довольно захватывающим.
  Мы находились на большой кровати с балдахином, комната была погружена в полутьму, из освещения были только сотни солнечных зайчиков, непрерывно двигающихся, выхватывающих завораживающие участки невероятно горячего тела, навсегда вгрызающиеся в память. Сначала Фитри оседлала меня, игра света и тьмы заставляла моё и без того тяжёлое дыхание учащаться, демонстрируя на мгновения скачущую упругую грудь, капли пота, стекающие по её бедрам, лицо, с прикрытыми от удовольствия глазами, и место, где мы становились одним целым.
  Потом была небольшая игра без проникновения: я покрывал её Тело поцелуями и ласкал языком. Особенно надолго я задержался у милого пупка на упругом животике. Раньше обходил вниманием эту важную часть женского тела, но с Фитри я наверстал это грубое упущение. Её пупок буквально притягивал меня.
  В конце уже я оказался сверху, надеясь делать всё так, как эта до безумия прекрасная девушка того желала. Иногда во мне закрадывалась мужская гордость с криком: 'Нужно превзойти её ожидания! Покажи ей на что способен!', но я давно отбросил этот бред. Я хочу, чтобы она получила именно то, что сама для себя выбрала. Судя по обхватившим меня ногам, я на правильном пути. Фитри не играет со мной в поддавки, по крайней мере в очевидную их версию. Все эти сказки об одновременном оргазме точно вызвали бы у меня подозрения. Поэтому я собрался с силами для последнего рывка, если дойдя до финиша я не почувствую особенно конвульсивное сжатие, особенно сильное сдавливание её милыми ножками с последующим резким расслаблением, значит в этот раз я слегка не дотянул.
  К сожалению, бывало. И не раз.
  На пути к финишу я не глажу Фитри руками и не делаю попыток как-либо ещё распространить стимуляцию. Не помогает. Только концентрация на одной точке. Все усилия направлены только для одного...
  Ура!!!
  Рахлес! От восторга я тоже сразу кончил. Получился тот самый одновременный оргазм.
  Иногда сказки становятся явью.
  Какое-то время мы лежали в обнимку на кровати. Бывает по-разному, одним девушкам после пика страсти хочется чуть больше свободы и никаких ласк - это нормально, не нужно думать, что это признак чего-то плохого, но Фитри наоборот, ни разу не подрывалась после окончания 'основной программы' и любила понежиться у меня в объятиях. Ещё одна загадка: иногда ей хватало пары минут, а иногда мы валялись по полчаса. Я так и не понял от чего это зависит: точно не от уровня полученного удовольствия.
  Тут что-то ещё.
  В этот раз Фитри хватило пяти минут, после чего она медленно, демонстрируя своё во всех отношениях превосходное Тело поднялась с кровати и переместилась на кресло. Ещё одна странность: она всегда после занятий любовью ненадолго оставалась со мной, прежде чем уйти по делам. Обычно в такие моменты мы разговаривали обо всём, что придёт в голову.
  Сев в кресло, Фитри начала активно менять позы с сексуальных на безумно сексуальные. И только когда я уже готов был сорваться, она решила облачиться: прямо из её кожи выросло ярко-красное платье. Я иногда вижу сестёр Фитри, и все они ходят в красных платьях. Фасоны и яркость отличаются, но цвет всегда красный.
  Почему?
  Всё в ней задавало вопрос и заставляло искать ответ. Я желал познать эту женщину.
  - Обычно ты сразу начинаешь болтать без умолка, - склонив голову произнесла Фитри.
  Врёт. Я всегда какое-то время ей любуюсь. И не могу налюбоваться.
  - Задумался, стоит ли задавать вопрос, ответ на который мне итак известен.
  - Не стоит.
  - Но я всё-таки задам: ты эльфийка, Фитри?
  - И какой ответ ты знаешь? - после секундного молчания спросила она.
  - Очевидно, ты эльфийка.
  - Так уж очевидно?
  - Дедион думает, что вероятнее всего ты человек или демоница. Чуть менее вероятно, что ты огр. Версии с зверолюдом и эльфийкой он отбросил.
  - А ты подобрал, - усмехнулась Фитри.
  - Как я понял из его рассказов, зверолюдом ты быть вообще не можешь - среди них не бывает Ментальных магов. А эльфийкой ты не можешь быть из-за их Памяти Крови. Мол эльфы не изменяют свою внешность, ушки всегда при них, и кстати, пупка у них нет (если верить моему единичному наблюдению), и они очень уважительно относятся к доставшейся им от предков внешности. Плюс, у эльфов Ментальная магия не в чести - она вмешивается в Разум, что для эльфов бесчестно. Так что представить эльфийку Ментального мага довольно сложно - ни один эльф не станет развивать этот тип магии до серьёзного уровня.
  - И тем не менее, ты считаешь меня эльфийкой?
  - Очевидно. Послушав Дедиона, я подумал: есть ещё одна причина, по которой эльфы так негативят по отношению к Ментальной магии - она позволяет преодолеть Память Крови. Я знаю, что вы не ощущаете воздействие своей расовой особенности как нечто инородное, но это не означает, что Память Крови не может оказаться какой-нибудь глубинной вариацией Ментального воздействия. В таком случае Сильная Ментальная магесса могла бы сопротивляться ей и частично подавить. И если это так, то изменение внешности уже не будет для неё табу.
  - Много условностей, которых нет при выборе другой расы.
  - Частично подавить, Фитри. Даже слепой разглядел бы в тебе ту самую 'правильную эльфийскую гордость', пообщавшись с тобой столько же, сколько повезло мне.
  Солнечные зайчики перестали подсвечивать её лицо. Я, кстати, не могу понять, откуда они вообще появляются - стробоскоп посреди комнаты не висит.
  Вся комната озарилась светом. Кровать, кресло, белые стены. Больше ничего. Минимализм.
  Фитри сидела с довольным выражением лица, закинув ногу на ногу.
  - Это всё, что ты хотел сказать? - улыбнулась она.
  - Ты как всегда не дашь мне ответ? Не утвердительный, не отрицательный. Я понимаю, ты хочешь, чтобы я почаще подключал Разум, и может быть, когда нам придётся расстаться, я продолжу делать это по инерции. Но тщетно - стоит мне потерять из виду предмет интереса, я снова начну бездумно влезать куда ни попадя.
  - Я хотя бы попыталась.
  Секунд на десять в комнате воцарилось молчание.
  - А ведь эльфы однолюбы?.. - как бы сам с собой заговорил я.
  - Ты так непринуждённо пытаешься выяснить, первый и единственный ли ты у меня? Или люблю ли я тебя вообще? - потянулась в кресле Фитри.
  - Внешне, я гордо и самоуверенно скажу, что однозначно любишь, а внутренне, испуганно и забито буду на это надеяться.
  - Зачем? Ведь терять близких так болезненно. Поэтому некто с очень высокими лидерскими качествами бродит повсюду в одиночку.
  - Поздно пить... микстуры: если кто-то уже стал близок, лучше уж надеяться на взаимность.
  - Признаёшь, что любишь меня? - коварно улыбнулась Фитри. И только я собирался открыть рот: - Не отвечай!
  - Тогда ты ответь: как такая эльфийка будет относиться к тому, что её партнёр тот ещё гуляка? И что у него есть те, к кому он испытывает сильные чувства, помимо неё?
  - Более сильные, чем к ней?
  - Дело не в силе, они просто чуточку разные.
  - Дешёвая отговорка.
  - В следующий раз попробую придумать получше.
  - Ну если так... - показушно сделала глубокий вздох Фитри. - Она будет относиться к этому, как к неизбежному злу.
  Закончив говорить, она резко встала:
  - Всё, у меня дела.
  Уже выходя из комнаты, Фитри остановилась, и не оборачиваясь продолжила:
  - Сегодня я дам тебе первый прямой ответ: как бы я не казалась тебе жалкой и одинокой, но у меня нет ни одной истории о ком-либо из прошлого, что я могла бы вспоминать по вечерам за бокалом вина, проливая одинокую слезу из нежного женского сердца. Я родилась в то время, когда моя гордость не позволила мне тратить время на что-то, кроме победы над общим врагом, после я не могла успокоиться, пока не устраню хотя бы часть причинённого вреда от бесконечной войны, а потом... потом... - Фитри вполоборота повернулась ко мне. - Влад! Ты не мог бы получше контролировать мышцы лица, чтобы эта гаденькая улыбочка не расползалась у тебя от уха до уха?.. Аха-ха-ха... Но с другой стороны, скажи, в той хижине, я ведь довольно неплохо справилась для ста пятидесяти тысячелетней девственницы?
  Фитри уходила вдаль, продолжая смеяться, а я в ступоре продолжал сидеть на кровати.
  
  ***
  Лихорадка. Все признаки на лицо.
  - Закупоривание Маны. Началось три месяца назад, - прошептала стоящая у меня за спиной Мирия.
  - Твой брат маг?
  - Нет, Чудесник. Но несколько заклинаний он умеет использовать.
  - Не знал, что Чудесник, пусть даже с проводимостью, может заболеть Закупориваем.
  - Иногда случается, - обречённо сказала девушка.
  И здесь как раз такой случай.
  - Ты ведь знаешь, что такое вылечивается только рывком в магическом развитии? Чаще всего нужно принять специальную микстуру.
  - Да, конечно знаю.
  - Тебе не заполучить такую, - спокойно вынес я вердикт.
  - Я договорилась с господином Шердием, если в его лавке появится подобная микстура, он сразу мне сообщит.
  А толку? Не может официантка заработать даже на слабейшую из таких микстур. Да и дело не в этом, такие микстуры не выставляются на продажу. На них даже порядка цен нет. Очень редкие ингредиенты, очень сложный процесс создания.
  Их не продают.
  Обычно Закупоривание проявляется у молодых магов. И единственный способ спастись - милость командования. Вот только уверен, милостью там и не пахнет - только жёсткий расчёт: маг взамен соглашается на более продолжительную службу с большим количеством обязанностей. Других путей нет, микстуры хранятся только в хранилищах монарха или сильнейших из аристократических родов. Можно конечно самому попробовать найти нечто, способное вызвать резкий скачок в развитии, вроде тех же Цветков Роста, но это случай из разряда один на миллион. Поэтому жизнь больного в таких ситуациях зависит от того, как высоко его магический потенциал оценит руководство.
  Не трудно понять, что никто в своём Разуме не потратит подобную микстуру на Чудесника.
  И Мирия это прекрасно понимает. Копит золото в пустой надежде, чтобы чем-то занять свои мысли, а не думать о... худшем, имея хотя бы мизерный повод не сломаться, когда худшее неизбежно случится.
  'Я сделала всё, что было в моих Силах.'
  Распространённый подход в этом мире.
  Достал из кармашка доспеха флакон.
  - Это микстура Расширения Маны. Ты знаешь о ней?
  Девушка впала в ступор.
  - Знаешь?!
  - Да-да, конечно знаю!
  - Нужно просто залить в рот. Вкус так себе, но не дай ему сплюнуть, она должна впитаться в Тело через желудок. Ясно?
  - Да, ясно. У меня есть почти...
  - Мне не нужно золото, - перебил я затараторившую девушку. - Держи.
  Тут я конечно сглупил. Флакон, только оказавшись в девичьей ручке, сразу полетел на пол. Слишком её трясло. Когда же он упал, я серьёзно уже собирался броситься к Мирии, чтобы Использовать Лечение и Сон, мне казалось, что у неё сердце сейчас встанет. Конечно, флакон остался цел, они в целом крепкие на удар, а те, в которых разлито такое ценное варево - особенно. Но Мирия или этого не знала, а если и знала... Но пронесло, девушка сама чуть ли не упала на пол, подхватила микстуру и крепко сжала в ладонях. Постояв так несколько секунд не шевелясь, она начала усердно дуть на флакон. И лишь увидев, что жидкость в нём от нагрева стала желеобразной, смогла успокоиться и улыбнуться.
  Надеюсь, она узнала об этом свойстве микстур магического развития заранее, а не на личном опыте. Тех, кто рад использовать чужое горе всегда хватает.
  - Успокоилась?
  - Да, простите, - зачем-то извинилась она. - Но у меня ничего нет, кроме монет... Я могла бы...
  - Могла бы. Но ведь не хочешь? Так?
  Посмотрев недолго мне в глаза, девушка твёрдо ответила:
  - Не хочу.
  - Я могу отличить улыбку Разумного, который изо всех сил старается на работе, или проявляет доброту, от улыбки, когда пытаются привлечь твоё, именно твоё внимание. И не стану подобным пользоваться или оправдываться. Я много какой ублюдок, но не такой.
  - ... Спасибо.
  - Слушай внимательно. От приёма этой микстуры, у твоего брата появится сильное жжение по всему Телу. Есть микстуры, способные его поддавить, вот тут тебе и понадобится накопленное золото. Со временем жжение ослабнет, потом пройдёт полностью.
  - Спасибо, - повторилась Мирия.
  - Я пошёл. Удачи.
  Воздух на улице стал свежее. Дедион был прав насчёт лекарства от проблем и переживаний, только со способом не угадал. Простой вариант мне больше не годится: в конце концов, в ответе Фитри 'неизбежное зло', для меня важнее слово 'зло'.
  Попасть к Мирии домой было проще простого: попробуйте подойти к Разумному с нескончаемым горем и безысходностью в глазах и скажите: 'Я помогу с тем, что тебя гнетёт'.
  Готово.
  Звучит неправдоподобно, но на то это и безысходность, что вынуждает порой соглашаться на самые безумные предложения.
  Скованность из движений ушла, пришла невероятная лёгкость. Где-то на краю сознания слышался укоризненный голос: 'Ты сделал это ради себя!', но его заглушал куда более громкий: 'Я всё и всегда делаю ради себя.'
  Я могу сделать что-то для других, во благо других, но только ради себя. Или близких. Вот ради них я могу перешагнуть через себя самого.
  Поэтому я стараюсь их не заводить.
  А ведь помниться я когда-то уже говорил о чём-то похожем с Дедионом. Не могу вспомнить, когда именно.
  Город пересекала река. Можно сказать, что Нуклирд строился вокруг этой реки. Я подошёл к мосткам на одном из берегов и начал следить за неспешным течением. Не уверен, что это можно делать вечно, но долго точно можно. Жаль, названия реки не могу вспомнить: или не знал, или не запомнил из бесконечных разговоров с Дедионом.
  Кстати о нём:
  - 'Привет. Как спалось?'
  - 'Не очень - на меня эротическое наваждение навалилось, никак не получилось заснуть. С чего бы?'
  - 'Вот уж не знаю,' - честно ответил я.
  - 'А ты быстро справился. Видимо, не так уж сильно оно тебе было нужно.'
  - 'Как знать.'
  - 'Я серьёзно, Влад. В начале думал, что это не твоя слабость, ведь тебя привлекает не удовольствие от процесса или другие низменные причины. А теперь я понимаю, что нет разницы, что именно тебя заставляет бегать за юбками, если ты от этого зависим. Это слабость, а слабости ведут к поражению.'
  - 'Я ими всеми побеждён, и только в том моя победа.'
  Дедион даже замолк ненадолго.
  - 'Что за чушь?.. Погоди. Это ведь Пастернак, да? Ты процитировал великого поэта, чтобы оправдать свою похотливость?.. Стоп, а ты ведь постоянно цитируешь поэтов и писателей в такие моменты, и Пастернак у тебя в любимчиках: в Ледирии, когда ты решился на побег, в таверне Трудный День, ты сказал: 'Человек рождается жить, а не готовиться к жизни'. У меня идеальная память, я ничего не забываю. Да ты даже своё согласие на групповушку в Стане оправдал словами Пастернака: 'Нравственности учит вкус, вкусу же учит Сила'. Это что за новый способ оправдания слабостей и причина для резких поступков?! Я-то думал, это у меня чёрный юмор, но ты побил все рекорды, Влад. Оправдывать низменное великим! Но ты завязывай с этим, - даже по его собственным меркам Дедион прям разошёлся. Хотя, я давно заметил в нём интерес к Земной культуре и исскуству. - Оправдания слабостей и проблем в итоге сами по себе становятся проблемой. Запомни мои слова. Да и вообще, всему своё время и место, и цитатам Пастернака точно не место в нашем разговоре о твоей паталогической распущенности.'
  - 'М-да, на такую отповедь мне и сказать нечего. Разве что: неуместно и несвоевременно только самое великое.'
  - 'Да ты!.. Иногда ты умеешь уколоть, падаван. Конкретно на эту секунду ты превзошёл своего учителя.'
  - 'До встречи в следующей секунде.'
  Я повернулся. Стоит уже две минуты, но так и не окликнул.
  - Привет. Ты посвежел.
  - Ты тоже. Почему ещё в городе?
  - Любуюсь. Как поживает Шуц Беспокойный?
  - Как всегда о чём-то беспокоится. Любуешься, значит... раз так, мне есть что тебе показать. Пойдём, - поманил меня за собой Ник.
  Вот как. Ну пойдём.
  
  ***
  Колонный зал. Высокие потолки. Большие витражные окна.
  Красиво.
  Несколько портило впечатление общее запустение: огромное здание, в которое Ник меня привёл, было пустым и заброшенным. И этот когда-то прекрасный зал в том числе.
  - Здесь раньше был дворец для иностранных переговоров, - заговорил Ник.
  До этого он ни слова не проронил.
  - Был?
  - Да. Смешная история: пока Его Величество находился в продолжительном отъезде, один из его ближников захотел отличиться и за свой счёт построить дополнительный зал для приёма гостей. Вот этот, - развёл он руками. - Ты ведь заметил, что он несколько отделён от остальной части здания?
  - Конечно.
  Мы прошли по длинному внешнему коридору-рукаву, чтобы сюда попасть.
  - В общем, идея оказалась неудачной - Его Величество не обрадовался обновлению. И приказал закрыть дворец. Уже три года он пустует, в следующем году его снесут и построят новый, полностью повторяющий изначальный.
  - Зачем сносить всё? Убрать надстроенные коридор с залом и готово. И чем Шуцу так не угодил этот зал?
  - А ничем, - усмехнулся Ник. - Просто раньше вид сверху у дворца был симметричным, а теперь нет.
  Шуц и правда крайне интересный монарх. Ещё пара стадий шизофрении и начнёт облака над дворцами разгонять.
  - И всё же, зачем сносить всё здание?
  - У Его Величества есть привычка: если что-то сделано неправильно, нужно всё исправить, начиная с основ. Иногда выходит смешно, как в этом случае, но порой результат положительно удивляет.
  Жаль. Красивый зал.
  Пока я осматривался вокруг, Ник отошёл от меня чуть подальше. И снова заговорил:
  - Сегодняшнее совещание у Его Величества касалось инцидента в Ламбертии.
  Приехали. Впрочем, я уже и сам догадался.
  - Я думал, что эту новость вам уже давно доставили. И ты встретил меня всё зная и принимая риски. Лишь наблюдая за потоком реки, понял, что будь это так, ты бы не потащил меня на экскурсию в город. Слишком опрометчиво.
  Я подозревал, что Арсон и Генфри не будут особо усердствовать с моей поимкой, но чтобы настолько - совсем несолидно для будущего монарха объединённых королевств.
  - Но сейчас нам всё известно. И ситуация изменилась.
  - Раз уж притащил сюда, отпускать вы меня не собираетесь, так? Довольно дилетантский, кстати, ход. Подыгрывать было не по себе.
  - Это моя работа, но не моя профессия. У тебя, кажется, наоборот.
  - Не совсем. Я боец, которому однажды один очень мудрый человек доказал, что сила слов порой превосходит силу оружия. А я, как обычно, перестарался с погружением в тематику.
  - Я заметил это ещё при первой встрече, - Ник усмехнулся. - Узнав, что я полсотни лет на Катиноле, спел мне песню Высоцкого. Я начало его творчества успел застать. Умно, я даже не смог прикинуть, сколько ты пробыл на Катиноле. Я ведь собираю стихи и песни, когда пересекаюсь с Героями с Земли. Знаю, в какие годы кто-что писал и пел.
  - Важно было другое: как я говорю на русском. А ты ведь сделал вид, что давно уже на великом и могучем не общаешься. А я вот почему-то уверен, что у тебя чистый русский. Ведь так? - последний вопрос я задал на родном для нас языке.
  - Конечно, как иначе, - Ник тоже перешёл на русский.
  Сразу видно, что язык он не забыл.
  - Издержки профессиональной деформации. Я ведь ничего против тебя не думал и мне понравилось проведённое вместе время.
  - Аналогично. Я до сих пор не могу понять, почему решил раскрыть тебе свою сеть и назвать кодовую фразу. Может стало стыдно, что я тебя обманул при встрече и провоцировал на одностороннюю откровенность?
  Вот как. Даже не знаю, повезло мне с этим или нет.
  - В этом не было смысла. Те события мне омрачает совсем другая личность.
  - Та девчонка, что ворвалась, когда мы играли в карты? - задал Ник неожиданный вопрос.
  Я был уверен, что он подумает на Гильрена.
  - С чего ты взял? - не мог не задать я этот вопрос.
  - Она вызвала у меня подозрения. Ты сказал, что пришёл в Область не один, а с девушкой, что вы разделились не доходя до поселения: она пошла в замок Владыки по каким-то делам, а тебя отправила как ты сказал: 'снять домик' для возможной ночёвки. Интересная деталь: Гильрен не любил чужаков и запретил в своих поселениях открывать таверны. И если гости появлялись, им приходилось договариваться с кем-то из жителей. Это называлось снять домик.
  Я идиот. Я конченный идиот!!
  - Ты сказал, что вы оба впервые в Области, - продолжал Ник. - Но она не только знала малоизвестный факт о тех местах, но даже использовала местную фразочку. Да и забота её о тебе больше походила на опеку.
  Неужели я настолько стал ей доверять, что не заметил очевидной оговорки? В самом начале всей этой истории, когда ничего ещё не произошло и всего дальнейшего можно было избежать?
  - 'Мы два сказочных идиота.'
  Полностью поддерживаю.
  - Впрочем, она могла банально это от кого-то услышать, а какие у тебя с ней отношения я знать не знал. Вот и не стал лезть. Но зарубку в памяти сделал. Что, неужели она серьёзно оказалась?..
  - Да. Я облажался ещё сильнее, чем думал до этого.
  - Рахлес! Наверное мне стоило...
  - Нет. Ты всё правильно сделал. А вот я непростительно расслабился.
  - И на старуху бывает проруха.
  Не хочу больше говорить на эту тему.
  - Бывает. Ладно, замяли. Мы, кажется, отошли от темы. Что сейчас будет? Есть ли у меня шанс договориться с тобой и разойтись мирно? - я настроился на деловой лад, сбросив с себя все лишние эмоции.
  - Разойтись шансов нет, но есть шанс договориться, - туманно ответил на мой вопрос Ник.
  - Что это значит?.. Только не говори, что вербуешь меня? - чуть не засмеялся я.
  Вот уж не ожидал подобного в этом мире.
  - Вербую, - твёрдо сказал Ник. - Но не для боевых или диверсионных операций. У нас другая цель.
  - Какая же? - всерьёз заинтересовался я.
  Неужели ответит?
  - Уверен, ты уже слышал об этом в других королевствах, только думал, что это просто слова или отговорка для вмешательств: наша цель - баланс в регионе.
  Баланс в регионе? Дисгардит, Шотриндия, Нерпиния, Ренгунтия, Аданерия, Ламбертия, Лурдения, Храм Мудрости. Многие говорят об этих королевствах как об одном регионе. Насколько я понял, это связано с Высшей Магией и её воздействием на...
  Ускоренное Мышление.
  Поток мыслей захлестнул меня.
  Ясно.
  - Хотите поддерживать баланс в регионе и отношениях между королевствами, чтобы не провоцировать Высшую Магию на вмешательство. Мощная цель.
  Ник, собиравшийся продолжить говорить, сбился:
  - ... Мы... верно... а ты очень быстро разобрался, как в этом мире всё устроено. Именно этого мы и добиваемся: Высшая Магия должна забыть про наш регион. Она причина всех серьёзных катаклизмов - многое может дать, но риск всё потерять гораздо выше. Это наглядно видно по истории этого мира.
  - За всем и всеми не уследишь.
  - Мы не собираемся управлять процессом в ручном режиме - это глупо.
  - Ясно. Социальные договорённости, общественные институты, не нарушаемые ни при каких условиях правила, что чтут все.
  - Верно. Мы хотим создать систему... - Не уверен, что смог удержать лицо, а вот Ник явно был сильно озадачен моей реакцией. Не думаю, что я настолько сильно скривился. С чего он так? - ... которая будет регулировать взаимодействия как внутри королевств, так и между ними. Большой скорости роста богатств и ценных ресурсов не будет, но и катастроф с катаклизмами тоже.
  - 'Не смогут. Даже если обойти Систему, хотя это не так просто, остаются ещё и Боги. Конфликты - важнейшая часть Игры. Они не позволят целому региону отсиживаться в сторонке. Вмешаются, даже если это дорого им обойдётся. Изначально обречённая на провал идея. С твоим другом всё ясно, но Шуцу три с половиной тысячи лет, он наверняка уже на короткой ноге со своим Игроком и должен понимать, что долгого спокойствия и благоденствия в этом мире быть не может. Нигде.'
  Я с Дедионом был согласен. И дело даже не в Богах.
  - Наконец-то я понял. Только зря ломал Разум. Меня подвело высокое самомнение - думал, Высшая Магия ради меня так расстаралась с городом Автоматонов и всё не мог сообразить, что она хотела этим до меня донести.
  - О чём ты? - Ник не ожидал что я так резко переведу тему.
  - А всё оказалось наоборот: это был урок Высшей Магии для тебя, который она поручила провести мне.
  - Влад, мы сейчас...
  - Тебе и Шуцу не перекрасить всех в жёлтый цвет, - перебил я Ника, подняв голос. - Или в любой другой. Вы не создадите такое общество. Такой выбор - ошибка.
  На несколько секунд Ник замолчал.
  - Это разные вещи, Влад, - наконец он заговорил.
  - Разные. То, что вы задумали, ещё более бредово. Вам не изжить из Разумных одну из самых определяющих их черт - конфликтность. Противостояние личностей будет продолжаться в любых условиях.
  - Личностей? - голос Ника стал ниже. - Я не раз с ними сталкивался в своей жизни. Как ты там сказал: лысый фанатик и кровавый волчара? Они ведь отличный пример личностей, так?
  - Именно.
  - Мы создадим мир, который не будет нуждаться в таких, как они.
  - Не получится.
  Ник выдохнул.
  - Ты ведь такой же, Влад. Абсолютно такой же.
  - Да. Отличаются только взгляды и моральные ценности.
  - Рано или поздно ты сотворишь что-то ужасное. Вы все этим заканчиваете.
  - Для кого-то я уже это сотворил. Для кого-то делаю прямо сейчас. Для кого-то сотворю в будущем.
  - Тогда зачем?
  - Я не верю в ваш план. Он не остановит таких же как я, но с другими взглядами, противными мне. А значит, их остановлю я. Или они меня. Так было всегда. Личности двигали общество, не наоборот.
  - Не ври! Есть обычные Разумные, которые просто хотят нормально жить сами и дать такую возможность своим детям!
  - Открой учебник истории или летописи. В них одни личности. Вокруг них были сотни помощников и противников, они были частью своих народов, но всем интересней знать только о правителе, что знал поимённо всех в своём огромном войске, или мог делать несколько дел одновременно, или сына своего убил. Дело не в том, что для каждого из живших места на бумаге не хватит, а в том, что нас всегда влекло к личностям. Хотя большинство из них откровенные маньяки и убийцы. Ведь с детства в сказках не прекрасные общества, в которых всё хорошо, а герои, воины, борцы, этому обществу противостоящие. Лучше бы наоборот, но не выходит лучше. Лучше никому не интересно.
  Ник буравил меня взглядом. И медленно отступал назад.
  - Ты даже не хочешь попытаться?
  - Я не смогу просто стоять и смотреть, если снова увижу такого как Догернаш или его жертв, надеясь, что всё само рассосётся.
  - Не само! Мы делали всё, чтобы его остановить! Правильно остановить!
  - Может, я зря влез и всё вам испортил, - по лицу Ника я понял, что нет. - Но я уже сказал, что не смог бы иначе. И в дальнейшем тоже не смогу.
  - Рано или поздно число жертв превысит число спасённых. Ты тоже начнёшь считать, что спасаешь Разумных более высшего сорта? Более правильных, более своих? А что потом, когда уже и этой отговорки не останется?
  - Не знаю, Ник. Я просто буду делать то, что считаю нужным. Необходимым.
  - Твои действия сами по себе несут угрозу, а учитывая Высшую Магию, обожающую конфликты, ты откровенно опасен для нашего плана. Ты опасен для общества. Ты ведь понимаешь, что это значит, Влад?
  Теперь между нами было двадцать пять метров.
  - Понимаю.
  Ускоренное Мышление.
  Контроль броска. Рывок.
  Я начал прокачивать Отклики по Телу. В каждой руке оказалось по ножу.
  Я почувствовал острое желание, чтобы сейчас кто-нибудь окликнул Ника и всё это закончилось так и не начавшись. В этот раз такой исход заставил бы меня испытать настоящее расслабление.
  Жаль, этого не произойдёт.
  Мы стояли друг напротив друга десяток секунд. Ник Ускорил Мышление, но больше ничего не делал. А я ждал... а чего я жду?
  Отмашки? Мы ведь не на тренировке.
  Да. Настало время это показать.
  Как только Ник открыл рот, чтобы сказать заветное 'Начали!', я бросил ножи.
  Не помогло. Такой уловкой его не подловить.
  Из ладоней Ника полилось красное свечение, а мгновением позже в них оказалось оружие.
  Серп и молот.
  Тёмно-красные, будто налитые кровью. Он прикрылся ими и мои ножи беспомощно отскочили от преграды.
  - Предсказуемо, Влад.
  - 'Влад, уклон!'
  Успел я с большим трудом. И в первое мгновение даже не понял, что именно произошло. А осознав, принял для себя новые вводные - будет тяжело.
  Будет очень тяжело.
  Рукоять молота, что держал Ник, резко удлинилась, уходя мне за спину и чуть не сбив меня с ног - пришлось использовать Рывок, чтобы отскочить в сторону. И это не конец: Ник чуть повёл ладонью, и вся конструкция в его руке резко сместилась вбок, снося меня как пушинку.
  - 'Что это было?!' - решил я получить консультацию Дедиона пока летел к полу.
  Всё равно в таком состоянии особо заняться нечем.
  - 'Духовное Оружие. Редкая штука. И раз он упоминал, что Универсал, я решил, что МультиМасштабирование он уже освоил.'
  - 'МультиМасштабирование?'
  - 'Он может изменять по желанию размер любой отдельной части оружия, а не только всё целиком.'
  Приехали.
  Конечно, Ник не стал ждать, когда я упаду - теперь ко мне направлялся его серп. Пришлось ускориться: до того как упасть я выставил ногу - не лучшее решение в обычной жизни, которое привело бы к перелому или вывиху, но в мире магии...
  Рывок.
  Оттолкнулся от пола, нырнув за ближайшую колонну. Серп пролетел мимо. Повезло.
  А нет. Не очень.
  Ник сдвинул рукоять серпа в мою сторону. Здесь мне помогла колонна - столкнувшись с ней, оружие остановилось. Но вслед за этим лезвие серпа резко увеличилось, охватом превзойдя саму колонну. И Ник потянул оружие на себя... нет, скорее он уменьшил длину рукояти... неважно, в общем, огромное лезвие на бешенной скорости понеслось ко мне.
  Рывок.
  Я бы не успел отскочить. Пришлось сползти вниз по колонне, вернее чуть ли не лечь на пол, пропуская лезвие под собой.
  Колонна увернуться не могла. Я ожидал мощного удара, ожидал что на меня посыпятся обломки.
  Нет.
  Всё получилось куда прозаичней - лезвие прошло сквозь огромную колонну даже не замедлившись, и срезало её так ровно, что и пылинки лишней не упало.
  Да вы издеваетесь! Здесь никакое Уплотнение не поможет!
  Рывок! Нельзя вечно валяться. Выскочил из-за колонны, одновременно метнув два ножа. Оружие в руках Ника уже приняло стандартные размеры и форму. Впрочем, ненадолго: лезвие серпа увеличилось. Но не в размерах - оно стало шире, если обычно оно похоже на луну, близкую к новолунию - узкую, то сейчас стало похоже на полную. Оба ножа отскочили от её поверхности.
  Да это практический полноценный щит, а не серп.
  Молот в этом момент тоже не стоял без дела, а летел прямо на меня, только в этот раз вместе с удлинением рукояти, увеличивался и сам молот. Да он больше меня размером!
  Рывок! Нырнул за колонну, но очевидно, что она такую громадину не остановит. Я и не рассчитывая на неё, как на защиту, она нужна для перенаправления цели. Стандартный приём: когда цель прячется за каким-то препятствием, целью становится это препятствие, что вообще-то неверно.
  Рывок! Отскочил в сторону. Сразу после моего Рывка, колонны, за которой я прятался, не стало. И в этот раз обломков хватало. Хорошо, что Ник не изменил направление удара вслед за моим Рывком, сфокусировавшись на колонне. Несколько мгновений я заработал. А вообще, это просто безумие: он слишком легко управляет такими махинами, похоже Ник не чувствует изменений в весе или смещении центра тяжести своего оружия. Стоит ему чуть двинуть кистью, как вся конструкция тут же смещается. Ник получил все преимущества длинного оружия, вроде того же копья, отбросив недостатки.
  Я снова начинаю недолюбливать магию.
  В этот раз метнуть ножи я не успел: Ник быстро сориентировался, сдвинул ладонь на пять сантиметров, а огромный молот рывком сместился на десяток метров, пришлось броситься вперёд и пригнуться - молот проскочил за спиной, а его рукоять над головой.
  Безумие. Духовное Оружие слишком Сильное. Особенно если уметь пользоваться его преимуществами.
  Ник умеет.
  Я убеждался в этом ещё три минуты. Ник разрушал колонну за колонной, освобождая себе пространство, чтобы было легче сбивать меня с ног горизонтальными движениями и добить пока я на полу или на полпути к полу. И ему это удавалось всё лучше. У меня же достижений не было, как и плана действий. Я бегал, прыгал, уклонялся, надеясь привыкнуть и приспособиться, но всё без толку. Изменение формы сразу двух орудий и уверенное их использование обычной атлетикой не преодолеть. Происходило скорее обратное - Ник постепенно приноравливался к моим кульбитам.
  А расстояние между нами не уменьшалось: я приближался и Ник меня отталкивал или отходил сам; я отходил и Ник сокращал разрыв, приноравливаясь работать со мной на одной дистанции.
  Удобной для него.
  Рахлес!!
  - 'Придётся бежать.'
  - 'До тебя только дошло? А до этого ты что, собирался его убить?'
  - 'Вырубить. У Ника есть Ускорение, с Рывками и Вторым Дыханием мне от него далеко не убежать. А если бой переместится на улицы, дуэлью это уже не будет. Прибежит стража.'
  - 'Я удивлён, что она уже не прибежала.'
  - 'Территория дворца большая, наш бой никто не слышит, а заранее никого не притащили, чтобы повысить шансы на моё согласие. По крайней мере я на это надеюсь. Мне нужен удачный шанс, чтобы получить максимальную фору.'
  - 'В бою ты его не получишь. Он делает тебя по всем параметрам.'
  Спасибо, дружище, утешил.
  Но он прав. Придётся идти другим путём:
  - А ты мне соврал, - крикнул я, выловив редкий промежуток относительной спокойности.
  - Соврал? - Ник оставался в боевой готовности, но любопытство перевесило.
  - Аббревиатура сети твоих продовольственных магазинов, кодовая фраза, а теперь ещё серп и молот. А ведь говорил, что ненавидишь Советский Союз.
  - Всем сердцем, - жёстко сказал Ник. - Но нельзя забывать.
  - А-а, я понял. Типа, чтобы не повторить ошибок, - взял я небольшую паузу. - Ха-ха-ха...
  - Что смешного?
  - Да нет, просто подумал, что жизнь тебя ничему не учит. Главной проблемой коммунизма было то, что он недостижим. Справедливое, честное, социально-равное общество. Мы не могли его построить, ведь те, кто органично могли бы жить в таком обществе, уже не были бы людьми - а кем-то куда лучше нас. Все ужасы случились именно из-за этого: общество для идеальных существ строили всего лишь люди. Со своими страстями: желанием власти, стремлением не к справедливости, а к наказанию тех, кто был богаче, кто тобой безнаказанно пользовался, желанием не лучшего для всех, а чтобы конкретно тебя никто не трогал. Не такими описаны те, кто живёт в коммунистическом обществе. И я понял одну простую вещь: коммунизм - утопия. Ты ведь жил в тот период, когда Советский Союз только зарождался и должен лучше других понимать несоответствие идеологии и реальности. Ты должен был понять, что за красивыми словами обычно ничего нет. И вот ты попал на Катинол. И что же я вижу: попытка создать идеальное, равное общество на территории почти десятка разных королевств. Они пытались перекрасить всех в красный, ты в жёлтый.
  - Это не одно и то же. Мы не хотим никого убивать и свергать, - несмотря на спокойный тон Ник был в бешенстве.
  - А кто хочет? Все всегда хотят как лучше. Ты сравнил меня кое с кем, что для меня порядком противно, но сейчас я подумал, что ты это сказал неспроста...
  - Замолчи.
  - ... просто ты сам...
  - Замолчи!
  - Ты такой же как они, - закончил я свою мысль.
  Провокация. Простая и незатейливая. Игра словами, где в правду добавляется капля лжи в самый нужный момент. Осталось использовать его эмоции, чтобы удачно сбежать.
  Прости, Ник. На свежую голову ты поймёшь, что это была лишь уловка, а не моё реальное мнение.
  - Мне есть что тебе на это ответить, но... - Ник глубоко вздохнул. - Я понимаю, ты хочешь сбить мне настрой, использовать моё состояние, чтобы добраться до ближнего боя. - Нет, ты очевидно Сильнее меня, я лучше в догонялки поиграю. - Ну давай, попробуй.
  Рукоять его серпа удлинилась, но только на несколько метров, до меня было ещё далеко. Ник взмахнул рукой с оружием и...
  Вы точно издеваетесь!
  - 'Не может быть! Дематериализация. Обычно, нужны сотни лет тренировок для такого!'
  Рукоять серпа прошла сквозь колонну, что была рядом с Ником, не оставив на ней ни следа. Она прошла насквозь. Цвет оружия при этом стал чуть светлее.
  Я уже слышал о Дематериализации. На испытании в Покоях всё оружие обладало этим свойством, потому что не оно в конечном итоге должно было убивать. Правда, я так и не столкнулся тогда с его реальным проявлением, хотя и принял несколько ударов, буквально разрезавших меня пополам. Но раз жив остался, на то и был расчёт.
  Зато теперь вот увидел.
  - 'Хочешь сказать, что в ближнем бою его оружие пройдёт сквозь мой блок, а потом материализуется прямо у меня над головой?'
  - 'Так и будет: ни мечом, ни ножами тебе его не сдержать. Бежать - лучшее решение, тем более он уверен, что ты собираешься броситься вперёд. Попробуй его на этом подловить.'
  Дематериализация. Способность предмета исчезать из материального мира и появляться в нём по желанию мага. Исчезать... не достать... не достигнуть...
  - 'Нет, Дедион, я буду сражаться.'
  - 'Проследим событийную цепочку: ты собираешься бежать, но когда он демонстрирует, что ещё Сильнее, чем ты думал... и ты решаешь сражаться? Хотя это очень в твоём духе.'
  - Неплохая у тебя способность, а я ведь только сумел отступить в место, где ещё остались колонны. Видимо, они мне не помогут.
  - Не помогут.
  - 'Что ты собрался делать?'
  - 'Я неправильно сражаюсь. Ник использует своё Сильнейшее заклинание, свою специализацию, а я применяю одни из самых типичных и распространённых заклинаний и прыгаю как заяц. Я в мире магии или где? Пора применить моё Сильнейшее заклинание.'
  - 'Ауру Ужаса?'
  - 'Это моя духовная аномалия, а не заклинание. Я не знаю и никогда не знал его слово-активатор и никакого Отклика не чувствую. И вообще, если ты не забыл, я не умею использовать Ауру по своему желанию.'
  - 'Если не Аура, тогда...'
  Рукоять серпа Ника удлинилась, лезвие увеличилось, чтобы без проблем разрезать меня пополам. Раньше я бы удивился: между мной и его оружием было сразу две колонны, но не сейчас. С молотом он поступил ещё необычнее - поднял руку вверх, удлинившиеся оружие пропало за потолком. Удобно. Может выскочить из любого места сверху и обрушиться на голову.
  Усиление.
  - 'Ты помнишь, как я изучил Клейкость? Я спросил о самом редком заклинании, которое ты видел лично и ты рассказал мне про Клейкость.'
  - 'Я знал лишь одного мага, который его выучил, и видел использование только один раз. Даже Закпись этого заклинания редко встречается. А ты, узнав слово-активатор и описание Отклика, тут же принялся пытаться его изучить. Я тогда думал, что ты тратишь впустую своё время.'
  - 'Как видишь это оказалось не так.'
  - 'Никогда раньше не видел, чтобы заклинание выучили за час тренировок.'
  Ник взмахнул рукой. Легко и непринуждённо. И лезвие понеслось ко мне. Рукоять прошла через одну колонну... через вторую. Рука с молотом начала опускаться.
  - 'Я чувствовал, что это моё заклинание. Ведь я так желал иметь возможность достать, схватить, сжать... и не отпускать. Всё, чтобы то ни было.'
  Клейкость. Рывок.
  Удар серпом чуть оттолкнул меня в сторону, а упавший сверху молот заставил упасть на одно колено.
  Но не более того. Меня не разрезало и не раздавило. Лезвие серпа было в одной моей ладони, молот я остановил второй. С трудом: Усиление и Рывок, направленный в конечности, погасили большую часть энергии ударов Ника, но не всю, Тело было напряжено до предела.
  И только изумлённый вид Ника был мне наградой за старания.
  Я схватился за твоё оружие.
  Рывок! Рывок! Я вырву их у тебя из рук!
  Так началось перетягивание Духовного Оружия вместо каната, и Ник быстро продемонстрировал за кем преимущество: удлинил рукояти оружия до предела. Проще говоря, до момента, пока я не врезался стену, чуть не сломав себе все кости. Если бы не Укрепление, так бы и случилось, уж слишком на большой скорости я об неё шмякнулся.
  Но его Духовное Оружие всё ещё было в моих руках. И я его не отпущу.
  Рывок! Рывок в другую сторону.
  Рывок! В момент, когда Ник хотел таким же резким изменением длины рукоятей прокатить меня вперёд, я рванул назад, вырвав наконец оружие из его рук. Серп и молот тут же растворились в воздухе.
  Да!
  Через секунду они снова появились у Ника в руках.
  Рахлес!
  - 'Разве это не циклическое заклинание? Он может призывать их сколько и когда захочет? Это читерство какое-то!'
  Что теперь? Я думал у такого мощного заклинания должен быть откат, ценой отбитого Тела я узнал, что его нет и весь мой пафос в стиле 'Я буду сражаться!' сейчас выглядит детским лепетом.
  - 'Нет. Это может сработать. Призыв духовного оружия сжигает много маны. Какой-то процент от общего запаса шкалы, сколько бы у тебя её не было. Ты можешь его измотать, вплоть до Истощения,' - обнадёжил меня Дедион.
  Шанс есть. Даже суток не прошло после прохождения пророчества, где Ник словил Истощение как раз по шкале Души. Целиком шкала заполняется минимум трое-четверо суток, значит сейчас у него не больше трети. Какую часть от общего количества забирает активация Духовного Оружия? Даже если десятую, трети хватит только на три активации. МультиМасштабирование и Дематериализация тоже потребляют ману. Возможно, стоит мне повторить свой трюк и Ник лишится Сильнейшего заклинания.
  Во время выполнения пророчества, я тоже потратился на Уплотнение доспехов всей команде, но это шкала Разума, а Рывок, Усиление и Уплотнение - магия Тела.
  Должен продержаться.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  По Телу Ника прошла еле заметная световая волна, хорошо знакомый мне эффект - Усиление. А зная Ника, скорее всего ещё и Ускорение.
  Рахлес!
  Я знал, что он может активировать эту пару одновременно, но вместе с Духовным Оружием...
  В дело снова пошёл серп: удлинение рукояти и увеличение лезвия.
  Удар!
  Клейкость! Рывок!
  Повезло, что я смог коснуться лезвия. Не повезло, что в этот раз мне не хватило Сил его остановить - меня протащило до ближайшей колонны, в которую я влетел.
  Рывок! Рывок!
  Ник продолжал давить, но с помощью Рывков я удерживал лезвие на вытянутой руке, не давая ему коснуться моей плоти.
  Смогу. С Усилением и Рывком смогу!
  В этот момент сверху на меня обрушился молот.
  Клейкость! Рывок!
  В этот раз я не удержался на ногах - удар молота заставил меня упасть на пол. Но я это сделал - оба его оружия приклеены к моим рукам. Я лежу на спине, и огромный молот вот-вот окончательно вдавит меня в камень пола, а стоит расслабить руку, как лезвие серпа сделает во мне дыру...
  Но я сделал это!
  Рывок! Рывок! Рывок!
  Я начал дрыгаться всем телом в надежде вырвать Духовное Оружие из рук Ника. Давай! Должно получиться! Рано или поздно!
  Меня резко швырнуло вперёд.
  В этот раз Ник не стал удлинять своё оружие, наоборот, он потащил меня прямо к себе. Рахлес! Умение подстраиваться к изменяющейся ситуации одно из самых полезных качеств для бойца, и у Ника оно точно есть. В ближнем бою у него больше шансов: благодаря разнице в скорости воздействия принятых нами микстур Разрыва Маны, разрыв между нашими физическими способностями стал ещё больше по сравнению с прошлой встречей в Области Гильрена. А если он не сможет банально запинать меня в ближнем бою, то спокойно отшвырнёт к стене, только сейчас мне придётся пролететь в два раза большее расстояние, чем в прошлый, и не уверен, что смогу выдержать удар такой силы. Единственный способ этого избежать - отпустить его Духовное Оружие, но тогда мы вернёмся к началу.
  Только я буду солидно избит и измотан.
  Настал момент мне подстроиться под новые условия. И в этом мне может помочь одна важная деталь...
  Ошибка Дедиона.
  Именно. Его слова, что Ник меня во всём делает, были ошибкой. Есть кое-что в чём я должен превосходить Ника.
  Ускоренное Мышление.
  Он сказал, что только недавно освоил эту способность. И он сам упоминал, что в начале она скорее мешает, чем приносит пользу.
  Так и есть.
  У Ускоренного Мышления есть несколько недостатков. Первый - это боль. В Ускоренном состоянии она ощущается острее и продолжительнее из-за специфики обработки мозгом сигналов от нервов. Поэтому от ударов Ускоренное Мышление может слететь. Дело не столько в потери концентрации, сколько в защитной реакции Разума, чтобы не утонуть в океане боли. Для преодоления этого есть лишь один способ - привыкнуть, научиться контролировать, сдерживаться.
  Без этого Ускоренное Мышление бесполезно. А значит Ник до определённого уровня с этим освоился.
  Но есть ещё одна важная деталь: при Ускоренном Мышлении Разумный становится более зависим от органов, что поставляют мозгу информацию - от органов чувств. Особенно от того, что даёт свыше семидесяти процентов этой информации.
  Нужно рискнуть.
  Ник выставил ногу мне навстречу. Этого удара мне не избежать.
  В последний момент отключил Клейкость и активировал подготавливаемое заклинание.
  Вспышки!!
  Удар! Рахлес! Как же больно!! Удар ногой пришёлся мне в грудь, выбив из лёгких весь воздух и заставив меня рухнуть вниз. Мне будто сразу все триста спартанцев провели свой коронный удар.
  Рядом упал Ник, закрывая рукой глаза. Сработало! Мои Вспышки не настолько яркие, чтобы причинить серьёзный вред, но для того, кто ещё не научился в состоянии Ускоренного Мышления концентрироваться на нужных деталях и отбраковывать остальные, всё становится куда опаснее.
  Давай! Вставай! У меня нет времени на такую ерунду как дыхание!
  Рывок! Я прыгнул на Ника. Рывок! Ударил его в висок. Мне нужно либо сбить ему Ускоренное Мышление, тогда в ближнем бою у меня появятся шансы, либо сделать Ускоренное Мышление для него скорее помехой, чем подспорьем в этом бою.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  Ник резко взмахнул рукой с серпом, я еле успел отклониться назад и всё равно он меня порезал - оставил глубокую борозду на животе. Ну, требуха не вывалилась - уже хорошо.
  Рывок! Придавил коленом его руку.
  Рывок! Рывок! Рывок!
  Рахлес! Ник врезал мне прямо по ране, боль скрутила до судороги, Ускоренное Мышление сейчас слетит.
  Да чтоб тебя!
  Рывок! Рывок! Придавил вторую руку. Рывок! Рывок! Рывок!
  Рахлес! Вырвался! Удар! Вам когда-нибудь прилетало в лицо молотом? Не экспериментируйте, скажу сразу - это больно.
  Лицо всмятку. Ускоренное Мышление слетело.
  Рывок! Я снова набросился на Ника, пока он ещё не успел подняться. Повалил его вниз.
  Рывок! Рывок! Перехватил его руку с молотом и врезал им по лицу Ника. Ладонь разжалась и молот исчез.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  Ник разжал вторую руку, потеряв ещё и серп.
  Рывок! Рывок! Рывок!
  - 'Стой!! Ты его так убьёшь.'
  Голова кружится. Всё плывёт перед глазами. Последние удары я наносил вслепую, лишь бы куда-то бить.
  Вдох. Выдох.
  - 'Жёстко я его отрихтовал.'
  Ника было не узнать. Если бы не магия Лечения, то он на всю жизнь в лучшем случае остался бы уродом.
  В самом лучшем.
  Начал накапливать Отклик. Ещё. Ещё. Ещё!
  Готово. Наклонился. Положил ладонь Нику на голову.
  Сон.
  Не думаю, что сильно поможет, но мне каждая секунда, пока Ник без сознания, на вес золота.
  - 'Посидели, выпили, поболтали о былом, набили друг другу морды. Твой ментальный код удовлетворён? А теперь валим отсюда.'
  
  ***
  Пробуждение было... никаким. Я ничего не чувствовал.
  Ясно, Успокоение.
  Значит, я проиграл.
  - Босс, очнулся! - голос Шутника звучал особенно радостно.
  Сел. Рядом со мной хлопотал Гипп.
  - Эх, босс, надо было сказать нам, - обидным тоном пробурчал Шутник.
  - Хотел сам всё сделать.
  - Да я понимаю. Мы бы не стали лезть. Но сказать-то надо было, - возмутился демон.
  - Не ной... Как вы меня нашли? Как вообще узнали?
  - Ты чего, босс? Забыл? - достал Шутник из кармана цепочку с небольшим камнем.
  Конечно. Отслеживатель Жизни. Когда Влад насильно меня вырубил, остальные члены группы получили сигнал об этом.
  - Мы выдернули Сигурта, он тебя нашёл.
  Сигурт. Наш Ментальный маг. Через два десятка лет станет Старшим. Ходят слухи, что помимо заклинаний поиска и установки Ментальной связи, он знает несколько боевых заклинаний, но Сигурт предусмотрительно ими не пользуется.
  - Когда меня вырубило?
  - Чуть больше получаса назад.
  - Если идти на запад, Влад мог уже добраться до городской стены.
  - Я тоже так подумал. Там сейчас Зоркий, Башня и Вихрь.
  - Хорошо.
  - Может собрать больше народа?
  - Нет. Сами справимся. Влада не должно быть в городе. Чем меньше Разумных будут знать детали его здесь нахождения, тем меньше у нас всех потом будет проблем.
  Нужно вставать. Нет времени на валяние на полу. Но стоило мне попробовать воплотить своё в общем-то несложное желание в жизнь, как голова пошла кругом.
  - Не поднимайся пока. Я не закончил, - усадил меня обратно Гипп.
  - Меня же легче остальных Лечить.
  - По тебе будто Слонотоп неделю топтался. И ещё есть следы заклинания подавляющего активность. Через пару минут закончу.
  - Хорошо. Шутник, ты чего здесь делаешь? Почему не с остальными?
  - Не хочу слушать бесконечное нытьё Зоркого о том, что будь его птички целы, он бы давно уже всех нашёл и пристрелил. Да и Вихрь явно не хочет ни с кем делиться своей добычей.
  Вихрь винит Влада за смерть своих волков. Сколько раз говорил ему не привязываться так сильно к своим питомцам. Никто из нас не станет обращаться с ними грубо или жестоко, но в момент когда жизнь, твоя или товарища, на кону, нужно быть способным без колебаний сделать всё необходимо для спасения группы. Нужно будет ещё раз обстоятельно с ним об этом поговорить.
  Когда закончим с Владом.
  
  ***
  Какой же всё-таки Шуц параноик.
  Стражники ходили по стене парами и с небольшими промежутками. Сначала понадобилось время, чтобы их рассчитать, потом чтобы незаметно забраться на стену и установить конструкцию для прохождения Защиты от Пересечения. Кристаллы у меня остались ещё со времён побега из Сатрита (я тогда взял с запасом), рунный артефакт сварганил оторвав табличку на одном из домов.
  Установил. Спрыгнул. Спрятался за углом дома. Две с половиной минуты ожидания. Один из патрулей в этот момент будет недалеко и может заметить, как я перемахну через стену. Но и ждать я не могу - дойдя досюда они банально увидят кристаллы и разрисованную доску по центру охраняемой ими стены. И им наверняка объяснили, для чего нужна такая конструкция. Остаётся надежда на то, что я сумею быстро и незаметно проскочить через стену, прихватив с собой все улики.
  Ведь если будет известно где именно я пролез и пролез ли вообще, далеко мне не уйти.
  Не знаю, почему у меня появилось острое желание пригнуться. Не знаю, почему я ему последовал. Зато я знаю, что попади эта Металлическая Стрела мне в голову, никаких желаний я бы больше уже не испытывал.
  Никогда.
  Рахлес! Меня нашли! И судя по Силе обычной Стрелы, пробившей насквозь угол дома, за которым я прятался, это Зоркий.
  Да чтоб тебя!
  Нет. Всё в порядке. Зоркий мог заметить и выстрелить в меня с расстояния более чем в километр. Осталось секунд тридцать, Кристаллы выполнят свою работу, и я смогу перемахнуть через стену. Незаметно не получилось, но ничего.
  Прорвусь.
  Прорвусь? Ведь если там Зоркий, то...
  Рахлес! Рывок! Рывок! Рядом пролетела ещё одна Стрела. Метко бьёт, бежал бы по прямой, точно бы попал. Рывок!
  Всё. Добрался. Рядом со стеной не строят домов - своеобразная зона отчуждения. Где-то десять метров. Я сейчас добрался до самого высокого дома в округе - три этажа. Метров семь с половиной в высоту, городская стена ниже - около пяти метров.
  Клейкость! Быстрее! Быстрее! Всё. Я на крыше. Выхватил ножи.
  Ну давай! Давай!
  Внизу промелькнула тень.
  Пришёл.
  На другую сторону крыши запрыгнул Вихрь. Лицо его было... мне конец.
  Так, примеримся. Сделал несколько шагов в сторону. Готово. Теперь мы на одной линии - Вихрь, я и метровый проём, в который мне нужно попасть.
  Вихрь усмехнулся, заметив ножи в моих руках. Да, я могу понять твоё пренебрежение. Драться с тобой мне не с руки.
  Я и не стану.
  Рывок! Я оттолкнулся от края крыши, прыгая спиной вперёд. Зверолюд на бешеной скорости двинулся ко мне, и не раздумывая прыгнул, мы с ним столкнулись в воздухе.
  Удар! Как всегда очень силён. Пролетая над стеной, я думал над вероятностью, с которой на ту сторону упадёт уже мой труп. И по всему она выходила немаленькой.
  Повезло!
  Бросок! Контроль Броска!
  А теперь приземление! Приземление!
  А как вообще можно нормально приземлиться, когда падаешь спиной вперёд с семиметровой высоты?
  Никак.
  Я грохнулся на спину. Инерция потащила меня дальше, через голову, швыряя как куклу. Всё, что я мог - это обхватить голову руками, чтобы хоть как-то защитить шею от перелома в паре-тройке мест.
  Вроде остановился. Всё болит, но это ведь значит, что я жив?
  Верно?
  Рывок! Оторвал лицо от грязи, поднялся на колени.
  Вихрь стоял на стене. На одной ноге, руки его были разведены в стороны, будто он пытается удержать равновесие проходя через пропасть по канату. Недолго побалансировав, зверолюд твёрдо встал на обе ноги. На лице его появилась усмешка.
  Конечно, я не стал бросать ножи в такого быстрого и Сильного противника. Мне куда легче было сбить Кристаллы после того, как я оказался по эту сторону стены. Как я и ожидал, Ник и его отряд не были внесены в список, ведь они в основном работают в других королевствах, а не несут стражу здесь. На них просто не было смысла тратить ману.
  Кинув на прощание многообещающий (ничего хорошего) взгляд, Вихрь скрылся, спрыгнув со стены. Где здесь ближайшие ворота? Какую фору я заработал?
  И как мне её потратить?
  
  ***
  Мы собрались у западного выхода из города.
  - Что ты здесь делаешь? - удивился Шутник, увидев Вихря.
  - Я его потерял, - ответил зверолюд.
  - Как? Я думал от твоего нюха не сбежать.
  - Зловонка.
  Ясно. Если смешать микстуры Лечения и Зоркости получится... бурда без всякого эффекта. Но с крайне неприятным запахом. В обычном состоянии терпимым, но, если применить заклинания или микстуры для улучшения нюха, особенно зверолюду, с обонянием можно попрощаться надолго.
  И назвали эту смесь Зловонкой.
  - А чего нос не красный? Я слышал, что Зловонка так сильно обжигает, что нос краснеет.
  Вихрь уставился на демона тяжёлым взглядом.
  - ... Зажил.
  - Зажил? Аха-ха-ха!
  - Шутник, хватит! - прервал я весельчака. - Что со следами?
  - След теряется. И тут я не знаю, что он сделал, но через сто метров от стены след просто прерывается. Я бегал по спирали, увеличивая радиус, но не нашёл его, хотя по идее должен был бы уже догнать. Он ведь куда медленнее.
  Понятно. Вне стен поиски усложняются. И снова проявилась необычная способность Влада - он знает всё, что необходимо знать в данной ситуации. Вот откуда он узнал о Зловонке?
  - Что думаешь? - обратился я к Шутнику.
  - Думаю, он пойдёт на север.
  Что-то в ответе Шутника мне не понравилось.
  - Почему?
  - Он пришёл с той стороны. Местность уже знает. И это самая населённая часть королевства - легче затеряться.
  И тут я понял. Он пришёл оттуда. А значит...
  - Нет. Влад пойдёт на юг.
  - Столица почти на самом юге королевства. Дальше там лишь пара небольших поселений, за которыми многие километры ненаселённой местности и начинается территория антимагических баронств. Там не спрятаться. Незаметно передвигаться тоже не выйдет. Идти туда глупо, - возразил Шутник.
  - Влад здесь мимоходом. У него есть неоконченное дело. И если он шёл с севера, значит движется на юг.
  - Сейчас его дело - спастись от погони.
  - Нет, Шутник. Я его знаю. Какая-то погоня не помешает ему сделать то, на что он уже решился.
  - Если это так, нам же лучше. Искать будет легче. Но если мы потеряем время на юге...
  - Не потеряем. Он там. Нам понадобится...
  В голову пришла мысль. Глупая, ведь не может он быть настолько...
  - Гипп.
  - Да?
  - Когда вы ехали ко мне домой, как Влад держался в седле?
  - Как? Не сказать чтобы плохо, но и опытным наездником я бы его не назвал.
  - Идите в Заготовку. Возьмите лошадей, продовольствие... в общем, сами знаете, что нужно для длительной погони. А я заскочу за своей лошадкой прямо домой. Чувствую меня там ждут новости.
  
  ***
  - Полчаса назад. Взял лошадь, на которой приехал. Просил передать тебе: 'Cпасибо за такой щедрый прощальный подарок.'
  - Лис, ты ведь всё поняла?
  - Нет-нет. Не делай из меня жену, которая всё знает и понимает. Никаких завышенных ожиданий.
  И что мне на это ответить?
  - Он что-то ещё делал или говорил?
  - Он был слегка помят, и чутка замарался. Мне стало его немного жаль, и я дала ему поесть в дорогу, - улыбнулась Лис.
  - Как же я тебя... люблю! Ты видела в какую сторону он поскакал?
  - А! Точно! Он просил ещё передать: 'Я поеду на юг' ... И именно на юг он и поехал. Самая необычная ловушка из всех, что мне доводилось встречать.
  Да, мне тоже.
  
  ***
  - Приближаемся!
  Верно, следы всё отчётливее. Скоро он окажется в пределах видимости.
  Вихрь уже весь извёлся. Без лошади он быстрее, прямо видно, как он жаждет спрыгнуть и броситься за Владом самостоятельно.
  Ничего, осталось недолго, сейчас мы...
  - Стоять! - крик Зоркого сбил меня с мысли.
  - Что такое?
  - Я вижу его лошадь, - глаза Зоркого светились светло-оранжевым.
  Ну вот. Уже близко. Но почему тогда?..
  - А сам Влад?
  - Нет. На лошади большой мешок, она скачет вдоль кромки леса.
  - Ха-ха! А он хорош, не зря бывший босс! - Шутник, как всегда, был неоправданно весел.
  - Он слез с лошади, и чтобы по следам мы не поняли, что она теперь без седока, прицепил к ней груз, - оценил положение Зоркий.
  - Полкилометра назад мы скакали через плоскогорье. Сплошной гранит. Только там он мог спрыгнуть с лошади, не оставив следов, - Шутник наконец стал серьёзен.
  - Разворачиваемся!
  
  ***
  Чувство преследования не покидало меня. Вообще, это довольно странное состояние, ведь я не знал, как далеко сейчас Ник и его команда. Они с равным успехом могли сидеть в таверне в Нуклирде и пить за моё здоровье или наводить заклинания прямо мне в спину. Ты просто бежишь, не зная, догоняет тебя ещё кто-нибудь или давно уже нет.
  Бежишь вечно. Ведь гоняться за мной сейчас может кто угодно.
  Плоскогорье закончилось и теперь я бежал через лес. Здесь следы замести сложнее, но сначала их в этом огромном лесу нужно найти. Так ещё и лес этот был очень заросший, через кустарники приходилось буквально прорываться, настоящая чащоба, где ничего не разглядеть уже в паре десятков метров перед собой.
  Разглядеть меня будет...
  Рывок! Металлическая Стрела, пролетев мимо, прошила дерево передо мной.
  Не ушёл.
  Второе Дыхание! Рывок! Рывок! Рывок!
  Ещё две Стрелы. Это точно Зоркий. Но кто ещё идёт вместе с ним? Вся команда? Или разделись на группы? Или он один?
  Если Вихрь сейчас вместе с ним, у меня большие проблемы.
  Нужно ускориться.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  НЕ-ЕТ!!! Да как так!?
  Прорвавшись через очередной густой кустарник, я выскочил на... поле. Огромное, чистое, без единого кустика поле. Это была не просто поляна - ни справа, ни слева я не заметил её края. Впереди, на краю зрения виднелись спасительные деревья. Километра два, не меньше.
  Два километра по абсолютно чистому полю под непрерывным обстрелом.
  Просто супер!
  - 'Влад, чего ты встал? Придётся бежать.'
  Дедион прав. Бежать вдоль кромки бесполезно - меня зажмут. Нужно пробовать проскочить через открытое место, пока расстояние между мной и преследователями максимально.
  Рахлес! Рывок! Рывок! Рывок!
  Да чтоб тебя, Зоркий! Из-за тебя приходится постоянно вилять в стороны, дай мне бежать прямо!
  Эти два километра начали казаться мне бесконечными.
  - 'Аха-ха-ха!' - смеха я от Дедиона в такой момент никак не ожидал.
  - 'Чего смешного?!'
  - 'Помнишь я тебя предупреждал недавно? А ты меня не послушал. Вот теперь беги, Влад, беги! Жизнь прожить - не поле перейти!!!'
  - 'Что ты?.. Рахлес!'
  Рывок!
  Да чтоб тебя, Пастернак!! Что я тебе сделал?! Подкинул мне проблем!
  Рывок!
  Ты стараешься добро, а они норовят тебе нож в ребро!
  А сам-то! Больше не буду перечитывать Доктора Живаго!!
  Рахлес! Пастернак! Рахлес! Пастернак! Рахтернак!
  В этот момент моё везение окончилось: я ещё мог уворачиваться от отдельных снарядов Зоркого, но, когда в спину полетели десятки Стрел из пулемёта Башни, вопрос жизни и смерти получил однозначный ответ.
  Смерть.
  Две Стрелы попали в меня. Одна в плечо навылет, вторая в спину застряв в Уплотненном доспехе. Меня закрутило и швырнуло вперёд, я покатился по земле кубарем.
  Рывок! Оттолкнулся ногой от земли, отпрыгивая назад. В то место, куда я только что должен был кувыркнуться, прилетел подарок от Зоркого. Он дождался, когда моя траектория станет предсказуемой, и взял правильное упреждение.
  Рывок! Рывок!
  Ещё один залп из пулемёта. И у меня никак не получается полностью выскочить из зоны поражения - ещё одна Стрела попала в спину. Меня бросило на землю...
  Рывок! Я оттолкнулся от неё руками, подбрасывая тело вверх.
  Рывок! Теперь ногами, бросая тело вперёд.
  Рывок! Снова руками.
  Я буквально бегу на четырёх конечностях, как какой-то зверь. Кстати, так вроде даже быстрее выходит.
  Но, очевидно, долго это не могло продолжаться.
  Новая очередь Башни и в моём Теле стало на три Стрелы больше, причём две попали по левой ноге, лишив меня возможности не то что бежать, но даже идти или стоять.
  Я повалился вниз, прокатился пару метров по земле и грязи.
  И остановился.
  
  ***
  - Прекратить огонь! - неожиданно отдал приказ командир.
  - Пока он не двигается...
  - Ты бы лучше попадал, пока он двигался. Тебя вроде этому учили? - усмехнулся Шутник.
  - Заткнись, - отмахнулся я от издёвки демона.
  Но он был прав. Большая часть моих тренировок заключается в стрельбе по движущейся мишени, и до этого дня я думал, что отлично освоил это умение.
  Как же я ошибался.
  Влад двигается слишком непредсказуемо. Никаких шаблонов. Он не виляет влево-вправо, и не смещается через равномерные промежутки времени. Его движения абсолютно рандомны и по направлению, и по времени. Я был уверен, что подстрелю его, пока он катится кубарем по земле, но и здесь ничего не получилось.
  А ещё до этого дня я думал, что бег на четырёх конечностях могут применять только зверолюды.
  Это будет мне уроком, из которого я попробую извлечь максимум пользы.
  Но сейчас...
  - Так почему не стрелять?
  - Подойдём ближе.
  - Он не шевелится, но я вижу, что он ещё жив. Нет нужды рисковать.
  - Думаешь, мы впятером рискуем, подходя к одному полуживому беглецу?
  - Идём быстрее! - обрадовался Вихрь.
  Командир не дал ему броситься за Ником, чтобы тот не перекрывал линию огня. Неужели он думает, что командир принял это решение, чтобы позволить ему самому убить Героя?
  Наивный.
  Мы наконец выбрались из зарослей. Герой успел пробежать где-то половину разделительной полосы. Довольно неплохой результат.
  И он не шевелился. Ни одного движения. Он ведь не притворяется мёртвым в надежде, что мы уйдём не проверив Тело?
  Подойдя ближе, я понял, что ошибался - Герой шевелился. Его мелко трясло. Истощение. Он бежал из последних Сил, которые закончились вскоре после падения.
  - Стоять! - командир остановился в пяти метрах от Героя.
  В этот момент Герой перевернулся. Лицо его было в грязи, раны от Стрел сильно кровоточили. Он уже вытащил Стрелы из спины, но ещё две продолжали торчать в ноге.
  - Я вас заждался. Чего так медленно? - усмехнулся Герой.
  
  ***
  Еле тащились, у меня почти вся кровь в землю переместиться успела.
  - Это твой ответ? - задал вопрос Ник.
  - Это мой вопрос. Ответ придётся давать тебе.
  - Не знаю, что за чушь ты несёшь, но я рад, что ты ещё жив, мне не терпится...
  Вихрь сделал шаг вперёд, собираясь на деле показать, чего именно ему так не терпится, но Ник вытянул руку в сторону, останавливая зверолюда.
  - Командир, позволь мне...
  - Нет. Ты не убьёшь его сейчас.
  - Но почему!?
  - Потому что никто из нас его сейчас не убьёт.
  Значит, таков твой ответ, Ник.
  - Что?! - взревел зверолюд.
  - Из-за этой полустёртой линии, босс? - Шутник опустил глаза вниз.
  Да. На земле была уже затёртая, почти незаметная линия. Обычная меловая черта.
  И я помнил, что она из себя представляет.
  - Здесь начинается территория антимагических баронств. Баронство Щитников, если мне не изменяет память.
  - Да какая разница, командир?
  - Он на территории другого королевства. Мы не можем убить или схватить его без официального разрешения их властей.
  - Здесь никого нет! И эта линия просто формальность! Первые поселения этих фриков почти в полусотне километров отсюда! - Вихрь начал выходить из себя.
  Звериный Раж?
  - Эта линия, - повысил голос Ник. - Не формальность!
  - Но он сам незаконно попал на их территорию. Он маг, а мы должны заранее договариваться о посещении баронств, - привёл аргумент Зоркий.
  - Наказывать его за это должны они, а не мы.
  - Если он так сделал, то...
  - НЕТ!! Мне плевать, что делают остальные! Но мы... Лурдения следует правилам и договорённостям. Если заступить за черту всего на один шаг, потому что никто не узнает, потому что это совсем немного, потому что это ради правильной цели, потом ты сделаешь два шага, три, десять... а после эта черта просто исчезнет.
  - У нас приказ от Его Величества, босс.
  - И мы выполним его придерживаясь его главной цели.
  - Как скажешь, босс, - легко согласился Шутник.
  - Шутник, ты!.. - Вихрь сделал ещё один шаг ко мне.
  - Второй раз за двое суток, Вихрь, - голос Ника стал непривычно низким. - Я начинаю думать, что ты неисправим. Зря я за тебя поручился перед Его Величеством.
  Вихрь замер. Остальные напряглись. Мне даже показалось, будто они готовы атаковать зверолюда, если тот сделает ещё хоть один шаг вперёд.
  - Возвращайтесь, я вас догоню. Живо! - отдал Ник приказ.
  Через секунду команда Ника в быстром темпе удалялась от нас, краем уха я успел услышать слова Шутника:
  - Завязывай с этим, Вихрь. Ты нас всех подставляешь!
  Перевёл взгляд на Ника. Он внимательно меня осматривал.
  - Словил Истощение, да, Влад? Быстро Вылечить себя не сможешь. А в Нуклирде есть представительства всех баронств. Мы скоро получим официальное разрешение на твою поимку. Не думай, что спасся, ты лишь отсрочил неизбежное.
  - Ещё посмотрим, - через боль усмехнулся я.
  - Всё могло сложиться иначе.
  - Нет. Я не смогу разделить твои взгляды, а ты не сможешь принять мои.
  - Я ведь уже сказал: твой путь закончится большой кровью. Ты не сможешь остановиться, и чем дальше ты будешь идти, тем меньше будешь в действительности различать добро и зло, при этом искренне веря, что только ты это и можешь делать. А если надеешься найти баланс, чтобы не погрузиться в это с головой, чтобы не потерять себя - не получится. Это падение в бездну, Влад.
  - Наверное, ты прав. Но то, что вы задумали - неисполнимо. Для поддержания баланса, о котором ты говорил, вам будет нужна опора. Но её нет - в Душах Разумных нет места твоим идеалам... ха-ха... падение в бездну, баланс без опоры. Мы такие разные, но вся наша жизнь одно и то же - баланс в падении. Вот только я хочу лишь по максимуму отсрочить неизбежный конец, а ты хочешь удержаться в воздухе.
  Ник поднял глаза к небу. Ни одной тучки. Здешнее небо и правда светлее Земного.
  - Надеюсь, ты сможешь отсрочить своё падение достаточно долго, чтобы умереть не от моей руки.
  - Я тоже.
  Ник ушёл. Я продолжил любоваться небом.
  - 'Не думаешь ползти? Ник не соврал - твои шансы невелики.'
  Пожалуй пора.
  Регенерация. Лечение. Лечение. Лечение. Лечение. Лечение.
  Как же много во мне лишних дырок?
  - 'Ты?.. Прохвост!'
  - 'Знаешь, как не просто длительное время имитировать Истощение? Обмениваюсь философскими фразочками с Ником, а сам думаю, не сильно ли у меня руки трясутся, и достаточно ли безысходности на лице? Правила правилами, но поняв, что я бодр и свеж, могли бы и кончить меня прямо здесь. Кто этих идеалистов разберёт?'
  - 'Ха-ха! Отлично! Наши шансы выросли! Падение отсрочено!.. А вообще, ты правильно сказал: вы оба поставили перед собой недостижимые задачи и прёте вперёд как бараны.'
  - 'Так и есть. Но знаешь, Дедион - надо ставить себе задачи выше своих Сил: во-первых, потому, что их всё равно никогда не знаешь, а во-вторых, потому, что Силы и появляются по мере выполнения недостижимой задачи.'
  - 'Я бы сказал, что это просто демагогия, но есть что-то такое в твоих словах: какая-то Сила, что может... погоди... это ведь опять... НИЧЕМУ ТЕБЯ ЖИЗНЬ НЕ УЧИТ!!'
  
   
  Глава 3. Ксенофобия головного мозга.
  
  Встретились как-то в баре: гей, который ненавидел узкоглазых; феминистка, презирающая мужчин; тридцатилетний мужик, считающий всех, кто живёт богаче его - ублюдками и ворами; азиат-кроссдресер, после одного инцидента недолюбливающий цыган, после другого - жидов; и... самый толерантный человек на свете.
  Сели за один стол. Заказали алкоголь. Каждый по очереди начал произносить тост.
  - За толерантность! - поднял бокал гей. - За то, что меньшинства стали полноправной частью нашего современного общества!
  Кроссдресер не поднял бокал. Он знал, что для многих 'другими', 'неправильными', 'не нашими', 'больными' зачастую оказываются не представители меньшинств, а наоборот, и признание меньшинств, как ни странно, решает лишь малую часть проблемы ксенофобии.
  Не поднял бокал и мужик. Ему было плевать, что они там делают в своей личной жизни за закрытыми дверьми, но уже давно ясно, что меньшинства борются не за права, а за привилегии, которые потом смогут обратить в деньги, став богаче его, ничего при этом не делая.
  Следующей тост произнесла феминистка:
  - За толерантность! За то, что женщина перестала быть лишь обслугой у мужчин!
  Гей не поднял свой бокал. Он не понимал подобной цели. Зачем стремиться выйти из самого оберегаемого и защищаемого слоя общества, да ещё с такой помпой? Тем женщинам, что хотят сохранения гендерных ролей, станет в разы сложнее жить в таком обществе. А ведь таких большинство. Ведь никто из них не сталкивался с необходимостью идти против законов природы, чтобы просто быть собой.
  Не поднял бокал и мужик. Ему теперь страдать ещё и от того, что помимо целой кучи других мужиков, он менее обеспечен чем многие женщины?
  На тост мужика не подняли бокалы феминистка и кроссдресер, на тост кроссдресера - гей и феминистка.
  Очередь произносить тост дошла до самого толерантного человека на свете.
  - У меня нет тоста. Мне не за что пить. Просто пью.
  Остальные начали его убеждать: посмотри вокруг, мы живём в самом справедливом обществе за всю историю человечества и дальше будет только лучше!
  Обвёл он их взглядом и вновь заговорил:
  - Да мне на вас... вообще на всех плевать. Впрочем, плевать. Тост! За толерантность! За то, что моя хата всегда с краю!
  Никто, кроме самого толерантного человека на свете не поднял свой бокал. И все они начали искренне ненавидеть этих конченных толерантных ублюдков.
  
  Дедион (придумал сразу после того, как Влад покинул Замок Рока)
   
  Мелочи. Самое важное всегда кроется в мелочах. В какой-то момент это изречение перестаёт быть лишь помпезным статусом в соцсетях и превращается в подтверждённую жизненным опытом истину.
  Обычно слишком поздно.
  Мы так любим упрощать и низводить до основы, до обобщений. Тот хороший, этот плохой, здесь у нас левый, а тут правый.
  Но в итоге все оказываются неоднозначными, сложными, динамически изменчивыми и непредсказуемыми.
  К чему это я погрузился в бесполезные философские рассуждения? Ответ кроется в мелочи: Герой, сражавшийся с Владыками, тиранами, сектантами, проходивший испытания КняЗЯ Тьмы и Древнейшей магессы планеты, которому судьбой должно быть положено встретить героическую смерть в бою от ладоней или меча достойного врага, в данный момент дёргался в конвульсиях, находясь в предсмертном состоянии из-за... ягодки.
  Откуда я мог знать, что если в грозди Кустурники попадётся чёрная ягода, то это уже не Кустурника, а Герминика - сырьё для Сильнейших ядов? Дедион меня об этом предупредил лишь в тот момент, когда я в две руки запихивал сочные и сладкие ягоды в свой дурной рот. Причём он подал мне эту информацию в виде шутки, якобы мне крупно повезёт такую найти.
  Шанс всего один на миллион.
  Стоит такая как минимум пару десятков золотых.
  Видимо, я умудрился профукать и золото и жизнь. Не такое у меня было представление о крупном везении.
  Регенерация работала на полную, но положительного эффекта я не ощущал.
  Значит, конец.
  Что ж, бывает.
  Перед тем как я умер, мне послышались голоса и привиделись чьи-то грязные ботинки прямо перед глазами.
  Совсем дурной яд - мог бы перед смертью галлюцинации и получше подогнать.
  
  ***
  - Вы из семьи научной интеллигенции и сами поначалу шли по стопам родителей: математическая гимназия, шахматы, олимпиады, турниры. А потом довольно резко сменили курс, выбрав военную службу.
  - Я думаю, тот факт, что я не идиот, сильно помог мне в этой стезе, и ещё сильнее он помог моим подчинённым.
  - Но почему такой резкий переход от науки к службе в войсках?
  - ... Не знаю точно. Хотелось что-то изменить. А лучше вообще всё.
  - Служба в армии и дисциплина прочно ассоциируются с контролем.
  - Хотел ли я вернуть себе контроль над собственной жизнью таким превдорабочим способом?.. Возможно.
  - Вернуть? Или обрести? Вы склоны винить себя даже в том, что лежит вне сферы вашей ответственности, а значит получали от судьбы удар за ударом, пока не решили выбрать для своей жизни область, в которой якобы всё высчитано, всё отчерчено, всё по уставу.
  - Это вопрос?
  - Если вы дадите ответ, то да.
  - ... Если опустить детали, то так и было. И конечно был триггер, после которого я решил, что могу спасти себя только сам, не полагаясь ни на кого и не доверяя никому.
  - Что за триггер?
  - Это не так важно.
  - Хм, хорошо. Вернёмся к вашей семье. Ваши родители погибли?
  - Так точно.
  - Как это случилось?
  - В двух словах?.. Мама умерла в больнице из-за воспаления печени, отец погиб в ДТП.
  - Воспаление печени? Цирроз?
  - Более острое состояние, но в целом, да - цирроз.
  - Ваша мама пила?
  - После определённого момента.
  - Определённого?.. Какие у вас с ней были отношения?
  - Натянутые. Очевидно.
  - Для вас это очевидно?
  - Да.
  - А какие отношения были у вас с отцом?
  - ... Хорошие. Он, в том числе, помог мне, когда я выбрал этот путь. Договорился с кем-то из знакомых на мой счёт. И вообще много чем мне помогал. Хотя общались мы нечасто.
  - Для вас такие отношения с отцом тоже очевидны?
  - ... Нет.
  - Ясно. Вы были на похоронах своей мамы?
  - Конечно.
  - Что вам тогда сказал отец?
  - Какие-то общие слова.
  - Какие?
  - ... Что мы семья. Что мама меня любила. Что мы должны быть крепки духом в такой момент.
  - Вы хотели от него этих слов?
  - Я ничего не хотел от своего отца. Или мамы. Они свободны от моих желаний.
  - Они ничего вам не должны, так? Понятно. А если бы ваш отец обвинил вас в смерти мамы, если бы он вас недолюбливал или вообще ненавидел, вам стало бы легче?
  - ...
  - Вам стало бы легче, если бы он ненавидел вас также сильно, как вы сами себя ненавидите?
  - ... Он был хорошим человеком.
  - А мама?
  - Не хуже.
  - Она обвиняла вас в... произошедшем?
  - Периодически.
  - Она вас прощала? Оправдывала?
  - ... Однажды. По телефону. Как раз, когда я надумал идти в военные. Она сказала, что я не виноват. По её голосу, я понял, что она... но мне было приятно услышать эти слова. И очень горько одновременно.
  - Ясно... Ваш отец погиб относительно недавно, если верить отчёту.
  - Скоро будет четвёртая годовщина.
  - ДТП. Что именно произошло?
  - Его сбил пьяный водитель. Сейчас модно так ездить.
  - В итоге обоих ваших родителей, пусть косвенно, но забрал алкоголь. В вашем досье написано 'Не пьёт', но так почти у всех написано, что абсолютно не соответствует действительности. Как у вас на самом деле сложились отношения с алкоголем?
  - Тяжело. Для него мне нужно много условий: достойный напиток, достойный повод и достойная компания.
  - И часто эти условия совпадают?
  - После смерти отца ни разу.
  
  ***
  Веки поднимались с неохотой. Поднимите, что ли...
  Сейчас я не могу быть до конца уверен, что некоего подобия ада или рая не существует. Боги ведь есть, а они на выдумки горазды. Потому, тот факт, что я думаю, помню и чувствую не означает, что я выжил. Может это другой мир или измерение, может мои воспоминания переместили на другой носитель. Флешка или облако не могут так сильно болеть, но вдруг мне подкинули новое Тело в новом мире? Мало ли что могло случиться?
  - 'Дедион, ты всё ещё со мной?' - задал я проверочный вопрос.
  - 'К сож... конечно, я с тобой, Влад. Не я один кстати, будь аккуратней, в моменты прояснения Разума я видел вокруг тебя вооружённых Разумных.'
  Живём!!! Вряд ли бы Дедиона отправили в новый мир или носитель вместе со мной.
  Но вернёмся к нашему положению. Что он там сказал про возможную опасность? Может мне не стоит пытаться поднять веки?
  Попробую прислушаться.
  Звукол...
  Рахлес! Мне же мне плохо! Всё кружится, и это при том, что глаза у меня закрыты - кружится чернота перед ними.
  Ясно, магия в не зоны доступа. Надеюсь, не навсегда.
  - Бабушка Русхи, у него глаза под веками шевелятся. Что с ним? - услышал я мужской голос где-то над собой. Вроде и рядом, но звучит будто издалека.
  - Что-что, очнулся он, - женский старческий голос был полон сарказма. - Глаза открыть пытается.
  - Как очнулся?! - взволновался мужской голос.
  - Не тряси мечом - голову себе отрежешь.
  Тут накопленных мною Сил хватило, чтобы открыть глаза. Посмотрим, что тут у нас. Не густо: увидел я только одно - надо мной навис молодой парнишка, приставив мне короткий меч прямо к горлу. Он так низко наклонился над лежанкой, что я за ним ничего не смог разглядеть.
  - Не шевелись, а то прирежу? - как-то неуверенно пригрозил мне парень.
  И почему спрашиваешь?
  - Ты кто? - задал я первый пришедший в голову вопрос.
  - Я? Я Фу... - запнулся мой, видимо, охранник. - Это ты кто такой?! А ну-ка показывай Статус.
  - Зачем вам мой Статус?
  - Чтобы узнать маг ты или нет?
  Снова вопрос?
  - Фунти, когда он спросит сколько у нас оружия и бойцов, попробуй удержать язык за зубами, - снова прозвучал тот же сварливый старческий голос.
  - Я ему ничего такого не сказал, бабушка Русхи! - обиделся парень.
  - Он может скрывать Статус, а ты ему сказал, есть ли в этом смысл. А если он маг, и начнёт сейчас сказки рассказывать о том, что Статус показывать необязательно, что ты будешь делать? Ведь так и есть.
  Умная бабка. Для этого такие как я уточняющие вопросы и задают.
  - ... Я ... я не...
  - Успокойся. Я тебе и так скажу, что он маг.
  - Я Герой! - воскликнул я, пока мне не перерезали горло. - Статус могу показать.
  К магам в баронствах отношение плохое. Смертельно плохое. К Героям, пусть мы тоже маги, всё-таки получше.
  - Фунти, беги за малышом Киром. Скажи, Герой к нам пожаловал, - явная усмешка сквозила в старческом голосе.
  - Староста сам скоро подойдёт. Как я вас одну?..
  - Беги давай, прохвост!
  Больше аргументов парню не понадобилось. Как только за ним закрылась дверь, я повернул голову на бок, разглядывая место, куда попал. Совсем небольшая комната: кровать, на которой я лежал, занимала приличную часть пространства. В глаза бросился шкаф, забитый флаконами и бутылями. И специфический запах.
  Я в гостях у Целителя.
  Краем зрения я видел ножку кресла, стоящего в углу комнаты, судя по направлению голоса, именно на нём должна сидеть старушка. Приложив усилие, сумел чуть задрать голову и увидел...
  Это что за зверь?!
  В кресле сидела... лиса. Рыжий мех покрывающий лицо, руки и ноги, вытянутый нос, узкие глаза, лисьи уши. Выглядело так, будто лиса эволюционировала во что-то двуногое.
  - Ты кто? - задал я дурацкий вопрос.
  - Зверолюдов раньше не видел?
  Это была усмешка? По голосу точно, но внешне... будто съесть меня хочет.
  - 'Она зверолюд?'
  - 'Не гриболюд точно. С возрастом во внешности зверолюдов всё сильнее преобладают звериные черты, а в старости - вот такая красота получается.'
  Старушка зверолюд. Ясно. На самом деле выглядит скорее необычно, чем страшно или тем более отталкивающе. Виденных мной до этого зверолюдов можно пересчитать по пальцам рук, они редко покидают свои поселения, и все они, видимо, были либо молоды, либо маги, которым старость не грозит. Так что такое зрелище для меня в новинку.
  - Вы меня спасли. Спасибо.
  - Благодарность оставь себе. Я лучше микстурами возьму.
  Опустил взгляд... да, почти всё забрала, старушка. Из трёх микстур, ускоряющих развитие, две отсутствовали. Впрочем, меня больше удивило, что забрали вообще не всё.
  - Согласен. Принимают устную благодарность только дураки.
  В этот момент мне в голову пришла глупая идея - попробовать встать. Сразу после в эту же дурную голову пришли головокружение, тошнота и сдавливающая, стучащая в висках боль.
  - Куда собрался? - поинтересовалась старушка, когда я обессиленный опустил голову обратно на подушку. Интересно, хоть на пять сантиметров смог её поднять? - Тебе сейчас лучше не двигаться. Мельчайшее изменение давления в черепе приведёт к негативным последствиям. Не меньше суток придётся лежать, а там посмотрим на динамику.
  Прозвучало скорее по-медицински, чем по-Лекарски.
  А ещё, я влип.
  - 'Дедион, я не только не могу пошевелиться - ни одно заклинание не выходит активировать. Что делать, когда меня начнут резать?'
  - 'Сдохни как мужчина.'
  - 'Сексист!'
  - 'Мертвец!'
  М-да, конструктив попёр.
  - 'Почему магия не активируется?'
  - 'У Герминики много разных применений. Смешай с одним - смертельный яд, а с другим - яд, вызывающий Магический Ступор.'
  Помню. Накачав себя Откликами разных заклинаний и дозировано их используя в бою против сектантов в бесхозном лесу, я довёл себя до подобного состояния. Тогда помимо сжигающей боли и дырки в печени, я около получаса не мог пользоваться магией.
  Не самый приятный момент в моей жизни. Впрочем, бывали и хуже.
  - 'Как долго это продлится?'
  - 'Понятия не имею. Ты съел только ягоду, без остальных ингредиентов и их приготовления. Эффект случайный. Как тебя вытаскивала с того света местное йети, я тоже не знаю. В твоём желудке сейчас такого понамешано, что я не удивлюсь, если оттуда вырвется ксеноморф.'
  И что тогда делать? Я не про ксеноморфа - уверен, мой мальчик сможет развиться как минимум до преторианца и будет счастливым и здоровым убийцей всего живого во вселенной.
  Но если меня просто нарежут на винегрет - будет обидно.
  Пытаясь найти выход из безвыходной ситуации, я пропустил момент, когда дверь в комнатку открылась и внутрь вошли двое: Фунти, что убегал за старостой, и, видимо, сам староста. Вид у того был под стать: высокий, худой, ещё крепкий, но глубокий старик, с седыми волосами и лицом изборождённым морщинами.
  - Привет, баб Русхи, - поздоровался старик со зверолюдкой. - Как он?
  - Беспомощен, как половина твоих бойцов, - проворчала старушка.
  - Это хорошо... я не про своих бойцов, - неуклюже поправился старик. - Этот дурной сказал, что парень Герой, это так?
  - У него и спроси.
  - Здравствуйте. Я Влад. И да, я Герой, - открыл я свой Статус.
  Некоторое время староста изучал две строчки моего удостоверения личности.
  - Значит, маг, - сделал он в итоге вывод.
  Так и знал! Мне конец!
  Территория баронств имеет свои особенности. Она довольно обширная, при том, что живёт на ней чуть более полумиллиона человек. Именно человек, а не Разумных. Остальные расы здесь не жалуют. На данный момент баронств девятнадцать, но это число непостоянно - они вечно между собой грызутся. Два соседних могут объединиться в одно, а одно может распасться на пять. Баронские династии - штука недолговечная, власть переходит из рук в руки, Система щедро разбрасывает Титулы. В целом, это больше похоже на Землю в недалёком прошлом, чем на Катинол в настоящем.
  Но для меня сейчас важно другое - помимо всех рас, кроме людей, на территории баронств очень... очень-очень не любят магов. Это то, что их роднит. На территорию какого бы баронства не забрёл маг, остальные сразу приходят ему на помощь. Выясняют откуда тот припёрся в их заповедные земли, прежде чем убить несчастного, после предъявляют претензии этому королевству и дальше по цепочке.
  В общем, несмотря на сложности внутри, внешняя политика у этих ребят сформулирована чётко - кругом враги, им у нас делать нечего. Всегда найдётся за что ненавидеть: если не по внешности, так за возможность творить всякие магические трюки.
  - 'Рахлес! Почему эту огромную и богатую территорию ещё не захватили более Сильные соседи? Где логика? В этом случае я бы не умер от ладоней тех, кто считает хвост или рожки преступлением против добра и счастья.'
  Хотя, здесь правильнее говорить 'от рук', а не 'от ладоней'. Всё-таки я в местах, где магов нет.
  - 'А почему на Земле страны третьего мира не захвачены развитыми?'
  - 'Я понял. Всё сложнее, чем кажется.'
  - 'Да нет. Здесь всё просто: в прошлом у магов-захватчиков возникали сложности с Высшей Магией - это место как бы отвергает магов, насылая на них беды. Поэтому сюда больше никто не лезет. А вот насчёт Земли я действительно не понимаю, думал ты ответишь. Вот где логика?'
  - Маг или не маг, он Герой. Детище Высшей Магии, - заговорила зверо...
  Стоп. Что здесь делает зверолюдка?
  - Если барон Куксли узнает...
  - Не узнает. Что он забыл в нашей деревушке? Он сейчас с Генрди мечами меряется. Две деревни на окраине уже сожгли. Как бы до нас не дошло. Да и в Запретах для Героев есть исключение.
  - Когда Высшая Магия посылает нам пророчество, мы допускаем Героев на нашу территорию, но в остальное время они для нас такие же маги, как и остальные, - возразил ей староста.
  - Но в Запретах этого не написано.
  - Да плевать барону будет на Запреты! Я даже не уверен, что он читать умеет! - крикнул старик.
  - Война идёт, - неожиданно перевела старушка тему. - Не к добру в такой момент убивать посланников Высшей Магии. Я его выхожу за пару дней и пусть проваливает.
  Такой вариант меня устраивает. Нужно за него проголосовать:
  - Я вынужден был пройти по вашей земле - меня в путь ведёт пророчество от Высшей Магии и...
  - Не говори с нами, будто мы идиоты деревенские, - усмехнулась зверолюдка.
  А ведь ты начинала мне нравиться, старуха.
  - У меня действительно есть пророчество, которое ведёт меня в Ширцентию. Были и другие способы туда добраться, но у меня остался только этот.
  - Видишь, малыш Кир? Он выполняет её волю, пусть не у нас на земле.
  И всё-таки мне нравится эта старушка.
  - ... Хорошо. Три дня. Потом он уйдёт, - тяжело вздохнув, староста согласился. - Я пришлю тебе помощников.
  - Я ещё не так...
  - Хоть тут не спорь, баб Русхи, - отмахнулся от неё староста, выходя из комнаты.
  Чуть покрутившись на месте, Фунти всё же решил остаться здесь, а не идти вслед за начальством.
  Староста послушал зверолюдку. Стражник предпочёл остаться её охранять, а не побежал выслуживаться перед командиром.
  Куда я попал?
  
  ***
  Следующий день был неожиданно интересным. Я в прошлой жизни успел постареть, и хоть эта была активная старость (пропагандисты одобряют), а не кряхтение и сипение, я всё-таки дошёл до осознания, что самое интересное - это компания и общение, а не действия. В кругу хороших знакомых, тихо и мирно распивая чай, можно провести самый интересный, весёлый и запоминающийся вечер, с которым не сравнится никакой движ.
  Да, последние десять лет Земной жизни я много времени проводил с молодёжью и подцепил от них... как минимум этот странный сленг. Мои любимые поэты вряд ли бы одобрили подобное.
  В общем, суть в том, что несмотря на лежачее, неподвижное положение, я весело проводил время. В комнате посменно менялись стражники, с любопытством рассматривающие валяющегося Героя (плохое закрепление, как бы до мавзолея не дошло). Но рассмотрением всё и ограничивалось - никто из них не хотел со мной общаться. Обычная осторожность или приказ командира не знаю, но факт есть факт. И тут самый момент заскучать, но...
  Они все общались с бабушкой Русхи.
  У этой старушки ехидства на десятерых, а на курсах по язвительности она могла бы построить состояние. 'Носильщики мечей', 'Бойцы со скукой ', 'Лучше шли бы урожай собирать' - фразы на которых я сумел удержать лицо кирпичом. С остальными не получилось.
  Парни относились к старушке с теплотой, она, несмотря на ехидство, тоже была добра с ними. Вечером к нам заглянула девушка, принесла покушать. Я удивился, когда она начала бить парней по рукам, с криком 'это для бабы Русхи'! Значит это не паёк для бойцов, а помощь старушке, которой самой стало тяжело готовить.
  Я успел удостовериться, что всё ещё нахожусь на территории баронств, и только это необычайно доброе отношение к престарелой зверолюдке от всех окружающих сбивало меня с толку. В отличии от бойцов, баб Русхи охотно со мной общалась. Ничего важного и конкретного не рассказывала, просто болтовня о всяких мелочах. Уже скоро я превратился в новый объект для её шуточек, Дедион сначала с наигранной обидой сказал 'только я так могу', но вскоре начал ей подыгрывать, дополняя её подколки, доводя их до чёрного юмора с возрастным ограничением.
  Кстати, до сих пор не знаю, какой возраст на Катиноле является показателем зрелости. Триста лет? Пятьсот?
  Уснуть у меня не получалось. Даже без движений меня мутило и потолок постоянно куда-то уплывал. Я будто находился в средней степени опьянения. А как известно, в таком состоянии трудно заснуть.
  Особенно если к такому не привык.
  Ночью, когда баб Русхи заснула, дождавшись правда, когда это сделают мои 'стражники', чтобы пусть спящих, но подколоть их на тему профнепригодности, я разговорил Дедиона. В первую очередь на тему зверолюдов. Я, как оказалось, многого о них не знал.
  Из рассказа Дедиона я понял, что не знал о них практически ничего.
  Зверолюдов шесть видов. Три я уже встречал ранее: лисы, волки и барсуки. А ещё три мне видеть не доводилось: кролики, медведи и выдры.
  И не случайно - разница между ними колоссальна. Дело в том, что первые три вида - Разумны, вторые - полуРазумны.
  Этот факт меняет в их жизнях буквально всё: кролики, медведи и выдры не могут быть магами. Вообще. Нулевая проводимость маны у всех представителей. Плюс, уровень их умственного развития не выходит за рамки маленьких детей.
  Именно эти три вида зверолюдов являются главным товаром в Ширцентии на этой половине континента и нескольких других королевств на западной. Оправдание простое и незатейливое - они не являются Разумными. Они не одном с нами уровне.
  Они ниже.
  На уровне Магзверей.
  Поэтому этим трём видам зверолюдов запрещено покидать территории Храмов, чтобы они не стали жертвами похищений и других преступлений. Что, как видно, не сильно помогает. И как бы остальные три вида не просили за своих собратьев с целью добиться равного отношения и признать тех Разумными, результата нет и вряд ли появится.
  Мир Силы не может признать полноценной Разумной расой тех, в ком вообще нет и не может быть маны.
  При этом у лис, волков и барсучьих всё как у остальных: половина - Чудесники, из остальных три четверти - Чудесники с проводимостью, и лишь один из восьми - маг.
  Безумие какое-то.
  - 'Мне одному кажется, что в этой истории не те считают себя Разумными?'
  - 'Мне можешь об этом не говорить.'
  - 'Но если есть те, кто понимает всю бредовость происходящего, почему всё так отвратительно?'
  - 'Силы не равны. Многим не по Душе рабовладельчество - это отсталый способ построения общества, но при этом статус Разумных этим зверолюдам уже не получить. Даже противники рабства не хотят ставить их с собой на одну ступень. Даже Выс... Система так поступила. Статус этих видов зверолюдов укороченный и изменённый. А если их как Разумных не признаёт Система...'
  Да, для Катинола это огромный аргумент.
  - 'Никто не собирается с этим бороться? Не локально, а масштабно.'
  - 'Нет, Влад. Уже давно установилось некое равновесие в этом вопросе: зверолюды борются за всех своих представителей, несколько крупных королевств официально считают рабовладельчество нормой и активно им занимаются, остальные не одобряют этого, но и не вмешиваются. Последний шанс что-то глобально изменить был потерян ещё очень давно - во времена Великой Матери.'
  Великая Мать. Все поселения зверолюдов названы Храмами Великой Матери. Каждый описывает одно из её качеств - Смелость, Честность, Щедрость, Доброту, Гордость, Милость, Преданность и Мудрость. Рядом с Ламбертией и Аданерией находится Храм Мудрости Великой Матери. В этой части материка есть ещё Храм Гордости, остальные шесть расположены на западной части континента. Но что из себя представляла Великая Мать, которую вся раса зверолюдов чтит как богиню (хотя у них нет такого слова) и благодетельницу даже больше чем Фитри, я узнать не успел.
  Видимо, настал момент это исправить.
  - 'Тогда расскажи мне о Великой Матери.'
  - 'Сложная тема. Она жила около четырёхсот тысяч лет назад. Об этом времени почти не осталось записей. Она, пожалуй единственная, о ком помнят из тех времён. Я не могу быть уверен, что всё, что я...'
  - 'Дедион, мы не научной конференции.'
  - 'Ладно, слушай. Сперва было три Разумные расы: люди, демоны и эльфы. Зверолюды уже тогда существовали, но все они были полуРазумны. И все были на положении рабов у Разумных рас.'
  - 'А огры?'
  - 'В тот момент их раса представляла из себя сотни немногочисленных разрозненных племён, вечно воевавших друг с другом. В их дела никто не лез.'
  - 'Понял, давай обратно к зверолюдам.'
  - 'Первыми Разум обрели лисы. Среди них начали появляться маги и Чудесники с проводимостью. Умственное развитие перестало стопориться на детском уровне. Через какое-то время тоже самое случилось с волками, а потом и с барсуками. Это выглядело как эволюция, постепенное развитие всего вида. Но всё оказалось не так: кролики, медведи и выдры так и оставались на прежнем уровне. Проходили сотни, тысячи лет. Раса зверолюдов оказалась разделена на две части. Начавшие терять рабов королевства увидели в этом свою выгоду. Было принято решение, что три вида зверолюдов отныне новая Разумная раса, а остальные - никто. Инструменты. Звери. Их даже не полагалось относить к расе зверолюдов. Вот здесь и появляется Великая Мать. Её имя, как и Древнейшей, неизвестно, но раса известна точно - она зверолюд из лисьих. Ходят слухи, что она была первой из получивших Разум, но я думаю это преувеличение. Но она наверняка была одной из первых. Конечно, она выступила против этой глупой идеи, заявив, что они все - единая раса, которую нельзя просто разделить на две части и одну бросить в грязь. С ней согласились многие зверолюды, что было очевидно - вид рождаемых у зверолюдов детей случаен.'
  - 'Стоп. Ты хочешь сказать, что у лисы или волчицы может родиться кролик или выдра?'
  - 'И наоборот. Раса ребёнка определяется по матери, а вид случайным образом. Один к шести. Бросок игральной кости.'
  - 'Значит они точно одна раса. Как вообще их можно было бы разделить?'
  - 'Всё просто: если рождается полуРазумный ребёнок, его забирают у родителей, лишают всех прав, что есть у Разумного, и воспитывают как будущего раба. Когда у полуРазумной матери рождается Разумный ребёнок его отдают на воспитание в поселения Разумных зверолюдов.'
  - 'Грёбанные фашисты!!'
  - 'Спасибо за определение из учебника. В общем, объединить зверолюдов против такого фашистского порядка было несложно. Куда сложнее было победить. Людей и демонов в королевствах и империях, упорно державшихся за рабство, было на порядки больше. Силы были не равны.'
  - 'Людей и демонов? А эльфы?'
  - 'Ушастые никогда рабством не баловались. Они с самого начала жили по своим понятиям чести и гордости, да и не пускали никого на свою территорию. Даже рабов. С этой стороны они достойны уважения, если забыть о полном безразличии ко всему, что лежит за границами их земель.'
  - 'У всех свои недостатки. Значит, Великая Мать объявила войну рабовладельцам и смогла победить?'
  - 'Именно так. И я не знаю, как ей это удалось. Три империи и пять крупных королевств одно за другим были захвачены, рабы были освобождены. Речь шла чуть ли не о стократном преимуществе на стороне врага по численности магов и бойцов, но им это не помогло. Возможно, Великая Мать обладала схожими с Арсоном способностями к тактике и управлению ходом сражения. Возможно, причина была в чём-то другом.'
  - 'И что случилось после?'
  - 'Период рассвета расы зверолюдов. Все шесть видов официально были признаны одной расой по всему континенту, через какое-то время Система подтвердила это, подкорректировав Статус бывших рабов. Захваченные королевства и империи выделили для зверолюдов обширные земли из своих территорий.'
  - 'Три империи и пять королевств? Вот откуда взялись восемь Храмов.'
  - 'Именно. Были заключены Договорённости о запрете входа на эти территории представителей других рас без прямого разрешения самих зверолюдов.'
  - 'Так появилась ещё одна обособленная раса на Катиноле.'
  - 'А вот тут ты ошибся. Великая Мать настаивала на сотрудничестве со всеми расами. А эти земли были чем-то вроде последнего оплота на крайний случай.'
  - 'Но сейчас зверолюдов редко можно увидеть вне их земель.'
  - 'Всё началось после смерти Великой Матери. Она не остановилась на спасении зверолюдов Увлики и совершила путешествие на недавно открытый континент - Грунтилию. Там ей удалось добиться таких же невероятных результатов для своей расы. Потом случилось триумфальное возвращение обратно, тысячи лет развития и становления расы зверолюдов на ноги. Через какое-то время был открыт третий материк - Истиния. Великая Мать решила отправиться и туда. Думаю, её сжигала мысль, что где-то вдалеке её собратья всё ещё являются рабами. Из этого путешествия она не вернулась.'
  - 'Не смогла преодолеть океан?'
  - 'Очень активно продвигаемая версия.'
  Продвигаемая, значит.
  - 'А самая правдоподобная какая?'
  - 'Зверолюды из нескольких источников сумели узнать, что Великая Мать даже не добралась до своего корабля, чтобы отправиться в путь. А сам корабль странным образом отчалил от берега посреди ночи за день до назначенного дня отправления, и больше его никто не видел. Как и членов его команды.'
  Все признаки диверсии на лицо. Правда глупой - логичней было бы дать Великой Матери взойти на борт и потопить корабль уже в море. Впрочем, я всех деталей не знаю, может в таком плане были свои недочёты.
  - 'Сейчас на территорию Храмов залазят все кому не лень, наплевав на Договорённости.'
  - 'Тех королевств и империй уже давно нет, Договорённости аннулированы, а новые никто не станет заключать на таких жёстких условиях. Представь, что ты в ответе за каждого Разумного, который переступает границу Храма, и тебе приходиться каждый раз платить огромные штрафы за это. В прошлом на стороне зверолюдов был сильный аргумент - оккупация этих империй и королевств с угрозой вырезать каждого рабовладельца на их землях. Сейчас таких аргументов у них не осталось.'
  Я уставился в потолок, размышляя о услышанном. И мысли эти ещё больше не давали мне заснуть. Нет, так не годится, стоит поспать хотя бы пару часов.
  Нужно подумать о чём-нибудь отвлечённом.
  А кстати, весело должно быть зверолюды живут - половина их расы по сути являются большими детьми, за которыми постноянно присматривает вторая половина.
  Как тут соскучиться?
  Почему-то эта мысль помогла мне расслабиться и провалиться в сон.
  
  ***
  На следующий день я смог подняться.
  Проснувшись, я почувствовал себя гораздо лучше и решил повторить неудавшийся вчера эксперимент - сесть на кровати.
  Всего полчаса мучений и мне удалось. Совершив сей подвиг, я понял, что старался зря - Сил на большее у меня не было, и для меня оставался один путь - ложиться обратно.
  Кстати, в комнате не было ни одного стражника, и только баб Русхи с усмешкой наблюдала за моими мучениями. Будто знала, что я делаю это просто из упрямства: доказать, что могу, а после снова завалиться на кровать. Когда я так и собирался сделать, она подошла ко мне и дала выпить две горькие микстуры, от которых мне сразу стало гораздо легче.
  Появившаяся первой радость быстро сменилась недоумением от того, почему баб Русхи не дала мне эти микстуры ещё полчаса назад, но наткнувшись взглядом на её ухмылку, этот вопрос отпал сам собой.
  Потом началась реабилитация: баб Русхи, придерживая меня за руки, помогла мне подняться с кровати и утвердиться на ногах. А дальше я, как новорождённый оленёнок, трясущимися ногами совершил свои первые шаги по этой бренной земле.
  Давно я не испытывал такой радости и гордости за себя.
  В этот момент в комнату вошёл Фунти. Как профессиональному стражнику, ему хватило всего секунды, чтобы оценить ситуацию и принять решение:
  - Отпусти бабушку Русхи!! - кинулся он на меня, выхватывая из ножен меч.
  Какая глупая смерть.
  Впрочем, не сегодня.
  - Не ори! И так страшно! - рявкнула баб Русхи.
  Я бы так не сказал: в отличии от моих, в неё глазах страха не было ни на грамм.
  В нескольких ехидных шутках она объяснила Фунти, что происходит следующее: картина маслом 'два беспомощных и дурных здоровенных лба и бодрая старушка.'
  Прямо оксюморон.
  Фунти повинился перед старушкой и даже передо мной, что помогло мне развести его на работёнку - сделать мне костыли. Но я не только использовал его лёгкое чувство вины, а также предложил оплатить труд парня. Большую часть моих микстур забрала баб Русхи, но кошель с его содержимым остался при мне. Я с лёгкой барской руки согласился отдать за такую простую работёнку целый золотой из тех монет, что у меня могли забрать ещё вчера.
  Моя щедрость не знает границ.
  Фунти работу сделал быстро и на совесть. В том смысле, что костыли были неудобные и громоздкие, зато прочные. Баб Русхи сказала мне, что раз уж я смог встать, то мне нужно больше двигаться. Разгонять кровь, так сказать. Чем я и решил заняться.
  
  ***
  Какой это круг? Сто третий? Сто четвёртый?
  Обычная деревня, сколько я таких уже видел? И почему мне так хочется именно в этой осмотреть каждый угол и закуток?
  Я знаю ответ - потому что нельзя.
  Для меня действует запрет покидать ограду, огораживающую дом баб Русхи. Всё, что я могу делать - ходить вокруг её дома кругами. Дом маленький, полный круг занимает где-то минуту.
  Хожу я уже два часа.
  Сто седьмой? Сто восьмой?
  Впрочем, есть в этом что-то приятное. Я постоянно в движении, постоянно иду из точки А в точку Б. Но вчера я целый день просто лежал. Лежал и ничего не делал. И сейчас я просто хожу. Не изучаю, не высматриваю, не подготавливаю путь отступления на крайний случай. Просто иду.
  Видимо, мне давно нужна была подобная передышка.
  Впрочем, я бы уже давно остановился из-за банальной скуки и лишь одна причина заставляет меня продолжать - Фунти.
  Он ходит за мной хвостиком.
  В пяти шагах позади. С лицом, так и говорящим: 'Я слежу за тобой'. Он спокойно мог бы стоять на одном месте, я каждую минуту проходил бы мимо, а пытаться убежать на костылях от здорового и крепкого парня мне бы и в голову не пришло.
  Но он ходит. Он бдит.
  Так весело!
  Ладно, хватит. С первого по сто десятый круг шутка была прямо на разрыв, сейчас она слегка приелась.
  - Слушай, Фунти, - остановился я, решив пообщаться со своим конвоиром. - А почему вы так магов не любите?
  - Как почему? Только Высшая Магия может творить чудеса. Для остальных это преступно, - незамедлительно он дал ответ.
  Где-то я уже слышал про приватизацию чудес.
  - Но ведь именно Высшая Магия даёт каждому второму Разумному проводимость маны, а каждому восьмому полноценные магические способности.
  - И что? Это искушение, на которое нельзя поддаваться, чтобы не утонуть в Силе. Она даёт нам эти способности, чтобы проверить нашу Силу воли. Ты ведь не делаешь всё, только потому, что можешь? И гадкий путь становления магом каждый проходит по собственному выбору, а не из-за веления Высшей Магии.
  Довольно разумно.
  - А как же Герои? Их призывает Высшая Магия, и без магических способностей многие пророчества не выполнить. А пророчества тоже создаёт Высшая Магия.
  - Всё верно. Герои могут и должны изучать магию, они действительно избраны Высшей Магией для исполнения пророчеств.
  Мир, где только я и другие Герои изучают магию, а остальные не делают этого по религиозным причинам... не мир, а мечта!
  А бы стал супернагибатором! Впрочем, тогда мне бы грозила смерть от скуки.
  В общем, с магией более-менее понятно.
  - А что ужасного в рожках, вытянутых ушах или зверином хвосте? - посмотрел я в сторону дома, где сейчас была баба Русхи.
  Фунти проследил за моим взглядом.
  - Ты бабушку Русхи с другими прокажёнными не равняй!
  Вот как. Исключение сделано только для конкретного представителя, а не для всей расы, или тем более всех рас.
  - И чем прокажённые хуже нас, самых-самых лучших во всём и вся людей?
  Вспомнились последние достижения пропаганды: мы победим, потому что мы - люди!
  Или там слегка иначе было?
  - Мы были первыми в этом мире, - гордо произнёс Фунти, будто он ради этого больше других постарался. - И всё было хорошо. А потом появились они и принесли с собой все проблемы.
  Довод что надо. Даже жалко, что в этом мире невозможно телевидение - такой талант пропадает!
  - 'Люди действительно были первой Разумной расой?'
  - 'Насколько сейчас известно, Разумные расы появились около полумиллиона лет назад. И кто из них был первым уже никак не выяснить. Да и какая в общем-то разница?'
  - 'С точки зрения расового превосходства - никакой. Но ведь любопытно.'
  - Спасибо за объяснение, Фунти. Я прям прозрел.
  - Вот и правильно, - приосанился Фунти. - Понять истину никогда не поздно.
  В доме бабы Русхи готовился обед. Схема была прежней - пришла девушка, заняла кухню и сейчас во всю там хозяйничала. Кстати, ужин вчера готовила другая девушка.
  Они что, посменно работают?
  Баб Русхи сидела в своём кресле в той же позе, которую занимала, когда я уходил. Она шевельнулась хоть разок за это время? А то помрёт и не заметит никто.
  - Все доски в заборе пересчитал?
  Жива. И всё также язвительна.
  - Фунти за меня посчитал.
  - Этот недоучка до пяти без семи запинок не досчитает, - сразу срезала меня старушка. - Сколько не заставляю, всё нормально за учёбу не возьмётся.
  Фунти решил на это замечание гордо промолчать.
  - 'Я до сих поражаюсь этой ситуации: зверолюдка в землях баронств, не забитая до смерти, не в клетке, а как один из жителей, за которой к тому же ухаживают всем поселением.'
  - 'А у меня эта ситуация вызывает чувство дежавю. Я видел однажды такой же уровень заботы и доброты. В девяносто шестом году это было. Я получил тогда ранение, незначительное, смертью мне оно не грозило, но и воевать с таким не получится. В общем, мне дали что-то вроде отпуска. Месяц на восстановление и возврат в строй. И в нагрузку дали парня из моего подразделения. У того вообще царапина была, хоть завтра в бой, но для галочки тоже списали. Ехать мне было особо некуда - домой я не собирался, и тогда этот парень предложил навестить его бабушку, в деревне под Ростовом. А почему нет? Я согласился.'
  - 'Её также обиходили всей деревней?'
  - 'Именно. Даже курьёз из-за этого случился: я одному мужику в морду дал, когда тот к этой бабушке на улице подскочил и без слов у неё из рук пакет из магазина выхватил. У меня рефлекс сработал. А оказалось он помочь хотел, чтоб старушка тяжести не таскала. Ей ведь под девяносто было.'
  - 'И почему к ней так любя относились?'
  - 'Она была медсестрой, ещё в Великую Отечественную раненных с того света вытаскивала. Поселилась в деревушке этой и начала по специальности местным помогать. Каждый житель ей был чем-то да обязан, а кто-то и жизнью вовсе. Потом пошли детишки таких обязанных. Вот и возвращали так долг. К ней домой тоже приходили соседки и готовили есть, мужики зимой снег чистили, когда наметёт, забор чинили, дрова кололи для печи, домишко её ремонтировали. Мы там почти весь месяц провели... так не хотелось потом возвращаться, чтоб в кого-то стрелять.'
  Но я вернулся и стрелял.
  Кстати, говоря о войне...
  - Фунти, я слышал вы с кем-то воюете сейчас? Вроде с соседним баронством?
  - Ага, воюем. Барон Куксли собрал мощное войско для победы над бароном Генрди. С нашей деревни пятерых забрали, но меня не позвали, - с грустью в голосе закончил Фунти.
  - И хорошо, что не взяли, - озвучила мои мысли старушка. - Там бы пришлось меч из ножен вынимать - зарезал бы себя, как пить дать.
  - А чего хоть воюют? Что на таких обширных землях с малым населением можно не поделить? - задал я вопрос бабе Русхи, у горе-воина Фунти такое лучше не спрашивать.
  Не знает он.
  Как пить дать.
  Что случилось? Я что-то не то сказал?
  Баб Русхи будто ещё сильнее постарела, осунулась, глаза её опустились к полу. Впрочем, через несколько секунд она вернула себе прежний вид и, пытаясь удержать свою язвительную интонацию, произнесла:
  - Да разве этим обалдуям нужна причина, чтобы друг-дружку резать? Только меч дай и вперёд.
  - 'Что это сейчас было? Мне ведь не показалось?'
  - 'Я в этом вопросе помочь не могу: если ты увидишь галлюцинацию или иллюзию, я тоже её увижу. Но в этот раз тебе не показалось.'
  - 'Я чем-то её задел? Разговоры о войне? Она явно негативно к этому относится.'
  - 'Она спокойно шутит на эту тему. Её лицо изменилось лишь когда речь зашла о причинах этой войны. И я, кажется, знаю, в чём тут дело.'
  - 'Молодец - выдержал драматическую паузу. Прям МХАТовскую. А теперь начинай вещать.'
  - 'Любишь ты издеваться над беззащитными, Влад. Ладно, это я тебе позже припомню. А сейчас... я думаю, что зверолюдку может задевать тот факт, что победитель в этой междоусобице станет пособником Ширцентии в работорговле.'
  - 'Что? Не понял.'
  - 'Коротко не объяснить...'
  - 'Значит объясни не коротко.'
  - 'В этой части континента два Храма. Оба расположены относительно недалеко от Ширцентии. Храм Мудрости и Храм Гордости. Первый ты почти посетил недавно, второй находится на территории королевства Гештонии. По бумагам земли Храма - это земли Храма, но фактически они находятся в центре королевства. Исторически у Гештонии и Храма Гордости отличные отношения, и сама Гештония довольно окрепла в последние столетия, поэтому работорговцам ловить там нечего. И в прямом и в переносном смысле. Остаётся Храм Мудрости. Ты не задумывался, что делали со схваченными зверолюдами ублюдки Ширгона, его отца и его деда до него?'
  Рахлес!
  - 'У Ламбертии нет общих границ с Ширцентией, зато есть граница с обширными территориями баронств. Узкая, но есть. А у баронств есть граница с Ширцентией. Теперь тебе схема доставки живого груза понятна?'
  Более чем.
  - 'В этой дороге перевозимого мяса есть лишь одна непреложная точка - у границы с Ламбертией. Это наиболее богатое и крепкое баронство среди всех девятнадцати. С Ширцентией общую границу имеют многие баронства. И местный аналог шёлкового пути, только мясного, может быть проложен через разные баронства.'
  - 'Если победит местный барон, рабов будут проводить через его баронство, ведь это безопаснее, чем по разорённым землям противника - мало ли что на них может случиться, а он гарантирует безопасность. За плату.'
  - 'Конечно. Один из крупнейших пунктов дохода многих баронств последнюю тысячу лет - золото за транзит живого товара. Довольно глупо кстати: территории у них большие и богатые на ресурсы. Добывай, обрабатывай и хватит на всех с избытком. На самом деле тут золота хватает. Ни в одном баронстве не наберётся даже сотни тысяч жителей, а замки их баронов могут посоперничать с королевскими. Впрочем, тут я загнул - размерами они могут посоперничать, но обустройством точно нет. Ни один лучший мастер-архитектор - эльфийский мастер, ни за какое золото не станет строить здесь замок или даже сарай.'
  - 'И ради этого они постоянно воюют?'
  - 'Одна из множества причин. Если отрицать все интересные и занимательные вещи, вроде магических исследований, межвидового и межрасового общения и взаимного развития, только война и остаётся.'
  Как же меня всё это бесит!
  Я посмотрел на баб Русхи. Старую, скрюченную зверолюдку в поселении, где ксенофобия во всём выбрана официальной религией. И как кривая дорога твоей жизни тебя сюда завела? И стоит ли мне вообще пытаться узнать ответ на этот вопрос?
  Пожалуй что стоит.
  - Баб Русхи, мне тут стало интере...
  Что это за шум? Становится всё громче.
  Кто-то буквально ворвался в дом старушки, громко топая, и направляясь прямо в эту комнату. Я чуть переместился на кровати...
  Рахлес! Вскочил. Толкнул плечом Фунти, отбрасывая того в угол комнаты, но вот меч его я выхватил успел. Какой же он тяжёлый!!
  Но даже так, я...
  - Баб Русхи, спасайся!
  - Баб Русхи, спасай! - закричал, почти вторя мне, один из ворвавшихся, и я сразу узнал в нём старосту деревни. Он был порядком запачкан, но всё же это точно был он.
  Вместе с другим мужиком он держал третьего. Вот его внешний вид и привёл меня в боевую готовность.
  Он был весь в крови.
  - Что случилось? - поднялась старушка на ноги.
  - Ранили. В голову. Кровит сильно.
  - Быстрее кладите его на кровать, - отдала баб Русхи приказ, направляясь к шкафу с микстурами, перешагнув прилёгшего там отдохнуть Фунти.
  Я в этот момент убрал меч за спину и медленно приставил его к стене.
  Ладно, попробую. Давай. Работай! Сколько раз я уже активировал тебя! Давай!
  Нет. Голова пошла кругом, ноги подкосились. От меня сейчас, как от Лекаря, толку никакого.
  - Как он? Жить будет? - спросил второй мужик, что тащил раненного. - Стрела глубоко вошла.
  Стрела? Это был не Магзверь?
  - Отошли. Не мешайте работать, - сказала старушка.
  - Помоги ему, баб Русхи, мне нужно...
  Договорить староста не успел. Я на каких-то внутренних, глубинных запасах энергии совершил резкий рывок к нему, схватил за шиворот рубахи и буквально прошипел ему в лицо:
  - Что ты здесь делаешь? От тебя здесь сейчас пользы нет! Почему не снаружи?! Почему не поднял стражу!? Где оцепление? Командуй! На твоего человека напали!!
  Староста оцепенел на пару секунд, а потом начал говорить со мной, будто оправдываясь:
  - Никто на нас пока не напал. Это Некши, он наш охотник и разведчик. Ушёл вчера утром, а сейчас вышел к поселению уже с ранением. В бреду говорил что-то про армию Генрди в дне к югу от нас. Мне нужно, чтобы его Вылечили, тогда мы узнаем подробности и сможем думать, что делать.
  - Ты уверен, что за ним не следили те, кто его ранил?
  - Некши сказал, что оторвался.
  Идиот!
  - Сам-то понял, что сейчас сказал?
  - Рахлес! Ты прав, нужно подготовиться, - староста уже собирался выскочить из комнаты, когда заговорила баб Русхи:
  - Всё. Готово. Жить будет, но в себя придёт только через пару часов. Скажи Галише пусть побольше бульона сварит, он ему...
  Что такое? Старушка резко побледнела и...
  - 'Влад, помоги ей!'
  Я не успел. Баб Русхи рухнула на пол, её скрутило от боли, громкий кашель эхом отразился от стен, заполнив собой всю комнату.
  Кашель с кровью. Обильной кровью.
  - 'Что с ней? Как? Неужели отравление? Когда прикасалась к раненному? Что происходит?'
  - 'Нет, Влад. Никаких конспирологических теорий. Она просто умирает.'
  Я стоял в ступоре не в силах поверить в такую очевидную вещь.
  
  ***
  Осень. По ночам уже не так тепло, поэтому без костра не обойтись. А тепло костра в сочетании с завораживающим процессом превращения чего-то живого в пепел традиционно развязывает языки даже у самых молчаливых.
  - Что это за манёвр такой? Мы же пропустим все основные события.
  - Чего жалуешься? Радоваться должен.
  - Чему?
  - Сколько по-твоему поселений мы захватим прежде чем эти олухи успеют собрать достаточную толпу, чтобы нас остановить? Да мы обогатимся, не пролив ни капли своей крови. И девок, что мужья в деревнях оставили, пока сами на войну пошли, развлечём. Чего им скучать-то без дела?
  - Ты для этого столько тренировался? Ради этого пробился в отряд лучших лучников баронства? Да я Кролпрыгу в глаз с сотни метров попаду! А мне говорят: иди в отвлекающий отряд, пройдёте маршем через полупустые деревушки, припугнёте врага, чтоб тот силы свои начал растягивать. Брехня! Славы и золота в бою не заработаем, а в деревушках этих ценностей на пол серебрушки в лучшем случае. Девок тоже можешь себе забирать, всё одно красивее моей там никого не будет.
  - Да-а-а, твоя чудо как хоро... Да шучу я, меч не доставай!! Всё, хватит! Если такой дерзкий, иди к господину и ему скажи, что всё это брехня.
  - Ага, вот так к баронскому сыну пойду и прямо в лицо скажу. Мне ещё пожить охота.
  - Ну вот и сиди, жуй похлёбку и не гунди.
  - Да всё одно глупость это: для такого отряда и полсотни бойцов бы хватило - с кем там сражаться-то - но барон три полных сотни отправил. Что нам такой толпой в этих деревнях делать? На таких, как ты, там и девок не наберётся.
  - Барон за сына своего беспокоится, потому отправил людей побольше.
  - Да знаю я. Просто не по нраву мне это таскание по лесу, когда в другом месте война идёт и слава с золотом добываются.
  - Ничего. Вот выйдем к первому поселению, возьмёмся за дело - все пустые мысли в сторону отбросит.
  - Поскорее бы. О-ох, поскорее бы.
  
  ***
  Новости из разряда хуже некуда.
  Когда Некши очнулся, допрашивали его прямо в этой комнате, поэтому я всё прекрасно слышал. Многого он увидеть не успел, но и того что успел было достаточно для однозначного вывода - деревни завтра не станет. Их было слишком много, они были хорошо вооружены и подготовлены.
  Полноценное боевое подразделение.
  А против них - десяток молодых и неопытных стражников, возглавляемых опытными, но уже отвоевавшими своё стариками.
  - Вам нужно уходить, - сказал я сразу, как только Некши закончил свой рассказ.
  - Да, похоже на то, - согласился со мной староста.
  - Если барон Куксли... - начал лепетать Фунти.
  - Барону на нас плевать, - перебил его староста. - А если и не плевать, он просто не успеет прислать нам помощь. Мы все уже будем мертвы, а деревня сожжена.
  Всё верно. Но не только...
  - Это прорыв. Вам будет недостаточно добраться до ближайших соседей - нужно будет идти дальше. Они точно пойдут. Предупреждайте, зовите с собой, кооперируйтесь, собирайте силы, пока не поймёте, что способны дать отпор. В таких случаях в приоритете партизанская тактика и тактика малых групп. После захвата нескольких поселений, вы сможете понять их точное направление, тогда не составит труда заходить им с боков или в спину. Если с умом всё делать, можно победить и без численного превосходства.
  Фунти начал смотреть на меня другими глазами.
  - Разбираешься? - заговорил староста. - Не ожидал. Больно хорошо болтаешь, такие обычно кроме болтовни больше ничего не умеют.
  - Подумал, понадобится вторая специализация, если вдруг с болтовнёй не получится.
  - Э-эх, ладно, Некши, отдыхай. А я пойду, соберу всех на совет. Буду убеждать оставить здесь всё, что нажито непосильным трудом за десятки лет и уйти в никуда.
  - Если хочешь добиться нужного результата, советую использовать несколько другие формулировки, - дал я совет старосте.
  - А ты что делать будешь, Герой?
  - Пойду своей дорогой. До их прихода я должен почти полностью восстановиться. Даже если заметят, не погонятся же они за одиноким путником?
  - И то верно. Пошли Фунти, поможешь народ собрать. Героя больше сторожить не нужно.
  После ухода старосты и Фунти, баба Русхи дала Некши микстуру Сна и тот быстро отключился. Можно сказать, что мы остались со старушкой наедине. Выглядела баба Русхи, мягко говоря, не очень хорошо. Несколько микстур подняли её на ноги, но казалось, что на одних микстурах она и держится.
  И, судя по всему, уже довольно давно.
  - 'Дай оценку, Дедион, сколько она продержится.'
  - 'Сутки, - сразу дал ответ Дедион. - Максимум двое. Если её начало рвать кровью даже на микстурах - это финишная прямая.'
  - 'Отлично. Уверен за сутки Ступор Маны пройдёт и я...'
  - 'Это не поможет. Лечение исправляет дефекты, а для неё смерть давно стала нормой.'
  - 'Ни заклинания, ни артефакты?'
  - 'Максимум отсрочка на пару дней. Не больше.'
  Значит, для неё всё кончено. Ещё одна причина не удовлетворять свой интерес.
  Но мне и её недостаточно.
  - Баб Русхи, а ведь тебя бабкой даже староста называет. Ему лет под семьдесят на вид, сколько же тогда тебе?
  - Малышу Киру скоро восемьдесят исполнится, а Разума он всё не наберётся... - тяжко вздохнула старушка, словно говорила о родном внуке. - А свой возраст я давно уже не считаю. Сто пятьдесят, может чуть больше. И тоже видно Разума не набралась.
  Сто пятьдесят? Так много не живут даже...
  - Значит, ты не только зверолюдка, но ещё и маг. Два греха из двух по местным меркам.
  - Какой я тебе маг? Тогда здесь каждый восьмой ребёнок маг.
  - 'Она права. Как я тебе рассказывал при нашем первом продолжительном разговоре, Чудесник - тот, кто не может или не хочет по каким-либо причинам стать магом и не развивается. Она из второй категории, как и каждый восьмой житель баронств.'
  Но если это так, то...
  - Баб Русхи, среди тех микстур, что ты у меня взяла, есть две очень ценные - это микстуры...
  - Магического развития, - закончила за меня старушка. - Я в микстурах разбираюсь, Герой.
  - Если их принять, если начать развивать...
  Баб Русхи засмеялась. Неприятный, блеющий смех от той, что ещё несколько часов назад смеялась задорно и заразительно.
  - У меня нет нескольких лет в запасе, Герой. И я не хочу так себя спасать. Я не помню Отклики даже тех нескольких заклинаний, что выучила когда-то. Мне это больше не нужно.
  - Ты поверила в глупости, которые проповедают местные?
  - Я верю, что те, кто стал мне дорог, верят в эти глупости.
  - 'Неважно, хочет она или нет. Даже такой дорогостоящий план ей уже не поможет. Поздно.'
  Некоторое время мы с баб Русхи смотрели друг на друга, не зная, что говорить. Новых гениальных идей о том, как победить смерть, в моей голове не возникало, а мусолить старые мне не хотелось.
  - У меня к тебе просьба, Влад, - впервые она обратилась ко мне по имени.
  - Я слушаю.
  - Я хотела вернуть тебе микстуры развития, но раз уж всё так сложилось... помоги малышу Киру с ними. За их стоимость можно будет отстроить две-три таких деревни. Но нужно сделать всё правильно: отправить доверенного человека в Лурдению - там лучше держат слово и чтят договорённости, выйти на какой-нибудь аристократический род, продать им микстуры, вернуться назад. И главное - никому не хвастать, не рассказывать об удаче, золото тратить аккуратно, небольшими порциями...
  - Я понял, чего ты хочешь. Если от меня требуются только советы, как всё сделать, я помогу.
  - Спасибо. Я думала, что от таких дорогих вещей у нас будут только проблемы, пусть лучше их носит при себе посланник Высшей Магии, но теперь это может стать нашей надеждой. Не случайно ты здесь оказался.
  С точки зрения причинно-следственных связей, конечно не случайно. Но если речь о провидении или судьбе... извини, баб Русхи, но все наши жизни в масштабах этого мира не более чем броуновское движение. И никому не стоит придавать этой толкотне смысл, цель или предназначение.
  - У меня тоже есть к тебе просьба, баб Русхи.
  - Говори.
  - Расскажи, как ты здесь оказалась? Почему осталась здесь?
  Полминуты тягостного молчания, а после старушка прошептала:
  - Я никому этого не рассказывала. Никогда.
  - Если хочешь, я никому больше не расскажу.
  - А сам значит знать хочешь? - усмехнулась баб Русхи.
  - А зачем бы я ещё спрашивал?
  Баб Русхи снова ненадолго замолчала.
  - ... Хорошо. Наверное нужно, чтобы кто-то знал.
  Я присел на краешек кровати и приготовился слушать.
  - Я жила в Храма Гордости. Ты знаешь, где это?
  - Приблизительно.
  - Тогда опущу детали. Неплохо, в общем, жила. Как все. Влюбилась в мага. Он ответил взаимностью. Родилась дочь. Милый крольчонок. Муж был стражником, я Лекарем. Занималась помощью при беременности и рождении детей. Многие думают, что это естественные природные процессы, в которые нельзя вмешиваться, но, если делать всё с Разумом, можно избежать больших трагедий.
  Это мне знакомо на личном опыте.
  - ... Сначала умер мой муж, - история резко окрасилась в мрачные тона. - Маги. Большинство из них долго не живут. Мы остались с дочкой одни. Но справлялись... пока однажды она не пропала. Тела не нашли, а значит вывод один - её похитили ублюдки, работающие на Ширцентию.
  Рахлес!
  - 'Ты сказал, что в Храме Гордости похитителям ловить нечего.'
  - 'Там это не поставлено на поток. Нет крупных банд, промышляющих проникновениями на территорию Храма и похищениями зверолюдов. Но единичные происшествия случаются. Большинство Разумных не профессиональные воры и рецидивисты, но увидев под ногами монеты, оставленные без присмотра, многие за ними наклонятся. И не чтобы вернуть владельцу.'
  Все эти разговоры о золоте и владельцах, когда речь идёт о... в общем, меня это начинает дико злить.
  - И что ты сделала?
  - Я поехала в Ширцентию. Надеялась найти свою деточку. Но конечно не смогла. В отчаянии я попробовала пробраться на одну из так называемых 'ферм для скота'...
  Сука!! Ненавижу!!!
  - ... Не знаю, как мне удалось подобраться так близко к запрещенной территории, но в итоге меня заметили и погнались за мной. Не знаю, как умудрилась сбежать от магов, но и это мне удалось. Вернее, так я поначалу думала. Но потом мне начало казаться, что меня всё ещё преследуют и я... бежала... бежала. Всё глубже в Ширцентию и всё дальше от Храма. Мне казалось, что они решили, будто я увидела что-то такое... не знаю, я ничего не успела там рассмотреть, даже до клеток, где содержат... в общем, ничего я не узнала, но они думали, что это не так. В конце концов, я успокоилась, решила, что схожу с Разума, подозревая каждого, кто на меня косо посмотрит.
  Типичная паранойя. Её можно понять.
  - В этот момент нападение повторилось. Меня ранили, но я сумела добраться до реки, упала в бурный поток и потеряла сознание. Ты знаешь, что это была за река - сам пришёл с её стороны.
  Помню.
  - Тебя вынесло прямо сюда?
  - Верно. Здесь меня нашли.
  - Почему не убили?
  - Хотели. Посадили в клетку, планировали отдать барону, в качестве дара. Здесь зверолюды редко появляются... не в кандалах... в общем, милость господина так хотели заработать.
  - Но ты жива.
  - У жены старосты случились осложнения при родах. Я сказала, что могу помочь. Сначала меня избили за то, что смею надеяться прикоснуться своими грязными лапами к жене и новорождённому ребёнку старосты и таким образом осквернить их. Но когда и мать и ребёнок оказались на грани смерти... чуть позже местный Лекарь умер - нарвался на Волкорыка, когда собирал травы. Я к тому моменту помогла прийти в этот мир ещё нескольким младенцам. А барон всё не жаловал нас своим визитом. Через какое-то время меня выпустили из клетки, через несколько лет я стала местным Лекарем. Вот такая история.
  - Ты не можешь уйти? Тебя удерживают?
  - Нет. В поселениях вокруг обо мне либо не знают, либо делают вид, что меня не существует. Пройти по их земле мне не дадут, но захотев, я смогла бы найти способ покинуть эту деревню и баронства в целом.
  - И поче?.. Прости, дурацкий вопрос.
  - Не дурацкий. Мне некуда возвращаться, уж точно не в то место, где я потеряла всё. Лучше в клетке, побитой и некормленой здесь, чем в уюте там. Это не просто понять. И мне жаль, что ты понимаешь. Когда достигаешь дна отчаяния, единственным утешением является то, что мир на самом деле не такой, и только тебе так не повезло.
  - Это утешение никогда и ни для кого не являлось правдой.
  Я встал, подхватил костыли и направился на улицу.
  Нужно подышать.
  Снаружи было шумно. Хижина бабы Русхи находится слегка на отшибе, но даже здесь были отчётливо слышны крики, споры, ругань. Часто звучал голос старосты, перекрикивающий и успокаивающий остальных.
  Неплохой аккомпанемент для неспешной прогулки.
  
  ***
  Какой это круг?
  Чёткое ощущение, что дойдя до девятого, приходится начинать обратный отсчёт, чтобы вернувшись к единице, снова идти до девятого.
  За этим занимательным цикличным путешествием, я пропустил момент, когда оттенки шума вокруг изменились с разговорных на деятельные всех мастей.
  Ещё через какое-то время, проскочив мимо меня, в домик бабы Русхи зашёл староста. Мне там сейчас делать нечего. А потому продолжу своё приключение. Вот-вот проскочу Чревоугодие и попаду в Жадность.
  Надолго староста у бабы Русхи не задержался. И на улицу он выскочил не в лучшем расположении духа. За ним спешил очнувшийся и довольно бодрый на вид Некши.
  - Чего удумала! - ударил староста ногой по забору, сломав одну из досок.
  - В чём-то она права, Кирдит, - попытался успокоить старосту охотник.
  - Плевать мне, права она или нет! Я здесь староста! Староста, а не малыш Кир! Если понадобится, я её на себе понесу, ясно!? Думаешь, я оставлю её? Даже наши соседи, присылая сюда своих самых тяжёлых больных, делают вид, будто их Вылечивает кто-то другой. А что с ней сделают ублюдки Генрди?! Нет-нет-нет, я её им не оставлю.
  - Не хочет идти? - задал я глупый вопрос.
  Я знаю на него ответ. Я знал на него ответ ещё до того, как староста зашёл в дом.
  - Не хочет. Не может. Не видит смысла нас задерживать. Не хочет своим присутствием портить отношения с соседями, когда мы до них доберёмся. У этой умной старухи всегда аргументов достаточно.
  - Не идёт? - мой вопрос повторила старушка, подошедшая со стороны ближайшего дома.
  - Мар, не начинай заново, - измученно произнёс староста. - Мы всё обговорили. Идите собирать вещи.
  - Всё-таки не идёт, - тонко улыбнулась старуха.
  - Пойдёт. И вы пойдёте. Мы все пойдём.
  Дослушивать их разговор я не стал - теперь мне есть что делать в доме приютившей меня зверолюдки.
  Баба Русхи продолжала сидеть на своём кресле.
  - Где микстуры развития, про которые мы с тобой говорили?
  Старушка удивилась, что я начал общение с этой темы. Думала, я пришёл убеждать её изменить решение?
  - А? Да-да, вот здесь, в нижнем ящике.
  - Моя микстура Сна там же?
  - Зачем тебе?..
  - Помогает вырубить тех, с кем бесполезно спорить. Я сейчас дряхлый конечно, но не дряхлее тебя.
  - Не смешно, Влад.
  - Мои тонкие и ранимые чувства юмориста не задеты - сейчас я не шутил.
  - Я не хочу повторять тебе то, что сказала малышу Киру, ты умён и сам понимаешь, что я не могу с ними пойти.
  - Для меня все эти расовые заморочки не причина.
  - А главная причина не в них.
  - Тогда в чём? - непроизвольно повысил я голос.
  - Я хочу умереть у себя дома, - прошептала старушка.
  - ЭТО НЕ ТВО... Ладно, я не прав, решать тебе. Дом так дом.
  Я задумался в этот момент о том, как много Разумных считают своим домом, местом, которое для них родное, что-то не просто не отвечающее им взаимностью, но более того: давящее, сковывающее, забирающее все силы лишь на выживание и не оставляющее ни капли на что-то другое.
  И, честно говоря, не мне их обвинять в глупости.
  - Тогда можно сделать по-другому: уже до вечера все покинут эту деревню, но я одиночка, могу задержаться ненадолго. А здесь хватает микстур, которые в твоём состоянии принимать не стоит...
  - Я могла так сделать очень давно. Иногда я смотрю на эти полки, на эти микстуры с мыслью: 'От этой боли совсем не будет, а после этой всё закончится так быстро, что я не успею ничего понять'. Но раз я всё ещё жива - для меня это не выход.
  - Сказал же: я останусь. А до этого я сказал, что даже в таком состоянии Сильнее тебя.
  - 'Влад, принудительная эвтаназия - входит в топ пять моих любимых оксюморонов. Мне даже обидно, что многие называют этот прекрасный процесс таким обыденным словом - убийство.'
  - Позволить тебе это сделать ещё хуже, чем поступить так самой, - твёрдо произнесла старушка.
  - Тебе недолго осталось. Очень недолго. Но до завтрашнего утра ты доживёшь. Представляешь, что они с тобой сделают? Точное знание и искренняя вера - два самых грозных оружия убийства. И как убийца из первой категории я ненавижу то, как это делают представители второй. И поверь - тебе это тоже не понравится.
  - Лучше, чтобы меня убили те, для кого это не будет тяжестью на Душе и Разуме. Тебе, как магу, пригодится и то, и другое. А боль... это просто боль. Ничего нового в этом я уже не узнаю.
  Не хочет, чтобы я брал это на себя. И Дедион, в своей дурацкой манере, тоже намекает, что не стоит мне этого делать.
  После такого я сожру себя изнутри.
  Но что тогда? Что тогда? Что тогда? Что тогда?
  Дверь в комнату открылась, внутрь зашла старушка, что до этого говорила со старостой у ворот. За ней зашли ещё несколько женщин очень преклонного возраста.
  - Привет, подруга. Скучаешь?
  После этих слов в комнате стало тесно. Все здоровались, обнимались с бабой Русхи, рассаживались кто-куда.
  Ясно. Проблема перешла на новый уровень.
  И теперь мне абсолютно точно нечего здесь делать.
  На улице меня встретил подступающий вечер. Скоро сборы должны закончиться, но даже так у деревенских будет лишь одна ночь форы, а ночью быстро и далеко не уйти. Особенно неподготовленной к такому переходу группой.
  Я перевёл взгляд на юг. Они придут оттуда. Рано утром. Час волка. Классическое время.
  - 'Влад, тебя трясёт.'
  И правда. Не заметил. Да и неважно это сейчас.
  Что я могу?.. Какие есть возможности?..
  Пропала. Дрожь пропала. Зрение заострилось.
  Стоило только об этом подумать, как мне стало гораздо легче. Разум кричит о глупости и бесмысленности, но...
  Значит, решено.
  - 'Я знаю, что делать, чтобы не только не брать лишнюю тяжесть на Душу, но и избавиться от того груза, что уже на ней повис.'
  - 'Рахлес! Надо было советовать завалить старуху.'
  
  ***
  Ранее утро - не самое лучшее время в лесу. Тепло дня ещё не сменило прохладу ночи, а из-за росы вокруг слишком влажно. Знаменитый утренний лесной чистейший воздух излишне превознесён. Нет, он очень приятный и освежающий, но, когда живёшь в мире без промышленных загрязнений, оказывается, что весь воздух в любом месте и в любое время очень даже свежий и чистый.
  Лучшая тема для размышлений перед смертью - излишняя прохлада и влажность утреннего леса.
  Что-то они опаздывают.
  Деревенские ушли вечером. Последним, с кем я поговорил, был староста. После передачи ему микстур развития вместе с подробными инструкциями как их реализовать, не погубив себя и деревенских, я поведал старосте о своих планах.
  Он не был удивлён. Будто было очевидно, что я кинусь на полчище врагов ради бабы Русхи.
  - Видишь, что творится?
  - Да.
  Почти все престарелые женщины и часть мужчин решили остаться. Причём причиной было не пресловутое 'я уже стар, пожил своё - пора и ласты склеить'. Нет, они остались с бабой Русхи.
  Чтобы она не умирала в одиночестве.
  Многие прямо сказали, что после достойных проводов старушки пойдут за остальными, если к тому моменту враги ещё не нагрянут.
  И не перебьют их всех.
  Среди оставшихся я также заметил несколько молодых девчонок из тех, что до этого ухаживали за старушкой активнее остальных. И никакие уговоры на них не подействовали.
  Уверен, многие из парней поступили бы также, но их долг - защита жителей и их добра в пути.
  - Баб Русхи помогла родиться каждому в нашей деревне. Если бы не она, я бы вообще не увидел свет.
  Я должен был догадаться. Староста во многих деревнях - должность наследуемая, а значит Кирдит и был тем самым ребёнком предыдущего главы поселения, что лишь с помощью бабы Русхи огласил этот мир своим детским плачем.
  Глаза старосты увлажнились.
  - Я должен быть среди них.
  - Ты должен быть со своими Раз... людьми. Не забывай об ответственности, которую перед ними несёшь.
  - Знаю. Я всё сделаю. Мы переживём эту войну, как и десяток других до этого, восстановим деревню с помощью этих микстур и всё будет... будет хорошо.
  Нет. Такой староста этим жителям сейчас точно не нужен.
  - Мне кое-что от тебя понадобиться, Кирдит.
  - Что?
  - Твой меч, - указал я на оружие, висящее на поясе старика.
  - Меч? Это мой семейный клинок.
  - Значит, он должен послужить благому делу.
  Староста посмотрел на меня, на мой меч, возвращённый хозяину, что был длиннее его собственного и явно качественнее.
  - Забирай, - отдал он мне своё оружие. - ... Спасибо.
  Вереница гружённых повозок и лошадей, окружённая несколькими сотнями человек, отправилась в путь, бросая позади всё, что не получилось забрать с собой.
  Многое. Очень многое.
  Но староста, замыкавший колонну, ни разу не обернулся назад.
  А значит, шансы есть.
  Что же они так опаздывают?!
  - 'Слушай, только сейчас об этом подумал: откуда у деревенских столько лошадей? Дорогое ведь удовольствие.'
  - 'Не в этих местах.'
  - 'Почему?'
  - 'Эти лошади не Приручённые, а выдрессированные.'
  - 'Ты не так давно мне целую лекцию зачитал на эту тему, начиная со слов: 'На Катиноле зверей не получается дрессировать и разводить, потому что...', а теперь оказывается, что можно. Если завтра выяснится, что существует супер-микстура, дьявольский фрукт, бузинная волшебная палочка или во-о-он тот чёрный рояль в кустах, которые сделают меня по Силе как две Фитри минус Лерди, значит я точно в коме - ловлю очень длинный предсмертный трип.'
  - 'Во-первых, моя формулировка была другой, я не виноват, что ты всё криво понимаешь и запоминаешь. Во-вторых, круто же ты себя ненавидишь, если этот мир и всё, через что ты в нём прошёл, порождено твоим собственным сознанием. В-третьих, могу подсказать как проморгать азбукой Морзе 'выдерните розетку из аппарата жизнеобеспечения, твари'. В-четвёртых, ты не задумывался над названием: почему именно МАГзвери?'
  - 'Потому что вряд ли сурки изначально так хороши в Огненной магии. Нет, есть вероятность, что на Земле они просто не палятся и вместе с масонами контролируют все страны и правительства... по-моему в той же передаче было что-то и про рептилоидов.'
  На нервах я начинаю слишком не смешно шутковать. Топорно как-то и без искры.
  - 'Кролпрыг никакой магией не пользуется. Лошади тоже. Но они всё равно Магзвери.'
  - 'Ладно, сдаюсь. Рассказывай.'
  - 'Дело в их реакции на магические проявления. Тебе никогда не казалось странным, что Магзвери слишком часто попадаются тебе на пути во время переходов через леса или горы?'
  - 'Они чувствуют магов?'
  - 'Магов, артефакты. Много чего. И они агрессивны по отношению к магической среде.'
  - 'То есть Чудесник может спокойно пройти там, где мне приходится вечно от кого-то отбиваться?'
  - 'Магзвери не почуют его и не станут искать специально, но Чудеснику достаточно одной случайной встречи, жалеть его никто не станет.'
  - 'Понятно. А здесь к магии агрессивны сами жители и Система. Поэтому на территории баронств лошадей и других Магзверей можно дрессировать и разводить?'
  - 'Только Магзверей живущих на этих землях минимум несколько поколений и не покидающих их. Здесь они могут размножаться в неволе.'
  - 'Этим никак нельзя воспользоваться вне баронств?'
  - 'Считаешь себя умнее Системы? Тебя здесь ни одна лошадь слушаться не станет. Ты маг. Выведи её за территорию баронств - потомства ей не видать, даже если позже вернуть её обратно. Местные не продают лошадей и не покупают, разводят только для собственного пользования. На территории баронств лошадей больше, чем на всей восточной половине континента, не считая Лурдении, конечно.'
  - 'Интересно. Выходит, это место...'
  - 'Что-то вроде переходного состояния между Катинолом и Землёй. Начинает казаться, что если убрать из моего мира ману, со временем законы природы станут больше похожи на Земные.'
  Да, об этом я и подумал. Земля - мир с нулевым уровнем маны. Предположу, что место, где обитают Боги, наоборот, обладает максимальной концентрацией маны.
  Где на этом отрезке от нуля до единицы находится Катинол, я не знаю.
  Впрочем, неважно. Сейчас у меня есть более приземлённые дела, чем рассуждения о различии миров.
  - 'Отряд, что сюда идёт, создан для быстрого разрезающего прорыва сквозь земли врага. У них наверняка куча лошадей.'
  - 'Вот именно. Я бы поставил на то, что тебя затопчут, а не зарежут.'
  Лошади значит.
  Будет ещё сложнее, чем я думал.
  Хотя куда уж сложнее?
  Я стоял по центру небольшой вытянутой поляны. Лес впереди довольно редкий, позади тоже. Кавалерия пройдёт без проблем.
  Деревушка в полукилометре у меня за спиной. Отступать мне просто некуда.
  Да что ж вы так опаздываете?!
  - 'Влад, это ведь идиотизм. Одно дело ради неописуемо горячей красотки...'
  - 'Сексист!'
  - 'Мертвец!'
  И снова конструктив.
  - 'Влад, я серьёзно. Зачем? Ты ведь даже не жизнь спасаешь.'
  - 'У неё забрали жизнь. Я не дам забрать ещё и смерть.'
  - 'Не дашь? Как? Магический Ступор ещё не прошёл. Тебя хватит в лучшем случае на десяток заклинаний.'
  - 'Физически я полностью восстановился.'
  - 'Ага, выйди ты сюда на костылях, я бы на тебя и медяка не поставил, но раз физически ты восстановился... А-а, не время для шуток!.. Влад, тебя убьют. А потом малышка Русхи умрёт, зная, что ты погиб из-за...'
  - 'Хватит, Дедион. Я тоже хорош в манипулировании.'
  - 'Это здравый смысл.'
  - 'Что не мешает, а даже помогает ему быть манипуляцией.'
  Окинул взглядом лес вокруг. Чистый, сверкающий жёлто-зелёной листвой. Никого кругом, только природа во всей своей красе.
  Вы там вообще собираетесь деревню захватывать?!
  Стоп. Вижу. Несколько всадников, наверное разведка.
  Наконец-то вы здесь!
  Взял факел. Почти догорел, пока вы еле тащились. Бросил его в заранее заготовленную кучу сушняка. Огонь быстро занялся. Теперь меня точно заметят.
  Всадники какое-то время крутились на краю зрения, потом отъехали назад. На доклад, вкорее всего. Ничего, скоро вернутся.
  Вернулись. И привели с собой армию.
  Я десять минут смотрел как на краю поляны выстраивается войско приблизительно из трёх сотен бойцов. Я оказался прав: почти все были на лошадях.
  Ну и чего вы сюда припёрлись?!!
  А что я здесь забыл?!
  Соберись! Так, что тут у нас?
  В центре этой толпы, чуть впереди остальных расположился командир: и приодет солиднее, и конь его весь в железе.
  Уже что-то.
  Больше ничего полезного для себя я не увидел. Кроме того факта, что их ну-у очень много. Впрочем, это для меня скорее вредно, чем полезно.
  Я стоял по центру поляны. Между нами где-то сто пятьдесят метров. Для конного не расстояние.
  Главное, чтобы сейчас не прозвучала команда для нападения. Смерть - мелочь, но я банально не смогу удержать всех. Кто-то проскочит мимо, прямо в деревню.
  Несколько минут мы рассматривали друг друга: я их воинство, они меня собственной персоной. Вскоре командиру это надоело, он что-то сказал всаднику рядом с собой и тот направился прямо ко мне.
  Отлично. Переговоры войска и одиночки начались!
  Чем ближе ко мне подъезжал парламентёр, тем мрачнее становилось выражение его лица. Не знаю, что он там увидел, но ему это не понравилось.
  - Ты кто такой? - вместо приветствия задал он мне вопрос, подъехав вплотную. - Точно не местный. Что здесь делаешь?
  Даже спешиваться не стал. Некультурно как-то.
  - Я здесь чтобы сделать вам предложение от лица деревни за моей спиной. Выгодное.
  - Вот как? Ну говори, - усмехнулся всадник.
  - Всё просто: вы разбиваете здесь лагерь. Никто из ваших бойцов не заходит на эту половину поляны. Завтра после полудня можете идти в деревню... Всё.
  - Это... не предложение, - видимо, от меня ожидали услышать что-то другое. Мольбу, например. - В чём здесь наша выгода, о которой ты говорил?
  - Вы все останетесь целы.
  - Не дерзи! Нас три сотни, хорошо если в твоей деревне наберётся столько же жителей, не говоря уже про бойцов, так что попридержи язык!
  - Жители уже покинули деревню. Ничего ценного там не осталось.
  - Врёшь! Иначе зачем вам сутки? Хотите убежать и унести то, что уже наше!
  Уже наше. Так и живём.
  - Я всё сказал.
  - Только время зря потерял. И почему господин решил, что стоит с таким как ты говорить? Нужно было растоптать и идти дальше!
  Нужно было.
  - Передай своему господину, что если он не примет моё выгодное предложение, то первым попробует мой клинок.
  - Угрожаешь сыну барона Генрди!.. - усмехнулся парламентёр. Я видимо должен был ужаснуться этой новости. Но мне плевать, пусть хоть сам барон. - Ты!.. Да ты!.. Тебе и твоей семье конец! Статус!.. Статус... Статус?
  Что, не получилось? Бедняжка.
  - Высшая Магия не хочет, чтобы вы - смерды, знали, кто заберёт ваши жизни. Передай мои слова своему господину.
  Обратно парламентёр сказал раз в пять быстрее.
  - 'Хитро. Но не сработает. Всё равно нападут.'
  Баронский сын (лет сорок на вид) отчитывал своего незадачливого переговорщика. Да, запугать не получилось.
  Впрочем, я и не рассчитывал.
  - 'Не нападут. Я сам нападу.'
  Вытащил мечи.
  Медленно двинулся вперёд.
  - 'Помнишь ту историю про бабушку моего бойца в деревне под Ростовом?'
  - 'Я ничего не забываю.'
  - 'В ней есть одна деталь, не важная в целом, но очень важная для меня лично.'
  - 'Какая?'
  - 'Прежде чем я расскажу, тебе нужно знать, что меня тогда списали не только из-за ранения - я упорно не давал слить одного из своих парней.'
  - 'Того, что списали вместе с тобой из-за какой-то царапины?'
  - 'Дело было не в царапине, но да - это был он. Я не смог его прикрыть, по возвращении его не восстановили. Сломали карьеру потомственного военного, лишили стабильного заработка, пенсии. Всё из-за пустых домыслов, основанных лишь на... Я знал, что так и будет, отчасти поэтому поехал с ним к бабке - хотел поддержать, пока мог.'
  - 'Ты так и не сказал, что это за деталь.'
  - 'Имена. Всего лишь их имена.'
  - 'Имена?'
  - 'Да. Парня звали Абдулбек, а его бабушку Далият.'
  - 'Мне эти имена ни о чём не гово... ты сказал в девяносто шестом году?'
  - 'Я так устал. Устал сражаться из-за глупых, надуманных причин. Их причин.'
  У меня своих хватает.
  Никто из вас не зайдёт в эту деревню.
  Не зайдёт. Не зайдёт! Не зайдёт!!
  Ускоренное Мышление.
  Не зайдёт. Не зайдёт. Не зайдёт...
  - 'Влад, ты это чувствуешь? Что ты сделал?.. Как ты?.. Ну конечно. Это ведь очевидно. Дело не в эмоциях и желаниях - они слишком импульсивны, имеют свои пики и спады. Поэтому они дают лишь вспышки активации...'
  Я не особо вслушивался в слова Дедиона, продолжая упрямо идти вперёд.
  - 'Всё дело в стремлении.'
  - Лучники! - крик командира прозвучал нервно. - Убить его!
  Десяток всадников рядом с баронским сыном сноровисто наложили стрелы на тетиву, натянули, прицелились.
  - Давайте, стреляйте!
  Десяток стрел полетел в меня.
  Ни одна не попала.
  Некоторые пролетели рядом, но большая часть воткнулись в грязь под ногами. На одну из них я наступил, с хрустом ломая древко.
  - Что вы творите?! - взревел командир.
  - ... Хотел, чтобы он остановился.
  - Думал, он увернётся влево.
  - А я вправо.
  - Повело в сторону.
  Эти и несколько других ответов слились в один малоразборчивый гул. Причём все лучники, как один, говорили почти шёпотом.
  - Ещё один залп! Живее! Остальные тоже!!
  Я шёл всё быстрее. Вот-вот сорвусь на бег. Меня тянуло вперёд, как в кино, когда в солдата попадают пули, а он упрямо продолжает шагать навстречу стреляющим. Я видел такое и в жизни.
  Моритурус те салютант!
  Теперь уже сотни стрел были направлены на меня. Тут как в прошлый раз мне точно не повезёт.
  Я побежал.
  - Стре...
  Договорить он не успел.
  Три сотни лошадей под своими всадниками будто сошли с Разума: встали на дыбы, издав душераздирающий, утробный стон. Сотни сорвавшихся с тетив стрел, с жужжанием рассекая воздух, полетели во всевозможные стороны, а всадники вслед за этим начали падать на землю. Для того, чтобы развернувшиеся кони начали их топтать, убегая... от меня?
  Что вообще тут происходит?
  Вздыбленный конь командира опустился обратно на землю. И его наездник остался в седле. Видимо, он как-то закреплён. Так даже лучше. Сжал покрепче меч, отданный мне старостой деревни. Небольшое круговое движение для придания импульса.
  Рывок! Контроль Броска!
  Меч вошёл прямо в грудь, всадника сбросило с коня.
  С командиром поконченно. Осталось что-то сделать с войском.
  Ворвался в гущу событий. Рядом кто-то вскочил, ударил его мечом по голове. Плашмя. Что с ним случилось не знаю - я двинулся дальше. Пнул кого-то по голове, чтобы тот прекратил попытки подняться с земли. Лежи отдыхай. Сбоку в меня врезался какой-то бугай, сумел оттолкнуть его в сторону, сам упал на землю, а он, продолжая движение, влетел на всей скорости в дерево и рухнул бездвижно вниз. Пока я поднимался, получил ногой по животу. Больно, чтоб тебя! Схватился за неё, потянул, упавшего бойца на всякий случай ударил второй раз - под дых. Рядом пронеслась лошадь, таща по земле наездника, у которого нога застряла в стремени. Крики, стоны, звуки ударов. Такое чувство, что сражаются два войска, а не одиночка против толпы. Не отвлекайся на глупые мысли! Соберись! Схватил меч. Поднялся. Ещё одного вырубил ударом плашмя, у него даже меча в руках не было - бежал на меня с кулаками. А многие, наоборот, бегут от меня. Почему? Крутнулся вокруг оси. Рядом со мной оказался совсем молодой парень с луком в руках. Стрела наложена и её наконечник смотрит прямо мне в грудь. С такого расстояния не промахнуться. Парень натягивает лук с такой силой, будто я стою не в пяти шагах от него, а в двух сотнях метров. Мы встретились взглядами. Лицо бледное, руки трясутся, глаза бегают. Он будто дьявола увидел. В момент, когда моё сердце пропустило удар, тетива его лука лопнула, хлёстко ударив паренька по лицу. Меня в этот момент кто-то сзади приложил по голове. В падении разворачиваюсь, бью мечом. Снова плашмя, снова в голову. А ведь он меня спас: над головой пролетело несколько стрел, не завались я от удара вперёд, лежал бы сейчас мёртвый. Сразу трое выскочили мне наперерез. Бросок! Метательный нож рукоятью попал в голову одного временно нейтрализовав. Со вторым я схлестнулся, в то время как третьего снёс пробежавший мимо конь. Куда дальше? Впереди выскочило сразу шесть бойцов. Нет. Назад. Бегу. Вырубил ещё одного. Здесь их тоже слишком много. Сюда? Нет! Обратно! Рахлес!
  Рахлес.
  Через несколько минут беготни, парочки вырубленных бойцов и десятка пропущенных ударов, я оказался в кругу врагов. Крутился, размахивая мечом, не давая никому подойти на расстояние удара. Технически - это конец, я не жилец, но все мысли заняты лишь маханием мечом и ответному оскалу в окружившие меня морды.
  Давайте! Давайте же!
  - Разойтись!
  Голос был не громким, но властным. В кольце врагов образовалась брешь, в которой я увидел его.
  Вот уж не думал, что он выживет. Меч из груди уже не торчал, рана не кровоточила. О ранении напоминали только бледное лицо и огромное кровавое пятно на кожанном доспехе.
  Доспех! Ну конечно! Вот они - специальные кармашки под микстуры. Магия Лечения, как и любая другая, здесь под запретом, но микстурами пользоваться можно, хотя они создаются из магических ингредиентов и обладают магическими свойствами.
  Но кто этих ксенофобов разберёт?
  - Диотми, сюда.
  К командиру подскочил один из бойцов.
  - Сейчас помогу, господин.
  - Потом! Что с людьми? Что с лошадьми?
  - Лошадей нужно ещё вылавливать, некоторые далеко убежали. Я отправил своих осматривать поле боя, пока ни об одном убитом не доложили, но ранены почти все. Трое серьёзно, я не вытащу.
  - Ни одного... - прошептал баронский сын, осматривая творящийся вокруг хаос. - Дайте пройти.
  Он прошёл внутрь круга, созданного его людьми. Встал напротив меня. Выхватил меч. Выставил его вперёд на одной руке. Я сделал тоже самое. Лезвия почти соприкасались. Вот только руки, что у меня, что у него дрожали, и лезвия мечей описывали круги вокруг друг дружки.
  Будто в танце.
  - Кто ты такой? - задал он вопрос.
  - Герой, - ответил я честно.
  - Герой. Значит, маг.
  - Значит, маг.
  Мы оба нагло улыбались в лицо напротив.
  - Тогда ответь на вопрос, маг: ты сможешь Вылечить моих людей?
  
  ***
   Обратно я шёл хромая. Как часто бывает, травмы предстают во всей красе уже после драки, когда адреналин уходит. Я даже не помнил, когда меня успели так отделать, вроде не так много ударов по мне пришлось.
  Максимум пару десятков.
  Деревня выглядела запустелой. Будто последний раз нога человека ступала на эту землю много лет назад. Дома и заборчики стали выглядеть более ветхо, будто покосившиеся, всюду пыльно и грязно, хотя ещё вчера эта была добротная деревня.
  Рядом с домом баб Русхи стояли с десяток местных.
  - Как она?
  Ответом мне была тишина.
  Баба Русхи умерла, пока я сражался с захватчиками. Она как обычно сидела в кресле, и даже в глазах пока сохранялась какая-то насмешливая искорка.
  - Не дождалась.
  Я не мог вспомнить какими были последние слова, что я ей сказал. Вроде какая-то чушь про разные виды убийц. Знал бы, что больше ей ничего не успею сказать, нашёл бы слова получше.
  Делать всё правильно - это не про меня.
  - Она помогла вам прийти в этот мир, теперь вы помогите ей достойно уйти, - сказал я ни к кому конкретно не обращаясь.
  - Конечно.
  Огонь. Дедион сказал, что от Тела не останется даже костей. После смерти их свойства меняются, они, как и всё остальное, сгорают, превращаясь в пепел.
  Память. У всех в руках была вещь из дома бабы Русхи. В своих новых домах они повесят их на стены, кто-то оборудует специальное место в подвале.
  Я ничего не взял.
  Прощание. От остальных чаще всего звучало лишь одно слово - Фатэм. Руки принимали знакомый жест. У меня на них аллергия ещё со времён Области Гильрена.
  Я стоял молча.
  Скоро эта деревня опустеет окончательно. Последние жители дождутся, когда потухнет огонь и поспешат за своими. Заодно вернут старосте его меч, выполнивший свою работу.
  Мне он не нужен.
  - 'Твой план с молчанием не сработал, Дедион. Я не передумал и уже скоро доберусь до Ширцентии.'
  - 'Похоже на то.'
  - 'Пора начать говорить. Если уж я ввязываюсь в очередную самоубийственную историю, информация будет полезна.'
  - 'Что ты хочешь знать?'
  - 'Всё о Владыке Гроникуле.'
  - 'Самый младший из твоего списка - две тысячи четыреста лет. Из аристократической династии Ширцентии по древности не уступающей королевской. Ширцентию не покидает. Магическим гением не считается, но я не упомню, чтобы он вообще когда-либо сражался всерьёз - он не принимает участия в конфликтах и войнах. Поэтому, помимо того, что он априори в сотню раз Сильнее тебя, так ещё набор его заклинаний и расположенностей никто толком не знает. Что осложняет дело.'
  - 'Может не придётся ничего делать. Возможно я просто параноик, по глупости решивший, что Владык в моём списке объединяет не только Титул, но и методы, принципы и жизненный выбор.'
  - 'Это единственное, что могло бы тебя спасти.'
  - 'Могло бы?.. Дедион, ты не хочешь мне ничего рассказать о Гроникуле? Например, слухи? В случае с Догернашем всё оказалось правдой, сейчас я бы хотел узнать о подобных вещах заранее.'
  - 'Нет о нём никаких слухов, Влад. Гроникул не скрывается и делает всё открыто. Владыка Гроникул - главный идеолог появления и развития рабовладельчества в Ширцентии, по совместительству главный поставщик живого товара и хозяин всех ферм для скота.'
  Громкий надрывный треск донёсся из пламени костра. Что это? Ветка? Кость?
  Не знаю.
  Извини, баб Русхи, я не стану дожидаться, когда огонь потухнет, как того требуют местные традиции.
  У меня есть неоконченное дело.
   
  Глава 4. Mission: Madness.
  Again
  
  Отрывок из произведения 'Истории славных жителей Катинола'
  Том LVII
  'Эта история случилась очень давно, каждый её участник был достаточно важен и интересен для этого мира, но я предпочитаю описывать её как притчу, без указания конкретных имён, дат и названий.
  А случилось следующее:
  Один Разумный был в тяжёлом положении - он не знал, что ему делать в одной непростой и щекотливой ситуации. Ему на помощь пришёл другой Разумный - Владыка, достаточно известный своей Силой и мудростью.
  Он дал совет.
  Попавший в беду Разумный этим советом воспользовался.
  Случилась катастрофа.
  Жизнь сотворившего такое зло Разумного была кончена, он доживал последние дни, скрываясь от заслуженной мести. Но он не хотел спастить - он желал другого...
  И ему удалось - он сумел найти того самого Владыку, что дал ему совет, который забрал и разрушил жизни очень многих Разумных... и его в том числе.
  - Ты обманул меня! - воскликнул в гневе и ярости Разумный. - Зачем?! За что?! Ты лжец, убийца, зло во плоти!!
  - Я лжец, - степенно согласился Владыка. - В этом нет никаких сомнений. Но именно поэтому я не зло во плоти. Ты говоришь, что я злодей, но для такого утверждения нужно понимать, что это такое - зло. Я знал к чему приведёт твой поступок, прекрасно видел результат твоих действий. Почему этого не видел ты? Не было никакого непредвиденного фактора, вся картина была перед твоими глазами, но ты так ничего и не понял... - Владыка отвернулся от погибающего от множества ран Разумного и отправился в свой дальнейший путь со словами: - Поэтому довольно очевидна простая вещь: из нас двоих я куда добрее - я хотя бы отличаю добро от зла.'
  
  Сорголий.
   
  - Лорпель, ты не мог бы в очередной раз повторить свой список 'это необходимо'?
  - Достойная Рунит, я уверен, что ты этот список уже наизусть выучила.
  - Сколько нужно сделать всякого зла, чтобы наконец начать творить добро?
  - Выполните задание Капитула - продайте Соргольщикам Кристаллы и артефакты, и мы начнёт отсчёт вашего зла с этого деяния.
  Его невозмутимость меня порой бесит.
  Почти всегда.
  - Ладно. Где мы должны с ними встретиться?
  -----
  Одиронт действительно собирается постоянно ходить за мной хвостом? Его папаша совсем потерял Разум из-за страха за свою власть?
  - Принц, рад вас снова видеть у себя в гостях.
  - Мне также приятна ваша компания, Гроникул.
  - Ваше Высочество, - поклонился принцу Фастон.
  - Фастон, никаких изменений в наших планах нет. Можешь идти работать.
  - Да, Владыка, - гораздо глубже поклонился мне демон. Обычно он так не делает - дурацкая клоунада, чтобы задеть принца.
  Вот только принцу плевать на почести.
  Как только мой главный надсмотрщик покинул рабочий кабинет, Одиронт снова начал свою скучную, порядком доставшую меня болтовню:
  - Господин Гроникул, сегодня я бы хотел поговорить с вами об условиях содержания на ваших фермах особого типа... товара.
  - Конечно, принц. Общение с вами - большое удовольствие для меня.
  Очередной день насмарку. Поскорее бы уже эта глупая война закончилась, и принц продолжил капать на Разум своему отцу, а не мне.
  -----
  - Давай! Ну давай же!
  Не работает. Я не чувствую отклика её Разума.
  Вообще.
  А если попробовать совместить с артефактом? Вдруг сработает?
  На меня смотрели два больших испуганных глаза. Длинные ушки девушки были плотно прижаты к голове.
  - Не бойся, я не собираюсь причинять тебе боль.
  Вру: я был бы рад, получись у меня вызвать у этой несчастной хотя бы болевое воздействие.
  Неужели я настолько отчаялся?
  -----
  - Трусы!! Ничтожества!
  - Успокойся, Ас-Дилинк, ты пугаешь вождя.
  Точно! Как я мог?!
  - Прости, Калисто. Не бойся. Я просто немного сорвался.
  - Я тоже злюсь! - топнула ногой девочка.
  Разве можно было не поддержать такую? Остальные вожди - предатели, забывшие о заветах Великой Матери. Мы живём в Храме Гордости! Так где же она у них?!
  - Ас-Дилинк, - голос главной воспитательницы Ас-Шерты звучал необычайно низко. - Ты плохо влияешь на вождя. Хочешь воспитать из неё бандита?
  Я начал догадываться к чему всё идёт.
  - Нет, прошу Ас-Шерта! Я не...
  - На две недели отстраняешься от воспитания!
  Две недели?!! РАХЛЕС!!!
  -----
  Фурп. Его зовут Фурп. Это ведь не совпадение? Почему у них всегда такие созвучные имена? Я не знаю о какой-то великой тайне писарей?
  - Господин! Отвечайте на вопросы, пожалуйста.
  - А?.. Да, прости, задумался. Спрашивай дальше.
  - Титулы, если имеются.
  - Один имеется.
  - Какой?
  - Не Герой.
  
  ***
  Как часто бывает, что неожиданная и значительная проблема вылезает перед самым достижением поставленной цели, буквально на пороге успеха?
  В данным момент у меня не было времени поразмышлять над этим вопросом: почти добравшись до Мискерии - столицы Ширцентии - я нарвался на Слонотопа.
  Как иронично.
  В огромной мохнатой зверюге четырёхметрового роста поражали не габариты и размеры. Поражала её скорость и реакция.
  А бесила - настырность.
  Рывок! Рывок! Рывок!
  Остановился. Выхватил меч.
  - 'Влад. Продолжай бежать! Зубочистку придумали не для убийства.'
  - 'Я не могу постоянно использовать Рывки, а без них он меня нагоняет.'
  Рывок! Сделал перекат, в надежде ударить тварь по ноге, толщиной с бревно векового дерева. Удар!
  Рахлес! Промазал!
  А вот громадина свой шанс не упустила - я пролетел добрых семь метров, причём с радостью и больше бы полетал, но дерево, оказавшееся на пути, мои планы не разделяло.
  Очень ловко тварь орудует длинным хоботом, в котором мышц наверное больше, чем у меня во всём Теле.
  Как же больно! Спина!
  Рывок!
  Слонопот отомстил дереву за мои мучения, сломав его у самого корня, хорошо, что я сумел проскользнуть у Магзверя под ногами.
  До чего же он быстро разгоняется! Чем-то похоже на Скачок, только для огромной многотонной туши Магзверя это заклинание выглядит куда внушительней.
  И опасней.
  Я же для зверя опасности не представляю: шкура Слонотопа до безумия крепка - мои удары с Усилением и Рывком оставляют на его теле в лучшем случае царапины, которые к тому же прямо на глазах заживают. Единственное слабое место зверя - глаза, но достать до них непосильная задача, и зверь, трясся головой, только увеличивает уровень сложности.
  До невозможного.
  Рывок!
  Куда?
  Рывок!
  Что делать?
  Рывок!
  Попробую.
  Побежал к высокому дереву.
  Рывок! Прыжок! Дотянулся! План составлен на коленке и потому прост: если не могу попасть в уязвимое место снизу, нужно атаковать сверху. Через несколько секунд я забрался выше, твёрдо встав на большую ветку. Метров шесть высота.
  Должно хватить.
  Слонотоп покрутившись некоторое время вокруг оси, обнаружил пропавшую добычу. И рванул за ней.
  Давай. Давай!
  Пора!
  Прыгнул. Клейкость! Рывок! Получай!!!
  .
  .
  .
  Очнулся. Где я? Голова кружится. Почему мне так плохо? И почему земля ходуном ходит?
  Рахлес!
  Рывок! Да чтоб тебя!! Нога! Я сломал ногу! Открытый! Кость торчит, такое быстро не Вылечить. Сознание проясняется медленно, но я уже вспомнил как убегал от Слонотопа по лесу, как мне пришла в голову 'гениальная' идея прыгнуть на него сверху, чтобы поразить в незащищённый глаз. Как меня на лету встретил удар хобота и... я очнулся здесь.
  Уверен, берцовая кость не единственная в таком плачевном состоянии.
  И здоровенный Слонотоп вот-вот меня растопчет.
  Рывок! Рывок! Отлично! Правая нога цела. Далеко я так не убегу, но это лучше, чем ползти с переломом обеих ног.
  Стакан наполовину полон.
  Буду мыслить позитивно.
  Очередной удар Слонотопа хоботом в мою многострадальную спину выбросил меня на небольшую полянку. Метров сто в диаметре. Сама поляна мне была не интересна, моё внимание привлекло огромное толстое дерево прямо в её центре. Откуда оно там взялось, мне было всё равно - я должен срочно оказаться на нём. Хотя, говоря объективно, даже такое дерево не выдержит множества ударов такой махины, как Слонотоп. Но других идей у меня нет.
  Недолго я мыслил позитивно.
  Рывок! Рывок!
  Не успел. Хобот зверя, обвившись вокруг моей шеи, поднял меня в воздух. Укрепление! Нет, не помогает, он её сейчас сломает! Что делать? Вариант только один: не смотря на все мои кульбиты, Приклеенный к руке меч оставался со своим хозяином, и был сейчас моим единственным шансом на спасение.
  Усиление! Рывок!
  Сработало? Я хоть попал? Зверя я не видел - он был за спиной, бить пришлось наотмашь, не целясь.
  - Р-А-А-А!! - взревела тварь.
  Но это был не крик боли. Это был рёв ярости.
  Мир вокруг закружился. Меня снова отправило в полёт. Впрочем, он был недолгим...
  Удар! Не так уж больно. Привыкаю? Падение! Мутное марево перед глазами. Лечение! Появилась картинка. Вот так повезло: я валялся у своей цели. Вблизи древесный великан выглядел ещё солиднее.
  Но при этом я всё равно ставлю на Слонотопа.
  Неважно. Придётся лезть и пробовать Вылечить ногу, пока зверюга ломает моё временное прибежище.
  Рывок!
  Что?
  Рывок! Рывок!!
  - 'Влад! Он уже идёт! Давай быстрее!'
  Не всё так просто, Дедион.
  - 'Не получится. Я... я сломал позвоночник.'
  Приехали.
  Тварь, уставившись на меня злобный взглядом, пёрла вперёд. На хоботе был неглубокий порез, что вот-вот заживёт. Вот что его так разозлило. Да там сплошные мышцы! Как я вообще смог его порезать?
  Сжал меч покрепче. Давай, малыш, мы ещё посмотрим, кто-кого!
  Слонотопа мой грозный вид не остановил.
  Зато его остановила ловчая яма.
  Менее чем в десяти метрах от меня, огромный зверь буквально рухнул вниз, одновременно с моим сердцем, опустившимся в район правой пятки. Но зверь не пропал из вида целиком - он провалился в яму только передней половиной тела, его голова продолжала торчала над землёй, как и вся задняя часть махины.
  Уверен, мы со Слонотопом задавались одним вопросом - что происходит?!
  Впрочем, неважно. Пока есть время... Регенерация. Лечение! Лечение!
  Наложил заклинание на ту часть позвоночника, ниже которой ничего не чувствовал и на перелом ноги, предварительно вернув торчащую кость на положенное ей место. Повезло, что позвоночник сломан - никакой боли от этой процедуры я не ощутил.
  Снова начал мыслить позитивно.
  - Что нам делать? - услышал я чей-то голос за спиной.
  - Помогите ему, - голос отвечавшего звучал обеспокоенно.
  - Как? Против Слонотопа мы бессильны.
  - Не нужно убивать. Пока атакуете, помогите раненному, потом вместе убежим.
  - Это дополнительные траты.
  - Я всё компенсирую.
  Я не мог рассмотреть говоривших - мешало дерево, но содержание разговора меня порадовало. По крайней мере, это не новые враги.
  Слонотоп времени даром не терял: медленно, неуклюже, но он всё же выбирался из ловушки, которую ставили, очевидно, на кого-то поменьше габаритами. Ещё несколько десятков секунд и он окажется...
  В голову Магзверя прилетел Огненный Шар. Вслед за ним последовали другие заклинания.
  - Р-А-А-А!!
  Прямо уши заложило от его рёва. Впрочем, это снова была ярость, а не боль: даже такие заклинания его не берут.
  - Господин, вы можете идти? - спросил подскочивший ко мне молодой парень.
  - Пока не могу. Помогай.
  Парень не стал спорить, видимо, привык к приказам, и рефлекторно им подчинялся. Одному ему было сложно меня тащить, но вскоре к нам подбежал ещё один боец и дело пошло - мы быстро удалялись от Магзверя.
  Я смог оглядеться вокруг. Семь Разумных атакуют Слонотопа, двое тащат меня, один стоит чуть позади и смотрит за происходящим. У всех атакующих в руках артефакты, никто не использует собственных заклинаний. Они вообще маги или нет?
  Меня донесли до мужчины, что стоял позади остальных.
  - Вы целы? - прозвучал уже знакомый мне обеспокоенный голос. - Нам сейчас придётся в спешке отступать.
  - Идти не может, - ответил один из моих сопровождающих.
  - У вас есть артефакт с Лечением? - сразу перешёл к делу я.
  - Есть, но...
  - Дайте мне.
  - ... Хорошо, - вытащил мужчина жезл из сумки за спиной.
  Схватил.
  Лечение! Лечение! Лечение! Лечение! Лечение!
  - Спасибо! - вернул я артефакт владельцу.
  Наступил на ногу. Болит, но вес держит. И раз болит - позвоночник тоже восстанавливается.
  - Миртон, пора уходить! Скоро он вылезет! - закричал один из бойцов.
  - Отступаем! - крикнул главный. Миртон, получается.
  - Не нужно.
  - Что?
  Повернулся лицом к зверю. Сейчас, провалившись в яму, он подставился - голова находилась на удобной высоте для удара.
  Пора заканчивать беготню.
  Направился навстречу зверю.
  - Продолжайте атаковать! Отвлеките его от моего удара! - отдал я приказ проходя мимо одного из бойцов. Судя по тому, что именно он постоянно общается с Миртоном, среди бойцов он главный.
  - 'Влад, ты сейчас не в лучшем состоянии.'
  - 'С каждым шагом оно становится всё лучше.'
  Регенерация продолжала работать.
  Сжал меч в руке. В этот раз не от безысходности. Совсем другое чувство сейчас распространялось во мне. Всегда злился на себя за страх. И на того, кто это чувство во мне вызвал. Сейчас есть только один способ вернуть моё сердце обратно на положенное место.
  Усиление. Второе Дыхание.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  РЫВОК!! Удар!!
  Меч почти по рукоять вошёл в глаз. Но и Слонотоп не остался в долгу - удар хобота должен был отбросить меня на многие метры в сторону, если бы не Клейкость, сделавшая меня с моим оружием одним целым. А так меня только швырнуло, руку выставило в плече, пару-тройку рёбер сломало. Зато меч, вошедший в голову Магзверя, так сильно провернуло в ране, что мозг огромного монстра наверняка превратился в кашу.
  Огромная туша замерла, ноги-колонны подогнулись, и зверь рухнул на землю, подняв брызги грязи.
  Отключил Клейкость. Взялся за меч другой рукой. Клейкость. Рывок! Лезвие вышло из раны. Сломанные рёбра отозвались жуткой болью.
  Ничего. Жив остался - уже хорошо. Минут двадцать Регенерации - и буду как новый.
  - Вы в порядке, господин маг? - подошёл ко мне Миртон.
  - Скоро буду. Меня зовут Влад. Спасибо за помощь.
  - Мы не могли оставить вас в таком положении одного.
  По лицам стоящих вокруг бойцов я понял две вещи: первая - очень даже могли, в чём нет ничего удивительного, и вторая - Миртон был абсолютно честен и серьёзен в своих словах.
  У меня бывало такое же выражение лица при общении с неисправимыми пацифистами. Смотришь на таким с выражением 'доброй жалости' - никак они не поймут очевидных вещей и всё талдычат про мирный, ненасильственный путь во всём и для всех.
  Именно так на Миртона смотрели остальные: 'Глупость, конечно, сказал, но мы уже к такому привыкли'.
  - Ещё раз спасибо.
  - Господин маг...
  - Просто Влад.
  - Господин Влад, если это не секрет, не могли бы вы сказать, куда держите путь?
  Интересная манера речи - прямо слишком вежливая.
  - В столицу вашего королевства.
  - Отлично! - обрадовался Миртон. - Тогда я бы хотел купить у вас мясо убитого вами Магзверя. Всей необходимой суммы у меня с собой не будет, но обещаю, что остаток я отдам вам по возвращению в Мискерию.
  Купить?
  - Не нужно ничего покупать. Забирай его даром. Он твой.
  - Нет-нет. Я торговец, господин Влад, и не стану нарушать торговых правил. Если согласитесь сделать скидку - соглашусь, но как дар принять не могу.
  - Как хочешь, - интересные здесь у торговцев правила. - Тогда я компенсирую затраты твоих бойцов за использование артефактов. Это спасло мне жизнь.
  - На это я могу согласиться, - улыбнулся Миртон. Типичная улыбка продавца, но честная, без лукавства. - У нас здесь неподалёку стоят повозки, не желаете отправиться в столицу вместе с нами?
  - Желаю.
  Я жив. Но радости нет. Ни навыки, ни тактика, ни сила духа решили исход битвы. Мне повезло. Просто повезло.
  А с этим, как известно, не всегда везёт.
  Миртон - владелец крупной таверны в Мискерии в пятом поколении. Чудесник с проводимостью, он с детства изучал только заклинания, связанные с приготовлением мяса. Так же он с детства был дружен с одной соседской девочкой, которая, подражая ему, выучила эти же заклинания вместо Светлячка, Потока Воды, Поджога или других более распространённых у Чудесников с проводимостью. Детская дружба переросла в любовь и свадьбу, сейчас они вместе заведуют таверной и харчевней при ней, готовя для своих посетителей редкие мясные блюда и воспитывая любимого сына.
  Наша встреча оказалась не случайной.
  Полянка, на которой я оказался - хитрая ловушка. На ней специально были посажены грибы и ягоды, чтобы приманивать травоядных Магзверей, на которых в свою очередь будут охотиться хищники. Разных ловушек на ней хватало. Своеобразная охотничья делянка. Если бы не раны и не ожесточённая схватка со Слонотопом, я бы наверняка заметил все эти выбивающиеся из окружения детали, но в тот момент мне было не до анализа местности.
  В этот раз Миртону понадобилось мясо крупного хищника - Рысекогтя. Выкопали яму с кольями, хорошенько её замаскировав, сверху обильно полили кровью Кролпрыга, на которых Рысекогти очень падки и стали ждать добычу.
  И дождались. Всего через полчаса. Не ту, которую планировали, но дождались.
  И это даже хорошо. Слонотоп - добыча во всех смыслах лучше, чем Рысекоготь. Не только из-за количества мяса, но и из-за его качества и редкости. Миртон был доволен таким исходом. Проблемой была только доставка: туша и впрямь огромная.
  Но и с ней справились, потратив несколько часов.
  За это время я и успел обо всём узнать от бойцов. Никто из них не являлся магом, что очевидно - услуги магов не по карману Миртону. Отсутствие магии парни компенсировали ловушками и охотой с минимальным риском. По сути, они являлись группой наёмников: подряжались время от времени на подобные одноразовые миссии, а обычно занимались охраной. Мечом и луком пользоваться умели, а на крайний случай носили при себе атакующие артефакты.
  Как оказалось, распространённая история, хотя мне раньше такие группы не попадались.
  Парни были готовы мне рассказать обо всём на свете: помимо мяса в туше Слонотопа имеется желчь, которую можно дорого продать Мастеру Микстур, и я, естественно, сразу согласился отдать её им. В общем, несмотря на долгое, нудное и тяжёлое перетаскивание туши зверя до повозок и укладывание её на сами повозки, настроение у всех было положительное, чем я без зазрения совести пользовался, добывая информацию.
  Чуть после полудня мы достигли стен Мискерии.
  - Идите вперёд, господин Влад, - указал на стражников в воротах Миртон. - Мне долго придётся оформляться, если вас не затруднит, подождите меня, хочу показать вам свою таверну, а вечером накормить фирменным блюдом из мяса Слонотопа. Можете даже снять у нас комнату, если у вас нет конкретных планов на счёт жилья.
  - Буду рад.
  
  ***
  Люферон был в своём кабинете один. Одетый во всё чёрное, и сам полностью чёрный. Встал из-за стола, и, сверкая белоснежной улыбкой, особо выделяющейся на чёрном фоне, подошёл к нам.
  - Рад встрече! Присаживайтесь! - указал он на два стула возле своего стола.
  Как только мы с Лорпелем сели, он вернулся на своё место.
  - Не ожидал, что новый торговый представитель Достойных будет так красив, - снова он улыбнулся.
  Бесит его улыбка.
  - Поговорим о делах.
  - Конечно! Были сложности с заказом?
  - Нет. Весь список по позициям и наименованиям доставлен в Мискерию и сейчас хранится на складе нашего представительства.
  - Отлично! Обычно всегда возникают какие-то накладки. Мне нравится, как началось наше сотрудничество с вами, Достойная Рунит.
  Хватит скалиться.
  - Пора обговорить стоимость товара.
  - Хотите честно, Достойная Рунит?
  Хочу, конечно, но от тебя такой роскоши ждать не стоит.
  - Хотелось бы честности. Мы ведь... партнёры.
  - Поэтому я и заговорил об этом. Каждый раз, когда Капитул меняет своего торгового представителя, они дают ему наказ увеличить стоимость товара или любым других способом получить от нас больше золота, чем его предшественник. Уверен, вам сказали тоже самое.
  Сказали, как же иначе.
  - Какое это имеет отношение к делу?
  - Ни один из ваших предшественников не справился с поставленной задачей. Мы всегда сохраняем цены на одном уровне. Поэтому, ваше руководство не будет сильно огорчено, если и сейчас ничего не изменится, зато мы с вами сохраним много времени и нервов, которые были бы потрачены на бесполезные споры.
  Как будто мне интересно твоё золото.
  - Господин Люферон, вы знаете как вас называют в народе?
  - Представители честной торговой компании 'Правое дело'?
  И ухмыляется.
  - Почти. Ошиблись всего лишь во всех словах. Вас называют 'Соргольщики'.
  - Да, к сожалению мне доводилось слышать эти гнусные слухи.
  - Значит, вы не являетесь одной из многих компаний, что он создал и контролирует через посредников?
  - Ни в коем случае. Господин Сорголий является преступником, в том числе в Ширцентии, где расположено наше главное представительство, - развёл он руками в стороны, демонстрируя это самое представительство. - Мы не стали бы подвергать свой бизнес такому риску как связь с разыскиваемым почти всеми королевствами преступником.
  - Звучит логично.
  - Ну конечно. Тем более, мы ведь ничего не воруем, а покупаем по честной цене.
  Рассказывай легенды кому-нибудь другому.
  - Я ангел, господин Люферон. Наша раса с момента происхождения неотрывно связана с артефактами, поэтому я знаю, что порой происходит с целыми королевствами из-за нескольких артефактов невероятной Силы. Пусть Сорголий остаётся в тени, но он лично виновен в смерти очень многих Разумных. Из-за него сферы распространения, перераспределения и использования артефактов не могут стать чистыми и прозрачными. Он сделал частью преступного мира всё, что связано с артефактами. И неважно, каким способом часть его организации получает эти артефакты - честным или нет, сама поддержка такого как он - преступление.
  - Пожалуй, вы правы, Достойная Рунит. Но, как я уже сказал, наша торговая компания не имеет к Сорголию никакого отношения.
  И зачем только я всё это ему сказала? Какой смысл? Не одумается же он после моих слов?
  - Я вас услышала. Что ж, я поняла вашу позицию - хотите сохранить цены неизменными. Мне нужно будет это обдумать, ещё раз перепроверить товар. Если в ближайшие дни вы не собираетесь покидать Мискерию, я сообщу вам своё решение позже.
  Встала, не дожидаясь его ответа. Лорпель поднялся со стула следом за мной.
  - Конечно, но... - Люферон выглядел озадаченно.
  - С предыдущими торговыми представителями вы договаривались на месте?
  - Нет, просто... Я думал весь этот разговор приведёт к попытке повысить цены на товар из-за риска работы с 'полупреступной' компанией.
  - Нет. Этот разговор был для другого.
  Улыбка дельца поблекла.
  - Ясно. Впервые из Капитула прислали такого представителя... Надеюсь на новую встречу.
  Я ему отвечать не стала.
  Уже покинув торговое представительство и отойдя от него подальше, я высказала Лорпелю своё мнение:
  - Ты видел его выражение лица, слышал интонации? Он даже не пытается скрыть своей причастности к Сорголию.
  - Он ведь сам признался, что раньше имел дело только с теми из ангелов, кого кроме золота ничего не волнует. Знай он о твоём характере заранее, наверняка изобразил бы праведный гнев и оскорбление в лучших чувствах из-за подобных подозрений. Только поздно.
  - Мне всё меньше...
  - Достойная Рунит, - его привычка меня перебивать всё также бесит. - Вопрос не в том, продадим ли мы ему Кристаллы и артефакты. Заартачишься - тебя быстро заменят на менее строптивого ангела, коих хватает. Вопрос в том, вернёшься ли ты в наш Оплот в качестве его главы или продолжишь подчиняться Шангелю. Выполни работу, получи их доверие, и те в Капитуле, кому Шангель мешает, продвинут тебя на его место.
  - А что они потом мне прикажут делать?
  - Неважно. Будучи во главе Оплота, ты сможешь направлять нас. А на уровне взаимодействия с другими Оплотами или Капитулом всё будет как обычно - пустая болтовня и интриги без всякого полезного выхлопа.
  Я устала. Знаю, что сама решила идти по этому пути, но...
  Когда это всё уже закончится?!!
  
  ***
  Миртон, вопреки своим ожиданиям, довольно быстро прошёл все проверки и оказался в городе. Несколько минут он потратил раздавая приказы по поводу своей добычи, и когда Слонотопа увезли на разделку, мы направились к его таверне.
  На моей руке висел Браслет Странника, только в этот раз он будет работать в течении десяти дней, а не семи, как было в Гардинии. Но думаю, мне столько не понадобиться, особенно если моё послание дойдёт до Гроникула.
  Мискерия первый город Ширцентии, внутри которого я оказался. До этого момента я старался по возможности избегать поселений. Не знаю, череда это совпадений или закономерность, но стоит мне куда-то попасть, как я сразу вляпываюсь во все доступные и недоступные передряги.
  Не хотелось сделать это раньше времени.
  Пока же переделка не началась, у меня есть время, чтобы немного осмотреться. В целом Мискерия ничем не выделялась на фоне других крупных городов и столиц Катинола.
  Но архитектура меня интересовала в последнюю очередь.
  На улицах было много зверолюдов. Не сказать, что больше, чем представителей остальных рас, но много. Насколько мне известно, в Мискерии проживает почти полмиллиона жителей и около двухсот тысяч рабов. Значит далеко не каждый может позволить себе иметь такую роскошь как раб. Каких-то ужасов я не увидел: никто не бил зверолюдов плетьми, не толкал, зверолюды не выглядели измученными. Даже наоборот - большинство из них были веселы и радостны.
  И куда-то спешили.
  Ни один зверолюд не стоял на месте, не любовался видами города. Многие что-то несли. Работают. Впрочем, я всегда чувствовал, что слова раб и работа как-то связаны.
  Миртон оказался неплохим экскурсоводом. Где-что расположено, как-куда добраться - он успел очень многое мне рассказать за те сорок минут, что мы добирались до его таверны.
  Таверны? Отель здесь лучше подойдёт. Большое здание в три этажа. Даже конюшня есть на случай, если постоялец будет на лошади. Причём нужда в ней была - в трёх стойлах из шести лошади имелись.
  - Сегодня харчевня на первом этаже не работает, но уже завтра я смогу накормить своих постояльцев мясом Слонотопа. Поскорее бы! - настроение Миртона, и без того хорошее, ещё сильнее поднялось, стоило ему увидеть своё детище. Я уже давно понял, что он действительно гордиться тем, что делает.
  Но моё внимание привлекло другое.
  - Это твой... сотрудник?
  - Да. Это Ми. Он ухаживает за лошадьми.
  Это был зверолюд. Из медвежьих. Высокий, за два метра, крупный, как и все представители его вида. Он скрёб одну из лошадей. Увидев Миртона, он остановился и...
  - Хозяин, вы вернулись! - обрадовался зверолюд. Голос у него был высокий, мальчишеский, совсем не подходящий такому здоровяку.
  - Вернулся, Ми. Продолжай работать. Сегодня вечером я приготовлю для тебя кое-что вкусное.
  - Правда? - радости в этом вопросе не было предела.
  - Правда-правда.
  Зверолюд принялся с ещё большим усердием натирать лошадь, будто этим он может приблизить наступление вечера.
  - У тебя... есть рабы? - не мог я не задать этот вопрос.
  - Конечно, господин Влад. Мы с Нистией сами за всем уследить не можем. Десяток сотрудников и столько же рабов, и то порой не хватает ладоней.
  Десяток рабов?
  Рахлес! Я должен был раньше догадаться. А теперь чувствую себя обманутым, будто меня маньяк в своё логово заманил конфетками. Хотя, это всё моя вина и Миртон остался тем же парнем, что самоотверженно мне помог.
  Пока я переживал эмоциональный диссонанс, Миртон открыл дверь харчевни, приглашая меня пройти.
  Ладно, посмотрим.
  Внутри оказался большой зал, заставленный столами. Всё чисто и опрятно. В помещении в этот момент никого не было, только одна девушка, занятая мытьём пола.
  Зверолюдка-кролик.
  Звучит ужасно, буду называть их зверодевушками.
  - Пи, как работа? - окликнул девушку Миртон.
  - Хозяин, вы вернулись!
  У них что, общая программа приветствия?
  - Вернулся. Пока меня не было, ничего не произошло?
  - Много чего! Пи сегодня...
  - Пи, важное. Что-нибудь важное случилось?
  На несколько секунд девушка задумалась.
  - ДА!! Хозяйка просила отправить вас в главный дом сразу как Пи вас увидит. Хозяйка сказала, что это важно!
  - Главный дом? - удивился Миртон. - Я сейчас вернусь.
  За несколько секунд Миртон прошёл через всё помещение и скрылся за дверью в задней части зала.
  Я остался наедине с девушкой.
  - Тебя зовут Пи, верно? - обратился я к ней.
  - Да, Пи зовут Пи, - удивлённо она на меня уставилась. Не помнит, что Миртон её только что назвал по имени? - Чем вам помочь, господин?
  Искренняя улыбка, длинные заячьи ушки, вставшие торчком, и взгляд, который прямо требовал, чтобы мне в чём-то нужно было помочь. А уж она всё сделает.
  Никогда до этого во мне не боролись чувства умиления с омерзением. Раньше мне казалось, что они попросту несочетаемые ни в каких пропорциях. А сейчас я не мог сказать, чего во мне было больше.
  - Миртон хороший? - задал я глупый вопрос.
  - Миртон? - склонила девушка голову.
  - ... Хозяин хороший?
  - Хозяин хороший!
  Не сомневался.
  - А кто плохой?
  - Плохой?
  - Да, есть кто-то плохой? Вообще, не обязательно хозяин.
  Некоторое время девушка усердно раздумывала над моим вопросом, что было заметно по её сморщившемуся в задумчивости личику.
  - Не знаю. Спросите у хозяина, он вам скажет. Хозяин умный!
  Вот как.
  Постояв несколько секунд, так и не дождавшись от меня других просьб, девушка продолжила мыть пол.
  Почему мне так неловко? Не хочу здесь находиться. Рабовладельцы они, а стыдно и унизительно мне.
  Что ж, Миртон сказал, что вернётся, но не говорил ждать его здесь.
  Решено.
  Двинулся к той же двери, через которую он недавно вышел. За ней находился длинный узкий коридор. Из него выходили разные комнаты, я заметил кухню, на которой кто-то был, потом было что-то вроде склада. В общем, это была зона подсобных помещений. Мне не сюда. В конце коридора была ещё одна дверь, за которой... я оказался на улице.
  Вернее, я оказался за зданием таверны. Впереди, метрах в двадцати, находился дом. Гораздо меньше таверны, но всё ещё достаточно большой чтобы считаться усадьбой. Понятно, на своём участке предки Миртона построили не только таверну, но и жилой дом, чтобы 'до работы было недалеко'.
  Звуколов.
  Когда Щупальца этого заклинания проходят сквозь препятствия, приходится усиливать контроль и затраты маны, но у меня уже неплохо получается. Потому, буквально через несколько секунд я мог обрывочно слышать, что творится в доме.
  - Как давно?..
  - Он в порядке?!
  - Что точно случилось?
  Только голос Миртона. И ещё... плач? Ребёнок плачет?
  - Откуда столько крови?
  На этом вопросе моё терпение кончилось.
  Рывок. Рывок!
  Открыл дверь. Проскочил коридор. Голоса шли из следующей комнаты. Выхватил нож.
  Рывок!
  - А-а-а!! Кто вы?! Что вы?..
  Стоящая в центре комнаты женщина начала кричать.
  Рахлес! Отвлёкся на ненужную деталь.
  Миртон находился рядом, стоял на коленях, обнимая мальчика лет восьми-девяти.
  - Что? Что случи... Господин Влад? Что вы здесь?..
  - Что происходит? - перебил я Миртона проскакивая через комнату.
  Ничего и никого.
  - Кто вы такой? - уже спокойней спросила женщина.
  - Я услышал крики и что-то про кровь. Пришёл помочь!
  Пока такого объяснения должно хватить.
  Звуколов.
  Так. Ничего. Ничего. Нашёл. Коридор направо, первая комната по левую руку - там кто-то есть. Двинулся туда.
  - Постойте, что вы делаете? - всё никак не могла угомониться женщина.
  Открыл дверь.
  Девушка-кролик вытирала с пола пятно. Большое пятно крови.
  - Успокойся, мальчик, всё в порядке, - Миртон продолжил успокаивать ребёнка, не обращая внимания на мои действия.
  - Но... было так грязно, так липко... и запах, - хныкал мальчишка.
  Эта комната - детская? Нет, кровати нет. Игровая? Похоже на то.
  В комнату вслед за мной вошла крикливая женщина, как я понял, жена Миртона - Нистия.
  - Я прошу вас...
  - Что произошло? Отвечай!
  Мой напор ошарашил её. Тем более, у многих в голове складывается простая логическая цепочка: если кто-то что-то требует, значит имеет на это право.
  - Несчастный случай. Это был просто...
  - Говори конкретно.
  - По упала с лестницы и повредила шею.
  - По? Рабыня?
  - Верно.
  Пятно на полу было огромным. Но вдруг она ещё...
  - Где она? Я бы мог помочь.
  - Мертва. Она почти сразу умерла. Рана глубокая.
  В углу комнаты стояла стремянка. Самая обычная стремянка, только выполнена из дерева, лишь шарнирная часть была металлической. Метровой высоты, не больше. Учитывая высоту потолков, я на такой смогу спокойно стоять в полный рост. Прямо над пятном, на потолке висело что-то вроде люстры, в которой находился Кристалл с заклинанием Светлячка. Распространённая схема освещения в домах Катинола.
  - С этой лестницы упала? - Нистия кивнула. - Как это могло случиться? И при чём здесь мальчик?
  - Ни при чём! - взвилась женщина. - Он просто хотел пошутить!
  - Пошутить? - я не понял, о чём она говорит.
  - По стояла на лестнице, меняла Кристалл со Светлячком на новый, а Биски её слегка дёрнул, чтобы напугать... просто шутка.
  Ясно. Девушка успугалась и неудачно упала, на что-то напоровшись. Идиотская ситуация. И я по своей воле в неё влез.
  Нужно проваливать отсюда.
  - Как тебя зовут? - обратился я к девушке вытиравшей пятно.
  - Меня? Пя зовут Пя, господин.
  Пи, По, Пя. Если не даёте нормальных имён, так хоть фантазией бы могли пользоваться.
  - Пя, прекрати пока. Отойди чуть в сторонку.
  - 'Ты чего, крови не насмотрелся?'
  Кровь имеет свойство быстро впитываться в поверхности. Сверху всё вытрешь, а след всё равно остаётся. Так и здесь: то, что крови было много, я понял по размеру пятна, саму кровь уже вытерли и сейчас девушка пыталась затереть бордовый след на полу.
  Вот только он очень необычный.
  - 'След не цельный. Видишь, есть чуть более светлые участки?'
  - 'Я Ментальный маг, а не криминалист.'
  А ведь они очень правильной формы, чёткие углы и очертания.
  - Вы не могли бы...
  Рывок!
  - 'Влад!'
  - Ты лжёшь мне, - спокойно произнёс я.
  Нистия, которая в этот момент была схвачена мной за шею и прижата к стене, ничего ответить не могла.
  - Хозяйка? - испуганно прозвучал голос Пя.
  - Вокруг стремянки были разложены предметы. Слишком много небольших предметов, что не может быть случайностью.
  Нистия начала что-то хрипеть, видимо, протестуя против моих слов.
  - Знаешь, что я думаю? Я думаю, что кто-то приказал девушке залезть на стремянку, разложил вокруг разные предметы, на которые не очень мягко падать, а потом начать шатать лестницу. Это точно не несчастный случай, и шуткой это можно назвать с трудом, только если шуткой мелкого садистского ублюдка.
  Нистия начала дёргаться.
  - Такое не придёт в голову в один момент, слишком сложно для безмозглого ушлёпка, а значит он долго к этому шёл. Что случилось в этот раз? В порыве своей садисткой ущербности он решил использовать предметы, что оставляют порезы, а не синяки? Или всё-таки неудачное падение?
  По её реакции я теперь знаю ответы на все необходимые вопросы.
  - 'Что ты собрался с ней делать, Влад?'
  - 'Пока не решил.'
  Решение пришло из соседней комнаты:
  - Всё будет в порядке. Я куплю тебе новую няньку. Она будет заботиться о тебе не хуже, чем это делала По.
  - Правда? - прозвучал радостный голос... мелкого ублюдка.
  Разжал ладонь. Нистия упала на пол, хватая ртом воздух.
  Пора и мне 'поутешать' мальчика. Это я умею.
  Прошёл обратно в зал к Миртону.
  - Смотри, Биски, это господин Влад. Он маг.
  - Маг? - прохрипела Нистия за моей спиной. Быстро она пришла в себя.
  - Да, Биски, я маг, - наклонился я к пацану. - Но чего не знает даже твой папа, так это то, что я - Герой. Я тот, кто исполняет волю Высшей Магии, если она видит несправедливость. Стоит ей решить, что кто-то мучает других, причиняет им боль ради своих грязных игр, отдаёт ужасные и гнусные приказы тем, кто не способен от них отказаться, и я прихожу к этому Разумному и ДЕЛАЮ С НИМ ТО, ЧТО ОН ДЕЛАЛ С ДРУГИМИ.
  - Господин маг! Прошу простите меня! Я не хотела оскорбить или обмануть вас! - запричитала за спиной Нистия.
  - Да, Биски, Герои помогают в беде, - улыбнулся мне Миртон. - Ты ведь давно хотел встретить такого?.. Биски? Биски!
  Мальчик побледнел. Его мелко трясло.
  - 'Не так давно ты вообще не мог контролировать Ауру Ужаса, а сейчас атаковал ей отдельного Разумного, не задев окружающих.'
  - 'Я её не контролировал.'
  - Папа, я хочу к себе, - пропищал щенок.
  - Да, конечно. Пя, отведи Биски в его комнату.
  - Да, господин.
  Когда мальчика увели, Миртон посмотрев на свою жену, спросил:
  - Почему ты извинялась, милая? Оскорбление, обман. Что случилось?
  - Всё в порядке, Миртон. Я не оскоблён и не обманут.
  - Вы уже успели познакомиться?
  - Ха, и правда, я ведь так и не представился. Меня зовут Влад.
  - Ни... Нистия.
  - Рад встрече.
  - И я.
  - Огорчает, что она произошла при таких обстоятельствах. Надеюсь, такие несчастные случаи происходят у вас нечасто? - участливо поинтересовался я.
  - Впервые, - ответил Миртон. - Настоящая беда. У мальчика может остаться травма от переживаний. А я ещё пообещал ему купить новую няньку, но не уверен, что смогу это сделать в ближайшее время.
  - Так сложно купить нового раба?
  - Если срочно, то да. Придётся договариваться со знакомыми с фермы, искать золото.
  - У нас хватит золота на одну рабыню, - аккуратно сказала Нистия.
  - Ох, конечно! - спохватился Миртон. - Я же ещё тебе не рассказал...
  Дальше Миртон поведал о нашей с ним встрече, о покупке целой туши Слонотопа, которая заберёт часть их сбережений. Они всё вернут, но случится это не сразу, а для 'спокойствия' ребёнка новую няню ему нужно купить как можно скорее.
  Я не прислушивался к его словам. Я прислушивался только к своим ощущениям.
  Умиления в них не осталось совсем.
  
  ***
  - 'Ты обещал, Влад. Не забывай о нашей договорённости.'
  - 'Я никого не убил.'
  - 'Конфронтация начинается не с подсчёта трупов. Тем более, что ты был близок к этому.'
  - 'Не ври, я даже не рассматривал такой возможности.'
  - 'Знаю я ещё один процесс, где применяется удушение, но вы были в одежде, и она замужем.'
  - 'Хотел бы убить...'
  - 'Знаю. Но в следующий раз ты можешь не сдержаться. Ты находишься в столице рабовладельческого королевства. Что ты ожидал здесь увидеть? Единорогов и пони?'
  Начинаю жалеть о нашей с Дедионом договорённости.
  Договорённости...
  Во время моего очередного диалога с 'внутренним голосом' речь зашла о случившемся в Лурдении. А именно об обмене любезностями с Ником. Я абсолютно не верю в возможность создания честной, справедливой и равной структуры на основе десятка разных королевств. Но также я не верю в happy end того пути, по которому иду я сам. Ник был прав, личная деформация в основе которой лежит насилие, конфликт и противостояние приведёт к закономерному итогу - я стану ещё большим чудовищем, чем те, с кем я боролся.
  В обычном ситуации.
  Но моя ситуация не обычная. И дело ни в магии, ни в другом мире с другими моральными ценностями, всё куда проще - моя ситуация необычная, потому что она не моя.
  Она наша.
  У меня в голове живёт вторая личность. Способная оценивать происходящие со мной изменения отстранённо и непредвзято. Не говоря уже о том, что личность эта - дотошный, занудный, ничего не забывающий и досконально разбирающийся в теме изменения и корректировки Разума Ментальный маг.
  Он может и обязательно заметит то, что я сам точно бы пропустил. Любой бы пропустил. Так уж мы устроены.
  И первый этап нашей совместной работы по предотвращению появления 'Тёмного Владыки Катинола Влада' начался (тем более, что такой путь - банальщина). По пути в Мискерию мы с Дедионом заключили договорённость: я иду сюда чтобы помочь, а не чтобы разрушать. Критерий помощи прост - прежде чем начать махать мечами, я должен чётко понимать, что в таком случае произойдёт с рабами. Должен чётко понимать, что мои действия в итоге пойдут им на пользу. Может, будут жертвы, без них редко обходится, но в целом, когда пыль уляжется, всё станет лучше.
  Я легко согласился. Ведь очевидно, что жизнь свободного Разумного лучше, чем жизнь раба, и, если для наступления такой жизни, нужно открутить голову местному Владыке, который монопольно контролирует рынок рабов, значит так тому и быть.
  Но сначала Дедион потребовал от меня погружения в тематику. Я должен узнать о рабовладельческой системе Ширцентии всё: сколько, где, как, почему и зачем. И только после этого, видя общую картину, сделать вывод: смерть Владыки Гроникула пойдёт на пользу всем рабам и тем, кому они дороги и кто хочет вернуть их в семьи.
  Для меня очевидная мысль без углублений и разбирательств, но раз уж согласился на условия, нужно соблюдать.
  - 'Не сдержаться? Да ладно тебе, Дедион. Я сверхдобродушный Разумный - таких с радостью приглашают разделить семейный ужин.'
  - 'И зачем ты только согласился на приглашение Миртона?'
  - 'Сам ведь просил погрузиться в будничный мир рабовладельчества.'
  Вот я и погружаюсь.
  
  ***
  Судя по поведению Миртона, Нистия не рассказала ему о случившемся в игровой комнате - хозяин таверны был всё также добр и радушен. Мы втроём сидели за большим столом, Пя - зверодевушка, что до этого вытирала с пола кровь своей... не знаю, кем они друг другу приходились, выставляла блюда на стол.
  Биски не захотел выходить из комнаты и ужинал у себя.
  - Милая, а где Пу? Почему Пя одна? - покрутил головой Миртон.
  - Она у Шилена.
  - Опять?
  Не сильно, но я точно почувствовал в голосе Миртона возмущение.
  - После смерти сына старик совсем расклеился. Он нам много помогал, настал наш черёд. Пу вернётся ближе к ночи, не беспокойся - она хорошо выучила дорогу.
  Мне всегда нравился в женщинах нравоучительный тон. Не знаю почему. Может, потому что меня большую часть жизни воспитывала моя...
  Неважно.
  - Вернётся? Вы отпускаете... рабов одних?
  Два недоумевающих взгляда были ответом на мой вопрос.
  - Конечно. Не ходить же везде вместе с ними, - дополнил ответ словами Миртон.
  - И они не сбегают?
  - Ни разу о таком не слышал.
  - 'Я конечно знаю о силе 'рабского мышление', особенно когда оно навязано 'хозяевами', но чтобы даже единичных случаев не было?'
  - 'Меня это тоже удивляет. Даже осознавая всю бесперспективность, я раз по семь на дню пытаюсь сбежать из дурдома под названием 'Разум Влада', в который меня Силой засунули, а они не хотят просто попытаться.'
  Ясно. Дедион решил играть в несознанку. Будет отшучиваться от любого вопроса, чтобы я сам до всего докапывался.
  - Готово, - ярко улыбнулась Пя, поставив очередную тарелку на стол. - Пя всё перенесла сюда.
  - Молодец, Пя, - погладил Миртон девушку по руке.
  Это поглаживание?.. Это ведь?..
  Рахлес!
  Тот факт, что зверодевушка на этот жест лишь ещё ярче улыбнулась, разозлил меня только сильнее.
  Но Миртон решил подлить масла в огонь моей ярости:
  - Иди ко мне в комнату, я скоро подойду.
  Не знаю каким способом я сумел удержать себя в руках. Не знаю, зачем я вообще это сделал!
  - Да, Господин!
  Хватит так искренне улыбаться!
  - 'Успокойся, Влад. Ты как маленький. В Ширцентии распространены два вида рабов: медведи и кролики. Первые в основном мальчики, отличающиеся большими размерами, физической силой и выносливостью, вторые - девушки. Тебе уже не пять лет, давно должен был догадаться, почему.'
  - 'Просто Миртон скорее похож на того, кто даже мухи не обидит.'
  - 'Как ты себе представляешь рабовладельческие общества в прошлом Земли: кругом одни маньяки, неспособные на добро, только и желающие убивать и мучить? Один из самых продуктивных в вопросе построения правильного и честного общества периодов в вашей истории - годы римской империи. Философия, наука, искусство, архитектура, основы правого общества и государства. Вы и половины из того, что там было придумано, не можете реализовать в своём современном обществе, при том, что рабство для Рима того периода - норма.'
  Ладно. Я спокоен.
  - 'Но разве после такого могут остаться сомнения в том, что рабам нужно помочь?'
  - 'Им нужно помочь. Вопрос в том, как это сделать. Пока я не вижу, что попытка убийства Гроникула им чем-то поможет.'
  Я вот отлично вижу, что смерть главного работорговца, без возможности другому ублюдку занять его место, будет на пользу тем, кто находится в рабстве.
  - Ты сегодня ночуешь у себя? - как бы невзначай, ничего не значащим тоном спросила Нистия.
  - Милая, ты о чём? - удивился Миртон. - Максимум через час я ухожу. Румсин подготовил зверя: снял шкуру, слил кровь, желчь, дал нам первый кусок вырезки на пробу. Но на полной разделке я должен присутствовать лично. Наложу на мясо Сохранность Вкуса и прослежу, чтобы пройдоха Румсин не забрал себе пару сотен килограмм деликатеса - с него станется. В общем, если до утра управимся, уже хорошо.
  - Извини, я как-то не подумала об этом, - повинилась Нистия.
  Странный разговор. И атмосфера разговора тоже странная.
  Ясно.
  - Как вам мясо, господин Влад? Я только полчаса назад закончил готовить. А вот это блюдо приготовила Нистия. У меня так вкусно тушить мясо не получается.
  - Вкусно. Очень.
  Действительно вкусно. Как и любой нормальный Разумный, я люблю вкусно поесть, но почему-то именно сейчас мне хотелось, чтобы блюда на вкус были ужасны.
  Но вкусно, зараза.
  Какое-то время мы продолжали вести с Миртоном светскую беседу, Нистия почти не принимала в ней участия.
  Но ничего не длится вечно. Даже пытка.
  - Мне придётся вас покинуть пораньше. Много забот с нежданным мясом Слонотопа, - встал из-за стола Миртон. - Ещё раз спасибо, господин Влад.
  - Тебе и вашим бойцам спасибо. Тем более, что за мясо ты заплатил, - потряс я изрядно потяжелевший кошель с монетами.
  Миртон, прежде чем уйти из зала, взял со стола тарелку с нарезанным ломтиками вяленным мясом.
  Игры с едой?
  Одобряю.
  Ублюдок.
  - Позвольте, я уберу посуду, господин маг, - встала из-за стола Нистия.
  Я протянул ей свою тарелку.
  В этот момент в дверь громко постучали.
  - Скорее всего, это за мной, - сказал я прежде, чем Нистия успела вздрогнуть от неожиданности.
  - За вами?
  Я не стал отвечать, а сразу направился к двери. Нистия пошла за мной следом, видимо, оставив уборку стола на потом.
  - Как хозяйка, я дол...
  Договорить она не успела - я открыл дверь. На пороге стоял демон. Молодой парень. Запыхавшийся. Впрочем, моё внимание привлекло другое - фартук. На нём было надето что-то вроде поварского фартука. Не видел их раньше.
  Почему Лерди такой не носила?
  - А?.. А можно господина Миртона? Или госпожу Нистию? Они дома? Или нет? А может... вы случайно не господин Влад? - зачастил демон.
  - Да, я господин Влад.
  - Что случилось, Зорки? - из-за моей спины спросила Нистия.
  - Госпожа! Там пришли к господину Владу, но его не было в своей комнате, вот я и...
  - Ты заходил в комнату клиента? Ты забыл, что мы не нарушаем покой наших посетителей? - строго произнесла Нистия.
  - Да. Я знаю. Но эти Разумные пришли от Владыки, - последние слова демон прошептал.
  - Владыки Гроникула?
  Демон кивнул.
  - Господин маг, вы?..
  - Всё в порядке. Я ждал их.
  - Они у входа в таверну. В жилую часть, а не в харчевню.
  - Спасибо за подсказку. Можешь идти.
  Парень с радостью последовал моим словам, чуть ли не бегом направившись к зданию таверны.
  - Спасибо за гостеприимство, но мне нужно идти, - чуть поклонился я Нистии выходя из дома.
  - Я провожу вас! - выскочила она из дома вслед за мной.
  Выражение её лица было... запутавшимся. Она не знала, с какой целью за мной пришли и так настойчиво требуют подчинённые Владыки. Есть шанс, что у меня большие неприятности, которые наверняка её порадуют, но, с другой стороны, мы с Гроникулом можем оказаться давними друзьями, что спешат поскорее увидеться после разлуки и обсудить дела давно минувших лет. Тогда её попытка врать мне в лицо может обернуться проблемами уже для неё.
  Так она и шла, не зная - радоваться или печалиться.
  В принципе, встреча с Гроникулом должна расставить все точки над Ё, и возвращаться в эту таверну я не стану, а значит...
  - Трудно, наверное, управляться со всем? И таверна большая и харчевня при ней не маленькая. Вы хоть часто видитесь с мужем?
  Нистия ненадолго замолчала, не понимая, с чего бы мне говорить с ней о бытовых вещах.
  - Иногда бывает непросто, но мы справляемся, - решилась она всё же ответить.
  - Просто мне показалось, что ты не очень обрадовалась, узнав, что Миртон проведёт ночь вне дома из-за работы.
  - Такое часто случается. Я уже привыкла.
  - Привыкла? Разве ты не была недовольна, узнав об этом.
  - ... Мне не нравится, что он будет у Румсина: его младшая дочь очень хочет стать женой владельца крупного дела. Так старается, что чуть из платья не выпрыгивает.
  Надеется на развод? Стоп. Совсем забыл, что на Катиноле многожёнство - норма. Значит, хочет стать второй 'второй половинкой' Миртона.
  - Не думаю, что ей удастся: в вопросах эмоциональной близости Миртон очень тобой дорожит, а своими прелестями под платьем она многого не добьётся - ему есть куда направить похоть.
  - ... Я тоже так думаю, но девчонка всё никак не угомониться.
  Скучная часть позади, перейдём к интересному:
  - Я впервые в вашем королевстве, поэтому не могу понять: как можно ревновать мужа к дочке раздельщика туш и при этом не ревновать к красивым, ушастеньким девочкам, окружающим его постоянно?
  Нистию мой вопрос удивил. Неужели, она не понимает? Неужели всё только в подсознании?
  - Они ведь только рабыни. Это одно из их предназначений, так же как и работа по дому или обслуживание клиентов таверны и харчевни.
  Вот как. Предназначение. Сильное слово для мелкой бытовой работы и секс-услуг.
  - Теперь начинаю понимать. У них свои цели, своё назначение. Поэтому все девочки очень молоды и красивы - для привлечения клиентов и увеличения вашей прибыли.
  - Верно! - радостно улыбнулась Нистия. Уверен, я не первый, кто ей это сказал. - Поток клиентов увеличивается, когда у нас появляются новые девочки. Многим нравится их некоторая... неуклюжесть.
  - А когда девочки становятся старше, Миртон их продаёт туда, где нужны более опытные и квалифицированные работницы, покупая на их место новеньких. Так?
  - Верно. Иногда мы даже с этого получаем выгоду, хотя молодые рабыни обычно стоят дороже.
  И столько гордости в словах.
  - Ясно... одно из предназначений, значит. Интересно. Но ведь Миртон не спит со всеми рабынями?
  - Это неприличная тема.
  - Нет-нет, в вашу личную жизнь я лезть не хочу. Просто логика: Миртон не спал с бедняжкой По, иначе он бы увидел следы предыдущих 'игр и шуток' вашего сына. И вряд ли бы он подумал на себя - он Разумный добродушный и наверняка... нежный.
  - Зачем вы это говорите? - тон Нистии стал жёстким.
  Тон хозяйки.
  Вот только я не раб.
  - Просто подумал, что По была исключением из общего правила. Она была не обслугой, а нянькой для вашего сына. Нет смысла менять её на новую - чем опытнее, тем лучше. Уверен, Миртон купил её заранее, когда ты была ещё беременна. Сколько вашему сыну? Лет девять на вид. Значит, бедняжка По пробыла в вашем доме дольше остальных и была старше других рабынь. Но даже она была куда младше своей хозяйки...
  - Господин маг!
  - На визжи на меня, Нистия, - прошипел я.
  Девушка замерла.
  - Простите, господин маг.
  Мы продолжили движение. Скоро пройдём через харчевню. Нужно заканчивать.
  - Мне интересно, сколько бедняжке По было лет, когда Миртона перестало интересовать её Тело? Больше двадцати пяти?
  Со слов Миртона, он на год старше своей жены. Значит, Нистии чуть больше сорока лет. Но выглядит она куда моложе, не говоря уже о том, что она банально красива. Величественная красота. Таких называют роковыми женщинами. И это очевидно: смотря на Нистию понимаешь, почему не бывает роковых девочек, или роковых девушек. Они могут быть милыми, красивыми, прекрасными, сексуальными. Но роковыми могут быть только женщины.
  Но как видно, у каждой роковой красотки есть свой слепой и глупый Миртон.
  - Вы же не думаете, что я стану отвечать на ваши бестактные вопросы?
  - Нет, конечно. Мне не нужны ответы. Эта такая игра: один вопрос порождает другой. Вот например: рабыни наверняка живут отдельно от вас, в доме они появляются нечасто, но няня должна быть рядом с ребёнком, а значит бедняжка По была первой рабыней, на постоянной основе находящейся рядом с Миртоном. Мне интересно, до того момента как Миртон к ней охладел, как сильно она успела вывести из себя свою хозяйку? Сколько совместных ночей с любимым она забрала у неё? Эта безотказная... тогда ещё девочка.
  - Вы ошибаетесь. Мы с Миртоном любим друг друга.
  - Как ни странно, я в это верю. Как ни странно, но я верю даже в то, что Миртон хороший Разумный. Тебя он любит, я это вижу, а с рабынями он просто добр. Любви там нет. Но ведь так сложно отделить одно от другого. Так сложно думать, что ты не можешь дать ему всего, что он хочет. При этом логика говорит, что уж девочки-рабыни точно ни в чём не виноваты, но...
  - Что, но? - поторопила меня Нистия.
  А она заинтересовалась. Неужели думает, что я сейчас скажу ей рецепт, как справиться со всей ревностью и чувством обделённости, что в ней накапливались годами?
  - Но эмоции редко слушают логику. И неоправданно жестокое отношение к тем, кто ни в чём не виноват, но не может дать отпор, постепенно становится единственной отдушиной. Никакого насилия или прямых унижений - это нелогично и муж будет против. Но отношение...
  Мы вышли из харчевни на главную улицу. Я сразу увидел двоих Разумных, стоящих у противоположного входа в здание - мои провожатые до Гроникула. Рослые, при оружии, на головах капюшоны, на плащах сзади рисунок, на котором несколько Разумных на силках тащат огромного Слонотопа.
  Символ ферм Гроникула.
  Вот и закончилась наша небольшая прогулка с Нистией.
  - Но самое главное во всей этой истории другое: маленькие дети не дружат с логикой, но они отлично чувствуют, копируют и преувеличивают эмоции тех, кто для них дорог. И для них нет никаких собственных причин остановиться или передумать. А поэтому, запомни мои слова, Нистия: когда твой сын станет конченным ублюдком, и неизбежно встретит свой конченный конец, во многом это будет твоя вина.
  Я ускорился, оставляя её позади.
  Этот разговор окончен. Следующий должен быть интереснее.
  
  ***
  Главный рабовладелец Ширцентии жил наособицу. Почти все аристократы строят свои особняки и дворцы рядом с королевским, создавая что-то вроде государства в государстве, район для знати, но Гроникул не стал присоединяться к этой славной традиции и построил свой особняк на краю города, рядом с одними из городских ворот. Сам особняк был, как водится, немаленьким, но не выделялся ни роскошностью, ни громадностью на фоне уже виденных мною ранее. На территории почти не было Разумных, Нитей Сознания я тоже не заметил. Охрана не поставлена от слова 'совсем'.
  Повезло.
  Впрочем, Гроникул редко появляется в своём столичном особняке, проводя большую часть времени перемещаясь между своими шестью фермами, размеры каждой из которых сравнимы с небольшим городком. Так что он не зря считается более богатым, чем все остальные аристократы Ширцентии вместе взятые, несмотря на неприметность его личного жилища. Я был несказанно рад, когда узнал от Миртона, что Гроникул в Мискерии - не придётся вылавливать его по фермам, которые, между прочим, очень неблизко друг от друга расположенны.
  Довели меня до особняка Гроникула без происшествий, разве что один из сопровождающих попытался незаметно просмотреть мой Статус, когда я к ним только подошёл. Конечно, ничего у него не получилось, а я не стал обращать на это внимания, сделав вид, что мне плевать.
  Внутри особняка меня быстро провели через несколько коридоров, доведя до огромной резной двери из твёрдой тёмно-серой древесины.
  - Дальше вы сами, - сказал тот из провожатых, что был так любопытен до моего Статуса.
  Сам так сам.
  Открыл дверь. Легко идёт, видимо для этого на ней вырезаны эти рунные рисунки. Я пока ещё не во всех разбираюсь.
  Комната, открывшаяся моему взору, не соответствовала двери - она была маленькой. Буквально небольшой рабочий кабинет, уютно, по-домашнему обставленный.
  - Проходи, - пригласил меня хозяин кабинета и всего особняка.
  Дедион никогда не пересекался с Гроникулом лично и описал мне только общеизвестные детали его внешности, но тут невозможно было ошибиться: длинный, тощий, на вид измождённый, с острыми скулами и другими чертами лица, с длинными чёрными волосами до плеч. Он выглядел так, будто очень нуждался в недельном сне и годовой диете на бабушкиных пирожках с капустой.
  Совсем Древний маг себя запустил.
  - Рад, что мы смогли так быстро встретиться, - зашёл я внутрь кабинета, двери за моей спиной начали самостоятельно закрываться.
  Когда-то давно это был один из первых признаков, по которым я заподозрил, что попал в мир магии, теперь же это стало для меня обыденностью.
  - Приветствую! Меня зовут Одиронт, - встал с кресла, стоящего напротив стола Гроникула, высокий, крепко сложенный парень.
  Помимо него и Гроникула в комнате был третий Разумный - демон. Сидел на небольшом диванчике в углу кабинета, без особого интереса разглядывая какую-то книгу.
  - Я Влад. Рад знакомству.
  - 'Чего тут радостного? Ты уже столько монархов повидал, что всего лишь старший сын и наследник очередного из них - мелкая рыбёшка на общем фоне.'
  - 'Он принц?'
  - 'Верно. Один из трёх сыновей Горга Решительного.'
  - Гроникул, ты не говорил мне, что у тебя будет посетитель в это время, - принц быстро перестал обращать на меня внимание, вернувшись к разговору с Гроникулом.
  - Я сам об этом недавно узнал. Это Влад назначил мне встречу, а не я ему.
  - Правда? И ты согласился? Не похоже на тебя. Мне вас оставить? - этот вопрос принц задал мне.
  - Нет. Наш разговор не будет секретным.
  В комнате повисла тишина. Я думал, Гроникул станет расспрашивать меня по поводу послания, что я ему передал через сотрудника из подозрительно однотипной коморки с подозрительно однотипным именем, но он молчал, давая слово мне.
  Как хочешь.
  - Возможно прозвучит необычно, но я здесь всего лишь за консультацией по вопросам рабства в Ширцентии. Хочу узнать от этом как можно больше, и кто, как не Владыка Гроникул, способен в полной мере утолить моё любопытство.
  - Не ожидал, - сухо произнёс Гроникул. - Что именно тебя интересует?
  - Моральная сторона вопроса с точки зрения зверолюдов.
  Два протяжных вздоха были мне ответом: от Гроникула и демона в углу комнаты. Принц, по какой-то причине, наоборот, резко оживился.
  - Влад, как ты думаешь, сколько раз я выслушивал подобные претензии и сколько раз доказывал их глупость и безосновательность? Пустая трата моего времени. Мои мысли сейчас заняты войной, в которую ввязалось моё королевство.
  - Война? Эта тема мне тоже интересна. С Шотриндией, верно? Их рыцарский корпус наверняка доставляет немало хлопот ваших бойцам.
  - Лонитр после случившегося в Гардинии стал ещё более одержим своими глупыми идеями, собираясь сражаться 'до полного освобождения невинных', - очень похоже спародировал моего старого знакомо Гроникул. - А война как обычно закончится после какой-нибудь массовой мясорубки, после чего победитель сможет чуть подправить Договорённости с проигравшим в свою пользу. Например, повысить въездные пошлины для торговцев на десять процентов. А потом новая война, чтобы вернуть пошлины как были до этого. И только Лонитр и дурачки под его командованием так и будут умирать ради 'высшей цели'.
  В целом всё верно сказал.
  - Слышал, что эта война приобрела большие масштабы: даже Горг Решительный отправился на фронт, как и большая часть бойцов королевства. Думаю, в этот раз ставки выше.
  - Горг просто обожает сражаться - только дай возможность, а на счёт ставок... да, пожалуй, ты прав: может на двадцать процентов пошлины поднимут. Заживё-ём! - усмехнулся Гроникул.
  Интересный он, этого не отнять.
  - Сначала нужно победить.
  - В этот раз так и будет. Слишком много в эту войну с нашей стороны вложено усилий.
  - И Догернаш золотом подсобил.
  - И золотом, и артефактами, и информацией, - с лёгкостью согласился Гроникул.
  - Гроникул! - перебил Владыку Одиронт.
  - Невелика тайна, - отмахнулся он.
  - И всё же не стоит, - жёстко произнёс принц.
  - О-о, как Его Высочество пожелает, - изобразил испуг Гроникул.
  У него довольно живая мимика и интонации при таком 'неживом' лице.
  - С твоим отношением к войнам в целом с чего такие переживания об этой?
  - Догернаш и Горг насели на меня, вынудив серьёзно вложиться в эту дурацкую разборку. А потом Догернаш умер, не выполнив свою часть сделки. Я уже несу потери, и чем быстрее мы победим, тем меньше я в итоге потеряю. Вот и думаю сейчас, стоит ли бросить в бой ещё больше Сил, чтобы поскорее закончить войну, или это только увеличит потери?
  Уровень его откровенности начинает меня пугать.
  Ладно, пора возвращаться к основной теме, разговор у нас завязался, теперь Гроникул не станет с него так просто сворачивать.
  Я не успел сформулировать мысль, когда моё внимание привлёк демон: он на очень быстрой скорости выпустил Нить Сознания. Он не пытался атаковать - Нить прошла сквозь стену, не задев по пути никого из присутствующих. И выглядела она необычно - дрожала, как натянутая струна.
  - 'Так вот ты какой.'
  - 'Что за загадочный тон? Кто он?'
  - 'Главный надсмотрщик над фермами - Старший Ментальный маг Фастон. Почти семь сотен лет.'
  - 'Он знаменитость?'
  - 'Как сказать. Про способности ничего не знаю, но в нашем маленьком цеху Ментальных магов развита коллективная ответственность и гадкие слухи о том, что делает один из наших, сильно сказываются на отношении ко всем.'
  - 'Как я понял, про него слухов хватает?'
  - 'Он главный по подготовке рабов, Влад. Даже будь он святым, про него были бы слухи о поедании младенцев на завтрак и девственниц на ужин, что вообще недопустимо. Я имею в виду есть после шести. А я сомневаюсь, что он святой.'
  - 'И что этот каннибал сейчас делает?'
  - 'Это Нить Связи. Используется для передачи мыслеобразов - звуковых или визуальных - с согласия цели. Передача почти мгновенна, если адресат находится в зоне действия заклинания. Способ поддерживать связь на расстоянии.'
  - 'Думаешь, он общается с одним из моих провожатых?'
  - 'Не знаю. Может убер заказывает.'
  Ха-ха. Ладно, не атакует - уже хорошо.
  Через секунду это изменилось: Фастон попробовал просмотреть мой Статус. Это уже переходит всякие границы.
  - Ты что себе позволяешь? Да ещё в присутствии Владыки и Его Высочества.
  - Что случилось? - первым отреагировал на мои слова Одиронт.
  - Не лезь в мой Статус, если жизнь дорога.
  - Фастон, ты залез в Статус моего гостя? - без угрозы, скорее с интересом спросил Гроникул.
  - Захотел проверить слова одного из своих. Не соврал, - прошептал он последние слова.
  - Это недопустимо! - принц негодовал. - Ты знаешь, что за такое бывает, Гроникул!
  - Знаю-знаю, - отмахнулся от его слов Владыка. - Оскорбление вплоть до права вызова на магическую дуэль. Надеюсь до такого не дойдёт, Влад. Фастон, возвращайся на ферму, тебя там сегодня ждёт любимая работа. Позже поговорим о твоём наказании.
  - Понял, Владыка, - радостно и бодро подскочил демон с дивана и направился на выход. Он будто давно желал сбежать из этой комнаты и только искал предлог.
  Когда дверь за демоном закрылась, я продолжил:
  - Я бы всё-таки хотел получить от тебя полную информацию по рабовладельчеству в Ширцентии, как от главного сподвижника этой идеологии. Можешь считать это компенсацией за выходку своего Разумного.
  В комнате повисла тишина. Гроникул смотрел на меня изучающим взглядом, принц поочерёдно смотрел то на меня, то на Владыку.
  Через минуту Гроникул заговорил:
  - Я не стану тебе ничего компенсировать за деяние Фастона - он сам за них в ответе. Он ведь не раб. И мне абсолютно не хочется говорить с тобой о рабах и их жизни на ферме или у своих хозяев. Я сыт такими разговорами. Всё, встреча окончена. За дверью тебя ждут, чтобы вывести за территорию моего особняка. Прощай, Влад.
  Такого поворота событий я не ожидал.
  - Но...
  - Разговор окончен.
  Постояв какое-то время истуканом, я медленно двинулся на выход. Гроникул не обманул - за дверью меня ждали. Через пять минут я оказался за территорией особняка, массивные ворота с лязгом закрылись за моей спиной, оставив меня в растерянности.
  Вот и поговорили.
  Я представлял себе, как наглый и напыщенный работорговец будет сквозь зубы мне доказывать, что рабы не достойны ни свободы, ни жизни, ни права выбора. Я с каждым его словом буду всё сильнее желать его смерти. Потом небольшой визит в его спальню и в этот раз я сделаю всё с первой попытки, а не облажаюсь как с Догернашем.
  Happy end!!
  Всё пошло не так. Я ничего не узнал из того, что обещал Дедиону. И желание убить Гроникула у меня только уменьшилось: легче всего отнимать жизнь у тех, кого лично ненавидишь или у незнакомцев - Гроникул теперь не подходил под эти категории. Нет, я всё также считаю его той ещё тварью, но ненависти при встрече с ним я не испытал.
  Да что это вообще было!? Он даже не поинтересовался моим посланием. Ему плевать на обстоятельства смерти Догернаша? Я так долго крутил в голове фразу, что наверняка привлечёт его внимание, а он просто опустил эту тему в разговоре. В итоге, мы пару минут болтали ни о чём. У меня вообще возникло ощущение, что просто поболтать - и была его цель. Будто он хотел отвлечься от того, чем сейчас занят. А вот то, что я заговорил именно о рабах его не порадовало и даже разозлило.
  И что теперь?
  У кого мне узнать об устройстве общества Ширцентии?
  Пока я думал о своих дальнейших планах, ворота особняка снова открылись, выпуская наружу Одиронта.
  - Я рад, что вы ещё не ушли, Влад. Вы хотели поговорить о нашей рабовладельческой системе, верно?
  Какой-то нездоровый энтузиазм звучал в его словах.
  - Да, хотел.
  - Я отвечаю за контроль над фермами со стороны королевской династии, и могу рассказать об интересующей вас теме не меньше Гроникула. Если вам интересно, конечно.
  А почему нет? Какая разница, от кого я всё узнаю, главное, чтобы источник был надёжный.
  - Да, мне очень интересно. И перейдём на ты - мне так проще.
  - Тогда иди за мной.
  
  ***
  Старший принц Ширцентии очень любил поесть. Вся его половина стола была заставлена разнообразными блюдами. Уверен, по мере того, как на стол выставлялась очередная тарелка со всевозможными явствами, моё лицо всё сильнее вытягивалось в удивлении.
  - Ты не против, что я буду есть во время разговора? - заметил мою реакцию Одиронт. - Позже мне нужно будет продолжить разговор с Гроникулом, а пока мы прервались на ужин.
  Ясно. Принц решил совместить перерыв на приём пищи во время деловых переговоров с Владыкой и разговор со случайно подвернувшимся ему Героем.
  Но сначала мне нужна подноготная.
  - 'Дедион, что ты о нём знаешь?'
  - 'Немного. Недавно он отпраздновал своё первое тысячелетие. Четыре сотни лет назад его начали называть 'мастером защиты' из-за расположенности к защитным заклинаниям, особенно к магическим щитам. Ходят слухи, что он сумел изучить несколько крайне редко встречающихся щитов.'
  - 'Слабости, пристрастия, интересы?'
  - 'Ничего не слышал. Я даже не знал, что он отвечает за контроль над фермами Гроникула.'
  Не густо.
  - Конечно, ешь сколько влезет, в конце концов это я попросил о разговоре.
  К еде принц приступил немедленно и с большим аппетитом. Что, впрочем, не мешало ему говорить:
  - С чего ты хочешь начать?
  - Для начала... мне интересно, зачем вам это нужно? Какой прок от рабства для самой Ширцентии?
  Рука Одиронта остановилась прямо у рта.
  - Ты вообще ничего не знаешь?
  - Поэтому и спросил.
  - Причин много: от экономических до социальных.
  Экономические мне понятны: рабство на Земле стало невыгодно с развитием технологий и промышленности, когда на первый план вышла квалификация сотрудников: пять работников у станка могли сделать больше и дешевле, чем сотня рабов. На Катиноле местами средневековье, местами эпоха ренессанса, местами период начальной индустриализации, но так или иначе ручной неквалифицированный труд здесь всё ещё в ходу. Рабы дороги, но со временем они полностью отбивают свою стоимость и начинают приносить чистую прибыль.
  Но социальные?
  - Как рабство работает на ваш социум?
  - Самый заметный показатель - уровень преступности и насилия. У нас он невероятно низкий.
  Низкий? Разве не наобо... Кажется, понял. Если верить, что есть кто-то ниже, чем ты, что ты хорош только потому, что родился таким - это сплачивает. Доказано нацистами всех мастей. Получается, Ширценты доброжелательны с друг другом и остальными Разумными, ведь в их глазах быть Разумным - само по себе достижение.
  - В вашей статистике не учитываются преступления против зверолюдов, ведь так?
  - Верно. Как в Лурдении не учитывают погибших Магзверей.
  Я, наверное, вышел бы из себя после такого сравнения, если бы не одно но: Одиронт буквально клещами из себя эти слова вытаскивал.
  Неужели, он?..
  - Это ведь не одно и тоже.
  - Ты и раб также не одно и тоже. Их можно считать промежуточным звеном между Магзверьми и Разумными. И как к ним относиться - как к Разумным, как к Магзверям или по-особенному - каждый решает для себя сам. Мы выбрали третий путь.
  - Третий? По-особенному? Как по мне, вы относитесь к ним как к животным.
  - Магзверей, если не получается Приручить, сразу убивают - они опасны. Согласись, это разное отношение.
  Геноцид vs рабство. Первое, пожалуй, похуже, но второе от этого медом не становится. Впрочем, технически он прав.
  Теперь я понял: рабство - основа сплочённости жителей Ширцентии за счёт возвышения над кем-то другим. И дело не только в снижении уровня преступности, но и в лёгкости продвижения национальных идей, что зачастую на руку власти.
  Хороший или нет это способ достижения единства - неважно, главное - он работает.
  К сожалению.
  - Я бы мог поспорить о том, помогает вам рабство или нет, но один факт сразу даёт однозначный ответ: рабство не признаётся больше ни одним королевством на этой половине континента. Вы, получая сомнительную прибыль, портите отношения со всеми соседями разом.
  Одиронт отодвинул от себя тарелку.
  - Ты и правда ничего не знаешь, - вздохнул он.
  О чём это он?
  - Чего я не знаю?
  - Мы никогда не сможем быть в хороших отношениях с соседями. Как бы мы ради этого не старались.
  Что за бред? Очередное проявление политики 'кругом враги'?
  - Почему?
  - Ты знаешь, что такое регион?
  - Знаю. Высшая Магия создаёт области, где её воздействие взаимосвязано.
  - Верно. Одни королевства в регионе сильнее, другие слабее, они соперничают и давят друг на друга, но при этом никогда не переходят определённой черты - полный развал одного из королевств запускает цепочку проблем в остальных. Преодолеть всё это возможно, но какой смысл, если проще избежать, не доводя ситуацию до крайности?
  Я сам недавно покинул регион из семи королевств и Храма, так что немного в этой успел разобраться.
  Покинул? Значит?..
  - А к какому региону принадлежит Ширцентия?
  - Хороший вопрос, - усмехнулся Одиронт. - Ни к какому, Влад. Мы королевство без региона. Вернее, мы регион из одного королевства.
  - 'Такое возможно?'
  - 'Ты находишься внутри доказательства. Исторически было подтверждено, что Ширцентия не относится ни к северо-восточному региону, ни к северо-западному. А на юге королевство опоясывает горный хребет Шурника, перебираться через который придётся ни один месяц через толпу Сильных Магзверей, и Земли Чудовищ, за ним лежащие, также не включают в свой регион Ширцентию.'
  Ясно. Королевство-одиночка.
  - Ты хочешь сказать, что ваш полный разгром никому вреда не принесёт?
  - Только выгоду. Поэтому мы не вылазим из стычек с Шотриндией и Гештонией. Иногда с Лурденией. Нас хотели раздавить и тот, и другой регион ещё задолго до появления рабства. И никогда полноценной мирной Договорённости у нас с соседями не было. И не будет. Лурдения никогда не станет продавать нам лошадей в тех же количествах и по той же цене, что и другим королевствам, Нерпиния не продаст нам ценнейшие ингредиенты из Усиленных Волной Смерти Магзверей. Мы изолированы последние несколько сотен тысяч лет. Мы всегда были изолированы ото всех.
  - 'Это невозможно исправить?'
  - 'Если ты знаешь как, скажи мне или лучше сразу принцу. Система подсветила Ширцентию королевствам вокруг как безопасную цель для атак. Сам факт того, что Ширцентия не стала частью ни одного региона наводит на мысль, что так и должно быть, что на то воля Высшей Магии.'
  - 'А вы готовы на что угодно по её указке.'
  - 'В отличии от всех богов и религий Земли у Системы есть заметное преимущество - она существует. И она всесильна. Вы во имя несуществующего мужика на облаке убили более миллиарда людей, ввели рабство, ведь оно поощряется христианством, даже упоминается в заповедях, принизили женщин и их роль в обществе, не забудь и про фашизм, который был плотно связан с религией. С вами Бог, а с нами Система! Каждому своё!'
  Для Дедиона действительно нет запретных тем. Впрочем, чего ему стесняться наших гнуснейших ошибок и делать вид, что ничего не было. Нам бы тоже не стоило, но...
  - 'Я похож на защитника религии?'
  - 'Меня просто забавляет, что тебя всё ещё удивляют подобные вещи, тем более в данном случае всё в сто раз рациональнее чем было и будет в мире, где ты провёл большую часть своей жизни. Должен был уже привыкнуть к глупости и несуразности.'
  - 'К такому невозможно привыкнуть, - нужно вернуться к основной теме. - Выходит, все королевства вокруг используют изолированный статус Ширцентии, чтобы портить ей жизнь ради своей выгоды, а сама Ширцентия использовала урезанный Статус половины зверолюдов, чтобы делать их рабами?'
  - 'В точку.'
  Нужно возвращаться к разговору с принцом - несмотря на наше ускоренное мыслеобщение с Дедионом, он умудрился за эти мгновения опустошить несколько тарелок. Вот доест и убежит по своим делам - что мне тогда делать?
  - Пусть так, но рабство только добавляет напряжённости и даёт королевствам вокруг вас лишний повод для...
  - Точно подмечено - лишний. Остальных хватает с головой. Пойми, Влад, ещё не так давно Ширцентия была полуразрушенным, выживающим из последних Сил королевством. Мы были крупнее, но год за годом, век за веком теряли куски территории, которые после продолжительной оккупации меняли Статус и отходили соседям. Пока не вернулся Гроникул.
  Что?
  - Вернулся? Я думал, он местный аристократ с длинной династией.
  - Всё верно, но ещё будучи молодым Гроникул покинул Ширцентию и путешествовал по континенту. Вернулся он только после смерти отца и брата в военной стычке с Гештонией. Унаследовал всё имущество семьи, встав во главе рода, и сразу начал активно заниматься множеством проектов, одним из которых стали фермы для скота.
  - Тебя самого такое название не коробит?
  - Меня коробит, что оно сохранилось до сих пор.
  Не понял.
  - Ты и этого не знаешь?
  У меня что, на лице всё написано?
  - Изначально фермы создавались для Магзверей. Сотни лет там содержались только они. Да и сейчас большая часть территорий ферм используется для содержания Магзверей. Отсюда название. К сожалению, оно плотно закрепилось за ними, и когда к Магзверям добавились полуРазумные зверолюды, название осталось прежним.
  Значит, к зверолюдам оно отношения не имеет. Но Магзвери...
  - Гроникул Приручатель?
  Вряд ли он ответит на этот вопрос, но почему не спросить.
  - Нет. Насколько мне известно, на него работают несколько Приручателей - он активно их ищет, обеспечивает всем необходимым и обучает - но они просто не способны справится с Приручением такого количества Магзверей.
  - Зачем тогда он их отлавливает и содержит на фермах?
  - Он их не совсем... Приручает. Приручение создаёт крепкую устойчивую связь между зверем и его хозяином, Гроникул же делает Магзверей более агрессивными, жестокими и слабо поддающимися контролю. Но всё-таки поддающимися.
  - 'Он их стравливает?'
  - 'Что-то вроде того. Насколько мне известно, для этого используются артефакты, подавляющие Магзверей, что в ответ повышает их агрессию. Долго они при этом не живут - Разум разрушается. Для тонкой координированной работы такой зверь не подойдёт, но в прямом массовом противостоянии натравить на ряды врага сотни или тысячи обезумевших Магзверей - отличное подспорье для победы.'
  Хорошо сказано.
  - Всё для победы, да?
  - Конечно: какой монарх хочет бросать на смерть своих подданных, постепенно теряя всё? Иногда не остаётся выбора, но нам повезло: на юге лес Шурника, а за ним ещё более продолжительный горный хребет Шурника, в котором множество Сильных Магзверей. Их популяции быстро восстанавливаются, скольких бы мы не отловили. Когда мы впервые использовали тактику натравления на врага Магзверей - эффект был невероятным. Мы начали побеждать, что привело к снижению нападок со стороны соседей - Ширцентия перестала быть лёгкой добычей. Передышка помогла ещё лучше подготовиться и окрепнуть. Теперь по населению мы опережаем и Шотриндию и Гештонию, мы вернули два куска Земли, что до этого потеряли. В итоге, неприязнь к нам от всех вокруг в первую очередь связана с нашим Усилением: останься мы объектом избиений, от которого с радостью откусывают куски, всем было бы плевать есть у нас рабство или нет, никто бы не обратил внимания на 'бедных зверолюдов', а теперь вместо того, чтобы постоянно нас атаковать, как это делалось раньше, наступила пора словесных обвинений в неРазумности и жестокости.
  Часть про Магзверей я вообще не знал. Дедион, партизан несчастный!
  - То есть бизнес Гроникула в первую очередь строится на Магзверях?
  - Верно. Мы - королевская семья и наши войска - его главный покупатель. Мне думается, что Гроникул может посоревноваться богатствами с моим отцом. Первая ферма была построена рядом с лесом Шурника, так было удобнее всего, потом была открыта столичная ферма в пяти километрах от нас. Сейчас уже шесть ферм разбросано по разным уголкам королевства, общей площадью они почти сравнялись со столицей. Но Гроникулу и этого мало - он собирается строить седьмую ферму в северо-восточной части королевства.
  Какой деятельный бизнесмен.
  - Как к Магзверям добавились зверолюды?
  - Очередная идея Гроникула. Как и с Магзверьми он взял все расходы и организацию на себя, ему было нужно только признание законности и дозволение действовать свободно.
  Дозволение действовать свободно во имя рабства. Прямо сюрреализм какой-то.
  - Значит, Гроникул действовал с полного одобрения монарха.
  - Конечно! - воскликнул Одиронт. - Как иначе?! Гроникул чётко выполнил все условия отца и только после этого начал свою деятельность. Как и в случае с Магзверьми он быстро добился успеха: наше королевство в те годы остро нуждалось в рабочей Силе для восстановления разрушенных городов и поселений. Про другие положительные стороны от рабства для нашего королевства я тебе уже рассказал.
  Почему всё это звучит так убедительно?
  Прям бесит!!
  - Сейчас ваши города и столица не уступают по обустройству городам и столицам других королевств. Тяжёлые послевоенные годы с их порой вынужденными решениями уже позади.
  - Соглашусь. Но это не повод отыгрывать всё назад.
  - Почему нет?
  - Мы не знаем, как это скажется на королевстве. Всех последствий не предусмотреть. С одной стороны, хуже стать не должно, но всякое может случиться. Нет смысла убирать то, что в данный момент устраивает большинство.
  Одиронту... или скорее его отцу просто страшно: вдруг такое решение приведёт к радикализации или нестабильности, которой с удовольствием воспользуются соседи? Вот и боятся что-то менять, хоть и понимают, что рабство на дальней дистанции не лучший вариант развития.
  - 'Интересная история, правда, Влад?'
  - 'Всё оказалось сложнее, чем я думал - ты это хочешь от меня услышать?'
  - 'Дело не в сложности, а в неоднозначности. Трудно понять, кого винить в появлении этой всё усугубляющейся и усугубляющейся ситуации. Сила вызывает ответную Силу, и так продолжается долгие тысячелетия.'
  - 'Рабы здесь ни при чём.'
  - 'Жители Ширцентии тоже не сами делили континент на регионы.'
  - 'Ладно, ты прав - с точки зрения Ширцентии всё неоднозначно. Но ты не забыл, что я пришёл помогать не им? По условию я должен доказать, что мои действия будут на пользу рабам.'
  - 'Даже если это будет в ущерб многомиллионному королевству?'
  - 'Они могут сами за себя постоять. Им не нужен Герой.'
  Сказал эту ерунду и сам начал сомневаться в собственной психической стабильности.
  - 'Я тебя понял: цель - помочь беззащитным рабам. И только им. Вперёд! Доказывай!'
  И что это значит? Он ведь не хочет сказать, что рабство на пользу... рабам?
  Или хочет?
  - Хорошо, как вы живёте, я более-менее понял. Осталось понять, как живут рабы.
  На лице Одиронта появилась еле заметная улыбка. Не усмешка, не глумление. Понимающая улыбка.
  - Спрашивай, Влад.
  - Насилие над рабами ненаказуемо?
  - Если ты хозяин раба - нет. Разница в социальном положении очевидна. Но есть один важный момент - уличённым в беспричинном насилии над рабами жителям больше ни одного раба не продадут. Это не официальное наказание, но так повелось с самого начала. Гроникул только рад, что заручился в этом вопросе королевской поддержкой - никто не посмеет возражать в случае отказа в продаже без объяснения причин, когда за спиной монарх.
  - Почему Гроникул этому рад? Какая ему разница кому продавать рабов?
  - Почему? Гроникул ведь их... разводит.
  Ещё одно слово, которое принц с трудом из себя выдавил.
  И в смысле - разводит?
  - Постой. Я не понимаю, как он разводит уже проданных рабов?
  - Условие продажи. На определённые периоды рабы возвращаются на фермы для... разведения.
  Что за бред? В этот момент мне вспомнился Миртон со своей тягой к ушастым девочкам.
  - А если рабыня забеременеет от хозяина или ещё кого-нибудь? Что будет с ребёнком?
  Одиронт, попытавшийся вернуться к трапезе, снова застыл в удивлении.
  - Влад, это невозможно.
  - Невозможно? Почему?
  - Это полуРазумные зверолюды - они не размножаются в неволе.
  Такое чувство, что во мне что-то оборвалось.
  - 'Это правда? Ведь... тоже самое у Магзверей?'
  - 'У полуРазумных зверолюдов - именно так.'
  Значит, правда.
  Рахлес!
  - 'Но существует важное различие. Помнишь, я говорил, что если отпустить Магзверя и отойти на сто метров - свобода для него не наступит? И никакого потомства. Со зверолюдами, пусть утрировано, но подобная хитрость работает. Для них создания мнимой свободы достаточно для запуска сложного процесса появления новой жизни.'
  - 'Значит, даже в этом они нечто среднее между Разумными и Магзверьми.'
  - 'Можно и так сказать. Этой уловкой пользуется Гроникул, ей же пользовались рабовладельцы прошлого.'
  Стоп. Но если это так...
  - Получается, большинство зверолюдов родились рабами?
  - Да. Они рождаются на ферме, где остаются для воспитания, а родители возвращаются к хозяевам. На время беременности предоставляется замена.
  Родители?
  - Мальчиков тоже возвращают?
  - Конечно. Разведение происходит между зверолюдами. У них часто формируются привязанности. Правда некоторые хозяева очень... трепетно относятся к чистоте и принадлежности своих рабынь, с ними договариваются отдельно, но обычно пары состоят из зверолюдов. Это ещё и ускоряет процесс - зверодевушки беременеют быстрее.
  Тошнотворно даже слушать.
  - Я слышал, если рождается Разумный зверолюд, его продают храму, это так?
  - Технически, да. Но стоимость покрывает только перемещение ребёнка до Храма, не больше. Гроникул не зарабатывает на Разумных - это одно из условий, да он и сам в этом не заинтересован. И ни один рождённый на ферме Разумный зверолюд не умерщвляется, несмотря на всякие россказни. Но отправляем мы их только в Храм Мудрости через баронства, потому что бойцы Храма Гордости на передовой в каждом столкновении Гештонии против нас, и было бы глупо Усиливать врага.
  - Продаёте им Разумных, похищаете полуРазумных - отличная схема.
  - К сожалению, Гроникул никак не может достичь поддержания численности рабов только за счёт разведения, не говоря уже про увеличение их количества. Сам он при этом никого не похищает - он покупает их у разных банд на территории Ширцентии, где это вполне законно.
  - Невелика разница.
  - Велика, Влад. Так устроены законы. Жителям Ширцентии запрещено заниматься похищениями зверолюдов - наказание смерть. Ни один из сотрудников фермы не руководит и не участвует ни в одной из таких банд. Никакого плана или заказов Гроникул не делает: сколько получилось купить - столько и получилось. Но поток рабов не иссекает.
  Ширцентия напрямую не стоит за похищениями? Верится с трудом.
  С другой стороны...
  - Вы сделали это специально, - догадался я.
  В этот раз Одиронт усмехнулся.
  - Конечно. Отношения Храма Мудрости с Ламбертией и Аданерией сильно испортились, а у Храма Гордости появились претензии к Гештонии. Конечно, все тыкают пальцем в нас, но прекрасно видно, что за самими похищениями стоят позарившиеся на лёгкую добычу 'добрые соседи'. Поэтому поверь, если отец узнает, что хоть один житель нашего королевства, хоть косвенно связан с похищениями - сразу смерть. Это принципиальный вопрос, ведь чем больше наши соседи ссорятся и разбираются между собой, тем меньше у них времени портить жизнь нам.
  Умно. Укрепляют своё положение и расшатывают отношения между соседями одновременно.
  Но меня сейчас интересует не геополитика.
  - Вернёмся к насилию над рабами.
  - Хорошо. Подводя итог: рабы стоят слишком дорого, чтобы их мучить. Да и не принято это у нас. Будут коситься как на душевнобольного. Поверь, на один случай насилия Разумного над рабом найдутся сто случаев насилия Разумного над Разумным.
  Может и так, но я уже успел нарваться на такой случай.
  - Ты ведь не можешь знать, что творится с каждым проданным рабом. Не все предпочитают показывать свои 'наклонности', а за закрытые двери не заглянешь.
  - Если ты говоришь о всяких садистах, таким зачастую хватает собственных жён и детей. Выходит дешевле, чем покупать рабов. И забитые члены семьи тоже предпочитают молчать и не могут дать отпор.
  Логично. Домашнее насилие появилось задолго до рабства и видимо никогда не пропадёт, покори мы космос или освой всю магию мира.
  Как ни странно, но чёткая, заплаченная цена за жизнь раба оберегает его от многого. Отношения переходят в более деловое русло - хозяин хочет выжать из раба потраченное и даже больше.
  В итоге получаем простой вывод:
  - Рабы дорогие, поэтому нет смысла их мучать или морить голодом. Лучше пусть работают, верно?
  - Верно.
  - Я видел немало рабов за сегодня. Они все чем-то заняты.
  - Для этого их и покупают.
  - Вы лишаете их выбора.
  - Выбор нужно уметь делать.
  - О чём ты?
  - Знаешь, что интересно? Ты никогда не думал, чем полуРазумные зверолюды занимаются в Храмах? Ответ прост - тем же, чем и здесь: они работают под непосредственным контролем своих Разумных собратьев. Ты думаешь, там их долго и упорно расспрашивают о том, чем бы они хотели заниматься? Ты знал, что у них считаются нормой пары из Разумного мужчины и полуРазумной девушки? Это не кажется тебе принуждением? По факту, получается невероятная ситуация: в Храмах с полуРазумными зверолюдами считается нормальным и правильным делать всё то, что делаем с ними 'ужасные' мы, лишь потому, что они - одна раса.
  - 'Это так?'
  - 'Я никогда не был ни в одном из Храмов. Туда редко допускают чужаков. А я, если ты не забыл, ещё и боевой Ментальный маг - меня вообще нечасто в гости приглашали.'
  - 'То есть ты не знаешь?'
  - 'Не думаю, что там всё на уровне рабства, но и до Диснейленда тоже вряд ли дотягивает.'
  Рахлес! И снова мне нечего ответить Одиронту - я слишком мало знаю.
  Приходится переходить к новой теме или рассматривать тот же вопрос с другого ракурса. Я чувствую, будто весь разговор отступаю, а принц продвигается вперёд.
  В споре о недопустимости рабства!!!
  Бесит.
  - Вопрос не в будничном распорядке дня, а в первую очередь в среде и атмосфере воспитания.
  - Я и не пытаюсь сказать, что разницы нет. Просто она куда тоньше, чем многие пытаются это показать.
  - Но толще, чем пытаешься показать ты.
  Одиронт засмеялся. Как-то грустно, приглушенно.
  - Может, ты прав. Но скажи, как много ты успел увидеть за сегодня грустных рабов? Опечаленных?
  Мне сразу вспомнились все их счастливые и искренние улыбки.
  Бесит.
  - Выбор нужно уметь делать, и с этим у полуРазумных сложности, но они искренне радуются, когда выбор сделан за них. Когда они знают, что делать.
  - Ты ведь сейчас не собираешься сказать, что они от природы обожают послушание и им в радость быть в услужении?
  - Не такими словами, и с некоторыми оговорками, но...
  Самому кажется безумным, что я допускаю подобный вариант...
  - 'Это так?'
  - 'А сам что думаешь?'
  - 'Дедион, это чушь! Вы ещё начните мне сейчас на пару читать лекцию о великой науке - френологии. Расскажите о разнице в формах черепа и особых выемках в нём в зоне покорности у зверолюдов, которым хозяева оказывают большую услугу, управляя их жизнью.'
  - 'Я подыграю твоей шутке позже, а сейчас, когда ты чуть больше узнал об этой теме, мы можем перейти к главному. Сразу хочу сказать, чтобы ты забыл всё о том, что считал рабством до этого. Здесь речь идёт не об угнетении части одного вида другой его частью. Отличие не внешнее: не цвет кожи, не разрез глаз, не размеры губ или других частей Тела. Ты должен понимать, что полуРазумными эти зверолюды являются не только на словах - у них другой уровень сознания, мышления и самоопределения. Как Ментальный маг и просто как не ублюдок, я считаю недопустимым принижение любого уровня сознания, но я не считаю их равными себе или другим Разумным. Мы отличаемся. Так что оставь свою чушь в стиле: всем нужна свобода, право выбора и другое дерьмо.'
  - 'Хочешь сказать, что полуРазумные зверолюды рождаются с рабским мышлением?'
  - 'Дурацкий ярлык. Я хочу, чтобы такой свободолюбивый Разумный, как ты, не судил всех по себе. Они не такие. Не лучше, не хуже. Просто не такие. Я видел многих полуРазумных зверолюдов вне Ширцентии и далеко не все из них были покорными и послушными. Сорванцов тоже хватало. Но речь сейчас не о врождённых качествах, ведь так?'
  - 'Воспитание на фермах.'
  - 'Верно. Гроникул превращает всех рабов в улыбчивых и послушных. Это многое говорит об их сколонностях и характере.'
  - 'Всех? Не думаю.'
  - 'Я тоже не думаю - я знаю. Ты видел зверолюдов, когда мы только входили в город?'
  - 'Нескольких.'
  - 'Они иногда работают за крепостной стеной. И их без проблем выпускают при наличии бумаги с разрешением от хозяина, достать или подделать которую не составит труда.'
  - 'Побег - непростое занятие. Особенно для несмышлёных зверолюдов.'
  - 'Побег - простое занятие. И знаешь почему - беглеца не будут искать.'
  - 'Что???'
  Я... чуть рот не открыл в удивлении.
  - 'Правило ферм Гроникула: если раб сбежал - не ловить. Хозяину бежавшего раба дать двух таких же по возрасту и силе.'
  - 'Ты сейчас шутишь?'
  - 'Нет. Ты же сам видел: рядом с рабами не ходят стражники, их не подгоняют и не контролируют хозяева. Их выпускают и запускают в город по упрощённой процедуре. Их не станут искать и возвращать в случае побега. Угадай, сколько за более тысячи лет рабства было совершено побегов?'
  - 'Только не говори, что ни одного.'
  - 'Или так, или единицы. Влад, жизнь рабов контролируется во всём, кроме одного - желания свободы. Захотел - свободен.'
  Это безумие. Просто безумие.
  - Сколько рабов бежало или пыталось бежать на твоей памяти?
  Он должен дать мне другой ответ.
  Должен.
  - Я три сотни лет отвечаю за контроль над фермами. За это время - ни одной попытки побега. До этого я тоже о подобном не слышал, но уверенности нет. Были случаи, когда владелец раба пытался обмануть Гроникула, чтобы получить от него двух новых бесплатных рабов, скрыв смерть своего, но после нескольких неудач и жёсткой реакции Гроникула, никто больше не пробует поживиться за его счёт.
  Невозможно! Просто невозможно!
  - Это правда, что беглого раба не станут ловить?
  - Абсолютная. От такого раба будут только проблемы - нет возможности постоянно его контролировать. Новые побеги, новые затраты на поимку. Пусть лучше бежит.
  Это просто за гранью логики!
  - Что же Гроникул делает, что полностью отбивает у рабов стремление к свободе? - в ужасе прошептал я.
  - Ничего такого, о чём многие шепчутся, - услышал мой вопрос Одиронт.
  - Ничего? - меня чуть ли не трясло.
  - Это моя зона ответственности. Зверолюды не живут в клетках, как многие думают. Клетки для Магзверей. А зверолюды живут в небольших домиках, спят на кроватях, едят ту же еду, что и сотрудники ферм. Насилие, в любом форме, над ними запрещено.
  - Ты ведь сам не веришь, что...
  - Не советую продолжать, - жёстко произнёс Одиронт, прервав меня. - Если ты обвинишь меня во лжи, я буду вынужден отреагировать. Говорю тебе прямо: я не допущу насилия над зверолюдами на фермах.
  Не врёт. Он абсолютно уверен в своих словах. Но к сожалению, одного проверяющего несложно обмануть. И что же Гроникул делает с рабами: пытки, психологическое давление, подавление личности, гипнотическое воздействие?
  Всё вместе?
  - 'Теперь ты понимаешь, чего я от тебя хочу? В столице двести тысяч рабов, во всём королевстве почти миллион. Ответь мне на один вопрос: что ты с ними станешь делать после смерти Гроникула? С такими рабами, которые уже и не понимают концепцию свободы? Даже если ты сможешь одолеть Гроникула, пока я вижу только один дальнейший сценарий: его место займёт кто-то другой, по королевству прокатится волна насилия по отношению к рабам за смерть Владыки, который, может не самыми приглядными способами, но добился лучшей жизни для всего королевства. Фермы ты не сможешь уничтожить, приток новых рабов не остановишь. И боюсь, новый владелец ферм начнёт закручивать гайки и ужесточать их работу, а так как новым владельцем скорее всего будет Горг Решительный, то и контроль за фермами станет номинальным. С самим собой он как-нибудь договорится.'
  - 'Даже если все рабы были обработаны Гроникулом и их уже не изменить, они всё равно хотели бы для себя лучших... хозяев. Например, семьи из Храма.'
  - 'Сами они за тобой не пойдут, а как ты заставишь миллион рабов добраться через всё королевство к себе домой, я просто не представляю. И не забывай, что у большей части рабов в Храмах попросту не осталось семей - они рабы далеко не в первом и не во втором поколении.'
  Рахлес!
  - Что ещё хочешь узнать? - прервал мои размышления об ущербности всего и вся Одиронт.
  - Всё. На сегодня с меня хватит, - сухо ответил ему я.
  - Надеюсь мои ответы помогли тебе.
  Странный ты, Одиронт. И то, как прошёл наш разговор только это подтверждает.
  - Помогли. Спасибо. Но мне жаль, что я не смог помочь тебе.
  - Помочь мне? - удивился принц. Он даже сел обратно на стул, хотя уже собирался вставать.
  - Да. Я удивился, почему ты так рвался поговорить на эту тему, хотя Гроникулу и его надсмотрщику она уже надоела, я не понимал, почему ты сам сводил разговор к моральным аспектам, а не к деловым, расовым и политическим - более выгодным для защиты твоей позиции.
  - И почему же? - с интересом спросил Одиронт.
  И правда - почему?
  - Может когда-нибудь ты найдёшь того, кто приведёт аргумент, что позволит тебе принять верное решение. Которое не будет на тебя давить. Но, видимо, это буду не я.
  Я пытался понять, какой эффект произвела моя догадка, но Одиронт ничем себя не выдал. Ноль реакции.
  - Ты не прав, Влад. Меня всё устраивает. Просто я не хочу, чтобы о моём королевстве думали хуже, чем оно того заслуживает. И я готов ради этого тратить время и бесконечно из раза в раз повторять одно и тоже.
  - Да. Это эквивалентная гипотеза.
  - Так оно и есть. Извини, мне нужно возвращаться к Гроникулу.
  Когда Одиронт выскочил из зала харчевни, монеты, брошенные им на стол, ещё продолжали вибрировать, выдавая тихий пронзительный стон.
  Быстро он ушёл.
  - 'Дедион.'
  - 'Да.'
  - 'Ты знаешь способ? Честно. Я понимаю, ты не хочешь, чтобы я влезал в самоубийственные разборки, но скажи мне правду.'
  - 'Я не знаю, Влад. Как ни странно, я вообще думаю, что смерть Гроникула сделает всё только хуже. Сейчас существует конкуренция между Горгом и Гроникулом: первый - монарх, известный боевой маг, второй - богатейший аристократ, владелец ключевых отраслей. Скажу тебе по личному опыту и по знаниям, что почерпнул из Разума прошлых Героев: стоит в королевстве остаться только одному центру Силы - оно будет вскоре разрушено. Внешне или изнутри, но это однозначно произойдёт. И почти всегда этот процесс сопровождается бессмысленным насилием в огромном количестве. Убив Гроникула, ты создашь диктатора, у которого в ладонях будут все элементы управления, и раньше или позже он сойдёт от этой власти с Разума. И первыми в таких случаях страдают самые беззащитные. Напомнить тебе, кто в Ширцентии самый незащищённый класс? Я не почувствовал лжи в словах принца - он прикладывает все Силы, чтобы улучшить жизнь рабов, представь, что будет, если фермами завладеет его отец? Удивительно, но нет ничего хуже, чем один Сильный ублюдок, куда лучше, чтобы их было несколько с приблизительно равной Силой. Вот такая необычная математика.'
  - 'Горг - ублюдок? Ты так уверен, что он будет худшим главой ферм, чем Гроникул?'
  - 'Я о нём мало хорошего слышал. И возможность творить всё, что захочешь, без оглядки на других, лучше его не сделает. Сейчас он осторожничает: Гроникула любят в народе и Горг не хочет, чтобы пошли разговоры о том, как было бы лучше при таком предприимчивом короле, который к тому же ещё и Владыка, и династия у него по слухам более давняя, чем королевская.'
  Понятно. Мой список Владык из Задания всё ещё может быть списком злодеев - Гроникул наверняка не добрейшей Души Разумный. Но его смерть сделает только хуже.
  Если не найти правильный выход.
  Которого я просто не вижу.
  Рахлес!!
  
  ***
  А ведь я не собирался возвращаться в таверну Миртона. Думал, всё решится быстро: он - злодей, они - жертвы, его - убить, их - спасти.
  Занавес. Поклон. Аплодисменты. Бис.
  Было бы замечательно.
  А теперь я совсем запутался.
  И идти, как назло, так далеко. Я только половину пути одолел. До таверны доберусь уже в ночи. Ноги еле переставляются, голова ватная, мысли спутанные. И в их клубке я не могу найти ни одной дельной.
  Нужно отвлечься. Выбросить всё из головы.
  Для это есть древний способ: чтобы забыть о своих проблемах, следует заинтересоваться кем-то или чем-то другим. Я начал изучать прохожих, включив режим Шерлока Холмса. Кем работает этот демон? Что он здесь делает в такое время? По идее я должен быть в двое лучше знаменитого сыщика: помимо дедукции, я не принижаю в анализе роль индукции. Но честно говоря, понятия не имею, что означают те три длинных женских волоса на рукаве его рубашки. У меня сотни вариантов, когда должен быть один. Может зря я всё-таки ещё и индукцию задействовал?
  Вскоре это занятие мне надоело - на глаза часто попадали зверолюды. Не хочется думать, что они здесь делают. Ответ очевиден - они в рабстве.
  Тогда я переключил своё внимание на здания. Благо безумная архитектура городов Катинола по стилю 'кто во что горазд' всегда интересна и занимательна.
  Если бы я в этом разбирался...
  Ого - целый дворец. Далеко от центра города и зоны аристократов. Ещё один отшельник, вроде Гроникула? А этот символ мне знаком. Видел его на повозках некоторых торговцев. В прошлом одного такого я спас от нападения мелкой банды разбойников. И получил в награду пропуск в замок, на стенах которого также частенько встречался этот символ.
  Ангельский знак.
  Неплохое здание небожители себе отгрохали. Они принципиально строят только дворцы?
  - 'Дедион, это Оплот?'
  - 'Нет. Ангелы свои Оплоты огораживают посильнее, и строят их обычно у границы города. Это торговое представительство.'
  Дворец, действительно, защищён был несолидно - только решёткой. Необычной: прутья представляли из себя композицию из переплетающихся лиан. Стебли, листочки, бутончики мелких цветов - всё из матового металла.
  Довольно красиво.
  Сам дворец тоже выглядел произведением искусства. Думается мне, над ним эльфы поработали.
  Взгляд перемещался от одного участка дворца к другому, наслаждаясь зрелищем. Наверное, у каждого, кто делал что-то своими руками, такое случается - восхищаешься чужой работой, по-доброму завидуя умельцу. Вот только здесь не крытая беседка на участке соседа по даче и не перестеленная крыша.
  Целый дворец!
  Глаз не оторвать.
  - Влад? Это ты?
  Я забыл обо всех дворцах разом, услышав знакомый голос.
  Она стояла за спиной. Она. Точно она.
  - Я увидела тебя в окно, но не была уверена, решила выйти через запасные ворота, чтобы убедиться, вдруг показалось, хотя как мне могло показаться, ну а вдруг показалось, а вдруг нет, в общем - это я.
  Ну кто ещё может так мило тараторить?
  - Привет, Руни. Рад снова тебя увидеть.
  
  ***
  Не прошло и десяти минут после нашей встречи, как мы оказались в постели. Это становится своеобразной традицией наших отношений.
  Видимо, не только мне сейчас нужно забыться и отвлечься... от всего.
  Руни не изменяла себе: взяла контроль над процессом. Я не в обиде - наездница так наездница. Мне и так нравится. Хотя бы получил некую свободу действий для своих рук, без шлепков по ладоням - уже хорошо. И чего в такой позиции не отнять - это отличная возможность насладится прекрасным зрелищем.
  Вид открывается завораживающий.
  Руни изменилась. В первую очередь волосы. Они были у неё короче - до плеч, сейчас же струились почти до середины спины. Несколько прядей свесились спереди, опускаясь Руни на грудь. В голове возник странный вопрос: приятно ли когда волосы прикасаются к соскам? Наверняка, так и есть. Уж такие шёлковые и ухоженные волосы должны вызывать невероятные ощущения. Я сам не заметил, как начал за них болеть: при каждой фрикции ждал, что прядь колыхнётся и скользнёт по соску, испытывая чуть ли не вселенское горе, когда почти-почти, но не получалось. Так не пойдёт. Переместил руки на её талию, начал 'настраивать' темп, который должен помочь выполнить поставленную задачу. Руни с укоризной на меня посмотрела, но продолжила двигаться.
  Да! Пошёл процесс!
  Мир - тлен. Я думал, что сразу увижу результат своих стараний, что лицо Руни исказится в ещё большем удовольствии от неожиданной дополнительной стимуляции. Она в шоке откроет прикрытые от наслаждения глаза, опустит взгляд и будет изумлена моей придумкой. Благодарный взгляд, слова восхищения и прочее...
  Никакой реакции.
  Ощущение, будто я почти совершил великое открытие уровня нобелевской премии, а потом оказалось, что в изначальных расчётах и предпосылках закралась ошибка, перечеркнувшая все труды.
  Вся жизнь под откос.
  И чем я вообще сейчас занят?
  -----
  Мы лежали рядом, голова Руни покоилась на моём плече. И правда - тактильные ощущения от её волос просто необычайные. И почему она?..
  Хватит загоняться.
  - Я рада, что Древнейшая не убила тебя, - ошарашила Руни меня этими словами.
  Такой фразы мне после секса раньше слышать не доводилось.
  - Убила?
  - Я думала, что ты договорился с ней на наши жизни в обмен на свою.
  - Она могла ни о чём ни с кем не договариваться и убить всех.
  - Знаю, но я всё равно боялась. Ты - угроза для неё: прошёл испытание, сопротивлялся её Ментальной магии, во всеуслышание заявил, что... только тебе в Разум могло прийти сказать такое Древнейшей.
  М-да, неудобно тогда получилось.
  - Уже позже я узнала, что ты жив. Не представляешь, как я в тот момент была счастлива.
  - Откуда ты это узнала?
  Мне действительно было интересно.
  - Золото помогает решить многие проблемы.
  Ясно. Всё продаётся и покупается. Информация в том числе.
  Внутри был комок. Не от счастья, что мной так дорожат. И не потому, что мои отношения с Фитри перешли на новый уровень - я выполнил свою угрозу, и Руни об этом не знает.
  Нет, причина была в другом. И я должен ей сказать.
  - Руни, присядь. Я должен тебе кое-что рассказать.
  - А? Хорошо.
  Руни села прямо на кровати. Восточная поза, когда подгибаешь под себя колени, и кладёшь на них ладони. Спина прямая, взгляд серьёзный.
  Отсутствие одежды странным образом даже добавило важности её внешнему виду.
  Я сел напротив, повторив её позу.
  - Хочу признаться тебе.
  - В чём? - напряглась Руни.
  - В том, что я не такой, каким ты меня представляешь.
  - Не поняла.
  - Когда мы шли к Покоям через лес Шоршена, между нами многое произошло.
  - Это точно. Этот поход изменил во мне почти всё.
  Странно. Она не даёт мне закончить, комментируя каждую фразу. Боится услышать что-то ужасное?
  - Я повлиял на тебя, но у меня были для этого свои причины.
  - Влад...
  - Послушай! Наши разговоры, занятия любовью - я делал всё это, чтобы ты отказалась идти внутрь Покоев. Хотел показать тебе, как вижу мир, в котором ты живёшь, с моей точки зрения. Я не был уверен, что так и есть. Я мог ввести тебя в заблуждение. Я воспользовался твоим состоянием, навалившимися на тебя проблемами, твоей временной слабостью, чтобы внушить свои мысли, своё отношение ко всему. Чтобы... обладать девушкой, которая мне сильно нравится.
  - ЭТО НЕ ТАК!!
  Крик ударил по ушам почти с той же силой, что и по сердцу.
  - Нет, это так.
  - Не так!
  Руни заплакала.
  Этого следовало ожидать.
  - Это я. Это я! - запричитала она.
  - Что?
  Не понял.
  - Это я пришла в твою палатку. Я хотела, чтобы ты пошёл в Покои, чтобы не оставил меня. Это я тобой воспользовалась - затащила в самое опасное место в мире ради своих глупых желаний. Видела, как ты на меня смотришь и... это моя вина.
  Я опешил. Вот оно как.
  Как же я рад!!
  - Нет-нет, это не твоя вина, - пододвинулся я к Руни, приобнял её и начал успокаивать: - Мы оба делали, что хотели. И только. Меня вообще невозможно заставить делать то, что я не хочу.
  - Да легко!
  И не поспоришь. Будь она тираном, способным меня в порошок стереть, или важной и значимой персоной, за которой все молча следуют - послал бы не глядя.
  Но любимая... Да, Руни может вертеть мной, как захочет. Вот только я думал, что умело скрываю это за многоуровневой маской. Неужели всё настолько очевидно?
  - Успокойся, ангелочек, - начал я по очереди целовать её в заплаканные глазки. - Ты воспользовалась мной, я воспользовался тобой - считай семья.
  - Я не хотела... я дура...
  - А я дурак. Идеальная сочетаемость.
  Руни улыбнулась. Отлично. Не люблю ни один вид слёз, кроме слёз счастья.
  Милый ангелочек уткнулся мне в плечо, обнял за шею.
  Что может быть лучше?
  - Возьми меня, - заглушено прозвучало у моего уха.
  - Что?
  - ... Возьми меня.
  - Как скажешь.
  А нет - всегда может быть ещё лучше.
  -----
  В этот раз Руни лежала не рядом, а на мне. Сразу на меня завалилась, как только я перестал мучить её лаской. Компенсирует - успокаивается, когда сверху.
  В очередной раз провела рукой по моей щеке.
  - Интересное ощущение.
  - В смысле?
  - Волосы. Приятное чувство.
  Волосы?
  Я прикоснулся рукой ко второй, не занятой поглаживаниями Руни щеке, и был потрясён - щетина. И нет, меня удивила не щетина, а тот факт, что раньше я не задумывался о том, что она у меня совсем не растёт. Да это и щетиной назвать нельзя: будто я вот-вот побрился и на коже не колючее, а скорее шероховатое ощущение. Абсолютно гладкой кожа после бритья бывает только в рекламе бритв, пен и лосьонов. Или если ты ещё молод и сбриваешь подростковый пушок, которому только предстоит стать серьёзным препятствием для бритвы.
  Но она есть. Еле ощущается, но я её чувствую.
  - Разве это странно - иметь щетину?
  - Щетину? Это так называется? Интересное слово, - продолжила поглаживать меня Руни, приватизировав и вторую мою щёку.
  - Так что, это странно?
  - Волосы на лице и Теле растут только у зверолюдов. У остальных рас их нет.
  Поднял руку. И правда - ни одного волоса, даже самого захудалого.
  Серьёзно?! Неужели я настолько слепой, что не замечал этого раньше? Ведь так и есть: я не видел бородачей или усачей до этого, но абсолютно не придавал этому значения. И теперь я вспомнил, что так сильно привлекло моё внимание в вожде зверолюдов, которого допрашивал Арсон, - его красивая, ухоженная борода.
  В голову сразу полезли мысли об эволюции. Именно нашему происхождению из обезьяны нужно сказать спасибо за волосяной покров на самых разных частях тела. На Катиноле происхождение всех рас, кроме зверолюдов, не имеет отношения к эволюции? Боги? Система? У меня появилось желание засунуть руку за спину и попробовать нащупать копчик. Но конечно, делать этого я не стал: думаю, не получится, да и выглядеть это будет диковато, особенно в глазах Руни. Но не удивлюсь, если среди внутренностей моего Тела даже самый опытный патологоанатом не сможет найти аппендикс.
  А волосы на голове, брови, ресницы? Они к эволюционным процессам не относятся? Я знаю, что у них есть чисто прикладное назначение - защита от перегрева и солнечного удара, защита глаз от пыли и влаги - но ведь это тоже как-то относится к теории Дарвина?
  Впрочем, Богам и Системе плевать: как захотят, так и сделают. Что им какие-то волосы?
  Мои рассуждения прервал вопрос Руни:
  - Я всё хотела спросить: что это у тебя за шрамы? - указала она на одну из памятных отметин на моём Теле.
  - Долгая история.
  - Почему не Вылечишь?
  - Не могу.
  - Давай, я Вылечу, - предложила она. - А то больно они у тебя уродские.
  Обидно. Но Руни можно понять: на Катиноле из-за магии Лечения не существует поговорки 'шрамы украшают мужчину'. Шрамы - признак уродства.
  - Руни, ты тоже не смо...
  - Что? Ты что-то хотел сказать? - 'ласковым' голосом спросила она.
  Какая здоровая мина. Здесь следует быть аккуратным.
  - Хотел: ты - лучший Лекарь из всех, кого мне довелось встретить.
  - То-то же, - победно усмехнулась красавица. - Не беспокойся - я использую самое Сильное заклинание.
  После этих слов она наклонилась и начала целовать один из моих шрамов. Как ни странно, ощущения были приятные. Руни переключилась на второй шрам.
  - То, что у меня появилась щетина - это нормально? Маги ведь могут это контролировать или это какая-то аномалия?
  Руни прервалась. Посмотрела на меня. И неожиданно развалилась прямо на мне. Уткнулась подбородком мне в пресс живота.
  - Конечно, это нормально. Многие зверолюды оставляют свои бороды, некоторые убирают, чтобы не выделяться на фоне других рас, но вырастить бороду может любой маг, если База Тела позволяет. Но редко кто это делает, вот я и удивилась, что ты так поступил.
  - Ясно.
  Это хорошо. Я уже подустал быть вечной аномалией во всём.
  - А почему ты спрашиваешь? Ты разве не сам захотел эту... как её... щетину?
  - Может неосознанно.
  - Это на тебя похоже, - усмехнулась Руни, вернувшись к 'лечебной процедуре'.
  И правда. Вот зачем она мне? На Земле я по-армейской привычке выбривал всё подчистую. Иногда мог позволить себе несколько дней забить на это дело, но никаких бород и усов я не отращивал и дороги до ближайшего барбершопа я никогда не знал.
  Стоп. Я ведь могу её контролировать? Надеюсь что так, иначе придётся добавить в свой минимальный комплект путешественника ещё и бритву. Кстати, ни одной до сих пор не видел.
  - Перевернись, - прервал мои размышления голос Руни.
  - А? Что?
  - Перевернись, говорю. Займусь шрамами на спине.
  - Да. Сейчас.
  Выполнил приказ врача. Приятно. А тот факт, что я этого не вижу только усиливает тактильные ощущения. По телу начала распространяться приятная нега.
  Хорошо.
  - Готово, - шлёпнула меня ладошкой по заднице Руни.
  Жаль.
  Перевернулся обратно на спину.
  - Смотрю, кое-кому понравилось моё Лечение, - Руни начала опускаться ниже.
  Это то, что я думаю?
  - Руни, - остановил я её.
  - Что?
  - Если не хочешь, не нужно.
  - Не хочу?
  - Разве нет? Я лишь однажды сумел удостоиться ангельских оральных ласк. Думал, тебе такое не по Душе.
  Руни усмехнулась.
  - Издеваешься? Меня невозможно заставить делать, чего я не хочу.
  И не поспоришь.
  -----
  Случилось худшее. Кошмар. Катастрофа.
  Руни познала все прелести минета.
  Пристрелите меня.
  Конечно, я должен был заранее понять, что для неё минет не будет ассоциироваться с обслуживанием или прелюдией, а станет высшей формой контроля и доминирования. Ангелочку хватило всего пары минут, чтобы понять какой карт-бланш ей выпал. Моё удовольствие полностью оказалось под её контролем. В этот момент я превратился в заложника. По частям. Одной рукой и влажным ротиком она захватила одного заложника, а второй рукой ещё двух заложников. И никаких спасателей - стоило мне только попробовать протянуть руку к её голове или к другой части Тела, как я натыкался на взгляд 'только попробуй!' и прятал свои конечности подальше.
  Честно говоря, я был уверен, что в какой-то момент Руни мне чего-нибудь скрутит, сдавит или укусит только для того, чтобы подтвердить, что она это может.
  Ужасное ощущение. Особенно ужасно, что оно замешано на удовольствии.
  Я желал поскорее достигнуть финиша, но он всё не наступал. Я будто боялся, что после оргазма Руни откусит мне голову.
  И начнёт снизу.
  Поэтому, когда я всё-таки достиг пика, на секунду во мне сжалось всё, что могло.
  Фух. Пронесло.
  Руни поднялась с таким выражением лица, будто только что постигла концепцию счастья. И облизывается ещё, маньячка.
  - Давай повторим!
  - Давай поговорим!
  Попробуете угадать, кому-какая фраза принадлежит? Подсказка: здесь произошла смена гендерных стереотипов.
  - Хорошо! - улыбнулась Руни. - Поговорим и повторим.
  Я в ловушке.
  - Да, может быть. Но сначала расскажи, почему ты здесь, в Ширцентии?
  - Иду по выбранному мной пути. Сейчас я ищу сторонников в Капитуле, став их торговым представителем в Ширцентии, одновременно заводя связи со всеми, с кем получится.
  - Хочешь забраться повыше в ангельской иерархии?
  - Снизу ничего не изменить.
  - Как успехи?
  - С каждым днём всё лучше. Я много с кем успела встретиться. Найти общий язык.
  - Аккуратнее. Ты излишне доверчива.
  - Излишне... Как понять, что доверие лишнее? Я не знаю, а просто никому не верить... я не могу. Но не беспокойся - для этого у меня есть Лорпель. Вот он никому не верит.
  - Лорпель? Он с тобой?
  - Помогает. Он много путешествовал и сохранил немало связей.
  - Я был уверен, что он сбежит как можно дальше от Оплотов, Капитула и ангелов в целом, как только появится такая возможность.
  - Желание превзойти Достойнейших из Капитула и ткнуть их лицом в совершённые ими ошибки привлекло его больше.
  - Хорошо, что ты не одна.
  - Мне помогает не только Лорпель. Я смогла найти делового партнёра, на которого могу полностью положиться.
  - Ты уверена?
  - Уверена. У нас есть кое-что общее, - тонко улыбнулась Руни.
  - Если так, то я рад за тебя.
  - Уже скоро я стану главой нашего Оплота и это только начало! - вздёрнула кулачок Руни.
  - Молодец. А я...
  Руни не дала мне договорить, поцеловав меня в губы. Во время поцелуя она активно ко мне прижималась, стало понятно - время разговоров прошло.
  -----
  Что-то я разошёлся. Нужно сбавить обороты.
  Но стоит Руни выгнуть спинку, как мне в голову бьёт концентрированная доза животной похоти. Я впервые брал её сзади, да ещё и с её же приглашения. Когда она встала на кровати на четвереньки и повернулась ко мне спиной, зазывно выгибаясь, я сразу понял, что это снесёт мне крышу.
  Так и случилось.
  Разговоры о том, что мужской оргазм однообразен - ложь. С возможным диапазоном женского он может и не сравнится, но ощущения при нём у мужчины могут сильно разниться. Я рад, что Руни не видела моего лица, когда я достиг пика в этот раз: оно наверняка было так сильно перекошено удовольствием, что мне было бы стыдно его показывать.
  Я же мужик! Я могу держать себя в руках, когда мне отрывает конечность или когда заклинания делают во мне дырки, но не способен сдержаться с любимой девушкой в позе, когда она отбрасывает своё желание контролировать и полностью отдаётся мне.
  Тряпка.
  Я упал на кровать, с трудом вдыхая разом куда-то пропавший воздух.
  - Я тебя почищу, - начала спецоперацию по захвату заложников Руни.
  - Не надо! - взмолился я, отползая от девушки.
  - Почему?
  - Руни, чистить - это не когда ещё раз доводишь до оргазма.
  - Считай это бонусом.
  Нафиг такие бонусы. Мне с каждым разом нравится всё больше. А если пристрасщусь?
  - Руни, а ты не хочешь знать, что я здесь делаю? - задал я давно крутившийся в голове вопрос.
  Руни избегала разговора на эту тему. Она выбрала универсальный способ - эротический. Так что я был не против, особенно когда она пошла на такую уловку как 'возьми меня сзади, мой Герой', но пора и меру знать.
  Руни неожиданно резко собралась и стала серьёзной. Приняла уже знакомую сидячую позу.
  - Нет. Я не хочу знать, что ты здесь делаешь. Я слышала слухи об области Гильрена и Гардинии. Думаю, меня испугает твой ответ. Но я хочу знать, могу ли я чем-то тебе помочь.
  Вот как. Ясно. Она за меня беспокоится. А я... что я здесь делаю? Зачем? Из пустого подозрения, что список Владык из моего задания - ублюдки, которых необходимо уничтожить? Даже если Гроникул такой, его смерть ничего не изменит к лучшему. А теперь я ещё заставляю переживать за себя милого ангелочка.
  Да пошло оно всё!
  - Мне не нужна помощь. Думаю, я просто потерял здесь время зря. Вернее, это бы так было, не встреть я тебя.
  - Потерял время зря? Ты ничего не планируешь?
  - Пока нет. И вряд ли я смогу найти план, который бы меня удовлетворил.
  - Понятно.
  Я прямо видел, как Руни глубоко выдохнула.
  Пусть она талантливый маг, но при этом она всё ещё во многом наивная девушка, которой нужна помощь.
  Помощь...
  - Руни. Если хочешь, я могу отправиться с тобой.
  Ответ Руни, данный мгновенно, меня ошарашил:
  - Не хочу.
  Я даже завис на какое-то время.
  - Не хочешь? Почему?
  - Я не хочу тебя убить.
  Ничего не понимаю.
  - В смысле?
  - В Оплоте о тебе слишком многое знают, в Капитуле тоже. Стоит тебе появиться у нас, как тебя схватят. Без разговоров. Внутри тебя осколки второй Души, что уже делает тебя аномалией, твоя невероятная Ментальная Сопротивляемость добавляет странностей, а нарушение правила Призыва Героев делает тебя самым необычным магом за всю историю Катинола. Тебя захотят изучить все, кому интересна магия. А это сильнейшие и богатейшие Разумные планеты. Ты - самый дорогой в истории магии товар. И наши ублюдки из Капитула найдут кому тебя продать. Конечно после того, как сами в тебе поковыряются.
  - Всё настолько серьёзно?
  - Я долго об этом размышляла. Да, всё так и будет. Я даже кляла себя за то, что просила вернуться в Оплот со мной. Если бы так и случилось, ты был бы уже мёртв.
  Не нравится мне такой расклад.
  - И как это изменить?
  - До тех пор, пока я не стану главой нашего Оплота - никак. Я придумала план: нужно превратить правду о тебе в... легенды о тебе.
  Понятно. Логично.
  - У тебя получится?
  - Да. История с Дедионом и твоей Ментальной Сопротивляемостью мало кому доподлинно известна. Ри уже согласилась мне помочь её исказить. Скажем, что соврали, чтобы остальные не были против отправления нашей команды в Покои. Потом пустим слух, что история о твоём 'необычном' призыве тоже ложь, которую мы придумали, чтобы не раскрывать, как наша команда на самом деле прошла испытание.
  - Неплохой план, хоть и дыр в нём тоже хватает.
  - Я не всё рассказала! - возмутилась Руни. - В нём куда больше мелких деталей - Ри помогла мне его придумать. Слухи останутся, но они уже будут гораздо меньше значить, а Героев без повода не принято трогать.
  - А участники нашей команды?
  - С ними я тоже смогу договориться, особенно став главой Оплота. Им после отравления Аданитовой пылью нужны микстуры развития и другие дорогие вещи, чтобы не начать отставать от других магов в развитии. Я помогу им в этом - они помогут мне в ответ. Всё получится, - уверенно сказала последние слова Руни.
  - Вот как, - неожиданно грустно произнёс я.
  - Я же уже сказала, что осталось недолго подождать, а когда я стану главой Оплота, то исправлю все свои ошибки.
  Свои ошибки?
  - Руни, я же уже сказал, что случившееся в Покоях не твоя вина. Мы делали всё вместе.
  - Знаю! Я просто оговорилась! В общем, главой Оплота я должна стать без твоей помощи. А потом, когда я всё улажу, и, если ты не передумаешь, я буду рада твоей поддержке. Уже вместе мы встанем во главе Капитула и изменим принципы и подходы, по которым живёт моя раса.
  У Руни всё такие же высокие цели. Будет здорово помочь ей в этом. Не менее, и даже более здорово, чем избавиться от рабства в одном королевстве. Учитывая, что я не знаю, что с этим рабством делать.
  - Буду ждать твоего Призыва Героя, - улыбнулся я.
  - Да. Только я боюсь, что правда о тебе могла выйти за пределы Оплота и Капитула, - настроение Руни мигом стало негативным.
  - Это ведь денежная тайна. Кто мог бы вынести её на сторону?
  - Римзол.
  - Грёбанный чернокнижник?
  - Он самый. Когда мы вернулись в Оплот, он уже начал стареть. Никто не стал ему помогать, да никто и не знал, как можно помочь при таком обширном отравлении Аданитом. Сначала он обещал золотые горы тому, кто ему поможет, собирался добраться до самого Капитула, чтобы просить помощи у Достойнейших. Но потом понял, что всё это бесполезно. Затих, не выходил из своей комнаты, игнорировал остальных. А следом бесследно пропал на три недели.
  - Сбежал из Оплота?
  - Да. Лорпель думает, что он решил искать помощь на стороне. Но ему нечем было за неё платить. Единственная невероятная ценность, что он имел...
  - Информация обо мне.
  - Верно. Я не знаю, успел он или нет кому-либо рассказать об увиденном в Покоях. Но если он позволил подтвердить свои знания через Ментального мага, тогда это будут уже не слухи, а факт. Этого я боюсь.
  Он успел, Руни. И я знаю, кому он всё рассказал. Для него приоритетной целью было остановить старение Тела, и он обратился за помощью к тому, кто был известен невероятной расположенностью в магии Тела - Владыке Гильрену. Римзол надеялся, что у Гильрена есть некий секрет, которым Владыка с ним поделится в обмен на информацию о необычном Герое.
  Но за три недели отсутствия он бы не успел добраться до Области Гильрена, не говоря уже о том, чтобы вернуться обратно... не знаю... может дело в Платформе Полёта, которой пользовался Гильрен? Она позволяет преодолевать огромные расстояния за короткий срок. Может, это Гильрен в тот момент находился где-то недалеко от Оплота? Может их встреча была случайной и Римзол ухватился за появившийся шанс?
  Платформа Полёта. Невероятно редкий артефакт. И не случайно - он постоянно поглощает магу, даже когда его не используют. И при этом, если запас маны в Платформе закончится, то несколько важных деталей в ней перегорят и артефакт можно будет выбросить. Таким образом, Платформу постоянно нужно заполнять маной. Большим количеством маны. Разорительный артефакт. Поэтому пользуются им единицы и Гильрен был в их числе. Всё дело в Вулкане Потока, где он обитал: лава этого Вулкана насыщена маной и за её счёт Гильрен мог постоянно заряжать Платформу Полёта, ничего при этом не тратя из своих запасов.
  Поэтому в теории они могли пересечься и Римзол мог рассказать ему обо мне.
  РАХЛЕС!!!
  - И как? Где сейчас Римзол?
  - Умер от старости. Вернулся после трехнедельного отсутствия и через пять дней скончался.
  Недолго он прожил после нашего расставания. И всё равно успел нагадить. Дедион был прав: пусть не всех, но этого ублюдка мне точно следовало убить сразу после прохождения испытания Фитри.
  Если бы не он... если бы я был внимательнее...
  Бесполезно. Я могу и буду сожалеть о случившемся и ненавидеть себя и всех, кто был к этому причастен, но изменить я уже ничего не могу.
  - Не беспокойся, Руни. Не думаю, что всего за три недели он успел бы найти того, кому эту информацию можно было бы продать.
  - Лорпель думает также, а я всё равно боюсь. Мало ли?
  Ангельская интуиция? Впрочем, Лорпель тоже ангел, но ему это не сильно помогло. Хотя, какой он ангел? Есть только один ангел - прямо передо мной.
  И она со всем справится. А значит, настал момент сказать ей эти слова:
  - Получается, нам пока лучше не пересекаться.
  - Получается так, - грустно кивнула Руни. - Если в Капитуле узнают, что я могла схватить и доставить тебя им, но не сделала этого - всем моим планам конец. Пока я не смогу изменить слухи о тебе, никому не стоит знать, что мы виделись.
  Поэтому в её комнату мы шли окружным путём, никого не встретив по дороге. Ей опасно находиться рядом со мной, но она не смогла пройти мимо, потому что беспокоится обо мне из-за слухов, по которым я лезу во все передряги подряд.
  Ей нужен был не бурный секс, она просто хотела задать вопрос: 'Чем я могу тебе помочь?'
  Я не заслуживаю ни одну из девушек, к которым испытываю эти чувства, а мне ещё и сразу нескольких подавай.
  - Руни, пора мне покинуть твой гостеприимный дворец.
  - Да? - как-то вяло спросила Руни.
  - Да. Но я не могу уйти от тебя таким грязным. Нужно чтобы меня везде привели в порядок.
  - Это я могу! - задорно воскликнула моя Ведьмачка.
  И хватит так облизываться, маньячка!
  
  ***
  Я вернулся в свою комнату поздней ночью. Проблем не возникло - таверна Миртона работает круглосуточно.
  Сел на кровать. Спать не хотелось совершенно. Энергии было хоть отбавляй.
  Дедиона что ли включить?
  - 'Проснись и пой!'
  Несколько секунд никакого ответа и потом:
  - 'Ты всё-таки здесь, а не на полпути к Оплоту под ручку со своей ангельской булочкой.'
  Мне тоже жаль.
  - 'Мне опасно даже видиться с Руни, так что пока прогулки под ручку откладываются до лучших времён.'
  - 'И верно. Несмотря на своё поведение, полуРазумным ты не являешься, что, впрочем, не помешает ангелам тебя закабалить и продать подороже.'
  В последнее время я слишком часто успокаиваю себя тем, что Дедиону больше полутысячи лет, что он Ментальный маг с Усиленным Разумом, и поэтому - только поэтому! - он больше меня знает, лучше меня анализирует, быстрее и глубже прорабатывает информацию.
  Вот так и зарождается комплекс неполноценности.
  Стоп. Я сказал 'пока' и 'до лучших времён', а дотошный Дедион меня не поправил. Не мог же он?..
  - 'Но это ведь временно?'
  - 'Зависит от нескольких факторов, в основе которых лежит умение управлять и искажать информацию. Я в этом разбираюсь, но если твоя... а какая она по счёту твоя подружка?.. в общем, раз ей указали на суть проблемы, то и исправить её она имеет все шансы. Не я один хорош в подобных вопросах.'
  Пропустив каверзный вопрос Дедиона мимо ушей (это было несложно - его голос и так минует мои органы чувств), я задумался о своей недальновидности. Слишком много вещей я банально не вижу, пока меня не ткнут в них носом.
  Совсем расслабился.
  Нужно с этим что-то делать. Пойду подышу воздухом. Подумаю. Расслаблюсь.
  Снял доспех, ножны с мечом, из оружия оставил только нож.
  Не знаю почему, но я решил выйти не на улицу, а во внутренний двор таверны, где находится дом Миртона. Попасть туда можно только пройдя сквозь здание таверны, но для того, кто может открыть окно в коридоре и спуститься вниз по стене при помощи Клейкости, это не проблема. Остаётся только вопрос: зачем заниматься такой дурью? Я искал ответ во время спуска, но так и не нашёл.
  На стене дома Миртона висели осветительные артефакты. Света от них было немного, но тьму они разгоняли. Впрочем, тьма - сильно сказано: я никогда не видел на Катиноле кромешных ночей. Всё дело сразу в двух лунах, их тусклого света всегда было достаточно, чтобы не врезаться в ночи в деревья.
  Я начал ходить кругами вокруг дома, внимательно его рассматривая. Наверное, с этого же когда-то начинал свой путь Джейсон Вурхис.
  Жуть.
  - 'Ну и чего ты здесь забыл?'
  - 'Ничего, просто гуляю.'
  - 'Значит, прогулка. А я подумал, что тебя гложет совесть за те слова, что ты сказал маме-покрывательнице?'
  - 'Именно потому, что она как минимум покрывательница, ничего меня не гложет.'
  - 'Я и забыл, какой ты логичный и последовательный.'
  Пока я пытался придумать остроумный ответ, за спиной что-то скрипнуло.
  Дверь?
  - 'Ты слышал?'
  - 'Я слышу тоже, что и ты, плюс голос Разума.'
  Видимо, нужно уходить. Нистия или кто-то ещё мог меня заметить, а объясняться, что я тут делаю, желания нет совершенно.
  Потому что я просто не знаю.
  Проблема в том, что в данный момент я находился позади дома. За спиной был высокий сплошной забор, который преградой для меня не являлся, но быть застуканным в момент перелезания мне не хотелось вдвойне. Уж лучше пройти обратно, и попросить открыть мне заднюю дверь в таверну, избегая вопроса, как я сюда попал, не открыв её в первый раз.
  Решено.
  Но моим планам не суждено было сбыться - перед домом никого не было. Я был уверен, что слышал звук открытия двери, но, видимо, ошибся.
  Звуколов. Ночное Зрение.
  Да-да, я параноик.
  Никого.
  Перед входом в дом у Миртона была небольшая пристройка-козырёк: две узкие колонны, на которых держится треугольная скатная крыша. Она бросала тень на входную дверь, поэтому пока я не активировал Ночное Зрение, то и не заметил, что та была чуть-чуть приоткрыта.
  Кто-то вышел? Она сама открылась?
  Не могу вспомнить, сколько раз корил героев фильмов ужасов, когда эти ошибки эволюционного отбора целенаправленно шли в сторону своей гибели ради удовлетворения собственного любопытства. Там ведь всего лишь кто-то в ужасе кричал, и тень странной формы, повторяющая контуры бензопилы, виднеется из-за угла. Ну что может случится плохого?
  В общем, я сам не заметил, как сделал десяток шагов вперёд, подойдя вплотную к приоткрытой двери. Но разве я мог поступить иначе: если есть щель - в неё обязательно нужно посмотреть!
  В воздухе прямо запахло премией Дарвина.
  Но опасность пришла из неожиданного места - сверху. На меня кто-то упал. С того самого козырька, который я конечно не проверил. Я повалился вперёд, но не упал - лишь опустился на одно колено.
  Я жив! Чудо! Мог запросто пропустить удар в голову.
  Рывок!
  Я замер, забыв как дышать. На земле лежала зверодевушка. Ушки прижаты к голове, свернулась калачиком и дрожит. Рядом с ней лежал нож. Не боевой, скорее кухонный.
  Девушка подняла голову и посмотрела на меня. Я в ступоре смотрел на неё.
  Она хотела меня убить? Киллер из неё, как из меня праведник, но ведь это была попытка убийства?
  - Ой! - прижала ладони ко рту девушка.
  Вот тебе и 'ой'. Кстати, я её раньше не видел.
  - Ты кто?
  - Я?
  Вопросом на вопрос. Не знал, что среди зверолюдов встречаются евреи.
  - Как тебя зовут?
  - Пу. Пу зовут Пу, - девушку била уже не дрожь, её буквально начало трясти.
  Пу? Вспомнил: та самая девушка, что помогала какому-то старику, чему был не рад Миртон. Его можно понять: Пу обладала привлекательным телом в сочетании с миловидным лицом. Чтобы это понять, мне даже пялиться на девушку не пришлось - её ночнушка ничего толком не прикрывала.
  - Почему ты напала на меня, Пу?
  - Нет. Я - нет. Не на вас!
  Нужно её успокоить, хорошо, что она не кричит, а почти шепчет, иначе сюда бы уже вся округа сбежалась, но пока она так нервничает, ответов мне от неё не получить.
  Вот что значит 'не на вас!'? А на кого тогда?
  Стоп. Я опустил взгляд. Рубашка, а не доспех. Нет меча и только нож висит на бедре. Слабое освещение и банальный страх, не позволивший девушке выглянуть из-за козырька заранее, чтобы убедиться...
  - Ты хотела убить Миртона? - непонимающий взгляд девушки. - Ты хотела убить хозяина?
  - Я... я... - на глазах девушки начали появляться слёзы.
  - Всё нормально. Успокойся. Я просто спросил. Я не осуждаю.
  - Нормально? - склонила она голову.
  Трудно ответить на такой вопрос. Это ведь всё-таки убийство.
  - Да, нормально. Если есть причина. Что случилось? Почему ты?...
  Я идиот. Миртона сейчас нет дома, он не был уверен, что успеет вернуться до утра. Сегодня они не виделись, а значит, есть только одна причина:
  - Ты знала По?
  - По? - просияла девушка. - По хорошая! Добрая! Помогает.
  Ясно.
  - Ты знаешь, что с По произошло?
  Радость моментально сменилась грустью и обильным потоком слёз.
  - От По осталось только пятно на полу, и хозяин купит новую. Не По.
  Кто-то явно очень коряво объяснил ей ситуацию, или она сама не так всё поняла, но в итоге девушка решила, что вина за случившееся с её близкой подругой лежит на хозяине.
  Что, в общем-то, недалеко от истины.
  Наверное, увидела мой силуэт через окно, приняла за Миртона и решилась на месть.
  Но исполнение подкачало. Хотя следует отменить, что затаилась она превосходно. Я не почувствовал её присутствия, хотя был настороже.
  - 'Дедион. Ты слышал что-нибудь об убийствах хозяев от ладоней рабов?'
  - 'Ни разу. А ведь это было бы большой новостью для Ширцентии. Беглых рабов они не ищут, поэтому побег может пройти незаметно, просто никто из рабов на него не решается, но вот преднамеренное убийство хозяина - другое дело. Скандал. О таком знали бы как минимум идеологические враги Ширцентии - Гештонцы. И растрезвонили бы об этом повсюду.'
  - 'Мне кажется, или это очень похоже на ту самую непокорность, личные желания и страсти, которых у рабов прошедших через ферму быть не должно?'
  - 'Однозначно.'
  Впервые у меня такой подъём настроения вызвала попытка моего убийства. Впервые... говорю так, будто уверен, что подобное ещё повторится.
  - Пу.
  - Да?
  - Мне нужно, чтобы ты пошла со мной.
  
  ***
  Демон за стойкой был больно бодрый для середины ночи.
  - Один номер, одна кровать. Всё верно?
  - Верно.
  Очевидно, что я не потащил похищенную мною девушку в свою комнату в таверне Миртона. Пришлось прогуляться до другой таверны - поменьше и захудалее.
  - Приятно вам провести время, господин, - плотоядно улыбнулся демон, посмотрев на Пу.
  - Пасть закрой, животное, - не менее плотоядно посмотрел на него я.
  Плотоядность плотоядности рознь.
  Демон стушевался, засуетился.
  - Простите меня, господин. Я был по отношению к вам слишком... бестактен.
  Ко мне, значит. Возникает ощущение, что проповедую глухим. И святошей я притворяться никогда не умел.
  - Идём, - потянул я за собой девушку.
  - А где мы? - спросила она, вертя головой как пропеллером.
  - В таверне.
  - Это не таверна! - вынесла экспертное заключение зверодевушка.
  - Это не таверна Миртона... твоего хозяина, у этой таверны другой владелец.
  Несколько секунд Пу провела в задумчивости, прежде чем выдать:
  - А наша больше!
  И столько гордости в голосе. Ты уже забыла, что полчаса назад хотела убить владельца 'нашей' таверны?
  Комната оказалась маленькой. Одна кровать, один стул, стол в углу.
  Всё. Впрочем, большего мне не нужно.
  Поставил стул в центре комнаты.
  - Садись.
  Девушка сразу выполнила мою просьбу. Я сел перед ней прямо на пол. Посмотрев недолго на меня сверху-вниз, Пу повторила мою позу: скрестила ноги, ладони положила на колени, выпрямила спину.
  И всё это не слезая со стула.
  Интересно, что творится у неё в Разуме?
  Сейчас попробую выяснить.
  - Пу, я задам тебе несколько вопросов, если сможешь - ответь.
  - У-у-у, что-то сложное? - скорчила забавное лицо девушка.
  Так бы и защекотал.
  - Нет, ничего сложного.
  - Тогда смогу!
  - Молодец. Первый вопрос: ты помнишь, что было до того, как ты попала к хозяину?
  - Помню!
  - И можешь рассказать?
  - Могу?
  Это да или нет?
  - 'Разве рабы могут рассказывать о том, что с ними происходило на ферме? Никаких блоков памяти или что-то вроде того?'
  - 'Никогда о таком не слышал.'
  Странно. Значит, любой может узнать метод подготовки рабов Гроникула. Я думал, это корпоративная тайна, на которой держится его монополия. Само собой никто уже не сможет развернуть дело также широко, как он, но свои малые бизнесы открыть могли бы многие.
  Или здесь тоже программы по его поддержке не работают?
  Стоп. А ведь тот же Горг, используя государственную машину, мог бы соперничать с Гроникулом на равных.
  Я чего-то не понимаю?
  - Хорошо, Пу. Ты помнишь, как жила на ферме?
  - На ферме?
  - Это такое место... там должно было быть много зверолюдов, вас там кормили, обучали служить хозяевам... не припоминаешь?
  - Пу помнит! Кормили плохо. Хозяин лучше!
  Это разговор начинает скатываться во что-то безумное.
  - Долго ты там пробыла?
  - До-о-огло.
  - Хорошо, Пу. А теперь попытайся вспомнить: тебя там били? Делали больно?
  - Больно? Нет. Пу не больно.
  - Не сейчас. Тогда.
  - Тогда тоже не больно.
  - А другим зверолюдам делали больно? Ты видела?
  Девушка начала трясти головой.
  - 'Думаешь, она бы запомнила?'
  - 'Что-то же я должен у неё спрашивать.'
  - Пу, а страшно? Тебе было в том месте страшно?
  - Да-да, страшно-страшно, - закивала девушка с такой скоростью и амплитудой, что я не удивился бы, отвались у неё голова.
  - Что тебя пугало? Чего ты боялась?
  - Пу многого боится. Хозяйка ругает.
  - 'Бесполезно. Она трусишка по натуре. Увидит тень нас стене - испугается. Удивляюсь, как у неё только духа хватило на тебя наброситься.'
  - Тебя... насиловали?
  Грубый и бестактный вопрос, но я не знаю, как быть с ней тактичным. Остаются только прямые вопросы.
  - Наси... ловали?
  - Как хозяин, когда вы... - чувствую себя отцом-одиночкой, который своей дочке про секс рассказывает. Начиная сразу с БДСМ. - Вы остаётесь одни и...
  - Играемся?
  - Да. Играетесь, - можно выдохнуть. - Раньше с тобой кто-то игрался? До хозяина?
  - Нет.
  - Ты уверена? Когда играются может быть больно, но это тоже... игра.
  - Не может! Играться приятно!
  Честно говоря, я уже не знаю, как к Миртону относиться.
  - Тебя кто-нибудь трогал также как хозяин во время игр?
  - Никогда.
  Вроде новость радостная, но...
  Зайдём с другой стороны:
  - Ты когда-нибудь пыталась бежать?
  - Пу много бегает!
  - Нет. Бежать от кого-то.
  Тут зверодевушка надолго задумалась.
  - Хм-м, Пу бегала из Храма.
  Из Храма?
  - Храм Мудрости?
  - Неправильно! Храм называется Гордостью, - нравоучительным тоном поправила меня девушка.
  - 'Она родилась не на ферме. Одна из пойманных.'
  - 'Поэтому она на меня напала? Из неё воспитывали рабыню не с рождения, и это дало о себе знать?'
  - 'Может быть. Но сейчас она не злится на любителя жарить крольчатину, он ей скорее даже нравится. Думаю, она просто очень импульсивна, и её желание мести было вспышкой ярости.'
  - 'Она узнала о смерти подруги за несколько часов до моего появления возле их дома, взяла оружие, спряталась и напала из укрытия. Никакая это не вспышка.'
  - 'Вспышка ярости не всегда лишает рассудка. Можно действовать вполне осознанно и логично, толком не контролируя своих поступков.'
  Может и так.
  - Ты сбежала из Храма, из дома, тебя схватили и доставили на ферму?
  - Нет.
  - Нет?
  - Мы сбежали.
  - Мы?
  - Пу и... и... сестра Пу.
  - Ты не помнишь её имени? - Как-то это странно. Нужно ещё кое-что проверить. - А как тебя звали до... Пу? Как тебя называла сестра?
  Взгляд девушки выдавал полное непонимание вопроса. Её заставили забыть своё прошлое? Химия? Психологическое воздействие?
  - Ладно, не вспоминай. Сестру Пу тоже схватили?
  - Пу не знает, - мне показалось или в её голосе звучали тоска и тревога? - Она бежит. За ней бегут. Больше не вижу.
  - Ты хочешь снова увидеть сестру? Или маму, папу? Хочешь домой, в Храм?
  И снова этот непонимающий взгляд.
  - Пу хочет увидеть хозяина. Пу долго нет. Хозяйка будет злиться.
  - Я друг хозяина. Я поговорю с ним и никто не будет злиться. Даже хозяйка.
  - Честно? - заблестели надеждой глаза девушки.
  - Честно-честно.
  - Пу рада. Господин хороший. Хоть и страшный.
  Спасибо за комплимент.
  - Пу, что было самое пугающее в том месте, где ты жила до таверны хозяина?
  Пу замолчала. На её лице появилось испуганное выражение.
  - Крики, - прошептала она, наклонившись к моему уху.
  - Кто-то кричал? Зверолюды?
  - Не знаю. Пу не видела. Но страшно.
  - А что Пу видела?
  - Дом. Большой чёрный дом. Низкий, но большой. Там кричали.
  Одноэтажная постройка?
  - Может друзей Пу забирали перед тем, как начинались эти крики и после Пу их уже не видела?
  - Нет. Это были не друзья Пу. Пу хорошо слышит. Знает голос друзей.
  - Как часто кричали?
  - Пять раз.
  Пять?
  - В неделю?
  - Пять раз.
  - Всего?
  Девушка кивнула.
  - Ты точно уверена, что всего пять раз?
  - Точно. Страшно ведь. Как забыть?
  - 'Серьёзно? Пять раз?'
  - 'Она ведь на ферме была не с рождения. Возможно провела там всего несколько месяцев до продажи. Тогда пять раз звучит уже серьёзней.'
  - 'Ты слышал её 'до-о-олго'? Тем более, не слишком ли это короткий срок для полного перевоспитания из непоседы, убегающей из дома вместе с сестрой, в послушную рабыню, боящуюся надолго оставить хозяина?'
  - 'Для неё неделя сравнима с вечностью. А сломать кого угодно можно и за пару часов.'
  - 'В том-то и проблема: если ей верить, никто её не ломал.'
  - 'Поэтому не часы, а месяцы.'
  Нужно узнать больше об этом месте.
  - Что было рядом с этим чёрным зданием? Где оно находилось?
  - Находилось?
  - Ты жила рядом с ним?
  - Нет.
  Прямо игра двадцать вопросов.
  - Рядом с этим зданием были другие дома? Большие. Запоминающиеся.
  - Да! Совсем рядом был са-амый большой дом! Больше таверны!
  Она имеет в виду таверну Миртона? Тогда это здание действительно должно быть не маленьким.
  - 'Что скажешь?'
  - 'Если я всё правильно понял, то она говорит об особняке Гроникула, что есть в каждой из его ферм. Других больших зданий там быть не должно. А значит, это самый центр фермы.'
  - Пу, ты далеко отсюда жила? Тебя долго везли к хозяину?
  - Хм-м, нет, хозяин сам забрал Пу. Хозяин приходил раньше. Смотрел на Пу. Потом забрал.
  - 'Столичная ферма. Миртон не стал бы далеко и надолго уезжать ради рабыни.'
  Пять километров от города, если выйти через западные ворота.
  - 'Думаешь? Мне кажется, он очень разборчив и придирчив к зайчатине.'
  - 'Он в первую очередь бизнесмен, который не может надолго оставить своё детище.'
  - 'После твоего ответа я не могу сообразить: ты ведь понял, что я сейчас шутил, на самом деле полностью разделяя твоё мнение?'
  - 'Шутил? Ясно. Не пробуй больше - это не твоё.'
  - Ещё было что-нибудь страшное? С тобой или твоими друзьями. Может, кто-нибудь из них тебе что-то рассказывал?
  - Много страшного. Но крики страшнее.
  - Пу, ты не пыталась... ты не думала сбежать из того страшного места? Или сбежать от хозяина?
  Я потихоньку превращаюсь в мазохиста: знаю ведь, как она отреагирует на мой вопрос, но всё равно спрашиваю. Ну вот, тот самый непонимающий смысла вопроса взгляд.
  - Зачем?
  Лучше бы ты продолжала молчать, Пу.
  Всё. Больше мне из неё ничего полезного не вытянуть. И что же мне теперь делать с этой умильно потягивающейся и зевающей девушкой?
  - Пу, ты, должно быть, не спала совсем. Ложись, поспи, - указал я на кровать.
  - Пу нужно к хозяину.
  - Всё в порядке. Я скажу хозяину, что ты здесь отдыхаешь, он тебя не потеряет.
  - Правда?
  - Правда-правда.
  - Хорошо!!
  Пу настолько быстро забралась под одеяло, накрывшись им с головой, что я даже сообразить ничего не успел. Вот это скорость: приняла решение ѓ- тут же исполнила без задней мысли.
  А я продолжал смотреть на пустой стул, на котором только что сидела моя надежда на... отвратительно становится от мысли, что я жалею о том, что эту девочку не мучили, не били, не... я просто конченный ублюдок.
  - 'Я наведаюсь на ферму и посмотрю, что это за чёрное здание, из которого периодически доносятся крики.'
  - 'Откуда такой уровень самобичевания, что ты лезешь в самое пекло?'
  - 'Заткнись, Дедион. Лучше дай дельный совет.'
  - 'Я уже это сделал: не лезь в пекло.'
  - 'Там может быть ответ.'
  - 'Даже если это место пыток зверолюдов, что дальше? Этот факт не поспособствует решению проблемы с рабством. Смерть Гроникула ситуацию не исправит, только хуже станет - мы об этом уже говорили. А перебить всех следующих владельцев ферм тебе точно не под Силу.'
  - 'Я должен знать правду.'
  - 'А может не стоит? Вдруг ты там найдёшь подтверждение своего главного страха: существует рабство без особого насилия и принуждения, выгодное для всех. Достигнутое не угрозами, болью и страхом, а благодаря мягкому воспитательному воздействию. Сейчас ты можешь верить, что в том доме творится что-то ужасное, просто ты не можешь изменить государственный строй своими Геройскими методами, и потому оставил всё как есть. Но если это окажется не так...'
  - 'Я смогу принять любую правду. Я уже признал, что зверолюды чересчур покорны.'
  - 'Но ты веришь, что их к этому принуждают насильственным способом.'
  - 'Если это не так, то...'
  - 'Ты уйдёшь.'
  - 'Что?'
  - 'Ты меня услышал.'
  Вот как. Поставить всё на вопрос с чёрным ящиком. Если в нём то, что я хо... думаю, то я продолжу искать способ бороться, если я ошибся - остаётся только признать, что это проблема не моего уровня.
  И уйти.
  Поднялся. Подошёл к кровати. Просунул руку под одеяло. Не удержался и погладил засыпающую девушку по голове.
  Сон.
  - 'Я согласен.'
  - 'Осталось только добраться до цели. Ферма - это целое поселение, несколько километров в поперечнике. Сотни, если не тысячи работников ходят по её территории непрерывно. Магическая и артефактная защиты там тоже имеются. И тебе нужно пробраться в самый центр.'
  - 'Ставлю золотой, что справлюсь за три часа.'
  - 'Ставлю три золотых, что за два.'
  
  ***
  Столичная ферма имела форму окружности радиусом почти два с половиной километра и была разделена на три зоны. Во внешней - самой большой - содержались Магзвери. Средняя была отведена для рабов, а в центральной устроились работники фермы, коих было более полуторы тысячи. Большая часть не бойцы, а обслуживающий персонал: повара, ремесленники, уборщики, швеи, возницы - список можно продолжать долго. По сути, это отдельное поселение, заточенное на определённые типы производств.
  Сами по себе эти знания не так интересны, зато интересен способ, с помощью которого я их добыл: выходя из таверны я снова пересёкся с демоном, работающим за стойкой, и, несмотря на наши не заладившиеся отношения, он всё-таки не мог не поинтересоваться.
  - Вам чем-то помочь, господин?
  Я был не в настроении для пустой болтовни и честно ответил:
  - Если у тебя есть подробная информация о столичной ферме, буду рад её узнать.
  - Есть, - ответил демон, я при этом так резко остановился, что чуть не завалился вперёд и не грохнулся на пол.
  Через десять секунд я держал в руках... брошюру. Брошюру столичной фермы, приглашавшую меня в увлекательный мир рабовладельчества. Она была сделана из обычной бумаги и сложена пополам, а не гармошкой, но это точно была рекламная брошюра.
  Может это кто из наших привнёс такое новшество? Попаданец, что не смог вспомнить (или никогда не знал) как собрать двигатель внутреннего сгорания или формулу закона сохранения энергии, зато как правильно прорекламировать рабство он знал назубок.
  Современные прогрессоры меня пугают.
  Но чего не было в брошюре, так это информации о том, что вокруг фермы на расстоянии в километр не осталось ни одного кустика или ямки. Всё вырублено и выравнено. Поэтому наибольшей сложностью будет не попасть внутрь фермы, а просто подойти к ней незамеченным.
  Стена вокруг фермы каменная, три метра высотой. Защита от Пересечения наверняка на месте, так что я по пути сюда готовил рунные заготовки для её преодоления. Насколько я могу отсюда рассмотреть (с помощью микстуры Зоркости), стена не отличается толщиной - максимум полметра. Поэтому патрули по ней не ходят, и просматривают стену стражники, сидящие в башнях. Всего я увидел восемь сторожевых башен, выше уровня стены на пару метров. Не просто будет проскочить незаметно. Остаётся только надеяться на невнимательность: любому надоест неделями, месяцами и годами пялиться на стену, когда ничего не происходит. Не удивлюсь, если в половине башен стражники сейчас в карты режутся.
  А вот вокруг фермы, несмотря на раннее утро, было оживлённо. Выезжали и заезжали крытые повозки, Разумные группами выходили из фермы и разбредались кто-куда.
  Ранние пташки.
  Одна такая лежит в кустах неподалёку. Спит. Я на время одолжил у неё примечательный плащ. Было несложно - парень оказался Чудесником, как и большинство сотрудников фермы. И когда сотрудников тысячи на всех Отслеживателями Жизни не напасёшься - твори всё, что вздумается. Поэтому я просто и без изысков его вырубил и накачал под завязку Сном.
  Надел плащ, предварительно сняв и спрятав доспех - они их не носили. Схватил охапку хвороста, тоже позаимствованную у спящего парня. Было странно, что он пошёл собирать его один, а не как часть группы, но я особо над этим не размышлял - везение не любит зануд.
  - 'Не забудь принять микстуру, блокирующую обнаружение через Поиск Жизни.'
  - 'Последняя осталась. Один час в запасе.'
  - 'А было две, пока некая мёртвая старуха у тебя одну не подрезала. Мог бы и обратно забрать после того, как она встретилась с костром.'
  - 'За час справлюсь.'
  Две заготовки с рунами для преодоления Защиты от Пересечения засунул в кучу хвороста, несколько микстур распихал по карманам штанов, нож тоже спрятал получше. Меч пришлось оставить.
  Прямо голым себя чувствую.
  Выдохнули.
  Пошли.
  Выйдя из леса, я был готов к тому, что на мне сразу соберётся свет прожекторов, поднимется тревога, в воздухе из ниоткуда появятся вертолёты, наперерез выбежит толпа бойцов с криками 'на землю', с трудом удерживающих поводки рвущихся сожрать меня овчарок.
  Никого.
  Я продолжал идти в сторону фермы. Нужно было преодолеть где-то километр, прежде чем я подберусь вплотную и начнётся самое трудное. Но пока я двигался вперёд уверенно, спокойно и буднично, будто делаю это в тысячный раз. Вскоре мне начали попадаться на пути такие же работяги, как и я (уже вжился в роль). Конечно, я не отворачивал лицо, не пытался обойти, на взгляды отвечал ответным взглядом в глаза - от такого быстро отворачиваются.
  Через ворота мне не пройти - стражники там удостоверяться в моей личности. Значит, мне нужно сейчас идти к стене, подальше от ворот. Я начал чуть отклоняться в сторону, двигаясь к заранее выбранному месту - далеко и от ворот и от сторожевых башен. Разумных там тоже почти нет. Шёл уверенно и даже нагло. С одной стороны, что в этом месте мог забыть обычный работяга с охапкой хвороста? Но с другой, этот вопрос скорее возникнет, если я буду показывать неуверенность и нервозность, в противном случае, большинству будет всё равно: у каждого своя работа, которую ему нужно выполнять, не отвлекаясь на других.
  Подбираясь к стене, я чуть ускорился. Отлично. Здесь уже никто не ходит, и остерегаться стоит только случайного обнаружения. Сбросил хворост. Достал Кристаллы и рунные артефакты. Клейкость. Подтянулся. Ещё раз. На стену залезать не стал - лишний риск. Выглянул. Нашёл линию защитного заклинания. Быстро поставил на неё два небольших деревянных кубика с рунами, в полуметре друг от друга, в выемки каждого воткнул Кристаллы. Готово. Через пару минут мана защитного заклинания на этом участке переместится в Кристаллы, и я спокойно проскользну внутрь.
  Спрыгнул вниз. Лёг прямо у стены, вжавшись в землю. Так меня почти невозможно заметить, а тупо стоящий возле стены и ничего не делающий дурачок точно вызовет подозрения.
  Для подстраховки подожду три минуты. Не хочется получить ожог, как при побеге из Сатрита. А вообще, у Защиты от Пересечения интересный принцип работы: мана равномерно распределена по линии заклинания, и на каждый отдельный участок её приходится не так много - недостаточно, чтобы убить переступившего через неё Разумного. Особенно мага. Будь иначе, заклинание поглощало бы колоссальное количество маны. Поэтому создатель заклинания пошёл на хитрость: когда происходит пересечение линии, мана всего заклинания устремляется к этому месту и почти мгновенно наносит сильнейший магический удар, сжигающий нарушителя изнутри. Если полностью убрать ману с определённого участка, можно пройти спокойно, если частично, то это замедлит процесс и есть шанс получить лишь сильный внутренний ожог, если надолго на линии не задерживаться.
  Дедион рассказал, что автор этого заклинания за своё достижение без проблем смог основать аристократическую династию, чуть позже ставшую королевской.
  Правда королевства того уже давно нет - не помогла ему эта защита.
  Всё, время вышло. Сейчас нужно сделать всё настолько быстро, насколько это возможно. Активировал Клейкость. Начал накапливать Отклик Рывка.
  Ещё. Ещё.
  Рывок!
  Я наверху. Прыжок вниз. Кристаллы я решил оставить - их почти невозможно заметить, а мне ведь ещё нужно будет как-то отсюда выбираться.
  Что у нас тут? Никого.
  Одни клетки кругом. Почти все пустые. Рядом с одной стояло ведро, видимо, для кормёжки. Схватил его. Отряхнулся. Двинулся вперёд.
  Спокойно. Здесь тысячи сотрудников, работающих посменно, вряд ли они все знают друг друга в лицо. Плюс, это всё-таки не военные, не думаю, что здесь царят казарменные порядки. Веди себя уверенно, и никто ничего не заподозрит.
  Так и получилось. Немного поплутав в лабиринте из клеток, которые располагались как попало, без всякой логики, я успел пересечься с несколькими 'коллегами' по труду, кроме мимолётных взглядов ничем меня не одаривших. С одним даже поздоровались. Видимо, из вежливых.
  Я продвигался к центру фермы, ощущая себя главным героем фильма про ограбление. Смотришь такой и думаешь: всё не так! Вас бы сто раз поймали с таким 'гениальным' планом и половину хронометража фильма охранники этого казино дубасили бы таких горе-воров в подвале заведения дубинками.
  С другой стороны, если у вас когда-нибудь появится возможность посмотреть реальные дела с удавшимися ограблениями, первая реакция - такого идиотизма даже в кино не придумают. Но статистика неумолима: преступления без плана, экспромтом, наовось и наобум, в итоге чаще приводят к успеху чем спланированные и продуманные.
  Вот так я и шёл, ощущая испанский стыд за этих ребят, что так и не пригнали вертолёты, не включили прожекторы и не натравили на меня собак. Мой дурацкий план проникновения заслуживал именно такого исхода.
  - 'А пустовата ферма. Максимум четверть клеток забита Магзверьми.'
  - 'Война с Шотриндией. Думаю, на других фермах ситуация не лучше. Все те повозки, что с самого утра покидают ферму - наверняка охотники направляются за новым пополнением в лес Шурника. Так что Сильнейшие бойцы ферм сейчас на охоте. Тебе повезло.'
  Значит, не всё так плохо у них с безопасностью, просто момент проникновения удачный.
  Вскоре клетки закончились и их место заняли домики. Длинные, вытянутые, напоминают казармы. Вот где содержатся похищенные или воспитываемые с рождения зверолюды. Роскошностью их жилища не отличаются, но и скверными такие условия проживания не назовёшь.
  Были здесь и сами зверолюды. Они... работали. Что-то носили, стучали, пилили. Надсмотрщиков или охранников почти не было видно. Лишь несколько сидели вдалеке и были больше заняты болтовнёй между собой, чем присмотром и контролем за рабами. И зверолюды не выглядели зашуганными или измождёнными. Мне кажется, им просто нравится что-то делать, не могут они сидеть на месте, как и большинство детей. Увлекаются всем, что им не предложишь.
  Думаю, они бы и о Магзверях сами заботились, если бы так сильно их не боялись.
  На этом участке пути я начал чувствовать тревогу - чем дальше продвигаюсь, тем меньше вокруг Разумных, отчего я начинаю сильнее выделяться. Зверолюдов тоже становилось меньше, похоже их сгоняли ближе к внешнему кругу своей территории, чтобы в центре они не мешались и не терялись.
  Домики рабов сменились домами работников. На фермах работают вахтовым методом, точных графиков не знаю, но сотрудникам приходится буквально жить здесь, пока их не сменят. Дома работников были немногим лучше домиков рабов, за которыми те присматривали.
  Никаких криков или стонов боли. Только шум работы, с нотками жизнерадостного веселья.
  Тошнит прямо.
  Вскоре я остался один. Вокруг уже не было ни зверолюдов, ни работников фермы. Я приближался к своей цели, но с каждым шагом риск провала возрастал. Если сейчас кто-нибудь выйдет мне навстречу, конфликта не избежать, но я упрямо продолжал идти вперёд. Перед глазами высился особняк Гроникула, чем ближе я к нему подходил, тем отчётливее понимал, что это точная копия его столичного особняка. Во Владыке явно нет помпезности и стремления к красивой жизни. Мне кажется, что не будь он аристократом, которому по чину положен особняк, он бы жил в обычном доме, как и работники его ферм.
  Или как его рабы.
  Я не понимаю его мотивов. Золото, власть, честолюбие? Ничего не подходит.
  Ладно, это на потом. Сейчас у меня другая задача.
  Разгадка которой уже близка. Это оно. Чёрное одноэтажное здание пять на пятнадцать метров. Сплошной камень. Совсем без окон. Несмотря на уже наступившее утро, выглядело оно мрачновато. Дверь была одна - на торцевой стороне здания.
  Прекрасно понимая, что время терять нельзя, я всё же не решался подойти и открыть дверь.
  Звуколов.
  Знаю, что это полумера, но надо же с чего-то начать?
  Заклинание наткнулось на преграду и... не прошло сквозь неё.
  - 'Я ничего не слышу.'
  - 'У помещения магическая звукоизоляция.'
  Не первый раз с таким сталкиваюсь. В основе лежит обратное к Звуколову заклинание - Звукохват. И если его Сила выше моей, любые мои попытки услышать хоть что-то за этой стеной обречены на провал.
  - 'Тогда почему Пу слышала крики?'
  - 'Для звукоизоляции требуется герметичность помещения.'
  - 'Думаешь, кто-то случайно забыл закрыть дверь целых пять раз?'
  - 'Думаю, кто-то неслучайно оставил дверь открытой как минимум пять раз.'
  Достало.
  Я рванул к двери, дёрнул её на себя. Она открылась без каких-либо проблем, я буквально ввалился внутрь, сразу закрывая её за собой.
  Поднял глаза - и обомлел.
  Какой же я был тварью, надеясь на такое!!!
  Это была самая настоящая комната пыток.
  И прямо в этот момент её использовали по назначению.
  Комнату освещали магические светильники, благодаря которым я увидел всё: крючья, свисающие с потолка, мотки цепи, лежащие в углу комнаты, несколько столов с инструментами для причинения максимальной боли. Я увидел семь мёртвых тел, разбросанных на всей протяжённости комнаты. Все зверолюды, все без одежды, все зверски убиты. Тела буквально искромсаны, живого места не разглядеть. Выколотые глаза, отрезанные языки и уши, брошенные на пол рядом с телами. И кровь. Везде кровь. По краям комнаты проходили желоба, ведущие к водостоку.
  Кровостоку.
  В дальнем конце комнаты стоял он: тот самый демон из кабинета Гроникула, главный надсмотрщик и Старший Ментальный маг - Фастон. У него в руках не было оружия, и вообще, он был одет по-домашнему: белая хлопковая рубашка, такие же белые штаны и тапочки.
  Этот ублюдок был в домашних тапочках.
  Вся одежда кристально белая и на ней не было ни единого пятнышка - ни грязи, ни крови.
  Перед ним на коленях, напротив друг друга, сидели две зверодевушки. В руках каждой был кинжал. Они... кромсали друг друга. Когда я вошёл одна воткнула кинжал в бедро второй, а та - в плечо первой.
  Фастон смотрел на меня с удивлением и интересом.
  Я смотрел на него с ужасом.
  - Не делай, - сорвалось с моих губ.
  Видимо, мои слова привели его в чувство. На лице появилась усмешка и в тот же момент обе девушки одним уверенным движением перерезали друг другу горло.
  Из меня будто весь кислород вытянули.
  Зря. Это ты зря. Очень зря.
  Тебе конец!!!
  Рывок!
  В мою сторону направились несколько Нитей Сознания. Тех самых Нитей, с помощью которых он заставлял этих несчастных убивать друг друга, наслаждаясь зрелищем.
  Ты думаешь, со мной это тебе поможет!? Рассчитываешь на сражение? На борьбу? На сопротивление?
  Не надейся.
  Клейкость!
  Вот эти Нити, и теперь они принадлежат мне!
  - 'Это невозможно!! Ты схватил Нити Сознания!?'
  Я их не только схватил, я их больше не отпущу. Ведь Нити важная часть Разума Ментального мага, ведь так, Фастон!
  Рывок!
  Ублюдок упал на пол. О-о, теперь твоя одежда не такая уж чистая, тварь!
  Рывок!
  Я начал идти к нему. Медленно, постепенно накручивая Нити на свои ладони, рассматривая его жертв. Фастон встал на колени, схватившись за голову. Изо рта у него текли пена и слюни, капилляры в глазах полопались, его лихорадило, всё Тело сводило судорогами.
  Рывок!
  - 'Влад, подходи к нему аккуратнее. Физически он в разы сильнее тебя.'
  Нет, Дедион. В этом состоянии он не страшнее котёнка. И полностью беззащитен. Он прочувствует на себе всё, через что прошли его жертвы.
  Рывок!
  Ублюдок начал биться головой об пол.
  Не поможет.
  Я подошёл к нему вплотную. Сжал ладони в кулак, сдавливая накрученные на них клубки его Нитей Сознания. Он поднял голову, мы встретились глазами. Да, вот так себя чувствует тот, кто не способен дать отпор.
  Рывок! Я ударил его ногой в лицо. Он уткнулся затылком в стену, но меня это не остановило - я продолжал давить ногой, надеясь размазать его мозги по стене.
  Опустил ногу. На его лице остался след моего ботинка, на стене виднелся кровавый след. Его след, а не его жертв.
  Я только начал.
  Рывок! Рывок! Рывок! Рывок!
  - 'Влад, остановись!'
  Рывок! Рывок! Рывок!
  - 'Влад, стой! Нельзя!'
  Нельзя?!! Что значит нельзя!?
  Рывок!!
  - 'Влад!'
  Я поднял голову к потолку, чтобы не видеть ни его самого, ни Тела его жертв.
  Сорвусь.
  - 'Что?'
  - 'Ты не можешь его убить.'
  - 'Я оказался прав.'
  - 'Да, ты оказался прав, хотя я и не могу сложить этот пазл. Но убить его ты не можешь.'
  - 'Почему?'
  - 'Потому что обменять его жизнь на твою - неравноценная сделка. Особенно, если ты ещё планируешь что-нибудь сделать с Гроникулом.'
  Сделка? Обмен? Почему мне нужно что-то отдавать взамен?
  - 'Хочешь сказать, если я его убью, то не смогу отсюда выбраться живым? Почему?'
  - 'Посмотри на него.'
  Я медленно опустил взгляд. Уверенности, что я сдержусь и не продолжу вколачивать его в стену, у меня не было.
  Фастон был... изуродован. Теперь внешне он был хотя на сотую долю такой же как внутри. Но несмотря на все раны он продолжал быть в сознании, хотя это ему явно не нравилось.
  В сознании...
  - 'Отслеживатель Жизни.'
  - 'Верно. Цепочка на его шее. Нельзя снять, нельзя убить, нельзя лишить сознания - об этом сразу узнают. Сигнал наверняка получат здесь, в особняке. И там знают, где эта тварь сейчас находится. Тебе не выбраться из самого центра фермы, пробиваясь через сотню бойцов.'
  Рахлес!!
  - 'Влад, нужно уходить. Ты узнал, что здесь, теперь нужно это обдумать и решить, что с этим делать.'
  Я ещё раз посмотрел на окровавленное Тело. Как же хочется продолжать запинывать его, пока он не перестанет дышать.
  - 'Ладно. Уходим. Но сначала...'
  
  ***
  - Господин Фастон, вас ждут в особняке.
  Никакой реакции. И так не хочется входить внутрь. Глупо, конечно, говорить в приоткрытую дверную щель, но иначе меня вообще бы не услышали.
  - Господин Фастон?
  Что это за звук? Цепи? Неужели он ещё не закончил? Как же не хочется входить!
  Но что делать?
  - Господин Фастон? - открыл я дверь.
  И с трудом удержался от возгласа. Рахлес! Что за ужас! Зачем с ними так?
  А где господин Фастон?
  - М-м! М-м-м!
  Что? Это ведь... господин Фастон?
  Он висел плотно обмотанный цепью и подвешенный на потолочный крюк. Во рту был кляп.
  - М-м-м!!!
  Яростно задёргался господин Фастон.
  Я растерялся. Что мне делать? Что мне?..
  - Да-да, я сейчас позову...
  - М-м-м!!!
  - Хорошо, я сам.
  Подбежав к господину Фастону, я первым делом начал пытаться снять кляп, чтобы дать ему возможность говорить. Как же туго его завязали. Вот, понял, сейчас сниму!
  Как только я снял кляп, изо рта господина Фастона на пол упал...
  Это ведь?.. Я поднял взгляд. Огромное кровавое пятно на его штанах...
  - Господин Фастон... это... ваш...
  - Найти! - зверем взревел господин Фастон. - Убить!!
  
  ***
  - Спи-спи, тебе полезно, - укрыл я плащом его настоящего владельца.
  Мой доспех вернулся на своё законное место, как и мой меч.
  Пора валить. Впрочем, по сути, это будет простая прогулка по лесу. Я неспешно шёл обратно в город, пытаясь понять, что делать дальше. Дедион прав, даже получив реальное свидетельство зверств подчинённых Гроникула, всё ещё не выходит, что его смерть эти зверства остановит, а, наоборот, не усилит.
  Интересно, знал ли о том чёрном здании Одиронт, так уверенно заявивший, что не допустит насилия по отношении к рабам на ферме? Может стравить королевский род и Гроникула? Поможет это рабам? Нужно покрутить этот вариант в голове, не стоит сразу...
  Что это было? Ветка треснула? Прямо за спиной. За мной уже погоня?
  Рывок! Никого.
  Только шею слегка укололо.
  - 'Влад, вытащи иглу!'
  Я сразу понял, о чём Дедион говорил.
  Рывок! В руке небольшая, тонкая игла. Что там? Яд? Транквилизатор? Успел подействовать? Кто это сделал?
  На один вопрос ответ пришёл сразу - успел. Перед глазами всё закружилось, поплыло, ноги подкосились. Ни Регенерацию, ни Лечение у меня активировать не получалось. Вообще ничего не получалось.
  Я умираю?
  - Влад? Это ты?
  Перед тем, как рухнуть лицом в прохладную осеннюю листву, мне показалось, что я услышал смутно знакомый голос.
  
  ***
  Пробуждение было неприятным. Нет, сам факт пробуждения был отличной новостью, но моё ужасное состояние не давало возможности предаться радости и веселью по этому поводу.
  Где я? Какая-то пещера?
  - Ты слабее, чем я думал.
  - И я рад тебя видеть, Тко Ган.
  Надо мной склонился старый знакомый, пособник по заговору с целью убийства короля и Владыки, обеспечивший меня всем необходимым. Огр был всё такой же чёрный, худой, с индифферентным не выражающим эмоции лицом.
  - Думал, яд только замедлит и ослабит, а добивать придётся в ближнем бою, в чём я не Силён. Хорошо, что ты слабак.
  - А ещё лучше, чтобы ты заранее меня узнал.
  - Уж больно ты похож на одного из тех, кто в последнее время меня ищет. Такая же морда страшная.
  - Ты меня только со спины видел, - возмутился я.
  - В твоём случае уже со спины понятно, что морда страшная.
  Огр слегка улыбнулся.
  - Ладно. Пошутили и хватит. Где я?
  - В моём логове. Всё тот же лес, в километре от места, где тебе поплохело.
  Интересная формулировка.
  - И что ты здесь делаешь?
  - А ты?
  - Ищу способ, как помочь пленённым зверолюдам, - без раздумий ответил я.
  Тко Ган замолчал. Но ненадолго.
  - Тогда мы здесь за одним и тем же, - прервал его ответ тишину.
  Как-то грустно он это сказал.
  - Ник рассказал, что ты в очередной командировке, и что в этот раз ты сам выбрал место. Но я не думал, что наши пути так быстро снова пересекутся.
  - Командир? Ты виделся с ним после Гардинии? Где?
  - В Лурдении. Погостил у него недолго.
  - Не стоило этого делать. Даже если всё прошло хорошо, был риск...
  - Всё прошло не очень хорошо.
  Тко Ган собрался.
  - Кто-то пострадал?
  - Меня хорошенько отделали. Спасибо, что беспокоишься.
  - Я серьёзно.
  - Я тоже. Все в команде Ника живы и здоровы. Познакомились, вместе исполнили одно пророчество, а потом оказалось, что для Лурдении я преступник. Но разошлись по-доброму: Ник с командой меня даже до самой границы королевства проводили.
  - Повстречал команду Ника и стал преступником? Иронично.
  Иронично?
  - Я уже им был, - решил я уточнить.
  - Я всегда догадывался, что ты такой.
  Наш разговор прервал тихий стон из глубины пещеры.
  - Проснулась, - Тко Ган направился в сторону звука.
  Давай. Поднимайся. Пошло дело! С трудом, но вполне уверенно, я смог сесть, прижавшись спиной к прохладной каменной стене.
  - Всё в порядке, не бойся, - увещевал кого-то Тко Ган.
  Здесь ещё кто-то есть?
  Есть. Зверодевушка. В дальнем конце пещеры, она лежала на сваленных в кучу звериных шкурах. Тко Ган сидел рядом и гладил её по голове. Несчастная при этом не переставала дрожать от страха.
  - Что ты с ней делаешь?
  - Не повышай голос, Влад. Испугаешь девочку. Пещера не лучшее место для такой трусишки, а наружу я её отпустить не могу - рано или поздно заметят.
  - Так что ты с ней делаешь?
  - Погоди пока. Хочешь кушать? - обратился он к девушке.
  - Хочу!
  - Вот, держи, - протянул он ей что-то вроде ступки, набитой ягодами.
  - Ого! Много! - взяла девушка тару в руки и смотрела на её содержимое, как на сокровище.
  - Не бойся. Я рядом. Буду говорить с тем дядей, если что-то понадобится - попроси.
  - Угу!
  Тко Ган ещё раз погладил девочку по голове и направился обратно ко мне.
  - Это мой способ помочь пленённым зверолюдам.
  - Красть их по одной с ферм и прятать по пещерам?
  - Я её не крал. Я её купил.
  - Купил?
  - Через знакомого.
  - Зачем?
  - Хочу доказать, что Гроникул использует на похищенных и их детях кое-то Ментальное воздействие, делая их... такими.
  Меня будто пыльным мешком ударили. Ну конечно! Я рассуждал о химии и психологическом воздействии, но ведь в этом мире существует магия, способная буквально брать Разум других под контроль.
  И почему я раньше об этом не подумал?
  - 'Вряд ли ему удастся. Вряд ли там вообще применяется Ментальная магия.'
  Слова Дедиона меня ошарашили. Но с другой стороны, я понял, почему особо не думал о Ментальной магии: будь в этой истории её след, Дедион был бы первым, кто об заговорил. Целую лекцию бы мне прочитал.
  - 'Почему?'
  - 'Спроси у него. А чего он не расскажет, я дополню.'
  Ладно.
  - И как... успехи? - спросил я Тко Гана с надеждой.
  Вот сейчас он расправит плечи и гордо заявит: отлично!
  - Пока никак.
  Ну конечно всё не будет так просто.
  - Ты не можешь доказать или вообще не можешь обнаружить следы магии?
  - Второе.
  Значит, нет уверенности, что Ментальная магия вообще применялась. Как Дедион и сказал.
  - А как можно доказать, что кто-то находится под действием Ментальной магии?
  - Легко. Хватит любого другого Ментального мага. Следы Ментального воздействия, если оно всё ещё оказывает эффект, невозможно скрыть в Разуме жертвы.
  Вот как. Тогда скепсис Дедиона понятен: будь Тко Ган прав, это давно бы уже вылезло наружу.
  Наружу... а ведь окажись это правдой, от Ширцентии камня на камне бы не оставили!
  - 'Если гипотеза Тко Гана верна?..'
  - 'Ширцентии конец. К Ментальной магии особое отношение, никто не станет терпеть её массового применения для подчинения сразу нескольких видов зверолюдов. Они может и не Разумные, но и не Магзвери. Опасный прецедент, напоминающий не лучший период нашей истории, который никто не допустит.'
  - 'Горг не стал бы так рисковать.'
  - 'Согласен. Это главный довод против этой гипотезы. Но есть и технические моменты: заклинания контроля не бывают долгодействующими, их нужно поддерживать в Разуме жертвы. И их действие сразу прекращается, стоит заклинание отменить. Разум чётко отличает собственные мысли от внесённых магией. Магией можно внушить рабу покорность, но стоит заклинание отменить - всё вернётся к тому, что было. Исключение - магия Характера, но это прерогатива Системы, к тому же рабы - Чудесники, у них вообще нет шкалы Характера.'
  Значит, тупик. Ментальная магия так не работает, а если бы и работала, то её следы невозможно было бы спрятать. А в случае обнаружения - смерть всему королевству.
  Оно того не стоит.
  - Если ты не обнаружил следов Ментальной магии в этой девочке, то что вы здесь делаете?
  - Странный вопрос. А если бы обнаружил, то что мне здесь делать?
  Действительно.
  - И ты забываешь, Влад, - продолжил Тко Ган. - Я не Ментальный маг.
  Стоп. Конечно. Тко Ган - Приручатель.
  - 'Магия Приручения. Редкий подвид и без того редкой Ментальной магии. Приручение - продолжительная магия, сохраняющая свой эффект надолго. Тогда эта гипотеза становится интереснее.'
  - На зверолюдов действует магия Приручения?
  Я посмотрел на зверодевочку. Она сидела и, судя по оттопыренным ушкам, внимательно слушала наш разговор, отправляя в рот ягоды. Почему-то только по одной за раз, при этом так широко открывая рот, будто они размером с мандарин.
  - Я хочу доказать, что да.
  - Хочешь доказать? Значит, сейчас...
  - Не выходит. Ни одно из знакомых мне заклинаний не работает. Я не чувствую отклика.
  Не знаю почему, но мне полегчало. Наверное, мне просто не хотелось, чтобы магия для работы с животными могла влиять на зверолюдов.
  - Я пытался совмещать магию Приручения с микстурами, артефактами - бесполезно. Поэтому мы здесь.
  Здесь?
  - Думаешь, место имеет значение?
  - Такое бывает. После крупных войн или катаклизмов часто появляются магические аномалии.
  Знакомо. Например, Вулкан Потока, в котором жил Гильрен.
  - Но ведь у Гроникула шесть ферм, и я слышал, он собирается открывать седьмую. Неужели на месте каждой фермы есть такая аномалия? И фермы изначально открывались для ловли Магзверей, а не зверолюдов. Он ведь их не перемещал, когда занялся рабовладельчеством? Или ты думаешь, что Гроникул изначально всё так спланировал?
  - Не знаю. Я проверяю все гипотезы, что пришли мне в голову.
  Видимо, всё совсем плохо, раз Тко Ган цепляется за такую слабую идею.
  - А следы Приручения сохраняются в Разуме?
  - Да. Это ведь Ментальное заклинание.
  - И ты их не нашёл.
  - ... Не нашёл.
  Ясно. И здесь провал.
  Тко Ган обернулся к зверодевочке.
  Я тоже.
  Какое-то время мы молча смотрели на неё, а она на нас. Вдруг она перестала есть, протянула ступку с ягодами в нашу сторону:
  - Вот. Ещё есть.
  - Кушай. Мы не голодны, - ответил ей Тко Ган, опередив меня.
  - Да!
  Девочка продолжила уплетать ягоды.
  - Зачем ты это делаешь? - спросил я у огра.
  - Много причин.
  - Много?
  - Как Приручатель, я оскорблён и унижен тем, что кто-то считает их, - указал он на девушку, - животными.
  - Хорошо сказано, но это не причина тащиться через несколько королевств сюда, сидеть целыми днями в пещере, рискуя нарваться на бойцов фермы, мучить себя и эту девочку, вместо того, что обучаться своему ремеслу у самого лучшего учителя на континенте.
  - Можешь считать, что я на этом помешался, как командир на расследовании того злосчастного пожара.
  Ник?
  - Какого пожара?
  - Он тебе не сказал? Обычно всем вокруг разбалтывает, - удивился Тко Ган. - Значит, тебе незачем это знать. В общем, у каждого из нас есть то, что он должен сделать, иначе не сможет двигаться дальше.
  - Ты выбрал для себя сложную цель.
  - Не тебе об этом говорить.
  Тоже верно.
  - Так чего ты хочешь в этой пещере добиться?
  - Я хочу сделать то, чего не смог мой учитель - открыть новое заклинание из магии Приручения, которое будет действовать на зверолюдов, не оставляя следов в их Разуме. Господин Донкри когда-то давно тайно посещал Мискерию и пытался это сделать, но так и не смог. А я смогу.
  Ясно. Видимо, идея с магией Приручения очень старая и пришла в голову самому Сильному Приручателю континента, он не смог подтвердить её на практике, а через сотни лет заразил этой мыслью своего ученика.
  - 'Очень непростая задача. Создание новых заклинаний - тяжкий труд.'
  - 'Он чётко видит, чего хочет.'
  - 'Всё равно. Тем более, он хочет открыть что-то вне магических норм и стандартов. Не удивлюсь, если он тысячи лет просидит в этой пещере, не добившись результата.'
  Может и так, но если Тко Ган прав...
  - Значит, ты думаешь, что Гроникулу это удалось?
  - Да. Может случайно, а может Владыка долго к этому шёл.
  - Но если это так, ты не сможешь открыть это же заклинание. Он уже придумал для него слово-активатор, которое тебе неизвестно.
  - Не бывает неповторимых заклинаний - всегда существуют вариации.
  Ясно. Он хочет доказать, что такие заклинания в принципе существуют. Напрямую вины Гроникула это не докажет, но подозрения на его счёт появятся.
  - 'Надеюсь, у него не получится.'
  Слова Дедиона сбили меня с толку.
  - 'Почему?'
  - 'Это открытие уничтожит Ментальных магов. И Приручателей тоже поставит в невыгодное положение.'
  А ведь Дедион прав. Ментальное воздействие не оставляющее следов. Ментальных магов затравят просто за сам факт существования таких заклинаний.
  - 'Скажу честно: думаю, Тко Ган ошибается - нет таких заклинаний. Они значительно нарушают баланс, Система такого не допустит. Донкри, гениальный Приручатель, не смог ни одного такого заклинания открыть, с чего бы Гроникулу, даже не Ментальному магу, это оказалось бы под Силу?'
  - 'Я тоже так считаю. Но всё равно надеюсь.'
  Попробую встать. Отлично. Я полностью восстановился.
  - Сколько я провалялся без сознания?
  - Час.
  Не так уж много. Хорошо.
  - Ладно, Тко Ган. Я пойду, продолжу пытаться помочь рабам своим способом.
  - А я продолжу своим.
  Я направился к выходу. Неплохо Тко Ган его замаскировал - долго придётся через эту кучу веток пробиваться.
  Пора прощаться:
  - Надеюсь, когда-нибудь твоя родина не будет выглядеть в глазах остальных прибежищем жестоких и опасных злодеев.
  - Постой! - остановил меня Тко Ган. - ... Как ты понял?
  - Ты слишком привычно назвал Гроникула Владыкой. Так только местные делают.
  Тко Ган замолчал, видимо, вспоминая, когда прокололся.
  - А ты всё-таки не такой уж плохой разведчик. Да, раньше в моём Статусе в пункте Привязка было написано: Ширцентия, Мискерия. Когда я понял, что Приручатель, на пороге сразу возникли подчинённые Гроникула, сулили всевозможные выгоды от сотрудничества, обещали Закписи, золото, артефакты. Всё, чтобы облегчить мне жизнь - только работай на благо ферм. А когда я отказался, начали делать всё, чтобы моя жизнь усложнилась. Рассчитывали, что я сдамся и передумаю.
  - Но ты ведь здесь не ради мести?
  - Нет, конечно. Ширцентия уже давно не является мне домом, но я всё ещё желаю для неё лучшего. Я здесь для этого.
  Я хочу помочь рабам, Тко Ган помочь Ширцентии. Может, вместе мы в итоге чего-нибудь сумеем добиться.
  С этими оптимистичными мыслями я направлялся обратно в Мискерию.
  
  ***
  - 'Ты уверен, что тебе стоило возвращаться в город? И так нагло топать прямо к таверне? Фастон тебя запомнил и наверняка не с лучшей стороны. Послевкусие от вашей последней встречи он не забудет никогда.'
  - 'Я не могу решать проблему избегая проблему.'
  - 'Надеешься столкнуть лбами Одиронта и Гроникула?'
  - 'Это вряд ли отменит рабство, но чем злее и дотошнее будет проверяющий, чем лучше станут условия для рабов. Какой-никакой, а первый шаг в нужном направлении.'
  Таверна появилась в зоне видимости. Почти пришёл. Осталось...
  Я остановился.
  - 'Что случилось?'
  - 'Ничего.'
  Ничего уже не изменить.
  За стойкой стоял всё тот же демон. По идее его уже должен был сменить 'дневной' напарник, но знакомые лица успокаивают и ослабляют бдительность. Видимо, не только мне это известно.
  - Господин, доброе утро. Чем вам помочь?
  - Не бойся ты так. Я демонов только по вечерам ем.
  - Что?
  - Я спрашиваю, где девушка, с которой я приходил? Её вывели? Или она всё ещё в комнате?
  В комнате. Странно. Я был уверен, что меня там ожидают другие посетители.
  - Влад, не пугай несчастного парня. Мы и так с трудом уговорили его помочь.
  По лестнице со второго этажа спускался Одиронт. Его я не ожидал здесь увидеть.
  - С девушкой всё в порядке. Сейчас её приведут, чтобы отдать владельцу, у которого ты её похитил.
  Вот значит как. Прежде чем я начал это делать, преступником хотят выставить меня самого. Впрочем, это занятие не сложное - я действительно совершил преступление по местным законам.
  - Ты уже знаешь, где я был этим ранним утром?
  - Знаю.
  - Я кое-что там увидел. То, чего ты обещал не допускать.
  - Знаю. Мне жаль.
  Рахлес! Он обо всём знал с самого начала! Но как же убедительно он рассказывал свои байки! Старший сын короля - надо было сразу сообразить, что имею дело с прожжённым политиком.
  Рахлес! Он даже сейчас мне кажется искренне грустным и сожалеющим.
  - Пообещай, что не будешь устраивать бой посреди города, тогда мы выйдем и спокойно поговорим на улице.
  - Если на меня никто не станет нападать.
  - Не станут.
  Ну а какой у меня выбор?
  - Пойдём.
  На улице больше никто не прятался. Из переулков, окон и крыш домов на меня смотрели те, для кого граница между моей жизнью и смертью - приказ командира. Если предположить, что бой всё-таки завяжется, единственный мой шанс - использовать принца как щит. Иронично, учитывая, что щиты - это его специализация.
  И в целом, это он меня размажет.
  В таких вот смертельно-грустных ситуациях у меня зачастую происходит экспоненциальный рост безбашенной наглости.
  - Ты обещал, что не позволишь причинить насилие ни одному зверолюду на ферме, - начал я буквально наезжать на принца.
  - Я помню. Это моя ошибка. Нужно было лучше подобрать формулировку.
  Формулировку? Он думает, проблема в неправильном порядке слов в предложении?
  - Причём здесь?..
  - Прошу, дай мне договорить, Влад. Зверолюды, смерть которых тебе не посчастливилось увидеть, были на ферме, но ферме они не принадлежали. Это проданные рабы. У них были хозяева.
  Ничего не понимаю. Это должно иметь значение?
  - И что уже проданные рабы делали на ферме? Тот самый период разведения? Тоже гаденько, но выглядеть это должно не так.
  - Это была казнь. А зверолюды были признаны преступниками.
  Что он несёт? Очередная ложь! Зверолюды - преступники? Сомневаюсь.
  - И за какие преступления у вас предусмотрена такая казнь?
  Одиронту мой вопрос не понравился. Лицо его скривилось, как от сильной зубной боли.
  - За причинение рабом смерти или тяжких повреждений Разумному. Речь идёт не о злонамеренном преступлении, а о несчастных случаях: зверолюд, уронивший что-нибудь на Разумного, сам неаккуратно на него упавший, нянька уронившая ребёнка.
  Звучит... честно. И Пу говорила, что никого из них в тот дом не забирали. Неужели, правда?..
  - Пытать за несчастный случай?
  - Это ненормально и неправильно. Просто кое-кто пользуется возможностью.
  - Фастон?
  - Да. С палачами на остальных фермах я договорился о безболезненной казни одним движением. Но Фастон... ему плевать на моё пожелание. И на моё положение.
  - Почему вообще казнь? Зверолюды не желают никому вреда.
  - Ты будешь об этом думать, если твой ребёнок умрёт? Или близкий родственник? Или лучший друг? Ярость, гнев и желание мести неизбежны. Ты должен понять - у тебя явные проблемы с контролем всего вышеперечисленного. Другое наказание близкие жертв принять не смогут. Поэтому... казним.
  - На фермах?
  - Верно. Нельзя поощрять насилие в народе. За самосуд - наказание. Если это сделает хозяин раба - запрет на продажу новых, если кто-то другой - более суровое. С самого начала у нас было принято возвращать таких рабов на ферму для казни без свидетелей. Хозяин получает нового раба, пострадавшие - компенсацию от Гроникула.
  - Их было девять.
  - Фастон не убивает по одному. Ждёт. К сожалению, сроки казни тоже не были толком обговорены.
  Вся мою уверенность испарилась. Но как же так? Нет! Даже если так!..
  - Ты видел, как Фастон это делает?
  - Нет. Но я знаю.
  - И после этого ты заявляешь, что рабов на ферме не мучают?
  - Не мучают.
  - Он маньяк. Он помешан на этом. Как ты думаешь, кто становятся его жертвами, когда нет приговорённых на казнь?
  - Не знаю. Но точно не рабы на ферме.
  - Одиронт, хватит! Я вижу, что тебе это важно, что ты пытаешься делать как лучше. Но ты ведь не глупец. Ты не сможешь следить за Фастоном и ублюдками вроде него круглосуточно.
  Одиронт поднял голову вверх, разглядывая ползущие по небу облака. Где-то полминуты он был занят только этим.
  - Хорошо, Влад, - наконец заговорил принц. - Я расскажу тебе. Пообещай никому этого не говорить. Никаких Договорённостей - просто пообещай.
  - Обещаю.
  - Мне этого достаточно. А у моего отца с Гроникулом заключена Договорённость.
  - 'Влад, как можно подробней его об этом расспроси,' - вмешался в разговор Дедион.
  - 'Ты знал о Договорённости?'
  - 'Конечно. У каждого монарха заключены Договорённости с аристократическими родами. И не только с ними. Это ведь очевидно.'
  Для меня это было не так очевидно.
  - Какая Договорённость?
  - Касательно ферм. По этой Договорённости Гроникул обязан платить штраф за каждое применение насилия в отношении рабов на ферме.
  - 'Быть не может!'
  - 'Это так удивительно?'
  - 'Конечно! Договорённости обычно довольно расплывчаты и оставляют простор для действий. Что-то в стиле 'предпринимать усилия для постепенного улучшения жизни рабов на фермах' и тому подобное. Но чтобы так...'
  Я удивления Дедиона не разделял.
  - Это лишь значит, что Гроникул всегда может откупиться.
  - Дело не в штрафе.
  - А в чём?
  - В формулировке: 'За каждое применение насилия'.
  Серьёзно?
  - Ты хочешь сказать?..
  - Да. За любое применение насилия в отношении раба на ферме в Статусах моего отца и Гроникула в разделе Договорённости появляется об этом упоминание с суммой штрафа и необходимым для его выплаты сроком.
  - Каждый случай фиксируется?
  - Высшей Магией. Которую не обмануть.
  - И ты знаешь?..
  - Знаю. Как ответственный за этот вопрос я каждый месяц проверяю эту Договорённость в Статусе отца. Конечно, если он не войне, как сейчас.
  - И сколько?
  - На всех шести фермах не более десятка случаев в месяц. Я стараюсь все их расследовать. В итоге они оказываются несчастными случаями с шишками и синяками, а не злонамеренными нарушениями. На фермах строгие правила по обращению с рабами. Гроникул не хочет терять золото ни за что.
  Это бред. Невозможно!
  - Психологическое насилие?
  - Тоже под запретом. Несколько раз мы возвращали золото Гроникулу за подобные штрафы: встречаются рабы, что боятся даже своей тени и рядовые случаи Высшая Магия засчитывала за давление на раба. Ни запугивание, ни принуждение недопустимы.
  С этой стороны... тупик.
  - А если это будут не сотрудники ферм?
  - Неважно. Гроникул в ответе за любое насилие, совершённое любым Разумным над любым рабом с фермы.
  - 'Как он вообще согласился на такие условия?'
  Кажется, Дедион тоже уже ничего не понимает.
  - С какого момента рабы попадают под ответственность Гроникула? Что, если раб не будет числиться за Гроникулом?
  - Большинство рабов рождаются на ферме, так что сразу после появления на свет они на его ответственности вплоть до продажи. Остальные сразу после покупки у банд.
  - Если не покупать официально...
  - Не получится.
  - Но...
  - Влад, я понимаю твою реакцию. Когда я триста лет назад прочёл текст Договорённости, я поверить в это не мог. Я тоже начал искать лазейки, способы её обойти. И не нашёл. Я обыскал каждый уголок каждой фермы, подкупал их сотрудников, подозревал каждого аристократа королевства в пособничестве Гроникулу - такой мог брать на себя грязную работу, передавая Гроникулу уже обработанных рабов. Ничего.
  - Но этого...
  - Не может быть. Но так и есть. Отец понимал выгоду от рабства, но видел и проблемы, которые в итоге могут возникнуть, поэтому поставил такое жёсткое условие. Договорённость, которая не давала бы нашему королевству превратиться в рассадник садистов и насильников, но на которую не согласился бы ни один аристократ. Гроникул согласился. Эта Договорённость была заключена ещё до того, как он взялся за дело. И с каждым годом и десятилетием он выплачивает всё меньше штрафов. Всё лучше налаживает дело, исключая все случайности.
  - 'Я не вижу в его словах, жестах и поведении признаков лжи.'
  - 'Да. Он не лжёт.'
  - 'Выходит, что Гроникул действительно применяет только мягкие воспитательные и психомоделирующие методы, и их вполне достаточно для превращения полуРазумных зверолюдов в покорных и послушных рабов. И единственный найденный нами в этой истории ублюдок - Фастон, слухи о котором оказались правдой. Тварь, позорящая всех Ментальных магов.'
  Говоря об этом:
  - Почему Гроникул не сделает казнь зверолюдов... нормальной?
  - Этот момент не был продуман в Договорённости. Никаких условий по уровню жестокости на казнь не поставили. Тем более, что рабы уже были проданы. Фастон этим пользуется. А Гроникул не хочет что-либо менять - он и так согласился на работу в очень жёстких условиях. Дополнительную податливость можно расценить, как слабость. Но он не вмешивался, когда я договаривался напрямую с палачами.
  Я просто... не знаю... не понимаю...
  Из таверны вышла Пу. Её под руку вёл стражник, девушка была чуть напугана, но не более того.
  Я посмотрел на зверодевушку. Она единственное исключение из правила, которое мне удалось найти. Может ненадолго, но она дала волю своим чувствам, возобладавшим над покорностью.
  - Пу!
  Я узнал этот голос. Но не стал поворачиваться. Не хочу знать, как давно он стоит у меня за спиной.
  - Хозяин!
  Девушка стремительной ракетой рванула к Миртону. Начала что-то радостно верещать, Миртон отвечал ей тихим и спокойным голосом.
  Я продолжал стоять напротив Одиронта. Но тут он поднял руку и сделал приглашающий жест.
  Пришлось повернуться.
  Миртон, оставив Пу одну, подошёл к нам.
  - Ты хотел поговорить с Владом?
  - Да, Ваше Высочество.
  - Говори, если я вам не помешаю.
  - Спасибо, - слегка поклонился принцу Миртон. Поднял голову и посмотрел мне в глаза. - Сегодня утром у меня состоялся важный разговор с Нистией. Очень важный. Мне теперь предстоит многое исправить и за многое искупить свою вину. Я не думаю, что ты хотел помочь, но... я благодарен.
  Мне он поклонился гораздо глубже.
  Не надо.
  - Мы можем идти, Ваше Высочество?
  - Идите.
  Эта была идиллическая картина: зверодевушка прыгающая вокруг своего хозяина и что-то без умолку ему рассказывающая, и хозяин, с тёплой улыбкой её слушающий.
  Медленно удаляющиеся от меня.
  Слишком медленно.
  - Как ты уже понял, Миртон не станет выдвигать никаких обвинений. С Гроникулом я тоже договорился. Фастон был вне себя - уж не знаю, что такого ты ему сделал - но и этот вопрос мы решили. Гроникул напомнил ему о вчерашнем инциденте, когда он без разрешения полез в твой Статус. Случившиеся стало его наказанием.
  - Даже так? Я свободен? - эта была самая кривая улыбка из всех, что у меня когда-либо была.
  - Не совсем. У меня есть условие, Влад.
  - Какое? - задал я вопрос, уже зная на него ответ.
  - Ты покинешь Мискерию. Сегодня, - так я и думал. - А потом Ширцентию. Не задерживаясь. Я не хочу, чтобы моё королевство считали хуже, чем есть на самом деле, и готов доказывать свою правоту любому, но ты... слишком опасен. Я не могу подвергать своих подданных такому риску.
  - Я тебя понимаю.
  - Ты согласен?
  Настал мой черёд понаблюдать за облаками.
  - ... Согласен.
  Одиронт поднял руку, сделал круговое движение. Через мгновение на улице не осталось никого, кроме нас двоих.
  - Прощай, Влад.
  Теперь я остался один.
  И всё-таки на Катиноле облака светлее, чем на Земле.
  - 'Принц может и не дурак, но наивности ему не занимать. Рассказал тебе о Договорённости, взяв только устное обещание, оставил в покое, взяв только устное согласие. Что будешь делать? Каков твой следующий шаг?'
  - 'Шаг? Нет. Шаг - это слишком мелочно и медленно. Пожалуй, куплю лошадь, чтобы как можно скорее покинуть Ширцентию.'
  - 'Ты... уходишь?'
  - 'Разве это не очевидно после всего случившегося?'
  - 'Ты часто перестаёшь дружить с логикой в угоду своей морали. Рабство никуда не делось, полкоролевства ещё не в руинах.'
  - 'Я устал, Дедион. Я просто устал.'
  Прощай, Мискерия. Прощай, Ширцентия.
  Я ухожу.
  
  ***
  Настя сидела в своём кресле как обычно - закинув ногу на ногу, сверху положив большую девяносто шести листовую тетрадь для записей и терзая очередной карандаш губами.
  - Сегодня хочу поговорить об инциденте.
  - Каком инциденте? Я всё своё досье давно называю 'мои любимые инцидентики.'
  - О том инциденте, который не попал в официальные отчёты и записи. О котором только шепчутся.
  - Об этом, значит.
  Моё смешливое настроение как ветром сдуло.
  - Спрашивайте.
  - Рассказывайте.
  - Рассказывать?
  - Я хочу понять, как вы сами видите эту историю. Без наводящих вопросов.
  - Откуда начинать?
  - С того момента, где она по-вашему началась.
  Когда это началось? Не всё так просто, Настя.
  - Я не знаю, когда всё началось. Когда я поймал их на собирании трофеев - было наверное уже поздно.
  - Трофеи?
  - Части тела. Уши в основном.
  - Как вы тогда поступили?
  - Устроил им полный разнос. Нагрузил обязанностями, чтобы на всякую чепуху не отвлекались.
  - Вы не подумали, что такое поведение... ненормально?
  - На войне само понятие нормальности ненормально. Я всегда к войне подходил с позиции профессионала, выполняющего поставленную задачу. Но не у всех так получается. Тем более не мы это начали. Отрубание голов и их дальнейшее использование для запугивания, издевательства над телами... - Настя с каждым моим словом всё сильнее мрачнела. - В общем, я мог понять парней, которые хотели отомстить врагу его же монетой.
  Настя что-то начала писать в своей тетради. Не первая за время моей терапии.
  - Вернёмся к вашей любимой теме: я во всём виноват. В чём вы вините себя в этой остории?
  - Они были под моим непосредственным командованием, так что - во всём. Если же думать более рационально, то... я должен был их разделить после того инцидента. Но они хорошо работали в паре. Отличная боевая двойка. И я оставил всё как есть. Теперь я уверен, что они подпитывали и усиливали безумие друг друга.
  - Наверняка, так и было.
  Вечно Настя не сдерживается в выражениях.
  - Всё случилось в деревушке рядом с вашим расположением? - начала она всё-таки задавать навадящие вопросы.
  Не удержалась. У неё ни разу этого не получалось.
  - Да. Обычная деревушка. Не более пяти сотен жителей. Наши к ним спускались за провизией, когда были проблемы с поставками - то есть постоянно, и чего таить - за алкоголем. Чеченцы тоже захаживали.
  - Они помогали и тем и другим?
  - А как иначе? Трудно отказать злым дядям с автоматами и понимаем того, что одну-две деревушки с гражданскими война спишет без проблем. Несколько пацанят из той деревни стучали нам о появлениях чеченцев: сколько было, как вооружены, что забрали, что говорили, куда ушли. Уверен, пара-тройка других пацанят стучали уже на нас. Причина та же самая: кому откажешь - тот тебя с землёй и сравняет.
  - Значит, не все делятся на тех, кто за и кто против?
  - Если только в глубине души. И думаю, что все в этой глубине ненавидели обе стороны противостояния. Ведь на деле, на войне нет возможности защитить всех, кто тебя поддерживает, зато есть острое желание уничтожить всех, кто против тебя и в зоне твоей досягаемости. Люди надеются, что ты пришёл защитить их, а оказывается, что ты пришёл уничтожать врагов. В итоге они делают то единственное, что им остаётся - приспосабливаются.
  - До этого инцидента, проблемы с этой деревней возникали?
  - Мелочи. Ничего стоящего внимания.
  И снова что-то записывает в тетрадь.
  - Как это всё-таки случилось?
  - В ту ночь я поставил их в один из дозоров. Они его покинули. И ведь знали, что я всегда проверяю. Думаю, в тот момент они уже утратили всякую рациональность.
  - Как вы их нашли?
  - Я сразу понял, куда они направились. Поднял парочку других бойцов для дозора, а сам направился следом.
  - Один?
  - Да.
  Ещё одна запись.
  - Один из них пару раз флиртовал с девчонкой из этой деревни. Ничего лишнего - пока у них мозги были на месте, все знали, что меня лучше не злить. Поэтому я знал, где именно в деревне их искать. Не ошибся. Надеялся, что успею. Ошибся.
  - Что вы там увидели?
  - Отца семейства они убили - перерезали горло. Младшая дочь тоже была мертва. Один из них насиловал уже замолкшую и не сопротивляющуюся девушку, второй, видимо, не в силах дождаться своей очереди, не побрезговал убитой девочкой.
  Не смотри на меня так, ты сама попросила рассказать.
  - Они начали оправдываться. Серьёзно. Передо мной. Правда, недолго. Наверное, поняли по моим глазам, что лучшее, что их ждёт - военный трибунал. Напали. Даже хорошо - легче убить, когда сопротивляются, когда на кону и твоя жизнь тоже. Но и здесь они меня выбесили: такие слабые, забывшие половину из того, чему их обучали. Я зарезал их как котят. Хотя нет, на котят у меня рука не поднимется. Я зарезал их, как два куска дерьма.
  - Официально, они погибли как герои - в бою.
  - У одного осталась больная мать, у второго жена и ребёнок. Кому нужна правда?
  - С этим всё ясно. Но в этой истории есть несколько моментов, которые наводят меня на странную мысль - у вас не было никакого состояния аффекта.
  - Не было. Я же сказал, что сразу понял, что случилось. Поэтому пошёл один. Для меня не было неожиданностью увиденное в той хибаре, разве что жестокость совершённого меня покоробила. Но я знал, и ещё по дороге принял решение, что если не успею вовремя и они не сдадутся на месте - всё в той хибаре и закончится.
  Я рад, что смог это рассказать. Стало... легче.
  - Звучит... зловеще.
  Не ври. Не играешься ты так с карандашом, когда некомфортно себя чувствуешь.
  - Я давно заметил, что мы любим прощать и искать снисхождение к проявлению безумия: он был не в себе, в состоянии аффекта, он сорвался, его довели - факторы, говорящие о нестабильности человека, невозможности в определённых условиях контролировать свои действия и поступки, а значит, возможного повторения такого поведения, мы воспринимаем как оправдание. А рациональность и принципиальность - только утяжеляют вину. А ведь вероятность того, что подобное повторится со мной - мизерная.
  - Мы судим людей по их стабильному, нормальному состоянию.
  - У тебя не получится просто испариться, когда у человека напротив проявится 'ненормальное состояние'.
  - Я не говорю, что это правильно, просто мы так устроены.
  - Хорошо. И какой вывод? Я - маньяк?
  - Вывод... вывод... А вывод такой: из-за детской травмы у вас появилось маниакальное желание защищать тех, кого вы считаете слабыми. Потому что тогда вы не смогли защитить свою сестру.
  Я прямо отшатнулся. Дыхание стало тяжёлым.
  - Мы не можем вечно ходить вокруг этой темы. Вам не нужно делать её достоянием общественности, но вы должны перестать закапывать её всё глубже в себя.
  Вдох. Выдох.
  - Вы правы. Я должен в себе разобраться и без принятия случившегося у меня этого не получится. И я думал об этом. Думал. Думал. И нашёл ответ. Вы ошиблись - я не считаю, что не смог её защитить.
  - Разве??
  Карандаш выпал из её руки.
  - Я виню себя в её смерти, но не виню себя в том, что не смог её защитить. Я ведь не так уж далеко отошёл тогда. Если бы она закричала, я бы точно услышал. Но она не закричала... Может вы правы, и у меня есть маниакальное желание защищать слабых, но оно проявилось потому, что когда-то... спасли меня. Она всё делала правильно, и это тоже было... правильно.
  Почти минуту мы сидели в тишине. Я старался смотреть на что угодно, только не на неё, а она неотрывно смотрела только на меня.
  - Обычно в терапии не ставят никаких диагнозов, но мы с вами делали исключение во всём, не будем отрываться от традиции, - наконец-то прервала она эту давящую тишину.
  - Мой диагноз? Я заинтрегован.
  - У вас особая вариация... комплекса героя.
  Я ожидал чего-то более грандиозного.
  - Это не тайна. Я всю жизнь слушаю от начальства: 'Что, героем себя возомнил?'
  - Это не повод для радости. Речь об очень опасном расстройстве. Чтобы подтвердить... например... другой вариацией этого же комплекса обладал... скажем, Гитлер.
  Что?
  - Гитлер??
  - В этом нет ничего удивительного. Он был солдатом в Первую Мировую. Получил несколько ранений, сражаясь за родину. А потом наблюдал, как его страну разделили на куски Версальским договором, лишили армии, забрали суверенность. Он тоже начал считать себя героем, который должен спасти... не всех слабых, как в вашем случае...
  - Свой народ.
  - Верно. Вы сами сказали, что человек в здравом уме не способен на многократную жестокость - ему каждый раз нужна для этого рациональная причина, а значит, то, что он творил, было возможно только на уровне эмоционального и психологического искажения действительности. На его геройские идеи удачно легла идеология, разработанная в Италии основоположником фашизма - Муссолини. Она дала ответ на вопрос: почему ради своего народа я могу убивать и уничтожать другие расы, народы и этносы?
  - Потому что мой народ - избранный. Арийская раса. Чистая, правильная.
  - Всё начиналось с геройского желания вернуть своей стране её былое величие, спасти свой народ. Конец этой истории вам известен.
  - Не думаю, что это корректное сравнение.
  - В масштабах деяний. Но не по сути. Чаще всего у этого расстройства два итога: смерть из-за глупого, ненужного героизма или постепенное примешивание к своим идеям всё более радикальных взглядов и решений.
  - Получается скорее комплекс злодея.
  - Получается, что это две стороны одной монеты.
  - И что же мне с этим делать?
  - Я не знаю. Вам решать. Но если вам интересно моё мнение... - не тяни, очевидно, что очень интересно. - Этот комплекс всегда ищет оправдания в других: я делаю это ради... - и дальше длинный список вариантов. Великая цель даёт большой простор для оправданий великого зла. А значит решение простое - нужно делать всё только ради себя. Твои действия могут быть во благо других, идти им на пользу, но совершать их ты должен ради себя. Это заставляет брать на себя ответственность за свои поступки, а не перекладывать их на спасённых, на родину, на семью, на врагов.
  Звучит... сложно.
  - Других советов не будет?
  Настя заразительно улыбнулась.
  - Ха-ха, как вовремя вы спросили. Нет, не будет. На этом я считаю нашу терапию законченной.
  Впервые это произошло вне боестолковения - время вокруг остановилось.
  Что? Это конец? Но ведь!..
  - Я думал, что постановка диагноза - начало основной работы.
  Надеюсь, не слишком жалко прозвучало.
  - Не в вашем случае. Всё, что от меня требовалось, чтобы вы сами научились себя анализировать, смогли смотреть на себя со стороны, ничего от себя не скрывая. Скоро вы мне в психоанализе фору датите, так что я более тут не нужна.
  - Значит, конец? - странное чувство растерянности, когда не знаешь, что делать дальше. Будто забыл как ходить или дышать.
  - Да. Наши отношения терапевт-клиент с этого момента подошли к своему логическому завершению, - Настя глубоко вздохнула. - И теперь я могу сказать тебе кое-что важное - спасибо.
  Она только что обратилась ко мне на ты?
  - Спасибо?
  - Не так давно я и представить не могла, что только закончившая институт молодая девчонка сразу начнёт напрямую работать с людьми по своей прямой специальности. И я не могла вообразить, что вот так быстро встречу такого человека, как ты. Я не случайно решила работать с военными: для меня такой человек, как ты - герой нашей страны. И я очень хотела помочь. Я готовилась к каждой нашей встрече, чтобы не выглядеть дурочкой в глазах опытного военного и интеллектуала. Я придумала специальный шифрованный язык, на котором вела записи, чтобы их никто не мог прочитать. Я исписала кучу тетрадей в своих размышлениях и выводах. Я уже не тот человек, который впервые пришёл в этот кабинет. И за это - спасибо.
  Настя поклонилась.
  Она поклонилась... мне.
  - Это я должен тебя благодарить. Вот уж кто вошёл в этот кабинет другим человеком - так это я. И не только в первый раз: каждый раз, как я сюда заходил, выходил из кабинета уже другой человек. Спасибо.
  Неловкая пауза начала затягиваться. Я должен ещё что-то сказать! Но что?..
  - Тогда я пойду.
  Ну не идиот ли?
  - Да.
  - Хорошо. Пойду.
  Ручка двери в этот раз особенно сильно холодила руку. Мне не хватало сил её опустить.
  Я не могу её отпустить.
  - Какой же я слабак, - поднял я голову к потолку. - Столько всего видел, через столько прошёл, столько сделал. А девушку пригласить на свидание духу не хватает.
  За спиной я услышал смешок.
  - Тебе ещё над многим придётся поработать. Но, уверена, она поддождёт, пока ты и с этим справишься.
  Ручка двери буквально сжигала мне руку. Я выскочил из кабинета как ужаленный.
  
  ***
  Только ради ошарашенного лица Лорпеля стоило принять это решение.
  - Повтори, Достойная Рунит, - промямлил он.
  - Я не буду ничего продавать Соргольщикам.
  Лорпель сделал глубокий вдох, приходя в себя.
  - Они так или иначе получат эти артефакты и Кристаллы.
  - Знаю. Но не от меня.
  - Мне ещё раз зачитать список 'это необходимо'?
  - Это список компромиссов с совестью. Не хочу на них идти. Я только этим и занималась до того момента, как зашла в Покои. Думала, что это изменилось, что я научилась чему-то у Влада. Но всё снова начинает повторяться и я снова выбираю компромисс.
  - Сейчас у тебя есть цель.
  - Она была у меня всегда. И осталась прежней.
  - Теперь ты относишься к ней менее... наивно. По крайней мере я так думал.
  Я тоже.
  - А я не думаю, что все Достейнейшие Капитула родились злодеями. Уверена, большинство среди них всего лишь слишком часто шли на компромиссы. Ты здесь, со мной, чтобы это изменить, или тебе хочется привести к власти очередного злодея?
  Что ты так на меня смотришь? Откуда этот тяжкий выдох?
  - Хорошо. Но попрошу тебя потянуть время - не отказывай Люферону прямо сейчас. Я договорился с несколькими аристократами о встрече. И они хотят пообщаться с торговым представителем Капитула, а не со взбалмошной девчонкой.
  Значит, ты всё-таки смог договориться.
  - Спасибо.
  - Пока не за что. Если ты не внушишь им доверие и симпатию к твоим идеям, всё будет бесполезно. Я пока продолжу договариться ещё с несколькими старыми знакомыми, - ещё один тяжкий выдох. - Придётся поторопиться.
  - Прости.
  - А давно ты Влада не вспоминала.
  Его способность резко переводить тему разговора никуда не пропала.
  - А? Разве?
  - И в этот раз ты вспомнила его совсем не к месту. Это правда, что Влад не идёт на компромиссы, а прямолинейно движется к своей цели, вот только он... не видит поворотов. На твоём месте он продал бы товар Соргольщикам без всяких угрызений совести и поиска компромисса, потому что цель для него была бы важнее. Он не боится сделать больно, если в итоге для всех станет лучше. А жалеть об этом он станет уже после. Ты же трясёшься над каждым невинным, для тебя любой шаг - компромисс. Вы с ним слишком разные, чтобы жить по одним принципам.
  - А вот и нет!
  - Если то, что ты мне рассказала об области Гильрена и Гардинии, правда, то - да.
  - Говоришь так, будто Влад злодей.
  - Нет. Он - страшнее. И опасней.
  Снова пытается меня разозлить?
  - И вообще следовало сказать мне, если ты с ним виделась.
  Как он?..
  - Виделась? Я? Как? С чего ты?..
  Вдох. Выдох. Дурацкая привычка.
  - Правильно. Подыши. Успокойся. Заодно перестанешь на сотню километров вокруг светиться влюблённостью, - очередной тяжкий выдох. - И с кем я собрался обманывать Капитул?
  
  ***
  Дил снова разошёлся. Вечно его тянет на подвиги. А мне сиди и слушай его гениальные идеи.
  - Дил, ничего не получится.
  - Да почему?! Сил должно хватит!
  - О чём ты говоришь? Два направления вообще без прикрытия. На остальных слишком мало бойцов. Нас сомнут даже не дожидаясь подкрепления из города. А оно успеет подойти, прежде чем мы отступим.
  - Не успеет. Я же тебе показал. Вот здесь мы...
  - Дил, освобождённые собратья - не бойцы. Они не смогут двигаться со скоростью колонны воинов. А мы не сможем контролировать такую большую группу: на одного Стража Матери - полсотни спасённых. Даже в идеализированном варианте мы еле справляемся. А накладки неизбежны.
  - Тогда помоги мне с планом. Зря я тебя своим заместителем сделал?
  Началось.
  - Мы можем подкорректировать некоторые детали, но главной проблемы так не решить - нам не хватает бойцов.
  А ещё информации, золота, налаженной логистики и многого другого.
  Не стоит ему сейчас об этом говорить.
  - Ты прав, Кил, - командир снова впился взглядом в карту с очередным планом освобождения. Сейчас начнётся. - Трусы!! Тридцать два племени и все отказались!
  - Ничего не поделаешь.
  - А если договориться с каким-нибудь племенем отдельно, без совета? Нам не нужны все бойцы Храма, хватит и пары племён.
  - Никто не пойдёт против решения совета.
  Дил снова задумался. И, как всегда, пришёл к своему любимому выводу:
  - Трусы!! Слабаки! Никакой гордости!
  Это надолго.
  Через пять минут, когда мои уши уже не могли это выдерживать, я решил пойти на крайние меры:
  - Дил, давай я поговорю с Ас-Шертой.
  - А чем она нам поможет? - удивился Дил.
  - Я не о плане. А по поводу двухнедельного запрета на воспитание вождя. Вдруг она смилостивится?
  Дил всем своим видом выражал мысль, которую я полностью разделял - вряд ли.
  Уж очень старшая воспитательница сурова. Даже я её боюсь.
  Но другого выбора нет: как только командир лишается возможности видеться с Калисто, он сразу начинает придумывать свои безумные и самоубийственные планы и костерит всех вокруг за всё подряд.
  Ему срочно нужно поднять настроение.
  - Ладно. Попробуй. Иногда она добра к тебе.
  Правда? Не замечал.
  - Хорошо. Я прямо сейчас к ней схожу.
  Попробую выбить хотя бы уменьшение срока. Пусть на один день - это станет спасением для всех окружающих.
  Злой командир всех Стражей Матери племени - что может быть страшнее?
  Разве что злая старшая воспитательница.
  
  ***
  - Инцидент на ферме...
  - Завершён.
  - Да. Но случился он из-за недопонимания. Если бы Фастон...
  - Одиронт. Я сто раз говорил - договаривайся с ним сам. Я не стану изменять нашу с твоим отцом Договорённость.
  - Не нужно ничего изменять. Просто прикажи.
  - Ты мне приказываешь, чтобы я отдал приказ? - усмехнулся Гроникул.
  - Я привожу аргумент, по которому...
  - Слова. Пустые слова.
  У меня редко получается от него чего-то добиться, но сейчас он особенно несговорчив. Обычно, он хотя бы вступает в полемику.
  - Ты не хочешь в очередной раз попенять мне, что я вступаюсь всего за несколько десятков рабов, да ещё и не за их жизнь, а за то, как они будут убиты?
  - Сегодня я что-то не в настроении. Твоя дотошность сейчас мне не кажется милой и занимательной.
  Я давно близко общаюсь с Гроникулом. Он всегда был снисходителен ко мне, к отцу, к другим аритократам, но я никогда не чувствовал в этом самовозвышения. Ему действительно кажется забавным то, как мы живём и к чему стремимся. Он высмеивает желание власти, желание золота, желание славы и признания.
  При том, что всё это у него есть.
  Так чего ты сам хочешь? Я бы сказал Силы, но Гроникул не известен своими магическими тренировками. Он не прикладывает особых усилий для своего развития и не стремится свою Силу демонстрировать.
  Триста лет близкого общения, а я так и не понял - кто мой собеседник?
  - Сегодня я хочу поговорить о делах, - стал серьёзен Гроникул.
  - А о чём мы говорили до этого?
  - Ни о чём.
  - ... Ладно. Что за дело?
  - Я решил ещё сильнее влезть в разборку твоего отца с рыцарями.
  - Магзвери?
  - Ну уж точно не бойцы моих ферм. Мне понадобится несколько недель, чтобы всё подготовить. Я хочу, чтобы их доставку на фронт ты взял на себя. Прокладка маршрута, охрана и все остальные мелочи. Я лишь доставлю клетки со зверьми со всех ферм до условленного места, а дальше ты сам.
  Это хорошая новость. Чем быстрее закончится война, тем лучше.
  - Разберусь. Что по оплате?
  - Это мы решим с твоим отцом по его возвращению. Нужно будет посмотреть, сколько я в итоге потеряю. Думаю попросить о преференциях для моей новой фермы.
  Вот так спокойно мне это выложил. То, что я могу заранее сказать об этом отцу и он выработает свою стратегию переговоров, Гроникула не волнует.
  - Мне нужно идти. Возьмусь за подготовку.
  - Рад, что смог найти для тебя настоящую работу, а не... эту.
  Я тоже рад, что ты можешь поднять себе настроение, посмеявшись надо мной.
  - Влад уже покинул город? - остановил меня вопрос Гроникула, когда я уже находился в дверях.
  - Он покинет город сегодня. Или уже покинул.
  - Проследи за этим.
  - Зачем? Это моё условие, а не твоё. Откуда такой интерес?
  - Я подробнее поговорил с Фастоном. Он ничего не хочет рассказывать, но кое-что интересное я для себя узнал.
  - И что же, если не секрет?
  Гроникул задумался, пытаясь подобрать слова. Впервые я такое за ним заметил.
  - Мы с ним похожи по... структуре, но содержание отличается. А значит, он опасен.
  Не понимаю, что он хочет этим сказать. Могу понять, почему Влад опасен для простых жителей королевства, но для Гроникула?
  - Опасен? Он не убил Фастона. Не убил никакого на твоей ферме.
  - То, что он никого не убил на ферме, лишь доказывает его опасность. А то, что он не убил Фастона... дело не в благородстве и прощении, а в Отслеживателе Жизни. Он не фанатик, борющийся за всё хорошее против всего плохого или наоборот. Он принимает выгодные и правильные решения для него самого, а не для кого-то другого.
  Он его сейчас похвалил? И эта тонкая улыбка, играющая на его губах.
  - Не думаю, что мы его когда-нибудь ещё увидим.
  - Хорошо бы. Нам двоим будет тесно в одном королестве. А убивать его мне не хочется. Такие, как мы - редкость.
  Двери кабинета закрылись, оставив меня в задумчивости после слов Гроникула.
  
  ***
  Из Мискерии я выехал только поздним вечером. Почти весь день убил на покупки. Нужно было восстановить запас микстур, закупиться провизией и другой мелочёвкой. Больше всего времени ушло на покупку лошади. В какой-то момент я уже решил идти пешком, но упрямство взяло вверх.
  Захотел купить - куплю.
  И теперь четвёртый час трясусь в седле. Хотя верхом всё же куда быстрее, Мискерия уже полностью пропала из вида, перестав на меня давить.
  Приходится признать, что тут я оказался бессилен. Гроникул - злодей не моего уровня. Можно считать, что он представитель фундаментального зла, в то время как Догернаш был представителем зла низменного. Со вторыми я могу справиться: нет Разумного - нет проблем, но с первыми...
  Тут должно меняться само общество.
  Я до сих пор не могу понять, как в такое фундаментальное зло, как рабство, Гроникул умудрился не добавить зла низменного: боли, насилия, издевательств, унижения?
  Забыли. Хватит об этом думать.
  - 'Слушай, Влад. Раз уж мы уехали из Мискерии, я дожен тебе кое-что сказать.'
  Я остановился посреди дороги.
  - 'Только не говори, что неожиданно вспомнил какие-то слухи о Гроникуле.'
  - 'Что? Нет. Это не имеет отношения ни к Гроникулу, ни к Ширцентии. Помнишь, я сказал, что диктатор, у которого в ладонях будут все элементы управления, раньше или позже сойдёт от этой власти с Разума?'
  - 'Припоминаю,' - продолжил я движение.
  - 'Это не абсолютно точно, потому что мне известно исключение из этого правила. Как и многим.'
  - 'И мистер техническая точность решил внести поправки в свои слова? Что, хочешь сказать, существовал добрый диктатор?'
  - 'Не существовал, а существует.'
  - 'И кто же это такой чудесный и сказочный персонаж?'
  - 'Искунг.'
  - 'Монарх одноимённого королества?'
  - 'Именно.'
  - 'Разве он диктатор?'
  - 'Сам посуди: Искунг - самое крупное королевство на этой половине материка. В нём проживает более сорока пяти миллионов Разумных. Несколько десятков Древних и несколько сотен Старших магов выбрали Искунг как место своего проживания и развития. Место, где они чувствуют себя свободно. Но, как ни странно, все рычаги управления королества находятся в руках самого Искунга. Во-первых, Сила. Сам Искунг старше двенадцати тысячи лет и двое его подчинённых, что ещё старше его самого, до сих пор официально подчиняются лично ему. Никто не сможет сражаться с тремя такими монстрами, даже объединив Силы. Во-вторых, экономика. Все основные отрасли в Искунге принадлежать монарху. Там множество сил влияния, но они скорее разбираются между собой, никто даже близко не соперник Искунгу. Искунг установил в своём королевстве полный контроль за оборотом артефактов и Кристаллов. Думаю, это как-то связано с его враждой с Сорголием, но тем не менее - это значительно усиливает его влияние. Искунгу и только ему подчиняется армия и суды. Стопроцентный диктатор.'
  - 'О Искунге никто плохо не отзывался.'
  - 'Проблемы, конечно, случаются, но Искунг - одно из самых богатых и развитых королевств... Катинола в целом. И оно продолжает развиваться.'
  Вот оно как. Значит, диктатор. Хороший, блин, диктатор. А ещё рабство без насилия.
  Куда катится Катинол?
  - 'Почему ты снова остановился?'
  - 'Поражаюсь чьей-то глупости.'
  А поразиться было чему: посреди дороги лежало поваленное дерево. Небольшое деревцо, на лошади преодолеть такую преграду не составит труда. Очевидно, что это рассчитано на повозку, но как-то топорно и без фантазии. Причём я уже далеко отъехал от столицы и дорога эта была не сказать чтобы популярна у торговцев - ни одного за всё время не заметил.
  То есть ловушка конкретно на меня? Не заметил, чтобы меня вели. Кто-то опытный? Вот только не вяжется с детской ловушкой на дурака.
  Сейчас, сбегаю домой за повозкой, чтобы нормально в неё попасться.
  Слез с лошади.
  Звуколов. Проверим местность.
  - 'Думаешь, это дерево?..'
  - 'Вполне может быть умнее тех, кто его свалил. Не отрицаю.'
  - 'Что будешь делать?'
  - 'Пойду посмотрю.'
  Смотреть особо было не на что - я уже знал, в каких кустах засели оба разбойника. Немного удивляло, что их всего двое, но сомневаюсь, что остальные бандиты так хорошо спрятались, что я не смог их заметить. Вернее услышать. Скорее, кто-то слишком буквально понял поговорку про 'две головы', не подумав, что её можно продолжить и для трёх, четырёх голов и так далее.
  Так, один спрятался на одной стороне дороги, второй на другой. Впрочем, спрятались они хорошо, и звуков почти не издают. Не знай я заранее про засаду, могло бы получиться неожиданное нападение.
  Подошёл к поваленному дереву, наклонился, почесал голову.
  И как же мне преодолеть эту сложную преграду? Ну вот как?! Я здесь навечно застрял!
  Когда из кустов на меня выскочил один из разбойников, я на мгновение опешил - мне показалось, что это медведуб. Настолько огромным был этот мужик.
  Рывок!
  Рахлес! Если таким здоровым кулаком прилетит в голову, придётся искать себе новую на той же барахолке, где я по скидке взял себе эту.
  Ну вот зачем я сюда полез?
  Рывок! Для своих габаритов он очень шустрый.
  Усиление.
  Нырнул под его удар.
  Рывок!
  Удар в печень заставил нападавшего упасть на колени и согнуться пополам.
  Сильный и быстрый. Но техники нет - просто машет кулаками. Даже без магии я бы в итоге победил.
  Рывок! Удачное время для удара в спину, но я про тебя не забывал, бандит номер два.
  Сейчас и с тобой...
  Бандит номер два оказался девушкой.
  Не то чтобы я сексист, ударить девушку ради доказательства равенства полов - долг каждого феминиста.
  Ладно, в вопросах насилия я немного сексист. К тому же девушка была маленькая, особенно на фоне своего напарника. Она выглядела не как второй член банды, а как закуска под пиво для первого.
  Компенсируя это, она использовала в бою длинный кинжал, которым очень ловко орудовала.
  Ловко и быстро.
  Но техники опять же никакой. Просто бросается вперёд. Не знает, как держать правильную для себя дистанцию. Зачем взяла в руки длинное лезвие, если всё равно лезешь на дистанцию рукопашного боя? Дралась бы уже тогда с ножом или кастетами.
  Всё. Нужно это заканчивать, пока я окончательно не перешёл в режим тренера и наставника. А то придётся взять этих двоих в ученики: планы тренировок, мотивационные разговоры, передача моей тайной техники, большой турнир боевых искусств для новичков, победа из последних сил в последний момент.
  А ещё в таких сценариях ученики часто мстят за смерть своего учителя.
  Оно мне надо?
  Рывок! Схватил её за запястье, слегка выкрутил, кинжал выпал из ладони девушки.
  Рывок! Конечно, её это не остановило и мне пришлось перехватить вторую её руку. Сделал шаг назад, потянув её за запястья, заставив вытянуться в струнку, чтобы она не могла пустить в ход ноги.
  - Хватит! Я Сильнее, вам меня...
  А это ещё что за?.. На голове девушки был странный головной убор - куча намотанных тряпок. На голове её напарника, который в этот момент начал наконец разгибаться, был абсолютно такой же.
  Эти черты лица... эта будто врождённая ловкость...
  Не может быть.
  Я схватился за тряпку на её голове, девушка в ответ зашипела, только усилив мои подозрения.
  Рывок!
  Так и есть. Она - зверодевушка. Кролик. А он стало быть из медвежьих.
  Что они здесь делают?
  Я отпустил зверодевушку. Она ловко подхватила кинжал, встав напротив и приготовившись к новому нападению.
  Нападению? Они на меня напали? Зверолюды? ПолуРазумные?
  - Чего стоишь? - сделал я шаг вперёд, почти наткнувшись на лезвие кинжала. - Давай. Бей. Ну же! Только что во всю махала своей железкой, а теперь...
  Она ударила.
  - Ты меня зарезала, - поражённо прошептал я, смотря в удивлённые глаза напротив.
  Но удивление в них вызвала не наглость и жестокость поступка, а то, что он... не удался. Лезвие не прошило мой доспех. Это было предсказуемо: в пути я всегда тренирую свои заклинания, поэтому мой доспех постоянно Уплотнён. Удар без замаха и без усиливающих заклинаний он выдержит без проблем.
  Но она ударила! Ударила!
  И не только:
  - Ты меня... хватит... у тебя не полу... прекращай... бесполез... ещё раз и я... не зли ме... я сейчас отбе... отберу твою железку.
  Последняя угроза сработала - девушка отпрыгнула от меня, пряча руку с кинжалом за спину.
  - 'Она хотела меня убить. Раз десять!'
  - 'Перестань лыбиться этому факту.'
  Я должен всё про них узнать!
  - Вы кто? Вы... бежали с фермы?
  - Мы никогда не бежим! - гордо ответила девушка.
  - Тогда вы из Храма? Далеко вы забрались от дома.
  - Храм далеко? - пробасил вставший во весь рост парень-медведь.
  Они не знают?
  - Расскажите мне кто вы и откуда здесь.
  - Хмфс! - фыркнула, вздёрнув носик, девчонка.
  Я тебе сейчас дам хмфс! Вы меня убить только что собирались!
  Ладно. Успокойся.
  - Если расскажите мне всё, я дам каждому из вас по такой монетке, - достал я из кошеля золотой.
  Оба моих незадачливых убийцы напряглись. Я сделал что-то не так?
  - Незнакомец. Золото. Нужно бежать. Или драться, - одновременно, как по-заученному произнесли зверолюды.
  Логично. Кроме золота нужно добавить ещё и конфеты, но в целом всё верно - никаких подачек от незнакомцев.
  И всё равно обидно.
  - Вы же никогда не бежите, - пробурчал я.
  - Никогда! - гордо подтвердила девушка, не забывая впрочем отступить ещё на шаг назад.
  - Почему напали на меня? Я ничего плохого не сделал!
  - Ложь! Ты!.. Ты!!.. Ты пахнешь!
  Пахну?
  - О чём ты? Чем таким я пахну, что меня нужно убивать?
  - Кровь! Кровь собратьев! Убийца!
  Вот оно что. Пребывание в пыточной комнате не прошло для меня даром. Одежда чистая, максимум на подошве обуви могли остаться следы крови невинно замученных зверолюдов, но запах остался. Особенно для чувствительного носа.
  - Я не убивал ваших собратьев. Я хотел им помочь.
  - А кровь? Почему кровь?
  - Потому что не смог.
  - Не смог? Слабак! - вынесла вердикт девчонка.
  По больному бьёшь.
  - Слушайте. Давайте начнём сначала. Я не желаю вам вреда и я не причинял вреда вашим собратьям. Честно.
  - Честно?
  - Честно-честно.
  - Хм-м, ты ударил Ус-Шилга, - посмотрела она на своего напарника.
  - Ага, - кивнул здоровяк, лицо его при этом стало жалостливым, он снова схватился за печень.
  Вы издеваетесь?
  - Но он первый на меня напал. Я только защищался.
  На несколько секунд девушка задумалась, но её вердикт снова был беспощаден:
  - Хмфс!
  Вы точно издеваетесь!
  - Я маг. Могу его Вылечить.
  - Ничего не болит! - гордо расправил плечи парень, уперев руки в бока.
  Что вообще здесь творится? У меня голова начинает болеть.
  - В общем, я - хороший! И я не незнакомец. Меня зовут Влад! Тебя - Ус-Шилг, верно?
  Оба зверолюда в удивлении кивнули. Кролик и медведь, а память рыбья.
  - А меня как зовут? - спросила девушка.
  И в глазах исренняя надежда, что я сейчас угадаю.
  - Это невежливо. Я ведь представился. Теперь вы должны.
  - Представился?
  Система, даруй мне терпения!
  - Влад! Меня зовут Влад!
  - Ты Влад? - удивилась девчонка.
  Парень тоже был удивлён.
  - Да. Я Влад.
  - Нет. Не Влад.
  Это какая-то пытка.
  - Почему нет?
  - Влад Сильный. Ты - слабак!
  Не понял.
  - Вы меня... вы знаете Влада?
  - Да!
  - Откуда?
  Девушка задумалась.
  - Большой... чёрный... и большой... и чёр...
  - Тко Ган.
  Имя, произнесённое пареньком-медведем, было мне отлично знакомо.
  - Тко Ган? Вы знаете его?
  - Да!
  - Тко Ган хороший?
  - Хороший!
  - Тко Ган рассказал вам о Владе?
  - Да!
  - Отлично. Влад - это я. Я друг Тко Гана. Значит, я тоже хороший.
  - Точно?
  - Точно-точно.
  - Друг?
  - Друг! Лучший! Почти брат!
  - Хм-м, тогда расскажи, какой Тко Ган.
  Это что, контрольный вопрос?
  - Какой? Ну... большой... чёрный.
  - Он знает! - прошептала девушка своему напарнику.
  - Ага, - кивнул тот в ответ. - Но он не большой, а маленький.
  Детский сад.
  - Нужно отвести Влада к нам, если встретим. Мы встретили.
  - Ну наконец-то! Ведите.
  
  ***
  Идти пришлось прилично. Причём через почти непроходимые заросли. Но парочка неудачливых разбойников оказались неплохими следопытами и разведчиками. Они прямо на ходу заметали следы, не оставляя возможности нас выследить. Действовали слишком чётко и отработанно, так что я уверен - их этому обучили. А они хорошенько запомнили и теперь активно пользуются. Мы даже мою лошадь умудрились без проблем протащить через заросли.
  Мои попытки разболтать проводников проваливались одна за другой. Парень оказался молчуном, а девчонка... я до сих не уверен, что она таким образом надо мной не издевается. Не удивлюсь, если окажется, что она поумнее Дедиона, просто косит под дурочку. Редко я бывал так унижен, как при общении с Ас-Лураст. И даже чтобы узнать её имя мне пришлось помучиться.
  А знаменитое 'хмфс!' за эти два часа я успел услышать во всех возможных тональностях.
  Я сам не заметил, как в какой-то момент мы оказались в пещере. Прорывались через кусты - и раз! - вокруг каменные стены и свод. Сначала это был довольно узкий проход, но потом он начал рассширяться, превратившись в итоге в огромную полость. По одному её краю текла река. Распространённое явление - у многих рек есть подземные участки. Сверху свисали сталактиты.
  А вот сталагмитов не было. Их срезали.
  Чтобы построить небольшое поселение.
  Поселение зверолюдов. Десятка четыре, не меньше. Причём полуРазумных. По крайней мере представителей других рас или видов я не заметил.
  К нам сразу подскочила девушка-медведуб, до этого чем-то занимавшаяся неподалёку. Я в первый раз такую видел вблизи: статная, крупная, но с очень добрым и светлым лицом.
  - Лур, это кто? - указала она на меня.
  - Влад! Я поймала!
  Поймала?
  - О-о, Влад!.. - протянула она. - А кто это?
  - Который друг... большого... чёрного.
  - А-а! Друг маленького, чёрного.
  - Тко Ган, - напомнил Ус-Шилг.
  - Вы не могли бы позвать моего друга, если он здесь.
  Лучше вмешаться, иначе это будет длиться вечно.
  Я ошибался. Через пару секунд в поселении был поднят клич. Новость о прибывшем госте взбудоражила зверолюдов. Все начали носиться вокруг, что-то делать, подходить ко мне с извечным вопросом 'а кто это?'. В центре поселения было что-то вроде центральной площади, на которой через две минуты толкучки и неразберихи собралось всё поселение, образовав круг. Я стоял в общей толпе и не мог прийти в себя.
  Как-то всё очень быстро разворачивалось.
  В толпе послышались шепотки, часть народа раступилась, пропуская Тко Гана. Он вышел в центр образованного круга.
  - Не ожидал, что мы так быстро снова встретимся.
  - Я тоже. Перейду сразу к делу - кто эти зверолюды? Они сбежали с ферм?
  - Нет. Они никогда не были на ферме. И это сейчас неважно.
  Неважно?
  - Тогда что это за поселение? Откуда ты о нём узнал?
  - Ниоткуда. Они... на меня напали.
  Звучит знакомо.
  - После встречи с тобой, я понял, что занимаюсь... глупостью. Совсем отчаялся. И зря мучал несчастную девочку, - указал Тко Ган на ту самую зверодевушку, что была с ним в пещере. Она стояла в толпе со знакомой ступкой в руках и по одной ягодке... кормила своих соседей. - Я решил сдаться. Но напоследок хотелось сделать что-то хорошее - отвести её в Храм. По дороге на меня напали с целью освободить собрата, - усмехнулся Тко Ган.
  А на меня напали из-за запаха крови зверолюдов. Значит, они не столько разбойники, сколько...
  Я окинул взглядом собравшихся. Кто они? Команда освободителей? Борцы с рабством? Почему среди них нет Разумных?
  - Ты мне скажешь наконец, кто они такие?
  - Ас-Лураст! - крикнул Тко Ган.
  - Да!
  - Расскажи Владу то же самое, что и мне сегодня днём.
  - То же?
  - Про сестру.
  - А? Про сестру, - помрачнела девушка. - Мы... играли... Храм... далеко... меня схватили... Мил бросилась на них... Мил тоже схватили... клетки... долго ехали... остановились... Мил бросилась на них... кричала 'беги, беги'... я побежала... спряталась... меня искали... но я хорошо спряталась.
  Девушка замолчала. Я видел, как в уголках её глаз собираются слёзы.
  - Расскажи про мрачного мужчину, - попросил её Тко Ган.
  - Мил боролась... вырывалась... её ударили... он закричал... подошёл к Мил... положил руку ей на голову... Мил успокоилась... пошла следом за ним... сама...
  - Это был?.. - не мог я поверить своим ушам.
  - Да. Я расспросил её подробнее - это точно был Гроникул.
  - Но ведь?..
  - Они не бежали с фермы или от хозяина. Они бежали во время траспортировки. Редко, но случается. До Храма далеко, путь назад перекрыт. Большую часть таких беглецов хватают, когда они обращаются за помощью к местным, и в итоге они всё равно оказываются на фермах. Но некоторым везёт - они находят путь домой. А некоторые смогли остаться здесь. Спрятаться, затаиться, приспособиться, если повезло - объединиться. Это, наверное, самая большая такая группа во всей Ширцентии. Почти полсотни зверолюдов под одной крышей.
  - Сейчас это неважно! - крикнул я.
  - Неважно?
  - Эта история. История Ас-Лураст...
  - Похожую историю могут рассказать ещё несколько зверолюдов из этого поселения.
  Меня затрясло. Мышцы по всему Телу начало сводить.
  - Все верно, Влад. Я не знаю, как он это делает. Но это лишь магия. Не отслеживаемая, продолжительная Ментальная магия, отбирающая у жертв свои желания и стремления, заставляющая их не просто подчиняться, но любить подчиняться.
  - Мил... я старшая... это я должна была... но Мил боролась... а я... бежала...
  Замолчи! Не нужно! Я и так!..
  - 'Влад. Я не знал. Честно. Даже предположить не мог... Рахлес! Твари! Сколько можно так использовать Ментальную магию?! Она нужна не для этого! Ненавижу!!'
  Ладони сжаты в кулаки. Даже постаравшись, я не смогу их сейчас разжать. Кровь стекает с них и по капле падает на камень.
  Но ничего.
  Скоро крови будет гораздо больше.
  
  ***
  Сильно торопится. Неужели что-то случилось?
  Дверь отворилась, и глава одной из троек бойцов поселения ворвался внутрь.
  - Командир!
  - Что такое? И хватит кричать. Мой слух получше твоего будет.
  - У нас пленник. Пытался пробраться на территорию племени.
  Что? Кто посмел?
  - Он был один?
  - Один.
  - Захватили?
  - Да.
  - Потери?
  - Никаких.
  Уже хорошо. Можно выдохнуть.
  - Кто такой?
  - Мы не знаем.
  Чего ты голову чешешь?! Что значит не знаем?!
  - Статус его посмотрите. Он нарушитель, это допускается.
  - Мы пытались... не получилось.
  О-ох, кого мне Великая Мать послала в свои Стражи? Даже Статус просмотреть не могут.
  - И ещё... - замялся боец. - Он просил о встрече с вождём.
  Что???
  - А золота пять мешков он у вас не попросил? Наденьте на него на всякий случай Оковы Безмолвия и посадите в клетку. Я с ним разберусь, когда закончу со своим новым планом.
  - Э-э... так не нужны Оковы... - хватит мяться! Ты боец или кто? Говори как есть! - Он со своими пришёл.
  Что? Либо мой слух не так хорош, как мне всегда казалось, либо я схожу с Разума.
  - Тогда тащите его сразу ко мне. Посмотрим, что это за нарушитель такой.
  
  ***
  Когда меня посадили на стул, я понял - путешествие окончено. На голове всё ещё был плотный мешок, а внутри горело недовольство.
  Меня буквально тащили всё это время, перекинув через плечо, как мешок картошки. Несколько часов без остановок и перерывов.
  Ощущения отвратительные.
  Да ещё кто-то усердно пытается просмотреть мой Статус раз десять в секунду. Достал! Видишь, что не получается - зачем повторять? Эйнштейн такого не одобрит. И вообще, не знал, что среди зверолюдов встречаются бараны.
  - Ты кто такой? - прозвучал низкий басовитый голос.
  - Тот, кто будет учить тебя манерам: сними мешок, прежде чем задавать вопросы.
  - Да ты у нас... - прозвучал сердитый голос за спиной.
  - Сними мешок, - перебил его первый голос - басовитый.
  Несколько секунд спустя моя просьба была выполнена. К чему была секретность я не знаю - обычная комната с минимумом мебели. Напротив меня, тоже на стуле, сидел зверолюд из волчьих. Здоровый и крепкий мужик, лет тридцати пяти на вид, с аккуратной бородкой. Позади стояли двое - их я рассматривать не стал.
  - Повторю вопрос: ты кто такой? - оскалился зверолюд.
  - Не очень ты на девушку похож.
  - Что? - опешил он.
  - Я просил о встрече с вождём, вождь вашего поселения - женщина, если ты женщина - мои соболезнования.
  - Думаешь, это смешно?
  - Я думаю, что должен говорить с тем, кто принимает решения. И чем меньше сторонних Разумных будет в курсе нашего разговора - тем вам же лучше.
  - Я Ас-Дилинк, - с важным видом представился зверолюд.
  И что я на это должен ответить?
  - ... Красивое имя? - попробовал я угадать.
  - Ты меня не знаешь? Меня? - возмутился волк.
  - Ты меня тоже. Так что считай квиты.
  - Я - командир Стражей Матери нашего племени, - плечи зверолюда расправились, осанка выпрямилась. Он стал выглядеть ещё крупнее.
  - Значит, если будет какое-нибудь столкновение, бойцов поведёшь ты, а не вождь?
  - Конечно!
  Тогда план меняется.
  - Хорошо. Буду говорить с тобой. При условии, что ты передашь моё предложении вождю слово в слово.
  - Ты пришёл с предложением? Мог бы обратиться в наше представительство в Гештонии, а не устраивать... вот это.
  Так я бы ещё месяц дожидался встречи, и не факт, что она вообще бы состоялась. А с небольшим представлением - пара часов! - и сам великий Ас-Дилинк сидит напротив и внимательно слушает.
  - Раз уж я здесь, давай перейдём к делу.
  - Давай. Что ты хочешь предложить?
  - Помочь вам решить вопрос рабства в Ширцентии.
  Ас-Дилинк не выдал никаких эмоций - только задумчивость.
  - И как ты собрался нам помочь?
  - Всё довольно просто - мы убьём Гроникула.
  И снова никакой реакции.
  - Дурацкий план, - что-то подобное я и ожидал услышать.
  - Не хуже, чем попытка освободить рабов из западной фермы.
  Не могу его прочитать. Про таких говорят - морда кирпичом.
  - Что твоя фраза значит? - задал он самый нейтральный из всех возможных вопрос.
  - Потратив некоторое количество золота, я узнал, что почти на каждом совете Храма ваше племя поднимает вопрос о более решительных действиях в отношении Ширцентии, но остальные тридцать два племени его не поддерживают. Возникает вопрос: о каких более решительных действиях может идти речь? Очевидно - нападение на западную ферму с целью освободить рабов.
  - Очевидно?
  - Только до этой фермы можно добраться большими силами, не нарвавшись на скопление сил противников - она ближе всех к границе Гештонии. Это же главный параметр при спасении рабов - меньше по времени и расстоянию возвращать их домой, отбиваясь от нападок Ширцентов. Довольно дерзкий план. И провальный.
  Мне показалось или сейчас он точно посыпался? Бровь прям задёргалась.
  - Провальный?!
  - Всё дело в рабах. Их не получится вывести, не потеряв минимум половину. Неразбериха, паника, давка.
  - Если всё организовать...
  - Невозможно. На западной ферме более двадцати пяти тысяч рабов. Такую толпу не получится контролировать. А звуки боя наверняка их всполошат.
  - Мы устраивали тренировочные марш-броски...
  - Подготовленные и спланированные во всём. Здесь в пример стоит брать неожиданно наступившую катастрофу - именно так всё будет выглядеть в глазах рабов. Я скажу прямо: когда в бой вмешиваются гражданские - всё всегда идёт наперекосяк. А ты собрался вмешать в сражение тысячи невинных, по поведению недалеко ушедших от детей. Если ты планировал успеть их всех вывести с фермы до подхода подкрепления из ближайших городов - забудь. Не успеешь. Если рассчитывал на чёткое и слаженное взаимодействие: вы их быстренько построите в колонну, пересчитаете по головам и в общем темпе свалите прямиком к границе с Гештонией - не надейся. Никто из стражников на ферме рабов даже трогать не станет - они сами друг друга перетопчут.
  Ас-Дилинк замолчал. С минуту в комнате стояла тишина.
  - Твой план с убийством Гроникула тоже провальный.
  Он что, обиделся?
  - На первый взгляд - да. Гроникул не покидает Ширцентию, чаще всего находится на одной из своих ферм в окружении бойцов, при чём заранее сказать на какой именно не получится - у него нет графика посещений. Ездит с фермы на ферму как попало, без логики и закономерностей. И даже если устроить быстрый прорыв на ферму, где он в этот момент засел - не поможет: у Гроникула наверняка есть тайные ходы из особняков, ведущие наружу, через которые он без проблем скроется, пока охрана задерживает нападающих. В дороге он тоже всегда при охране, а достаточно большие силы, чтобы его окружить и напасть, провести почти в центр вражеского королевства не получится. К тому же он - Древний маг. Даже если не боец, слабаком уж точно не является.
  Я должен был сказать всё это сам, чтобы продемонстрировать понимание вопроса и его сложности, вместо того, чтобы выглядеть в глазах собеседника очередным идиотом уровня 'просто сделаем и всё!'
  - Всё верно, - соглачился с моими словами Ас-Дилинк. - Я бы с радостью оторвал этому ублюдку голову, но его не поймать.
  - Я смогу сделать так, что он окажется в определённом месте в определённое время. С ним наверняка будет охрана, возможно даже небольшое войско в пару сотен бойцов, но он сам точно будет там и будет сражаться. Для освобождения рабов с фермы не хватит Стражей Матери со всего Храма, а для моего плана будет достаточно пару сотен крепких магов - столько наберётся и в вашем племени. Помощь со стороны не понадобится - сделаем всё сами. Чем меньше Разумных будет посвящено в план, тем выше вероятность, что всё получится.
  - И как ты собрался заманить в сражение того, кто, по слухам, не любит сражаться и вообще высмеивает битвы?
  - Это... непросто объяснить. Если вкратце, я смогу его спровоцировать.
  - Это самая важная часть твоего предложения. Хотелось бы подробностей.
  - Я не смогу их дать. Но это необязательно: если у меня не получится, вы просто вернётесь домой, ничего не потеряв. Я не собираюсь требовать какой-либо награды, или чего-то у вас просить за свою помощь.
  Удивление ему скрыть не удалось.
  - В чём тогда твоя выгода?
  - Смерть Гроникула и спасение рабов.
  - Спасение рабов? Не очень ты похож на зверолюда, - пристально рассматривая моё лицо, произнёс Ас-Дилинк. - Тем более, что смерть Гроникула наших собратьев не спасёт.
  - Спасёт. И именно это самая важная часть моего предложения. Я же вижу, что ты банально разводишь меня на разговор. Ты не особо заинтересован в моих словах, просто стимулируешь продолжать, чтобы я всё тебе выложил. Вариант, по которому после нашего общения мне отрубят голову, а тело сожгут, всё ещё у тебя в приоритете.
  - ... Допустим.
  - Я расскажу тебе кое-что, что вам наверняка неизвестно, иначе зверолюды ловили бы Гроникула всей толпой по всей Ширцентии.
  - Продолжай, - наконец-то он заинтересовался.
  - Надеюсь мне не придётся вам доказывать, что Гроникул применяет некую магию для того, чтобы делать рабов покорными.
  - Конечно, не придётся. Это очевидно, по-другому и быть не может, - оскалился Ас-Дилинк.
  Мне бы твою уверенность, когда она была так нужна.
  - У вас наверняка есть гипотезы на этот счёт. Думаю, основная заключается в использовании артефактов, как с Магзверьми, только эти каким-то образом не оставляют в Разуме жертв никаких следов.
  - Многие в Храме придерживаются такого мнения.
  - Это не так. Мне доподлинно известно, что это делает сам Гроникул.
  Вот тут зверолюд собрался.
  - Более того, я уверен, что он единственный, кто на это способен, - закончил я свою мысль.
  - Как это понимать? Если он открыл какое-то необычное заклинание, то вполне мог обучить ему своих доверенных подчинённых. Всё, что нужно - отклик и слово-активатор. Не все смогут изучить, но... или ты думаешь, что он решил сохранить всё в тайне?
  - Я думаю, что это не заклинание в привычном понимании. Это его личная способность, которую он не может передать.
  - Откуда тебе это известно?
  - Были случайные свидетели применения этой способности Гроникулом. Подтвердился сам факт её наличия у него. А то, что это не заклинание, и что только он сам может эту способность применять, я понял, проанализировав известные мне данные.
  - Если это так...
  - Смерть Гроникула станет концом для рабства в Ширцентии, - закончил я за него.
  Ас-Дилинк снова задумался о чём-то.
  - Я бы так не сказал. Помимо Ментального воздействия есть ещё обычное принуждение.
  - Из другого доверенного источника мне известно, что Горг такой подход не поддерживает. Он поставил Гроникулу условия на этот счёт, на которые тот согласился, зная, что справится благодаря своей способности. Но никто другой на такое не способен. На фермах многие тысячи сотрудников, по всему королевству сотни тысяч владельцев рабов. Без Гроникула рабы перестанут быть послушными и покорными, насилие станет единственным выходом. Насилие на фермах, насилие хозяев над рабами - на это Горг пойти не готов. Каждый король желает иметь небольшую прослойку общества, готовую по одному его слову с оружием в руках творить любую жестокость, но радикализировать большую часть своего народа ни один монарх не станет. Есть два варианта: Горг окажется достаточно дальновиден, чтобы сразу это понять. В таком случае, как только он получит контроль за фермами после смерти Гроникула, он начнёт постепенно искоренять рабство.
  - И что при этом будет с нашими похищенными собратьями?
  - Я не знаю. Трудно сказать, повлияет ли как-то смерть Гроникула на жертв его способности или нет. Возможно, Горг распродаст всех оставшихся рабов с ферм, и им будет суждено пробыть в этом статусе до конца своей жизни. Но зато новых рабов появляться уже не будет. Это поколение станет последним. Есть также возможность, что Горг решит продать их вам, чтобы не рисковать, на случай исчезновения воздействия после смерти Гроникула.
  - А второй вариант?
  - Горг окажется самонадеянным. Решит, что сможет справиться сам. Тогда понадобится какое-то время, чтобы он понял, что ваши собратья не такие покорные, как он к этому привык, а самые настоящие занозы в заднице.
  - Занозы в заднице?.. Аха-ха-ха!.. Хорошо сказано! - развеселился Ас-Дилинк.
  Видимо, я научил его новому выражению.
  - Уже доводилось встречать? - поинтересовался он у меня отсмеявшись.
  - Доводилось. Одни проблемы от них, но при этом сам к ним тянешься.
  - Согласен, - усмехнулся Ас-Дилинк. - Поэтому мне не нравится второй вариант, - резко стал он серьёзен. - За то время пока Горг всё поймёт, будет пролито слишком много крови наших собратьев.
  - Мне это тоже не нравится, но скорее всего Горг выберет первый вариант. Рабство давно перестало быть чем-то важным для Ширцентии, превратившись скорее в традицию. Плюс, они используют его чтобы ссорить соседей, сами напрямую не участвуя в похищениях.
  - Значит, не участвуют, - тяжко вздохнул зверолюд. - Так и думал.
  - В общем, для Ширцентии куда важнее Магзвери. Именно они помогают одерживать победы в войнах и держать в узде соседей. И, в отличии от рабства, с ними всё иначе - Магзверей подавляют при помощи артефактов. После смерти Гроникула Горг наверняка направит все усилия, чтобы завладеть секретом работы этих артефактов, а рабство будет для него не в приоритете.
  - Поэтому я никогда не понимал ублюдка Гроникула: на Магзверях он зарабатывает на порядки больше, тратя на них меньше усилий, и не создавая себе целую расу заклятых врагов. Зачем он вообще взялся за наших собратьев? - с грустью спросил зверолюд.
  Всё очень просто и очень сложно одновременно.
  - Я знаю, почему он это делает. И именно поэтому я смогу его спровоцировать.
  Ас-Дилинк уставился в потолок, будто искал там какие-то ответы.
  - Хорошо. Оставим в стороне вопрос с провокацией - что нужно конкретно от нас? Сколько Стражей, как и куда добираться, что делать. Пока я не услышу чёткого плана, мне нечего будет докладывать вождю.
  Наконец-то дело сдвинулось.
  - Во-первых, если тебе ещё интересно, я могу ответить на самый первый твой вопрос: кто я? И Статус заодно покажу.
  - О-о, я и забыть успел. Умеешь ты клыки заговаривать, - засмеялся зверолюд.
  
  ***
  Даже Оковы не снял. И охрану со мной оставил. После двух часов бесконечных уточнений и придирок к моему плану. Я-то думал, что мы сошлись во взглядах.
  Не особо зверолюды гостеприимны.
  - 'Ты всё ещё жив. Идёшь с опережением моих ожиданий.'
  - 'Твои ожидания не сложно превосходить - ты жуткий пессимист. Я ведь не Ментальный маг, могу и ослабить иногда бдительность - голову не снесут.'
  - 'Ха, может ты и прав.'
  - 'Давай что ли ещё один информационный пакет по рунной магии усвою, пока они на совете занимаются болтовнёй.'
  - 'Думаешь, совет затянется надолго?'
  - 'Мы с Дилинком вдвоём - оба квалифицированные военные - пару часов убили на обсуждение, а для убеждения толпы бюрократов в таком случае две вечности может уйти.'
  - 'Хорошо, начинаю формировать пакет.'
  Не успел Дедион закончить, как дверь открылась, и в комнату вошёл Дилинк.
  - Сними с него Оковы, - сходу приказал он одному из моих охранников.
  - Давно пора.
  - Вождь хочет тебя видеть.
  - Ты уже рассказал вашему совету о моём плане? Тебя пять минут не было!
  - Ну-у, будем считать что рассказал.
  И что это значит?
  - Хорошо, куда идти?
  - Сразу предупреждаю...
  - ... одно резкое движение и ты мне голову оторвёшь, - легко угадал я продолжение.
  - Вот именно, - усмехнулся Дилинк. - Иди за мной.
  Далеко идти не пришлось. Уже через минуту мы подошли к большой группе зверолюдов, столпившихся перед высоким зданием. Не особняк и не дворец, но маленьким такой дом точно не назовёшь.
  Впереди группы стояла женщина. Из лисьих. Весь её вид говорил об одном - строгая. И осанка, и взгляд.
  Я немного стушевался, потому что не знал даже её имени. Всё, что мне удалось выяснить, что вождь - женщина. И у Дилинка по пути не додумался спросить.
  - Приветствую, меня зовут Влад.
  Представлюсь сам, а там как пойдёт.
  Но вождь не собиралась мне отвечать, а только внимательно и дотошно осматривала меня с головы до ног.
  Оценивала.
  У меня от неё взгляда всё внутри сжималось.
  - Не стоит такому балбесу давать встречаться с вождём, - озвучила она вердикт.
  Вождём? А она?..
  - Ну где, где он? - послышался детский голос из-за спин собравшихся.
  - А-а-ах, - тяжко выдохнула женщина.
  Один взмах её руки и группа разделилась на две части, образуя проход.
  В конце которого стояла...
  - О-о-о, удивительно! - воскликнула девочка.
  - Сначала вождю следует представиться, - наставительно произнесла женщина.
  - Я - Калисто, - резко став серьёзной и представительной девочка указала на себя рукой.
  - Кролик... - прошептал я.
  Вождём этого племени была полуРазумная девочка-подросток.
  - Сам ты кролик! А Калисто - зайцелюд! - поправил меня Дилинк.
  - 'Зайцелюд?'
  - 'Зайцелюд, волколюд, лисолюд, выдролюд, медвелюд, барсуколюд - такие обозначения используют сами зверолюды. У остальных они не приняты.'
  Девочка быстро подошла ко мне.
  - Хм-м, - начала она пристально меня рассматривать.
  Что мне делать?
  - Я пришёл к вам с предложением...
  - Хм-м, а игрушки?
  - Игрушки?
  - Ты принёс игрушки? Или только предложение?
  Это какой-то тест?
  - ... Могу подарить Оковы Безмолвия, хотя не представляю, как с ними можно играть.
  - Кхм, - кашлянула стоящая за спиной женщина.
  - И всё? - умилительно спросила девочка.
  - Больше у меня с собой ничего нет.
  Откуда это чувство вины?
  - Тогда поиграй со мной!
  - Что?! - взревел за спиной Дилинк.
  Я один не понимаю, что здесь происходит?
  - Давай... поиграем, - машинально согласился я.
  Не знал, что кашель может звучать так угрожающе. Ну а что я могу поделать, строгая женщина?
  - Ура! - обрадовалась моему согласию девочка.
  Через секунду, я сам не понял как, но она оказалась на мне. В прямом смысле: она ногами твёрдо стояла на моих плечах.
  - О-о-о, высоко-о!
  Всё Тело одеревенело. А вдруг она упадёт?
  - Калисто...
  - Я!
  Девочка прыгнула. У меня чуть сердце не остановилось. Но повезло: через секунду она приземлилась... мне на голову.
  - Оп!
  И снова на плечах.
  - Оп!
  И опять на голове.
  - Что это значит? - решил я спросить у пугающей женщины.
  Ответ был беспощаден:
  - То, что не стоит позволять ребёнку делать всё, что он хочет. Из тебя вышел бы отвратительный отец.
  Так, этот комментарий пропустим мимо ушей.
  Через минуту я понял суть игры: на мою голову она каждый раз становилась одной ногой - то левой, то правой - поочерёдно её меняя.
  Да она в классики играет!
  Какая молодец - ни разу не ошиблась!
  Хоп! Калисто спрыгнула на землю. Отличное приземление.
  - Хе-хе, вот как могу! Какая молодец!
  Хватит так на меня смотреть, страшная женщина.
  - Он хочет помочь. Но ему самому нужна помощь. Помоги ему, дядя Дил, - улыбнулась девочка.
  После её слов я почувствовал как напряжение, витавшее в воздухе, пропало. Все вокруг расслабились, заулыбались.
  - Хорошо, Калисто. Дядя Дил поможет Герою. И дядя Дил тоже может с тобой играть.
  Это точно сказал тот же серьёзный и опытный боец, с которым мы два часа обсуждали план убийства Древнего мага?
  - Ас-Дилинк! - таким голосом заморозить можно, жуткая женщина.
  - Хм-м, нет, не хочу! - улыбнулась девочка, Дилинк буквально сдулся после этих слов, став вдвое меньше. - Я же вождь, что остальные обо мне подумают?
  - Что? Нет! Я так не думаю! Честно! - начал чуть ли не заламывать себе руки Дилинк. - Мне плевать, что эти балбесы обо мне думают!
  - Всё, мы с вождём возвращаемся к себе, - подошла к девочке ужасная женщина.
  - Да, мы возвращаемся! - приняла гордую позу Калисто.
  Проходя мимо, она незаметно мне подмигнула.
  Впрочем, по взгляду кошмарной женщины, я понял, что она всё заметила.
  И, наверняка, запомнила.
  - 'Не может быть... это ведь была эмпатия.'
  - 'Эмпатия?'
  - 'Помнишь, я рассказывал тебе, что среди зверолюдов нет Ментальных магов? Взамен у них встречаются маги-эмпаты.'
  - 'Разве в магическом смысле эмпатия не является низшим уровнем Ментальной магии?'
  - 'Нет. Между этими ветвями магии есть значительные отличия. Ментальная магия работает по чётким правилам и даёт чёткий результат. В этом её преимущество и её слабость: если неправильно задать вопрос - её можно обмануть, если нечётко сформулировать метку - её можно обойти. Эмпатией точный ответ не получить, но общее настроение и чувства от этой магии не скрыть. В бою Ментальная магия лучше всего работает в дальнем бою, а эмпатия, наоборот, в ближнем: чувствуя настрой противника, ты можешь задавать ритм боя.'
  - 'Эта магия подходит зверолюдам.'
  - 'Ты не понял? Девочка полуРазумна. Она не маг и не может владеть магией эмпатии.'
  - 'И от этого она ещё более удивительна, верно?'
  - 'Что? Я тебе про одно, а ты... из тебя действительно вышел бы плохой отец.'
  И ты туда же.
  - 'Может быть вы и правы.'
  Дилинк подошёл ко мне.
  - Твой план одобрен. Я за него отвечаю с нашей стороны. Соберу и подготовлю нужное количество Стражей Матери, разделю на мелкие группы и отправлю в Ширцентию, как мы договаривались.
  - А ты забавный, когда ворчишь.
  - Вали отсюда, пока я тебе голову не оторвал, везунчик! - чуть не расплакался Дилинк.
  
  ***
  Мир застыл. Трещины в камне создавали необычный рисунок, который я никак не мог разгадать.
  - 'Придумываешь план?'
  - 'Размышляю.'
  - 'Уже пятнадцать минут как ты сел на этот камень и уткнулся взглядом в пол. Понятно, что размышляешь, мне интересней о чём.'
  - 'О том, что я идиот, не заметивший такой элементарный ответ сразу.'
  - 'Не вини себя. Это не элементарный ответ, это невероятный ответ.'
  - 'Для кого угодно - да. Но не для меня. Я должен был всё понять ещё при первом разговоре с Тко Ганом. Подумай сам: неотслеживаемое, продолжительное Ментальное воздействие. Ничего не напоминает?'
  Отгадка была перед носом с самого начала.
  - 'Неужели... Аура Ужаса? Конечно, как я сам не догадался?! А ещё Ментальный маг.'
  - 'Мы с тобой по привычке называем эту способность так, но ведь Фитри сказала, что это не она. Принцип работы схож, хотя и здесь есть отличия. Её Аура Ужаса - обычное заклинание. Сильное, но обычное. Я же не чувствую Отклика, я не придумывал активатора, я уверен, что даже ману на свою Ауру не трачу. Мы ведь тогда пришли с тобой к выводу, что моя Аура не заклинание...'
  - 'А часть твоей духовной аномалии.'
  - 'Нужно быть совсем зазнавшимся, чтобы решить, что аномалия есть только у меня.'
  - 'Думаешь?.. Если это так...'
  - 'Да. Твои страхи о судьбе Ментальных магов напрасны. Система довольно сбалансирована: Ментальной магии с таким невероятным эффектом она не допустит. Но она не может контролировать всё, есть вещи, выбивающиеся из её правил. Скорее всего специально: чтобы сделать Игру интереснее. И название у них подходящее - аномалии.'
  - 'Способность, которая есть только у Гроникула. Если его убить, у остальных Ментальных магов проблем быть не должно.'
  - 'Думаю, так и есть.'
  - 'А ведь это одна из гипотез', - задумчиво произнёс Дедион.
  - 'Гипотез?'
  - 'О Владыках. Трудно сказать, за что Разумный получает такой Титул. А сами Владыки не спешат об этом распространяться. Из летописей известно, что многие добившиеся невероятных результатов в магии, в сражениях или в управлении королевством были Владыками. Считается, что этим Титулом Высшая Магия признаёт потенциал Разумного. Но слухи ходят разные.'
  - 'Сейчас это неважно. Главное, что это не заклинание, а значит Гроникул никому эту магию передать не может. Никаких спрятанных записей с описанием отклика и активатора на случай своей смерти он своему продолжателю не оставит.'
  - 'Если это так, то его смерть... если Горг после неё не начнёт глупить... это положит конец рабству в Ширцентии.'
  - 'Хорошо, что ты тоже пришёл к этому выводу.'
  - 'Но есть много мелких нюансов.'
  Знаю. Куда же без них? Но всё вполне выполнимо.
  - О чём задумался? - подошёл ко мне Тко Ган.
  - О том, как проще всего убить Гроникула.
  - И как? - буднично спросил огр.
  - Пока не знаю. Нужно больше информации.
  - Ты действительно собрался это сделать?
  - Иначе никак. Теперь, получив ответ и всё взвесив, ты понял, чем грозит твоей родине распространение информации, которую мы узнали?
  - Да. Глупо было рассчитывать, что так я смогу помочь Ширцентии - скорее уничтожу. Тем более, что нам никто не поверит.
  - Ментальные маги могут подтвердить увиденное Лураст и остальными зверолюдами.
  - Это ничего не доказывает. Гроникул мог применить обычный Ментальный Контроль, другое временное заклинание или использовать артефакт.
  - Ему нет смысла лично этим заниматься, когда у него многие тысячи подчинённых. А вот особая магия, которой владеет только он - другое дело.
  - С точки зрения логики - да. Но для обвинения Древнего мага, Владыки и аристократа нужны нерушимые доказательства. Впрочем, как ты уже сказал, я не стал бы их обнародовать, даже в случае обнаружения.
  - И что бы ты с ними делал? - стало мне интересно.
  - Шантаж: отмена рабства за сохранение тайны. Надёжная, чётко прописанная Договорённость.
  А ведь действительно. Как-то я об этом не подумал.
  - Но у нас нет и этого. Поэтому возвращаемся к моему плану.
  - У меня есть другое важное дело.
  - Какое?
  - Хочу вернуть их домой, - указал Тко Ган на скрытое в этой пещере поселение.
  - Это будет очень непросто.
  - Знаю. Но здесь... они страдают. Знаешь, что Лураст мне сказала? Что на тебе есть знакомый запах, еле уловимый за запахом крови - запах её младшей сестры. Понимаешь? Они очень морально устали и придумывают себе надежду и цель, просто чтобы держаться.
  - ... Может, ты прав.
  А может и нет.
  - Не спеши. Позже я, возможно, смогу тебе с этим помочь.
  - Позже?
  - Сейчас мне нужно собрать как можно больше информации.
  - А потом?
  - А потом... прокачусь до Храма Гордости.
  
  ***
   Больше трёх недель прошло. Но я снова вернулся, Мискерия. Правда, в этот раз мне пришлось прокрадываться внутрь как воришке, что несколько испортило триумфальное возвращение.
  - 'Ты уверен?'
  - 'Весь план держится на провокации.'
  - 'Тебя убьют прежде, чем ты успеешь раскрыть рот.'
  - 'Если тот артефакт, про который ты мне рассказывал, действительно существует, шанс есть.'
  А если не существует или работает не так, как Дедион мне описал... может не сразу убьют, а хотя бы сначала помучают.
  Я представил себе ситуацию: к Дилинку подходит разведчик, докладывает о моей глупой смерти, глава бойцов поворачивается к своему войску, почёсывает голову - расходимся! - и после этой команды они понуро идут обратно в Храм, размышляя над тем, зачем потратили столько сил и времени, чтобы сюда добраться.
  Классная получилась бы шутка.
  Правда, умирать ради неё я не намерен.
  И именно с этой мыслью - как бы веселее стал мир в случае моей смерти - я шёл к своей цели.
  Бодрит.
  - Влад?
  Замер. Какой знакомый голос.
  - Привет, Руни.
  Она была одна, иначе я бы с ней не заговорил.
  - Я думала, ты покинул город, - прервала затянувшуюся паузу Руни.
  - Так и было. Но я вернулся.
  - Зайдём? - Руни кивнула на харчевню чуть впереди.
  - Конечно.
  Харчевня была небольшой. Мы быстро прошли через весь зал и заняли столик в углу.
  Звукохват.
  - Это место далеко от вашего дворца, - начал я разговор с нейтральной темы.
  - Я возвращалась после встречи. Моя последняя встреча перед возвращением в Капитул. Неважно! Не переводи тему! Ты вернулся!
  - Всё верно, Руни.
  Девушка замолчала.
  - Значит, ты не потратил здесь время зря? Помимо встречи со мной.
  - Нет. Это было важное время.
  И снова тишина. А что я ещё могу сказать?
  - А-а! Да чтоб тебя! Дай руку!
  Я протянул ей свою руку. Руни схватила её своей, во второй руке у неё оказалась чёрная вытянутая палочка - местный аналог карандаша. Она начала что-то выводить прямо у меня на ладони. Закончив, она сжала мою ладонь в кулак и твёрдо посмотрела мне в глаза.
  - Я пошла. Выйди не раньше, чем через пару минут. Дурак! И я дура!
  Руни вскочила на ноги и вылетела из харчевни как Ледяная Стрела. Я же остался сидеть, не в силах справиться с шоком.
  И с улыбкой, растянувшейся до ушей.
  
  ***
  - Значит, сегодня?
  - Да. Пришлось потратить на сборы больше времени, чем я рассчитывал, но сейчас все приготовления были завершены. Сегодня после полудня колонна направится к точке передачи. Надеюсь твои Разумные примут всё быстро и без проволочек.
  - Само собой.
  Уже неделю ждём на точке.
  - Давненько я не был в замке. Мне даже начало казаться, что он более величественный. Но нет - всё по-старому.
  Гроникул как всегда в своём репертуаре. Но он действительно давно здесь не появлялся, и если бы не необходимость оформлять все крупные сделки с моим родом внутри королевского замка, вряд ли он вообще бы когда-нибудь посетил это место.
  - Ты взял необходимые документы?
  - Ты же знаешь: всё моё - всегда со мной, - усмехнулся Гроникул.
  Почти добрались - мы вошли в арочный туннель перед входом в замок.
  Именно в этот момент Гроникул неожиданно остановился.
  - Ты уверен, что это он?
  - О чём?..
  Ясно. Он говорит с Фастоном, применив Ментальную Связь. Несложно догадаться по чуть изменившемуся цвету цвет.
  Только зачем дублировать свои мысли вслух?
  - А-а, вижу. Ты прав, - сказал Гроникул, повернувшись обратно к выходу из туннеля. - У нас гости, Одиронт.
  Что? Какие гости?..
  Влад. Он целенаправленно шёл прямо на нас. Даже не хочу думать, как он сюда попал. Но зачем? Я думал, мы всё с ним решили.
  Видимо, я ошибся.
  Уверенно идёт. И взгляд недобрый. Что ты задумал? Нападение? В центре столицы, прямо у входа в замок?
  - Давай.
  Голос Гроникула удивил меня. Предвкушение?
  На его лице появилась улыбка.
  Между пальцев проскочило несколько разрядов.
  Только побоища мне здесь не хватало!
  Подошёл к стене, к специальной панели.
  - Давай же! - ещё сильнее распалился Гроникул.
  Выбора нет: нажал на активатор.
  Весь туннель покрылся Пространственным Щитом. Моё изобретение, защищающее единственный вход в замок от любого вида магии. Теперь и Влад и Гроникул ничего не смогут сделать. Как минимум в течении пяти минут, пока мана заклинания не стабилизируется. Если отключить его сейчас ничего хорошего не случится.
  Я ещё над этим работаю.
  - Испортил всё веселье, - усмехнулся Гроникул.
  - Никаких массовых разрушений на территории замкового комплекса. Вскоре сюда прибудут стражники и задержат его, не разобрав при этом замок по кусочкам.
  Влад подошёл к Щиту. Усмехнулся. Он знал об этом артефакте? Это не тайна, отец любит им похвастать перед иностранцами.
  Неужели, он?..
  - Ты меня слышишь? - обратился Влад к Гроникулу не обращая на меня никакого внимания.
  - Прекрасно.
  Влад буквально оскалился.
  - Статус.
  Что? Он ведь не стал бы?..
  Гроникул тоже был сбит с толку.
  - Как я и думал: ничего интересного, - продолжал забавляться Влад.
  - Фастон не врал: я твой Статус открыть не могу, - задумчиво произнёс Гроникул.
  Что? Это невозможно. Даже ребёнок может просмотреть Статус самого Сильного мага, пусть укороченный.
  Но пытаться это сделать я не стал.
  Так нельзя.
  - Но ты ведь тоже умеешь делать кое-что интересное.
  Гроникул тонко улыбнулся.
  - Может быть.
  - Наверное, наслаждался моими блужданиями в темноте. Как я отпустил обратно в лапы ублюдков похищенную девчонку, как я оставил в живых твою подручную собачонку. Весело было смотреть на все мои ошибки?
  - Я привык к таким как ты. Ваша глупость давно перестала быть забавной. Только надоедает.
  - Привык к таким как я? Сомневаюсь. Ты не встречал таких как я. Иначе давно уже был бы мёртв.
  Влад. Зачем? Прямая угроза. Ещё и просмотр Статуса. Я тебе уже мало чем смогу помочь.
  - Я много в своей жизни слушал угроз. Но пока жив и здоров.
  - Удивительно. Может, ты на что-то и способен... помимо использования магии на зверолюдах.
  Магии?
  - А попробуй сделать меня таким же послушным? Не станешь? Дай угадаю: пока твоя способность на Разумных не даёт нужного эффекта? Тысяча лет рабства, десятки миллионов прошедших через тебя рабов, и ты всё ещё на этом уровне. Какое ничтожество, - Влад буквально забавлялся, раскатывая на языке каждое слово.
  И о чём ты говоришь?!
  - Я никуда не спешу, - усмехнулся Гроникул.
  Грозно. Зло.
  Я не понимаю... он ему подыгрывает?
  - И зря. Ты потратил слишком много времени на рабов. Тебе нужно было успеть подняться на новую ступень до встречи со мной.
  - Жалеешь несчастных ушастых пресмыкающихся?
  Это было явно лишнее, Гроникул.
  - ПЛЕВАТЬ Я ХОТЕЛ НА РАБОВ.
  Спокойный ответ Влада меня... ошарашил.
  - Но ты обманул меня. Заставил выглядеть дураком. Заставил слишком долго искать ответ. Заставил принять слишком много глупых решений. А я ненавижу, когда меня заставляют.
  - Ха-ха-ха... - развеселился Гроникул. - Вот как. Наконец-то! Не будет речей об угнетённых и восстановлении справедливости. Не будет болтовни о морали и правилах.
  - Конечно, не будет. Помогать и спасать - это не про меня. Я хочу твоей смерти, не потому что ты злодей, мучающих других, не потому что твоя смерть будет на вымышленное лжецами общее благо. Я убью тебя, потому что я хочу, чтобы ты сдох. Именно от моих ладоней. Другой причины мне никогда не было нужно.
  - Как глоток свежего воздуха, после всех напыщенных речей самопровозглашённых рыцарей Шотриндии и других прикрывающихся моралью лицемеров. Встреча двух эгоистов, живущих только своим Разумом и Душой.
  Между пальцев Гроникула бегали десятки маленьких молний.
  - Я исправлю свои ошибки. По одной. Разрушу самое главное, что у тебя есть. И в конце я исправлю последнюю свою оплошность: заберу твою жизнь, прежде чем уйти в этот раз, Гроникул.
  - Не надейся, Влад. Это я буду тем, кто отнимет жизнь у тебя.
  - Это мы ещё посмотрим.
  - Посмотрим. Сила к Силе.
  Несколько секунд они напряжённо смотрели друг на друга.
  - До скорой встречи.
  - Да, до скорой.
  Влад развернулся и направился прочь.
  - Что это было, Гроникул?!
  Я сам не заметил, как мой голос поднялся до крика.
  - Разве не очевидно? Когда враг личный, когда ты хочешь именно его смерти, а не прикрываешься чем-то или кем-то другим, ты просто обязан высказать ему всё в лицо, прежде чем сдавишь ладони на его горле. Я всегда так делал.
  - Я спросил не об этом!
  Гроникул оставил меня без ответа, не отрывая взгляда от удаляющейся спины его личного врага.
  
  ***
  Нашёлся! Наше представительство обычно последнее место, где его можно найти.
  - Лорпель, потом доешь, есть срочное дело!
  - Какое? - встал он из-за стола.
  - Нужно, чтобы ты отправился к Люферону и согласился на сделку. Потом мы должны как можно скорее передать товар. Сегодня же.
  - Ты передумала?
  - Нет, не передумала, но так нужно.
  И что у тебя за реакция? Неужели это не очевидно? Как ты не можешь понять такую очевидную вещь?
  - ... Хорошо, но почему я? - задал Лорпель очередной дурацкий вопрос.
  - Когда я вчера ему официально отказала, мы с Люфероном... немного поссорились. Меня он слушать не станет.
  - Тогда он и меня вряд ли станет слушать.
  - Скажи, что в Капитуле поняли свою ошибку: меня сняли с должности, а ты временный исполняющий до прибытия нового представителя.
  - И всё равно...
  - Сделай ему скидку в десять процентов. Он тут же согласится.
  Из его вчерашних выпадов я узнала, как сильно его подвела: что крайний срок отправки товара завтра утром и узнала место, откуда товар отправится в путь. Нужно, чтобы Люферон успел всё подготовить, а не перенёс дату и место отправки.
  Лорпель напрягся.
  - Достойная Рунит, лучше вернуться в Капитул без заключенной сделки, чем продешевить. Нашим старикам-маразматикам не нравится, когда они недосчитываются золота.
  Как ты не поймёшь, что дело не в прибыли!
  Впрочем...
  - Лорпель, если бы ты знал, что в самом ближайшем будущем произойдёт очень важное и неожиданное для всех событие, ты бы смог на этом заработать?
  - Конечно. Есть несколько способов, но всё зависит от события: его важности и неожиданности для остальных, - ответил Лорпель не задумываясь.
  А когда он резко меняет тему разговора, мне всегда нужно время, чтобы собраться с мыслями.
  - Отлично. Сделай, что я сказала и сразу возвращайся - у нас будет много работы. Мы утопим Достойнейших в золоте с головой.
  Улыбка сама появилась на лице.
  
  ***
  Имя: Гроникул
  Раса: Человек
  Возраст: 2432 года, 7 месяцев, 28 дней
  Титулы: Владыка Выбора
  Место Привязки: Ширцентия, Мискерия.
  Достижения: Вы проиграли спор. Победитель: Догернаш; Вы выиграли спор. Проигравший: Суйлен; Вы проиграли спор. Победитель: Сорголий; Вы выиграли спор. Проигравший: Горг; ...; ...; Вы проиграли спор. Победитель: Сорголий.
  Ничего интересного в Статусе Гроникула я не увидел. Он, хоть и открылся, но был укороченным. Не с моими Силами открывать Статусы Древних магов. С другой стороны, я и не рассчитывал что-то оттуда узнать. Главная цель была в другом - спровоцировать его на ответную попытку просмотра. Гроникул должен считать меня таким же необычным, как и он сам, чтобы воспринимать как врага. Одно дело, услышать с чужих слов, и совсем другое испытать самому.
  И вообще, наш разговор пошёл по самому короткому сценарию. У меня было ощущение, что Гроникул сам каким-то образом успел себя накрутить на мой счёт. Мне не пришлось производить нужное впечатление, нужно было лишь поддержать то, что уже укоренилось в его голове.
  - 'Думаешь он повёлся?'
  - 'Если нет, я продолжу его провоцировать. Личная встреча была необходимым триггером, сейчас я могу применять множество других способов.'
  - 'Не заиграйся, а то попадёшь в собственную ловушку.'
  - 'Иначе никак. Сила к Силе.'
  - 'Сила к Силе? Ты так это услышал от Гроникула?'
  - 'Он сказал что-то другое?'
  - 'Нет, именно так он и сказал. Но ты и до этого множество раз слышал эту фразу.'
  - 'Не припоминаю.'
  - 'Это распространённое выражение на Катиноле, имеющее множество значений. Самый популярный: каждый получит то, что заслужил. Есть другой смысл: чтобы что-то получить, для этого нужно приложить усилия. И ещё десяток местных интерпретаций.'
  - 'Раньше я слышал их? Эти интерпретации?'
  - 'Скорее всего. Но в этот раз Система дала тебе точный дословный перевод, а не донесла смысл сказанного. Видимо она решила, что ты сам поймёшь.'
  Вот так. Больше двух лет пришлось прожить в этом мире, прежде чем Система решила, что я начал становиться его частью.
  Начал думать, как местные.
  Размышляя над этим, я прорывался через кусты к пещере, в которой устроились сбежавшие от банд похитителей зверолюды. Если всё идёт по плану, то там я должен встретить Дилинка и небольшой отряд его бойцов. Остальные добираются до своих позиций другими путями.
  Если их там не окажется... по домам придётся разойтись только одному бойцу.
  А у него и дома-то нет.
  Как же неудобно до этой пещеры добираться. Особенно вместе с лошадью. Хорошо спрятались, ничего не скажешь.
  Только оказавшись в пещере, я понял - всё идёт по плану. И даже удивился, почему не услышал крики Дилинка ещё в Мискерии.
  - Что значит, не можешь вернуться?! А?!
  - Мама сказала вернуться вместе с Мил!
  Дилинк нависал над Лураст и пытался добиться невозможного - что-то донести до этой хитрой девушки. Помимо него в пещере появился ещё десяток новых лиц. Всех их облепили полуРазумные собратья и о чём-то спрашивали, водили вокруг них хороводы, прыгали и плясали.
  Мне была по Душе такая оживлённость.
  - Мама ей сказала! Как будто ты её когда-нибудь слушалась!
  - Слушалась!.. Как будто... когда-нибудь, - пробурчала девушка.
  - Великая Мать, сделай что-нибудь с этой девчушкой!
  - Нет-нет, Великая Мать! Не делай! - вскинув руки к своду пещеры, взмолилась Лураст.
  - О, Влад! - заметил меня Дилинк. - С тобой позже договорим, - бросил он девушке, направляясь ко мне.
  - Хмфс! - было ему ответом.
  Бьёт в самое сердце.
  - Смотрю добрались.
  - А как иначе? Всё по плану? - сразу перешёл к делу Дилинк.
  - Не совсем. Нужно перенести нападение с сегодняшнего вечера на завтрашнее утро.
  - Что-то случилось?
  - Появилась ещё одна цель для удара. На обе нужно напасть почти одновременно, иначе одну из них можем потерять.
  - Ты не только хочешь перенести время, но и разделить бойцов на два отряда, чтобы напасть на новую цель? Не нравятся мне такие резкие изменения в плане. Мой отряд разбит на маленькие группки, каждая на своей позиции. У них есть чёткие приказы, начнём всё на ходу менять - проблемы станут появляться одна за другой.
  - Наши шансы в случае успеха сильно повысятся. Тем более, я уверен, что мы успеем всё переиграть.
  - Твой друг точно справится? - нахмурился Дилинк.
  - Точно.
  Нам крупно повезло. На нашей стороне самый полезный в данных условиях маг - Приручатель.
  Тко Ган.
  Он дал нам одно из самых страшных и опасных оружий войны, появление которого изменило всё: стратегии, тактики, формирования, военные приоритеты.
  Связь.
  Мы заполучили в свои ладони связь. Благодаря Приручённым Тко Ганом птицам. Целых два десятка почтовых голубя на нашей службе. Обычно Приручённый зверь теряет связь с хозяином при сильном удалении от него, и большое количество зверей к одному Разумному не Приручить.
  Другое дело, когда хозяином становится сам Приручатель. Тко Ган меня заверил, что в пределах Ширцентии не потеряет связь ни с одной из Приручённых птиц.
  Остались мелочи: разделить бойцов на два отряда, отработав новую тактику захвата; отправить отрядам новые вводные, зашифрованные кодом; каждую записку пометить специальным еле различимым запахом, подтверждающим её подлинность.
  В каждую точку будет отправлено две птицы. На всякий случай.
  Самого Тко Гана здесь сейчас нет - он с одним из отрядов Дилинка, рядом с нашей основной целью. Но это не проблема: он может видеть и даже слышать то же, что и его птицы. Так что рассказать ему об изменениях в плане много времени не займёт.
  - Ладно, доверюсь в этом тебе, - оглянулся на поселение Дилинк. - Ты сказал, что к нашей следующей встрече уже спровоцируешь Гроникула выйти на сражение. Мы встретились. Что у тебя с этим?
  - Только что от Гроникула. Всё прошло даже лучше, чем я рассчитывал.
  - Он действительно лично выйдет на бой?
  - Менее чем через неделю мы узнаем ответ. Даже если не выйдет, завтра утром мы нанесём значительный удар по его бизнесу. Уже неплохо.
  - Да, я давно хотел хоть как-то этому ублюдку жизнь попортить, - усмехнулся на мгновение Дилинк, но тут же стал серьёзен. - Но если он всё-таки выйдет и бой состоится, есть одно важное изменение: часть бойцов этого поселения хочет принять в нём участие.
  Бойцов этого поселения? Он сейчас о своих полуРазумных собратьях?
  - Дилинк, это немного...
  - Не смотри на них свысока, Влад. Они имеют такое же право сражаться за то, во что верят, как и мы с тобой.
  - Они не маги.
  - Как и большинство бойцов на любой войне.
  На войне может и так, но в нашем небольшом войске собраны только маги.
  - И ты сам виноват, что ещё в Храме о них не рассказал, - продолжил Дилинк.
  - Хотел сделать сюрприз.
  - Тебе удалось. А теперь я делаю сюрприз тебе: почти два десятка из них желают сразиться с тем, кто хотел сделать рабами их или же пленил их родных. И я не имею права им отказать.
  Мне такое не по Душе.
  - Хорошо. Но на рожон пусть не лезут.
  - Попробуй их удер...
  - Ты за это отвечаешь, - не стал я его даже слушать.
  - Понял, - после недолгого молчания ответил Дилинк.
  Так мне будет спокойней.
  - А сейчас пора заняться корректировкой плана.
  - Любишь ты добавить лишней работы, - проворчал Дилинк.
  Мы с ним направились к небольшому дереву рядом с выходом из пещеры. Ничем ни примечательное дерево, за исключением одной детали: на нём сидело сразу двадцать разных птиц, одна половина из которых в обычных условиях начала бы охоту на вторую половину.
  
  ***
  Успели! Успели!!
  Почти вся ночь ушла на пересчёт, проверку качества, переноску, упаковку и укомплектование. Как обычно бывает при спешке, вылезло ещё с десяток неучтённых мелочей, которые пришлось решать на ходу. И лишь как начало светать, мы наконец смогли тронуться в путь.
  В последний момент.
  И всё из-за этой несчастной моралистки! Какой идиот додумался поставить такую дуру торговым представителем?
  Хорошо, конечно, что в итоге удалось сэкономить, всё это золото можно смело забрать себе.
  Господин ничего на такое не скажет.
  Но нервов я потратил изрядно. Какой-то ужасной кары за срыв сроков не было бы: причиной был отказ со стороны ангелов, а господин не отличается безрассудной жестокостью. Вот только опасность того, что из-за этой девки налаженные отношения с Капитулом начнут рушиться, была вполне реальна. Тогда пришлось бы объясняться с господином, и возможность стать его ближайшим ставленником исчезла бы навсегда.
  Но повезло: Капитул быстро исправил свою оплошность. И даже компенсировал её.
  Отлично!
  Через час после начала поездки, когда вся суматошность осталась позади, моё настроение поднялось до совсем уж заоблачных высот, чему немало поспособствовали рассуждения о том, куда я потрачу сэкономленную кучу золота.
  Эти мои грёзы прервал ехавший впереди Пелти - наш маг Жизни:
  - Люферон. Есть проблема.
  - Какая?
  - Со стороны леса Поиск Жизни показывает одного Разумного.
  Одного?
  - И в чём проблема?
  - Его Слепок смазан. Почти незаметен. Даже слабее, чем у Чудесника.
  - Микстура?
  - Или артефакт. Или скрывающая магия.
  Кто это может быть? Почему один? Следит? Отправить нескольких бойцов убедиться?
  Додумать я не успел: на нас напали.
  С другой стороны.
  -----
  Заклинания магов зачастую сильнее артефактов, их имитирующих. Например, микстуры, скрывающие от обнаружения магией Жизни, работают с артефактами, а с магами они лишь ослабляют Слепок Жизни, чтобы маг не мог заранее оценить Силу врага. Правда, по Слепку можно оценить только Базу Тела, но и это уже немало.
  С Ментальными магами похожая ситуация: ни поисковые, ни подчиняющие артефакты не сравнимы по дальности и воздействию с заклинаниями магов. Сражаясь с Ментальным магом одной микстуры и защитного артефакта будет недостаточно - это лишь ослабит Силу воздействия. Логично, иначе Ментальные маги не были бы так опасны и Сильны в бою.
  Поэтому особенно ценятся артефакты не использующие собственные заклинания, а усиливающие заклинания владельца.
  Например, Связующая Нить.
  По этой причине мою идею о неожиданном нападении Дилинк просто высмеял. До него её высмеял Дедион, когда я делился с ним планом по пути в Храм. В Замках и на других крупных объектах обычно используют стационарные артефакты, применяющие Поиск Жизни и другие заклинания, подпитываемые сменными Кристаллами.
  А вот при перевозке ценностей караванами такой возможности нет, и в дело вступают маги. Держать поисковые заклинания включенными постоянно не выйдет даже у очень Сильных магов: помимо большой стоимости по мане, у них есть ограничение на беспрерывное применение. Иногда, чтобы избежать этого недостатка, в охрану нанимают нескольких магов с поисковыми заклинаниями, чтобы те применяли их по очереди. Конечно, речь идёт об очень ценных караванах, хозяева которых могут себе позволить такую дорогую охрану.
  Этот был из таких.
  Подобраться ближе, чем на сотню метров незамеченными не получится. Конечно, есть шанс, что в момент нападения поисковое заклинание будет в 'откате', но полагаться на это просто глупо.
  Можно устроить на дороге ловушку. По типу мины. Но если её обнаружат заранее, то станет только хуже - враг будет настороже. К тому же у каравана есть головной дозор из четырёх конников (две пары), идущих в трёх сотнях метрах впереди каравана и проверяющих безопасность пути. Такой же дозор идёт позади, на случай удара в спину. Если на заготовку нарвётся кто-то из головного дозора, весь план рухнет. А работающие на конкретное время активации артефакты - редкость, к тому же предсказать с точностью до секунды, когда именно в этом месте будет проезжать караван - непростая задача. Взорвётся такой артефакт за десять метров до подхода каравана и считай план провален.
  К подготовленному и собранному врагу можно прорваться только ценной кучи трупов союзников.
  Поэтому план прост: в полутора сотнях метрах от дороги в заранее заготовленных и укрытых ямах подхода каравана ожидают наши главные Силы - три десятка бойцов. По пять опытных бойцов отрядили на головной и хвостовой дозоры - никто из них не должен уйти живым. Когда караван будет проходить на этом участке, мы нападём. Маги Разума откроют огонь дальними заклинаниями, подавляя противника, в это время маги Тела, которых среди зверолюдов большинство, сокращают дистанцию и нападают на врага. В ближнем бою победа будет точно за зверолюдами: они не дадут магам Разума противника активировать свои заклинания за счёт Внешней Циркуляции Маны. А магов Тела подавят за счёт количества бойцов: на караван нападёт отряд вдвое большей численностью, чем его защищает.
  Действовать нужно аккуратно, чтобы не повредить содержимое семи больших повозок, но Дилинк меня заверил, что такая схема атаки ими множество раз отработана в реальных боях и охрана торговцев ничего им не сможет противопоставить.
  Впрочем, не думаю, что это простые торговцы.
  Я уверен, что нам удастся, вопрос только в количестве потерь, которые хотелось бы свести к нулю, но при таком плане почти неизбежны жертвы от шальных заклинаний. Не исключено, что среди врагов окажутся опытные бойцы, которые успеют скооперироваться за те несколько секунд, что понадобятся нашему отряду для сокращения расстояния. Стоит им занять выгодную, прикрытую от ответного огня позицию - и стреляй как тире: укрытий нет никаких, по обе стороны дороги всё специально отчищается, обзор отличный.
  В общем, как по мне, план рискованный. Но Дилинк был в себе и своих бойцах полностью уверен. Он, конечно, любит прихвастнуть по возможности, но в этом вопросе точно такого делать бы не стал.
  Поэтому я ему доверился.
  А где же в этот момент нахожусь я сам? Тут всё очевидно - на дереве. В лесу, на противоположной от засады стороне дороги. До леса от дороги всего пятьдесят метров, на него в первую очередь будет обращено внимание охраны.
  Что нам на пользу.
  Я углубился в лес на семьдесят метров и поднялся на дерево, предварительно замаскировавшись, чтобы не выделяться на фоне. Дальше отойти не могу, иначе от меня, как от координатора, не будет толку. Мои Звуколов и Поток Голоса уже отсюда с трудом достают до дороги. На всякий случай я принял микстуру против обнаружения магией жизни: я не Чудесник, но и Сильным магом меня не назвать, может получится полностью спрятать свой Слепок.
  В общем, я принимать участия в сражении не буду. Этим займутся дяди посильнее маленького Героя. Тем более, что на этой позиции я смогу принести больше пользы.
  А вот и головной дозор.
  Начали.
  Ускоренное Мышление. Время сразу же растянулось. Караван подъезжал жутко медленно, из-за чего самый напряжённый момент - непосредственно перед боем - стал для меня ещё более давящим. Я не стал активировать Звуколов, не смотря на желание послушать о чём переговариваются охранники каравана: вдруг у кого-нибудь из них есть артефакт, реагирующий на прослушку, как был у Ника. Вероятность почти равна нулю - он очень редкий, но мне бы не хотелось сорвать неожиданную атаку из-за собственной оплошности. Приходится довольствоваться только зрением, усиленным Зоркостью.
  Караван уже напротив засады. Сейчас? Позже? Через один стук сердца, через два? Когда атака?
  Несмотря на то, что я ждал атаки каждую долю секунды, началась она для меня неожиданно. Мгновение - и два десятка магов на огромной скорости несутся к каравану, а ещё десяток начал его обстрел.
  Несколько секунд, которые решат всё.
  Звуколов. Быстрее! Как же медленно!
  Враг не сплоховал. На бегущих зверолюдов сразу посыпался ответный град заклинаний, от которых те на каких-то безумных рефлексах уворачивались.
  По крайней мере пытались.
  Один из магов-охранников растянул Светлый Щит, спрятавшись за которым два его коллеги начали шквальный обстрел.
  Рахлес!
  Другой маг, спрятавшись за повозкой, начал посылать в наших бойцов какое-то странное заклинание: закрученное по спирали жёлтое сияние. Проблема была в том, что это заклинание летело не по прямой, а отклонялось в стороны - прямо на бегущих зверолюдов. Какой-то аналог самонаведения? Не знаю, но от этого заклинания больше всего проблем.
  Рядом с этим проблемным магом находился ещё один - чёрного цвета огр - и стрелял такими же черными стрелами.
  Стрелы Тьмы.
  Хорошо бьёт, скотина.
  Метко.
  Все эти события произошли менее, чем за две секунды. Часть зверолюдов преодолели почти половину расстояния до каравана.
  Среди охранников появились первые потери. Сработал фактор неожиданности: кто-то не успел спрятаться, кто-то рефлекторно сделал глупость, не обдумав ситуацию и заняв ошибочную позицию.
  Но на земле лежали и несколько тел с нашей стороны. Не могу сказать, все ли они мертвы, или часть только ранены, но потери мы уже несём.
  Наконец-то Звуколов достал до цели. В голову ударили звуки боя: крики, ругань, треск дерева, взрывы заклинаний.
  - Готовь Смертельный Шквал, я прикрою! - крикнул огр стоящему рядом с ним бойцу, использующему свою странную магию.
  Не нравится мне название этого заклинания.
  Поток Голоса.
  Огр увеличил расход Стрел Тьмы, начав палить не прицельно, а наугад. Пытается сдержать, чтобы выиграть время. А руки бойца рядом с ним начали покрываться жёлтым сиянием, которое всё сильнее разрасталось.
  Интересно, что это за заклинание. Правда сейчас мне нужно сделать всё, чтобы моё любопытство не было удовлетворено.
  Встаёт. Готовится активировать.
  Сейчас!
  - ПРОРЫВ СПРАВА!! - заорал я со всей мощи. Поток Голоса позволяет регулировать громкость по желанию, но крик усилить проще, чем шёпот.
  Маг резко дёрнулся в правую сторону, припав на одно колено, жёлтое сияние в его руках начало колебаться, постепенно уменьшаясь.
  - СЛЕВА!!! - заорал я ещё громче, усиливая свой голос и направляя его прямо в уши противнику.
  В этот раз сработало хуже. Под Ускоренным Мышлением он сумел разобраться в ситуации, и эффекта неожиданности больше не было. Но я точно сбил его боевой настрой, а в такой момент это решает многое.
  - Что такое? Быстрее! - заорал стоящий рядом огр, не понимающий что сейчас произошло с его бойцом.
  В этот момент до каравана добрался Дилинк.
  Положение сразу же изменилось.
  Я помнил, как быстро двигался и невероятно технично дрался Вихрь из отряда Ника, но до Дилинка ему далеко. В ближнем бою против него нет никаких шансов ни у кого из охранников каравана.
  Стоило мне так подумать, как в следующее мгновение весь участок боя накрыло огромным чёрным пятном.
  Что это? Дым?
  Нет. Тьма.
  Ночное Зрение!
  Рахлес!
  - На два часа!
  Дилинк выполнил мой приказ отбив атаку одного из охранников каравана.
  - Не мне! - крикнул он в ответ.
  Понял.
  - Сзади!
  - Ложись!
  Рахлес! Во второй раз не успел! Мои слова идут слишком долго.
  А охрана каравана во Тьме действует довольно чётко и слаженно. Видимо, заранее подготовились к такой возможности.
  Отрабатывали.
  На крайний случай.
  Я продолжил подсказывать, где враг и что он пытается сделать. Дилинк отлично справлял сам, ещё несколько бойцов тоже хорошо держались, поэтому я сосредоточился на тех, у кого с Тьмой были наибольшие сложности. Хорошо, что мы заранее обговорили вариант, что я могу таким образом вмешаться в сражение и даже потренировались немного, чтобы мой голос не отвлекал бойцов от сражения. Правда мы рассчитывали, что я буду высматривать беглецов и...
  А вот и беглец.
  Тот самый огр, что призвал Тьму, выскочил из её облака и рванул дальше по дороге. Несколько магов начали стрелять по нему заклинаниями, парочка даже попали, но серьёзных ранений не нанесли - отскочили от доспеха.
  - Дилинк. Один уходит.
  - Где?! Я догоню!
  - Неважно. Пусть бежит.
  Через десять секунд облако Тьмы полностью растворилось. К этому моменту все охранники каравана, кроме сбежавшего огра, были мертвы.
  Я спустился с дерева и направился к дороге.
  Плохо. В мире магии всё очень плохо. Возможностей так много, что все не учесть заранее. Готовишься только к самым стандартным и распространённым схемам защиты, но у каждого уважающего себя отряда есть несколько козырей, которые в нужный момент будут разыграны. Именно это мне в два голоса доказывали Дедион и Дилинк, когда я заявлял, что нужно продумать план до мелочей и обойтись без жертв.
  Теперь я получил наглядное доказательство своей наивности.
  Дорогу было не узнать. Будто артиллерией прошлись. Почти все Тела охранников имели повреждения головы. Логично, это лучший способ остановить мага, поэтому стрелять стараются прицельно в голову. И защищают в первую очередь именно её.
  А вот повозки были почти целы. Наверняка укреплены магией.
  - Ты не сказал, что у тебя есть Истинное Зрение, - вместо приветствия сказал мне Дилинк.
  - Я не думал, что оно может здесь понадобиться, - вздохнул я. - Сколько?
  - Вот сейчас и узнаем, - ответил мне Дилинк, поворачиваясь к Золдину - Лекарю нашего отряда. У него в руке был длинный посох - артефакт с Лечением по Силе не уступающим заклинанию Старшего мага с расположенностью. Дорогая и мощная штука с единственным недостатком - несколько применений и мана на нуле.
  А заряжается он долго.
  Золдин подошёл к Дилинку и начал отчёт:
  - Двое мертвы. Четверых пришлось вытягивать этим, - тряхнул он посох. - Раны от заклинаний жизни я не потяну. Троих вытянул сам. У остальных царапины.
  - Двое? Кто? От чего?
  - Неригу в голову прилетела Спирать Жизни. Умер сразу. Шибуд поймал Стрелы Тьмы в сердце и шею. Тоже недолго продержался.
  Двое. Я думал будет больше. Но всё равно неприятно.
  - 'Спираль Жизни? Разве заклинанием Жизни можно убить?'
  - 'Один из самых опасных в бою видов магии. И лечит, и калечит. Спираль Жизни при попадании наполняет таким количеством жизненной энергии, что она разрушает Тело. У несчастного Нерига наверняка лопнули глаза, всё лицо покрылось сеткой из внутренних разрывов тканей, а мозг превратился в кашу. И самое главное: так как это заклинание Жизни, оно к ней тянется. Само ищет жертву. Нужно быть далеко или же очень быстро, в последний момент уклониться, чтобы Спираль пролетела мимо.'
  Жуть.
  - 'Также как яд в небольших дозах становится лекарством, так и лекарство в больших становится ядом.'
  - 'В точку. Идеальное описание боевой магии Жизни.'
  Повезло, что я с таким раньше не сталкивался. Видимо, редкий вид магии.
  - Что с повозками? - спросил я у Дилинка.
  - Мои парни проверяют на наличие ловушек. Много времени это не займёт.
  - Нужно как можно скорее выдвигаться навстречу второму отряду.
  - Не беспокойся, Кил справится. Он своё дело знает.
  В этот момент нас окликнул один из бойцов, сказав, что они закончили с первой повозкой, и теперь мы можем без сюрпризов проверить её содержимое.
  Отлично.
  Ещё больше моё настроение поднялось, когда обе наши пятёрки вернулись, доложив, что от дозоров каравана никого не осталось.
  - Если бы поймали мага Тьмы, идеально бы получилось, - с укоризной посмотрел на меня Дилинк.
  - В его побеге нет ничего страшного, а польза есть.
  - Какая же?
  - Он поможет ещё сильнее раззадорить Гроникула. И заодно отвлечёт от нашей главной цели. Уверен, он сейчас на всех порах мчится в Мискерию, чтобы встретиться с Гроникулом и всё рассказать.
  - Тогда этот ублюдок узнает о нас