Ftr: другие произведения.

Часть 1: Разбей мир. Том 1: Только по паспорту?

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    История о попаданце в магический мир. Главный герой не получает сверхспособностей, магических талантов, невероятных артефактов и других приятных бонусов. Вместо этого он получает Титул - Герой. Носители этого гордого Титула должны исполнять пророчества, посылаемые в этот мир Высшей Магией. В случае провала всех жителей местности, к которой пророчество относилось, ждёт только одно - смерть. Так что задача проста: исполняй пророчества, спасай жизни. Вот только у Высшей Магии скверное чувство юмора: помимо того, что пророчества зачастую смертельно опасны для своих исполнителей, порой их требования выходят за все рамки морали и этики, заставляя делать выбор, в котором нет хороших и правильных вариантов. Действуй, Герой. P.S. Произведение начинается c весёлых нот (за счёт самоиронии ГГ), но постепенно к светлым краскам добавляются тёмные оттенки, заставляя главного героя вытащить наружу то, что он прятал глубоко внутри ещё со времён Земли.

Глава 1. Нарушая законы физики.

  
  Сон не задался. И ведь никаких предпосылок не было: утром никуда спешить не нужно, проблем или тяжёлых дум не было. Лёг спать не поздно и со спокойной душой, но сон всё никак не шёл. Крутился-вертелся, считал баранов и других копытных - бесполезно. Состояние неприятное: вроде и не бодрствуешь, но и не спишь, как полуобморочное. Поэтому, когда зазвонил будильник, я был рад бросить попытки уснуть. Чувствовал себя как ватой набитым, но небольшая зарядка и контрастный душ быстро исправили бы ситуацию.
  Может прозвучит оправданием, но именно из-за своего самочувствия я не успел среагировать на случившееся. А случилось следующее: стоило мне спустить ногу с кровати и коснуться стопой прохладного пола, как всю спальню залило ярким красным светом, в котором я с трудом умудрился разглядеть странный рисунок, из ниоткуда появившийся прямо на ковре. По сути, это был круг диаметром три метра, внутри которого вразнобой были нарисованы самые разнообразные полосы, завитушки и фигуры.
  А далее яркий красный сменился всепоглощающим белым. Не успел я во всё горло выразить своё 'удивление' творящемуся светопредставлению, как на первый план вышло новое обстоятельство - пропало чувство направления. Я просто повис в воздухе не понимая, где низ и верх, как в невесомости, окружённый лишь белым светом. Через какое-то время (может несколько секунд, а может счёт шёл уже на часы), я перестал ощущать конечности, а следом и всё тело. Ситуация, мягко говоря, дикая, но мысли в голове почему-то текли спокойно, я безэмоционально пришёл к выводу, что умер и ловлю предсмертный 'трип' от мозга, или не умер, может сосуд какой в голове лопнул, и меня ещё можно было бы откачать, не живи я в гордом одиночестве и будь кому вызвать скорую и оказать первую помощь до их приезда.
  Или просто за руку подержать.
  Что ж, не повезло. Бывает.
  Оказалось, не бывает. Ещё как не бывает.
  
  ***
  Всё изменилось в один миг. Раз - я стою вертикально, два - перед глазами чёткая картинка. Правда, картинка странноватая. Ведь стоял я в центре большого зала, выполненного из серого камня, с высокими потолками и многочисленными витражами. Но само помещение полбеды - я оказался далеко не единственным, кто здесь находился. Метрах в семи передо мной начинались ступеньки, и на получившемся возвышении стояли три 'кресла'. Хотя нет, такие монументальные конструкции язык не повернётся назвать креслом, слово трон здесь лучше подойдёт. Тем более, что на центральном из них восседал человек, которого судя по громоздким вычурным одеяниям и блестящей конструкции на голове, иначе как королём и не назовёшь. На троне по правую руку от него восседала, видимо, королева, а позади этих 'предметов мебели' стояли закованные в полный латный доспех рыцари, в количестве шести человек.
  Трон по левую руку от королевского был сиротливо пуст.
  Но это только цветочки, а ягодки - порядка трёх десятков человек, расположившихся по разные от меня стороны. Одеты они были кто во что горазд: цветастые костюмы, перья, торчащие из самых неожиданных мест, завершали композицию мудрёные головные уборы, которые только сослепу можно назвать шляпой.
  За моей спиной нависали массивные ворота, створки которых, на мной взгляд, сдвинуть с места смог бы лишь человек не дюжей физической силы. Рядом с ними стояли ещё двое в доспехах, видимо, стража.
  Всё это я разглядел, стараясь делать минимум движений, шевелил лишь головой, да стрелял по сторонам глазами. Вопрос 'какого чёрта здесь творится?' постепенно занял оба моих полушария, но даже задействовав все ресурсы мозга, я так и не нашёл правдоподобного ответа.
  Делать что-либо в этой безумной ситуации мне категорически не хотелось, поэтому я принялся ждать дальнейшего развития событий, пытаясь собрать мысли в кучу.
  Долго ждать не пришлось: 'король' как-то медленно и нехотя поднялся со своего трона и принял позу, которую можно было бы назвать пафосной, не будь он коротышкой с выпирающим пузом и минимум двойным подбородком. Уперев взгляд в пол у меня под ногами, он быстро и безэмоционально - буквально скороговоркой - заговорил, как студент, отвечающий экзаменатору, боясь забыть только что выученный со шпаргалок материал:
  - Приветствую тебя, Герой! Уверен, ты сейчас не понимаешь, какой великой чести удостоился, но тебе повезло - ты был избран Героем, что поведёт наших Светлых воинов на борьбу против никчёмных сторонников магии Тьмы, не желающих принять Свет в свою Душу. Ты будешь тем, кто одолеет всех врагов нашего королевства и после...
  Дальнейшая речь венценосца была ещё менее информативна, а вся ситуация выглядела... ну как тут сказать... я оказался в этом зале как был сразу после пробуждения, а спать я предпочитаю без одежды. Да ещё именно в этот момент мой организм вспомнил про утреннюю мужскую физиологическую 'особенность', таким образом, воодушевляющий спич монарха слушал абсолютно голый ничего непонимающий индивид, стрелка компаса которого указывала в основном прямо на королеву. Хочется верить, что лишних подозрений не возникнет. Учитывая какой 'красавицей' являлась королева, других причин, кроме как неконтролируемая реакция организма, в данном случае здравомыслящий человек не заподозрит.
  Закончив вещать, венценосец повернулся к стоящим за его спиной рыцарям и сказал: 'Проводите Героя в его опочивальню и обеспечьте всем необходимым', после чего с явным облегчением завалился обратно на свой трон. Из шестёрки рыцарей отделились двое, один из них, проходя мимо, подхватил меня за локоть и повёл за собой к выходу из зала.
  Я решил не оказывать никакого сопротивления и подчинился, позволяя себя увести. Отчасти из-за ступора, отчасти потому что не чувствовал для себя никакой угрозы.
  Пока меня выводили из зала, присутствующие здесь дамы и господа продолжали шептаться и посмеиваться между собой, кто-то прямо указывал на выделяющуюся часть "меня". Обиды или смущения не было, лишь удивление, ведь эти смешки и шёпот начались ещё до речи короля и не прерывались во время оной, а ведь казалось, что монарха должно уважать.
  И бояться.
  Или я чего-то не понимаю?
  Мои размышления прервало очередное (да сколько можно?!) странное событие: когда мы подходили к воротам зала, створки начали распахиваться. Сначала меня удивило, что это происходило абсолютно беззвучно, а когда мы, покинув зал, оказались в длинном каменном коридоре, я убедился, что с обратной стороны ворот никого не было. Как не было и никаких механизмов, способных их открыть. Как только мы вышли из зала и меня повели по коридору, створки ворот начали закрываться, тем самым окончательно меня убеждая, что они делают это самостоятельно.
  Что это было?
  Не успел я толком осознать увиденное, как со мной заговорил сопровождающий рыцарь:
  - Ну шо, Хосподин Херой, добро пожаловать в Ледирию, - насмешливо сказал он.
  - Ледирия? Название страны? А континент какой? Год? Что вообще от меня хотят? Почему герой? - посыпались из меня вопросы.
  - Но-но, куда ты спешишь, не видишь ношь на дворе, завтра Хосподин Мейстер тебе всё расскажет. И про махию, и про тёмных ублюдков, и про нелюдей.
  Ночь? Разве не утро? Но спросил я другое:
  - Нелюди?
  - Они самые. Эльфы ушастые, тролли, хоблины и друхие твари.
  Приехали. Эльфы, гоблины и другие твари. Может, перед тем как склеить ласты у себя в комнате, я стукнулся головой об томик Толкиена или Перумова?
  - Хочешь сказать тут есть магия, артефактные мечи, кольца, посохи, эльфийские принцессы, демонесы-соблазнительцы, тёмные властелины и всякие задротского вида пареньки из моего мира с полтычка становятся самыми крутыми бойцами, магами и прогрессорами, обзаводясь гаремом из принцесс разных рас? - выдал я самый распространённый синопсис историй данного жанра.
  - Не-е, ваши здесь долго не выживают, - было мне ответом.
  Спасибо, успокоил. Но похоже, я не первый 'попаданец' в этот мир, и похоже, здесь есть всё мною перечисленное.
  - А от меня-то что требуется?
  - Завтра узнаешь, - из-за шлема не видно, но я уверен, что мой собеседник усмехнулся.
  В очередной раз за этот разговор.
  - Да я до завтра так умру от любопытства.
  - Мне то шо с тохо? Итак из-за тебя полноши на нохах, так есшо и с вопросами пристал. Всё, пришли.
  Мы подошли к двери, которую мой несговорчивый сопровождающий в спешке распахнул и затолкнул меня внутрь.
  - Из комнаты тебе выходить запресшено. Утром за тобой придут, - сказал он, одновременно закрывая дверь.
  - Стой! - в последний момент я успел подпереть дверь ногой. - Тебе приказали обеспечить меня всем необходимым, вот и обеспечивай.
  - Хорошо, - недовольно пробурчал он. - Жди.
  Закрыв дверь, он оставил меня в темноте. Не в кромешной, но всё же. В тронном зале и коридорах, по которым мы шли, освещение имелось: на стенах висели факелы, правда вместо коптящих тряпок на их вершинах крепились небольшие прозрачные кристаллы, которые источали довольно яркий свет, не сравнимый с лампами накаливания, но вполне успешно разгоняющий тьму. В моей же 'опочивальне' было лишь небольшое зарешеченное окно, через которое в комнату втекал тусклый свет звёзд и луны. Необычный красно-жёлтый свет. За окном действительно была ночь. Сама же комната, размером не более десяти квадратных метров, имела из удобств только монструозную кровать доисторического вида, занимавшую добрую половину этих метров.
  И всё.
  Серьёзно, даже стула не было. Ну, ещё пыль, вот её хватает. Создаётся впечатление, что в давно заброшенную комнату пришли, застелили кровать и ушли.
  Вот и вся подготовка по размещению Героя.
  Я уже собирался заняться изучением местных видов через зарешёченное окно, когда дверь в комнату слегка приоткрылась, и внутрь проскользнула девушка лет двадцати пяти, одетая в лёгкое платье ниже колен. Зажатая и стеснительная - было видно, что она сильно нервничает. Быстро закрыв за собой дверь, она повернулась ко мне и в шоке замерла. Видимо, мой внешний вид впечатлил несчастную. Я уже собирался начать её успокаивать, как она резко 'отмерла' и зачастила:
  - Господин Герой, меня отправил Релий, чтобы я позаботилась о вас. Зовите меня Телией, господин Герой. Вижу, вы уже готовы, - начала она дёргано копаться в шнуровке платья, неуклюже пытаясь его снять. - Подождите всего минуту, господин Герой.
  Я завис.
  Что?! Он там с катушек слетел?! Не мог же этот Релий подумать, что раз я сюда без одежды попал и со стояком, то самое необходимое для меня сейчас - это повалять незнакомую девчонку в постели?
  Нет, похоже именно так этот умник и подумал.
  - Стоп, стоп!.. Не надо раздеваться! - кинулся я останавливать бедняжку.
  - Как не надо? Я... мне... - кажется, дело идёт к истерике.
  - Релий перепутал. Он позвал тебя, чтобы ты рассказала мне, что здесь происходит и что...
  - Нет, - перебила меня Телия. - Мне запрещено говорить с Героем.
  - Мы ведь уже говорим, - постарался я хоть что-то у неё выведать. - Тем более, я никому не скажу о нашем разговоре.
  - Простите, Господин Герой, нельзя. Нельзя, нельзя, нельзя, - чуть ли не плача шептала девушка.
  - Хорошо, я понял, только успокойся. - И что мне теперь с ней делать? - Слушай, а ты можешь принести мне одежду? Я бы и от еды-воды не отказался.
  - Не могу. Если я выйду, меня больше не впустят.
  А вот это уже интересно.
  - За дверью кто-то стоит? Это лишь одежда, можешь передать через стражу или...
  Тут мне пришлось прерваться. Девушка опустила голову и, качая ей из стороны в сторону, тихо зашептала "нельзя-нельзя". На мои слова она больше не реагировала. Ясно: тут всё строго и рисковать она лишний раз не хочет. Звучит, правда, не особо приятно, как бы не оказалось, что я здесь в роли бесправного заложника.
  - Я понял. У меня всё хорошо и мне ничего не нужно. Можешь идти.
  Видимо, до утра мне никак не получить ответы на переполняющие меня вопросы. Зато есть время всё самостоятельно обдумать, может и пойму чего-нибудь.
  - Господин, я... - снова затрясло девушку, - не могу просто уйти. Мне... приказали.
  - Ничего страшного, я ведь сам отказался, твоей вины здесь нет.
  - Прошу... нельзя, - истерика уже стояла у порога.
  Что вообще твориться? Если не выполнить поручение ждёт настолько ужасное наказание? Это ведь не прямой приказ короля, лишь охранник, да и то сам он не собирался ничего делать, пока я не напомнил. Превосходно! Ничего узнать не смог, ни одежды, ни еды не получил, ещё выходит и девчонку подставил.
  И что теперь делать?
  - Давай я переговорю с теми, кто стоит за дверью и тогда...
  - Давай просто посидим немного, ты уйдёшь, а завтра будем всем рассказывать о незабываемой ночи...
  - Можешь сказать, что я тебя прогнал, потому что был не в настроении...
  Каждое моё предложение только повышало громкость девичьих всхлипов и амплитуду раскачивания её головы.
  - Хватит! Всё, успокойся, говорю! - Ноль реакции. Слёзы, плач, зарождающаяся истерика. Да чтоб тебя! - А-арх! Давай, раздевайся.
  Девушка подняла на меня заплаканное лицо, пытаясь осмыслить последние мои слова, а когда ей это удалось, начала с какой-то радостной остервенелостью снимать своё платье.
  М-да. Вот я и попал в мир меча и магии, множества рас, которые, кроме как фэнтезийными и не назовёшь - мир невероятных приключений. Кроме того, я сразу получил титул Героя. И первый иномирный сексуальный опыт настиг меня на самом старте. Вот только это оказалась не эльфийка (тёмная или светлая на ваш вкус), не демоница и не ангелочек с нимбом над головой. Я в общем-то и не сильно огорчён тем, что моей первой партнёршей в новом мире стала обычная, видимо, служанка, огорчает, что по факту это было обоюдное изнасилование: ей приказали, заставили это сделать, и я, поняв, чем ей грозит мой отказ, также был вынужден заняться с ней сексом.
  Так себе начало...
  
  ***
  Ну а если без самоиронии, то это действительно другой мир.
  Когда Телия покинула меня, я погрузился в раздумья. Всё пытался найти рациональное объяснение происходящему. И не смог. Странностей вокруг было очень много, но три из них оказались и впрямь необъяснимы.
  Первая - это небо. Я долго вглядывался в звёзды, пытаясь распознать хоть одно созвездие, северного или южного полушария - неважно, но так и не достиг успеха. Зато в глаза бросалась луна, ярко-красная луна, размером меньше привычной (или она просто дальше от своей планеты), и вторая луна, уже желтоватого оттенка, покрупнее первой, но всё так же меньше Земной. Это не проекция и не обман. Я долго всматривался и смог бы найти подлог, будь он здесь. Но картинка перед глазами оказалась подлинной, и я уверен: такого неба не увидеть на Земле.
  Вторая - это язык. Худшее из моих открытий. Просто в какой-то момент мне захотелось сложить девятиэтажную конструкцию, описывающую моё положение, и высказать её как можно громче всему этому миру, как вдруг я осознал, что не могу этого сделать - у меня просто не было слов. Хотя раньше такой проблемы передо мной никогда не стояло. Я напряг мозги, пытаясь понять, что творится, и тут же по ним будто молотом ударили. Боль сдавила череп, в глазах зарябило. Я уж подумал, что теперь-то мне точно конец, но само мироздание продолжало надо мной смеяться: боль почти сразу схлынула, и следом я осознал простую вещь - всё это время Король, Релий и Телия говорили не на русском. Более того, на Земле мне доводилось слушать речи многих иностранцев, на нескольких языках я сам могу свободно общаться, но конкретно этот язык я опознать не мог. Не походил он ни на один из тех, что был мне хоть каплю знаком. Да это и не важно. А важно то, что я их понимал, что Я САМ на нём говорил и даже думал до недавнего времени. Мысль, что мне влезли в голову, была крайне отвратительной, как и то, что я так долго этого не замечал. Пришлось потратить несколько часов, чтобы все знания уложились и теперь я снова думаю на Великом и Могучем, хотя новый язык для меня так же прост и понятен, как родной. Я не приверженец всяких конспирологических теорий, не вериться как-то, что где-то в подвалах Гуантанамо у злобных американцев есть машина зомбирующая людей, внушающая им любые знания в любых количествах, особенно сильно прививая любовь к звёздно-полосатому флагу. Так что объяснения этому феномену, кроме как фэнтезийного, у меня нет.
  Третья же причина - самая значимая из всех. Она заставила бы поверить во всё, что угодно, даже самых упёртых скептиков. А именно...
  Без всякого стука дверь в мою 'опочивальню' распахнулась и в неё вошёл пёстро одетый седой старик. Оглядел меня с головы до ног, усмехнулся, найдя для себя что-то забавное в этой ситуации, и произнёс:
  - Что случилось с твоей одеждой, Герой?
  Его лицо в этот момент выражало ту степень насмешки, по которой так и хочется съездить пару-тройку раз.
  - Осталась в моём прошлом мире, вместе с достойными людьми, - лениво ответил я.
  - Хм, принесите Герою одежду, - обратился старик к кому-то в коридоре. - Не стоит опаздывать на урок Мейстера, - продолжил он, обращаясь уже ко мне.
  Наконец-то.
  - Урок - это хорошо, это то, что мне сейчас больше всего нужно. Меня, кстати, Владимир зовут, - представился я, поднимаясь с кровати и протягивая руку.
  - Влади... Владм... Я буду звать тебя Влад. Меня же зовут Неструллий, - ответил старик, с удивлением глядя на протянутую мной руку. - Я провожу тебя к Мейстеру.
  У них что, не жмут руку при знакомстве?
  - Ясно, я буду звать тебя Нес, - всё также лениво продолжил я, заметив как при этом скривилось его лицо.
  Довольно скоро мне принесли одежду. Честно, не хочу описывать свой новый гардероб, скажу только, что теперь буду своим в доску на каком-нибудь карнавале в Рио де Жанейро. Хотя, как я понял, дикая мешанина ярких цветов - признак моды у местных аристократов. Конечно, если все те, кто вчера присутствовал при моём призыве - аристократы, а не толпа клоунов.
  Уж больно по поведению были похожи.
  И вообще, странно это всё. Меня называют героем, господином, но при этом каждый встречный норовит высмеять. И трудно понять, может это традиционные подколки над ничего не понимающим попаданцем, вот только выражения лиц и интонации больше злобные, издевающиеся, чем весёлые и подтрунивающие. Но, пожалуй, пока рано делать какие-либо выводы.
  Обо всём этом я думал, пока Нес вёл меня по коридорам замка. Через пять минут петляний мы подошли к высоким резным дверям. Нес несколько раз постучал и замер.
  - Кто там? - донёсся мощный бас из-за двери.
  - Герой прибыл на урок, Мейстер Велирий, - подобострастным голосом произнёс Нес, при этом ещё и поклонившись, хотя этот самый 'Мейстер Велирий' увидеть этого не мог.
  - Пусть проходит.
  Нес повернулся ко мне, и чуть ли не толкая в спину и приговаривая 'давай-давай, заходи', принялся заталкивать меня в закрытую дверь.
  - Сам знаю, - сказал я, открывая дверь и заходя в комнату Мейстера.
  Ну что я могу сказать? В комнате Мейстера в отличии от моей явно не забывали делать уборку. А если без шуток, то эти хоромы трудно назвать комнатой - и по размеру, и по оформлению. Мейстер (что, видимо, означает мудрец или учитель), судя по одеянию и украшениям, а также солидной комплекции, должен восхвалять местных богов за то, что родился не в моём мире и стране. Думаю, зарплата учителя или научного сотрудника его бы не впечатлила.
  - Проходи, Герой, присаживайся, - Мейстер указал мне на искусно выполненный из благородной древесины стул с высокой спинкой, стоящий у такого же вычурного стола. - Сейчас я - Мейстер Велирий, - попробую передать тебе крупицу своих знаний.
  Наконец-то я смогу получить хоть какие-то ответы на рвущиеся наружу вопросы. Медлить я не стал, быстро усевшись на стул и во все глаза уставившись на своего наставника. Я готов - рассказывай! Правда, начинать лекцию Мейстер не спешил: сначала рассматривал меня какое-то время, потом принялся ходить по комнате из одного угла в другой. Закончились его хождения напротив кресла, в которое он уселся, покрутился в нём какое-то время, видимо проверяя на удобство, и наконец удовлетворившись, вернул своё внимание ко мне.
  - Что ж, начнём пожалуй. Меня зовут Мейстер Велирий, я буду обучать тебя всему необходимому для борьбы с Тёмными.
  - Приятно познакомиться, моё имя...
  - В первую очередь я обучу тебя великому и сложнейшему искусству Светлой магии, в коей, думается, я достиг немалых высот. Надеюсь, под моим руководством, и ты сможешь продемонстрировать хоть какие-то результаты на этом поприще. Хоть ты и Герой, но всё же должен понимать, что любой не способный обучаться и использовать Светлую магию является недостойным статуса гражданина Ледирии. Ну, будем надеяться, что в тебе достаточно Света, чтобы освоить хотя бы одно простейшее заклинание. Я помнится применил своё первое заклинание, когда мне было...
  Дальше началось жизнеописание 'Величайшего Светлого мага всех времён и народов'. Раздражало меня в происходящем многое, но особенно бесил следующий факт: я по сути вообще ничего не знаю об этом мире, и даже из биографии любого местного жителя мог бы сделать немало выводов, но... Мейстер так строил описание, что уловить хоть что-то полезное в его болтовне было в принципе невозможно. Я даже о магии ничего не узнал: ни какие разновидности этой самой магии вообще существуют (по рассказам Велирия только Светлая, да Величайшая Светлая), ни как магия применяется (чтение заклинаний? Мыслемагия? Какая-нибудь внутренняя энергия?). На большинство моих попыток направить 'обучение' в нужное русло Мейстер реагировал, как и на мою попытку представиться - игнорировал. Он всё продолжал и продолжал эпопею своего становления незаменимым для всего королевства магом и мудрецом, без чьих способностей весь мир одночастно рухнет в бездну.
  Помогла, как не трудно догадаться, лесть. Свои вопросы я начал предварять эпитетами в стиле: 'Такой великий маг наверняка знает...', 'Уверен на вашем уровне несложно объяснить...' и другими. КПД был невысок, но среди словесного 'океана воды' наконец появились первые островки информации.
  И узнал я следующее: мне не вернуться.
  Никак. Никогда. Именно так устроен 'Призыв Героев'. Да-да, я окончательно убедился, что не являюсь самым-самым избранным: Героев призывают во многих королевствах и империях этого мира, с самой разной периодичностью. Но с одной целью - исполнение пророчеств. Одному Герою нужно что-то принести из опасных мест, другому одолеть сильного врага. Напоминает самые первые РПГ, где все миссии были однотипны и без особой фантазии: принеси-подай, туда сходи-того победи-награду получи. Откуда появляются пророчества, и кто их... Пишет? Озвучивает?.. В общем, кто их пророчит, Велирий не знал. Иногда Герой может появиться посреди чистого поля без какой-либо конкретной цели, но не беда: хватает пророчеств без привязки к конкретному месту или времени появления Героя. Что-то в стиле: 'Однажды в вашу деревню придёт Герой и вот он...' - а дальше уже идут разные варианты. Может быть, он по пророчеству должен 'оприходовать' всех девок в деревне, а может и убить дракона, что эту деревушку терроризирует. И вот попадает такой Герой, ничего не отупляющий из происходящего, в такую деревушку. И видят местные 'О, Герой пожаловал!', а вот дальше уже от варианта пророчества зависит. В первом Герою подфартило. Относительно, конечно. Его, всё также ничего не отупляющего, изнасилует толпа девчонок и отпустят с миром. Ибо пророчества - штука серьёзная, не исполнишь его - жди беды. Вот только не известно тот ли это Герой, или не тот, ну да не беда - со следующем посетившем это злачное место повторится та же 'процедура'.
  От греха.
  И так до тех пор, пока в какой-то момент пророчество для этой деревни не изменится. В разных местах пророчества получают разными способами: где-то есть специальный камень, на котором в любой момент может проявиться текст пророчества, где-то живут пророки, которым новое пророчество 'Высшими Силами' (дословная цитата Мейстера) погружается прямо в голову, и 'многие другие способы' (тоже цитата Мейстера). Он, похоже, и сам мало что в этой теме понимает. Судя по его рассказу, Велирий всю свою жизнь просидел в Ледирии, а именно в столице королевства - Марктоте, где я сейчас и нахожусь.
  Второй же вариант - с драконом, - для Героя 'погрустней'. Местные опять же чуть ли не силком потащат Героя к огнедышащему ящеру, тому самому, что уже давно заслужил описанную в пророчестве участь. Нетрудно догадаться, чем для Героев такие походы чаще всего заканчиваются. Но как сказал Велирий, рано или поздно, пророчество либо сбывается и после появляется новое, либо проваливается, и тогда этой деревне было бы лучше сгореть в огне дракона. Провалить пророчество - приговор. Для всех. Велирий мало говорил на эту тему, не приводя конкретных примеров, но было очевидно, что отношение к пророчествам у местных самое серьёзное и они готовы на всё, чтобы исполнить предначертанное.
  Исполнители пророчеств - Герои - не могут вернуться в свой мир. Не существует такой магии, артефактов или зелий. Даже призывают Героев не короли или императоры. Со мной было также: за несколько часов до призыва, Камень Правды, находящийся в одной из башен замка, засиял красным светом, предупреждая о начале ритуала призыва. За это время была собрана та пёстрая толпа встречающих, и поэтому не успели подготовить мою опочивальню (хотя несколько часов были в запасе).
  То есть меня призвала некая самая-самая Высшая Магия, никому неподвластная, так что даже захоти король Ледирии вернуть меня домой, ему, как и любому живущему в этом мире, такое не под силу. Сама же эта 'Высшая Магия' гребёт в этот мир порой по десятку Героев в год (по крайней мере Велирий так слышал), иногда за год может не призвать вообще никого, но никогда и никого она не возвращала обратно, откуда призвала. 'Откуда призвала' - важное уточнение, потому что не все Герои родом с Земли. Название моей планеты Велирий отлично знал, ибо около девяносто процентов Героев прибывали с третьей планеты от жёлтого карлика, но остальные десять кто-откуда. Меня эта новость не сильно удивила: мультивселенная предстала передо мной во всей красе, а где есть два мира, найдётся и бесконечное множество. Даже новость о том, что Земля - главный спонсор местного геройского движения, давала больше поводов задуматься.
  Почему Земля? Есть что-то особенное в моей, видимо, бывшей планете?
  Впрочем, сейчас от этой информации толку для меня не будет, а потому лучше не забивать ей себе голову.
  Важнее было разобраться со своим геройством и со всем, что с ним связано. Многого узнать не получилось. Например: что это за Камень Правды, откуда он в той башне оказался и кому принадлежал изначально, Велирий банально не знал. Вернее, он нёс какую-ту чушь о Высшей Светлой магии, которая пытаясь помочь своим чадам... В общем, у Велирия это был своеобразный способ сказать 'понятия не имею'.
  Таким образом, даже если я выполню своё пророчество (я так и не понял толком, что от меня требуется), мне не светит награда в виде возвращения домой, я просто останусь здесь в качестве Героя. Можно будет попробовать осесть где-то, или же путешествовать по миру. Правда во втором варианте есть минус: попадая в места, где есть пророчество, местным не докажешь, что свою лямку ты уже оттянул, и что сейчас ты Герой в запасе. Даже полностью ассимилировавшись, местных не обмануть, они всегда без труда опознают Героя (Велирий вкратце упомянул какой-то всем видный Статус). Так что по факту жизнь любого призванного Героя - бесконечные вляпания в самые разнообразные пророчества. Начинаю понимать слова Релия о том, что такие как я тут долго не живут. Успокаивали только слова Велирия о том, что пророчества далеко не повсеместная практика, и вообще в целом редкая: обычно пророчества появляются лишь в одном из десяти-пятнадцати поселений. Плюс ко всему, пророчества не сидят на одном месте. Исполнив очередное пророчество, поселение может не получить нового, зато где-нибудь по соседству, в деревне, где отродясь не было 'печали', какой-нибудь житель 'ловит' сигнал из космоса, становясь пророком. И такой круговорот продолжается с начала времён (угадайте чья цитата).
  Дальше мне удалось немного узнать непосредственно о магии. Тут всё оказалось как-то стандартно - есть Светлая и, соответственно, Тёмная магии. В Ледирии используется Светлая, а Тёмная запрещена, так как её использование 'развращает Душу и Разум мага', превращая в отпетого злодея. В целом, как я понял, Светлая магия не наносит урона, говоря игровыми терминами, а больше является вспомогательной (бафы, кому так понятней) и лечащей, а Тёмная как раз атакующая, воздействующая напрямую на врага. Понятно, что Тёмная магия в боевых условиях более выгодна, может поэтому её использование так негативно влияет на магов. Лишь предполагаю, потому что Велирий на вопрос: 'Каким же образом Тёмная магия так воздействует на носителя?', сразу соскочил с темы, заявив, что даже разговоры об 'этой мерзости' опасны для 'чистой и Светлой Души', а уж подробным изучением этого феномена никто из Светлых никогда не занимался и не займётся. Был в его словах какой-то панический страх самому превратиться 'отпетого злодея', стоит хоть самую малость заинтересоваться Тёмной магией.
  Под конец занятия мы непосредственно перешли к магической практике. По словам Велирия, большинство заклинаний требуют прочтения слова-активатора, хотя некоторые активируются мысленно. Такое вот слово-активатор для одного заклинания он мне дал - SATRON. Магия по факту довольно простая - Светлячок. По названию понятно, что итогом заклинания должен стать появившийся над ладонью источник света, небольшой и не особый яркий, но достаточный, чтобы осветить себе путь в темноте.
  Вот именно на этом этапе выяснилось, что учитель из Велирия такой же как и лектор - бездарный. Произнести активатор недостаточно - это я понял на сотой попытке. Изменил все виды интонаций, тянул каждую букву, менял ударение - всё бесполезно. Велирий же ходил вокруг стола кругами со Светлячком над своей ладонью, в свете которого было особенно хорошо видно его довольную рожу.
  - Ну же, Герой. Неужели ты ничего не чувствуешь, когда произносишь активатор? Я понимаю, что не всем дано постичь такое великое искусство как Светлая магия, но от Героя я ожидал большего, - всласть издевался надо мной горе-учитель.
  - Что именно я должен почувствовать? - спросил я в сотый раз, надеясь на другой ответ.
  - Как что? Я ведь говорил уже: почувствуй отклик заклинания, - с усмешкой ответил Мейстер.
  Отклик. Какой ещё отклик?! Снова спрашивать у Велирия точно не стану - я уже и так подхожу под определение сумасшедшего по версии Эйнштейна.
  Ещё десять минут попыток и нулевой результат. Я перестал надеяться на помощь Великого Светлого Мага, хотелось, чтобы он просто заткнулся. Его подначивания серьёзно мешали сосредоточиться, ведь я всё ещё надеялся, что из его рта вылетит хоть что-то дельное, а потому не переставал прислушиваться к его бреду. Но ничего нового - только поток самовозвышения за счёт человека, который магией занимается от силы полчаса, при том сам Велирий раз сто уже успел похвастаться своим полувековым опытом в 'Великом Искусстве'. Хотя выглядит он лет на сорок, не больше. Эффект от занятий магией или местная экология так благотворно влияет?
  Да чтоб вас всех! Ничего не чувствую. Ни откликов, ни импульсов, ни потоков.
  Только голод.
  Но вряд ли это то, что нужно.
  Занятие было прервано стуком в дверь.
  - Кто там? - прямо у меня над ухом проорал Велирий.
  - Это Релий, Мейстер Велирий. Время вашего урока подошло к концу, у меня приказ выдать Херою вооружение и отправиться с ним в лес Крирда на тренировку.
  - Заходи-заходи, мы уже заканчиваем, - с каким-то странным предвкушением в голосе произнёс Велирий.
  Дверь открылась и на пороге появился мой вчерашний знакомец. В этот раз на нём был уже не полный латный доспех, а что-то вроде кожаного с редкими металлическими вставками. Благодаря чему я смог увидеть его лицо. Ничего выдающегося. Кроме здоровенного носа, который как раз выдавался очень даже.
  - Проходи, Релий. Получается, в этот раз тебя назначили ответственным за боевую подготовку Героя. Уверен, мы в надёжных руках, - усмехнулся Мейстер. - Может тебе даже удастся довести Героя до стен Грешты. Уверен, уж ты сможешь обойти все ловушки Скалящегося Ущелья... с твоим-то нюхом! - в голос захохотал Велирий.
  Да уж, юморист от бога, что тут ещё сказать.
  - Да-а-а, нулевой результат, чего в принципе и стоило ожидать, - уже мне прилетело от Мейстера. - На сегодня закончим. Завтра в это же время... Герой.
  - Идём, - хмуро позвал меня Релий.
  Я был рад закончить эту пытку, а потому быстро оказался у двери.
  - Скажи Карлиосе, пусть принесут мне обед, - вдогонку крикнул Велирий.
  - Конечно, Мейстер Велирий... я передам, - ответил Релий, закрывая дверь.
  Постояв несколько секунд перед ней, прожигая древесину неприязненным взглядом, Релий двинулся по коридору, поманив меня за собой.
  - Ну шо, Херой, махия не твоё, да? Ты смотри, тебе ж нас всех спасать, - огрызнулся он.
  Не только у тебя сейчас плохое настроение, Релий. И я не забыл, какую подлянку ты вчера мне подкинул. Или скорее невинной девушке, а не мне.
  - Я понимаю, что это не просто, но давай ты не будешь срывать на мне злость, направленную на кого-то другого. А я взамен не буду задевать твой нос, хотя это тоже не просто, - спокойно ответил я.
  Релий застыл как вкопанный. Я тоже остановился. Несколько секунд мы смотрели друг на друга.
  - Как скажешь, Херой, - двинулся дальше Релий.
  Поплутав немного по замку, Релий направился к чуть приоткрытой двери в конце очередного коридора. Что за ней находится угадать было не сложно. Собственно, приятные запахи чего-то явно вкусного, я учуял задолго до того, как оттуда выскочила дородная женщина, одетая во что-то в целом похожее на поварской халат.
  - Куда? - окликнул её Релий.
  - За специями послали, - зашугано ответила она.
  - Ясно. Передай Карлиосе, что Мейстер Велирий приказал принести ему обед в комнату. Пусть поторопит своих, - с важным видом сказал Релий.
  - Конечно, передам, - метнулась женщина обратно.
  - Ну шо, Херой, пойдём, - развернулся Релий и зашагал в обратном направлении.
  Я не сдвинулся с места, продолжая принюхиваться к соблазняющим запахам. Шансов немного, но всё же...
  - Релий, давай заскочим на кухню, возьмём чего-нибудь съестного? Можно ведь и на ходу перекусить, - спросил я как можно более нейтральным голосом.
  Релий остановился. Постоял пару секунд и, вполоборота повернувшись ко мне, сообщил:
  - Времени нет.
  Смотря на его не особо скрывающую злорадство физиономию, мысль 'так я и думал' боролось в моей голове с другой, всё более громкой: 'У них очень странное отношение к Герою, учитывая все рассказы Велирия о их значимости.'
  
  ***
  Я впервые покинул замок и оказался на улицах Марктота. Хотя, если подумать, в замке я не провёл даже двенадцати часов, поэтому фраза 'впервые покинул' звучит странно, но по моим ощущениям я будто уже долгое время был заперт в этих давящих каменных стенах. И потому сейчас просто наслаждался ярким солнечным светом и открывшимся простором.
  Что можно сказать по поводу столицы Ледирии? Даже не знаю, архитектуру города можно было бы сравнить с какой-нибудь европейской страной эпохи ренессанса, но честно говоря, я в этих эпохах и ренессансах не особо разбираюсь. Насколько мне известно, в наше время довольно много приукрашиваний той эпохи, а по факту грязи и антисанитарии там хватало. Если обобщать, то можно сказать так: Марктот похож на пасторальный европейский городок эпохи ренессанса, с одно-двухэтажными зданиями, как его себе представляет тот, кто ничего в этом не смыслит. По крайней мере так было рядом с замком, возможно доберись мы до окраин, и моим глазам откроются трущобы, грязь, льющиеся из окон помои и другие прелести отсутствия последних достижений технического прогресса. Пока же вокруг всё было чисто и довольно аккуратно. Людей по улочкам ходило не так много, но это я человек мегаполиса, привыкший к миллионным населениям городов, а если вспомнить всю ту же Европу средневековья или ренессанса, не удивлюсь и стотысячному населению на всю Ледирию, а уж на Марктот и то меньше. Как совсем небольшой городок в нашем двадцать первом веке на уже такой далёкой Земле.
  Мысли снова вернулись к Земле-Матушке. Пожалуй, за всё время моего "попаданства" нечасто я о тебе вспоминал. Слова Велирия о невозможности возврата не сильно по мне ударили. Честно говоря, вообще не ударили. Я был один... остался один. Нет, конечно у меня остались на Земле друзья, сослуживцы, бывшие коллеги, но чтобы кто-то, из-за кого я бы сейчас волосы на голове рвал и метался как зверь в поиске способа вернуться - таких близких у меня не осталось. Вот и новость эту вроде тяжёлую воспринял с мыслью 'не получится, ну и ладно'.
  Релий молчал. Сам я ничего у него не спрашивал, понимая, что он из... мягко говоря вредности, не станет отвечать или просто начнёт сыпать грубостями, но всё же надеялся на небольшую 'экскурсию' в историю и планировку города с его стороны. Мне было бы полезно знать о количестве населения в целом и вооруженных силах в частности. О размерах города, его расположении, окружающей местности, количестве и дислокации казарм, запасах продовольствия. Как я понял со слов короля и оговорок Велирия, моё пророчество завязано на борьбу с какими-то Тёмными (кажется, это целая страна, практикующая Тёмную магию), и я должен буду повести местные силы в сражение с их врагом. Фактически, меня назначили скорее полководцем, управляющим армией, чем бойцом, с мечом наголо бросающимся на врага. При этом я так и не понял самых важных моментов: на каком этапе война, какими силами обладают стороны конфликта, какова дислокация войск, как закончить конфликт?
  Первые вопросы имеют технический характер, последний же меня особенно беспокоил. Если враги - некие обезумевшие от Тёмной магии бойцы, то единственный способ победить - вырезать их всех? В чём проявляется их безумие? Могут ли они осознать своё поражение и сдаться или будут идти до конца даже в самоубийственной атаке? Что делать с гражданским населением врага? Это безумие вообще лечится?
  Голова от вопросов пухнет. Но думать над этим самому бесполезно: без фактов это не имеет смысла. Лучше продолжу и дальше запоминать расположение улиц и переулков, находить ориентиры на местности, и просто внимательно рассматривать всё подряд, в надежде увидеть что-то полезное, дающее хотя бы намёк на ответ на один из многочисленных вопросов.
  Через какое-то время мы добрались до места назначения.
  - Пришли. Здаров, Нохей, - Релий подошёл ко входу двухэтажного дома, протягивая руку стражнику в таком же лёгком доспехе, как и на нём, расположившимся на лестнице перед дверью.
  - А ты зачем здесь? - пожал его руку в ответ Нохей.
  Или Ногей, тут уж я не знаю.
  - Да вот, Херою нашему зубошистку надо выдать, а то как ехо тренировать? - хохотнул Релий.
  - И то верно. Ты там давай, не подведи нас... Герой, - усмехнулся Но..ей, доставая ключ и открывая дверь.
  Тут есть хоть один нормальный человек? Или мне чего-то не рассказали об отношении местных к Героям?
  Стоп! Рукопожатие, такое привычное и обыденное. Значит и в этом мире существует такая традиция, получается ушлый старик Нес в тот раз просто надо мной издевался.
  - Дашь мне клюши от шетвёртого? - попросил Релий коллегу.
  - Четвёртый? Повезло, тоже хочу быть Героем, - протянул Но..ей Релию большую связку ключей.
  А вообще странно всё это. Я так понимаю, мы стоим перед оружейной, но сразу бросается в глаза, что она обособлена от остальных зданий местных стражей. Все дома вокруг явно гражданские - обычные дома обычных горожан. Не вижу здесь неподалёку казарм, даже караулки нет. Просто один стражник у входа и всё. Понятно, что оружейную в самом центре столицы страны не захватят врасплох враги (если они до неё доберутся - это считай конец), но тот же риск банальной кражи или ограбления всё равно остаётся. Или вся стража внутри? Если так, то в этом мире явно другой кодекс патрульно-постовой службы. Как и караульной. Да и пропускает стражник нас больно легко: 'Зачем пришёл? А, понял, проходи'. Да и зачем ключи от оружейных доверять стражнику снаружи? Круто, ничего не скажешь.
  Все мои мысли о местных странностях вылетели из моей головы, как только я вслед за Релием вошёл в здание.
  - Как!? - шокировано воскликнул я.
  - Пф-ф, иди за мной, - не стал удовлетворять моё любопытство Релий.
  А ведь было от чего изумиться: внутри это здание оказалось в разы вместительнее, чем выглядело снаружи.
  - Давай, шего встал, нам есшо на шетвёртый этаж идти, - поторопили меня.
  Четвёртый? Он имел в виду этаж? Круто, похоже в дело вступила какая-та навороченная пространственная магия. Видимо, так и есть: мы дошли до широкой лестницы и по ней поднялись на четвёртый этаж двухэтажного снаружи дома. Далее мы долго бродили по пустым коридорам. Вообще, эти коридоры имели чудаковатую структуру - пересекались под разными углами, многие даже прямыми не были, а закруглялись, или начинали петлять. В общем тот ещё лабиринт. Я запомнил наш маршрут и в случае чего смог бы и сам вернуться назад, но учитывая количество ответвлений, которые мы проходили мимо, я увидел лишь небольшую часть этого лабиринта. Во сколько раз это здание изнутри больше, чем снаружи? В десятки? В сотни? Думаю, оно обширнее даже королевского замка, а я ведь только выйдя на улицы города и посмотрев на него со стороны, осознал насколько замок огромен.
  - Стой. Пойдём, покажу тебе шего, - всё же заметил моё пришибленное состояние Релий, и видимо решил окончательно меня добить чудесами местной оружейной.
  Дальше началась небольшая экскурсия. Мы немного вернулись назад и нырнули в пропущенный ранее коридор. Чуть прошли по нему, подойдя к плотной, укреплённой металлическими листами двери. К таким дверям я уже успел привыкнуть, дело в том, что во всех этих коридорах через каждые три-четыре метра была такая же, ничем не отличающаяся от остальных. Как я думаю, вряд ли за каждой из них что-либо хранится, наверняка большинство - просто фейк. Не удивлюсь если они вообще не открываются, по сути являясь частью стены.
  Релий достал связку ключей, быстро выбрал один из них и вставил его в замочную скважину. Ключ легко, без какого-либо шума провернулся, Релий схватился за ручку и потянул на себя. Дверь так же без шума или скрипа отворилась, открывая моему взору содержимое комнаты. Обычной комнаты тридцати квадратных метров, единственными предметами мебели внутри которой были двенадцать одинаковых столов. Релий быстро прошёл к центру комнаты, повернулся ко мне и с некоторой долей торжественности заговорил:
  - Трофеи. Всё здесь - трофеи, добытые у Тёмных, - проводил он руками от одного стола к другому. - И всё артефакты. Тёмные артефакты.
  Любишь ты повторяться, Релий. А вообще, зрелище интересное. Каждый стол был буквально засыпан разнообразными предметами, причём вперемешку. Мечи, щиты, кольца, цепочки, ножи, луки - все виды оружия и украшений. Выглядело так, будто всё это добро приносили сюда мешками, просто и без затей высыпая их содержимое на любое свободное место на столах.
  - Ты даже не представляешь сколько всё это стоит! - продолжал вещать Релий.
  - Артефакты говоришь, значит, каждая вещь здесь магическая? - оглядел я здешние богатства, пытаясь хотя бы приблизительно прикинуть общее количество предметов.
  - Конешно, потому они и стоят дорохо, - с таким взглядом, будто сам собрал все здешние артефакты, пояснил мне Релий. - На мнохих опасная махия, может и убить молодохо и неопытнохо Хероя, - усмехнулся он.
  - Если всё это - сильные артефакты, почему их не используют в борьбе с этими самыми Тёмными? - задал я наводящий вопрос, надеясь побольше узнать о предположительном враге.
  - Так они же Тёмные: нельзя Тёмные артефакты использовать. Сразу смерть, - удивился моему непониманию Релий.
  - Кстати, Велирий даже говорить о Тёмных боялся, а мы тут посреди сотен их артефактов. Надеюсь, рога и хвост после этого у меня не вырастут, - продолжал допытываться я.
  - 'Балабольшик' просто трус. Подумаешь, чуть больше остальных махии Света выушил и сразу себя кем возомнил. А сам боится даже из опочивальни лишний раз выйти. Да он...
  - Я спрашиваю вреда нам от артефактов не будет? - перебил я его, поняв что ничего нового тут не услышу, кроме новой порции брани.
  'Балабольщик' - прозвучало очень легко и привычно из уст Релия, видимо, давнее прозвище Велирия.
  - Да нишехо тебе не будет, - махнул рукой Релий. - Никому нишехо не будет, хлавное не использовать махию артефактов. А так это просто побрякушки... дорохие правда, зараза, - последние слова чуть ли не прошептал он, масляными глазками осматривая артефакты.
  Какое-то время мы молча стояли посреди этого хранилища. Я старался повнимательней всё здесь изучить, приметить какую-нибудь интересную деталь. Релий смотрел на меня, и чем дальше, тем более смурным становилось его лицо. Уверен, он ожидал, что увидев эту гору артефактов, я буду шокирован (прежде всего их стоимостью). Мне же в целом было безразлично на какое количество золота или долларов можно обменять содержимое этой комнаты. Гораздо больше меня интересовала магия всего этого здания. Такие искажения пространства меняют подход и к тактике сражений, и к логистике, и к обеспечению армий. Если мои потенциальные враги способны в одном ящике перевозить продовольствие или вооружение для многочисленной армии, то стандартная тактика разделения сил врага не будет работать. Как им отрезать пути доставки, если этих путей и вовсе нет - всё необходимое у них всегда при себе?
  В общем, магия этого мира впечатляла, в то время как Герой сил Света не мог зажечь на ладони проклятый Светлячок.
  - Пойдём, есшо шехо покажу, - прервал мои плачевные мысли Релий.
  Ещё пара минут блужданий и мы подошли к новой двери. Неотличимая внешне от остальных, она всё же выделялась местом - находилась в тупике. Немного повозившись с замочной скважиной, Релий резко распахнул дверь. Внутри... по факту, это была комната из зеркал. Пол, стены, потолок, даже сама дверь с обратной стороны была зеркальной. Помимо этого, по всему пространству комнаты были расставлены ещё зеркала, создавая зеркальный лабиринт. Кажется, на старушке Земле есть подобные аттракционы, но мне в таких бывать не доводилось, вот и сравнить не могу. В отличии от хранилища артефактов, зеркальная комната порядком меня удивила. Я всё пытался вспомнить: кто, когда и как вообще придумал и создал первое зеркало на Земле. Разве это не довольно позднее изобретение? Там вроде сложное производство, недоступное цивилизации, всё ещё воюющей на мечах. Или нет? Может, это какие-то магические зеркала?
  - Они магические? Это артефакты? - всё же полюбопытствовал я.
  - Нет. Просто ошень необышный материал. Если зайти внутрь, появиться мнохо твоих отражений, ошень похожих, как живые. Хошешь попробовать? - спросил Релий.
  - Давай, - ответил я, заходя в комнату.
  - Нет, постой, - остановил меня Релий. - Времени нет.
  Отодвинул меня в сторону, он быстро закрыл дверь и двинулся в обратную сторону. М-да, шалость удалась. Вот только эту шалость совершил мужик лет сорока на вид, да ещё и лицо такое скорчил, будто он сейчас мне мечту растоптал и жизнь разрушил. Превосходство высшей степени.
  Что за детский сад?
  И снова блуждания по запутанной сети коридоров, очередная ничем не отличающаяся от сотен таких же дверь и очередное хранилище. Но в этот раз мы попали именно в оружейную. В специальных стойках ровными рядами, просортированные, хранились, пожалуй, все виды холодного оружия.
  Не успел я толком осмотреться, как Релий заговорил:
  - Быстрее бери любой меч, кинжал и пойдём. И так уже опаздываем.
  В чём-то он прав. Я всё равно не разбираюсь в мечах и еже с ними. Максимум, могу взять в руку, прикинуть по весу и удобству. Собственно, так я и сделал. Стойка с мечами была ближайшей от входа, подойдя к ней, вытянул первый попавшийся меч. Подержал. Покрутил. Прикинул по весу. Вроде нормально. Но всё познаётся в сравнении. Вернул этот, взял ещё один, повторил процедуру 'отбора'.
  В итоге я остановил свой выбор как раз на втором мече. Он был тяжелее остальных, и чуть длиннее, а если уж навыков мне пока не хватает, буду делать ставку на силу удара (за счёт веса) и дальность поражения (за счёт длины лезвия). Правда, говоря о длине и весе, лучше брать сразу двуручный меч, эти же все были одноручники, лишь тот, что выбрал я, с натяжкой можно считать полуторником. Но я лучше буду полагаться на скорость и реакцию, которую с массивным мечом не продемонстрировать непрофессионалу.
  Чуть дальше располагалась стойка с кинжалами. Вернее, это я так их называю, наверняка есть более точные определения. Были там кинжалы и с короткими узкими лезвиями, и с широкими, и с изогнутыми. Чего только там в общем не было. Но мой взгляд сразу зацепился за конкретный предмет. Именно этот экземпляр я точно не назвал бы кинжалом. Ведь это стопроцентный боевой нож. Взял этого красавца в руки и сразу понял - то что нужно. Массивный, тяжёлый клинок, но при этом небольшой ширины. Эргономичная рукоятка, с такой очень удобно использовать обратный хват. Напоминает 'Витязя', только здесь не было серповидной впадины, но это не критично.
  Однозначный победитель.
  - Выбрал? Давай, пошли уже, - поторопил меня Релий.
  - Нужны ножны, ремень или что-то другое, чтобы всё это на мне закрепить, - подметил я, странно себя ощущая, в одной руке держа меч, а в другой нож.
  - Всё будет, поторапливайся.
  Если будет...
  На обратном пути Релий снова превратился в молчуна. Все мои вопросы он игнорировал, но на один, когда мы уже были на первом этаже, всё же решился ответить. Правда его и задавать пришлось по-особенному:
  - И что, хочешь сказать все эти сокровища охраняет один стражник у ворот? Так отсюда можно что угодно вынести, никто и не почешется. Слабенько работаете.
  - Да какой тебе один охранник!? - возмутился Релий. - Здесь на первом этаже столько стражи сидит, мышь не проскошит.
  Правда?
  - Чего-то никого не вижу.
  - Здесь неподалёку есть комната для стражи. Там и сидят. Шехо им на тебя смотреть, они Хероев уже навидались.
  Я всё понимаю, не чувствуют опасности в центре столицы, расслабились, вот только начальство куда смотрит? Сначала расслабятся, поймут, что пригляда никакого, а потом сами всё и вынесут.
  До самого выхода ни одного стража я так и не увидел.
  Зато на улице нас уже ждали. Двое стражников: один по внешнему виду ровесник Релия, второй явно моложе.
  - Ну наконец-то, Релий. Вы чего там застряли, носом где зацепился? - без всяких приветствий поинтересовался ровесник.
  - Носом? А-а, большой што. Ну тохда я бы скорее шленом зацепился, жена твоя подтвердит, - не остался Релий в долгу.
  - Спасибо, удружил. Хоть кто-нибудь на эту страшилу старую позарился, пока я по молодым, да красивым.
  После его 'шутки' моё лицо явно перекосило так сильно, что новые знакомцы наконец обратили на меня внимание.
  - А это наш новый Герой, я посмотрю, - чуть ли не заорал на всю улицу любитель молодых, да красивых. - Меня зовут Катий, этого салабона Детор. Вместе с Релием мы будем делать из тебя мужчину.
  Если я встречу здесь нормального человека, меня инфаркт хватит.
  А с такими умниками тактика общения проста: дай резкий отпор, иначе окажешься на социальном дне.
  - Давай начнём с того, что вы найдёте мне ножны для моих новых игрушек, а лучше вообще бы костюмчик как у вас.
  - Ножны найдём... может быть, а вот доспех лёгкого пехотинца ты сможешь надеть только тогда, когда мы всё же сделаем из тебя мужчину, - посторожевшим голосом прошипел Катий.
  - А-а, вот оно что, значит только мужчина может его носить, - сказал я, подойдя к Катию вплотную. - Единственная причина почему я не стащил твой доспех, недомужчинка, в том, что он на меня не налезет. - Я действительно был и на голову выше, и в плечах шире довольно сухонького Катия. - Найди мне ножны и этот ваш доспех.
  - Успокойся, Херой, - Релий явно забавлялся происходящим. Он уже понял, что мне не стоит грубить напрямую и радовался тому, что его коллега так нарвался. - С доспехом всё не так просто, да есшё и под твой размер. Нам больше часа добираться до Крирда, а вешером мне вести тебя к Ехо Преосвесшенству. Времени на тренировку мало, на подбор доспеха нет вообсше. Я передам, к завтрашней тренировке тебе что-нибудь подберут.
  - А ножны? - не уступал я.
  - Детор, видишь, шо Херой себе выбрал? Пока мы идём до южных ворот, сбегай к старику Занеру, возьми подходясшие ножны и пояс. И шоб мухой, понял, ждать тебя никто не будет, - включил командира Релий.
  - Понял, уже бегу, - и впрямь на бегу ответил Детор.
  - Ну, пойдём, время не ждёт, - поторопил уже нас Релий.
  И мы пошли. Релий с Катием шли впереди, я плёлся позади. Некоторые прохожие окидывали удивленным взглядом человека в гражданской одежде с оружием в руках, одни старались перейти на другую стороны улицы, другие ныряли в переулки. С одной стороны, их можно понять, с другой, я ведь шёл в компании двух стражников, которые по идее должны были внушать доверие.
  Или не должны?
  Ничего интересного за всё время пути до южных ворот я приметить не смог.
  Лишь одно порядком меня зацепило.
  Свернув на очередную улицу, я узрел странное зрелище. Стена. Внутри города. Да, прямо перед нами была стена. Невысокая, чуть выше метра, каменная, но прочной я бы её не назвал. За стеной также находились дома, только в глаза бросалось их ветхое состояние. За стеной также ходили люди, правда совсем немного, но даже их было достаточно для понимания, что проблемы по ту сторону стены не только с жильём, но и с одеждой. Какой-то район для бедных что ли? Но зачем стена?
  - Это что вообще? - задал я вопрос своим спутникам, махнув рукой в сторону стены.
  Катий промолчал, лишь бросив на меня неприязненный взгляд, а вот Релий заговорил, видимо, чуть подобрев ко мне после приструнения коллеги:
  - Это Низшие, - словно выплюнул он это слово.
  - Низшие?
  - Они не способны обушаться и использовать махию Света. Вообсше. Свет их не принял.
  - Они живут отдельно?
  - Живут, да. Но мнохии из них работают вне Хнойника. Слава Свету, после восьми вешера и до восьми утра им запресшено быть среди граждан, только у себя за стенами.
  - И сколько этих Низших?
  - Да кто этих крыс сшитает? Пара тысяш.
  - Если кто-то из жителей признаётся Низшим, его что, везут сюда из любой части королевства?
  - Не обязательно. Хнойников в Ледирии три штуки, который ближе, туда и везут.
  - А семья? Что с ними делать?
  - А шо семья? - удивился Релий.
  - В смысле ЧТО? Они просто так отдают своих детей, братьев, сестёр в эти Гнойники?
  - Конешно, они же Низшие, - ещё больше удивился Релий.
  Мы продолжили идти, каждый думая о своём. Гнойники, да. Фактически, резервации внутри города. Сам Гнойник, как я понял когда мы его обошли, не соприкасается с городскими стенами, он полностью внутри, огорожен со всех сторон этой бесполезной стеной, единственное назначение которой разделить жителей на Граждан и Низших. Принятых Светом и нет. А ведь что-то такое упоминал ещё Велирий, в самом начале своей болтовни. Пара тысяч в этом Гнойнике, а всего их три. Даже если считать, что в столице Низших больше, всё равно в итоге имеем около пяти тысяч Низших на всё королевство. Уже сейчас я представляю размеры Марктота, и могу точно сказать, что его население пятнадцать-двадцать тысяч человек. Даже если взять по максимуму - двадцать тысяч, как минимум две тысячи из которых Низшие. Десять процентов от всего населения города живёт в гетто, насильно туда помещаемые. Если бы они действительно представляли опасность для остальных, их держали бы вне городских стен и уж точно не позволяли на половину суток выходить наружу и работать на благо города. А так, по сути, Низшие - это чуть ли не бесплатная рабочая сила. Уверен, самым тяжёлым, неблагодарным трудом, занимаются именно они. Да ещё и за копейки, презираемые "принятыми Светом" и брошенные даже собственной семьёй.
  Удивило ли меня такое отношение к собственной семье в угоду религиозным взглядам? Нет. Абсолютно нет. Дело даже не в том, что здесь средневековая цивилизация, или, что здесь, в мире меча и магии, явно больше доводов в пользу существования высших сил (Светлая магия точно есть), которым лучше известно, кто человек, а кто тварь дрожащая. Я и там, на Земле, в очень даже цивилизованных странах и прогрессивное время не раз сталкивался с подобным. Какие бы термины мы для себя не придумывали (демократия, либерализм, толерантность), нам так и не удалось изжить ксенофобию, предубеждения, предрассудки и суеверия. Ведь это не признак эпохи, социального строя или этапа технического прогресса.
  Это часть человеческой натуры.
  Впрочем, оставим в стороне философские рассуждения, пользы от них никакой. Вопрос в том, что мне с этим делать? Нет, великим реформатором, который объяснит заблудшим, что все мы люди и все равны, я себя не считаю. Но ведь я должен буду вести их на борьбу с Тёмными, а теперь даже не уверен, что хрен редьки не слаще. Пока вижу только Светлую магию, и не вижу светлых нравов. Может так получиться, что Тёмные такие же злодеи как и Низшие. И что мне тогда делать?
  Слишком часто я задаюсь этим вопросом в последнее время.
  Детор не опоздал. Мы подходили к воротам из города, когда он выскочил из-за угла с моими обновками наперевес. Теперь и меч, и нож переместились на мой новый пояс. И если нож для меня привычен, то с мечом первое время было неудобно. И тяжесть непривычная, и по ноге ножнами мне не раз прилетало, прежде чем я более-менее приноровился.
  Выйдя за городские стены, мы двинулись по дороге. За стеной, как оказалось, тоже бурлила жизнь. Здесь было множество мелких домиков, по виду скорее хижин, и подсобных помещений, вроде складов для хранения инструмента или продовольствия. По правую сторону от дороги находились обширные поля, засеянные зерновыми. Ясно, здесь у нас обосновались аграрии. Самые настоящие крестьяне, кормящие городских. Вот только по левую руку картина была другой - хижины и там стояли, но никаких полей за ними видно не было. Чистая, незасеянная ничем земля. Может, в этом есть какой-то смысл: особый порядок выращивания культур, дающий земле передохнуть от людской деятельности, или с этой стороны земля изначально не плодородна, я не знаю. Но большого любопытства этот вопрос не вызывал и спрашивать своих сопровождающих об этой странности я не стал. Да и откуда воинам знать об особенностях работы землепашцев?
  Через десять минут местность сменилась. Поля остались позади, никаких построек отсюда уже не было видно, а впереди показалась кромка леса. Высокого, лиственного леса. И она явно была создана рукотворно. Линия кромки под прямым углом пересекала дорогу, по которой мы шли, и в какую сторону ни глянь, она была ровной. Ни выпирающих подлесков, даже одиночное деревце не выбивалось из ровного ряда своих собратьев. Видимо, всё вплоть до этой линии вырубили под корень, остановив продвижение зелени в сторону города. Логично, чем ближе такие высокие густые заросли к стенам города, тем ближе незамеченным может подобраться потенциальный противник.
  - Тут сойдём с дорохи, - через несколько минут после входа в лес сказал Релий.
  Дальше мы продвигались через заросли. Не сказать, чтобы лес был очень густой, наоборот, шли себе спокойно, не прорубая путь через ветки, не обходя буреломы. В общем, путешествовали с комфортом.
  - Релий, вот ты говоришь, что мы пришли сюда для тренировки. А поподробней можно? Зачем тренироваться в лесу? - всё же не выдержал я и задал давно волновавший меня вопрос.
  - Как зашем? - удивился мой носатый наставник. - Только здесь водится тот, с кем тебе тренироваться.
  - Кто водится? - не понял я.
  - Кто-кто, монстр, кто ж есшо? - задорно ответил Релий.
  Детор захихикал. Ну и чёрт с ним. А вот Катий, с его кровожадным взглядом, беспокоит меня сильнее.
  - Погоди. Это ведь тренировка мечника, так?
  - Ну да.
  - И как некий монстр мне с этим поможет?
  - Любое сражение делает сильнее... если выживешь, - развлекался за мой счёт Релий.
  - И как эта тренировка будет проходит? - не отставал от него я.
  - Мы найдём Трубыша, ты будешь с ним сражаться. Всё, - влез в разговор Катий.
  Меня уже тошнило от этих недоговорок.
  - Что ещё за Трубыш?
  - Эй, нет-нет, бой с неизвестным врахом без посторонней помосши, - снова взял слово Релий. - Вот такая тренировка.
  Приплыли.
  - Слушай, Релий. Я так понял, моё пророчество заключается в борьбе с Тёмными. Даже если я сам буду сражаться на передовой, моими врагами будут люди, верно? Как сражение с монстром поможет мне обучиться владению мечом при противостоянии с таким же мечником? - Я честно уже перестал что-либо понимать. - Вы ведь мне даже основ не рассказали. Разве не логичней будет, если вы покажите мне основные стойки, хваты, приёмы, а потом я буду всё это оттачивать в спаррингах?
  Вся троица застыли как вкопанные и принялись пялиться на меня. Я так и не смог понять, что их взгляды выражали. Там было много всего намешано, но одна эмоция была видна ясно, как день - непонимание. Они смотрели на меня абсолютно непонимающими глазами.
  - Идём, - отмер наконец Релий.
  Ясно, ответов не будет.
  Я шёл за этой троицей, находясь в прострации. Я явно чего-то не понимаю, просто не могу понять. Этот диссонанс разрывает мне голову. Так им нужен Герой или же нет? Важно пророчество или можно на него плюнуть? По отношению и словам буквально всех окружающих создаётся ощущение, что я по факту им нафиг не сдался. Ну а что, призвала меня некая Высшая Магия, сами местные похоже и без Героя неплохо справляются, войной тут даже не пахнет, всё тихо и спокойно. Вот и забили болт на подготовку и без того не нужного им Героя. Это был бы неплохой вариант: не нужно будет ни с кем воевать, исполняя непонятно чьё пророчество. Может стоит только сказать 'да ну ваше пророчество, пойду я от вас', и в ответ донесётся 'скатертью дорога'?
  - Вот и нашли, - прервал мои мысли Релий.
  И правда нашли. Мы вышли на небольшую поляну, двадцать на тридцать метров. И на другой её стороне было ЭТО. Трубыш представлял из себя помесь кабана и медузы. Да, необычное сочетание, но просто представьте себе кабана, сантиметров восьмидесяти в холке, из спины которого в огромных количествах растут белёсые щупальца, чуть более полуметра длинной. Это существо стояло к нам спиной и ковырялось мордой в земле. Из земли исходил истошный писк. Видимо, Трубыш нашёл себе обед, только тот не желал вылазить из своей норки.
  - У меня вообще есть шанс победить этого монстра? - поинтересовался я.
  - Конечно есть, - ответил Катий, опередив только собиравшегося открыть рот Релия.
  Хреновый знак.
  - Скажи мне, Релий, - я посмотрел прямо ему в глаза, - Это действительно необходимо?
  - Да, - после недолгой паузы ответил он.
  Ладно, поехали.
  Нет, конечно, никуда я не поехал и даже не пошёл. Лишь немного переместился вдоль кромки деревьев, занимая более выгодную позицию для наблюдения. Мои сопровождающие, наоборот, вернулись на десяток метров обратно в лес. Я действительно буду действовать в одиночку.
  Щупальца Трубыша беспрерывно извивались в разные стороны. Зачем они ему? Он может ими атаковать? Или это орган чувств? Насколько они чувствительны? Если один такой отрезать, как поведёт себя эта махина? Может боль окажется так велика, что Трубыш будет дезориентирован и у меня появится шанс? Думается мне, что шкуру это твари пробить будет не просто. А даже если это получится, нужно ведь ещё и рану достаточно глубокую нанести, иначе только разозлю и раззадорю зверя. А значит приоритет - поиск слабых мест. Глаза или пятак (отсюда я окончательно убедился, что он у Трубыша есть). И снова я возвращаюсь к щупальцам. Может, они... бесполезно - с ними остаётся только гадать. Поэтому лучше действовать проверенным способом: на брюхе шкура у любого зверя тоньше, если ударить кабана в пятак, и пока он бесится от боли, завалить на бок и вспороть ему брюхо, победа будет в кармане. Да, на чёткий план не похоже, но хоть не полная безнадёга.
  Осмотрелся вокруг в поисках подходящего предмета. И в этом мне откровенно повезло: прямо под ногами валялся камень, размером с кулак, плотный, крепкий, сколотый с одной стороны. То что нужно. В одну руку взял этот булыжник, в другую нож. Меч оставил в ножнах. Да, он в разы длиннее ножа, вот только орудовать я им не умею от слова совсем. Знакомое оружие сейчас будет полезнее.
  Всё, хватит тут сидеть, нервы себе накручивать.
  Вперёд!
  Выйдя на поляну, я услышал особенно громкий писк несчастного грызуна, который, правда, быстро прервался. А Трубыш, каким-то шестым чувством почуяв появление на поляне новой добычи, поднял голову и повернул её ко мне. Изо рта у него торчал хвостик только что убиенного грызуна. Прости, тебе помочь я не успел. А вообще странно, ведь в нашем мире у кабанов пятак присутствует именно потому, что они травоядные. По большей степени, во всяком случае. Хищнику пятак точно не нужен, а здесь... О, какие только мысли в голову не лезут, соберись! Я быстрым шагом приближался к зверюге. Дико, конечно, самому идти чуть ли не на верную смерть, но умом я понимал, что если эта тварь также как и земные кабаны любит атаковать с разбега, лучше ему дистанцию не давать. Пару секунд Трубыш смотрел на меня с некой озадаченностью, по крайней мере мне так показалось, я даже на секунду подумал, что тварь может оказаться из пугливых, и никакого боя не состоится по причине бегства монстра. А что, вдруг в этом и есть смысл тренировки - преодолеть себя, свои страхи нового мира, новых незнакомых существ?
  Тест на храбрость, так сказать.
  Но тут взгляд зверюги изменился, морда опустилась ниже, и мне стало ясно - сейчас нападёт. На мгновение в голове всплыла носатая морда Релия. Ну да, конечно, какое там 'преодолеть себя'.
  Мне удалось солидно сократить дистанцию между нами, когда Трубыш рванул вперёд. Я решил бить на опережение. Звери, как и люди, во время боя входят в раж и могут уже не обратить внимание на боль. Так не пойдёт. Поэтому, стоило только зверю рвануть на меня, я не стал ждать, когда расстояние между нами станет совсем мизерным и швырнул в зверюгу камень, хоть так вероятность промазать и была выше. Надеялся попасть сколотым концом прямо в пятак Трубыша. Естественно, сам я продолжал идти прямо к нему и во время и после броска. После броска я вообще перешёл на бег.
  Будет круто, если промажу.
  Не промазал. Всё получилось, как я задумал, отличное попадание. Только один фактор оказался вне плана - реакция Трубыша. Да, он громко взвизгнул, да, он затряс головой, давая надежду повалить его и добить, пока он дезориентирован. Но продлилось это буквально мгновение. И вот зверь снова смотрит на меня вполне осознанным взглядом, только злости в нём стало явно больше.
  Я резко затормозил. Расстояние между нами - максимум два метра, отчего у нас обоих возникли затруднения. Трубыш не понимает, как подпустил врага так близко, ведь разогнаться за два метра не получится, мне же такое малое расстояние мешает испробовать план 'Б', родившийся только что. Вот только Трубыш быстро поймёт, что для такого доходяги ему и не нужна большая инерция, и что я скорее добыча, а не достойный противник.
   И всё же я выиграл пару мгновений, рванув назад чуть раньше, чем опомнился Трубыш. Может от броска камня и был толк, хоть ради этих долей секунды. Прежде, чем я понял, что зверь сейчас понесётся на меня и расстояние начнёт только уменьшаться, между нами было уже четыре метра.
  Мало. Этого тоже мало.
  Но выбора нет.
  В то самое мгновение, когда Трубыш уже совершал рывок за убегающей добычей, она нагло, в развороте швырнула в него нож. Бросок был на бегу, с разворота назад, но, в отличие от камня, сейчас я не сомневался, что попаду. И попал. И меня в очередной раз удивил результат попадания. Правда в этом случае в лучшую сторону. Расстояние было небольшим, я был уверен, что нож глубоко не войдёт, но он вошёл в плоть зверюги, в тот самый многострадальный пятак, по самую рукоять.
  Дальше время понеслось вскачь. Трубыш уже совершал рывок на меня и остановить его не мог. Когда он рванул, я сразу понял, что четыре метра для него не расстояние. Всё, что пришло мне в голову - это отпрыгнуть в сторону. Я ещё не успел шмякнуться на землю, как огромная тушу пронеслась там, где я только что стоял. Одной из своих лап он даже зацепил мою ногу, закрутив моё падение.
  Но вот я лежу на земле, вроде цел и здоров, а Трубыш завершил свой рывок, который вышел на шесть метров, не меньше. Мне от него не убежать, было ясно как божий день. И тут мои уши заложил просто чудовищный визг обезумевшего от боли кабана. Хорошо, значит, шансы есть. Если не на победу, так хотя бы на побег.
  И в этот момент, Трубыш дал мне возможность выбрать между убийством и бегством, а именно - он совершил ошибку. Боль, видимо, была колоссальная, но самое главное, что мой нож всё ещё торчал из зверя. Возможно, он принял дискомфорт от постороннего предмета за желание почесаться, может решил, что боль сразу исчезнет, стоит вытащить эту железяку из себя. Вот только беда - у копытных нет в запасе рук. И он совершил, наверное, привычное для себе действие - уткнулся пятаком в землю и попробовал помотать головой, надеюсь сбросить с себя посторонний предмет. Понятно, что результата он добился обратного - разбередил себе рану, вызвав новый приступ боли.
  В тот момент, когда Трубыш подскочил, оглашая окрестности громоподобным визгом во второй раз, я решился - надо добивать. Зверь совсем не реагирует на окружение, максимум может рвануть отсюда на всех парах, но точно не станет устраивать охоту на оказавшуюся такой кусачей добычу. Да и в голове билась странная мысль - нож необходимо забрать. Поэтому, когда зверюга взвыла, я уже поднялся на ноги, попытался хоть немного разогнаться и что было дури пнул Трубыша в бок, повторив знаменитый удар царя Леонида.
  И зверь упал.
  Я, если честно, даже прифигел немного. Почему-то казалось, что от такого удара Трубыш даже не шелохнётся, повизжит ещё, да убежит подальше от этого дикого двуногого. Но нет, развалился, брюхо открыто.
  Осталась самая сомнительная для меня часть плана 'Б'. Всё дело в мече. Я ведь ни бум-бум в его использовании. В голове даже появилась картинка, как я пытаюсь достать меч из ножен - а он не идёт. Может застрял, или зацепился за что-то, и я как дурак, стою, дёргаю за рукоятку, а толку нет. И даже поверженный кабан, смотрит на меня снизу вверх с грустным взглядом, задающим вопрос: 'Как такой дебил вообще смог меня ранить?'
  Стыдоба.
  Но нет. Всё прошло как по маслу. Я легко, будто делаю это в тысячный раз вытащил меч из ножен, почувствовал в руке его вес, его баланс. Сразу появилась уверенность в своих силах. Быстро подскочил к поверженному зверю, вот только лёжа он был слишком низко, бить в брюхо сверху вниз не было возможности, и мне пришлось опуститься на колени напротив зверя. Был страх, что он сейчас начнёт дрыгаться усердней и вмажет по мне копытом, но длина меча на вытянутых руках... В общем, я находился вне досягаемости последнего оружия врага.
  Лезвие вошло легко. Нет, не так, чтобы я прям не почувствовал сопротивления, так вообще не бывает, но приложив необходимую силу, я без труда вспорол зверя. А после принялся быстро расшатывать меч в ране: хотелось поскорее уже закончить со всем этим, да и лишних мучений Трубышу я не желал. Покойся с миро...
  Какого?!..
  У меня из груди торчало щупальце этого зверюги. Я не успел толком разглядеть, как оно метнулось и на раз-два прошило меня, кажется насквозь. Но как?! Они же немногим больше полуметра были, а тут надо все полтора, не меньше. Правда эти мысли занимали меня недолго - ну какая мне разница как? Сжав обеими руками меч, я дернул его что было сил, вскрывая практически всё брюхо твари целиком, и отодвинулся назад, 'снимая' себя со щупальца. Короткий взгляд на рану. Всё очень серьёзно.
  ВСЁ ОХРЕНИТЕЛЬНО СЕРЬЁЗНО!
  Стараясь не думать об этом, ведь тут я ничего что могу поделать, отполз подальше от туши вроде затихшего зверя. А то мало ли, вдруг эти щупальца на все десять метров тянутся? Лишние дырки мне ни к чему, мне одной за глаза. Потеря крови начинает сказываться, конечности холоднеют, картинка перед глазами плывёт. Отчётливо слышу шаги, в сузившемся поле зрения появляются мои сопровождающие.
  - Он и правда его убил, - обескураженно говорит Катий.
  Они, вместе с Детором, встали вокруг туши зверя и смотрели на неё как заворожённые.
  - Это ж сколько можно будет поднять, если его выпотрошить? А? Ты чего встал, салабон, давай, начинай потрошить зверя! - с каждым словом всё больше веселел Катий.
  - Первый раз вижу Щупара, - уже как издалека звучат слова Детора.
  Щупара? Не Трубыша? ЩУПАРА?!
  Релий же стоял чуть в стороне от этой парочки и не отводил от меня взгляда.
  После небольшой игры в гляделки, он сделал шаг в мою сторону.
  - Ты чего это делать собрался, Релий? - чуть ли не кричит ему в спину Катий.
  - Попробую Вылешить ехо, - как-то неуверенно отвечает Релий.
  - Ты чего? Зачем? - Катий подошёл к Релию и придерживает того за руку. - Нормально же всё получилось, не придраться, - чуть ли не шепчет он.
  Или это у меня слух уже сдаёт.
  - Знаю, - говорит Релий. - Вот только ехо сеходня Преосвесшенство хотели видеть, приказали обязательно доставить прямо в Цитадель.
  - Как знаешь, - чуть ли не выплюнул эти слова Катий. - На себе будешь его тащить.
  Всё. Свет померк окончательно. Холод распространился по всему телу. Звуки приглушены, будто уши забили ватой.
  Чувствую давление в районе груди. На неё положили руку?
  - REFUS
  REFUS
  REFUS
  Я отключился.
  
  ***
  Пробуждение было неприятным.
  Началось оно с вопроса: 'Я же сдох, почему тогда так трещит голова'? Осознание простой истины, сказанной когда-то одним философом, о том что боль - доказательство собственного существования, пришло в голову резко, только эту боль усилив. Очередная мысль 'там было не про боль, там... как раз про мысли' и после контрольной 'мне больно, я мыслю, значит надежды не осталось - я жив', я открыл глаза.
  Знакомый потолок. Я в своей опочивальне. Вокруг никого. Вообще ничего не изменилось - небольшая комнатка, с единственным предметом мебели, на котором развалилась моя бренная туша. Разве что пыли больше нет. Ну хоть уборку сделали, и за то спасибо.
  Эти мысли пронеслись в голове за считанные секунды, сразу отойдя на второй план. В данным момент меня в первую очередь интересовало состояние организма, а не комнаты. А состояние было отличным - я чувствовал себя бодро и энергично. Сделал несколько упражнений - всё в норме, тело полностью подчиняется командам мозга. И конечно, никакой дыры в груди у меня не было. Даже следа от раны не осталось - ни тебе рубца, ни шрама. Ничего. Я даже мог бы решить, что вся схватка с Труб... Щупаром мне привиделась, если бы она так ярко и детально не отложилась у меня в памяти. Да, я превосходно помнил и само противостояние со зверем, и то, что было после.
  Вот только, что мне с этими знаниями делать, ответа я не нашёл.
  Пока делал комплекс упражнений, сам не заметил, как головная боль отступила. Зато стоило остановиться, чтобы задуматься о моей судьбе-злодейке, пришла новая напасть - холод: через окно в комнату задувал прохладный вечерний ветерок. А я уже традиционно был без одежды. Да-да, она наверняка пришла в негодность, не имею ничего против моего оголения, но неужели так трудно было сразу принести новую?! Хоть на пол положить, хоть, на лежащего без сознания меня, сверху вывалить. Ну, нет так нет, устал я себя этими мелочами накручивать. Лучше попробую разобраться с тем, что произошло на тренир...
  Дверь, конечно же без стука (успокойся, обещал же не накручивать) отворилась, и в комнату вошёл Нес.
  - О, Герой соизволил проснуться, - кинул он на меня издевающийся взгляд. - Знаете, Господин Герой, может, если я вам прямо скажу, что у вас очень сильное и крепкое тело, вы прекратите им так вульгарно хвастать.
  Честно, я уже устал упоминать о насмешливо-глумливых выражениях лиц окружающих, но тут прямо новый уровень какой-то.
  Я не сторонник избегания конфликтов. Как по мне, это просто отговорки, порождённые неуверенностью. Но сейчас я явственно чувствовал, что вступив в схватку остроумия с этим павианом, опущусь на его уровень.
  - Одежду дай, - сухим тоном произнёс я.
  - Опять? Господин Герой, что же вы так...
  - Одежду дай, - не стал я слушать его разглагольствования.
  - Хм-м, давай сюда, - сказал Нес кому-то за дверью.
  Мой новый наряд был неотличим от старого (хотя какой он старый, пяти часов не продержался).
  - Сейчас за тобой зайдёт Носатик, он проведёт тебя к Цитадели на аудиенцию с Его Преосвещенством. Надеюсь, ты будешь вести себя прилично в высшем обществе Его Преосвещенства, - давал мне наставления Нес, пока я одевался.
  Кланяться перед закрытой дверью, говорить заискивающим тоном о том, кого здесь нет... интересно, какой это уровень рабского мышления по шкале от одного до десяти?
  Видя, что я никак не реагирую на его кривляния, Нес не стал долго у меня оставаться, и вышел за дверь. Но посидеть в одиночестве, собираясь с мыслями, мне не дали - через пару минут в комнату вломился Релий.
  - Ошухался, крепкий какой, - вместо приветствия сказал он.
  - Какой есть.
  - Пойдём, Ехо Преосвесшенство не любит ждать, - сказал он, швыряя на кровать пояс с моим оружием. - Там оно тебе не понадобится, а вообсше старайся всехда при себе носить. Холовой отвешаешь.
  По замку шли молча. Я не знал, как задавать ему вопросы, чтобы получить нужные ответы, а сам Релий не спешил объясняться по поводу произошедшего на тренировке в лесу. Лишь выйдя из замка, я решил начать разговор на отвлечённую тему.
  - Далеко хоть идти? Где Его Преосвещенство проживает?
  - Как хде? В Цитадели. Видишь? - указал Релий рукой на шпиль, выделяющийся на фоне невысокой городской архитектуры. - Там и живёт.
  Шпиль этот я приметил уже давно - удачный ориентир на местности, а он ещё оказывается и часть жилища местной большой шишки.
  - А кто хоть этот Преосвещенство такой? - продолжил я расспросы.
  - Неважно, - односложно ответил Релий.
  Вот и поговорили.
  Шли недолго, немногим больше десяти минут, пока Цитадель не открылась нам во всей красе. Это была именно Цитадель: укреплённая и усиленная, своим внешним видом внушающая уважение по отношению к тем, кто её построил.
  - Стой здесь, - сказал мне Релий за сотню метров до Цитадели. - Тебе было назнашено раньше, пойду узнаю, станет ли Ехо Преосвесшенство принимать тебя сейшас.
  А заранее узнать?
  Успокойся. Я больше себя не накручиваю, больше не накручиваю, не накручиваю...
  Релий направился к воротам Цитадели, возле которых крутились пять рыцарей в полных латных доспехах. Даже шлемы цельные, лишь с щёлочками для глаз, были надеты на каждом. Как они в своих консервных банках ещё не сварились заживо в такую жару, я не понимал.
  Впрочем, думал об этом я не долго - моё внимание привлекло другое.
  В стороне, в проулке, кучка мальчишек (всего семеро) лет семи-девяти, усердно, всеми силами копали яму в земле. Инструментов у них не было, кто использовал доску, кто загребал руками, а один ловко, как лопатой, орудовал кастрюлей.
  - Всё, хватит, - зашептал тот, что с кастрюлей. - Бросайте!
  Парочка мальчишек, стоявших ко мне спиной, швырнули что-то в яму.
  - Закапываем, быстро! - поторопил всё тот же владелец кухонной утвари.
  Какие-то детские забавы?
  - Шотри, ты где, засранец?! - заорали за моей спиной.
  Оглянувшись, я увидел тучного мужика с красным лицом и отдышкой, как после марафона.
  - Шотри, выходи давай! - не унимался мужик.
  - Господин Петлий, вы меня искали? - заискивающим голоском запел мальчонка, выскочив из проулка на дорогу. Его компаньоны в это время продолжали закапывать яму.
  - Вот ты где. А ну возвращай, что стащил! - ещё громче заголосил толстяк.
  - О чём вы, Господин Петлий? Что стащил? - таким голосом спросил Шотри, что любому бы стало ясно: 'ещё как стащил'.
  - Не строй из себя дурачка, мелкий ублюдок, - с явно агрессивными намерениями попёр на мальчика здоровяк. - Сейчас ты мне всё расскажешь.
  - Конечно расскажу, Господин Петлий, всё расскажу, - выставил вперёд грязные ладошки Шотри. - Вот вчера, например, видел как Марша, одна из девочек Госпожи Рорты, поднималась на второй этаж всем известного заведения с неким Господином. Правда же интересная история? Уверен, Госпоже Гапии понравится.
  - Как ты?.. - застыл на месте Петлий, не дойдя до мальчика пары шагов и уже занося кулак. - Только попробуй сказать эту чушь моей жене, щенок!
  - Какую чушь? Разве это чушь? Ведь так и было, - 'удивился' мальчонка.
  Петлий, опустив руку, обошёл паренька и заглянул в проулок. Поздно. Яма была закопана, выровнена, а сами преступники уже скрылись на соседней улице. Немного постояв и покрутив по сторонам головой, Петлий, очевидно, никого не обнаружил и вернулся к диалогу с мальчишкой.
  - Не брал значит, говоришь? - спросил он.
  - Честное слово! - опять неправдоподобно соврал Шотри.
  - Ну хорошо, - сказал толстяк, собираясь уходить.
  - Постойте, Господин Петлий, - зачастил парень. - Вы ведь знаете, что я очень хорошо нахожу потерянные вещи. Если сами не сможете отыскать Сеятели, обращайтесь ко мне. Всего за одну серебрушку найду вашу пропажу.
  Сеятели, получается. А ведь Петлий не говорил, что именно у него пропало. Даже Штирлиц никогда не был так близок к провалу.
  Я усмехнулся этой мысли, чем и обратил на себя внимание толстяка.
  - А ты чего тут встал? - снова начал закипать он. - Подслушиваешь честных людей, да?
  - Ты не представляешь, как сильно я хотел бы подслушать честных людей, хоть одно словечко от них услышать, даже от буквы бы не отказался, - с усмешкой ответил я.
  - Весело тебе, да? Я может важную вещь потерял, а тебе смешно, - сменив цель, уже на меня пёр буром Петлий. - Вот сейчас голову потеряешь, поймёшь какого мне.
  - Да я уже понимаю, - сказал я, переходя на серьёзную интонацию. - Меч где-то в замке потерял.
  Петлий застыл во второй раз.
  - Понял, простите, - начал он пятиться назад, - У меня работа стоит, мне идти надо. Срочно.
  - Так иди, - напутствовал я его.
  Петлий с проворством, которого не ожидаешь от кого-то с его габаритами, быстро испарился. А Шотри, наоборот, поглядывая на меня с интересом, подошёл ближе. Встал рядом, но при этом как бы и сам по себе:
  - А вы, Господин, получается стражник, да? - спросил он как бы в сторону.
  - Нет, - честно ответил я. - Но я действительно живу в замке, и меч у меня есть.
  - Вот как. Понятно, - протянул Шотри. - А ведь этот жирный был очень груб с Господином, вы так не думаете?
  Он что, провоцирует меня?
  - А сам-то как думаешь?
  - Груб, конечно груб, Господин! Он вообще часто бьёт других, и вас, думаю, он тоже хотел ударить.
  - Ну, если ты так думаешь...
  - О-о, я вот что придумал, Господин! - 'придумал' он, актёр Погорелова театра. - Этот жирный - хозяин нескольких полей за стенами. Я узнал... совершенно случайно узнал, где он хранит Благостники. Если их... если они сломаются, то жирный получит по заслугам за оскорбление Господина.
  Тебя бы в перезагрузку франшизы Сумерек на любую роль. Без кастинга.
  - Благостники? Это ещё что такое?
  - Господин не знает? Благостники - артефакты. Дорогие. Они увеличивают урожай, - с умным видом ответил Шотри. - Всего две... нет, три серебрушки - и всё будет как пожелает Господин.
  О как, оказывается это уже мои пожелания. Манипулятор-недоучка.
  - Послушай. Скажем, сломались эти Благостники, - на этих моих словах Шотри прям засветился. Развёл лоха, типа. - У жирного будут проблемы - меньше прибыли. Но зерно с полей нужно всем. Ты же понимаешь, как много людей пострадает из-за этой ситуации?
  - Много, - задумчиво прошептал Шотри. - Не только жирный. И правда ведь, - повернул он ко мне просветлённое лицо. - Тогда пять серебрушек!
  Я бы многое мог на это сказать, но Релий уже закончил свои затянувшиеся переговоры с охраной Преосвещенства и возвращался ко мне. Поэтому, я не стал ничего отвечать Шотри, а двинулся навстречу Релию.
  - Подумайте, Господин, это очень выгодное предложение, - крикнул мне в спину мальчишка.
  - Подумаю, - ответил я не оборачиваясь, но уверен, в этот момент у мальчишки заблестели глаза. - Ну что, примет меня Преосвещенство? - спросил у подошедшего Релия.
  - Примет, только заходить будем через вход для прислухи.
  Вход для прислуги находился строго в противоположной части цитадели. Небольшая кованная дверца, перед которой стоял всего один страж, также в полном латном доспехе.
  - Херой пришёл, для встреши с Ехо Преосвесшенством, - сходу взял быка за рога Релий.
  - Код? - приглушенно донеслось из-за опущенного забрала.
  - Да какой код? Херой пришёл ховорю, Ехо Преосвесшенство сам приказал ехо привести.
  - Вход только по коду, - не отступил страж.
  - А-а, чтоб тебя! Э-эм, Силитрий? - сделал попытку Релий.
  - Неправильно. Сегодня новый код, - кажется, радовался нашим затруднениям стражник.
  Только этого сейчас не хватало.
  - Релий, пойдём уже обратно в замок. Ну позвал меня какой-то там Преосвещенство, делов-то. Просто скажем, что этот вот чудила нас не пустил, пусть Преосвещенство с ним разбирается, - вмешался я в этот балаган.
  - Э-э, постойте! Правило такое, без кода никого не пускать, у нас с этим строго, - занервничал страж.
  - И какой у вас код? - напрямую спросил я у него.
  - Ты у меня спрашиваешь? - удивился страж.
  - А почему нет? Ты скажешь код нам, а мы тебе, - с лицом, как будто озвучиваю прописную истину, сказал я.
  - Хм-м, и правда, - согласил с моими 'железными' доводами страж, и уже более бодро продолжил, - Силитрий вчера истёк, сегодня и завтра новый код - Маргоний.
  - Маргоний, - держа морду кирпичом, произнёс я.
  - Проходите, - посторонился стражник.
  Хотел бы я в лицо посмотреть тому, кто ставил здесь службу.
  Изнутри Цитадель была больше похоже не на защитное укрепление, а на дорого обставленный музей. Количество золота и других предметов роскоши заставляло всерьёз задуматься об отвратительном эстетическом вкусе владельца всего этого.
  И это мы ещё от входа не успели отойти.
  А через пару шагов, сделанных по Цитадели, Релий остановил меня со словами:
  - Слушай. Сейшас пройдёшь прямо, второй поворот налево. Там снова прямо, по правую руку увидишь выход в сад. Там тебя будет ожидать Ехо Преосвесшенство. В обсшем, не заблудишься.
  - А ты? - не видел я смысла разделяться.
  - Здесь тебя подожду, - странным голосом ответил Релий.
  Ладно, не стану допытываться.
  Релий оказался прав - я не заблудился. Не прошло и пары минут, как я добрался до сада. Сад, если я правильно себе представил внутреннюю структуру здания, располагался у южной стены цитадели. В центре сада находилась беседка, в которой сидел, видимо, Его Преосвещенство. Я ожидал увидеть древнего старика, и ошибся: Преосвещенство был относительно молод, лет сорок-сорок пять на вид. Если бы не его одеяние, похожее на облачения высших сановников католической церкви, я бы не признал в нём такую одиозную фигуру как Его Преосвещенство.
  Он увидел меня сразу, как я оказался в саду. Я несколько секунд стоял на месте, ожидая приглашения, но Преосвещенство продолжал сидеть без движения, лишь наблюдая за мной. Ждать дальше было бесполезно, и я двинулся вперёд по тропинке. Сам сад был обычным, с преобладанием невысоких плодовых деревьев, и ничем не выделялся, кроме одной детали: у южной стены (которая являлась внешней стеной самой Цитадели) стояли восемь огромных деревянных бочонков, объёмом литров на сто пятьдесят каждый. Четыре на земле, ещё четыре уже на них. В общем, ничего сверхъестественного, просто эти бочонки абсолютно не вписывались в местный интерьер.
  - Вино, Герой. Это вино, - неожиданно заговорил Преосвещенство, когда я подошёл к беседке вплотную.
  - Что? - не понял я.
  - Вижу, тебя привлекли мои запасы драгоценного напитка, - пояснил он.
  Он думает, что меня волнует содержимое бочонков?
  - Нет, мне интересно другое, - сказал я, присаживаясь на скамейку напротив него. Преосвещенство на одной стороне стола, я на другой. Прямо как на переговорах. - Эта стена внешняя, правильно?
  - Да, верно, - кажется, удивился моему вопросу Преосвещенство.
  - Разве это не опасно? Стоит врагу перебраться через неё перебраться, и он попадёт во внутренние помещения.
  - А-а, вот оно что, - успокоился Преосвещенство. - Не беспокойся, через эту стену не перелезть. Магия.
  - Тогда ладно, - решил я закрыть эту тему, как-то странно у нас разговор начался. - Меня зовут Владимир. Герой. Сказали, вы хотите что-то со мной обсудить, - протянул я ему руку.
  Даже интересно стало - пожмёт или нет.
  - Называй меня просто - Ваше Преосвещенство, Влад, - пожал он мою руку.
  Не одно, так второе.
  Впрочем, пусть называет как ему хочется.
  - Так о чём вы хотели поговорить?
  Лучше перейти сразу к делу.
  - О твоём пророчестве, Влад, - начал он. - У нашего великого короля очень много хлопот и неотложных дел, поэтому всё, что касается пророчества и борьбы с Тёмными, Его Величество мудро оставил на меня. Теперь понимаешь, Влад? Вся твоя жизнь - моя компетенция, Влад. Твоя подготовка, твоё обеспечение. Не простая эта задача - вести неустанную борьбу с Тёмными, лишь малой частью которой, являешься ты, Влад. Не забывай, Влад, твоя главная задача в поддержании моих начинаний. Надеюсь, Влад, ты это понял. Повтори, Влад, в чём твоя главная задача?
  Я уже собирался... в общем неважно, что именно я собирался сделать с этим смертником. Ведь когда Его Преосвещенство заканчивал свою речь, случилась настоящая жесть:
  - "А-а-а, ну и куда меня в этот раз закинуло? Так-так, посмотрим, что тут у нас. Ледирия? Отстой, ну почему королевство недоумков? Стоп! Это ведь Его Лицемернейшество! Хоть в чём-то мне повезло. Ха-ха, давай-ка, Герой, плюнь прямо в его холёную морду."
  - "Какого хрена???"
  - "Русский, что ли? Уже заметил языковую заплатку и вернулся к родному языку. Молодец, талант. Давай, плюй уже поскорее, да слюны побольше, побольше. Так и хочется посмотреть на его обтекающую физиономию. Ты, конечно, после такого перфоманса долго не протянешь, но как там ваш классик писал: 'Чем сгнивать на ветках - уж лучше сгореть на ветру'. Ты ведь согласен?"
  Я схожу с ума? Я точно знаю, что этот весёлый голос звучит только у меня в голове. Во второй половине своей речи он перешёл на русский. Вряд ли кто-то из местных его знает и не думаю, что... да плевать!
  КТО-ТО ПОСМЕЛ ЗАЛЕЗТЬ МНЕ В ГОЛОВУ!!!
  - "Странно, ты что, меня не понимаешь? Стоп. Совсем Разум заржавел. Неважно понимаешь ты приказ или нет, главное я всё понимаю. Но тогда почему?.. Как ты?.."
  - "Заткнись!!!"
  Минута. Две минуты. Тишина. Только в висках стучит и сердце бешено колотиться.
  - Влад, ты меня слышишь? - как в тумане звучит голос Его Лицемер... в смысле Преосвещенства. - В чём твоя главная задача, Влад?
  - Да-да-да, в поддержании твоих начинаний, - как от назойливой мухи отмахнулся я, всё ещё прислушиваясь к себе, в поисках очередного признака шизофрении.
  Пока всё тихо.
  - Рад, что ты это понял, Влад. Надеюсь, Влад, ты этого никогда не забудешь, - удовлетворенно сказал Преосвещенство. - Можешь идти, Влад, у меня ещё много дел.
  Как я возвращался толком и не помню. Встретился с Релием у выхода из Цитадели, вместе пошли обратно в замок. Релий ничего у меня не спрашивал: как у него часто бывает - включил молчуна. Мне тоже было не до разговоров.
  Что это было?? Что это было?! Что это было!!
  Я у себя в комнате. Лежу на кровати. Жду. Чего не знаю. Но жду. Но ЭТО не приходит. Странная штука психология. Я ведь уверен, что враг у меня в голове. Он внутри. Это и злит больше всего. Но стоит только перейти в боевой режим, и враги начинают мерещиться повсюду. Вот и маленькая комнатушка сейчас уже не безопасное место, где я собирался с мыслями и пытался найти ответы, а ловушка, где в каждой тени подстерегает опасность. Света через оконце попадает мизерное количество, вся комната в полумраке, тени скользят по стенам, полу и потолке, сильно отвлекая внимание. Закрыл глаза. Не помогло. В дело вступили звуки, шорохи. Да и с закрытыми глазами я всё равно чувствовал тени, окружившие меня.
  "Да сколько можно?!"
  Открыл глаза. Теней нет. В комнате вообще довольно светло.
  У меня над правой ладонью горит Светлячок.
  
  ***
  Неплохое утро. Поспать мне не удалось, но хоть какие-то решения я для себя принял.
  Сперва от нервяка отвлекла магия. Светлячок, конечно, меня удивил, но довольно скоро мысли стали чисто прикладные: 'Что мне с ним делать? Как его потушить?'
  Оказалось, легко. Стоит только захотеть и Светлячок исчезает. С повторным его использованием было посложнее, но лишь немного. Попробовал просто пожелать его появления и почти сразу почувствовал тёплый поток, опускающийся от локтя к ладони. Переместившись в ладонь, ощущение тепла пропадает, а над ладонью загорается Светлячок. Вот и весь секрет. Первые попытки тратили у меня секунд тридцать-сорок, через час тренировок я зажигал Светляка за пару секунд.
  Этот поток тепла и есть отклик, о котором говорил Велирий? Почему раньше я его не чувствовал? Это ведь не какое-то мысленное, эфемерное нечто. Тепло и в Африке тепло. Может, опыт и тренировки? Так ведь после занятия у Велирия я ни разу не пробовал активировать... Вот ещё момент: мне для появления Светлячка никаких слов-активаторов (SATRON, кажется) не требуется, всё происходит мысленно. То ли я талантлив (такой вариант скромный я никогда не исключаю), то ли в занятиях Велирия смысла ещё меньше (хотя куда ещё меньше-то?).
  Дальше я начал экспериментировать: пытался направить тепло выше по руке, усилить, вытолкнуть из себя. Боялся, что руку оторвёт, что она вспыхнет спичкой или отсохнет - в общем, ожидал заслуженного наказания неучу за эксперименты.
  Ничего.
  Все мои попытки лишь замедляли появление Светлячка или вообще его отменяли. Проблема в том, что само ощущение тепла появлялось только при желании зажечь Светлячок, только для него оно, видимо, и предназначено. Пытался представить как зажигаю в руке огонь, создаю воду, стреляю молнией - безрезультатно. Вообще никакого отклика, как и со Светляком прошлым утром. Остаётся только надеяться, что это вопрос времени. Ещё можно понадеяться на занятия с Велирием, но сама фраза 'надеяться на Велирия' навевает тоску и безнадёгу.
  Я даже не заметил, как начало светать. Увлёкся. Уже утром я принял решение касаемо своих глюков: я не стану как параноик постоянно прислушиваться к себе и вечно дёргаться по поводу и без. Повторись то, что случилось на встрече с Преосвещенством, я уж точно такое не пропущу. И там уже буду думать, что с этим делать. А до тех пор (которые, надеюсь, не наступят) нет смысла себя накручивать.
  Не накручивать себя по поводу отношения окружающих, не накручивать себя перед схваткой со зверем, не накручивать себя по поводу голосов в голове - я так скоро нирваны достигну.
  Нес вошёл в мою комнату бесцеремонно, как и всегда. Но я привык, да и не накручиваю себя больше, верно? Будда, прошу, спаси этого дурака от тяжких увечий, позволь мне достичь просветления!
  - Господин Герой, а вы сегодня как-то по-особенному выглядите, - сразу начал каламбурить старик. - Даже не знаю, прическу сменили?
  - Где мой завтрак?
  - Какой завтрак? - сбился с весёлого настроения Нес. - Вот-вот начнётся урок Мейстера Велирия.
  - Это означает, что ты должен был прийти вместе с моим завтраком раньше. Теперь же Мейстер Велирий будет ожидать меня по твоей вине.
  - Господин Герой, - интонации старика сменились на просительные, - завтрак вам принесут после урока, а сейчас...
  - Завтрак, - не стал я его слушать.
  - Завтрак сюда, живо! - крикнул за дверь Нес.
  Я не хотел есть. Ночью, во время занятий магией (как пафосно звучит), на меня напал голод. Вот только еды не было, так что я просто не обращал на него внимания. Пересидел, так сказать. Сейчас это не желание поесть, это необходимость. Тем более так я убедился, что именно Нес отвечает за моё питание, одежду и другие бытовые нужды.
  Теперь понятно кого гонять.
  А ведь получается, я впервые буду есть в этом мире. Переспал со служанкой, сразился с монстром, отхватил смертельное ранение, обучился своему первому заклинанию - можно и покушать. А ведь после схватки с Щупаром я очнулся бодрым и энергичным, даже онемения из-за потери крови не было, хотя ещё на занятии с Велирием я почувствовал голод. Меня чем-то напичкали пока я был без сознания или это эффект магии исцеления?
  К Велирию чуть ли не бежали. Сначала Нес устроил разнос служанке, за то, что та долго несла завтрак. Я помнил где находилась кухня, даже бегом туда-обратно я бы не уложился в пару минут, которые отсутствовала девушка. Потом Нес зудел уже у меня над ухом, торопя. Лишь после слов 'Я не могу одновременно есть и слушать болтовню', он заткнулся. Но его взгляд...
  И вот теперь небольшой спринт.
  - Кто там? - даже за дверью голос Велирия звучал громоподобно. Нес, который перед тем как постучать, как-то осунулся, сейчас вообще будто сдулся.
  - Это я, Герой, пришёл на урок, - ответил я за него.
  Дверь резко распахнулась. Велирий злобно нас оглядел, остановив взгляд на Несе.
  - Вы опоздали!
  Он что, нас прямо за дверью дожидался?
  - Начнём урок, Велирий, - проскользнул я мимо него в комнату.
  - Да как вы посмели!?.. - начал распаляться Велирий, не отрывая гневного взгляда от Неса.
  - Я заклинание Светлячка выучил! - громко перебил я его.
  - Не переби... - Велирий резко повернулся ко мне. - Что?
  - Выучил заклинание, говорю, - поднял я ладонь и зажёг над ней Светлячка.
  Пару секунд он смотрел на меня как Велирий на новые ворота. Извините за использование синонима.
  - Пошёл вон! - крикнул он Несу, закрывая дверь. - Ещё раз! Сделай ещё раз!
  Вы когда-нибудь встречали учителя, искренне раздосадованного успехами своих учеников? Лицо Велирия, когда я потушил и снова зажёг Светляка, было переполнено такой искренней детской обидой и негодованием, что мне бы впору было умилиться. Не будь он моим учителем.
  Моим учителем!
  Следом началась новая лекция под названием 'Это ничего не значит, одно заклинание такая мелочь, вот попробуй выучить второе и посмотрим. Может, мне и пришлось потратить три месяца на своё первое заклинание, но я был ребёнком, а ты вон какой детина. Зато сейчас я вообще знаю более, слышишь, более ДЕСЯТИ заклинаний (за полвека обучения), а ты выучил всего одно заклинание несчастного Светляка. Кстати, как у тебя получается призывать его без активатора и так быстро?'
  И если кому-то покажется, что название лекции длинновато, поверьте, содержимое гораздо длинней. На моё желание 'попробовать выучить второе заклинание' Велирий быстро соскакивал с темы, отказываясь переходить к практике, пока я не прослушаю до конца его лекцию. Через несколько часов (или веков - мои внутренние часы уже успели сбиться) Велирий начал приводить самое главное доказательство своего магического превосходства:
  - Светлячок - магия новичков. Да и вообще вся магия, которую изучают... все - она начального, слабого уровня. Её изучение ничего не значит. То ли дело серьёзная, сильная магия. Вот ты такую знаешь? Нет, конечно, откуда тебе знать (и не поспоришь). А вот я знаю. Сильная магия, способная застать врага врасплох. Используется одно слово-активатор, а эффектов несколько, и только ты сам решаешь какой тебе нужен.
  - Какое говоришь слово-активатор?
  - А? TREL... да неважно какое (попытаться стоило), главное, что только настоящие Светлые маги могут применять такие сильные заклинания. А недостойным это недоступно, - припечатал Мейстер.
  Стук в дверь прозвучал для меня спасительной мелодией.
  - Кто там? - зло спросил Велирий.
  - Релий, Мейстер Велирий. Пришёл забрать Хероя на тренировку.
  - Проходи.
  Стоило Релию зайти, как Велирий запел соловьём:
  - Так-так-так, посмотрите кто при...
  - Пойдём, Релий, - перебил я Мейстера. - Не будем впустую тратить время.
  Вытолкал Релия из комнаты и только хотел закрыть дверь:
  - А? Стой... скажите, чтобы мне принесли обед! - сбился с агрессивного настроя Велирий.
  Пришлось повторить вчерашний маршрут на кухню, чтобы передать слова Велирия, и только после этого мы покинули замок.
  В этот раз Катий и Детор ожидали нас сразу у южных ворот. Снова в лес? Похоже, что так: вчерашний день начал повторяться. В этот раз мы сошли с дороги в чащу в другом месте, но сути это не меняло. Видимо, меня ожидала очередная схватка со зверем.
  Просто превосходно!
  Но реальность превзошла все мои ожидания.
  - Нашли, - после получаса блужданий по лесу, указал рукой на небольшую полянку впереди Релий.
  - Мы его искали? - не смог скрыть удивления я.
  - Да, Тр... Тре... Тредужа, - показал мастер-класс импровизации Релий.
  Так вот ты какой, Трубыш. Милаха. Нет, правда: Трубыш был похож на крупного грызуна, вроде суслика, около полуметра длинной. И когти есть, и резцы, присущие грызунам, присутствуют, но опасным он не выглядел.
  - Он ведь травоядный, верно? - спросил я у Релия.
  - Не бойся, господин Герой, голову тебе не откусит, - усмехнулся Катий.
  - Какой смысл в его убийстве? - проигнорировал я коротышку.
  - Засшисшаясь он порой может удивить, - ответил Релий.
  Как-то не убедительно.
  - Релий, я не буду убивать эту зверушку. Я не самоубийца, но лучше сражусь со вчерашней тварью, или даже кем посильнее, но вот так... нет, я не стану его убивать.
  Постояли. Помолчали.
  - Здесь не найти кохо посильнее, - сказал в итоге Релий.
  - Ну и что мы тогда забыли в этом лесу? - заключил я.
  Постояли. Помолчали.
  - Пошли назад, - выдохнул Релий.
  Вот так просто?
  - Погоди, Релий. Эй, салабон, давай-ка, добудь нам обед, - махнул рукой на Трубыша Катий. - Хоть какой толк со всего этого будет.
  Не везёт мне в последнее время на спасение грызунов.
  По возвращению в город, Катий с Детором отделились от нас сразу у ворот, к замку мы шли вдвоём с Релием. Вот только я идти в замок и сидеть весь остаток дня у себя в комнате категорически не хотел.
  Есть ли смысл, не знаю, но почему бы не попробовать?
  - Релий, время тренировки ведь ещё не вышло? Может, покажешь мне как с мечом обращаться? Есть ведь у вас полигон для занятий или типа того?
  - У меня дела.
  Чего и следовало ожидать.
  - Какие? Думаю, и тебя и Катия с Детором назначили мне в няньки, освободив от остальных обязанностей. Наверное, ещё и оклад подняли или премию выдали.
  - Тебе-то какое дело?
  - Ты прав. - С этой стороны тупик. Попробую зайти с другой. - А мне вот что интересно: раздел добычи. У вас тут как с этим? Уверен, как у честных Светлых, да? Кто добыл, тот и молодец. Я это к чему, вчера я Трубыша завалил, вот и интересу...
  - Пойдём, покажу тебе пару приёмов, - перебил меня Релий.
  Полигон и правда был. Вот только вместо тренировки обращения с мечом у меня там случилась... лекция по магии. Релий был отвратительным учителем (видимо местная традиция). Да, я и сам догадался, что меч нужно взять в руку, и что им надо махать тоже понял. А что-то более детальное и подробное Релию объяснять и показывать было лень.
  Но стоило мне сравнить его занятия по уровню бесполезности с уроками Велирия, как Релий тут же оживился:
  - Это конешно. От Балабольшика толку нет, - не обратил он внимания на свою часть сравнения. - Одно хвастовство и только.
  - Согласен, - решил подыграть ему я. Тем более так и есть. - Магию ведь не только выучить, ещё и правильно применять надо уметь. А ты сколько заклинаний знаешь?
  - Шетыре! - гордо ответил Релий.
  - Довольно много, - 'с уважением' сказал я. - А какие?
  - Светляшок, Лешение, Поднятие Сил, Успокоение, - как заученное стихотворение перечислил Релий.
  Дальнейший разговор принёс мне немало новых знаний. Нужно было только вовремя вставлять колкости по отношению к Балабольщику, чтобы поддерживать в Релии интерес к теме, и он заливался соловьём. Оказалось, что все стражники умеют использовать магию, хотя бы несколько заклинаний. И вообще, положение в обществе Ледирии напрямую зависит от способностей в магии. Самым сильным магом в королевстве является Его Преосвещенство, поэтому он и занимает эту должность. Король - титул наследственный, но все члены королевской семьи традиционно сильны в магии.
  Никаких теорий магии Релий не знал. Зато он подробно рассказал о тех заклинаниях, что выучил сам. SATRON, REFUS, OHAFT, DERFIS - слова-активаторы этих заклинаний в том порядке, в котором Релий их перечислил.
  Первые два мне уже знакомы.
  Поднятие Сил временно повышает бодрость, отгоняет чувство голода и жажды, даёт сил. Но по прошествии времени действия заклинания слабость только усиливается. Временная мера, когда победить нужно здесь и сейчас.
  Успокоение ослабляет чувство боли. В теории можно полностью заблокировать боль даже от самых глубоких ран.
  Релий подробно рассказал, что чувствует при активации заклинаний. Я убедился, что Светлячок мы ощущаем одинаково, значит есть надежда, что и с остальной магией будет также.
  Слова-активаторы и отклик. Надеюсь этого мне хватит для изучения этих заклинаний.
  - А ещё Балобольщик упоминал какую-то крутую магию, мол, активатор один, а эффектов много, и только...
  - Ха-ха-ха! - в припадке смеха схватился за живот Релий. - Крутая махия, ха-ха.
  - Разве нет? Если нужно выкрикивать активатор, противник может успеть подготовиться. А когда эффектов неско...
  - Тут ты прав, конешно, - снова перебил меня Релий. - Вот только Балобольшику такое не под силу - это заклинание с использованием жеста.
  - Жеста? - не понял я.
  - Да. Произносишь активатор, делаешь жест рукой. Активатор один, а вот жесты разные. От них и зависит эффект.
  - Жест можно и за спиной...
  - Нет, так махия не активируется, только на вытянутой прямо руке, - у Релия входит в привычку меня перебивать. - Там шетыре жеста всего. Когда Балобольшик это заклинание выушил, всех успел им достать, хвастал им лет десять. Каждый страж был сыт по хорло этой махией.
  - Он вам её показывал? Ты помнишь активатор? - спросил я.
  - Конечно помню, достал он всех этой махией ховорю, - тут Релий выпрямился, приподнял подбородок и пародируя бас Велирия закончил, - TRELODAS!!
  TRELODAS, ясно.
  - А секрет оказался прост! - тем временем продолжал Релий. - Внимательно следишь за рукой, узнаёшь жест и хотово. Заклинание секунды две активируется, за это время любой из наших успеет подхотовиться ко всем вариантам.
  - А что там за варианты? - наконец-то дошли до самого интересного.
  - Смотри, если вот так пальцы сложить... - начал показывать Релий, но тут к полигону подошла группа из пяти стражников. Один из них показывая на нас рукой, что-то говорил остальным. - На сеходня всё. Хватит, - резко передумал продолжать Релий.
  Хватит, так хватит. Итак немало узнал.
  Впрочем...
  - Слушай, Релий, а что мне делать-то дальше? Только вечереть начало. Может, ещё кто хочет со мной пообщаться? Какой-нибудь Второсвещенство, например?
  - Хм-м... - задумчиво посмотрел на меня Релий, что-то для себя решая. - У нас есть пара злашных мест, где можно отдохнуть и выпить вечерком. Моху показать тебе, только шур ты угосшаешь.
  - Мне нечем платить, - приуныл я. Алкоголь развязывает язык, было бы чем, я с радостью заплатил бы, чтоб влить в Релия побольше.
  - А с этим я моху тебе помошь, - удивил меня Релий.
  Всё оказалось просто: Герою положено содержание. Три серебрушки в день. За те два дня, что я здесь, получается шесть. Вот только я никаких монет в глаза не видел. Зато их видел Нес, который был ответственным за моё обеспечение.
  Путь до замка, поиски Неса, переговоры со стариком, в ходе которых я пояснил ему неправоту крысятничества (без насилия), заняли добрых полчаса. Но вот теперь мы с Релием приближались к заведению под названием 'Трудный день'.
  Классическая таверна. У входа стояла парочка крепких детин, намекая на солидность заведения. Нас пропустили без вопросов, кажется Релий здесь завсегдатай.
  Только мы вошли внутрь:
  - Трудный день? Проходи, расслабься! - встретил нас дружный хор голосов.
  Кричали как официантки (Подавальщицы? Разносчицы? Не знаю, как их правильно называть), так и часть посетителей. Видимо, местная традиция.
  - Пойдём, - потянул меня Релий к одному из свободных столов.
  Довольно приятное заведение. Шесть столов, за каждым без труда рассядется пяток человек, у стойки восемь табуретов. Даже если соберётся человек сорок - давки не будет. И в целом довольно чисто и опрятно.
  - Что будете заказывать, Господа? - пропела тонким голоском подошедшая к нам официантка.
  - Привет, Марна, - улыбнувшись во все зубы, поприветствовал её Релий. - Мне как обычно, только в двойном размере.
  Кто-то решил разгуляться за чужой счёт.
  - Мне как ему, - надеюсь, шести серебрушек хватит.
  - Подождите немного, сейчас принесу, - прощебетала девушка.
  Двойной заказ, да ещё и дважды. Я настроился на ожидание, собираясь завязать разговор, но девушка вернулась буквально через тридцать секунд. На стол с подноса переместились шесть здоровых кружек пива и три бутылки с алкоголем покрепче.
  - Сейчас остальное принесу, - убежала девчушка.
  - Ты вообще ешь? - не мог я не спросить.
  - Здесь нет. Дорохо, - ответил Релий.
  - А алкоголь дешёвый?
  - Нет, тоже дорохой. Зато вкусный, - с видом знатока сказал Релий.
  - Понятно, - ответил я, пока официантка выставляла на стол ещё две кружки пива и одну бутылку.
  Релий начал пить. Нет. Релий начал ПИТЬ. Идея разболтать стражника канула в лету. Я сам лишь пригубил. Не люблю алкоголь. Тем более пиво. Если уж пить, то достойный напиток. И в достойной кампании. И по достойному поводу. В бутылках же оказалось вино. Тоже не вариант. Так и сидели: Релий с невероятной скоростью поглощал выпивку, я за этим наблюдал. Уничтожив свою половину, он кинул выразительный взгляд на мою. Я сделал приглашающий жест, Релий с радостью продолжил возлияния. Но несмотря на количество выпитого стражник не был вдрызг пьян. Явно навеселе, но до состояния полного аута ещё далеко. В этом мире все лучше переносят алкоголь или это личное достижение Релия?
  Допивая последнюю кружку пива Релий наконец заговорил:
  - Э-эх, сейчас бы на второй этаж.
  - А что там?
  - Особый сервис, - усмехнулся Релий. - Девошки у Хоспожи Рорты шо надо.
  Рорта? Где-то я уже слышал это имя.
  Вспомнил. Сорванец Шотри упоминал всем известное заведение Госпожи Рорты в разговоре с Петлием. Интересное место: харчевня на первом этаже и бордель на втором.
  Удобно.
  - Господа, разрешите убрать со стола, - подошла к столу девушка.
  - О, Телия! Привет красавица! - усмехнулся Релий.
  Да, это была та самая Телия, забравшая мой 'первый раз'.
  Я был уверен, что она служанка в замке, а выходит... не знаю, может она везде успевает, а может я что-то неправильно понял.
  - Господин Релий, - склонила голову в поклоне Телия, а после сноровисто начала собирать кружки и бутылки, разбросанные Релием по всему столу, пока он неожиданно не схватил её запястье:
  - Пойдём наверх, - сказал он.
  - Я работаю только в этом зале, Господин, - поджав губы, прошептала Телия.
  - Да заткнись ты уже, шлюха! - повысил голос Релий.
  - Я не шлюха, - твёрже ответила Телия.
  - Ой ли, недотроха, воротишь нос перед шестным стражем, а перед Хероем нохи в лёхкую раздвинула, - прошипел Релий девушке в лицо.
  Пора это заканчивать.
  - Релий, угомонись, отпус...
  - Не лезь, Херой. Спасибо лушше мне скажи, шо эту девку оприходовал, - окрысился он на меня.
  Чуть приподнявшись над столом, я схватил его запястье. Сдавил. Начал выкручивать. Несколько секунд он злобно зыркал на меня, но в итоге отпустил руку девушки.
  - Не знаю, шо ты наплела Хоспоже Рорте, шо она за тебя заступается, вот только дура - она всехда дура. Ты правда поверила, шо если не ублажишь этохо лопуха, то нарушишь пророшество? Шо тебя накажут король и Ехо Преосвесшенство? Если тебе так нравится тема с пророшествами, давай будем сшитать, шо тебе преднашертано скакать на моём шлене? - издевательским тоном закончил свою речь Релий.
  Девушка застыла соляным столбом. Перевела взгляд на меня. Посмотрела прямо в глаза, надеясь что-то там разглядеть, но видимо не найдя, опустила голову. Плечи её затряслись.
  Ну и сука же ты, Релий. Я ещё сильнее сжал его руку. Он поднялся над столом. Я поднялся над столом.
  - Отпусти, - прошипел мне этот ублюдок. - Отпусти! Не забыл, я тебе жизнь спас.
  - И сколько моя жизнь стоит? Много заплатили за тушу Щупара? - поинтересовался я. - Да я и не спорю, спас. Ну так вытащи свой меч и воткни его мне в грудь.
  Релий сначала был шокирован моей осведомлённостью, но потом взял себя в руки.
  - И шо, сдохнешь из-за этой девки? - съязвил он. - Ты хоть знаешь, шем она занимается? - повысил он голос, обращаясь к Телии. - Мы все здесь знаем, шо ты помогаешь своей сестре. Этой Низшей. Она не выползает из Хнойника, но живёт себе припеваюши. Откуда у неё монеты?
  Все посетители таверны понемногу собирались вокруг нашего стола, с интересом наблюдая за происходящим. Парень, до этого стоявший за стойкой, тоже подошёл ближе. В руках у него была дубинка.
  После слов Релия на девушке скрестились неприязненные взгляды почти каждого из присутствовавших.
  Мне этих людей не понять.
  И кажется, придётся быть жёстче.
  Не пришлось.
  - Расселись все по местам! - громкий бас заполонил всю харчевню.
  Буквально через секунду все сидели на своих местах, большинство уткнулись взглядом в столешницу. А я увидел обладательницу столь мощного голоса. Мощным в этой женщине было всё. Она стояла у входа в соседнее помещение (кухня или склад), уперев руки в бока, а взгляд в нас с Релием. Очень быстрой и плавной походкой она преодолела разделяющее нас расстояние, встав рядом с Телией.
  - Что ты себе позволяешь в моём заведении, носатый?!
  - Хоспожа Рорта, я...
  - Не хочу слушать твои оправдания. А ты вообще кто? - спросила она у меня.
  - Герой.
  - Коротко и ясно. Как я люблю.
  - Сколько с меня?
  - Три серебрушки ровно, Герой, - окинула мимолётным взглядом тару на нашем столе Рорта.
  - Держи, - положил я в её ладонь монеты. - Мы уходим, - сказал я Релию.
  - Да, конешно, - безропотно поспешил тот на выход.
  После того как Релий выскочил на улицу, Рорта окинула зал тяжёлым взглядом, от которого все посетители ещё пристальнее заинтересовались древесиной местных столов.
  - Можешь не торопиться, Герой, - сказала она мне, развернулась и пошла обратно.
  Нет, Рорта, мне здесь делать больше нечего.
  Телия так и стояла на месте, опустив голову. Я направился к выходу, но проходя мимо девушки, повернулся к ней и, сам не знаю зачем, задал вопрос:
  - Телия, ты завтра здесь работаешь?
  - Нет, Господин Герой, завтра у меня выходной, - тихо ответила она.
  Релия на улице не было. Ушёл уже куда-то. До замка добрался самостоятельно. Стража у ворот не хотела пропускать меня без сопровождающего, пришлось одному из них идти за Несом, чтоб тот меня провёл. Старик ворчал всю дорогу. Я даже рад был особенности своей комнаты, ведь стоило закрыть у Неса перед носом дверь - звуки как отрезало.
  Лёг на кровать. Хотелось бы уже поспать наконец. Три ночи без сна на пользу организму не пойдут. Вот только в голове каша из мыслей. Как тут уснёшь?
  Вырубился.
  
  ***
  Утро. Лежу на кровати.
  Заходит Нес, гонит на урок к Велирию. Говорю, что без завтрака и трёх серебрушек желания учиться нет. Монеты старик отдаёт неохотно, но на словах про завтрак победно усмехается - прямо за дверью стоит служанка с подносом. 'В этот раз ты меня не проведёшь!' - так и говорит его взгляд.
  Ем не спеша.
  Идём к Велирию. Сажусь на стул. Мейстер начинает свою болтовню.
  - Слушай, Велирий, - перебиваю его, не дав договорить первое предложение. - Давай так: ты заканчиваешь этот балаган и начинаешь серьёзное обучение магии. Да, ты хочешь быть самым-самым Светлым магом, а тут такой скороспелый я, но если во всём этом пророчестве, геройстве, борьбе с Тёмными есть хоть какая-то значимость, то давай оба будем делать что должно.
  Во время моего монолога Велирий неотрывно смотрел в стену. Но я знал, что он всё слышал, и всё понял.
  - Дверь там, - махнул он рукой, так и продолжая буравить взглядом стену.
  Ясно. Иду обратно к себе. Лежу на кровати. В комнату входит Релий.
  - Привет, Херой. А ты шехо не у Балабольшика?
  - Урок отменился.
  - Понятно. А шего он злой как Тёмный? 'Не знаю я хде этот ублюдок!', - спародировал Релий.
  - Что с тренировкой?
  - Не сеходня. У Катия с Детором 'срочные дела'.
  - Понятно. Слушай, сходим сегодня в Трудный день? Я плачу.
  Зачем я это предложил?
  - Серьёзно? - обрадовался Релий. - Так, погоди. Я уже успел доховориться тут с одними... неважно, в общем я только ближе к ноши освобожусь.
  - Ночью так ночью.
  Релий ушёл. Лежу на кровати. Релий заходит в комнату.
  - Ну шо, пойдём?
  Пошли. В таверне было людей меньше, чем вчера. Релий повторяет свой вчерашний заказ, я прошу чего-нибудь пожевать. Релий пьёт, я жую какие-то орешки. Релий даже о чём-то говорит.
  Особо не слушаю.
  - Держи, - достаю из кармана две серебрушки. - Воспользуйся особым сервисом.
  - Круто, я пошёл, - без вопросов сгребает Релий монеты и уходит в соседнее помещение, из которого вчера вышла хозяйка харчевни-борделя.
  Грызу орешки.
  Грызу орешки.
  Грызу орешки.
  - Заскучал, Герой? - на место Релия садится Рорта.
  - Немного.
  - Что-то ты и правда смурной. Можем поднять друг другу настроение приятной беседой.
  - Валяй.
  - Ты правда из другого мира?
  Не ожидал увидеть на её лице выражение чистого, детского интереса.
  - Да. С Земли.
  - Твой мир большой? Королевство большое? Ты много где там успел побывать?
  - Да. Почти всю планету объездил. В моём городе жило тринадцать миллионов человек.
  - Миллионов? В городе? - Всё же поразительный контраст внешности и мимики лица. - Повезло тебе.
  - Вам нужен Герой?
  - Не нужен, - сходу ответила Рорта, не удивившись резкой смене темы. - Пророчество очень удобно для нас. Никаких достижений от вас, Героев, не требуется. От тебя ничего не ждут. Если погибнешь при подготовке... да даже если с лестницы сам свалишься и шею сломаешь, пророчество не будет нарушено. Есть пункт о поддержке Героя, но опять же никаких точных условий. Дать монетку или дорогу подсказать - тоже поддержка. Этому пророчеству более ста лет, ты уже двадцать первый призванный за это время Герой, но ни один из вашей братии даже клинка с Тёмными не скрестил.
  - Почему?
  - Дохнете быстро. Никто и пары месяцев не продержался.
  - Как?
  - В основном на тренировках.
  - Хм-м...
  - Нет, всё честно. По пророчеству Героя не может убить Светлый, так что удара в спину можешь не бояться, - прочитала мои мысли Рорта.
  - Почему не попробовать исполнить пророчество? Всерьёз попробовать.
  - А зачем? - удивилась моему вопросу Рорта. - Вот исполним мы это пророчество, и кто даст гарантии, что не появится следующее, сложнее предыдущего? А так получается идеальный вариант: никакого риска нарваться на провал пророчества, и ограничения не время его исполнения нет. Нашему королевству пара тысяч лет и это пророчество первое за всю его историю. У нас даже в самых отдалённых деревеньках ничего не было, а тут сразу в столице. Многие до этого думали, что Камень Правды - просто магический булыжник с дурацкой сказкой, вырезанной на поверхности.
  - Почему так боитесь изменить положение дел с пророчеством?
  - Потому что нам доказали, что наш мир тоже большой. Быстро не объяснишь. В общем... На юге лес Крирда, и чем дальше, тем он непроходимее, а монстры сильней. Далеко на востоке перевал Нежити. На западе Растущее море. Твари, в нём плавающие, на раз перекусывают наши лоханки. На севере Стылая пустошь. Жуткое место: стоит пересечь её границу - станешь большой ледышкой. Все эти 'достопримечательности' я видела своими глазами. Очень непросто от нас попасть в большой мир. Ледирия и Устелия. Светлое королевство и Тёмное королевство. А вокруг смерть. У Преосвещенства есть какие-то связи с внешними королевствами, именно от них мы получаем многие вещи, которые наши ремесленники сделать не способны. Хитрый лис никому не рассказывает, как их к нему доставляют, эта тайна передаётся от одного Преосвещенства следующему. Почти всё золото, серебро и другие драгоценности, добываемые на перевале Нежити, оседают в его карманах. Поколениями так живём. Думали, что это не преграды, а наоборот, наша защита от внешних врагов и проблем. Мы ошибались. В течении десяти лет после появления пророчества в Марктот пришло семь... существ. Выглядели они как люди... почти все, но... магия оказалась сильней, чем можно представить. Каждый из них без проблем прошёл в замок, изучил Камень Правды, его пророчество и просто ушёл. Всё. И так семь раз. Стало понятно, что там, в большом мире, живут те, для кого лес Крирда или перевал Нежити не страшней прогулки. Им не интересен трон нашего королевства, не нужно золото из наших рудников. Их волновало только пророчество. С тех пор ко всему написанному на Камне Правды, который так назвали смеха ради, относятся с трепетом. Король до смерти боится, что пророчество сбудется, сменится, провалится. Ведь это снова может привлечь ИХ внимание. Он вообще из замка старается не вылазить, плевать на всё хотел. По сути всем заправляет Преосвещенство, даже королевская стража ест с его руки, но и он остерегается пророчества.
  - Как вы вообще оказались в таком месте?
  - Тебя только это из моего рассказа взволновало? - удивилась Рорта. Впрочем, она сразу же ответила. - Великое Переселение. В Летописи говорится, что наши предки пришли с востока, перешли через перевал Нежити, убегая от Всеобщей Погибели, не считаясь с потерями. Говорят, что тогда на Перевале погибли десятки или даже сотни тысяч человек, сделав его ещё более опасным. Но вообще и лес Крирда и перевал Нежити вполне проходимы для небольшой подготовленной группы. Не думай, что там вообще не выжить, просто безопасное торговое сообщение не наладить.
  - Всеобщая Погибель?
  - Я не знаю, что это было. Так написано в Летописи. Вот почему толком не написали? Интересно ведь! - Она сейчас засмущалась? - Ты пойми, Герой. Я хочу увидеть что там - за Перевалом или лесом Крирда, но не могу оставить своих девочек. Знаю, что эти упыри с ними без меня сделают. Я ведь сама на волоске была. Знаешь, сколько мне было, когда выучила Светляка? За две недели до тринадцатилетия. Две недели и всё - Низшая. А оттуда возврата нет, хоть всю Светлую магию освой. На меня голодными глазами все вокруг смотрели, ждали нового мяса. И мать, одна из советниц самого короля, способная Светлая магесса, обещала 'сгноить меня в Гнойнике', за то, что бросаю тень на её репутацию, чтоб ей ещё раз сдохнуть! Хотя, благодаря мамаше, меня до последнего не приводили на Проверку Светом, так бы могла и раньше в Гнойнике оказаться. Свет всемогущ и всеведущ, вот только Проверка Светом иногда выдаёт ошибочный результат. Особенно, если это выгодно Хитрому Лису. В общем, я всегда хотела уйти, но прежде чем добилась своего положения и запаслась золотом, которого бы хватило снарядить боевой отряд, очень многие стали от меня зависеть. Э-эх... ну вот, своей грустной мордой и меня туда же... Ты из-за Тели что ли грустишь?
  - ...
  - И зря. Она как пришла тогда утром сразу мне всё выложила. А ты хорош, Герой! - подмигнула мне Рорта. - Глазки в пол, лицо красное, сказать толком ничего не может, одни охи, да ахи, вперемешку с другими междометиями. Я сразу поняла, что ты девочку не обидел, больно не сделал, иначе она бы ревела как дитя. У Тели ведь... сложная ситуация. Решила не говорить ей про обман Носатого, а оно вон как вышло. Уж лучше б сама сказала. Хорошо они сегодня не встретились.
  - Я узнал, что Телия сегодня выходная.
  - Это да, вот только она живёт в соседнем доме, - махнула Рорта рукой в правую сторону. - Могли и пересечься. В общем, давай, заканчивай киснуть и расскажи чего-нибудь о своём мире. Уверена, много всякого видел.
  Ей так это интересно?
  - Почти все Герои с Земли. Не расспрашивала никого раньше?
  - Не везёт мне с этим. Тот, что до тебя, чокнутый был. Три с половиной года назад появился и даже недели не протянул. Его таскали сюда пару раз. Совсем плох был: постоянно извинялся, избегал всех, боялся даже прикоснуться к кому-нибудь, вечно каялся в каких-то грехах, всё повторял 'больше не буду, больше не буду', - скривилась Рорта. - А с тем, что до этого шизика был, я не встречалась. Это было десять лет назад, я тогда ещё не была для многих 'Госпожой Рортой'. Крутилась как могла, не до болтовни с Героями мне тогда было. Слышала правда, что с этим Героем наша Главная Страшила успела позабавиться.
  - Главная Страшила?
  - Королева. Герой тот совсем мальчишкой был - как раз в её вкусе. Что ты так на меня смотришь? Видел её небось, у кого на такую встанет? Не у короля уж точно. У них любви не было. Страшила очень сильная магесса. Если бы должность Преосвещенства не была чисто мужской, могла бы за неё побороться. А так вот в королевы заделалась.
  - Только не говори, что король предпочитает маленьких девочек.
  - Нет. Ему нравится, когда есть за что подержаться, - усмехнулась чему-то Рорта. - А вот Преосвещенство, насколько я знаю, разделяет пристрастие королевы.
  Да сколько можно!?
  - Почему? Почему все вокруг такие твари? - задал я съедающий меня изнутри вопрос.
  - Не знаю, - спокойно ответила Рорта. - Да и какая разница? Твари - они просто твари. Тут незачем искать ответ.
  "Какая разница? Нет смысла искать ответ."
  И как я мог это забыть?
  - Человек рождается жить, а не готовиться к жизни, так ведь, Рорта?! - весело заявил я. - У меня на руках четыре серебрушки, пусть принесут еды на все. Выпивку Релия тоже посчитай.
  - Сейчас всё будет, - показала какой-то знак разносчице Рорта. - Смотрю ты повеселел, Герой!
  - А то: дурак, сознавшийся, что он дурак, есть уже не дурак. Так-так, с чего бы мне начать?
  Я рассказал Рорте о Земле.
  Принесли обед, рассчитанный как минимум на троих, и я с набитым ртом описывал самолёты, космические станции, лазеры, танки, праздник Сан-Фермин в Испании и Хадака-мацури в Японии. В общем, много о чём успел поведать хозяйке таверны, пока не наступило утро.
  Мой монолог перебил Релий, ввалившийся в зал шатаясь как маятник. Уходя пару часов назад, он был в гораздо более адекватном состоянии.
  - Сколько монет ты ему дал? - скривившись спросила Рорта.
  - Две серебрушки.
  - Ясно, взял кого подешевле, а на остальное накидался бирухой. Пусть валит домой, а ты продолжай, Герой: что тогда сделал этот Ганнибал Барка? - отмахнулась от пьянчуги Рорта.
  - Прости хозяюшка, но время вышло. Мне пора, - сказал я вставая. - Пойдём Релий, помогу тебе до дома доковылять.
  Я подхватил Релия за локоть и повёл к выходу.
  - Постой, Герой. - окликнула меня у самого выхода Рорта. - Как тебя зовут?
  И действительно?
  - Зови меня Влад, - ответил не задумываясь.
  На улице было прохладно.
  Релий еле перебирал ногами, приходилось чуть ли не тащить его на себе. А тут ему ещё приспичило пообщаться:
  - Херой, скоко время?
  - Тебе какая разница?
  - В восемь Низшие из Хнойника выползают, среди них порой хорошенькие попадаются.
  - Вот как. У Рорты не нагулялся? На две монеты мог всю ночь зажигать. Зачем кого-то заставлять?
  - Не захотелось шехо-то мне там, а сейшас хошу. Да и не будет никто сопротивляться: этим просше нагоняй от нашальника полушить за опоздание, шем мне перешить, - ответил Релий весело.
  - У тебя может уже и не встаёт, если не заставлять?
  - Ха-ха, может ты и прав, Херой. Ты вообсше молодец. Не зря тебя спас. Только так и не понял зачем. Ехо Преосвесшенство приказал: напрямую не подставлять, но и помосши ноль. Умрёт Херой - пять-шесть лет покоя. До следуюсшехо. Умри ты на той поляне - все бы рады были. Зашем я?... Семь раз тебя залешивал, рана серьёзная, все силы потратил. Зашем? Странный ты какой-то. Как увидел тебя холохо в тронном зале, сразу это понял. Не псих, психом предыдусший был, а именно странный. Не кришал, не вертелся, не размахивал руками. Пара движений головы и всё. Короля не особо слушал, стоял себя разглядывал, руки там, нохи. Странный в обсшем, - вдруг остановился Релий. - Отлить надо.
  - Надо так надо.
  Отвёл его в переулок, узкий, заваленный всяким хламом.
  Релий принялся возиться со штанами.
  - Странный, да? Верно подмечено. В моём мире нет магии, всё подчиняется науке. Но не всё. Я - нет. Я нарушаю законы физики. Ведь по этим законам идти по течению легче, чем против. Я не мог. - Релий совсем меня не слушает, справляя нужду. Впрочем, так даже лучше. - Но здесь ведь мир грёбанной магии! Нарушаются все привычные законы и правила. Может здесь всё было бы иначе? Может здесь я бы смог стать как все, как большинство? Может хоть в этом мире окажется, что у зла, ненависти и издевательств есть причины, смысл, цель? Все их ищут - это отличный способ держать глаза закрытыми. Стоит признать, что зло - просто зло, ублюдок - просто ублюдок, и значит ты должен что-то с этим делать, а не искать оправдания и причины... Я слабак - понадеялся на несбыточное. Мир изменился, но река та же. И мне всё также суждено идти против течения в этой реке... тягучей, с приторным запахом железа.
  Релий не успел среагировать. Даже не понял ничего. Одним стремительным движением я перерезал ему глотку, а ударом локтя скорректировал падение в самую большую кучу мусора. Протёр нож валявшейся на земля ветошью, после чего привычным движением отправил его обратно в ножны на поясе.
  'Я устал. Я ухожу.'
  
  ***
  Прежде чем отправиться в одиночное плавание по неизученным водным просторам, следует подготовиться. А значит, сперва придётся заскочить в одно место.
  Спокойным, прогулочным шагом я направился к своей следующей цели. Уже через двадцать минут неспешной ходьбы самое необычное здание, из всех виденных мной до этого, предстало перед глазами.
  Моя цель.
  - Герой, ты что ли? - спросил единственный страж у входа.
  - А кто же ещё, Ногей? - бодро ответил ему я.
  Да-да, я ну никак не могу покинуть столь гостеприимных хозяев, не прихватив с собой парочку сувениров.
  - Вообще-то Нохей, - поправил меня стражник. - Ты чего здесь делаешь?
  Вот я и узнал его имя. Лучше поздно, чем никогда.
  - Меня Релий прислал, приказал взять лук в оружейке - будет делать из меня охотника.
  - А сам он где?
  - Где-где? Сам же нас видел у Рорты. - Так и есть: Нохей и вчера, и сегодня допоздна сидел в 'Трудном дне'. По словам покинувшего этот бренный мир Релия, Нохей завсегдатай в заведении Рорты. - Он там нажрался бирухой и начал орать, что великий охотник и гениальный стрелок. Меня отправил за луком, сам пошёл к себе за каким-то средством, что поставит его на ноги. 'Я тебе покажу как одной стрелой в хлаз Сшупара завалил!' - спародировал я покойника.
  - Лучник? Щупара? Стрелой в глаз? - Нохея трясло от смеха. - Держи, - протянул он мне связку ключей.
  Я чуть рефлекторно не воскликнул: 'Какова чёрта ты творишь, боец?!', но сумев подавить в себе это желание, взял связку и зашёл в гостеприимно распахнутую Нохеем дверь. Конечно, я делал ставку на убогость местной дисциплины, но такое...
  Был шанс, что хоть сегодня невидимая охрана на первом этаже неожиданно решит проявиться, что добавило бы проблем. Но нет, пусто.
  Почему идиоты они, а стыдно мне?
  Бесшумно, но по возможности быстро, добрался до лестницы и поднялся на четвёртый этаж. Пока всё по плану.
  План. Громко сказано, больше похоже на импровизацию, но что есть, то есть. И да, я задумал банальную кражу с последующим побегом из столь гостеприимного королевства. Правда, не знаю пока, куда направить свои стопы. Может в Устелию, вдруг не так страшны Тёмные, как их малюют? Или попробовать добраться до большого мира? В любом случае, снаряжение, оружие, артефакты - всё в хозяйстве пригодится. Понятно, что Нохей не пропустит меня с мешком подарков, но и эта проблема решаема. И нет, не кардинально. Достаточно вырубить, и посадить горе-стража на ступеньки, подперев спиной дверной косяк. Являясь завсегдатаем у Рорты, Нохей частенько досыпает на посту по утрам. Коллеги не раз подшучивали над спящим стражником, чем со мной и поделился Релий.
  Главное вырубить его без свидетелей - и готово.
  Следующий пункт недоплана - выбраться из города. Я был только у южных ворот, они отпадают - слишком много охраны. На остальных думаю не меньше. Значит, стена. Башен-караулок на ней немного, патрули ходят редко. Высота около пяти метров. Серьёзно, но верёвка с крюком или кошкой исправят ситуацию. Знаю, многие детали не учтены, по уму надо было притвориться, притереться, подготовиться. Но то по уму, а это решение я принимал не им.
  Осталось только понять: душой или задницей.
  Первым делом направился в сторону оружейной. Артефакты - тема крутая, только из меня маг как из Велирия - никакой. Прикоснешься к какой-нибудь невзрачной финтифлюшке и козлёночком станешь, или, не дай бог, импотентом. Пока лучше доверюсь железу и стали.
  Почти дошёл. Пройдя очередной коридор, свернул в следу... стоп, нет, не сюда. Вернулся чуть назад. Но не назад - я только что проходил по совершенно другому коридору. Снова прошёл вперёд.
  Приплыли.
  Магия.
  Дурацкая магия.
  Грёбаная магия!!
  Коридоры изменились. Даже больше: они меняются прямо сейчас, находу. Как найти оружейную? Выход-то как теперь найти?! Не учесть магию в мире Меча и Магии! Кажется, я сегодня получу премию Дарвина.
  Мысль - что делать дальше? - стала единственной в моей голове, пока я метался из одного коридора в другой в надежде случайно нарваться на выход к лестнице или найти хоть какую-то закономерность в происходящем.
  Но долго мои метания не продлились.
  Нос к носу. Я даже вздрогнул от неожиданности. Правда глаза стражника говорили, что это я тут выскочил как чёрт из табакерки. Он рефлекторно потянулся рукой к поясу, видимо за мечом, а я рефлекторно согнул пальцы руки в средних фалангах и нанёс ему удар с короткого замаха в кадык.
  Чистая победа. Будь он один. Их было трое. Пока первый, обхватив обеими руками горло, хрипя и сипя, сползал по стене, двое позади него времени не теряли. Один во всё горло заорал 'Это Герой! Он здесь!', а другой, с булавой наперевес, пёр на меня. Выхватил нож. Кстати, у несчастного на полу на поясе висела дубинка, а не меч. Им нельзя меня убивать под страхом смерти из-за провала пророчества.
  Мне их можно.
  - GREDES! - крикнул тот, что звал остальных.
  Магия. Ну, конечно, блин, магия! Мой нож выскользнул из руки, пролетел пару метров и приклеился к металлическому диску, который крикун держал в руках. Провисев там не больше секунды, нож упал ему под ноги. Это что, магический магнит? У этих ребят хватает металлических вставок в доспехах, но притянуло почему-то только мой нож. Выбор конкретной цели? Работает только с металлом или возьми я в руки листок бумаги и его отберут? Да какая мне разница? Меч точно металлический, а больше у меня ничего нет. Да и меч достать не секундное дело, по крайней мере для меня.
  Уговорили, рукопашка так рукопашка.
  - ASEDE! - продолжил надрываться крикун.
  Да вы издеваетесь!
  Меня повело. Перед глазами поплыли круги, я почувствовал резкий приступ тошноты. В грешный мир меня вернула резкая боль. Жутко ныл левый бок, похоже, я здорово получил по рёбрам. Что у нас? Я стоял на одном колене, стражник передо мной уже занёс булаву для контрольного удара в голову. Положение - сам Бог велел. Апперкот твоим яйцам! Булава с грохотом упала на пол, а согнувшийся пополам новый обладатель фальцета чуть ли не положил голову мне на плечо. Я чуть отклонил туловище назад, привычно согнул пальцы в фалангах и, подгоняемый болью в боку и ненавистью к этим читерам с их магией, жестко, основаниями ладоней ударил ублюдка по вискам. Хватило - вслед за булавой он завалился на пол. Остался последний. Он смотрел на меня дикими глазами, мелкими шажками отступая назад. Подхватил булаву, но стоило мне сделать шаг в его сторону:
  - GREDES!
  Булава повторила судьбу моего ножа.
  - Как хочешь, - быстро преодолел я разделявшие нас несколько метров.
  Правый боковой.
  Нокаут.
  Этот бой окончен.
  Но сколько их ещё впереди?
  Поднял нож, окинул взглядом три ещё не тела. Выбора нет. По себе знаю на что способна магия исцеления: пара секунд и они снова в строю. Паршиво. В бою одно, а вот так...
  Не стоило мне сюда лезть - самонадеянно и глупо.
  Сделал всё быстро.
  Так, думай голова. Стражники наверняка не плутают в магическом лабиринте, это ловушка для воров-недоумков вроде меня. Но почему? Может, артефакт? Кольцо на пальце, браслет на руке, цепочка на шее, камешек в кармане? Быстрый обыск показал, что я ошибся. У них ничего не было. У одного диск-магнит и дубинка на поясе, у второго булава, у третьего только дубинка. Будто специально всё лишнее выложили. Может дело в самой одежде? Но с Релием я без проблем ходил здесь в обычных вещах. Не понимаю, не понимаю, я не понимаю! Да и боль в боку собраться не даёт. Это сейчас я на адреналине после схватки, но когда он спадёт, а гематома разрастётся, станет совсем тухло.
  - Сюда! - крикнул кто-то неподалёку.
  Время поиска ответов вышло, настало время напрягать ноги. Я побежал в противоположную от голоса сторону, продолжая бесперспективное занятие - поиск выхода из магического лабиринта. Иногда я узнавал какой-то коридор, но стоило мне понадеяться на свою память, я сворачивал на абсолютно незнакомую местность. Сколько ещё стражников бегает за мной? Хотя это неважно, пока я не могу выбраться из этого лабиринта, они будут только прибывать.
  Я не вижу закономерности. Абсолютно случайная смена локация. Поэтому, в очередной раз свернув в коридор, по которому я уже пробегал буквально минуту назад, я готов был сорваться:
  "Кто-нибудь мне скажет, как отсюда выбраться?!"
  - "Я знаю! Знаю, как выйти!! Да услышь уже меня!!"
  Я застыл как вкопанный.
  ТОЛЬКО НЕ ЭТО! ТОЛЬКО НЕ СЕЙЧАС!
  - "Ты слышишь? Слышишь?! Ну наконе!.. времени нет, делай, что я говорю, и у тебя появится шанс выжить. Тебя зажимают, через минуту тебе конец - нам конец. Можешь мне не верить, но знай: твоя жизнь для меня важнее всего сейчас."
  Несколько секунд я простоял в ступоре, но потом...
  - "Что делать?"
  Как будто у меня был выбор.
  - "Для начала выиграем время. Видишь дверь по правую сторону? Да, она. Доставай связку ключей. Вот этот. Открывай."
  Ключ, на который указал голос в моей голове, идеально вошёл в замочную скважину. А за дверью... оказался другой коридор. Не раздумывая проскочил в него, закрывая за собой дверь. Всё чудесатее и чудесатее. Голос оказался непрост: видит всё, что и я. Стоит взглянуть на нужную дверь или ключ и готово. Не удивлюсь, если у него есть доступ к остальным моим органам чувств. Приятного мало, но пока есть проблемы поважнее, со своим попутчиком буду разбираться позже.
  - "Иди дальше. Нет, этот коридор не подходит, дальше. Стоп, налево. Вот эта дверь. Ключи. Этот."
  Открыл. Комната, довольно обширная, но пустая. Зашёл внутрь.
  - "Что дальше?"
  - "Жди. Это один из Пространственных Узлов. Через какое-то время здесь должен появиться Модулятор. Уничтожь подпитывающий его Кристалл - это временно отключит Запутанность. Дальше будет сложней. Из комнаты ты выйдешь в случайном месте. Даже если повезёт, и ты проскочишь мимо всех стражников здесь, снаружи тебя точно будут ждать. Есть способ спастись. Из этого места есть выход, о котором эти недоумки не знают, но чтобы им воспользоваться, нужно минут семь-десять находиться на открытом пространстве. Поэтому, я вижу только один выход - ты должен сначала перебить всех здешних стражей."
  - "Сколько их ещё? Я может и пролил первую кровь, но в Рэмбо не превратился. Да и смысл: сколько не убей - придут другие."
  - "Не придут. Здесь двадцать стражей. На них настроен артефакт Поиска Пути на первом этаже, больше в него добавить нельзя. Никто сюда не полезет чтобы впустую бродить по коридорам, будут ждать снаружи. Вот если пройдёт много времени и от их бравых коллег не будет ни ответа - ни привета, тогда сунутся внутрь."
  - "Значит, осталось всего семнадцать бойцов с их магией. Прям от сердца отлегло, что ж ты раньше не сказал?"
  От дальнейшего язвления меня отвлекло необычное событие - в центре комнаты из ниоткуда появился невысокий, метровой высоты постамент. На нём, в специальную выемку, был установлен кристалл светло-синего цвета, размером и формой похожий на мяч для регби - вытянутый и заострённый на концах. Внутри кристалла непрерывно кружили сотни светлых искорок, завораживая своей упорядоченной хаотичностью. Вот ты значит какой, модулятор. С некоторой опаской я подошёл к нему, постоял пару секунд, ожидая удара молнией, огнём, энергией Ци, Вирьей (наконец достигну нирваны). Привык уже ко всяким подлянкам от магических штучек.
  Но ничего не произошло.
  Значит, в следующий раз.
  Выхватил нож, вонзил его в кристалл. Тот просто и без затей раскололся. Всегда бы так.
  - 'Этого хватит?'
  - 'Более чем. Теперь можешь выходить из комнаты.'
  Если голос не врал, то я выйду в случайном месте. Не хватало только при этом сразу нарваться на семнадцать новых друзей.
  Подошёл к двери, прислушался.
  Тишина.
  - "Если чего услышишь, мне скажи. В этих комнатах Полог Тишины покруче чем в твоей в замке. Хочется быть единственным голосом в твоей голове."
  Всё с этой магией неладно.
  Придётся действовать вслепую. Чуть приоткрыл дверь и...
  - Он здесь! Все сюда!
  Да чтоб тебя! Выскочил в коридор. С левой стороны стоял стражник с булавой наготове. Я, понятное дело, побежал направо. Он один, могу справиться, вот только у меня развилась временная аллергия на булавы, плюс опять же магия. Одно слово на тарабарщине и может случиться что угодно. Вдруг у них есть зомбирующее заклинание? И стану я прыгать на одной ноге выкрикивая: 'Всё отлично! Главное, не как на Украине! Европа загнивает! Все беды из-за Америки!'
  Лучше уж сразу убейте.
  Бок жгло жутко. Я старался отвлечься, даже придумал активатор для зомбирующего заклинания. В финал вышли два варианта: POMЁT и KOMPOT. Э-эх, дела давно минувших дней. А стражник, как назло, не отстаёт. Стоп! Этот коридор я помню.
  - "Я сейчас бегу к..."
  - "Знаю. Подскажу.".
  Увидев вожделенную дверь, ускорился из последних сил. На ходу отыскав нужный ключ, быстро открыл дверь и залетел в комнату. Как я рад вас видеть - двенадцать столов, засыпанных 'Ужасными Тёмными артефактами'.
  Я без всяких опасений (а что мне терять?) кинулся в них копаться.
  - "Какой? Мне желательно что-нибудь поубойней."
  - "Так. Так. Нет. Нет. Вот! Нашёл! Видишь жезл. Да, этот."
  Жезл напоминал Знак Кадуцей - символ Медицины. Заостренный штырь сорок сантиметров длинной, на вершине круглая блямба и расходящиеся в стороны крылья. Только извивающихся змей не хватает.
  - "Как активировать?"
  - "Видишь небольшой рычажок внизу рукоятки? Переключи его вверх, произнеси LIHET. Готово."
  - "Что он хоть делает?"
  Ответ я получить не успел - дверь распахнулась и уже знакомый стражник застыл на пороге.
  - "Давай!!"
  Вскидываю руку с жезлом в его сторону, рычажок верх:
  - LIHET!!!
  Стоим. Я стою. Он стоит. Секунда. Две секунды. Хм-м, вроде ничего не проис...
  - "Не сработало. Как я и думал."
  М-да, 'с такими друзьями...'
  Стражник тоже понял, что никакой опасной магией здесь и не пахнет, и это был просто перформанс, от которого я готов со стыда под землю провалиться.
  Он уверенно сделал шаг вперёд, угрожающее поигрывая булавой. Я в этот момент перебросив жезл в руке, ухватился за его основание. Бросок. Шея пробита насквозь. Не дожидаясь, пока он упадёт замертво, выскочил из комнаты.
  - "Что это сейчас было??"
  - "Ты не можешь пользоваться Тёмными артефактами," - буднично сообщил мне голос.
  - "Раньше сказать не мог?!"
  - "Мог. Но только ты на постоянной основе делаешь то, на что не должен быть способен. Вот я и подумал, может и с артефактами прокатит. Да ты и так неплохо справляешься! Здесь поверни налево!"
  - "Я там не был. Не знаю местности."
  - "Зато я знаю. В той стороне хранилище Светлых артефактов, их ты точно можешь использовать."
  - "Хорошо, веди."
  Я не очень доверял магии, про которую мало что знал, но другого способа выжить просто не видел. К счастью, следующие несколько минут, пока я добирался до хранилища, прошли без происшествий. Само же хранилище Светлых артефактов ничем не отличалось от своего Тёмного собрата.
  - "Что брать?" - принялся я перебирать предметы.
  - "Я смотрю. Нет. Тоже нет. У этих недоумков серьёзный артефакт только если случайно заваляется," - начал жаловаться голос.
  Это может надолго затянуться.
  - "Перечисляй названия или эффекты."
  - "Успокоение, Поднятие Сил, Сон..."
  - "Сон? Где?"
  - "Бесполезно. Для наложения заклинания нужно прикоснуться к объекту и произнести активатор. И даже тогда сон не наступит мгновенно. Так, дальше: Благодать, Зоркость, Вспышка..."
  - "Вспышка? Насколько яркая?"
  - "Учитывая твою ситуацию - очень яркая. Но артефакт одноразовый."
  - "Плевать. Где?"
  - "Вон то зеркальце."
  Нашёл. Деревянная ручка, деревянная оправа, маленькое круглое зеркальце. На ручке уже знакомый рычажок. Спрятал его в карман штанов, чтобы артефакт не бросался в глаза.
  Только ручка слегка торчит.
  Я понимал, что мне нельзя медлить, но выходить наружу не хотелось категорически.
  Выбора нет.
  Вышел из хранилища. В десяти метрах от меня стояла группа из семи стражей. Этот факт меня не удивил и не разозлил. Что ж, это будет последний забег. Они от меня не отстанут и всех семерых мне не перебить.
  Значит побегаем.
  Надолго моего энтузиазма не хватило. Бежать становилось всё тяжелее. Бок ныл нещадно. Несколько рёбер точно сломаны. Оглядываясь последний раз, насчитал уже девятерых преследующих меня стражников. Чувствую, вот-вот и ещё парочка выскочит спереди, взяв меня в клещи.
  Стоп. Это ведь...
  - "Нет, не сюда. Там тупик!.. А это будет интересно."
  Ускорился. Действительно тупик. Но знакомый тупик. Достал знакомый ключ. Открыл знакомую дверь.
  Зеркальная комната.
  Войдя внутрь, схватил первое попавшееся зеркало. Тяжёлое, блин. Швырнул его в коридор, схватил следующее... следующее... следующее. Хватит. Погоня уже близко. Но неплохо получилось: метров шесть коридора засыпано осколками зеркал. Вытащил меч. Пошёл к дальней стене комнаты, по пути разбивая зеркала направо и налево. Прошёл метров десять, уперевшись в стену.
  Конец пути.
  Обернулся.
  Стражники не спешили. Когда я только повернул к тупику, они заметно сбавили скорость. Куда спешить? Заходят в комнату парами, расходятся веером. Часть держит в руках вместо оружия разнообразные палки, диски, у одного в руках посох. Пятеро остались в коридоре - закрывают мне путь отхода.
  - "Какой активатор? Как быстро сработает? И чем они меня могут приложить?"
  - "Активатор не нужен. Сработает мгновенно. Насчёт их артефактов... - задумался голос, - Ни один не работает на расстоянии более трёх метров. Не подпускай их, - взял он ещё одну паузу. - А ведь здесь все - шестнадцать Разумных. Готовься. Даже в этой комнате всех точно не получится ослепить, с остальными придётся пустить в ход железо."
  Я так не думаю. Вернул меч в ножны.
  - "Уверен? Я понимаю, что ты не мечник, но кулаками здесь много не навоюешь."
  Знаю. А ещё знаю, что мне и парочки из них в таком состоянии не побороть. Всё решится сейчас, если после вспышки среди них останутся боеспособные бойцы - мне конец. А значит... 'секрет-то оказывается прост'.
  Вытягиваю перед собой левую руку, торжественным басом произношу:
  - TRELODAS!!
  Отренированные до автоматизма рефлексы - то, что делает солдата профессионалом, но они же могут его погубить. Взгляд каждого стражника в комнате прикипел к моей ладони в ожидании жеста. И он последовал. Вот только вряд ли кулак с выставленным средним пальцем активирует хоть какое-нибудь заклинание. Но в то же мгновение рядом с левой ладонью появилась правая, с силой сжимающая небольшое зеркальное, как спасительную соломинку.
  Рычажок вверх.
  ВСПЫШКА!
  
  ***
  Глаза горят. Всё плывёт и пляшет. Прямо перед Вспышкой я закрыл глаза и отвернул голову, а следом сразу прикрыл левой рукой, отыгравшей роль наживки. Помогло не сильно. Так не пойдёт. Закрыл глаза. Вдох-выдох. Открыл. Снова закрыл. Вдох-выдох. После очередного повтора, начал понемногу различать окружающие предметы.
  Лежали. Они все лежали на полу. Молча. В неестественных позах. Лишь трое стражников, закрыв лицо ладонями, тихо стонали из коридора.
  - "Они мертвы?"
  - "Да. Болевой шок, выжженная сетчатка. Да что там сетчатка, ты им полностью глаза сжёг. У кого инсульт, у кого инфаркт, - замолчал он ненадолго. - Хорошая Вспышка получилась. Внутри ручки зеркальца есть волосок, который перегорает после использования, вне зависимости от силы заклинания. Заранее не скажешь цел он или нет. С этих недотёп сталось бы закинуть в хранилище использованный артефакт. Повезло, что вообще сработало."
  '...и врагов не надо.'
  Пробежался взглядом по телам. Остановился на одном. Моя комплекция. И доспех у этих ребят хорош. Укреплённый в слабых, уязвимых местах. Кармашки, пряжки, застёжки, позволяющие его удобно подогнать под себя. Даже смотрится приятно.
  - "Ты довольно быстро с ними справился. Нохей может ещё не успел привести подмогу, есть шанс выскочить через главный вход с минимальным сопротивлением."
  Заманчиво, но...
  - "Нет. Я сюда не за горой трупов пришёл."
  Странное отношение: если я ничего отсюда не унесу, то буду считать, что убил два десятка человек без всякого смысла и даже малейшего оправдания.
  Впрочем, стоит признать, что это оправдание - так себе.
  - "Согласен, - поддержал меня голос. - Костюмчик этого жмурика тебе однозначно подойдёт. Вот только подняв такую шумиху, ты не сможет незаметно свалить с мешком подарков. Пусть ты воспользуешься аварийным выходом в конце салона, пока все ждут тебя у главного, чтобы выбраться отсюда, но нужно ещё перелезть через пятиметровую стену, да и про возможную погоню не забывай. Поэтому давай так: возьмём тряпьё мертвеца, поясов со всякими кармашками побольше, напихаем их добром и хватит. Только то, что можно унести налегке."
  - "Всегда предпочитал качество количеству. Говори, что брать, но только самое нужное для пешей прогулки по лесу Крирда. На объяснения времени нет: 'Вот эту хрень и вот эту хрень' - для чего они нужны, буду узнавать на ходу."
  - "Нужно будет заскочить на первый этаж в каморку Слепых Стражей. Три с половиной года назад я услышал часть одного диалога, надо проверить."
  - "Тогда не будем терять время."
  
  ***
  - "Давай, смелее!"
  Легко ему говорить. Это мне сейчас нужно выйти через парадный вход, надеясь, что всё сработало, и меня там не ждут с распростёртыми объятиями.
  Помимо сбора добра в разных хранилищах, мне пришлось почти десять минут копошиться в одной комнате на первом этаже. Это был очередной Пространственный Узел, в центре которого стоял уже знакомый постамент, вот только на нём вместо одного большого кристалла были десятки маленьких. Я их переставлял и переворачивал, следуя инструкциям своего попутчика, и особо не вникая в смысл своих действий. Надо сюда, значит надо. И после всех этих манипуляций, войдя в эту дверь, выйти я должен уже из другой, подальше от злобной стражи.
  Магия магией, но вериться с трудом. Ладно, хватит себя...
  Взял в руку мешок. Да-да, мешок. Только дело не в жадности, а в экономии времени. Я всё ещё оставался в своей цветастой одежде. Снятый доспех, вместе со всем остальным скарбом находились в мешке. Переодевание, расфасовка вещей по кармашкам и поясам займёт прорву времени. Я решил не рисковать, боясь, что стражники снаружи не станут долго ждать. Выберусь наружу, найду укромное место (да хоть в дом к кому-нибудь залезу), там этим и займусь.
  - "Не забудь закрыть глаза. Закрываешь глаза - открываешь рот... в смысле дверь, выходишь наружу, закрываешь дверь, открываешь глаза. Ясно? Одно из правил пространственных искажений - они должны быть незаметны, даже коридоры не изменялись у тебя на глазах, лишь за поворотами, за углами, пока не видно. Нарушишь - точно вывалишься прямо к страже в ладони."
  - "Я понял. Не в первый раз уже разжёвываешь."
  Поехали. Сделал всё по пунктам: закрыл глаза, открыл дверь, вышел, закрыл дверь. Но даже в таком элементарном порядке действий у меня возникла заминка: когда я выходил, мешок с вещами зацепился за косяк, пришлось пару раз его дернуть. Справился. Дверь закрыта, я прижался к ней спиной, пытаясь угадать что увижу, открыв глаза. Круто будет увидеть десяток мечей у своей шеи и еле сдерживающихся, чтобы не заржать стражников, смотревших как я с закрытыми глазами выдёргивал зацепившийся за дверной косяк мешок, выходя к ним на огонёк.
  Медленно приоткрыл глаза. Вернее, один глаз.
  Пустая улица. Я стоял на крыльце самого обычного одноэтажного домика, типичного для этого города.
  Получилось!
  Впрочем, рано радоваться. Проблем ещё полно. И первая - местность вокруг мне не знакома. Вскинул голову. Нашёл знакомый шпиль. Приблизительно прикинул, в какой части города я нахожусь. Осталось решить, куда идти.
  - "В двухстах метрах за твоей спиной Гнойник. Идём туда."
  - "Нет. Я в Гнойнике не был, а при погоне знание местности важный довод."
  - "Страже королевским указом запрещено заходить в Гнойник под страхом смерти."
  - "Хм-м, тоже неплохой довод," - вынужден был я признать.
  Быстро проскочил через пару переулков. А вот и знакомая стена. Бросил взгляд по сторонам. Несколько прохожих, но стражи не видать.
  Вперёд!
  Подбежал к стене, перекинул мешок, перемахнул сам, подхватил мешок, пригнулся и ходу, ходу! Пробежав несколько сотен метров, увидел небольшой узенький переулок. Хорошее место, из-за стены никак не разглядеть. Заскочил в него, кинул мешок прямо на землю, сам развалился рядом.
  Пора сменить имидж. Начал со штанов. Удобные. Много карманов, как в армейских. Надеюсь, в этом мире стражникам не запрещают использовать их по назначению, заставляя ломать голову над вопросом: 'Зачем делать столько удобных карманов, если они должны быть пустыми?'
  В боку в очередной раз стрельнуло. Лицо скривилось от боли.
  - "Три ребра сломано. Гематома, отёчность. Небольшое внутреннее кровотечение. Довольно серьёзно. Когда бегаешь, сколы рёбер в опасной близости от... В общем, лучше тебе лишний раз не напрягаться."
  Неутешительный диагноз. Ещё и внутреннее кровотечение.
  - "В этом мешке есть что-нибудь для меня?"
  - "Как ни странно, но нет. Исцеляющих артефактов или микстур не было вообще. Думаю, их сразу отдают Его Лицемернейшеству. Есть несколько временных решений, только потом состояние лишь ухудшится."
  Ничего. Прорвёмся. Бывало и хуже.
  Спиной почувствовал чей-то взгляд. Резко развернулся. Девочка. Маленькая девочка лет семи-восьми в потёртом платьице. Светлые волосы, голубые глаза. Она тихонько стояла на месте и смотрела прямо на меня.
  - Не бойся. Я тебя не обижу, - сказал я успокаивающе.
  Вообще не умею говорить с детьми. Голос сразу становится приторно-елейным, как будто сказку читаешь. Вроде так и надо - мягко и спокойно, только слыша себя со стороны, кажется будто я... обманщик, заманивающий ребёнка в ловушку. А нормально говорить не могу, оно само так происходит.
  Девочка подошла ко мне на несколько шагов. Замерла. Подошла ещё ближе. Замерла.
  Несколько секунд она стояла неподвижно. Я тоже.
  - Вот, - протянула она мне небольшое яблоко, которое держала в руках.
  - Я... я... - чёрт, вот что я должен сказать?
  - Кали! Кали! - Девочка обернулась на крик, выскочила из переулка обратно на улицу.
  Вернулась уже не одна: она тянула за руку молодую девушку лет двадцати, долговязую, с чёрными, как смоль, волосами. Увидев меня, она переместила девочку себе за спину, правда та быстренько выскочила обратно, встав сбоку от старшей. Девушка окинула меня взглядом своих карих глаз, задержав его на штанах.
  Штанах стражника.
  Как бы беда не случилась.
  Я в свою очередь подробней рассмотрел их. Я уже видел такое, к счастью или к сожалению. Гордая бедность. Лица и шеи чистые, как и руки, под ногтями грязи нет, платья хоть и потёртые, с заплатами, но аккуратные, видно, что за собой и своими вещами следят и ухаживают. Взгляд девушки не бесстрашный, опасается меня, но твёрдый, непреклонный. Я видел таких людей во многих поселениях разных стран, после того как бедность и разруху им принесли те, кто нёс свободу и правильные ценности. С этими же девочками так поступили собственные соотечественники, собственные семьи.
  - Марит, посмотри, ему нужнее, - заканючила девочка.
  Кали, получается.
  - Да, конечно, - подняла глаза Марит. - Можешь отдать.
  - Держи, - девочка подошла и снова протянула мне яблоко.
  Взгляд прикипел к фрукту.
  - Сейчас, погоди, - сказал я, наклоняясь к мешку.
  В комнате стражи Пространственной Ямы, как назвал оружейную мой попутчик, мы нашли тайник. Его в общем-то не особо прятали. Более пяти десятков золотых монет и ещё больше серебра. Я сгрёб это богатство, не став считать. Двадцать медяков - одна серебрушка, пятьдесят серебрушек - одна золотая. Немаленькая заначка. Как я и думал, оставшись без пригляда, охрана превратилась в воришек.
  Достал из мешочка с монетами золотую.
  - Давай меняться? - протянул монету девочке.
  - Нет! - твёрдо сказала Марит. А глаза Кали стали как блюдца, она завороженно смотрела на монету в моей руке.
  - Мне не жалко. И ничего взамен не надо, даже яблока, - тьфу, теперь и с Марит начал говорить как с маленькой.
  - Нет, - повторила Марит, после чего Кали повернулась к ней и несколько раз дёрнула за подол платья. - Хорошо. Медь. Если есть. Серебро, и тем более золото, просто отберут... хорошо, если просто отберут, - последние слова прошептала девушка.
  Как же меня это всё достало! Сколько можно испытывать моё терпение, мои нервы?!
  Я рванул к мешку, нашёл мешочек с монетами и принялся в нём копаться. Нету. Нету! Вытряхнул, монеты рассыпались, перемешались с остальными вещами.
  Нет. Ни одной нет.
  Встал. Почему-то не могу посмотреть им в глаза. Как будто это я виноват во всех их бедах и трудностях.
  - Нету, - сказал себе под нос.
  Глаза Кали, видевшей как я копаюсь в куче золотых и серебряных монет, застыли двумя зимними озёрами.
  Марит забрала яблоко из руки девочки, подошла, взяла мою ладонь и положила в неё фрукт.
  - Не надо, - жестко сказал я. Руку отдёргивать не стал, боясь её напугать.
  Девушка посмотрела мне в глаза. Сделала ещё один шаг навстречу. Её лицо оказалось прямо напротив моего. Она приложила руку к моей груди. Прикрыла глаза. Её ладонь скользнула чуть ниже, переместилась вбок.
  - REFUS, - голос Марит впервые прозвучал мягко.
  Я почувствовал тепло. Боль отступила. Дышать стало легче.
  Марит открыла глаза, слегка улыбнувшись мне.
  - Пойдём, Кали, - взяла она девочку за руку, уводя из переулка.
  - "Полное исцеление с первого применения. Для королевства недоумков довольно неплохо."
  - "Я уже устал от всей этой жести, но всё же спрошу - почему страже запретили сюда приходить?"
  - "Раньше они любили здесь гостить, но это приводило к беспорядкам, было несколько восстаний в ответ на действия стражи. Восстания, конечно, жестко подавили, что привело к большой потере дешёвой рабочей силы. Поэтому лет двести назад приняли такой закон. Низших всё равно можно подловить в рабочие часы, если прям очень хочется."
  - "Что не так с этой грёбанной страной?"
  Хоть кто-нибудь даст мне ответ на этот вопрос?
  - "Если хочешь услышать историю о добре и зле, о развращении чувством власти и вседозволенности, о религии, которая превращает в зверей, вместо очеловечивания - ты не по адресу. Как я уже упоминал, это не королевство подлецов, не королевство ублюдков, это - королевство недоумков. Власть, золото, похоть, заблуждения - всё это конечно играет свою роль, как и везде, но такими явными образчиками всего худшего в Разумном они стали из-за банальной глупости. Они просто не понимают основных принципов магического развития."
  - "При чём здесь магическое развитие?"
  - "Это длинная лекция, в ходе которой ты поймёшь, почему так мне интересен, почему мне важно, чтобы ты выжил, и почему в этом королевстве все так активно борются за главный приз в номинации 'конченный ублюдок'. Не беспокойся, в этом мире не везде так. Правда, где не так, там всегда найдётся свой геморрой."
  К концу нашего диалога я уже полностью переоделся. Содержимое мешка переместилось в несколько поясов и в карманы моей... формы. Буду называть формой. Так привычней.
  - "А говорил, что не Рэмбо. Обвешан поясами как пулемётными лентами. Теперь, когда ты здоров, шансы спастись стали немного выше плинтуса. Наверняка они всё ещё уверены, что ты в Пространственной Яме блуждаешь. А стандартная тактика 'начни прессовать всех родных и близких преступника' не сработает с Героем из другого мира. Эти по-другому искать не умеют."
  Я остановился.
  - "Что? Что ты сказал?"
  - "Рахлес!! Просто к слову пришлось, я вообще люблю всякую чушь нести... Рахлес!!"
  По шпилю Цитадели я определил направление к таверне 'Трудный день' и уже направился в ту сторону.
  
  ***
  Добраться до таверны не составило труда. Улицы были почти пусты. Народ попрятался в домах, выходя лишь по необходимости. Из стражи, я заметил лишь несколько парных патрулей вдалеке. Наверняка основная толпа обыскивает Пространственную Яму. Влад проскочил в переулок, выходящий на улицу таверны. Прошёл через него, прижался к углу. Прислушался. Тихо. Выглянул. Перед таверной было пусто, даже привычных бугаёв у входа не наблюдалось. Всё-таки это в основном ночное заведение, почти пустующее днём.
  Так, что там?.. Рахлес!!
  Влад выскочил из-за угла и чуть ли не побежал к соседнему от таверны дому. Тому, где живёт Телия. Тому, у которого были выбиты окна и выломана дверь.
  Заскочил в дом без всякой подготовки. Я ожидал, что на него сейчас набросится стража, простая ведь ловушка...
  Лучше бы это была ловушка.
  Стражников не было, они уже ушли. Логично, ну кто Герою эта девчонка? Никто. Это всем было понятно. Но повод прийти у них был.
  Телия лежала на столе. Светлые волосы разбросаны в беспорядке. Голубые глаза устремлены куда-то явно выше потолка. Платье задрано.
  Ей проткнули живот. Рядом, с пробитой головой лежал парнишка, работавший в таверне Рорты за стойкой. Дубинка так и осталась зажатой в его руке.
  - "Я его помню..." - слышу мыслеречь Влада.
  - "Они любили друг друга. - Нет смысла скрывать. - Я был с предыдущим Героем в соседней таверне. Видел, как они переглядывались в тайне ото всех."
  - "В тайне?"
  - "Если ты ублюдок, то всегда больше хочешь забрать то, что принадлежит другому. Девчонки, по работе имеющие с такими ублюдками дело, часто скрывают свои отношения."
  Почти минуту Влад неотрывно смотрел на Телию. Это плохо. Если он сорвётся...
  - "Рорта сказала, что всем в городе и королевстве заправляет Преосвещенство, это так?"
  - "Да. Король трус, не выходит из замка - у него там есть всё, что нужно. А вот Его Лицемернейшество, честно, самый отвратный ублюдок. Все, кто занимал эту должность были не лучшими Разумными, но этот... Он умеет взять в Разумном маленький недостаток и превратить его в огромный, поставив себе на службу. За время его правления прогрессирование всей этой грязи просто колоссальное. Думаю, максимум через пару десятков лет они здесь настолько озвереют, что перебьют друг дружку. Этому королевству недолго осталось."
  - "Ясно. Пойдём в гости."
  Рахлес!! Только не это. Если я его сейчас не остановлю...
  - "Влад, успокойся. Подумай, зачем ты это делаешь? Эта девушка, ты знал её три дня, то есть вообще её не знал. Она была обречена с самого начала. Ещё вчера, когда Релий во всеуслышание рассказал про её сестру, про помощь Низшей - это был приговор. Он может и крикнул 'мы все знаем', но это не так. Знали бы, и девчонка уже была бы мертва. Он один знал или подозревал, а молчал потому что... потому что хотел трахать эту девку, что воротила от него свой нос, собираясь шантажировать её этим. А тогда не выдержал и всё выложил. Пойми, здесь ненавидят Низших чистой, незамутнённой ненавистью, не разбираясь в её причинах и смыслах. Как только она решила помочь своей родственнице, она сама выбрала смерть. И поверь, она знала на что идёт. Её не стали бы убивать просто за то, что ты с ней переспал. Понимаешь, Влад? Твоей вины в её смерти нет. И сама девчонка тебе никто, нет смысла из-за неё идти на смерть."
  Нет. Влад продолжил идти, даже не сбавив шаг. Здесь нужно по-другому.
  - "Ладно, я понял. Ты прав: ублюдок в Цитадели заслужил смерть. Эти две жертвы - капля в море его поступков и решений. Вот только это лицемерие, Влад. В твоём поступке будет смысл, только если ты доберёшься до Преосвещенства и сможешь его убить. А если ты просто сдохнешь там как собака, кто отомстит за девочку и за остальные жертвы этой твари? А теперь послушай меня: эти ублюдки ничего не смыслят в магии, они слабаки. А я нет, мне более семиста лет и поверь, будь я жив, смог бы один всех в этом королевстве перебить. Пара месяцев, нужна только пара месяцев. Я обучу тебя магии, настоящей магии. А после ты вернёшься сюда, и сам сможешь решить, кто заслужил смерть. Вот это восстановит справедливость за смерть Телии, а не твой труп. Его Лицемернейшество забудет о вас через минуту после вашей смерти и продолжит мучить всё это королевство. Пойдём, Влад, сделаем всё по Разуму."
  Остановился. Отлично.
  - "А ведь ты прав, - конечно я прав. - Она мне никто. - Что?! - Дурочка, поверившая лжецу. Она 'подарила' мне одни из самых худших воспоминаний и ощущений. Так старалась той ночью, боясь, что я пожалуюсь или что всё пророчество рухнет, если она меня не удовлетворит. Три часа! Всё было так неуклюже, неуместно. Её минет - просто ужас. Половина старшеклассниц в моём мире посмеялись бы над её навыками. Думаешь, это приятно: трахать девушку, когда ни ты, ни она этого не хотите? Так что не думай, что я проникся к ней невероятной симпатией, что она стала мне родной. Пара месяцев? Не смеши. Я уже понял в какой мир попал. Через пару месяцев, если я буду ещё жив, у меня будет куча другого геморроя и проблем - в этом я профессионал. Нет, я уже не вернусь сюда. Если честно, - Влад устремил взгляд в небо, - через пару часов, когда солнце будет в зените, мои эмоции схлынут, я уже смогу мыслить более здраво и мне хватит благоразумия не бросаться в самоубийственную атаку."
  - "Тем более, Влад. Тем более. Значит..."
  - "Значит Его грёбанное Преосвещенство сдохнет здесь и сейчас из-за дурочки, которая мне никто!!"
  
  ***
  Проблемы начались внезапно. Когда Нероту доложили о том, что Герой проник в оружейную, он лишь отмахнулся от этой новости, приказав найти и привести к нему носатого разгильдяя и его двух помощников. Готовился устроить им знатный разнос за то, что недоглядели за подопечным.
  Через полчаса появились первые нехорошие предчувствия. Катия и Детора отыскали довольно быстро, а вот Релий как сквозь землю провалился. Но самое главное - его люди всё ещё не вывели Героя из оружейной. Заходить в здание после активации его защиты было бессмысленно. Более полусотни подчинённых собрались у входа, ожидая когда наконец хоть кто-то выйдет наружу. Но время шло, а изменений никаких не было. Когда к Нероту подошёл патрульный и сообщил, что тело Релия было найдено в переулке, начальник стражи был уже на пределе.
  Разделив людей на две группы, первую он отправил в оружейную узнать, что там происходит, вторую отправил в патрули по городу на случай, если Героя не найдут в здании.
  Ком проблем продолжил расти. Оружейную всё ещё обыскивали (уж больно много в ней отнорков и скрытых мест), но уверенность, что Герой прячется там, иссекала на глазах. А уж когда Нерот узнал, что вся охрана здания перебита, злость накрыла его с головой. Как? Как это могло произойти? Ущерб от этого Героя теперь столь велик, что свесить всех собак на простых стражников не получится.
  Спросят с него, и спросят строго.
  Дальше вообще началась мистика. В восточной части города, в районе ремесленников, разгорелось несколько пожаров. Нерот лично прибыл узнать, что случилось. Горели несколько складских помещений. Вернее, уже догорали. Жертв не было, вот только эти склады принадлежали... да, вот и этот ублюдок. Сейчас ему придётся слушать крики и ор одного из богатейших вельмож страны, обвинения в неисполнении своих обязанностей. Ему тоже нужен крайний, чтобы было с кого стрясти свои убытки.
  Закончив выслушивать этого напыщенного индюка, Нерот увидел спешащего к нему стражника:
  - Господин Нерот, ещё несколько возгораний в северной части города!
  - Что?! Что горит?
  - Это... это здания Господина Соретия, - почему-то прошептал стражник.
  Соретий! Да чтоб его Свет покарал! Как же так?
  - Господин Нерот, во всех сгоревших зданиях были активированы Тушители, но они не сработали, - продолжил доклад подчинённый.
  Верно. Владельцы этих складов люди состоятельные, и своё имущество защищали всеми доступными способами, в том числе и артефактами. Были у складов и сторожа, но те клянутся Светом, что ничего необычного не заметили. Да и огонь во всех случаях распространился слишком быстро.
  Это поджог. Однозначно. Но кто? И зачем? Снова этот Герой? А если и он, то тогда главный вопрос: как он это сделал? В разных частях города, обойдя патрули, не замеченный сторожами, сломав или отключив Тушители (как он вообще про них узнал?).
  Ещё несколько таких пожаров и ему придётся трястись за свою жизнь, а не за свой кошелёк.
  Нерот окликнул стражников, бесцельно шатавшихся вокруг догоравшего склада, и начал раздавать приказы:
  - Усилить патрули в восточной и северной части города, особо следить за имуществом членов Совета Короля. Загонять горожан в дома, никто не должен праздно шататься по улицам. Тогда Герой не сможет передвигаться незамеченным. И не забудьте - ни в коем случае не убивать, брать только живьём. Уж я устрою ему 'случайную' смерть.
  Подчинённые разбежались передавать приказ. Никто из них, как и сам Нерот, не обратил внимание на двух пацанят семи лет, стоявших в переулке неподалёку, с раскрытыми ртами смотревшими на огонь, пожирающий здание. Каждый из мальчишек твёрдо сжимал в ладошке настоящее сокровище - золотую монету, подаренную щедрым рыцарем за выполнение небольшого поручения.
  Ничего удивительного - на этих маленьких дьяволят вообще редко обращают внимание.
  
  ***
  Марий изнывал в своём доспехе. Личные стражи Его Преосвещенства всегда носили полный латный доспех, за восемь лет службы он уже привык и к духоте, и к скованности, но сегодня выдался особенно жаркий день. Ещё и время неудачное - солнце почти в зените. Тем более, что стоять в одиночку у входа для прислуги откровенно скучно.
  Но последние десять минут Марий желал именно одиночества.
  - Марий!.. Господин Марий!.. Я знаю, что ты меня слышишь. Ну чего тебе стоит, а? Дай уже меч подержать! - в сотый раз канючил этот мелкий засранец, Шотри.
  - Отвали, сказал, - тоже в сотый раз отказал Марит.
  Сегодня мелкий разошёлся сильнее обычного. Он, бывало, задирался, чего-нибудь выпрашивал, всё просился уговорить Его Преосвещенство взять его, такого способного, в личную стражу. Но всегда по-быстрому, долго не надоедал. А тут будто забыл, что скоро смена Мария подойдёт к концу и ему не поздоровится.
  Мысли Мария о скорой сладкой мести мелкому шкоднику ушли на второй план, когда из-за угла, слегка пошатываясь, вышел такой же, как и Марий, в полном доспехе, рыцарь.
  - Господин Щехей, - признал его Шотри. У мальца талант сходу узнавать личных стражников Его Преосвещенства.
  Щехей подошёл вплотную.
  - Здаров, Марий. Пусти внутрь.
  - Здаров. Ты ж сегодня выходной?
  Машинально ответив, лишь после Марий призадумался. Голос у Щехея вроде был обычным, а вроде и немного другой. Или это у него с похмелья так?
  - Господин Щехей, а можно меч ваш подержать? - влез в разговор Шотри.
  - Отвали, шкет, - послал его Щехей. - Меня Гофер выдернул, говорит что-то случилось, нужно чтоб вся стража была здесь.
  - А-а, из-за Героя что ли?
  - Мне почём знать? Открой, пойду в Латрину досыпать. Понадоблюсь, будите.
  - Понял. Код?
  - Маргоний.
  - Нет. Утром сменили же. Ты где?.. А, ну да, - открыл дверь Марий. - Новый код - Бермолий.
  - Ага. Бермолий.
  Щехей зашёл внутрь. Закрыв за ним дверь, Марий вернулся на свой пост.
  Шотри исчез без следа.
  
  ***
  Получилось. Эта была самая рискованная часть. Если бы Шотри не сообщил мне, что если убить или даже вырубить одного из личной стражи ублюдка, то об этом сразу узнают все остальные, я бы не стал заниматься этим фарсом. Но теперь всё позади, осталось только найти Преосвещенство и заставить его заплатить по долгам.
  Я и сам не ожидал, что от малышни будет столько толку. Но стоило Шотри услышать о золотых монетах в качестве награды, он организовал бурную деятельность. Чтобы собрать команду мечты из двух десятков сорванцов ему хватило пятнадцати минут. Головной штаб организовали дома у Митрия, друга Шотри. Он жил с отцом - беспробудным алкашом, всё время громко храпевшим со второго этажа. Поэтому нам никто не мешал. От меня потребовалось только рассказать малышне, что от них требуется, дальше они уже сами. Облазив все злачные места по всему городу, малышня знала обо всех мелочах и деталях, необходимых для совершения задуманных мной диверсий. Смотря как они спорят между собой о том, как лучше пролезть туда и сломать это, где лучше поджигать и что использовать для поджога, я чувствовал себя наивным, глупым дитяткой в окружении злобных гениев.
  Сложность возникла только с планом проникновения в Цитадель. Личная стража Преосвещенства была лучше укомплектована, в том числе и такими проблемными артефактами, но задавая наводящие вопросы, я смог разработать этот авантюрный план. Доспех стащили у настоящего Щехея, который по-настоящему вдрызг напился прошлой ночью. После я долго и нудно расспрашивал Шотри о его повадках: как здоровается, дефекты речи, слова паразиты, как обращается к пацану, который вызвался идти со мной, и о многих других мелочах. Проговорили и отрепетировали весь диалог между мной и Марием. И всё же я боялся, что из-за поднятой суматохи личной страже Преосвещенства накрутят хвосты, и Марий будет настороже. Боялся больше за парней. Спались мы у ворот, и стало бы ясно, кто у меня в помощниках. Даже представлять не хочу, что с ними бы тогда сделали. А так я уверен, что этих разбойников не поймают.
  Снял латные перчатки, положил на пол. Руки должны быть свободны. От Шотри я узнал, что Преосвещенство здесь, в Цитадели. Осталось только найти. Начнём со знакомого места.
  Он был в саду. Сидел на скамейке в беседке, пил вино из бокала. Как удачно. Я спокойно направился по тропинке прямо к нему. Конечно, он меня заметил.
  - Я сказал меня не беспокоить! Что случилось?..
  Я спросил, что случилось, докладывай!..
  Ты оглох, стражник?..
  Да что ты?..
  Только после этого он поднялся со скамейки, уставился на меня, наконец заподозрив неладное. Начал было открывать рот...
  - А-А-А! Нет! Нет! А-а-а!
  Я не стал дожидаться, пока он заговорит. Закреплённый с внутренней стороны доспеха, у предплечья, нож, выскользнул в руку, чтобы секундой позже торчать из правого колена Преосвещенства.
  Пока он корчился на земле от боли, я подскочил к нему, схватил за руку, дёрнул, переворачивая его на живот. Ногой в латном сапоге надавил между лопаток. Его Преосвещенство лежал на земле, прижатый моей ногой, одна его рука под очень болезненным углом была выставлена назад, я крепко держал её за запястье. Скоро боль в колене подуспокоится, он сможет собраться и наверняка запульнёт в меня каким-нибудь заклинанием. Как бы не так. Вытягиваю его руку, выкручивая её в предплечье, одновременно ладонью выкручивая её же в запястье. Преосвещенство уже не кричит - мычит от боли. Не зря я надавил ногой между лопаток, выбив из лёгких воздух - на хватало ещё, чтобы на его крики сбежалась стража. Несколько раз потряс плечом, в свободную руку, всё из того же тайничка в доспехе, выскользнула бечёвка, с заранее завязанной петлёй. Наклонился, накинул петлю ему на шею, поднялся, потянул бечёвку на себя, затягивая петлю на шее Преосвещенства. Проделывая всё это, не забывал продолжать выкручивать руку ублюдку, не давая ему шанса воспользоваться спасительной магией. Теперь он точно не сможет позвать на помощь.
  Сильнее натянул бечёвку, сильнее надавил ногой.
  -----
  Его Преосвещенство не понимал, что происходит. Всё случилось слишком быстро. Кто? Кто смог подкупить одного из его личных стражей? Он столько лет добивался их безоговорочной преданности. Ни у кого нет больше золота, чем у него, никто не может дать больше привилегий, чем он. У каждого из своих стражей он сумел отыскать слабость. Даже самую маленькую. Наклонность, пристрастие. Он поощрял эти слабости, развивал их. Теперь только он мог дать им то, что они хотели: возможность безнаказанно получить всё, что они жаждут. Никто и слова не скажет против личной стражи Его Преосвещенства.
  Тогда почему?
  Неожиданно ему стало немного легче. Бечёвка всё ещё плотно сдавливала шею, он не мог вздохнуть, но давление уменьшилось. Его Преосвещенство смог слегка повернуть голову и, сквозь красные круги перед глазами, краем глаза увидел своего убийцу. И его убийца, запрокинув голову... смотрел в небо. Разглядывал солнце, находящееся в самом зените, через узкие щели своего шлема.
  - Ещё бы пять минут, - знакомо прозвучал его голос, голова в шлеме повернулась к нему лицом. - Что ж, не повезло. Бывает.
  Он несколько раз накрутил бечёвку вокруг ладони, сжал её в кулак, давление между лопатками усилилось. Резкий рывок.
  Жизнь Его Преосвещенства сломалась вслед за его шейными позвонками.
  
  ***
  Ошеломление.
  Гофер рассказывал своим подопечным очередную историю о своей очередной победе на любовном фронте. Давно уже исчерпав свою фантазию по вопросам количества партнёрш, позах и продолжительности актов, он не гнушался самоповторения, порой просто заменяя имя главной героини из истории прошлой недели на новое. Вот и сейчас Гофер по секрету поведал, как вчера Вералия - одна из самых дорогих девиц Рорты, сама заплатила ему, лишь бы наконец ощутить в себе настоящего мужчину. Поэтому, когда над Цитаделью поднялся столб чёрного дыма он ещё несколько десятков секунд вдохновенно продолжал свой монолог. И лишь когда осознал, что именно сейчас происходит, наступило оно.
  Ошеломление.
  - Что за? - все слова и мысли мгновенно вылетели из его головы. - Так... так... Пидий, остаёшься здесь, остальные за мной!
  Сад горел. Яблони, вишня, инжир - почти все кустарники и деревья были в огне. Всё было задымлено, а запах стоял невыносимый.
  - Ваше Преосвещенство! Ваше Преосвещенство! - Гофер осмотрел всю территорию сада, но так и не увидел своего благодетеля.
  - Найдите Его Преосвещенство! - отдал он приказ своим подчинённым.
  Началась чехарда. Кто-то тушил огонь, кто-то обыскивал Цитадель. Прислуга и стражники мельтешили перед глазами, как рой насекомых. И лишь когда последние очаги пожара были потушены, а все помещения Цитадели обысканы, стало понятно - Его Преосвещенство исчез.
  - Всех людей на поиски Его Преосвещенства, начните с Цитадели, может мы что-то пропустили. Загляните в каждую дырку, каждую щель! Мы обязаны найти Его Преосвещенство! - зверем ревел Гофер на своих людей.
  Он не подозревал, что самый важный для него человек, его благодетель, находился совсем рядом.
  
  ***
  Влад шёл спокойно. Он покинул Цитадель почти сразу как началась неразбериха. Латный доспех, силами Банды Шотри, скоро вернётся к своему владельцу, который мирно спит в своей постели. Марий единственный, кто может хоть что-то заподозрить по отношению к малышне, особенно когда узнает, что Щехей проспал всю заварушку в Цитадели у себя дома. Но он будет молчать, ведь он сам окажется первым в списке на казнь, всплыви правда наружу.
  Когда утром Влад пробрался к Цитадели, я готовился к короткому бою и бесславному поражению. А когда Влад спрятался в переулке и подманил ошивавшегося на улице парнишку, я откровенно был в шоке. А дальше... дальше оказалось, что никакой атаки в лоб он и не планировал.
  План был в другом, и он прошёл как по маслу.
  Влад был похож на рождественскую ёлку. В его кожаном доспехе было полно карманов и кармашков и в каждом что-то было. За спиной висел полный колчан стрел. Три пояса, верхний из которых пришлось застёгивать на груди, так же были набиты всякой мелочёвкой. Пояс для ношения метательных ножей свисал с его правого плеча, на левом висел моток плетённой верёвки, на одном конце которой был закреплён мясницкий крюк. Ни верёвки, ни крюков или кошки в Пространственной Яме мы не нашли, но их очень быстро раздобыла малышня. Увидь Влада стражник, он мог бы заподозрить неладное, но сейчас вся стража либо на патрулировании северных и восточных районов города, либо разбирают по камушку Цитадель в поисках Его Лицемернейшества. Ха-ха. Пусть ищут. А вот редкие горожане, встречающиеся на пути, стараются убраться с дороги.
  После того, как педофил скончался, Влад развёл активную деятельность. Первым делом он... пошёл к бочкам с вином. С трудом стащив одну из них с другой на землю, он довольно ловко откупорил её при помощи меча и слил часть содержимого прямо под большую яблоню неподалёку. А потом... засунул в бочку Его Преосвещенство. Закрыл бочку, ещё больше поднатужившись, сумел поставить на неё вторую из пары, и пододвинул их на старое место. Всё. Ничего не изменилось, только нижняя бочка теперь наверху и наоборот. Ну и конечно в одной из бочек приобретал особый купаж Его Лицемернейшество.
  Теперь у личной стражи мертвеца будет много работы. Опросив прислугу, они узнают о странном стражнике, который как к себе домой заходил на кухню и на склад, хватая всё, что ему приглянется и молча уходил. Эта будет единственная подсказка. Крови почти не было, видимо, ради этого Влад и задушил ублюдка, не став бросать нож в шею или голову, обойдясь малокровным ранением в колено. Там в основном сухожилия: боли больше, а крови меньше. Влад быстро от неё избавился.
  Первым деревом, вспыхнувшим ярким огнём, была та самая яблоня. Предварительно, Влад обрубил её ветки, разбросал вокруг и поджёг их вместе с деревом. Пятно от вина теперь не разглядеть, а аромат напитка за вонью горелого дерева, листьев, фруктов, уксуса и других специй с кухни, уже не различить. Самое забавное, что даже начав пробовать отчаянные меры - разбирать стены и полы Цитадели, перевернув всё в ней вверх дном, стражники ещё долго не посмеют подойти к бочкам с драгоценным напитком, который их благодетель любил и ценил больше всей своей паствы.
  Да уж. Всё получилось куда лучше, чем я ожидал. И теперь, когда основная опасность позади, мои мысли возвращаются к конкретному событию: пока Шотри с другим мальцом добывали доспех Щехея, вернулись два паренька, выполнив своё задание. Влад заплатил им оговоренную цену, и несмотря на риск нарваться на патруль, вышел из убежища...
  
  ***
  Марит вышивала. Она занималась этим постоянно, ведь именно вышивка была её кормильцем. Каждый день, с утра и до вечера, казалось, она должна бы уже возненавидеть это занятие, но ей нравилось. И дело не в том, что это успокаивало или отвлекало от мыслей о своём положении. Нет. Более того, Марит считала заслуженным для себя находиться здесь, в Гнойнике. Она была единственной, кто заслужил такое отношение, в отличии от остальных.
  В вышивке Марит нравилось созидание. Взять отдельные куски ткани и получить из них что-то нужное, полезное - разве это не прекрасно? Она как обычно увлеклась процессом, и когда в дверь постучали, вздрогнула от неожиданности. Быстро отложив вышивку, Марит встала со стула и пошла встречать гостя. Здесь, в Гнойнике, она не боялась.
  Если бояться и здесь, то это уже не жизнь.
  Это был он. Тот странный мужчина, встреченный ею чуть более двух часов назад. Марит не знала, как к нему относиться. В его глазах она видела одно, но вот выглядел он... в этот раз он был полностью одет как стражник. Она не могла понять, как себя вести: открыто или же...
  Его слова помогли ей решить.
  - Ты знаешь Телию, служанку в 'Трудном дне'?
  - Нет, не знаю никакой Телии, - твёрдо ответила она.
  - Ясно, - спокойно отреагировал он. - У Телии где-то здесь живёт сестра. Её тоже не знаешь?
  - Не знаю! - упрямо продолжала Марит.
  - Тоже ясно, - сказал он, как-то, с одобрением что ли? - Вот. Прошу, пожалуйста, передай сестре Телии не меньше половины, - протянул он ей мешок.
  Она рефлекторно протянула руку, обхватив обвязанную верёвкой горловину мешка. Стоило ему разжать свою ладонь, как мешок, слишком тяжёлый для тонкой девичьей ручки, рухнул на пол с характерным звоном.
  - Это... - не сводила Марит взгляда с мешка, в которых продают соль по десять килограмм.
  - Медь, - всё так же спокойно сказал незнакомец.
  Марит, конечно, не могла знать, что Влад подрядил несколько мальчишек на массовый сбор меди. У Шотри с его командой у самих её немало скопилось, но когда Влад сказал, что меняет медь на серебро по двойной цене, они развернули активную деятельность. Сгребли всё серебро, что смогли скопить и кинулись обменивать его в немногочисленные, но всё же работающие даже в такой день, лавки и магазинчики.
  Пока Марит продолжала смотреть на свалившееся богатство, незнакомец развернулся и направился прочь. Но монеты недолго владели Разумом девушки, и она быстро смогла понять, что для неё важнее всего:
  - Что с ней? Что с Тели? - закричала она ему вслед.
  Незнакомец остановился. Повернулся к девушке лицом, собираясь что-то сказать, но не смог. Казалось, он не мог подобрать правильные слова.
  Поборовшись с собой несколько секунд, он всё же произнёс:
  - Я убил её.
  Незнакомец ушёл.
  
  ***
  Влад подошёл к городской стене. Хорошее место. По левую сторону от южных ворот. Расстояние до сторожевых башен с обеих сторон приличное, патрулей на стене не видать. На той стороне ни полей, ни крестьян. Чем меньше свидетелей, тем лучше. Влад снял с плеча моток верёвки, размотал пару метров, моток оставил в одной руке, другой раскрутил крюк. Швырнул. Верёвка улетела за парапет. Потянул на себя, крюк зацепился. Пару раз дёрнул. Держит. Очень сноровисто забрался на стену, сразу видно, что опыт есть. Оказавшись на стене, осмотрелся. Никого не было видно, лишь в стороне на полях были заняты своим делом крестьяне. Тревогу также никто не поднимает. Быстро скрутив верёвку, Влад перекинул моток через плечо. С той стороны стены находился ров два метра шириной, но учитываю пять метров стены, перепрыгнуть его будет несложно.
  Так и получилось. Лёгкий разбег, прыжок, приземление, перекат, и вперёд. Правда, как-то странно он бежит. Из стороны в сторону, зигзагами. После нескольких секунд этих странных передвижений, Влад кинул взгляд назад, на стену. Никого нет. И только после этого он на всех парах устремился к лесу Крирда по прямой.
  Скоро эта беготня закончится. Появится время остановиться и разобраться наконец, что с ним не так. Несколько предположений у меня уже есть, но хочется знать точно. Так или иначе, в этот раз мне достался интересный Герой. И уж я, Дедион, постараюсь научить его, как по-настоящему нарушать законы физики.
   
  

Глава 2. Не та фраза, которую ты бы хотел услышать перед смертью.

  
  Лес Крирда в этой его части был достаточно редким, что позволяло бежать без опаски вмазаться в дерево или влететь в кусты.
  И я бежал.
  Полтора часа непрерывного бега. Последние сорок минут я перестал оглядываться назад в ожидании увидеть преследователей, но и остановиться, думаю, было бы слишком самонадеянно.
  - "Всё, хватит, марафонец. Отдохни," - очнулся молчавший до этого попутчик.
  Я бы не был таким беспечным.
  - "Со всякими усиливающими заклинаниями меня могут быстро нагнать. А моё жизненное кредо гласит: лучше устать, чем умереть."
  - "Полезная и очевидно правильная жизненная позиция. Вот только погони за тобой нет. И не будет."
  Замер.
  - "Почему?"
  - "Пока Его Педафилейшество принимает винную ванну, все будут заняты только его поисками. А когда омолаживающие процедуры утопленника прервут, начнётся борьба за его остывающее место. Про несчастного, маленького Героя все забыли ещё до того, как ты перемахнул через стену, и уже не вспомнят."
  Серьёзно? Впрочем, с дисциплиной и порядком у них там и правда не очень.
  - "Мог бы раньше сказать."
  - "Мог. Но тебе нужно было побегать, проветрить Разум."
  - "У меня уже был психотерапевт, другого мне не нужно." - жестко ответил я.
  - "Как скажешь. Больше не буду решать за тебя. Но одно дело, если я обманул тебя, или исказил правду ради каких-то своих целей, и другое, когда ты сам занимаешься дурью, а я не доношу до тебя этого факта. Это ведь мои знания: хочу делюсь, хочу нет," - отчитали меня как ребёнка.
  И по делу.
  - "Я не поэтому... Неважно. Ты обещал мне лекцию."
  - "С чего бы начать? - Кажется, это и правда надолго. Присяду-ка на то поваленное дерево. - В общем так: магия моего мира очень напоминает математику твоего. В начальных классах учительница тебе говорит: 'Вот ноль, самая маленькая цифра, следом идёт один, два и так далее'. А позже ты узнаёшь, что существуют отрицательные числа, дробные, что между нулём и единицей бесконечное множество чисел. В общем, первоклашкам никто не станет вводить определения линейно-упорядоченного множества, натурального ряда и других весёлых вещей. Многие термины приводятся им как аксиомы, но если говорить строго, это не так.
  То же самое с магией. Сейчас я буду рассказывать тебе основы магической науки в самом упрощённом виде. В действительности всё куда сложнее, но это ты будешь узнавать уже походу. Зато сейчас тебе не придётся чувствовать себя первоклассником на лекции по контурным интегралам."
  - "Давай, Коши, начинай уже."
  Мой попутчик явно распаляется от этой темы.
  - "Я не... неважно. Существует пять типов магии:
  магия Разума
  магия Души
  магия Тела
  магия Характера
  магия Предмета или Артефакторика, как некоторые её называют. Хотя, строго говоря, эти понятия не тождественны. Артефакторика, в первую очередь..."
  - "Угомонись, Эйлер. Пять типов, запомнил."
  Не могу понять: он издевается или действительно такой?
  - "Помимо пяти типов, магия делится на две направленности: Светлая и Тёмная. В итоге получается десять видов магии, например: Светлая магия Разума или Тёмная магия Души.
  Также у каждого заклинания есть величина. Представь отрезок от минус единицы до единицы. Единица - абсолютно Светлое заклинание невероятной Силы, минус один - соответственно полностью Тёмное невероятной Силы. В зависимости от направленности и Силы заклинаний, каждое из них можно расположить на этом отрезке. Причём, это относится к конкретным заклинаниям конкретного мага. То есть, даже одно заклинание, сотворённое разными магами, будет иметь разную величину, в зависимости от способностей мага. Пока всё понятно?"
  - "Понятно, Риман. А что с нулём?"
  - "Нейтральные заклинания. Но их очень мало. Хоть на одну сотую, или миллионную, но почти все заклинания имеют направленность, Светлую или Тёмную, положительную или отрицательную. Теперь на примере конкретного мага: он знает пять Светлых заклинаний и, скажем, шесть Тёмных. Каждое из них имеет величину. Усиливая заклинание, маг может повысить его величину, по модулю, очевидно (ну конечно, очевидно). Естественно, величина зависит не только от Силы заклинания, но и от его природы. Например, Лечение более Светлое, чем Светлячок, ведь оно оказывает явный положительный эффект на цель, поэтому при равной Силе у Лечения величина больше.
  Если сложить величины всех Светлых заклинаний получим общую Светлую величину. Тоже самое с Тёмными заклинаниями.
  Если сложить величины всех заклинаний магии Разума, по модулю, без учёта знаков, получим общую величину магии Разума. С остальными типами магии точно также.
  И после всего сказанного мы добрались до долгожданной Теоремы основ магического развития: Сумма всех величин всех заклинаний мага в каждый момент времени стремится стать равной нулю."
  Тут я ненадолго подзавис. Всё же мой попутчик развёл много воды. Хотя, если подумать, то всё не так уж сложно.
  - "Погоди, Вейерштрасс! Тёмные с минусом, Светлые с плюсом, сумма к нулю - то есть Светлая магия уравновешивается Тёмной?"
  - "Не уравновешивается, а стремится уравновеситься."
  Понятно. Свет стремиться сравняться с Тьмой и наоборот. Философская мысль, выраженная в научной форме. Но тогда выходит...
  - "Но ведь... погоди... в Марктоте... Стоп! Ты сказал - магия Характера?"
  - "Запомнил, это хорошо. Всё верно, Характер для мага - тоже магия. Черты Характера - заклинания. Все черты Характера также имеют направленность и величину. Если их сложить, получится общая величина Характера.
  Именно за счёт Магии Характера и работает эта теорема. Магия Характера самая гибкая, у неё нет шкал и расположенностей... об этом расскажу чуть позже.
  Проще говоря, если ты будешь учить только Светлую магию Разума, Тела и Души, то именно Тёмная магия Характера будет стремится их компенсировать. Это не мгновенный процесс, но со временем, не замечая в себе никаких изменений, ты перестанешь быть собой."
  Звучит не очень приятно.
  - "Погоди, а Низшие? Они не знают никакой магии, получается их характер должен быть нейтральным, сам себя уравновешивать?"
  - "Низшие не маги. Маг только тот, кто изучил и использует хотя бы одно заклинание Разума, Души или Тела. На Чудесников Теорема не распространяется."
  - "Чудесников?"
  - "Если ты не маг, потому что не можешь или не хочешь, значит ты Чудесник. Многие называют Чудесниками и тех, кто изучил небольшое количество заклинаний и не делает, или не может делать упор на магическое развитие.
  Но вернёмся к Теореме. В связи с её существованием самый надёжный и простой способ магического развития - раскачивание маятника."
  - "Выучил Светлое заклинание - выучи Тёмное?"
  - "Верно. Сама природа магии ускорит процесс изучения Тёмного заклинания или нескольких слабых Тёмных заклинаний, чтобы уравновесить выросшую общую Светлую величину. В Ледирии же глупость предков привела к вырождению потомков. У них развитие выглядит так: выучил Светлое заклинание, ждёшь пока Характер компенсирует, всё больше становясь ублюдком, и по новой. В Устелии наоборот.'
  - "То есть получается, что все Тёмные поголовно добряки?"
  - "В целом, но не в частности. Светлая магия не тождественно добрая, а Тёмная не тождественно злая. Многие отвратительные поступки совершаются из добрых намерений. Но в общем ты прав: именно Ледирия постоянно совершает нападки на Устелию."
  - "Как эта чехарда вообще могла начаться в их королевствах?"
  - "Точно не знаю. Это ведь никому не интересный угол в заднице континента. Я и сам узнал о существовании этих королевств уже после смерти, синхронизировавшись с Героем, появившимся в тронном зале восемьдесят два года назад. Ты мой четвёртый носитель в Ледирии. Но в общих чертах всё понятно: тяжёлое переселение, большие потери, Разумным нужно было утешение, объединение, и кто-то, прировняв Свет к добру, создал религию в нескольких поселениях. Через пару поколений эти поселения объединились в Светлое королевство, начав нападки на остальных. А эти остальные, увидев, что их соседи озверели именно после принятия Света, решили что Свет - зло. И выбрали Тьму. В итоге мы имеем два королевства недоумков, которые даже не понимают, что думают не своим Разумом, а их мысли искусственно искажаются магией."
  Вот и весь секрет.
  Столько размышлений и попыток разобраться в ситуации. Найти ответ. Истина же, как всегда, оказалась скучна и прозаична.
  - "Хотел бы я сказать, что это невероятно глупо и неправдоподобно. Но сколько людей погибло из-за незнания или отрицания банальных вещей: гигиены, основ медицины? В моём мире во многих странах долгое время даже мыться считалось вредно для здоровья. - Успокойся. Обещал же себя не накручивать. - Есть только две бесконечные вещи: вселенная и глупость. Вселенных, старина Альберт, действительно оказалось много, и всё же в их бесконечности я тоже до сих пор не уверен... - Нет. Тут я успокоиться не смогу. - Сука!! Твари! Вот же хрень! И меня во всё это дерьмо вмешали! Зачем вообще нужен Герой для борьбы с Тёмными, которые мирно сидят в своём королевстве!?"
  - "Нужно было тебе подольше побегать," - насмешливо прозвучал голос попутчика.
  - "Скорее ноги сотру, чем успокоюсь!" - не разделял я его веселья.
  - "Пророчества и не должны быть добрыми, светлыми и правильными. Это просто задания, порой не для слабонервных. Никто не выложит тебе ковровую дорожку к спасению принцессок, сражению драконов и победами над нежитью. Всё сам."
  - "А то я не знаю. Но 'всё сам' не означает, что нельзя послать к чёрту то, что тебе не нравится, и необходимо это стоически терпеть. Выбрался же из Марктота - можно и покрыть девятиэтажным матом это грёбанное королевство."
  - "Выбрался ты не без моей помощи, но соглашусь, получилось неплохо."
  Вот мы добрались и до этой темы.
  - "Я так понимаю, ты помогал в первую очередь себе, а мои нужды были в хвосте. Ты обещал об этом рассказать. В чём твой интерес? При первом общении твоё отношение к моей жизни было в прямом смысле... наплевательским, - выделил я последнее слово. - Скажу честно, мне не нравится, что кто-то сидит в моей голове и пытается отдавать приказы. Очень не нравится."
  - "Это я уже понял. И даже испытал на себе. Настало время второй лекции:
  Меня зовут Дедион. Маг. Моё жизнеописание бесполезно для тебя без знаний местной географии и истории. Куда интереснее моя смерть. Я был убит через несколько лет после своего пятисотлетия. - Я сейчас не ослышался? Пятьсот? - Нарвался на кого не следует и поплатился за это.
  Но на этом моя история не закончилась. Меня убили при помощи артефакта. Особого артефакта, благодаря которому я стал таким. Если проще, я потерял Разум, Тело и Характер, сохранив только Душу, которая раз в два-три года синхронизируется со случайным Героем, одновременно с его попаданием в наш мир. Кстати, мир этот называется Катинол. Чисто для справки. Через какое-то время Герой умирает, а я синхронизируюсь со следующим."
  - "Тела у тебя может и нет, но вот Разум и Характер точно на месте."
  - "Не в прямом ведь смысле Разум и Характер. Но это тема двадцать пятой лекции о магии."
  - "Понял, не дурак. Вернее, понял, что дурак. А что с тобой происходит в перерывах между синхронизациями?"
  - "Моя Душа хранится в артефакте. Я при этом ничего не чувствую, не способен думать, испытывать эмоции. Не в смысле отключился - очухался уже в новом Герое, а именно пребываю в этом состоянии-нестоянии. Фактически я паразит. Мыслю и чувствую за твой счёт. Ты с этого ничего не теряешь, я просто использую саму возможность, ресурс твоих Тела, Разума и Характера. Мысли и эмоции однозначно мои собственные."
  - "Я так понимаю в артефакте тебе не особо комфортно. В Герое поприятней будет. Отсюда всё тот же вопрос: почему наше знакомство состоялось так неудачно? Помимо цитаты Есенина - её я оценил."
  - "При жизни я был способным магом. Но однобоким. Самая большая магическая шкала у меня была у Тёмной магии Души. Более того, именно к ней у меня была расположенность. Чтобы компенсировать её я развивал Светлые магии Тела и Разума. К Светлой магии Души у меня была антирасположенность. Но этого не хватало. В конце концов я начал использовать несколько очень мощных и крайне дорогих Светлых артефактов постоянного действия. Известная уловка для таких случаев как у меня. Так при жизни я добился равновесия Светлой магии и Тёмной. Сейчас же от меня осталась только Душа, синхронизированная с тобой," - замолчал Дедион.
  - "И? Это что, конец? Я так и не по... Теорема основ магического развития?" - дошло до меня.
  - "Догадался. Меня убили артефактом, не потому что не было другой возможно. Нет, он это сделал, чтобы помучить меня и после смерти. В артефакте моё состояние отвратительно, но я этого даже осознать не могу, да и привык уже за двести пятьдесят лет. А вот здесь, в Герое, начинается самое худшее. Как только я синхронизируюсь с Героем, он становится магом, ведь я носитель магии Души, и в дело вступает Теорема. Моя Тёмная величина Души просто колоссальна. А Светлая почти на нуле. В новоприбывшем Герое на нуле вообще всё. Кроме Характера. Вот он и начинает кардинально меняться с невероятной скоростью."
  - "Кое-что припоминаю: тот чокнутый Герой в Ледирии, трёхлетней давности, всего боящийся, вечно извиняющийся и кающийся во всех грехах. Кажется, его крыша поехала не на фоне перемещения в другой мир."
  - "Не только и не столько. Так и получается. Для того, чтобы осознать всю боль и бесцельность моего существования в артефакте, меня временно отпускают на прогулку, давая Разум, Тело и Характер. И как только я полной грудью вдохну безнадёги, начинается новый этап. Как я уже упоминал, я паразит. Как только Характер носителя начинает магически искажаться, это затрагивает и меня. Я может и посмеялся над идиотами, по своей воле отдавшими свои эмоции на волю магии, но я понимаю их как никто другой, - голос Дедиона неожиданно стал жестким, резким. - Нет! Это они даже представить себе не могут какого это: когда ты всем естеством чувствуешь, как тебе в мысли, эмоции влезает что-то инородное, неправильное, а ты ничего, вообще ничего не можешь сделать и молча подчиняешься. А оно всё давит и давит..." - затих он.
  Отвратительная ситуация.
  - "Но я ничего такого не чувствую."
  - "Вот именно, Влад. Вот именно! Ментальная магия - одно из направлений магии Души. И я в ней довольно хорош. Научился даже после синхронизации на какое-то время полностью отделяться от Героя. Надеялся, что за это время Герой сдохнет и мне не придётся проходить через... Редко получалось. Герои обычно живут недолго, но и так быстро умирают нечасто. С тобой я продержался почти сутки. Очнулся во время твоей встречи с винным ихтиандром. Хотелось закончить всё побыстрее, вот я и... ну ты сам помнишь. Заставить носителя на кого-нибудь напасть или покалечить я не могу: Характер Героя буквально плющится под действием Теоремы, даже моих Ментальных навыков не хватает на серьёзное вмешательство. Зато всякую мелочёвку могу потянуть.
  Но не в твоём случае. Ты не просто проигнорировал приказ, наоборот, это ты меня задвинул. Заткнул мне рот. Лишил меня мыслеречи. Герой, даже суток не пробывший на Катиноле в Ментальном противостоянии переборол пятисотлетнего мага. Мои способности сильно урезаны, но всё же... Пока возмущался, пыжился, напрягал силёнки, чтобы показать новичку, кто здесь главный, я понял одну простую истину - это был я. Я и никто иной. Мои мысли чисты. Ты не представляешь, какое это блаженство - думать. Любить то, что любишь, ненавидеть то, что ненавидишь. Сам.
  Такое возможно, только если и ты не поддался Силе Теоремы. Но это как раз невозможно: математика не терпит исключений в строгих определениях. Значит, существует причина, почему так происходит. Я хочу найти её, понять и оберегать как можно дольше. Ты - моя первая передышка, первый глоток свежего воздуха за двести пятьдесят лет удушья. И я хочу дышать как можно дольше. Ты можешь опять меня заткнуть, и не только: тем вечером, после встречи с обмочившимся любителем асфиксии, в своей комнате ты хорошенько мне наподдавал. Меня сжимало, сдавливало, выворачивало и скручивало. Пока Светляк не отвлёк тебя от моего избиения. У тебя действительно очень Сильные Ментальные способности. Но мне плевать: запри, заткни, мучай, истязай как вздумается. Всё это так... незначительно."
  Кажется, он немало пережил. Ещё задолго до встречи со мной.
  - "Ты можешь слышать мои мысли?"
  - "Либо я могу слышать только твою мыслеречь, либо ты вообще ни о чём не думаешь в перерывах между нашими разговорами. Пока, с небольшим перевесом, я склоняюсь к первому варианту. Помимо мыслей, я не смог считать твою память, ни одного фрагмента. Вообще ничего не смог.
  Я понял - ты большой фанат личного пространства. Я на него не претендую. Но именно в твоём случае, я могу стать симбионтом, а не паразитом. Мои знания помогут тебе прожить дольше, что и мне в плюс. Взаимовыгодное сотрудничество."
  Я задумался. С одной стороны, Дедион прав. Он уже помог... ладно, спас меня в Пространственной Яме. И для развития в магии лучшего сенсея, чем пятисотлетний маг с двухсот пятидесятилетним посмертвием, удобно поселившимся прямо в моей голове, не найти. Но с другой, мне не по нраву наличие пассажира у себя в мозгах. Чтобы он не говорил сейчас о моём превосходстве над ним, оно есть лишь в данный момент. Если в будущем он возьмёт вверх, что тогда? Наверняка засунет мою тушку в самую глубокую нору, чтобы иметь возможность спокойно себе думать, да чувствовать. Да и вообще, какая мне разница, что он будет заставлять меня делать? Даже если это будет то, что я и сам бы с радостью сделал, неважно - только я должен принимать решения о своей жизни.
  - "Хорошо, договорились."
  Ну-у, но ведь это решение я тоже принял сам. А если честно, то меня всё же зацепили его слова, его история. У нас с ним похожее отношение к поступкам и мыслям. Пусть поступки будут не самыми честными, добрыми, пусть будут наглыми, ошибочными, а мысли грязными, пошлыми, запутанными - главное свои собственные. Никаких оправданий. Если мои худшие опасения сбудутся - виноват буду только я. Нет смысла обвинять лжеца во лжи, лишь себя в доверчивости.
  - "Отлично. Тогда приступим. Сначала нужно разобраться с твоей необычной ситуацией. Уверен, ты и сам не хочешь превратиться в слюнявого идиота."
  Да уж. Желанием не горю.
  - "Что делать?"
  - "Покажи мне Статус."
  - "Погоди. Погоди! СТАТУС?!"
  Нет! Это не может быть то, о чём я подумал.
  - "Произнеси: Статус," - поторопил меня Дедион.
  Быть того не может.
  - Статус.
  Он ведь просто стебётся-а-а...
  Окно. Окно Статуса.
  Полупрозрачное прямоугольное окно прямо перед глазами.
  - "Появилось? Я ничего не вижу."
  - "Ещё как появилось. Это же..."
  - "Да-да, как в дешёвенькой РПГ. Покажи мне его."
  - "Как?" - не понял я.
  - "Пожелай, чтобы я тоже смог увидеть твой Статус. Какой же ты всё-таки скрытный тип!" - пожаловался Дедион.
  Пожелать значит. Хорошо, смотри.
  - "Пошёл прогресс, - обрадовался Дедион. - Так, посмотрим."
  - "Физическая Сила, Ловкость, Интеллект... - принялся я перечислять пункты Статуса. - Что за ерунда? Как их можно измерить в числах?'
  Подобный бред не может быть реален.
  - "Успокойся. Всё не совсем так, как ты подумал. Или может ты чувствовал себя Сильней с каждым убитым NPC, прокачивая уровень? Статус делится на несколько разделов. Раздел Характеристик почти самый бесполезный: у всех перечисленных тобой параметров плавающие значения. Напряги бицепс - показатель Силы изменится. - И правда, немного подскочил. - Это просто способ числового измерения параметров в динамике.
  Другие разделы более полезны, но ненамного. Ведь Статус нужен не для тебя."
  - "А ведь верно. Даже Велирий упоминал Статус. Мол, Героя всегда по нему узнают."
  - "Статус есть у всех Разумных. Хочешь удостовериться с кем ведёшь дела - попроси его показать Статус. Или сам посмотри. Хотя многим не нравится, когда в их Статус лезут без спроса."
  Теперь понял. Тем более, что существует простая аналогия.
  - "Паспорт. Магический документ, подтверждающий личность."
  - "Верно. Сам ты прекрасно знаешь, как тебя зовут, сколько тебе лет и откуда ты родом. Паспорт нужен для окружающих. Но на самом деле, в Статусе можно скрывать некоторые детали, так что он не панацея."
  - "Тогда какой смысл?" - удивился я.
  Даже в магическом мире можно промышлять подделкой документов?
  - "Корректировка Статуса требует немалых Ментальных способностей, что редкость. И с её помощью можно только скрывать некоторые детали, но нельзя их искажать. В Статусе только правда, возможно не вся, но правда. А те, кто осваивают навык Корректировки, зачастую и без Статуса хорошо известны в определённых кругах. Я бы вообще не упомянул об этом, если бы не твои необычные Ментальные способности. Скрыть Титул Героя невозможно, но многое другое можно будет научится прятать."
  - "Разве мне есть что прятать? Я ведь совсем ещё зелёный... Стоп! Понял. Навык, которым могут пользоваться только крутые парни. Удобный способ вводить в заблуждение."
  - "Именно. Увидев, что в твоём Статусе не отображаются многие пункты, любой решит, что ты не светишь свои Сильные стороны и способности, а не скрываешь свои... - неожиданно замолчал Дедион. - Да где же оно? Не могу найти!" - вдруг закричал он.
  - "Что?"
  - "Погоди. Попробуем по-другому. Скажи: расширенный Статус."
  - Расширенный Статус, - послушался я Дедиона.
  Количество окон перед глазами перевалило за десяток. Они заполонили весь обзор: Основное, Характеристики, Навыки, Достижения, Задания, Заклинания, Воздействия, Споры, Договорённости, Заметки, Способности Титулов.
  Глаза разбегаются.
  - "Нет. Нигде нет. Но как?" - прошептал Дедион.
  - "Чего нет?" - заволновался я.
  - "Пункта 'Ментальное Сопротивление.'
  По названию понятно, за что эта Характеристика отвечает. Это как раз редкий случай полезных данных в Статусе. Ментальное Сопротивление не усилится, если 'напрячь мозги'. Это способность сопротивляться не болтовне мошенников и аферистов, а способность противостоять магическому воздействию на Разум и Душу. У каждого Разумного она разнится, растёт только с возрастом, медитации или тренировки тут бессильны. У одних она изначально высокая и растёт быстрее, другим... не повезло.
  У тебя же этот пункт в Статусе отсутствует. Даже если у Разумного вообще нет Ментального Сопротивления в Статусе должен стоять ноль."
  - "И? Какие выводы, Лагранж?"
  - "Чушь какая-то! - Хороший, блин, математик. - Но будем считать, что дело в Ментальном Сопротивлении. Вряд ли эти отклонения от нормы не связаны между собой. В Теореме говорится лишь о стремлении к нулю, нет точных данных о скорости этого процесса. Известно, что у каждого она своя и зависит от многих факторов. Возможно, благодаря Ментальному Сопротивлению ты смог очень сильно замедлить этот процесс. Это также объясняет, почему моя Ментальная магия с тобой не работает."
  - "Лишь замедлил?"
  Не нравится мне это.
  - "Конечно. Это закон. Временные уловки - пожалуйста, но перебороть природу магии невозможно."
  - "И каков тогда план?"
  - "Всё, что мы сейчас можем - это компенсировать мою Тёмную величину Души твоими Светлыми Разума, Тела и Души, пока за это не взялся твой Характер. Честно говоря - это капля в море: моя Тёмная величина Души действительна колоссальна, понадобятся многие годы, чтобы ты смог компенсировать хотя бы её часть своей магией. Но так как в лесу не валяются мощные Светлые артефакты постоянного действия, других вариантов у нас сейчас нет."
  Звучит не особо оптимистично.
  Стоило только пожелать и окна Статуса исчезли. Я поднялся с дерева и продолжил идти... знать бы ещё куда. Знать бы ещё зачем. Знать бы ещё почему. Знать бы ещё кем я туда приду. Собой ли?
  Хватит. Не буду себя...
  - "Настало время третьей лекции..." - не терял времени мой попутчик.
  
  ***
  Бросок. Промах. С такого расстояния другого я и не ожидал. Нужно подойти ближе, но это невозможно.
  Игла вонзилась в правое плечо.
  Сука.
  Да, просто Сука. В первые две недели моей экскурсии по лесу Крирда было: Сука!!
  Следующие две: Сука!
  Шёл второй месяц моей прогулки. Теперь сука - самое безэмоциональное слово в моём словаре. Расцарапали когтями голень, прокусили руку, искусали с головы до ног пчёлы размером со стрекоз, какая-то мелкая тварь, похожая на суслика, харкнула в меня самым настоящим фаерболом, повстречался олень, у которого между рогов проскочила молния, чтобы через секунду шарахнуть по мне.
  Сука.
  Всё это произошло только за сегодняшний день.
  Сука.
  Мясо всех этих тварей до тошноты отвратительно на вкус, а съедобных ягод или грибов в этом лесу нет.
  Сука.
  Последние две недели не переставая льёт дождь.
  Сука.
  Я не спал четыре ночи подряд.
  Сука.
  Так и живём.
  Сразу же выдернул иглу. Она тонкая, как зубочистка, без каких-либо зазубрин, вреда от попадания почти нет. Если бы не яд. Да, эти иглы смазаны нервно-паралитическим ядом: если сразу не вытащить такую из тела, постепенно начнёт неметь место попадания, а потом ты просто свалишься как подкошенный, наблюдая как Иглачи грызут тебя своими остренькими зубищами. Как можно догадаться, на себе подобное я не испытывал, знаю только со слов Дедиона, но учитывая онемевшую после нескольких попаданий левую руку и подволакиваемую правую ногу, зерно истины в его словах есть.
  Иглачи чем-то напоминают гоблинов из фэнтези: тощие мелкие двуногие коротышки, ростом где-то мне по пояс, с чёрно-серой кожей, кошачьими глазами с вертикальным зрачком, и мерзкими мордами. Силой они не отличаются - этих доходяг одним ударом можно без проблем переломить пополам, вот только есть три загвоздки:
  Первая - это стайные твари. В этот раз мне не повезло, насчитал восьмерых. Вторая - они очень шустрые и верткие. Третья - иглы: стоит Иглачу вытянуть ладонь, как из неё вылетает игла. Стреляют они метко. Ограничений на количество выстрелов нет. Естественно, мелкие твари предпочитают тактику дальнего боя. В прошлые наши встречи, я бросался на одного, не обращая внимания на выстрелы остальных (конечно сразу вынимая иглы), гонялся за ним, догонял и вспарывал. Переключался на следующего. Когда от стаи оставалась где-то половина, трусливые ублюдки разбегались. Я же присаживался в укромном местечке, надеясь, что меня не схарчат, пока проходит онемение и возвращается чувствительность.
  Сегодня эта тактика дала сбой. Игнорировать семерых Иглачей - игнорировать смерть. И теперь всё идёт по привычному для мелких охотников сценарию: добыча убегает, они её загоняют, потихоньку напичкивая иглами, пока она не свалится без движения.
  Обед подан.
  Я пытаюсь огрызаться в ответ, используя метательные ножи или подвернувшиеся под руку камни.
  Пока КПД не высок.
  Был план закосить под паралитика и перебить ублюдков, когда те подойдут, чтобы мной перекусить, но Дедион поведал, что Иглачи не идиоты. Прежде чем подойти, меня превратят в ежа.
  Для подстраховки.
  Вот и бегу. Понимаю, что чем дальше, тем сил остаётся меньше, тело немеет всё больше и свет в конце туннеля всё ближе. Но сейчас все обстоятельства играют против меня, своим бегством хочется хоть одно из них повернуть в свою пользу.
  Давай, ну хоть что-нибудь. Хоть какая-нибудь мелочь.
  Да! Наконец!
  В полусотне метрах впереди я увидел довольно обширную поляну. То, что нужно. Последние дни я обходил поляны стороной. За две недели непрерывных дождей земля размякла, стала рыхлой. В лесу ещё терпимо - корни деревьев и кустарников укрепляют почву, а вот на таких полянах просто ужас. Ноги по колено проваливаются в грязюку, перемешанную с опавшими листьями. Но именно это мне сейчас и нужно. Там хотя бы местность будет мне на пользу. Главное суметь этим воспользоваться.
  Вскинул руку за спину. "SAFIT (Вспышка)".
  Да, я выучил заклинание Вспышки, правда с той, что убила почти два десятка стражников в Ледирии, ей не сравниться.
  Темноту за спиной разогнал яркий свет. Иглачи ночные охотники, такие штучки им не по нраву. Смогу выиграть пару секунд.
  Активировал "SETKI (Второе дыхание)". Сразу почувствовал тепло в районе лёгких, дышать стало легче, а бежать проще. Поляна всё ближе, стараюсь рассмотреть её в подробностях. Я ещё полчаса назад наложил на себя "POILN (Ночное Зрение)", поэтому несмотря на тьму вокруг, вижу всё довольно сносно.
  Всё. Добежал. Ещё раз "SAFIT (Вспышка)" в сторону мелких тварей и вперёд. Ноги сразу начинают проваливаться, скорость падает. Применяю "SMACH (Рывок)": ноги напрягаются, я проношусь ещё метров на десять вперёд, прыгаю чуть в сторону, упав в грязь, начинаю быстренько окапываться. Через два десятка секунд слышу рычание преследователей.
  Замер.
  Иглачи подбежали к краю поляны. Крутят своими башнями. Что, потеряли добычу, мелкие твари?
  Посмотрим, что они станут делать. Могут подумать, что я убежал, и свалить, а могут начать кружить вокруг поляны. А может, какой-нибудь сурок сломает ветку неподалёку, и они сменят цель. Надеюсь, этот сурок их и ест.
  Бывают тут и такие сурки.
  А может...
  Пятеро из восьми преследователей полезли на поляну. С их размерами по такой грязи не походишь, поэтому они почти сразу перешли на четвереньки. Копаются, ищут. Иногда постреливают иглами куда попало. Отлично, в этой грязевой ванне у меня есть хоть какие-то шансы. Сжал поудобней заранее вытащенный из пояса метательный нож, напряг мышцы, убеждаясь, что те ещё послушны.
  Выжидать. Неподвижно выжидать.
  Одна из тварей приближается ко мне.
  Рано.
  Уже в паре метров от меня. Может заметить.
  Рано.
  Подошёл ещё ближе. Расстояние меньше метра. Тварь опускает на меня свои кошачьи, светящие в темноте глаза...
  Понеслась!!
  Вскочил. Удар ножом одной рукой. Вспышка другой.
  Первый готов.
  Ближайший Иглач стоял буквально в восьми метрах от меня, морщился после Вспышки. Метнул в него нож. Промах. Вернее, попадание есть, только вот не лезвием, а рукояткой. Железяка, после звонкого попадания, отскочила от головы Иглача в сторону. Сам он, не понимая своей удачи, недовольно взвизгнул. Из-за Вспышек мне самому приходится сражаться почти вслепую. Пока Иглач приходил в себя, я неуклюже выхватил из пояса ещё один метательный нож, постоянно норовивший выскользнуть из руки. Метнул. В этот раз повезло - попал.
  Второй готов.
  Игла болезненно уколола в правое бедро. Вспышка. Вытащил. Рывок. Чувствую, как ноги гудят от напряжения, но продолжают нести меня сквозь непролазную грязь. Рывок. Всем своим весом я врезался в третьего Иглача, тот упал. Наступил ботинком ему на лицо, погружая его в грязь, одновременно вытаскивая ещё один нож из разгрузки. Прицелился в стоящего в десяти метрах от меня гоблина. Метнул. Попал, но не смертельно, в низ живота. Но этого оказалось достаточно - Иглач с воплем завалился в грязь. Уже не боец. И под ногой больше никто не дрыгается.
  Четверо готовы.
  В грудь прилетело сразу три иглы. Сука. Вспышка. Выдёргиваю их на бегу к последнему из Иглачей на поляне. Ну, как на бегу, скорее ковыляя. Иглачи вокруг очухались. Вспышка. Ладони горят. Несмотря на Ночное Зрение мне и самому уже хреново от Вспышек - перед глазами сплошные плавающие круги. Перестарался с магией. Когда до Иглача оставалось пять метров, выхватил очередной нож, но тут мелкий чёрт пошёл на крайние меры: всё ещё тряся башкой от Вспышки, он выставил вперёд обе ладони и начал строчить иглами как из пулемёта во все стороны. Две попали мне в грудь. Ярость накрыла меня с головой. Этот нож я швырнул со всей силы. После попадания в центр груди, Иглача буквально отбросило на несколько метров назад.
  Пятый готов.
  Осталась самая важная часть. Вскинул обе руки над головой.
  - А-А-А-А! - зарычал я зверем.
  Вспышки.
  Между мной и тремя оставшимися гоблинами десятки метров по непроходимой грязи. Мои силы, физические и магические, на исходе, начни они меня обстреливать - я труп. Поэтому мне остаётся только надеяться на животный инстинкт врага. Их было восемь, осталось три. Я смог убить пятерых, смогу и трёх.
  Лишь бы они в это поверили.
  И они поверили.
  Когда круги перед глазами чуть отступили, у меня получилось разглядеть силуэты убегающих вглубь леса Иглачей.
  Да!! Да! Да.
  - "Влад, иглы в груди, живее!" - оживился Дедион, старавшийся без повода не дёргать меня во время схваток.
  Выдернул иглы. Всё. Теперь точно всё.
  - "Рахлес! Поздно."
  Повело. Я... ног не... чувствую.
  Упал на спину. Лицо погрузилось в грязь. В рот, в нос, в глаза полилась грязная вода. Я начал захлёбываться.
  - "Влад, соберись! Ты здесь не сдохнешь! Давай, Влад!" - орёт Дедион.
  SMACH! Ничего. Рывок! Чувствую напряжение в мышцах. Нужно ещё! Рывок! Оттолкнулся ногами от земли, и когда голова вынырнула из грязи, разбросал руки в разные стороны. Всё, держусь. Головой в грязь больше уже не нырну.
  Можно и поспать.
  
  ***
  Пробуждение было прекрасным: всё болело и чесалось, рот, нос и глаза забиты грязью, раны зудели, жутко хотелось есть и пить.
  Но я выспался!!
  Я уснул и, главное, проснулся. Здесь со вторым проблемы. И ещё одна хорошая новость - пропало чувство Истощения. Магического Истощения. Пяток Вспышек и Рывков для меня не предел. Но если целыми днями без продолжительного отдыха использовать заклинания, даже такая мелочь сильно изматывает.
  И дождь прекратился. Наконец-то.
  Иронично, но день я начал с водных процедур. "NYREP (Поток Воды)" - одно из самых полезных заклинаний в быту. Эффект простой - из ладони начинает вытекать вода. Можно небольшой струйкой или со всей поверхности ладони. Напор откровенно слабый, боевым это заклинание не сделать. Но в целом очень полезно. Серьёзно выручило меня на первых порах. В лесу Крирда я за всё время видел только две речушки. Не знаю, как без воды выживают местные обитатели, но для меня жажда была проблемой номер один, пока я не освоил это полезное заклинание.
  Всего на данный момент я изучил одиннадцать заклинаний. Из ещё не перечисленных:
  Успокоение - DERFIS,
  Клейкость - HUKL,
  Воодушевление - UPENT,
  Сон - SLEEF,
  Звуколов - JIWER.
  Про Успокоение мне рассказал ещё покойный Релий. Вот только он забыл упомянуть, что это заклинание нельзя применить на себя самого. Ослабить боль другому - обращайтесь, себе - терпи, казак. Остальные заклинания из новых, о них я узнал от Дедиона.
  Я очень быстро обучаюсь. Если верить Дедиону, опять Теорема постаралась. Видимо моё Ментальное Сопротивление замедляет уравновешивание только за счёт Характера, остальные же типы Светлой магии сами стремятся быть мной, таким молодцом, изученными.
  Так что и сила, и количество заклинаний у меня выше стандарта, но только для моего местного возраста. А именно - для полутора месяца обучения магии. То есть, если сравнивать с пятисотлетними Дедионами - я слабак. И это не изменить. У нас с попутчиком в первые дни путешествия состоялся довольно занимательный разговор о способах скоростного развития и усиления:
  - "Скажу сразу, Влад. В этом мире не существует читеров. Рояли не изобретены. Всё решает возраст мага и его опыт."
  - "А талант? Гениальность?"
  - "Все маги индивидуальны. Я бы сказал тебе, что талантливый столетний маг уделает бесталанного двухсотлетнего, вот только бесталанные до таких годков доживают нечасто.
  В Статусе не показываются самые важные для мага параметры - размер магических шкал и расположенности. Каждый выясняет их экспериментально.
  Шкала - проще говоря количество маны. Всего шкал шесть. У Разума, Тела и Души. Тёмные и Светлые соответственно. У Характера и Предмета шкал нет. Сумма шести шкал почти у всех Разумных до становления магом, на старте так сказать, не сильно отличается. Но вот как эта сумма будет разделена по шкалам - настоящий рандом. У одного может почти равномерно, а другому всё вбухает в одну шкалу, оголив остальные, как было у меня.
  Также есть расположенности и антирасположенности. Думаю, понятно, что это значит. У каждого мага может быть до двух видов магии со знаком плюс и со знаком минус. А может ни одной. Лучший вариант: две расположенности (+) и при этом ни одной антирасположенности (-). Вот представь, что у меня Тёмная магия Души была бы с минусом. Я бы, наверное, и до ста лет не дожил.
  Расположенный вид магии не означает, что все заклинания в нём будут плюсовые, речь только о более высокой вероятности подобного. Расположенность есть и на конкретные заклинания. Плюсовая и минусовая. В общем, долго объяснять. Главное, что не существует способов резко увеличить эти основные параметры для мага. В начале есть возможность получить заметный прирост, но чем дальше, чем Сильнее становишься, тем незначительней внешние методы усиления. Остаются внутренние. И самый надёжный - это жить. Шкалы растут со временем, плюсовая расположенность со временем только увеличивается, минусовая спадает. База Тела становится Сильнее. Каждое отдельное заклинание становится Сильней, затраты на применение меньше. Опять же многолетний боевой и магический опыт.
  Талант? Гениальность? Зачастую - это удачное соотношение размеров шкал и расположенностей. Конечно, личностные качества тоже нельзя не учитывать. Вот и получается, что талантливые и гениальные как раз те, кто прожил дольше других. А крутого нагибатора, который на Катиноле без году неделя, никогда не было и не будет."
  Как-то так. Не быть мне главным парнем на деревне. Может только лет через пятьсот.
  Но уже сейчас можно сделать несколько выводов. У меня довольно неплохие шкалы Светлой магии Разума и Тела. По Светлой Магии Души рано говорить. Я изучил только Воодушевление. Чувствую отклик, как и описал его мне Дедион, но так как цели для заклинания нет (как и Успокоение, Воодушевление нельзя накладывать на себя), оно не активируется. Я даже не уверен, что действительно их выучил, но Дедион сказал, что ощущения правильного отклика достаточно.
  А вот те же Вспышки и Рывки я использовал часто, что при малых шкалах было бы невозможно. Дедион, когда начал обучение, прямо сказал, что если мои шкалы окажутся больше ориентированы на Тёмную магию, будет совсем кисло.
  Повезло.
  По расположенностям к видам магии пока трудно сказать. У меня может быть и минусовая расположенность, скажем у той же магии Разума, но за счёт Теоремы, я всё равно могу довольно быстро обучаться. А может не быть расположенности или быть плюсовая. Моя ситуация слишком нестандартна, чтобы рассчитать, что будет оказывать влияние сильней - расположенность или Теорема.
  А вот по расположенностям к заклинаниям уже есть некое представление. Дедион очень удивился, когда я освоил Клейкость, Звуколова и Ночное Зрение. Эти заклинания невозможно изучить без сильной расположенности. Они довольно редко встречаются даже по отдельности, а тут сразу все. Особенно Клейкость: Дедион знал лишь одного мага, изучившего это заклинание.
  Отслеживать свои расположенности очень важно. Из-за расположенностей с возрастом у каждого мага появляются Сильнейшие заклинания, в которых он особенно хорош. Проще говоря, возникает специализация. Например, Дедион был известен как Тёмный маг Души, причём десяток заклинаний у него были невероятной Силы, в основном из магии Ментального воздействия. Именно их он использовал чаще всего. На мой вопрос 'А как же разнообразие? Быть готовым ко всему?', он только посмеялся. Самые расположенные заклинания со временем становятся настолько мощнее остальных, что если ты не справишься с врагом ими, то можешь просто ложиться и умирать.
  Как-то так.
  Помывшись и приведя форму в относительный порядок, побродил немного по округе, в надежде найти хотя бы парочку ножей. Боезапас на исходе. Скоро останутся лишь старые-добрые меч, да боевой нож.
  За двадцать минут нашёл лишь два. Дольше оставаться смысла нет. Вперёд. Хотя где здесь перед?
  Иду строго на юг.
  - "Никохо сильнее Сшупара в этом лесу не найти." - Не особо красиво передёргивать слова мертвеца, но не тому меня обвинять, кто по лесу Крирда не прогуливался.
  - "И правда, ты ведь как-то сказал мечте логопеда, что цена твоего спасения равна стоимости туши Щупара. С чего бы?" - заинтересовался Дедион.
  - "Точно. Ты же пропустил почти весь мой первый день в этом мире. Я на первой 'тренировке' Щупара завалил."
  Прошёл метров двести.
  - "Ау!! Ты чего?"
  - "Просто не хочу заржать раньше тебя. Не по-дружески получится."
  - "И что здесь смешного?"
  - "Горло нараспашку не врал. Щупар один из самых Сильных Магзверей в этом лесу. И ты уж точно не мог его убить."
  Троица стражников что-то напутала?
  - "Кабан с кучей щупалец?"
  - "Верно."
  Или это Дедион что-то путает?
  - "Значит, я завалил Щупара."
  - "Послушай, Влад. Щупальца Щупара растягиваются на шесть-десять метров, в зависимости от возраста зверя, двигаются с невероятной скоростью и, несмотря на кажущуюся мягкость, пробивная способность у них будь здоров. Шкура прочная, с антимагическими свойствами. А сам он жутко быстрый. Даже сейчас у тебя против Щупара нет шансов, а уж в первый день и подавно."
  Что? В конце схватки зверюга действительно смогла меня удивить, но таких сверхспособностей она не продемонстрировала. Неужели от болевого шока?
  - "Вообще есть одна хитрость, которую дурачки из Ледирии точно не знают, - продолжил Дедион. - Когда Щупар поглощает живую кровь, на десяток секунд его щупальца лишаются своих способностей. В нормальных королевствах так на них и охотятся - на живца."
  Поглощает живую кровь? Поглощает... живую... кровь... Боже, благослови того грызуна. Он принёс великую жертву.
  Фатэм.
  - "Влад, постой. На шестьдесят градусов."
  Повернул голову. Ничего особенного. Просто несколько пеньков. Пеньков? Если в лесу Крирда ещё не завелись монстры-дровосеки...
  
  ***
  Я заканчивала приготовление завтрака. Привычное занятие для повара в харчевне. Впрочем, пока я лишь помогаю Коре - главной поварихе таверны, но когда-нибудь и я смогу готовить так, что за блюдо 'от самой Лерды' будут готовы заплатить даже гурманы. Сейчас же мой завтрак будут пробовать только другие работники таверны. И Кора. Сначала она будет долго, показательно принюхиваться, потом несколько раз пригубит ложку и только тогда отправит её в рот. Пожуёт с видом знатока и как всегда скажет: 'Скоро'. Но я не обижаюсь: Кора знает меня с рождения и относится как к родной дочке (своих детей у неё нет), на что кстати мило обижается моя родная мама.
  Я подождала, когда коллеги с аппетитом доедят свои порции, достала поднос, тарелку, положила в неё остатки завтрака. Также на подносе оказались пара кусков свежего хлеба и кружка кваса.
  - Опять пойдёшь своего Героя кормить? - усмехнулась Кора. - Главное не сильно шумите.
  Ну вот зачем она так? Ну её!
  Мы живём в небольшом поселении под названием Становление Новичка. Ну, как небольшое - целых полтысячи жителей (на самом деле четыреста пятьдесят два ровно, но полтысячи звучит солиднее). Поселение устроено просто - три параллельные улицы, где-то по тридцать-сорок домов на каждой. Есть таверна, совмещённая с харчевней, в которой я работаю.
  И всё.
  Кругом один лес. Из поселения выходит лишь одна тропинка, ведущая на юг - к другому маленькому поселению, от него тропинка идёт к ещё одному и так далее. Пройдя через несколько таких небольших деревушек, где-то за семь дней пешего перехода можно добраться до первого крупного поселения - городка Первых Ахров. Я была там всего один раз двенадцать лет назад, ещё совсем девчонкой. И была поражена. Вот это ГОРОД! Столько людей, зданий, все вокруг незнакомы и вечно куда-то спешат.
  Но это тогда.
  А сейчас мне и здесь всё нравится. Есть работа, есть подруги, а иногда останавливающие у нас на постой авантюристы рассказывают интересные истории из внешнего мира. Тишина и спокойствие. Пока у нас есть староста Нипуллон и Цветок Роста, всё так и будет.
  А три недели назад появился он. Прямо после окончания сезона дождей. Весь мокрый, озябший, одежда вся рваная, в дырках, подпаленная. Это был первый гость с севера за всё время. И он оказался Героем. Несмотря на внешний вид, Герой оказался при монетах. Даже при золоте. Заселился в нашу таверну, оплатив комнату на неделю вперёд.
  Общительный. С каждым встречным перекинулся хотя бы парой словечек. В первый вечер к нему в комнату пришёл староста Нипуллон, а через два часа мы всем составом работников таверны стали свидетелями незабываемой сцены: Герой со старостой на пару пили самый крепкий алкоголь из наших запасов ('Вот это по-нашему!', 'Согласен!', 'Не то, что эта вода безвкусная!'), шутили, смеялись, болтали. Разошлись только под утро. Лоркен, владелец таверны, знавший старосту пятьдесят лет, не мог прийти в себя несколько дней после увиденного.
  Героя... его зовут Влад.
  Я поднялась на второй этаж и подошла к самой крайней комнате. Интересно, хоть в этот раз получится сделать сюрприз? Тихонько приоткрыла дверь. Заглянула внутрь. Как всегда. Кровать была заправлена, а Влад сидел за столом в углу комнаты. Над одной рукой у него горел Светлячок, становясь то более ярким, то обратно тускнея, второй рукой он держал нож, раскрытой ладонью вниз. Нож при этом и не думал падать, будто приклеенный. Влад постоянно занимается магией. По полдня проводит в лесу, возвращаясь лишь под вечер. Иногда потрёпанный. Зачем? Конечно, Сила очень важна, но и... в общем можно и по-другому.
  Увидев меня, Влад прервал магию, ловко вскочил со стула и, быстро оказавшись прямо передо мной, поцеловал в лоб.
  - Проходи, Лерди, - буквально затащил он меня в комнату.
  Я сначала возмущалась этим его поцелуйчикам, что я - ребёнок какой, но теперь привыкла. Да и приятно даже как-то, наверно. Может быть.
  Подошла к столу, поставила на него поднос с завтраком. Не успела повернуться, как Влад подскочил и приобнял меня сзади. Нет, Герой, так меня не возьмёшь! Вывернувшись из его рук, присела на кровать и уставилась на дверь.
  - Хо-хо, какая ты строптивица сегодня, мне нравится, - весело сказал Влад.
  Много болтаю - нравится, какая молчаливая - нравится, податливая - нравится, агрессивная - нравится, глупышка - нравится, умненькая - нравится. Но я найду, обязательно найду что тебе не нравится, и ты всё сделаешь, чтобы было как нравится.
  Пока почему-то не получается.
  Но сегодня я не просто пытаюсь узнать твою слабость, я действительно обижена. Думаешь я не видела, как ты вчера перед возвращением в Стан купался в Лейке, а Марика на бережке сидела рядом с твоей одеждой, и только знай глазками стреляла. Тебе это тоже небось понравилось. Ну ладно Влад - никаких обещаний мы друг другу не давали. Помнится, в нашу первую ночь, он даже говорил о том, что ненадолго здесь, что скоро уйдёт и что-то подобное. Особо уже не помню слов, но выглядел он при этом очень мило, стеснительно. А вот с Марикой мы дружим с самого детства. Её тоже можно понять, невиданный Герой из другого мира, когда ещё такого увидишь, но ведь подруга же. Понять могу, но и обижаться имею право! А вообще, все девушки моего возраста в Стане у меня в подругах.
  Удобно получилось.
  Влад присел на колени перед кроватью, положил руки мне на колени:
  - Ну же, посмотри на меня, давай, - ладно, уговорил. - Прям как воробей нахохлилась. Какая же ты милая, - засмеялся он в конце.
  - Марика тоже милая? - обиженно буркнула я.
  - Не знаю. Милая? - резко стал серьёзным Влад.
  - Не милее меня, - констатировала я.
  - Согласен. Не видел, что у неё под одеждой, так что по красоте сравнивать будет не честно, но милее тебя она точно быть не может.
  И лыбится, гад, лыбится.
  - Так и не видел? - я тебя выведу на чистую воду!
  - Ага. Взяла и отказалась. Представляешь? - В его глазах появились эти завораживающие огоньки.
  - Что? - вскочила я с кровати. - Отказала тебе? Я ей устрою! - трясу кулачком.
  - Как же я... ха-ха!.. - встал он рядом, - сразу не догадался к тебе обратиться?
  На несколько минут комнату заполнил смех.
  Я подошла к Владу, встала на цыпочки... Никак не привыкну. Если бы крепкие мужские руки не держали меня, ноги так и норовили бы подкоситься. Через пару минут платье и другие вещи, как всегда незаметно для меня, переместились на пол. Только на шее остался висеть подарок Влада.
  Когда он только пришёл, я вызвалась подлатать его доспех, так как он был в ужасном состоянии. Понадобилось немало времени, чтобы его залатать. Когда я закончила и принесла обновку Владу он хотел расплатиться со мной золотой монетой. Вот только такая работа не стоит так дорого, да и мы с Владом тогда уже... Я отказалась. Он не стал упорствовать. А тем же вечером, после того как я опять каким-то образом осталась без одежды, Влад попросил закрыть глаза... Так у меня появилось странное украшение, состоящее из шелковой нити, на которой висит золотая монета. Взял и испортил монету, проделав в ней дырку под нитку, к тому шёлковая нить - магический материал, расточительно такую на шее носить.
  Вот ведь дурачок.
  Влад начал ласкать меня. Когда я рассказала... похвасталась... пожаловалась... не знаю как правильно. В общем, мне с одной стороны было интересно, так ли у всех, с другой хотелось поделиться (похвастать) случившимся, с третьей было очень смущающе и стыдно, и с четвёртой хотелось излить хоть кому-нибудь свои претензии на наглого Героя, с которым так хорошо, что даже плохо. Слушавшая меня Кора (не маме же рассказывать, и не подругам, одна вон и без всяких рассказов нарисовалась), только головой от удивления мотала, и с тех пор смотрит на Влада с каким-то особым уважением. В общем Влад любит меня мучить, вызывая жар по всему телу, лаская меня руками и языком. Только я уже не та маленькая девочка, которой была целых две недели назад! Теперь я не жертва, это я буду тебя мучить!
  Останавливаю Влада, и пока он не успел опомниться, быстро перебираюсь к его слабому месту. Да, одно слабое место у него точно есть. И чем больше над ним работать руками и ртом - тем оно слабее. Влад думает, что я не ничего не замечаю, что всё моё внимание занято процессом, но я вижу всё. Вижу, как он мило поджимает губы от удовольствия, как иногда, тихо, но из его горла всё же вырываются звуки. Никогда не думала, что это тихое мычание будет меня так радовать. И конечно, я прекрасно вижу, как в самом конце, прежде чем излиться, он чуть приоткрывает рот и начинает резко вдыхать воздух, будто ему его не хватает, а когда всё закачивается он ненадолго полностью расслабляется. Я могу это почувствовать, потому что знаю, как он всегда собран. Но я делаю вид, что не замечаю всех этих слабостей. Пусть считает, что я о них не знаю.
  Но я знаю!
  Расслабление длится недолго. Влад не любит быть в долгу, а потому начинает ласкать меня ещё сильней, ещё приятней, ещё горячей. Я специально не сдерживаю голоса, пусть думает, что нашёл мою главную слабость. А когда ласки становятся невыносимы, мы переходим к главному.
  Единению.
  Правда есть одна деталь, которая нравится мне больше всего: прежде чем мы станем единым целым, Влад всегда нависает надо мной и смотрит прямо в глаза. Взгляд его при этом... просительный. Как бы он не распалился, как бы не горело его тело, он никогда не брал меня, пока я в согласии не закрывала глаза.
  А потом... даже думать стыдно.
  Я лежу на кровати. Странное ощущение. Силы переполняют меня изнутри, но сил двинуться нет, энергия льётся через край, только устала до смерти, всё тело горит, но ветерок из открытого оконца жжёт кожу холодом, хочется куда-то идти, хоть весь мир обойти, лишь бы только никогда не поднимать голову с этого плеча.
  Но вечно так продолжаться не может. Влад аккуратно вытаскивает своё плечо, медленно, боясь даже задеть меня (выглядит он при этом мило) перелезает через кровать. Споро одевается. Садится за стол и начинает с жадностью есть приготовленный мною завтрак. Пожалуй, не стану ему говорить, что мне нравится на это смотреть не меньше, чем его ласки. Закончив с едой, Влад, стараясь не шуметь, собирает свои железяки. Прежде чем уйти, он подходит ко мне, чтобы подоткнуть плед и поцеловать в лоб.
  Тц-ц, говорю же, я уже не маленькая! Но почему-то приятно.
  
  ***
  - "И здесь никого, - с разочарованием протянул Влад. - Пошли дальше."
  Да. Сегодня не наш день. За три часа никого не встретить в лесу Крирда - это как выиграть в лотерею. Не было ни тренировочных врагов, ни Магзверей, с полезной для мага начинкой, даже зверушки для простой охоты не попалось. Кажется, сегодня таверна 'Расти, Новичок!' останется без бесплатного свежего мяса.
  - "Слушай, Влад, ты бы уже вернул мне чувствительность. Без шуток. Моя работа с органами чувств лучше твоей, лишая меня доступа к своему осязанию ты рискуешь головой."
  - "Перебьёшься," - буркнул Влад.
  - "Да ладно тебе. Так обиделся на безобидную шутку?" - подначил я его.
  - "Безобидную? Твоё 'ДА! ДА! ЕЩЁ!!' мне до сих пор в кошмарах снится."
  - "Ха-ха-ха! Как бы я хотел увидеть твоё лицо в тот момент! Уверен, зрелище было ещё то! - Хм-м, кажется, так я не добьюсь нужного результата. Но как тут удержаться? - Это был обычный прикол. Может, у кого-то просто нет чувства юмора?"
  - "А может у кого-то шутки не смешные? Мне твои, например, вообще не нравятся."
  - "Это потому что они чёрные?"
  - "Нет, потому что гейские."
  Хорошо, что в моём мире всяких глупостей вроде толерантности нет.
  - "А теперь серьёзно, Влад. Я, конечно, не прочь в полной мере испытать радости секса через столько-то лет, но в целом перебьюсь. Я и пошутил только когда понял, что ты не осознавал нашу связь по всем пяти органам чувств, в том числе и по осязанию. Я просто хотел, чтобы ты мог уединиться с девочкой. Мог бы и сам об этом догадаться: я же всегда знал, куда тебя ранили, каковы внутренние повреждения. Такое только за счёт зрения и слуха не узнать."
  - "Мог бы и раньше предупредить, вуайерист несчастный."
  - "Да какое там. Третий день твоего пребывания в таверне. Три минуты как молоденькая красотулька зашла к тебе в комнату. Как вдруг гаснет свет, пропадают все звуки, и начинается такое... Кстати, если закрыть глаза и уши - чувствительность увеличивается. Советую.
  Но сейчас ты не на красотке и не под красоткой. Если уж способен в любой момент нашу связь оборвать или вернуть, в гипотетически опасных ситуациях не ограничивай меня, договорились?"
  - "Посмотрим на твоё поведение," - отмахнулся от меня Влад.
  Что и следовало ожидать.
  Интересный мне Герой достался. Можно было бы сказать раздражающий, скрытный, мнительный. Но больше, куда больше - интересный. За время перехода через лес Крирда Влад получил множество ранений. Уже тогда я понял, что к боли он привычен. Он умел её контролировать. Получая ранение в бою, он не отвлекался на боль, ясно расставляя приоритеты в боевой обстановке. Использовал специальную технику дыхания для ослабления боли. Получая передышку, раны он обрабатывал и перетягивал умело. Для меня давно уже не секрет, что Влад в своём мире был воином... солдатом.
  Он убивал ещё до попадания на Катинол.
  Сейчас мы делим четыре органа чувств: зрение, слух, обоняние и вкус. Влад порой спрашивает у меня, чего бы я хотел съесть или какие запахи мне бы хотелось вновь вдохнуть полной грудью. А вот осязание после той ночи он мне отключил полностью и на постоянной основе. Не хочет делить со мной нежные прикосновения и болезненные удары?
  Интересно, почему?
  Впрочем, важно другое: сам факт, что он так спокойно может управлять чувствами сущности внутри него, удивителен. По идее это говорит о выдающихся Ментальных способностях. Сопротивление уже есть в копилке, логично, что и другое подтянулось. Но вот беда - за два месяца занятий Влад смог изучить лишь одно Ментальное заклинание. Воодушевление. И то, с горем пополам. Я начинал наши лекции именно со Светлой магии Души, Ментальных заклинаний. Был уверен - это его.
  Безрезультатно. Он влёт выучил десяток между делом обронённых мной заклинаний магии Разума и Тела, при этом не показав никакого прогресса в специальности, к которой демонстрирует все признаки феноменальной расположенности. Я пришёл к выводу, что Ментальная магия Влада Сильна только внутри него самого, а попытки 'вытянуть' её наружу - пустая трата времени и сил.
  Последние недели он закрепляет и совершенствует уже выученные заклинания.
  - "Что будем делать с Лечением?" - не выдержал Влад и в очередной раз задал этот вопрос.
  - "Ничего тут не поделать. У тебя явно минусовая расположенность к Лечению. Тренируйся, пробуй, рано или поздно освоишь. Да и в целом Лечение не так прекрасно, как ты себе навоображал. У себя маг может вылечить максимум лишь неглубокие порезы, да синяки. На что-то более серьёзное не рассчитывай. В общем случае Сила Лечения зависит от соотношения Силы мага и цели заклинания, так что на других твоё Лечение большого эффекта также оказывать не будет. Пока не станешь Сильнее."
  - "Разве? Релий и Марит меня хорошенько Подлечили, хотя с нашей связкой я ведь должен считаться на порядок их Сильней."
  - "Сильнее? Тёмная величина - это не Сила. Моя покоцанная магия не может выйти за пределы Тела носителя, с тобой же я вообще бесполезен в магическом смысле. Моя магия имеет только заявленную силу, реальной Силы у меня нет."
  - "У меня порой голова от тебя пухнет, Лоран. Сила - не сила, Разум - не разум, Тело - не тело, Душа - не душа, Характер - не характер. Если магические термины не соответствуют общим, так придумали бы для них новые названия," - пожаловался Влад.
  - "В целом так интуитивно понятней, просто не нужно воспринимать эти термины буквально."
  Ещё около получаса Влад бродил по лесу в поисках смертельных приключений (любит он их). К счастью, в этот раз обошлось без них.
  - "Никого. Сегодня, кажется, обломались, - сдался наконец Влад. - Или побродить ещё немного?"
  Или не сдался. Его порой не понять.
  - "Тебе ещё обратно возвращаться."
  - "В логике тебе не откажешь, Гильберт."
  - "То есть ты передумал ужинать со своей развивающейся нимфоманочкой и её мамой? Не стоило тогда соглашаться вчера на приглашение своей третьей базы."
  Влад застыл.
  - "Блин! Быстро возвращаемся, - развернулся он в сторону Стана, перейдя на быстрый шаг. - И с чего бы нимфоманочка? Тебя ведь в нужные моменты нет дома."
  - "Зато я знаю сколько эти моменты длятся. И как часто эти моменты случаются. Я тебе так, Влад, скажу: ты тот ещё ёб... сзади!!"
  Влад, без всяких вопросов и уточнений, резко прыгнул вперёд и вправо, несколько раз перекатился по земле, подскочил, прижавшись спиной к дереву. Он даже не заметил, как над его головой мелькнула молния.
  - "Кто там ещё пожаловал?"
  В дерево ударил мощный разряд. Сразу запахло палённой древесиной.
  - "Этот будет чуть посильнее того, что меня тогда молнией шарахнул," - мельком выглянув из-за дерева, оценил врага Влад.
  - "Одно попадание и твой моторчик встанет. Думаю, такое и правда можно назвать 'чуть посильнее'."
  Молнерог. Он находился на расстоянии тридцати метров и не спеша, не приближаясь, шёл по полукругу вокруг дерева, за которым спрятался Влад.
  Бьёт Молнией на тридцать метров - серьёзный экземпляр.
  Влад вытащил меч из ножен и... отбросил в сторону. Правильно, здоровый металлический предмет против молнии не лучшее оружие. Пока Молнерог обходил дерево, надеясь выцепить свою жертву, Влад тоже начал кружить вокруг несчастного растения. Молнерог ускорился, перейдя на бег. Влад, не отставая, кружил вокруг дерева, прикрываясь им от зверя. Молнерог, поняв бесперспективность своего плана, издал громкий фырк, недовольный такой хитростью добычи. Может, сорвётся и подойдёт ближе?
  Размечтался.
  Разряд. Десятки щепок разлетелись в разные стороны. Разряд. Рахлес! Дерево здоровое - руками не обхватить, но даже оно долго подобного издевательства не выдержит, а ближайшие его товарищи как минимум в десятке метров, и не думаю, что Молнерог промахнётся ещё раз, пока Влад будет перебегать к новому укрытию. Ещё пяток секунд, пяток Разрядов и придётся делать выбор: быть раздавленным упавшим деревом или зажариться до хрустящей корки в попытке добежать до соседнего.
  Что мне ему подсказать? Как помочь?
  Рахлес! Не знаю.
  Влад начал действовать без подсказок: сорвал мешочек с монетами с пояса, погрузил в него ладонь. "HUKL (Клейкость)". Вытащил. Вся ладонь Влада была покрыта серебряными и золотыми монетами. Засунул в мешочек вторую руку. Клейкость.
  Что он делает?
  Впрочем, неважно - времени больше нет.
  Разряд. Дерево начало трещать и крениться. Влад выскочил из-за укрытия, заводя руки назад, за голову. Рывок. Мышцы рук налились силой, после чего Влад резко вышвырнул их вперёд, одновременно отключая Клейкость на ладонях. Более полусотни монет устремились в Молнерога. Влад, не теряя времени, рванул следом. Рывок. Рывок. Теперь уже ноги несутся вперёд, гудя от напряжения.
  Не успеет. Неплохой план, вот только магия Молнерога не так слаба. Это не одиночная Молния, а толстенный жгут из молний, летящие монеты его почти не отклонят и не ослабят, взяв на себя лишь малую часть разряда. Ускорив Мышление, я видел, как Молнии начинают проскальзывать между рогов твари, как они формируются в единый жгут, как он готовится сорваться, поразив Влада... Что? Не успев сформироваться, Молния соскочила и ударила по своему хозяину. Конечно!! Клейкость накладывается не только на ладони, но и на объект прикосновения. Часть монет долетела до Молнерога, парочка приклеилась к его рогам. С таким обвесом он не сможет генерировать Разряд. Зверь, понятное дело, иммунен к собственной стихии, поэтому Молнии не причинили ему вреда, вот только... Влад на бешенной скорости влетел в него, втыкая заранее выхваченный нож прямо в глаз зверя. Оба завалились на землю. Влад продолжал раз за разом протыкать плоть Молнерога ножом, тот нещадно бил в ответ копытами и пытался проткнуть Героя рогами.
  В итоге Влад переупрямил Магзверя. Постепенно зверь слабел, оказывая всё меньше сопротивления, пока в конце концов не затих. После победы Влад, слегка пошатываясь, поднялся на ноги. Десятки ссадин, царапин, синяков, гематом, разрывов, весь измазанный кровью - привычное уже состояние. Молнерог в свою очередь был больше похож на кусок отбитого мяса, чем на благородного Магзверя. Только рога его приобрели переливающийся золотисто-серебристый оттенок - приклеенные к ним монеты расплавились от посылаемого Разряда.
  - "Рога - самая ценная часть Молнерога. Ты же их с концами запорол, - нервно сказал я. Был уверен, что ему конец. - Я же говорил, что нет смысла в этих практических тренировках. Влад, будь другом, сиди в таверне, тренируй контроль заклинаний, трахайся как кролик со своей начинающей минетчицей и не ищи больше проблем с летальным исходом!' - закончил я экспрессивно.
  Неожиданно для самого себя.
  - "Ну не начинай, Деда!!" - 'заканючил' Влад.
  Рахлес! И ведь знает, что я ненавижу, когда он так меня называет. Посмел несколько раз выразить обеспокоенность за его жизнь и сразу стал 'заботливым, опекающим дедушкой'.
  - "Как хочешь. Раз тебе такое нравится - продолжай в том же духе. Тебе ещё ползать здесь, собирать монеты, приклеившиеся к чему попало."
  - "Не напоминай."
  - "А потом в таком виде знакомиться с мамой торчащих сосков."
  - "НЕ НАПОМИНАЙ!"
  
  ***
  В Стан я вернулся поздно вечером. Решение тащить тушу Молнерога было ошибкой. Я это понял уже через полчаса. Почему же я все три часа обратной дороги продолжал тащить эту ненавистную гору мяса и костей? Из-за слов Дедиона:
  - "Поверь, это дурацкая идея. И дурацкая тренировка выносливости. Я тебя не отговариваю, просто выразил своё 'заботливое' дедушкино мнение. Но ты же у нас взрослый мальчик. Смотри только не заной через полчаса."
  Как в воду глядел. Я пыхтел, кряхтел, но всё равно нёс тушу дальше. Мы оба знали, кто в итоге оказался прав. Вот только фиг я это признаю.
  - А вот и Герой! - У самых ворот поселения меня встречал Нипуллон. - Кое-кто только зря беспокоился, - с улыбкой сказал он.
  - Надеюсь, не сильно беспокоилась?
  - Как сказать. Если б ты или я так беспокоились - давно бы уже перегорели. А она вполне может ещё поднажать, - успокоил меня староста.
  - А я не с пустыми руками, - сбросил я тушу на землю.
  Наконец-то.
  - Вижу, - Нипуллон осмотрел мою добычу, ненадолго задержав взгляд на рогах. - Подаришь? - неожиданно спросил он.
  - "Отдавай. В этой туше кроме уже негодных рогов ничего сверхполезного нет," - проконсультировал меня Дедион.
  Тогда зачем она Нипуллону?
  - Забирай. Я честно и не знал, что с ним делать. А ты меня тут что ли дожидаешься?
  - Нет. Я за тебя не волновался. - Любит он такие лёгкие улыбки, самым краешком губ. - Сегодня ближе к ночи должна подойти группа авантюристов. Хочу их встретить, объяснить местные порядки.
  Ясно. Работа старосты.
  - Куда тогда мне тушу тащить?
  - Оставь здесь, я сам разберусь. А ты давай бегом к Роше, пусть займётся твоими царапинками. Негоже в таком виде знакомиться с... хорошими Разумными.
  - Разве Роша уже не у себя дома?
  - Нет. Говорю же, скоро подойдёт группа авантюристов, в пути им могло перепасть проблем. У нашего Лекаря сегодня дополнительная ночная смена.
  - Понял, - сказал я, уже проходя мимо старосты.
  Значит идём к Нипуллону в гости. Именно у него сейчас должна быть Роша.
  Нипуллон - живое доказательство слов Дедиона о опыте и возрасте. Дело в том, что ему чуть больше трёх сотен лет. Остальным в этой деревушке как минимум втрое меньше.
  История появления здесь, в захолустье, мага такой Силы довольно тривиальна. Эта часть леса довольно широко известна в округе за счёт Цветка Роста. Это буквально цветок, из которого парой несложных манипуляций можно получить микстуру, дающую рост магических шкал и в целом Усиливающую магические способности. Многие приходили сюда в поисках этого сокровища. По сути, это поселение образовалось как перевалочная база для авантюристов - охотников за Цветком. Нипуллон был одним из них. Нашёл он Цветок или же нет, мне не известно, но вот то, что он не захотел покидать поселение - факт. С порядком и безопасностью в таком стихийно возникшем месте проблем хватало, но Нипуллон смог взять всё в свои руки. Фактически, он - основатель этого поселения таким, каким его знаю я. А произошло это почти сто пятьдесят лет назад. Сейчас староста Нипуллон - гарант безопасности и стабильности Стана.
  Дом Нипуллона располагался в центре поселения и был в разы больше остальных. Но дело не в желании показать свой статус, а в многофункциональности этого здания. В нём было всё: склады, хранилища, оружейная, имелся даже небольшой полигон для тренировок. Здесь же была местная лечебница - большая комната с пятью кроватями для пациентов и кучей шкафов, забитых разными флаконами, бутылями и другой тарой с неизвестным мне содержимым. Именно там я нашёл Рошу. Женщину лет сорока на вид. Вот только ей больше семидесяти. Роша - Сильнейший пользователь заклинания Лечения в поселении, сильнее того же Нипуллона. И в остальных медицинских штуках она отлично разбирается. Когда я только появился в Стане, именно Роша, немного повозившись, привела меня в порядок, Вылечив целую кучу мелких и не очень ранений.
  В этот раз ей стоило лишь раз прикоснуться ко мне, сказав "REFUS" - и я здоров. Осталось только заскочить в свою комнату в таверне, чтобы переодеться.
  А потом можно и в гости.
  -----
  Рахлес!! Я с Молнерогом так не боялся, как перед дверью дома Лерди. Мнусь, как мальчишка. И скажу сразу - это не любовь. Вернее не так. Я полностью честен по отношению к Лерди, никакого притворства, чтобы залезть к ней под юбку. Но какой бы сильной не была моя симпатия к ней, мысль 'без меня ей будет лучше, безопасней' всегда будет сильней. По отношению к любой девушке. Поэтому я смогу уйти, поэтому я должен буду уйти. Наверное, поэтому и мнусь. Сразу сказал ей как есть, и всё равно чувствую себя обманщиком.
  - Так и смотрела бы вечно. - Я чуть не подскочил от испуга. - Но всё же давайте я приглашу вас к себе домой. Дочка нас уже заждалась.
  Как она вообще подкралась ко мне? Она - это, видимо, мама Лерди - Шатри. Выглядела она правда скорее как старшая сестра Лерди, чем как мама. Причём не сильно старшая. Они были очень похожи, даже стиль одежды у матери и дочери был схожим - лёгкие светлые платья ниже колен.
  В руках у Шатри была корзинка с фруктами, дополняющая композицию: 'Молодая деревенская девушка, сошедшая прямо с картины художника-портретиста'.
  - Рад познакомиться, меня зовут...
  - Влад, Влад, Влад то, Влад это, о-ох Влад, - мелодичным голоском пропела Шатри. - Я знаю, как тебя зовут, Герой. Начинаю понимать Лерду, - пожала она протянутую мною руку.
  Очень крепкое рукопожатие для такой небольшой ручки.
  Дверь дома неожиданно распахнулась. На порог выскочила Лерди.
  - Влад! - воскликнула, кинувшись ко мне, но остановилась, увидев маму. - Чего так долго?! - строгим голосом спросила она.
  - Лерди! Разве можно так с нашим дорогим гостем? - 'возмутилась' Шатри. - Проходите, Влад, проходите. Не беспокойтесь, моя девочка не всегда такая бесцеремонная.
  Лерди же так и застыла на пороге, чуть приоткрыв ротик от удивления.
  - Проходите, Влад. Девочка сейчас подышит свежим воздухом и присоединится к нам.
  Свободная от корзинки рука Шатри упёрлась в спину, после чего меня буквально затолкали внутрь дома мимо так и не сдвинувшейся с места Лерди.
  Всё завертелось. Меня быстро усадили за стол. На нём оперативно появилось такое количество яств, будто сейчас здесь соберётся всё поселение, отмечать праздник набитого живота.
  Расселись.
  - Дочка моя сегодня расстаралась, - сказала довольная Шатри. - Вот ведь жена кому-то достанется! Правда, Влад?
  - Хм-м, согласен. Впрочем, с такой мамой и не могло быть иначе. - Не знаешь, как вести себя с девушкой - хвали. - А Лерди ещё и сама постаралась. Результат вышел на загляденье.
  - Слышала, Лерди, что Герой говорит. Не только я думаю, что ты у меня умничка.
  Умничка уже давно сидела вся пунцовая, внимательно изучая рисунок скатерти на столе.
  - Лерди, Лерди... Меня так только Влад называет, - еле слышно прошептала она столу.
  - Ничего страшного, Влад, дочка просто устала. Столько провозиться с готовкой. Сейчас отдохнёт и вы сможете поворковать, - продолжала атаковать уже поверженного соперника Шатри. - А пока давайте поедим.
  Вот это хорошее предложение. Во-первых, я сильно проголодался. Во-вторых, пока все заняты едой, можно не ожидать какой-нибудь словесной провокации от мамы (тьфу, от Шатри, совсем зарапортовался).
  Со вторым пунктом вышел облом. 'Поедим' - означало Героя, жадно поглощающего одно блюдо за другим, и Шатри, положившей подбородок на сложенные в замок кисти рук, наблюдавшей за ним и периодически задававшей каверзные вопросы.
  - Как вам наша таверна? Всё устраивает? Слышала от парочки работников, что там есть проблемы со звукоизоляцией. Вы не замечали? - ещё по-божески, мягонько подколола Шатри.
  С каждой минутой мне было всё сложней сосредоточиться, чтобы поддерживать эту странную беседу, её весёлый тон, не сказав при этом ничего грубого и пошлого. Ведь для матери девушки, с который ты спишь, грубостью и пошлостью может стать что угодно.
  И Дедион. Началось всё со смешков, коротких 'как она тебя!', сейчас он чуть ли не хохотал у меня в голове. Ещё немного и я точно его 'выключу', хотя ему это не нравится.
  - Веди себя достойно, как подобает уже взрослой девушке, - пробурчала Лерди. Сегодня она общается исключительно шёпотом, исключительно со столом. - А сама-то!
  - В общем хотела сказать тебе, - мы уже полчаса как перешли на ты, - чтобы ты не сильно обижался на мою дочку за её некоторые странности. У каждой девушки они должны быть, ведь так?
  - Странности Лерди мне исключительно по душе, - ответил я ей в той же манере.
  - Будь гордой, знай себе цену, не гнись перед мужиком. - Лерди с мамой только так общается? - А сама-то!
  - Кстати, Влад, сегодня моей дочурке не обязательно ночевать дома. После ужина можете вместе отправиться к тебе в таверну, если ты не против. Или можете остаться здесь на ночь, у Лерди просторная комната на втором этаже, я уж точно не буду против, - продолжала подначивать Шатри.
  - Буду согласен на любой вариант, если Лерди не против. Я ценю время, проведённое с ней, - подыграл я ей.
  - Это хорошо. Важно ценить тех, кто рядом. Оказывать внимание, делать подарки, - на своей волне продолжала Шатри.
  - Пустая трата монеты, столько можно было на золотую монету купить, а теперь таскай её на шее, - пробубнила Лерди.
  - Что мне нравится в моей девочке, так это её искренность в отношении к окружающим.
  - Будешь ластиться как собачка, как к собачке к тебе и будут относиться, - пробурчала Лерди.
  - Лерди умеет создать приятную атмосферу только своим присутствием, - продолжила 'расхваливать' дочь Шатри.
  - Хватит подстраиваться под остальных, они могут подумать, что ты бесхарактерная, - шёпотом 'жаловалась' скатерти Лерди.
  - И самое главное её достоинство - моя дочурка очень открытый человек!
  Кажется, меня исключили из этого странного диалога.
  - За раздвинутыми ногами он может и не заметить Душу нараспашку, - прошептала Лерди.
  Я поперхнулся квасом. Шатри замолчала. Лерди уткнулась взглядом в стол. Каждая секунда начала казаться вечностью. Но тут Шатри встала из-за стола, подошла к дочери, постояла над ней пару секунд, положив ладони ей на плечи, резко наклонилась и прикоснулась губами к её голове.
  - Лерда, думаю этот прекрасный ужин не полон без хорошего вина. Принеси бутылку из моих запасов на втором этаже, - впервые за весь ужин серьёзно заговорила Шатри.
  - Влад не пьёт вино, - впервые за весь ужин вслух заговорила Лерди.
  - Уверена, для меня он сделает исключение.
  Мать и дочь одновременно перевели взгляд на меня. Я слегка кивнул.
  Лерди встала из-за стола и вышла из комнаты, оставив меня наедине со своей мамой.
  - Самое время сказать насколько я недостоин такой хорошей девушки, - сами собой вырвались из моих уст эти слова.
  Атмосфера стала тяжелей, но мне такая нравится больше, чем непонятно-весёлая.
  - Ошибаешься, Влад. Достоин, любой девушки достоин, - снова села на своё место Шатри. - А ведь я не верила Нипуллону, - резко перевела она тему. - Ты и правда странный.
  - Странный?
  - Ты Силён. По глазам видно. Но при этом в твоём отношении к окружающим эта Сила не демонстрируется. Даже сейчас, ты умело и весело отвечал на мои подколки, но очень уж аккуратно, подбирая слова.
  - Конечно, я не хотел никого... обидеть.
  - Вот именно. Ты единственный, кто видит в этой ситуации причины для обиды. Тебя действительно так гнетёт, что ты вскоре оставишь мою девочку?
  - Разве это странно?
  Как по мне, это у неё, как у матери, слишком нетипичное отношение к происходящему.
  Или мне кажется?
  - Ещё как! Она - девочка, которая только из-под палки выучила несколько заклинаний, а ты - Герой, который уверенно идёт по пути полноценного мага. Ты выбрал путь Силы, Влад. Сила влияет на всё. Все об этом знают. Я даже представить себе не могла, что кто-то может думать иначе. Нипуллон говорил, что в мире откуда ты прибыл, это не так. Разве такое возможно? - ненаигранно удивилась она.
  - В моём... на Земле нет магии, разве что только магия Характера. Личной силой там многого не решить.
  - Дикий мир, - шокировано прошептала Шатри. - Как вы там только выживаете (и правда)? Здесь всё иначе, Влад. Даже моя дочка, хоть и очень тебя любит (я очень постарался удержать лицо, услышав это слово), Разумом понимает, что ты скоро её покинешь. На этапе начального накопления Силы привязанности мешают. Ты сам придумал проблему, которой нет. Где-то в её возрасте, - опять резко сменила она тему, - у меня был роман с одним авантюристом, приехавшим сюда за Цветком. Вернее, мною просто попользовались, наобещав всякого, и бросили. Было обидно. Очень. После этого я начала изучать магию, довольно успешно кстати, злость - сильный мотиватор. Прошло семьдесят пять лет с того момента (сколько же ей?). Сейчас я благодарна тому ублюдку за стимул. Стимул, который ты дашь моей дочери, будет ещё сильнее. Ты подарил ей лучшие воспоминания, ощущения, переживания. А когда ты уйдёшь, я смогу направить её эмоции в нужное русло. Лерда, как и я в молодости, не любит магию, не хочет тратить долгие годы на изучение того, что её пугает. И в этом ты помог. Благодаря сочетанию Силы и твоего мягкого отношения, она заинтересовалась магией, взахлёб рассказывает, как 'много и круто' ты тренируешься. Мне даже не придётся её уговаривать на занятия - сама на днях попросится. Я, честно, очень тебе благодарна, Влад, - чуть склонила она голову. - А поэтому сейчас ты возьмёшь Лерду с собой в таверну, - она вдруг снова вернулась к своему 'хитрому' голосу. - Можете всю ночь проверять на прочность кровать, можете болтать ни о чём, да хоть в карты играйте. Уверена, моя дочка хочет провести полноценную ночь с любимым (держись покер-фейс), спать с ним в обнимку. И ты это сделаешь, Влад. Не привязывать к себе, чтобы потом не сделать слишком больно? Что за чушь!? - перешла на крик Шатри. - Люби её так, хвали её так, держи за руку так, смотри в глаза так, трахай её так, чтобы она и через сотню лет не могла тебя забыть и взглянуть на другого. Вот что девушке нужно - настоящие, сильные эмоции, переживания. Пусть тоска, пусть боль утраты и расставания. Но никак не спокойствие. Мы не такие слабачки, Влад!
  Я сидел ошарашенный. Это было... мощно. И дело не столько в лекции о девушках и их желаниях, сколько в далеко идущих планах Шатри на свою дочь. Мне бы обидеться, что в её глазах я лишь стимул для занятий Лерди магией, но нет. Наоборот. Тот факт, что всё уже учтено мудрой и понимающей матерью Лерди, как бы снял с меня ответственность за разбитое сердце.
  Оно не разобьётся, пока рядом будет Шатри.
  И ведь никакой манипуляции, она действительно любит дочь и желает ей только лучшего. В своём понимании лучшего, но всё же. Ведь мы все так себя ведём по отношению к близким - за них решаем, как им будет лучше.
  Может, я действительно зря так заморачивался по этому поводу? Отлично, больше не буду себя...
  Впрочем, кое-что я должен ей сказать:
  - Я рад, что у Лерди есть ты. Только постарайся сделать так, чтобы за всем этим изучением магии и постижением пути Силы, Лерди не перестала любить готовку.
  - Ты... конечно, Влад. Сила требует отказа от многого, но я обещаю тебе, Лерде не придётся отказываться от самой себя. Я этого не допущу! - твёрдо произнесла Шатри.
  Верю.
  - Мам, там нет вина, я всю комнату перевернула, - ворвалась к нам Лерди.
  - Значит в другой раз, - ответила Шатри. - Тем более, вам уже пора в таверну.
  - Ты не шутила? - удивилась Лерди. - Отпустишь меня на ночь?
  - Не шучу, дорогая. Частокол Стана - не самая безопасная защита. Сама знаешь, что иногда ночные Магзвери проникают в поселение. Своих сил для защиты у тебя нет. - На этих словах личико Лерди мило скривилось. - Но!.. Но теперь я уверена, что Влад сможет тебя защитить.
  - Я тебе и раньше говорила! - восторжествовала Лерди.
  - Я давно уже поняла, что твой Герой станет тебя защищать, а сейчас убедилась, что сможет. - Повернулась она ко мне. - И мне приятно, Герой, что именно в этом порядке. Такое бывает не часто.
  - Тогда... - кинула взгляд на стол Лерди.
  - Идите уже, голубки, - улыбнулась Шатри. - Я сама здесь всё уберу.
  - Спасибо за приглашение. И за ужин. Было замечательно, - поблагодарил я.
  На лице Шатри появилась еле заметная улыбка. Лерди же сверкала всеми тридцатью двумя ровненькими зубками.
  Уже через минуту мы с Лерди не спеша направлялись к таверне. У меня было задумчивое настроение, а вот Лерди не терпелось пообщаться: стоило только отойти от дома, как она сначала издалека, а потом в лоб начала допытываться, о чём это мы говорили с её мамой, пока её не было.
  Мне не хотелось ей врать. Но и придумать, как помягче донести до неё благословление Шатри на кратковременность наших отношений и скорый вероятный разрыв, я не смог. Я уже молчу о благословлении затрахать её дочку на сто лет вперёд.
  Придётся постараться.
  
  ***
  В таверне было многолюдно. Почти весь штат собрался на первом этаже в общем зале.
  Причиной были шесть авантюристов, оккупировавшие один из столов харчевни. Если быть точным, за столом сидело четверо, ещё двое 'наседали' на Лоркена - владельца таверны:
  - Что значит, у вас ничего нет!? За идиотов нас держишь!? - кричал один из них, лет двадцати пяти на вид.
  - Ни за кого я вас не держу, господин, - спокойно ответил Лоркен.
  - Цеций, успокойся. Но он прав. Я не поверю, что в вашем поселении нет карт ближайшей местности. Мы готовы заплатить за них золотом, - сказал второй, самый старший из шестёрки авантюристов, лет пятидесяти на вид. Остальные были ровесниками первого, Цеция.
  - Они и так немало на нас заработают! - продолжал надрываться Цеций. - А если мы справимся с Руготом, наверняка ведь сами доберутся до всех Цветов Роста!
  - Нам не интересен Цветок...
  - Врёшь! - не стал крикун слушать Лоркена. - Потому и карты не даёте: мы найдём одну небольшую полянку Цветов, пришьём Ругота, которого вы так боитесь, и пока мы заняты одной поляной, ты со своими служками обнесёшь все остальные!
  Какой же всё-таки у него голос противный.
  - Ещё раз повторю, нам не...
  - Мы и так делаем за вас всю работу, жизнями рискуем, так что давай сюда карты. Думаешь, мы будем бродить по лесу в поисках Цветов Роста, когда у вас наверняка уже давно все полянки с Цветком отмечены!? - надрывался Цеций.
  - Попрошу вас забрать приготовленный ужин к себе в комнаты и поужинать там. Завтра с утра мои помощники заберут подносы и посуду, - Лоркен понял бесперспективность этого разговора и решил его закончить.
  - Причём здесь ужин!? Не переводи тему, старик! - продолжал голосить крикун.
  - Кухня не работает так поздно. Мы сделали для вас исключение, но мне уже нужно отпустить всех по домам.
  - Пусть валят куда угодно, как только мы получим наши карты!
  Он вообще способен слушать?
  - Цеций! - прикрикнул старший. - Еды достаточно. Ваши помощники могут идти, мы сейчас поднимемся к себе и больше не будем вам докучать, но завтра я хотел бы продолжить наш разговор. Даже если карт нет у вас, вы можете знать, у кого они имеются.
  - Тогда продолжим разговор завтра, хотя я и сейчас могу сказать, что нужными вам знаниями не обладаю, - спокойно ответил Лоркен.
  - Да как ты!.. - не унимался крикун.
  - Цеций...
  - Что Цеций!? Он же врёт нам в лицо, Дитрий! Без Цветка Роста эта деревушка давно бы разорилась. Живут за наш счёт и ещё смеют издеваться! - кричал уже на своего товарища этот горластый. - Сейчас посмотрим...
  - Руку с меча убрал, - мой голос громом прокатился по таверне.
  Взгляды всех присутствующих скрестились на мне.
  - Статус, - произнёс Цеций. - Герой? Время пребывания... всего два месяца?
  Дурацкое заклинание.
  - О-о, посмотрите, свеженький Герой решил показать свою удаль, - кинул он взгляд мне за спину. - Да вы гляньте! Уже и девочку для утех себе нашёл, шустрый какой.
  - Цеций! - заорал Дитрий. - Хватит! - посмотрел он уже на меня. - Прошу простить моего ученика, он порой бывает не сдержан.
  - Он не меня оскорбил, - ответил я холодно.
  - А где всё остальное? - задал вопрос в воздух Цеций. - Только Титул Героя и срок пребывания на Катиноле.
  - Невежливо совать нос, куда не следует, - подошёл я на несколько шагов. - Я так и не услышал извинений.
  Дитрий, после слов Цеция о моём Статусе, был явно встревожен.
  - Прошу прощения, - поклонился он в пояс, не дав Цецию открыть рот. - И у молодой девушки, прошу прощения!
  - Что ты делаешь, Дитрий? Он же...
  - Заткнись уже!! - взорвался Дитрий.
  - Правильные слова, - прозвучал басовитый голос от входа в таверну. - Стоило оставить вас ненадолго, и вы проявили себя не лучшими гостями.
  Вот и Нипуллон прибыл.
  - Живо наверх!! - взревел Дитрий.
  Четверо быстро похватали подносы со стола и пошли к лестнице.
  - Не сейчас! - рявкнул Дитрий уже было собравшемуся открыть рот Цецию. - Тоже иди наверх!
  Пока Цеций плёлся за остальными, Дитрий подошёл к Нипуллону.
  - Больше мы не доставим хлопот вам и вашему поселению, - сказал он поклонившись.
  - Вы интересовались картами местности, я прав?
  - Да, они были бы очень кстати, - обрадовался Дитрий.
  - Лоркен не врёт, ни у кого из местных таких карт нет. Придётся вам самим искать всё необходимое.
  - Ясно, - приуныл Дитрий. - Мои ученики и правда не хотели причинять неудобства. Просто они ещё молоды, сначала болтают, потом думают.
  Видимо Дитрий решил, что ответ Нипуллона - наказание за их поведение.
  - Меня это не беспокоит. В конце концов, не я отвечаю за их жизни, - ровно ответил Нипуллон.
  Дитрий совсем приуныл. Постояв недолго на одном месте, он медленно направился к лестнице.
  В зале остались только мы и работники таверны.
  Повисла тишина.
  - Привет, девочка. Мама наконец стала отпускать тебя на ночь? - ловко перевёл тему Нипуллон.
  Все в таверне расслабились, заулыбались.
  - Я ведь уже большая девочка! - вздёрнула носик Лерди.
  Права была Шатри, её дочка - мастер в создании приятной атмосферы.
  После своих слов Лерди начальственной походкой подошла к Лоркену и дополнила:
  - Мне, пожалуйста, Звукохват на одну ночь.
  Звукохват - артефакт, придающий помещению свойство моей комнаты в замке Ледирии - звукоизоляция. Ты ничего не слышишь снаружи, но и тебя никто оттуда не услышит.
  А ведь Лерди все ещё краснеет как рак при любом намёке на степень близости наших отношений от коллег. Зато, если нужно успокоить и поддержать... в общем молодец девчонка.
  Впрочем, быстро схватив в руки протянутый Лоркеном артефакт, Лерди кометой убежала на второй этаж. Стесняшка. Я сразу направился за ней следом, чтобы не оставлять девушку одну. Лерди ждала меня у двери в мою комнату, переминаясь с ноги на ногу. Как только я открыл дверь, она быстро заскочила внутрь, поставив на стол Звукохват - деревянный куб со стороной в десять сантиметров, покрытый множеством рисунков. Я закрыл изнутри дверь, подошёл к ней, посмотрел в глаза.
  - Ты как? Не сильно испугалась?
  Лерди чуть опустила голову, плечи её слегка задрожали. Но только я собирался её приобнять и успокоить:
  - Нет, не хочу врать, - подняла она полное уверенности лицо. - Вообще не испугалась. У нас постоянно останавливаются авантюристы, всякого уже навидалась - привыкла. Да и ты был рядом, - снова опустила она глазки.
  А-а-арх! Вот как вы это с нами проделываете??
  - Включи уже эту штуку поскорее, - показал я на артефакт.
  - Как я ждала этих слов, - задорно ответила Лерди.
  В эту ночь я очень старался выполнить наставление Шатри.
  
  ***
  - "Опять мы здесь."
  - "Не нуди."
  - "Вот что тебя вечно тянет в этот лес? Только не говори, что надеешься наткнуться на Цветок Роста? Я ведь заметил, как ты исподволь у всех про него спрашивал."
  Какой наблюдательный.
  - "А почему бы и нет? Вот что забавно: некий Дедион меня заверял, что способов быстро прокачаться не существует, а в первом же попавшемся мне на пути поселении каждая собака о таком способе знает."
  - "Конкретно этого некий Дедион не говорил. Он говорил, что существует множество способов ускорить магическое развитие, но значительного эффекта они не окажут. Тот же Цветок: он полезен только если магу не более ста-ста пятидесяти лет. Тогда эффект будет заметен. Позже смысла нет."
  - "Мне два месяца, если ты не забыл."
  - "Согласен: тебя бы Цветок Роста усилил значительно, но с возрастом эта добавка всё равно бы смазалась."
  - "До такого возраста ещё дожить нужно."
  - "Вот именно: если тебя выпотрошит Ругот, ты даже до трёх месяцев не дотянешь."
  - "Он настолько Силён? Про него мало кто хочет говорить - плохая примета."
  - "Я узнал о его существовании одновременно с тобой. Но я лучше тебя понял слова Нипуллона о его Силе."
  - "Помню. Староста сказал, что Ругот по Силе сравним со Старшим магом. Что это значит? Ты не стал мне тогда рассказывать."
  Может, хоть сейчас проболтается?
  - "Это значит, что по Силе он не уступает мне," - ответил Дедион так, чтобы я ничего не понял.
  Откуда мне знать насколько он был Силён при жизни?
  - "Когда ты ещё не был беспомощным трупом у меня в голове?"
  - "Очень смешно. Но всё верно - Ругот тебе не по зубам."
  - "Думаешь, истории про него правдивы? Разумный, нашедший поляну Цветов Роста, без всякого приготовления съевший все цветы, и превратившийся в монстра, охраняющего остальные поляны в этом лесу."
  - "Уверен, это всего лишь красивая сказка. Скорее всего Ругот - Магзверь."
  - "Рассказывали, что он использует разнообразную магию и атакует из засады. Не похоже на животное," - усомнился я в словах Дедиона.
  - "Возраст делает Сильней не только Разумных. Магзверь, прожив достаточно долго, способен обрести подобие Разума. А если он ещё съест целую поляну Цветка Роста... Отсюда его маниакальное, животное желание защищать эти цветы. И это ещё опаснее."
  Возможно и так. Я пока слишком мало знаю об этом мире, чтобы отрицать даже самые невероятные варианты.
  И сейчас меня интересовало другое:
  - "Хорошо, мне он не по зубам, хоть все тридцать два задействуй. Но ведь есть те, кому он на один зуб, я прав? Почему бы этому Силачу не вынести местного монстра? Пусть ему самому Цветок без надобности, но его можно дать своим... не знаю, подчинённым, например. В этом мире ведь не каждый сам за себя, наверняка существуют организованные группы."
  - "В целом всё верно. Вот только зачем? Такой подчинённый проиграет тому, кто сам добивался всего, получал опыт, сражался. На Катиноле особое отношение к Силе, Влад. Никто не станет задаром усиливать другого, пусть даже он союзник. Многие просто откажутся, если им предложить такую помощь. Развитие Силы - дело сугубо личное. Хотя, конечно, всякое бывает."
  Вот как. Прямо какая-то помешанность на Силе.
  - "Ясно. Значит, у меня никаких шансов нет? Точно?"
  Я просто не мог не уточнить.
  - "Абсолютно, - ответ Дедиона был категоричен. - Поэтому, если ты остаёшься здесь не только ради узкой щели, но и ради Цветка Роста, то советую двигаться дальше. Для дальнейшего развития тебе необходимы Закписи."
  Закписи. По сути свитки заклинаний. И нет, работает это не так, как часто описывают в книгах: прочитал - выучил. Если вкратце, Закпись лишь ускоряет изучение заклинания, которое в ней записано. Насколько ускоряет - не известно, и нет гарантии, что в итоге ты вообще сможешь изучить данное заклинание, даже после прочтения Закписи. Но несмотря на такие недостатки, Закписи - одни из самых распространённых артефактов, и почти все заклинания, кроме самых простейших, маги начинают изучать только после применения Закписи.
  В городе Первых Ахров должен находиться Дом Мага - место, где Закписи можно купить. По идее, мне бы уже направиться туда...
  - "У нас такими темпами на Закписи монет не останется, особенно если ты будешь помечать золотом каждую покорённую дырконосительницу," - пожаловался Дедион, сбивая меня с мысли.
  Я уже давненько разобрался в особом умении Дедиона давать прозвища. Для него это не оскорбление. Даже приглянувшуюся ему Шатри он называет только по на ходу придуманным прозвищам. Самым мягким было: 'она и правда Мамочка для своей дочки, осталось только деньги с тебя брать'. То есть нужно слушать не что он говорит, а как. Вот вы когда-нибудь слышали, как с теплотой и одобрением произносят 'узкая щель' и 'дырконосительница'?
  Да, я бы тоже хотел такого никогда не услышать.
  - "Вот же жадюга. Как ты тогда сказал: 'Зато теперь умрёт не за так, в отличие от большинства Чудесников, а за золотую монету'. Лерди может до сих пор считает, что моё лицо тогда от жадности так скривилось."
  - "Это нецелевые расходы, - был непреклонен Дедион. - Если такой романтик, подари ей веточку какую, листочек красивый, воздушный поцелуй, все звёзды с неба, обе луны. Всё как принято у неимущих романтиков. Золото оставь на магию, железо, еду и шлюх. Как любой порядочный Разумный."
  Звучит логично. Интересно, как в этом мире Герои зарабатывают себе на жизнь? Выполнение пророчеств скорее обязанность, чем оплачиваемая работа. Вот закончатся мои и без того поскудневшие запасы драгметаллов и что дальше?
  - "У нас гость," - отвлёк меня от депрессивно-финансовых рассуждений Дедион.
  - "Знаю," - повернулся я на сто восемьдесят градусов.
  Со спины ко мне приближался... Нипуллон. Но привлек моё внимание не он сам, а его одеяние. Дело в том, что... это был камуфляж. Вылитый маскировочный плащ-халат 'кикимора'.
  - Привет, Влад, - поздоровался со мной староста. - Я как раз тебя искал. Обычно ты уходишь в лес позже.
  - Здравствуй, Нипуллон, - пожал я протянутую руку. - Обычно по утрам я задерживался из-за... а сегодня... в общем...
  - Знаю, знаю. Сегодня провел ночь в одной постели с девушкой, и пока она не проснулась, слинял в полный монстров лес. Я тоже, если честно, иногда так делаю, - на лице Нипуллона заиграла его привычная еле заметная улыбка.
  - Ты был в таверне?
  - Зашёл за тобой. Только поздно. И да, твой побег был замечен, - Нипуллон набрал в грудь побольше воздуха: - 'Он такой милый и застенчивый', - его попытка передать кокетливый тон Лерди выглядела крайне забавно. - Ничего они не понимают. Любому воину известно, что лучше знакомый враг, чем незнакомый... даже если он временами союзник.
  Не в бровь, а в глаз.
  - Так зачем я тебе понадобился? - перешёл я к сути.
  - Твоя вчерашняя добыча. Взрослый Молнерог. Я периодически зачищаю ближайшие окрестности от Магзверей, и те, что постарше, близко уже давно не подходят. Значит, ты сам довольно далеко отходишь от Стана. Дело твоё. Вот только есть тут одно место, в которое тебе заходить не стоит. Пойдём со мной, я покажу, - не дожидаясь моего ответа, Нипуллон уверенно двинулся в сторону ближайшей чащи.
  - "Рахлес! Что ты творишь, чудище лесное?! Показывать этому болвану опасное место?! Да этот адреналиновый маньяк теперь только и будет целыми днями там свою смерть искать!" - взвыл в голове Дедион.
  - Заинтересовал. Пошли, - не мог я отказать такому заманчивому предложению, быстро пристроившись рядом со старостой.
  - На самом деле ничего необычного. Просто гнездовье одних неприятных тварей. Сколько его не выжигай, за пару месяцев оно вновь восстанавливается.
  - "Есть у меня пара вариантов, один хуже другого."
  Интересно.
  В быстром темпе прошли пару километров вглубь леса. В этой его части я ещё ни разу не был.
  Чтобы не идти в тишине, решил задать беспокоящий меня вопрос:
  - Не боишься оставлять Стан, пока там пришлые?
  - Они уже отправились на поиски. По опыту скажу, без карты им придётся минимум пяток дней побродить по лесу, чтобы обнаружить обширные поляны Цветка. Неподалёку от Стана есть несколько маленьких, но на них разве что чудом можно наткнуться.
  - Значит, карта всё же есть? - усмехнулся я.
  - Конечно есть, - поразился моему вопросу Нипуллон. - Как можно не изучить окрестности места, где живёшь? Да и люблю я этот лес.
  - В таком случае возникает очень много вопросов, - 'намекающим' тоном произнёс я.
  Если не станет отвечать, я не буду настаивать.
  У каждого могут быть свои секреты.
  Но Нипуллон был прямолинеен:
  - Ответ на них один - Ругот: он умеет использовать непонятную Пространственную магию, позволяющую ему мгновенно появиться возле любой полянки Цветов, стоит к ней подойти посторонним. Поэтому я не напичкал Цветами Роста всех жителей Стана, поэтому не разбогател на продаже микстур, и именно поэтому не дал карту их группе.
  Выходит, каждый Цветок будет доставаться с боем? Не существует возможности урвать парочку, пока монстр отошёл подышать свежим лесным воздухом? Но если это так...
  - Получается они смертники. Или среди них есть тот, кто в разы старше, чем выглядит?
  - В том то и дело, что нет, - помрачнел Нипуллон. - Я удивился, узнав об этом. Слишком молоды, неопытны. Отговорить их я не смог, так хоть помогать поскорее умереть не стану. Может им повезёт и за время поисков они не нарвутся ни на одну полянку, после чего вернутся к себе домой. Без награды, зато живые.
  Лотерея, где лучший исход - остаться при своём.
  И раз уж Дедион молчит, попробую ещё раз узнать у Нипуллона:
  - Неужели Ругот так Силён? Их шестеро, плюс подготовка, ловушки, артефакты, какая-никакая магия. Не поверю, что шансов нет совсем. Или это во мне 'молодость' Геройская говорит?
  Ответ Нипуллона поставил меня в тупик:
  - У тебя одного больше шансов победить Ругота, чем у всей их группы.
  - "Что ты несёшь, санитар леса?! Этот полоумный сорвиголова теперь точно устроит охоту с сачком на птеродактиля!"
  Не знаю, за кого Дедион меня держит, но его крики помогли мне прийти в себя.
  - Почему? - задал я очевидный вопрос. - Они дольше меня занимаются магией и железками лучше машут.
  - Может и так. Одни из них знают больше тебя заклинаний, другие глубже свои заклинания изучили, а мечом техничнее тебя орудуют все шестеро. Только Силы в них нет. Четверо - просто исполнители, один - наглый крикун, а их командир... Если сам считаешь, что обречён, никто уже не поможет. Не бойцы.
  Довольно жёстко Нипуллон по ним проехался.
  - А у меня Силу по глазам видно, так? - вспомнил я слова Шатри.
  - Именно, Влад. В твоём случае даже присматриваться не нужно. Есть несколько путей развития. Многие с возрастом погружаются в себя, ведь внутренние способы самые ощутимые. Они 'тонут' в своей Силе. Не думай, что все, кто постарше, такие же занудно-философствующие старички как я. Многие из них ничего в твоих глазах не увидят - плевать им на чужие глаза. Мой же путь развития более внешний: замечать больше, выводы делать быстрее и глубже. Ты Силён. Я ясно это вижу.
  - Спасибо за такую высокую оценку. Спорить о себе не стану - неприлично. А на счёт 'крикуна', думаю ты ошибаешься. Тут скорее не наглость, а неспособность принимать, учитывать чужое мнение. Нетерпеливость. Таких можно переучить, показать, как работать в команде, совместно.
  - Ты ведь командовал бойцами? Там, в своём мире? - неожиданно спросил Нипуллон.
  - По-разному бывало, - отмахнулся я от его вопроса.
  - По-разному, да... - еле заметно усмехнулся Нипуллон. - В общем, ты должен понять, что возраст мага не даёт гарантий. В боевом противостоянии - это важнейший фактор. Но жизнь - не бой. Сильнейшего бойца во сне может зарезать даже Чудесник. И поверь, столетний идиот не станет пятисотлетним гением сражений - он станет пятисотлетним идиотом. В противостоянии всё зависит от обстоятельств, условий битвы, вооружения и многих других факторов.
  - "Приплыли, - простонал Дедион. - Сто лет, триста, тысяча, десять тысяч. Да какая разница? Главное, Сила, мать его, в глазах!! Влад, ты же не поверишь лешему, сто пятьдесят лет не покидавшему свою деревню в аппендиксе мира?"
  - Вот видишь, - тем временем продолжил Нипуллон, - ты и сам так считаешь. Скажи я подобное той группе, они бы за головы схватились: как можно победить гораздо более старшего соперника? Для них это просто ересь. Но не для тебя. Хотя это и странно. Ты слишком молод для такого понимания.
  - Это были насыщенные два месяца, - усмехнулся я.
  - Сила - это не только магия. Это ещё и склад характера, и жизненный опыт. Так что я говорю про твой общий возраст, а не про время Геройства.
  - Здесь многие выглядят гораздо младше своих лет.
  - Многие, но не ты. Есть два способа Призыва Героя. Первый - перерождение: Душа, Разум и Характер Героя перемещаются в Тело младенца этого мира.
  - "Не совсем так, - вмешался Дедион. - Скорее в Тело ребёнка. Носителю перерождения должно быть не более трёх лет от роду."
  - Второй способ, - продолжил свою речь Нипуллон, его слова смешались у меня в голове с голосом Дедиона, - телепортация: Герой перемещается в наш мир в своём Теле. У тебя явно второй способ, а за пару месяцев База Тела не может развиться до приостановления и обращения старения вспять. Получается, тебе приблизительно двадцать восемь - тридцать два года. Не встречал таких глаз у настолько молодых. Потому мне интересно, кем ты был в своём мире, прежде чем попасть на Катинол?
  - "Да, мне вот тоже интересно. Помогать легче, когда знаешь, на что ты способен и что умеешь."
  - Это была насыщенная жизнь, - кратко ответил я.
  - Так я и думал, - улыбнулся Нипуллон.
  - "Так и знал," - поддержал его Дедион.
  - Почти пришли, - стал серьёзен староста.
  Впрочем, я и сам уже видел цель нашей прогулки.
  Посреди обширной поляны в трёх сотнях метрах впереди располагался... гигантский муравейник. Высотой с пятиэтажный дом, площадью с четверть гектара. Муравейник пронизывали туннели. По этим туннелям свободно могли бы перемещаться не самые маленькие собаки.
  - "Значит, всё-таки Клетники. Готовься, сейчас здесь станет жарко."
  Вместо 'Клетники' Дедион мог использовать любой другой набор букв. Я всё равно понятия не имею, о ком или чём он говорит.
  Мы подошли к муравейнику ещё на сто метров, прежде чем остановиться. А дальше Нипуллон начал делать нечто странное. Сначала он вытащил из кармана маскировочного плаща цепочку, на которой висел голубой диск, диаметром три сантиметра. Быстро сделал себе надрез на пальце, надавив на него тыльной стороной диска, а потом принялся водить порезанным пальцем по поверхности диска, размазывая по ней свою кровь. Закончив этот причудливый ритуал, он повесил цепочку с окровавленным диском себе на шею.
  - "Приманка. Готовься. Сейчас попрут."
  Они не попёрли. Они полетели. Внешне Клетники напоминали огромных шмелей размером с небольшую собаку. Никогда не рассматривал шмелей так подробно, поэтому не могу сказать, есть ли у них здоровенные жвала. У Клетников были. Такими при желании можно не только руку перекусить, но и шею.
  И их было много, очень много.
  Но главной проблемой являлось не их количество, а их скорость - от нас до муравейника было не менее двухсот метров, и половину этого расстояния они преодолели за пять секунд.
  Именно в этот момент навстречу летящим насекомым от Нипуллона сорвался огненный вал. Разрастаясь и расширяясь, он походил на огромную всепоглощающую волну. Большая часть Клетников не пережили встречу со стихией, закопчёнными тушками рухнув на землю. Но не все: часть успела разлететься в стороны, избежав основного удара. Из муравейника тем временем вылетала новая волна врагов. В этот раз они предусмотрительно разлетались заранее. Это не тупые твари, прущие напрямик. Минимальное понимание происходящего у них есть, и с таким количеством и скоростью полёта этого вполне может хватить на двоих, на свою беду забредших на чужую территорию странников.
  С таким количеством врагов, да ещё и атакующих с воздуха, мне сталкиваться не доводилось. Поэтому я начал просчитывать, что могло бы мне помочь, возникни подобная ситуация. Но кроме банального бегства ничего толкового в голову не приходило.
  Такое мне не по Силам.
  Вот только я здесь не один.
  Нипуллон взглянул на меня, на его лице снова появилась знакомая мне фирменная полуулыбочка.
  - Ну что, начнём потихоньку, - сделал он несколько шагов навстречу приближающемуся рою.
  
  ***
  Это был разгром.
  Полный разгром моих представлений о Силе местных магов. Я, конечно, верил Дедиону и его словам о возрасте, росте шкал, мощи заклинаний и всём остальном, но думал, что он преувеличивает. Ведь ему жизненно необходимо, чтобы я не лез в неприятности. Моя смерть для него хуже смерти. Да и сам Нипуллон распинался про важность множества факторов, а не только возраста и опыта мага. Например, силу характера.
  А через десяток минут устроил такое шоу, от которого стынет кровь. Несмотря на жар кругом. Он практически свободно управлял огнём. Сила, направление, скорость, продолжительность - всё было на запредельном для моего понимания уровне. Мы были не просто в разных весовых категориях, мы были из разных видов.
  Через двадцать минут огненного шоу поток Клетников иссяк. Тогда Нипуллон без всякой опаски подошёл к муравейнику вплотную, выставил обе ладони вперёд, через секунду из них ударили две мощнейшие струи пламени, по туннелям заполняя жилище шмелей-переростков всепоглощающим огнём. Он простоял так где-то пять минут, непрерывно испуская потоки огня. После чего, видимо решив, что качество прожарки достаточно высоко, Нипуллон вернулся ко мне.
  - Через пару месяцев опять народятся. Очень живучие зверьки, - усмехнулся он. - Пойдём.
  - "Это вообще нормально?"
  Надеюсь, я сумел скрыть от Дедиона своё ошеломление.
  - "У старосты сильнейшая расположенность к огню. И он явно скромничает, говоря про сложность добычи Цветка Роста. Сам он его частенько потреблял. В огненной магии он на порядок Сильней своего возраста. Не знаю как у него с остальным, особенно с защитой. Если и там всё хорошо - он выдающийся для своего возраста маг. На уровне Старших. Если в защите он проседает, то просто талантливый для своего возраста."
  - "Для своего возраста? Получается, в целом он далеко не самый прокаченный?"
  - "Против меня у него не было бы шансов. Дальность моей магии была больше, убойность выше. И таких как я на Катиноле тысячи."
  Баста карапузики. Это уже не просто несколько усилений тела или возможность чем-нибудь швырнуть во врага. Маги - это реально другой вид. В этом мире всё действительно крутится вокруг Силы.
  Личной Силы.
  Придётся привыкать к такому порядку вещей.
  - Ну как? Мой бой был тебе полезен? - спросил Нипуллон.
  - Да. Я многое узнал.
  А что ещё я мог сказать?
  - Знаю. Ты внимательно наблюдал за происходящим. Спокойно, без нервов. Получить наибольшую пользу из любой ситуации - правильный подход, как по мне.
  Остальную часть пути мы проделали молча. Я с оторопью размышлял о колоссальном разрыве между слабеньким Героем Владом и тысячами всесильных магов, живущих в этом мире. Нипуллон тоже выглядел глубоко задумчиво. Лишь перед самым возвращением в Стан, он заговорил, сильно меня удивив:
  - Держи, Влад, - протянул он мне снятый маскировочный плащ. - Мой ответный подарок тебе. За Молнерога.
  - Спасибо, конечно, но подарок на то и подарок, что не нужно никаких ответов.
  - И всё же прими, - настоял староста. - Эту идею мне подкинул другой Герой полвека назад. Умно. Не обязательно во всём полагаться на магию. Я себе новый сделаю, а так отплачу ему за идею. Он тоже был с Земли, считай помогу его собрату.
  - Тогда, приму с благодарностью, - не стал я дальше отнекиваться.
  Вещь и правда хорошая.
  На этом мы и разошлись. Нипуллон направился в поселение, а я решил прогуляться к местному озеру (Лейка кажется) для принятия водных процедур. Водный Поток полезное заклинание, но порой хочется полноценно искупаться. Тем более вода в озере кристально чистая и тёплая. И никаких опасных для жизни и здоровья обитателей в нём не плавает.
  До самого вечера я баловал себя приятной тёплой водичкой, горячим мягким песочком и ярким слепящим солнцем.
  Благодать!!
  Но всё хорошее рано или поздно заканчивается. Надеюсь, только для того, чтобы началось что-то другое, но тоже непременно хорошее.
  В таверну я заходил уже с приподнятым настроением. Тяжёлые думы о своих мизерных способностях (по сравнению с местными старичками) поулеглись. Тут раздумьями ничего не решить, нужно просто идти вперёд и всё. В общем, не буду этим себя...
  Вернувшись в свою комнату, решил немного потренироваться в магии. В первую очередь отточить комбинацию двух заклинаний - Рывка и Клейкости. Рывок открывает немалые перспективы. Если направить его на мышцы руки с мечом, может получиться очень быстрый и сильный удар. Даже без меча, простой удар кулаком или ногой в сочетании с Рывком становится мощным оружием в опытных руках. Проблема в том, что Рывок изначально предназначен не для этого. Это более грубое заклинание, временно напрягающее мышцы ног или рук (обеих, пришлось помучиться, прежде чем я научился использовать его на одной конечности) на небольшой промежуток времени, давая увеличение физической силы или скорости. Взамен после применения заклинания мышцы деревенеют от натуги, усложняя координацию движений. В общем есть свои плюсы, но есть и минусы. С другой стороны, если научится использовать Рывок лишь на несколько мгновений, напрягая лишь нужные мышцы, то результат будет лучше, а побочные эффекты ослабнут.
  Над чем я сейчас и работаю.
  Клейкость удобно использовать на оружии. Я каждый день тренируюсь с мечом по наставлениям Дедиона (хотя он и признался, что мечник из него так себе), вот только за пару месяцев нагнать тех, кто с мечом обращается чуть ли не с детства, не так-то просто. Тут на помощь приходит Клейкость: многие приёмы и связки упрощаются, когда есть возможность в любой момент чётко зафиксировать меч в ладони, а также мгновенно эту фиксацию снять. Особенно удобно комбинировать Рывок и Клейкость. Без Клейкости, из-за большой инерции Рывка, меч бы просто вылетал из ладони при каждом ударе. Поэтому я тренировался одновременной активации этих заклинаний на одной руке. По словам Дедиона, это одна из сложнейших техник - активация нескольких заклинаний одновременно. У каждого мага выходит по-своему: с одними заклинаниями получается, с другими нет. Многие абсолютно на это на способны.
  Я, к счастью, способен. По крайней мере с Рывком и Клейкостью. Уже получалось. Сейчас просто закрепляю результат.
  Вот такая тренировка.
  Которая, не успев начаться, была прервана стуком в дверь. Знакомым стуком. Правда, я давненько уже его не слышал: хозяйка этого кулачка в последнее время любит входить без предупреждения.
  Не заходит. Странно. У меня открыто. Подошёл, распахнул дверь и... Лерди была не одна.
  - Проходи! Давай, смелее! - затолкала она в комнату Марику.
  - Э-эм, привет, - что тут ещё сказать?
  - Привет, Влад. А это Марика. Ну, ты её знаешь, - уткнувшись в пол, прошептала Лерди.
  Теперь она и со мной будет бубнить?
  - Зд... здравствуйте, - выдавила из себя Марика.
  - ...
  - ...
  - ...
  Постояли. Помолчали. Что бы ещё поделать?
  - Помнишь, я обещала поговорить с Марикой? - продолжила шептать Лерди. О чём она? - Вот, я поговорила. Она согласна.
  А-а! Всё, вспомнил...
  Что!?
  Какого Рахлеса здесь творится?
  - "Я даже не знаю, какое прозвище ей теперь придумать. Не ожидал, что сутенёрские наклонности передаются генетически по женской линии."
  - Согласная я, - пробубнила Марика, подтверждая слова Лерди.
  О-о, тебя ещё тут не хватало.
  - Так, Лерди, Марика, вы пока присядьте на кровать, - поочерёдно усадил я их. - Вот. Я выйду ненадолго, а вы сидите тут. Договорились?
  - Хорошо.
  - Ладно.
  Вышел.
  Нет.
  Выскочил.
  Остановите Катинол, я сойду.
  На негнущихся ногах спустился на первый этаж, сел за свободный стол. В голове туман. Я многого ожидал от Лерди, с её непоседливым характером, но такое?
  Почему?
  - Чего задумался, Герой? - напротив меня уселся Нипуллон.
  - А?.. - поднял я голову. - Привет. Да вот, понимание устройства мира заново по кусочкам складываю.
  - Эка ты завернул. А я уж подумал, что это связанно с двумя пигалицами, на глазах у всех 'абсолютно незаметно' проскочившими наверх, - улыбнулся в своей манере староста.
  - Предположим, что между этими события есть взаимосвязь.
  - Тогда я могу помочь тебе с пониманием мира.
  - "Лекция о сексе втроём! Жду не дождусь!!"
  - Хотя разгадку ты уже слышал, - продолжил Нипуллон. - Сила.
  Что? Вот уж чего не ожидал.
  - При чём здесь Сила? - не понял я.
  - Знаешь, сколько великих магов, описанных в летописях и легендах, имели всего одну возлюбленную? А у скольких их было несколько? Или множество?
  Это он мне сейчас про гаремы решил рассказать? Чёртовы узкоглазые попаданцы, испортили местные нравы своими роялями и спермотоксикозом! Впрочем, это расизм: теперь здесь и наших любителей клавишных инструментов и доступных девушек хватает.
  - Такое отношение впитывается с молоком матери. Девочка решила, что не удержит тебя одна, и вот результат. Её ошибка даже не в том, что у тебя на это другие взгляды - ей вообще не стоило браться за тебя всерьёз. Должна была принять, что ты рано или поздно уйдёшь. А в целом молодец! - снова улыбнулся Нипуллон. - Выбрала свою близкую подругу, наверняка и договорилась так, чтобы в их паре быть главной. Что ты так на меня смотришь? Любовь-любовью, но женскую хозяйственность никто не отменял. Поэтому мы с тобой и бегаем от этих хищниц в лес. Хоть там передохнуть в смертельных схватках... - задумался о чём-то Нипуллон, уставившись в потолок. - Жаль, что она не моя дочь. - Я чуть воздухом не поперхнулся от такой перемены темы. - Шатри ведь... Она всё делала назло, вопреки, обиженная на мужчин, озлобленная. За всем этим я не заметил другую её сторону. А она воспользовалась авантюристом на одну ночь в качестве донора. Тот наверняка даже не знает, что у него есть дочь. Упустил я тогда свой шанс. Но зная Лерду, уверен, она всё равно будет любить своего братика или сестричку, - в первый раз по-настоящему - широко улыбнулся Нипуллон.
  Он имеет в виду?..
  - Поздравляю, - заторможено протянул я ему руку, ошарашенный свалившейся на меня новостью.
  - Спасибо, - пожал он её. - Так что ты не думай чего лишнего. Сила в этом мире влияет на всё. И на любовь. Но она остаётся любовью. Просто другой.
  - Спасибо, пазл не сложился полностью, но хоть одна деталька встала на своё место, - поблагодарил я старосту.
  - Рад помочь, Влад. Я бы ещё с тобой посидел, но мне нужно спешить. Я сюда пришёл только чтобы оставить инструкции на то время, пока меня не будет.
  - Как долго? И куда собрался, если не секрет?
  - За три дня думаю уложиться. А по поводу места... не секрет, но не хочу раньше времени говорить, чтобы не сглазить, - поднялся из-за стола Нипуллон. - Давай, надеюсь ещё увидимся.
  - И я.
  Староста направился к выходу, оставив меня за столом в одиночестве.
  Вернее, наедине с одним хитрым почившим попутчиком.
  - "Ты ведь тоже знал, почему Лерди так себя повела?" - задал я ему напрашивающийся вопрос.
  - "Ты разве по моей отсылке к её Мамке не догадался?"
  - "Скотина ты, Дедион. И почему только на тебя не получается злиться?"
  - "В этом мире многожёнство - норма вещей. По многим причинам. Так что будешь делать? Ты же у нас весь такой из себя бунтарь: 'Плевать на чужие нравы, законы, нормы, стандарты - делаю только то, что сам считаю правильным.' А в этом случае? Ломать всё до конца или же в чём-то подстроиться? Ради кого-то."
  Слова Дедиона не звучали издёвкой или попыткой провокации. Он действительно хотел узнать, как я себя поведу. Имея до этого возможность залезать в голову и сразу узнавать всё необходимое, во мне он нашёл для себя занимательную загадку. Периодически он задает мне подобные вопросы или просто, между делом, ставит меня в ситуацию гипотетического выбора, чтобы посмотреть на мою реакцию.
  Бесит!
  - "Нравственности учит вкус, вкусу же учит сила."
  Пошёл обратно к себе. Секс втроём. М-да, ничего не поделаешь... придётся подстраиваться.
  
  ***
  Пробуждение было приятным. Светлая комната, тёплая кровать, приятный древесный запах.
  Лерди, мило сопящая на плече.
  Нипуллон оказался прав. Во всём. Когда мы закончили, Лерди под благовидным предлогом выпроводила Марику, сама же нырнула ко мне под одеяло и быстренько вырубилась. Как могут так сочетаться невероятная, недоступная мужчинам искренность с таким же недосягаемо хитрым расчётом в этих маленьких головках?
  Скажу прямо, это был мой первый подобный опыт. Но не потому что у меня не было возможности, а потому что мне такое не по душе (нет, нет, это не отмазка). Интимность уступает похоти, страсть распыляется. Да и чисто физиологически, природа создала нас для тет-а-тет.
  В общем, не моё.
  Но было в этом кое-что интересное.
  Лерди этой ночью больше выступала в качестве поддержки, главную женскую роль отдав Марике. Старалась и там разогреть, и тут поддержать. Это было необычно. Здесь была уже не просто страсть, первая влюблённость, бешенные гормоны. Она действительно старалась, в первую очередь для меня. Это несколько другой этап отношений. Делать как будет лучше другому, даже в ущерб себе. Прозвучит дико, но именно в очередной раз находясь в её близкой подруге у неё же на глазах, я понял, как Лерди серьёзна в своих чувствах. Как и говорили Шатри и Нипуллон, умом она понимает, что мы не сможем долго быть вместе, но она сделает всё, что в её силах для наших отношений. Это не может не восхищать.
  А действительно ли мы не сможем быть вместе?
  Да, не сможем. Я не знаю в какой мир попал. Не понимаю, как тут всё устроено, не вижу своего места в нём. Дедион крайне неохотно рассказывает обо всём. Уверен, он думает, что его истории подтолкнут меня к действиям, пробудят авантюрную жилку. Хоть и гонит меня в город для изучения магии, уверен, сам он этого не особо хочет. Ему важно убрать любой риск для моей жизни. Поэтому он так 'по-доброму' говорит о Лерди. Мы оба знаем, что если бы не она, я бы давно уже двинулся дальше.
  Но именно неизвестность и неопределённость гонят меня вперёд.
  И Сила. Да, везде эта Сила. Тем более теперь, когда я лично увидел, насколько она может быть велика. Я просто не могу осесть, завести семью, стать чьим-то соседом, коллегой. Ведь в любой момент по прихоти судьбы ко мне может занести тысячелетнего мага, и что я смогу сделать с его капризами, желаниями, заскоками? Я просто не могу жить, зная, что кругом сотни, тысячи монстров, которым закон не писан, а я ничего не делаю, чтобы защитить себя и своих близких от них.
  От всего.
  Я опустил взгляд на Лерди. От всех этих мыслей у меня появилось резкое желание прижать её к себе, и с головой накрыться, как щитом от всего мира, тёплым пледом. Я поцеловал Лерди в щёку, потом в шею, рука скользнула по нежному телу, пока не добралась до упругой груди и...
  - Сегодня ты не убежал, - вздрогнул я от её слов.
  На лице Лерди расцвела улыбка, хотя её глаза всё ещё были закрыты.
  - Не люблю быть в долгу. Не думаю, что смогу также постараться как ты этой ночью, но я попробую.
  - Попробуй, - игриво сказала она.
  И я попробовал.
  
  ***
  - "И что ты снова здесь забыл?"
  - "Да ладно тебе, Деда, до вечера буду дома."
  - "Да ты!.. Жаль, что ты из дома свой рисперидон не захватил, тебе его в этом мире сильно не хватает."
  - "Согласен, он мог бы помочь заглушить нудящий голос в голове."
  - "Отлично, а теперь, когда мы оба выполнили свою дневную норму шуток за триста, может расскажешь, какого лешего ты опять бродишь по этому лесу?"
  Хороший вопрос. Я уже и сам не знаю почему.
  Но Дедиону я этого точно не скажу.
  - "Может, мне просто нравится... Это ещё что такое?"
  Моё внимание привлекли глубокие борозды на стволах нескольких деревьев чуть впереди. Аккуратно, постоянно осматриваясь по сторонам, я подошёл к ним ближе и присмотрелся. Свежие. Не могу понять: похоже на следы когтей, но форма...
  - "Это Клетники. Они любят свои жвалами проверять всё вокруг на прочность," - сходу разобрался Дедион.
  - "Клетники? Я думал гнезду конец."
  - "Муравейник - лишь вершина айсберга, почти всё гнездовье Клетников находится под землёй. Сжечь его целиком даже Нипуллону не под силу. Только обычно внизу остаются лишь труженики и матка, а бойцы должны были полным составом среагировать на угрозу."
  - "И значит?" - поторопил я Дедиона.
  - "Значит, часть бойцов была вне гнезда, когда вы с Нипуллоном там со спичками играли, позже они вернулись и... - тут Дедион неожиданно прервался. - Влад, нужно срочно возвращаться обратно в Стан."
  - "Не нагнетай, Дедион, в чём дело?"
  Я прямо чувствовал, как натягиваются мои нервы.
  - "Приманка. Она работает дольше, чем выжигалось гнездо. Остатки Клетников полетят по её следу."
  Дедион ещё не закончил говорить, как я рванул обратно в поселение, активировав Второе Дыхание.
  Только бы успеть. Только бы успеть!
  Не успел.
  Приближаясь к поселению, я услышал крики. Девичьи крики. Но доносились они со стороны озера, а не Стана. И я узнал чьи.
  Рывок. Рывок. Рывок. Сердце бешено застучало в груди. Голова начала гудеть от ужасных предчувствий. Тело бросило в жар, и даже прохладный встречный ветер не мог его остудить. Крики становились громче и ближе. Я хотел оказаться на месте как можно скорее, и одновременно никогда туда не добраться.
  Ведь я мог увидеть там то, чего боялся больше всего на свете.
  Но рано или поздно это должно было случиться: как только я взбежал на вершину холма, берег озера открылся моим глазам. Их было двое: Лерди и Марика. Марика зашла на глубину, из воды торчала только её голова, а Лерди находилась на мелководье.
  Жива! Она жива!!
  Впрочем, моя эйфория быстро сошла на нет: на её предплечье была глубокая рваная рана. Вся рука в крови. А вокруг, как над добычей, кружили девять Клетников.
  Вот суки!
  Один из летающих ублюдков развернувшись в воздухе, начал пикировать на Лерди. Вот же тварь! Я понёсся с холма. Не успею! На бегу выхватил меч, взялся за рукоять обеими руками, заводя его за спину. Клейкость. Рывок. В нужный момент отключил Клейкость, меч, наворачивая в воздухе круги, устремился вперёд. Попал! Когда Клетник уже подлетал в шее Лерди, буквально в полуметре от неё, тварину разрубило пополам. Меч пролетел дальше, упав в воду.
  - "Пусть лезет на глубину!"
  - "У неё сильная рана, потеря крови!"
  - "Зато в воде она новых не получит. Да и кровь привлекает Клетников."
  - В воду, живо! - заорал как полоумный.
  Лерди встрепенулась, пришла в себя, рванула от берега. Вот только не успеет! Несколько тварей уже нацелились на неё. Нужно отвлечь! Правой рукой выхватил нож, не раздумывая резанув им по левой. Махнул рукой, разбрызгивая кровь. Кажется, сработало: Клетников прямо в воздухе повело в мою сторону. Лерди в это время с головой нырнула в воду.
  - "Не лучшая твоя идея. Впрочем, как всегда. Зато будешь знать, куда станут атаковать. Пришла пора проверить твою комбинацию Клейкость+Рывок. Прозеваешь мгновение удара - останешься без руки. Для начала."
  Покрепче сжал нож в руке. Клейкость. Дедион прав. Эти твари слишком быстрые. Только с Рывком у меня есть шанс по ним попасть.
  Клетники не теряли времени: несколько улетело мне за спину, остальные разлетелись по флангам.
  Все нынче умные стали!
  Первым рискнул один из Клетников, находящихся за спиной. Ожидаемо. Поворот корпуса. Рывок. Нож на бешенной скорости врезался в тварь. Клетник пролетел мимо (кое-как успел убрать с его траектории раненную руку) и воткнулся в землю, подняв фонтанчик песка. От силы Рывка меня крутнуло на месте. Конечно, передышки никто мне давать не стал. Первый Клетник ещё не успел вскопать землю, когда вниз спикировал второй. И всё же не умные. Нападают со спины, однотипно. Рывок. Второй Клетник повторил судьбу первого.
  Танец продолжился. Я кружился на месте, Клетники кружили вокруг меня. В какой-то момент один из них решался напасть, я, готовый к этому, подрезал очередному Клетнику крылышки. Поначалу всё шло хорошо, но после того, как на земле оказалось шесть тел, а в воздухе осталось только трое, я понял, что этот сценарий вот-вот даст сбой. Рука одеревенела. Я не ощущал ножа в ладони, все мышцы руки были перенапряжены, вот-вот и она повиснет плетью. Несколько раз Рывок пролетал впустую - я промахивался. Повезло, что и сам умудрялся увернуться, но сейчас было обидно за те промахи: как бы не оказалось, что именно они отделяли меня от смерти.
  Пора что-то менять.
  Отключил Клейкость. Нож выпал из руки. Разжал ладонь. Сжал. Повторил. Ещё раз. Уже что-то - хоть немного вернул чувствительность.
  Времени на зарядку и растяжку мне никто не дал - очередная тварь спикировала вниз. Сжал ладонь в кулак. Рывок. Удачно - попал прямо в брюхо Клетнику. Его буквально разорвало. Оставшаяся половина тела пролетела рядом, лишь слегка зацепив меня по плечу. Из разорванного брюха твари меня забрызгало... не хочу думать чем.
  Проблема была не в этом...
  Да чтоб тебя! Как больно!
  Отпрыгнул в сторону, уклоняясь от промелькнувших над головой сразу двух пар жвал. Решили воспользоваться смертью товарища и моим болевым шоком для атаки, как не стыдно! Посмотрел на руку. Превосходно! Из кисти торчало десяток иголок, точь-в-точь швейные, только ярко-жёлтого цвета.
  - "Ты же не думал, что их ворсинки мягкие, как у ковра?"
  - "Какой-нибудь яд?" - решил я сразу уточнить.
  - "Нет, спасибо, но от медка я бы сейчас не отказался."
  Шутник, блин, нашёлся. Но значит яда нет. Просто охренительно больно и всё. Мелочь. И рука окончательно вышла из строя. Мелочь.
  А вот и ещё одна ракета на подлёте. Рывок. В этот раз на ногу. Пинок, только по случайности попавший по Клетнику, получился по силе в десять Ибрагимовичей. Ногу пронзила резкая боль. От инерции Рывка меня подкинуло, после чего я благополучно грохнулся на спину. Чем, конечно, воспользовался последний Клетник, пикируя сверху, нацелившись мне в шею.
  Выбор невелик. Направил Рывок в левую руку. За мгновения, что я активировал заклинание, Клетник из небольшой далёкой точки превратился в огромное жуткое чёрное пятно перед глазами, закрывшее весь обзор.
  Боковой удар.
  Судя по боли, пронзившей руку - попал.
  Конец.
  Подведём итоги: обе руки и нога горят от боли; кровотечение из пореза на левой руке после Рывка только усилилось; никак не получается закрыть широко распахнутые глаза, неотрывно смотрящие на жвала Клетника, глубоко вонзившиеся в песок ровно там, где за секунду до этого находилась моя шея. Повезло, что я успел в последнее мгновение сдвинуть голову на десять сантиметров в сторону. Жвала переходили в голову твари, которая в свою очередь переходила в половину туловища, ту, что осталась после столкновения с моим кулаком.
  Нет времени валяться! Принялся быстро выдёргивать иголки из своего тела. Закончив это малоприятное занятие, вскочил на ноги.
  - Лерди! Лерди!
  - Мы здесь! - донёсся голос Марики чуть в стороне.
  Ясно, отплыли подальше от основных событий. Молодцы.
  Марика, придерживая Лерди, вышла на берег.
  - Как она? - подскочил я к ним.
  - Она... Она... - захлюпала носом Марика.
  - Отвечай!! - рявкнул я командирским тоном.
  - Жива, но без сознания.
  - Лечение? - посмотрел на неё с надеждой.
  - Нет, не умею, - замотала головой из стороны в сторону.
  Слёзы в глазах.
  - Ты цела? Сможешь до Стана сама дойти?
  - Я?.. Да, смогу, - нервно ответила Марика.
  - Тогда бегом! Пошла! Давай! - отдал я ей приказ.
  Девушка поднялась, упала, второй раз, и только третья попытка получилась более удачной - она встала на ноги. Уверенно. И через секунду припустила в сторону Стана с завидной скоростью.
  Я же подхватил Лерди на руки и рванул вслед за ней.
  
  ***
  Баланс. Тяжело соблюсти баланс. Бежать быстро, но при этом бережно относясь к девушке на руках. Да и руки у меня не в лучшем состоянии.
  Но большая часть пути осталась позади, дом Нипуллона уже перед глазами.
  Ещё чуть-чуть.
  В этот момент Лерди очнулась. Сначала она застонала у меня на руках. Я этому даже порадовался: мёртвые звуков не издают, да и при смерти человек обычно способен лишь на очень тихие, сипящие звуки. В последние моменты жизни чувствительность пропадает, а боль притупляется. Но когда Лерди открыла глаза, я немного запаниковал. В приступе болевого шока она сейчас может повести себя неадекватно, себе во вред.
  - Спокойно, спокойно, - опять мой 'детский' голос прорезался. - Сейчас Роша всё исправит. Всё будет хорошо, не бойся.
  - Ты спас меня, - шепотом произнесла Лерди, закрывая глаза.
  Хороший это знак или плохой?
  Я ворвался в дом к Нипуллону, сразу направляясь к 'больничной' комнате. Обычно Роша сидит там. Читает книжки или болтает со своими подругами.
  - Роша! Быстрей сю...
  Лишь в этот момент мне в глаза бросились разводы крови на полу, а в уши ворвался чей-то далёкий крик. Я сразу узнал этот противный голос. Роша тоже что-то кричала в ответ.
  Да что у них там происходит? Ускорился, ногой распахивая перед собой двери. А вот и лечебница!
  Приплыли.
  На Дитрия было страшно смотреть. Его будто медведь с ног до головы исполосовал когтями. Весь в крови. Скомканные волосы в крови, лицо в крови, руки в крови, туловище, ноги. Кажется, столько не может вытечь из одного человека. Его с обеих сторон придерживали двое парней. Ещё двое стояли в стороне.
  Крикун, как обычно, кричал.
  - Живее, шевелись старуха! - орал он, когда я ворвался в комнату.
  - Без тебя, сопляка, знаю, тащите его... - тут Роша увидела меня с Лерди на руках. - Что случилось? Что с Лердой?! - посыпала она вопросами, подходя ко мне.
  - Ты чего творишь?! Помоги Дитрию, старуха! - перешёл на ультразвук Цеций.
  - Жители Стана в приоритете. Меня здесь для них держат. А вы знаете на что идёте, - спокойно ответила Роша.
  - Да ты!.. Вы всем обязаны нам, авантюристам, как ты смеешь, старуха?! - От его криков Лерди снова очнулась и сейчас дикими от ужаса глазами смотрела на Дитрия. - Отказывать...
  - Пасть закрой, - припечатал я. Перевёл взгляд на Лерди. Она, как уже много раз до этого, с согласием прикрыла глаза. - Роша, займись сначала Дитрием.
  Аккуратно опустил Лерди на кресло, в котором обычно сидит Роша.
  - Ты слышала старуха, давай!.. - по новой начал крикун.
  - Я сказал: закрой пасть! - подскочил я к нему. - Знаешь, что я думаю? Что ты или твои молоденькие дружки полезли куда не следует, не подготовившись, не убедившись в безопасности, не послушав приказа старшего, и ему пришлось ценой всех этих ран вытаскивать вас из ямы, в которую вы сами залезли.
  У тех двоих, что придерживали Дитрия, головы опустились к полу.
  Как я и думал.
  Так оно чаще всего и бывает.
  - Мне плевать, что ты там думаешь, - прошипел Цеций.
  - Не сомневаюсь, - ответил я. - Только ты сейчас своей болтовнёй теряешь его время и терпение того, кто мог бы помочь. Запомни, сопляк: тех, кто не умеет правильно просить, жизнь научит умолять.
  - Вы закончили? Помогите мне перенести раненого в палату, - со спокойствием, доступным только врачам, сказала Роша.
  Мы находились не в палате. Эта комната что-то вроде приёмной, за ней идёт коридор в пять метров длинной, а уже за ним палата с пятью койками для больных и раненых. Там же располагаются шкафы со всевозможными микстурами.
  - Давайте, потащили, - сказал один из парней, стоявших в сторонке.
  - Что вы ему давали? - на ходу спросила Роша.
  - Микстуру Чистокрови и микстуру Кровесжижения, - ответил тот же парень.
  - Микстуру Кровесжижения? Чем вы думали? - зло бросила Роша.
  - Иначе он бы уже кровью истёк, - повинился парень.
  - Зато сейчас она будет только мешать, - оставалась непреклонной Роша.
  Это он ещё не сильно кровью истёк?
  Мы занесли Дитрия в палату, положили на кровать. Роша открыла шкаф, достала оттуда несколько склянок с микстурами. Подошла к Дитрию, открыла ему рот, влила туда содержимое одного флакончика.
  - Лечи уже давай! - опять взялся за своё крикун.
  - Рано, - коротко ответила Роша.
  - Не мешай специалисту, - сказал я, отодвигая его в сторону.
  - Да вам просто плевать на нас! Я хочу говорить со старостой! Уверен, он расскажет вам, как правильно обращаться с кормильцами вашей деревни.
  - Он уехал.
  - Он занят.
  Одновременно ответили мы с Рошей.
  - Мы сами со всем справимся, - дополнил я свой ответ.
  - Всё, пора начинать. REFUS, - произнесла Роша, приложив ладонь к лицу Дитрия. - Вы мне здесь только мешаете. Пусть один останется, остальные ждите в коридоре. Вот, - Роша протянула мне один из взятых из шкафа флакончиков. - Половину вылей Лерде на рану, вторую пусть выпьет. И ещё, знаешь, где здесь комната Нипуллона? - Я кивнул. - Отнеси её туда.
  - Я хочу...
  - Идём, - перебил я Цеция, забирая микстуру. - Давай, пошли, - начал я выпроваживать их в коридор.
  Вышли. Парни расположились у стеночки возле двери. Мне нужно было поскорее идти к Лерди, но...
  - Успокойтесь, парни. Нервами здесь не поможешь.
  - Тебе легко говорить, это не у тебя наставник умирает! - выплюнул Цеций.
  - Можешь не верить, но я понимаю вас, как никто другой. Он - ваш боевой товарищ. Окажись на вашем месте, я тоже был бы зол, не сдержан, на нервах. Не стал бы так наплевательски относиться к мнению окружающих, как ты, крикун, но хорошей и доброй мою реакцию никто бы не назвал. Это ведь боевой товарищ. Он ближе к телу, чем собственная рубашка. Он под кожей, прогрызает себе путь в твою душу... Но я не на вашем месте. Я на месте того, кто должен вас успокоить, угомонить. От глупостей и конфликтов Дитрию легче не станет. А вот ваша помощь ему может понадобиться. Что-то найти, принести, рассказать о чём-то важном. Так что соберитесь. Ради вашего наставника.
  Кажется сработало. Парни перестали мотаться, дёргаться. Даже крикун успокоился. Прижался спиной к стене и в задумчивости закрыл глаза.
  А мне нужно идти.
  Лерди была в сознании. Последовав инструкциям Роши, я аккуратно вылил часть бирюзовой жидкости из флакона ей на рану, остальное заставил выпить. Боялся, что попадание на рану будет болезненно, но нет. Кажется, Лерди вообще ничего не почувствовала. После я перенёс её в комнату Нипуллона и положил на кровать. Сам присел рядом. Лицо Лерди периодически кривилось от боли. Пока нёс её от озера я трижды применял Успокоение, но Дедион сказал, что нельзя этим заклинанием злоупотреблять. Не знаю, что за микстуру дала мне Роша, но полностью боль она не снимает. Ладно, есть ещё одно заклинание. Приложил ладонь ко лбу Лерди, закрыл глаза. UPENT (Воодушевление). Почувствовал отклик заклинания, идущий от сердца и ладони. Потерпи ещё пять секунд и всё пройдёт, Лерди, тебе станет лучше.
  Мне стало не по себе.
  Нет. Это неправильно. Одно дело физически убрать боль и другое влезть ей в Душу, изменить её мысли, отношение к происходящему.
  Так нельзя.
  Отклик прервался.
  В этот момент Лерди открыла глаза.
  - Со мной всё в порядке, - прошептала она.
  - Конечно, ты у меня крепышка, - выдавив из себя улыбку, согласился я.
  - Крепышка звучит не очень, не хочу быть крепышкой, - пробурчала она.
  - А мне нравится.
  - А что тебе не нравится? - неожиданно серьёзно спросила она.
  - Хм-м, мне грибы не нравятся.
  - Серьёзно? - удивилась Лерди.
  - Очень серьёзно.
  - Тогда на что ты готов пойти, чтобы три дня в неделю перестали быть грибными?
  - А когда они стали грибными?
  - Только что.
  - Меня ждут большие жертвы, да?
  - Ещё какие! - улыбнулась Лерди. - Что ещё тебе не нравится?
  - Хм-м, дай подумать... Предпочитаю спать один. Не нравится с кем-то.
  - И на что ты готов пойти... Что??
  - Думал получится. Семь дней в неделю спать вместе, ещё и будто это я делаю тебе одолжение.
  - Хе-хе, я не такая дурочка, - похвасталась Лерди.
  - А мне нравятся дурочки.
  - Ладно, я дурочка.
  Немного посмеялись.
  - Хочу поспать, - ослабевшим голосом прошептала Лерди.
  - Да, отдохни, - положил я ладонь ей на грудь. - SLEEF (Сон).
  Через пару минут Лерди заснула.
  А через полчаса в комнату зашла Роша. Тяжёлое дыхание, вялость, заторможенность, трясущиеся руки. Я сам не раз испытывал подобные симптомы.
  Её мана на нуле - Магическое Истощение.
  - Как она? - первым делом поинтересовалась Роша.
  - Спит.
  - Я приняла несколько микстур. Скоро восстановлю Силы и примусь за Лечение. Здесь много не нужно: пару раз применить заклинание и всё.
  - Как Дитрий?
  - Жить будет. Но он ещё очень тяжёл. Моё Лечение на нём почти не работает - неплохой он маг.
  - Но тогда почему?..
  - Жить будет, - твёрдо произнесла Роша. - Девочка важнее.
  - Верно.
  - Ты сам-то как?
  - Пара царапин, - взглянул я на Лерди. Не могу больше здесь оставаться. - Пойду проведаю Дитрия.
  - Иди, я здесь и сама справлюсь. Влад, - окрикнула Роша меня уже на выходе. - Ты всё правильно сделал.
  Надеюсь, что так.
  Идти к Дитрию я не хотел. Просто не мог смотреть на Лерди, понимая, что я принял решение, из-за которого она испытывала боль дольше чем могла бы.
  Поэтому я шёл медленно, еле переставляя ноги.
  - "Успокойся, Влад. У неё и правда небольшое ранение. После Лечение даже следа не останется. И вскоре всё забудется," - понял моё состояние Дедион.
  - "Важна не степень ранения, а степень близости с раненым."
  - "Я думаю, важно и то и другое."
  - "Ты не понял. Мне ведь плевать на Дитрия. Я понимаю их желание спасти своего наставника, но мне он никто. Его жизнь для меня не стоит боли Лерди."
  - "Довольно... честно."
  - "Все мы так живём. Человечность ко всем вокруг? На Земле каждую секунду погибает в среднем два человека. Каждую секунду! Ты думаешь об этом кто-то переживает больше, чем об уколотом пальчике любимой или любимого? Да многих царапинки на экране своего смартфона сильнее беспокоят. Я просто не притворяюсь."
  - "Но ты ведь... Понял. Они бы не дали вылечить девчонку, возник бы конфликт, в ходе которого она могла пострадать ещё сильней."
  - "Всё и всегда ради родных и близких. Ну, и себя."
  За этим малоприятным разговором я почти добрался до палаты. В коридоре перед ней было пусто. Наверняка все ученики собрались у кровати своего наставника.
  - "Не нравится мне это, Влад," - голос Дедиона прозвучал настороженно.
  - "В смысле?"
  - "Активируй Звуколов."
  
  ***
  Дитрий пришёл в себя. Он тяжело дышал, всё его Тело занемело от заклинаний и микстур, снимающих боль, было сложно пошевелить даже пальцем.
  Но он был жив и уже в сознании.
  - Где я? - прошептал он.
  - Мы вернулись в Стан. Это лечебница, - ответил Цеций.
  - Все целы?
  - Да, нас даже не ранило никого. Благодаря тебе.
  - Хорошо, - успокоился Дитрий.
  - Нам не победить то чудовище, Дитрий.
  Услышав подобные слова от Цеция, Дитрий нахмурился.
  - Я буду пытаться, - твёрдо сказал он.
  - Ты умрёшь.
  - Может быть. Вас я больше брать с собой не стану.
  - Есть другой способ, без необходимости сражаться с этим монстром. Мы кое-что узнали, пока ты был без сознания, - непривычно тихо заговорил Цеций. - Старосты сейчас нет в Стане.
  - Причём здесь...
  Цеций не стал дослушивать:
  - Послушай, Дитрий, это местные виноваты в случившемся. Нам даже карты не дали. У самих наверняка от золота авантюристов сундуки ломятся, и что в ответ? Неблагодарность. Это и так наше золото. Мы просто его заберём.
  - Ты с Разума сошёл? - Дитрий на этих словах даже попробовал привстать, но не смог. Повезло, что боли он сейчас не чувствовал. - Мы не грабители.
  - Мы нет. А они да. Просто вернём своё. И сам подумай: здесь, в хоромах старосты наверняка хранится Цветок Роста. Уверен, местные обследовали в лесу каждый дюйм и собрали немало Цветов, не сталкиваясь с тем монстром.
  - Это безумие. Может сейчас Старосты нет, но потом он вернётся.
  - Старуха пыталась скрыть его отсутствие, значит старик ещё не скоро вернётся. А когда вернётся, мы будем далеко. И он не погонится за нами. Причина проста - это злаковое место, он не оставит его надолго, иначе придут другие, - начал увещевать Цеций. - Здесь золота и ценностей хватит нам всем на много лет. Богатых лет. И Цветок Роста, который сделает нас ещё Сильней. И спасёт твоего сына, Дитрий. Или ты нашёл другой способ резко усилить его магические способности? А может, нашёл другой способ лечения болезни Закупоривания Маны? Или придумал как одолеешь того монстра в лесу? Мы шли сюда два месяца не для того, чтобы вернуться с пустыми руками или умереть в этой глуши.
  Какое-то время Дитрий молчал, поочерёдно всматриваясь в лица своих учеников.
  - Цеций, я ведь вас такому не учил, - с натугой произнёс он. - Сила, полученная таким путём бесполезна, даже вредна. Я спасу Кахта своими Силами, без убийств невинных и грабежа.
  - Сила - это Сила. Она не может быть вредной. Тем более, что можно обойтись и без убийств.
  - В поселении хватает магов, несколько даже старше меня.
  - Они не бойцы, мирные маги, деревенщины, - скривился Цеций. - Да, они могут решить, что раз их больше и парочка старше, то у них получится дать отпор. Но если показать кто Сильней, они тут же притихнут.
  - Как ты покажешь им кто Сильней, не пролив крови, не забрав жизни?
  Несколько секунд Цеций молчал, пытаясь найти подходящий ответ, но...
  - Значит прольём и заберём, - в итоге жёстко произнёс он.
  - Нет, Цеций, нет. Это мой отряд. Я всех вас подобрал. Купил снаряжение, обучил магии и бою. Сколько раз я каждому из вас жизнь спас? Поверьте моему опыту - этот путь приведёт лишь к быстрой, бесславной смерти. Я командир. И я так решил.
  Цеций, по мере того, как Дитрий продолжал говорить, перекинулся взглядом с остальными. Кто-то встречал его взгляд мелким кивком, кто-то отводил глаза в сторону.
  - Хорошо, Дитрий, я тебя понял. Очень жаль, - накрыл он рот Дитрия своей ладонью. - Жаль, что ты не оставил нам выбора.
  Удар.
  Удар.
  Две самые глубокие раны на груди Дитрия, с трудом закрытые Рошей, снова начали кровоточить.
  Дитрий не сопротивлялся. Не кричал. Не было смысла закрывать ему рот. Он так и умер: не издав и звука, с изумлением в глазах.
  Тишина. Цеций неспеша вытирал ладонь тряпкой, остальные просто стояли и смотрели.
  - Было не обязательно... - заикнулся один из них.
  - Мы всё уже обсудили. Он не согласился. И нам бы не дал, - ровным голосом сказал Цеций. - А так: местные не дали нам карты, бросили на убой, не смогли спасти нашего раненного по их вине наставника. Мы имеем полное право на компенсацию.
  - Как будем действовать? - почти шёпотом спросил парень, всё время простоявший прижавшись спиной к стене.
  - В чём-то Дитрий... был прав. В поселении хватает магов и без старосты, - подал голос самый невысокий среди них, крепко сбитый парень с двумя мечами на поясе.
  - И ты туда же, Каспий? Они просто деревенщины, - усмехнулся Цеций.
  - Сила - это Сила. Так ведь, Цеций? - не отреагировал на его усмешку Каспий. - Нам следует подготовиться. Предлагаю добраться до схрона. С артефактами мы точно справимся.
  - Туда-обратно часа три добираться, просто потеря времени, - не согласился Цеций.
  - Думаю, Каспий прав. И если все вместе пойдём, часа за два успеем всё перенести, - поддержал крепыша долговязый блондин, с волосами, убранными в хвост.
  - И ты туда же, Гект?.. Ладно, идите, но я останусь здесь, - опустил Цеций взгляд на тело их бывшего наставника. - Не дам местным раньше времени узнать... о их прегрешении.
  - Без нас не начинай, - усмехнулся Каспий.
  - Идите уже.
  Все пятеро вышли из палаты. Цеций остался в коридоре, остальные направились на выход из дома.
  Не встретив никого на пути.
  
  ***
  Никого. Уже полчаса. Ни старухи-врачихи, ни наглого Героя. Я уже придумал несколько способов как не подпустить никого к Дитрию, а никто так и не пришёл. Этим деревенщинам и правда насрать на всех.
  Ну ничего, скоро они узнают, за кем Сила.
  Герой. Идёт сюда. Странно. Кажется, в прошлую встречу он не был так сильно приодет. Да и меча на поясе вроде не висело. Чего это он так прёт?
  Вдруг он резко взмахнул рукой. Ублюдок! KIEST (Скачок). Рядом с моей головой пролетел метательный нож. Ублюдок! Взмах второй рукой. KIEST (Скачок). Этот наглый Герой! Напал без предупреждения! В узком коридоре мечом не помашешь и вечно уворачиваться от его ножей я не смогу. У него их на поясе ещё полтора десятка.
  Не на того напал! Мал ещё зубы показывать! Рывок! NUKRET (Укрепление)! Герой вытащил новые ножички, вот только воспользоваться ими не успел. Я на всей скорости врезался в ублюдка, отбросив его на несколько метров. Ножи разлетелись в разные стороны. Не ожидал, что Рывок может на такое расстояние сработать? Теперь мы оба в комнате старухи, здесь уже и меч в ход можно пустить.
  Герой шустро подскочил на ноги, тоже выхватил меч. Смешно! Посмотрим, чему ты успел научиться за два месяца. UTDIK (Взмах). Лезвия мечей скрестились - Герой успел среагировать на мой удар. У него тоже есть какое-то заклинание по типу Взмаха. Я это понял, ещё когда он ножи метал - явно неестественная скорость замаха. Вот только держать меч правильно Герой так и не научился. Наверняка ведь всю руку себе при сшибке отбил. Я бы даже не удивился, вырони он свой меч, но нет - удержал.
  Да что за?!.. KIEST (Скачок). Нога Героя пролетела буквально в паре сантиметров от моего лица. Больно шустро он конечностями машет. Что, не получается с мечом, решил добавить ближний бой? Да у тебя и здесь беда. Не будь этот удар таким неожиданным, я бы тебя пополам уже разрубил. Ты ведь даже Силу контролировать не можешь, чуть не завалился после своего же удара, подставляясь под мой. Зато теперь я знаю чего от тебя ожидать. UTDIK (Взмах). С трудом заблокировал, Герой, с трудом. Правда в этот раз я использовал специальный приём, чтобы выбить меч из его руки, но не получилось. Что, вцепился как в меч, как в последнюю соломинку? Не поможет. UTDIK (Взмах). В этот раз совсем никудышный блок. Мой удар он заблокировал, но удержать равновесие не смог, отступив на пару шагов и упав на одно колено.
  - Что, тебя жизнь уже научила умолять?
  Герой мне не ответил. Вместо этого он положил ладонь на лезвие своего меча у самой гарды, после чего провёл ею до самого острия. Это ещё что за ритуал? Слышал как-то, что некоторые так покрывают лезвие собственной кровью. Существует усиливающая магия на крови. Да и без магии, при соударении мечей кровь может попасть в глаза противника. Также говорят, существуют виды мечей, которые гораздо быстрее можно достать из ножен, если лезвие смазано кровью.
  Вот только не было крови, он просто провёл ладонью по лезвию.
  Пора заканчивать.
  KIEST (Скачок), перемещаюсь чуть в сторону. UTDIK (Взмах).
  Успел-таки. В этот раз он и ногами и руками совершил свои резкие, дёрганные движения, и всё же умудрился скрестить свой меч с моим. Ничего, не долго тебе осталось: один небольшой финт и Герой останется без головы.
  Неожиданно Герой сам решил облегчить мне работу: он резко потянул свою руку с мечом на себя и вниз. Идиот, опустив сейчас меч, ты откроешь всё тело для удара. Тебе ещё учиться и учиться, жаль только времени у тебя для этого уже не...
  Какого?! Мой меч потянуло вслед за его. Мой меч!! Что!?
  А следом... он просто выскользнул из моей ладони. Что за бред!? В руке у Героя был его меч, к лезвию которого был... приклеен?.. мой меч. Как? Я не...
  Герой разжал ладонь, странная конструкция из двух склеенных мечей полетела к полу.
  Стоп! Сейчас не время удив...
  Герой совершил резкий рывок, оказавшись прямо передо мной. Ублюдок! NUKRET (Укрепление)!..
  -----
  Не знаю, какое заклинание он хотел применить, но оно не помогло. Лезвие моего боевого ножа вошло в его голову, пробив подъязычную железу, сам язык, нёбо и добравшись до мозга. Машинально провернул нож в ране. На ладонь хлынул поток крови. Глаза Цеция начали меркнуть. Второй рукой схватил его сзади за затылок, чтобы он не упал раньше времени. Я должен видеть это до конца.
  - Так ты и сдох, не научившись смотреть на происходящее с другой точки зрения и учитывать чужое мнение.
  
  ***
  Что, Рахлес, вообще происходит!?
  Следовало сразу тащить с собой все наши артефакты прямо до поселения, но Цеций разорался, что местные их обязательно украдут, пока мы будем заняты поисками, и лучше будет спрятать их в подготовленном схроне в паре часов ходьбы от Стана. План был прост: обнаружим поляну с Цветком Роста, вернёмся за артефактами, уничтожим охраняющего Цветы монстра, заберём добычу, вернёмся домой, став Сильнее и богаче.
  А теперь приходится тратить время на такую ерунду.
  Впрочем, хоть план и изменился, его итог - стать Сильнее и богаче - остался прежним. А ради этого можно слегка и подождать.
  Но недолго.
  И вот уже чуть больше двух часов назад мы вернулись в Стан, готовые забрать своё.
  Но всё сразу пошло наперекосяк.
  Цеций был мёртв. Его тело стояло на коленях у кровати Дитрия, голова лежала на его ладони. Рядом была записка: 'Он может и простит, но я нет. Ваш Герой-избавитель ждёт вас один в юго-западной части леса. Кто хочет получить прощение, пусть первым перережет себе глотку. У вашего наставника осталась только одна свободная рука.'
  Что, Рахлес, вообще происходит?
  Мы ожидали нападения. Небольшая комната лечебницы. Запусти сюда массовое заклинание и считай трупы. Но нет. Никого. Вышли из палаты. Тишина. Такое чувство, что здание опустело.
  Горк был в бешенстве - они с Цецием дружили. Он сразу двинулся в направлении, указанном в записке, несмотря на наши уговоры. Мы же заняли гостиную дома старосты, готовясь отражать нападение местных. Но нападения не последовало. Казалось, что местные про нас забыли. Более того: через окно гостиной не было видно ни одно гуляющего или спешащего по делам Разумного.
  Пустые улицы.
  Нас раскрыли? Кто убил Цеция? И правда Герой? Что знают местные?
  Пока я думал над этими вопросами, вернулся Горк. Он самый опытный из нас следопыт, а потому он быстро справился, найдя свежий, будто оставленный специально, след. Один человек, движется в юго-западном направлении. Мне хотелось всё обдумать. Это ловушка? Или он просто хочет вытащить нас из Стана, выиграть время для местных? Он и правда действует в одиночку?
  Горк не дал времени на размышления. Начал орать, что мы должны убить Геройского ублюдка, отомстить за Цеция. В итоге, почти все принесённые нами артефакты, из-за их веса и габаритов, пришлось оставить здесь. Спрятали их в лечебнице, раскидав под кроватями. Опасно и глупо. Нет, Горк прав, с таким весом мы не догоним убегающую добычу, нужно быть налегке. Но пока мы загоняем Героя в угол, местные могут найти наши 'схроны'. Артефакты стоят немало золотых, к тому же местные смогут использовать их против нас. Сейчас, после более часа рыскания по лесу, я понимаю всю глупость нашего решения, но тогда мы все были вне себя от ярости и не могли здраво мыслить.
  Зато теперь ясно, что происходит. Не только Горк хороший следопыт. Герой один. Мы бы нашли следы кого-либо ещё, будь иначе. И следы становятся всё свежее. Мы приближаемся. Иногда местность меняется, почва становится более твёрдой, след теряется. Тогда мы расходимся по полуокружности и вскоре один из нас находит знакомые отметины на земле, придавленную траву, сломанные ветки. Преследование продолжается. Изначально у него было полтора часа форы, сейчас не более пятнадцати минут. Быстро найти, быстро убить, быстро вернуться в Стан, быстро добраться до наших артефактов. Даже без Цеция нам хватит сил на это небольшое поселение.
  И если делить добычу только на четверых, каждому больше добра достанется.
  След в очередной раз потерялся. Разошлись. В этой части леса много густо растущих кустарников, всё заросло, настоящая чаща, иногда приходится буквально продираться. Из-за этого не получается держать друг друга в зоне прямой видимости, но далёко не расходимся. Чем участок непроходимей, тем сложней пройти по нему, не оставив зацепок для опытного глаза. Скоро снова встанем на след.
  Вот. Как я и сказал. Лапит вскинул руку вверх. Нашёл что-то. Я, как и остальные, двинулся к нему. Лапит стоял, рассматривая что-то на земле, наклонился...
  Странный свист. Крик Лапита. Что там ещё случилось? Подбежал.
  Рахлес!!
  Не жилец.
  - Лапит! Лапит! - заорал подскочивший Гект.
  - Тише! - зашипел на него я.
  - Горк, Вылечи его! - надрывался Гект.
  - Смерть не лечится, - спокойно сказал я.
  Хреново. Это ловушка. Лицо и шея Лапита были пробиты небольшими колышками. Они крепились к ветке Титовника, прочного и гибкого деревца. Что здесь произошло? У ног Лапита лежал метательный нож, такие были у Героя в одном из поясов. С этим всё ясно: приманка.
  А вот с остальным ничего не понятно.
  Горк наклонился к ветке Титовника.
  - Не понимаю, как они были к ней прицеплены, - внимательно рассмотрел он колышки, с которых капала кровь Лапита.
  - Не вижу никакого блока и нитки. Как он натянул ветку и зафиксировал её? Как заставил ловушку сработать? - не мог понять я схему работы этой засады.
  - Да сделайте уже что-нибудь! - завопил Гект.
  - Не видишь, ему глаз пробило. Всё. Конец.
  - Думаешь магия? Он рядом? - спросил Горк.
  - Нет, не рядом. Просто заманил нас в эту чащу. Если он может использовать нетипичные ловушки, их не обнаружить заранее.
  - Что будем делать?
  - Идём обратно. Аккуратно. Как выберемся, сожгу здесь всё.
  - Как бы лесной пожар не начался.
  - Вокруг этой чащи редкий лес, даже если разгорится, мы от огня сможем уйти. Нужно выманить этого ублюдка.
  Горк быстро покопался в вещах Лапита, забирая самое ценное, после чего мы направились обратно из чащи, аккуратно следуя по своим же следам. Рахлес!! За что!? Из-за одного Героя всё рушится!
  Наконец выбрались. Отойдя на десяток метров, я активировал FARIU (Огненный Шар). Отклик начал подниматься к ладони. Долго. Слишком долго. Поэтому нам и нужен Цветок Роста: толку от магии, если пока она активируется, опытный мечник десяток раз тебя зарежет? Готово. Небольшой Огненный Шар сорвался с ладони прямо в ближайшие кусты. Хорошо горят. Если Герой спрятался где-то в этой чаще, он себя выдаст.
  Или прожарится до костей.
  - Далеко друг от друга не отходим, - сказал я.
  - Чаща большая. Нужно окружить, чтобы этот ублюдок не смог выскочить, - возразил Горк.
  - Уверен?
  - Думаешь, он Сильнее нас? - вопросом на вопрос ответил Горк.
  - Цеция же он завалил.
  - Так же как и Лапита! - снова начал заводиться Горк. - Исподтишка! Один на один его даже ребёнок грохнет.
  - Ладно, но друг друга из виду не теряем, - согласился я.
  В течении пары минут мы кружили вокруг разгорающейся чащи, высматривая любое подозрительное движение или надеясь найти след, ведущий дальше. Если Героя здесь сейчас нет, то с каждой минутой он только удаляется. Возможно, так и есть. Тогда мы зря теряем вре...
  Крик. На этот раз Гект. Только не снова! Сломя голову бегу к нему. Жив. Но ранен: из колена торчит стрела. Прижался спиной к дереву, выглядывает из-за него в сторону густых кустов Рашиты в двадцати пяти метрах.
  - Он там?
  - Да, точно там, - подтвердил Гект. - На нём странный костюм или это магия такая - его хрен разглядишь. Но я разглядел!
  Отлично! FARIU (Огненный Шар). Кусты вспыхнули спичкой. Где? Где? А это ещё что? Как будто небольшой кусок земли медленно отползает от горящих кустов в сторону. Вытащил свой любимым кинжал. XYTRE (Контроль Броска). Будто почувствовав, что его раскрыли, в этот же момент Герой подскочил и устремился прочь.
  Швырнул в ублюдка кинжал.
  - ICERYD (Ледяная Стрела), - запульнул в него магией Гект. Он до сих пор в критические моменты вслух произносит активатор.
  Стрела пролетела мимо. Косоглазый Гект! А вот с моим кинжалом будет не так просто, Герой. Напрягся. Кинжал, который не должен был пролететь разделяющие нас тридцать метров, устремился вперёд.
  Попал. Герой упал на землю. Есть!! XYTRE (Контроль Броска) меня никогда не подводил!
  Рахлес!! Только ранил, кажется в руку. Герой после попадания подскочил и спрятался за стволом широкого дерева. Везучий ублюдок! Ну да ничего. Из его укрытия незаметно не сбежать. Теперь ему не спрятаться.
  - Горк, блин, помоги мне! - закричал Гект.
  Горк только сейчас с противоположной стороны чащи подходил к месту нашей стычки.
  - Не кричи. Пару минут без Лечения потерпеть не можешь уже, - несмотря на слова, Горк ускорился.
  Странно. Гект ведь шёл откуда и я сейчас. Если Герой сидел в тех кустах, ему было бы проще подстрелить Гекта здесь. И сам бы не засветился и попасть мог сразу в голову. Этот хитрый ублюдок точно не идиот. Тогда зачем? В том месте какая-то ловушка, что добьёт Гекта? Смысл? Ведь и так мог убить. Зачем ему нужно, чтобы Гект стоял именно там?
  Рахлес!!
  - Горк, стой!! - закричал я.
  Поздно. Не доходя до Гекта пяти метров, Горк угодил в ловушку. Его нога провалилась в замаскированную яму и...
  - А-А-А-А-А-А-А-А!! Рахлес!! - заорал на весь лес Горк.
  Гект смотрел на происходящее перед ним выпученными глазами.
  - Что такое, Горк? Что там такое? - крикнул я.
  - Колья! Колья! Рахлес! - закричал он.
  - Так вытаскивай ногу и Лечи, - не понял я его бездействия.
  Горк в очередной раз попробовал вытащить ногу из ямы.
  - Рахлес! Не могу. Яма двойная. Тут две доски с прицепленными кольями, - рассматривал он свою ловушку. - Я когда на них наступил, они как капкан захлопнулись на ноге. Не знаю за что они там зацепились, но я не могу их сдвинуть. И колья ублюдок под углом приделал: тяну ногу, и они только сильней впиваются. Вот ведь грёбанный садист!
  Что это вообще за ловушки такие? Кто ставит такое на зверя?
  - Рахлес! Я убью этого... этого... Гект, с тобой всё в порядке? - странным голосом спросил Горк.
  - Нет, конечно. У меня колено прострелено, крови вон сколько потерял, голова кружится, - вяло ответил ему Гект.
  - Рахлес!.. Каспий, он чем-то нас отравил, - посмотрев мне прямо в глаза, заторможенным голосом сказал Горк.
  Что, Рахлес, вообще происходит??
  В этом лесу есть несколько ядовитых ягод, он смазал ими колья и стрелу? Может и нет. У него помимо пояса с ножами, был ещё и пояс со всякими микстурами в специальных ударопрочных флаконах. Среди них был яд? Смертельный? Парализующий?
  Поздно.
  Гект медленно сползал по дереву на землю, Горк упал на землю, так и не вытащив ногу из ловушки.
  - Рахлес!!
  Я знаю где ты! Иду напрямую к укрытию Героя. Аккуратно. Я не попадусь на твои ловушки. Я зарежу тебя своими руками! Ты ответишь за смерть моих друзей!
  Герой выглянул на секунду из-за дерева. Посмотрел на лежащих без движения Гекта и Горка. Я услышал звук доставаемого из ножен меча.
  Он вышел мне навстречу.
  Правая рука висит плетью. Меч в левой. Держит как дилетант. По его странному, но надо признать полезному одеянию, по правому рукаву расплывается красное пятно, лишая его маскировочных свойств.
  - Мою страну всегда спасали партизаны, - сказал Герой, с насмешкой смотря на моих мёртвых друзей.
  Тебе конец!
  Выхватил оба меча. Посмотрев на мечи в моих руках, Герой заметно скривился.
  KIEST (Скачок). Переместился вплотную перед Героем, UTDIK (Взмах). Герой резко отскочил назад. Это не Скачок, что-то другое. И он ожидал моего нападения. Он всё же дрался с Цецием? Тогда нужно закончить побыстрее, я уже дважды использовал Огненный Шар, затратное для меня заклинание. Хоть Герой и истекает кровью, но и для меня битва на истощение не вариант.
  KIEST (Скачок). UTDIK (Взмах). В этот раз Герой заблокировал мой меч своим. Докручиваю удар, выбивая... нет, меч так и остался в руке Героя. Ладно, UTDIK (Взмах) на вторую руку. Герой снова отскочил. В этот раз я сумел зацепить кончиком лезвия его одежду, но самого не задел.
  Скачок больше использовать не буду. Не знаю, как он орудует правой рукой, но сейчас он на мечах мне не соперник. Скачок после применения сильно сказывается на самочувствии, голова чуть кружится, все мышцы несколько напряжены. Если соперник равен по Силе, возможность резко и неожиданно оказаться на дистанции удара может жизнь спасти. Здесь только мешает. Герой уворачивался до сих пор только потому, что после Скачка нужно мгновение прийти в себя, да и удар тяжелее правильно нацелить.
  Решено.
  Спокойно подошёл на расстояние удара. Взгляд Героя потяжелел, он понял, что сейчас ему станет сложнее. Станет атаковать сам, со своими навыками, и контратака оборвёт его жизнь. Не станет, я подойду на короткую дистанцию и нашинкую его двумя мечами.
  Он атаковал. Быстро, но неуклюже. Я отразил его меч своим, одновременно с этим мой второй меч устремился к его шее. Герой снова применил своё странное ускоряющее заклинание, попытавшись отскочить. Вот только после сшибки мечами он потерял равновесие, и собственное заклинание окончательно лишило его опоры. Героя повело, чтобы не упасть, он крутнулся, чуть не опустившись на одно колено. Но самое главное - его развернуло ко мне спиной.
  Добью! Удар!
  Я видел, как Герой завёл руку с мечом за спину... крутнул его, совершив лезвием полный круг и... не глядя, НЕ ГЛЯДЯ отвёл в сторону мой удар. КАК? Почему его меч вообще не вывалился из руки? Он продолжил движение по инерции от заклинания, завершая полный оборот вокруг своей оси, снова повернувшись ко мне лицом.
  Резкий горизонтальный взмах мечом на вытянутой руке.
  KIEST (Скачок) назад. Нет. Нет. Он ведь не успел!.. Ладонь разжимается и один из мечей падает на землю. Приложил ладонь к шее. Кровь. Кровь хлещет толчками. Отступаю спиной вперёд. Лечение. Мне нужно Лечение. Горк! Рахлес! Упёрся спиной в дерево.
  Рахлес!
  КАК?? Как он сделал это движение мечом? Как он сумел так крутнуться, не упав? Без обеих рук на такой скорости равновесие не удержать.
  Поднял взгляд.
  Герой медленно, с опаской подходил ко мне. В правой руке держал метательный нож, схватившись за лезвие, готовый в любой момент метнуть его в меня. Обманул!! Ублюдок!! Рука ранена, но боеспособна, мышцы не задеты. Заставил ослабить бдительность. Хитрая сволочь!
  И всё же, КАК!?
  Каспий не знал психологию. Он искал ответ на вопрос как это случилось, он оскорблял того, кто с ним это сделал. Всё это было бесполезно, но иначе ему в голову придёт простая мысль - он умирает. Мы все этого боимся, и по возможности избегаем подобных мыслей. Особенно сильно, когда смерть уже на пороге. Поэтому он так отчаянно хотел узнать ответ на вопрос, который ему уже ничем не поможет. Он всеми способами хотел отвлечь себя от главного.
  Влад перестал так сильно осторожничать, подойдя к Каспию на расстояние в несколько метров.
  - Вижу. Я вижу, что ты хочешь узнать. Но не нужно. Поверь, в правде нет никакой драмы, смысла, выводов. - Влад ненадолго замолчал. - В общем, эта не та фраза, которую ты бы хотел услышать перед смертью. - Ещё одна пауза. - Как хочешь.
  Влад присел напротив Каспия, пристально посмотрев тому в глаза:
  - Я амбидекстр.
  "Амби... чего? Что это вообще такое?"
  Именно с такими мыслями, и глазами, полными немого вопроса, Каспий покинул этот мир.
  
  ***
  - "Да уж. И правда весь драматизм момента насмарку."
  - "И ты ещё говоришь, что это у меня юмор чёрный? И какие это партизаны спасали твою страну? Не сильно ты на вьетнамца похож. Хотя модернизированная ловушка пунджи у тебя получилась на славу. Десять мёртвых янки из десяти!"
  - "Тебе лишь бы придраться," - ответил я Дедиону, копошась в вещах убитых.
  - "Это было рискованно, Влад. И дело даже не в том, что тебя могла кончить в глухом лесочке банда отцеубийц. Они ведь могли не погнаться за тобой, позарившись на богатства Стана."
  - "Роша всех предупредила. В Стане были готовы."
  - "И твоя помощь им бы не помешала. Это был бы лучший вариант развития событий, с бо'льшими шансами на успех."
  - "Я должен был убить их сам, больше никого в это не вмешивая."
  - "Ради старика, которого убили через две минуты после того, как ты сказал, что тебе плевать на его жизнь?"
  - "Неважно, как к нему относился я. Важно, как к нему должны были относиться эти ублюдки."
  - "Интересная философия. Ну и ладно. Поселению больше ничего не грозит, тебе тоже. Всё закончилось перерезанными глотками, простреленными коленями, отравлениями ядом и запахом палённого человеческого тела из ближайшей догорающей чащи. Happy end!!"
  Лучше и не скажешь. Впрочем...
  - "Смерть - величайший математик, ибо безошибочно решает все задачи."
  - "Знаешь, Влад, - обескураженно произнёс Дедион. - Борис Пастернак и Василий Ключевский вряд ли обрадовались бы узнав, что ты их цитируешь перед групповым сексом и после группового убийства."
  - "Правильно будет сказать массового."
  - "До массового секса ты ещё не дорос."
  - "Ха-ха. А знаешь, в чём-то ты прав. Получается, я - бесценных слов мот и транжир. Да, чем больше компания, тем лучше."
  - "Ты неисправим. И Влад. Ты идёшь в противоположную от Стана сторону."
  - "Я знаю."
  - "Вот как. Такому уходу позавидует любой англичанин."
  - "Они справятся без меня. Все. И со всем."
  - "Пусть неглубоко, но ты ранен."
  - "Я справлюсь сам. Со всем."
  - "Как знаешь, как знаешь."
  Пришла пора посетить город Первых Ахров. И двинуться дальше. И ещё дальше.
  Каждый мой следующий шаг становился твёрже и уверенней предыдущего, хоть он и делался в сторону всё той же неизвестности.
  Что ж, теперь только вперёд и... я замер.
  - "Это то, что я думаю?"
  - "Да. Цветок Роста."
  Прямо в центре небольшой полянки впереди росли они. Всего пять Цветков. Голубой стебель, такие же голубые листья. Бутон, по форме напоминал розу, но каждый его лепесток был разного цвета. Были и глубоко чёрные, и кристально белые, и светло-зелёные, и тускло-жёлтые, и нежно-розовые. Капельки воды на стебле, листочках и бутонах отражали лучи солнце, создавая непередаваемую игру света.
  - "Помнишь, что говорил фанат лесной терапии? Быстрее срывай Цветы и драпаем отсюда. Потом я расскажу тебе, как их нужно..."
  - "Они прекрасны."
  - "А? Да-да, прекрасны, сначала нужно... Чего? Влад?"
  - "Очередной шедевр природы."
  Но моё любование этим шедевром продлилось недолго: почти сразу мне в спину ударило тяжёлое, звериное дыхание.
  - "Так, Влад. Готовь Вспышку и Рывок. Попробуем..."
  Я развернулся.
  Мы с Руготом были чем-то похожи. Только на мне камуфляжный плащ, а он сам так выглядел. Мохнатый, заросший шерстью, как леший. Но были между нами и отличия: у Ругота была вытянутая звериная морда, и глаза с ярко-жёлтой радужкой и вертикальным зрачком. Он внимательно смотрел на меня, тяжело дыша через чуть приоткрытую пасть.
  Такими зубами только Героев на куски рвать.
  - Береги их, - протянул я ему ладонь.
  - "Влад, не лучшее время для шуток."
  Несколько секунд Ругот неотрывно смотрел мне прямо в глаза.
  Из его густой шерсти медленно появилась рука. Мохнатая, с длинными когтями, в три сантиметра длинной, но рука. Не лапа. Ей он и пожал мою руку. Когти впились мне в кисть, кровь несколькими струйками скатывалась по ладони вниз и капала на землю.
  После десяти секунд рукопожатия, Ругот разжал свою ладонь. Я развернулся и двинулся дальше. Ругот остался там. Он нашёл своё место в этом мире.
  Я ещё нет.
  - "Да уж. Твоя жизнь - это просто череда невероятных совпадений и везения."
  - "Не та фраза, которую я бы хотел услышать перед смертью."
   
  

Глава 3. Князь Тьмы Князю Тьмы рознь.

  
  - Привет доблестной страже! Меня зовут Влад. Я - Герой. Как у вашего городка обстоят дела с пророчествами?
  - Герой значит? - переспросил один из стражников.
  - Он самый, - осторожно ответил я.
  - Нет у нас сейчас никаких пророчеств. Год назад выполнили последнее, а нового не появлялось.
  Ложная тревога?
  - Это хорошо. Я пройду в город?
  - Погоди. Первый раз в Кургинге?
  - Первый.
  - Тебя должны записать в Оттиск. И пошлина за въезд в город - две серебрушки. Если покинешь город более чем на пять дней, снова придётся платить пошлину.
  - Налоги, пошлины, бухгалтерия. Цивилизацией запахло, - усмехнулся я.
  - Монеты есть? - не разделял моего весёлого настроения страж.
  - Есть.
  - Керн, проводи Героя к Лунгу.
  Далеко идти не пришлось. В десяти метрах от ворот располагалась небольшая коморка. Провожавший меня стражник без стука открыл её дверь, пропуская меня внутрь. Сам он при этом остался снаружи. Моим же глазам открылся явственный пример минимализма: комната три на три метра, с одним столом, двумя стульями и шкафом в углу. На одном из стульев восседал, видимо, Лунг. В руке у него было перо, на столе лежал чистый лист.
  Больше в каморке ничего и никого не было.
  За неимением других возможностей, сел на второй стул. Будто только этого и дожидаясь, хозяин каморки заговорил:
  - Статус, пожалуйста, - сказал он безэмоциональным голосом.
  - Это обязательно? - поинтересовался я.
  - Нет. Можно записать с ваших слов. Но тогда у вашего пребывания в Кургинге будет ряд ограничений. Первое...
  - Стоп-стоп! Статус так Статус, - перебил я Лунга.
  Знаю я эти заученные фразочки соцработников. В конце однозначно разведёт меня на покупку здесь домика в ипотеку.
  Обязательно со страховкой.
  - Как пожелаете, - голос Лунга оставался таким же безликим.
  После открытия Статуса, он сноровисто переписал с него основные данные, коих было немного - большая часть листка осталась белоснежно чистой. Но своего интереса моим Геройством, как и стражники у ворот, Лунг скрыть не смог.
  Не нравится мне это. Как бы проблем не отхватить.
  - С какой целью в городе? - задал классический вопрос Лунг.
  Не будь это фэнтезийный мир.
  - Проездом. В скором времени двинусь дальше.
  - Собираетесь вести на территории города торговлю?
  - Нет.
  - Оттиск заполнен. Но так как вы являетесь Героем, у вашего пребывания в Кургинге будет условие: перед тем как вы соберётесь его покинуть, прошу вас подойти к представителю стражи и сообщить о своих намерениях. За время Вашего пребывания в городе может появиться пророчество. Нам нужно убедиться, что своими действиями вы его не нарушите.
  - Понял.
  Так везде или только здесь такой серьёзный подход?
  - Тогда осталось оплатить пошлину за въезд. Две серебрушки, пожалуйста.
  - Без проблем, - на самом деле проблемы приближались, финансовый вопрос в скором времени встанет ребром.
  После получения монет, Лунг с миром отпустил меня. Выйдя из... регистратуры?.. я подметил, что стражник, проводивший меня сюда, продолжал стоять неподалёку, и лишь убедившись, что посетитель города не создал проблем и оплатил означенную сумму, направился к своим коллегам у ворот.
  Неплохо. Не удивлюсь, если Лунг и сам не так безобиден, как выглядит, или у него под рукой есть артефакты для обезвреживания бузотёров.
  Впрочем, сейчас важнее другое:
  - "Ты тоже заметил, как они отреагировали на моё Геройство?"
  - "Заметил. Твоими глазами. Не удивляйся такому приёму - Героев нигде особо не жалуют. Из-за пророчеств от вас много проблем. Также считается, что Герои притягивают пророчества. Поэтому долго засиживаться в крупных городах, где нет пророчеств, тебе не дадут. Прямо гнать не станут... может быть, но вежливо точно попросят."
  - "Не было печали."
  Повезло, что грустные мысли о моём незавидном социальном положении хоть немного разбавлялись местными красотами. Городок впечатлял. Я шёл не вслепую и заранее узнал о следующем пункте своего путешествия. Земля или Катинол - людям везде нравится поболтать. Так вот, Кургинг - небольшой городишко, с населением немногим превышающем десять тысяч Разумных, большая часть которого являются крестьянами, работающими на полях вокруг города. Посевов хватает и на прокорм местных с их крайне немногочисленной животиной, и на продажу. Все, с кем я общался по пути в город, упоминали о чудесных, плодородных землях, дающих всходы по три-четыре раза за год.
  В общем, город аграриев.
  Может это дискриминация, но не ожидал я, что внутри города крестьян будет такая архитектура. Почти все дома выложены из камня. Даже дороги вымощены камнем. Везде чисто и опрятно. Кажется, даже солнце внутри стен светит более ярко, чем снаружи. Этот город хоть прямо сейчас фоткать и на открытки - туристов заманивать.
  - "Молодцы местные."
  - "Да. Неплохо. Но это логично, учитывая, чьи это земли."
  - "Чего замолчал? Хочешь, чтобы внучок выспрашивал у мудрого деда очередную сказку? Ладно: ну деда, ну пожалуйста, ну расскажи чьи это земли?"
  - "Вот же!.. А-а-а... бесполезно с тобой... - пробурчал Дедион. - Видишь те горы вдалеке?"
  - "Вижу."
  Их было трудно не заметить.
  - "Внутри одной из скал этих гор находится замок Князя Тьмы. Ему и принадлежат все окрестные земли."
  Как он сказал?
  - "Я не удивлен, я не удивлен, я не удивлен... КНЯЗЬ ТЬМЫ?! Стоп. Погоди. Он случайно не призванный подросток (в душе, возраст здесь не важен) с гаремом из лоли-магички, демоницы, ангела, светлой и тёмной эльфийки? Ещё у него наверняка есть убермеч, рубящий всё и вся, название которого звучит так, будто кто-то слово Экскалибур через промт перевёл."
  - "Хотел бы я подогреть твою зависть, но нет: Князь Тьмы - местный девятисотлетний демон."
  - "Даже не знаю, чему удивляться: возрасту или расе."
  - "Ты вполне можешь встретить демона прямо здесь. И чем дальше будешь идти на юг, тем выше вероятность."
  А вот это уже интересно.
  - "Что там? Королевство демонов?"
  - "Нет у демонов королевств, - буркнул Дедион. - Просто дальше к югу расы смешиваются. Встречаются и демоны, и огры, реже зверолюды и эльфы. Люди, демоны, эльфы - тёмные и светлые, огры, зверолюды. Основные разумные расы Катинола."
  - "Кажется, кто-то про гоблинов упоминал," - попытался я вспомнить от кого конкретно про них слышал, но не смог.
  - "Они не Разумны, а полуРазумны."
  Как тут всё запутано с этой Разумностью.
  - "С расами понятно. Теперь про возраст. Девятьсот лет. Вот и нашёлся кто-то старше тебя. И подозреваю, это не предел. Колись уже! Если ты расскажешь мне о самых сильных мегабоссах, я ведь не кинусь на них с мечом наперевес. Хватит отнекиваться. Давно пора уже приоткрыть завесу над этим вопросом, Дедион."
  Несколько секунд мой попутчик молчал, но...
  - "Хорошо, - сдался он в итоге. - Время очередной лекции. Существует разделение магов по возрасту. Наименования разные, зависят от региона. Есть логичные и понятные. Например, Столетники, Двухсотлетники и так далее. В любой самой задрипанной деревне могут по-своему называть магов разного возраста и Силы. Но существуют общие термины, о которых знают везде. И везде ими пользуются. Эти термины относятся к Сильнейшим магам планеты. Что логично: довольно опасно придумывать для них собственные прозвища, лучше использовать закрепившиеся.
  Что ж, по порядку. Исполнилось пятьсот лет - Старший маг. Отпраздновал двухтысячелетие - Древний маг. Задул на торте двадцать пять тысяч свечей - Древнейший маг."
  В этот момент несколько спешащих по своим делам прохожих наверняка узрели шокированное выражение на моём лице.
  - "Двадцать пять тысяч лет!? Это что вообще за маг такой?! С заклинаниями по Силе как ядерный снаряд?"
  - "Сильнее, Влад, Сильнее. На всю планету только пять Древнейших, причём 'младшему' из них сейчас семьдесят тысяч лет, а старшей - сто пятьдесят тысяч.
  Пополнение в их клубе в ближайшее время не предвидится. Среди Древних нет никого старше пятнадцати тысяч лет. Причина довольно прозаична: тринадцать тысяч лет назад вспыхнула невероятно жуткая война - Вторая Всеобщая Война Магов, в которой погибли очень многие маги. Из тех, кто старше пары тысяч лет, выжили только пятеро Древнейших. До войны магов было гораздо больше: и Древних хватало, и Старших. Если верить летописям, разрушения в тот период были колоссальны: королевства и империи выжигались за секунды, целые острова тонули под водой."
  - "Каково общее население Катинола? И сколько среди них Древних и Старших?" - не особо меня заинтересовали события давно минувших дней.
  Сегодняшнее положение важнее.
  - "Всеобщих переписей населения на Катиноле нет. Если вкратце: Катинол где-то в полтора раза крупнее Земли, при том только пятьдесят процентов его поверхности покрыто водой. Всего девять континентов. Ты сейчас на крупнейшем из них - Увлике. Я жил на этом континенте все свои пятьсот лет. Только после смерти, попадая в разных Героев, своими глазами смог увидеть почти все остальные континенты. Поэтому могу говорить лишь приблизительно.
  Общее население планеты где-то полтора миллиарда Разумных. Из них в Увлике проживает около семисот миллионов. Древних в Увлике чуть более двух сотен. Старших - около трёх тысяч. За всю планету даже приблизительно не скажу. Умножай на два, не сильно ошибёшься."
  - "На полтора миллиарда Разумных шесть тысяч Старших магов, четыре сотни Древних и пять Древнейших. Мизерные доли процента от общего числа жителей."
  - "А ты думал здесь все возраст сотнями лет считают, для удобства? Дотянуть до таких годков немалое достижение. Но чтобы тебя успокоить, напомню, что трёхсотлетних магов, вроде Нипуллона, в разы больше. Ну как, полегчало?" - насмешливо спросил Дедион.
  - "Не особо."
  - "Такая вот лекция. И какого это быть четырёхмесячным Героем в мире тысячелетних магов?"
  Дедиона ничем не корми, дай только о моей слабости напомнить.
  - "Отстань. Тут есть над чем подумать. Древнейшие, Древние, Старшие... Ладно, отложим на потом. Получается, этими землями управляет Старший демон из своего замка на горе?"
  - "Он и его приспешники. Они во всех окрестных деревушках и городах - закон и порядок."
  - "Так повсюду? В каждом королевстве во главе Старший, Древний или Древнейший?"
  - "По-разному. Где как."
  - "Очень информативно," - подтрунил я Дедиона.
  - "Каков вопрос - таков ответ, - не остался он в долгу. - Пойдём уже, тебе нужно обязательно посетить здешний Дом Мага. Поглядим, что там есть."
  - "Золота осталось всего-ничего."
  - "И лучше потратить его остатки на развитие, Влад," - включил нравоучительный режим Дедион.
  - "Верно, деда, тебе лучше знать."
  Узнав у случайного прохожего, куда идти, направил свои стопы к главной цели своего посещения Кургинга - Дому Мага.
  В этот раз здание соответствовало своему гордому названию. Моё первое посещение Дома Мага состоялось в городе Первых Ахров, чуть менее двух месяцев тому назад, и там это был небольшой домик, внешне мало чем отличающийся от той же оружейной лавки. Внутри всё тоже было по-простому: сразу за входом находилась стойка продавца, позади которой на деревянных полках грудами валялись свитки. Закписи. Необходимый элемент развития любого мага. Пусть он даже Герой. В общем, ничего необычного или запоминающего тогда со мной не произошло. Выбрал Закписи, совершил покупку, оплатил, ушёл. Как в магазин сходил. Но иногда я вспоминаю тот день. Ведь тогда, при покупке, Дедион прочитал мне очередную свою лекцию:
  - "Сколько золотых у тебя осталось?"
  - "Чуть больше двадцати пяти."
  - "Мало. Очень мало."
  - "Сколько есть. И это не мало, просто цены на эти ваши Закписи драконовские."
  - "Не ваши, а наши. Привыкай. И как ты хотел? Развитие магии позволяет стать Сильнее, побороть старение и смерть. Самая выгодная сфера. Этот Дом Мага халупа-халупой, но поверь, её владелец очень богатый Разумный."
  - "Откуда Закписи вообще берутся?"
  Может, я смогу добыть их по-другому?
  - "Артефакторика. Их создают маги."
  Яснее не стало.
  - "Ладно. Неважно. Видимо, мне так или иначе придётся их покупать. Каков план? Набрать побольше дешёвых Закписей на все случаи жизни или взять несколько подороже и посильнее?"
  - "Время новой лекции, Влад. О магическом развитии."
  - "О-ох, хорошо, начинай, Лаплас."
  - "Тебе эта лекция понравится. Она о магическом билде."
  - "Билд? Ты часом не переиграл в... блин, я не геймер, даже вспомнить ничего не могу."
  - "Я просто использую понятную тебе терминологию. С ней незнакомы те, кто не может залезать в Разум Героев с Земли и считывать их воспоминания. Хотя в целом, этот игровой термин здесь отлично подходит.
  И так, слушай: мне кажется, ты немного неправильно понимаешь, как развиваются большинство магов. Главным фактором развития мага является не количество изученных заклинаний или их разнообразие. Всё зависит от расположенностей. Пусть магу хоть пятьсот лет, пусть он изучил сотни заклинаний, использовать он будет пять-шесть. Редко больше."
  - "Те, что с плюсовой расположенностью? Самые Сильные из всего арсенала? Это понятно, но чем не угодили остальные заклинания?"
  - "С возрастом разрыв в мощности, скорости активации, силе воздействия, затратах маны и индивидуальных преобразованиях заклинаний становится колоссальным. Поверь, если ты встретил врага, которого не можешь одолеть своей Сильнейшей магией - ты труп. Сам факт применения не основных для мага заклинаний - признак отчаяния.
  Давай рассмотрим на примере. На моём. Я - Тёмный Ментальный маг. Моё главное преимущество в радиусе воздействия: мои заклинания Ментального Контроля работали на такой дистанции, на которой меня не могли атаковать в ответ. Для предотвращения неожиданного нападения, я использовал Ментальное Сканирование. В толпе им пользоваться слишком напрягает, поэтому я изучил несколько заклинаний направленного обнаружения, благодаря чему ко мне было невозможно подобраться на расстояние удара незаметно. Заклинания Искажения Восприятия, чтобы запутать врага на случай, если нужно будет бежать или сымитировать смерть. Также я использовал несколько усиливавших Тело Светлых артефактов, чтобы выдержать хотя бы один удар, на случай, если враг всё же сможет ко мне подобраться, и успеть его контратаковать. Без деталей, но такой у меня был билд.
  Я знал более трёх сотен заклинаний, но пользовался только семью-восьмью."
  - "Зачем тогда вообще учить столько заклинаний?"
  - "А откуда мне заранее знать к каким заклинаниям я предрасположен и с какой силой? Тебе может быть уже много сотен или даже тысяч лет, но ты так и не изучил своё самое Сильнейшее, расположенное заклинание. Вот и изучаешь, ищешь."
  Звучит логично, но...
  - "А если кто-то решит подготовиться к встрече с тобой? Артефакты, микстуры и ещё сто способов, про которые я даже не знаю. Всё против Ментальной магии. Что тогда?"
  - "В этом и смысл расположенности. Такая магия с возрастом становится на порядки Сильней всей остальной. Даже ослабленная в пять-десять раз. А если враг всё же прорвался, сам подумай, у него тоже есть расположенная магия. И ты будешь против него использовать стандартные заклинания? Нет, конечно, у меня была подготовлена парочка заклинаний на такие случаи, но это больше из-за моей дотошности. Если такой случай бы произошёл... Хотя я и так уже мёртв."
  Видимо, у Дедиона такой случай как раз и произошёл.
  - "И всё же полезно быть готовым ко всему," - не отступал я.
  - "Представь себе: ты выучил новое заклинание. Оно начинает очень быстро развиваться и прогрессировать. Ты находишь ему дополнительные применения, открываешь его новые формы. Целыми днями тренируешь именно его и другие такие же заклинания. И скажи, что ты применишь в горячке боя? То, что тренировался использовать тысячи раз, доводя до рефлексов, или заклинание, которое после непродолжительной тренировки сотню лет назад, убедившись в отсутствии его развития, ты ни разу не больше использовал?
  И не говори мне про тренировку всех своих заклинаний. Это бред. Тренировать нужно то, что даёт лучший КПД. Иначе ты так и останешься неумехой во всём. И маг, развивший свой специалитет до максимума, сотрёт тебя в порошок.
  У тебя необычная ситуация. То, что ты провернул с Рывком, превратив его в фактически новое заклинание, очень похоже на расположенность. Иначе оно так и осталось бы каким было изначально. Только вряд ли дело в расположенности, тут скорее Теорема поработала. У тебя все изученные Светлые заклинания стремятся Усилиться, легче поддаются трансформации. Поэтому тебе кажется, что нельзя просто взять и забросить полезное заклинание, что можно каждое заклинание превратить во что-то крутое, как ты сделал с Рывком. Но так работают только расположенные заклинания. С остальными облом."
  - "Значит, если я встречу на пути пятисотлетнего мага, не нужно бояться, что он забросает меня сотней заклинаний? Это немного успокаивает."
  - "Чем ты слушаешь? - перешёл на крик Дедион. - Он тебя одним заклинанием забросает так, что не выберешься. О-ох, не лезь на рожон, Влад.
  В общем так. Маг находит заклинания, к которым расположен. Развивает их и заклинания, которые с ними хорошо взаимодействуют и дополняют. И ещё парочку заклинаний на всякий случай. Остальные заклинания изучаются только для поиска расположенности, и после подтверждения её отсутствия, отправляются в долгий ящик.
  Твой случай необычен. У тебя, можно сказать, расположенность ко всей Светлой магии Тела и Разума. Приходится признать, что Светлая магия Души у тебя в пролёте. Ты творишь невероятные вещи у себя в Разуме, но за пределы тебя самого эти способности не выходят. Даже банальное Воодушевление применить не смог."
  - "Я не захотел," - пробурчал я.
  Странное ощущение - бурчать у себя в мыслях.
  - "Знаю. Тебе не хочется влезать в Разум другого Разумного при помощи магии. Но что это, если не антирасположенность?"
  - "Я и не спорю. Не особо у меня к такой магии лежит... душа."
  - "Каламбурь и дальше. Но если бы ты смог вытащить свои Ментальные способности наружу, я бы поверил в существование молодого нагибатора. У тебя редкий дар и редкий учитель в голове, который способен научить тебя этим даром пользоваться."
  Я уже сбился со счёта, в который раз Дедион меня на эту тему подзуживает.
  - "Нет, Дедион. Может, это просто предчувствие, но я уверен, что моя Сила только внутри меня. Даже если вытащить её наружу, там ничего не будет."
  - "Странно. Это противоречит тому, что я знаю о магии, но я тоже так считаю. Порой так и просится назвать твои навыки не Ментальными способностями, а..."
  - "Волей."
  - "Я этой немагической и ненаучной белиберды не произносил, - жёстко сказал Дедион. - Думаю, теперь вывод очевиден: тебе нужно выбрать несколько заклинаний, не больше пяти-шести, и сделать на них ставку, так как ты не сможешь одновременно развивать все свои заклинания. Например, Рывок и Клейкость. Два заклинания, уже показавшие свою полезность и быстро прогрессирующие. Даже на уровне остальных твоих заклинаний. Значит, дело не только в Теореме, но и в расположенности. Нужно их чем-то дополнить. Тебе следует выбрать свой билд, продумать его основу. Да, у тебя будет быстрый прогресс Светлой магии, но при этом Тёмная точно в пролёте. А ведь все атакующие заклинания хоть чуть-чуть, но имеют Тёмную направленность. Получается, атаковать тебе будет нечем, по крайней мере из магии. И сейчас и в будущем. Ты определённо Светлый маг Тела и Разума. Исходи из этого."
  Звучит прекрасно, но...
  - "Эти рассуждения бессмысленны. Выберу я несколько заклинаний, и что дальше? Ты, пока я прогуливался по лесу Крирда, кучу откликов и слов-активаторов мне накидал, но изучил я только малую часть этих заклинаний. Закпись тоже не гарантия. Выберу я... билд, а он так и останется только у меня в фантазиях. Тут следует выбрать несколько вариантов, чтобы хоть один получилось освоить. И мы снова утыкаемся в проблему скуднеющих финансов."
  - "Метод проб и ошибок. Не выйдет с этими заклинаниями, накопим на новые. Будем пробовать снова и снова."
  Звучит оптимистично, но...
  - "Это ты прожил пять сотен лет и научился ожиданию, а я вот хочу всего и сразу. - Тут мой блуждающий по полкам со свитками взгляд зацепился за одну интересную деталь. - А почему на той полке все Закписи продаются всего по одной золотой за штуку? Такие слабые?"
  - "Нет, не слабые. Там заклинания, как и твои Клейкость, Звуколов или Ночное Зрение - только для сильной расположенности. Вероятность, что удастся изучить, даже с Закписью, низкая. Вот и стоят недорого."
  - "Хочу взглянуть."
  В итоге я оставил в той лавке пятнадцать золотых, купив три Закписи по одной золотой и три по четыре золотых.
  Уже через три недели сумел удивить Дедиона. Из трёх редких заклинаний с расположенностью я освоил два:
  Уплотнение - PONUM,
  Звукохват - HOLP.
  А из трёх более общих только одно.
  Укрепление - NUKRET.
  И ещё два заклинания я освоил без всяких Закписей. Одно, кстати, тоже нечасто встречающееся, но тем не менее мне уже встретившееся:
  Контроль броска - XYTRE,
  И долгожданное, я чуть танцевать от радости не начал, когда оно впервые сработало:
  Лечение - REFUS.
  По словам Дедиона, мой результат выдающийся. Три заклинания по Закписям из шести. И ещё два без них.
  И всего за три недели.
  Всего сейчас я могу использовать пятнадцать заклинаний (Воодушевление я считать не стал). Для четырёхмесячного Героя настоящий рекорд. Обычно на изучения одного заклинания уходят месяцы. Конечно, всё дело в Теореме - Светлая магия буквально липнет по мне.
  Теперь поподробней о самих заклинаниях. Самым редким достижением было изучение Уплотнения. Реже Дедион сталкивался только с Клейкостью. Как можно догадаться по названию, Уплотнение укрепляет предмет. На начальном этапе только ту часть, которая контактирует с ладонью. С тренировками площадь укрепляемой поверхности можно увеличить. В идеале можно укрепить весь предмет, прикоснувшись к любой его части. Пример: у меня в руке копьё, я использую на нём Уплотнение. Древко в моей руке становится прочнее, магия переходит на металлический наконечник, так как определяет копьё как один предмет. Но если наконечник, скажем, воткнут в стену, на неё магия уже не перейдёт. Разные предметы. Правда, в этом месте Дедион уточнил, что это 'официальная версия'. Маги с высокой расположенностью и солидным опытом (возрастом) в этом заклинании вполне могут быть способны и на большее, просто не спешат об этом распространяться. Развивать можно разные факторы этого заклинания: скорость активации, максимальная площадь воздействия, максимальная сила укрепления, максимальная продолжительность. Также, как и с Клейкостью, можно укрепить крупный предмет, проведя по нему ладонью целиком, но маны это ест немало, да и время опять же. И название заклинания не соответствует действительности: предмет не уплотняется, а именно укрепляется. Его становится сложней сломать, проткнуть, погнуть. Но заклинание Укрепления уже существовало раньше, поэтому новичку досталось название Уплотнение.
  Звукохват. Раньше мне доводилось сталкиваться с одноимённым артефактом, теперь освоил заклинание. Оно создаёт вокруг мага сферу приглушения звуков. Именно приглушения, полностью звуки исчезают у более опытных (старших, блин, старших) магов. Те, кто находятся вне сферы, не слышат (слышат приглушенно) звуки, создаваемые внутри неё, и наоборот. Развивать можно контроль радиуса сферы, силу приглушения звуков, скорость активации.
  Укрепление. Заклинание, которое по словам Дедиона, применил Цеций, когда врезался в меня во время нашей схватки. Вот почему я тогда так отлетел, а ему хоть бы хны. Как понятно из названия, заклинание укрепляет Тело мага. Правда оно довольно сильно сковывает движения, замедляет и оказывает на Тело сильную нагрузку при продолжительном воздействии. Развивать можно скорость активации, максимальную силу укрепления, максимальную продолжительность, можно научиться накладывать заклинание только на отдельные участки Тела, научиться ослаблять или полностью нивелировать побочные эффекты. Укреплённый участок Тела чуть темнеет, придавая коже 'каменный' оттенок.
  Лечение. С этим всё и так ясно. И Дедион не врал: у себя я могу Лечить лишь неглубокие порезы, да синяки. Я, конечно, не наносил себе тяжёлых ранений, чтобы в этом убедиться, но даже старую рану от броска кинжала пришлось залечивать трижды, прежде чем она пропала без следа. После применения Лечения рана начинает прямо на глазах затягиваться, но проблема в том, что если сразу же повторно применить заклинание - эффекта не будет. Необходимо ждать не менее получаса для повторного применения к одному месту ранения. С другой целью Лечения - пожалуйста, хоть сто раз в минуту примени, но не на себе.
  Обидно.
  Контроль Броска. Тогда в лесу это заклинание много кровушки у меня выпило. Мне показалось очень полезным силой мысли управлять брошенным предметом, и я попросил Дедиона рассказать об этом заклинании подробнее. После его описания отклика, стоило мне пару раз попробовать в уме произнести активатор и готово - заклинание изучено. Шучу - пришлось пару часов потратить на его изучение, что тоже очень быстро. Вот только дальше прогресс замедлился. Несмотря на все мои тренировки, у меня получается лишь незначительно корректировать траекторию броска, тратя при этом много усилий. Дедион считает, что к этому заклинанию у меня антирасположенность, и даже при помощи Теоремы, я далеко в нём не продвинусь. Обидно: единственное атакующее заклинание из изученных мной и такой облом. Тем не менее я по возможности тренирую его (всё равно броски тренировать - это мой единственный способ атаковать на дистанции), надеясь на то, что я пока просто туплю, что-то делая не так.
  Тренировки с Рывком и Клейкостью дают хороший результат. Рывок я научился направлять не только в конечности, но и в тазобедренные и грудные мышцы. Удары теперь получаются более резкие и точные, проблемы с нарушением равновесия и координации тоже потихоньку убывают.
  С Клейкостью есть немалый прогресс со скоростью активации, силой заклинания и продолжительностью. Но есть одна сложность: Клейкость не работает на Разумных. Я не могу Приклеить врага к стене и спокойно его избивать. Также сила заклинания значительно падает при контакте с предметом, соприкасающимся с Разумным. Тот же меч Цеция выскользнул из руки своего владельца лишь потому, что место склейки было далеко от его ладони, площадь соприкосновения меча и Цеция была небольшой, и я очень много маны влил в заклинание. Но, скажем, доспех, надетый на врага, мне уже не приклеить. Разве что совсем ненадолго, выложившись при этом на полную. Успокаивает только то, что со временем это изменится - я смогу прилепить любого врага к чему угодно.
  Осталось только потренировать это заклинание пару тысяч лет.
  И несмотря на слова Дедиона, я всё же стараюсь использовать все изученные мной заклинания. Может получится придумать, как трансформировать какое-нибудь из них во что-то убойное.
  Пока не придумалось.
  В Кургинге Дом Мага выделялся на фоне остальных построек. Высокое здание, арочный вход, большие витражные окна с изображениями батальных сцен. Больше похоже на современное здание только с закосом под старину.
  Поднявшись по ступенькам порога, собирался постучать, но тут створки ворот бесшумно разошлись в стороны, приглашая внутрь. Если приглашают, грех не зайти. Я и зашёл. Само собой, ворота за мной сразу закрылись.
  Внутри обстановка была не менее представительская. Закписи лежали за стеклянными витринами, как в ювелирных салонах. Приятный искусственный свет, даже мелодия играла. Примитивная, но всё же.
  Ко мне подошёл, видимо, продавец, одетый в разы опрятней и богаче покупателя, что сразу напомнило сферу обслуживания на Земле: одетые в классические костюмы, в дорогой обуви, с айфонами наперевес, сотрудники банков и страховых компаний с 'искренним' уважением и радушием подсказывают и помогают своим менее обеспеченным клиентам, как приумножить и обезопасить свои средства и уменьшить потери. Нет-нет, это не крик о социальной несправедливости, я не был ни по ту, ни по другую сторону этой картинки. Лишь со стороны. А со стороны это выглядит не более чем забавно.
  - Фатэм, - поприветствовал он меня.
  Ещё одно местное словечко, наравне с Рахлесом. И если Рахлес означает что-то вроде 'Дьявол!', 'Чёрт!', то Фатэм имеет значение, похожее на 'Аминь'. Благословление, пожелание счастливого пути, выражение уважения умершему. Много смыслов у данного слова. Интересно другое: ни Рахлес, ни Фатэм не имеют ничего общего ни с какой религией или мифологией. Нет таких персонажей ни в одной книжке. Рахлес просто означает что-то глубоко тёмное, злое, а Фатэм - чистое и светлое. Именно с маленькой буквы, к магии это также не относится. Местные чаще используют Рахлес.
  Впрочем, на Земле чёрта тоже поминают чаще чем бога.
  Фатэм до этого я слышал только от Дедиона, поэтому удивился, увидев, что это слово сопровождается жестом. Кисти рук складываются в замок, при этом пальцы не сгибаются, и вся эта конструкция прижимается к середине грудной клетки.
  И стоит, смотрит на меня со своей рабочей улыбкой.
  - "Повтори за ним," - дал очевидную подсказку Дедион.
  А у меня в голове в этот момент главенствовала другая мысль: 'Интересно, что будет, если не повторю?'
  - Фатэм, - после непродолжительной внутренней борьбы, я решил не удовлетворять своё любопытство.
  - Что Вас интересует, Господин маг? - услужливо спросил продавец.
  - Мне нужна секция с заклинаниями для сильной расположенности, - ответил я.
  - Вот там, - указал он рукой на одну из дальних витрин. - Хочу Вас предупредить, Господин маг, эти Закписи хоть и дешевле...
  - Я это всё уже знаю, - сказал я на ходу. - Если вы понадобитесь, я позову, - дополнил я, увидев, что... консультант?.. продавец?.. идёт за мной.
  Тут похоже два в одном.
  - "Магическое развитие дело сугубо личное, так? А если бы я за его советы решил поджарить паренька?"
  - "Тебя бы остановили, парня откачали, ты бы заплатил немалый штраф. Он тебе ничего не предлагал, лишь информировал. При разбирательстве главным злодеем оказался бы несдержанный Герой."
  - "Махать мечом, изучать магию, валять красоток разных рас в постели. Бои! Магия! Секс! А по факту - бюрократия, судебные разбирательства, законы, штрафы, пошлины. В объявлении о другом говорилось."
  - "Магией займёмся сейчас, боёв у тебя за четыре месяца как за десяток лет, а по поводу секса... Даже не знаю, после потомственной сутенёрши у тебя никого не было. А ведь намёки от фемин были. Если честно, меня это беспокоит. Как бы беды какой ни случилось: огненный дождь, дождь из копий, метеоритный дождь."
  Дедиона пугают только дожди?
  - "Знаешь, поговаривают, что от занудства помогают пешие прогулки. Свежий воздух, сменяющиеся картинки, размеренные мысли. Попробуй как-нибудь."
  Следующие полчаса я потратил на изучения ассортимента витрины. Второй раз я в Доме Мага, и второй раз сердце кровью обливается. Столько крутых заклинаний! И все они Тёмные. Есть ещё небольшая часть заинтересовавших меня Светлых, но откуда у маленького Героя возьмётся столько маны? А по словам Дедиона, даже если бы вся мана у меня изначально была только на одной шкале, мне бы всё равно её не хватило даже на одну активацию. Слишком Сильные заклинания.
  Поэтому и заинтересовали.
  Выбирать приходилось из остального.
  В итоге выбор пал на две Закписи: UTRIP (Регенерация) и FOLAR (Светлый Щит). Второе заклинание тоже было из числа слишком затратных для меня по мане, но я просто не мог отказаться от возможности использовать магический щит, блокирующий как физические, так и магические атаки. Да, при применении было много всяких нюансов, но это же магический щит! Как тут отказаться?
  Расплатился. Не выходя из здания, активировал Закписи, приложив большой палец к специальному месту внизу листа, где был нарисован маленький отпечаток ладони, почему-то с шестью пальцами. Текст Закписи при активации пропал. Всё, теперь у меня на руках только два чистых листа бумаги за два золотых. И некая вероятность пораньше изучить пару конкретных заклинаний при условии постоянных попыток их активировать. Я спрашивал у Дедиона не развод ли это, ведь эта самая вероятность не высчитана и вообще вроде как разнится от мага к магу и от заклинания к заклинанию. Он ответил, что даже если это и так, пока маг верит в их эффективность, польза будет хотя бы на уровне самовнушения. И конечно, в конце сделал вид, что ляпнул глупость, ведь теперь я в это не верю, а значит выкидываю золото на ветер.
  В общем, я верю.
  Верю!
  Следующим пунктом в моём расписании на сегодня была закупка провизии. Всё. Больше планов на этот городок у меня нет. У меня вообще никаких толковых планов нет. Куда мне идти? Чтобы я пришёл, посмотрел и сказал: всё, теперь я знаю куда попал, теперь я всё понял об этом мире, и теперь я уверен, чем должен здесь заниматься. Где это место? Иду, не знаю куда. Но и остановиться не могу, так как ни одно из пройденных мной мест не удерживало меня ни своими видами, ни жителями. Всё чаще мелькает мысль вернуться назад, к... нет, буду идти дальше, как упрямый осёл.
  Выйдя на улицу, собрался спросить дорогу до ближайшей таверны. Нужно остановиться на ночь и заказать на утро побольше провианта. Лесов кругом больше нет, дичи не осталось. Да и на вкус она ужасна. Лучше буду ещё и провизию на горбу таскать. Надеюсь, до марш-бросков с полной выкладкой не дойдёт.
  Статус есть, а инвентаря нет - не порядок.
  За всеми этими мыслями я не сразу заметил поднявшуюся вокруг суету. Народ куда-то спешил, заскакивал и закрывался в домах, кричал на разные лады.
  - Что происходит? - схватил за плечо пробегавшего мимо подростка.
  - Банда Нергеса снова наши поля сжигает, - ответил он и устремился дальше по своим делам.
  Хм-м. Любопытно.
  - "Тебе бы сейчас узнать где таверна и завалиться туда, чтобы переждать этот переполох. А потому мне интересно, зачем в таком случае ты идёшь обратно к городским воротам?"
  И действительно - почему?
  У ворот был управляемый хаос. Толпа людей заскакивала через ворота в город, все о чём-то переговаривались, перекрикивая друг друга. Но стража справлялась. Не было давки, никто не толкался, всех быстро рассортировывали на группы и отправляли дальше в город. Да и крики были не от страха, скорби и паники, а скорее от злости: 'Ублюдки!', 'Сколько можно?', 'Когда их уже добьют?', 'Рахлес!! Опять моё поле'.
  И пока часть стражников занимались гражданскими, остальные находились неподалёку. Экипировались. Довольно шустро. Тренировки действий по тревоге у них отработаны. Закончив подготовку, командир этой группы стражников подошёл к небольшой укреплённой дверце, рядом с основными воротами, открыл её. Стражники по одному начали выскакивать наружу. Первый пошёл, второй пошёл... э-эх, ностальгия.
  Подошёл, встал невдалеке. Когда последний стражник выскочил наружу и остался только их командир, спросил:
  - Могу я вам помочь?
  Командир окинул меня удивлённым взглядом:
  - Не положено. Гражданские должны спрятаться в домах и не покидать их до получения новых распоряжений, - отрапортовал он.
  - Я не местный. И я Герой.
  - Герой? - и всё-таки их этот факт как-то задевает. - Хорошо. Но от меня не отходи.
  - Так точно.
  - "Уж лучше метеоритный дождь. Ты лезешь во всякий геморрой или из-за девки, или из-за отсутствия девки. Выхода нет."
  Командир пропустил меня вперёд, сам вышел замыкающим. Бойцы к этому моменту заканчивали построение в три шеренги.
  - Все готовы? - спросил командир. - Вперёд! - не стал он дожидаться ответа.
  Как и все командиры.
  Двинулись. Понять пункт назначения было не сложно. Дымовой сигнал был будь здоров. Горело целое поле и несколько домиков рядом с ним.
  - Что за банда Нергеса такая? - решил я получить вводную у командира стражников.
  - Пришлая банда с юга. Выдавили из региона Ротерга. Здесь решили удачу попытать. Идиоты. Скоро с ними покончат, - не сбив дыхания, на бегу, рубленными фразами ответил командир.
  - Уровень Силы и вооружения? - продолжал допытываться я.
  - Дилетанты.
  Дилетанты. Этим всё сказано.
  Я был уверен, что боя не будет. Дозорная система сработала на отлично. О приближении банды узнали заранее, крестьяне успели отступить за стены города. Уж я знаю, будь тут убитые, у ворот были бы совсем другие настроения и атмосфера. Значит, банда не занята сейчас убийствами местных мужчин и насильничеством над женщинами, а просто пытаются найти что подороже и причинить побольше ущерба всему остальному. Увидят боевой отряд - побегут.
  Я ошибся.
  Никто не собирался уходить. Завязалось сражение. Нашу колонну атаковали из-за укрытий, которыми здесь являлись лишь шесть небольших домиков, два из которых были в огне. Магическое сражение многочисленных групп. В таком мне раньше участвовать не доводилось. Впрочем, я поспешил с выводами - это сражение лишь с натяжкой можно было назвать магическим. Всё же многие здесь предпочитали сталь. И с той, и с другой стороны. Пока мы сближались, несколько Ледяных и Огненных Стрел пролетели чуть в стороне. Огненный Шар попал в бегущего рядом со мной командира.
  Попал и сразу опал на землю, не причинив вреда.
  - Обдолбанные твари! - прокричал он.
  Обдолбанные? Вот и наркота пожаловала. Если в этом мире не будет Рок-н-Ролла, я обижусь.
  На этом магический бой закончился, трансформировавшись в обычную рубку. Как оно и бывает, началась неразбериха. Мы с командиром быстро разделились. Я как-то резко оказался сам по себе. В гущу событий я лезть не собирался, а потому подскочил к одному из домов и двинулся вдоль стены, отгораживаясь им от эпицентра сражения. Убрал нож и выхватил меч. У самого угла дома чуть лоб в лоб не столкнулся с одним из убегавших бандитов. Рывок. Удар снизу-вверх в голову.
  Рахлес!
  Он не один. Позади стоит товарищ по грабежу. Рывок! Плечом врезался в убитого, вместе упали на его пока живого собрата. В падении выхватил нож, полоснув придавленного бандита по шее. Готов. Встал. Вытащил меч из тела. Как же неудобно, что на нём нет никаких заклинаний, очищающих от крови.
  Если часть бандитов с большой дороги заранее не попрятались в домах, то их было не больше, чем стражников в карательном отряде. И если каждый защитник правопорядка убил хотя бы одного преступника, бой уже окончен. Не повод расслабляться, но я уже заметил, что уровень местных бандитов невысок.
  Скорее всего большинство из них даже не маги. Как, впрочем, и стражники.
  Перебежал к стене соседнего дома, продолжил обход. Добрался до угла, и стараясь не повторять свою ошибку, аккуратно выглянул. Никого. Вперёд. Шум боя доносился чуть в стороне. Но постепенно затихал. Наверное, добивают последних.
  И правда, зачем я вообще сюда попёрся?
  Найти ответ на этот логичный вопрос я не успел - из-за угла дома вышел он. Метра два с половиной роста, но при этом худощавый с непропорционально длинными руки. И он был чёрный. И это не обозначение расы. Он натурально был именно чёрного цвета.
  Полностью. До последнего сантиметра кожи.
  И понял я это потому, что на нём не было одежды. И сама кожа была странной: будто он надел на всё тело ячеистую кольчугу, и она стала его новой кожей. Эти бугорочки-колечки по всему телу привлекали внимание также сильно, как и факт отсутствия у этого существа... половых органов. Я почему-то был уверен, что это он, мне даже на секунду стало его как-то жаль.
  Через мгновение мне стало жаль себя.
  Я ничего не успел сделать. За такой короткий период у меня пока ни одно заклинание не активируется, а голой силой мне с ним меряться... бесполезно.
  Когда мне прилетела оплеуха, я всем телом вмазался в стену дома, так сильно, что что-то хрустнуло (надеюсь дом). Стало ясно, что и в силе, и в скорости я ему не соперник. Не успел я собраться с мыслями, как меня тряхнуло, весь мир перевернулся. А нет. Это я перевернулся. Этот кастрат держал меня за ногу, подняв в воздух одной рукой, причём его лицо оказалось прямо напротив моего.
  Не нравится мне эта улыбка.
  Голова кружится, не могу сфокусироваться на магии. Такие ситуации я как-то не додумался тренировать.
  - "Это демон?" - даже в собственных мыслях заторможено спросил я.
  - "Одна из разновидностей огров."
  Огр так огр. Надо бы хоть что-то сделать. А это ещё что за?.. Мой Статус просмотрели. Дедион упоминал, что опытные (взрослые) маги могут посмотреть Статус у неопытных (меня) без произнесения самого слова, ещё и так, что тот об этом не узнает.
  Я узнал.
  - Стой, Гро Так! - услышал я женский голос. - Он Герой.
  Огр чуть развернул меня в воздухе, и я смог увидеть обладательницу этого голоса. Сегодня у меня день неожиданных знакомств. Девушка была красной. И это не обозначение расы. Вся она была тёмно-красного цвета или нет, не знаю - на ней одежда имелась. Помимо цвета кожи, из необычного можно было чуть-чуть выделить ещё и рожки. Да-да, прямо из головы у неё росли рожки, сантиметров пять длинной, угольно-чёрного цвета. Также слегка бросались в глаза крылья. Да-да, у неё за спиной, на уровне лопаток, были крылышки, тоже угольно-чёрного цвета, напоминающие крылья летучей мыши, только, в пропорции к её телу, они были довольно маленькие: каждое крыло было не более полуметра длинной. Такие вряд ли нужны для полёта, выглядят как бутафорские, с костюма на Хэллоуин. И немного из нормы выбивался хвост. Да-да, у неё, понятно откуда, торчал хвост, две трети метра длинной, опять же угольно-чёрного цвета. Не подумайте обо мне чего плохого, но этот хвост - вылитая плётка. Без всякой шёрстки, лишь на конце небольшая кисточка.
  В остальном ничего необычного, нормальная девушка.
  Как все.
  - "А вот это демоница. Повезло тебе, две новые расы за минуту до смерти успел повстречать."
  - Талиса, он не стражник. А во время тревоги все, кроме стражи, должны спрятаться по домам до получения новых распоряжений. Вы же так любите команды и приказы. Он их нарушил, - гортанным голосом с явным акцентом ответил демонице огр.
  - Ты меня не слышал, Гро Так? Он Герой. Все Герои, оказавшиеся на нашей территории, должны быть доставлены в Замок Рока. Прямой приказ Князя. Ты хочешь нарушить прямой приказ Князя, Гро Так? - несмотря на своё перевёрнутое положение и плавающие перед глазами круги, я отчётливо увидел, как зловеще сузился взгляд демоницы.
  Да и по её тону всё было понятно.
  - Успокойся, Талиса. Я ведь просто пошутил, что ты так... А-А-А!
  Огр выронил меня. Приземление с двухметровой высоты не вызвало во мне приятных ощущений, почти всё тело отозвалось резкой болью. Похоже, треснул всё же не дом. Костей пять-шесть, не меньше. Рядом со мной, схватившись за голову, на колени упал Гро Так. Он уже не кричал, лишь тихонько постанывал.
  Демоница медленно подошла, остановившись перед огром.
  - Ты с нами недавно, Гро Так. Многого ещё не знаешь. Я тебе кое-что расскажу. НЕ СМЕЙ СМЕЯТЬСЯ НАД ПРИКАЗАМИ И КОМАНДАМИ СТАРШИХ!! - буквально проорала последние слова демоница.
  - Я понял, понял, - выдавил из себя Гро Так.
  - Возьми Героя и доставь его в Замок Рока. Доложи Крадисе. Сюда можешь не возвращаться. Здесь я и сама справлюсь. - Талиса перевела взгляд на меня. - Я не изучила Лечение, Герой. В Замке тебе помогут, а сейчас я могу только погрузить тебя в Сон. Ты согласен?
  - Давай, - повезло: в последнее время я часто не высыпался.
  Талиса наклонилась, положила руку мне на лоб. Кожа у неё была твёрдая и немного шершавая.
  - SLEEF
  Вырубился.
  
  ***
  Пробуждение было... стандартным. Меня мягко, но настойчиво трясли за плечо. Я не стал сразу подрываться, решив прислушаться к происходящему. Чем больше информации, тем лучше.
  - Я знаю, что ты очнулся, Герой, - прозвучал женский голос.
  Плохой из меня актёр.
  - У вас никто не любит подремать перед подъёмом? Очень советую, - сказал я, открывая глаза.
  Ещё одна демоница. Рожки на месте, хвост на месте, крылья... переехали. Если у Талисы крылышки были на уровне лопаток, то у моей новой знакомой они находились чуть ниже талии, на уровне её... Да что я как маленький! Её попки, задницы. Нет, учитывая габариты этой девушки, всё же попки. Она действительно была маленькой: ниже полутора метра ростом.
  Лолька.
  Правда огромных нижних или верхних девяносто у неё не было. Так что до стереотипа грудастой лоли она не дотянула. Просто лоли. А по голосу и не скажешь. Рахлес!! Дедион, похоже, прав. За всеми этими рассуждениями о лолях, верхних и нижних девяносто, совсем не заметил, что она белая.
  И это название расы.
  Она не была по-настоящему белой. Значит, они не все цветные?
  С другой стороны, если я так долго не обращал внимания на этот факт, то расистом меня точно не назвать. Извращенцем, пожалуй, можно, но точно не расистом.
  От Дедиона что ли заразился с его шуточками?
  - Что ж, раз ты проснулся, приступим к делу. Покажи мне свой Статус, - сразу взяла демона за рога лоли.
  - Меня Влад зовут, а тебя? - спросил я.
  - Я Крадиса, - слегка опешила она. Ну да, кто же начинает разговор с представления? - Отвечаю за отбор Героев для прохождения Колизея.
  - Приятно познакомиться, Крадиса. Спасибо за Лечение. - Я и правда чувствовал себя отлично. - Зачем тебе мой Статус?
  - Я не могу посмотреть его сама. Только титул Героя и время нахождения на Катиноле. Больше ничего.
  - "Круто. Одно дело писклявый с дыркой для вентиляции мозга, и совсем другое - Сильный маг. Влад, ей, судя по рожкам и хвосту, около трёхсот лет. Так порезать Статус, да ещё и будучи без сознания. Может, всё-таки научишься атаковать своими Ментальными способностями?"
  'Не помню в который раз' плюс один. Когда ему уже надоест?
  - Крадиса, ты ведь должна понимать, что раз ты не видишь всего моего Статуса, это значит, что я не хочу его показывать? - вкрадчиво произнёс я.
  - Мне необходимо решить, есть ли смысл отправлять тебя в Колизей.
  - "Влад, коси под астматика, шизофреника, наркомана, гея - ты должен откосить от Колизея," - голос Дедиона стал напряжённым.
  - "Что ещё за Колизей?"
  - "А мне откуда знать? Но раз им нужен именно Герой, значит замешано пророчество, а значит вероятность твоей смерти в этом Колизее - сто процентов. А это на полпроцента больше, чем когда ты из-за дырконосительницы устраняешь верхушку королевства, или из-за отсутствия дырконосительницы лезешь на банду разбойников. Оставь мне эти полпроцента, оставь мне надежду!"
  Раз от Дедиона ничего, кроме дурацких шуток мне не услышать:
  - Что это за Колизей? Что от меня требуется?
  Очень удивлюсь, если получу ответы, но вдруг...
  - Я не могу тебе сказать.
  Как я и думал.
  - Значит, мы в тупике. Я тоже не хочу показывать тебе Статус, не узнав, чего вы от меня хотите.
  Сейчас есть два варианта. Первый - добрые и ласковые разговоры заканчиваются, и мне показывают, как решают вопросы приспешники самого Князя Тьмы. Во время этой демонстрации я очень жалею, что не могу наложить на себя Успокоение, желательно на всё тело сразу.
  И второй вариант...
  Я его ещё обдумываю.
  - Хорошо, мне нужно поговорить об этом с руководством, - поднялась Крадиса со стула и покинула комнату.
  Серьёзно? И второй вариант - демоница уходит посоветоваться с начальством?
  Куда я попал?
  
  ***
  Большой тронный зал. Огромный трон. На котором восседал он - Князь Тьмы. Два с половиной метра ростом, тёмно-серая кожа, десятисантиметровые рога, метровой длины хвост. Крылья как обычно дематериализованы, чтобы не мешать своими размерами. Он сидел, подпирая подбородок рукой и слушая Горпера - одного из своих помощников.
  - Силы банды Нергеса полностью уничтожены. В бой с ними кинулись стражники Кургинга, несколько были ранены, никто не погиб.
  - Сам Нергес?
  - Мёртв. От захваченных в плен разбойников узнали где их логово, Талиса уничтожила там всех, смерть Нергеса подтверждена.
  - С этим разобрались. Что на востоке?
  - Наглеют. Нужно будет напомнить им, кто Сильнейший в этом регионе.
  - Необходимо продумать силовую операцию. Найди Шенрода и сегодня вечером приходите в малый зал. Разработаем план.
  - Будет исполнено, Князь, - чуть склонил корпус Горпер.
  - Князь! Князь! - вошла во всегда открытые врата зала Крадиса. - Разрешите доложить?
  - Не смей влезать в разговор мужчин! - повысил голос Горпер.
  - Это по поводу Героя, Князь, - прошептала Крадиса.
  - Продолжай, - разрешил Князь.
  - Князь! - сразу отреагировал Горпер.
  - Это важно, Горпер, - настоял Князь.
  - Князь, я не могу следовать вашим инструкциям, - опустила голову Крадиса.
  - Крадиса, ты уже не маленькая девочка и должна знать, что инструкции только указывают общее направление. Ты сама достаточно способная, чтобы справиться с поставленной задачей. Как ты сама считаешь, у этого Героя есть шансы? - спросил Князь.
  - Не вижу смысла в этом занятии, Князь, - влез в разговор Горпер. - Нашли Героя - засуньте его в Колизей. Нет ограничения на количество попыток, значит и в отборе нет смысла.
  - Я уже объяснял, Горпер. К нам Герой может попасть совсем ещё беспомощным и немощным. В Колизее он только зазря сложит голову. Отпустив такого, мы получаем шанс на его возвращение в наши края более подготовленным и хоть немного подросшим.
  - Мизерные шансы.
  - С каких пор ты отбрасываешь мизерные шансы? - усмехнулся Князь. - Так есть у него эти шансы или нет? - снова спросил он Крадису.
  - Я... не знаю, Князь. - Брови Князя поднялись в удивлении. Крадиса никогда раньше не сомневалась в этом вопросе. - Он совсем недавно на Катиноле. Чуть больше четырёх месяцев. И по словам Гро Така, он ничего из себя не представляет. Но... его Статус, я не могу его просмотреть. Вообще ничего, даже основные Характеристики. Я думала это какой-то сбой, ошибка, но реакция Героя подтвердила - он сам умудряется скрывать свой Статус от остальных. О нём вообще ничего неизвестно. По поведению, с одной стороны, слишком расслабленный, вольготно себя чувствует, будто не понимает в окружении насколько Сильных магов находится. С другой, собран, очнувшись, первым делом незаметно убедился в наличии своего оружия и состоянии Тела, сразу готовился действовать. Я уверена он способен на большее, чем обычный четырёхмесячный Герой. Есть шанс, что при его прохождении Колизея мы сможем узнать что-то новое. Но с другой стороны, если он талант, не будет ли лучше дать ему ещё развиться? Не могу Разумом понять, а мои инстинкты противоречат друг другу, - перейдя на шёпот закончила Крадиса.
  Князь задумался. Впервые он видел Крадису такой. А её чутью он доверял.
  - Хорошо, я отправлю к нему Администратора, пусть она посмотрит, - принял он решение после полуминутного размышления.
  - Князь! - опять влез Горпер.
  - Что, Горпер? - перевёл Князь на него взгляд.
  - Нет, ничего, Князь. Уверен, это правильное и взвешенное решение. Мужественное, - усмехнулся Горпер.
  - Спасибо, Князь, - зло зыркнула на Горпера Крадиса.
  - Ступайте, - махнул Князь рукой, указывая на выход.
  
  ***
  Хорошее кресло, мягкое. Прямо вставать не хочется. Вот уже полчаса, как Крадиса ушла консультироваться с начальством, и всё это время я нежился, развалившись на удобном предмете мебели. Встать и попробовать выйти за дверь, а потом и из Замка? Нет, тут точно не Ледирия. Уверен, даже если я просто подымусь из кресла, об этом сразу узнают.
  Вот и сижу.
  Вынужден.
  Очень мягкое.
  Но вынужден.
  Мои метания прервали: в дверь дважды постучали, и только после этого она начала открываться.
  Демоны покультурней многих людей.
  В комнату вошла... Она. Если попробовать описать в двух словах - идеал женственности. Если отбросить в сторону демонические черты, то останется девушка чуть выше среднего роста, цвет кожи... Я не эксперт, но напоминает актрису, игравшую женщину-кошку (эта ассоциация всплыла из-за хвоста вошедшей красотки) в её сольном фильме (фильм вроде отвратительный получился, сейчас уже и не вспомню). Синие волосы. Длинные синие волосы, опускающиеся до самой попки сердечком. И это не оборот речи, кажется есть даже такой тип - перевёрнутое сердечко. Волосы были не глянцевые, не блестели на свету, как у героини мультика, скорее матовые, казалось, будто наоборот - они впитывают свет. Грудь чуть преодолела второй размер, твёрдо застыв на пороге троечки. А вот гравитацию она преодолевала совсем не чуть-чуть. Про ножки...
  У меня уже нет сил описывать это великолепие.
  Скажу лишь, что всё это я смог так беспардонно разглядеть, благодаря её одежде. Узкая серая юбка (первый раз такую вижу в этом мире) чуть выше колен, белая рубашка, поверх которой одета серая блузка под цвет юбки.
  Да, она выглядела как бизнес-леди. За исключением обуви - демоница была боса. Попробую удержаться и не стану на пять страниц расписывать пальчики её ног. Лицо красавицы было смесью испанских и карибских черт: глаза резко очерченные, синие, под цвет волос (именно синие, а не голубые), узкие брови, прямой носик, полные губы (я бы сказал чувственные, если бы это чисто субъективное описание помогло понять как именно они выглядят).
  Несколько похожих на неё девушек мне доводилось встречать на Земле. На Кубе. Тот, кто не был на острове, может думать, что все кубинки - сплошь загорелые красавицы с журналов. Конечно, это не так. Слава Богу. Как и везде, на Кубе девушки разные, на любой вкус. Но встречаются там и именно такие, стереотипные в представлении туристов красотки (горячие кубино-испанки). Чертами лица демоница была как раз из этой истории. За исключением цвета глаз.
  Если же вернуть демонические черты - мы имеем уже привычные рожки, хвост и крылышки. Как и у всех виденных мною до этого демонов (целых двух), угольно-чёрного цвета. Крылья в этот раз находись между Талисой и Крадисой - на уровне талии.
  Но это всё к слову. Внешность имеет не так много общего с женственностью. А вошедшая демоница была именно женственной. Начиная от того, как она заглянула в комнату, открыв дверь, как рассматривала меня, как шла к стулу, на котором до этого сидела Крадиса. Она всё делала... тут толком, с конкретикой не опишешь.
  Женственно.
  Она села на стул. Ну кто так на стул садится? Кто так ногу на ногу кладёт? Ты на переговоры пришла? От меня сейчас кроме мычания ничего не добиться.
  - Здравствуй, Герой. Меня зовут Администратор, - протянула она мне ладонь, мило растопырив пальчики. Мило растопырив пальчики? Как? И этот голос. Не глубокий и сексуально-притягательный, а скорее звонкий как колокольчик. - Можешь звать меня Адми. - Я подвис. - Разве в твоём мире это не стандартное приветствие?
  - Стандартное, - восстановил я коннект с этим миром и пожал её руку. - Меня зовут Влад. Я думал, в этом тоже так здороваются.
  - М-м, - прижала она пальчик к подбородку, как же это... И ведь не специально делает. - Зависит от региона. Там, где развитие магии выше, такого обычая нет.
  И верно. Традиция рукопожатия на Земле появилась как демонстрация добрых намерений, мол 'Смотри, у меня в руках нет оружия'. На Катиноле почти вся магия активируется из ладоней, поэтому жать кому-то руку здесь скорее признак опасности, чем наоборот.
  - Крадиса сказала мне, что у неё сложности с определением уровня твоих способностей. - Я смотрел как она шевелила пальчиками ног, казалось, они не могут застыть без движения. Так у всех девушек, или это очередная милота в исполнении Адми? - Ты не хочешь показывать свой Статус. Почему, если не секрет?
  - Ты поверишь, если я скажу, что мне нечего скрывать, но я просто... закрытый человек, который не любит всем открываться? - смог я взять себя в руки, оторвав взгляд от её ног.
  - Поверю, - её голос стал бы серьёзным, не будь он таким звонким, глаза стали бы серьёзными, не будь они столь по-женски глубоки. Уверен, она даже храпит мило и женственно.
  Если она вообще храпит.
  - Я должен знать, зачем вам понадобился, прежде чем что-то решать, - закончил я свою мысль.
  - У нас тоже есть некоторые правила, - улыбнулась Адми. У неё есть клыки. Не здоровые, как у вампиров в кино, но заметные резцы. Мило. Как будто могло быть иначе. - Если я расскажу тебе про Колизей подробней, мы будем вынуждены заставить тебя его проходить, чтобы ты не мог никому рассказать этих подробностей. Либо ты пройдёшь Колизей, и тогда никакого секрета больше не будет, либо умрёшь, и тогда никому уже ничего не сможешь рассказать.
  - "Получается, Колизей одноразовое испытание. Вероятность твоей смерти пробила потолок и теперь равна ста двадцати процентам. Влад, уверен, твоё мнение им не интересно, захотят - забросят на съедение пророчеству. Но я прошу тебя, сделай всё, чтобы соскочить."
  Когда Дедион переходит на такую интонацию - значит всё серьёзно.
  - Выходит, стоит пройти этот Колизей хоть один раз и всё? И раз вам нужен Герой, это как-то связано с пророчеством?
  - Верно. Этому пророчеству шесть сотен лет, и оно до сих пор не завершено. Пожалуй, это всё, что я могу тебе сказать, Влад, - положила она ладони себе на колени.
  У меня уже нет сил описывать как мило выглядело это простое движение.
  - Как много Героев погибло за эти шестьсот лет в попытке пройти Колизей? - задал я напрашивающийся вопрос.
  - Мы пытаемся отобрать только тех, у кого есть... - Неожиданно Адми замолчала, плотно сжала губы. Мне нужно говорить, как именно она это сделала? Нет? А я всё равно скажу. Чертовски мило. - Много, Влад. Много.
  - "Я уже догадался, что ты сейчас сделаешь. У меня есть хоть мизерный шанс тебя отговорить?"
  - "Нет."
  - Тогда пора это закончить. Я пройду ваш Колизей. Вот только, Адми, Статус я всё равно показывать не намерен, - отрезал я себе все пути для отступления.
  - Не покажешь? Совсем-совсем? - Что ты со мной делаешь?! - Я не люблю бессмысленные смерти. Нужно убедиться, что у тебя достаточно навыков... - замолчала она, наткнувшись на мой взгляд.
  Я угрюмо молчал. Адми мило молчала, с ожиданием глядя мне в глаза.
  Целую минуту.
  - Нет так нет, - неожиданно поднялась она со стула. - Тогда я обсужу твою кандидатуру с Князем. Подождёшь здесь ещё десять минут?
  - Куда я денусь?
  Я постараюсь в будущем опускать слово мило перед каждым действием и выражением Адми, кроме ну самых-самых милых.
  Адми улыбнулась мне, развернулась, и мило засеменив ножками вышла из комнаты.
  - "Влад, я всё понимаю. Что тут не скажешь и не сделаешь, не ясно, как отреагируют Князь и его подчинённые. Возможно, именно такое дикое согласие пойти и сдохнуть приведёт к тому, что тебя выпнут из Замка, боясь заразиться суицидальными наклонностями. Но почему-то мне думается, что это не часть твоего грандиозного плана побега."
  - "Дедион, ты уверен в моих Ментальных способностях? Может, скажем, некая чисто гипотетическая демоница меня очаровать? Я серьёзно, шутки про спермотоксикоз оставь на потом."
  - "Некая чисто гипотетическая демоница не является сукубой, а значит не обладает расположенностью к Ментальной магии. Так что, нет, не могла. Если речь о магии, конечно."
  - "Она не сукуба? Как тогда сукубки выглядят?"
  - "Ты удивишься... Не беспокойся. Я не хвастаю, но мои Ментальные способности были на очень высоком уровне. Если уж я ничего не могу тебе сделать, значит большинство Ментальных атак ты выдержишь без труда."
  - "Разве? Помнится, в Пространственной Яме меня чем-то приложили, если бы не удар булавой по рёбрам - так бы и не очухался."
  - "А! Точно-точно, что-то такое припоминаю, - знаю я этот его скабрезный голос: сейчас меня точно будут унижать. - ASEDE, вроде так активатор звучал. Хм-м, похоже на Светлое заклинание от укачивания. Если в него вложить много маны, плюс расположенность и тренировки, да наложить его на Разумного на ровной поверхности... Да не, ты же у нас Герой с невероятными Вестибулярными способностями. Нет, постойте..."
  - "И правда, как я мог этого не понять? Всё ведь так очевидно. Непростительная ошибка для пятисотлетнего Героя. Нет, постойте..."
  Немного помолчали.
  - "Признай, Влад, я тебя круче подколол. Признаешь мою победу, и я сделаю вид, что не заметил, как ты соскочил с темы своего безрассудства. Потом об этом поговорим, если это потом у нас ещё будет."
  - "Да, в этой перепалке ты меня отделал как Бог черепаху. Какие вообще мысли по поводу Колизея?"
  - "Слишком много мыслей. Буду подсказывать тебе походу."
  - "А что по поводу Князя? Без него не принимаются даже такие незначительные решения?"
  - "Незначительные решения? Тут ты не прав. Пророчества - очень важная штука. Для таких крепких правителей как Князь, они, зачастую, самый большой геморрой. В Ледирии этого не знали, но лучше, если существует возможность исполнить пророчество, так и сделать."
  - "А если следующее будет ещё геморройней?"
  - "И такое бывает. Но по статистике, чаще беды возникают от попыток заморозить пророчество или схитрить как-нибудь иначе. Местный Князь многого добился. Я жил очень далеко отсюда, при жизни даже не бывал в этих краях, но про Князя слышал. Уверен, для него это пророчество как дамоклов меч... Кстати, наверное, именно из-за этого пророчества, он получил Титул 'Геройское достижение'."
  - "Геройское достижение?"
  - "Титулы штука непростая. Ты получил Титул Героя сразу при появлении на Катиноле. Герои - отдельная тема, ваш Титул много всякого в себе несёт. Князь Тьмы - это тоже Титул. Не имя, не грозное прозвище, а полученный за выполнение неких условий Титул. Но это просто престиж. Надпись в Статусе, ничего не дающая носителю. Геройское достижение - это тоже Титул, но не просто на словах. Он даёт способность. Небольшую."
  - "Не томи."
  - "В Статусе у тебя есть страница 'Достижения', верно? Так вот, Князь Тьмы может сделать там запись, которая будет видна всем, кто твой Статус просмотрит. Одну запись в год на одного Героя. Достаточно просто прикоснуться к Герою и готово."
  - "И в чём смысл?"
  - "Не скажи. Одной записью он может сильно попортить жизнь Героя, или, наоборот, показать всем, что этот Герой под его защитой."
  - "Он и сам сможет убить любого Героя, раз уж для создания записи нужно к нему прикасаться."
  - "Пророчества, Влад. Не всегда можно убить Героя на своей земле. Ваш Титул самый значимый. Может принести большую удачу, как самому Герою, так и целым королевствам, при удачном пророчестве и его исполнении. Правда, куда чаще вы приносите проблемы."
  Как будто мы этого хотим.
  Снова стук в дверь. Снова Адми заглядывает внутрь, будто хочет убедиться, здесь я или нет. Ми... Стоп, я же обещал.
  Заходит внутрь.
  - Я против этого, - прошептала Адми. - Но Князь... - опустила она взгляд в пол. - Нам это нужно, Влад. Колизей должен быть пройден. Идём за мной, начнём прямо сейчас.
  Пришла пора покинуть тебя, моё любимое кресло.
  Впрочем, идти за Адми целых три минуты, наблюдая за ней со спины, тоже очень даже приятное времяпрепровождение.
  Которое, как и всё приятное, рано или поздно заканчивается. Подойдя к обычной двери в конце очередного коридора, Адми остановилась. Я таких дверей уже сотни видел.
  - Пространственная Яма, - не назвал бы я своё настроение ностальгическим.
  Скорее настороженно-неприятным.
  - Верно, - удивилась Адми моим словам. - Уже доводилось видеть раньше?
  - Если бы только видеть.
  - Влад, мне нужно, чтобы ты оставил здесь всё своё оружие и микстуры, кроме меча и ножа у тебя на поясе.
  - "Не забрали заранее. Неужели и правда могли отпустить?" - задумчиво произнёс Дедион.
  Я выполнил требование Адми, аккуратно сложив вещи на пол.
  - Теперь, когда я согласился, ты мне расскажешь, что делать?
  - Нет, Влад, - потупила глазки Адми. - Никаких подсказок. Иначе мы бы давно уже готовили Героев к прохождению Колизея. Ты всё узнаешь внутри.
  Логично.
  - Закрой глаза, открой дверь, пройди несколько шагов вперёд. После можешь открыть глаза, - дала мне последние инструкции Адми.
  Поехали!
  Закрыл глаза. Открыл дверь, зашёл внутрь.
  Ну здравствуй, Колизей.
  
  ***
  Открыл глаза. Депрессивное зрелище - я находился за решёткой. Камера три на три метра с давящими каменные стенами и низким потолком. Вместо одной из стен - стальная решётка, почему-то тёмно-красного цвета. За ней серый, выложенный из камня, коридор. Далеко не разглядеть: через несколько метров он буквально тонул в клубящейся тьме.
  - "Куда дверь пропала?"
  - "Тебе сейчас не об этой мелочи нужно беспокоиться."
  Мелочь так мелочь.
  Камера была пуста, за исключением одного предмета: в самом её центре стоял небольшой сундук.
  - "Открывать?"
  - "Вот теперь ты резко стал осторожным, да?" - съехидничал Дедион.
  И правда, чего это я? Открыл. Внутри ничего нет. Только пергамент, скрученный трубочкой и перевязанный верёвочкой. Достал. Покрутил в руках. Развязал узел. Раскрутил пергамент.
  Текст.
  Ну давай, почитаем.
  
  "Дорогой, Герой. Тебя приветствует Князь Тьмы. Ты стал главным (блюдом)участником в увлекательном представлении, под названием прохождение Колизея. Тебя ждёт пятьдесят арен, пятьдесят заданий, одно (сложнее)увлекательней другого. Если ты их пройдёшь, тебя ждёт (новое задание)невероятная награда. Для удобства прохождения перед каждой ареной ты будешь получать от меня (издёвки)инструкции. На данный момент это всё, что тебе необходимо знать. Не беспокойся - решётка подымится через десять минут. Смело иди вперёд! Желаю тебе (сдохнуть)удачи!
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  - "А у тебя, Дедион, оказывается, ничего так чувство юмора. В твои-то детские пятьсот лет. Князь Тьмы вон за девятьсот годиков из яслей юмора так и не вылез."
  - "Пятьдесят заданий... - произнёс Дедион. - Пятьдесят заданий! - воскликнул Дедион. - Пятьдесят заданий..." - уныло прошептал Дедион.
  - "Ага. Надеюсь, кормить будут."
  С сундуком разобрались. Далее... POILN (Ночное Зрение). Ничего. Коридор как был во тьме, так и остался.
  - "Тьма магическая. С твоим Ночным Зрением тут ловить нечего. И лучше экономь ману. Чувствую, она тебе понадобится."
  Отключил заклинание.
  И теперь, когда я уже засунул голову в пасть льва, настал момент выяснить, что именно львы своей пастью делают, какой у них рацион и важна ли вообще голова?
  Да, именно сейчас я решил побольше узнать о пророчествах.
  - "Скажи, Дедион, в пророчествах можно хитрить? Например, сломать решётку раньше времени? Или пропустить сорок девять арен, и выйти сразу к последней?"
  - "Если это изначально не заложено в пророчестве, то нет. Вернее, ты не сможешь, даже если захочешь. Никто не сможет."
  Звучит малообнадёживающе.
  - "Может, просто никто всерьёз не пытался?"
  - "Поверь, если сейчас сюда упадёт метеорит, и Замок Рока сотрёт с лица Катинола, а все окрестные земли сгорят дотла, эта решётка всё равно будет стоять невредимая. Считай, что у неё Статус - неуничтожимый объект. И так во всём, что касается пророчества."
  - "А как понять, заложена в пророчестве хитрость или нет?"
  - "В этом точно нет. Иначе оно не висело бы шесть сотен лет. Да и вообще, я так понимаю, тебя ожидают сражения с разными противниками. В таких забавах пророчества не любят хитрецов - это типичная проверка на Силу."
  - "Получается, играем по правилам," - подытожил я.
  Через пять минут ожидания решётка поднялась. Одновременно с этим тьма впереди рассеялась и моим глазам открылся узкий проход. Пять метров длинной, другой его конец перекрывала ещё одна решётка. На этот раз тёмно-синего цвета. Подошёл к ней. Решётка позади опустилась, отрезая мне путь в уютную одиночную камеру. За новой же клубилась уже знакомая мне непроглядная тьма. Кто-то или что-то не хочет, чтобы я раньше времени увидел, что меня ждёт. Проход был абсолютно пуст, только над решёткой красовалась вырезанная в камне надпись 'Арена один', а ниже 'Пять минут'.
  А вот сбоку, на стене, было кое-что поинтересней.
  Рисунок.
  Он изображал нечто, очень похожее в профиль на автомат Калашникова. А вернее, его укороченную версию, АКС74У. Под рисунком находилось краткое описание заклинания 'Ледяная Пуля': Время активации - одна секунда, начальная скорость - семьсот метров в секунду (почти как у механической версии автомата), темп стрельбы, очевидно, не более шестидесяти выстрелов в минуту (тут отставание более чем в десять раз, если не учитывать время перезарядки и нагрев ствола). Правда, если верить рисунку, 'Ледяная Пуля' формируется не внутри артефакта, а прямо перед стволом, сразу после нажатия на курок, через секунду активируется и отправляется в цель. Не очень удобно: активация видна заранее, и в запасе целая секунда, чтобы увернуться.
  Или удобно, если уворачиваться придётся мне.
  - "Ты знаешь, что на рисунке?"
  - "Местная артефактная подделка под автомат. Скорее всего это подсказка, чем будет пользоваться твой первый противник."
  - "То есть мне такого красавца не дадут?"
  - "Сильно удивлюсь, если тебе там дадут что-нибудь кроме пиздю..."
  - "Что означает надпись 'Пять минут' над решёткой? - перебил я Дедиона. И так понятно, что он хотел сказать. - Время на прохождение испытания?"
  - "Нет. Это отсчёт времени до подъёма решётки и начала испытания. Пять минут с момента, как опустилась предыдущая решётка. Стандартно для подобных ситуаций."
  - "Значит, где-то через две минуты на меня начнётся сафари."
  - "Меня больше волнует, через сколько и чем оно окончится."
  Меня, пожалуй, тоже.
  Что ж, начнём потихонечку.
  
  ***
  Комната Обзора.
  Ничем не выделяющаяся на фоне остальных помещений Замка Рока комната. Кроме разве что одной из стен, представляющей из себя зеркало. Обычное, на первый взгляд, зеркало. И лишь в момент прохождения Героем Колизея, проявляется магия, заложенная в этот артефакт, созданный Высшей Магией, как часть пророчества. На этот период зеркало становится экраном, отображающим происходящие в Колизее события одновременно с нескольких ракурсов.
  В комнате находились трое.
  Крадиса - ответственная за отбор Героев, а потому всегда присутствующая здесь в такое время, чтобы учесть увиденное при следующей попытке.
  Маладиса - трёхсот сорокалетняя сукубка, одна из ответственных за исследование Пространственной Ямы.
  Гранс - человек чуть младше двух сотен лет, довольно способный малый в магии Поддержки, ответственный за порядок и безопасность в этой части Замка.
  Все трое стояли у противоположной от артефакта-экрана стены, наблюдая за тем, как Герой вытащил нож, встал на колено у стенки рядом с решёткой, и слегка высунул голову, ожидая начала первого испытания.
  В открытую дверь комнаты вошёл Князь, запирая её за собой.
  - Началось? - спросил он.
  - Вот-вот, - ответила Крадиса.
  Князь прошёл и уселся в огромное кресло - единственный предмет мебели, находившийся в центре комнаты.
  - Посмотрим.
  
  ***
  Решётка поднялась, тьма рассеялась и...
  Ничего. Никого.
  Первая мысль - помещение просто огромное. Вторая - у меня нет времени им любоваться. Перебежал за огромный валун чуть впереди, спрятался за него.
  Осмотрелся. Под ногами песок. Метрах в ста справа и слева стены. Впереди тоже стена, но до неё все пятьсот метров, не меньше. С трудом сумел разглядеть на той стороне ворота, перекрытые очередной решёткой, в этот раз тёмно-оранжевого цвета. С трудом не потому что далеко, а потому что место, где я оказался, представляло из себя полосу препятствий - было заполнено многочисленными естественными и искусственными преградами. Валуны, деревья и терновники вперемежку с деревянными стенками метровой высоты, естественные ямы и горки из песка вперемежку с явно искусственно созданными окопами и насыпями.
  Оглянувшись за спину, увидел сплошную стену и уже успевшую опуститься решётку.
  Получается, арена первого испытания - прямоугольник двести на пятьсот метров с целой кучей укрытий. А вот потолка не было: на высоте пяти метров клубился непроглядный туман, в котором тонули стены арены и кроны некоторых деревьев.
  - 'Туда можно?..'
  - 'Умрёшь.'
  Понял. Наверх не лезть.
  В устройстве арены была ещё одна интересная деталь - у левой стены, не доходя до неё десяти метров, располагалась ещё одна стена, параллельная внешней. Она была метров четыреста пятьдесят длинной и тоже тонула в тумане. В итоге, получался узкий туннель десятиметровой ширины, не достающий до перпендикулярных стен с обеих сторон около двадцати пяти метров.
  Неизвестность меня всегда напрягала, поэтому решил глянуть, что там. Перебежками от одного укрытия к другому, я добрался до левого края и заглянул за стену. Ого! Как я и думал, узкий туннель, идущий почти до противоположного конца арены. Вот только он был крайне труднопроходим, здесь укрытия чуть ли не друг на дружке стояли. Ямы, поваленные деревья, стенки, валуны - всё в кучу.
  Непролазные джунгли.
  Утолив своё любопытство, решил вернулся обратно. Лучше находиться в центре - больше вариантов действий.
  Вернувшись к уже привычному валуну, несколько минут я напряжённо осматривал арену, пытаясь увидеть... хоть что-нибудь. Не хотите идти ко мне? Тогда я сам. Неспеша направился к противоположной стороне арены. За каждым углом и укрытием мне видился враг, который только и ждёт возможности выскочить с оружием наперевес и сделать во мне лишнюю дырку.
  Никого. В чём тогда смысл испытания? Хотят, чтобы я на полпути свалился от нервного истощения?
  Всё оказалось прозаичнее: когда я преодолел половину расстояния до своей цели, решётка на той стороне поднялась. Мне навстречу вышли... раз-два-три... шесть. Всего шесть... человек?.. Как-то странно они двигаются. Немного дёргано. А вот в руках они держали те самые подделки под автомат.
  Вот только... даже отсюда я разглядел, что эти подделки сделаны из цельного куска дерева. Как трафареты. Их даже не покрасили! Выглядят забавно. Если не знать, на что эти деревяшки способны.
  Да, это сафари. И я главная дичь. Если эти шестеро не полные дилетанты в использовании игрушек в своих руках - у меня, мягко говоря, большие проблемы.
  Решётка за моими охотниками опустилась, будто только этого и ожидая, вся шестёрка сразу двинулась вперёд.
  Вывод первый - они не дилетанты.
  Держались не одной кучей, которую удобно накрыть артиллерией или шквальным огнём, в крайнем случае просто закинуть гранату, но и разделяться не стали, постоянно держа друг дружку в зоне прямой видимости. Передвигались не одновременно, а с прикрытием: одни вставали за укрытиями, беря под контроль пространство впереди, парочка других в это время перебегала от одной позиции к следующей. И повторить. Последняя двойка держалась чуть позади остальных, обеспечивая общий контроль местности. Они даже зоны огня распределили вполне сносно, учитывая сложность местности.
  Второй вывод - они явно не люди.
  - "Кто эти молодые любители военщины?"
  - "Автоматоны с автоматами. Иронично. Автоматоны - это куклы, управляемые дистанционно. Принцип тот же, что и у меня: контролёр получает информацию с органов чувств Автоматона и принимает решения, что делать."
  - "А эта их дёрганость, потому что пинг у сервера большой? Или как там оно называется?"
  - "Ха, что-то типа того."
  - "На Катиноле есть места, где в ходу огне... магострел?"
  - "Пуляющих магией артефактов на Катиноле предостаточно. Тем более, что это пророчество. Не удивлюсь, если их контролёры вообще не из этого мира."
  Даже так?
  - "Если меня уделает кучка геймеров в КС, ни разу настоящего ствола в руках не державших, это будет самая позорная смерть."
  Впрочем, к этому всё и идёт. Автоматоны продвигались вперёд, я, соответственно, назад. Расстояние сокращалось. И между нами, и между мной и стеной. Скоро я в неё упрусь и бежать будет некуда. Конечно, в какой-то момент они меня заметили. Начали мелькать первые Ледяные Пули. Неплохо кладут. Стал забирать в левую сторону (ставшую правой, когда я повернул назад).
  В общем, я двигался к тому узкому непролазному туннелю.
  Когда я до него почти добрался, ситуация стала критической. Меня зажимали: между мной и ближайшими Автоматонами не было даже сорока метров, и они успели разойтись веером, чтобы бить по мне с разным сторон. Надеюсь понятно, что для хорошего стрелка сорок метров - плёвая дистанция. Меня спасала только низкая скорострельность их игрушек и умение правильно передвигаться по открытым участкам.
  Осталась последняя перебежка, и меня от них скроет стена.
  Если добежать.
  Поехали!
  Рывок! Рывок! Я принялся петлять в разные стороны. Несколько Ледяных Пуль пролетели совсем близко, попортив мне если не шкуру, так нервы точно. Последняя ударила в угол стены, когда я за неё заскочил, пара ледяных осколков царапнули по мне.
  К счастью, безболезненно.
  Повезло. Добежал. Впрочем, не время расслабляться. Неподалёку, в начале туннеля, стояло дерево с необхватным стволом, вроде дуба, за ним я и спрятался, переводя дыхание.
  - "Как они между собой общаются? Надеюсь, не при помощи игрового чата?"
  - "Голосом они общаются. Тебе бы дальше продвигаться."
  - "Нет, я на месте."
  - "С таким же успехом мог бы ждать их за любым укрытием раньше."
  - "Что я - дурак - бросаться на шестерых стрелков с большого расстояния?"
  - "Учитывая местность и узость туннеля, расстояние подсократится, но не значительно. Тебя успеют нашпиговать Пулями, пока ты будешь к ним бежать."
  - "И расстояние сократится, и количество Автоматонов."
  - "И почему же? Погоди..."
  Дедион не зря задумался. Я видел, что перед тем, как совместно двинуться вперёд, пара Автоматонов отделилась от общей группы, чтобы заглянуть в этот туннель со своей стороны для его проверки. И если Автоматоны не совсем дураки, в чём я уже успел убедиться, часть из них сейчас на всех парах бежит обратно, ко второму выходу из туннеля, ведь я в любом случае не смогу проскочить его раньше, а значит есть стопроцентный шанс зажать меня с двух сторон.
  В узком коридоре, где особо не развернёшься.
  Оставшиеся могут взять под контроль этот выход, а могут попробовать рискнуть пойти за мной. В любом случае, мне будет проще, когда они разделятся.
  Так и вышло. Где-то через полминуты, я срисовал двоих Автоматонов. Конечно, они не как идиоты подошли к краю стены, подставляясь под удар, а сделали небольшой крюк, благо у них было двадцать пять метров до внешней стены в запасе. Несколько секунд постояв на месте, они двинулись вперёд. Их всего двое? Остальные побежали наперехват? Может где-то засел третий? Дерево, за которым я спрятался, находилось в десяти метрах от начала туннеля, как только эти двое в него зайдут, для прикрытия, если оно есть, они окажутся в слепой зоне.
  Значит, подождём.
  Зашли. Один пошёл вдоль одной стены, второй вдоль другой. Сейчас было бы логично появление третьего, что шёл бы чуть позади этой двойки, их прикрывая. Но никто не появился. Расслабились ребятки, дали осечку.
  Мой шанс.
  Ещё немного. Ещё чуть-чуть.
  Пора!
  Выскочил из укрытия, направляя Рывок в правую руку и в плечевые мышцы. Бросок. Я видел, куда полетел нож, был уверен, что попаду, но дожидаться не стал. Рывок. В этот раз по его прямому назначению. В один миг я преодолел пять метров, успев сдвинуть голову, рядом с которой пролетела Ледяная Пуля. Рывок. Укрепление. Врезался в Автоматона и только в этот момент осознал, что не узнал у Дедиона, насколько куклы прочны и сколько они весят. Как бы я сейчас не расшибся об несколько центнеров прочнейшего металла. Повезло: Автоматон отлетел от меня, приложившись об стену, в следующее мгновение я уже свернул ему шею. Не самое простое на самом деле... дело, но при помощи Рывка несложное. И только после этого я оглянулся убедиться, что вывел из строя обоих. Так и оказалось: нож по самую рукоятку вошёл в голову первой куклы.
  Шустро, но стараясь не засветиться за туннелем (вдруг там кто-то всё же засел), забрал у Автоматонов их оружие. Лёгкие, просто ужас. Когда веса в руке не чувствуешь, ощущения совсем не те. Хотя его прототип тоже лёгонький, даже трёх килограмм нет. Теперь самое главное - опустил ствол под ноги, нажал на курок.
  Секунда.
  Выстрел.
  Работает.
  - 'Это наверняка Тёмный артефакт. Получается, на время пророчества действие Теоремы нивелируется. Ты сможешь использовать Тёмные артефакты, но Светлые взамен перестанут быть многократно Усиленными.'
  Меня такой размен устраивает. Я боялся, что в моих руках игрушки Автоматонов будут просто куском дерева. Снял ремень со штанов. Клейкость. Готово. Один автомат, обзаведясь ремнём, повис за спиной стволом вниз, второй удобно расположился в руках.
  Так-то лучше.
  Аккуратно выглянул из-за стены. Никакого прикрытия не было. Логично, оно в этом месте бесполезно, двоих уже потеряли. Так-так, а где?.. А вот они, молодчики. Спешат, спины мне подставили. Быстрыми перебежками подсократил расстояние. Несмотря на то, что сейчас я, по их мнению, должен быть в туннеле, они всё также передвигались перебежками по двое, при прикрытии двоих. Быстрее и небрежнее, чем раньше, но всё же придерживаясь прежней тактики. Собственно, эта осторожность и помешала им с самого начала меня быстро догнать и порешить - ожидали ответной стрельбы.
  Выцелил удобный момент - двое перебегают, двое прикрывает. А вас двоих кто прикроет? Нажал на курок, секунда, выстрел, минус один. Не снимая пальца с курка, дождался появления новой Ледяной Пули, навёл на второго. Выстрел.
  Минус два.
  Тут-то меня заметили. Двое на одного. Без шансов. Несчастные Автоматоны. Они отстрелялись и нырнули каждый за своё укрытие. Я нажал на курок на одном автомате, через полсекунды на втором. Выстрел. Ледяная Пуля попала в угол стенки, за которой спрятался один из Автоматонов. Ну давай, я же отстрелялся!
  И он высунулся.
  Второй выстрел.
  Минус три.
  Остался последний. Он выбрал защитную тактику. За своим укрытием нажимал на курок, выжидал и перед самым выстрелом выглядывал из укрытия. Конечно, ему банально не хватало времени меня выцелить. Глупость несусветная: если время выстрела фиксировано, не обязательно дожидаться последних доль секунды, чтобы выскочить. Ведь мне для контратаки нужно будет каким-то образом угадать, когда ты нажмёшь на курок, и самому сделать это чуть раньше. Следом, угадать с какой стороны своей стенки ты выскочишь, и в этот момент навести туда ствол авто... артефакта. В общем, так бояться не было никакого смысла, просто возьми больше времени на прицеливание и упреждение.
  Не то что бы я обрадовался, начни он следовать моим советам. Но он и не следовал. И продолжал мазать.
  Я подбирался к нему всё ближе, иногда постреливая в ответ, для острастки. Пока мы не добрались до противостояния на сверхблизких дистанциях. Между его стенкой и моим деревом было не больше пятнадцати метров. Достало. Я вышел из-за укрытия и пошёл навстречу, чуть забирая в сторону, чтобы ему опять же было сложнее в меня попасть.
  Выглянул наконец-то. Кажется, Автоматон даже слегка удивился моей наглости. Рывок. Бросок. Ледяная Пуля пролетела мимо, брошенный мной нож попал Автоматону в грудь. Он завалился обратно за своё укрытие. Мёртв? Что за дурацкий вопрос. Сделал небольшой крюк, заходя сбоку. Лежит. Нажал на курок, секунда, выстрел.
  Теперь точно мёртв.
  Подошёл к телу. Вытащил из груди Автоматона свой нож. Чистый. Опять. Видимо, у них внутри нет ни крови, ни других жидкостей.
  Хороший получился бросок. Почти на пятнадцать метров. Звучит может не особо круто, но на деле это очень большая дистанция для метания. Даже девять метров считается большой дистанцией. Да и нож не метательный, а боевой. Такие, конечно, тоже предназначены и для метания в том числе (по факту, можно и гвозди научиться метать), но это не основное их назначение. И вообще, в эпоху огнестрела, нож даже в ближнем бою нечасто приходиться использовать, всё больше по хозяйству: консервы там вскрыть, верёвку перерезать, ткань какую раскроить, ветки подрезать и заточить. Так что великим метателем ножей я никогда не был. И только на Катиноле, за неимением огнестрела и атакующих на дальних или средних дистанциях заклинаний, натренировался. Рывок тоже забывать нельзя. Без него и скорость и сила броска были бы совсем не те. Это не боевичок из девяностых - нож пятнадцать метров не за мгновение преодолевает.
  А когда это решётка поднялась? Впрочем, раз приглашают - нужно идти.
  Но бдительности я не терял, передвигаясь аккуратно и посматривая по сторонам. Может, только этого от меня и ждут: беспечности после, казалось бы, однозначной победы.
  Зря напрягался - никаких проблем и неожиданностей не возникло. Спокойно добрался до решётки и прошёл внутрь.
  Стоили войти, как решётка опустилась.
  Комната. Три на три метра. На противоположной стене очередная решётка, тёмно-синяя. Надпись 'Арена два', ниже 'Тридцать минут'.
  Полчаса - передышка перед следующим заданием.
  В центре комнаты уже знакомый сундук.
  Открыл.
  Всё по-старому: новое послание от Князя Тьмы.
  
  "Дорогой, Герой. Ты справился с целым одним заданием, а впереди осталось всего сорок девять. Начало твоего (короткого)великого пути положено. Следующее задание будет особенно простым. Ведь каждый маг гордится своими знаниями и интеллектом. Своим Разумом. Победить безмозглого врага - что может быть проще? Тем более, когда он один. Считай повезло: твой следующий соперник просто дубина. И конечно, невозможно проиграть, когда на твоей стороне сам Князь Тьмы. Прими от меня в помощь это величайшее оружие и одолей врага. А своё бесполезное барахло лучше выбрось - только мешаться будет.
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  Стоило мне дочитать очередную писульку местного главнюка, как автоматы... растворились в воздухе.
  Просто превосходно! Бесполезное барахло?! И где тогда величайшее оружие? В сундуке больше ничего нет!
  Присмотревшись, я понял, что ошибся: на дне ящика лежало два маленьких камушка. Взял их в руки, рассмотрел, покрутил, понюхал.
  Разве что на зуб на попробовал.
  - "Они магические?"
  - "А сам как думаешь?" - иронично поинтересовался Дедион.
  - "То есть Князь Тьмы подогнал мне кремень и кресало. Как насчёт сгонять на пикничок?"
  
  ***
  В комнате Обзора стояла тишина. Все неотрывно смотрели на происходящее на экранах.
  Первой не выдержала Крадиса:
  - Это странно. Герой явно знаком с оружием, которым пользовались Автоматоны.
  - Оно ведь вроде повторяет совсем недавнее изобретение его мира. Чему тогда удивляться? - не увидела ничего необычного Маладиса. - Да и у нас полно артефактов такого типа, только внешне они не такие... уродливые.
  - Не всё так просто, - покачала головой Крадиса. - У Колизея необычное... чувство юмора. Он не в первый раз натравливает на Героя врагов с оружием его родной планеты, но только в том случае, если Герой лишь понаслышке с этим оружием знаком. Что-то вроде 'посмотри какой неудачник, я дал тебе фору, у врагов было знакомое тебе оружие, а ты всё равно проиграл'. А здесь... Первый раз вижу, чтобы Герой прошёл испытание даже царапины не получив. Он знал, как правильно укрываться, как уклоняться от попаданий, предсказывал их действия, управлялся с артефактами лучше кукол.
  - Хм-м, может, сбой? - теперь Маладиса и правда удивилась.
  - Колизей считывает воспоминания Героя и на их основе подбирает задания. Как он мог так ошибиться? - последний вопрос Крадиса прошептала себе под нос. - И сундук. Раньше в нём были только послания, теперь же Колизей положил туда эти камни.
  - Компенсация за артефакты? - спросил задумчиво молчавший до этого Князь.
  - В прошлые прохождения Герои тоже иногда затаскивали предметы с арены в комнаты Подготовки, но Колизей их просто стирал.
  - Я и говорю, компенсация. Для Героя исчезновение этих артефактов действительно ослабляющий фактор, раз он умеет ими пользоваться. Он сам их добыл, сохранил в целостности, пронёс с собой. Колизей не мог просто забрать предметы, на которые у Героя вполне конкретные планы, - пояснил свои слова Князь.
  - Вполне возможно, другого варианта я пока не вижу, - прошептала Крадиса.
  - Компенсация? Два обычных камня вместо двух боевых артефактов? Больше похоже на издёвку, - заговорил обычно молчаливый Гранс.
  - Не важно что, главное есть прецедент. Нужно будет поразмыслить на эту тему, - снова перешла на шёпот Крадиса. - Надеюсь, этот Герой предоставит нам ещё больше новых данных.
  - Ты надеешься лишь на новые данные, Крадиса? - усмехнулся Князь. - Не особо обнадёживает от ответственного за прохождение Колизея.
  
  ***
  - "Ты тоже думаешь, что выбор 'величайшего' оружия не случаен? И ещё эта строчка: 'Твой следующий соперник просто дубина'. Или это просто уловка?" - сказал я, пытаясь хоть что-то разглядеть сквозь тьму за решёткой.
  - "Не знаю. А даже если и так, у тебя есть идеи, что с этим делать?"
  - "Может и есть. Правда, смотреться будет диковато."
  
  ***
  Решётка поднялась. И первым на арену повалил... дым. Клубы чёрного дыма. И уже следом за ними выскочил Влад, держа в руках над головой меч, на который был насажен горящий сундук.
  Да, это была очередная гениальная идея этого сорвиголовы: поджечь сундук, в котором лежало послание от Князя Тьмы.
  Правда, для этого пришлось помучаться. Сундук был покрыт лаком, поэтому загораться не хотел. Десять минут Влад курочил сундук мечом, ножом, пинал ногами, пока в итоге не получилась куча досок и щепок, с трудом державшихся на гвоздиках и металлических ободках некогда целого сундука. В нескольких местах он применил Клейкость, чтобы это чудо инженерной мысли не развалилось раньше времени. Вместо трута использовал пергамент с посланием Князя Тьмы. Долго тёр лист у себя в руках, пока тот не превратился в лохматое нечто, и со словами 'Ну вот и Князь пригодился', воткнул это нечто в удобное для розжига место.
  И за пару минут до начала испытания поджёг творение своих ладоней. Вспыхнуло сразу, огонь распространился быстро, но ещё быстрее распространился дым. Чёрный, едкий дым от лака. За решётку он не улетал, постепенно заполняя маленькую комнату. Это была бы умора, умри Влад от удушения или отравления угарным газом в комнате Подготовки, между испытаниями. Не будь я внутри этого чокнутого, смеялся бы громче всех.
  Но я внутри. И как-то не до смеха.
  Влад уткнулся лицом в пол, вдыхая последние крохи воздуха, когда решётка начала подниматься. Вот только сундук к тому моменту уже превратился в костёр. Такой руками не взять. Настало время очередной гениальной идеи - использовать меч как вертел. Если нашим вторым врагом окажется кто-то Разумный, он в осадок выпадет от увиденного.
  Как Влад и предрекал, смотрелось дико.
  Когда Влад выскочил из комнаты Подготовки, сквозь дым я смог рассмотреть арену второго испытания. Она имела форму круга, радиусом сто метров, и была абсолютно пуста, лишь в центре арены стояло раскидистое дерево.
  Вот только это не совсем дерево, а вернее совсем не дерево.
  - "Влад, ты оказался прав. Видишь дерево в центре арены? Сожги его как можно скорее! Давай, побежал!"
  - "Гринписа на тебя нет. И что это за дерево?" - уже на бегу поинтересовался Влад.
  - "Это Корнежор."
  - "А-а, Корнежор! А я как-то сразу не признал."
  Хватает же у него нервов стебать меня в такой ситуации.
  А ситуация и правда дрянь. Влад даже половины расстояния не пробежал, а земля уже ходила ходуном, корни повсюду вылезали из земли. Хорошо, что сейчас середина лета. Летом корни Корнежора более ленивые, они опутывают жертву и медленно разрывают на куски. Зимой же они действуют на подобии хлыстов, со всех сторон истязая жертву на такой скорости, что не увернуться и не сбежать.
  Влад уворачивался, обегал и перепрыгивал корни, вылезающие из земли буквально отовсюду. Взрослая особь, скоро вместо земли под ногами будет сплошной ковёр из корней.
  Случилось неизбежное - один из корней сумел-таки ухватить Влада за ногу. Влад с силой ею дёрнул, надеясь освободить. Наивный: если из хватки Корнежора можно было бы так легко вырваться - я бы не гнал тебя вперёд. Быстро это сообразив, Влад выхватил нож, применил Рывок. Перерезал. Повезло, что корень тонкий. У них очень высокое сопротивление физическому урону и воздействию. И пока возишься с одним, десяток успевают прийти ему на помощь.
  Так и вышло: корни уже повсюду, дальше не пройти и назад не вернуться.
  Если прямо сейчас ничего не сдела...
  Влад опустил меч, схватился за него обеими руками, чуть повернул корпус назад. Использовал Рывок на всю верхнюю половину тела. Бросок! Горящий сундук вместе с мечом пролетел около двадцати метров и... Да! Да! Страйк! Попал прямо под ствол Корнежора, откуда и растут его корни.
  Осталась самая малость - выжить, пока сгорает огромное дерево.
  Влад поудобнее перехватил нож. Мы ещё побарахтаемся.
  Барахтались две минуты. Несколько перерезанных корней, несколько Рывков, позволивших выскочить из западни, но сначала один корень, опутавший правую ногу, который не получилось перерезать, потом второй, укрепившийся уже на руке, а следом Влад оказался полностью обездвижен.
  А Корнежор не спешил загораться. И ведь у него слабость к огню. Давай, быстрее разгорайся, полено!
  Очередной корень сумел опутать руку Влада с ножом. Сопротивление стало минимальным. Влад использовал Рывки на опутанные конечности, но результата это не приносило. Один из корней закрутившись вокруг шеи Влада, начал её сдавливать, остальные принялись выкручивать и заламывать пойманные в ловушку конечности. Не могу чувствовать боль его Тела, но уверен, она немаленькая. Влада подняло в воздух на пару метров над землёй, хотя какая там земля - клубок корней.
  Влад терпел боль, стиснув зубы, как вдруг...
  - Ты куда, сука, полез? - прошипел он.
  В смысле?
  - Только попробуй! - прорычал Влад, сильнее прежнего задёргавшись в путах.
  Что вообще происходит?
  - Только попробуй, грёбанная тентакля! - принялся бесноваться Влад.
  Тентакля? Тентакля!
  Серьёзно? Мы сейчас сдохнем, а ты...
  - "Аха-ха-ха-а! Тентакля!.. Грёбанная тентакля!.. Аха-ха-ха! Тебе повезло, познал что-то новое перед смертью."
  Свершилось - арену заполонил визг. Огонь наконец взял своё, и ствол Корнежора запылал.
  - "К чёрту такие познания. Фу-ух, ещё бы чуть-чуть, и я был бы рад тут умереть. - Влад вырвал руку с ножом, и теперь рубил им корень, захвативший его вторую руку. - Кажется, хватка ослабевает, сейчас вырву..."
  Тут Влада резко опутали десятки корней, скрутив его с головы до ног. Подняли ещё на несколько метров вверх и... швырнули.
  Это будет жёстко.
  NUKRET (Укрепление). Удар. Пролетев более полусотни метров, Влад впечатался в стену арены и рухнул на землю. Перед глазами всё потемнело.
  Влад вырубился.
  Непривычное состояние. Я использую саму возможность носителя мыслить, чтобы создавать собственные мысли и идеи. И сейчас, когда от удара мышление Влада нарушено, а сам он без сознания, я чувствовал себя крайне необычно. Будто пьяный. Мысли плыли куда-то вдаль. Я, начав о чём-то думать, сразу забывал о чём именно. Не могу ухватиться за мысль, а вроде ведь что-то важное происходит.
  Влад застонал. Перед глазами появилась картинка. Расплывчатая, с плавающими кругами, но для начала неплохо. Влад принялся трясти головой, пытаясь прийти в себя. Изо рта вытекла струйка крови. Сплюнул. Надеюсь, эта кровь не из лёгких или кишечника, иначе дело труба. Медленно Влад поднялся, утвердившись на ногах.
  В центре арены можно было наблюдать прекрасное зрелище. Весь ствол Корнежора был покрыт огнём. Тысячи корней взметались в воздух, со свистом рассекаемого воздуха хлестали во все стороны. До Влада ни один не доставал. Во время опасности корни переходят в оборонительный режим. Когда ствол загорелся, Корнежор решил, что это от Силы Влада, вот он и вышвырнул угрозу подальше, вместо того чтобы тратить время на убийство.
  Повезло.
  Влад молча стоял и смотрел на пламя. Несколько раз он применил Лечение к разным местам, но пока я не мог точно сказать, насколько всё серьёзно. Слух, например, до сих пор не вернулся полностью, в ушах продолжало звенеть. Но это даже хорошо, иначе от визга Корнежора можно было бы оглохнуть окончательно.
  Но вот, корни в последний раз взметнулись в воздух, застыли там на пару секунд, следом по ним прошла мелкая дрожь, как мышечный тремор, и они, уже безжизненные, опали на землю.
  Ещё одно испытание пройдено, ещё одна решётка поднялась вверх. Влад, вдоль стеночки, опираясь на неё ладонью, двинулся в очередную комнату Подготовки.
  
  ***
  - Колизей исправил свою оплошность, - слова Крадисы нарушили тишину комнаты Обзора. - Выдал задание, для прохождения которого у Героя не было подходящей магии.
  - Если бы не оставленные Колизеем кресало и кремень, как он вообще бы смог это задание пройти? - задался вопросом Гранс.
  - Сундук можно было поджечь и по-другому. Меня больше волнует другое. Мы всегда думали, что Колизей подбирает невыполнимые задания для Героя, подстраивая их сложность в зависимости от Силы, способностей и воспоминаний Героя. Я прав? - спросил Князь Тьмы, обращаясь напрямую к Крадисе.
  - Да, так и есть, - уверенно ответила она.
  - Если бы Герой не провернул сейчас этот трюк, мы бы так и подумали: 'Колизей в очередной раз выдал невыполнимую задачу, с которой просто невозможно справиться'. А что теперь? - продолжил спрашивать Князь.
  - Думаешь, в тысячах проваленных заданиях, всегда был вот такой неожиданный выход или решение? - скептически произнесла Крадиса. - Нет, именно этот случай исключение, Князь, - уверенно продолжила демоница.
  - Жаль. Хотелось бы найти закономерности, а не полагаться на исключения, - подытожил Князь.
  А Гранс, впервые присутствовавший при прохождении Героем Колизея, в недоумении задавался вопросом: 'Если Колизей подстраивается под Героев и подбирает для любого из них заведомо невыполнимые задания, то как его проходить и какой вообще смысл в отборе?'
  
  ***
  Ничего не меняется. Комната три на три. Сундук. Правда в этот раз он был больше предыдущих. Было и другое отличие - перерыв до следующего задания составлял целый час.
  Заняться особо нечем, поэтому почитаем, что пишет 'Искренне мой':
  
  "Дорогой Герой. Как ты уже успел убедиться, Колизей - превосходное место, исполняющее все твои скрытые желания и фантазии. Согласись, всё прошло просто идеально, и в случае чего всегда можно 'отмазаться', что ты этого не хотел и даже сопротивлялся из-за всех Сил. Я и в дальнейшем постараюсь соответствовать твоим ожиданиям. Может достать для тебя Антрацитового Минотавра? Они известны своими ненасытными желаниями не меньше, чем размером своего инструмента их удовлетворения. Хотя, пожалуй, я слишком тороплюсь. Тебе, мой сладкий Герой, понадобятся ещё парочка переходных шагов перед этим желанным свиданием. А то не выдержишь напора страсти. Но это дела далёкого (по правде не очень) будущего. Сейчас же тебя ожидает третья арена. За доставление мне поистине эстетического удовольствия от прохождения последней, я решил вернуть тебе твою игрушку. Тем более, что размер у неё подходящий для твоих фантазий. Так что вперёд, готовь свой (зад)меч для новых свершений!
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  На дне сундука лежал мой меч.
  - "Этот ублюдок наконец отучился в юмористических яслях и поступил в школу. Помнится, раньше через четвёртый класс перепрыгивали, в школе юмора тоже следует так сделать. Перепрыгивай через класс Камеди Клаба, а не оставайся там на второй год девятьсот лет подряд, искренне мой, Князь Тьмы."
  - "Грубовато, пошло, но знаешь, довольно весело. Ты сядь, перечитай, неплохо написано. Сесть-то сможешь?"
  - "Сука!! - взревел я. - Ему конец, он до конца пройдёт то, что чуть не прошёл я."
  - "Чуть не прошёл?" - невинно поинтересовался Дедион.
  - "Ты меня на арене не слушал что ли?"
  - "Слушал-слушал. Только у вас на планете разные поверья ходят: на полшишки не считается, один раз - не пида..."
  - "Ты меня выбесить хочешь? Поверь, в таких вопросах я врать не стану."
  - "Не знаю, от твоих ощущений я отключён. Хотя сейчас я этому даже рад."
  - "Ну-ну, шутке две минуты, а она уже заезженная."
  - "Главное, чтобы заезженной была шутка, а не... объект шутки."
  Дедион собирается остановиться?
  - "Хорошо, что он вернул мне меч, я уже знаю куда его ему запихну."
  - "Я не пойму - ты за или против таких отношений?"
  - "Ни за и ни против. Я за свободу выбора, а значит против лично становиться частью таких отношений. Зато с каждым шагом к выходу из Колизея и встречи с Князем Тьмы, я становлюсь всё большим сторонником анальной кары."
  - "Прозвучало двояко."
  - "Зато выполнено будет однозначно."
  - "Проехали, - Дедион вдоволь поиздевавшись, видимо, решил закрыть эту тему. - И всё же перечитай письмо, может здесь тоже есть намёк на следующего врага или способ борьбы."
  - "Вроде ничего, кроме упоминания Антрацитового Минотавра."
  - "Надеюсь, это шутка. Ты действительно не готов к встрече с таким врагом. Во всех смыслах."
  - "Ха-ха. Кто у нас тут пятисотлетний умник, Лейбниц? Я даже названий местных монстров не знаю, как мне увидеть подсказки? Это тебе голову ломать нужно, может пятисотлетний извращенец поймёт намёки девятисотлетнего извращенца."
  - "Ничего такого не вижу. И кстати, я ведь никого не обвиняю в том, что у него юмор слишком чёрный, вот и ты, Влад, пожалуйста, никого извращенцем не называй."
  Я пнул сундук.
  - "Полностью металлический, и к полу намертво приклеен. Колизей исправляет свои ошибки. И в комнате как обычно пусто. Значит, остаётся только ждать."
  Закрыл крышку сундука, сел на него сверху. Шуточная перепалка с Дедионом помогла мне немного успокоить нервы. Я действительно был на волоске и выжил в большей степени волей случая. А к близости смерти просто невозможно привыкнуть.
  Даже с солидным багажом жизненного опыта за плечами.
  Да ещё и первое испытание, пройденное мною без особых проблем, порядком меня расслабило.
  Больше я такой ошибки не совершу.
  На протяжении часа несколько раз применил Лечение. Хорошо, что обошлось без внутренних повреждений, только при столкновении со стеной сильно прикусил язык. Ну и отшиб себе всё, что можно. Выходит, Укрепление действительно работает и на внутренние органы, иначе они сейчас были бы как после блендера.
  В общем, полностью здоров и цел, готов к труду и обороне. Ещё бы узнать, что меня ждёт.
  И я узнал: неожиданно тьма за решёткой рассеялась.
  - "Час ведь ещё не прошёл?"
  На свои внутренние часы я никогда не жаловался.
  - "Не прошёл, - подтвердил Дедион. - Ещё пять минут должны быть в запасе. Думаю, Колизей даёт тебе возможность заранее посмотреть, каким будет следующее испытание."
  Грех будет таким подарком не воспользоваться.
  Перепад высоты. Пол моей комнатки был метра на три выше чем пол арены. Придётся спрыгивать. Зато с такой высоты открывался хороший обзор на арену. Она была прямоугольной, приблизительно двести на триста метров, и представляла из себя лабиринт: множество проходов шириной полтора метра, огороженных стенами в три с половиной метра высотой. Не доходя пятнадцати метров до противоположной стены, лабиринт заканчивался. Я сразу разглядел решётку на той стороне, в этот раз тёмно-фиолетового цвета. Лабиринт был сложным и запутанным - много тупиков.
  И много оружия.
  На внешних стенах арены и на стенах внутри лабиринта на подставках лежали мечи, кинжалы и копья самых разных форм и размеров. Наверняка, у каждого из этих представителей холодного оружия было своё специализированное название, только они мне не особы интересны. Катану от сабли отличу и хватит пока.
  С ареной разобрались.
  Была другая, более важная деталь - я оказался не единственным участником этого испытания. Было ещё трое. Только им повезло меньше чем мне. Они висели. Буквально. Прямо у противоположной стены. В один ряд. На руках у них были надеты кандалы, которые крепились к цепи, которая в свою очередь крепилась к металлическому кольцу на потолке арены. Таким образом, вся троица болталась на высоте пары метров от пола. Слева висел старик, по центру девушка, справа молодой парень.
  Что здесь творится?
  - "Рахлес! Сразу три."
  Дедион занервничал?
  - "Не хочешь объяснить?"
  Не понимая до конца, занервничал Дедион или нет, занервничал уже я сам.
  - "Так тебе намекают на обитателей этой арены. Раньше существовала казнь, применяемая к пойманным преступникам. Их подвешивали таким способом, а потом спускали на них Крокеров."
  - "Крокеров?"
  - "Да. Ты их сейчас не видишь, наверняка спят за стеночкой лабиринта, но когда испытание начнётся... Рахлес! Этими игрушками их серьёзно не ранить."
  - "Дедион, давай конструктив: описание, повадки, слабости."
  - "Здоровенные псы без шерсти и с вытянутой пастью, как крокодилья. Полтора метра в холке. Слепые. Полагаются на обоняние и слух, на небольшом расстоянии чувствуют излучаемое добычей тепло. Феноменальная чувствительность к живой крови. Её они жаждут больше всего. Быстрые. Шкура очень прочная. Даже применив Рывок с твоим мечом и теми, что я разглядел на арене, серьёзно их не ранить. Настоящие бойцовские псины."
  - "Есть идеи?"
  - "Пока собачки перекусывают, тебе нужно найти в лабиринте стоящее оружие. Думаю, среди сотен лезвий найдётся зачарованное. Скорее всего, в этом цель испытания: найти нужный предмет, пока за тобой гоняются три здоровенные твари, после чего покрошить их на куски."
  - "Перекусывают?"
  - "А для чего по-твоему здесь эти три отбивные висят? Ты, как молодой Герой, вообще не должен знать, в чём суть испытания. Начнёшь гулять по лабиринту, а тут крики и стоны заживо съедаемых бифштексов. Атмосферненько. Но раз ты всё узнал, можно выиграть пару минут, прежде чем они примутся за тебя. Подготовиться."
  - "Ещё идеи?"
  - "Если в лабиринте спрятано оружие, подходящее для усыпления собачек, я смогу его опознать. А там походу будем разбираться."
  - 'Ещё идеи?'
  - 'Я тебе уже целый план действий составил. Тебя что-то не устраивает?' - настороженно прозвучал голос Дедиона.
  Он ещё спрашивает.
  - "Если это всё, тогда действуем по моему плану."
  Решётка начала подниматься.
  - "У тебя есть план?"
  Спрыгнул вниз. После переката оказался на ногах.
  План? Будем считать, что план.
  Выхватил нож. Резанул себя по руке.
  - "Что ты?!.. - в этом мгновении тишины я услышал мелодию обречённости. - Они будут здесь через двадцать секунд. Беги!!" - заорал Дедион.
  Весь лабиринт выучить не получилось - я был на недостаточно большой высоте, чтобы разглядеть все детали. Поэтому заскочил в первый попавшийся проход.
  Вперёд!
  Дедион не соврал. Не прошло и двадцати секунд как я услышал характерные звуки преследования. REFUS (Лечение). Рана зажила. NYREP (Водный Поток). Смыл все следы крови.
  - "Не останавливайся, они всё ещё преследуют тебя."
  - "Знаю. Высматривай оружие."
  В этот момент сзади выскочило оно. В целом Дедион всё правильно описал, но нужно самому увидеть эту жуткую махину, чтобы осознать размеры беды, в которой я оказался. И самое гадкое, что слепота не сильно замедляла эту тварь. Крокер в основном двигался по стенке, доходя до конца прохода, он попросту врезался в угол, чтобы через секунду очухаться, развернуться в нужную сторону и продолжить преследование. И даже c такими заминками, он постепенно ко мне приближался.
  Ничего, прорвёмся.
  Если только...
  Тупик.
  Рахлес! Пока я, как дурак, потратил целую секунду, в растерянности пялясь на стену в десяти метрах впереди, Крокер прилично сократил дистанцию.
  До нескольких метров.
  Вперёд! На тупиковой стенке впереди висел меч. Самый обычный меч, наверняка даже хуже чем мой на поясе. Но сам меч меня не интересовал. Интересовала подставка. По сути, она представляла из себя два выпирающие из стены под небольшим углом вверх крепления. На них и располагался меч на метровой высоте от пола. То есть на стене в три с половиной метра, находился упор на метровой высоте. План прост: по-быстрому перемахну через преграду и буду таков. Сзади Крокер смачно врезался в угол. Рахлес! Слишком близко. Нужно успеть! Должен успеть! Прыжок, упор ногой, толчок, и...
  Подпорка просто отвалилась.
  Вот ведь перестраховщик! Всего три с половиной метра, мог и по прямой стене перелезть. Вместо этого сначала я всем телом шмякнулся об стену, а потом грохнулся на пол.
  Что меня и спасло.
  Крокер набрал бешенную скорость и прыгнул. Когда я неудачно приземлился на пол, он неудачно впечатался в стену надо мной. Откатившись в сторону, я чуть ли не всем телом вжался в угол, когда псина упала рядом. Какая же эта тварь жуткая вблизи! Низкий прыжок в длину, приземление с перекатом, в момент которого я отчётливо услышал скрип каменной стены, по которой провели здоровенными когтями, прямо у себя за спиной. Промахнулась. Но этой тварине всего секунды хватит, чтобы развернуться.
  Нужно бежать!
  SETKI (Второе Дыхание). Что было сил рванул обратно. Было несколько проходов, которые я пропустил, когда бежал сюда, надеюсь, они не заканчиваются тупиками.
  - "Не пытайся больше перелезать через перегородки."
  - "Почему?"
  - "Прежде чем у тебя случился близкий контакт со стеной, я успел рассмотреть кое-что интересное. Наверху этих стен проходит... В общем, поверь, через перегородку ты перелезешь только трупом."
  - "Просто превосходно!"
  Повышая уровень безнадёжности до максимума, впереди, врезавшись в угол, выскочил ещё один Крокер. Ну конечно, зверушек ведь трое, кто сказал, что они будут играться со мной по одному? Свернул в боковой проход. План с прогулкой по лабиринту в поисках Вострого меча провалился. Пока найду, всадником может и не стану, а вот без головы точно останусь. Придётся сражаться тем, что есть.
  Но пока побегаем.
  Пару раз специально сворачивал в боковые проходы. Твари в основном прут напрямик, пока не впишутся в стену, повернуть в новый проход посреди предыдущего им будет сложнее. Может, мимо проскочат.
  О-о, это может пригодиться.
  Копьё.
  Не с коротким же мечом на такие махины бросаться? Пасть у Крокеров вытянута почти на метр. Действительно похожа на крокодилью, количеством и остротой зубов в том числе. Копьё для таких зверушек больше подходит. Два с половиной метра длинной. Лезвие, тридцать сантиметров длинной, закручивается под небольшим углом. На другом конце копья был небольшой металлический противовес в форме сферы.
  Схватил оружие в руки. Так поспокойней.
  - "Оно не сильно тебе поможет против Крокера," - добавил в мою каплю мёда бочку дёгтя Дедион.
  - "Побольше голых рук."
  Направился дальше по лабиринту, в надежде на то, что мне попадётся что-то получше. Например, гранатомёт. Атмосфера гнетущая: тяжёлое звериное дыхание, рычание, звуки скребущих по камню когтей, громкие удары от столкновений массивного тела с твёрдым препятствием. Самое противное, что они шли отовсюду, и я просто не мог определить, где конкретно псины находятся. Поэтому, когда позади выскочил Крокер, хоть я этого не ожидал, но и удивился не сильно. Что ж, будем бороться тем, что есть.
  Крокер во всю ширь раскрыл громадную пасть, издав сипящий рык.
  Или... ну его!
  Рванул от твари со всех ног. Повернул. Рахлес!! Длинный прямой проход без всяких ответвлений. Мне столько не проскочить - достанет. Я побежал так быстро, будто от этого зависит... а ведь действительно зависит.
  Но мои опасения всё равно сбылись. С громким, режущим слух шлепком Крокер врезался в угол позади, до противного быстро развернулся и лихо припустил за мной. Я буквально спиной чувствовал, как он стремительно ко мне приближается. Придётся драться. С копьём безопаснее, вот только в таких узких коридорах им особо не помашешь. И что делать?!
  Придётся рискнуть.
  PONUM (Уплотнение). Надеюсь, сразу не сломается. Перехватившись, схватился ладонью за противовес на конце копья. Клейкость. Подготовка завершена. Швырнул копьё вперёд. Его конец прикоснулся к каменному полу, приклеившись к нему, оружие застыло под углом в тридцать градусов, острием в мою сторону. Всё получилось, как я и планировал, только с расстоянием я просчитался: как же далеко я его швырнул! Добежать бы. Крокер уже в спину дышит.
  Рывок!
  Чуть сам не напоролся на лезвие, в последний момент успев уйти в скольжение. Впечатался в древко. А вот и Крокер. Всё прошло, как и было заду... сымпровизировано. Тварь раскрыла свою пасть, чтобы закусить мной, а закусила копьём. Лезвие вошло в плоть зверя, застряв в пасти. До этого момента всё прошло как по нотам.
  Дальше мелодия моего плана превратилась в какофонию.
  Копьё было Приклеено к полу, и моё заклинание с честью выдержало напор зверя.
  Пол не выдержал.
  Вместе с оторванным куском камня, конец копья заскользил по полу. Я, держась за основание древка, заскользил вместе со всей этой странной конструкцией. Немного меня прокатив, Крокер понял, что это не выход, и сделал следующий ход - поднял морду. После чего я повис в воздухе, обхватив древко руками и ногами, как кусок сочного шашлыка.
  И я знаю того, кто с удовольствием съест его сырым, с кровью.
  Зверь же решил, что недостаточно создал мне стресса и принялся трясти головой из стороны в сторону. После того, как копьё, вместе со мной, пару раз шмякнулось об стены, я решил, что хватит с меня такого массажа. Клейкость. Когда копьё в очередной раз стукнулось об стену, я приклеил его конец к этой самой стене. Приложил руку к самой стене. Уплотнение. Надеюсь, теперь стена выдержит напор зверя.
  Вот только зубастая тварь оказалась не самоубийцей. Она не продолжила, в попытке мною закусить, насаживаться дальше на копьё, а принялась трясти головой, медленно отступая назад, желая выдернуть его из раны.
  Нет, так не пойдёт.
  Выхватил нож, сделал надрез на ноге.
  Крокер... взбесился. Он с такой силой метнулся ко мне, что я был уверен - откусит голову. Пасть твари с безумной скоростью открывалась и закрывалась прямо у меня перед глазами. Копьё затрещало от натуги, древко начало прогибаться. Уплотнение. Уплотнение! На меня брызгала слюна монстра вперемежку с его кровью. А он продолжал рваться вперёд, всё глубже вбивая в себя лезвие копья, но, кажется, за всем этим кровавым безумием, просто не замечал, что сам себя убивает. По стене пошли трещины. Уплотнение! Клейкость! Давай, держись, ещё немного!
  В этот момент с другой стороны прохода выскочил ещё один Крокер. Кажется, у меня проблемы. Лечение. Поток Воды. Поздно конечно, но если смогу спастись, хоть не найдут меня по кровавому следу. Тварь припустила вперёд. Крови уже не было, только безумие так быстро не пройдёт.
  Приближается. Шустро приближается. Прыгает.
  А что я? Я просто разжал руки и ноги, грохнувшись на пол. Две твари столкнулись надо мной. Древко копья не выдержало такого издевательства. Два массивных тела покатились по полу.
  Нет времени любоваться.
  Рванул в ту сторону, откуда прибыл второй Крокер. Лишь перед самым поворотом в следующий проход, кинул взгляд назад. Один из Крокеров поднялся на ноги и сейчас наверняка погонится за мной, а вот второй продолжал неподвижно лежать. Голова завалена набок, из пасти торчит обломок копья, кровищи под телом целая лужа. Ещё одна лужа была в том месте, где я недавно висел. Именно в неё я упал, весь в ней измазавшись.
  Впрочем, на это мне сейчас было плевать.
  Мёртв. Минус один. На волоске, но с одним справился.
  Ещё двое.
  - "Вся эта кровь..."
  - "Нет. На свою они не реагируют. Запахи она им правда тоже не сбивает."
  Мой бег в лабиринте продолжился. Я снова старался выбирать боковые проходы, чтобы выиграть время. Мне нужно ещё одно копьё или что-то получше.
  Но как назло, на глаза не попадалось ничего полезного. Вообще. Да как же так?!
  Есть идея.
  - "А если я не стану перелазить через стену, а просто руки наверх закину, меня тоже того?"
  - "Да. Сразу смерть. Хочешь осмотреть округу?" - сразу разгадал мою задумку Дедион.
  - "Хочу. Ладно, и так прорвёмся."
  Взял небольшой разгон. Погнали. Прыжок. Упёрся в стену ногой, толчок вверх. Клейкость. Обе ладони приклеились почти у самой верхушки стены. Подтянулся. Посмотрим, что тут у нас. Далеко я заплутал - почти до противоположной стороны лабиринта. Где-то в тридцати метрах от меня висели смертнички. Все целы. И кажется, они без сознания. Впрочем, сейчас в первую очередь мне следует беспокоиться о себе. Заглянул в проходы передо мной. Ничего полезного - только кинжалы, да короткие мечи. И ни одного из Крокеров не видно. Нужно было на соседнюю стену лезть, в этой части лабиринта проходов всего-ничего осталось. Выходит, нужно смещаться в обратную сторону, здесь меня скоро зажмут.
  Спрыгнул.
  Хоть какое-то подобие плана появилось. Стало поспокойней.
  Но ненадолго.
  Из-за угла вышел Крокер. Именно вышел: не врезался в угол, а повернул. И шёл он... как-то вальяжно что ли? Если бы я хоть на секунду поверил, что у этих тварей есть Разум, то решил бы, что так Крокер демонстрирует своему противнику пренебрежение. Чтобы тот не забывал, что жертва, а не соперник.
  Вариантов нет.
  Побежали.
  Проскочил в следующий проход, ещё один. Рахлес!! Этот длинный. Нет. Успею проскочить. Рванул вперёд. SETKI (Второе Дыхание). Когда в стену прямо передо мной на бешенной скорости врезался Крокер, я чуть не задохнулся своим вторым дыханием от неожиданности.
  Рахлес!!
  Развернулся. С другой стороны, опять аккуратно повернув, вышел первый Крокер. Рахлес!! В этом проходе с одной стороны висел одноручный меч, с другой вообще короткий кинжал. Без шансов. Даже с моим мечом будет сподручней. Вот только две твари сразу, да ещё и с обеих сторон.
  Без шансов в квадрате.
  - "Влад, не хочу лезть под ладони в такой момент, но хотя бы меч уже вытащи. Давай, Влад, нельзя сдаваться!"
  Что делать? Что здесь можно сделать? Давай, думай!
  Разве что... Нет. Нет! Но и другого выхода я не вижу.
  Выхватил нож. Так, я был здесь, потом проскочил сюда, следом...
  Крокеры одновременно бросились на меня.
  - "Влад, не стой столбом!!"
  Швырнул нож. Но не в одного из Крокеров.
  Над стеной.
  - "Что ты?.."
  XYTRE (Контроль Броска). Давай. Давай! Твари близко!
  Остановились. С обеих сторон, буквально в считанных сантиметрах от меня, застыли уже раскрываемые пасти. Тяжёлое, смрадное дыхание покрыло мне кожу.
  - "Что вообще происходит?" - задал очевидный вопрос Дедион.
  Ноздри тварей затрепетали. Секунда - и они резво рванули обратно в разные стороны.
  - "Нужно успеть раньше них!" - я кинулся за вторым, который не обладал талантом гладко вписываться в повороты.
  - "Я догадался, что ты сделал, Влад. Ты не успеешь. Слышишь, ты не успеешь! Лучше потрать это время на поиск оружия."
  Нужно успеть раньше. Должен успеть раньше! Я потерял из виду Крокера, слишком он шустрый. Но я могу пользоваться головой, выбирать короткий путь. Должен успеть. Должен!
  Тупик.
  Рахлес!
  Назад. Сюда.
  Тупик!
  Рахлес!!
  - А-а-а-а! Нет, нет, не-е-ет!!
  Крик ворвался в голову, ударив по вискам.
  Я опоздал. Я опоздал! Я ОПОЗДАЛ!!
  Ладони сжились в кулаки. Все мышцы тела до боли напряглись. Челюсти сжались так, что кажется, зубы сейчас начнут крошиться.
  Такую злость, такую ненависть можно испытывать только к самому себе.
  Я слабак. Я просто слабак!
  Хорошо, будь по-вашему. Снял кинжал со стены, засунув в освободившиеся ножны. Сидит не идеально, но хрен с ним, не выпадает и ладно. Прошёл чуть дальше, заглянув в соседний проход. О-о, а вот и копьё. Тоже два с половиной метра длинной, да ещё и обоюдоострое - на обоих концах лезвия. Где же ты, сука, раньше было? Ничего, сейчас пригодишься. Взял. Поддержал в руке. Сойдёт.
  Достал кинжал, порезал щёку.
  - "Не стоило."
  - "Там рядом ещё двое висят. Крокеры ведь на них потом перекинутся, как на ближайших. Если я их не приманю."
  - "Завязывал бы ты с этой хренью, Влад. Они все трое должны были умереть ещё в начале испытания, такой у него сценарий. Ты их спаситель, а уж точно не убийца. И ты прав. Когда кровь парнишки перестанет быть живой, Крокеры кинутся на тебя."
  - "Хорошо. Проход слишком узкий для двоих тварей. Здесь я их и нашинкую."
  Провёл ладонью по всей поверхности копья с активированным Уплотнением. Голова закружилась.
  - "Аккуратней. Магическое Истощение приближается. Пока по шкале Разума, но если будешь часто использовать Рывок и Укрепление, то и шкала Тела скоро опустеет. Я стараюсь отслеживать состояние, да толку: если без магии не выжить, всё равно придётся её применять до последнего. Надеюсь только, что до опустошения двух шкал дело не дойдёт."
  Я тоже. Даже в лесу Крирда, когда мне приходилось не раз на себе испытывать Магическое Истощение, оно всегда было только по одной шкале. Я старался чередовать применяемую магию. Дедион рассказал, насколько ужасней состояние Магического Истощения по нескольким шкалам сразу. Мне даже описание не понравилось, переживать такое не хочется тем более.
  В стенку впереди врезался Крокер. Один. А где второй? Кажется, я знаю. Обернулся. Конечно, как же иначе? Поворачивает из-за угла, тварь, всё такой же пренебрежительный.
  Головы тварей опустились, передние лапы, подготавливаясь к рывку, подогнулись.
  Пора!
  Твари рванули на меня. Я побежал в сторону наглого. Расстояние до него было больше, а мне нужно чтобы они набросились в одно время, иначе конец. Клейкость. Теперь копьё не вылетит из рук. В голове затрещало. Всё. Больше на магию Разума рассчитывать нельзя - баки пусты.
  Давайте, пёсики!
  Набросились. Я сумел расположиться так, что твари прыгнули одновременно с разных сторон. Нацелил лезвия копья.
  Ну же!
  Одна хорошая новость и одна плохая. Первый Крокер повторил судьбу своего мёртвого собрата: лезвие вошло ему в пасть, в нёбо, и плотно там засело. А вот с наглым умником повезло меньше: он успел вскинуть голову и лезвие воткнулось чуть ниже шеи. Да и воткнулось - сильно сказано. Дедион оказался прав - это оружие не годится для убийства Крокеров.
  Таким только брюхо им чесать.
  Но кровь делала своё безумное дело. Твари не пытались вытащить инородный предмет из тела, боли они видимо в таком состоянии тоже не чувствовали. Поэтому они рвались только вперёд. С одной стороны Крокер, насаженный на пасть, орудовал передними лапами, пытаясь меня зацепить, с другой стороны пасть умника по десять раз в секунду щёлкала в опасной близости от моего лица. И я находился в центре этого вихря, непрерывно уворачиваясь от бесконечного потока когтей и зубов. Не всегда получалось. Нога была солидна подрана когтями одного из ублюдков, что только сильней их раззадорило. Крокеры дёргались в разные стороны, копьё вместе со мной выделывало кульбиты и пируэты. Парочку раз приложился спиной об стену. Из псин натекло уже немало крови, мы скользили по полу, будто в первый раз встали на лёд - поскальзывались, с трудом удерживая равновесие. Приторный запах железа забил ноздри, я даже волосы как-то умудрился заляпать кровью тварей.
  Видок у меня был под стать восставшему из ада.
  Так этот танец и продолжался в течение ещё пары минут.
  Крокер с лезвием в пасти в последнюю минуту стал проявлять меньше активности, чем его собрат. На последнем издыхании, тварь. Впрочем, я и сам уже как кусок отбитого мяса.
  Умник как-то резко дёрнул головой, копьё вышло из его раны. Он сделал пару шагов назад.
  Отключил Клейкость. Копьё выскользнуло из онемевших рук. И именно в этот момент, будто только я всё это время держал его своими руками, рухнул на пол неудачливый Крокер.
  Повернулся к последнему псу. Один на один. Ну давай, пёсик. Двинулся прямо на него. Крокер, кажется, немного растерялся от такой наглости. Уверен, в последние несколько минут, он всерьёз задумался о переосмыслении своего места в пищевой цепи.
  - Р-а-а-а-а! - раскрыл он во всю ширь пасть и издал громкий рык.
  Хочешь меня напугать или желаешь вернуть таким способом себе уверенность в превосходстве? Нет, барсик, так не получится.
  Нужно вот так:
  - Р-А-А-А-А-А-А!! - заорал я что есть мощи прямо в раскрытую пасть Крокера.
  Одновременно с этим, ногой я придавил его нижнюю челюсть к полу. Болезненно кольнуло от ощущения нескольких длинных зубов, вошедших в стопу. Возрадуйся, тварь, теперь ты попьёшь моей крови! Могу ещё добавить. Ладонью ухватился за верхнюю челюсть. Парой дырок в теле больше, парой меньше, кого это сейчас волнует? Встал на одно колено. Упёр локоть зажимающей пасть руки в колено такой же ноги. Тварь попыталась стиснуть челюсти, её зубы глубже впились в мои конечности. Укрепление. Нет, не выйдет, пёсик, ты меня так только сильнее разозлишь. Вытащил свободной рукой кинжал.
  Ну что, поехали.
  Ударил прямо в нёбо твари, рефлекторно провернув кинжал в ране. Ещё удар, проворот. Крокер упёрся лапами в пол и начал отползать. Он, как кот, которому надели на голову пакет, пытался снять инородный предмет пятясь назад.
  Бесполезно.
  Я был весь в кровищи, и из пасти у твари кровь хлестала фонтаном, поэтому когда Крокер принялся отползать, я просто начал скользить по полу вслед за ним, продолжая бить тварь ещё и ещё. Следом он попытался поднять голову и сбросить меня, но я только сильнее надавил ногой, придавив его своей массой. Нет, дружок, мы вместе до последнего вздоха. Твоего последнего вздоха.
  Удар, проворот. Удар, проворот. Удар, проворот. Сдохни! Удар, проворот. Удар, проворот. Сдохни!! Удар, проворот.
  - "Влад! Влад! Влад!"
  Остановился. Что? Что это было?
  - "Влад, ты слышишь?"
  А, Дедион.
  - "Да, слышу."
  - "Он уже мёртв. Всё, успокойся."
  - "Я спокоен."
  Выдернул руку и ногу из пасти Крокера. Болят просто жуть. Лечение сейчас использовать не получится. Положишься на всякие магические штучки, перестанешь обращать внимание на незначительные раны, и вот результат. Ходи теперь, мучайся.
  Огляделся. Проход напоминал филиал ада. Кровь на полу, на стенах. Лужи, полосы, разводы. Полоса крови, ведущая к телу второго Крокера, была длинной метров десять, не меньше. Нормально он меня прокатил. Хотя и цена за билет была немаленькая.
  - "Нужно попробовать прихватить с собой оружие из лабиринта."
  - "Вряд ли в этом есть смысл."
  - "Нужно попробовать," - настоял я.
  - "Вперёд, - легко согласился Дедион. - Не мне с дырявой ногой километры наяривать. Только поторопись, ты убил врагов, прошёл испытание, нужно поскорее идти в комнату Подготовки. Если Колизей решит, что ты так восстанавливаешь Силы, станет только хуже."
  - "Понял. Никаких хитростей. Сделаю всё быстро."
  Они всё ещё висели. Старик и девчонка.
  Парень... от него осталось только пятно на полу. И руки, болтавшиеся в кандалах.
  Зато неподалёку я нашёл свой нож. Даже без следов зубов.
  Что ж, пора в комнату Подготовки.
  - "Ты не собираешься их разбудить?" - неожиданно спросил Дедион, когда я уже двинулся в сторону поднятой решётки.
  - "Зачем?"
  - "А зачем тогда ты их спасал?"
  - "В смысле?"
  - "Что, по-твоему, произойдёт с ареной, когда ты её покинешь?"
  - "Стоп! Ты хочешь сказать, что они умрут, как только я отсюда уйду?"
  - "Конечно. Если ты хочешь, чтобы они остались живы, тебе придётся протащить их с собой через весь Колизей. А ты думал, я посчитал твои синдромы булимии глупостью только потому, что был уверен, что у тебя не получиться спасти их на этой арене? Нет, это было глупо, потому что теперь тебе придётся спасать их ещё сорок семь раз. И вот в это я уже не верю."
  - "Рахлес!!"
  Ну как же так!?
  - "С другой стороны, они могут быть полезны. Очень этому удивлюсь. Конечно, не так сильно, как появлению у тебя благоразумия. Но вдруг повезёт."
  Такого поворота я не ожидал. Но не оставлять же их теперь?
  - "Как прикажешь их снимать?"
  - "Обычные цепи, обычные кандалы. Магия здесь не нужна, а в механике ты не хуже меня разбираешься."
  - "Придётся повозиться," - окинул я взглядом подвешенных на несколько метров над полом пленников.
  - "И поторопиться. Не забывай, о чём я тебе говорил."
  Не буду рассказывать, как я - инвалид на одну руку и ногу - изворачивался, чтобы перекусить одно из звеньев кандалов на руках жертвенников. В общем, через пятнадцать минут самоистязания, оба тела из вертикального положения переместились в горизонтальное на полу.
  Я от усталости чуть не развалился рядом.
  - "Как их будить?"
  - "Укусы точно работают. Или тебе другой способ нужен?"
  - 'А вдруг это какой-нибудь магический сон, и попытавшись их... А-арх, с тобой объясняться себе дороже."
  Пары крепких пощёчин оказалось достаточно. В себя узники Колизея приходили медленно. Наверное, их и правда чем-то накачали. Но вот, первые мгновения, потраченные на неловкие попытки сесть и оглядывание по сторонам, закончились, и когда девушка вот-вот собиралась заголосить:
  - Молчать! - прикрикнул я. - Меня зовут Влад, я Герой. Прохожу испытания в Колизее. Вы стали жертвами одного из них. Вреда вам наносить не намерен. Так что успокойтесь и не делайте глупостей.
  - Колизей? - спросил мужчина.
  Похоже местные не знают про пророчество.
  - Это часть пророчества, - ответил я. И тут вспомнил про необычную реакцию местных на моё Геройство. - У вас ведь приказ докладывать обо всех Героях, верно?
  - Да, из Замка Рока, - кивнув, ответил мужчина.
  - Ради этого пророчества нас - Героев - и ищут. А вам не повезло стать его частью.
  - И что теперь делать? - подала голос девушка.
  - То, что я вам скажу. А там посмотрим, как сложится.
  - Хорошо, Герой. Я Шолг, - представился старик, вставая на ноги.
  - Карин, - пролепетала девушка.
  - Что делать прямо сейчас? - спросил Шолг, сразу переходя к делу.
  Хороший настрой.
  - Прямо сейчас мне необходимо Лечение. Кто-нибудь из вас использует?
  - Я вообще пока ничего не умею, - ответила Карин.
  - Знаю три заклинания: Светлячок, Поток Воды, Поджог, - перечислил Шолг.
  Первые два мне знакомы. А третье...
  - "Поджог?"
  - "Тот же Поток Воды, только для огня. Мирное заклинание для создания небольшого языка пламени на ладони. Три его заклинания - мирная троица. Самые распространенные заклинания у Чудесников, из тех, что лишь немного восприимчивы к мане."
  Мирная троица, значит. Ясно. М-да, будет трудно.
  - С оружием как?
  - Я не... - замолчала на полуслове Карин.
  С ней всё понятно.
  Перевёл взгляд на старика.
  - Не боец, но пользоваться умею. Доводилось в своё время учиться, чтобы защитить товар в случае чего, - ответил Шолг.
  И тут не густо. Всё сам. Применил Лечение на руке и ноге. Что-то мне опять нехорошо.
  - Тогда так. Вот, держи, - протянул Шолгу два одноручных меча.
  - Давай, - принял он оружие.
  - И тебе, - протянул я девушке два кинжала.
  - Я ведь... - начала она отнекиваться.
  - Бери, - надавил я.
  - Да, конечно, - аккуратно, будто они бьются током, взяла она кинжалы.
  На полу остались лежать ещё пара мечей из тех, что я притащил из лабиринта. Ну и себе я распихал ножи, кинжалы и другую мелочь.
  - Держи, - вытащил я один из ножей у себя и протянул его Шолгу.
  - Э-эм, - сначала Шолг замешкался - обе руки были заняты мечами, но он быстро сообразил, что делать: приставил он один меч к стене, взял нож и засунул его за поясной ремень своих штанов. После чего взял меч обратно. - Спасибо.
  - Теперь идём туда, - указал я на открытую решётку.
  И мы пошли.
  
  ***
  - Такое хоть раз случалось? У Героя появлялись компаньоны по прохождению Колизея? - спросил Князь Крадису.
  - Никогда. Колизей вообще редко использует посторонних в испытаниях. Только в таких случаях, когда им суждено умереть ради запугивания Героя, - ответила демоница.
  - Как видишь, не суждено, - усмехнулся Князь.
  - Неизвестно, как Колизей на это отреагирует. Если моя теория ошибочна, сложность испытаний может подняться, - тихо сказала Крадиса.
  - Ещё выше невыполнимой? - снова усмехнулся Князь.
  - А ведь это рекорд, правильно? - спросила Маладиса, вмешиваясь в разговор.
  - Верно. Больше трёх испытаний ни один Герой до этого не проходил. Он, - указала Крадиса рукой на экран, - пятый Герой, прошедший три испытания за всё время существования пророчества.
  - Получается, четвёртое испытание - предел? Что ж, буду за него болеть, - улыбнулась Маладиса.
  - А до этого ты чем занималась? - спросил у неё Князь.
  
  ***
  Всё как обычно. Несправедливо: нас теперь трое, а комната Подготовки всё такая же маленькая.
  Другая несправедливость была более неприятна: как только мы зашли, всё собранное мной на арене оружие испарилось.
  Настроение окончательно испортилось.
  - "Рассчитывал на другое?"
  - "Да. Надеялся, что вместе с оружием, Колизей их тоже заберёт."
  Шолг и Карин никуда не делись и сейчас с удивлением смотрели на свои опустевшие руки.
  Час перерыва до следующего испытания. А пока почитаем прессу:
  
  "Дорогой Герой. Рад, что ты читаешь это письмо. Шесть процентов пути позади, осталось всего-ничего. Зато теперь у тебя появилась компания, всё веселей будет. И думаю, ты правильно решил, что вчетвером в этой комнате вам было бы тесно. Лишний - значит лишний. Я передам от тебя привет его родителям и сестре. Если на следующем испытании оставить остывать старика, сможешь остаться наедине с молодой, сочной девушкой. Она ведь не откажет в малости тому, от кого зависит её жизнь. Или погоди, может старик нужен тебе как наблюдатель? Или участник? Может, ты сам предпочитаешь понаблюдать? Что ж, у каждого свои вкусы - не мне судить. В общем, развлекайся в своё удовольствие, а я пока займусь делами.
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  - "Его анальная кара становится всё более жёсткой."
  - "Подсказок по следующему заданию не вижу."
  - "Оставить остывать старика - может намёк на холод? Монстр, использующий магию льда?"
  - "А может намёк на то, что трупы остывают?"
  - "А то я не знаю. Просто предположение."
  - "Даже если и так, что мы можем противопоставить магии льда?"
  Логичный вопрос. Нет смысла ломать голову. Лучше передохнуть.
  - "Ждём. Если за пять минут до начала испытания тьма не пропадёт, как в прошлый раз, начнём мозговой штурм."
  Может и не лучшее решение, но другого у меня нет.
  Присел, оперевшись на стену. Вымотался. Только накопленную ману пришлось потратить на Лечение, Магическое Истощение снова на пороге. За час немного восстановлюсь, на три-четыре заклинания магии Разума должно хватить. А пока переходим на магию Тела.
  А вот что делать с моими неожиданными попутчиками? Кто же знал, что просто не дать им стать обедом для пёсиков окажется недостаточно? И ведь не оставишь теперь.
  Мы в ответе за тех, кого не скормили.
  Мои новые компаньоны сидели обособленно и от меня, и друг от друга. Все молчали. У меня просто не было сил и желания болтать. Шолг и Карин, похоже, всё ещё были пришиблены случившимся. Карин почти всё время смотрела в пол, Шогл в стену напротив.
  - Герой, я смотрю у тебя и меч и нож есть, может... - неожиданно заговорил Шолг.
  - Нет, Шолг. Я ими лучше пользуюсь, у меня от них больше пользы будет.
  - Понял, не дурак.
  И снова тишина.
  Мозговой штурм не состоялся. Как и в прошлом испытании, тьма рассеялась заранее - нам дали пять минут форы на исследование арены. Пол комнаты опять оказался выше уровня арены.
  Для лучшего обзора.
  - "Это будет... интересно."
  Соглашусь с Дедионом. Необычная арена. Напоминает арену первого испытания своей прямоугольной формой и большим количеством разнообразных препятствий. Но две отличительные особенности сразу бросались в глаза:
  Во-первых, решётка на противоположной стороне арены имела две странности: перед ней был узкий, двухметровой ширины проход, длинной не менее пятнадцати метров, а сама решётка была яркого светло-голубого цвета. Первый раз такая попалась.
  Во-вторых, по правую руку, по центру боковой стены, были установлены три постамента, на которых стояли статуи.
  Люди.
  Чёрные.
  Но люди.
  Вот такой парадокс.
  Точно от Дедиона заразился его дурацкими расистскими шуточками!
  По левую руку также располагались три статуи. В итоге получается шесть.
  - "Дай угадаю - это не просто статуи?"
  - "Автоматоны."
  У Колизея что, идеи закончились?
  - "Влад, посмотри повнимательней на Врата Победы. Светло-голубые, значит открываются при выполнении заложенных условий."
  Перевёл взгляд обратно на решётку. Оказывается, у неё есть пафосное название 'Врата Победы', а цвет решётки имеет значение. Я уж думал от настроения маляра зависит.
  - "Вижу. Несколько знаков."
  - "Каких знаков?"
  - "Над Вратами нарисованы знаки, объясняющие принцип их работы."
  - "Я ничего не вижу."
  - "Я твоим зрением лучше тебя пользуюсь. Так, первый знак - Саморазвитие: у ворот существует алгоритм работы, но в случае нештатной ситуации он может быть изменён и подправлен. Второй - Временной Коридор... Приглядись получше!.. Вот так. Пять минут. Врата при выполнении условия открываются только на пять минут, потом закрываются. Третий - Непричинение Вреда: решётка не опустится до конца, если под ней будет Разумный. Четвёртый - Временной Задел. Полчаса. Врата нельзя открыть первые полчаса испытания. И пятый - Активация Рычагом. Два. Ясно. На арене есть два рычага, каждый из которых поднимает решётку. Вроде всё, больше знаков не вижу."
  - "Если я всё правильно понял, сначала нужно продержаться на арене полчаса, потом найти один из рычагов, открыть Врата и проскочить в них за пять минут, пока они не закрылись. Так? А противниками снова будут Автоматоны. У них вроде только кинжалы в руках, даже не магострел."
  - "Не всё так просто. Эти Автоматоны копируют общую физиологию человека, но при этом не имеют человеческих черт, как в первом задании."
  - "Есть разница?"
  - "Черты лица, создание мелких деталей - всё это делается, чтобы показать полное сходство с человеком. Значит и слабости те же: можно убить ударом ножа или выстрелом Ледяной Пули. У этих Автоматонов лишь контуры лица, вместо глаз Кристаллы, никакой одежды, гендерных черт тоже нет."
  Я начал догадываться, куда Дедион клонит.
  - "Хочешь сказать, они будут куда сильнее своих предшественников?"
  - "Не уверен. Но подозреваю, что и сильнее, и быстрее, и прочнее."
  А кто сказал, что будет легко?
  Ничего, прорвёмся.
  - Так, держимся вместе, далеко от меня не отходим. Когда решётка поднимется, какое-то время будем бродить по арене. Высматривайте всё, что похоже на рычаг. Нам нужно открыть Врата на той стороне и пройти через них. Несложно, справимся, - подбодрил я своих попутчиков.
  - Нам не будут мешать? - спросил Шолг.
  - Будут. Но оставьте их на меня. Главное не медлить: сказал бежать - значит бегите, сказал ложись - значит падаем. Понятно?
  - Понятно, - ответил Шолг, Карин яростно кивала головой.
  - Приготовьтесь. Сейчас начнётся.
  
  ***
  Решётка поднялась. Влад со смертниками, спрыгнув вниз, рванули к ближайшему укрытию - большому валуну. За ним Автоматоны их не заметят.
  - "Где, по-твоему, могут находиться рычаги?" - спросил Влад.
  - "Не на открытом месте точно. Там, где можно будет зажать."
  - "Сказал бы я, что ты просто злорадный старик, но сам думаю также. Приметил пару мест, пойдём проверять."
  Только сделав шаг, Влад неожиданно остановился.
  - А это что такое?
  Кинжал. В песке валялся кинжал. Влад поднял его, покрутил в ладони.
  - Держи, - отдал Шолгу.
  - О-о, спасибо. С голыми руками неспокойно как-то, - поблагодарил тот.
  - "Дополнительное оружие, как на прошлой арене. Смотри под ноги, вдруг плазмоган найдёшь."
  - За мной, - устремился Влад к следующему укрытию.
  На первой арене укрытия в основном были невысокими, лишь бы от Пули спрятаться. Здесь же получился своеобразный лабиринт, когда можно пройти в пяти метрах от врага незамеченным. С одной стороны удобно, с другой, враг тоже может подобраться вплотную необнаруженным.
  Через несколько минут перебежек и переползаний от одного места к другому, Влад добрался до тупика. С двух сторон стояли перекрытия, образуя стены, а утыкались они в обширное дерево.
  - Пришли. Ищите что-нибудь похожее на рычаг, - прошептал Влад балласту.
  Минута поисков. Ничего. Я сразу понял, что это не то место, но Влад внимательно осмотрел каждый бугорок, щель и закуток прежде чем угомониться.
  - "Сложность задания будет не в поиске рычага. Не станут их прятать. Поверь, ты его сразу увидишь и узнаешь," - донёс я до Влада простую истину.
  Он любит порой искать подвох там, где его нет. Впрочем, иногда его паранойя бывает полезна.
  - Идём дальше, - позвал балласт за собой Влад.
  Далеко они отойти не успели. Из-за ближайшего валуна буднично вышел Автоматон. Буднично повернул голову. Буднично рассмотрел троицу Разумных. Кристаллы, установленные на месте его глаз, буднично вспыхнули зелёным светом.
  Это просто отлично!
  Рывок. Влад оказался прямо перед Автоматоном, сходу воткнув тому нож снизу в голову. Так же, как и Крикуну в доме Лешего, похоже, оточенный удар. Я собирался напомнить Владу, что Автоматону такой удар может оказаться что чесотка.
  Но нет. Автоматон несколько раз дёрнулся. Затих. Его глаза вспыхнули фиолетовым, после чего Автоматон буквально растворился в воздухе.
  Это просто Рахлес!
  - "Влад, валите отсюда, быстро!"
  - За мной, живо! - побежал Влад.
  - "Они оказались не так сильны, как я думал. Даже если мне повезло и голова их слабое место, уверен, я смогу завалить ещё пятерых."
  Не хочется его (и себя заодно) расстраивать, но...
  - "Сначала хорошая новость. Эти Автоматоны не на управлении. Просто марионетки с заложенными алгоритмами поведения. Зелёный цвет глаз - цвет обнаружения врага. Он послал сигнал остальным, так что они скоро... Спереди!"
  Оттуда выскочил ещё один Автоматон, замахиваясь на Влада рукой с кинжалом. Влад сделал шаг вперёд, заблокировав руку с оружием. Не первая потасовка Влада, я уже давно убедился, что он хорош в рукопашном бою. Раньше даже не думал, что сопротивляться врагу с ножом, кинжалом или даже мечом проще подходя к нему вплотную. Иногда до сих мелькает мысль 'Что ты делаешь?!', когда он сокращает дистанцию вместо того чтобы отступить от опасного предмета в руках врага.
  Всё-таки я всегда был магом дальнего боя.
  Вот и сейчас, Влад, не выпуская руку с кинжалом, перекинул Автоматона через бедро и вогнал тому нож в голову. Мои опасения подтвердились: глаза Автоматона вспыхнули фиолетовым, после чего он исчез.
  - "Ты сказал, что новость хорошая," - поднялся на ноги Влад, переводя дыхание.
  - "Так и есть. Враг, обладающий Разумом, опасней марионеток."
  - "Согласен. А плохая новость?"
  - "Фиолетовый цвет означает возрождение."
  - "Чего?"
  - "Убитые Автоматоны будут появляться на постаментах и заново вступать в бой."
  - "Количество жизней?"
  - "Неограниченно. Есть ещё один момент: глаза горят слишком долго для простого возрождения. Не хочу пугать заранее, но будь готов к тому, что с каждой смертью Автоматон будет становиться Сильнее."
  - 'А если сломать постаменты?'
  - 'Считай, что они, как решётки - неуничтожимый объект.'
  - "Просто превосходно!"
  Во время нашего разговора Влад, пригнувшись, перебежками перемещался от одного укрытия к другому. Пытается заранее обнаружить приближение Автоматонов и обойти. Логично.
  Только не всегда будет работать.
  В этот раз Автоматон выскочил сзади. Девка завизжала как оголтелая, раскрыв нашу позицию, не дожидаясь, когда глаза Автоматона позеленеют.
  Влад использовал стандартную связку: Рывок-удар. В этот раз почему-то по руке. Отрезал по локоть. Потом сразу в голову.
  - Тихо. Молчать! - прошипел Влад, зажимая рот психованной девке. - Идём дальше. Бояться нечего.
  Влад сменил оружие. Убрал нож и достал вместо него меч. Обычно он предпочитает нож, и с Рывком нож сочетается лучше меча: трудно справляться с инерцией длинного лезвия. Вскоре, я понял причину смены оружия. При следующей встрече с Автоматоном Влад подскочил к нему без использования магии, а Рывок применил при ударе. По ногам. Он отрубил Автоматону обе ноги. Тот плашмя упал на землю. Влад наступил ногой на его руку с кинжалом, обезопасив себя, а после в пару ударов отрубил жестянке ещё и руки.
  Будет не убивать, а калечить, чтобы они не могли продолжать сражение. Разумно, вот только...
  - Вперёд, - позвал Влад своих спутников, оставляя обрубок марионетки на песке.
  Следующим местом для проверки на наличие рычага оказался очередной тупиковый проход. Он был продолжительнее предыдущего и его осмотр занял уже три минуты.
  Ничего.
  В этот раз Автоматонов было сразу трое. Хорошо хоть Влад из тупика успел выйти, иначе было бы совсем кисло. Один из троицы жестянок стоял чуть впереди остальных, и Влад сразу этим воспользовался. Подскочил к нему, подрубил ноги, ударом плеча отшвырнул на двоих дружков сзади.
  - Бегом! - начал отступать Влад, размахивая мечом, держа жестянок на расстоянии.
  Когда Влад с балластом отошли на десяток метров, глаза покалеченного Автоматона загорелись жёлтым. Один из двух преследовавших Влада Автоматонов замер, развернулся, подошёл к своему товарищу и воткнул кинжал тому в голову. Цвет глаз сменился с жёлтого на фиолетовый, калека растворился в воздухе.
  - "Как хочется быть самым умным в окружении дурачков, а тут даже ходячие болванки продуманнее главных антагонистов остальных попаданцев," - отчего-то весело прозвучал голос Влада.
  - "Жестокое у Автоматонов общество. Не настолько, как у людей, но всё же."
  - "Если они и правда становятся Сильнее после смерти, что мешает им нарубать друг друга в капусту минут двадцать пять, а потом за пять минут нарубить в капусту нас?"
  - "Тот, кто прописал их алгоритмы, любил растягивать пытки, а может он..."
  Неожиданно мир перевернулся. Автоматон, выскочив из-за угла, врезался во Влада, они оба покатились по земле, девка опять включила сирену, старик застыл на месте как вкопанный. После недолгой борьбы Влад сумел воткнуть нож в глаз Автоматона, правда и тот успел ткнуть Влада кинжалом в плечо.
  Встал, поднял отлетевший при столкновении меч, кинул грозный взгляд на девку, после чего она наконец заткнулась.
  - "Этот был явно сильнее," - отряхиваясь, подметил очевидное Влад.
  - "И чуть светлее остальных."
  - "Думаешь, при возрождении они будут постепенно светлеть?"
  - "Нет. Я намекал на господство белой расы."
  - "По возможности нужно избегать убийств. Будем бегать от них."
  - "Долго не получится. Если не хочешь быть зажатым сразу шестью противниками."
  - "Придётся изворачиваться."
  Так и пошло. Влад старался заранее увидеть или услышать приближение Автоматонов и избежать встречи, если же не получалось, отступал. Когда вокруг собирались несколько противников, приходилось вступать в бой. Пока всё шло относительно неплохо: Влад отделался несколькими неглубокими ранениями, балласт только испугом.
  Один раз проходили возле Врат Победы. Над ними действительно были нарисованы пять знаков, каждый внутри круга. Стены, образующие узкий проход перед Вратами, были всего два метра высотой, но сверху по ним была проведена Защита от Пересечения, как в лабиринте прошлого задания, о чём я сразу предупредил Влада.
  Последние метры до Врат придётся преодолевать по прямой.
  Вскоре нашёлся один из рычагов. Как я и думал, он оказался на видном месте, торчал из стены, на высоте около двух метров. И находился он не в тупике, а в сквозном проходе двадцати метров длинной, огороженным четырёхметровыми стенами. До Врат отсюда можно добежать минуты за две.
  - 'Одного рычага хватит для открытия Врат?' - уточнил Влад.
  - 'Хватит.'
  - 'Тогда второй искать не станем. Этот подходит.'
  - "Влад, есть проблемы."
  - "Куда без них? Говори."
  - "Видишь два знака над рычагом?"
  - "Условия?"
  - "Верно. Первый - Время Активации. Три минуты. Рычаг нужно поднять и держать в таком положении три минуты."
  - "Не страшно. Есть у меня пара идей..."
  - "Страшно, Влад, - перебил я его. - Второе условие - Прямое Воздействие: запрет использования механизмов или магии для удержания рычага. Только сам Разумный должен его удерживать в поднятом положении."
  - 'То есть Клейкость или верёвки, или...'
  - 'Только сам Разумный,' - припечатал я.
  - "Рахлес! Как думаешь, при активации..."
  - "Конечно: Автоматоны сразу об этом узнают и помчатся сюда. Да ещё и трое из шести постаментов здесь в полуминуте бега. Скорее всего второй рычаг находится рядом с другими тремя постаментами."
  - "Рахлес! Рычаг приблизительно на высоте моего роста, его только на вытянутой руке можно держать в поднятом положении. Разве вообще возможно три минуты сражаться с этими куклами одной рукой, не опуская при этом вторую и не сходя с места?"
  Верно подмечено. Да и предыдущие испытания, если подумать... не хочется об этом думать.
  - "Ты не один. Пришла пора использовать балласт."
  - "Знаю, - неожиданно легко согласился Влад. - Выбора нет. Но испытание ведь рассчитано на одного, я прав?"
  - "Значит хорошо, что ты не один."
  - Идём отсюда, - сказал Влад спутникам. - Пока рычаг нельзя активировать, так что не будем привлекать к этому месту лишнего внимания.
  Вся троица отошла подальше и принялась выжидать. Полчаса почти прошли, остались считанные минуты.
  - "Поглядывай на Врата. Когда время выйдет, знак Временного Задела должен стереться." - предупредил я Влада.
  Влад принялся выжидать, иногда бросая напряжённые взгляды на Врата. Момент настал: через три минуты знак вспыхнул огнём и пропал.
  Полчаса истекли.
  - Пошли, - поспешил Влад к рычагу.
  По пути, к счастью, они ни с кем не столкнулись.
  Но на этом лимит везения закончился.
  В проходе с рычагом стоял Автоматон.
  - "Да чтоб его! Не лучшее начало. И ждать нельзя. Выбора нет, попробую незаметно вырубить."
  На корточках подобравшись к углу стены, Влад принялся прожигать взглядом Автоматона, как хищник, ждущий удачный момент для нападения на добычу, и как только кукла повернулась к нему спиной, Влад рванул вперёд.
  Но не успел.
  Автоматон развернулся, глаза его вспыхнули зелёным, напоминая кто здесь хищник, а кто добыча.
  Остальные хищники тоже уже бегут сюда.
  Рывок! И нет - это не Влад. Это Автоматон. Не знаю каким чудом Влад успел выставить перед собой нож, на который Автоматон напоролся, но иначе всё сложилось бы фатально. Влад после столкновения отлетел назад, Автоматон рухнул вниз, чтобы истаять в воздухе через пару секунд, оставив на песке после себя только орудие своего убийства.
  - Карин, живей! - не теряя времени, вскочил Влад на ноги, подхватывая свой нож. - Как я говорил: подняла рычаг и ни в коем случае не отпускай. Давай, чего стоишь!
  Девка побежала к рычагу.
  - Герой, я с ними не справлюсь, - смотря на место, откуда только что исчез Автоматон, нервно произнёс Шолг.
  У старика было уже два кинжала, найденных на арене, в каждой ладони по одному.
  - Я сам справлюсь, ты на подхвате, - успокоил его Влад. - Давай, Карин, поднимай.
  И она подняла.
  Секунда. Две. Три.
  Сразу два Автоматона вбежали в проход. Глаза их горели синим. Нестандартный цвет. Не знаю, что он означает. Влад приготовился. Сжал меч покрепче в ладонях. Выступил чуть вперёд, прикрывая собой девку. Автоматоны рванули.
  Сейчас будет столкновение и куча мала.
  Не угадал.
  Влад ударил первым. Автоматоны не пытались уклониться или защититься от его удара, не атаковали Влада в ответ. Просто продолжали рваться вперёд. Одного Влад обезглавил. Второй проскочил мимо, но только для того, чтобы получить удар в спину.
  - Шолг, не дай им добраться до Карин. Можешь спокойно их бить, хоть в ноги бросайся, они не обращают на нас внимания. Слышишь, не дай им добраться до Карин! Слышишь!? - перешёл Влад на крик.
  - Да, слышу, не дам, - нервно крикнул в ответ старик.
  - "Мне нравятся их синие глазки!" - голос Влада звучал с азартом.
  - "А мне не нравится, что они после пары смертей могут использовать Рывок. Что дальше? Атакующая магия?"
  Автоматоны повалили бесконечным потоком. Не успевал Влад справиться с одним, как подскакивала новая пара или тройка. Пару раз старик выручал. Ничего сверхполезного, он действительно буквально бросался под ноги проскочивших мимо Влада Автоматонов, давая Владу время до них добраться. Если бы не полное игнорирование всех, кроме девки, даже минуты бы не продержались. Но без необходимости защищаться, Влад быстро перешёл на размашистые удары мечом, обезглавливая одного Автоматона за другим. За три минуты Влад убил и разрубил больше кукол, чем за все тридцать до этого.
  Знак Времени Активации над рычагом засветился. Получилось. Три минуты прошли. Правда, ситуация была не очень. Сразу четыре Автоматона в этот момент находились в проходе - по два с каждой стороны. И теперь их глаза светились зелёным, а тела стали гораздо светлее, чем были изначально.
  И что в этой ситуации можно сделать?
  Когда я уже прощался с... очередным посмертием, глаза двух Автоматонов, что стояли в проходе со стороны Врат, сменили цвет с зелёного на красный.
  Повезло.
  - "Влад, беги к тем двоим с красными глазами."
  - За мной, - сделал он, как я сказал, не дожидаясь объяснений.
  Пара Автоматонов, вместо того, чтобы броситься на Влада, развернулись и с бешенной скоростью выбежали из коридора, открывая Владу и балласту путь.
  - 'Что происходит?' - только сейчас задался этим вопросом Влад.
  - "Красный - цвет охраны указанного места. Эти двое будут охранять тот узкий проход перед Врата."
  - "Двое у нас ещё на хвосте. Сначала немного побегаем, сбросим их, потом пойдём к Вратам. С двумя справиться легче, чем с четырьмя."
  - "Похоже на успешный план действий."
  - Сюда, не отставайте, - вёл Влад своих спутников по запутанным коридорам и проходам между валунами, деревьями и другими препятствиями.
  Кажется, получилось. Преследующие их Автоматоны сначала чуть отстали, а потом вообще свернули не в ту сторону, окончательно потеряв Влада. Надеюсь, у Врат будут только двое стражей. Влад должен справиться.
  Неужели, и в этот раз получит...
  Удар.
  Как? Кто?
  Влад завалился на колени, перед глазами всё поплыло. Кровавые полосы. Кровь попала в глаза или капилляры полопались?
  Но кто? Нет! Нет! Идиоты! Сдохнете ведь! Зачем?!
  - Это я себе заберу, - как сквозь стенку слышится голос Шолга. - Ты думаешь, мы идиоты, Герой? Этим махинам нужен только ты. Решил нас попользовать? Сам разбирайся со своим пророчеством!
  Тупой ублюдок! Рахлес! Да ты пяти минут не протянешь здесь!
  - Пошли, Карин, свалим отсюда, пока Герой разбирается со своими новыми друзьями.
  Влад завалился на бок, наблюдая краем зрением как эти двое ублюдков уходят в сторону Врат.
  Счастливо сдохнуть!
  На глаза попался камень со следами крови. Вот чем его так приложили. Это серьёзно.
  Влад занёс ладонь за голову.
  REFUS (Лечение).
  Зрение чуть прояснилось. Влад отполз к стене, приложился к ней спиной. Меча нет. Похоже, его забрал проклятый старик.
  - "Какого хрена? Что это вообще было?" - со второй попытки Влад сумел подняться на ноги, и еле переставляя конечности, поплёлся за сбежавшими предателями.
  - "Я же тебе говорил, съедение Крокерами - старинная казнь для преступников. Ты ведь не думал, что для пророчества туда подвесили честных горожан? Это жестокое наказание для самых опасных нарушителей закона. Например, Карин. Молодая девушка, способная родить детей. Такую могли подвергнуть этой казни, только если она намеренно убила своего ребёнка. Младенца. Или Шолг, мужчины в таких вопросах Разумней женщин. Зачем убивать родных, их ведь мало? Крови особо не напьёшься. Наверняка грабил и убивал торговцев и путников, пока не поймали."
  - "Говорил? - Влад стал идти уверенней. - Ничего себе говорил! Одна оговорка вскользь - это не 'я же тебе говорил', Дедион! Я им оружие в руки дал! Тебе не кажется, что такая информация не менее важна, чем количество знаков над Вратами и свойства Автоматонов? Ты должен был..."
  - "Я ТЕБЕ НИЧЕГО НЕ ДОЛЖЕН!! - не выдержал я. Влад замер. - Ты лезешь во всякое дерьмо, наплевав на моё мнение, а мне приходится вытаскивать нас из него. Ты спросил меня, прежде чем резать себя и выманить Крокеров, чтобы спасти эти отбросы общества? Спросил?!
  Я хочу, чтобы ты жил. И если спасение всяких ублюдков даёт тебе дополнительные Силы и стимул, я буду поддерживать твои заблуждения, пока это помогает нам спастись. Не перевешивай свои ошибки на меня. Можешь заткнуть меня, забрать остальные органы чувств, но не смей пытаться меня изменить! Я с тобой только потому, что могу быть самим собой. Не строй из себя главного!"
  Несколько секунд после моей тирады Влад стоял неподвижно.
  - "Идём," - продолжил он наконец движение.
  У прохода возле Врат стояли только двое Автоматонов. Влад подобрался довольно близко, спрятавшись за огромным булыжником, высотой под три метра, и принялся чего-то выжидать. Во время этого ожидания, он опустил взгляд под ноги, увидев там маленький ножик, с длинной лезвия сантиметров пять, не больше. Очередное издевательство Колизея: оружие, которым никак не победить.
  - Отвалите. Я не Герой. Отвалите! - закричал где-то неподалёку старик.
  Так тебе и нужно, маразматик. Совсем с Разумом не дружишь.
  Обойдя булыжник с другой стороны, Влад увидел, как Шолг, отмахиваясь его мечом, отгоняет от себя Автоматона, который всё больше его теснит. Карин же находилась неподалёку - спряталась за деревом, взгляд её был устремлён в сторону прохода, где стояли стражи.
  - "Погнали!"
  Куда? Зачем? Что ты делаешь?
  Влад вышел из укрытия и попёр напрямую на стражей. Те не реагировали, строго выполняя задачу - охраняя свой пост. Влад разогнался, побежав прямо на них. Рывок! Раскидав руки с стороны, этот идиот врезался в Автоматонов, шмякнувшись вместе с ними на землю. После чего поднявшись на колени, схватил за ноги обоих Автоматонов. Рывок. Он буквально вышвырнул их из прохода.
  Не поможет Влад, до ворот не добежишь, они достанут.
  Он и не стал бежать. Развернулся. Оба Автоматона уже были на ногах. Рывок. Влад снова набросился на них, повалив на землю.
  Всё-таки я угадал.
  Куча мала.
  - Беги! Давай, беги! - заорал Влад, в очередной раз ногой отталкивая от себя Автоматона.
  И Карин побежала. Автоматоны пытались подняться, но Влад ронял их обратно на землю.
  Девка пробегала рядом, когда один из Автоматонов Рывком поднялся на ноги и успел ткнуть её кинжалом в плечо, прежде чем Влад сделал ему подсечку. Автоматон снова оказался на земле, а девка забежала в коридор, приложив ладонь к раненому плечу. REFUS (Лечение). Вот же сука! Хотя я в этом и не сомневался.
  - "Влад! Сейчас не время для твоего благородства!"
  Он меня не слушал, а лишь в очередной раз ухватился за конечности Автоматонов и откинул их ещё дальше от прохода. Сам же он наконец смог встать, развернулся и рванул назад к булыжнику, за которым недавно прятался. Именно в этот момент решётка Врат начала медленно опускаться. Но девка должна успеть проскочить.
  Слава грёбанному Герою - спасителю убийц младенцев!!
  Подбежав к булыжнику, Влад поднял из песка тот мелкий ножик. Развернулся. Помимо двух подскочивших Автоматонов-стражей, сбоку подбегал ещё один.
  - "Таким ножичком этим тварям не навредить. Да и смысл их убивать - только Сильнее сделаешь."
  Влад перевёл взгляд за спину Автоматонов-стражей.
  - "Была бы сталь, а подходящая тварь всегда найдётся."
  Бросок. XYTRE (Контроль Броска).
  - "В точку."
  Да, он попал. Прямо между вторым и третьим шейным позвонком. Карин плашмя грохнулась лицом вниз, никак не смягчив падение. Оно и понятно, теперь ниже шеи она - полный паралитик. Решётка Врат опустилась почти до пола, вот только голова девки оказалась у неё на пути. Над Вратами загорелся знак Непричинения Вреда, решётка остановилась в нескольких сантиметрах от головы инвалидки. Красные глаза двух Автоматонов вновь стали зелёными.
  Вот это другое дело!
  - "Ха-ха, оказывается, у ожившей мечты некрофила есть и такое применение."
  - Ну что, побегаем? - усмехнулся Влад.
  И побежал.
  Правда, толку от этого было немного. Автоматоны не просто становились Сильнее после смерти, но и в целом развивались со временем. Теперь оторваться от них у Влада не выходило. Жестянки стали активнее пользоваться Рывком, при отставании сокращая разрыв.
  - "Сбрось их поскорее! Долго твоя затычка не продержится."
  - "Я пытаюсь," - даже в мыслях Влад был запыхавшимся.
  Крик. Ещё один. Старик всё ещё жив. Упорный какой.
  - "Он там, где я думаю?" - неожиданно спросил Влад.
  И, не дожидаясь моего ответа, он сменил направление бега, быстро приближаясь к новой цели - высокому дереву впереди. На последних метрах каким-то чудом он сумел ещё немного ускориться, подпрыгнул, ухватившись за ветку. Быстро вскарабкался выше. Автоматон, бежавший следом, почти сумел схватить Влада за лодыжку, но Влад оказался быстрее.
  Да. Шолг действительно находился в том самом проходе с рычагом. Дерево, на которое Влад забрался, как раз росло рядом с одной из стен, что этот проход огораживала, поэтому забравшись повыше, Влад получил отличный обзор.
  - "Меня убьёт, если через неё перелезть?" - спросил он, разглядывая вершину стены.
  - "Нет, это обычная стена."
  Получив ответ, Влад сразу прыгнул с ветки на стену, ловко перевесился через неё и спрыгнул вниз - в проход.
  - Герой! Ты пришёл! Вдвоём мы справимся с ними! - обрадовался появлению Влада старик.
  Один из выходов перекрывали два Автоматона, во втором стоял только один. Но тут к одному присоединились ещё трое, что гнались за Владом.
  - Ты привёл сюда ещё троих? Рахлес! Тупой Герой, да я... - прервал свою речь Шолг, что-то увидев в глазах Героя.
  Влад двинулся в сторону Шолга. Тот вытянул в его сторону ладонь:
  - ICERYD (Ледяная Стрела).
  Бесполезно. Влад чуть сдвинул корпус, Стрела пролетела мимо. Ещё одно наблюдение - у Влада талант в уворачивании от прямолинейно бьющей магии. Я это заметил ещё в лесу Крирда, при многочисленных противостояниях Влада с Иглачами. Те могут выпускать иглы мгновенно и с большой скоростью. И так как они занимаются этим всю жизнь, стрелки Иглачи отличные. Но во Влада они чаще промахивались, чем попадали. И дело не только в очевидных методах, вроде его дёрганного бега. Он может во время погони резко изменить темп, чуть изменить траекторию, неожиданно сдвинуть корпус тела. Я вижу, что и он, поэтому знаю, что Влад часто следит взглядом за ладонями стрелков. Он чётко видит, попадёт тот или нет, следует уворачиваться или не стоит дёргаться.
  Вот и сейчас я был уверен, что у такого никудышного мага, как Шолг, нет ни единого шанса попасть во Влада, хотя расстояние между ними не превышало трёх метров.
  Влад подскочил к старику. Нижней частью ладони ударил в нос. Шолг пошатнулся, стал заваливаться назад. Влад схватил его за рубаху, дёрнул на себя, подтащил к стене, впечатав Шолга в неё лицом. Схватился за звенья кандалов, которые так и болтались у старика на руках. Клейкость. Влад присел, упёрся плечом в пятую точку Шолга, после чего резко выпрямился. Шолга прокатило вверх по стене, уже своим плечом он зацепился за рычаг и поднял его. Влад схватил старика за запястье, швырнул его руку вверх, цепочка кандалов стукнулась об стену, Склеившись с ней, тоже самое Влад повторил со второй рукой. В итоге старик, как и в предыдущей комнате, повис на кандалах, только теперь они крепились сразу к стене, ноги старика болтались в воздухе. Но самое главное: своим Телом он удерживал рычаг в поднятом положении.
  Если бы я сам не был непосредственным участником событий, никогда бы не поверил, что всё это можно провернуть за одну-две секунды, без применения ускоряющей магии.
  Но так и вышло.
  Закончив подвешивание жертвенника, Влад вернулся в центр прохода, подхватил свой меч, выроненный стариком, и одним движением вернул его в ножны. После чего он не раздумывая рванул навстречу четверым Автоматонам. Чтобы просто... пробежать мимо. Хоть жестянки и сами неслись ему навстречу, сейчас их алгоритмы были заинтересованы в другом.
  - "Как мне нравятся ваши синие глазки!"
  - "Скорее, Влад, - не разделял я его азарта. - Ты придумал неплохой механизм для открытия Врат: даже если его всего затыкают кинжалами - рычаг останется в поднятом положении. Только надолго старика всё равно не хватит - ему банально отрежут руки."
  И Влад бежал. Две минуты. Всего две минуты до врат.
  Через полторы сзади начали мелькать приближающиеся Автоматоны.
  - "Влад, ускоряйся... Врата, Влад!"
  Решётка поднималась. Над Вратами горел знак Саморазвития.
  SETKI (Второе Дыхание). Вот и коридор. Решётка поднялась до максимального положения. Знак Непричинения Вреда вспыхнул и исчез.
  Рахлес! Заработал знак Саморазвития, исправивший нештатную работу врат.
  - "Влад, живее. Решётка сейчас опустится, и её уже ничто не остановит."
  Влад влетел в коридор. Именно в этот момент один из Автоматонов догнал его и схватил сзади за плечо. Влад чуть сбавил скорость и с силой вмазал жестянке локтем в грудь. Куклу буквально отбросило назад, по пути он зацепил ещё парочку преследователей.
  Решётка резко ухнула вниз.
  Рывок!
  Влад буквально проскользил под решёткой по самому полу. Несколько раз перекатившись по полу, он впечатался в стену. Медленно, опираясь на неё, поднялся. Перевёл взгляд на Врата. Задержал на Карин. Её голову разорвало. По полу были разбросаны ошмётки черепа и мозга, натекла большая лужа крови. Поднял взгляд выше. За решёткой стояли шесть фигур, уже не чёрные, светло-серые в основном. Стояли и неотрывно смотрели на Влада Кристаллами-глаза. Влад смотрел в ответ. Через несколько секунд этих гляделок, шесть пар ярко-зелёных глаз сменились на фиолетовые, после чего Автоматоны истаяли в воздухе.
  Сбоку поднялась очередная решётка, за которой находилась очередная комната Подготовки для очередного задания.
  Влад, придерживаясь за стену, прошёл в эту комнату.
  
  ***
  - Новый рекорд, - произнесла Маладиса. - Четыре испытания пройдено.
  - Мне больше интересно не сколько пройдено, а как, - задумчиво произнёс Князь. - Что скажешь, Крадиса?
  - Моя теория подтвердилась: Колизей подбирает испытания заранее, а корректировки в прохождение может вносить только в комнате Подготовки. Иначе он не стал бы выдавать такое задание, когда у Героя были два... 'помощника', - ответила демоница. - И снова подтвердилось, что в Колизее решающими качествами являются лежащие вне Статуса: решительность, наблюдательность, смекалка. Только мы это давно уже знали и старались учитывать при отборе, но результат... - последние слова прошептала Крадиса.
  - Вы точно его не готовили, Князь? - неожиданно спросил Гранс.
  Демоницы ошарашенно посмотрели на человека.
  А вот Князь усмехнулся:
  - С чего ты так решил, Гранс?
  - Почему он порезал себя в начале прошлого испытания? Откуда он узнал про существование этой казни? Последний раз её применяли ещё до моего рождения. И даже если он каким-то образом узнал об этой казни и заранее понял, кто его враги, откуда ему известно о чутье Крокеров на кровь? Об этом стараются не распространяться, - сделал паузу Гранс. - Впрочем, ладно. Единичный факт. Мог случайно узнать. Но уже в этом испытании оказалось, что он точно знает, как работают знаки и способен их различать.
  - Рисунки на знаках довольно однозначны, - неуверенно сказала Маладиса.
  - Думаешь? - поднял бровь Гранс. - Перечёркнутая шестерёнка. Знак Прямого Воздействия. Запрет использовать механизмы и магию. Или Разумный изображённый внутри Защитного Купола. Непричинение Вреда. Я бы вряд ли по рисунку догадался о их действии. Он же точно знал, как они работают, в деталях. Тоже уже встречался с подобным? Или узнал о нужных знаках заранее?
  - Мы не можем знать, какими будут испытания. Даже если забыть о запрете подготовки Героев к Колизею, как мы могли его к такому подготовить? Знаков вообще могло не быть за все семь заданий, или могли быть использованы другие знаки, - начала спор Крадиса.
  - Эй! Крадиса, не заводись. Я ведь не на полном серьёзе подозреваю вас в попытке обойти пророчество, просто так прозвучало загадочней, - принялся оправдываться Гранс. - И всё-таки, Герою откуда-то известны нюансы выполнения испытаний, что позволяет ему не тыкаться вслепую. Отсутствие толковых инструкций - ещё один элемент невыполнимости заданий, а он точно знает, что нужно делать.
  - Верно, Гранс прав. Крадиса, - обратился к демонице Князь. - Как бы его прохождение не закончилось, на тебе расследование. Кто он, откуда пришёл, нет ли пересечений с кем-то из наших врагов. Я хочу знать всё.
  - Конечно, Князь. Я всё выясню, - вытянулась по струнке Крадиса. - 'Прозвучало загадочней,' - шёпотом передразнила она Гранса.
  
  ***
  "Дорогой Герой. Рад, что ты всё ещё со мной. Нечасто мне доводилось так долго вести переписку. Уже считаю тебя другом. Даже начинаю побаиваться удара ножом в спину. Но ничего: у каждого есть свои маленькие недостатки. Использовать жизни других, спасая свою шкуру - кто-то даже скажет, что так устроена жизнь. На неё, несчастную, вообще легко всё спихнуть. А сейчас отдохни перед новым заданием, расслабься. Могу даже ненадолго открыть для тебя парочку Врат. Голова у девочки стала совсем непрезентабельная, но в остальном всё в порядке. Можешь затащить к себе, развлечься, пока есть время. Ты только скажи, я мигом. Я на всё готов ради своего нового друга.
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  - "Скоро моя память будет состоять из одних зарубок."
  - "Странно. Предыдущее письмо было посильнее. В нём он действительно сумел зацепить тебя за живое. В этот же раз... Не знаю, как ты, но я не вижу ничего плохого в случившемся. Это тебя предали, а не ты. В общем, слабенькая психологическая атака у Князя Тьмы в этот раз получилась."
  - "Согласен. Сам протупил, сам исправил. Рабочий момент."
  - "Всё-таки протупил?" - невинно поинтересовался Дедион.
  Так и знал, что его потянет уточнить этот момент.
  - "Так я и сказал. Или ты из меня извинения хочешь вытрясти?"
  - "Не хочу. Я в них не нужда... А ты бы извинился?"
  - "Не дождёшься. Могу лишь признать, что был неправ. Ситуация была критической, всё пошло наперекосяк, и я сорвался на тебе, хотя твоей вины в случившемся не было. Это был только мой косяк."
  - "Частично и мой. Я был уверен, что бифштексы-предатели, узнав в какое положение угодили, будут беспрекословно тебя слушаться. А ты, окрылённый защитой уголовников, начнёшь выкладываться по полной."
  - "Всё, хватит нюни разводить. Вывод один - мы два косячника. Тоже мне откровение. Лучше поговорим о деле: в писульке Князя никаких намёков и подсказок о следующем испытании я в упор не вижу. А ты?'
  - 'Тоже ничего не заметил.'
  Жаль.
  - 'Тогда ждём, когда час перерыва будет подходить к концу. Надеюсь, в этот раз Тьму снова уберут пораньше и можно будет заранее изучить арену."
  Когда из планов остаётся только надежда - дела плохи.
  - "Влад, в следующем испытании по минимуму используй магию. И Разума, и Тела."
  Опустил взгляд на свою ладонь. Трясёт. Спазмы и мышечный тремор.
  - "Знаю."
  В этот раз Тьма рассеялась за три минуты до окончания перерыва.
  Посмотрим.
  Самая большая арена из всех, что были до этого. Лишь с большим трудом я сумел разглядеть Врата на той стороне. Боковые стены арены также находились вдалеке.
  Больше на арене ничего не было. Только песок.
  - "Приглядись к Вратам. Там кто-то стоит, - напряжённо прошептал Дедион. - Вроде Разумный. Рахлес!"
  - "Что такое? Кого-то увидел?"
  Сам я ничего и никого не видел.
  - "Лишь очертания. Отсюда даже мне всех деталей не разглядеть. Но в целом ситуация паршивая. Арена пустая - никаких преград и укрытий. А раз враг один, значит он наверняка будет очень Силён. У тебя же Магическое Истощение сразу по двум шкалам на носу."
  - "Прорвёмся."
  - "Твои противники были Сильнее тебя и в предыдущих испытаниях, но у тебя была возможность использовать местность, предоставлялось оружие. Теперь же уловки и хитрости отбрасываются, тебя напрямую бросают на непобедимого врага, когда ты ещё и сам ослаблен."
  - "Паниковать пока рано, Дедион. Мне нужны твои подсказки."
  - "Не путай панику и анализ ситуации."
  С таким анализом хоть самому в петлю лезть.
  Решётка поднялась. Испытание, как бы я не желал оттянуть этот момент, началось.
  Вышел на арену.
  Хм-м... какую бы стратегию поведения выбрать?
  Мою любимую - пофигистическую.
  Медленно двинулся вперёд. С той стороны арены, также никуда не торопясь, приближался мой будущий соперник.
  Когда мы преодолели где-то сотню шагов навстречу друг другу, неожиданно заговорил Дедион:
  - "Я понял, что нас ждёт: Сражение Безвольных."
  - "Драматическая пауза выдержана. А теперь подробности, Дедион."
  - "Как же с тобой... Слушай. На твоём сопернике одет ошейник Лишения Воли. Он находится под чьим-то Ментальным Контролем. Есть такая мерзопакостная традиция в некоторых местах с использованием этого ошейника - Сражение Безвольных. Принцип прост: Разумного, находящегося под Ментальным Контролем, заставляют до смерти замучать членов своей семьи, друзей или соратников. Так правители расправляются с мятежниками. Ведь если тебя признали виновным в мятеже, твоя семья автоматически тоже виновна. Вот и зарежь-ка их, а заодно и своих пойманных соратников, а потом живи с осознанием содеянного где-нибудь на рудниках."
  Миры меняются, а любители безграничной власти - нет.
  - "И кто он?"
  - "Не знаю."
  - "Получается, я должен сражаться с живым человеком, который здесь не по своей воле? Будь мы два авантюриста в поисках своей награды, забредшие сюда по собственному желанию - это одно, но его ведь насильно сюда забросили? Или он тоже жестокий убийца невинных?"
  - "Не знаю. Но как Ментальный маг скажу тебе прямо: те, кто использует эту магию для развлечения и поддаются её Силе, власти и возможностям, имеют тенденцию наказывать без достойного повода."
  Что-то такое я и ожидал услышать.
  - "Рахлес! Я не хочу его убивать."
  - "Влад, завязывай уже... Постой-ка! Вот почему арена такая огромная. Ключ. У ошейника есть ключ. Обычная таблетка, вставишь её в специальную выемку и ошейник можно будет снять."
  Вот это другой разговор!
  - "Получается, моя задача не убить, а освободить. Это мне больше нравится."
  Настроение мигом поднялось до высокой отметки.
  Чтобы почти сразу рухнуть вниз:
  - "Думаешь, всё так просто? Таблетка размером с... э-эм, батарейку от автомобильной сигнализации. Тебе понадобятся годы, чтобы её найти."
  - "Значит, не будем терять времени, - подбодрил я себя. - Есть какой-то магический способ её найти или мне придётся перелопатить тонны песка?"
  - "Точно хочешь услышать ответ?"
  - "Понятно. Приступим."
  Пока мы обменивались с Дедионом репликами, расстояние между мной и моим соперником по испытанию сократилось до пятидесяти метров, давая мне возможность его рассмотреть. Обычный мужчина, обычная одежда, на поясе обычный одноручный меч. Необычным был только узкий чёрный ошейник на его шее.
  И глаза. Они были пусты. Белая поволока закрывала зрачок, придавая ему инфернальный вид. Даже на таком расстоянии это выглядело зловеще и отталкивающе.
  Неожиданно он остановился. Вытянул в мою сторону ладонь.
  Какого Рахлеса!?
  Рывок. Прыгнул в сторону. Что это было?! Стремительно поднявшаяся... волна тьмы?.. пронеслась рядом со мной. Почему-то уверен, что лучше под этот ужас не подставляться. Впрочем, я быстро получил наглядное подтверждение своим опасениям: когда волна опала, я увидел, что песок от её воздействия застекленел. По всей длине волны. Оглянулся. Да он же на сто метров вперёд эту штуковину запустил! Я уже давно в его радиусе поражения. Зигзагом рванул назад. Нужно держаться от него подальше.
  Если не хочу зажариться.
  - "Волна Тьмы, - надо же, угадал. - Довольно мощная, быстрая, и активирует он её шустро. Возможно расположенность. Но даже так, ему под три сотни лет. Не меньше. Дело дрянь."
  - "Что с песком стало? Эта Тьма его как будто запекла."
  - "Это тьма, а не огонь. Но сходство в воздействии есть. Если попадёшь под неё, получишь кучу ожогов, с трудом поддающихся Лечению."
  Дедион оказался прав - дело дрянь.
  Пока я размышлял о своей незавидной участи, мой соперник запустил ещё одну волну. Слишком быстро она распространяется. Сразу видно, опытный маг. Я, хоть и ожидал атаки, уклонился с трудом, и после прыжка с перекатом, принялся с ещё большим усердием разрывать дистанцию между нами. А он не спешит. Передвигается исключительно пешком.
  - "А если он своей магией спалит ключ от ошейника?" - задал я очевидный вопрос.
  - "А ведь ты прав, - задумчиво прошептал Дедион. - Ключ должен быть защищён от такого воздействия."
  - "Какая-то защитная магия?"
  - "Вряд ли. Скорее магия Пространственного Сокрытия. Небольшой Кармашек, до содержимого которого не добраться, пока он не вскрыт."
  - "Дедион, давай без лекций сразу к конкретике."
  - "Самые распространённые Пространственные Карманы бывают трёх типов: - и вот это называется без лекций? - Светлые, Тёмные и Нейтральные. Если Карман Светлый, то Волна Тьмы его вскроет. Значит Карман Тёмный, и тогда его можно вскрыть твоей Вспышкой. Если мощно вдарить."
  - "Предлагаешь мне всю арену накрыть Вспышками?"
  - "До содержимого Пространственного Сокрытия не добраться, но физически искажение ощущается. Когда ты окажешься рядом, то почувствуешь его."
  - "Так даже проще, чем копаться в этой песочнице," - обрадовался я.
  Как оказалось... ненамного проще.
  Вообще не проще.
  Даже сложнее.
  Почти два часа я бегал как угорелый по всей арене, уворачиваясь от Волн Тьмы. Несмотря на то, что жертва Ментальной магии ходила неспеша, он всегда шёл мне наперерез, и стоило дистанции между нами сократиться до ста метров, в меня летела очередная Волна Тьмы. Иногда приходилось пользоваться Рывком, чтобы успеть увернуться.
  Карман, созданный Пространственным Сокрытием, по размеру мог быть в точности как ключ, а чтобы почувствовать искажение, я должен был непосредственно его коснуться. То есть, по факту, ничего не изменилось: мне нужно было перелопатить всю арену. Стало даже сложнее, ведь Пространственный Карман мог быть создан прямо в воздухе, скажем в двух метрах над землёй. Поэтому я не только копался в песке, но и постоянно прыгал, бешено размахивая руками. Со стороны это наверняка выглядело забавно, но мне было не до смеха.
  - "Может Карман находится в месте, по которому прошлась Волна Тьмы," - предположил Дедион после всех моих неудач в поисках.
  - "Хочешь сказать, что мне придётся доставать нож и ломать все эти глыбы застекленевшего песка?"
  - "Если у тебя нет других идей. Может оказаться, что всё ещё хуже. Вдруг Карман спрятан на высоте трёх метров? Или может его вообще нет? Колизей любит поиздеваться."
  Других идей у меня не было, а потому, вытащив нож, я направился к ближайшей полосе жуткой застекленевшей массы. Она с трудом поддавалась моим обессиленным, уставшим ударам. Окинул взглядом объём работ. Я могу тут на месяцы застрять.
  Хватило полчаса.
  Расколупав очередную норку в твёрдой массе и засунув туда руку, я сразу почувствовал... нечто. Не могу толком объяснить. Будто ладонь и вовсе не моя.
  - "Это оно," - уверенно сообщил я Дедиону.
  - "Отлично. Активируй Вспышку, марионетка уже близко. Нужно будет ещё придумать, как подобраться к нему вплотную."
  Встал на колени. Направил ладонь прямо на Пространственный Карман.
  Вспышка.
  Ничего.
  Вспышка.
  Ничего.
  - "Силы не хватает?"
  - "Должно было хватить. Рахлес! У этого места действительно дурное чувство юмора. Это Нейтральный Карман, созданный Нейтральной магией Пространственного Сокрытия."
  - "Как такой вскрыть?" - задал я напрашивающийся вопрос, хоть по тону Дедиона и понимал, что меня ожидает разочаровывающий ответ.
  - "Только Нейтральной магией. Спрятать на арене недосягаемый ключ, очень смешно... Влад, меняем план: тебе нужно найти способ его убить."
  - "Что значит Нейтральной, Дедион? Помнится, ты говорил только, что она очень редкая. Какая магия является Нейтральной?"
  - "Влад, марионетка скоро приблизится на радиус поражения своей магии," - начал заводиться Дедион.
  - "Прошу, ответь."
  - "Почти вся магия имеет направленность. Атакующая - Тёмную, поддержки - Светлую. И так далее. Нейтральная магия может быть и атакующей, и поддерживающей. Она Нейтральная не из-за назначения, а из-за сочетания составляющих элементов. Например, магия, сочетающая огонь и воду. Огонь всегда имеет Тёмную направленность, вода, кроме атакующих заклинаний, Светлую. В итоге и получается нечто и такое, и такое. Многие комбинированные заклинания - Нейтральные,' - быстро, как скороговорку протараторил Дедион.
  - "А если Свет совместить с Тьмой?.."
  - "Есть и такие Нейтральные заклинания, для них необходимо... Что ты задумал?"
  - "Я не стану его убивать."
  Всё. Я в его радиусе поражения. Но отступать я не собирался. Снова приложил ладонь к Карману.
  Волна Тьмы!
  Вспышка!
  Жжёт. Как же сильно жжёт! Рахлес!
  Волна прошла. Ничего. Я всё ещё чувствую Карман. Но куда сильнее я чувствовал боль от десятков ожогов.
  - "Влад, это так не работает. То, что ты делаешь - не заклинание!" - голос Дедиона начал срываться на крик.
  Он приближался. Эти глаза. Человек, который не может даже шаг сделать по своей воле.
  Марионетка.
  - "Я не стану его убивать!" - повторил я ещё раз.
  Тогда что? Мысли в голове смешались. Лезет всякая чушь. Свет, Тьма.
  - Дисперсия, интерференция, разложение в спектр, - просипел я, через с трудом размыкающиеся губы.
  Сгрёб осколки застекленевшей массы, принялся раскладывать их вокруг Кармана. Два осколка взял в ладони.
  - "Что ты делаешь, Влад?"
  Его глаза всё ближе. Снова поднимает ладонь.
  Волна Тьмы!
  Вспышки!
  - А-А-А!!
  Как же больно!!
  Волна Тьмы не проходит. Получается, он может испускать её продолжительное время. Сам он при этом подходил всё ближе.
  Вспышки!
  Я горю. Кожа вздувается пузырями.
  Вспышки!!
  Он подошёл вплотную. Волна Тьмы закончилась. Сил нет. Упал на спину. Вокруг витает стеклянная пыль, создавая переливающуюся множеством цветов игру света.
  Красиво.
  Он вытащил свой меч.
  Ну, давай!!
  Удар!
  Мир застыл на одном кадре: наклонившийся надо мной узник Ментального Контроля; его меч, торчащий у меня из груди; и я, одной рукой опирающийся на землю, чуть приподнявший туловище, а вторую вытянувший навстречу своему убийце, будто в попытке остановить удар.
  Но я не пытался.
  В ладони я сжимал ошейник, снятый с его шеи. Маленький ключик расположился на своём месте.
  Сработало. В последний момент сработало.
  Поволока с его глаз спала.
  Карие.
  Я так хотел это узнать.
  Он вытащил меч из моей груди. Неглубоко вошёл. Сантиметров пять-шесть. Но конечно же, очень больно. Зато с не меньшей болью в своих карих глазах, на мою рану смотрел он.
  - Спасибо, - растворился он в воздухе вместе со своим оружием.
  Пожалуй, прилягу ненадолго.
  - "Чего развалился? Подъём!! - набатом прозвучал в голове голос Дедиона. - У тебя рана в груди и ожоги по всему телу. Не время валяться!"
  Приложил ладонь к ране. Лечение. За раз такую не вылечить. Но всё равно стало полегче.
  - "Лечение на твои ожоги будет действовать ослабленно, но хоть так. После выполнения третьего задания, ты где-то полчаса арену не покидал. Сейчас тоже спешить не станем. Каждая секунда восстановления маны на счету. Лежи, Лечи себя по мере возможности."
  Лежать. Отличная идея. Мне нравится.
  Полчаса прошли быстро. Хотя каждая из тысячи восьмиста секунд отдавалась болью по всему телу. Но время отдыха вышло, и неуклюже встав на ноги, я поплёлся к открытым Вратам. Не терпится поскорее узнать, что ждёт меня дальше.
  Рахлес!!!
  
  ***
  - Это уже точно не случайность, - Крадиса была ошеломлена увиденным. - Может его Статус врёт даже о сроке пребывания на Катиноле?
  - Это невозможно, - отрезал Князь.
  - Четыре месяца! Как он может знать о Пространственном Сокрытии?! Даже в разновидностях разбирается! - схватилась за голову обычно спокойная Крадиса.
  - Что он вообще сейчас сделал? - спросила Маладиса.
  - Физически сымитировал воздействие Нейтральной магии, - ответил Князь.
  - Это уже за пределами находчивости и сообразительности! - продолжала разоряться Крадиса.
  - Пройти невыполнимое задание, да ещё и семь раз подряд - это возможно только за пределами вообще всего, - спокойно ответил ей Князь.
  - Для следующего испытания он просто в ужасной форме, - вставил Гранс. - А ведь оно должно быть сложнее этого.
  - А потом ещё и седьмое, - дополнила Маладиса.
  - Мне нравится твоя уверенность, что он доберётся до седьмого задания, - усмехнулся человек.
  - Ну, я ведь за него болею, - улыбнувшись, ответила сукубка.
  
  ***
  "Дорогой Герой. Ты продолжаешь радовать меня своими успехами. Твоей бодрости и здоровью можно только позавидовать. Самое время наконец закончить разминку и перейти к основной программе. Чтобы тебе не пришлось больше скучать. А то что это за арена, если на ней никто даже не умер? Не зажарился до хрустящей корочки, например? Ещё и игрушку у меня забрал. Ищи её теперь заново. Но я верю, что взамен ты подаришь мне невероятное зрелище, лично заняв место покинувшей меня марионетки. Постарайся как можно лучше кривляться на потеху хозяина Колизея!!
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  - "Он действительно пропал? Я его вытащил?" - с надеждой спросил я.
  - "Нет, - безжалостно разбил её Дедион. - Он не сам телепортировался. Это был Колизей. Вообще ни один маг на Катиноле, даже самый Сильный, не умеет телепортироваться. Раз уж ты оказался таким продвинутым в вопросах физики, то и сам должен понимать, что перед телепортацией маг должен умереть, расщепиться на атомы, чтобы собраться в другом месте. Такое никому не под Силу. На такие невероятно сложные кульбиты способна только... э-эм, Высшая Магия."
  Я слышал эту паузу. Сколько уже можно?!
  Ещё гуляя по лесу Крирда, я активно интересовался Геройством и всем, что с ним связано. Тогда, в рассказах Дедиона всплыл этот термин - Высшая Магия. Вот только я уже разобрался в характере своего попутчика, он не любит неточности и допущения, стараясь по возможности придерживаться строгих, точных определений и терминов. Когда он первый раз произнёс 'Высшая Магия', я сразу понял, что он темнит. Спросил напрямую, но он отнекивался. Я долго и упорно допытывался, пока Дедион честно не признался, что никакой Высшей Магии не существует, но и рассказывать мне всей правды об этом он не станет.
  Пару раз я аккуратно расспрашивал окружающих на эту тему, но в ответ получал только недоумение. Даже Нипуллон. Он искренне верил, что пророчества созданы Высшей Магией, что Герои призываются Высшей Магией.
  Все, кроме Дедиона, в это верят.
  Но я склонен доверять своему внутреннему голосу.
  В обоих смыслах.
  И теперь Дедион беспощадно играет на моих нервах, каждый раз с особой интонацией произнося 'Высшая Магия'. Типа 'я тебе ничего не скажу, но ты не забывай, что дело тут нечисто'.
  В общем, это порядком бесит.
  - "Получается, он всё ещё заложник Колизея?"
  - "Я не знаю, что на этот случай заложено в его алгоритмах. Может Колизей отпустил бедолагу, может оставил для использования в других испытаниях."
  Ясно. Приложил ладонь к лицу. Лечение. Отлично - на лице и шее больше ожогов не осталось.
  - "Не налегай. Ещё два Лечения в течении часа и всё."
  Дедион прав. Я стал ещё ближе к Истощению. Трясучка по всему телу. Боль от ожогов. Во рту пересохло. Ману приходиться экономить даже на Потоке Воды. Жаждать воды, иметь возможность напиться, но самому сдерживать себя от этого - новый вид придуманного мной самоистязания.
  - "Это ведь конец, да, Влад? - шокировал меня этими словами Дедион. - Не трудно понять устройство этого Колизея. Не просто пятьдесят заданий, одно сложнее другого. Всё куда хуже: сразу первое испытание в нём невыполнимо для проходящего Колизей Героя. И последующие испытания становятся только сложнее."
  - "Я бы не сказал, что первое задание..."
  - "Невыполнимое. Просто Колизей не мог учесть твоих навыков с этим оружием. И в его использовании, и в его противостоянии. Но по факту: шесть врагов с дальнобойным оружием и неплохими навыками его использования против одного Разумного без атакующей магии вообще. Вывод однозначный.
  Дальше - только хуже. Ты уже на пределе, а впереди ещё сорок пять заданий с увеличением сложности."
  - "На пределе? Не смеши! Ещё пару заданий моё тело выдержит. Потом парочку пройду на упрямстве. Ещё несколько на силе воли. Чутка на желании покарать Князя Тьмы. Остальные сорок испытаний проскочу за счёт сексуальной неудовлетворённости. Зря что ли два месяца сдерживался?"
  - "Рад, что у тебя ещё остались силы шутить. Жаль, это никак не поможет."
  - "Я думал, ты будешь делать всё, чтобы мы спаслись, даже если нужно будет мне что-то недоговаривать. Будешь пользоваться моими и сильными, и слабыми сторонами. Такой уж ты - рационалист, ищущий всему причину, высчитывающий вероятности. И конечно, с дурным чувством юмора. К чему тогда это плачевное настроение?"
  - "Я не сдался. Буду делать что должно. Но как ты и сказал - я рационалист. Я всегда смотрю правде в глаза. Знаешь, Влад, если перед смертью у тебя будет пара секунд свободного времени, я был бы рад, расскажи ты, зачем ты так активно ищешь своей смерти. Как рационалист я не могу понять этого сочетания: твоей невероятной способности цепляться за жизнь в самых сложных ситуациях и невероятного желания эту жизнь ни за что потерять."
  Хороший вопрос, Дедион. Но не сейчас.
  - "Может быть и расскажу. Только пары секунд будет недостаточно."
  Остальное время перерыва провели молча. Я дважды использовал Лечение и теперь вполне сносно себя чувствовал.
  Не боец, но и не мертвец.
  За три минуты до начала очередного испытания нам дали возможность взглянуть на то, что нас ждёт.
  Арена повторяла ту, что была во втором задании - круг радиусом сто метров. Никаких укрытий. Песок. По периметру арены, на стене, висело разнообразное оружие.
  В центре стояли они.
  - "Орки. Трое. Рахлес! Рахлес!! Рахлес!!!"
  - "Успокойся, Дедион. Конкретика."
  Но его негодование я понимал. Орки - махины выше трёх метров ростом и где-то полтора метра в плечах. Кожа тёмно-зелёная. Из одежды на них было только подобие юбок до колен, видимо, чтобы не светить причиндалами. В руках у каждого была палица (принципиально не стану называть их булавами). Здоровые, металлические, шипастые. Размером... да с меня. Черты лица были слишком резкие, поэтому красавцами их было не назвать, но и ожидаемых от орков страшных гримас и здоровенных клыков, торчащих из нижней челюсти, также не было.
  - "Если вкратце. Полуразумны, имеют общих предков с ограми. Обычно живут в уединённых поселениях. Упрощенная речь, минимальные коммуникативные способности. Сверхпрочная кожа, которую не возьмёт твой меч, даже с Рывком. Максимум царапину оставишь... Хотя нет, не оставишь. Огромная физическая сила: один удар - ты труп. Неповоротливы, но и медлительными их не назвать. Они прирождённые воины. Всю жизнь с рождения посвящают битвам. Эти дубины - ритуальный для них предмет: делают насечки за каждого убитого врага, если посчитают его достойным. Развитая воинская гордость. Участвуют в качестве наёмников в сражениях по всему континенту, если одной из сторон хватит золота с ними расплатиться."
  - "Слабые места? Глаза, например."
  - "Только глаза. И поверь, они знают об этом лучше всех. Убитый ударом в глаз орк - аллегория события, происходящего не чаще, чем раз в сто лет."
  - "Оружие на стенах?"
  - "Обычная сталь. Твой меч хотя бы самозатачивается и укреплён магически, а это просто железки. Влад, подумай сам: на третьей арене не было ни одного подходящего для борьбы с Крокерами оружия, на пятой ключ был спрятан в недосягаемом Пространственном Кармане. Колизей просто издевается, давая ложную надежду. Здесь нет ничего, что способно нанести даже минимальный урон оркам. Твоё следующее испытание - остановить и разобрать на части три боевых танка при помощи зубочистки."
  - "Может их и не нужно убивать? Может, достаточно продержаться определённое время или выполнить какое-нибудь условие, убегая от них по арене?"
  - "Нет, Влад. Врата Победы на этой арене тёмно-оранжевые, как было на первой арене. Откроются, только если Герой останется единственным выжившим."
  Все мои надежды были в пыль разрушены беспристрастными ответами Дедиона.
  - "Идеи, варианты? Ты можешь мне хоть чем-то помочь?"
  - "Только одним."
  - "Говори."
  - "Фатэм."
  Решётка начала подниматься. Шестое испытание началось.
  -----
  Я действительно не вижу способ победить, Влад. Всегда считал себя тактиком, способным найти решение в тяжёлой ситуации, но на поверку оказалось, что это не так. Я придумал, создал и развил свой магический билд, а дальше во всём полагался на него. Теперь же, когда у меня ничего не осталось...
  Но я сделал всё, что от меня зависит, чтобы помочь найти этот способ тебе, Влад.
  - Прирождённые воины, значит? Прирождённые, да? - зло прошептал Влад, выходя на песок арены.
  
  ***
  Мой взгляд блуждал по картинкам артефакта. Шестое испытание началось. Это было слишком... жестоко. Во всех предыдущих испытаниях враги в целом были Сильнее Героя, но их хотя бы можно было ранить, а значит и убить.
  Но здесь...
  Орки очень Сильны. Мне доводилось видеть, как они сражаются. Неистово, без устали. Обычно при противостояниях орков применяют для выявления Сильных магов врага. Они прут напролом, превращая живую силу врага в мёртвую, а укрепления в развалины. Их не просто тяжело ранить, они ещё и невероятно выносливы: даже получив множество серьёзных ранений, продолжают свирепо сражаться. Поэтому за них обычно принимаются Сильнейшие маги врага, пока орки не прорвут линию обороны. Тем самым они выдают своё положение.
  И их атакуют.
  Стандартная тактика.
  Что сразу с тремя орками сможет сделать один четырёхмесячный Герой, я Разума не приложу.
  На противоположной стороне арене, рядом с Вратами Победы висел арбалет. Там же были болты для него. Очередная ложная надежда. Герой проходит через всю арену, добирается до вожделенного арбалета и... ничего. 'Орка можно убить метким выстрелом из арбалета в глаз!' - просто легенда. Орки, может и не Разумны, но и глупцами их не назвать. Никто из них никогда не позволит такому выстрелу случиться.
  Это конец.
  Когда я окончательно в этом уверился... на арене начала твориться какая-то жесть. Герой вытащил из ножен меч и... бросил его на землю. Логично, наверное, толку от него нет, только веса лишнего добавляет. Пара расстёгнутых застёжек и на землю упал его кожаный доспех. Герой остался только в рубашке, что была под доспехом. Тоже в общем логично, доспех от удара орка ни разу не спасёт. Герой сделал ставку на ловкость и скорость.
  Когда Герой остался без оружия и защиты, я сразу пришёл к выводу, что его поступки были логичны. Почему же я тогда так удивился в момент, когда он это делал? Не ожидал? Герой ведёт себя слишком логично и спокойно для безнадёжной ситуации? И что теперь? Побежит за арбалетом?
  Герой начал материться.
  Крирдыкун (Свиное отродье),
  Крирдынаш (Жена свиньи),
  Крирдызирнашрук (Твоя жена изменяет тебе со свином).
  Ещё и жест показал характерный... как бы помягче объяснить: совокупление со свином в пассивном положении.
  Самые унизительные оскорбления для орков. Сам факт произошедшего ввёл меня в ступор. Что он творит?! Провоцирует? И лишь потом возник вопрос: КАК? Высшая Магия не дарует Героям знаний о наречиях орков, и уж тем более о жестах, принятых в их племени. Откуда он их узнал? Как он вообще узнаёт всё, что связано с заданиями?
  И тут Герой совсем сошёл с Разума. Он пошёл прямо на орков с голыми руками. Я уже был готов поставить крест на этом прохождении Колизея. Вот только Князь, пару минут назад увидев, что ожидает Героя в этом испытании, расслабленно развалился в кресле, вдруг снова собрался, придвинулся ближе к артефакту, глаза его загорелись этим необычным сиянием интереса.
  Я чего-то не понимаю?
  Через пару минут я понял - я ничего не понимаю. КАК?! Герой носился между орками, выкрикивая всё новые оскорбления, показывая всё более грязные жесты. Орки махали своими дубинами во все стороны, били по воздуху, били по земле, били друг по другу, но никак не могли попасть по верткому Герою.
  Да, они били друг дружку. Все трое уже хромали. Сломанные лодыжки, выгнутые колени, у двоих сломанные руки.
  Вид Героя был далёк от героического. Он ползал на коленях, падал, прыгал, кувыркался, его всего шатало. По нему не было серьёзных попаданий, но косвенного урона Герой получил немало. Удары орков поднимали завесы из песка, Герой постоянно отплёвывался, протирал глаза. Казалось, он порой уворачивается вслепую.
  Один раз, в редкий момент, когда Герой смог подняться на ноги, я увидел, что его шатало как маятник, он не мог просто стоять прямо.
  - Грёбанный синдром Джека Воробья, - сказал что-то непонятное Герой не на общем языке Катинола.
  Дубина одного из орков просвистела в нескольких сантиметрах от головы Героя, воткнулась в землю, подняв фонтан песка, накрывший Героя. Герой перевёл расфокусированный взгляд на дубину, как будто впервые такую видел, выпрямился:
  - Капитана Джека Воробья, - продолжил нести чушь Герой.
  Первому орку сломали хребет.
  Сначала он получил мощный удар по колену. Второе было уже не рабочим, поэтому орк грохнулся на землю. Герой стремительно вскочил ему на спину, начав с двойным усердием провоцировать ближайшего орка. Тот подошёл ближе. Вот только орки не дураки. Сначала он нанёс горизонтальный удар. Но Герой совершил странный кульбит, крутнувшись в воздухе, и дубина прошла мимо. Ещё парочка грязных оскорблений окончательно вывели орка из себя и следующий удар он нанёс сверху. В последний момент Герой отскочил назад, а вот лежащему под ним орку повезло меньше. Несколько конвульсий и он затих.
  Дальнейшее сражение напоминало бой инвалидов. Орки были злы, просто в бешенстве, вот только ранения не давали им проявить активность. Герой же вообще почти не вставал с колен, ползая по арене на четвереньках. Не самое достойное сражение, как по мне. Вот только глаза Князя. Я очень редко видел такой интерес в его глазах. Не знаю почему, но этот взгляд обладает странным притяжением. Мне бы хотелось, чтобы когда-нибудь он посмотрел так и на меня.
  Второму орку сломали шею. Его ноги уже были переломаны, и за Героем он гонялся на коленях. Герой в какой-то момент всё же смог подняться и подманил второго орка. Тот тоже был весь искалечен. Рука, в которой он изначально держал дубину, была сломана, он взял её во вторую, но и та чуть позже была отбита сильным ударом.
  Всё прошло как Герой и задумывал: удар дубиной, уклонение в последний момент, попадание прямо в шею своего собрата, перелом шейных позвонков.
  Убитый орк рухнул на землю.
  Один на один. В Герое появились скрытые Силы, по крайней мере удалялся он от последнего орка на ногах. И даже заговорил.
  - Прирождённые воины? Вы не понимаете, что это вообще значит! Воинская гордость? Не смешите! Стоило вам только отбросить свои дубины, и я бы уже остывал на песке, разорванный на части. Настоящий воин всегда знает, когда нужно отбросить оружие! - Герой подкинул ногой выброшенный в начале испытания меч, подхватил его, крутнул в ладони, после чего повернулся к последнему орку лицом. Тот стоял на коленях, с трудом удерживая единственной не сломанной рукой свою огромную дубину. - Я тебе покажу прирождённого воина! Держи свои глаза широко открытыми!
  Через несколько минут скаканий вокруг орка Герой дождался удачного момента и вогнал меч в глаз последнего врага.
  Решётка поднялась. Герой несколько раз дёрнул меч. Но толи тот слишком глубоко застрял в голове орка, толи у Героя уже просто не оставалось сил даже на это. Махнув рукой, он направился в комнату подготовки. Стоило ему только оказаться внутри и Герой упал на землю раньше, чем за ним опустилась решётка.
  
  ***
  - Это безумие какое-то, - прошептала Крадиса. - Последнее испытание! Если он...
  - Он почти мёртв, - сказал Гранс.
  - Он был почти мёртв всё время этого испытания. И всё же он справился, - поддержала подругу Маладиса. - Я буду болеть за него до последнего.
  - Я не меньше вашего хочу его победы. Но обычно последнее испытание в таких вот пророчествах всегда самое гадкое, - произнёс Гранс.
  - Нет нужды гадать. Через час всё решится, - Князь перевёл взгляд на Крадису. - В этом задании Герой снова проявил неожиданную информированность. Заранее такое не подстроить. Но если бы это была хитрая ловушка, чтобы подставить нас с нарушением условия о помощи Герою, Врата Победы бы не открывались, признавая прохождения испытаний. Высшую Магию не обмануть. Получается, то, как он это делает, признаётся пророчеством допустимым. Поэтому, если Герой не справится с последним испытанием, я должен узнать, откуда он получает необходимые знания. Это может сильно помочь нам в будущем.
  - Будет исполнено! - вытянулась Крадиса.
  - Надеюсь, это не понадобится, - тихо произнёс Князь Тьмы, возвращая взгляд на экран. - Очень надеюсь.
  
  ***
  - "Влад, вставай! Рота, подъём!"
  - "Хватит орать," - простонал я.
  Я начал стонать даже в мыслях.
  - "Час перерыва почти прошёл. Скоро сможем посмотреть, что нас ожидает."
  Я завалился прямо на сундук в центре комнаты. Больше было просто некуда. Поэтому за полноценный отдых этот час засчитать трудно, учитывая в каком положении я провалялся.
  NYREP (Поток Воды). Напился. Нет сил больше терпеть. Приложил ладонь к голове. Лечение. Немного прояснилось.
  - "Не балуйся этим особо. Лечение в первую очередь залечивает раны, а возникающее чувство сытости и бодрости лишь временный побочный эффект."
  - 'Знаю. Временные меры для преодоления временных трудностей.'
  Читать очередной творческий высер Князя Тьмы откровенно не хотелось, но вероятность, что в нём может быть зацепка для прохождения задания, вынуждает.
  
  "Дорогой Герой. Теперь я вижу, что ты стараешься вести себя, как тебе и положено - ползая в грязи на коленях. Прекрасное зрелище! Я запомню его надолго. Впрочем, вру: я забуду тебя и всё, что с тобой связано, через секунду после окончания твоего прохождения. Видишь, я не стал прямо говорить 'после твоей смерти', всё же мы друзья. Не буду тебя больше загружать, уверен, тебе сейчас не до лишней информации. Позабавь меня напоследок ещё немного, мой Герой.
  
  Искренне твой, Князь Тьмы."
  
  - "Пустышка."
  Я был бы даже рад, сумей это чтиво вызвать во мне гнев или ярость.
  Ничего.
  Перегорел.
  - "Похоже на то, - согласился Дедион. - А Тьма уже должна была рассеяться."
  Поднялся на ноги. Подошёл к вратам. Ничего не видно. Может и не врут про взгляд в тьму бездну - я поймал себя на отчётливом ощущении, что кто-то смотрит на меня в ответ.
  И на желании в неё нырнуть.
  - "Больше подсказок не будет."
  Никаких эмоций на этот счёт. Просто принял к сведению новые вводные.
  Решётка начала подниматься. Тьма, защищавшая и скрывавшая меня от очередного испытания, медленно рассеялась.
  
  ***
  - Арена пуста, - нервно произнесла Крадиса. - Испытание начнётся через две минуты. Давай, покажи, кто враг!
  - Зачем посреди арены огромное кожаное кресло? - спросил Гранс.
  - Я бы тоже хотела это понять, - со странной интонацией произнесла Маладиса.
  - Может быть оно нужно для... - начала говорить Крадиса, как вдруг яркий свет окутал Маладису. Вспышка. Сукубка испарилась. - Что? Как? Маладиса!!
  - Успокойся, - произнёс Князь Тьмы, указывая рукой на экран. - Она там. Ты был прав, Гранс - последнее испытание действительно самое гадкое.
  Маладиса сидела в кресле в центре арены.
  - Что? Нет! Зачем?! - схватилась за голову Крадиса, медленно сползая по стене на пол.
  - Князь, я не так много знаю о данном пророчестве, но насколько мне известно, его прохождение очень важно для всех нас, я прав? - осторожно спросил Гранс.
  Князь посмотрел на человека. Несколько секунд он просто молчал.
  - Ты не представляешь, насколько важно, - произнёс он наконец.
  - Тогда я, будь на месте Маладисы... - замолчал Гранс.
  - Что ты несёшь, Гранс!? - закричала Крадиса.
  - Успокойся, Крадиса! - повысил голос Князь. - Она не может поддаться, Гранс. Мы не можем помогать Герою в прохождении никаким способом. Она обязана сражаться в полную Силу, иначе прохождение не будет зачтено. В таком случае её смерть окажется напрасной.
  - Тогда ему конец. Герои на Катиноле редко проживают долгий срок. Ни один из них не сможет справиться с врагом уровня Маладисы. Это пророчество невыполнимо даже на первом своём этапе, - заключил Гранс.
  - Досмотрим до конца, делать выводы будем позже, - вернулся к просмотру Князь.
  
  ***
  Этого не может быть!! Значит последнее испытание для Героя - это я. Может... Нет, нельзя. Поддаться нельзя! Рахлес! Рахлес!! Проклятый Колизей!! Должен быть предел твоим издевательствам!
  Ситуация становится критической. Если не закрыть Пространственную Яму, которую создало пророчество, поместив в неё Колизей, грядёт катастрофа. Никто раньше не проходил больше трёх испытаний. И сейчас, впервые...
  Рахлес! Рахлес!! Я бы с радостью отдала свою жизнь ради... только смысла нет.
  Придётся его убить. Герой слаб... нет, не Силён... тоже нет. В общем, я смогу с ним справится даже без использования своих основных способностей. Хотя... почему бы и нет? Пусть он лучше умрёт одурманенный грёзами, утопая в развратных мечтах. В первый раз я думаю об этом в хорошем ключе, но он такую смерть заслужил. И применение моей самой расположенной магии (как и у любой сукубки), не будет считаться поддавком.
  Идёт. Неплохо держится. После последнего испытания казался совсем обессиленным. Остановился, не доходя до меня десяти метров. Окинул меня пристальным взглядом. Убрал нож. Зачем?
  Впрочем, неважно.
  YTRGE (Грёзы Любви).
  YTRDE (Голос Любви).
  - Подходи, Герой, не бойся. В этом испытании тебе не нужно будет сражаться. Это испытание - награда за твои подвиги. Здесь ты сможешь вкусить самый сладкий, самый сочный плод. - Не буду придумывать чего-то необычного, пойдём по самому простому пути, все мужики на него ведутся, как Разумалишённые. - Вот твоя награда. Посмотри:
  'нежная, белая кожа,
  полные, сочные груди,
  длинные, манящие ножки,
  длинный, умелый язычок,
  горячее, ждущее лоно.
  Твоё мужское достоинство никогда не забудет этих ласк. Не сможет забыть моё тело. Мой тёплый, влажный ротик, упругие груди и конечно, самую незабываемую вагину в твоей жизни.
  Ну же, иди ко мне. Ты ведь хочешь меня?'
  Но Герой не сдвинулся с места.
  - Хм-м, как интересно. - Его голос не похож на безвольный. Стоп! Я только сейчас поняла, что не чувствую отклик его Разума. Не обратила на это внимания, ведь я не почувствовала никакого сопротивления своей магии, и решила, что всё прошло отлично. Но как? Сопротивления нет, я просто не могу войти в его Разум. - А ты ничего не путаешь, красотка? Почти по всем пунктам ошибочка:
  'жесткая, как будто из чешуек, розовая кожа,
  почти полное отсутствие груди,
  по ножкам - согласен, длинные и манящие,
  я не гинеколог, но вряд ли это лоно - ждущее, узенькое просто ужас, у тебя хоть опыт-то есть?'
  Что он несёт? Издевается надо мной? Каким-то образом отразил мою магию и теперь глумится?
  - Язычок и правда длинный, только вот зубки у тебя больно остренькие все, с такими опасно вытворять обещанные тобой ласки, - продолжал тем временем Герой.
  Я поднялась с кресла. Когти на ладонях чуть удлинились. Пора это заканчивать.
  - Но ты права: я хочу тебя!
  ЧТО? Что он сейчас сказал?
  Герой стремительно преодолел разделяющее нас расстояние. Я даже сделать ничего не успела. Одну руку он завёл мне за спину, резко притянул к себе, второй ухватился за... эй, это моя попа!
  Сжал. Сильно. Моя кожа действительно жёсткая, как и у любой сукубки. Зачем-то я встала на цыпочки, чтобы его лицо оказалось напротив моего.
  - Ты мне тут много всякого наобещала, - прошептал Герой мне на ушко. - Пока всё не исполнишь, я с тебя не слезу.
  Что вообще здесь творится?
  
  ***
  Гранс зашёл в комнату Обзора.
  - Да сколько можно?! - посмотрел он на экран. - Почти три часа прошло!
  - Даже не знаю, что на это сказать, - произнёс Князь.
  - Разве это не нарушение условий пророчества? Она ведь может убить его в любой момент. Слышал, когти сукубок способны разрезать почти что угодно.
  - Да, спину она ими Герою знатно расцарапала, - усмехнулся Князь. - И зубки её сейчас находятся в удачном месте, стоит только сомкнуть - обильно кровоточащая рана обеспечена. А крови там сейчас немало. Но думаю, у Маладисы другие планы на это оружие врага и на их сражение в целом.
  - Не думаю, что это смешно, Князь, - неуверенно произнёс Гранс. - Она может нарушить условия пророчества ради удовлетворения своей похоти.
  - Похоти? - удивился Князь. - Ты ведь мало знаешь о сукубках? - тонко улыбнувшись, поинтересовался он у человека.
  - Почти не доводилось встречать их раньше.
  - Почти все сукубки фригидны, Гранс. - Человек впал в ступор от этих слов. - У них высочайшая расположенность к очаровывающим типам магии, но сами они... В общем, сукубки чаще других сталкиваются с худшими проявлениями в мужчинах. Уж Маладиса точно фригидна, я это прекрасно знаю.
  - Но, тогда...
  - И она не поддаётся, - перебил Князь. - Всё честно. У этой арены тёмно-фиолетовые Врата Победы. Колизей сам решает, прошёл Герой испытание или нет. Смотрите, - указал он рукой в угол экрана, где было отдельное изображение Врат. Открытых. - Ещё два с половиной часа назад, когда Маладиса в первый раз особенно громко застонала, изогнулась, а потом без сил упала сверху на Героя, Врата открылись.
  Крадиса, все это время сидевшая с покрасневшим лицом и уткнувшись в пол взглядом, подняла голову.
  - Но это... значит... он прошёл...
  - Да, как только Герой пройдёт через Врата, Колизей будет пройден.
  Крадиса опустила лицо в ладони, плечи её затряслись.
  - Я... Князь... я ведь и правда не верила... я...
  - Ты справилась, Крадиса, - мягко произнёс Князь.
  - Нет... я сомневалась... даже не смогла понять, что он способен...
  - Ты впервые засомневалась. Первый раз обратилась за советом напрямую ко мне. Ты что-то в нём почувствовала. Именно на твою интуицию я положился, отправляя в Колизей настолько молодого Героя, Крадиса. Ты молодец.
  - Я... я недостойна таких...
  - Хватит! - рявкнул Князь. Крадиса тут же подскочила на ноги. - Ещё ничего не кончено. Нас ждёт много дел. Первое. Крадиса. Расследование по Герою отменяется. Найди Талису и Гро Така, передай им мой приказ: пусть держат рот на замке. Всё, что касается Героя - абсолютно секретно. Никаких разговоров, никаких упоминаний. Продолжайте как и раньше вылавливать всех Героев в округе, приводите в Замок, через пару дней отпускайте. Ясно?!
  - Будет исполнено! - твёрдо ответила Крадиса.
  - Извините, что вмешиваюсь, но может вы мне расскажите, в чём важность этого пророчества? Я слышал, что Колизей лишь его часть. И что вторая часть пророчества гораздо сложнее, - не выдержал неведения Гранс.
  - Хорошо, Гранс, я расскажу, - заговорил Князь после недолгого молчания. - Мне плевать на награды за выполнение этапов пророчества. Они колоссальны, но не стоят таких усилий. Проблема в Пространственной Яме. Она была создана для появления в Замке Колизея. Но сама Яма оказалась куда больше. Пророчеству шестьсот лет. Мы исследуем Яму всё это время, но так и не изучили её полностью. Дверь в Замке не единственная на нашей территории. Их несколько. И периодически они меняют точку выхода. За последние триста лет на нас семь раз нападали соседи, четыре раза за последние сто лет. Из этих семи нападений шесть - через Пространственную Яму. Потери огромны, ведь били прямо в тыл наших сил, и мы не способны эти тропинки перекрыть. Но это мелочь. Эта проклятая Яма имеет выходы даже на континентах Шантри и Орненг, - Гранс был в шоке. Континенты, на которых обитают легендарные монстры, которыми пугают детей. И не только. - Да, Гранс, те самые Ледяные Львы и Огненные Орлы. Их следы также постоянно находят в Яме, с каждым годом всё ближе к нам. Из пяти глобальных проблем, обсуждаемых Малым Советом, четыре напрямую связанны с Пространственной Ямой.
  - Не думал, что всё настолько серьёзно, - задумчиво прошептал Гранс.
  - И это я ещё не стал тебе рассказывать о самых больших сложностях, связанных с Ямой. Но теперь с ними покончено. Как только Герой пройдёт Колизей, Яма начнёт закрываться. Через пару месяцев мы наконец избавимся от этой смертельной угрозы прямо у нас под боком. Это самое важное. - Князь замолчал, прикрыв на секунду глаза. - А теперь о второй части пророчества. Мы должны предложить Герою основное задание, он может его принять или отказаться. Если примет, мы получим ещё бо'льшую награду. А уж если выполнит... ну, оно в принципе невыполнимо. Поэтому секретность. Если об этом задании узнают - у Героя будут проблемы. Большие. Учитывая, что он для нас сделал, не хотелось бы так его подставлять. Выход из Колизея тоже в этой части Замка, поэтому, Гранс, тебе нужно будет... - Князь вдруг прервался, глубоко задумавшись. - Нет, сделаем по-другому. Уведи всех отсюда.
  - Всех? Со всего крыла?
  - Да, до единого. Я сам встречу Героя и сам предложу ему новое задание. По условиям мы не может на него давить. Только я и он.
  - Понадобится время, Князь, - чуть склонил голову Гранс.
  - Поторопись.
  
  ***
  Прошёл через Врата. За ними находился длинный прямой коридор. А где Комната Подготовки? Любые отклонения от нормы настораживают.
  Впрочем, не стоять же на месте.
  Маладиса, в какой-то момент увидев, что Врата открыты, открыла в себе второе, третье, N-ое дыхание. Как жена, представляющая своего голливудского любимчика, когда она с мужем. Странно было ощущать себя заменой открытых Врат. Хм-м, открытые врата - прям фетишистский символ.
  Старик Фрейд был бы мной доволен.
  Если же отбросить шутки, этот коридор меня действительно напрягает. Настал момент 'включить' Дедиона.
  - "Наконец-то! - заголосил он во всю мощь отсутствующих лёгких. - Снова вместе! Три часа, Влад. Три часа! Скажи мне, что это было то, о чём я думаю!" - меня аж передёрнуло от его возбуждённого тона.
  - "Ты чего? Не так много причин, почему я тебя отключаю, а так как доски для игры в дженгу у неё с собой не было..."
  - "Для дженги не нужна доска, - рефлекторно поправил меня Дедион. - Рахлес! Влад! Скажи прямо: ты её трахнул?"
  - "Да что с тобой? Она ведь сукубка, я прав? Это вроде как их стихия."
  - "Ничего ты не понимаешь. Убийство орка ударом в глаз происходят сплошь и рядом по сравнению с реальным сексом с сукубкой."
  - "Серьёзно?" - удивился я.
  Это как так?
  - "Избежать мощных Ментальных заклинаний, позволяющих в фантазиях нагнуть сукубку и заставляющих жертву безропотно подставиться под удар одними из самых опасных когтей на Катиноле, только для того, чтобы самому внаглую подойти под удар и реально нагнуть сукубку. За такую историю, даже мои соседи по палате - Ленин и Наполеон, - посчитали бы меня психом. Я должен был это увидеть хоть на одно мгновение!"
  - "Не продолжай, меня от одной мысли тошнит."
  Во время нашего диалога я медленно продвигался по коридору. Пока прямо передо мной, с потолка в пол, неожиданно не ударил столб яркого света. Я сразу же отскочил назад, выхватив нож.
  - "Тебе бы тоже нашлось место в нашей палате, параноик, - насмешливо прозвучал голос Дедиона. - Бояться нечего - это Столб Лечения, артефактное заклинание."
  Я не боюсь. Я паранойю.
  Медленно засунул ладонь внутрь. И правда Лечение. Зашёл целиком. Блаженство! Постоял какое-то время.
  - "Не злоупотребляй."
  А очень хочется. Переборов себя, прошёл дальше.
  - "Раз в семь заданий будут Лечить? Глядишь и до кормёжки дойдёт. Если ещё кроватку в Комнате Подготовки поставят, Колизей постепенно превратится в экстремальный курорт," - разом поднялось у меня настроение.
  - "Местную девушку, падкую на приезжих принцев, ты уже нашёл. Она не была под Контролем, у тебя было три часа на допрос с пристрастием. Узнал что-нибудь?"
  - "Только имя. На остальные вопросы ответ один: 'Мне нельзя говорить'. Она, кажется, местная, из Замка."
  - "Понятно, что нам до сих пор ничего не понятно. Там впереди дверь. Обычная. Без решёток."
  Я тоже уже успел её заприметить.
  Подошёл. Постоял. Взялся за ручку. Постоял. Опустил. Постоял. Распахнул дверь. Постоял.
  Хватит!
  Смело зашёл внутрь. Настоящие хоромы. Стол, несколько стульев, широкий мягкий диван, напротив него на стене висело огромное зеркало. Из мебели всё. Ещё был мягкий, пушистый ковёр под ногами.
  Сразу подметил точки входа-выхода: помимо той двери, через которую я вошёл, было ещё две.
  Закрытые.
  В центре комнаты стояла Адми.
  Так, что-то мне это не нравится.
  - Я не буду с тобой сражаться, - сказал я серьёзно.
  Адми, собиравшаяся что-то сказать, сбилась, посмотрела на меня своим умильным взглядом.
  - Тебе больше ни с кем не придётся сражаться, - улыбнулась она.
  - Нормально ведь общались, зачем сразу проклятия?
  Снова я сбил демоницу с толку. Некоторое время она смотрела на меня с недоумением, как вдруг...
  - Ха-ха-ха-ха! - звонкий смех заполнил помещение. - Для тебя, пожалуй, это и правда проклятие. Но дело в другом: ты прошёл Колизей, Влад.
  Серьёзно?
  - Я думал будет пятьдесят заданий.
  - Семь. Заданий всего семь. Хотя слово 'всего' здесь неуместно, - погрустнела Адми.
  - "Как я сразу не понял?! - обрадованно воскликнул Дедион. - Обычная уловка Колизея, заставляющая опустить ладони раньше времени. Ну конечно же! Пятьдесят таких испытаний даже для пророчества уже слишком. Даже семь перебор. Награда должна быть превосходной. Уж точно получше того же Цветка Роста."
  Во время радостной речи Дедиона я не сводил взгляда с Адми.
  - Ты, кажется, не очень рада. Я думал пройти Колизей важно для вас.
  - Важно. Очень. И я рада за нас, - потупила она глазки. - Но для тебя это не конец.
  - Я не буду с тобой сражаться, - повторил я.
  - Ты... - запнулась Адми. - Ты странный. Нет, мы не станем врагами. Колизей - лишь первый этап. Он отбирал среди Героев тех, кому можно доверить основное задание пророчества.
  - "Отбирал? Типа 'ну этих лузеров, не способных пройти семь невыполнимых испытаний за двенадцать часов'. Что там за задание такое?! Стоп. Если пророчество ещё не пройдено, значит никакой награды ты не получишь!.. Ха-а-а... - тяжко протянул Дедион. - Только ты мог в такое вляпаться," - с унынием в голосе закончил он.
  - Ты меня слушаешь? - с тревогой посмотрела на меня Адми.
  - Да-да, конечно слушаю. Значит сейчас будет главное испытание?
  - Нет, не сейчас. Задание пророчества появится у тебя в Статусе. Ты можешь выполнять его целые тысячелетия. Ограничения по времени нет. И ещё... ты можешь от него отказаться. Не принимать. Просто уйти.
  - Но вам нужно, чтобы я согласился?
  - Нам... - опять она потупилась. - Будет лучше.
  - "Ясно. И теперь ты примешь это сверхпроблемное задание ради демонической девчонки."
  - "Ради девчонки?"
  - "Не ври мне, Влад. 'Как много героев погибло за эти шестьсот лет?', 'Пора это заканчивать', - спародировал меня Дедион. Очень похоже получилось. - Брехня. Я вижу то же, что и ты. А смотрел ты только в синие глазки летучей мышки, увидел в них какую-то свою романтическую дурь и готово. Ты пошёл на все эти мучения только ради неё - ради демонической дырконосительницы. Вернее, из-за того, что ты так сильно ищешь своей смерти, для тебя и такого мелкого повода было достаточно."
  Может, ты и прав, Дедион. Но есть и ещё одна причина.
  - Хм-м, думаю я приму это задание, - Рахлес, как-то неестественно получилось. - Но сначала хотелось бы встретиться с Князем Тьмы лично. Герой, совершивший для вас важное дело - прошедший Колизей. Он ведь уделит мне пару минут?
  - "Ты чего удумал? Мы с Лениным и Наполеоном тебя бы в свою палату не пустили. Совсем свихнулся!? Князь размажет тебя одним пальцем. Да и письма, их же не он писал, а сам Колизей. Скорее всего," - принялся завывать в голове Дедион.
  - Ты уже, - мило улыбнулась Адми.
  - Не понял, - стушевался я.
  Я не ослышался?
  - Ты уже говоришь с Князем Тьмы, - скрестила руки под грудью и приняла горделивую позу Адми.
  - Ты?..
  - "Разве Князь Тьмы - девушка?"
  - "Нет конечно. Он ведь Князь, а не Княгиня. Постой. Слышал я один слушок, что Князь Тьмы был девушкой, но потом превратился в мужчину. Вернее он... она и Князем-то стала после смены пола. Из своих девятисот лет почти семьсот она - мужчина. Благодаря высокой расположенности к магии Трансформации."
  - Магия Трансформации, - прошептал я.
  - Как? - опешила Адми. - Последние триста лет даже слухов не осталось.
  - Значит, это правда? Ты девушка, которая превратилась в мужчину?
  - Какая разница, девушка я изначально или нет? - мило насупилась Адми. -Сейчас я могу быть кем угодно.
  - Мне большая разница, - твёрдо ответил я.
  - Я... - замялась демоница. - Девушка. До получения Титула меня звали Адми. Но уже шестьсот пятьдесят лет я - Князь Тьмы.
  - Вот же... Рахлес! Ты, наверное, догадываешься, что я собирался сотворить с Князем Тьмы?
  - Догадываюсь, - осторожно произнесла Адми. - Хоть я и не при чём.
  - Хитрый план! Я готовлюсь, планирую жёсткую, неотвратимую месть опасному здоровому демонюге, а тут бац!.. И как такой мстить? Стоп! Что за бред? Я собирался переступить через себя ради ужасной и беспощадной мсти, а когда выяснилось, что объект мести очень даже подходит для её воплощения, я вдруг сдулся. Как так? Ловушка в ловушке? Начинаю сомневаться в собственном мировоззрении.
  Ещё на середине моего монолога Адми начала хихикать. Под конец демоница смеялась в голос.
  - Аха-ха!.. а я думала, что ты уже отомстил Маладисе за всех нас. О-ой, - схватилась она за живот. - Но, если ты всё ещё считаешь, что за нами должок, я полностью в твоём распоряжении.
  Она ещё договорить не успела, как я рванул на захват цели.
  - Я... я ведь... ты ведь не... - неловко отступила демоница на пару шагов.
  Мечтай!
  - Целый Князь Тьмы ведь не откажется от своих слов?
  
  ***
  Это было неописуемо. Адми - просто концентрат женственности и милости. И когда кажется, что концентрат достиг ста процентов, она добавляет ещё.
  Во-первых, цвет кожи. Адми не вся оказалась светло-шоколадного цвета. И нет - дело не просто в полосках в области бикини, тут всё было посложнее. У Адми был светлый участок кожи спереди: он описывал её груди, шёл ниже, захватывая весь животик и сужался прямо у её вагины. Получилось похоже на вытянутое сердечко. И этот цветовой контраст был очень возбуждающим. Особенно груди. У Адми были светлые сосочки, на загорелом теле они бы сильно не выделялись, но не здесь. Сами груди бросались в глаза своей белоснежностью на фоне загорелого тела (хотя, думаю, это естественный цвет), а уже на их фоне гипнотически на меня глядели её соски.
  Во-вторых, контраст поведения. Адми очень ловко ловила ритм фрикций, активно двигалась, была очень заводной. Сначала мне показалось, что она довольно опытная, но я быстро понял, что сильно ошибался.
  Она была полностью безынициативна.
  Все смены поз, переход от одного положения к другому - я вёл во всём. Пока не понял - она просто не знает, как это делается, поэтому полагается на меня. После всего случившегося я и забыл, что Адми - девятисотлетняя демоница. Она контролирует своё Тело на запредельном уровне. Тем более с такой расположенностью. Отсюда же отличная техника при минимуме опыта. Вот и получалось, что она с физиологической и технической точки зрения была на запредельном уровне, но при этом оставалась милой, податливой, с каким-то небольшим страхом смотрящая на то, что сама творит.
  В-третьих, эмоции. Уверен, Адми может при желании полностью контролировать мимику. Но сейчас в этом не было смысла, и я видел всё. Адми прибывала в некотором шоке от того, что сейчас испытывала. Когда она приближалась к своему первому оргазму, она как-то вся сжалась, испугалась, даже попыталась отстраниться, но я не дал. А когда всё случилось, она уткнулась лицом мне в плечо, схватилась за меня обеими руками и несколько минут повторяла 'не смотри, не смотри, не смотри'. В общем, она была очень натуральной и искренней в своих эмоциях. Через какое-то время она чуть поднаторела и эффект сгладился, но полностью не исчез.
  В-четвёртых, зеркало. Проблема выбора места перед нами не стояла. Мы изначально переместились на диван. Сидя, Сидя спиной и некоторые варианты этих поз - основное блюдо в нашем секс-марафоне. Поэтому я большую часть времени не только любовался самой Адми воочию, но и смотрел на происходящее через зеркало. И это её дико смущало. Особенно, когда мы это делали сидя спиной. Я любовался её упругой попкой и грациозной спиной, а кинув взгляд на зеркало через её плечо, мог заценить скачущую грудь и выражение лица демоницы. Когда наши взгляды через зеркало пересекались, она дико смущалась, отворачивала лицо в сторону, отводила глаза.
  Почему?! Я внутри тебя! Чего ты теперь стесняешься?!
  Причём, когда десять минут назад мы сидели лицом друг к другу, ты задорно и без стеснения смотрела на меня. А вот стоило тогда кинуть взгляд на зеркало, посмотреть всё ли в порядке у тебя сзади, и ты сразу как-то тушевалась, сильнее выгибала спину. Как это работает? Я не понимаю. Может, как опытному бойцу ей не нравится, что я вижу что-то, что должно быть скрыто? Бойцовский рефлекс? Возможно. Но не удивлюсь, если с магией, боями или демоническими особенностями это никак не связанно. Вернее, с магией-то как раз связанно.
  С женской.
  И пятое, хвост. В конце концов, Адми не совсем человеческая девушка. Есть у неё и отличительные черты. Крылышки у неё пропали прежде, чем мы начали. Просто втянулись под кожу и испарились без следа. Удобно, они бы мешали придерживать её за спину и обнимать. Рожки тоже остались неудел. Не было у меня желания схватиться за них во время минета или других удобных ситуациях. Не тот был настрой для подобного. Оставался только хвост. Активного участия в процессе он не принимал и почти всё время был накручен мне на голень.
  Но при этом он сыграл важнейшую роль - индикатора.
  На его конце была кисточка, вот она и выдавала хозяйку с головой.
  Например, с поцелуями.
  Адми очень понравилось целоваться. Но она, как я уже сказал, не проявляла инициативы. Но время от времени она очень близко приближала своё лицо к моему, губки её чуть разжимались, показывался язычок, глаза чуть увлажнялись. Она невербально просила меня поцеловать её. Это было безумно возбуждающе. Но было кое-что ещё: в этот момент кисточка хвоста Адми начинала медленно постукивать меня по голени. Я, как и положено, не мог удержаться, и начинал дразнить Адми: промахивался мимо её губ, целуя в носик, подводил лицо вплотную, чтобы сразу отодвинуть обратно.
  Хвостик стучал всё требовательней и требовательней.
  Под конец он без остановки молотил по мне. И тогда наши губу соприкасались, а языки переплетались. Хвостик начинал меня нежно поглаживать. Но я не останавливался и продолжал наш поцелуй. И вот, хвостик снова начинал по мне постукивать, сначала неспеша, потом всё быстрее, пока удары не становились непрерывными. Я освобождал язык и губы Адми из плена, она резко отодвигалась от меня, делая глубокий вдох. И пока она бросала на меня укоризненные взгляды, её хвостик распушивал свою кисточку, которая плотно прижималась ко мне. Последний раз стрельнет в меня глазками, полными обиды за мою жестокость, чтобы через несколько минут начать требовать повторения.
  И конечно, оргазм. В пиковый момент хвост особенно сильно стягивался вокруг моей ноги, кисточка становилась очень тонкой, по всему хвосту несколько десятков секунд шла мелкая дрожь.
  Уверен, у меня на голени останется спиралевидный след.
  На каждое моё действие хвост выдавал свою реакцию. Даже ласки правой груди отличались от ласк левой для этой части тела Адми. Она была не просто очень чувствительной, она абсолютно всё ощущала по-разному.
  Я обратил на это внимание не случайно. Обычно я концентрируюсь на партнёрше. Мне нравится любоваться её лицом, грудью, изгибами спины, ножками. Для меня это дополнительный стимул. Но с Адми произошёл сбой. Она слишком... В общем, если бы я ещё и её шикарным телом и мимикой любовался, то точно бы ударил в грязь лицом. Не прям новый рекорд среди скорострелов, но как минимум собственный точно. Поэтому я сделал то, чем раньше не занимался - попробовал отвлечься. Так я и обнаружил особенность хвостика Адми. После нескольких оргазмов, несмотря на непродолжительные перерывы на петтинг, чувствительность упала, и я, желая реабилитироваться как мужчина, принялся во всю наслаждаться Адми во всей её красе. Тогда я и заметил все остальные её особенности (кроме сексуальной раскраски, она бросилась в глаза сразу). Но и хвост уже успел запасть мне в душу, так что за ним я тоже продолжил наблюдение. Под конец, как ни странно, именно отвлекающий фактор стал самым возбуждающим.
  Вот так, если женщина настоящая, тебя даже её хвост покорит.
  Сейчас же я был вымотан и в блаженстве. Откинулся на спинку дивана. Адми сидела на мне.
  - Влад! - чуть поёрзала она. - С Маладисой ты дольше продержался. С тебя ещё двадцать минут. Нет. Двадцать одна минута.
  - Ты о чём? С Маладисой я был весь побитый, изнемождённый, и ей понадобилось вон сколько времени, чтобы меня удовлетворить. Здесь я был полностью цел, бодр, и ты выжала меня быстрее. Это я ещё последние полчаса на Геройской силе воли держался. Так что тут победа однозначно твоя.
  - Хм-м, - приложила она пальчик к подбородку. - А ведь ты прав. Умеешь сделать девушке комплимент. - Легла она на меня сверху. - Так на чём мы остановились? - прошептала она мне на ухо. - А-ах, точно, с тебя ещё двадцать одна минута.
  - Я ведь только что...
  - Тридцать одна.
  - Это беспредел!
  - Сорок одна.
  Пока счёт на дошёл до моей смерти от истощения, я закрыл её хитрый ротик поцелуем.
  
  ***
  Я сидел на диване, раздвинув ноги. Адми сидела передо мной. Одетые. Я расчёсывал её волосы. Честно, я не видел никакой разницы. Наша акробатика никак на них не повлияла, как были прямые и шелковистые на ощупь, так и остались. Но Адми, покрутившись перед зеркалом, воскликнула: 'А это ещё что? Никуда не годится!'
  И теперь я, слушая её наставления 'вот так', 'аккуратней', 'и здесь не забудь', 'чтобы как было', тупо провожу гребешком. По-моему, по одному и тому же месту. Но Адми пока всё устраивает.
  - Прости, Влад, - виновато произнесла демоница. - Это было глупо. Я видела, что в конце тебе было уже больно, а не приятно, и всё равно... как маленькая.
  Не дай бог такое поведение станет чертой маленьких девочек.
  - Я просто... не знаю... не могла иначе... мне было так... прости.
  - Если знаешь, что мне сейчас от этого больно, постарайся меня не возбуждать. Серьёзно, умоляю, Адми, - простонал я.
  Адми повернулась ко мне лицом, полным сострадания.
  - Я не стараюсь возбудить, честно! В смысле, я буду стараться не возбудить, очень буду стараться, - скорчила умильную... я всё же скажу, не в обиду девушкам, но так и срывается с языка - мордочку, Адми.
  - А китайцы дальше пыток с капающей водой не продвинулись, - скривился я от боли в очень важной области. - Дилетанты!
  - Прости, прости, у меня просто...
  - Не получается иначе, знаю, - улыбнулся я паникующей Адми.
  - Если позволишь, - Адми прикоснулась ладонью к причинному месту.
  Боль пропала. Неприятные ощущения тоже.
  - Успокоение?
  - Да, - так и не убрала руку Адми.
  - Никаких побочных эффектов надеюсь не будет?
  - Ха-ха! - засмеялась Адми. - Надейся.
  - Ты сдержала своё слово, Князь Тьмы. Пора и мне сдержать своё. Давай своё основное задание.
  Адми вдруг стала грустно-серьёзной.
  У неё вообще быстро меняется настроение.
  - Я правда не хотела отправлять тебя в Колизей, Влад, - опустила она голову. - Только...
  - Вам это было очень нужно. Я знаю. Увидел ещё тогда, по твоему лицу.
  - Ты даже не представляешь, как сильно. Поверь, в недалёком будущем... по моим меркам недалёком, - уточнила она. - Ты спас всех жителей моего региона. И не только моего. Более трёхсот тысяч Разумных.
  - Я сделал это, чтобы на твоём личике больше не было этого выражения, Адми. Так что сделай милость, - улыбнулся я.
  - Хорошо, ты прав. Всё закончилось отлично, ты справился, мы справились, - приободрилась Адми и её тон стал соответствовать деловому костюму. - А теперь слушай. Я бы хотела тебя наградить, но не могу. Пророчество запрещает. Мы вернём твои вещи в том состоянии, в каком они были до Колизея. Всё.
  Далее. Задание. Не пытайся его выполнить. Это невозможно. И никому о нём не рассказывай. Это привлечёт много ненужного внимания. У тебя отлично получается прятать Статус. Задания легче скрыть, чем те же Характеристики. Если сам не оплошаешь, всё будет хорошо. Мы, со своей стороны, тоже сделаем всё для сохранения секретности. Нам просто нужна награда за сам факт принятия тобой задания.
  И последнее: тебе придётся покинуть этот регион как можно скорее. Правило о неоказании Герою помощи очень серьёзное. Может распространиться на жителей, если останешься здесь надолго, - последние предложения она произнесла очень быстро, как скороговорку.
  - Мы больше не увидимся? - вполне ровно, как мне кажется, спросил я.
  - Даже если ты откажешься от задания, это не изменится. Условие пророчества. Мы не можем допустить возвращения Колизея и Пространственной Ямы. Иначе я бы... - затихла Адми.
  - Всё в порядке. Ты всё делаешь для своего региона, - попытался я её успокоить.
  И себя чуть-чуть.
  - Нет! - вдруг подорвалась Адми. - Мне нельзя было оказывать на тебя давление для принятия задания пророчества. Но то, что мы делали... можно было посчитать давлением. Я очень рисковала.
  - Я не знал. Если бы я...
  - Ты не виноват! - перебила меня демоница, её крылья стремительно выпорхнули из-за спины. Они были гораздо больше, чем раньше. - Ведь я знала. И сейчас. Успокоение. Это заклинание поддержки. А помогать ничем нельзя. Тем более лично Князю Тьмы. Но я... я... просто не могла иначе, - её крылья медленно сложились за спиной и пропали.
  ЧТО? ЧТО?!
  Я пробовал сдержаться. Честно. Но в итоге смех вырвался наружу.
  - Кха-ха-ха! Ты помогла мне унять боль в... в... там, рискуя шестисотлетним пророчеством?
  - Так я ведь сама его... того...
  Адми тоже не выдержала. Несколько минут мы смеялись как безумные.
  - О-ой, Адми, всё... я больше не могу. Давай своё задание.
  - Сейчас, - Адми ненадолго погрузилась в себя. - Готово. Подними ладонь и скажи: 'Я принимаю это пророчество.'
  - Я принимаю это пророчество, - с лёгкостью выполнил я сказанное.
  Перед глазами появилось полупрозрачное окошко.
  Поздравляем! У вас появилось новое задание! Условие: 'Смерть троих Разумных: Владыки Гроникула, Владыки Тамвара, Владыки Догернаша. Чем больший вклад в смерть этих Разумных вы внесёте, тем больше будет награда'. Ограничение по времени: Нет. Награда: Вариативна (Получить у Князя Тьмы Адми).
  - "Никогда и никому не рассказывай о том, кого тебе нужно убить по этому заданию," - заговорил Дедион ещё до того, как я дочитал условие задания.
  - "Они настолько круты? Помимо Титула Владык?"
  Владыка. Звучит мощно.
  - "Им самим ты будешь неинтересен. Мелкая сошка. Но вот прихвостней, готовых убить Героя в знак преданности любому из них - половина континента."
  - "Значит не палимся."
  - Прочитал? - спросила Адми.
  - Да.
  - Знаешь, кто они?
  - Скоро узнаю.
  - Влад, не надо! - сложила ладошки у груди Адми. Какая же она всё-таки милая! - Даже это опасно. Вообще не обращай внимание на это задание. Слышишь, обещай мне!
  - Даже слова лишнего не произнесу, - с лёгкостью пообещал я.
  А зачем, с такой энциклопедией в голове?
  - Хорошо, будь аккуратен, - успокоилась Адми. - Я... Удачи, Влад.
  Кажется, пора прощаться. Поднялся с дивана, сделал пару шагов.
  Нет. Не могу.
  Остановился.
  - Хочу кое-что у тебя спросить, Адми.
  - Конечно, спрашивай, - обрадовалась она.
  Не стоит мне этого делать, но...
  - Тебе, наверное, сложно быть мужчиной?
  - Непросто. Я ведь... В общем, приходится постоянно сдерживаться, чтобы вести себя, как подобает Князю Тьмы, - выделила свой Титул 'пафосным' голосом Адми. - Помню был один случай: я тогда...
  - Тогда зачем? - перебил я её.
  - Зачем? - посторожела Адми. - Так нужно.
  - Кому?
  - Почему ты спрашиваешь?
  - Хочу знать. Ответь.
  - Я Князь Тьмы, Влад. Мне должны подчиняться, следовать за моей Силой.
  - Твоя Сила в члене? В брутальном внешнем виде?
  - Не передёргивай мои слова! - озлобилась Адми.
  - Просто хочу знать.
  - Ты знаешь, сколько среди Старших магов женщин? А среди Древних? - зло бросила она.
  Даже не спрашивая Дедиона, я знал ответ.
  - Наверняка меньше, чем мужчин. На начальных этапах у нас преимущество. И в физической силе, и в более воинственном, зачастую, характере. Но дело ведь не в количестве, а в Силе. Сейчас, когда ты своим кулачком можешь валуны дробить, разве ты слабее мужчины твоего возраста?
  - Дело не в этом. В моём Малом Совете, который принимает все важнейшие решения и в котором состоят Сильнейшие бойцы региона - сколько, по-твоему, в нём женщин? Думаешь, они будут подчиняться девчонке? - приподняла она ладонями грудь.
  - Почему нет? Ты ведь Сильна, причём здесь внешность?
  - Причём?.. - замолчала на несколько секунд Адми. И сорвалась. - Ты даже представить себе не можешь, сколько усилий мне стоило всех их собрать! Как трудно заставить свободолюбивых магов заставить понять важность единства, приказов, субординации. На моём авторитете держится всё! Думаешь, я этим всего добилась? - снова она продемонстрировала свои окружности.
  - Этим или нет, но уже добилась. На чём вообще держится твой авторитет? На притворстве?
  - Я не притворяюсь! Я действительно становлюсь мужчиной. По-настоящему!
  - Врёшь. Ты почти три четверти жизни выглядишь как мужчина. Но посмотри на себя, Адми. Твою женственность невозможно не заметить. И дело не во внешности. Ты редкий случай стопроцентной женщины. А как мужчина ты постоянно сдерживаешься. Если бы ты стала мужчиной, по-настоящему стала, никаких проблем. Но ты сделала свой выбор. И теперь его отрицаешь.
  - Это не так. У меня нет пола, могу быть кем угодно. Быть мужчиной мне просто удобнее.
  - Дело только в этом? Ты уверена? То, чем мы занимались сейчас, каким бы альфа-самцом я себя не считал, это была ты. С настоящими женщинами всегда так: и в мужчине разожгут чувство его важности и силы, чувство обладания, но при этом всё происходит именно так, как хочет она. Ты не знала, что делать, и доверилась в этом мне. Но... несколько раз ты инстинктивно отстранялась, боясь нарастания блаженства, а я тебя удерживал. И только сейчас я подумал... КАК? Ты ведь Сильнее меня в сотню раз. И дело не в доверии, инстинкты на доверие не полагаются. Ты подчинилась. Подчинилась мне. Потому что это был я? Хотел бы я в это верить. Но я не настолько крут. Нет. Ты подчинилась, потому что я мужчина.
  - Что? - опешила Адми. - Ты думаешь, что я перед любым?..
  - Не передёргивай мои слова. Ты поняла, что я хотел сказать. Ты знаешь, что я не хочу тебя обидеть или оскорбить. Я просто хочу знать. Хочу понять.
  - Ты не сможешь понять! Ты здесь четыре месяца, ты ничего не знаешь. Думаешь девятьсот лет - это большой срок? Конечно нет! Титул Князя Тьмы передаётся после смерти его носителя тому, кто раньше других выполнит необходимые условия. До меня были сотни Князей, десятки тысяч лет до моего рождения. И среди них не было женщин. Думаешь, это случайно? Думаешь в мире Силы хоть в чём-то есть равенство? Я должна соответствовать. Должна! - перешла на крик Адми.
  - Соответствовать чему? Я может и не могу понять, зато могу думать. И знаешь, что я думаю? До тебя, Князь Тьмы - это местечковый разбойник, собиравший небольшую банду приспешников и терроризировавший этот регион. Нет. Даже региона никакого не было. Просто разрозненные деревеньки. И плодородные земли простаивали, обильно поливаемые кровью местных.
  - Они не такие уж и плодородные. Мы используем артефакты, - прошептала Адми. Запнулась, поняв, что подтверждает мои слова.
  - До тебя про этот всеми забытый край и не слышал никто. Дисциплина и субординация - твои разработки, а не предыдущих поколений. Твоя Сила - только твоя, а не Малого Совета. И ощущаешь ты себя женщиной. До тебя были сотни Князьков Тьмы, а ты первая, единственная и необыкновенная Княгиня Тьмы. Вот что я думаю.
  Адми опустила голову. Начала глухо смеяться.
  - Вот эта дверь, - указала она рукой. - Второй коридор налево. Он будет длинный. В конце стена. Перед ней твои вещи. Стена - иллюзия. Просто пройдёшь насквозь. Там горная тропинка. Все средства защиты отключены. Просто спустишься вниз. И... как я уже сказала, тебе нужно как можно скорее покинуть регион.
  - Ты так и не дала мне толковый ответ ни на один из вопросов.
  - Толковый?! - взорвалась Адми. - Хочешь, чтобы я рассказала тебе всю свою жизнь? Через что мне пришлось пройти, чтобы стоять сейчас здесь!? Сколько сложных решений принять? Что пришлось отбросить ради Силы? Ради Разумных, за которых я в ответе?
  - Расскажи.
  - Ты... Ты просто... - её лицо исказилось. - Думаешь, если залез членом мне в вагину, то можешь залезть с ногами мне в Душу?!
  - Разве нет? - Адми застыла. В глазах шок. - Разве нет? В мире, откуда я пришёл, секс превознесён. Но по факту... Секс - это круто, когда красотка мелькает полуобнажённой в кадре. Когда лайкаешь чью-то фотку и пишешь 'ябвдул'. А когда доходит до дела... проще не мучиться, не напрягаться, не подстраиваться ни под кого... передёрнуть на свою фантазию идеального секса с идеальной красоткой с экрана. То, что мы делали, было так... по-особенному, не потому что так и должно быть. А потому что это были ты и я. Разве нет? Разве я не влез тебе чуть глубже, чем в вагину? Иначе бы так не получилось.
  Адми подошла. Встала напротив.
  - Глубже. Глубже, Влад. Но не настолько глубоко. Не на девятьсот лет моей жизни... - замолчала она. - Ты знаешь куда идти.
  - Если бы. Если бы я знал.
  Пойду, пожалуй. Направился к указанной двери. Но не успел я сделать и нескольких шагов, как Адми подскочила сзади и схватила мою ладонь своими. Меня буквально развернуло на месте. Она и правда куда Сильнее меня.
  - Постой! Спасибо. Ты действительно всем нам помог. Спас нас. Это самое важное. Я не забуду. Я очень благодарна. Спасибо, Влад, - отпустила она мою ладонь.
  Отвечать не стал.
  Я вышел. Она осталась.
  Так. Второй коридор налево?
  - "Как это, Рахлес, происходит? Как?
  ' - Привет, я сукубка, судя по цвету кожи и длине рожек, лет триста пятьдесят, и я обязана тебя убить, иначе нарушу пророчество и нам всем конец.
  - Привет, я Влад. И я хочу тебя!
  - О, да. Возьми меня, мой Герой!'
  ' - Привет, я девятисотлетний Князь Тьмы. Уже и забыл, какого это быть женщиной. И видел тебя где-то пять минут. Мне нельзя на тебя давить, соблазнение могут посчитать за давление, тогда нам всем конец.
  - Привет, я Влад. И я хочу тебя!
  - В какой позе предпочитаешь?'
  Это, Рахлес, какой-то розыгрыш?! Как?!"
  - "После того, как ты признался, что манипулируешь мной, твоя попытка растормошить меня, вызвав гнев, не сработает. И мой тебе совет, старайся мой гнев направлять на кого-нибудь другого, тебе не понравится какой я в ярости."
  - "Справедливости ради, это действительно очень интересный вопрос. У меня даже есть несколько теорий на этот счёт. Но сейчас меня интересует другое: какого Рахлеса ты злишь ту, кто может тебя одним пальцем по стене размазать?"
  - "Плевал я на это."
  - "Я и забыл. Отлично. Если смотреть с твоей суицидально-романтической точки зрения: какого Рахлеса ты устраиваешь семейный скандал с девушкой, с которой больше не увидишься, хотя вы могли разойтись в замечательных отношениях?"
  - "Тебе честно?"
  - "Давай! Жги!"
  - "Я облажался."
  - "Слишком честно. Я хотел послушать оправдания."
  - "Нет у меня оправданий. Я просто хотел узнать и понять. Мне это важно, поэтому спросил. Поэтому не смог вовремя заткнуться. Не в первый раз уже. И не в последний."
  - "По своему опыту скажу: ты влез девочке куда глубже, чем в вагину. Только и она влезла в тебя не менее глубоко."
  - "Разве может быть иначе?"
  Коридор закончился стеной. Медленно протянул к ней ладонь. Прошла насквозь. Действительно иллюзия. Рядом, на полу, были аккуратно сложены мои вещи. Даже штаны и рубашка новые, точно такие же как сейчас на мне, только без дыр, подпалин и следов крови.
  В этот раз раздевался я без особого энтузиазма.
  
  ***
  Тронный зал переполнен. Весь Малый Совет и почти все члены Большого находились здесь. Все собрались по приказу Князя Тьмы.
  Только его самого пока не было.
  Я был в нетерпении. Вечерний сбор Малого Совета неожиданно был отменён. Вопрос с восточными дикарями нужно решать как можно скорее, а тут общий сбор. Впрочем, я догадывался, о чём пойдёт речь: на недоумевающие взгляды присутствовавших, только ответственные за прохождение Колизея и исследование Пространственной Ямы отводили глаза и строили из себя дурачков.
  Во время прохождения Колизея удалось узнать что-то полезное? Это поможет наконец сдвинуться с мёртвой точки? Не нужно было доверять этот важный вопрос молодой девчонке. Свежий взгляд - не то, что нужно для решения первостепенных задач. Крадиса ответственная, но ещё совсем неопытная. И к тому же она...
  Додумать я не успел.
  В зал вошёл... вошла...
  Те, кто постарше, были удивлены. Младшие шокированы, многие из них лишь по слухам знали об этом.
  - Администратор? - заторможено спросил я. - Что ты здесь делаешь?
  - Называй меня Княгиней Тьмы, Горпер, - колокольчиком прозвучал звонкий голосок.
  Вокруг поднялся шёпот.
  - Я пришла рассказать вам о последних новостях, - голос Администратора стал торжественным. - Колизей был пройден.
  Что? Пройден? Ведь до последних пор не было никаких подвижек?
  - Вы уверены, Княгиня? - спросил Дракин, председатель Малого Совета.
  - Уверена. Пространственная Яма начала сжиматься. Маладиса подтвердила. Приблизительно через два месяца она полностью схлопнется.
  - Где Герой, который прошёл Колизей? Он принял основное задание? - спросил я.
  - Да. Он принял задание. И уже покинул Замок Рока.
  - Но ведь...
  - Горпер! Княгиня права. Личность Героя нужно держать в секрете, - перебил меня Дракин. - Нам следует собрать Малый Совет как можно скорее. Это важнейшее событие.
  - Нет, Дракин. Мы соберём Большой Совет. Нужно перераспределить многих Разумных, которые были заняты исследованием Ямы, на новые посты, - Администратор высматривала кого-то в толпе. - Маладиса! Начнём с тебя. Расскажи о своих подопечных. Кто как себя показал, и где, по-твоему, каждый из них будет полезен.
  - Конечно, Княгиня, - поклонилась Маладиса.
  - Княз... Княгиня, наши вопросы...
  - Будут отложены. Сейчас есть дела поважнее, Горпер.
  - Я считаю, что нельзя...
  - Можно. Сейчас я буду решать вопросы, связанные с закрытием Ямы. Тебе есть что сказать по этому вопросу, Горпер? - всё так же звонко звучал голосок Княгини Тьмы.
  Откуда в нём может быть так много уверенности и властности?
  - Нет, Княгиня. Я подожду, когда вы освободитесь, - склонил я голову.
  Княгиня двинулась через зал в направлении своего трона. Остановилась, не дойдя до него пары метров. На фоне этой громадины девушка выглядела миниатюрно.
  - Трон тоже нужно будет сменить, - прошептала себе под нос Княгиня.
  - Будет исполнено, - так же тихо ответила стоящая рядом Крадиса, еле сдерживая улыбку.
  
  ***
  За четыре часа до событий в тронном зале.
  Стена и правда оказалась иллюзией.
  За ней и правда обнаружилась узкая горная тропа.
  По которой я аккуратно спускался вниз.
  - "Влад, покажи мне Статус. С наградой ты пролетел, но само прохождение Колизея, сопряжённое с попаданием в критические ситуации, могло привести к прокачиванию некоторых полезных параметров."
  - "Подожди секунду. Готово. Смотри."
  - "Ты сейчас видишь Статус?"
  - "Я по горной тропе спускаюсь. Хочешь, чтобы я навернулся?"
  - "А я вижу твой Статус."
  - "Ты же сам просил."
  - "Ты влез ко мне в Душу, чтобы показать свой Статус? - растерянно спросил Дедион. - Это ведь даже не воспоминание, сам ты его не видел. Твои Ментальные способности просто дикость какая-то."
  Вот он о чём.
  - "Во время седьмого испытания, когда Маладиса атаковала меня своей магией, я почувствовал себя странно. Как будто вокруг моей головы кружили невидимые нити, пытаясь проскользнуть в неё."
  - "Так и было. По крайней мере так это видят Ментальные маги."
  - "Я не видел. И не чувствовал. Мне просто так показалось. Я не дал этим нитям даже прикоснуться к себе."
  - "Они должны прикоснуться, должны войти в твой Разум, только после этого начинает работать Ментальная защита и сопротивление. Даже в этом у тебя всё не как у Разумных."
  - "Но в тот момент я немного иначе почувствовал самого себя. Отделил от всего остального. Теперь способен на вот такие небольшие фокусы."
  - "Внешнее Ментальное воздействие усилило твоё понимание устройства Ментальной магии. Мощно усилило. Влад, я мог бы..."
  - "Нет, Дедион, - не стал я его слушать. - Я не позволю. Дело даже не в доверии к тебе. Я просто не могу так."
  - "Это будут пустые Ментальные волны. Без приказов, без информации."
  - "Всё равно нет. И теперь я ещё больше уверен, что моя воля не предназначена для атак, она работает только внутри меня."
  - "Я на твою волю не претендую. А вот Ментальные способности было бы неплохо развить."
  - "Вот только расположенность у меня к воле, а не к Ментальным способностям. Даже Воодушевление не могу использовать."
  - "Бред, - категорично заявил Дедион. - Не подменяй понятий. Да и вообще... А это ещё что такое? Как любопытно... Влад, следующая моя лекция будет по частичному Сокрытию Статуса. Ты можешь прятать его почти полностью, но иногда нужно частично показывать его окружающим. Задания скрыть легко, это всё-таки личное. А вот Достижение очень тяжело спрятать. Будем тренироваться."
  О чём это он?
  - "Чего ты такой весёлый стал? Оставь уже Наполеона с Лениным и дуй ко мне. Стоп. Какое ещё Достижение? У меня ведь... погоди... Адми... она ведь может..."
  Замер. Так, посмотрим, что там у нас. Перед глаза появился Статус. Где там страница 'Достижения'?
  Нашёл.
  ЭТО ЧТО ТАКОЕ?!
  Поздравляем! У Вас новое достижение: Довёл КняЗЯ Тьмы до оргазма. Восемь раз!
  - КняЗЯ! Вот ведь чертовка! Ещё и специально выделила! - заорал я в голос, схватившись за голову.
  - "Кха-ха-ха, Влад, ты чего разворачиваешься?"
  - "Пойду повторю достижение! Жёстко!! Многократно!!!'
   
  

Глава 4. Дважды, менее чем за полчаса.

  
  - "Не стоит тебе туда идти."
  Началось.
  - "От сердца отлегло! Если наш диалог начинается не с твоего порицания моего поступка или решения, я начинаю подозревать подвох."
  - "Так уж и быть - подыграю тебе: что ты имеешь в виду, Влад?"
  - "Порицание некоторых поступков - дедушкина забота, порицание всех поступков - дедушкин маразм. Хочешь, я подыщу специальное учреждение, где о тебе смогут позаботиться? Жилплощадь только освободи, любимый, чтоб ты поскорее сдох, дедушка!"
  - "Обожаю, когда ты вместо меня высмеиваешь реалии дурдома, из которого вырвался к нам в гости. Но существует и другой вариант: все твои поступки действительно глупы и неразумны, а потому порицаемы. Звучит невероятно: я с таким за пять сотен лет жизни ни разу с таким не сталкивался. Двести пятьдесят лет посмертия тоже не предвещали беды. И вот на тебе - привалило!"
  - "Дедион, не сходи с Разума. Это ведь обычное культурное мероприятие. Еда, напитки, беседы. И самое главное - там будут ангелы! За полгода ни одного не встречал, а тут вечеринка в их Оплоте Чистоты. И у меня при себе приглашение. Никаких тебе Колизеев со смертельными испытаниями или разборок с авантюристами. Я даже убивать сегодня никакого не собираюсь! Честно-честно!"
  - "Мог бы обойтись и без любования недорасой," - пробурчал Дедион.
  - "Недорасой? Я уже не раз слышал об ангелах. Даже ты... постой, а ведь нет: когда ты перечислял основные расы Катинола, ангелов не назвал. И это Мистер Техническая Точность? Получается, ангелы не раса? А кто тогда? Сектанты? Меньши'нство? Бойсбэнд?"
  Молчит.
  - "Давай, Дедион. Сказал 'Аббат' - говори 'Ящур'. Хотя ты так обычно и делаешь. В этот раз попробуй вкратце."
  - "Технически, ангелы раса. А по факту, они - лицемерные мутанты."
  - "Учёный, выступающий против мутаций? Левшей на кострах не сжигал? Поверь, не все они пособники Рахлеса."
  - "Ничего не имею против мутаций. Акцент на слове - лицемерные. И кстати, Рахлес не какой-то мифологический или религиозный персонаж. И вообще не персонаж. Я тебе об этом уже говорил."
  Одно неверное слово - и меня ожидает новая лекция.
  - "Если я в чём-то неточен, то только ради метафоры. И в чём заключается лицемерие небожителей?"
  - "Ангелом может стать любой Разумный. Раньше так называли тех, у кого проявлялась определённая магическая мутация. Но последние двадцать тысяч лет они научились прививать эту мутацию искусственно. Совершают отбор из 'самых-самых' и принимают их в ряды Достойных."
  - "Отбор значит. Психологическое зомбирование? Всё-таки секта?"
  - "Не настолько серьёзно. Ангельскому руководству нужны болванчики, но способные принимать самостоятельные решения в определённом диапазоне. Так что речь скорее о психологической накачке."
  - "И что? Да даже я... даже в армии используется накачка. И в бизнесе. Правда, там её почему-то называют тимбилдингом."
  - "Ты прав. Важен не сам факт, важно, что именно вкладывается в Разум."
  - "И чем же накачаны головки небожителей?"
  - "Скоро и сам увидишь. Через полчаса будешь на месте. Ведь передумывать ты не собираешься?"
  - "Не собираюсь. Но ты как-то сильно их недолюбливаешь. Они сделали что-то лично тебе? В те времена, когда у тебя ещё было личное?"
  - "Рад, что ты постигаешь искусство чёрного юмора, мой юный падаван. Жаль, что лишь из-за детской обиды."
  - "Это не обида, а принцип. И как кучка мутантов стала отдельной расой? Пусть даже технически."
  - "Благодаря Кристаллам."
  - "Каким Кристаллам?"
  - "Магическим."
  - "Издеваешься?"
  - "Нет, стараюсь в этот раз вкратце. А то как начну болтать, сразу весь словарь Ожегова цитирую."
  - "Ладно, молчи, партизан. Сам узнаю."
  Очередная семейная ссора. Аж тошно. Спорить с голосом в голове. Но выбора нет. Недомолвки Дедиона в последнее время мне покоя не дают. А говорить прямо и честно он не хочет.
  С ангельской вечеринкой забавно получилось. В очередном путешествии между поселениями предложил услуги охранника одному торговцу. Кустрик. Так его звали. Сначала он отнекивался, говорил, что знаки на его повозках самая надёжная защита от разбойников, что стража ему не нужна.
  И ошибся.
  Правда, кучку татей, выскочивших из кустов на дорогу на полпути к городу, лишь с натяжкой можно было посчитать большой неприятностью. Даже убивать никого не пришлось. Покалечил немного и они сами разбежались. Благодарность Кустрика за 'спасение' сейчас лежит у меня в кармане.
  Приглашение.
  Оказалось, Кустрик давно сотрудничает с небожителями, доставляя им необходимые товары. Именно их знаки были на повозках. Поэтому Дедион советовал мне не идти с Кустриком, не объяснив толком причин. Позже признался, что расскажи он мне о связи Кустрика с ангелами, я бы только сильнее заинтересовался.
  В этом он был прав.
  Интересно же!
  Ангельская вечеринка назначена на сегодняшний вечер. То есть она уже в разгаре. По приезду в город у меня не было времени даже на поиски таверны. Сразу двинулся к Оплоту Чистоты.
  Оплот Чистоты. Дедион прав - звучит довольно лицемерно, учитывая, что обычно туда не пускают никого кроме ангелов.
  А вот и сам Оплот.
  - "Неплохо небожители устроились."
  - "Ага. Как бы в городе, а вроде и нет. И стенами со всех сторон огородились. Ещё и на возвышенности. Смотреть на всех свысока только фигурально им недостаточно."
  Понадобилось пятнадцать минут, чтобы добраться до подножия возвышенности, на которой вольготно расположился Оплот. Осталось только подняться по этой высоченной лестнице, преодолев кучу ступенек, и буду на месте. Придётся попотеть. Если виды оттуда будут хуже, чем у Небесных врат в Китае, я обижусь.
  И вот я на вершине. Виды так себе. Я обиделся. Ещё и площадка перед воротами пуста.
  И что делать?
  Постучал.
  Ещё раз.
  Ещё пару раз.
  Ещё десять раз.
  Я её сейчас выломаю!
  - Кто там ломится?! - послышался раздражённый голос из-за ворот.
  Наконец-то!
  Небольшая створка в воротах отъехала в сторону. Через небольшое оконце на меня смотрело лицо... человека. Обычного человека.
  А где ангелы?
  - Тебе чего? - неприветливо поинтересовалось человеческое лицо.
  - Я на вечеринку. Вот приглашение. Мне его Кустрик дал, - протянул я ему металлическую пластинку.
  Парень ловко выхватил её у меня и начал рассматривать, крутя в ладонях. Разве что на зуб не попробовал.
  - Хм-м, настоящая, - снова перевёл он взгляд на меня. - Что ещё за Кустрик? Хотя неважно. Ты человек. Вход запрещён.
  Что? А сам-то!
  - Я вообще-то Герой, - возмутился я.
  Впрочем, не думаю, что это отдельная раса.
  - Правда? - удивилось человеческое лицо.
  Я почувствовал активацию заклинания Просмотра Статуса. А это невежливо, делать подобное без разрешения.
  - Статус, - произнёс я.
  - Ты что себе позволяешь?! - отскочил он от ворот.
  - А ты?
  - Я... мне можно! - замялся парень, поняв, что попался.
  Если разница в Силе велика, можно взглянуть на Статус так, что цель заклинания об этом не узнает. А Герои обычно довольно молоды и не особо Сильны. Уверен, именно так он и думал.
  Вот только со мной подобный трюк не пройдёт.
  - Это мне решать, - жёстко произнёс я. - Открывать ворота будешь?
  - И правда Герой, - удивлённо прошептал парень. - Хорошо. Сейчас открою.
  За воротами я смог получше разглядеть Оплот. Небожители действительно очень неплохо устроились. Настоящий дворец, минимум в четыре этажа, со сложной, даже несколько вычурной архитектурой.
  - Держи, - вернул... самый обычный человек моё приглашение. Теперь, рассмотрев его целиком, я был уверен в этом на сто процентов. - Только это не вечеринка. Это Собрание Достойных. Так что веди себя достойно. Раз уж достойной этого вечера одежды найти не смог, - окинул он меня цепким взглядом.
  Может, ну его? Ещё полчаса назад обещал, что проблем не будет. А сейчас не уверен, что хочу, чтобы их не было.
  Нет, пойду посмотрю, как ангелы живут. Зря что ли такую прорву ступенек преодолел?
  А вообще странно. Ведь Кустрик человек. И лично его здесь не знают. Получается, он сам не смог бы воспользоваться собственным приглашением?
  Ерунда какая-то.
  У парадного входа в Оплот стояли ещё двое... людей. Опять проверка приглашения, опять проверка моего Геройского Титула, опять пренебрежительные взгляды на мою одежду.
  Точно, ну его! Хотя нет. Получится, что Дедион был прав. Лучше сейчас послушать ехидные насмешки ангелов, чем потом слушать 'Я же тебе говорил!' от Дедиона.
  Он умеет донести эту мысль бесчисленным количеством способов.
  Хотя обидно. Одежда на мне чистая и опрятная. Я всегда за этим слежу.
  Зашёл внутрь. Никого. А где провожатый? Гостей не встречаете? И куда дальше идти? Из глубины здания до меня доносился приглушенный шум разговор. Туда? Всё равно других вариантов у меня нет. Двинулся на слух. Пройдя через несколько коридоров и свернув к большим раскрытым нараспашку парадным дверям, я узрел...
  Шведский стол. Фуршет.
  Впрочем, сначала я увидел огромный зал. По периметру которого как раз расположились столы с угощениями. Ну и ходили по залу ещё всякие: люди, огры, демоны, даже несколько зверолюдов смог разглядеть.
  Ничего нового. Где все ангелы?
  Прошёл в зал, принявшись разглядывать присутствующих. Разбились на группки, общаются. Сразу видно, где микролидеры, а где отщепенцы в коллективе. На меня смотрят как на диковинку. Кто-то с удивлением, кто-то с превосходством, кто-то с пренебрежением.
  И никого, кто мог бы быть представителем новой, ещё не встреченной мной расы, я не увидел.
  С этими всё ясно, лучше сосредоточусь на еде. Угощения на столах довольно современные. Всякие канапешки и... не разбираюсь я в этом. Какие-то маленькие кусочки еды на таких же маленьких тарелочках. Такой пока до рта донесёшь энергии потратишь больше, чем с него можно получить. А ведь переваривание тоже требует энергии.
  Придётся есть горстями.
  Так-то я человек культурный. Но здесь простой математический расчёт.
  Выбора нет.
  Я принялся бродить от одного стола к другому, пробуя небесную пищу на вкус. Проблем с пропитанием у меня нет. Монеты ещё остались, да и подрабатываю иногда. Кем придётся. Нелегка жизнь Героя. С другой стороны, пробовать что-то новое всегда интересно.
  В глазах рябило от белого. Явно любимый цвет у местного бомонда. Белые стены, пол, потолок. Белые скатерти на столах, белые тарелочки с едой. В одежде всех присутствующих также преобладал белый цвет.
  И стерильность.
  Даже пылинки не заметил. При такой белизне любая мелочь сильно бросалась бы в глаза. Так и хочется постучать ботинком о ножку стола, чтобы с него хоть что-то отвалилось на белоснежный пол.
  Даже жаль, что я приучен блюсти чистоту обуви.
  - "И это ангелы?" - решил я всё-таки спросить у Дедиона.
  Не будет же он вечно отмалчиваться.
  - "А ты ожидал чего-то другого?" - ответил он сразу.
  - "Не вижу никаких мутаций. Или они все прячут адамантиевые когти под кожей?"
  - "Магическая мутация. Причём, лишь в одном заклинании - Реструктуризация. У ангелов это заклинание Сильнее."
  - "И всё? - удивился я. - Одно изменённое заклинание и новая раса готова? И какая здесь связь с Кристаллами?"
  - "Прямая. Помнишь Кристаллы, которые ты видел в Пространственной Яме в Ледирии? Они были созданы... хм-м... Высшей Магией. - Опять началось? Ладно, пропущу мимо ушей, сейчас мне другое интересней. - Ангелы могут создавать почти такие же. Благодаря мутации в заклинании Реструктуризации. Сам Кристалл создать или добыть несложно, а вот наделить его нужными свойствами - задача не из лёгких. Высшие Кристаллы - так сами ангелы называют свой продукт."
  - "Эти Кристаллы настолько круты?"
  - "Накопление маны, удержание маны, преобразование магии, в том числе в редкие типы, например, Пространственного Искажения. Кристаллы используются во многих отраслях. Экономика и безопасность большинства королевств и империй в немалой степени зависят от этих Кристаллов."
  - "Понятно. Небожители - монополисты, создающие необходимый всем продукт. Есть какой-то секрет в получении этой мутации? Иначе свои ангелочки были бы уже у каждого монарха."
  - "Если вкратце, - снова стебётся? - то да. Мутация передаётся только в узком кругу Х-менов, то есть ангелов. Но в остальном ты неправ: у каждого монарха и так есть свои ангелочки. Арендованные за большую кучу золота у Капитула Чистоты, но всё-таки есть."
  - "Неплохо устроились. На куче золота, и при этом все в белом. Ты поэтому их так недолюбливаешь?" - не мог не спросить я.
  Интересно же.
  - "Плевал я на чужое золото. Но богатства ангелам оказалось мало - они начали требовать для себя привилегий."
  - "Стать отдельной расой?" - предположил я.
  - "Не только. Много чего ещё. Например, гарантии безопасности перемещений своих товаров, чтобы самим на это не тратить Силы, золото и время."
  - "Поэтому Кустрик отнекивался от охраны?"
  - "Только совсем не разбирающиеся в ситуации разбойники могли напасть на повозки с этим знаком. Разогнав несчастных, ты сохранил им жизни."
  - "Мне показалось или Кустрик даже по собственному приглашению не смог бы сюда попасть?"
  - "Вполне возможно. Да он бы и не пошёл сюда. Зачем? Слушать пренебрежительные оскорбления от аутофилов? Поверь, он был рад отдать приглашение тебе, чтобы оно у него бременем не болталось."
  - "Я ведь ему помог. Зачем свинью подкладывать?"
  - "Он мог подумать, что не подкладывает. Ты Герой. К вам везде особое отношение."
  Это я уже заметил.
  - "Более-менее разобрался. И последний вопрос: как в мире Силы вверх смогло взять лицемерие? У вас ведь не мир лицемерия, наглости и пустословия. Неужели никто не пытался?.."
  - "Прижать к ногтю? - продолжил мою мысль Дедион. - Пытались. Вот только ангелы не дураки, знают за счёт чего получили своё положение. Даже под пытками они не станут применять заклинание Реструктуризации, а при Ментальном Контроле оно не активируется вовсе. На них пару раз надавили, они дали отпор, и от них отстали. Зачем искать сложные пути, если можно просто купить?"
  И то верно.
  - "Забавно, - продолжил Дедион. - Мир лицемерия, наглости и пустословия - интересное у тебя отношение к родной планете."
  Какое есть.
  Что ж, информационный голод я слегка утолил. Как и физиологический. За разговором и дегустацией я незаметно для самого себя оказался почти у противоположной от входа стены зала. Что теперь? Идти на выход? Побродить тут ещё немного?
  Так-так, что тут у нас?
  А вот это интересно.
  Девушка. Стоит одна. Спиной к столу. Отошла сюда, делая вид, что занята едой. Но потом всё же повернулась к остальным.
  Палитесь, ангелочек!
  Взгляд отрешённый. Сразу видно, что её не сильно интересует происходящее. И одета интересно. Бело-зелёное платье. Но зелёный преобладает. Благодаря чему, на фоне окружающей белизны, мы с ней смотримся белыми воронами. Вот такой оксюморон. Она особенно выделяется, ведь у неё ещё и волосы белые.
  Не блонд, а именно белые.
  Поболтаю немного с небожительницей. Вдруг не так страшны ангелы, как их малюют?
  Не успел. К девушке подошёл... нельзя назвать его ангелом - они все тут ангелы, но и пижоном его тоже не назвать - они все тут пижоны. Вот только в Разум больше ничего не приходит, чтобы выделить его из общей массы.
  - Скучаешь, Рунит? - Не знал, что голос может быть липким. - Могу составить тебе компанию. И здесь, и на втором этаже. Уверен, тебе понравится.
  Ухмылка уровня 'хочется разбить тебе лицо'. Тебе нужно срочно уволить своего учителя пикапа. Кто вообще подходит к девушке с таким выражением лица?
  - А я вот не уверена. Точнее уверена, что не понравится.
  Ну и лицо, где ты, зелёненькая, такой кислый лимон нашла?
  - Знаешь, грань между недоступной красавицей и невозможной ханжой очень тонкая. Ты уже ходишь по этой грани.
  Вот это аргумент! Сейчас она тебе точно отдастся, пикапер восьмидесятого левела.
  - Правда? Не подскажешь, как мне эту грань поскорее перейти? Или как начертить границу в километр вокруг себя, чтобы такие как ты не могли её перейти? - ехидно поинтересовалась зелёненькая... Стоп! Кажется, её Рунит зовут.
  - Вижу, ты не в настроении. Как обычно. Я позже подойду, - сказал, уже удаляясь, ловелас.
  Девушка никак не отреагировала на его 'позже подойду'. И вообще смотрела ему вслед с облегчением. Не с брезгливостью или злостью, а именно с облегчением. Как часто он её домогается, что она уже перегорела?
  - Теперь понимаю, почему здесь нет зеркал.
  Девушка повернулась после моих слов. Застыла от моей неотразимости (хочу в это верить).
  - Ты знаешь Дукера? - спросила она.
  - Я похож на того, кто ответит на его приветствие?
  - Ты похож на того, с кем Дукер никогда не заговорит первым.
  - Значит и отвечать будет не на что. Не судьба нам с ним познакомиться.
  - Пожалуй. Просто ходят слухи, что он и правда без зеркала... не того.
  И что я должен на это ответить?
  - Думаешь, мне интересно такое слушать? Или это намёк на километровую границу? Прости, я не хотел подслушивать, - последнее предложение я произнёс на полном серьёзе.
  - Если ты выйдешь за эту границу, то не сможешь попробовать все местные блюда, - кивнула она головой на мои руки, в которых было... что-то съедобное.
  - Не переживай. Я стол с собой захвачу.
  Рунит улыбнулась.
  - Нет нужды. Можешь оставаться, если приставать не будешь.
  - Спасибо за щедрость. Меня Влад зовут, - указал я на себя рукой.
  - А меня Рунит.
  - Насчёт приставаний обещать не могу, но, когда я плотно наедаюсь, от меня легко убежать.
  - Мне не понадобится убегать, Влад. В этом мире за хрупкой женской внешностью может скрываться большая Сила, - улыбнулась Рунит.
  - В любой мире. У любой женщины.
  Наш незатейливый диалог продолжался ещё пару минут. Простая болтовня ни о чём. Но даже за такой короткий срок, я успел словить пяток разгневанных взглядов от группки стоящих в стороне ангелов во главе с пикапером. Как бы вслед за взглядами не словить ещё и проблем. А мне ведь ещё искать таверну, чтобы остановиться на ночь.
  Похоже пора уходить.
  Попрощавшись с Рунит, я двинулся на выход вдоль столов.
  - "Ты просто уходишь?"
  - "Меня оскорбляет, что тебя это удивило. Не так уж и часто я ввязываюсь в неприятности."
  - "Видимо, у нас разное понимание слово 'часто'. Но сейчас речь о другом - эта девчонка тебя заинтересовала. И не мне тебя учить, что в таких ситуациях нужно делать."
  - "Ты кто такой? И что сделал с моим дедушкой?"
  - "Со мной всё в порядке. А вот ты себя странно ведёшь. Она первая девушка, заинтересовавшая тебя со времён Замка Рока."
  - "Не все те случаи, когда у тебя гаснет свет, звук и всё остальное, связаны с твоим старческим маразмом, иногда это делаю я."
  - "Она тебя именно заинтересовала."
  - "А остальных я что, просто трахаю?"
  - "Нет. Ты со всеми до тошноты романтичный. Но не делай вид, что не понимаешь, о чём я. Или я ошибся?"
  Меня порой бесит его наблюдательность.
  Почти всегда.
  - "Этого я не говорил. Просто у неё уже есть фанклуб."
  - "Бред. То есть для любого другого это довод, но в твоём случае это бред. Тем более сейчас это даже не довод: ангелы тебя не тронут. Они даже в город не выходят. Взгляд со смертельным случаем запора - всё, на что они способны. Считай, что у тебя зелёный свет."
  Дедион уговаривает меня подкатить к девушке? Не просто уговаривает.
  Уламывает.
  Ничего не понимаю.
  - "Пусть так. Ты прав, есть другая причина: ей самой это не нужно. У Рунит особое отношение к себе и к мужчинам. Не хочу туда лезть и что-то менять."
  - "Не ври. Ты не меняешь отношение к мужчинам, ты меняешь отношение только к себе. Не думаю, что Князь Тьмы после твоего ухода..."
  - "Лучше заткнись."
  Несколько секунд мы провели в тишине.
  - "Ты понял о чём я. Не отрицай," - снова заговорил Дедион.
  - "Зачем ты это делаешь? Совсем на тебя не похоже. Я чувствую, ты что-то скрываешь, и меня это напрягает."
  - "Ладно, сдаюсь. Я её знаю."
  Замер.
  - "Продолжай."
  - "Девочке недавно исполнилось триста годиков. Мы с ней пересеклись около двухсот восьмидесяти лет назад. Я ей немного помог с магическим развитием. Не ожидал, что она сможет затесаться к ангелам. Хотя, она уже тогда была пробивной."
  - "Почти пятисотлетний маг, клеящий двадцатилетнюю девчонку?"
  - "Во-первых, никто никого не клеил. А во-вторых, скольки летних девчонок я должен клеить?"
  - "И то верно, лоликонщик. Ладно, ты её знал - и что?"
  - "Ладно, ещё раз сдаюсь. Я не просто с ней знаком, однажды я с ней поспорил. Она была слишком... В общем, она не изменилась в своём отношении к мужчинам. И я как-то ей сказал, что когда-нибудь она перестанет быть такой упёртой и отдастся мужчине. Мы поспорили."
  - "Именно такие споры популярны в научных кругах, а не когда пытаешься склеить девушку."
  - "Успокойся уже! Не интересна она мне! Как ни странно, у меня именно научный интерес. Непримиримая к мужчинам девушка и Герой, обладающий ногираздвигающей магией. Совпадение? Не думаю."
  Развернулся. Двинулся обратно.
  - "Умеешь ты мотивировать! Чувствую себя паршиво. Будто делаю это из-за спора. Я ведь никогда не был таким подонком. Много каким был, но не таким."
  - "Это я такой подонок. А тебе она реально понравилась. Я лишь объяснил, что проблем от недомужчин недорасы не будет. Но если у тебя получится, я даже не знаю, что..."
  - "Пусть вы и спорили, даже не надейся..."
  - "Нет-нет. Всё как всегда. Твоих слов мне будет достаточно."
  Дедион, ты и правда думаешь, что моя цель в том, чтобы с ней переспать?
  Пока я бродил туда-обратно, Рунит успела отбиться от ещё нескольких ухажёров. Я подошёл к ней именно в тот момент, когда очередной из Казанов отходил от девушки.
  - Я думала, ты уже уходишь, - первой начала она разговор.
  - Я ведь Герой. Решил, как и положено Герою, сделать доброе дело.
  - Героям положено исполнять пророчества, а они не всегда добрые, - серьёзно произнесла Рунит.
  Совсем забываю, что на Катиноле слово Герой имеет несколько иное значение.
  Стоп!
  А откуда здесь ангелы? На Катиноле нет религий. В Земном понимании этого слова. Есть поклонение перед Силой. Это наиболее общий термин. Поклоняются Свету, Тьме, Возрасту, Магии, в особенности Высшей Магии, о которой упорно молчит Дедион. Всё это частные случаи Силы. Что-то реальное. Но никто не преклоняется перед некой Всемогущей, Всезнающей Сущностью, в которую можно только верить. Нет ни рая, ни ада. Другие варианты посмертия или перерождения тоже отсутствуют. Ведь если Душа, да хоть палец на ноге бессмертен, зачем тогда бороться за жизнь, становиться Сильней? Будь слабаком, и всё равно в итоге получишь ту же награду.
  Так откуда здесь термин родом из Земной религии?
  И если демоны имеют хотя бы внешнее сходство с земными представлениями (по крайней мере на уровне ролевых игр), то ангелы вообще не имеют ничего общего. Тогда откуда взялись такие названия?
  Нужно будет позже спросить от этом Дедиона.
  А пока...
  - Решил помочь тебе, - я тоже стал серьёзен, - с твоими ухажёрами.
  - Я и сама прекрасно справлюсь, - как скороговорку произнесла Рунит. Застыла. Задумалась. И конечно любопытство взяло вверх. - А как?
  - Обещай держать себя в руках.
  - ...Обещаю, - с сомнением ответила Рунит.
  - Хочу прогуляться с тобой на второй этаж.
  - Да как ты!.. Да я!.. - взъярилась девушка.
  - Это действительно поможет. Во-первых, я правильно понял, что на втором этаже есть некие помещения для?..
  - Гостевые комнаты. И ты правильно понял.
  - Значит, во-вторых. Почему, по-твоему, к тебе клеятся всякие? - спросил я. Дал ей пару секунд успокоиться и начать обдумывать этот вопрос. - Потому что ты та самая недоступная красавица, совращение которой польстит их самомнению и самолюбию.
  - А-а, поняла! - приложила она ладони к щекам. - Они сразу отстанут, если ты меня трахнешь?!
  И сколько сарказма! Хоть на хлеб намазывай.
  - Я вообще-то в карты хотел поиграть, но если ты настаиваешь на сексе, так уж и быть, - улыбнулся я.
  - Карты? - оху... нет, охре... нет, удивилась Рунит. Как-то слабо. Пусть будет охренела.
  - Ага, - постучал я ладонью по карману штанов. Там действительно была колода карт. Купил во время своих странствий. - В Бо'льшую Силу на раздевание. Или на интерес, - поправился я после обжигающего взгляда Рунит.
  - Даже так. Они могут решить, что я стала доступной. Что они меня сломили. Тогда всё станет только хуже.
  - Нет, Рунит. Они к тебе после такого и близко не подойдут. Одно дело, когда отказывает неприступная красавица, которая ни с кем и никогда, и другое, если она уже с кем-то делила постель. Тем более не с другим ангелом. Отказ будет выглядеть...
  - Как будто я ставлю их ниже Недостойного, - прошептала она. Моё лицо перекосилось. - Прости, я так не считаю. Просто у нас так говорят.
  - Вот именно. Слишком большой удар по самолюбию, чтобы рисковать. Время и место сейчас идеальные. Если разыграть спектакль только для этих приставал, они ведь могут и соврать с три короба. Обольют грязью. А сейчас сотни свидетелей. Ничего лишнего не придумать. И после всех их подкатов уход со мной будет выглядеть...
  - Как месть этим ублюдкам, - снова прошептала Рунит.
  - И никто не подумает, что ты резко изменила своим правилам. Уверен, многие после такого будут скорее над ними посмеиваться, чем косо смотреть на тебя... Хм-м, как-то не подумал: если среди присутствующих есть более подходящий Разумный, могу подарить свой план бесплатно. - Я подошёл к Рунит и прошептал ей почти на ушко. - Могу даже карты незаметно передать.
  Рунит принялась осматривать зал. Как всё просто. Стоит предложить варианты действий и вопрос 'А нужно ли вообще это делать?' уходит на второй план.
  - Никого. Да и кто бы вообще подошёл? - прошептала Рунит.
  - Тогда я снова предлагаю свою кандидатуру, - помолчал пару секунд. - Согласен, это странно. Ведь ты, как и любой Разумный, хочешь контролировать свою жизнь, сама принимать решения. Но по факту получается, что даже отказывая им, ты всё равно пляшешь под их дудку. Даже если мы их всех обманем, и ты выйдешь из этой ситуации победительницей, в широком смысле ничего не изменится. И как тогда вообще получить контроль над собственной жизнью?
  Рунит опустила голову. Её задели мои слова.
  - Так мы идём? - куда уж без побуждающего вопроса.
  Я протянул ей свою ладонь.
  - Идём, - твёрдо ответила Рунит.
  Конечно, за руку она меня брать не стала. Просто пошла вперёд к широкой лестнице на второй этаж, расположенной на противоположной стороне зала. Я пошёл за ней. Взгляды буквально каждого присутствующего в зале были направлены на нас. Шёпотки всех собравшихся сложились в громоподобные волны звуков, которые даже перекричать было бы непросто. Впрочем, Дедион оказался прав: только взглядами и шепотками дело и ограничилось.
  За лестницей находился богато украшенный коридор. Но моё внимание привлёк не интерьер: даже за платьем, закрывающем практический всё, нельзя спрятать привлекательность. Пусть дизайнеры и дальше изгаляются, сшивая между собой уже даже не тряпочки, а ниточки, всё также именно девушка будет делать одежду красивой, а не наоборот. Поэтому я, естественно, воспользовался возможностью безнаказанно со спины полюбоваться ангелочком.
  Но недолго - Рунит подошла к одной из дверей, приоткрыла, юркнула внутрь, закрыла за собой. Ничего, я сам открою. Но сначала постою пару секунд. Пусть пообвыкнется в комнате. Почувствует себя хозяйкой. Я буду в качестве её гостя.
  Зашёл.
  - Закрой дверь на ключ.
  Вижу. Ключ торчал прямо в замочной скважине. Всё, закрыл.
  Красивая, белая, дорого обставленная комната. Как и ожидалось. Ничего нового.
  Рунит сидела на стуле, рядом с небольшим столиком. Ещё три стула вокруг него были не заняты. Но я сел на угол кровати. Рунит перевала взгляд на меня, а значит и на кровать.
  - У тебя ведь цельное платье? - шутливо спросил я, доставая карты из кармана. - У меня все шансы победить в игре на раздевание.
  - Раздевайся! - фактически приказала мне Рунит.
  - Как скажешь, - вынужденно согласился я.
  Сама Рунит вскочила со стула и начала яростно копошиться в тесёмках своего платья.
  - "Да как это, Рахлес, рабо..."
  Отключил Дедиона.
  Начал очень быстро раздеваться. Нельзя, чтобы у Рунит возникла неловкая пауза, когда она закончит.
  Возник вопрос: а не ублюдок ли я?
  Я просто воспользовался ситуацией. Возврат контроля над собой через получение контроля над одним из мужчин. Ведь именно они якобы её контроля лишили. Этот детский лепет сработал не только из-за наличия 'ухажёров', но и потому что прямо перед моим появлением они в очередной раз домогались девушки. Как бы она не старалась держаться молодцом, всё же подобное сильно бьёт и по психическому состоянию, и по настроению.
  И нет: ублюдком я себя не считаю. Никто не считает. Если бы не моё желание всё и всегда рассматривать со всех сторон, я бы даже вопроса такого перед собой не поставил. Когда один человек делает то, что другой считает аморальным, думаете он это осознаёт? Нет. Мы все оправдываем свои поступки в силу своего характера. Кто-то просто не обращает на это внимание. Другой считает такое нормой. Третий мыслит разрядами 'Если они дают себя обокрасть или использовать - значит сами виноваты. Выживает сильнейший, хитрейший. Если бы не я их использовал - это бы сделал кто-то другой.' Каждый из нас делает вещи, которые многим другим кажутся низкими, даже не замечая этого. Или не признавая. Или оправдывая. Никто ни в одном из миров на полном серьёзе не считает себя ублюдком.
  Я вот, например, искренне верю, что происходящее сейчас по итогу будет ей на пользу.
  Я приложу для этого все усилия.
  Первая проблема проявилась сразу же: Рунит не давала мне вести. Да я и не хочу. Это должна быть она. Пусть поймёт, что одиночество и самодостаточность не являются синонимами контроля.
  Но проблема была в том, что она не знала, что и как делать.
  Очень скоро её уверенность превратится в неуверенность, появятся мысли 'Зачем я вообще это делаю, что за глупость?!' Вот тогда я точно стану ублюдком, окончательно всё испортившим. Поэтому я мягко, оставляя ведущую роль ей, начал управлять процессом. В итоге она оказалась на мне. Классическая наездница. Рефлекторно попробовал задействовать руки для ласк. Ауч! Больно! Отхватил по ладошкам как маленький карманник, пойманный с поличным.
  Ладно, мне и так хорошо.
  Вторая проблема проявилась позже. Рунит вошла во вкус: начала ускоряться. И в отличии от Адми, я сразу понял, кто здесь терминатор. Рунит, аккуратней! Не с такой силой, не с такой скоростью. В какой-то момент я с трудом удержался, чтобы не заржать в голос. Представил, что можно будет написать в некрологе в случае такой 'шикарной' смерти.
  А вот сейчас уже не до смеха!
  Поднялся. Упругая грудь Рунит соприкоснулась с моей. Мои шаловливые ручонки быстро нашли себе удобное место на ангельской попке. Подхватил её снизу. Хоть какой-то способ контролировать темп. Рунит вынырнула из нирваны. Злобно на меня зыркнула. Но через секунду она всё же поняла, что сама перестаралась. Даже слегка улыбнулась мне.
  Так и продолжили.
  Ближе к финалу ситуация изменилась на сто восемьдесят градусов. Рунит начала замедляться. Приближение кульминации её напугало? Лёг обратно. Руки переместил ей на бёдра. Когда Рунит застывала в верхнем положении я чуть надавливал, опуская её вниз. Когда в нижнем, приподнимал ладони над ангельскими бёдрами, стимулируя её на подъём. Не бойся! Это не что-то внешнее. Ты это контролируешь! Вот, пошло дело! Руни снова ускорилась. Через две минуты она совершила несколько особенно быстрых фрикций, после чего руки и ноги ангела стали поддёргиваться, запульсировал низ живота. Она начала падать на меня. И вот, когда на меня почти снизошёл ангел, Рунит успела опереться руками о кровать, нависнув надо мной.
  Ладно, мне и так хорошо.
  Я финиша не достиг. Но это не проблема. Сейчас нужно всё правильно обыграть, и тогда уверен, мы продолжим, и я ещё не раз пересеку финишную черту. Впрочем, я буду не в обиде, если Рунит обгонит меня в этой гонке на пару-тройку кругов.
  А это ещё что такое?
  Над головой Рунит появилась странная голограмма. Как будто взрывающийся фейерверк. Но ни тепла, ни шума не было. Просто иллюзия. А вообще, больше похоже на бенгальский огонь, чем на фейерверк. Так у всех небожителей во время оргазма? Удобная у них мутация для построения семейного счастья. Стоп! Сейчас не до шуток. У меня нехорошее предчувствие на этот счёт. Никогда раньше такого не делал, но ответы мне нужны прямо сейчас.
  Включил Дедиону голос.
  - "Дедион, есть вопрос. У ангелов оргазм должен сопровождаться какими-нибудь спецэффектами?"
  - "Серьёзно? Неужели сработало?! Я ведь всё время был отключён. Да от меня только Душа и осталась, и та лишь внутри тебя."
  Рунит выпрямилась. Глаза всё ещё закрыты, но само выражение лица... удивлённое?
  - "Дедион, тот спор, о котором ты говорил. Это ведь не простой спор, да?"
  - "Да нет. Простой Статусный Спор."
  Статусный, значит. Ну и сука ты, Дедион!
  Рунит медленно приоткрыла глаза, взгляд отрешённый. Мне такой знаком - она сейчас что-то читает в своём Статусе.
  - "Влад, я не знаю, где ты и что сейчас делаешь. Но мой тебе совет: как можно скорее покинь Оплот. Потому что настоящие скачки начнутся сейчас."
  Глаза Рунит расширились до невероятных размеров.
  - Ты?!!
  Я уж думал она огнём на меня дыхнёт.
  Наступаем! Я подорвался и... поцеловал Рунит. Бросил язык в яростное наступление. Ладони вернул на ангельские нижние девяносто. Сжал, что было сил. Рунит на мой поцелуй то ли сопротивлялась, то ли отвечала. Суд потом разберётся. Сжал ладони ещё сильнее, до онемения.
  Всё, пора!
  Бросил Рунит рядом на кровать. Разведка: взгляд расфокусирован, конечности хаотично разбросаны в стороны. Отлично! Враг деморализован.
  Отступаем!
  Беда не приходит одна. Всегда аккуратно складывал одежду. Привычка. Как знал, что однажды понадобится шустро ретироваться из постели ангела. И именно в этот раз я налажал. Где мои штаны? Вроде же здесь снимал? Меч в ножнах стоит отдельно, прислонён к кровати, а штанов не вижу.
  Голова Рунит медленно поднялась над кроватью. Несколько секунд форы потрачены впустую. Теперь остаётся только отступление с оставлением врагу всей своей собственности и амуниции.
  Какой позор!
  Схватил меч, рванул к двери. Давай, ключик, крутись шустрее! Открыл! Выскочил в коридор!
  Так, что дальше?!
  Мои размышления прервал треск ломающегося дерева. Дверь нашего с Рунит любовного гнёздышка сорвалась с петель и впечаталась в стену напротив, не задев меня только чудом.
  Я сваливаю отсюда!
  Возвращаться обратно в зал, где всё ещё находились сотни небожителей, почему-то не хотелось. Пусть я в костюме Адама, но вряд ли они это оценят. Поэтому рванул в противоположную сторону.
  - Стоять!! - из комнаты, что я только что покинул, донёсся звероподобный рёв.
  Не знаю насчёт смысловой нагрузки, но интонация этого призыва только добавила мне скорости.
  В Оплоте Чистоты на Собрании Достойных по коридорам дворца носится голый Герой с двумя мечами - один в ножнах, другой наголо.
  Хотел бы я, чтобы это было не обо мне.
  Впрочем, именно в таких пафосно названных местах, на пафосно названных мероприятиях, с людьми, носящими пафосные титулы, обычно и происходит подобная дичь.
  Только кокаина не хватает.
  Так, глупости в сторону. Пора подключить того, кто всю эту кашу заварил. Пусть разваривает. Включил Дедиону всё, конечно, кроме осязания.
  - "Мне нужна одежда!"
  - "А как же обувь и мотоцикл?"
  - "Спасибо за идею. Когда всё это закончится, сброшу тебя в бассейн с раскалённым металлом."
  Впереди увидел дверь. Отлично!
  - "Стой! Не получится!"
  Поздно. Я уже вписался в дверь плечом, уверенный, что она откроется. Не больно, но неприятно.
  - "Я думал эти комнаты только изнутри запираются."
  - "Их может открыть только тот, кто внесён в Список."
  Просто превосходно!
  Из-за угла вышла служанка, если судить по одежде и подносу в руках. Окинула меня взглядом. Хм-м, а как же крик на ползамка и выроненный из дрожащих ладоней поднос?
  - Чем вам помочь, Достойный? - голосом истинного профессионала спросила девушка, чуть поклонившись.
  Настолько чуть, что теперь смотрела мне не на лицо.
  Теперь я начал смущаться.
  - Можешь открыть эту дверь?
  - Да, конечно.
  А я ведь шутил, предполагая, что здесь подобное часто происходит. Вот только не верю я в идеальную служанку, скорее уж в опытную.
  - Вот ты где! Стой!
  Мне пора! Нырнул за угол, откуда только что вышла эта святая девушка, даруй ей Сила стальные нервы! В тот же момент, как я оказался в другом коридоре, в стену рядом как будто что-то врезалось. Оглянувшись, я увидел, что на ней появилась глубокая борозда, полуметровой длины.
  - "Воздушный Серп. Не знал, что она освоила что-то из воздушной стихии."
  Очень быстрое, едва различимое глазом заклинание убойной силы.
  Просто превосходно!
  - "Ты здесь бывал? Знаешь куда идти?"
  - "Я бывал в нескольких других Оплотах и в Капитуле. До метра всего не знаю, но в целом внутреннее устройство везде схоже."
  - "Тогда веди."
  Бесполезно. Куда бы я не бежал, ни одна дверь не открывалась. Нигде не получалось спрятаться.
  Не сюда. Не сюда. Рахлес! Сюда тоже нельзя.
  Лестница. На первый этаж.
  - "Что там?"
  - "В основном помещения для прислуги."
  То, что нужно. Спустился. Вот только ничего не изменилось: двери не открываются, а добрые самаритяне собрались где-то в другом месте.
  Тупик. Если эта последняя дверь не откроется, у меня будут... усугубятся проблемы.
  Открылась!
  Зал. В разы меньше, чем тот, где сейчас кутят небожители. Что-то вроде столовой. Только столы расположены не у стен, а рядами, как в обычных кафе.
  Но самое главное - я был здесь не один. На другом конце зала, в проёме открытой двери, стояла девушка.
  - Постой, спасительница! Мне нужна твоя помощь! - устремился я к прекрасной незнакомке.
  Спасительница закрыла дверь.
  Разве можно так с Достойным?
  Значит не судьба. Поплёлся обратно.
  Стоило мне вернуться к двери, через которую я сюда попал, в конце коридора появилась Рунит.
  - Стой!
  Я закрыл дверь.
  Ну а как ещё с Достойной?
  - "Внучок не смог уберечь дедушку от порно?"
  Да, не смог. Рунит была в костюме Евы. Только шею украшало ожерелье, которого на ней не было раньше. И меч в руке. Сейчас модно так ходить?
  Ключа от этой двери у меня нет. А если бы и был, какой толк? У Рунит уже есть опыт в отрывании дверей с корнем.
  Переходим в оборону!
  Используя пару столов и кучу стульев по-быстрому соорудил баррикаду.
  Уплотнение! Уплотнение! Уплотнение!
  Хоть как-то себе помочь. Но в целом у меня проблемы.
  - "Трёхсотлетняя магесса против столешницы. Будешь делать ставки?"
  - "Во-первых, она ангел. Значит уже слабее. Во-вторых, если она не сменила специализацию, то Рунит не боец. Магесса Поддержки, Целитель. С ней шансы в бою повыше. Вот если бы Нипуллон увидел, как ты вдавливаешь в кровать Шатри, от тебя бы уже даже пепла не осталось."
  - "Рахлес! Что ты несёшь?! Шатри ведь мама Лерди!"
  - "И что? Я слышал, Мамочки иногда и сами оказывают эксклюзивные услуги."
  Рунит не стала рисковать. Парочка Воздушных Серпов и очередная дверь отправилась в утиль. Осторожничает. Боялась, что я попробую устроить ей засаду в узком проходе. Но нет. Я забаррикадировался у противоположной стены. Увидев это, Рунит зашла внутрь. Но дальше продвигаться не стала - держит дистанцию. В мою импровизированную защиту полетели Серпы. В меня полетели щепки.
  Так, что там дальше по плану?
  Переговоры!
  - Рунит, успокойся! - попытался я перекричать творящуюся вакханалию. - Я не опасен! Не собираюсь никому вредить!
  Бесполезно.
  - Рунит, дай мне объясниться! У меня не было злого умысла!
  Между нами осталась лишь одна столешница, укреплённая моей магией.
  - Рунит, хватит!! Пытаться убить того, кому задолжала оргазм, просто некультурно!
  Количество Серпов увеличилось вдвое. А ведь это был мой сильнейший аргумент!
  О, трещинки пошли. Красивый рисунок. И не нужно быть хиромантом, чтобы чётко понимать: все эти линии - линии смерти.
  Уплотнение! Уплотнение!
  Неожиданно дверь позади меня распахнулась. В проёме стояла спасительница, держа в руках стопку белья.
  - Достойный, я принес...
  Она не успела она договорить.
  Кто только придумал эту звукоизоляционную магию? Какой толк запихивать её везде, в каждую комнату и помещение?
  Рунит сработала инстинктивно. Прямо в девушку прилетел Воздушный Серп. Несчастную буквально отшвырнуло назад.
  Бросился к ней. Так-так. Сейчас!
  Девочка ещё жива. Но рана глубокая. Даже смертельная. Если бы не одно:
  Лечение! Лечение! Лечение! Успокоение! Лечение! Успокоение!
  Рана начала постепенно затягиваться. Девочка пришла с себя, начав стонать от боли. Моё Успокоение не настолько Сильно, чтобы полностью убрать боль.
  Сон! Сон! Лечение! Лечение!
  Глаза девушки закрылись. Успокоилась. Наложил Сон дважды, потому что уснуть, когда у тебя что-то сильно болит, не так-то просто.
  Рунит всё это время стояла поражённая. И не атаковала, хотя сейчас я беззащитен. Конечно, она этого не хотела. Конечно, всё получилось случайно.
  Случайно. Случайно. Случайно.
  Что ты творишь, Рунит?! Это уже не весёлые догонялки голышом по замку!
  Вытащил меч из ножен. Двинулся прямо на неё. Это заставило Рунит встрепенутся.
  Собралась.
  Воздушный Серп.
  Дедион прав, Рунит. Ты не боец. По выражению лица понятно, в какой момент ты активируешь заклинание, по направлению ладони видно траекторию. Увернулся. Даже магию не пришлось использовать. Ни один из Серпов не вылетал из ладони под неожиданным углом, ни один не искривлялся и не закручивался во время полёта. Ты очень мало над этим заклинанием работала. И используешь его неправильно. Нипуллон десяток таких как ты испепелит и не заметит. Да дай мне свой Серп, и я бы уже давно располовинил наглого голого Героя.
  Я подошёл ещё ближе. Рунит сделала шаг назад. Зачем? Нужно наоборот!
  Рунит психанула и начала швыряться Серпами как из пулемёта. Расстояние между нами совсем уж сократилось. Пора применить свои читы.
  Рывок. Ещё один. Рывок.
  Из последнего Рывка я вышел очень близко к Рунит. Наглость? Не совсем. Её ладонь была направлена чуть в сторону. Конечно, с такого расстояния мне никак не увернуться, вот только навестись я ей не дам. Пистолетный и даже автоматный бой на сверхблизких дистанциях существует.
  И там тоже полно нюансов.
  Рунит опустила руку. Подняла вторую с мечом. Молодец. Поняла, что я просто страха нагонял. А по факту она физически в разы сильнее и быстрее меня. Раны вполне заметно заживают на Теле, скорость хоть и не сравнима с моей в Рывке, но на порядок больше, чем может быть доступна Чудеснику, даже самому подготовленному. То же самое с физической силой. Это если верить словам Дедиона по поводу развития Базы Тела в общем, и моим наблюдениям за Рунит в частности. Впервые занимался сексом с ангелом, и она меня чуть пополам не сломала, отправив к ангелам.
  Меч в её руке слегка засветился. Наложила какое-то усиление? Кажется, именно я здесь в проигрышном положении. Но у меня есть туз в рукаве - я обманул Рунит. Пока добирался до неё, я использовал Рывок только в его изначальной форме - на все тело разом. Такое заклинание не применить при сшибке на мечах.
  А моё можно.
  Рунит сделала выпад. Быстрый! Рывок в руку и плечевые мышцы. Отбил её выпад вниз. Ладонь сушит. Сколько же в ней силы? Ещё один Рывок: моё лезвие застыло прямо у её нежной шеи. Не перед ней: от такого даже дилетант увернётся. Сбоку. Кончик лезвия чуть уходит ей за спину. Если я продолжу движение, она лишится головы.
  - Опусти оружие, Рунит. Нам нужно нормально поговорить. И помочь той бедной девочке.
  - Согласна. Поэтому брось меч, - уверенно опустила взгляд вниз Рунит. - Мне действительно необходимо как можно скорее помочь несчастной.
  Тоже опустил глаза. Даже с Рывком я не смог полностью отвести выпад Рунит. Её меч застыл в миллиметрах от... стоит ей продолжить движение и я лишусь... лучше уж головы.
  Отвёл меч в сторону. Не стал бросать. Аккуратно лезвием воткнул в пол. А то вдруг у неё от шума рука дрогнет?
  Поднял руки. Всё, сдаюсь.
  - А брать заложников нечестно. Тем более тех, кому задолжала, - выдал я самую умиротворяющую улыбку из своего арсенала.
  Резкий удар прямо в переносицу.
  Темнота.
  
  ***
  Я проиграла. Оправданий много, а причин нет. Конечно, я не хотела убивать Деди... Геро... Влада. Серпы были ослаблены, Усиление и Ускорение я на себя не накладывала. Вся эта беготня голышом (если бы меня увидел хоть кто-нибудь кроме прислуги, с Разума бы сошла). Плюс, я ожидала Ментальной атаки, специально потратила время, чтобы взять Ожерелье Спокойствия (и почему я тогда не потратила пару минут, чтобы одеться?)
  И несчастная девочка. Просто ужасно получилось! Я сражалась процентов на десять от своих способностей. Да и вообще, Влад бы сильно удивился, заверши он свой удар. Не так-то просто убить талантливого Целителя! Нет, бред. Если бы я начала тратить время и Силы на Лечение и Регенерацию, одним ударом бы не обошлось.
  Да, у меня целая куча оправданий, вот только кому они интересны? Всё могло сложиться иначе, если бы Влад изначально сражался всерьёз.
  Он веселился. Точно веселился. Уверена, во время всей этой беготни, пока я горела яростью и сгорала от стыда, у него в голове шуточки крутились! Он ведь хотел объясниться. Зачем тогда было сбегать? Ответ - просто захотел. Но он не обычный балагур. Когда Влад вытащил свой меч, он будто стал другим Разумным. А в конце снова принялся шутить. Зачем вообще он устроил этот бой? Хотел показать, что может меня убить? Не похоже. Чего он хотел этим добиться?
  Кто он вообще такой? Дедион? Совсем не похож. Характер полностью не тот. Да и Титул Героя в Статусе подделать невозможно. С другой стороны, Статус у него сильно урезан. Даже когда он без сознания. Сокрытие Статуса. Ментальная магия. Значит, всё-таки Дедион? А остальные заклинания? Светлая магия Тела и Разума. Дедион такой не пользовался вообще. А для полугодовалого Героя он слишком Силён. Дело не только в навыках, как у опытного бойца. Сами заклинания куда Сильнее, чем должны быть.
  И проблема не только в возрасте. Он в целом не походит на Героев. Ни на тех, с кем я успела мимолётно познакомиться, ни на тех, о ком мне рассказывали.
  Герои... странные. Они даже не отдельная раса, а отдельный вид. Учитывая, что они прибывают к нам из других миров, так и есть. И Высшая Магия чаще всего проявляется рядом с ними. Это не доказано, но именно Герои оказываются в центре самых необычных и диких происшествий чаще остальных. Они при этом спокойненько себе подыхают, а разбираться с последствиями приходится нам.
  И всё же что-то общее в большинстве рассказах о Героях есть. Ведь все они прибывают в новый, неизвестный для себя мир. Но этого нет во Владе: он ведёт себя так, будто появился в этом мире раньше нас всех!
  Он старше, чем сказано в Статусе? Но возраст тоже нельзя подделать. В Статусе ничего нельзя изменить, можно только скрыть.
  В общем, у меня нет ни одной толковой догадки. Разве что... неужели та байка о смерти Дедиона правда? Хоть и сложно в это поверить.
  Ничего не понимаю! Как же это меня бесит!!
  Я подошла к двери Допросной. Сейчас я получу ответы, чего бы это тебе не стоило!
  
  ***
  Очнулся резко. Сижу на стуле с высокой спинкой. Подвигал челюстью, поморщил нос. Не болит.
  Вылечили. Хорошо. Связали. Плохо. Одели. Хорошо. Забрали оружие и микстуры. Плохо.
  Два-два. Пока ничья.
  Белая комната. Светлая. Кроме стула, к которому я привязан, есть ещё один. И стол.
  Всё.
  Мой стул привинчен к полу. Или приклеен. В общем, я не смог сдвинуть его с места. Странное ощущение на ладонях. Как будто они полностью закованы в металл. Не могу рассмотреть - связаны за спиной.
  - "Где это я?"
  - "В Допросной."
  - "Это Допросная? А где полумрак, каменные давящие стены, следы крови на полу, крюки, пилы, раскаляющиеся в огне щипцы, здоровенный пыточных дел мастер с улыбкой из гнилых зубов?"
  - "У ангелов всё не как у Разумных."
  - "Да. Атмосфера для твоего допроса не подходящая. Придётся дорабатывать собственной жестокостью."
  - "Приступай."
  - "Статусный Спор, да? В целом догадываюсь. Вот только странная реакция была у Рунит. Если бы вы поспорили лишь о том, что она когда-нибудь переспит с мужчиной, с чего столько агрессии? И мне показалось, что она поняла, что ты внутри меня. О чём ты с ней в действительности спорил?"
  - "Я думал, ты сразу поймёшь при упоминании Спора. Ведь есть такое окно в Статусе. В отличии от Договорённостей, где нужно всё прописывать и обговаривать каждое условие, спорить можно на какую угодно тему, в том числе просто на интерес.
  А с Рунит я поспорил, что она переспит со мной и при этом испытает оргазм."
  - "Боюсь представить, о чём бы ты спорил, если бы всё же пытался её склеить."
  - "Хватит, Влад. Она мне абсолютно не интересна. Как и я ей. Просто она была слишком наглой для своих годков, хотела ни от кого не зависеть и ни на кого не полагаться. Я ей сказал, что это ошибка, и ей было бы лучше пытаться залезть мне... ну ты понял. А она ответила, что со своей магией я могу заставить её делать всё что захочу, и она не сможет оказать сопротивление. Меня подобное отношение к Ментальной магии всегда бесило, отсюда и родился Спор: никакого принуждения и ей очень даже понравится.
  Я даже не пытался его выиграть. Последние двадцать лет моей жизни мы вообще не виделись. А как увидел её в том зале, подумал: 'А почему нет?'. Выиграть Спор после смерти, кому ещё такое удавалось? Ха-а, чувствую себя чуть более живым."
  Живым, значит. Всё с тобой понятно.
  - "А ты как всегда думаешь совсем не о том," - закончил свою мысль Дедион.
  - "Я должен был это узнать. Чем для неё этот Спор аукнется?"
  - "Ничем. Я ведь не идиот вредить заинтересовавшей тебя ангельской булочке. Ты из-за дырконосительниц любой расы можешь свергнуть правителя королевства или пройти пяток-другой смертельных испытаний меньше чем за сутки. Ещё расплющишь меня в блин или насильно впихнёшь в меня своё мировоззрение. Лучше сразу смерть."
  - "Значит, никаких последствий. Хорошо."
  - "Ага. Только Достижение появится и всё."
  - "Достижение? Какое? 'Меня довёл до оргазма скончавшийся четверть тысячелетия назад маг?' В какую щель тебе запихнуть моё мировоззрение?"
  - "Кха-ха-ха!.. - взорвался смехом этот... шутник. - Нет, к сожалению. 'Вы проиграли Спор. Победитель: Дедион'. Стандартная запись. Если она на каждом шагу не рассказывала об условиях нашего Спора, никто ничего не поймёт."
  Хорошо. С этой стороны проблем быть не должно. Но тогда...
  - "Тогда почему я связан и в Допросной? Они приняли меня за тебя? У тебя есть какие-то нерешённые вопросы с ангелами?"
  - "Нет. Всё ровно. Обычные рабочие моменты. Не бойся. Тебя поспрашивают немного о разных мелочах и отпустят. Героев без повода стараются не гасить."
  На этой оптимистичной ноте в Допросной появилось новое действующее лицо.
  Рунит.
  Подошла. Встала напротив. Какая гордая поза.
  - Давно не видел...
  - Как там девочка? Цела?
  - Да. Я её Вылечила, - ответила Рунит серьёзным врачебным голосом. - Давно не видели...
  - Я не Дедион.
  - Вижу, - важность Рунит быстро сдулась. - Он так тонко не умел издеваться. Вот только моё Достижение говорит об обратном.
  - Дедион здесь. Во мне. Но я - не он. Мог бы показать тебе свои Достижения, чтобы ты убедилась, что там о Споре с некой Рунит ничего нет.
  - Так покажи, - проникновенно произнесла Рунит.
  - НИ ЗА ЧТО!! - заорал я, как резанный.
  - Ладно-ладно! Успокойся! Но тогда получается, что байка о Дедионе правдива? - удивилась Рунит.
  - Какая байка?
  - Что Дедион перед смертью использовал какое-то мощное Ментальное заклинание, которое сохранило его Душу и Разум после разрушения Тела. И теперь эта бесплотная масса скитается в поисках жертвы, в которую она вселяется и берёт под Ментальный Контроль, на какое-то время, пока та его не отторгнет. После чего он ищет новую жертву, - зловещим голосом закончила Рунит.
  - "П-ф... Кх... Кха-ха-ха-ха!" - заливался у меня в голове Дедион.
  - 'Хватит ржать, я из-за тебя ничего не слышу.'
  - В деталях эта байка ошибочна. Но по факту, Дедион действительно находится во мне. Болтаем с ним иногда о всяком, - продолжил я общение с Рунит.
  - Влезаете в Разум девушкам, чтобы их...
  - Я никогда никому не влезал в голову! - прошипел я.
  - Да? Значит просто на словах меня развёл? - иронично спросила Рунит.
  - Скорее нашёл достойные доводы... хотя развёл тоже подходит.
  - С каких это пор ты стал таким мастером в общении с девушками? Ведь всегда легче воспользоваться своей магией, - усмехнулась беловолосая.
  - Сказал ведь уже: я не Дедион. Никакой магией я... Стоп! Дедион и правда был таким козлом?!
  - "Я вообще-то здесь. И я никогда так не делал."
  - Что тебе козлы сделали? - удивилась Рунит. - А Дедион был сволочью. Был сволочью и умер как сволочь. Столько Достойных хотели его лично убить, а он взял и как-то сам выпилился. Его убийца так и не нашёлся. А ведь такое достижение никто бы не стал скрывать.
  - "Смотрю, ты был всеобщим любимчиком."
  - И где его могила? Я просто обязан над ней надругаться, чтобы он перестал издеваться над мёртвыми.
  - Над девушками он издевался не меньше! - возмутилась Рунит.
  - "Окоченевшим дырконосительницам не повезло вдвойне," - сделал закономерный вывод Дедион.
  - Его Тело не было найдено. Не ясно ни где, ни как он умер, - ответила на мой вопрос Рунит.
  Интересно. Дедион на мои вопросы о своей жизни и смерти отвечает неохотно, либо не отвечает вовсе.
  - Тогда откуда вы знаете, что всё это время он был мёртв? Может он просто где-то в уединённой пещере учится манерам?
  - В Спорах смерть участников не отражается, зато отражается в Договорённостях. Существуют и другие способы точно узнать о смерти Разумного. Тем более, когда многие желали этой смерти. Дедион точно мёртв. Два года не дотянул. Наверняка уже считал себя Старшим, - усмехнулась Рунит.
  Что? Погоди-ка...
  - Не дотянул? Ему не успело исполниться пятьсот лет?
  - Нет.
  - "Бедный Дедион!!"
  - "Пятьсот или четыреста девяносто восемь - какая разница?"
  - "Для меня никакой. Но как ты при нашем знакомстве сказал: 'Я был убит через несколько лет после моего пятисотлетия'. Нет, не получается так же пафосно, как у тебя."
  - "Заткнись."
  На этой весёлой ноте в Допросной появилось новое действующие лицо.
  Лоли.
  И у неё там, где должно выпирать, солидно так выпирало. Грудастая лоли! Они существуют не только в моих фантазиях!
  - Привет, Руни. Не боишься Ментальной атаки? - поздоровалась лоли с Рунит.
  Руни. Да, пусть будет Руни.
  - Нет, не боюсь. Я к ней готова.
  - "Малышка Глариоса! Как подросла!" - воскликнул Дедион.
  Он тут всех знает?
  - Привет, Глариоса. Меня Влад зовут, - повёл я себя как культурный Герой.
  - Ты называла? - поинтересовалась лоли у Руни.
  - Нет.
  - Это Дедион. Сказал, ты его любимая малышка.
  - Значит, всё-таки он. Хорошо, не зря потратим заряд Связующей Нити, - села лоли на второй стул.
  На стол она при этом положила... это что, электрошокер? Чёрная палка тридцать сантиметров длиной, на одном конце торчат два металлических штырька. Небольшая кнопка у основания.
  - "Связующая Нить... - задумчиво протянул Дедион. - Влад, она нам нужна."
  - "Да, классный дизайн. Уверен, пытать такой - одно удовольствие."
  - "Связующая Нить - артефакт для Ментальных магов. Очень дорогой кстати. И Глариоса - Ментальный маг. Так что оставь свои фантазии быть избитым малюткой с большими холмами."
  - "Ты тоже заметил?"
  - Хочу заранее предупредить, чтобы не было обид: вы именно зря потратите заряд своего артефакта. Он не сработает.
  - Сработает. Связующая Нить усиливает Ментальные способности мага и насильно связывает его Разум с ближайшим Разумным. Я стала гораздо Сильней с нашей последней встречи, Дедион. А Ментальная защита никогда не была твоей Сильной стороной. Я прорвусь! - уверенно закончила Глариоса.
  - Причём здесь Дедион? Ты через меня не прорвёшься, Глариоса. Дедион не смог, и ты не сможешь, - без лишнего пафоса, сухо констатировал я.
  - Отойди, Руни. - Девушка послушалась и отошла к двери Допросной. - Начнём.
  Глариоса нажала на кнопку артефакта. Я сразу почувствовал вокруг уже знакомые нити. И не только почувствовал - я их увидел. Лезут в голову.
  Кыш!
  Сидим.
  Ещё чуть-чуть сидим.
  Ещё минутку.
  - А почему у вас обеих волосы белые? Это какая-то мутация? - спросил я у Руни.
  Не в тишине же сидеть. Руни посмотрела на лоли, мол 'можно ответить?'. Дождалась кивка.
  - Мы не мутанты! - резко сказала она. Было забавно, учитывая, что она ответила не сразу, а спрашивала на это разрешение. Значит эмоция наигранная. - Во время Инициации Достоинства подобное иногда происходит. Редко.
  Погодите-ка... Мутанты. Белые волосы. Вспомнил! Руни похожа на одну девчонку из популярной серии игр. Сам я не играл, но картинки с ней были повсюду. Только у Руни никаких шрамов на лице нет.
  Хороша Ведьмачка!
  - А что вы вообще хотите узнать? - просил я у Глариосы.
  Та последние несколько минут не сводила с меня шокированного взгляда. И было что-то ещё в её глазах. Не могу понять.
  - Сначала нужно убедиться, что Дедион внутри тебя. Есть вопросы, на которые только он может знать ответы. Далее... Дедион успел нанести нам много непоправимого вреда, но кое-что нас до сих пор интересует. Например, куда он спрятал две украденные реликвии нашей расы?
  - "Извини, я не могу ответить."
  - "Куча Достойных хотела твоей смерти, ты украл у них несколько реликвий всей их расы - нехилые у тебя рабочие моменты!"
  - Как это возможно?! Нити не хотят входить в твой Разум, - сорвалась наконец Глариоса. - Не чувствую сопротивления, но и отклика тоже не чувствую. Хоть что-то должно быть!
  - На меня вообще не действует Ментальная магия. Дедион не захватывал мой Разум. Он был со мной с самого начала при моём появлении на Катиноле. Никто мной не управляет, - я повернул голову к Руни. - И теперь, когда я это доказал, самое время извиниться: прости меня. Я не знал про ваш Спор с Дедионом. Он лишь слегка запудрил мне мозги своей болтовнёй, как умеет. Но делал я всё сам, и сам хотел это сделать. Поэтому прости.
  - Очень мило, - прошептала Глариоса. - Вообще не действует Ментальная магия?! - воскликнула она.
  - Думаешь, мило? - прошептала Руни. - Вообще не действует Ментальная магия?!
  - Конечно мило! - воскликнул я. - Вообще не действует, - перешёл я на шёпот.
  - Это возможно? - спросила Ведьмачка у Глариосы.
  - Обычно я бы сказала, что нет. Но он Герой. Если так было необходимо для пророчества, Высшая Магия и не такое способна. Руни, тебе придётся доложить об этом Достойному Шангелу. А я пока здесь посижу, заряд Нити уже потрачен, но по времени действия ограничения нет. Посмотрю, как долго он сможет сопротивляться.
  - Я быстро, - сказала Ведьмачка, уже открывая дверь.
  
  ***
  Быстро не получилось. Прождала почти час. Как обычно, если хочешь получить аудиенцию у Достойного Шангела. Причём не понятно, чем именно он постоянно так занят.
  Сам разговор мне не понравился. Особенно мне не понравился его итог: приказ привести Влада на Вечер Решений. Ещё и в качестве своего пленника. Хочет использовать Влада? Надеется через него подставить меня?
  Не знаю, и это бесит!
  Следует подготовиться. Поговорить с Достойной Дерпой. Разработать стратегию. Она обязательно подскажет, что делать. С Ри тоже следует пообщаться. Жаль, что она не желает присоединиться к Достойной Дерпе. Но лично мне она часто помогает.
  Как сейчас.
  С такими мыслями я возвращалась обратно к Допросной. И уже взялась за ручку её двери, как вдруг... Это ещё что? Какая-то тень мелькнула в углу.
  Вроде ничего. Показалось?
  Совсем разнервничалась.
  Но дверь уже слегка приоткрылась. Поэтому Полог Тишины спал.
  - И после того случая Руни пришлось побриться налысо, - звенел голос Ри. - И отращивать волосы без помощи магии.
  - Уверен, даже тогда Руни выглядела мило, - в тон ей отвечал Влад.
  Руни? С каких это пор я для тебя Руни?
  - Даже не знаю, Влад. Руни не хочет быть милой или красивой. Поэтому её давно так никто не воспринимает, кроме нескольких идиотов, которым вечно неймётся. Хотя вру, они-то как раз её милой точно не воспринимают.
  - Скажи, Ри, я вам своей выходкой проблем не добавил? - резко перевёл тему Влад.
  Ри? Я две сотни лет близко с ней общалась, прежде чем маленькая гордая Ри позволила мне так себя называть. Её вообще так зовут только несколько самых близких Разумных! Она злится, когда это делают посторонние. Даже на оскорбительные прозвища из-за своего роста не так резко реагирует.
  - Конечно нет, Влад, - увещевала его Ри. Откуда такой голос? - Какие проблемы? Всё будет нормально.
  - Это хорошо.
  Я собиралась войти и напомнить им, что говорить о Разумном за его спиной неправильно. Но с другой стороны, хотелось послушать подольше.
  Нет, нельзя терять время.
  Распахнула дверь.
  - А вот и я! - Как-то наигранно получилось.
  - Как прошло? - сразу перешла к делу Ри.
  - Достойный Шангел пожелал, чтобы я привела Влада на Вечер Решений. В качестве своего пленника, - я сразу ей всё выложила.
  - Это... нехорошо, - задумалась Ри.
  Влад крутил головой между нами.
  - Всё-таки проблемы, да?
  
  ***
  Вечер Решений.
  Именно ради этого события здесь собрались представители шести ближайших Оплотов. Вчера они встретились в неформальной обстановке. Поели, пообщались. Но вот сегодня! На Вечере Решений будут заключены важнейшие Договорённости, поставлены новые цели, обговорены пути их достижения. Крайне значимое событие, от которого зависит будущей всей расы. И не только.
  Это по словам Руни.
  "Кучка аутофилов соберутся подрочить себе и друг дружке в свете софитов и собственного величия."
  Это по словам Дедиона.
  Думаю, будет нечто среднее.
  Меня оставили в Допросной. Руни и Ри убежали по своим делам, готовиться к важному событию. Но перед этим меня развязали, под честное слово не покидать Допросную.
  Уверен, моим словом они не ограничились, но проверять не стану.
  Когда путы сняли, я наконец смог узреть их воочию - стальные варежки. Именно варежки: даже между собой они были так же ностальгически связаны. Правда не резинкой, а короткой стальной цепочкой. Сразу напомнили мне о детстве - бабушке и деревне, где я проводил все зимние каникулы.
  Шучу.
  Оковы Безмолвия. Артефакт, блокирующий активацию заклинаний. Конечно, всё не так просто, и в их работе есть куча нюансов. Но для полугодовалого Героя таких вполне достаточно. По словам Дедиона, Оковы один из самых надёжных способов блокировки. Но не простой в применении: в боевой обстановке такие на врага не наденешь.
  Чем бы заняться? Сначала поиздевался над Дедионом. Потом принялся над ним подшучивать. Следом перешёл на подтрунивания. Добавил немного иронии и сарказма. Чуточку пообвинял в случившемся. Пару раз подстебнул. И на добивочку слегка поюморил.
  Пять минут убил.
  Осталось ещё восемь часов.
  Пожалуй, займусь тренировкой. За последние два месяца я освоил лишь одно новое заклинание. Негусто. Но ведь в Доме Мага в Кургинге я купил только две Закписи, поэтому в целом результат неплохой. Мне очень хотелось освоить Светлый Щит. Не судьба. Зато теперь в моей коллекции заклинаний появилась Регенерация.
  Бесячее заклинание!
  И дело не в постоянном использовании маны, которой мне надолго не хватает. В случае получения множества незначительных ран, Регенерация выгоднее того же Лечения. Просто при использовании Регенерации остальные заклинания слабеют: скорость активации, контроль, мощность - все показатели резко снижаются. Поэтому я стараюсь научиться накладывать Регенерацию не на всё тело, а лишь на часть. Таким образом можно превратить Регенерацию в Лечение, направив его конкретно на рану. Возможно, выйдет экономней по мане.
  Впрочем, Дедион говорит, что мне следует радоваться самой возможности активировать другие заклинания одновременно с Регенерацией.
  Теперь я в большей степени доволен Рывком. Наконец-то он стал походить на способность совершать резкие перемещения, усиливать и ускорять удары или уклоняться от угроз, как это выглядит в глазах дилетанта: будто все законы физики, физиологии и анатомии разом перестали работать. Я научился очень тонкому контролю заклинания, смог более-менее совладать с инерцией, больше меня не заносит после завершения движения. Мышцы не перенапрягаются, тремор не проявляется, растяжений тоже давно уже не было. Пропали долесекундные зависания после окончания заклинания. Заклинание завершается, и я продолжаю двигаться дальше как заранее запланировал. Не всё идеально, придётся и дальше сглаживать неровности, но в целом я доволен.
  Уплотнение наконец начало выходить за пределы моей ладони. А то пока большой предмет весь обведёшь, потратишь кучу времени и маны. Остальные параметры тоже подросли.
  Клейкость - самое быстроразвивающееся моё заклинание. И скорость активации, и сила воздействия, и продолжительность, и контроль всех этих параметров. Но в отличии от Уплотнения, за пределы ладони Клейкость выходить не хочет. Но я буду и дальше пытаться.
  Ведь в случае успеха открываются огромные перспективы.
  Контроль Броска тоже развился. Не прям чтобы очень. Но это всё ещё единственное моё заклинание для дальних (скорее средних) дистанций. Вот и стараюсь тренировать, когда есть возможность.
  Сейчас я делаю упор на одновременном использовании Регенерации и Рывка. Или Укрепления и Рывка. Атаковать, но и защиту совсем уж не отбрасывать.
  Прогресс есть.
  Но медленный.
  Порой неплохо получается.
  Но в целом я недоволен.
  - "Нам нужна Связующая Нить, - вмешался в мою тренировку Дедион. - Слушай, Влад, не желаешь прогуляться по Оплоту в одежде? Поверь, совсем другие впечатления. Я подскажу тебе лучшие места, выступив в качестве экскурсовода. Опыт подобных прогулок у меня имеется - тебе тоже понравится."
  - "Да-да, ты у нас расхититель небес. Я официальный пленник Руни, хочешь ей ещё проблем добавить? Да и зачем мне эта палка?"
  - "Ты подвергся Ментальной атаке и научился различать Нити Сознания. Быстрый прогресс. А Связующая Нить насильно связывает Разумы. Обычно насильно для цели заклинания, но в твоём случае для мага. Артефакт вытянет из тебя Нить Сознания. Вдруг ты после этого научишься делать подобное самостоятельно? С твоими Ментальными способностями это будет огромный скачок в Силе. А даже если не научишься - пусть. У тебя будет артефакт. Ментально ты Сильнее даже меня, значит в случае чего сможешь почти любого врага скрутить в бараний рог. И количество врагов не будет проблемой: подойди к Сильнейшему, подчини, и он сам скрутит остальных, прежде чем ты скрутишь его. У тебя будет в запасе несколько зарядов. Последний аргумент, козырь для любой ситуации."
  Звучит привлекательно, но...
  - "Не получится, Дедион. Я ничего не имею против такой магии и тех, кто ею пользуется. Понимаю её потенциал, тактические особенности и преимущества. Просто это не моё."
  - "Попробуй, Влад. Не хочется признавать, но леший из захолустья не врал. Ты можешь побеждать магов в разы старше тебя. Благодаря Теореме ты очень быстро прогрессируешь.
  И твои странные тренировки... Например, когда ты 'играешь в булимию' - режешь себя, чтобы потом Лечить. Или проверяешь что крепче: твоё Укрепление или вековые деревья. Выглядит дико, но следует признать - действенно. Промолчу про твои навыки, о происхождении которых ты не рассказываешь. В нужный момент ты можешь выжать максимум из своих Тела, Разума, Души и Характера. А значит, какой бы Сильной магией не пользовался враг, пока его можно убить, перерезав горло или воткнув нож в сердце, ты можешь победить.
  Но тебе таких врагов мало.
  Если бы тогда Князем Тьмы оказалась не понравившаяся тебе Летучая Мышка, ты бы уже был мёртв. Это другой уровень, Влад. Её кожа была мягкой и нежной только потому, что она сама так захотела. Она без заклинаний двигается быстрее чем ты при Рывке, своим кулачком она сломает тех трёх орков в Колизее пополам. Нож в сердце, перерезанное горло - царапины. Даже отрубленная голова не проблема, если вовремя приложить её обратно. Ты своим мечом и своим Рывком её бы даже ранить не смог. Можешь использовать неожиданное нападение, всё спланировать, выжать из себя максимум, но ей даже магией пользоваться не придётся, чтобы тебя убить. А ведь это самый важный параметр в бою.
  Если ты и дальше продолжишь нарываться на всех подряд, без оглядки на Силу, тебе будет необходим такой козырь. И без всяких отговорок."
  - "Ну ты и наговорил тут. Достаточно было одного предложения. Я попробую. Почему нет? Просто не питай больших надежд. Уверен, эта палка в моих ладонях окажется бесполезна. А значит, я не стану ради неё ещё сильнее подставлять Руни. Появится возможность заполучить её без лишних проблем, так и сделаю. Но не сейчас."
  Мои тренировки несколько раз прерывали служанки. Без опаски заходили, ставили подносы с едой на стол и уходили. Ко мне не относятся как к какому-нибудь опасному преступнику.
  Это радует.
  А вечером пришла Руни.
  - Извини, что так... А ты чего такой запыхавшийся?
  - Это не то, что ты подумала!
  - А что я подумала? Неважно! Вечер Решений скоро начнётся. Вот, - протянула она мне Оковы. - Ты же мой пленник, - замялась Руни.
  - Может не стоит? Надеть их я всегда успею, а так ты сможешь от меня откреститься в случае чего.
  - Нет. Пока не ясно, что будет на Вечере, нельзя рисковать, - как-то неуверенно она это произнесла.
  Будто сама так не думает.
  - Как пожелаешь.
  В таком виде меня и повели на Вечер Решений. Сначала костюм Адама с мечом, теперь металлические варежки.
  Не понимаю я современной моды.
  
  ***
  Большой круглый зал. Разбит на шесть секторов. Для каждого Оплота. Этот, кстати, для Руни родной. В каждом секторе трибуна для выступлений. И стулья. Очень мягкие стулья. Почти кресла. Так и хочется сесть на один из них.
  Ведь я стою.
  Только я.
  Рядом с местом Руни.
  Глазеют. С момента моего появления в этом мире ничего не поменялось. Только на одежду заработал. Хотя нет - и ту с трупа снял.
  Я стою тут уже целый час. Когда же начнут?
  Один из ангелов с нашего сектора встал со своего места и направился к трибуне...
  Наконец-то!!!
  Наконец-то!!
  Наконец-то!..
  Прошло два с половиной часа. Голова болит от этой бесконечной, бесполезной болтовни. Вечер Решений?! Вечер переливания из пустого в порожнее! Нечасто у меня бывают такие недомогания. Теперь понятно почему чиновники бесконечно себе зарплаты повышают.
  За вредность.
  И все друг друга ненавидят. Никогда не думал, что слово 'Достойный' может звучать так оскорбительно. Но нет, когда небожители обращаются к друг дружке, так и выходит. А через секунду из этого же рта слово 'Достойный' звучит так раболепно, что тянет стошнить. Так они говорят о каких-то Достойнейших из Капитула Чистоты. Причём вражда существует не только между Оплотами, но и внутри них. Например, Достойная Дерпа, выступая после Достойного Шангела, вроде и не напрямую, но всё же перемыла последнему кости. У них тут что-то вроде двух враждующих фракций? Но по факту, два пустых демагога. Стоят друг друга.
  Когда же закончат?
  Последние полчаса я слушал ангельскую болтовню в фоновом режиме, поэтому чуть не пропустил момент, когда речь всё-таки зашла обо мне.
  - Не вам меня осуждать, Достойный Пулик, - опять завёл шарманку Шангел. - Я хотя бы не заперся у себя в стенах Оплота. Я делаю всё возможное, чтобы Усилить наше величие. Например, по моему поручению Достойная Рунит смогла отыскать Разумного, на которого вообще не действует Ментальная магия.
  Руни встала со своего места. Явно удивлена. Слегка поклонилась. Решила ему подыграть?
  - Это невозможно! - возмутился Пулик.
  Они с Шангелем ссорились больше и агрессивней остальных.
  - Мы в этом убедились, - спокойно отреагировал Шангел.
  - Думаешь, мы тебе поверим?!
  - Я могу это подтвердить! - встала со своего места Дерпа. - Мы применили на нём Связующую Нить. Это не дало никакого эффекта.
  Мне это не нравится. Почему Дерпа его поддержала? Во время её выступления, только слепой бы не заметил, как воодушевилась Руни. Ведьмачка явно в её фракции. Они с Шангелом договорились между собой и не посвятили в это Руни? Если даже враждующие стороны пришли к соглашению, третью сторону ожидают одни лишь неприятности.
  И эта сторона - я.
  Если бы только я.
  - Кто применил артефакт? Для этого не любой Разумный подойдёт, - не сдавался Пулик.
  Ри поднялась. Я поймал её взгляд. Покрутил головой. Не нужно, Ри. Руни, увидев это, сначала удивлённо посмотрела на меня, потом перевела взгляд на Ри.
  Кивнула.
  - Это была я. Многие знакомы со мной лично. Кто не знает, я Глариоса, Ментальный маг. Я использовала Связующую Нить. Не было ни отклика, ни сопротивления. Заклинание вообще не сработало. Скорее всего, так произошло потому что он - Герой. Высшая Магия вполне могла наделить его такой особенностью, - скороговоркой проговорила лоли и быстро села обратно.
  Не стала дожидаться неудобных вопросов. В этом мире тоже так делают?
  - Герой? - удивился Пулик, но сразу успокоился. - Хорошо. Вы нашли необычный экземпляр, Достойный Шангел. Но Героя вы не сможете сделать последователем, с ним не получится провести Инициацию. Ему не стать Достойным. Вам не получить ещё одного удачного подопечного, как повезло когда-то с девушкой, его поймавшей. И как в таком случае вы собрались Усиливать наше величие?
  - Для этого нам потребуется вспомнить недавние события, - усмехаясь начал Шангел. - Сто двадцать лет назад, вы, Достойный Пулик, выпросили у Достойнейшего Саралина реликвию нашей расы, обещая вернуть её в целости и сохранности. А вместе с ней и другие 'несметные' сокровища.
  - Я доверился словам своего друга! - сорвался на крик Пулик. - И поплатился за свою ошибку! В том числе и потерей старого боевого товарища!
  - Я вас ни в чём не обвиняю, - умиротворяюще произнёс Шангел. - Капитул уже давно всё решил по этому делу. Просто тогда ваша главная ошибка состояла именно в недооценке Силы и опасности Ментальной магии. Из-за чего группа опытных бойцов вашего Оплота, вместе с Достойным Ларсеном, была убита, а реликвия нашей расы потеряна. Но теперь! - неожиданно воскликнул Шангел. Оратор-недоучка. - У нас есть Герой невосприимчивый к Ментальной магии. А две недели назад мне доложили, что Покои Древнейшей открылись в лесу Шоршена. В десяти днях пешего перехода вглубь леса.
  - "Влад, уходи немедленно!! - взвыл в голове Дедион. Я от неожиданности чуть до потолка не подскочил. - Так-так-так, они уверены, что в Оковах ты не представляешь опасности. Но ты сможешь их удивить. Помнишь, где выход? Нужно оторваться ненадолго. Есть одна хитрость, с помощью которой можно снять Оковы. А с магией мы ещё повоюем! Вырвемся из Оплота, потом из города, потом..."
  - "Дедион, хватит! Я не слышу, что они говорят. Ты чего так разошёлся?"
  - "Эти дебилы хотят засунуть тебя в Покои Древнейшей!! Когда же вы уже вымрете, тупые дегенераты?! Причём здесь Ментальное Сопротивление и Древнейшая? Влад, если придётся - убивай, но только валим отсюда!"
  Все присутствующие в зале поднялись со своих мест и начали аплодировать.
  - Мы вернём реликвию нашей расы! Достойная Рунит никогда не подводила нашу расу! Она соберёт не менее достойных членов команды и возглавит их в боевом походе! - перекрикивал Шангел шквал аплодисментов.
  Ясно. Мною решили попользоваться. И не только мною.
  Руни не оказалось рядом. Она отошла к Дерпе. Там же крутилась Ри. О чём они там шепчутся? Ри ещё и активно жестикулирует.
  'Достойные' начали расходиться.
  - Выполняй! - выкрикнула Дерпа и не дожидаясь ответа Руни пошла на выход.
  Проходя мимо Шангела, она бросила: 'Ты обещал!'
  - И я сдержу своё обещание, - ответил тот.
  Выходит, мы с Руни в разных положениях. Мною просто хотят воспользоваться. Как это делают все и всегда.
  А вот Руни предали свои же.
  И ради чего? Победы в очередных, одних из тысяч переговоров? План ведь на коленке составлен. Шангел и не рассчитывает на успех. Будет козырять попыткой.
  "Мы сделали всё возможное!"
  Как часто я слышал эти слова. Уже не обижает. Не задевает. Не злит. Никто уже давно не гибнет за ресурсы или землю. Сотни и тысячи погибают ради репутации и авторитета единиц. А после их смерти ещё сотня ублюдков поменьше сделают на их крови репутацию уже себе.
  - Пойдём, - бросила мне Руни проходя мимо.
  Опять Допросная? Пойдём.
  Хотел разговорить Руни по пути. Не получилось. Она быстренько довела меня до Допросной и сразу ушла.
  Хоть бы Оковы сняла.
  - "Да уж, сглупил. Зачем сразу бежать? Время есть. Лучше ночью."
  - "Погоди. Нужно поговорить с Руни. Принять хоть одно решение за этот вечер."
  - "Какое решение, Влад? Нужно валить! Это Древнейшая!!"
  - "Одна из пяти?"
  - "У остальных есть имена. И только её зовут так. Никто уже и не знает её настоящего имени."
  - "Значит самая старшая. Сто пятьдесят тысяч лет."
  - "Недавно я говорил тебе про другой уровень. Так вот, Древнейшая выше всех уровней. Она ломает само понимание уровней Силы. Её не победить никому. Не ранить никому. Не задеть никому. Её Сила неизмерима."
  - "Успокойся. Не собираюсь я ни в чьи Покои. Просто мои действия могут принести Руни и Ри неприятности. Вот и поговорю с ними. Узнаю, как лучше всё обставить, чтобы их это не коснулось."
  - "Ну-ну. Тогда пообещай мне, что не полезешь в Покои," - потребовал Дедион.
  Я не стал обещать.
  И Руни этим вечером не пришла.
  
  ***
  Почему меня не предупредили?! Я понимаю, подготовка к Вечеру, много всего нужно было сделать, но...
  Достойная Дерпа. Разговор с ней наедине помог мне разобраться в произошедшем. Шангел уверен, что отправил нас на убой. Но это не так. Если Влад действительно способен сопротивляться Ментальной магии, то шансы на успех есть. И высокие. А когда мы вернёмся в Оплот с Короной Одобрения, это будет заслуга не Шангела. Достойная Дерпа займёт его место.
  И нас наконец услышат!
  Ангелы не должны жить так изолировано от остальных рас. Мы многим можем помочь. Многое можем изменить к лучшему. Столько лет уговоров и попыток добиться изменений. А здесь лишь одна реликвия, всего лишь один короткий победный поход. И нас станут слушать!
  Я верну эту Корону.
  Мой путь лежал в Допросную. Не в ту, где сейчас Влад. Сегодня мне предстоит другой разговор.
  У дверей стояли двое. Как по мне, стража здесь не нужна. Но если им так будет спокойнее, пусть стоят.
  - Внутрь пойду одна.
  - Хорошо. Сейчас открою.
  Несколько секунд и я внутри.
  Он изменился. Волосы стали длиннее. Закрывают лицо. Белые, но какие-то блёклые. Похудел. Вернее, не так. Раньше он был более мускулистый, сейчас стал... жилистым что ли? В общем, усох.
  Не удивительно. Семь лет взаперти.
  - Здравствуй, Лорпель, - села я напротив него.
  - Приветствую, Достойная Рунит, - усмехнулся он. - Давно не виделись. Ты наконец научилась Лечить Душевные раны? Помнится, ты сожалела об этом недостатке своей магии в нашу прошлую встречу. Неужели сегодня меня Исцелят?
  - Нет, Лорпель. Я пришла для другого. Мы собираем отряд для возвращения Короны Одобрения. Хочу предложить тебе...
  - Короны Одобрения? - перебил меня он. - Если мне не изменяет Разум, она осталась в Покоях Древнейшей, вместе с идиотами, решившими, что смогут оттуда хоть что-то забрать.
  - Покои Древнейшей открылись в лесу Шоршена. Десять дней пути. Обычно Покои находятся на одном месте месяцами, даже годами. Мы успеем. И мы учли ошибки прошлого. В этот раз Проходчиком будет Герой, на которого не воздействует Ментальная магия. Мы тоже лучше подготовимся.
  - Не воздействует Ментальная магия? Это невозможно, - только я хотела доказать ему обратное... - впрочем, это неважно. Достойная Рунит, мир вокруг не такой, каким выглядит через окна Оплота или наших представительств. С возрастом маги становятся Сильнее, осторожнее. И только наши Достойнейшие всё глубже погружаются в свой старческий маразм. А ведь считается, что ему подвержены только Чудесники. И всех нас, эти давно не отличающие реальность от своих мечтаний, невменяемые старики, тащат за собой на дно. Не всё на свете можно купить за Кристаллы. Например, Древнейшая. Уверен, она может делать стекляшки с гораздо более Сильными свойствами.
  - Только ангелы могут создавать Высшие Кристаллы! - он уже не видит, когда несёт откровенную чушь.
  - Ха-ха-ха. К чему такая экспрессия? - Лорпель поставил локти на стол и положил голову прямо на Оковы Безмолвия. Выглядит пугающе. - Ты ведь гениальный Лекарь. Талантливый маг поддержки. Обладательница легендарного массового заклинания. Зачем тебе выгораживать тех, кто способен лишь производить стекляшки? Вроде Дерпы.
  - Достойная Дерпа очень хорошая...
  - Лицемерка, - снова он меня перебил! - Собрала вокруг себя наивных талантов, чтобы хоть что-то значить. Она знает про ваш поход?
  - Конечно. Она хочет...
  - Зря ты так сильно поверила в чушь, которую она несёт, - да сколько можно перебивать?! Что ты вообще можешь знать о Достойной Дерпе?! - Решила превратить сказку в реальность, Достойная Рунит? Хотя у тебя были шансы. И для Дерпы это стало проблемой.
  Замолчал. Теперь я могу говорить?
  - Что от меня требуется? - Я ведь уже рот открыла! Ты специально это делаешь! - Я много где успел побывать, но так как я всё ещё жив, в Покоях Древнейшей я не был. Так что не жди от меня советов, Достойная Рунит.
  - Хочу, чтобы ты пошёл с нами, - уже через силу пригласила я его.
  - Правда? - он резко собрался. - Меня освободят?
  - Прямо перед Покоями. Или уже внутри.
  - Сколько Разумных в группе? - глаза горят, Достойная Дерпа была права.
  - Шестеро, вместе с Героем. Ты можешь стать седьмым.
  Лорпель откинулся на стуле.
  - Вечное заточение или неизбежная смерть в бою. Мы оба знаем, что я выберу, не так ли?
  - Выступаем завтра в полдень.
  
  ***
  Руни пришла утром.
  - Здравствуй, Влад. Извини, что пришлось провести ночь в таких условиях.
  - Ничего страшного, Руни.
  - Меня вообще-то Рунит зовут! - возмутилась Ведьмачка.
  Наигранно выглядит. Она уже знала, что я её так называю?
  - Влад - это тоже лишь сокращение имени.
  Причём даже не моего.
  - ...И как мне тогда тебя называть?
  - А зачем? Проще будет мне называть тебя Руни, - поставил я локти на стол и положил голову на свои любимые варежки. - Тогда мы будем в равных условиях, - улыбнулся я, склонив голову.
  - Хорошо, называй как хочешь, - улыбнулась в ответ Руни.
  - Какое щедрое предложение!
  - В смысле?
  - Скоро узнаешь, ангелочек мой.
  - Влад!.. Нам нужно серьёзно поговорить. Я собрала группу для похода в Покои Древнейшей. Ты нам нужен. Тебе ничего не будет грозить, честно! С тобой пойдут шестеро магов. И я тоже пойду. Мы будем защищать тебя от всего!! - начала тараторить Ведьмачка. - Всё будет хорошо!
  Очень мило выглядит. Если бы я не знал из достоверного источника, что фактически это приглашение разделить смерть. А так это выглядит мило и наивно.
  - Я вроде твой пленник, - наигранно удивился я.
  - Влад!.. Я не хочу...
  - Заставлять. Понял. А в Покои ты идти хочешь? Представь, что нет приказов, нет этих сложных обстоятельств. Представь, что в Покоях нас ждёт только боль, страдания и, вполне вероятно, смерть. У тебя есть собственное желание туда идти? Может будет лучше, если наглый Герой сбежит по пути? Или скажем умрёт от самого несчастного случая, а тело его безвозвратно потеряется? Какой вариант развития событий будет лучшим лично для тебя?
  - Я... - задумалась Руни. Я первый, кто спросил её собственное мнение? - Хочу, Влад. Я давно хочу кое-что изменить... в нас самих. И для этого мне нужно пройти Покои и вернуть реликвию.
  - Как скажешь. Когда выступаем?
  - В полдень, - обрадовалась Руни моему согласию.
  - "Ты хочешь умереть. С самого своего появления на Катиноле, а может и раньше. Я это прекрасно вижу. И даже смирился. Но сейчас ты тащишь за собой эту наивную девочку. По сути, это ты её убьёшь, Влад."
  - "Не верю, что ты смирился. И я не самоубийца. До Покоев десять дней идти только по лесу. У меня будет время проверить, наивность это или же убеждения, за которые и жизнь можно отдать. Если первое, никто в Покои не войдёт."
  - "А если второе?"
  - "Посмотрим по обстоятельствам."
  
  ***
  Лес Шоршена. Тот же лес Крирда, только Шоршена. Если судить по трём часам прогулки.
  Путь до леса занял двое суток. Сперва наша группа из семи Разумных прямо из Оплота спустилась в подземный проход. Широкий, высокий, выложенный из белого камня и плитки, а также ярко освещённый на всём протяжении. А протяжённость у него была солидная. Не говоря ещё про десятки ответвлений, мимо которых мы проходили.
  Прямо катакомбы.
  Выбрались на поверхность уже за городскими стенами. Ангелы даже пути отступления обустраивают как свои залы для празднеств. Когда я поделился этим забавным наблюдением с Дедионом, он пошутил, что это не путь для отступления, и ангелы пользуются этими проходами для входа и выхода из города. Не хотят лишний раз прохаживаться среди 'Недостойных городских'.
  Бред!
  Решил узнать правду у сопровождающих.
  В общем... Дедион не шутил.
  За эти два дня произошло крайне мало значимых и интересных событий. Хотя должно было быть наоборот, учитывая в какой круговорот я попал.
  Первое, что мне запомнилось - нежелание ангелов возвращать моё оружие и другие вещи. Как оказалось, в нашей группе я выступал в качестве балласта: прими Титул Проходчика, прими небожителей в команду Проходчика, зайди в Покои, а дальше... стой в сторонке и не мешайся. Большие, взрослые дяди всё сделают сами. Зачем тебе всякие железяки? Следи ещё, чтобы не поранился. Пока я доказывал, что очень даже зачем, пока мои вещи искали среди всякого хлама (прямо так мне и сказали), мы получили первую задержку.
  Второе, что не могло не привлечь моё внимание - компаньоны. Они меня полностью игнорировали. Даже их имена я узнал из разговоров друг с другом. У меня в распоряжении была только аудиовизуальная информация, добытая посредством глаз и ушей. И всё. Слишком мало. Мне нужна аналитическая: кто что умеет, какие схемы взаимодействия, какая у кого роль в группе? На данный момент вывод был неутешительным: по итогам моих наблюдений у меня возникло отчётливое впечатление, что наша группа не просто собрана наспех (это наверняка), я был уверен, что в ней нет баланса, нет понимания кто, как и зачем.
  Случайные Разумные.
  И судя по тому, что Руни ни с кем из них особо не общалась, закопавшись в какие-то карты и записи, её слова о самоличном сборе группы - ложь. Вернее, сама-то она в это верит.
  Наводит на мысли. И все грустные.
  Среди группы выделялись двое: Нло Сар и Лорпель.
  Нло Сар. Огр. Два с половиной метра ростом и полтора метра в плечах. Здоровяк. Молчун. Совсем не похож на первого представителя их расы, которого я встретил в Кургинге. Тот был чёрной вытянутой шпалой, этот серым здоровяком. Я уже давно подметил, что внешне огры могут разительно друг от друга различаться. Нужно будет узнать у Дедиона, что же общего объединяет их в одну расу?
  Но моё внимание привлекли не габариты огра, а его поклажа: он таскал на спине гроб. Да-да, именно гроб. Впрочем, я бы мог и проигнорировать этот занимательный факт, если бы не одно но: многочисленные странные взгляды - сначала на гроб, потом на меня.
  И усмешки.
  Только попробуйте меня туда засунуть, а вас Биллов всех поубиваю!
  Когда мы только собирались, ещё в Оплоте, мне удалось разглядеть содержимое этого гроба. Пустой, с мягкой отделкой, на крышке приделаны какие-то Кристаллы. Почему-то подумалось про солярий, хотя я никогда в них не валялся. Возможно потому, что мне спокойней ассоциировать эту штуку с солярием, чем с гробом.
  Вторым интересным персонажем в нашей группе был Лорпель. Человек. И мутант, учитывая белые волосы.
  А ещё он был в варежках.
  Дурачок, в металлических на холоде только руки отморозишь. Ради следования моде совсем здоровье не бережёте!
  Кто же ты, модник? Мясо? Жертва? Преступник, которого не жалко? Не похоже. Он единственный ведёт себя не так, будто на пикник собрался. Другие члены группы его избегали, как и меня.
  Остальные внешне были людьми. Два коротышки. Диркен и Фаркон. Похоже друзья. Общаются в основном между собой. А вот последний член группы не выделялся ничем. Не здоровяк, не модник, не коротышка, не ангельская красавица, не Герой.
  Обычный.
  Обычный Римзол.
  Все, кроме меня и Лорпеля хорошо экипированы, обвешаны артефактами. Буквально. Даже Связующую Нить взяли. Висит у Руни на поясе. А ещё у каждого висело некое подобие походного рюкзака за спиной.
  Нагрузились под завязку.
  Вот и вся информация.
  Не нравится мне это.
  Такие малоприятные мысли одолевали меня почти двое суток, пока перед глазами не выросла стена необъятного леса. Учитывая мою прошлую прогулку по лесным массивам, было очевидно, что уже скоро мне станет не до сторонних рассуждений.
  Все мысли будут направлены только на то, чтобы не оказаться съеденным.
  С другой стороны, это мой... шанс.
  Облом.
  Моя надежда посмотреть, на что способны члены нашего бравого отряда при противостоянии с Магзверьми, накрылась медным тазом. Буквально! Диркен достал из своего рюкзака небольшой тазик, приложил к нему обе ладони. И топал с ним в течении часа. Потом передал его Фаркону. До вечера странный тазик не по одному разу побывал в руках четверых членов команды: Руни, Лорпеля и меня сия участь минула.
  И да - это оказался артефакт, отпугивающий Магзверей.
  Нет, конечно, я рад, что у нас при себе оказалась такая полезная вещь. Я ведь не какой-нибудь боевой маньяк.
  Как бы его незаметно раскурочить?
  Когда совсем стемнело, остановились на ночлег. Прямо на небольшой лесной полянке за несколько минут вырос настоящий палаточный лагерь. И снова в дело пошли артефакты. Небольшой кубик со стороной в двенадцать сантиметров и с выемкой, куда вставлялся Кристалл, за пару минут превращался в полноценную палатку. Процесс превращения выглядел жутковато: будто из кубика наружу вылезает страшный монстр, разбрасывая в разные стороны свои щупальца и клешни. И лишь под конец эта жуть начинает напоминать удобное жилище. Если потесниться, мы бы все семеро поместились в одну палатку. Но у каждого была своя. Меня и Лорпеля тоже не обделили.
  Ангелы любят комфорт.
  Палатки поставили в форме круга, в его центре разожгли костёр. Каждый принялся заниматься своими делами. Я планировал выцепить Руни, чтобы выпытать из неё интересующую меня информацию. Должна же она хоть что-то знать о членах собственного отряда?
  Не вышло.
  Сначала, закопавшись в каких-то бумажках, Руни корпела над тазиком. Чтобы ночью никому не пришлось вливать в него ману, необходимо было установить в артефакт Кристаллы. Определённого типа и в определённой порядке.
  Вот и разбиралась.
  А дальше Ведьмачка засела над картой. Пыталась построить маршрут в обход всяких неприятностей: как с местностью, так и с живностью. Медный тазик не панацея - от всего им накрыться не получится.
  Хотел ей в этом помочь. В картографии я довольно... нет, не в местной. Совсем другие разметки, обозначения. Хочу разобраться! Но позже. Не буду отвлекать Руни.
  И вот уже ночь на носу. Расселись вокруг костра. Ночные дежурства уже распределены, но никто пока не пошёл в свою палатку. Прямо пикничок.
  Куча потерянного времени, а я так ничего и не узнал.
  Что же делать? Меня всё происходящее начинает нервировать.
  Мои размышления прервал звериный вой. Волчья стая?
  - Тоже слышали?
  Ноль внимания.
  - "Я слышу звериный вой и не слышу речь. Схожу с ума?"
  Вой повторился. Метров двести. У меня за спиной.
  - "Волкорыки."
  - "Может Волкодёры?"
  - "Волкорыки старшие братья Волкодёров, что ты пару раз встречал в лесу Крирда. Больше, быстрее, стаи обычно многочисленнее."
  Интересно. Очень интересно.
  Попробовать?
  Почему бы не попробовать?
  Попробую!
  Активировал Ночное Зрение.
  - А знаете что? Скучно у вас! Сами как-нибудь с Древнейшей разбирайтесь. А я пошёл!
  Рывок! Рывок! Второе дыхание! Побежали!
  Заполошились. Слишком медленно.
  Вижу Волкорыков. Солидно больше своих младшеньких собратьев. Метра полтора в холке. Восемь штук. Заметили меня. Сменили курс. А вот это уже серьёзно: они используют Рывок. Или Скачок. Семь-десять метров. И бегают очень шустро.
  Может не стоило?
  Двое хищников вырвались вперёд. Я начал забирать чуть в сторону. Открою место для своих будущих товарищей. А они почему-то не спешат атаковать. Один из волков уже совсем близко. Вы там уснули?!
  Прыжок!
  Воздушный Серп оставил волка без головы. Ясно. Руни тогда прилично сдерживала Силу своего заклинания. В нашем бою она немногое решала, но узнать об этом всё равно полезно. А теперь отдохни, Руни. Дай остальным себя показать.
  Во второго волка прилетела... огненная стрела? Точно не Огненный Шар. Он при попадании взрывается, покрывая цель огнём. А здесь заклинание прошило волка насквозь. Правда его это не остановило. А даже если ранение и было бы смертельным, туша так бы и продолжила лететь на меня. Рывок. Волк проскочил мимо.
  Остальные уже близко. Придётся вмешаться?
  Не пришлось. В стаю врезалось... нечто. Будто сильнейший воздушный поток повалил их на землю. Воздух. Опять Ведьмачка?
  В упавших волков полетели огненные стрелы. Много. Но не точно. Попадает, да больше ранит. А вот это уже интересней: прямо из земли выросли каменные колья, пробившие нескольких волков насквозь.
  Очень прицельно: один волк - одно колышко - один труп.
  И напоследок. Не знаю даже... Чёрная нить?.. Нить из тьмы?.. В общем, к поваленной и потрёпанной стае волков проскользнула абсолютно чёрная нить. Она беспорядочно извивалась и закручивалась. Невероятно острая. Разрезала буквально всё: волков, кусты, ветки деревьев. Бедные животные! Кучи отрубленных лап, хвостов. Одного разрубило пополам. Но результат был как и со Стрелами: больше ранений, чем точных смертельных ударов. Хотя выглядит впечатляюще.
  Стаи больше нет.
  Развернулся. Волк, что получил дырку в боку и проскочил мимо меня, валялся с отрубленной головой. Воздушный Серп. Опять Руни.
  Не хочется гнуть пальцы и кидать понты, но...
  Я ожидал большего.
  Гораздо большего.
  - Стой, ублюдок! - Римзол со всех ног мчался ко мне. - Только попробуй сдвинуться!
  Посмотрим. Эта часть будет даже важнее в вопросах взаимодействия.
  Удар. Больно. Если бы Укрепление на лицевую часть не наложил, худо бы получилось. Кто же в такой ситуации в голову бьёт?
  Обидно. Очень. Если бы я захотел, он бы валялся сейчас на моём месте. В его глазах я совершил побег, а значит опасен, могу оказать сопротивление. И что это было? Я понимаю, все кругом маги. Зачем им рукопашный бой? Вот только есть такая магия - магия Тела. Я встречал многих, кто владеет мечом увереннее и в разы техничнее меня. И в ближнем бою они тоже были хороши, с учётом магии, которая меняет механику боя, но всё же. А даже если нет, если ближний бой не твоё, зачем подходить вплотную?
  Схватил. Поднял. Потащил меня обратно в лагерь.
  - Думаешь, сможешь сбежать?! Да ты один здесь и пяти минут не протянешь!
  Удар по рёбрам. Ещё один.
  - Влад! - подскочила к нам Руни. - Что ты творишь?! Чуть не погиб!
  - Что творит? - снова тычок. - Сбежать хотел.
  - Давай я... - потянулась ко мне Руни.
  - Не смей его Лечить! - схлопотал я ещё один удар.
  Ну, хоть Укрепление прокачаю.
  Шучу, пора это кончать.
  Удар в кадык. Одновременно удар основанием стопы чуть выше лодыжки. Выставил. Опрокинул его вперёд. Сам навалился сверху на спину. Коленями прижал к земле разбросанные руки. Теперь ему будет крайне сложно навести на меня ладонь. Не гарантия, но хоть так. Почувствовал, как он напрягся подо мной. Усилился магией? Или сам по себе такой силач? Скоро он меня скинет. Но мне много времени и не нужно.
  - Не советую, - нож застыл буквально в паре миллиметров от его глаза. Сразу же успокоился. - Не смей! Слышишь? Не смей перечить командиру! Не подрывай его авторитет в чужих глазах. Особенно тех, чьи ты считаешь посторонними.
  - Влад! Хватит!
  Встал. Нож пока убирать не стану. Мало ли.
  Руни присела рядом с Римзолом, приложила ладонь к его ноге. Далеко и от лодыжки, и от горла. Получается, Лечение может достигнуть такого уровня?
  - Иди к себе, Римзол. У тебя скоро дежурство. Поспи.
  Римзол молча поднялся. Зыркнул на меня. Но ни слова не сказал, и молча пошёл в сторону лагеря. Даже не прихрамывая.
  А вот стоило ему отойти подальше, как со словесной атакой на меня накинулась Руни:
  - Зачем, Влад?! Я думала, ты согласился мне помочь. Что изменилось? Может, тебе что-то нужно?
  Руни такая милая когда тараторит. Я наслаждался музыкой потока её вопросов и догадок о причинах моего поступка, не спеша возвращаясь к нашему палаточному лагерю.
  - Конечно! Совсем забыла! Давай я тебя Вылечу!
  - Нет необходимости.
  Руни застыла.
  - Что случилось? Я тебе что-то сделала?
  - Хотя знаешь, лучше всё же Вылечи меня, пожалуйста, - быстро передумал я.
  Так проще, чем рассказывать о моей тренировке Укрепления на отдельных частях тела, отчего не было видно его активации и так далее. Всё равно ведь решит, что это просто отговорки и обидится.
  - Да-да, сейчас! Всё сразу пройдёт!
  Когда мы вернулись к костру, там сидели только Диркен и Фаркон. Первая смена дежурных. Всего за ночь три смены: коротышки, Римзол с Нло Саром и Руни. Я вызвался составить компанию Ведьмачке. Тем более, что один дежурный - нарушение правил, когда есть возможность поставить двух. Но нет: мы с Лорпелем были освобождены от этой обязанности.
  Руни кинула короткий взгляд на коротышек и...
  - Надо бы...
  - ... окрестности осмотреть.
  - Шуму...
  - ... много...
  - ... подняли.
  - Надо...
  - ... проверить...
  - ... не пришёл ли...
  - ... кто на него.
  Уже не в первый раз они друг за другом предложения договаривают. Забавные ребята.
  Коротышки быстро испарились. Талант.
  Присели с Руни у костра. Она снова на меня накинулась:
  - Так что? Почему ты так поступил? Я думала... - на полуслове замолкла она.
  В свете костра появился Лорпель. Присел напротив меня. Руни чуть от него отодвинулась, чтобы сидеть ровно между нами.
  - Как меня зовут, ты уже знаешь, - впервые заговорил он со мной. - Двести двадцать лет. В нападении использую Молнию и Хлыст Молний, - увидев вопросительное выражение моего лица, Лорпель поднял руки. - Извини, показать не могу. Для контроля пространства Поиск Жизни. В защите Светлый Щит и Регенерацию.
  - Уже что-то.
  - Следующий. Римзол. Тот, что продемонстрировал лишь отвратительные манеры и ещё более отвратительные навыки кулачного боя, использует магию негативного влияния. Проклятия, если по-простому. Ослабление, Отравление, Помутнение. По названиям понятен эффект. Но проявляется не сразу, и активация занимает много времени.
  - Контакт с целью?
  - Не обязателен. Но расстояние, конечно, важный фактор, влияющий на скорость активации и мощность проклятия.
  - Почему тогда с Волкорыками?..
  - Знаешь их название, - перебил меня Лорпель. - Любопы-ытно... Либо расстояние было большим, либо на Магзверей его магия хуже работает. Я в этом направлении не сильно разбираюсь.
  - И то, и другое, - прошептала Руни.
  - Далее. Диркен. Один из коротышек, который...
  - Я разобрался в именах.
  - Да? Ведь никто с тобой не здоровался, - смотрел он при этих словах на Руни. - Он огненный маг. В нападении использует Огненную Стрелу (угадал с названием) и Огнехлыст. В защите Огненный Покров. Делает ставку на скорость и количество Стрел, меткость неплохая, но и... сам видел.
  - Дальше.
  - Ха-ха... Дальше у нас Фаркон. Использует Нить Тьмы. В перспективе очень мощное заклинание. Большой радиус действия и убойность. Но контролировать его очень сложно. Если он не совершил значительный скачок в развитии этого заклинания за последние годы, пока мы не виделись, то контроль Нити у него всё также хромает. Поэтому, помимо Нити он использует обычную Ледяную Стрелу. В ближнем бою Вихревой Удар. А в защите Подпитку... - дал он время, видимо, чтобы я мог выразить удивление. Только я понятия не имею, что это за Подпитка, что и показал своим вопросительным выражением лица. - Редкое заклинание. Позволяет обратить любое направленное магическое воздействие в чистую ману и поглотить её. Он не только урона от заклинания не получит, но ещё и шкалу маны пополнит. Вот только Подпитка - цикличное заклинание. Между использованиями должен пройти определённый период времени. Опять же устаревшая информация, но раньше ему приходилось ждать не меньше шести минут.
  Действительно довольно интересное заклинание.
  - Нло Сар, - перешёл к следующему члену нашей группы Лорпель. - Маг Земли: Земляные Колья, Земляное Копьё, Песчаная Буря. Это в атаке. А в защите у него знаменитое и желанное многими сочетание: Распределение Урона и Регенерация.
  - Распределение Урона?
  - Да. Любая рана на Теле за считанные секунды превращается в несколько поменьше. Или в несколько десятков. Или сотен. Зависит от уровня развития заклинания. У Нло Сара речь идёт о десятках.
  - А потом в дело вступает Регенерация. Отличное сочетание.
  - Верно. Нло Сара убить очень непросто. Дали бы ему дорасти хотя бы до Старшего, и он бы стал неубиваемым, как Владыка Гильрен. Огр вообще всей своей магией умеет с толком пользоваться. Только совсем безынициативный. Зато исполнитель хороший. Странно, что его сюда отправили.
  - Нужно всё это уложить в голове.
  - Подожди! Я не закончил. Достойная Рунит. Очень Сильное Лечение. Гениальный Лекарь. Талантливый маг поддержки. Использует в основном Общее Усиление и Общее Ускорение.
  - Общее? В смысле массовое?
  - Нет. Общее значит, что она может накладывать его не только на себя, как, скажем, просто Ускорение, но и на других. Есть ещё Регенерация. Тоже довольно развитая. А в атаке Достойная Рунит полагается на Воздух. Воздушный Серп и Воздушная Стена. И конечно, нельзя не упомянуть легендарное заклинание - Перераспределения Сил.
  - Легендарное? - спросил я, посмотрев на Руни.
  - Легендарное, - ответил Лорпель. - Правда в нашем случае бесполезное. Оно как раз массовое. Активируется при наличии сотен Разумных. У Достойной Рунит немало расположенных заклинаний. Либо талант, либо ей повезло открыть их сразу. Например у меня всего шестьдесят восемь заклинаний, а расположенных только девять. Вот теперь все. Кроме одного члена команды, - с намёком посмотрел на меня Лорпель.
  - Мои заклинания лучше показывать. Старался модифицировать, где мог.
  - Я видел. Шустро ты вскочил. И развернулся на ходу. Ни Рывок, ни Скачок на такое не способны.
  - Рывок.
  - Любопы-ытно. - У Лорпеля особый способ общения. Каждое слово он выделяет своей собственной интонацией - от насмешливой до серьёзной, от грозной до весёлой. Постоянные прыжки с темы на тему. И постоянная усмешка или ухмылка. Реже улыбка. - Нужен очень точный контроль заклинания в каждой мышце Тела. Уже хочется посмотреть на остальные твои заклинания. Давно ты у нас в гостях?
  - Чуть больше шести месяцев.
  - Серьёзно? Ха-а, а так не скажешь. Значит, в твоём мире тоже есть те, кто ценит Силу. Зато теперь понятно почему ты здесь: не понимаешь ещё на что подписался.
  - Древнейшая. Сто пятьдесят тысяч лет. Что-то близкое к верной смерти.
  Руни посмотрела на меня с нескрываемым удивлением.
  - Не близкое, а точное, - поправил меня Лорпель. - И почему тогда согласился?
  - Причин несколько. Но тебе пока хватит той, что недавно на мне были такие же, - показал я на варежки.
  - Ха-ха-ха!.. Единственные толковые бойцы идут сражаться из-под палки! Ха-а-а...
  - Волкорыки мертвы. Не назвал бы их бестолковыми.
  - Врёшь. Может ты и мал ещё совсем, но, если уже способен так контролировать заклинания, значит понимаешь насколько магия может быть Сильна. Я здесь второй по старшинству, после Достойной Рунит. Остальным двести лет, плюс-минус. Реструктуризация забирает часть способностей, ослабляет остальную магию. Да и сама подготовка ангелов к реальным сражениям ужасна. Но даже так, я надеялся на большее.
  - Несмотря на эти модные штучки на твоих ладонях, не похоже, что тебя принуждают идти в Покои.
  - Я не боюсь смерти. Но и глупо умереть не хочется. А хочется дать достойный бой, насколько это возможно с таким противником. Но они, - махнул он головой в сторону палаток. Впрочем, палатки здесь со всех сторон. - Они ненастоящая команда. Собранная для выполнения несуществующей цели. Не понимают куда идут и что их там ждёт. Очевидно, что отобрали тех, кого не жалко. Или тех, кто встал поперёк горла, - красноречиво посмотрел он на Руни. - И Нло Сара. Его не знаю зачем отправили. Может провинился за что?.. И всё равно обидно. Как с ними устроить достойный последний бой против Сильнейшего в мире врага?
  - Я был там, когда принималось решение отправить отряд в Покои. Несколько Разумных выразили личные желания и стремления, назвав это общим благом. Общим мнением. Всё как всегда. А то, что ты сказал - просто слова: 'Ненастоящая любовь разрушает настоящую дружбу', 'Ненастоящие чувства разрушают настоящие семьи', 'Ненастоящая команда не добьётся настоящей цели'. Меня больше интересуют реальные, измеримые показатели: количество бойцов, вооружение, опыт совместных действий, настрой. Когда придёт время, у них не останется выбора, кроме как действовать, и тогда только эти факторы будут решать исход. Поэтому сейчас меня больше беспокоит, что один из самых толковых бойцов группы абсолютно не верит в победу.
  - Я реально смотрю на вещи. Покои существуют более шестидесяти тысяч лет. Поначалу туда и заходили, и выходили. Те, кого Древнейшая пригласила. Короли, императоры, Сильнейшие маги. Говорят, там проводились невероятные приёмы и пиры, балы и карнавалы. Но вот уже сорок тысяч лет, как Покои превратились в непроходимое испытание. Многие пробовали. Успели насмотреться на несметные богатства Древнейшей, на Сильнейшие артефакты и редчайшие материалы. Все знали о её любви к соревнованиям. Награды победителям в них были колоссальны. Вот все и решили, что это очередное 'мероприятие' от Древнейшей, с небывалой наградой для тех, кто справится... - замолчал Лорпель. Но я знал, что он сейчас скажет: - Никто не справился. За сорок тысяч лет в Покои зашло несчётное количество Разумных. Два королевства и одна империя послали туда свои армии целиком. Сейчас этих королевств и империи уже не существует. Их захватили соседи. Никто не покинул Покои Древнейшей. Все сгинули внутри. Неслучайно над вратами её Покоев надпись: 'Здесь равные шансы имеет и пара авантюристов, и целая армия'. Это абсолютно верно, когда шансов нет ни у кого.
  - "Дай свою железную пятюню, брат! Хоть кто-то здесь не больной на весь Разум."
  Чем дальше Лорпель вёл свой рассказ, тем сильнее я осознавал всю бесполезность нашей вылазки. И только эта странная надпись над вратами сбила меня с толку. Я не думаю, что в ней именно такой смысл, как озвучил Лорпель.
  - И к чему этот рассказ? Это не имеет отношения к делу. Ты говоришь про достойный бой, но при этом уже себя похоронил. Как можно дать достойный бой, если не собираешься побеждать? Я тоже не боюсь смерти, но пока она не наступит, я уж точно не сдамся. Разве мысль о том, что мы можем сделать то, что никто не смог до нас, не повод рвать и метать?
  Лорпель погрузился в себя, неотрывно смотря на огонь костра. Вот только его глаза горели ещё ярче.
  - Конечно, ты прав! Что бы там ни было, я сделаю это! Я пройду Покои Древнейшей!
  Резко он передумал. Я думал, придётся ещё над ним поработать.
  - "Нет. Вы все здесь психи," - вынес вердикт Дедион.
  - Завтра покажу свою магию. А сейчас пойду наконец опробую своё лежбище. Спокойной ночи, Руни, Лорпель, - встал я и направился к своей палатке.
  Зачем я это сделал? Почему задал Лорпелю правильный настрой? Почему размышляю, что делать с остальными членами группы?
  У меня возникает такое ощущение, будто я сам загоняю себя в угол.
  
  ***
  В следующие дни моя жизнь вошла в колею. Весь день уходил на продвижение вглубь леса и тренировки. Иногда перекидывался шуточками с Лорпелем. Пытался найти подход к остальным.
  Безуспешно.
  В целом, я мог понять, что каждому из них интересно, найти общие темы для общения. Но самого общения не было. Меня упорно и показательно игнорировали.
  Лорпель рассказал почему.
  Я как-то не задумывался особо: а зачем я вообще им нужен?
  Ментальное Сопротивление?
  И что?
  А суть в том, что Покои Древнейшей проходит... Проходчик. Как неожиданно. Остальные принимаются в его группу. Уже давно разобрались, что происходит, когда Разумный даёт своё согласие стать Проходчиком. Там много нюансов, но главное - он даёт согласие на отказ защиты своего Разума от Покоев. Древнейшая - Ментальный маг. Сильнейший Ментальный маг. И Проходчик, по сути, отказывается от Ментальной защиты. Ни артефакты, ни микстуры. Остаётся только Сопротивление, которое Сильнейшая магесса в мире с лёгкостью пробьёт. У остальных в группе все артефакты, усиления, микстуры, магия, сохранённая к Кристаллах - всё направленно на Ментальную защиту. Им ничего не грозит. А в мои способности они не очень-то верят. Поэтому и взяли тот гроб: если Древнейшая возьмёт мой Разум под Ментальный Контроль, меня тут же в нём запрут. В Кристаллах на крышке заключена магия Сна и других успокаивающих и сдерживающих заклинаний, чтобы я вырубился и не мешал. Ведь не известно, что будет с группой, если Проходчик умрёт. Многие считают, что смерть. Вот и получается, что Древнейшая может убить всю группу ладонями Проходчика, которого остальным трогать нельзя.
  Ангелы уверены, что это и было причиной неудачи в прошлый раз.
  В общем, в глазах остальных я возможный будущий враг, который бросится их убивать. А они при этом должны быть со мной нежными и аккуратными. Отсюда и отношение. Не хотят общаться и уж тем более подружиться с тем, кого потом придётся скручивать и заламывать.
  Ну и Дедион немного прав: ангелы те ещё заносчивые козлы.
  Не все, но многие.
  В общем, контакта ни с одним членом группы, кроме Руни и Лорпеля, я не наладил. На следующий день после наших посиделок у костра я показал Лорпелю свою магию. А уже поздним вечером у нас с ним состоялся интересный разговор.
  - Как тебя наша команда? - как обычно резко и без повода сменил тему Ведьмак, ведь до этого мы говорили о местных Магзверях.
  И да - Ведьмак. Так как его руки были слегка заняты, я самостоятельно отыскал тонкую бечёвку и перевязал его волосы в хвост на затылке, чтобы они ему не мешали. И Лорпель стал походить на... Вру, не помню, как тот мужик на картинках из игры выглядел, но причёска похожа. Опять же, у Лорпеля нет шрамов.
  - Хочешь, чтобы я оценил их навыки хождения по лесу?
  - Несмотря на мои слова, ты весь день пытался наладить с ними контакт. Если бы верил, что всё у них хорошо, так бы не напрашивался. Не делай такое лицо, Влад. Просто признайся, что эти ребята не бойцы.
  - Не бойцы, - не стал я отпираться.
  Руни, сидевшая рядом и делавшая вид, что занята картой, кинула на меня такой взгляд... Это не моя вина, Руни! Не бойцы, что я могу сделать?!
  - А ты за десяток дней хочешь их этому научить? Используешь свои... э-эм... дикие тренировки?
  - Просто хочу наладить взаимодействие. И что не так с моими тренировками?
  - Ты себя калечишь. Никогда с таким не сталкивался. Наложить Укрепление, чтобы потом тыкать себя ножом, а после на раны использовать Лечение. - Взгляд Руни стал ещё более осуждающим. Она своё негативное отношение к моим тренировкам демонстрирует весь день. - Половина деревьев в лесу познакомились с твоим Укреплением или Рывком. Зачем? Активируешь заклинание, чувствуешь отклик, учишься его контролировать. Ускоряешь, направляешь, усиливаешь. Для Лечения не нужна травма, Укрепление не нужно испытывать на прочность.
  - Может, в критических ситуациях у меня это лучше и быстрее получается?
  - Любопы-ытно, - задумался Лорпель. - Вполне возможно... хотя многих подобное будет скорее сбивать. Тем более, это только на словах легко: порезал-вылечил. Многие маги испытывали боль и получали ранения. А потому мы такое очень не любим. А ты, получается, не боишься ни смерти, ни боли... - посмотрел он мне прямо в глаза. - Ну, это дело твоё. Что, по палаткам? - как обычно, резко закончил он разговор.
  А самое главное событие второго дня нашего похода произошло ночью - ко мне в палатку забралась Руни.
  Я сразу услышал шорох и подорвался, но успокоился, увидев девушку. Мы встретились взглядом. Пару секунд я был уверен, что она сейчас выскочит обратно.
  - Пришла вернуть долг, - твёрдо заявила Руни.
  - Как скажешь.
  Конечно, пока она возвращала долг, он лишь вырос. Вдвое. Вот так мы - сексуальные мошенники - и работаем.
  В этот раз, достигнув финиша, у Руни не осталось сил, и она завалилась на меня. Полежала немного, тяжело дыша мне в шею и... поднялась, начав суетливо собирать свою одежду.
  Это что ещё такое?
  Схватил её. Мягко подтянул к себе.
  - Мне кажется, ты всё ещё в должниках.
  - Я... я так не смогу расплатиться, - заюлила Ведьмачка. - Могу попробовать... руками. Я слышала, что можно даже... ртом, - как большой секрет прошептала мне на ухо Руни.
  Можно даже? Какая невинность. Стоп! Не понял! Если она предлагает альтернативные способы продолжить, зачем тогда собиралась уходить? Долг ведь просто предлог. Ей не понравился сам процесс? Она и правда была несколько зажата. Я что-то сделал не так? Так, и где же я налажал?
  Зажата... зажата... я идиот!
  - А я думаю, если постараться, у тебя всё получится. Мне ведь сложнее: приходится одновременно поддерживать Звукохват.
  - Звукохват?? У тебя есть?.. Возможно, ты прав. Думаю, я смогу.
  Не смогла. Её долг ещё немного вырос. Вот только никто уже не вёл точный счёт.
  Руни осталась у меня. Предсказуемо. За этим она по-настоящему и пришла.
  Ближе к утру меня растолкали и отправили на важную миссию. Диркен и Фаркон досиживали свою смену. Я вышел и наплёл им про то, что пришёл их заменить. Командир одобрила. И коротышки... поверили.
  И отправились спать.
  Э-эй! Я пленник, который хотел совершить побег! Что вы творите?!
  Руни вышла чуть позже. Хотела отправить меня спать. Я отказался. Предложил вместе посидеть. Несложно было заметить, что она этому обрадовалась.
  Начался наш долгий разговор. Я спрашивал у Руни об Оплоте, Шангеле, Дерпе. Прямо она не говорила, но я довольно скоро понял, что именно она хотела изменить... в них самих.
  Я бы сказал наивно.
  Но не совсем.
  У Руни был план. Одна большая цель делилась на несколько маленьких. Способы достижения, сложности, преграды. В своей голове она уже давно провела Вечер Решений. Настоящий, правильный. Даже выгоду для ангелов в этом нашла. В основном репутационную.
  Сейчас Руни находилась в начальной стадии отчаяния. Результаты были хуже ожидаемых. Логично. Она этого не видела, но главная проблема была в том, что её же товарищи, 'разделяющие' её взгляды, лишь тормозили все её начинания. Или их тормозили сверху. Да, скорее так. Товарищей Руни я не видел, зато видел Дерпу.
  И подобных ей.
  Я начал своё мерзкое дело: принялся потихоньку подводить Руни к мысли, что все, кому она верила - либо предатели, либо просто недалёкие. Что её цель недостижима. Что даже если бы у неё всё шло по плану, такие кардинальные изменения происходят только с самого верха. А если снизу, то только через кровь и революцию. Умных планов недостаточно. Их должно быть достаточно. Но почему-то это всегда не так. Я действительно старался донести ей, что идти в Покои будет ошибкой.
  Вот так и проходили мои дни и ночи.
  Пока мы не дошли до Покоев Древнейшей.
  Каждую ночь наши любовные игры с Руни длились всё дольше. Проще говоря, ей было всё сложнее заснуть. И засыпала она всё крепче прижимаясь ко мне. Я сам вставал, сам шёл сменить дежурных. Но Руни всегда выходила следом. Либо она всё ещё не растеряла свою командирскую ответственность, либо сразу подрывается, оставшись одна.
  В последнюю ночь Руни сорвалась. Началось всё как обычно. Она сверху. Не даёт мне шалить. Я вмешиваюсь лишь когда Руни перегибает с силой. Но в какой-то момент она уступает мне. Мои руки и язык уже успели исследовать ангельское тело. Она вяло, для виду, сопротивляется. Но в этот раз она стала совсем пассивной. Впервые она о чём-то меня просила: 'Возьми меня, возьми меня'.
  И возбуждает, и пугает одновременно.
  Потом мы поменялись ролями. Руни видела, как я спокоен и уверен. Вот и решила заполучить себе часть этой уверенности, копируя мои повадки. Теперь уже она принялась меня ласкать, покрывать поцелуями. Впервые я познал ангельский минет. А в конце она вернулась к своей типичной линии поведения: оседала меня, полностью взяв контроль над процессом. Совсем перестала сдерживаться. Я хотел ей намекнуть, что мой Звукохват не полностью убирает звуки, а лишь сильно их заглушает.
  Не стал. Ей это нужно.
  Вообще не спали. Думаю, Руни бы и не смогла заснуть. Поэтому только страсть и никаких лишних мыслей.
  Я сменил коротышек. Они либо и правда ничего не услышали, либо отлично притворились. Чуть позже из палатки вышла Руни, но лишь для того чтобы продолжить наши игры на свежем воздухе. А вот это уже, кажется, нехороший знак. Впрочем, останавливать её я не стал. Ну а кто отказался бы взять ангела у горящего костра в лесу, рядом с разложенной палаткой.
  Романтика, чтоб её!
  Зря переживал. Утром, когда остальные вышли к нам, Руни была спокойна, собрана и... одухотворена?
  И снова возникает вопрос: не ублюдок ли я?
  Воспользовался ситуацией. Опять. Мой шарм и обаяние не проделали и десяти процентов работы. Остальные девяносто сделали Оплот и Покои. Ощущение неизбежной смерти на фоне понимания предательства той, кому больше всех доверяла. Может слова Лорпеля подействовали или она сама осознала всю несуразность происходящего, но мне даже не пришлось лично указывать на то, какая на самом деле 'Достойная' Дерпа.
  И тут я. Ничего не боюсь, верю в возможный успех, называю подобные предательства частью жизни, на которых она не заканчивается. У Руни десяток противоречивых чувств и эмоций вылились в одно желание. У меня же было только это желание: я просто хотел эту девушку.
  И да, ублюдком себя не считаю.
  
  ***
  Как Руни и рассчитывала, к полудню мы добрались до своей цели.
  Покои Древнейшей.
  Обычная дверь прямо в скале. Я даже не уверен, что за ней что-то есть. Сверху действительно была надпись: 'Здесь равные шансы имеет и пара авантюристов, и целая армия.'
  Хорошо бы.
  Заканчивали подготовку. Все бытовые вещи и артефакты, вроде тех же палаток, выложили из рюкзаков. Оставили только необходимое. Пили микстуры. Навешивали на себя артефакты. Доставали Кристаллы, с заложенной в них магией. Разнообразной магией с одной целью - увеличить Ментальную защиту.
  Пока все были заняты этим, я отвёл Руни чуть в сторонку.
  Момент настал.
  - Руни, давай начистоту. Я не хочу туда идти, - указал я на дверь. - Ещё больше не хочу, чтобы ты туда шла. Нас там ждёт боль, страдания и, скорее всего, смерть. Есть те, кто доверился тебе, кто разделил с тобой одну цель. Ты несёшь ответственность перед этими Разумными. И перед теми, кому ты хочешь помочь. Им твоя глупая смерть ничем не поможет. Этот поход случаен. Ничего не значит. У тебя есть свой план. Вернись. Это не будет трусостью или предательством. Начни действовать сама, не дожидаясь одобрения. Добейся изменений своими Силами. Тебе решать.
  Лорпель смотрит с подозрением. Остальные тоже начинают что-то подозревать. Конечно, я ведь активировал Звукохват. Губы шевелятся, а звука нет. Не хватало сейчас криков о задании, приказах и другой чуши.
  Решать будет только она.
  - Ты прав, - прошептала Руни. - Но мы пойдём, - её голос стал неожиданно твёрдым. - Мой план не сработает. Наивный. Чтобы добиться изменений его недостаточно. И я положусь на эту случайность. Мы пройдём Покои, мы вернём Корону. Назло всем! Само прохождение будет значить больше любой кучи артефактов. Если, чтобы добиться моей цели, нужно делать невозможные вещи, то я начну уже сегодня.
  - Как скажешь.
  Я сделал всё, что мог.
  - "Что ж, пусть так. С твоими наклонностями ты бы в любом случае долго не протянул. А так я хоть узнаю, что там - в Покоях Древнейшей."
  Ну вот, и Дедион снова заговорил. Последние восемь дней он произносил лишь одну фразу: 'Вы все там умрёте', ровно в полдень каждого дня. Может решил, что любые его попытки меня отговорить приводят к обратному результату, может готовил очередную манипуляцию, может это она и была.
  Решено. Мы идём в Покои.
  Я взялся за ручку двери. Перед глазами резко выскочило информационное окно.
  Добро пожаловать в мои Покои. Ты согласен стать Проходчиком?
  Было два варианта на выбор: ДА или НЕТ.
  Конечно, ДА! Всю жизнь мечтал.
  Выбери членов своей группы.
  Хм-м, а как? Окинул взглядом всех собравшихся. Мне каждого из них нужно пригласить в группу?
  - Все получили приглашение? - спросила Руни. - Принимайте.
  Ясно. Просто посмотреть. Логично. Иначе целую армию в одну группу собирали бы целую вечность.
  Ваша группа: Влад, Рунит, Лорпель, Нло Сар, Диркен, Фаркон, Римзол. Вы согласны с таким составом команды? Как Проходчик, вы можете исключить любого члена группы.
  Конечно, согласен. Куда я денусь?
  Вы готовы к прохождению моих Покоев таким составом группы?
  - У всех появился вопрос о готовности? - спросила Руни.
  - Появился.
  - У нас...
  - ... тоже.
  - Ага.
  - Проверьте, всё ли у вас готово, - окинула Руни всех взглядом. - Тогда начнём!
  Выбрал 'Да, мы готовы'.
  Область вокруг нас подкрасилась красным. Сверху зазвучал приятный женский голос.
  - Приглашаю вас в мои Покои в качестве своих гостей. Надеюсь, вы останетесь довольны моим гостеприимством. Попрошу никого из вас не выходить за подсвеченную область, иначе все члены группы будут мгновенно убиты. Перед каждым из вас дверь. Воспользуйтесь ей, чтобы попасть в мои Покои. Надеюсь, мы приятно проведём время!
  Передо мной из ниоткуда возникла дверь. Косяк и само дверное полотно, больше ничего. Такая же появилась перед Руни. И перед остальными.
  Не нравится мне это.
  - Может зайдём через одну дверь? Вдруг нас хотят разделить?
  - Нет. Будем делать, как сказала Древнейшая. Тем более, даже пройдя через одну дверь, мы можем попасть в разные места, - приняла решение Руни.
  - Тогда лучше прямо сейчас снять Оковы с Лорпеля.
  - Спасибо, что вообще обо мне вспомнили, - усмехнулся Ведьмак.
  - Может, не стоит. От отступника будут одни проблемы. Пусть так остаётся, раз уж нам его навязали, - влез в разговор Римзол.
  - Нет. Влад прав, - сказала Руни, уже снимая с Лорпеля Оковы. Как только ладони Ведьмака оказались свободны, Руни упёрлась в него строгим взглядом. - Ты обещал выполнять мои приказы.
  - Если обещал, значит сделаю.
  - Оковы отдай Лорпелю. Они могут пригодиться нам внутри, если сможем взять кого-нибудь живым. Очень хочется побольше информации.
  - Тяжёлые они, чтобы с собой таскать, - ответил Лорпель, при этом уже запихивая Оковы в рюкзак, который ему выдали сегодня утром. - Но ты прав. Могут понадобиться.
  - Влад, ты знаешь, как?..
  - Да, Руни. Это не первая Пространственная Яма в моей насыщенной Геройской жизни.
  - Отлично. Тогда вперёд! - открыла свою дверь и зашла внутрь Руни.
  Естественно, с другой стороны она не вышла.
  Я спешить не стал. Подождал пока остальные зайдут. Вдруг кто-то струхнёт и выскочит за красную область. Интересное условие: смерть всей группы, а не только самого труса.
  Ничего такого не случилось. Все зашли внутрь своих дверей. Пора и мне.
  Закрыл глаза, открыл дверь, зашёл, закрыл дверь, открыл глаза.
  Ну здравствуйте, Покои. Ну здравствуй, Древнейшая.
  
  ***
  - Все здесь! - обрадованно произнесла Рунит.
  Так и есть. Мы все вместе оказались в одной комнате. Скорее коморке. Три на три метра. Каменные стены, пол и потолок. Полумрак. Холод.
  Вот такими должны быть допросные!
  Активировал Ночное Зрение.
  - Поиск Жизни ничего не показывает. В смысле, я вообще не могу запустить его за пределы этой комнаты - заклинание блокируется, - напряжённо произнёс Лорпель.
  - Стены, пол и потолок чистые. Вообще ничего. Кто-нибудь стены уже трогал?
  - Я...
  - ... и я.
  - Мы...
  - ... выходит.
  Ох уж эти коротышки. Не стоило вот так без подготовки. Но чего уж теперь?
  - И как? - поинтересовался я.
  - Обычные...
  - ... стены.
  - Прорываемся или ждём? - спросил Лорпель почему-то у меня.
  - Ждём, - на мне скрестились взгляды всех присутствующих. - Нам ничего не известно об этом месте. Только слухи. Лишь сейчас, постепенно начнём разбираться, куда попали. Но кое-что мы уже узнали от хозяйки Покоев.
  - Мы здесь гости. Она хозяйка. 'Надеюсь вам понравится моё гостеприимство', - процитировал Древнейшую Лорпель. - А крушить всё вокруг будет не очень любезно со стороны гостей. Думаешь, это уже какая-то проверка на смекалку? - усмехнулся Лорпель.
  - Честно... не знаю. Но сломать стены мы всегда успеем. А пока можно немного постоять, поискать другие способы, - ответил я, переведя взгляд на Руни.
  - Хорошо. Стоим пять минут. Потом по ситуации, - приняла решение Ведьмачка.
  - Тогда полезай пока мне на плечи, - предложил я Руни.
  - Что-о? Я не...
  - Потолок. Нужно его поближе рассмотреть. Вдруг он вообще иллюзорный? - улыбнулся я.
  - А-а, тогда ладно.
  Мне даже стало интересно, о чём она подумала изначально.
  Потолок оказался потолком. Как неожиданно. Правда, других идей как-то не придумалось.
  Но они и не понадобились: пять минут ещё не прошли, когда мы снова услышали уже знакомый голос.
  - Приветствую вас в моих Покоях! Мне по нраву ваши манеры. Но на вас слишком много лишних вещей. Попрошу вас оставить в этой комнате все микстуры и все артефакты, кроме одного. Будьте уверены, я позабочусь об их сохранности. После можете пройти через любую из стен. Буду вас ждать.
  Диркен, ещё до окончания речи Древнейшей, ткнул рукой в стену.
  Прошла насквозь.
  - Иллюзия...
  - ... сейчас.
  - А до этого...
  - ... нет.
  - Но...
  - ... как?
  - Руку убрал! - прикрикнул Лорпель. - Из-за твоей глупости, мы все тут сдохнем. А я так просто подыхать не собираюсь.
  Диркен резко выдернул из иллюзорной стены ладонь, прижал её к груди второй рукой. Будто она у него сама по себе творит Рахлес что. Лорпель ещё немного побуравил коротышку взглядом.
  - Ты был прав. 'Мне по нраву ваши манеры'. Начни мы буянить, было бы хуже, - переключил Ведьмак своё внимание на меня.
  - Хуже?! - взорвался Римзол. - Она сказала оставить здесь все артефакты. Без них она любого из нас возьмёт под Контроль.
  - Стен уже нет. Мы можем не выполнять её требование, - указал на эту очевидную деталь Лорпель.
  Не согласен.
  - Нам лучше выполнить её просьбу. Если играть по правилам, есть шанс победить, не встречаясь с Древнейшей лично.
  - Это глупо, Влад. Ни один маг не станет ослаблять себя сам. Я бы такого точно убил, хотя бы ради будущих поколений, - усмехнулся Ведьмак.
  Мы одновременно скрестили взгляды на Руни.
  - Оставляем артефакты при себе, - приняла решение Ведьмачка. - Выходим через одну стену, взявшись за руки.
  Так и сделали. Наша маленькая комната находилась в большой. Ровный круг радиусом пятнадцать... нет, четырнадцать метров. Комнатка, откуда мы вышли, находилась прямо в центре круга. Впрочем, уже нет: она растворилась в воздухе прямо на наших глазах. Логично, с иллюзиями так и должно быть.
  Вот только пару минут назад она была материальна.
  - Ясно. Я вас поняла. Вы не хотите оставлять мне на хранение свои вещи, потому что это бесполезный хлам. В таком случае, я вам помогу: раз вам они не нужны, позвольте мне их утилизировать.
  Как только голос перестал звучать, все наши артефакты, микстуры и Кристаллы... осыпались пеплом.
  Поднялась паника.
  - Как это...
  - ... возможно?!
  - Рахлес! Теперь мы уязвимы для Ментального Контроля!
  - Не теперь, а всегда, идиот. Теперь мы хотя бы об этом знаем!
  - Заткнись, отступник!
  - Смотри, Влад, - подошла ко мне Руни, внешне абсолютно спокойная. - Вроде цела.
  Она держала в ладони Связующая Нить.
  - Древнейшая говорила об одном артефакте, который можно оставить. Теперь она сделала этот выбор за нас, - озвучил я свою догадку.
  - А зачем нам Нить? - спросил Лорпель, вытряхивая из рюкзака то, что осталось от Оков. - Среди нас нет Ментальных магов.
  - Нам надавали кучу артефактов. Половина бесполезны. А Нить может применить кто угодно, даже не Ментальный маг, - оправдалась Руни.
  - Но толку не будет, - стоял на своём Лорпель.
  - В случае с Древнейшей толку не будет ни от какова артефакта, - выразил я своё мнение.
  В одну секунду мы лишились почти всей амуниции. Даже в солярии осыпались пеплом все Кристаллы. Теперь это действительно просто гроб, без всяких магических свойств.
  Пока остальные отряхивались от пепла и выясняли отношения, я прохаживался, осматривая комнату. Пустая. Кроме одной детали: внизу, у самого пола, в стене были маленькие отверстия. Семь штук, через равные промежутки. Через них проходили цепи, длиной два метра. На конце цепей оковы.
  Семь цепей, семь оков.
  И нас семь.
  Наводит на мысли.
  - "Кажется, Древнейшая фанатка Пилы. Надеюсь, до подражания Конструктору дело не дойдёт."
  Стоило подумать о Древнейшей, как она сама напомнила о себе:
  - Наконец я могу полноценно вас поприветствовать. Меня зовут Древнейшая и я хозяйка этих Покоев. Я не люблю и не хочу отнимать жизни. И делаю это только в крайнем случае. Не доведи меня до крайнего случая, Влад.
  Как хорошая хозяйка я должна развлечь гостей занимательной игрой. Но сначала давай решим: какой ты Разумный, Влад? Это важно, чтобы понять в какую игру с тобой играть. Если ты сам вершишь свою судьбу - стой как стоишь. Но если ты готов доверить свою жизнь в чужие ладони - закуй себя в одни из оков. У тебя есть только две минуты на принятие решения. Не ошибись в себе, Влад.
  - Все это слышали?
  - Ха-ха, сражаться самому или бросить свою жизнь ей в ладони. Выбор очевиден.
  - Лорпель, она обращалась к тебе по имени?
  - Да.
  - Руни?
  - Да, по имени.
  - "Что это значит? Мне показалось, что голос шёл сверху. Но каждый слышал своё. Она залезла мне в Разум? Пусть только попробует!.."
  - "Успокойся. Она не сможет залезть в твою пустую головёшку, чтобы ты этого не почувствовал. Скорее всего она поигралась со звуком. Ты и сам знаешь два таких заклинания. Существуют и такие, что создают звуковые коридоры."
  От сердца отлегло. С этим разобрались.
  Но что теперь делать? Схватился за цепь. Потянул. Она пошла. Удлиняется.
  - Смотрите! Ничего не меняется?
  - Вроде ничего. Нет, постой! Здесь цепь укорачивается! - ответил Лорпель.
  Ясно, цепи как-то между собой связаны. Удлиняя одну - укорачиваешь другую. Или другие.
  Подскочил к остальной группе.
  - Что будем делать?
  - Как я уже сказал - ответ очевиден.
  - Я не стану себя ни к чему приковывать!
  - Нам как-то...
  - ... тоже не хочется.
  - Мы должны себя приковать! - удивила остальных Руни. - Влад был прав. Теперь, без артефактов у нас нет шансов победить Древнейшую. Никогда не было. Мы должны играть по её правилам и победить. Получить награду и уйти, не встречаясь с Древнейшей, не затевая с ней сражение.
  - Согласен. Идите к цепям, мы должны сделать это все вместе.
  - Влад, мы с тобой не об этом договаривались, - нахмурился Ведьмак.
  - Послушай, Лорпель. Сейчас не до... - тут я увидел, что Руни подошла к ближайшей цепи, взяла её... - Руни, НЕТ!
  ... и застегнула на своей ноге.
  - Влад, ты чего? Сам ведь согласился.
  - Нужно вместе! Все, живо к цепям! - заорал я, уже подбегая к соседней от Руни цепи.
  - Влад, мы...
  - Лорпель! Ты обещал выполнять её приказы, вот и выполняй!
  - Рахлес! Хорошо!
  Лорпель направился к цепи рядом со мной. Нло Сар уже пристёгивал себя с другой от Руни стороны.
  - А вы чего встали?! Особое приглашение ждёте?
  - Не буду я себя пристёгивать.
  - Может...
  - ... не стоит?
  - ... поможем?
  Впервые у коротышек отличались продолжения фразы. Повернув головы, они смотрели друг на друга пару секунд. В итоге, Диркен пошёл к цепи, а Фаркон остался с Римзолом.
  - Римзол, Фаркон! Пристегните себя к цепи! - наконец подала голос Руни.
  - Если это ловушка, вам понадобится кто-то со свободой действий, - не собирался ничего делать Римзол.
  - Выполняй приказ командира, Римзол!
  - Или что? Подорву её авторитет? - еле слышно прошептал он.
  Но я услышал.
  Я тебя, сучёныш, услышал!
  - "Влад, осталось десять секунд."
  Времени нет. Пристегнул себя. Будь что будет!
  Время вышло.
  - Римзол, Фаркон. Те, кто хотят самостоятельно вершить свою судьбу. И сразу пятеро тех, кто готов довериться другому... - взяла паузу Древнейшая. Не нравится мне это молчание. - А ведь не будет никаких противоречий, если я убью вас пятерых? Римзол и Фаркон верят, что справятся без вас. А вы им доверились. И как видите - ошиблись.
  Или же нет? Дам этим двоим ещё двадцать секунд, чтобы решить.
  - Живо пристегнули себя! - заорал я.
  - Что-то мне... нехорошо, - прошептала рядом Руни.
  Да, так и есть. И мне.
  - Да что!.. А-а! Нога! Нога! Нет, это повсюду... А-а-а! - закричал от боли Диркен.
  Я его понимал: боль от закованной ноги быстро поднялась и распространилась повсюду. Всё тело разрывало, пилило, жгло, поливало кислотой.
  - Чего ты встал?! Мы все сдохнем через десять секунд! - сквозь боль прокричал Лорпель Римзолу.
  Фаркон рванул к цепи сразу же, расширившимися от ужаса глазами смотря на беснующегося от боли Диркена. Тот пулял по цепи Огненной Стрелой, но толку не было.
  - Не помогает, - простонала Руни.
  Пыталась ослабить боль магией?
  Я старался терпеть, стиснув зубы. Как у Нло Сара, что спокойно сидел на коленях, закрыв глаза, не выходило. Но уж как мог.
  Римзол пристегнул себя.
  Боль сразу схлынула.
  - Я же говорил. Не нужно было этого делать, - менторским тоном сказал Римзол.
  - А ты и не особо спешил нам помочь, - прошипел Лорпель. - Что, получил редкий случай продемонстрировать свою значимость? Вечный слабак!
  - Не ври, отступник!
  - А я и не вру. Пока твоя магия подействует, тебя любой маг на куски нарежет. Бесполезный, но очень много о себе мнящий, Римзол, - насмешливым голосом произнёс Лорпель.
  - Хватит! Нашли время! Нам сейчас нужно проду...
  - Теперь, когда все на своих местах, мы может немного размяться. - Вся комната в одно мгновение оказалась расчерчена чёрными линиями. Семь равных секторов, по одному на каждого. Следом за этим каждый сектор подсветился своим цветом: красный, оранжевый, жёлтый, зелёный, голубой, синий, фиолетовый. - Небольшая игра. Когда наступит очередь вашего цвета, вы должны находиться на определённом расстоянии от отверстия в стене, через которое проходит ваша цепь. Или ещё дальше. В противном случае вы проиграете и понесёте наказание. Я буду подсказывать вам при помощи линий, как далеко вы должны отойти. Сначала очередь красного цвета, через секунду оранжевого, через секунду жёлтого и так далее. У вас будет минута после появления линий, чтобы найти решение, которое устроит всех. Выходить из своего сектора запрещено, иначе все игроки проиграют. В начале каждого раунда вы будете находиться в равных условиях.
  Довольно сложные правила, не так ли? А давайте проведём пробный раунд!
  В моём секторе появилась черта. Полукруг с центром в том самом отверстии, через которое проходит моя цепь. За этой чертой я должен находиться? Так я уже за ней. Радиус полукруга метр, а длина цепи два. Посмотрел, что у остальных.
  Тоже самое. И правда пробный раунд. Почти целую минуту мы все просто стояли и пялились каждый на свою черту.
  Пока...
  - Пять... Четыре... Три... Два... Один...
  Яркая вспышка света озарила область за чертой в секторе Руни. Она стоит на красном. Почти мгновенно свет погас. Через секунду вспыхнул у меня. Ещё через секунду у Лорпеля. Потом у Диркена, Фаркона, Римзола и в конце у Нло Сара.
  - Это то, о чём я подумал? - спросил Римзол.
  - Если ты подумал о Столбе Боли, то да, - усмехнулся Ведьмак.
  - Столб Боли? - спросил я.
  - Вызывает очень сильную жгучую боль. Нельзя ослабить простыми способами. И время действия может длиться до нескольких часов.
  - "Интересно."
  - "Не удивлён, что садист вроде тебя испытывает к этому такой интерес."
  - "Столб Боли серьёзная штука. Но меня куда больше интересует Аданитовая Пыль."
  - "Что ещё за Аданитовая Пыль?"
  - "Я её называю 'пыль медленной, позорной смерти'. Аданит - редкий материал, вызывающий... в общем, он сильно ослабляет магов. Их развитие. Навсегда. Поэтому лучше тебе не говорить о Пыли своим товарищам.'
  Пожалуй, Дедион прав.
  - Пробный раунд завершён. Жаль было тратить на него Аданитовую Пыль, но всё должно быть честно, как по-настоящему. Приготовьтесь: скоро мы начнём первый раунд!
  Почти десять секунд стояла мёртвая тишина.
  - Она сказала Аданитовая Пыль? Это ведь сказки! Её не существует! - прокричал Римзол.
  - Существует. Вот только не думал, что кому-то придёт в Разум использовать столь ценный и редкий материал для игры, - сказал Лорпель, смотря на цепь. Толи думал, как её сломать, толи примерялся, где бы себе ногу отрезать.
  Все вокруг начали сильно суетиться.
  - "Замедление развития ведь не так страшно как смерть. Откуда такая паника?"
  - "Это страшнее смерти, Влад. Ты начнёшь отставать от других магов. Все от тебя отвернутся. А потом смерть. Никто не потерпит мага-слабака. А вдруг он дорастёт до Старшего? Старший слабее чем какой-нибудь Двухсотник! Смерть будет медленной, показательной. Отравить врага Аданитовой Пылью считается круче, чем убить его, ведь отравление Аданитом - самое унизительное, что может случиться с магом. Долгий позор и унижения от остальных. Потом смерть."
  В каждом обществе свои заморочки. Следовало ожидать, что в мире Силы будет что-то подобное.
  - Первый раунд начинается!
  В моём секторе появился полукруг радиусом четыре метра. У Руни также. У остальных... да, у всех симметричная ситуация.
  Здесь всё элементарно.
  - Фаркон, Римзол, Нло Сар, идите впритык к стене. Руни, я и Лорпель...
  - Не пойду я к стене! - заголосил Римзол.
  - Заткнись, трус! Из-за Аданитовой Пыли последний Разум растерял? Влад прав, вы последние в очереди. А мы первые! - прикрикнул на него Ведьмак.
  Пока эти двое выясняли отношения, Нло Сар уже отошёл к стене.
  - Руни, вытягивай свою цепь.
  - Поняла, - направилась она к черте.
  Цепь шла свободно. До определённого момента, пока не застопорилась. Впрочем, больше и не нужно было: Руни переступила через черту, на несколько сантиметров выйдя из полукруга.
  - Как только Столб Боли потухнет, сразу беги к стене.
  - Хорошо, Влад.
  С этим разобрались.
  - Давайте быстрее, Фаркон, Римзол. Всё ведь просто. Диркен, как только Руни вернётся к стене, выходи за свою черту, Фаркон вытягивай оставшиеся два метра, понятно? Проскочим по очереди, ничего сложного.
  Наконец зашевелились. Через несколько секунд мы все заняли означенные позиции.
  А когда отпущенная на раздумья минута времени подходила к концу...
  - Пять... Четыре... Три... Два... Один...
  Всё прошло как по нотам. Вспышка у Руни. Она возвращается к стене. Диркен выходит за черту. Вспышка у меня. Я бегу к стене. Фаркон выходит за черту. И так далее. Я даже Рывок не использовал. И так успеваем. Даже с запасом.
  - Обломись! - крикнул в потолок Римзол, когда погас последний Столб Боли, не причинив ни малейшего вреда Нло Сару.
  Сразу после этого цепи Нло Сара, Римзола и Фаркона начали укорачиваться, подтаскивая их к стене, у остальных, наоборот, удлинялись. Понятно: в начале каждого раунда у каждого должно быть два метра.
  Обещанные равные условия.
  - Не тебе, трусу, хвалиться, - усмехнулся Лорпель.
  - Заткнись, отступник! - прошипел в ответ Римзол.
  - Вы уже достали! Может хватит? Мы хорошо идём. Продолжим в том же...
  - Второй раунд начинается!
  Цветов стало резко меньше - всего два: сектор Римзола оказался подсвечен красным, а все остальные оранжевым. Свою черту я обнаружил сразу же - она находилась прямо под ногами. Шаг - и я за ней. Выходит, чуть больше двух метров.
  - Где моя черта? Я не вижу свою черту! - заголосил Римзол.
  Посмотрел в остальные сектора. Всё, как и у меня.
  - Все к стене. Живее! А ты, Римзол, вытягивай цепь на максимум. Думаю, там и будет твоя черта.
  Так и вышло.
  - Нашёл! Почти у самого центра. Здесь небольшой треугольник.
  - Значит так: мы прижимаемся к стене, Римзол вытягивает цепь на максимум, становясь за черту. Когда у него потухнет Столб Боли, Римзол бежит к стене, а мы все бежим к своей черте. За секунду успеем.
  Это задание тоже не отличается сложностью.
  Если только...
  - Ты уверен, Влад? Может нам всем не стоит рисковать из-за него? - на полном серьёзе спросил Лорпель.
  - Да как ты!..
  - Заткнись! - прервал я этого идиота. Если не хочешь вкусить Аданитовой Пыли, то должен убедить всех тебе помочь, а не устраивать истерику. - Ты боишься, что не пробежишь два метра за секунду, Лорпель?
  - Нет. Я сомневаюсь, что он пробежит за секунду четырнадцать. И тогда кому-то из нас, или даже нескольким, не хватит длины цепи.
  - Я пробегу! Пробегу!
  Да помолчи ты!
  - А какая тебе разница с какой скоростью он бегает? Просто беги к своей черте и всё. Слушай внимательно, Римзол. Тебя вполне возможно жёстко прокатит по полу. Но это ведь лучше, чем Столб Боли, так?
  - Да, конечно! Я согласен. Не ждите, бегите, что есть сил, я не буду сопротивляться, - сразу согласился Римзол.
  - Всем понятно, что делать? - дождался я кивков. - Тогда сделаем это!
  - Пять... Четыре... Три... Два... Один...
  Столб Боли вспыхнул у Римзола. Я приготовил Рывок. Прицелился на конкретное расстояние, чтобы ни у кого не забрать лишние сантиметры цепи. И...
  Вперёд!
  Через секунду Столб Боли вспыхнул позади меня. Посмотрел вокруг. Все успели.
  Отлично.
  - Могли бы и помягче, - поднимался на ноги Римзол, потирая колено.
  Его действительно протащило по полу, после чего он сильно приложился об стену.
  Ничего, жить будет.
  - Могли бы и не рисковать собой из-за тебя, - опять принялся за своё Лорпель.
  Эти их перепалки достали уже.
  - Два раунда за нами! Мы молодцы! Сейчас закрепим резу...
  - Начинается третий раунд!
  Это ещё что? В моём секторе появились сразу четыре линии. Причём разных цветов: красная, жёлтая, голубая и синяя. При этом подсветка самих секторов пропала.
  - Что это...
  - ... значит? - задались похожим вопросом коротышки.
  А я, кажется, уже нашёл ответ.
  - Цвет линии означает сектор. Ничего не изменилось. Только побегать придётся больше. У кого есть красный, поднимите руки?! Четыре, вместе со мной. А теперь приблизительно расстояние.
  Слушая, у кого сколько метров до черты и складывая значения для каждого цвета, в итоге я пришёл к успокаивающему выводу.
  - Ни на одном цвете не набралось больше четырнадцати метров. А значит, в теории мы можем все уложиться. Главное не зевать. Если какого-то цвета у вас нет - бегите к стене, чтобы дать остальным возможность занять нужную позицию.
  - У меня проблема! - закричал Диркен.
  Да, так и есть. Ещё при перечислении цветов и расстояний я это заметил. Фиолетовый - последний цвет - был только у Диркена. И черта этого цвета у него находилась, как и у Римзола в прошлом раунде - почти у самого центра игрового круга. Причём синего цвета у коротышки не было. Зато он был у всех остальных, и в сумме давал почти четырнадцать метров. А это означало, что на синем Диркен должен стоять у стены, а на фиолетовом почти в центре круга.
  И это только часть беды.
  Голубой цвет был только у двоих - меня и Диркена. У меня всего в четырёх метрах от стены, у Диркена почти все десять. Выходит, что с голубого до синего он за секунду должен пробежать десять метров к стене, а уже через секунду четырнадцать метров от стены.
  Вот такая проблема.
  - Нужно ускорение.
  - Я не могу наложить, мне нужно прикоснуться к цели, - виновато произнесла Руни.
  - Знаю. Я имел в виду другое. Диркен, ты изучил Рывок или Скачок?
  - Скачок. Но без расположенности. Я его почти не тренировал.
  - Все к стене! Диркен давай, потренируйся. Со временем все заклинания немного Усиливаются, даже без тренировок. Давай!
  Он сделал парочку Скачков. Метров пять-шесть. Активируются достаточно быстро. Неплохо.
  - Отлично! Есть все шансы. Смотри, - я встал в стартовую стойку для бега: одна нога упирается в стену, вторая нога и руки упираются в пол. - После голубого возвращаешься к стене, принимаешь такую стойку. Как только прогорит синий, рвёшься вперёд, пару метров пробегаешь и Скачок! Остальное добежишь... или ещё один Скачок, если успеешь активировать. Ты сможешь, слышишь!
  - Пять...
  - Красные, за черту!
  - Четыре...
  - Оранжевые приготовились!
  - Три... Два... Один...
  Поехали! Полыхнул красный. Оранжевого у меня нет. Бегу к стене, нога в оковах вплотную к отверстию. Так, теперь жёлтый. Рывок! Успел. Зелёного нет. Снова к стене. Следом идёт голубой. Всего четыре метра. Обойдусь без Рывка. Готово. Остался только синий. С ним ещё проще: голубой у меня на четыре метра от стены, а синий всего на метр. Я изначально в безопасности. Но чтобы у остальных хватило длины цепи, конечно, не стану тормозить и придвинусь к синей черте как можно ближе.
  Какого Рахлеса?!
  Когда я уже почти вплотную подошёл к синей черте, ногу с цепью резко дёрнуло вперёд с бешеной силой. Я чуть на шпагат не сел. Но самое главное - моя нога при этом оказалась за чертой. Рывок!! Успел... Считанные сантиметры и микродоли секунды отделяли меня от поражения и отравления этой жуткой Пылью.
  Повезло. Но что это вообще было? И...
  Какого Рахлеса?!
  Повернув голову, я увидел, что Диркен не принял стойку, о которой мы договорились. Его также, как и меня, дёрнуло вперёд. Но я, в отличии от коротышки, не нёсся к стене на всех парах, а потому успел хоть как-то среагировать.
  Диркен не успел.
  Сейчас он буквально валялся у стены, как и Римзол в прошлом раунде.
  - Беги! Давай! - заорал я.
  Диркен резко подскочил. Метнулся к центру круга из-за всех сил. Скачок. Отлично. На семь метров получилось, даже чуть больше.
  Осталось немного!
  Яркая вспышка поглотила Диркена.
  Крики Диркена поглотили все остальные звуки в комнате.
  Вспышка пропала почти сразу. Но ещё мгновение назад стремительно бежавший Диркен, сейчас корчился на полу.
  - А-а-а-а!.. За что?.. А-а-а!.. За что?!.. За что?!.. Я бы успел!
  Никто из присутствующих старался не смотреть на Диркена в этот момент.
  - Скажу прямо - это был не я, - ровным голосом произнёс Лорпель. - Но я могу понять того, кто это сделал.
  - О чём ты? - спросила Руни.
  - О правилах: если заступить за свой сектор - проиграют все. Скачок коротышка почти не использовал, его точность оставляет желать лучшего. Уверена, что он смог бы попасть ровно на тот маленький кусок своего сектора? Не заступил бы за него?
  Знаю. Ещё объясняя Диркену порядок действий, я это понял. Потому просил его в первую очередь попробовать самостоятельно добежать последние метры. Но не стал акцентировать на этом внимание самого Диркена и остальных. Лишние нервы и страхи никому не на пользу.
  Но не только я об этом догадался. И теперь возникает закономерный вопрос: кто-то просто перестарался с силой, добираясь до синей черты, или не просто? Этот вопрос ясно отображался во взгляде Диркена, прожигающим по очереди каждого из нас. А потом вопрос сменился уверенностью.
  - Да как ты посмел, отступник?! Я бы успел!.. Я бы смог!..
  - Сказал ведь - это не я. Я может и ангел как вы, но не лжец и не лицемер. Просто озвучил, что думал.
  Только этого сейчас не хватало!!
  - Хватит! Сейчас не время! Все разборки только после Покоев. Сначала здесь разберёмся. Мне жаль, что так вышло, Диркен. Но это наша ошибка. Мы могли всё сделать правильно. Так какого Рахлеса вы сами себе всё портите, когда мы можем победить чисто?! Всё, сейчас мы соберёмся и...
  - Последний раунд начинается!
  ... и мне хоть раз дадут сегодня договорить?
  Это ещё что такое? Один цвет. Красный. У всех. А черта?.. Посмотрел на остальные сектора. То же самое.
  Что здесь творится?
  - У всех линия на где-то на трёх метрах? - спросил Лорпель.
  - Два семьдесят, - автоматически поправил я его.
  - И что это значит?
  - Если двое встанут прямо у стены, остальным впритык хватит, - произвёл я несложные вычисления.
  Голова была занята совсем другим. Почему? До этого всегда был шанс для всех. Что изменилось?
  - Нужно решить кто останется вместе с Диркеном, - взял инициативу Римзол.
  - Со мной?! С чего это мне собой жертвовать? - взвился Диркен.
  - Ты уже отравлен, какая тебя разница?
  - Доза тоже важна! Хочешь совсем меня в развитии остановить?
  - Ты уже... - затих Римзол. Перевёл взгляд на меня. - Хорошо. Тогда каждый сам за себя.
  В следующее мгновение я упал. Прокатился по полу. Ударился ногой об стену. Предсказуемо. Диркен всё ещё не отошёл от Столба Боли. А мне в чистой физической силе не потягаться с остальными.
  Вот и две жертвы.
  Логично.
  Неважно. Я думал о другом. О нелогичном. О том, чего понять не мог.
  Пока я пытался привести мысли в порядок, также не забывал краем зрения фиксировал происходящее. Руни что-то кричала. Не мне. На всех. Кричали также и Диркен, и Римзол. Хохотал Лорпель.
  - Нло Сар, живо отошёл к стене!! - на общем фоне особенно громко и истерично прозвучал крик Римзола.
  Этот раунд нарушает общую логику. Какой смысл? Не могу понять.
  - "Влад, времени мало. Давай уже, делай что-нибудь!"
  Дедион прав. Пора.
  Упёрся ногами в стену. Подцепил цепь руками. Рывок. Натянул на руку выскочивший кусок цепи. Сел поудобней. Рывок. Перекинул руки. Рывок. Рывок. Рывок.
  Теперь длины должно как раз хватить.
  - "Дальше будет сложнее. Это сейчас, с упором в стену и заклинанием ты можешь их перетянуть. А вот на ногах не удержишься. Нужно в последнюю секунду..."
  Клейкость. Я приклеил часть цепи у отверстия в стене.
  - 'Хм-м, так... тоже можно.'
  Встал. Спокойно дошёл до черты, приклеивая цепь по всей длине к полу. Оказался на безопасной позиции. Всё верно рассчитал. На глазомер я никогда не жаловался.
  Руни стояла, опустив голову. Она вся светилась. Буквально. Усилила себя? Она и так почти на сотню лет старше остальных. Плюс Усиление. Стоит у самой черты, как и я. Не боится, что её могут сдвинуть.
  А вот Лорпель боится. Ведьмак солидно отошёл от линии. Где-то на метр. Ещё и на руку свою цепь намотал. Упёрся ногами. Напрягся.
  Нло Сар тихонько сидел у самой стены. Послушался Римзола. Лично у меня исполнительный здоровяк вызывает симпатию. Попробовать убедить... приказать ему? Не послушает. Он исполнял мои приказы только потому, что до этого они не противоречили приказам 'Достойных'. Сделать это через Руни? Тоже нет. Руни кричала поначалу, хотела привести всех в чувства, но потом сдалась. Стоит, молчит, смотрит в пол. Не лучшее качество для командира. Вот только она не командир. Не по характеру. Ей проще жить с болью от непринятых решений, чем от принятых. Как и большинству. И я не стану её мучать ради того, кто сам за себя не хочет постоять.
  Диркен, Фаркон и Римзол. Эти трое упорно боролись между собой. Выигрывал, как ни странно, Диркен. Благодаря Скачку. Цепь на его ноге при применении заклинания резко натягивалась. Он вырывался вперёд и падал. Но падали и остальные. Благодаря чему Диркен потихоньку приближался к заветной черте. Остальные двое наоборот. Римзол уже находился почти у самой стены.
  - Что ты творишь, Лорпель?! Хочешь нас всех отравить? - завывал он.
  - Не беспокойся. Когда красивый голосок с потолка произнесёт 'один', я встану на нужное место. Но не раньше. Вам, лживым тварям, я не верю.
  - Мы не успеем!
  - А вы постарайтесь.
  Борьба продолжалась. Диркен, кривясь от боли после Столба, целеустремлённо приближался к черте. Остальные двое были от неё всё дальше.
  - Пять... Четыре...
  - Лорпель, цепь! - заорал Римзол.
  - Рано.
  - ...Три... Два...
  В этот момент Диркен упал. Без использования Скачка. Никто не дергал цепь. Он просто упал. Римзол и Фаркон рванули вперёд. Диркена потащило к стене.
  - ... Один...
  Лорпель быстро подскочил к черте, сбросил цепь с руки, упёрся в пол и руками и ногами.
  Вспышка.
  Ни звука от Нло Сара.
  Невыносимые крики от Диркена.
  - Рахлес! Ублюдок! Это ты!! - сквозь стоны прокричал Диркен, указав пальцем на Римзола, сразу как Столбы потухли.
  - О чём ты? - невозмутимо спросил тот.
  - Ты меня Ослабил!
  - Ложь. Ты просто не выдержал боль от Столба.
  - Сам ты лжец! Думаешь, если сразу снял заклинание, я не успею понять?! Это была Слабость!
  - Ты просто проиграл и теперь ищешь отговорки.
  Всё катится под откос. И что мне со всем этим делать?
  - Заткнитесь! Это был последний раунд. Игра окончена. Сейчас может случиться что угодно. Мы должны собраться и...
  - Неплохая разминка, верно? А сейчас время продолжить экскурсию по моим Покоям.
  Цепь на ноге неожиданно натянулась. Я оглянулся. Маленькое отверстие в стене, через которое она проходила, стало большим. Через него как раз получится... Я упал. Хорошо, что успел смягчить падение, подставив руки. Меня потащило в дыру.
  Я недоволен таким гостеприимством. Дайте книгу жалоб!
  В дыре была кромешная тьма. Ничего не видно.
  Но лишь пару мгновений.
  Свет вернулся резко, ударив по глазам. Лежу на полу. Рядом лежат остальные. Подскочил. Опасности вроде нет.
  Нужно осмотреться.
  Мы оказались в начале длинного вытянутого коридора. Длина около сорока пяти метров, ширина пять. Пустой. На расстоянии трёх метров от стены прочерчена линия, отделяющая ту часть коридора, где мы очнулись, от его продолжения.
  На полу надпись: 'Не переступайте черту'. При этом сама надпись этой чертой и была перечёркнута. Так переступать или нет? В стенах, начиная от черты и дальше, было множество небольших отверстий. Что за ними находится было неясно, я видел лишь клубящуюся тьму.
  Остальные наверняка тоже.
  И дверь. В конце коридора. Обычная дверь. С обычной дверной ручкой.
  - Что будем делать? - задал я логичный вопрос.
  - Я с ним ничего делать не буду! - заявил Диркен.
  Нетрудно угадать, на кого он показывал пальцем.
  - Я ничего на тебя не накладывал. Столб Боли очень Сильное заклинание. В какой-то момент ты просто не выдержал.
  - Ложь! Я могу отличить боль от Ослабления.
  - Не когда тебе по-настоящему больно.
  Пора вмешаться.
  - Оставьте свои разборки на потом. Мы проходим Покои Древнейшей. Сейчас нет на это времени.
  Вроде успокоились. Но уверен, что ненадолго. Надеюсь, Древнейшая не заставит себя долго ждать.
  Заставила.
  Уже пять минут мы просто сидим. Поначалу я бродил по нашему закутку, пытаясь что-нибудь высмотреть. Надеялся найти подсказку. Ничего. В итоге я тоже уселся рядом с остальными. Давай быстрее, Древнейшая, займи нас чем-нибудь!
  Долго мы в спокойствии не просидим.
  - А ведь Диркен говорит правду, - как бы просто в воздух обронил Лорпель.
  - Может, хватит уже? Я не накладывал...
  - Да-да, это всё боль. Вот только она не мешала ему пересиливать вас обоих. А потом, за две секунды до конца, он вдруг упал. Невероятное везение для кое-кого.
  - Совпадение, - невозмутимо ответил Римзол.
  Будто от мошки отмахнулся.
  - Вот как. А ты что думаешь, Фаркон? Ты лучше других знаешь насколько крепок твой друг, - не отставал Ведьмак.
  - Я... я не... Столб Боли Сильное заклинание.
  - Что?! - вскочил Диркен. - Ты мне не веришь? Ты?
  - Да почему?.. Просто... - медленно поднимался Фаркон.
  - Ты Ослабил его, - как факт произнёс Лорпель, тоже поднимаясь.
  Значит и мне пора.
  - Одни предположения, - нарочито не спеша поднялся на ноги Римзол.
  Встали Руни с Нло Саром.
  Встали все.
  - А разве мне нужно что-то доказывать? - усмехнулся Ведьмак.
  - Не понял? Ты на что намекаешь? - слетела самоуверенность с лица Римзола.
  - Ты его Ослабил. Я это знаю. И я не хочу быть в одной команде с тем, кто может ударить мне в спину, - ровным тоном проговорил Лорпель.
  Фаркон встал сбоку от Римзола. Нло Сар подошёл сзади. Выходит и здоровяк тоже.
  Плохо.
  - Хватит! Что это вы собрались тут устроить? - наконец вспомнила кто здесь главный Руни.
  - Не беспокойся, Достойная Рунит. От смерти этого ублюдка нам всем будет только лучше, - усмехнулся Лорпель.
  Пора действовать.
  Рывок. Оказался прямо перед ним. Рывок в руку. Апперкот. Пытается уклонится. Отступить назад. Но я это учёл. Заранее подкорректировал удар.
  Идеальное попадание.
  Наклоняюсь над лежащим телом и, пока все стоят в ступоре, продолжаю своё грязное дело: Сон, Сон, Сон.
  - Кто-нибудь из вас изучал Сон? Моего ему надолго не хватит.
  - Я, - ответила Руни. - Ты уверен, Влад?
  - Да, Руни. Я уверен.
  Ведьмачка наклонилась, чтобы наложить Сон на... Ведьмака.
  - Нло Сар. Вижу ты всё ещё таскаешь этот гроб. Засунь его туда. Отвечаешь за жизнь Лорпеля своей. Ты понял?
  Здоровяк кивнул.
  - И вот что. Любой, кто хоть заикнётся о смерти членов нашего отряда, отправится в тот же гроб. Спать в обнимку с отступником. Ясно? Я не знаю, что там произошло, и кто прав. Но сейчас мы на задании. Возвращаем реликвию всей вашей грёбанной расы. Мы все можем умереть в любое мгновение. Так что оставьте свои споры на потом. Ес... когда мы выберемся отсюда, хоть убейте друг дружку. А пока мы идём дальше, и вы будете делать только то, что она прикажет, - показал я на Руни.
  Несколько секунд молчания.
  - Хорошо, - нехотя сказал Диркен. - Потом продолжим, - кинул он многообещающий взгляд на Римзола.
  - Как хочешь. Но я на тебя ничего не накладывал.
  На какое-то время должно сработать.
  Отошёл подальше от остальных. Снова принялся внимательно разглядывать надпись и черту. Может, что-то упустил?
  Сзади медленно подошла Руни.
  - Можешь активировать Звукохват? - тихо спросила она.
  - Уже.
  - Но...
  - По твоему взгляду только слепой бы не понял, что ты хочешь поговорить наедине, - улыбнулся я.
  - Влад. Я долгое время изучала и развивала заклинание Очищения и для этого... В общем, я одним взглядом могу отличить...
  - Римзол наложил на Диркена Ослабление. Я знаю.
  - Но тогда... почему?
  - Фаркон тоже это понимает. Но он на стороне Римзола. Как и Нло Сар.
  - Нло Сар сделает как я скажу. Я здесь старшая.
  - Даже если отступник кинется убивать одного из Достойных?
  - Да, конечно!.. - бодро начала Руни. Но... - Я не знаю...
  - Ему так промыли всей вашей ерундой мозги, что он даже сам став Достойным, так и остался... А-а, неважно. Ты вообще уверена, что Диркен сам бы не вступился за своего друга Фаркона, когда второму прилетело бы от Лорпеля за защиту грёбанного чернокнижника? Вот и получается, что нам пришлось бы перебить половину группы, чтобы решить этот конфликт. Или вырубить одного отступника, чтобы его на время отодвинуть. А там мы либо все будем мертвы, либо уже покинем Покои. И тогда пусть делают, что хотят. Меня больше интересует другое.
  - И что же?
  - Покои. Странное место. Что это была за игра такая? Никто до сих пор не покинул это место. Считается, что все, кто сюда заходил, мертвы. Но в нашей игре не было смертельных исходов. Просто разминка? Не слишком ли круто для разминки? И эта Пыль. Зачем? Использовать то, что страшнее смерти, если нас всё равно собираются здесь убить. Пустая трата очень ценного ресурса. Не понимаю.
  - Действительно странно, - согласилась Руни.
  - Эй, вы чего там шепчетесь? С нами не хотите поделиться? - шёпотом прозвучал крик Римзола.
  Снял заклинание.
  - Хотим понять, что делать дальше. А знаешь, Руни, может нам стоит попробо...
  - Извините, что ненадолго покинула вас. Нужно было подготовить всё необходимое для основной игры. У вас по-прежнему хорошие манеры: вы не стали делать то, что я запретила. Мне это по Душе. Но иногда необходимо идти наперекор правилам, переступать через них. За той дверью рычаг. Если его опустить, система защиты этого прохода отключится. Одному из вас придётся сделать это, чтобы вы все вместе смогли продолжить свой путь. Я буду ждать вас на той стороне.
  Мы все одновременно перевели взгляд на дверь в том конце коридора.
  - Думаешь, из этих отверстий?.. - медленно спросила Руни.
  - Уверен.
  - Кто пойдёт? - по-деловому спросил Римзол.
  - Я точно туда не полезу. Может ты? - огрызнулся Диркен.
  - А может хватит? Просто признай, что проиграл, и не ищи оправданий.
  Сейчас опять начнётся.
  - Вы из-за своих споров последний Разум растеряли. Не видите простейших вещей и решений.
  - И каких же, Герой? - изобразил скепсис Римзол.
  - Ты у меня спрашиваешь? Кто из нас двоих балласт, который все должны защищать, а кто 'Достойные', которые со всем справятся сами? Всё знают и всё умеют. Может уже начнёте мне это показывать?
  Пусть лучше на меня злятся, чем друг на друга. Я с этим справлюсь.
  Римзол одарил меня презрительным взглядом. Остальные пропустили мои слова мимо ушей.
  - Не нужно сразу проскакивать... - посмотрел Фаркон на Диркена. - ... через весь проход, - закончил он сам.
  - Разведка? - поняла задумку Руни. - Тогда идти тебе, Фаркон.
  - Знаю.
  Почему Фаркон? Почему не?.. Понял. Подпитка. Один раз Фаркон может отразить любое заклинание, не получив вреда. Следом он вернётся назад - за безопасную черту, а мы получим информацию.
  Руни Усилила и Ускорила Фаркона. Наложила ещё парочку заклинаний на всякий случай. Я Уплотнил его кожаный доспех.
  Приготовления закончены.
  Фаркон сделал несколько шагов и замер у самой линии.
  - Держи Подпитку наготове. Как только механизм защиты сработает - возвращайся назад. Пока мы просто посмотрим, чем этот проход нас встречает, - давала ему последние наставления Руни.
  - Хорошо. Я пошёл.
  Руни и я остались у линии. Остальные отошли к стене.
  Фаркон заступил одной ногой за линию. Ничего. Второй. Ничего.
  Один шаг. Два. Три. Четыре. Пять.
  Фаркон обернулся назад. Посмотрел на линию. Пара метров. Не очень далеко. Можно вернуться мгновенно.
  Так - шаг за шагом - Фаркон отошёл от черты на пять метров.
  И ничего.
  Заманивает глубже?
  Шаг. Ещё один. Ещё.
  Всё произошло слишком быстро. Из стен через щели под разными углами вылетел десяток стрел, которые все до единой, без промаха, попали в доспех Фаркона. В одно мгновение он превратился в ежа.
  - Назад! - закричала Руни.
  В этом не было необходимости. Фаркон уже перескочил черту и завалился на колени рядом с Руни.
  Значит не магия, а обычное железо. Придётся нелегко.
  Руни положила ладонь на плечо Фаркона, коротышка сразу перестал кривиться от боли. Успокоение? Руни и правда прокачала немало полезных заклинаний.
  - Сейчас, я всё вытащу и Вылечу, - начала она потихоньку вытаскивать стрелы из тела коротышки.
  Попали все. Контроль Броска? Скорее всего. Или что-то похожее. Помимо поразительной точности, ещё и скорость у стрел просто бешеная. От такого не увернуться. Кому-то придётся получить возможно не одну сотню новых дырок, пока он будет добираться до заветной двери.
  К Фаркону подошёл Диркен. Встал рядом со своим другом, положил тому ладонь на плечо.
  Отлично, давно нужно было так сделать.
  И что придумать с этим коридором? Рывок... бесполезен. Может я отхвачу не сотни, но десятки стрел точно. Тогда возможно...
  Почему Диркен ухмыляется? Всё ещё в обиде за то, что его друг не встал на его сторону? Бессмысленная злость. Фаркону сейчас не больно. А через пару минут и от ран ничего не останется.
  А ведь Диркен смотрит не на товарища, а на пол.
  - Ты чего? - заметил Фаркон странное выражение лица друга.
  Я наклонился. Поднял одну из вытащенных из Фаркона стрел.
  Просто превосходно!
  Моё движение повторил сам Фаркон. Покрутил стрелу в руках. Замер. Ну конечно.
  Приплыли.
  На древке каждой стрелы была надпись: 'Наконечник обработан Аданитовой Пылью.'
  
  ***
  Все сидели молча. Ни звука. Уже пять минут. Но до сих пор в ушах звенит от криков и споров о том, кто во всём виноват и кому следующему идти через коридор. Только Нло Сар за это время не произнёс ни слова.
  И Влад.
  Он ходил возле линии, смотрел на то место, где стоял Фаркон, когда его отравили Аданитом, рассматривал стены. Я понимаю, что он ищет выход из положения, но мне бы его помощь с этим спором не помешала. Когда мы закончили выяснять отношения, так ни к чему и не придя, Влад сел отдельно от остальных и о чём-то задумался. Мы все о чём-то думали.
  И с каждой минутой наши мысли всё плачевней.
  - Я пойду, - спокойно произнёс Влад, разрывая тишину.
  Я только хотела сказать ему, что он сошёл с Разума, как:
  - Давно пора, - сказал грёбанный чернокнижник.
  Знать бы ещё кто это - чернокнижник?
  - Что ты несёшь? - воскликнула я.
  - Это логично. Он Герой. Они долго... по-настоящему долго не живут. Какое ему дело до магического развития? В отличии от нас, - как же бесят эти его интонации.
  Я сотни лет слышу такие от очень многих ангелов, но никак не привыкну - они всё ещё меня раздражают.
  Плевать на Римзола. Встала и подошла к Владу.
  - Влад, не слушай его. Мы придумаем...
  - Он прав. В целом, - мягко перебил меня Влад. - Но я пойду не из-за этого. У меня появился гениальный план... Сам ты гениальный идиот! - еле слышно прошептал Влад.
  - Какой план? - спросила я. Кажется поняла. - Уплотнение? Ты наложил его на доспехи Фаркона не в полную Силу? - очень тихо прошептала я.
  Влад кинул взгляд мне за спину.
  - Нет, в полную, - громко произнёс он. - Идея новая, не уверен, что сработает.
  Я повернула голову. Фаркон привстал. Взгляд напряжённый. Он услышал мои слова? Я ведь еле слышно спросила! Остальные сидят как и раньше, никакой реакции.
  - Усиль меня, пожалуйста, - попросил Влад, начав водить ладонями по своему доспеху. Более старательно чем с доспехом Фаркона. - Постарайся при этом не трогать мой доспех, - попросил он.
  Я приложила ладонь к его щеке. Усиление! Ускорение! Самообладание! Очищение! Чёткость Чувств!
  Влад мог и приврать, чтобы не начинать очередную разборку. Я его не виню, никто не мог ожидать подобного исхода. Пусть лучше у него действительно будет хоть какая-то возможность увеличить свои шансы.
  - Спасибо.
  - Ты справишься, - напутствовала я его.
  - Как скажешь, - улыбнулся Влад.
  Почему?
  Он подошёл к линии. Не стал долго стоять и сразу двинулся вперёд. Шёл уверенно. Не боится, что его атакуют раньше, чем Фаркона? Пройдя дальше, Влад замедлился. Не спеша подошёл к тому месту, где стрелы пронзили Фаркона.
  Прямо здесь.
  Влад остановился.
  И начал делать что-то странное.
  Сначала он долго смотрел себе под ноги, потом устремил взгляд на дверь. Следом он вытянул обе руки вперёд, сложил из большого и указательного пальцев прямоугольник. Чуть наклонил голову и смотрел сквозь эту фигуру из пальцев на дверь. Наклонил голову в другую сторону. Он стоял спиной, но я уверена, что Влад по очереди закрывал один и второй глаз.
  Потом он повернулся ко мне. Снова посмотрел себе под ноги, перевёл взгляд на линию. Снова себе под ноги.
  - Влад, что-то случилось?
  - Не уверен, - протянул он.
  - Хватит топтаться, - влез Римзол. - Если не сможешь проскочить с первого раза, придётся идти во второй. Тебе же.
  Так и хочется его стукнуть.
  Влад посмотрел на меня. Махнул рукой. Развернулся. Сделал пару шагов назад. Принял ту позу, что показывал Диркену в прошлом испытании.
  И... всё произошло очень быстро. Влад понёсся вперёд. Но не вперёд. Он мотался из стороны с сторону, используя свой странный Рывок. Буквально размазывался в воздухе.
  Что ты делаешь? Быстрее беги к двери!
  Моя магия поддержки ценится очень высоко. Главная причина - моя мана нежная, тонкая. Она не начинает мешать собственным потокам маны и откликам цели заклинания. Только благодаря этому Влад может так легко использовать свою магию Тела вместе с моими усиливающими заклинаниями.
  Интересно, он вообще знал, что обычно это не так?
  Стрелы летели отовсюду. Было трудно что-то разглядеть. И всё же я видела, что они попадали в него. И далеко не одна. Я боялась активировать Чёткость Чувств, чтобы подробнее рассмотреть, что же с ним сейчас происходит.
  - Кажется, гениальный план нашего Героя провалился.
  Я точно тебя стукну, Римзол.
  Несмотря на многочисленные попадания, Влад не свернул назад и постепенно приближался к цели. Пока её не достиг, из очередного Рывка выйдя прямо напротив двери. Дёрнул за ручку. На секунду я испугалась, что дверь предательски не откроется, и Влада прямо там пронзят сотни стрел.
  Зря переживала.
  Дверь распахнулась. Влад выскочил наружу.
  И пропал. Что с ним?! Уже целая вечность прошла! Через проём ничего не видно. И звуков тоже никаких нет.
  - Готово! - бодро прокричал Влад. Наконец-то! - Рычаг туго шёл! Пришлось пять секунд потратить, прежде чем смог опустить.
  - Идём, - позвала я остальных.
  - Ты уверена? - Опять этот Римзол! - Может он что-то напутал или Древнейшая соврала, и защита всё ещё работает.
  Не стала его слушать. Пошла одна. Но подходя к тому месту, где защита начала атаковать Влада и Фаркона, невольно замедлилась.
  Что за трусиха?! Вперёд!
  Ничего не произошло. И только когда я уже добралась до двери, остальные наконец заступили за линию.
  Что за трусы?!
  Влад стоял чуть в стороне от двери, рядом с рычагом.
  - Всё в порядке? - опередил он меня с этим вопросом, ещё до ответа воочию убедившись, что так и есть. - Значит не ловушка. Как я и думал.
  Я собиралась подойти и помочь ему.
  - Аккуратней! Не трогай доспех, - остановил он меня.
  Я не вижу крови. А это что такое? На полу лежали стрелы. Десятка два, не меньше. Но без наконечников. А наконечники торчали из доспеха Влада. Ни один не прошёл насквозь. Все застряли внутри.
  - Как?
  Он и правда смог Уплотнить доспех настолько Сильно?
  Через дверь начали выходить остальные. Проходили мимо. Старались не смотреть в нашу сторону. Ухмылка исчезла с лица Римзола, стоило ему увидеть, что Влад цел. Последним вышел Фаркон, который не стал уходить, а встал сбоку у меня за спиной.
  Напряжён. Собран.
  - Это не Уплотнение. Вернее, не только Уплотнение.
  - Не только? А что... Клейкость? - пришла догадка мне в Разум.
  - Именно. Сильнейшее моё заклинание. Я подумал: что будет, если наложить его на доспех? Стрела при попадании прикасается к доспеху наконечником и должна им же Приклеиться. Даже если Силы заклинания не хватит, и стрела продолжит входить глубже, площадь Клейкости начнёт расти. Я сделал ставку, что стрелы не пробьют доспех насквозь, а застрянут по пути. Получилось.
  - Клейкость? - прошептал Фаркон, отходя от нас.
  Да, ему таким способом Влад помочь не мог. Клейкость спадает при контакте с другими Разумными.
  - Руни, - позвал меня Влад. - Вместо дырок по всему телу меня изрядно пошвыряло из стороны в сторону. Хотя я так и собирался, - усмехнулся он. - В общем, я весь в синяках. Подлечишь?
  Только сейчас я заметила, что Влад слегка кривится от боли.
  Вот дура!
  - Аккуратней! Не трогай доспех, - напомнил он мне. - Клейкость ослабевает при контакте с Разумными. Учитывая нашу разницу в Силе, моя Клейкость вообще пропадёт. Вдруг она ещё понадобится? Не хочу заново тратить ману.
  Снова приложила ладонь к его щеке. Лечение!
  - Спасибо, - улыбнулся Влад. - Теперь можно нормально здесь осмотреться.
  Смотреть было особо нечего. Коридор, из которой мы пришли, теперь заволокло тьмой. А мы оказались в большой комнате. И здесь было уже шесть дверей. Причём все они располагались на одной стене. Через каждые полтора метра. Одинаковые. Различали их только надписи сверху: 'Проход один', 'Проход два', 'Проход три', и так до 'Проход шесть.'
  Больше в комнате ничего не было.
  - Странно... Ведь по факту нас... - начал Влад.
  - Наконец вы добрались! - Лицо Влада забавно скривилось. - Основная игра вот-вот начнётся. Но я люблю, когда всё честно. Как и вы. Но к сожалению, как не старайся, в любой игре у кого-то будет заранее больше шансов на победу. Многое зависит от очереди хода, от членов его команды при разделении на группы. Поэтому сейчас мы проведём жеребьёвку, чтобы понять кто и в каких условиях начнёт основную игру. Так будет честнее. Каждый из вас должен выбрать свой проход. Пройдите через него раньше остальных и получите лучшие стартовые условия в основной игре. А тот, кто пересечёт финишную черту последним - получит одну лишь смерть. На выбор прохода у вас десять секунд.
  - Мой первый! - крикнул Римзол, уже подходя к первой двери.
  - Тогда мой шестой, - пошёл к противоположной стороне Диркен.
  Фаркон разрывался несколько секунд, и когда он уже собирался пойти в сторону Римзола:
  - Тогда я возьму второй, - сказал Влад.
  - Я третий, - выбрала я.
  Фаркон взглянул на Диркена. Несколько секунд постоял в нерешительности. Направился к пятому проходу. Нло Сар занял четвёртый.
  - Ведь по факту нас... - зачем-то посмотрел Влад наверх, - семеро. Просто Лорпель без сознания. А проходов шесть. Если можно... - закончил он шёпотом, взглянув на Римзола.
  - Выбор сделан. Думаю, вы знаете, как правильно заходить в подобные двери.
  Знаем. Сделала всё по правилам: закрыла глаза, открыла дверь, вошла, закрыла дверь, открыла глаза.
  Древняя стерва нас обманула! Это обычные двери, а не Пространственное Искажение!
  Мы все вместе оказались в странном помещении. Чёткость Чувств! Продолжительное. Не меньше километра. Мой проход метра полтора шириной. У остальных тоже. Я их прекрасно видела: проходы были отгорожены друг от друга толстыми стеклянными стенами до самого потолка.
  - Вы меня слышите? - крикнула я.
  Ноль внимания.
  Только Влад покачал головой. Так он меня услышал или нет?
  - Ты меня слышишь? Скажи что-нибудь, может я тоже тебя слышу.
  Влад опять начал делать что-то странное.
  Сначала он сделал пантомиму, будто бежит на месте. Остановился. Покрутил головой, скрестив руки перед собой.
  Бег? Бежать? Быстро? Не нужно бежать? Нельзя бежать?
  Потом он вытащил язык, коснулся его указательным пальцем. Снова покрутил головой, второй рукой показывая себе на грудь.
  Язык? Что язык? Не твой? Не мой?
  Это какая-то игра? Выглядит странно. И весело. Влад тоже заулыбался. Махнул рукой.
  Получается, мы все друг друга не можем слышать.
  Посмотрела вперёд. Проход пустой. Вообще ничего. Только на полу была одна странность: где-то каждые десять метров из пола в ряд торчали небольшие кнопки. Пять штук. На каждой цифра: 'Один', 'Два', 'Четыре', 'Пять', 'Шесть'. Тройки не хватает. Номер моего прохода. Посмотрела в остальные проходы. Пусто. Такое только у меня?
  Нет. Влад тоже внимательно осматривает свой пол. Потом в моём проходе. Посмотрел на меня вопросительно.
  - Да! У меня на полу какие-то странные кнопки, - указала я вниз рукой.
  Стоп! Он же меня не слышит! И что теперь делать?
  Или слышит. Влад тоже показал рукой на пол перед собой. Начал кивать головой. У него тоже так? Почему я не вижу?
  Влад снова привлёк моё внимание. Он выставил перед собой руку. Пальцем другой начал по ней тыкать. Шесть раз через равные промежутки от локтя и до ладони. Закончил. После начал отодвигать руку от себя.
  Я не успела понять, что именно Влад этим хотел сказать: Диркен резко сорвался вперёд. Увидев это, Влад врезал по стеклу обоими кулаками. Я не слышала, но уверена, он крикнул 'Рахлес!'
  Остальные побежали вслед за Диркеном. Я показала рукой Нло Сару, который всё ещё стоял на месте, чтобы он бежал за всеми.
  Нельзя стоять на месте, Влад. Последний умрёт!
  Ускорение!
  Мы с Владом побежали. Я старалась не наступать на кнопки в полу, не понимая к чему это может привести. Влад чуть от меня отстал. Но остальных мы догоняли: на Влада всё ещё было наложено моё Ускорение, и свои Рывки он применял довольно часто. Такими темпами мы скоро их догоним.
  Кроме Диркена. Он сегодня стал фанатом Скачка. Использовал его так, будто только это заклинание всю жизнь и тренировал.
  Неужели, это будет обычная пробежка?
  Так продолжалось некоторое время.
  А потом прямо перед Диркеном буквально из ниоткуда появилась огненная стена несколько метров длиной. Диркен врезался в неё на всей своей скорости. И вырвался, продолжив бег. Всё же он Огненный маг. Это его стихия. Зато через несколько секунд перед ним выросла стена уже из воды, продолжительностью в десять метров. И она не растекалась. Застыла в своём положении. Диркен врезался и в неё. Медленно, но целеустремлённо он шаг за шагом прорывался сквозь водную толщу.
  А дальше... Стены огня и воды, порывы сильнейшего ветра, падающие на голову камни, выскакивающие из пола ковры из коротких лезвий.
  Во всех проходах разом.
  Продвигаться вперёд стало в разы сложнее.
  Но тем не менее мы продвигались. Первым пересёк финишную черту Диркен. Удержал лидерство. Следующим стал Фаркон. У него почти не было препятствий на пути. Третьим пришёл Нло Сар. Огр оказался довольно быстрым для своих размеров.
  Мы остались втроём. Влад был впереди. Он обогнал меня, хотя именно на Влада сыпалось больше всего проблем. Но он уклонялся, перепрыгивал, пригибался, успевал вовремя проскочить. Где-то при помощи Рывка, где-то без. Он вообще часто старается обходиться без магии. Довольно непривычно такое видеть.
  Римзол отставал. Не сильно. Но отставал.
  Перед Владом из пола в очередной раз выскочили лезвия. Он перепрыгнул, но всё же зацепился за одно. Брызнула кровь.
  Рахлес!
  Ты думаешь, я не поняла, как тут всё устроено, Римзол? Думаешь, я не вижу, как через каждые десять метров ты странно виляешь, наступая на пол? Ублюдок! Сам почти ни с одним препятствием не столкнулся. А с тех пор, как Диркен победил в забеге, так вообще ни с одним.
  Но в эту игру можно играть и вдвоём.
  Наступила на кнопку 'один'. На Римзола сверху посыпались небольшие камни. Ожидать от него вёрткости Влада не стоило: после нескольких попаданий он покатился по полу.
  В этом не было смысла. Влад даже с ранением бежал впереди, почти не сбавив скорости.
  Просто захотелось!
  Осталась всего пара десятков метров. Наконец это закончится!
  Влад упал. Просто упал без всяких препятствий. На колени. И не вставал.
  Поднимайся, немного осталось!
  Нет, стоп! Это ведь?..
  Ослабление. И Отравление. И Помутнение.
  Влад тяжело задышал, начал судорожно хватать ртом воздух. Попробовал подняться, но снова упал.
  НЕТ! Я остановилась напротив него. Давай! Вставай! Я принялась стучать по стеклу, надеясь... на что?
  Не сдавайся!
  Мимо пробежал Римзол. Пересёк финишную черту.
  Тварь! Ублюдок!! Грёбанный чернокнижник!!!
  Удары посыпались на стеклянную преграду один за другим.
  Что это? Трещинка?
  Усиление!
  Удар! Удар! Ещё удар! И правда! Трещины.
  Удар! Удар! Удар! Удар! Трещины разрослись.
  Древнейшая не подумала об этом? Не стала их укреплять? А если это нарушение правил, и меня за это ждёт смерть?
  Плевать!
  Удар! Удар! Удар!! Стекло осыпалось осколками под ногами, оставив порезы на ладонях.
  Подскочила к Владу.
  Очищение! Лечение!
  Влад сделал глубокий вдох, будто вынырнул с большой глубины. Правильно, дыши! Всё прошло. Моя магия гораздо Сильней всяких там чернокнижников!
  Влад медленно, опираясь на стеклянную стену, приподнялся. Посмотрел на меня.
  - Спасибо, Руни.
  - Это... моя вина... Иди... - махнула я рукой на финишную черту. - Это я тебя... и толку от меня... давай... Я не хочу умирать! - в конце всё же не сдержалась я.
  Слабачка!
  Влад подхватил меня на руки. Я даже среагировать не успела. Одновременно с этим на пол посыпались десятки наконечников от стрел. Клейкость слетела. А ведь он этого не хотел. Стоп! О чём я сейчас думаю?! Что Влад делает? Хочет перекинуть меня через финишную черту? НЕТ! Я ухватилась посильней за его шею. Влад в ответ лишь крепче меня прижал.
  - Не отпускай, - прошептала я.
  - Сейчас было бы в тему сказать 'никогда', - улыбнулся он. - Вот только я стараюсь не давать невыполнимых обещаний.
  И он пошёл. Чем ближе он подходил к черте, тем сильнее я жалела, что решила сюда пойти. У нас нет и никогда не было даже мизерного шанса! Сейчас я ясно это вижу. Древнейшая ради игр использует магию, на которую не способны все Достойнейшие из Капитула Чистоты вместе взятые. А Влад знал заранее. Он с самого начала был готов выкинуть все артефакты, понимая, что они бесполезны. Он пришёл сюда в надежде победить, играя по правилам врага.
  Почему он согласился?!
  Пока я об этом размышляла, то даже не заметила, как Влад уверенно пересёк черту. Сделал ещё несколько шагов...
  И упал на колени. Что-то случило?..
  КАК БОЛЬНО!! Всё горит! Горит! Я умираю?! Мы умираем?!
  Боль схлынула. Мгновенно. И если честно, она была не такой уж и сильной. Когда Римзол и Фаркон не стали пристёгивать себя к цепи, было гораздо больнее. Решила, что умираю, и накрутила себя.
  - Мы живы. Почему?
  - Прости меня, - прошептал Влад. - Я не хотел делать тебе больно.
  - Ничего страшного, - затараторила я. Дурная привычка. - Это не твоя вина. Да и не так уж больно на самом деле было! - Что я несу?! - А почему мы остались живы? - решила я отвлечь Влада этим вопросом.
  - Одна лишь смерть пополам - уже не смерть.
  Что это значит? Влад зачем-то отпустил меня. Поставил на пол.
  - Остальные уже там? - указал он на дверь сбоку от нас.
  И правда. Кроме нас двоих в этом помещении уже никого не было.
  - Пошли! - уверенно сказала я. - Посмотрим, что за 'основную игру' припасла для нас Древнейшая.
  - Как скажешь.
  
  ***
  Остальные расположились прямо за дверью.
  Теперь уже все стояли отдельно друг от друга. Что и следовало ожидать. Помещение было пропитано атмосферой неприязни и взаимных подозрений. Как только мы вошли, к этой атмосфере добавился новый ингредиент: я прямо кожей почувствовал, как Руни закипает, уставившись прямиком на Римзола. И до взрыва ей недалеко. Римзол же в свою очередь из-за всех сил старался скрыть изумление от моего здесь присутствия и удержать на лице невозмутимое выражение.
  В момент, когда Руни уже собиралась броситься вперёд, я придержал её за руку.
  Не нужно, девочка.
  Я сам.
  Рывок. Ожидавший сначала криков возмущения и словесных разборок, Римзол не успел среагировать. Раз, два. Считалочка окончена. Больше глазиков у Римзола нет. Лезвие метательного ножа отправилось обратно в свой кармашек разгрузки.
  Привычный удар в горло. Привычно повалил его вниз. Привычно приземлился сверху.
  Весь привычный процесс сопровождался истошным воем Римзола.
  - Стоять, Нло Сар! Это приказ! - услышал я за спиной гневный окрик Руни.
  Она сейчас явно озлобленнее, чем я.
  - Не дёргайся, - вкрадчиво прошептал я Римзолу на ухо. - Ты разве не видишь, что в одной секунде от смерти?
  Он затих. Лишь продолжил тихо постанывать от боли.
  Нежный голос творит чудеса.
  - Вопрос: используешь ли ты свою магию против своих товарищей? Если через пять секунд не будет честного ответа, через пять минут из твоего рта будут вырываться исключительно мольбы о смерти.
  Несколько секунд Римзол молчал, видимо, в поисках лучшего варианта ответа, но в итоге...
  - Ты мне не товарищ! - сдавлено прошипел он.
  - А Диркен?
  - Я не...
  Лезвие ножа чуть вошло в глазницу Римзола. Я покрутил его чтобы все вокруг услышали скрежет лезвия о кость.
  И Римзол тоже.
  - Он тоже мне никто! - завопил он.
  - Вот ты ублюдок! - дёрнулся к нам Диркен.
  - Стоять! - рявкнул я.
  Все замерли.
  - Никто. Он тебе, а ты ему. Это верно. В этом наша главная проблема.
  Осмотрел помещение.
  - Древнейшая ничего вам не говорила? Вы знаете, что это будет за 'основная игра'?
  - Нет. Не знаем, - ответил Диркен.
  Если появится возможность вырубить Римзола и продолжить без него - это станет первым пунктом моего плана действий.
  А помещение было интересным. Чуть дальше оно опять разделялось на проходы. Только в этот раз их было три. Разделяли их опять стеклянные стены. Только в этот раз не до потолка: стены были два с половиной метра высотой, потолок - четыре метра. Опять внимание привлекал пол. Только в этот раз не было никаких кнопок: он был расчерчен квадратами, со стороной в пятьдесят сантиметров.
  Перед началом каждого прохода с потолка свисали таблички с цифрами. Одинаковые. 'Один - Один'. Один красным цветом. И Один зелёным.
  И кукла. Маленькая куколка в белоснежном платьице, ростом в лучшем случае мне по колено. Она сидела на полу перед коридорами. Выглядела она так... будто только что сбежала из фильма ужасов.
  - Это ещё что такое? - спросил я, уставившись на игрушку.
  - Привязанный предмет, - ответила Руни.
  - Не понял.
  - Есть такое артефактное заклинание 'Привязка'. Напоминает Закпись - обычный пергамент с заклинанием. Одноразовый. С его помощью можно наделить предмет Статусом, чтобы каждый мог узнать владельца данного предмета. Более дорогая Привязка позволяет добавить описание.
  - Просто Статус? Привязанный предмет нельзя достать из воздуха? В случае потери он не вернётся к тебе каким-нибудь магическим способом?
  - Нет. С чего бы? - удивилась Руни. - Просто Статус. Но Статус даётся единоразово. Его не изменить и не убрать. Даже переплавив Привязанный меч, от Привязки не избавиться. Любой узнает, что у тебя чужой предмет. И если владелец достаточно известен, многие захотят вернуть его собственность. За вознаграждение или из преданности. Поэтому даже самое дешёвое заклинание Привязки стоит не менее пяти золотых монет. Пользуются им крайне редко.
  Действительно дорого. Дороже большинства Закписей. А ведь они один из самых дорогих товаров, что мне попадались. Получается, что большинство предметов дешевле, чем возможность Привязать их к себе.
  Но если у куклы есть Статус, то...
  Я несколько секунд вглядывался в жуткие стеклянные глаза игрушки, пока вокруг неё не появилось тусклое свечение. Вернее, оно появилось только у меня в голове. Так происходит если пристально смотреть на Разумного. Что-то вроде вопроса: 'Хотите посмотреть его Статус?' Если мысленно согласиться так и произойдёт.
  Теперь оказывается, что помимо Разумных, существуют ещё и предметы со Статусом.
  - Кто-нибудь уже просмотрел Статус этой Барби для маньяков?
  - Барби?.. - удивился Диркен. - Нет. Мы не стали смотреть, что с этой куклой. Вдруг ловушка?
  - Ты же понимаешь, что любое необдуманное движение и тебя проткнёт насквозь Огненная Стрела? - предупредил я Римзола вставая.
  Диркен злобно оскалился на этих словах.
  - Не убивай его просто так, слышишь?! Я уже сказал - смертельные разборки устраивайте после Покоев. Действуй, только если он действительно попробует что-то выкинуть.
  - Знаю, - буркнул Диркен.
  Ну-ну.
  Подошёл ближе к кукле. Присел напротив. Принялся подробнее её рассматривать. Вроде внешне довольно симпатичная (для куклы), и выглядит абсолютно новой.
  И всё равно жуть берёт.
  Руни подошла и встала за моей спиной.
  Несколько секунд я колебался. Но стоило мне поймать себя на подозрении в паническом страхе перед детской игрушкой...
  - Статус, - решил я произнести вслух.
  Произошло то, что и должно было - перед глазами вспыхнуло полупрозрачное информационное окно.
  Но я почему-то всё равно вздрогнул.
  Владелец Предмета: __________ .
  Название Предмета: Барби для маньяков.
  Описание Предмета: Игрушка, забытая здесь одними из тех, кто гостил у меня до вас. Очень мило было с их стороны оставить для меня подарок. Вот только он меня пугает. Меня всегда пугало что-то настолько показательно мёртвое. И теперь мне хочется увидеть что-то действительно живое.
  - Не думала, что возможно пропустить пункт Владельца Предмета, - задумчиво произнесла Руни.
  - А название какое? - напряжённо спросил я.
  - Барби для маньяков. У тебя другое?
  - Нет. Такое же. Не нравится мне это... впрочем, неважно. Что будем с ней делать? Может, ты заметила что-нибудь интересное в описании? Намёк? Подсказку? Брать нам эту куклу с собой или лучше вообще её не трогать?
  - Не знаю, - неуверенно ответила Руни. - Описание странное. Но ничего необычного в нём нет.
  Значит рискнём.
  Протянул ладонь к игрушке. И остановил за пару сантиметров до касания.
  Смелее!
  Бесполезно. Кукла оказалась иллюзией. Моя ладонь прошла сквозь неё.
  - Как можно привязать иллюзию? - удивилась Руни.
  Вытащив из неё ладонь, несколько секунд я продолжал рассматривать эту странную игрушку.
  Неуютно как-то.
  Я не боюсь кукол. Не боюсь вообще никаких хоррор-элементов. Но именно эта кукла казалась мне не просто 'показательно мёртвой', как было сказано в описании.
  Казалось, будто она умерщвляла всё вокруг себя.
  Поэтому, когда кукла неожиданно растворилась в воздухе, я почувствовал расслабление. И теперь я уверен, что эта 'милая' детская игрушка не имеет никакого отношения к нашему прохождению Покоев.
  У этого места слишком длинная история. Слишком много тайн оно хранит.
  Отвлёкся. Настал момент проверить ещё одну гипотезу: выучил ли я заклинание призыва Древнейшей?
  - Пора собраться! Мы добрались до основной игры. Если будем действовать сооб...
  - Мои поздравления! - Надо же, сработало! - Долгожданное событие! Основная игра! Победитель получит главный приз! Возможно даже тот, ради которого он пришёл сюда. У нас три команды. Диркен и Фаркон. Для вас коридор номер три. Римзол и Нло Сар. Для вас коридор номер один. Рунит и Влад. Для вас остаётся коридор под номером два. Задача проста: пройти свой коридор до конца. Как вы могли заметить, пол в каждом коридоре поделён на квадраты. Двигаться вперёд можно только из одного квадрата в другой. Если оба члена команды встанут на один квадрат - они проиграют. Квадрат, на котором вы стоите, может подсветиться красным или же зелёным цветом. Старайтесь не выходить с подсвеченного квадрата, если он стал зелёным. А если красным... У-ух! Игрок на красном будет атакован. Но если он попробует остановить атаку любым способом, или избежать атаку любым способом... Можете спросить у Влада, кто страдает, когда правила нарушают те, кто на красном?
  На мне скрестились вопросительные взгляды остальных. Так и хотелось как-нибудь подшутить над Древнейшей в этот момент, сказав какую-нибудь скабрезность. Ладно, подыграю.
  - Те, кто на зелёном.
  - Правильно. Если красный не примет атаку, зелёному не поздоровится. Участвовать должны все пары. Продвигаться вперёд должны все пары. В течении минуты начать игру должны все пары. Если какой-то игрок будет слишком долго стоять на месте, по моему скромному мнению конечно же, он проиграет. Возвращаться назад также запрещено. Приступим! И пусть победит Сильнейший!
  Рахлес! Римзол уже в игре.
  - Руни, Вылечи Римзола.
  - Хорошо.
  - Все слышали правила. Играем в парах! Поддерживаем друг друга. А ты, Римзол, ещё одна твоя выходка и обещаю, я тебя с ложки жрать Аданитовую Пыль заставлю! Если не хочешь сдохнуть в пытках, когда мы все, слышите, ВСЕ, отсюда выберемся, делай что приказано. Играй по правилам.
  - Может мне Усилить нас всех? - спросила Руни шёпотом, вернувшись от Римзола.
  Как будто шёпот здесь поможет. Если это не нужно слышать остальным, они обязательно это услышат.
  - Не стоит. Эти испытания не на Силу. От неё сейчас только хуже будет.
  - Нас двоих я всё равно Усилю, - запротестовала Ведьмачка.
  - Позже, - не стал я спорить.
  Пока не истекла минута на подготовку, я осматривал наш с Руни проход. Узковат. Чуть больше метра шириной. Но и не очень длинный - пятьдесят метров. Пятьдесят метров до победы. Есть ещё одна деталь. Столбы. Стеклянные столбики, наполовину утопленные в стены. С обеих сторон прохода. Через каждый метр. Зачем они нужны? Как именно нас будут атаковать?
  Ничего не понятно.
  А времени на размышления не осталось.
  - Давайте, начали!
  И мы начали.
  Я шагнул на квадрат. Ничего.
  - Руни, ты идёшь позади, - перешагнул я на следующий.
  - Может, лучше мне...
  - Позади, Руни, - твёрдо, но мягко произнёс я.
  Вот такой парадокс.
  Ещё шаг. Руни идёт сзади. Ещё. Пока всё спокойно.
  - Что ты делаешь?! - закричал сбоку Фаркон.
  Началось. Так и знал.
  Диркен оказался далеко впереди своего товарища. Применил Скачок. Квадрат под отставшим Фарконом вспыхнул красным. Под Диркеном зелёным. Из столбика перед Фарконом выскочило длинное лезвие на уровне его живота. И я, кажется, привыкаю к миру магии: меня даже не интересует, как оно там помещалось.
  Я кинул взгляд на ближайший столбик и заметил кое-что, что раньше не бросилось в глаза. Борозды. От столбика в обе стороны по стеклянной стене шли тонкие борозды. Несколько штук на разной высоте. Напоминает выемки раскладного ножа.
  Внутри столбика рядом с Фарконом появилась светящаяся цифра 'пять'. Через секунду сменилась на 'четыре'.
  Всё ясно - отсчёт.
  - Рахлес! Меня пополам разрежет! - закричал Фаркон.
  Он вытянул вперёд руку. 'Три'. Перед ладонью у него появилась Ледяная Стрела. Мощная. Длинной сорок сантиметров. Очень тонкая, она чуть расширялась к середине, чтобы снова сузиться к концу.
  'Два'.
  - Постой! - закричал Диркен.
  Выстрел. Стрела попала прямо в основание лезвия. Оно спокойно отломилось, упав на пол. Столбик и стена остались невредимы. Отломанное лезвие через пару секунд растворилось в воздухе.
  А ещё через секунду на Диркена обрушился Столб Боли. Он был в разы ярче тех, что были при нашем первом испытании. Коротышка повалился на пол. Заклинание, как и раньше, быстро спало.
  - Что ты наделал?! Опять! Я опять отравлен! - стонал на полу Диркен.
  - Ты хочешь, чтобы я сдох?! Меня бы убило! И зачем ты вообще использовал Скачок?! Это ты хотел меня бросить! - в ответ орал Фаркон.
  В другом проходе в этот же момент началась своя игра: квадрат под Нло Саром стал красным, а под Римзолом зелёным.
  - Принимай удар. Слышал?! Принимай удар! - жестко произнёс Римзол.
  Нло Сар лишь слегка кивнул головой.
  - Влад, нельзя стоять. Нас могут наказать, - поторопила меня Руни.
  Отсюда мне никак не повлиять на другие проходы.
  Хорошо, идём вперёд.
  Игра пришла и к нам. Как только я сделал следующий шаг, мой квадрат окрасился красным. Руни - зелёным.
  Вот и лезвие. 'Пять'.
  - Влад, уклоняйся.
  - Нет. Я приму удар.
  'Четыре'.
  - Не нужно.
  - Нужно.
  'Три'.
  - Я подниму руки? - сделал я то, что спросил у... потолка. - Не хочу потом их по полу собирать.
  Чуть привстал на цыпочки. Так вроде ни почкам, ни печени не достанется.
  'Два'.
  - "Тебя пополам разрежет. Это же позвоночник, Влад. Такое ранение даже Рунит так просто не Вылечит. Одно незалеченное нервное волокно - и ты инвалид. До конца своей короткой жизни."
  'Один'.
  - "Рассказать, что будет с содержимым твоего кишечника?"
  Удар.
  А-А-А-А-А-А!
  Сука! Сука!
  Рахлес! Сука!
  Сука! Рахлес!
  Рахлес! Рахлес!
  А-А-А-А-А-А!
  Как же больно!!
  Уже нет. Руни подхватила меня сзади. Я прямо почувствовал этот поток: Лечение, Успокоение, Усиление, Ускорение, Чёткость Чувств. Всё вперемежку. Меня, наверное, только Вылечили раз десять.
  - Всё, хватит, Руни. Я в порядке.
  - Ещё раз так сделаешь - я тебя убью! - прошипела Ведьмачка.
  Сделал шаг вперёд. Болит. Позвоночник болит. Но я могу ходить. Значит Лечение прошло хорошо. Ничего необратимого. Я надеюсь. Но боль даже с Успокоением есть. Ноющая, при каждом шаге.
  - "Верни мне чувствительность, Влад. Я смогу понять насколько всё плохо."
  - Идём дальше.
  - Теперь я впереди! - запротестовала Руни.
  - Нет, Руни. Мне нечем тебе помочь. Моё Лечение бесполезно для тебя.
  В третьем проходе снова вспыхнул Столб Боли. На этот раз его жертвой стал Фаркон. В первом сейчас на красном стоял Римзол. Вернее, сидел. Да, этот ублюдок просто сел. Наклонил голову. По истечению времени лезвие проскочило над ним. Столб Боли охватил Нло Сара.
  Мы с Руни продвигались дальше. Ничего, я справлюсь. Один удар каждые два-три метра. Всего пятьдесят метров. В такие моменты мне ужасно хочется разучиться так хорошо считать.
  Я просчитался.
  Через пару метров красным загорелся квадрат Руни. А зелёным мой. Лезвие выскочило из столбика, который мы уже прошли, у Руни за спиной.
  - Ломай лезвие, Руни! Ломай!
  - Я не стану.
  - Ты умрёшь! Ломай грёбанное лезвие!
  - Я тоже подниму руки! - обратилась она к потолку.
  Что ты творишь, Руни?!
  Выбора нет. Должен успеть.
  'Три'.
  Давай же, скорее!
  'Два'.
  Почти готово!
  'Один'.
  Пан или пропал!
  Удар!
  Руни швырнуло ко мне. Целую, а не по половинкам. Я подхватил её, почувствовав, что боль в позвоночнике отступает.
  Сразу две хорошие новости.
  - Что ты творишь?! С Разума сошла?
  - Я не... да ты сам... а я не... А что ты сделал? - круто и главное незаметно перевела тему Руни.
  - Смотри, - указал я на пол.
  Лезвие, которое должно было разрезать Руни, как ему и положено, вошло в выемку в стене. Но внизу, у стены лежал... мой ремень. Который я снял. Наложил на него Клейкость на одну сторону. И швырнул так, чтобы он прилепился к лезвию. Получилось что-то похожее, как со стрелами в прошлый раз. Предмет, который обычно должен был быть легко разрезан, превращается в мощную преграду, благодаря моему заклинанию. Удар стал отталкивающим, а не разрезающим. Я боялся, что при прикосновении к Руни Клейкость спадёт мгновенно и тогда... Даже думать не хочется. Но нет. Сначала Руни отбросило и только после этого мой ремень разрезало на две узкие полосы, при входе лезвия в борозду в стене.
  - Лезвие наверняка артефактное. Усиленное. С магической заточкой. Как и стрелы тогда. У тебя настолько Сильная Клейкость?
  - Сильная. Но дело не в этом. Я очень много маны на неё потратил. Надолго меня так не хватит.
  И тут меня осенило: а может и не нужно быть настолько деликатными с этими лезвиями?
  - Слушайте меня! - закричал я. - Если красному нельзя, пусть зелёный уничтожает лезвие, - оглянулся вокруг, посмотрев, как дела в соседних проходах. Повезло! - Сейчас, Фаркон! Стреляй в это лезвие! Диркен, ты ничего не делай!
  Удобная ситуация, чтобы проверить.
  - А если он промажет или не успеет?! - заорал Диркен.
  На столбике перед ним была цифра 'два'. А Фаркон стоял позади. Согласен, неудобно использовать магию в таком узком проходе, ещё и через товарища. Нужно порядком изогнуться, чтобы точно попасть.
  - Фаркон, давай!
  Ледяная Стрела. Выстрел. Лезвие надломилось.
  Секунда. Две. Три.
  И Ничего. Ни для одного из коротышек.
  - Всем ясно? Зелёный может уничтожать угрозу для красного, тогда оба в паре остаются целы и невредимы. Именно так и нужно проходить это испытание. Давайте, ничего сложного!
  - Принимай удар, Нло Сар, - услышал я голос Римзола.
  - Тварь! Помоги ему, ублюдок! Сбей лезвие! - не выдержал я этого издевательства.
  - Мне нечем, - спокойно ответил он.
  Рахлес! Как же он меня бесит!
  Перевёл взгляд на Нло Сара. Потрёпанный. Мягко говоря. Пока, благодаря своему сочетанию 'Распределение урона и Регенерация', он ещё держится. Но надолго ли его хватит?
  - Нло Сар! Чтобы тебе не говорила эта тварь, когда он будет на красном, сбивай его лезвия. Хотя бы Столбы Боли ты не должен терпеть.
  Здоровяк слегка кивнул. Хоть что-то.
  Нам с Руни тоже пора идти дальше.
  - У нас проблема, Руни. У тебя есть более материальная магия, чем Воздушный Серп? Не уверен, что им можно переломить тонкое лезвие.
  - Только Ледяная Стрела. Но я её не тренировала, в отличии от Фаркона. Она у меня нерасположена. Ей возможно тоже не получится.
  - За пять секунд ты ведь успеешь попробовать и то, и другое?
  - Конечно!
  - Отлично. На крайний случай есть Лечение.
  - Я справлюсь!
  - Не сомневаюсь. А вот что делать мне? У меня вообще нет атакующей магии. А на одной Клейкости мы далеко не уйдём.
  Как только я договорил, мы вступили в новый игровой раунд: у меня красный, у Руни зелёный.
  Всё прошло отлично. Руни успела запустить и Воздушный Серп, и Ледяную Стрелу. И даже не по одному разу. По два. Причём более Сильный Серп она активировала быстрее. Но так или иначе, лезвие не выдержало напора и сломалось. С этим разобрались, осталось понять, что делать мне.
  Уверен, так просто не получится, но вдруг...
  Вытащил меч.
  Посмотрим.
  Долго ждать не пришлось - Руни на красном. Появляется лезвие. Мы стоим рядом. Полметра друг от друга. Смогу дотянуться.
  Рывок. Удар!
  Меч отскочил, не оставив на лезвии даже насечки. Усиление Руни и мой Рывок не помогли. Как я и предполагал, лезвие защищено от физического воздействия.
  Нужна магия.
  Убеждать Руни самой сломать лезвие бесполезно.
  Выбора нет.
  Недавно у меня появился бесхозный материал: приличная часть моего доспеха. Когда меня разрезало, Руни 'сшила' меня, а вот доспех нет. Его нижняя часть всё это время болталась на мне. Шустро расстегнул нижние застёжки. Получилась отличная замена ремня. Даже ещё шире. Клейкость. Нужно спешить. Ещё и бросить его нужно так, чтобы он Руни в полёте на задел.
  Иначе конец.
  Успел. История повторилась: Руни сильно ударило в спину и отбросило на меня. Она быстренько себя Вылечила от полученных синяков и ссадин. Мы двинулись дальше. Но моя паника продолжила расти: мне был необходим способ защитить Руни.
  Хоть какой-нибудь!
  Так, что там у остальных? Римзол в очередной раз заставляет Нло Сара принять удар на себя. А у коротышек...
  Рахлес!
  Они дрались. Схлестнулись в рукопашной прямо посреди прохода. Наверное, как друзья они часто так дрались ради шутки. Как оно бывает у многих друзей. Возможно лишь из-за этой привычки, в ход ещё не пошли убойные заклинания. Но это ненадолго. Даже отсюда видно, что они оба в бешенстве.
  До них уже не докричаться.
  Постойте. Когда они успели продвинуться так далеко? С их стороны было не так много Столбов Боли. Квадраты не загораются? А сейчас они вообще топчутся на одном квадрате. Ещё раз. И продвигаются при этом дальше. А квадраты под ними как были белыми, так такими и остаются. Ну конечно! Это ведь твоя цель, Древнейшая. И пока всё идёт как задумано, можно и правила игры слегка отодвинуть в сторонку.
  А почему бы, собственно, и нет?
  - "На этих стеклянных стенах есть та штука, которую нельзя пересекать?"
  - "Защита от Пересечения? Нет, ничего такого тут не вижу."
  - "Отлично."
  - Руни, а ты случайно не хочешь врезать Римзолу?
  Ответ последовал тут же:
  - Хочу!!
  - Тогда так и сделай.
  - Не поняла...
  - Ты ведь сможешь перемахнуть к ним за стену? А там тебе нужно будет просто схватить Римзола и стукать его обо все столбики, об стены, катать по полу. Хорошенько так, серьёзно. Нло Сар тоже должен принять участие в этой потасовке. Не важно на чьей стороне. И в этой драке постепенно преодолевайте проход. Поняла?
  - Я бы и рада стукнуть Римзола, но неужели ты думаешь, что это поможет нам с игрой? Даже если и так, Древнейшая наверняка нас слышит и всё уже узнала.
  - Конечно узнала. Но она... добрая, - Руни была шокирована, услышав это. - Она не будет против хитрости, она её ждёт от нас. Она многого от нас ждала, - закончил я про себя.
  - Хорошо, я тебе верю. А ты?
  - А я туда, - указал я на дерущихся коротышек.
  - Справишься? - забеспокоилась Руни.
  - На мне твои заклинания поддержки. Справлюсь. Давай, вперёд. Мы уже долго стоим на месте.
  Руни прыгнула. Куда уж там нашим рекордсменам. Она с места перелетела через стену в два с половиной метра, приземлившись рядом с Римзолом. И да, судя по тому, что там началось, она и правда очень хотела ему врезать.
  Что ж, мне тоже пора.
  Я не так круто, как Руни, но всё же оперативно справился со стеной. А приземлившись в третьем проходе, направился прямо к своим будущим жертвам. Они не обращали на меня внимания, пока я не подошёл вплотную.
  Начнём.
  Прямой в переносицу. Той же рукой наотмашь второму коротышке по шее. Ногой по колену. Второму с замаха по печени. Оба коротышки загнулись от боли. Отлично - разогнуться я вам уже не дам. Заломил руку одного, второго. Получилась интересная картинка. Как обычно ведут задержанного? Заломив руки с двух стороной, мордой в пол. А здесь наоборот: двое задержанных и один конвоир между ними. Надавил сильнее, заставляя коротышек опустить головы пониже.
  Вот так и пойдём.
  Потащил их вперёд. Один шаг, два шага, три шага. Удар с колена по лицу Диркена. Ещё шаг. Удар с колена по лицу Фаркона. И повторить. Они не должны прийти в себя и собраться. Тогда у нас у всех троих начнутся проблемы. А хороший удар коленом по лицу - отличный способ сбить настрой и собранность.
  Рекомендую.
  Правда, помогало недолго. Потому что Диркен в какой-то момент... вспыхнул. Огненный Покров? Похоже на то. Очень, блин, горячо! Рука, которой я его придерживал, начала пропекаться изнутри. Рывок! Удар! Голова коротышки как мячик отскочила назад. Не будь он двухсотлетним магом с укреплённым Телом, такой удар его бы наверняка убил, сломав шейные позвонки. А так только вырубил. Ноги коротышки начали заплетаться. Я чуть ли не волоком тащил его за собой.
  Когда вокруг ладоней Фаркона начали закручиваться воздушные вихри, я ждать не стал. Рывок! Удар! И я тащу уже двоих коротышек. С этим могут быть проблемы: мы должны драться, биться друг с другом, иначе игра возобновится. Но тут недолго осталось. И для острастки я ещё пару раз стукну их обоих.
  Чисто для острастки.
  А что там у Руни? Она прям разошлась. Римзол летал от одной стене к другой. Нло Сар выступал в роли миротворца - пытался остановить драку. Но и ему от Руни прилетало. Причём солидно. В общем, Руни пинками и затычинами расшвыривала этих двоих только так.
  И сейчас, в момент, когда любое решение и действие может привести к смерти, я принялся оценивать свой внешний вид. А ведь это беда. Я сейчас выгляжу как девчонка, одевшая топик. Без нижней части доспеха, с пупком наголо.
  Как идиот.
  Вот почему, делая что-то брутальное и героическое, никогда не получается также брутально и героически выглядеть? То весь в грязи, то вся одежда порвана, то в подпалинах.
  А теперь это.
  Я силой тащу двоих двухсотлетних магов, одновременно их избивая, выполняя испытание в Покоях Древнейшей - самой Сильной магессы этого мира.
  В доспехе-топике.
  Хотел бы я, чтобы это было не обо мне. Впрочем, именно в таких пафосно... нет, это мимо.
  Финишная черта всё ближе. Я уже вижу, что за ней находится довольно обширное помещение.
  Полумрак. Больше ничего нет.
  Давай, немного осталось!
  Получилось! Пересекли!
  Швырнул коротышек на пол.
  В это же время из первого коридора сюда влетел Римзол. Шмякнулся на пол. За ним ввалился, упав на колени, Нло Сар.
   И по-королевски вошла Руни.
  - Получилось! - улыбнулась Ведьмачка.
  Накостыляла двум мужикам и подобрела.
  Как по-женски.
  Одна из лямок, удерживавших на спине Нло Сара гроб, порвалась и он, сорвавшись вниз, упал на бок, чуть не придавив лежащего там Римзола. Дверца гроба приоткрылась. В проёме показался спящий Лорпель.
  И тот, и другой остались целы. Значит, пока можно заняться другим.
  - Слушайте меня! - закричал я в потолок. - Я знаю в чём смысл всего нашего прохождения Покоев!
  - Конечно знаешь, - произнёс Диркен, поднимаясь с пола.
  Уверенно поднимаясь. Рядом вставал Фаркон. Оба были слишком целые и бодрые. А ведь Руни их не Лечила.
  - Не получил не единой стрелы. И сейчас спокойно прошёл через чужой коридор, избивая других игроков, - добавил Фаркон.
  - Они правы, - теперь ещё и Римзол. - Мы уже забыли, для кого предназначена Колыбель. И почему. Пока мы ослабеваем и страдаем, только один из нас остаётся целым и невредимым.
  Не нравится мне, куда это идёт.
  - Это у вас больше нет артефактов для зашиты Разума. А у меня всё ещё есть Ментальное Сопротивление. Дело не в этом, а в том, что...
  - В том, что именно ты всегда остаёшься цел. И ждёшь возможности нанести удар.
  Мало тебе Руни врезала, Римзол.
  - С Владом всё в порядке! - воскликнула Ведьмачка.
  - Ты просто не видишь его глаза, - ответил на это Фаркон.
  У него с обеих ладоней медленно опускались чёрные нити.
  Только этого не хватало.
  Руни направилась ко мне. Я повернулся к ней лицом.
  Она замерла.
  - Говори скорее, что ты видишь, Руни.
  - Твои глаза. Они помутнели.
  - "Признак Ментального Контроля. Вот только Древнейшая Сильна и легко обойдётся без этого демаскирующего эффекта."
  Значит, теперь ты так играешь, Древнейшая? Не слишком ли много прямого воздействия?
  - Я не под Контролем, Руни.
  - Я зна...
  - Не слушай его, Рунит! Он всех нас убьёт!
  - А вы не забыли, что я Проходчик, и меня нельзя убивать? - решил я напомнить им этот факт.
  - Попробуем взять живьём. А там посмотрим, - усмехнулся Римзол.
  Ему уже плевать. Он был готов убить меня ещё в прошлом забеге.
  - Вы идёте у Древнейшей на поводу. Это именно то, чего она хочет.
  - Очень убедительно. Не говори ты её словами.
  И вот как мне теперь их убедить?
  - Руни. Это я. Никто и никогда не влезет мне в голову. Ты видела. Ты знаешь меня. Ведь ты мой ангелочек.
  - Это Влад! Нас просто хотят запутать.
  Спасибо, Руни. Даже на секунду не засомневалась.
  - Тебя уже запутали. - Римзол понял, что Руни ему не убедить, а потому обратился к коротышкам. - Рунит выдержит наши удары, в отличии от марионетки Древнейшей.
  Выбора нет.
  - Меня никто и никогда не подчинит!
  - Ложь. Нло Сар, помоги нам.
  - Фаркон, убери своё заклинание. Это приказ! Нло Сар, в сторону, - начала раздавать приказы Руни.
  Огр посмотрел на нас, как на идиотов, которые занимаются невесть чем. После чего отошёл подальше и просто сел на пол.
  - Нам всем сейчас нужно успокоиться!
  - Втроём тоже справимся.
  Голова! Опять!
  - Я ведь обещал, Римзол. Зря ты это сделал.
  Руни потянулась ко мне.
  - Сейчас!.. - заорал Римзол.
  Атаковать, пока Руни отвлеклась на Очищение. Неплохая идея. Но не только ты готовился заранее.
  Рывок! Метнул два украдкой вытащенных из разгрузки ножа. С каждой руки. Контроль Броска! Я теперь македонский метатель!
  Фаркон спокойно увернулся. Римзол, как настоящий недобоец, просто прикрылся рукой. В неё нож и попал, после чего чернокнижник завалился на пол с криками.
  Диркен вскинул обе руки. Македонский Огненный маг? Верно: Огненные Стрелы начали непрерывным потоком вылетать из обеих его ладоней.
  Воздушная Стена. Стрелы сильно потрепало, но главное, они изменили направление, разлетевшись в стороны.
  - Рахлес! - воскликнул Фаркон.
  Его Нить Тьмы при столкновении со Стеной стала совсем неуправляемой. Нити беспорядочно разлетелись во все стороны, чуть не разрезав на части самих коротышек.
  - Руни, - с трудом прошептал я, падая на колено.
  - Сейчас! - подскочила она ко мне.
  Пока Фаркон и Диркен разбирались с Нитью Тьмы, Руни наложила на меня Очищение.
  - Отмени её!
  - Знаю! Уже!
  Готово. Полегчало.
  И Нити исчезли. Отлично, без них куда спокойнее. Повезло, что у Руни есть Воздушная Стена.
  Рывок. Рядом пролетела Огненная Стрела. Сейчас их станет много.
  Что мне делать? С одной стороны, мне нужно подобраться к ним ближе. С другой, я так буду мешать Руни атаковать их на расстоянии.
  Продолжил заниматься метанием. Выхватил ещё два ножа. Пригнулся. Над головой пролетела Ледяная Стрела. Фаркон перешёл на новое заклинание.
  Мне снова стало плохо. Я знал, что этот урод лишь притворился выбывшим из борьбы, а сам готовит новые каверзы. Но надеялся, что он решит просто проваляться всё это время, понимая, что им не победить. Но нет: гнилой Разумный гнилой до конца.
  Руни снова использовала Воздушную Стену. Полезное заклинание сдерживания, но активируется долго.
  Использовал образовавшуюся передышку - метнул оба ножа в Римзола. Один вошёл в живот, другой в плечо. Ублюдок застонал.
  Кувырок. Сразу пяток Огненных Стрел пролетели в опасной близости. Руни в ответ запустила несколько Воздушных Серпов. Бесполезно: Диркен очень ловко использовал Скачок, уворачиваясь от магии Руни. А вокруг одной из рук Фаркона гудел настоящий бешеный вихрь, который развеивал Серпы при столкновении. Со второй Фаркон запускал Ледяные Стрелы. Гораздо медленней, чем Диркен пулял Огненные, но сильнее и точнее. Руни уже словила несколько косвенных попаданий. И если бы не её невероятное Лечение, работающее Усиленно даже на ней самой, и не менее развитая Регенерация, Ведьмачка бы уже выбыла.
  Твари!
  Ослабление усиливается. Метнул ещё пару ножей. В Диркена. С этим Вихрем к Фаркону не подобраться. Одним попал по руке, второй ушёл в молоко.
  Меня повело. Так совсем не пойдёт. Активировал Второе Дыхание. Полегчало, но ненамного. И ненадолго.
  А-арх, Рахлес! По бедру попала Ледяная Стрела. Придётся отвлечься на Лечение.
  НЕТ! Я сам!
  - Руни, не надо!
  Было поздно - Руни отвлеклась на меня.
  Лечение! Очищение!
  Я почувствовал себя гораздо лучше.
  Сразу две Огненные Стрелы ударили Руни в спину.
  Сука!
  Выхватил свой боевой нож. Контроль Броска. Хорошенько вложился. Получи, тварь! Диркен использовал Скачок. Вот только нож изменил траекторию полёта вслед за ним. Попал в плечо. Очень глубоко. Коротышку от попадания крутнуло на месте и бросило на пол.
  За всё нужно платить. И мне в том числе. Я потратил много времени и концентрации на Контроль Броска, и Фаркон этим воспользовался. Он стоял в пяти метрах от меня. Успел подойти так близко. И Ледяная Стрела уже была сформирована у него перед ладонью. Я не успею увернуться. Даже Рывок не успею активировать.
  Я сделал то единственное, что мог успеть - активировал своё самое быстрое заклинание.
  Клейкость.
  Выстрел! Не знаю как, но я успел. Более того, я сумел вытянуть руку прямо под Стрелу до того, как она прошила меня насквозь. Глупо. Если она попадёт мне в ладонь, никакая Клейкость не поможет. Мне всю руку раскурочит.
  Удар! В глазах на миг потемнело. Меня протащило с пяток метров по полу. Острая боль в груди. Жгучая в руке. Я что, её вывихнул? Перед глазами всё плывёт.
  Давай, соберись! Сейчас не время валяться!
  Открыл глаза. Приподнял голову. Я жив. Из груди торчала Ледяная Стрела. Но я жив. Она не вошла острием мне в ладонь. Я схватился за неё сбоку. И Приклеил её к ладони. Конечно, Стрелу это не остановило, и она продолжила свой полёт вместе с моей рукой. Но благодаря этому она не смогла войти глубоко. Лишь пару сантиметров. Выглядело так, будто я поймал рукой заклинание, когда оно только слегка меня ранило. Зато удар получился знатный - я отбил себе все внутренности.
  Но остался жив.
  - "Никогда не думал, что у Клейкости такой большой боевой потенциал."
  Нашёл время для комментариев, Дедион!
  Меня ещё не добили только благодаря Руни. Она оправилась после ранений и сейчас давила Фаркона Воздушной Стеной и Серпами, не давая тому атаковать. Диркен находился в стороне: стоял на четвереньках и кашлял кровью, оправляясь от своего ранения.
  Нужно поторопиться. Потрачу пару секунд на Лечение. А потом помогу Руни додавить Фаркона, пока Диркен небоеспособен.
  Получится!
  Какого Рахлеса?!
  Римзол. Он встал. Весь искривлённый от ранений. И вытянул ладонь в сторону Руни. Ледяная Стрела. Ублюдок, ты же в шею целишься! Это смерть!
  Успею! Это ведь не Фаркон. И Стрела меньше и запускается наверняка дольше. Давай, Рывок! Должен успеть!
  Вот только я слишком далеко от Римзола. Не смогу помешать ему выстрелить. И от Руни тоже. Не смогу её оттолкнуть. Зато я могу перекрыть своим телом траекторию полёта Стрелы. Нет времени на точный контроль заклинания, главное успеть. Если повезёт, ранение будет не смертельным. Возможно Руни успеет меня Вылечить.
  Защищаясь от Фаркона и Римзола?
  Плевать!
  Я успел. Когда Стрела сорвалась с ладони Римзола, я сорвался с места. Я толком ничего не видел, но ясно понял, что не повезло. Это точно смерть: Стрела попадёт мне прямо в голову.
  В этот момент мне показалось, будто время остановилось. Но это не было знаменитое 'вспомнить всю свою жизнь за мгновение до смерти'. Моя голова была пуста. И тем не менее мне показалось, что Ледяная Стрела буквально застыла в пяти сантиметрах от моего глаза. Нет, не показалось. Так и было - Стрела застыла. Передо мной несколько раз мигнуло нечто странное, похожее на полупрозрачную ячеистую сетку. Вытянутая овальная форма, внизу она сужалась и уходила к полу тонкой нитью.
  Прямо в ладонь Лорпеля, чуть выглядывающую из приоткрытого гроба.
  Ледяная Стрела упала вниз, на пол. Полупрозрачный щит ещё раз мигнул и исчез. Зато в следующее мгновение из-под гроба метнулись два электрических каната, с огромной скоростью и точностью обвившие вокруг ног Римзола и Фаркона. Римзол находился в десяти метрах от гроба, Фаркон ещё дальше. Но для только что очнувшегося мага, это было не расстояние. Думаю, нет необходимости описывать, что стало с жертвами Хлыста Молний. Скажу лишь, что их короткий вертикальный танец быстро перешёл в горизонтальный.
  Гроб отшвырнуло в сторону. Лорпель неподвижно лежал на полу. Из его ладоней плясали Хлысты. Но неподвижным он пробыл недолго: начал медленно подниматься, разминая шею.
  Встал.
  Диркен в этот момент тоже поднялся на ноги. Лорпель перевёл взгляд на коротышку. Прямо перед Ведьмаком появились искры, как от сварки. Две секунды и в Диркена ударила молния. Коротышка шмякнулся на пол, дрыгаясь в конвульсиях.
  Не из ладони. Он активировал Молнию просто перед собой. Да, долго, и искры об этом предупреждают. И всё равно, это о многом говорит. Скорость активации, мощность, точность, контроль. Он во всём на порядок лучше своих ангельских одногодок. Может в вопросах поддержки Лорпелю не сравниться с Руни, но как боевой маг он Сильнее и её, несмотря на разницу в возрасте.
  И глаза. В его глазах плясали разряды молний. Увидев это, я сразу вспомнил Нипуллона. Когда он уничтожал гнездо Клетников, то стоял чуть впереди и сбоку, я не мог разглядеть, но уверен, в тот момент в его глазах плясало пламя. Не знаю почему я вдруг об этом подумал.
  - "Он идёт по пути полного контроля молнии, как Нипуллон с огнём, - как будто прочитал мои мысли Дедион. - И я даже не знаю, кто станет в итоге Сильней. Огонь более разрушителен, а Молния полагается на скорость и радиус поражения. Если этим двоим удастся стать, скажем, Древними магами, это будут настоящие машины для убийства. Жаль только, что обычно судьба желающих стать одним из Покорителей Стихии не завидна."
  Хлысты Молний пропали из рук Ведьмака.
  - Я смотрю у тебя тоже необычные глазки, да, Влад? - нахмурился Лорпель.
  Вот только этого сейчас не хватало. С Лорпелем мне не справится. И пусть он стоит в метре от меня, сейчас, когда он ожидает удара, у меня шансов нет.
  - Мне нравятся, - усмехнулся Ведьмак. - Не хочешь объяснить, что здесь происходит?
  Ко мне подошла Руни. Лечение! Очищение!
  - Спасибо, Руни, - так и правда куда лучше. - Древнейшая хочет, чтобы мы перебили друг друга сами. Не стоит на это вестись.
  - Серьёзно? Как-то это мелочно для...
  Оба коротышки и Римзол одновременно начали подниматься. Нло Сар тоже встал на ноги и направлялся к нам. Всё-таки к отступникам у здоровяка не самое лучшее отношение.
  - Я сдерживался, но не думал, что они так быстро придут в себя, - без всякого страха или удивления сказал Лорпель.
  Настало время высказаться. И если уж придётся произнести пафосную речь, то нужно принять пафосную позу.
  Вытащил меч. Схватил обеими руками.
  - Давайте, Рахлес вас дери! Если хотите умереть, вперёд! Уж лучше я вас на куски нарежу из злости, ярости и желания справедливого наказания, чем вы сами друг дружку убьёте из трусости и страха, предательскими ударами в спину! Подходите! Я дарую вам лучшую смерть!
  Несколько секунд полной тишины.
  Нло Сар снова сел. Коротышки опустили ладони.
  Так-то лучше.
  - Хорошо. Теперь мы будем играть в эту игру так, как должны были изначально! - окинул я взглядом нашу команду мечты. - Но сначала нужно кое-что сделать.
  Убрал меч в ножны. Рывок! Рывок! Удар! Удар! Удар! Сон! Сон!
  В этот раз я вырубил кого нужно.
  Подхватил тело за ноги, потащил к гробу. Все вокруг замерли в молчаливом изумлении, с недоумением за мной наблюдая.
  Я будто прячу труп при свидетелях.
  Закинул Римзола в гроб. Взял порванную лямку. Клейкость. Теперь лучше, чем новая. Крышку гроба тоже Приклеил.
  - Нло Сар, помнишь, я просил тебя аккуратней таскать Лорпеля?
  Здоровяк покачал головой.
  - С этим тоже можешь не церемониться.
  - Ха-ха-ха, скорый ты на расправу, Влад. Смотрелось бы круто, но... Что с твоим доспехом? Где нижняя половина?
  Отстань.
  - Руни, нужно нормально Подлечить Фаркона и Диркена. И готовьтесь, сейчас начнёт...
  Перед глазами всё резко потемнело.
  
  ***
  Когда зрение вернулось, я сразу принялась осматриваться вокруг. Все на месте. А вот место другое. Небольшая комната. Впереди всё уже знакомо: коридоры основной игры. Три первые точь-в-точь, как были до этого. Но был ещё и четвёртый. Он был шире остальных. Сверху над ним висела табличка "Три - Три".
  - Та же самая игра. Ничего сложного, если будем дейст...
  - У вас минута, чтобы выбрать свой путь.
  - Идём вместе по крайнему проходу, - сходу принял решение Влад. - Слушай внимательно, Лорпель. Если квадрат под тобой покраснел, то нельзя сопротивляться атаке. Те, кто стоят на зелёном, должны тебя выручить. В общем, походу разберёшься.
  - Разберусь, - усмехнулся Лорпель.
  Я в это время Вылечила Фаркона и Диркена.
  - Если кто-нибудь сойдёт с красного квадрата или станет на нём дёргаться, того я утоплю в Аданитовой Пыли. Всё ясно?! Не слышу!
  - Ясно! - ответили все.
  - Не слышу! - повернулся Влад ко мне.
  Что? Мне тоже нужно?
  - Ясно! - почему-то вытянулась я.
  - Идём!
  Вместе мы двинулись к последнему коридору. Но по пути я схватила Влада за рукав и оттащила в сторону от остальных.
  - Почему ты здесь? Почему ты согласился? - не могла не задать я этот вопрос.
  - В смысле почему? - удивился он. - Из-за тебя.
  - Об этом я и спрашиваю. Почему?
  - А-а, вот ты о чём. Помнишь наше знакомство?
  - Когда мы?..
  Почему он сейчас говорит об этом?
  - Верно. Когда мы болтали на Собрании Достойных. Самый наш первый разговор.
  - Помню, конечно, - быстро проговорила я.
  - Во время того разговора... ты кое-что сказала. Сама, наверное, не заметила этой оговорки, но учитывая, как ты себя вела по отношению к окружающим, эта оговорка многое о тебе, извини за тавтологию, говорит. А потом я постоянно находил подтверждение тому, что тогда в тебе увидел. Вот поэтому я здесь.
  - И что я сказала? - ничего такого не помню, мы просто болтали о всяких незначительных вещах.
  - Пойдём, - потянул Влад меня к остальным. - Времени нет.
  По сравнению с прошлым испытанием изменилось кое-что ещё: в десяти метрах впереди наш проход заволокла тьма. Не видно, что там дальше.
  Зашли в проход. Игра началась. Сделали несколько шагов. Подо мной загорелся красный. Ничего страшного, кто-нибудь разберётся. О чём же мы тогда говорили? Так, сначала мы обсуждали блюда нашего Оплота, и почему их делают такими маленькими. Потом...
  Лезвие передо мной сломалось от Земляного Копья.
  - Мне нужны куски прочной ткани или кожи. У кого есть, давайте сюда. Есть довольно необычный способ противостоять ударам при помощи Клейкости, - крикнул Влад.
  - Мой Светлый Щит больше полагается на скорость активации и разнообразие форм, а не на прочность. Такой сильный удар он вряд ли остановит. Если ставить прямо возле тела это сильно осла...
  - Бесполезно. Лезвие должно дойти до выемки в стене. Видишь? Либо ломаешь лезвие, либо даёшь ему совершить удар. Попробуй ставить щит у самого основания лезвия. Если его полностью застопорить, может это зачтётся? И вообще, разве у тебя нет способа их ломать?
  - Молния для такого не подходит. А другие стихии... в общем...
  - Понял, не объясняй.
  Лорпель хочет покорить молнию. При этом заклинания других стихий не только не развиваются, но даже слабеют со временем. А Влад, как это у него часто бывает, знает то, что знать не должен. Он и правда может спокойно общаться с Дедионом в любое время и на любые темы?
  У меня Зелёный. А красный у Влада, Диркена и Нло Сара.
  - Лорпель, ставь щит у меня!
  - Хорошо.
  - Фаркон, помоги Диркену! - сказала я, сама наводя Ледяную Стрелу на лезвие Нло Сара.
  Пять секунд прошли. Нло Сар и Диркен вне опасности. Лезвие Влада, несмотря на закончившийся отчёт времени, стоит на месте. Дрожит от напряжения, но не может сломить Светлый Щит Лорпеля. Ясно: с какой бы скоростью не совершался удар, если поставить Щит у основания лезвия, там скорость почти нулевая. И теперь понятно, почему Влад приказал Лорпелю ставить Щит именно для него. Если бы этот план не сработал, то удар получил бы Влад - единственный, кого я могу спасти, даже после такой серьёзной раны.
  Логично, но кто вообще на такое согласится?
  Я вытянула ладонь, чтобы...
  - Не нужно, Руни, - остановил меня Влад. - Посмотрим, как игра на это отреагирует. Мы должны знать, может ли Лорпель в одиночку останавливать атаку или нет.
  Может. Через пару секунд бесплодных попыток пробить Щит лезвие вернулось обратно в столбик, а квадраты под ногами вновь стали белыми.
  - Дальше.
  О чём мы там ещё говорили? Об Оплоте. О городе.
  Так, теперь у меня красный. Ждём.
  Не важно на какие темы мы говорили. Я сказала что-то конкретное. Нужна точная фраза. Но я толком ничего не помню. Что же я такого могла сказать?
  Лезвие сломалось от Ледяной Стрелы.
  Идём дальше.
  Не могу вспомнить! Вообще ничего такого! Что я тогда сказала?!
  - Теперь на столбах отчёт начинается с четырёх секунд! Не зеваем!
  Дальше мне стало не до рассуждений. Сложность испытания начала постепенно повышаться. Лезвия становились прочнее. Отсчёт стал начинаться сначала с четырёх, а потом с трёх секунд. Появилось разнообразие среди атакующего оружия: вперемежку с лезвиями из столбиков начали появляться дубины с большими острыми шипами. Их было очень сложно ломать.
  Все мысли пропали из Разума. Просто идёшь вперёд. Стоишь, если красный. Если зелёный, атакуешь оружие. Появились первые ошибки. Несколько раз полноценно получил удар Нло Сар. Один раз Влад.
  Тьма двигалась вперёд вместе с нами, но финишная черта всё никак не хотела нам открыться. Кажется, это никогда не кончится. Но стоило мне только об этом подумать...
  Конец! Мы прошли! Покинув проход одной из последних, я чуть не упала на пол от усталости.
  - Не расслабляйтесь.
  Влад оказался прав. Тьма рассеялась сильней, открывая пространство впереди.
  Снова четыре коридора. Только теперь над последним была табличка "Четыре - Два". Над тремя остальными были привычные "Один - Один".
  - Ничего страшного. Один раз прошли, значит и вто...
  - У вас десять секунд чтобы выбрать свой путь.
  - Идём вместе.
  - Влад, не трудно догадаться, что означает красная четвёрка. Двоим будет сложно...
  - Идём все вместе! - жёстко сказал Влад.
  Глаза его при этом были?..
  - Ха-ха-ха, - рассмеялся Лорпель. - У тебя сейчас такие глаза, будто ты уже лично встречался со смертью.
  Да, так они и выглядели.
  - Было дело.
  - И как прошло? - поинтересовался Лорпель.
  - Попросила расписаться на сиськах.
  - Ха-ха-ха-ха!
  - Идём!
  Продвигаться при четырёх красных и только двух зелёных игроков с самого начала было в разы сложнее. И пусть отчёт снова вернулся к пяти секундам, мы знали, что будет дальше.
  - Если что, меня не спасайте, - пробасил Нло Сар.
  Четыре секунды.
  Нло Сар получил очередной удар. Всё его Тело покрыто множеством ран. И я бы не назвала их мелкими. Регенерация уже не успевает.
  - Я сам, - остановил он меня, увидев, что я хочу его Подлечить.
  - Идём дальше! - торопил всех Влад.
  Три секунды.
  Становится слишком сложно. Все уже с трудом шевелятся. Стоп! У меня красный.
  Зелёный у Влада и Нло Сара. Три секунды.
  На лезвие Фаркона приклеился... я даже не знаю, что это за кусок прочной материи и откуда он у Влада. Лезвие передо мной сломалось от Земляного Копья. Несколько Земляных Кольев выскочили прямо из столбика Диркена, сцепившись с дубиной. Это ненадолго её замедлит, и даст время Нло Сару сломать её несколькими Земляными Копьями.
  Но оставался ещё Лорпель.
  - Уж лучше я, - сказал Влад, схватив Лорпеля за плечо и буквально вытолкнув его из квадрата.
  При этом он сам занял его место.
  Удар!
  Рахлес! Влада сильно порезало. Нужно помочь! Подскочила к нему.
  - Ты ведь вышвырнул его из красного квадрата, почему вас не ударило Столбом Боли? - задала я вопрос параллельно Леча его.
  Злиться и кричать на него из-за совершённой глупости просто не было сил.
  - Если принять удар самому, всё по правилам. Настоящим правилам.
  - Хей, Влад. Ты кое-что потерял, - швырнул Лорпель Владу его руку.
  Да, ему отрезало руку почти по локоть. Не успел поднять.
  Влад подхватил её второй рукой.
  - Спасибо за подарочек, - сказал он, прикладывая её.
  - Сейчас Вылечу.
  - Сам держи себя в руках, шутник нашёлся, - прошептал Влад.
  Продолжили идти.
  Две секунды.
  Раны Нло Сара покрывают почти всё тело.
  - Я тебя Вылечу, чтобы ты не говорил.
  - Спасибо, - пробасил огр.
  Первым досталось Диркену. Мы не успели ему помочь и удар дубиной отшвырнул его назад. Её шипы при этом оставили у него на груди несколько глубоких ранений. Не встаёт. Без сознания.
  - Не оставлять. Никого не оставлять! - крикнул Влад.
  Это правильно, но идти назад запрещено.
  - Рахлес! - прошипел Лорпель.
  Из его ладони появился Хлыст. Лорпель закрыл глаза. Хлыст в его руке задрожал, вибрация усилилась. Цвет поменялся на сине-зелёный. Материализация Молнии. Не знала, что он на такое способен. Управляемый Лорпелем, Хлыст обернулся вокруг ноги Диркена. Лорпель резко дёрнул его на себя, Тело Диркена подлетело. Лорпель его поймал.
  - Сюда, - пробасил Нло Сар.
  - Постой, - подскочила я.
  Лечение!
  - Держи, - бросил Диркена Лорпель.
  Подхватив его одной рукой, Нло Сар положил Диркена себе на плечо.
  Идём дальше.
  Вскоре похожим образом вырубился Фаркон. Переместился на второе плечо Нло Сара. На ногах осталось четверо. Теперь зелёный загорался у двух или у одного, остальным доставался красный. Чем дальше, тем чаще у одного.
  Несколько ударов получил Лорпель. Моё Лечение помогло, но полностью его на ноги не поставило. Иногда, в редкие свободные секунды я подхожу к нему и Подлечиваю ещё.
  Влад хромал. У него явно повреждение позвоночника. Он отказался от Успокоения. Сказал, что должен знать и контролировать своё состояние.
  Нло Сар уже не мог сдерживать голос. Его резало и било куда чаще нас. Его невероятная защитная комбинация уступала количеству получаемого урона, и даже моё Лечение не сильно помогало.
  Я не получила ни одного полноценного удара. Правда, несколько раз меня сбило дубиной. Сломанные кости, два шипа оставили в груди пятисантиметровые раны. Мелочь по сравнению с остальными.
  Я уже не знаю, сколько это продолжается. Я уже не жду, когда это кончится. Будет финиш - хорошо, не будет - продолжим идти.
  Красный. Стою.
  - Чего встали?! Мы все красные! - крикнул Влад.
  Что? И правда. Вот Древнейшая стерва. Хотела нас обмануть?
  Активирую Ледяную Стрелу.
  - Что вы делаете? - спросил Влад, садясь на пол.
  Конечно! Можно ведь просто увернуться.
  Сели. Как хорошо! Нло Сар чуть не лёг, чтобы его самого и его ценный груз не задело.
  Лезвия проскочили над головой.
  - Что, отдохнули? Подъём! Давай! Пошли!
  Очень хотелось остаться там. Сидеть и ничего не делать.
  - Бодрее! Сейчас песню петь заставлю!
  Какую песню? Я даже не знаю ни одной. Мы же не в королевстве Искунга, чтобы петь.
  - Поднажали!
  Конечно. Это ещё мелочь. Я могу лучше!
  Я осознала, что что-то не так, только когда белый пол с квадратами сменился за каменистый.
  Что? Как? Какой у меня цвет?
  Подняла голову.
  Всё.
  Коридор окончился!
  Обернулась назад. Не такой уж он и длинный. Несколько километров, не больше. Смотрелся наш путь... кроваво. Сломанные оружия пропадали почти сразу, ни одно заклинание не оставляло на стекле стен даже грязного пятнышка. Поэтому никаких следов разрушения или магии не было.
  Но была кровь. Полосы, пятна, лужицы, разводы и кляксы.
  Кровь, кровь, кровь, кровь...
  Отвернулась. Этот путь мы уже прошли.
  Какой же у нас впереди?
  Странно. Светлая комната резко переходила в... грот. Полумрак. Высокий сводчатый потолок.
  Где-то в ста метрах впереди был обрыв. И хоть отсюда и не видно, я уверена, что он бездонный. Справа и слева находились Пространственные Искажения. Там нам не пройти. Мне бы удивиться такому объёмному заклинанию, ведь оно создано не Высшей Магией, а Разумным. Разумной. Одной. Чтобы поддерживать такое Искажение понадобились бы десятки сильнейших Высших Кристаллов. И менять их пришлось бы часто.
  Но у меня уже нет сил на удивление.
  Обрыв был продолжительным. Метров тридцать, не меньше. А за ним продолжалась пещера. Но недалеко. Метров через десять была стена. Никаких пещер или ответвлений видно не было. Даже перебравшись на ту сторону мы всё равно попадём в тупик.
  Но кое-что там было. Автоматоны. Пять штук. Чёрные. Высокие. В руках огромные мечи, воткнутые в землю.
  - Видимо, нам нужно на ту сторону, - заговорил Лорпель. - Я иногда помогал перебираться через обрывы максимально вытягивая свой Щит. Или придавая ему форму лестницы. Он выдерживает вес Разумного. Но здесь слишком большое расстояние.
  Первый раз слышу о таком необычном способе применения этого заклинания. Но так и должно быть: нужно искать все возможности для своей магии. Как Влад с его Рывком или Клейкостью. Это мы слишком прямолинейны.
  Слишком закостенели.
  - Перебраться не проблема, - прошептал Влад. - Только я пока не вижу смысла. Зачем?
  Смысла? О чём он?..
  Вдруг стоящего неподалёку и занятого Регенерацией своих ран Нло Сара потянуло вперёд. Нет, его попросту снесло вперёд какой-то невидимой силой.
  - Какого?!
  - Он сейчас упадёт! - закричала я.
  Влад использовал Рывок. Ещё один. Почти схватился за Нло Сара... и упал на четвереньки. Рукой схватился за спину.
  - Рахлес! Какой смысл?! - заорал Влад.
  В момент, когда я ожидала худшего... Нло Сар не упал в обрыв. Магия перекинула его на другую сторону. Огр жёстко приземлился на камень. Диркен и Фаркон упали рядом. Колыбельная с Римзолом также приземлилась неподалёку.
  Пять пар глаз вспыхнули. Автоматоны начали неспеша спускаться со своих постаментов.
  - Нло Сар! Нло Сар!! - закричала я.
  - Он без сознания. Влад, если для тебя перебраться на ту сторону не проблема, нужно поспешить.
  Автоматоны приближались к Нло Сару и остальным.
  И тут произошло нечто совсем необычайное: прямо над пропастью начался камнепад. Камни, размером начиная с мой кулак и заканчивая с две мои головы, посыпались вниз непрерывным потоком. Сквозь сплошную стену камней не получалось даже ничего рассмотреть. И самое странное - они появлялись из ниоткуда. Просто материализовывались у потолка грота и падали в обрыв.
  Поднялся невообразимый грохот.
  - Теперь у меня точно нет идей, - криво усмехнувшись, сказал Лорпель.
  - Их сейчас убьют!
  - А вот в этом есть смысл, - прошептал Влад.
  - Что делаем, Влад?
  - Идём вперёд, - не раздумывая ответил на мой вопрос Влад.
  И тут же побежал. Лорпель сразу побежал следом. Что, просто идём вперёд?
  Я устремилась вслед за ними. У Влада есть план. Мы доберёмся до камнепада, и он что-нибудь сделает, чтобы безопасно пройти на ту сторону.
  - И каков план? - озвучил Лорпель терзавший меня вопрос.
  - Просто вперёд! - ответил ему Влад ещё сильнее ускоряясь.
  Что? Он сейчас пошутил?
  - Ха-ха-ха!! - безумно засмеялся Лорпель. - Видишь, Достойная Рунит! Я был слишком своеволен, кидал тень на нашу благородную расу своим безрассудством. Вы считали меня безумцем. Ха-ха! Вы ошибались! Вот он безумец! Бежит впереди нас. Но в чём-то вы всё же были правы. Мне это дико нравится! Ха-ха-ха-ха-ха-ха!!!
  Оставались считанные метры до неизбежной смерти. Сейчас Влад остановится и сделает что-то разумное.
  Ведь так?
  Он вбежал внутрь камнепада. Лорпель вбежал вслед за ним.
  Что вы делаете?! Что я делаю?! Почему не останавливаюсь?!
  А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!
  Я жива. Не упала. Я... иду по воздуху. Это не какой-то прозрачный пол. Я не чувствую под ногами опоры. Но иду. И камни. Они просто... отскакивают от меня. Как из пуха. Мягонькие. Но это не так. Я вижу и слышу как они сталкиваются между собой буквально в сантиметрах от меня, высекая искры и разлетаясь на осколки. Но прикасаясь со мной, они становятся мягче перины. Дикое ощущение. Кажется, ещё один шаг и ты упадёшь. Кажется, ещё один шаг и тебе переломает камнями все кости.
  Но ты делаешь этот шаг.
  И ничего.
  С трудом, но я видела, как рядом продвигался вперёд Влад. Деловито раскидывая камни руками. Лорпеля вообще не было видно. Но его хохот было слышно даже сквозь грохот камнепада.
  Просто вперёд.
  Гениальный план!
  Я не успела опомниться, как оказалась по другую сторону обрыва. Рядом стоял Влад. Чуть дальше Лорпель. И никого больше. Нет: Нло Сар и остальные лежали здесь же, а вот Автоматоны бесследно исчезли.
  Влад неспешно пошёл вперёд.
  - Аккуратнее, Влад, - сказал Лорпель, в каждой ладони сжимая Хлыст. - Невидимость редкое заклинание, особенно среди Автоматонов, но это Древнейшая.
  - Нет здесь никого, - однотонно ответил ему Влад.
  Стало тихо. Шум пропал. Обернулась. Камнепад прекратился также неожиданно, как и начался. Хорошо. От его грохота у меня голова успела разболеться.
  Ещё сильнее.
  Лорпель тоже посмотрел назад. Перевёл взгляд на Нло Сара, Диркена, Фаркона. На Колыбельную.
  - Серьёзно? Всё так просто?
  - Будь это хоть капельку просто, все и во всех мирах жили бы счастливо.
  - Может, ты и прав. Ты знал? - кивнул головой в сторону пропасти Лорпель.
  - Не знал. Но был готов. Готов упасть, готов переломать все кости, готов сражаться с Автоматонами, хотя уверен, нам даже одного такого не одолеть. Ко всему был готов, лишь бы во всём этом был смысл.
  - Каким же я был идиотом, - пробормотал Лорпель.
  - Твоей вины здесь нет, - устало произнесла я. - Ты как раз изначально оказался прав: мы не были настоящей командой.
  Влад резко развернулся. Бросил на меня острый, сжигающий взгляд. Но вдруг резко расслабился, отвернулся.
  - Достойная Рунит, как у тебя дела с маной? Их нужно Вылечить.
  - С маной у меня всё в порядке. Устала просто, - ответила я Лорпелю, направляясь к Нло Сару.
  Начну с него.
  - А дальше что?.. Ау-у!.. Влад! Оглох?.. Что теперь делать будем?
  - Извини, не хочу лишний раз говорить. У Древнейшей есть одна не смешная шут...
  Перед глазами резко всё потемнело, я почувствовала, что падаю.
  
  ***
  Падение было недолгим. Под конец я кое-как сумел сгруппироваться и приземлился, припав на одно колено. Рядом на четвереньки упал Лорпель. Остальные просто грохнулись.
  Быстро осмотрелся на предмет возможной угрозы.
  Сначала я решил, что это другой грот, но быстро понял, что ошибся. Это было обширное помещение, просто стилизованное под пещеру. Тусклый свет на небольшом расстоянии переходил в полумрак, а ещё дальше в кромешный мрак. Стен не видно, потолка тоже - они тонули во тьме.
  Но это всё не важно. Важна лишь она. Сидящая в высоком мягком кресле прямо перед нами. В семи метрах, не больше. Близко. Но я даже не стал прикидывать сколько нужно Рывков, чтобы до неё добраться, или строить другие планы атаки.
  Бесполезно.
  Она действительно восседала на кресле. Не на троне. Выглядело оно одновременно и величественно, и как-то по-домашнему. Древнейшая удобно расположилась - закинула ногу на ногу, руки положила на подлокотники.
  В её внешности выделялись две особенности. Первая - платье. Да, одежда - не часть внешности, но смотря не Древнейшую, я почему-то был уверен, что это ярко-красное платье было её второй кожей. Руки были открыты, неглубокое декольте, длина чуть ниже колен. И она была босиком. Сразу вспомнилась Адми. Сильные женщины не любят обувь? На фоне полумрака вокруг и кресла в серых тонах, её платье обжигало глаза.
  Вторая особенность - её волосы. Они были... бесконечно чёрные. Как вороново крыло, как сажа, как смоль, антрацитово чёрные, абсолютно чёрные - подойдёт любое из этих описаний. На миг мне даже показалось, что клубящаяся кругом тьма образовалась, потому что её волосы поглотили весь свет вокруг неё. На фоне полумрака и кресла в серых тонах, её волосы обжигали глаза.
  В остальном ничего необычного: она была обычной супер-красавицей, каких не сыскать.
  - Привет. Меня зовут Влад. Хоть я и говорил, что наш единственный шанс - это не встречаться с тобой лично, я рад, что мы всё-таки встретились.
  - Зови меня Древнейшая. И мне известно об этом парадоксе в твоём Разуме, Влад. Ведь ты безумен.
  Голос продолжал исходить откуда-то сверху, Древнейшая при этом даже рта не открывала.
  Сменила позу. А именно: сначала она села прямо, а потом закинула сверху другую ногу. И теперь я в полной мере осознал, насколько бездарно тогда сыграла в том знаменитом моменте 'Основного инстинкта' Шерон Стоун. Даже на три с минусом не потянет. А ведь учитывая длину платья Древнейшей, увидеть ничего шокирующего в этот момент не было никакой возможности. Впрочем, это и послужило важной составляющей притягательности данного движения в исполнении Древнейшей.
  - Спасибо за комплимент. И всё же мы здесь. Получается, мы победили в твоей игре?
  Древнейшая медленно поднялась.
  - Ты победил, не спорю. Чего не скажешь про остальных.
  - А я бы поспорил...
  Тут я сбился с мысли.
  Лорпель находился со рядом - сидел на коленях. Внимательно слушал, прекрасно понимая, что сражаться с Древнейшей нет смысла. Остальные либо лежали без сознания, либо только-только приходили в себя. А вот Руни, она... ползала. Потихоньку ползала между членами нашей группы и 'незаметно' Лечила их. И что это за выражение невероятного самодовольства на лице? В стиле: 'Смотри как я всё скрытно делаю! Отвлекай эту слепую дурочку, сейчас я всех подниму, и мы ей покажем!'. И кто так ползает, Руни? Своей милой ангельской попкой ты собрала бы всю проволоку с полосы препятствий.
  Сказать ей? Не стоит. Лучше понаблюдаю украдкой. Я даже не знаю - смешно это или эротично.
  Вот и буду пока решать.
  - Тут не о чем спорить. Они сами сделали свой выбор.
  И тут я понял, почему Древнейшая при всей своей красоте казалась мне несколько пугающей. Всё дело в её лице. Прекрасном, но... не сказал бы, что оно напомнило мне ту куклу, но было у них что-то общее - отсутствие 'жизни'. Древнейшая почти не выражала эмоций. По минимуму: чуть поджатые губы, чуть приподнятые брови. Она не выражала эмоцию, а лишь обозначала её. И всё. При этом голос у Древнейшей был невероятно эмоционален. Я это подметил ещё в самом начале нашего прохождения. Она каждое слово выделяла собственной интонацией. Из-за такого живого голоса, её лицо казалось ещё более безэмоциональным и отстранённым. Я слышал от Дедиона, что это черта многих Ментальных магов. Они умеют брать свои эмоции под контроль, не показывая их окружающим.
  - Это просто слова. Они живы. Никто никого не убил.
  - Ты вмешался. И не один раз.
  - Это не имеет значение. Обычный предмет спора. Факт только один - все живы. Никто из нас не убил своего товарища.
  - Намерения не имеют значения?
  - Имеют. Им с этим жить дальше. Но они будут жить. Это важнее. Это результат.
  - Интересная у тебя логика.
  - Логичная логика. Мы здесь, потому что продолжать игру нет смысла. Её цель ясна.
  - Ты так думаешь? Если я уберу от них тебя и отправлю играть дальше, сколько по-твоему они продержатся? Это работает не так как у тебя. Никто не станет страдать ради других. Ради тех, кто ему не дорог. Думаешь теперь, когда известны основные принципы испытания, они справятся? Думаешь ты первый, кто дошёл до правильного ответа? Но когда дело доходит до решающего выбора - всё всегда заканчивается одинаково.
  - Хорошо, смысл продолжать есть. Интереса нет.
  - А вот тут ты прав: интереса к вашей игре у меня больше нет. Но это не означает, что вы победили.
  - Значит, мы проиграли. Хочешь убить нас лично? Ты вообще кого-нибудь убивала в своих Покоях? Думаю, что нет.
  - Убивала. Я же говорила про крайний случай, до которого нельзя доводить. Я убиваю последнего. Того, кто убил своих товарищей. Того, кто подстрекал их убивать друг друга. Того, кто смотрел, как они убивают друг друга. От смерти таких будет только лучше. Хотя я всей Душой не люблю отнимать жизни.
  - В Покоях вообще можно умереть не от рук друг друга?
  - Не просто. Всё оружие - артефактное, имеет свойство дематериализации. Даже ранения здесь, зачастую, результат действий вас самих.
  - Выходит, я тоже проиграл. В последнем раунде первой игры мы должны были все вместе остаться за линией. Тогда Столб Боли не ударил бы никого. И в том проходе со стрелами. И Фаркона и меня атаковало, когда мы преодолевали седьмую часть коридора. А нас ровно семь. Мы могли просто пройти все вместе - защита бы не активировалась. Но стоило тебе поиграться словами и сказать, что одному из нас нужно опустить рычаг, как мы сразу начали перекидывать ответственность. Идти могли все, а рычаг естественно может опустить лишь один. А тот забег. Если бы мы пересекли финишную черту одновременно, то испытали бы хоть незначительную боль?
  - Нет.
  - Я понял всё слишком поздно. И не сумел донести этого до остальных. Значит, я тоже проиграл.
  - Если бы ты всё понял сразу, в этом бы не было смысла. Ты бы не изменился. Хотя ты и так не изменился... Глупая попытка, Влад. Ты не сможешь доказать, что раз я считаю победителем тебя, то должна и их. Мне считать победителями их? - указала она на коротышек. - Двоюродных братьев, что с детства были вместе. Вместе увлекались магией. Вместе частенько играли в любимую игру - 'Продолжи мысль'. Вместе решились пройти отбор для интенсификации магии Реструктуризации. Это ли дружба? Товарищество? Ведь когда им пришлось сделать вместе то, от чего зависят их жизни, они не захотели делать это вместе... Может он победил? - указала она на Нло Сара. - Он многое вытерпел ради победы. И в его Разуме бред от ущербных магов не так силён, как кажется. Он рос в маленькой деревушке с простыми нравами и правилами. И от этого, как ты уже заметил, эти нравы были сложны. Но пока он был кандидатом в 'достойные', ему солидно проехались по Разуму. Тем не менее он всё ещё понимает, что такое хорошо и что такое плохо. Ему не нравилось многое из того, что приказывали делать. Но он делал. А теперь представь, что тебя здесь нет. Разумного, с ярко выраженными лидерскими качествами. Кто, по-твоему, среди остальных занимает вторую позицию по лидерским способностям?
  Я не стал ей отвечать. Но взгляд невольно скользнул на гроб.
  - Верно, у него. Так часто бывает: те, кого следует изолировать от общества, сильны в его управлении. Или точнее будет сказать манипулировании. Впрочем, результат от этого не меняется. Я уже вижу, как он ладонями здоровяка убивает остальных членов группы, а потом отнимает жизнь самого огра, который безропотно её отдаёт. - Нло Сар опустил голову, я уверен, что увидел слёзы в его глазах. - Такие, как он, побеждают только когда им командует победитель... Или он победил? - указала она на...
  - Знаю, знаю, - поднял Лорпель руки, будто сдаётся. Интересно, что на Катиноле при этом жесте ладони поворачивают назад, за спину. - Был идиотом, есть идиот, буду идиотом.
  - Мне больше нечего дополнить, - весело прозвучал голос Древнейшей, на лице при этом появился лишь еле заметный намёк на улыбку. - Или он?
  Гроб выкатился вперёд. Крышка открылась. Из него вылетел Римзол. Завис в воздухе.
  - Магия Гравитации, действующая напрямую на Разумного, - усмехнулся Лорпель. - Хотя чего ещё ожидать от Древнейшей?
  С обеих сторон от Римзола прямо из воздуха образовались два небольших смерча. Направились к Римзолу. А ведь он кричит. Я вижу, как рот открывается. Но при этом ничего не слышу. Ни его голоса, ни его движений. А вот смерчи вокруг него гудели очень даже громко.
  - "Такое расточительство. Столько Аданита ради этого ничтожества."
  Смерчи впитались в тело Римзола. Он упал. Его рот беззвучно раскрывался. Он пытался пошевелиться, но не мог. Уверен, он хотел активировать магию.
  Безрезультатно.
  - Мало у кого найдётся такое количество Аданита. Поэтому почти никто не знает об одном его интересном свойстве: при обширном поражении Аданитом, магическое развитие мага не просто останавливается - оно обращается вспять. В том числе и База Тела. - Древнейшая упёрлась взглядом прямо в Римзола. - Очень скоро ты поймёшь, что также как приятно быть сто девяноста трёх летним магом, также отвратно быть сто девяноста трёх летним стариком.
  После этих слов с ужасом таращившийся на Древнейшую Римзол потерял сознание.
  - И да, это расточительно. Но я порой такая несдержанная.
  - "Она нас слышит?"
  - "Она Сильнейший Ментальный маг за всю историю. Конечно, она нас слышит."
  Мне это не нравится. Очень.
  А Древнейшая тем временем продолжила:
  - Может она выиграла?
  - Выиграла!
  - Сколько экспрессии! Я не собираюсь причинять ей вреда. В девочке много хороших качеств. Вот только реализоваться она всегда пытается в том, в чём откровенно слаба. Ей не следовало соглашаться командовать отрядом. Не следовало полагаться в своей жизни на других, не разобравшись в них до конца. Не следовало с таким собственным внутренним стержнем играть в дружную команду. Даже видя, что это просто игра, в которой только ты серьёзна. Видя ущербность пути, по которому идёт огромное количество магов, пытаться его оправдать и возвысить в своём Разуме.
  Потолок загорелся светом. Это были Кристаллы. Огромные, они свисали с потолка, будто сталактиты.
  - Я знал. Знал, что ослабление всей магии взамен Усиления Реструктуризации - это ошибочный путь. Они нас калечили всё это время, ради своих целей, своего обогащения. Я сказал им это в лицо - и теперь я безумец, позорящий расу. Но это я был прав, - прошептал Лорпель.
  - Если ты лучше других - это они должны стремиться к тебе, а не наоборот. Если ты Сильнее других - то признай это, а не оправдывай чужую слабость. Так не хочешь быть одна, что готова закрывать глаза на всё вокруг. Когда он предложил тебе не идти сюда, а вернуться назад и сделать всё правильно, как ты сама хочешь, нужно было принять это предложение. А не убегать от него. Ты проиграла раньше других, в очередной раз отказавшись быть честной с собой. Ведь именно это от вас требовалось. Быть честными.
  - Быть честными? - прошептал Лорпель. - Я думал речь о взаимовыручке, товариществе и поддержке.
  - Ты ошибся. Всё, что от вас требовалось - честно ответить на один вопрос. Вопрос, который открыл вам сюда вход.
  Задним умом мы все сильны. Ну конечно! Вместо попыток найти подсказку в словах Древнейшей, сравнивать себя с гостями, а её с хозяйкой, нужно было банально задуматься: 'Зачем после подтверждения мной состава группы вылез ещё один вопрос? Причём у каждого члена группы?'
  - 'Вы готовы к прохождению моих Покоев таким составом группы?' - прошептал я.
  - Правильным ответом было: 'Нет. Мы не готовы.'
  Вот и всё. Чем проще, тем сложнее. Мы так привыкли использовать великие слова в быту, между делом, что полностью затёрли их величие. Честность, Храбрость, Доброта, Открытость, Взаимовыручка. Для меня тот вопрос был риторическим, как и любой похожий вопрос. Как принятие условий при установке приложения на смартфон. Прокрутил, согласился. Ничего большего.
  - Ты победила. Я мог бы сказать, что твои слова - очередные пространные рассуждения, которыми маньяки оправдывают свои кровавые преступления, а безумцы объясняют своё сумасшествие, но не стану.
  - Ты уже это сделал.
  - Тогда не стану повторяться. Мы все забыли главное. Мы все проиграли. Я в том числе. А поэтому, было бы логично рассудить...
  - Хватит. Слишком долго и нудно. А в итоге ты попросишь не убивать девушку.
  - Долго и нудно не значит, что в этом не будет смысла.
  - Я пока никого не убиваю.
  - Пока это меня успокаивает.
  - Тем более я сказала, что ты победил.
  - Слышал... Вот только я больше всех не верил в то, что эта группа хоть к чему-то готова.
  - С моей точки зрения всё выглядит иначе. Для тебя 'Да' - честный ответ... в независимости от состава группы.
  Интересная у неё точка зрения. Я прямо опешил.
  - Если ты готов жертвовать собой ради тех, кто тебе как минимум безразличен, тогда какая разница за кого?
  - Есть разница. Этот хохотун - нормальный парень. Смеётся только противно.
  - От меня шуточками не отвертишься. Значит, ты и сам это понимаешь. Твоё безумие выглядит всё более интересно.
  - Я слишком рационален для безумца.
  - Ты безумно нерационален даже в своей безумной рациональности. Видишь ли, Влад, я давно не использовала свои основные - Ментальные способности. Я люблю наблюдать за природой. Как и любой девушке мне нравятся прекрасные и интересные вещи. Например, прямо сейчас на континенте Орненг происходит редкое событие - Танец Грации. Огненные Орлы со всего континента собираются возле Гьянтлу - самого крупного вулкана на всём Катиноле. И устраивают невероятно красивый воздушный танец, в котором участвуют все самцы Огненных Орлов. Очень эффектное зрелище. Я каждый день вижу что-то захватывающее на этой планете. Но не в Разумных. Слишком скучно, слишком просто.
  Всё, что она говорила о нашей группе - это не Ментальное вмешательство? Обычный невербальный анализ? А мои глаза? Неужели оптическая иллюзия? Если бы она влезала в головы членам группы, у нас было бы хоть небольшое оправдание.
  Выходит и этого нет.
  - Но не в твоём случае, - тем временем продолжала Древнейшая. - Ты абсолютно нелогичен. У тебя очень прочные взгляды, но они противоречат друг другу. И сменяются очень быстро. Ты принимаешь волевые, независимые решения, чтобы через секунду уверенно отдать свою жизнь в чужие ладони. Ты хладнокровно и жестоко калечишь, чтобы потом повести себя так, будто любая жизнь бесценна, а жестокость никогда не бывает оправданной. Ведёшь безэмоциональное сражение, отбрасывая всё лишнее, чтобы через минуту выдать полную эмоций речь. Ты за минуту можешь трижды цепляться за свою жизнь всеми силами и трижды ею жертвуешь ради тех, чьи поступки тебе как минимум неприятны. Ты половину своей группы презираешь, но это не помешало тебе броситься на их спасение, хотя ты мог умереть и утянуть с собой ту, что тебе далеко не безразлична. Ты не был уверен, что всё пройдёт хорошо. Ты был бы рад умереть, доказав, что я ошиблась, что вы способны быть командой, спасать друг друга. Умереть, зная, что победил. А через секунду ты готов сражаться до конца. А ещё через секунду ты ни за что не умрёшь и выживешь любой ценой.
  - "Быстро она все твои заморочки увидела. Если она ещё и смогла найти их причину - будет просто отлично. Я вот уже полгода Разум ломаю."
  - И ты всегда серьёзен в своих намерениях. Они не фальшивые. Имеют огромную основу. Силу твоего желания жить может побороть только твоё же стремление умереть.
  Руни смотрела на меня взглядом... когда удивление переходит в подтверждение. Сначала думаешь 'Что за чушь?!', а потом 'А ведь всё так и есть: он ведь ещё тогда... и тогда... и тогда...'. Уверен, она сейчас находит в своей памяти немало аргументов в пользу слов Древнейшей. У Лорпеля так вообще 'А я всегда это знал!' взгляд.
  - Ты хоть замечаешь, как это всё в тебе перемешано? Как одно заменяет другое? Ты не чувствуешь противоречивости в том, что делаешь в один момент, с тем, что делаешь в следующий?
  - Ты ведь сама сказала, что я безумен. Разве это не объясняет всё?
  - Безумен не означает психически болен. Я Ментальный маг. Я прекрасно знаю, как устроен больной Разум и больная Душа. Там всегда есть свои закономерности. Скука. А вот безумие... в нём всегда есть своя изюминка. Сначала для тебя все безумцы. Ты не можешь по-настоящему понять и принять чужую точку зрения. Наличие своего вкуса, взглядов - лишь оправдание того, что чужое мнение для каждого из нас - мусор. Но со временем начинаешь понимать других. Безумцы попадаются всё реже и реже. И наступает момент, когда ты можешь понять и разобрать каждого.
  - Я редкий вид.
  - Верно. Ты сказал, что вы здесь из-за отсутствия интереса. Ты ошибся. Вы здесь как раз потому, что у меня появился интерес. Спасибо, Влад. Ты дал мне повод воспользоваться способностями, что простаивали тысячи лет.
  Рахлес! Что она?!.. Это не какие-то нити. Это целые канаты!
  И они внутри! Я их чувствую! Будто змеи, ползающие под кожей.
  Ноги не держат. Упал на колени.
  Ты не залезешь мне в голову! Не залезешь!
  Не получается! Они продвигаются!
  - Откуда столько сопротивления? Ты ведь Проходчик. Даже если и нет, не так важно. У тебя не может быть такого высокого Сопротивления.
  - Если тебе так нравятся загадки, может попробуешь своим умом меня разгадать? А то это не спортивно, - с трудом, сквозь зубы произнёс я.
  - В чём-то ты прав. Но я порой такая несдержанная.
  - Ты не сможешь! Никто не сможет!
  - Я уже смогла, Владимир, - игриво прозвучал её голос, но сразу же сменился на слегка удивлённый. - Влад... Это ведь сокращение другого имени. Ты сумел поменять своё реальное имя в Статусе? Для этого нужны немалые Ментальные способности. Так, посмотрим, что тут у нас?
  Я тебе посмотрю! Рахлес! Только попробуй!
  И тут я... охренел. Я даже забыл, что нужно сопротивляться, замерев с открытым ртом.
  И не только я. Руни лежала бревном на полу. Когда меня атаковала Древнейшая, она кинулась помогать. За что и поплатилась. Лорпель даже не пошевелился. Как стоял рядом на коленях, так и стоит. Остальные тоже особой активности не проявляли. До этого момента. Я отчётливо видел, насколько сильно был шокирован каждый член нашей группы.
  Ведь Древнейшая... удивилась. Это было первое отчётливое выражение на её лице.
  Она была удивлена.
  - Это... невозможно, - пробормотала она. Именно она. Своим милым ротиком. - Но как?.. Если только... подмена воспоминаний... конечно... но я не вижу следов вмешательства.
  - Оставь меня в покое!
  - Кто? Кто, Владимир?! Кто изменил твои воспоминания?!
  Что? Что ты несёшь?!
  - Никто... не менял... мои воспоминания!
  - Это невозможно! Твои воспоминания изменены!
  - "О чём она, Влад?"
  - Невозможно нарушить условие Призыва Героя. Либо Тело ребёнка до трёх лет, либо своё собственное. Иначе не может быть! - воскликнула Древнейшая.
  - "Это очевидно. А в чём проблема?"
  - Это твоё Тело! По-другому быть не может! Значит твои воспоминания изменены!
  Всё-таки до этого дошло. Теперь нет смысла скрывать.
  - Это мои воспоминания! И это не моё Тело!
  - "Что ты несёшь?!"
  - Невозможно. Ты не мог быть шестидесятидвухлетним стариком перед призывом сюда!
  Давление от Древнейшей многократно усилилось.
  - "О чём она, Влад? Каким ещё стариком?" - надрывался Дедион.
  - Даже у Тела остались остаточные обрывки памяти. Рыцарь с континента Льюменс. Двадцать девять лет. Тяжёлое ранение головы. Смерть Разума. Кома. Кто-то очень хорошо над тобой поработал. Никаких следов, всё идеально.
  - "Это бред! Чушь полная! - бесновался в моей голове Дедион. - Нельзя идти наперекор Сис... Высшей Магии. Влад, скажи мне честно, тебе перед попаданием на Катинол было шестьдесят два года? Это не твоё Тело?"
  - "Да. Так и есть."
  - "Это невозможно и... многое объясняет. У тебя ведь изначально была мускулатура мечника. И гравитация. На Катиноле она на тридцать процентов больше Земной, Герои долго привыкают, а ты будто и не чувствовал разницы. И магия Тела. Например, Рывок. Заклинание могло развиваться быстро благодаря Теореме, но само Тело не должно было за ним поспевать. Но ты справлялся с нагрузкой на мышцы и связки. Твоё Тело при появлении было обычным. Но позже начало развиваться очень быстро. Я долго размышлял, в чём могла быть причина. А ведь оно просто возвращало себе истинную форму. Тридцатилетний рыцарь, тренировавший Тело, и с предрасположенностью к росту Базы Тела. Кто-то просто временно снизил его реальные показатели, чтобы они не бросались в глаза. И шрамы. У тебя изначально не было ни одного. Вот только в твоём мире нет магии Лечения, что убирает даже намёк на рану. А учитывая твой опыт и навыки, шрамы должны были быть. Никаких проблем с пищеварением от местной еды и воды, что почти у всех Героев поначалу происходят. Головокружений от повышенного содержания кислорода в воздухе. И твой слишком разнообразный кругозор. Как у того, кто прошёл через возрастные изменения вкусов. Это был самый простой и логичный ответ, если бы эта чушь могла прийти мне в Разум. Точно! Даже твоё... э-эм, влечение. Как у старика, давно отгулявшего своё, но вдруг получившего молодое, полное энергии и гормонов Тело."
  - "Последнее обидно, знаешь ли."
  Теперь все смотрели шокировано уже на меня.
  - Почему ты противишься этому? - спросила каким-то... нежным?.. голосом Древнейшая. - Почему не хочешь признать свои воспоминания ложью? Даже в нашем мире Силы, мире сражений, почти не найти тех, кто согласился бы пережить то же, что и ты. Столько боли, столько страданий. Ради чего? Кого? Чтобы остаться одному. Разве ты не хочешь, чтобы всё это оказалось ложью, злой шуткой какого-то Ментального мага? Ведь тогда ты окажешься молодым тридцатилетним парнем, у которого вся жизнь впереди. Которому не придётся через всё это проходить.
  Не смей такого говорить!
  - ЭТО МОЯ ЖИЗНЬ!.. ЭТО МОЯ БОЛЬ!.. ЭТО МОИ СТРАДАНИЯ!
  - "Я не могу её вытолкнуть из себя, Дедион. Но могу кое-что другое."
  Я принялся наоборот, хватать эти нити, верёвки и канаты под своей кожей. Сжимать, сдавливать и выкручивать их. Дедион говорил, что эти нити как часть тела для Ментального мага. Рука или нога. В них хранится часть Разума мага. Значит вряд ли Древнейшей это понравится.
  Так и есть. Теперь уже она начала пытаться вытянуть их из меня. Нет, дорогая, правила изменились. На лице Древнейшей еле заметно появилась новая эмоция. Нет - это не эмоция.
  Это боль.
  - Попалась!
  - Аккуратней! Я не хочу тебя убивать, - вернулась к потолоковещанию Древнейшая.
  - Не ври. Я вижу, что тебе больно. Я схватил тебя, теперь не отвертишься.
  - Больно. Но такая боль не стоит того, чтобы лишить тебя Разума. А сейчас я смогу вырвать свои Нити только так.
  - Ты блефуешь. Может, если сжать посильнее, это ты лишишься Разума?
  - "Влад. Это бесполезно. Ты просто не представляешь, кто перед тобой стоит... Во-первых, это даже не Древнейшая."
  Вот тут я совсем... был шокирован.
  - "В смысле не Древнейшая??"
  - "Дослушай. Древнейшая около шести тысяч лет назад изобрела собственную магию. Названия я не знаю."
  - Создание Сестры.
  Она всё ещё нас слышит.
  - "По факту, это клонирование. Она использует свои знания Артефакторики для создания Тела, а Ментального мага для создания подобия Разума, Души и Характера. Эту магию можно применять не чаще одного раза в десять лет. Сестры, благодаря Ментальной магии, получают память Древнейшей. У них изначальные основные параметры и характеристики, вроде шкал и маны. База Тела тоже как у обычного Разумного. И заклинания они изучают с нуля. Но благодаря памяти оригинала развиваются они очень быстро. И конечно, они способны обмениваться памятью, мыслями и эмоциями между собой. Это Ультимативная комбинированная магия. Перед тобой не Древнейшая, а лишь одна из её Сестёр."
  - Верно. Но мы все сейчас здесь. Другим тоже интересно. И Старшей Сестре в том числе. Все пятьсот шестьдесят четыре Древнейшие.
  Вот тут я совсем... был глубоко шокирован.
  - "Именно так. Она одна из целой армии Древнейших. И сейчас она пользуется максимум десятой частью своих способностей. А вот... Старшая Сестра - она непобедима, Влад. Ударом кулака она может снести скалу. Она знает тысячи заклинаний. Её запасы маны безграничны, она способна активировать десятки заклинаний мгновенно и одновременно. Её не ранит даже взрыв. Можешь обсыпать её Термитом и поджечь - ни одной царапины. Ей не обязательно дышать воздухом. Она преодолела гравитацию. Она может двигаться быстрее скорости звука без магии. У неё есть десятки заклинаний, что могут покрыть весь континент разом. И есть одно заклинание, что способно покрыть весь Катинол - Ментальный Контроль. Тридцать тысяч лет назад Древнейшая подчинила весь мир, даже несколько других Древнейших. Без Контроля осталось менее десяти Разумных на всю планету. Тогда ещё не случилась Вторая Великая Война Магов, население Катинола было больше чем сейчас. А Древнейшая была на тридцать тысяч лет младше. И тогда она была одна. Влад, неужели ты так и не понял из всех моих предостережений? Древнейшая может уничтожить весь мир за секунду. Из любого места, в любое время."
  У меня просто не осталось слов, чтобы описать насколько я был шокирован.
  - "Знаешь, Дедион. Это описание было бы более полезно, чем 'её Сила неизмерима'. Ты издеваешься?! Пяток предложений и я бы не выглядел сейчас идиотом."
  - "Разве 'Неизмерима' - не страшнее? Когда есть фантазия уж точно. Теперь ты понимаешь, какой глупостью было твоё желание сюда сунуться? И надеюсь, впредь ты хоть иногда будешь меня слушать? А чтобы это впредь у нас могло случиться, сейчас тебе следует..."
  - "Я хочу её!"
  - Я хочу её!
  Зачем-то продублировал я вслух.
  - "Да, конечно, это правиль... ЧТО?!"
  В прошлый раз Древнейшая удивилась.
  Сейчас она была в шоке. Рот приоткрыт, брови поднялись так высоко, что вот-вот покинут её лицо.
  У остальных тоже самое.
  Тогда я ещё ничего не знал о жизни Древнейшей. О её раннем становлении магессой. О невероятном таланте в Ментальной магии. О её способности сдерживать и контролировать эмоции: голос мог выражать одно, лицо другое, жесты третье. Древнейшей ещё не исполнилось трёх лет, когда она научилась держать себя в руках. Какие-либо естественные эмоции у неё могли заметить только в первую сотню лет её жизни. И таких уже давно нет в живых. И даже тогда никому не удавалось шокировать её.
  Я не знал, что совершил в этот день что-то невероятное. Я смог дважды, менее чем за полчаса... удивить Древнейшую. Самую Сильную и Долгоживущую магессу Катинола.
  Все уставились на меня. Да ещё и такими глазами. Заканчивайте уже!
  - Ну хватит так смотреть! - прикрыл я лицо руками. - Совсем засмущали! Стыдно должно быть!
  А это что за звук? Падающие челюсти?
  

  
Конец первого тома.


Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"