Бойкова Наталья: другие произведения.

Привет, я - твой Князь!

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    У каждого Князя должна быть своя эллет - залог Силы и Бессмертия. Проблема в том, что искать её приходится очень-очень долго... Тот, кто не находит столь ценный "приз", остается слабым Князем мира теней. Среди людей ходят легенды об эллет, её пытаются защитить и скрыть от беснующегося Князя... Но ведь он всего-навсего хочет вернуть свою вещь. А в погоне за нагловатым "младенцем" можно разрушить парочку стран... За это же никто не накажет, верно??? Даже если кто и рискнет, то очень сильно поплатится за своё безрассудство


Привет, я - твой Князь!..

  
   Посмотри все залито кровью
   Из моих связанных рук.
   Я привык жить болью
   Согревающей все вокруг!
   Кто расскажет тебе?!
   Что ты делаешь здесь?!
   И удержит тебя
   Дальше смерть!
   Amatory - "Моя месть"
  
  

_________Если есть выбор - будь собой_________

  
  

Часть первая

Эллет

  
   Хоть бы раз, хоть бы два...
   Полететь туда, не зная куда...
   Не думая как, не зная зачем.
   Может быть, вместе, может, ни с кем...
   ...Может быть, раз, может, два...
   Съесть бы Солнца кусочек огня.
   Зажечь всё внутри и ждать перемен.
   В сердце, в душе исчезнет мой плен.
   Smokin' Ace - "Плен"
  

=1=

  

Мироалейн

  
   - Владыка!
   Передергиваю плечами, не отрывая взгляд от полыхающего вечернего неба. Неужели слуги стали настолько глупы, что тревожат меня в такой момент? Я же ясно говорил: на рассвете и закате меня не беспокоить! А долбанные жрецы... Ну точно самоубийцы. Они мне вообще нужны? Эээ... нет. Тогда зачем я держу их в замке? Чтобы перед другими Князьями не стыдно было? Бред. Я вообще редко общаюсь с этими маразматиками... Так что же мне делать с этими слугами, которые называют себя "жрецами Князя Крови"? Мммм... Надо бы подумать. Вот только шевелить оставшимися извилинами не хочется. Просто трудная ночка у меня выдалась, что поделать?.. Разгребал бумажные завалы по экономике и статистике работы жрецов в Храмах! Ух, врагу не пожелаешь!..
   Итак, вопрос остается открытым: оставить "жрецам" их ничтожное существование или убить?
   - Что? - в моем голосе лед, его хватило бы для полной заморозки самого жаркого континента - Хастра.
   - Хотели узнать, как ваше самочувствие после битвы с Хранителем Рощи?..
   Угрюмое молчание с моей стороны. Нет, убью этих дураков. Надо же быть таким кретином, чтобы напомнить своему хозяину о его же неудаче! Да я их в клочки порву! Первое поражение за несколько сотен лет... Грррр!.. Эта рогатая скотина из Рощи эльфов оказалась сильна. Какой только психованный садист (мои братья, конечно; какой именно не помню) дернул меня пойти с небольшим отрядом против Хранителя Леса? Нет, я точно тупой. Живу вот уже полтысячелетия, а так и ничему не научился. Ну сильнее эта эльфийская сволочь, сильнее. Особенно на своей территории. Почему я об этом не подумал тогда? Нарвался, блин. Хранители вообще на редкость нервные ребята, так этот капитально двинутый попался. Вызвал "Звездный дождь" (я моих парней прикрыл щитом Хаоса), призвал на помощь магию своей Матери Богини (вообще фигня, не страшно), обратил в энтов все окружавшие нас деревья (а вот бешеные кустики меня порядком достали). Надо же так расходоваться, атакуя противника! Не пойму, откуда у него столько силы взялось! Там ведь ужасающее количество энергии требуется! Неправильно вякнешь слова заклинания и... от тебя не останется даже пепла. Жахнет так, что уши задымятся! Хотя, надо признать, работал этот Рогатый профессионально. Повезло, что Хранитель меня не поджарил. Эльфы бы повеселились. Они кайфуют, когда их Хранители ставят на место нарвавшихся Князей. У-у-у, садюги... Интересно, установили бы мне памятник или нет? Посмертный?
   Да, точно убью "жрецов". Щас попытаюсь расслабиться... и убью. Кхм. Надо будет сгонять в Храм Астарты. Как-никак, Владычица Любви. Пусть отдувается за громкие слова, если не хочет, чтобы я её Святилище превратил в груду руин. Уже два раза намекал ей, не выполнять обещания так же плохо, как и лгать. Чувствую, в следующий раз стопудово разгромлю её Святилище. Астарта меня сильно раздражает. Глазки, светящиеся жаждой власти, мозги с одной целью по жизни - золото. А её дурацкая привычка делать всё по-своему?! Баба есть баба. Что с неё взять? У Астарты свои заморочки, в основном хочет обставить своих родственников, чьи Храмы я уже громил. Раз двадцать. И заново отстраиваются, заразы! Надо будет на недельке опять смотаться к Святилищам и покайфовать от разрушений.
   - Мы... мы нашли её, Князь... - заикаются, значит волнуются. Вот только чему? Как же они меня достали. Что, не могут понятнее выражаться?.. Стоп. Нашли что?! Ой, черт!!! Её?!
   Резко поворачиваюсь к ним. Волосы, не поспевая за мной, хлестнули по лицу. Но мне всё равно. Неужели это правда? Нашли мою дорогую эллет1. Слава... мне. Слава тебе, Тьма! Да хранится вечно Бездна!.. Решено - возведу слуг в ранг повыше. Если их слова правда, конечно. В противном случае от жрецов не останется даже пепла. Необдуманных шуток не терплю. Особенно, касающихся моей жизни. Сейчас, глядя им в глаза, спокойно скажу: не лгут.
   Все же не буду убивать сегодня жрецов.
   - Где? - один спокойный вопрос с губительным льдом в голосе.
   - В лесу на границе Вариа-на, - поспешно отвечают жрецы, настороженно следя за моими движениями.
   Едва сдерживаюсь от желания грязно выругаться. Темноэльфийское государство, мрак их подери! Почему моя жизнь все время вертится около этих лопоухих придурков?
   Так. Мне это надоедает. Ладно, жрецы. Кретины полнейшие. Вопрос в следующем, что за садист отправил мою эллет так далеко? Какая мразь, пытающаяся мне досадить, сплавила девчонку эльфам? И какого хрена эти лопоухие приняли человеческое дитя?! Ушастые преданы семье, но оберегают только своих. А полукровки и тем более простые люди их не интересуют. Кериоми2 даже на границу владений не пускают!
   Жрецы смотрят, как верные собаки, думая, что принесли самую радостную весть. Может, их убить-таки?
   - Настолько близко? - еще больше холода и сарказма в голосе. - На границе владений эльфов? Какого лешего именно там?!
   Для меня на самом деле довольно близко. Стоит всего лишь сосредоточиться, и перенесусь куда угодно. Например, туда, где в данный момент находится моя эллет. Я даже не напрягаюсь, в отличие от тех же эльфов или магистров человеческой Академии. Правда, при телепортации есть вероятность оказаться размазанным тонким слоем по магическому щиту эльфийского Вариа-на. Представляю себе вытянутые рыла (в прямом смысле) старших коллег, если они узнают, что их собрат в погоне за эллет забыл правила безопасности. А эльфы будут водить возле того места, где я неудачно приземлюсь, экскурсии: "Так, дети, головы направо. Здесь тогда-то неудачно впечатался один из Князей нашего мира. Почтим его минутой молчания, друзья... Чтоб ему на том свете пусто было..." Нет уж. Не собираюсь так погибать! Глупо! Ладно, проехали. Я, в общем-то, могу скакнуть в портал или в Межпространство, не особо расходуя энергию. Однако нужна огромная концентрация. Вынесет ли девчонка такое путешествие?.. Еще тот вопросец. И, к моему сожалению, пока не знаю на него ответ.
   Колдуны благоразумно промолчали, осторожно пятясь к дверям. Жалкие собаки. Будь моя воля, они давно бы жарились в аду. Кажется, жрецы сами стремились туда. Не понимаю, чем их влечет тьма? Истинный Мрак, без розовых соплей, вряд ли придется кому-то по вкусу. Люди (да и нелюди тоже) любят лишь обертку от настоящей сущности демонов. Да, страсть людей ко всякому таинственному, роковому играла на нас. Скажу честно, я успел воспользоваться всеми привилегиями своей внешности. Чуть ли не все королевства (кроме светлоэльфийской Стирры, попасть туда мне не дал их Хранитель) объехал в целях знакомства с женским полом, когда только-только стал Князем.
   Ладно. Жрецов придется оставить. Пусть я их презираю, но здесь играет немаловажный фактор - Братья. Как бы мне не нравилось... Бррр... Уже знаю их реакцию, если вздумаю уничтожить слуг. Разозлятся: "Какого черта ты лишил нас еще пары жрецов?! Они сейчас на вес золота!" Далее Князья разгромят десяток городов и, успокоившись, направятся гулять (после этого еще сотня поселений исчезнет с лица земли). Братьям, естественно, слуги пригодятся. Да и мне тоже. Особенно сейчас, когда придется воспитывать малышку эллет. Один не справлюсь. Она же маленькая, еще ничего не понимает (хорошо), магия в ней бурлит и норовит вырваться наружу в любой момент (а это плохо). Придется её многому обучить, чтобы не опозориться перед Братьями. Мдам-с. Вот уж не думал, что буду так волноваться.
   - Привести мне её. Немедленно. И... вы отвечаете за неё своими жизнями, - добавил я, не желая увидеть мертвую эллет перед собой.
   Слуги быстро растворились в воздухе.
   Уф. Как с ними сложно...
   Как мне надоела эта... эти... черт. Даже слова не подобрать. В голове почему-то лишь ругательные летают. Супер. Раньше ни за что не решил бы, что так низко паду. А, оказалось, свалился я даже ниже пола. Тьфу. С этими жрецами скоро деградирую. Надо срочно выбираться в общество. Или сюда пригласить других Князей, устроить шабаш, повеселиться, повыпивать, потискать молоденьких жриц из Храма Астарты. А Богиня Любви, кстати, обещала привести своих девочек. Остается лишь одна проблема. эллет. Ведь, она - маленький, хрупкий ребенок. Ей нужен отдых, покой, сон... Мы же будем громыхать так, что соседнее кладбище разбудим. Хм... Можно, конечно, наложить на определенную комнату щит, чтобы звук не проникал туда.
   Да, решено. Тусовка будет. Хрупкую эллет мы запрем в комнате (как бы противно это не звучало. Она еще маленькая, чтобы привыкать к моему образу жизни), а сами погуляем. Ребята точно образуются. А уж я тем более!
   Так. Первым делом надо вызвонить Агрота. Уж он-то - массовик-затейник - знает, где лучше стол поставить, какую еду подать... Ему я доверяю, как себе. Не стоит верить слухам, будто у Князей нет друзей. Есть! Мы дружим, просто не всегда показываем это. И само понятие привязанность у нас граничит с другим - неприязнь.
   Я махнул рукой, открывая перед собой канал связи. В воздухе стало появляться большая сверкающая материя, напоминающая зеркало. Сначала на его матово-черной поверхности ничего не отражалось. Наконец, изображение зарябило, зашипело (опять помехи на линии!) выдавая какие-то дурацкие картинки. Опять эта реклама! Ну просил же я отключить у меня шегретовидение. Нет, не стали выключать, гады! Ах так? Я потом устрою жрецам разнос!.. Рекламу пришлось сгонять прицельными щелчками. Через секунду в "зеркале" отразился запыхавшийся Агрот. Увидев, меня он вымученно улыбнулся, однако мне удалось заметить, он недоволен, что я позвонил именно в этот момент. И чем он там занимается???
   - Приветствую тебя, Аргот, - вежливо улыбаюсь, пытаясь хоть одним глазом подсмотреть, где в данный момент находится Брат.
   - Мироалейн? Какими судьбами? - родственник не менее вежливо загораживает от меня остальное помещение. Вот нахал! Меня ж любопытство съест!
   - Да вот... помощь твоя нужна.
   - Прям щас? - обреченно выдохнул Князь, немного отодвигаясь.
   - Ну не через две недели же! - я едва скрыл свое ликование, когда увидел, где он находится.
   До меня дошло, что Аргот сидит на кровати в своей комнате. Узнаю характерный черно-бордовый цвет стен и интерьера. Братишка решил расслабиться. Мило. И судя по всему, там он не один. О, понятно, от чего я его отвлек. Ха! Не чувствую ни грамма раскаяния.
   - Черт. Подождешь минут двадцать? - надо же, столько горечи в его голосе.
   - Даю тебе час, - смилостивился я.
   Аргот просиял. Он клыкасто улыбнулся.
   - Спасибо.
   - Не убей её там!
   - Конечно, - прошипел Князь, обрывая связь.
   Я хмыкнул. Ага, не убьет. Охотно верю. Позабавится Аргот. Вот это я понимаю. Развлекается. А я - нет. Потому что ищу эллет. Фух. Впрочем, можно приказать Астарте, чтобы направила ко мне парочку жриц. Пусть девочки поработают. Мне это не особо нравится, но... сейчас необходима кровь. И если я хочу пообщаться с эллет (нормально, без клыков) - придется пойти на такой шаг. Сомневаюсь, что зубастый мужик с красноватыми глазами войдет в доверие к малышке. Есть еще вероятность того, что эльфы (предприимчивый народ) расскажут моей эллет все байки про Князей. После такого малышка ко мне и на километр не подступит. Черт, я даже её имени не знаю. Позор. Столько лет искал эллет, а за это время не удосужился у Смотрящей спросить её имя. Вот кошмар-то! Меня остальные Братья на смех поднимут (хотя в свое время лоханулись точно так же)! Ладно. Потом подумаю насчет этой проблемы. В крайнем случае, дам малышке новое имя. Старое наверняка какое-нибудь дурацкое (человеческое или эльфийское, без разницы).
   Поручение один: привести детскую в порядок. Там, наверное, паутины море. Пусть слуги займутся. Все равно им нечем заняться. И колыбель распоряжусь притащить из ближайшего селения. Не будет же малышка спать на голом полу! Это я привык к любым условиям. Мне как-то все равно, где спать: на полу, на самой лучшей кровати или под открытым небом. В большинстве случаев я вообще не сплю. Ночь - мое время. И, когда другие пытаются не дать своим кошмарам зайти в сновидения, я преспокойно развлекаюсь. Люди - смешные. И они прикольно реагируют на мои "безобидные" шуточки. То начинают в ужасе метаться по деревне и голосить, то с решительным видом идут искать виновника, разводят огромный костер. Ха, я один раз даже угодил в такую ситуацию, что меня сожгли. Ну и пусть. Я-то огонь люблю. Спокойно так телепортировался в замок, снял дымящуюся одежду (горело почти всё) и переоделся в другую. Никогда люди не научатся изгонять Тьму. Даже жалко их становится. Ну в чем они виноваты, если Жизнь обделил их мозгами? Эээ... Вы не знали, что Жизнь - это мужчина? Кхе-кхе... Капец.
   Странно, куда подевались банши3? Я же приказал им оставаться на границе моих владений. Ослушались? Да как они посмели?! Уж кто-кто, а банши-то должны знать, какой я становлюсь в гневе. Врагу не пожелаешь. Алые глаза, волосы грозно развеваются по ветру, в руке окровавленный меч. Ну, насчет оружия я, конечно, переборщил, убивать можно и без этой железяки. Представил врага и направляй на него ментальный удар. Шансов на то, что он выживет, почти нет. Ну, только если ему попадется какой-нибудь хороший колдун с мощнейшим щитом. Только таких сейчас не сыщешь.
   И где же все-таки банши? Мне начинает надоедать их безалаберность. Я приказал? Приказал. И мои слова надо исполнять. Если бешеные девочки жить хотят...
   - Эйро! Зейд! Жют! Немедленно сюда! - рявкнул я, даже не позаботившись о том, почувствуют ли Зов банши. Будет им дорога жизнь - что угодно сделают, где захочешь услышат.
   И правда, позади меня в небольшой тучке образовались три женские фигуры. Все готически красивые, верные и необычайно умные. Было время, когда я только стал Князем, эти баши пытались меня соблазнить. Ну, точнее пыталась только Эйро, а её сестры помогали ей. Ха-ха-ха! Ну-ну, соблазнительницы, блин! Скажу вам так, после Храма Астарты и самой Богини Любви, банши перестают быть самыми желанными женщинами. Я их никогда не ставил выше звания "самых верных подданных", "телохранителей" (причем, в буквальном смысле). А они, поняв, что на любовное лассо меня ловить бесполезно, действительно стали отменно служить. Мне же, в оплату за такую услугу, приходилось защищать их клан от нападений сокровников.
   Эйро выступила из тучи вперед. Я мельком пробежался взглядом по её фигурке. Мда, её только в мир людей посылать соблазнять мужчин. Сейчас она нарядилась в типичный для их семейки костюм: кожаные брюки, корсет, блузка тонкой выделки. И высокие, до середины бедра, сапоги. Все это плюс черные, как смоль, волосы, делали её похожей на ведьм из детских сказок. Или на вампирш, хотя к этим представителям темного мира, банши не имела никакого отношения. И хорошо! Я не перенесу еще одного кровопийцу в моем замке (первый - я).
   - Хозяин, - три банши одновременно опустились на колени.
   Я мысленно фыркнул. Можно считать, что махание хвостиком мне сделали. Приветственная часть каждой встречи. И каждый раз я чуть не умираю от скуки...
   - Почему вы ушли с границ? - спрашиваю спокойно.
   - Мы... хотели подкрепиться... и... - залепетали банши.
   Ну, ясно. Захотели, смылись с поста и, возможно, проворонили уйму чужаков, которые сунулись в мои земли. Именно об этом я и поведал Эйро и другим. Те заметно побледнели.
   - П-п-простите, х-хозяин! - взвыли дамочки.
   Тьфу. Нужны вы мне!
   - Ладно, фиг с вами. Хорошо покушали-то?
   Банши переглянулись и плотоядно улыбнулись. О, ясно. Не завидую тому чуваку, который попался на их пути.
   - Ладно, идите. В следующий раз узнаю, что покинули пост, не предупредив меня - убью. - Я не угрожал. Просто сообщал.
   Эйро, Зейд и Жют снова поклонились и растворились в воздухе.
   Фух, как они меня...
   - Мда. Я вижу, как ты пытаешься развлекаться. А где приготовления? - раздался знакомый голос за моей спиной.
   - Аргот, уже освободился? - лениво поинтересовался я, садясь на трон.
   Брат остановился около стола и наколдовал себе пузатую зеленую бутыль вина. Судя по всему, неплохого.
   - Для того чтобы доставить женщине удовольствие, мне не нужно много времени, - довольно проговорил Агрот.
   - Кто бы сомневался!
   - Да есть тут один родственник, вызывающий меня по всяким пустякам. А ты мне помешал, зараза! Пришлось всё начинать заново.
   - Так уж всё? - недоверчиво поинтересовался я.
   - Ну не всё. Однако покорпеть пришлось. - Признался Аргот.
   - А оно того стоило?
   - Что стоило?
   - Её сила стоила того, чтобы так... распаляться?
   - Черт, и это говорит мне мастер соблазнения! Да, её кровь стоила подобного подвига. Правда, бедную девушку пришлось потом доставлять обратно. Эх, ведьмы такие странные! То вызывают тебя, то в обморок грохаются, - "Оба-на! Мне жалуются?"
   - Сам виноват. Присматривал бы за ними и говорил, как правильно воспринимать подобных тебе, - посоветовал я, за что был награжден ехидным взглядом.
   - И ты тоже делаешь массовый гипноз? Пытаешься их научить, как надо разговаривать с Князьями? Извини, брат, скажу правду. Ты - плохой учитель, - фыркнул Аргот, не спеша глотая вино.
   - Да знаю я.
   - Эх, Мироалейн! Тебе пора найти себе постоянную пассию. А то ты здесь скоро загнешься.
   Я почесал бровь, обдумывая такой вариант. Было бы здорово, конечно. До того времени, когда эллет вырастет, можно спокойно сделать Хранителем кого-нибудь другого. Например, довольно сильную ведьму. И ей практика (во всех проявлениях), и мне энергия. Взаимопомощь или как там подобное обзывают?
   - О, задумался! Скоро представишь перед нами свою великолепную Хранительницу?
   - Настоящую нескоро еще, - неосторожно ляпнул я.
   Глаза у Аргота расширились. Брови затерялись в темной челке. Брат заморгал, пытаясь прогнать тем самым глюки.
   - "Настоящую"? Уж не хочешь ли ты сказать, что... - начал Аргот.
   - Я нашел эллет. - Спокойно прервал его я.
   Теперь у Брата отвисла челюсть.
   Я недовольно нахмурился. Не нравится мне произведенный эффект. Ладно, если он один так отреагирует, а вдруг остальные тоже? И вообще, я не понимаю, чего так удивляться? Всего лишь сказал: эллет нашел. Что с того? Почти каждый Князь имеет свою Хранительницу Силы. Чем я хуже?
   - Мироалейн, ты в курсе, что сейчас в мире только два Князя с эллет?
   Теперь челюсть отвисла в меня.
   - Как два?
   - Так. Остальные используют хранителей - ложных эллет. Но ты, если повезет, станешь необычайно силен...
   Я с трудом вставил челюсть на место.
   - Кто второй Князь?
   - Ты. А первый - Алохиан.
   Мои пальцы впились в камень, оставляя на нем внушительный след. Я еле как попытался успокоиться. Этот Алохиан меня порядком достал. Настоящий придурок, все время показывает превосходство над нами. Корчит из себя всемогущего. Сколько лет я мучаюсь от невозможности поставить зарвавшегося братца на место. Правда, в нормальное время Алохиан так себя не вел бы. Но... в игру включился весомый фактор. Все дело в эллет. Чем сильнее Хранитель, тем сильнее Князь. Я тоже скоро обзаведусь эллет и сравняюсь силой с Алохианом. Представляю его вытянутое рыло... Нет, мне прям сейчас хочется посмотреть ему в глаза и сообщить радостную (для меня) новость.
   Аргот все еще качал головой. Бутыль из его рук исчезла. Кажется, он успел на сто процентов напиться. Смешно. Пьяный Князь. Это действительно забавно.
   - Знаешь... ик!.. тебе не следует... ик!.. показывать эллет... ик!.. да что ж это такое!!!... остальным Князям.
   - Почему? - растерянно поинтересовался я, прокручивая в голове картинки того, как следует поражать Алохиана.
   - По кочану и капусте! Мозги включи! Твоя эллет слаба. А перегнешь палку (что конечно, произойдет) - Алохиан вызовет тебя на дуэль. Ты-то не погибнешь, а вот твоя эллет - да. - Взъерошил волосы Аргот, сбрасывая опьянение.
   - Думаешь?
   - Знаю.
   - Черт, а я хотел устроить тусняк...
   - В другой раз, когда твоя эллет подрастет. Впрочем, не стоит отменять вечеринку. Потусим вместе. Пригласим жриц Астарты. Бывшая богиня - гы-гы! - у тебя в долгу, кажется? Вот и предъяви свои условия.
   - Ага, уже бегу! - проворчал я. - Кстати, а тебе не много будет? Ты же уже...
   Аргот даже обиделся.
   - Ну да, поразвлекался с ведьмочкой. Только это не то! И... тебе жалко для лучшего друга какой-то жрицы?..
   Я хмыкнул. До того, как приведут мою эллет еще много времени. И я еще успею расслабиться. Наверное.
  
  
   Сазериаэль
  
   Процессия двигалась необычайно медленно. Меня это сильно раздражало. Мы - эльфы, лесной народ, двигаемся очень быстро, такая изматывающая поездка для нас пытке подобна. При желании мы бы были в столичной окраине еще к вечеру. Всего-то стоит перестать любоваться красотами наших лесов. Но с нами едут люди (неслыханно!), и мы ползем со скоростью черепахи, которая опаздывает на свои похороны.
   Мимо неторопливо гарцует на коне Амираэлла, кидая на меня многозначительный взгляд. Ой, блииин! Попал... Эта эльфийка и так в меня с школьной скамьи была влюблена, так сейчас вообще... надеюсь, на более серьезные действия её не потянет.
   Вообще-то в нашей процессии довольно много народу.
   Я, десяток стражников, тройка магов, две крытые повозки с шестеркой людей. Скажи любому эльфу о таком составе, и он немедленно впадет в ступор. Не понимаю, зачем так охранять людей! Это невообразимо! Глупо! Зачем их вообще пустили на наши земли? Почему? Тьфу, слишком много вопросов. Чувствую себя наивным "почемучкой".
   Мы, темные эльфы, по праву считаемся хозяевами лесов. Сотни лет Священные Рощи были нашим домом. С тех пор, как единая раса Эльфов раскололась на две части: темную и светлую - нам пришлось осваивать новые территории. В отличие от собратьев мы выбрали не луга и равнины, а леса. Наши жрецы вознесли молитвы самому почитаемому теперь божеству - Амирарен. Лунная Богиня не оставит нас в пути. Мы - её дети. Мы - воины и разведчики. Сильные, незаметные и быстрые. Умеющие незаметно убивать и так же тихо уходить. Часто темных эльфов использовали в качестве наемников. И мы пользовались вполне неплохим спросом. Наверное, поэтому именно к нам, а не к нашим светлым братьям обратились за помощью.
   Неожиданно из повозки раздался громкий женский вопль. Что еще там?! Мышь, что ли увидели? Или... черт, вдруг там телепортировались враги? Воины мгновенно подобрались, взглядом обыскивая ближайшую местность. Точно знаю, от их взора ничего не укроется. Ближайшие двести метров они чудесно осмотрят. Но повозка... что там? Не дай, Богиня, произойти беде!
   Я стремглав помчался туда.
   Из повозки торопливо вылезали люди. Если я немного понимаю эту расу, то у них был очень испуганный вид. Глаза людей рыскали по кустам и дороге. Мужчины мрачно переговаривались, зачем-то решая, кому идти в дозор. Какой дозор?! Зачем?! Не хватало еще, чтобы людишки по Роще разбрелись! Женщины - полная противоположность особям сильного пола - в голос ревели. А они-то что? Кого убили? Неожиданно меня пробрало таким холодным спокойствием, что страшно стало. Я же этих людей могу просто порубить. Никто не узнает, остальные эльфы только удовлетворенно хмыкнут. Всего лишь взмах меча. Так... их шесть человек... Мало. Мне хватит доли секунды, чтобы убить всех. Итак... рука ложится на рукоять сабли... с щелчком выдергивает клинок из ножен...
   - Кадия!!! Кадия!!! - неожиданно заверещали эти человечки.
   Я невольно отвел уши, оглушенный столь громким криком. В такие моменты начинаешь жалеть, что у тебя суперский слух. Но именно вопль привел меня в чувство и спас людей от неминуемой смерти. Еще чуть-чуть и я бы... Уффф... но все равно, что ж так громко?! И... какая-такая Кадия?
   - Что случилось? - спрашиваю, вертя пальцем в ухе.
   Надеюсь, не оглох. Я же воин! Куда мне без хорошего слуха? Погибну в первый же день войны.
   - Кадия пропа-а-ала-а-а!!! - синхронно завопили женщины. - На кого ж ты на-а-ас оста-а-авила-а-а-а?!! Поте-е-еря-я-яли мы тебя-я-я, горе-е-емычные-е-е!!!
   Я едва удержался от дикого желания заткнуть уши. Черт. Я так оглохну!!! Теперь ясно, почему люди не взяли оружие, а их мужчины на нас насмешливо поглядывают. Да эти женщины кого хочешь уложат на лопатки своим визгом! Добровольно сам себе харакири сделаешь, только бы не слышать этот вопль. Вот оно - оружие массового уничтожения. Пока в человеческих королевствах есть такие женщины (а они найдутся всегда) - можно не волноваться за страну. Враги собственноручно себя убьют.
   Проезжающие мимо эльфы сочувственно смотрели на меня. Подошли, помогли бы, что ль?! Почему я должен отдуваться за балаган? Ах, ну да. Я же командир этого отряда. Черт. А еще Амираэлла, бросающая на меня многозначительные взгляды, неподалеку вертится. Как меня все достали. Щас пойду в лес и по быстрому сварганю виселицу для себя.
   - Я найду её, - единственное, что смог сказать рыдающим женщинам.
   Хмуро отхожу, не переставая вертеть пальцев в ухе.
   Что за Кадия? Какая еще девчонка? Откуда? Я думал, мы везем только взрослых. Черт. Какого демона в повозке оказалась еще и девчонка?! Неужели нельзя было просто сказать нам об этом?! Дети... геморрой на всю оставшуюся жизнь... Какого.... Черт. Знай я, кого везу, согласился бы отправиться на дальний фронт. Там гораздо спокойнее будет. А тут... Двойная ответственность. Дети - приближенные Богини. Она же учит нас защищать их. Какой бы расы они не были. Дети - это дети. Поэтому темные эльфы на войне никогда не трогают женщин и детей. Религия свята. Для нас.
   Ну? Куда она запропастилась? Надо немедленно позвать магов. Конечно, девочке на территории темных эльфов ничего не грозит, но мы потеряем драгоценное время. А это плохо.
   Искать беглянку долго не пришлось. Меня позвал лучник, весело показывая куда-то в чащу. Видел он куда лучше, чем я, поэтому и был разведчиком. Мой ушастый собрат (только вслух нельзя так говорить!) едва сдерживался, чтобы не заржать в голос. Может, он скажет, что тут смешного, и я тоже похохочу? Мне-то что-то не до веселья.
   - Ничего себе! Саз, тебе сюрприз! - сквозь смех проговорил лучник.
   Я непонимающе уставился на рощу. Через секунду из неё вылезла моя огромная пантера, везя на спине девчонку. Человеческую!!! Я впал в ступор. Кажется, даже моргать перестал. Создалось чувство, что все вокруг замерло. Брееед! У меня уже глюки начинаются! Щас перед глазами звездочки замелькают. Я схожу с ума. Точно. Сбрендил. Ну не может же... черт. МОЯ ПАНТЕРА ВЕЗЛА ЧЕЛОВЕЧЕСКУЮ ДЕВЧОНКУ!!! Что за идиотизм?!! Я потратил на приручение этой кошки лет сто, добился её уважения. Еле как договаривался с пантерой... Представьте мой шок. Земи не всех эльфов-то к себе подпускает, любому, кто решит её погладить - руку отгрызет. А тут - маленькая девочка - и пантера обращается с ней, словно с ценнейшим хрусталем.
   Да, девчонка была действительно хрупка, полностью соответствуя возрасту. Ей, наверное, лет четырнадцать сейчас. Для меня она очень-очень молода. Светлые волосы, золотом отливающие на солнце (сейчас в них затесались редкие листики, делая девчонку похожей на эльфийку), необычайно чистые, серо-голубые глаза. Упрямые губки и немного нагловатый взгляд. Давно я не видел человеческих детей. Всё эльфы да эльфы. Остроухие, красивые, вырастающие потом сильными воинами или чудесными женами. Меня еще немало удивило то, как девчонка смотрела на окружающий нас лес. Немного напряженно, но одновременно спокойно, будто раз сто здесь уже бывала. Она точно маленький ребенок? Может, в ней какое-нибудь божество поселилось? Не знаю. Но её проницательный взор...
   Вот и сейчас этот взгляд был направлен прямо на меня.
   Честно говоря, я растерялся. Мало того, что пантера мне, как хозяину, изменяет, так еще и дерзость в глазах этой человечки! Совсем я деградировал. Скоро стану рядовым служащим. Или, что еще хуже, клерком. Ой, нет! Упаси, Богиня! Ладно, сейчас надо разобраться с этими гуляками.
   - Земи... почему она на тебе? - по-эльфийски прошипел я.
   - Потому что я хотела погулять, а она решила показать мне лес! - на эльфийском с легким акцентом ответила девчонка.
   У меня отвисла челюсть. Дитя говорит на языке... предков? Откуда? Откуда вообще человеческий ребенок может знать эльфийский? Немыслимо! Невозможно! Это же... просто нереально! Заговори какая-нибудь человеческая девчонка на эльфийском, она бы стала настоящей сенсацией. И данное чудо нежно гладило шерсть моей пантеры, скромно поглядывая на меня из-под опущенных ресниц. Кстати, Земи против ласки не была, даже урчала. Меня предают! Кошмар! Скатился. Теперь не хватает до полной кучи Амираэллы.
   - Откуда ты знаешь эльфийский? - спросил я на её родном языке.
   - А почему ты умеешь говорить по-человечески? - вопросом на вопрос ответила девочка (Кадия, да?).
   - Пантера сама пришла к тебе?
   Девочка замялась. Она задумчиво запустила пальцы в мех Земи, словно прислушиваясь к себе.
   - Нет. Я... позвала её.
   Моя челюсть снова на земле. Нет, эта малышка точно оставит меня без этой важной части черепа! Еще чуть-чуть и я не удивлюсь, если она скажет, что является оборотнем.
   Моя пантера никого не слушается. Даже мне приходится долго ругаться, чтобы она выполнила задание. А тут... ффух!.. мне нужен перерыв. Сейчас мозги задымятся.
   - Почему? - глупо поинтересовался я.
   - Потому что я хотела осмотреть лес.
   - И куда она тебя возила? - мрачно смотрю на Земи, обещая ей потом "сладкую" жизнь. Попляшет у меня! Ух, попляшет!
   - К Храму Амирарен. Вашей Богини... пожалуйста, не ругай Земи. Я попросила её отвезти меня туда... - Кадия умоляюще взглянула на меня.
   Я мысленно выругался. Захотелось отгрызть себе руку, чтобы проснуться. Какая-то малявка (человеческая!!!) умеет приказывать моей пантере, говорит на эльфийском... что еще кроется за этой милой натурой?
   - Саз, надо двигаться дальше. Неспокойно, - сказал один из друидов.
   Киваю и смотрю на девчонку. Ну и что мне с ней делать? Связать и в повозку?
   - Не надо! - девчонка или читает мои мысли, или я плохо скрываю эмоции. - Я все равно выберусь. Можно, я поеду так?
   Я ухмыльнулся и посмотрел на Кадию. Неужели она думает, что я дам ей просто шляться по дороге? Нет. Нет. Нет. Нет! Мы должны защищать детей. Обязаны. Притом, эта малышка какая-то странная. Надо бы показать её нашим Жрецам. Пусть разберутся с её силой. Кто знает, вероятно, из неё вырастет великолепная Владычица стихии. Да, её из Рощи точно не отпустят...
   Девчонка не менее нагло улыбнулась и показала мне язык.
   - Даже ты, Сазериаэль, не остановишь меня! Все равно выберусь...
   Земи согласно заурчала.
   Я вспыхнул. Что, двое на одного?! Нечестно! Я же... я же... я... проиграл эту словесную баталию.
   - Ладно. Хватит мучить пантеру, иди сюда, - обреченно говорю, перевешивая ножны на правый бок.
   Девочка ликующе улыбнулась, слезая с Земи. Последняя явно не радовалась такому положению дел. Ну? Она меня, может, покусает за плохое поведение? И вообще я не понимаю, пантера вроде должна быть уравновешенной. А тут из-за какой-то девчонки враз изменилась. Немыслимо! Кадия засмеялась и потрепала пантеру по шее.
   Я на автомате поймал падающую челюсть и поставил её на место. Земи не откусила девочке руку. Кто вообще такая эта Кадия? Почему пантера признает её своей? Бррр! Не понимаю. А мне не нравится подобное чувство. Ох, не нравится! Ладно, о странностях подумаю позже. Сейчас надо добраться до столицы. Почему-то у меня создается ощущение, что за нами следят. Да, глупо. Мы ведь на территории эльфийского леса. Но ощущение не покидает меня. И, судя по обеспокоенным взглядам, волнуюсь не я один. Так, Саз, спокойствие, только спокойствие. Девочка ничего не знает. Наверняка начиталась книжек... Правда, это не объясняет того, что она может так хорошо говорить по эльфийски... Черт, милое создание в данный момент непонимающе глядит на меня. Я свистнул лошадь и, подхватив девчонку на руки, вскочил в седло.
   Кадия прижалась ко мне, явно боясь упасть вниз. Ну точно ребенок! Не демон же она!.. Да и по моим меркам девочка очень молода. Всего четырнадцать лет, у людей возраст, когда они необычайно вспыльчивы, горячи. А Кадия ведет себя вполне адекватно. Угу, погуляла с пантерой по лесу, да, вероятно, чуть не погибла. Но она необычайно осторожна. Я чувствую это по её поведению, жестам. Словно один неправильный взгляд, и девочка может уничтожить нас всех. Глупышка. Невозможно такой малышке убивать людей.
   Оба на! А девочке, между прочим, нравится сидеть рядом со мной! Чувствую по волнам ауры, полыхающей сотнями огней. Здорово. Мне, конечно, приятно. Только бы она в меня не втюрилась. Не хватает еще одной фанатки! В столице итак десяток влюбленных эльфиек. Хотя, честно говоря, чую, пройдет немного лет и эта Кадия переплюнет красотой их всех. Ну и темпераментом, кажется, будет погорячее. Наши эльфийки же - сплошная глыба льда. Тьфу! Холодные, гордые, типа неприступные. Да вообще у них какая-то извращенная фантазия! Не буду углубляться в пояснениях. Вот Кадия среди людей даже сейчас (а через пару-тройку лет точно) будет считаться красавицей. Природная красота, а не наколдованный знакомой ведьмой марафет, возьмет свое. Уверенно могу сказать - что в человеческом королевстве, что в нашем - за девчонкой увяжутся толпы поклонников. Я, если честно, тоже замутил бы с ней...
   "Черт! Сазериаэль, возьми себя в руки! Она же - маленький ребенок. Даже когда вырастет, ты будешь лет на сто её старше! Загубишь же эту девчонку!" - вопил голос разума, который остался в темных углах моего мозга.
   "И без тебя знаю!" - огрызнулся я, затаптывая живучий здравый смысл.
   "Тогда какого демона ты творишь?! Ты вообще в курсе, что за совращение несовершеннолетних статью могут дать?!" - не унимался разум.
   "Я в курсе! И не буду пытаться сделать то, в чем ты меня напрасно подозреваешь!"
   "Ага, будь это так, я бы преспокойно спал!"
   "Заткнись, глюк!.. Живучий, блин! - рассердился я, втаптывая отголосок рассудка в грязь. - И вообще, девчонка - простая человечка! Обычная. Она не может мне понравиться. Вон, у неё губы маленькие и... улыбка чересчур ехидная! С таким видом она только и может, что отпугивать людей!"
   А еще её волосы почему-то пахнут яблоками. Интересно. Может, её Земи повозила по саду? Нет. У нас нет яблонь. Они растут только у людей. Хм. Наверное, няньки Кадии моют её волосы отваром. Получается здорово. Такой запах...
   Здравый смысл противно захихикал. Убью гада!..
   Эта девочка необычна. В ней чувствуется сила и мудрость одновременно (довольно странно для ребенка её возраста). И... почему-то мне кажется, что я должен защитить Кадию. Не знаю, отчего. Просто интуиция. "Над девочкой сгущаются тучи. Еще чуть-чуть и грянет гром, от которого нет спасенья. Но это будет не её сила... А чуть погодя девочка станет олицетворением урагана, сметающим все преграды на пути к цели", - сказала одна ветхая старушка, когда мы уезжали из человеческого пограничного города. Только потом я узнал - старушенция была провидицей.
   Быть может, именно поэтому мы везем Кадию в столицу, к Его Высочеству, Алтариаэлу Ви Деротнироа Де Хавианэлу (фу, не переношу полные эльфийские имена, в них язык сломаешь). Уж он-то должен разобраться, в чем предназначение девочки.
   Кадия запрокинула голову и с грустью посмотрела на небо.
   Даже сейчас она красива. По-детски, конечно, но... через пару лет "чудесный бутон превратится в еще более прекрасную цветущую розу", как говорят знатные эльфы. Если Кадию оставят при столице Вариа-на, будет вообще круто. Я смогу присматривать за своенравной человечкой. И... сдается мне, девочка не кериоми. Ну, значит, в ней все же есть магия. Странно. Пока я не увидел Кадию, думал среди людей, которых мы перевозим, только кериоми. Оказалось, я оплошал... Так, ладно. Оставим мои ошибки на потом. На чем я остановился? Ах, да... Если девочку оставят в столице, то мне несомненно удастся посмотреть на её обучение. И взросление. Пусть издалека, но все же. Хочется знать, что вырастет из этого не по годам мудрого ребенка.
   - А ты знаешь о Древних? - неожиданно спросила Кадия.
   Ого! Не ожидал такого вопроса от ребенка. От человеческой девчонки! Ну, кто теперь посмеет утверждать, что Кадия просто дитя? Вижу, желающих нет.
   - Что именно ты хочешь знать? - произнес я, с тайным удовольствием наблюдая, как Амираэлла посматривает на нас с подозрением. Эээ... У неё вообще шарики за ролики заехали? Неужели она думает, что я способен совратить (фу, как некрасиво!) маленькую девочку? До чего докатились ревнивые эльфийки?.. Кошмар.
   - Всё. - Нагло заявила Кадия.
   О, естественно. Разве она могла по-другому ответить?
   - Я расскажу тебе... только потом.
   Не хватает еще, чтобы нас Амираэлла на куски распилила.
   - Ты из-за неё? - весело подмигнула девочка.
   И откуда в ней столько проницательности? Боги, боги... вы просто удивительны. И почему вас экспериментировать вечно тянет?
   - Допустим, - осторожно подтвердил я.
   Кадия довольно заулыбалась, радуясь тому, что угадала.
   - Так как насчет легенды?
   - Это не миф, девочка. Это - наше прошлое, которое многие люди сделали просто бесполезными воспоминаниями.
   - Тогда расскажи!
   Ох, надоедливая!..
   - Хорошо... Когда-то в мире не было ничего. Не было ни земли, ни воздуха, ни воды, ни солнца. В этом хаосе зародился первый сгусток энергии. Мы называем его Энторианом, Покровителем Жизни. Он был самым сильным из древнейших. Ему была подчинена власть над смертью и жизнью. Именно он даровал спасение или наоборот убивал... Увидел Энториан, что мир пуст. Окружал его лишь безграничный хаос, давящий на энергию Покровителя. Тогда повелел Энториан расступиться Тьме и дать дорогу непостоянной стихии Воздуха. Появился Владыка Высот - Оберон. Понял Энториан, только воздуха недостаточно для жизни, создал Огненного Владыку - Саурина. Новый Владыка велел появиться солнцу, теплу и свету. Отступил Хаос, затаился в глубинах мира. Появилась в мире и Хозяйка Воды, Ариина, Богиня Путей. Имела она, как и отец её, Энториан, власть над Жизнью. Решили Власители создать последний и необычайно важный элемент - Землю. Откликнулась на их зов энергия и породила Хранительницу Лесов - Халию...
   Я выдохся и перестал рассказывать. Пусть Сказатели вякают, что о Создании можно говорить вечно. Ну-ну, как же. Можно-то можно. Пока язык не отвалится.
   - Что дальше? - недовольно поинтересовалась Кадия, ущипнув меня за руку.
   - Они создали земную твердь с прочим обустройством. Запустили туда существо - родоначальника всех рас. Потом произошли мы. Всё.
   Девчонка насмешливо сморщила носик.
   - Начал хорошо, закончил отвратно, - прокомментировала она.
   - Ну извини!
   - Извиню, если дорасскажешь.
   - Потом, хорошо? - устало попросил я. Болтать о Правителях не хотелось.
   - Так и быть. Но я запомнила. С тебя рассказ о Владыках Жизни.
   - Идет...
   Кадия замолчала.
   Я уныло пытался придумать оправдания для моей матери. Надо же объяснить, почему я буду пропадать сутки напролет во дворце (или в храме, еще неизвестно куда поместят Кадию). Фух... как же у нас, эльфов, все сложно... А еще надо бы покумекать, как я объясню Королю желание быть поближе к этой девчонке. Я сам не знаю, почему возникает чувство, что рядом с ней мне будет спокойнее!!! Просто знаю, и все тут. И как, интересно, сказать такое нашему Королю?!! Так, Саз, спокойствие и только спокойствие. Не хватает только сорваться. Я отвечаю сейчас за жизни людей. За жизнь этой странной девчонки. Хотя, думаю, беспокоиться не о чем. Мы же почти в сердце Западного темноэльфийского Леса! Что может здесь приключится?
   Девочка откинула голову мне на грудь и опять стала внимательно рассматривать небо. Интересно, чем её оно так привлекает. Там же нет ничего особенного. Облака, облака, тучи, солнце. Ничего особенного.
   Неожиданно Кадия тихо ойкнула и отстранилась.
   Я нахмурился. Что еще случилось?
   - Холодно! Ты оружие у тела носишь что ли? - возмутилась девочка.
   Мой непонимающий взгляд. Какое оружие? У тела? Я, что, идиот? Нет, вроде. Правда, после мысленного диалога с разумом (да здравствует шиза!) сильно сомневаюсь в адекватности своих действий. А тело действительно холодит что-то... Черт! "Оружие", блин! Ни фига! Тьфу ты, и меня напугала, девчонка!
   - Это не оружие. Просто мой амулет, - успокоился я, вытягивая за цепочку небольшой круглый медальон.
   Глаза Кадии загорелись. Она заинтересованно стала вертеть в руках находку.
   - Откуда это у тебя?
   - Это подарил мне отец, когда уходил на войну. Он так и не вернулся. А медальон остался. Память. Самое важное, что есть сейчас у меня.
   Девчонка не удивилась. Её пальцы пробежались по граням кулона.
   Я вздохнул. Нет, скажите мне, какого демона меня так притягивает эта девчонка? Ни черта не понимаю. Может меня прокляла какая-нибудь из воздыхательниц? Мол, раз уж ты меня не любишь, то полюби кого-нибудь так же сильно. Супер. Я же старше Кадии лет на сто точно... Ну прям какое-то совращение малолетних... И сейчас, и через лет пять... я все равно буду старше Кадии на век. И... эльфам нельзя создавать семью с людьми. Не потому, что мы не хотим. Просто человеческая раса отличается короткой жизнью. А жить, видя гибель любимой, детей, внуков и правнуков, никому не захочется.
   Мои пальцы стали медленно снимать медальон с шеи. Не верится, что творю подобное. Всё. Разум пора сдавать в починку. Кажется, я и здравый смысл действуем по разным планам. Офигеть. Кому сказать - не поверят. Темный эльф, который отдает чуть ли не самое ценное в жизни простой человечке.
   Я положил кулон в ладошку Кадии, пораженно следившей за моими действиями.
   - Ты чего?! Я не возьму! - мило захлопала она ресницами.
   Нет, будь она постарше... Как всегда палки в колеса телеги отношений ставит возраст.
   - Бери. - Я спокойно смотрел, как из шокового состояния девчонка переходит в удивленное. - Против ничего не имею.
   - Эта вещь принадлежала твоему отцу...
   - А теперь - тебе. Мне будет спокойнее, если кулон останется с тобой.
   Кадия испуганно сжала медальон в ладошке. Глаза, ставшие поразительно синими, печально взглянули в мои. Нет, у Амираэллы есть все причины для того, чтобы заподозрить меня в симпатии к девчонке. И Ами права. Ну, какого демона я так веду себя? Вроде бы порядочный эльф во всех смыслах этого слова, примерный гражданин своего королевства, неизменно платящий налоги и вносящий деньги, добытые на войне, в казну. Я чту все (почти) традиции нашей семьи, уважаю божеств... И после всего, что вы услышали, скажите мне, пожалуйста, какого демона я веду себя, как деревенский мальчишка?! У меня же титул есть! И я не в королевстве людей живу! Не работаю каким-то побитым конюхом, которого можно легко очаровать. Демоны... Я ведь не дал бы никому свой медальон! Никогда! А тут... ффух!.. тушите свет! Конечная остановка. Что, интересно, меня сподвигло на такие подвиги? Я даже Амираэлле не доверил бы медальон отца. Хотя с эльфийкой мы знакомы много лет... А тут... какая-то странная девчонка, которую я знаю всего несколько часов, заслужила честь носить кулон?! Бред. Что со мной происходит?..
   - Ээээ... Саз, наступает ночь? - непонимающе спросила девочка, только-только примостив свою голову у меня на груди.
   - Что? - откликнулся я.
   - Здесь бывает ночь? - поинтересовалась Кадия, пристально заглядывая мне в глаза.
   Я взглянул на неожиданно потемневшее небо. Только там были не тучи, а... Тени. Быстрые, безжалостные убийцы. Призывные существа из Подземелий. Неподалеку Жрецы?! И довольно сильные, судя по количеству Теней. Твою...! Какого?!..
   Остальные воины уже поняли, что происходит, и быстро стали группироваться. Амираэллу, пока не сомкнулось кольцо Теней, отослали в ближайшее селение за подкреплением. Она успеет и поможет. Знаю. В делах боевых Амира очень исполнительна. Правда, если к моменту, когда эльфийка вернется, останутся те, кому надо помогать. Теней сложно убить. И они стремительны. Убивают на одном дыхании. Супер. Где затерялись мои белые тапочки?
   Повозки остановились. Бежать бессмысленно. Если здесь Тени, то где-то рядом и Жрецы. В лесу, наверняка, прячутся. Эх, найти бы их и убить. Тени без призывающих исчезнут. Пара лучников стала стрелять на удачу в заросли, надеясь попасть в жрецов. Дураки. Сейчас все стрелы упустят! На мое шипение лучники отреагировали и перестали бездумно стрелять. Но, может, они попали хотя бы в одного Жреца? Увы... Теней с каждым мигом становится всё больше. Черт, они, что, вообще охренели (да простит меня Богиня за такие слова!)?!
   Вопреки моему мнению (людям следует прятаться) соотечественники Кадии быстро сориентировались. Женщины образовали круг и стали петь какое-то заклинание, мужчины - стремительно вооружались. Один из них поймал мой взгляд. "Сохрани её", - беззвучно прошептали его губы. Я невольно испугался. Люди... они жертвовали собой. И прекрасно осознавали это. Немыслимо...Черт, не хватает мне только глупой истерии! Хотя тут и речи о ней не идет. Все собраны, неэмоциональны. Они готовы с холодным расчетом умереть. Лишь бы сохранилась жизнь... Кадии? Чем так важна эта девочка? Почему этот ребенок? Неужели в мире так мало детей? Пусть будет любой другой, но не Кадия...
   Женщины, сомкнувшие кольцо, вскинули руки. От их ладоней полился холодный белый свет. Воздух завибрировал, запылал от магии, расходящейся во все стороны. По границе круга пробежалась быстрая молния. Замелькали, освещая наступавшую тьму, призраки, души, призванные из Пустоты.
   Я, наконец, узнал песнь-заклинание. Она изгоняет Тени. Офигеть. Я вез волшебниц и не знал об этом? Позор на мою остроухую голову!
   Правда магия человечек действовала недолго. Спустя несколько минут они оказались сломлены. Граница круга треснула, духи испарились, заклятье зашипело, ища выход, и попросту всосалось в землю. Колдовство Теней сильнее их. Намного... Черт, это какой должен быть Хозяин у Жрецов, чтобы так чудесно питать своих слуг?
   Резко потемнело вокруг.
   Я крепче прижал к себе Кадию. Нужно её защитить. Если девочка попадет к Теням... неизвестно что будет. Я обязан её защитить. Вот только как?.. Видимость нулевая, а воздух вибрирует от предстоящей битвы. Драться... глупо. Знаю и рискую жизнями моих эльфов. Противник силен. Ничего. И не с такими справлялся! Будет какое-то разнообразие. Черт, я пытаюсь шутить на своей же могиле. Демон подери мой характер. Особенно сейчас. В моих руках жизнь невинного существа! Я должен её спасти. Даже ценой собственной жизни.
   Девочка оставалась на удивление спокойной. Она немигающим взглядом смотрела в небо и лишь изредка вздрагивала от холода.
   - Опять... - прошептала она. - Они опять пришли... даже сюда...
   В лесу справа от нашего отряда раздался хруст. Жрецы? Или сами Тени? Богиня... не оставь нас...
   Я привычным движением натянул лук и вытащил из колчана длинную стрелу. Не смогу долго отбиваться. Особенно, когда под боком находится девчонка. Боюсь поранить её. Придется драться вполсилы. Жаль, но, увы...
   - Они... не посмеют... я нужна живой... - раздался тихий шелест около моего уха.
   Кадия? О чем ты? Я не понимаю...
   - Я нужна их Хозяину... Прости... Они перебили в прошлый раз весь отряд Тиронтии... мне жаль...
   Я нахмурился и сосредоточился. Потом расспрошу Кадию. Не сейчас. Вот отобьем атаку Теней, тогда поболтаем.
   Наши лучники тоже напряженно всматривались в чащу. Эх, жаль, не взяли с собой мастеров Клинка! Вот кто бы точно поборол Теней и Жрецов. Я, обучался в Храме Меча, но... есть гораздо более опытные эльфы. Специалисты. Моя же квалификация ползает на среднем уровне.
   Кадия прижалась ко мне и коснулась щекой открытой части кожи.
   - Они близко... пока без Него... но ненадолго. Прости, Саз... Я виновата... Сейчас!
   Я пораженно застыл, не понимая, почему голос девчонки окреп...
   ... и тут понеслось.
   Откуда-то с деревьев выпрыгивали стремительные существа, даже я со своим эльфийским зрением не мог разглядеть их. Создания Тьмы. Бесконечного Мрака... На едином духе лучники выпустили стрелы, мечники привычно взялись за работу. Друиды стали призывать на помощь Богиню, перевоплощаясь в медведей. Даже они в таком облике долго не продержатся. Жаль...
   На нас с Кадией пока никто не бросался, слава Богине. Зато Тени всерьез занялись усмирением моего отряда. Демоны!..
   Я выпустил еще одну стрелу. С такими темпами в колчане скоро ничего не останется и придется идти в рукопашку. Чтобы всё прахом полегло!.. Нельзя отступать! Ни шагу! Подкрепление подоспеет! Селение не так уж далеко. Да и Лес быстро разнесет звуки нападения на своих друзей. Мы устоим! Надо верить! Верить. Верить... Еще одна стрела. Упавшая на землю Тень. Спускаю тетиву снова, добивая тварь. Не жить ей...
   Раздается стон и тихое рычание. Убит лучник. Его примет Богиня. Мы, темные эльфы, не боимся смерти. У нас есть место, куда мы придем после гибели...
   Яростное шипение, еще одна темная тень мелькнула под копытами моей лошади. Земи... Пантера отважно бросается на Тени. Демоны, я теперь могу попасть в неё! Она черная, от них не отличишь! Засада...
   Еще одна Тень бросается на мечника.
   Не сегодня. Ты не победишь... Моя рука зачерпывает пустоту в колчане. Стрелы кончились. Черт. Ну вот. Допрыгался. Теперь рукопашка. Хотел чего-нибудь особенного? Пожалуйста! Задавись от счастья. Колчан и лук мне теперь не нужны. Только сабли... И звуки битвы...
   Кадия испуганным зверьком цепляется за меня. Только почему-то в её глазах страх не за себя, а за меня. Глупая. О себе бы поволновалась! Я-то выживу. Эльф, как-никак! А она... человек... Слабое существо, которое ничего не стоит убить. Впервые жалею, что не могу сделать человека кем-то другим, более сильным.
   Сабли пляшут вокруг меня, образовывая непроницаемый щит. Предо мной так и стоит отчаянный взгляд Кадии. Не вовремя! Позже! Я должен одолеть этих тварей!
   Удар... шаг... блок... переворот.
   Двум Теням не повезло, встретившись с моими клинками.
   Вдох... двойной восходящий удар... блокировка... отступление... и уход от удара.
   Черт, все же задели меня. Плечо в крови. Демоны... попался, как мальчишка. Нельзя думать. Только бой. Вперед.
   Нисходящий удар... шаг назад... легкий поворот тела... скользящий удар лезвия... довершающий укол...
   Не останавливаться. Нельзя. Нет... Рядом мало жизни. Я должен двигаться. В движении мое спасение. Вперед. Убить. Убить ту мразь, которая покусилась на нас... защитить Кадию... Да... самое главное - защитить её... Остальное неважно. Спасти Кадию...
   "Эльф, ты думаешь, обязан защитить её?" - проносится в голове чей-то ехидный голос.
   Не испытываю к этому существу ничего кроме неприязни.
   "Ты так уверен, что ей нужна защита?"
   Отвали, придурок! У меня есть дела поважнее!
   На чем я остановился? Ах, да...
   Удар... еще одна Тень обездвижена. Навсегда... Шаг в сторону... блокировка... восьмерка и довершающий укол...
   Кадия... держись... надеюсь, до тебя они не добрались...
   Темно. Почему так темно? Неужели Тени так сильны в нашем Лесу? Надо будет устроить разнос Его Величеству. Обязательно устрою, только выберусь из этого ада...
   Удар... еще... еще... еще... отход...
   "Хватит сражаться, эльф! Ты проиграешь! Я разрешаю тебе уйти! Твои друзья не выживут. Но я хочу, чтобы твой народ узнал, как я силен".
   А больше ты ничего не хочешь? Ты меня порядком достал. Дебил.
   Где-то в поле зрения появились Жрецы. Вот они - враги. Без них и Тени не смогут появляться. Надо уничтожить этих маразматиков... Жрецы... обезумевший темный эльф идет к вам!..
   Удар... небрежное смахивание магии, направленной на меня... глупо... я почти не понимаю, что творю...
   Шаг... "бабочка" двумя саблями... Учитель бы гордился... не зря, видать, гонял меня по Зачарованному Лесу...
   Надо уничтожить Жрецов. Не знаю, откуда они здесь взялись... надо убить... отомстить... за своих друзей...
   Еще один падает под моими саблями...
   Странная вспышка боли, внезапная темнота перед глазами...
   Черт...
   Отлетаю примерно на середину поляны, залитой кровью... Одежда мгновенно промокает... Пот, кровь - моя и чужая - грязь, дождь, неожиданно зарядивший... чувствую себя отвратительно... И... ребра болят... как и плечо... Неужели меня задели?.. плевать. Надо встать и сражаться... Рядом дыхание Тени. Я должен её убить... где сабли?.. Шарю рукой вокруг, но нахожу только размокшую грязь... черт... где же они... Надо встать... Сил хватает только на то, чтобы перевернуться и подставить лицо ливню...
   Неужели поражение?.. Нет... только не сейчас...
   Должен жить... да... да... встать... Вперед...
   ...нет... не могу...
   ...должен! Да, должен...
   Черт, руки трясутся... где же сабли?..
   - Отойдите от него! - раздается властный голос, который до этого звучал лишь у меня в голове.
   Встаю и пытаюсь не шататься... мда... получается плохо, но попробовать стоило...
   Ребра, плечо, даже спина... дикая боль... черт... И как меня так угораздило?.. Не понимаю...
   Передо мной встал парень. Довольно высокий, правда, не выше меня будет... длинные темные волосы, даже сейчас развевающиеся по ветру и не мокнущие на дожде... я смог увидеть его красные, светящиеся глаза... жуткое зрелище, надо признать. Во всей позе парня чувствовалась такая уверенность в своей силе и власти, что мне стало жутко... Хотя он и выглядит молодо, наверное, старше меня лет на шестьсот.
   - Я же говорил, эльф, уходи. Но ты не послушал и сейчас расплачиваешься. - С холодным спокойствием произнес парень, презрительно выплюнув слово "эльф".
   - Ты ответишь за свои действия... Наш Король убьет тебя... даром не пройдут убийства моих братьев и тех бедных людей... - удалось просипеть мне.
   Брюнет ухмыльнулся. Он прищурился, отчего его красные глаза еще более зловеще засверкали.
   - Сомневаюсь, что твоему королю будет дело до меня. Поверь, очень скоро у него будет много-много забот. И... сомневаюсь, что он убьет меня. Не хочет же он нажить себе врагов в виде моих братьев?
   Жрецы почтительно склонили перед брюнетом колени, безропотно бухаясь на размокшую землю. Какая мерзость. Это надо же так пригибаться перед этим...
   - А с вами потом разберусь. Что за слуги пошли? Ничего доверить нельзя! Только-только тусовка дома закончилась, - недовольно проворчал парень, взглядом уничтожая присутствующих. - Я дал вам задание! А что сделали вы? Опять своеволие?
   - Ваше...
   - Довольно. Иначе решу, что зря оставил вам голос, - рявкнул красноглазый.
   О, ясно. Он какая-то шишка у этих Жрецов. Вот только кто?..
   Блииин... как же тело болит...
   Кстати, где Земи... Неужели её... черт. Надеюсь, она жива...
   - Ты мне не нравишься, эльф. Увел мою эллет неизвестно куда. Убил десяток моих слуг. Будь ты другой расы, предложил бы тебе сотрудничество. Но... ты ведь предпочтешь смерть, верно? - поинтересовался красноглазый.
   - Догадливый ты...
   Брюнет усмехнулся. Он небрежно отбросил назад вылезшую прядь волос и продолжил будничным тоном.
   - Хорошо, эльф. Скажу сразу. Ты будешь казнен. Нужно принимать предложения сразу. Я же настаивал, чтобы ты ушел. Но нет - надо погеройствовать! Дебилизм... Все вы лопоухие такие, что ли?..
   Я спокойно перенес оскорбление. Отчасти от того, что не хотелось ничего. Я готов к смерти. Только бы... Кадия смогла уйти... Остальное - неважно.
   - Знаешь, ты хорошо дрался. Я окажу тебе услугу. Убью сам.
   Жрецы обиженно дернулись. Брюнет зыркнул на них и прошипел:
   - Не сметь! Я приказываю: назад!
   Парень приблизился ко мне, вынимая из пустоты меч, горящий синим светом. Где же я такой видел?.. давно... когда еще был молодым... Ноги не держат... демоны... это жестоко... я не хочу умирать от руки этого негодяя. Умирать не в битве... не хочу...
   - Сомневаюсь, что твоя душа отправится куда-нибудь на небеса. Уж скорее в подземелья... - покачал головой красноглазик.
   Были бы при мне сабли... от его ехидной морды не осталось бы ничего... кроме фарша... ну вот. Даже юмор вымирает... капут мне.
   Парень занес меч. В глазах брюнета я не увидел ни капли сожаления, горечи. Лишь сплошная и безграничная дерзость, злость. И... расчетливость... Мда, я попал...
   Меч со свистом рассек воздух, а я не стал закрывать глаза, предпочтя морде брюнета темное небо... Странно видеть его таким, ведь я родился весной, когда идут дожди... но... небо... небо всегда лазурное... а сейчас... Прости меня, мама... видать, повторю я историю отца... а у тебя больше нет детей... прости... Столько горя тебе от нас... сколько слез ты выплачешь?..
   Свист... дуновение воздуха около головы... ожидаемый всплеск боли и мгновенное спокойствие...
   ...которые мне не достались...
   - Стой! - необычайно звонкий детский голос разнесся, кажется, над всем лесом.
   Сталь замерла в сантиметре от моей головы. Красноглазый не сводил глаз с меча, хотя я видел, он взволнован. И, если не ошибаюсь, брюнет удивлен. Сильно.
   - Не смей его трогать! - все тот же голос, я старательно пытаюсь его узнать...
   Брюнет отмирает и лениво поворачивается, заставляя меч исчезнуть. На его лице медленно проступает гримаса изумления. Даже его алые глаза стали не так сильно пылать.
   - Отойди от него! - столько обжигающей злости...
   Кадия?!
   - Только попробуй его хоть пальцем тронуть!
   Хозяин Жрецов наконец-то берет себя в руки и натягивает на лицо маску холодного спокойствия. Правда, на дне глаз все равно затаилось немое удивление.
   - Что ты мне сделаешь, малышка? - парень насмешливо складывает руки на груди.
   Действительно. Что она может сделать?.. Безоружная... да, красива... но здесь это не поможет... Не делай глупостей, девочка. Беги... беги...
   - Не тебе. Себе... - из тьмы выныривает её фигура, сияющая каким-то светом (о, вот и крыша поехала...).
   - Ну рискни.
   - Я не пойду с тобой, если он умрет.
   Она приближается и в упор смотрит на красноглазого. Поразительно, что не испугалась его взгляда. Будто все так и должно быть...
   - Он и так умрет. Разве ты не видишь эти раны? Я лишь пытаюсь облегчить его участь. Разве это плохо? - деланно удивляется парень.
   - Хватит... Я устала от твоей игры. Я знаю, кто ты, но это вряд ли когда-нибудь мне понравится, - печально выговорила Кадия.
   О чем они?... Черт... плечо... сссс... больно...
   - У тебя нет выбора. - Неожиданно холодно выговаривает Хозяин Жрецов.
   - Знаю.
   - Я могу заставить тебя пойти со мной против желания.
   - Верю.
   - Это твоя судьба.
   - Она изменчива.
   - Не сегодня.
   - Сейчас... Отпусти его. Отпусти Саз... эльфа... - голос Кадии неожиданно срывается.
   Это странным образом отразилось на брюнете. Он кинул на меня единственный взгляд, буквально уничтожил. Лицо алоглазого приобрело резкие, звериные очертания. Кто он?.. Я, кажется, помнил... когда-то...
   - Он так важен для тебя? - презрительно спросил парень.
   Что же еще присутствует в его голосе? Не понимаю... Злость, гнев, немного удивления и... как же называется это чувство?.. черт... собственичество?.. нет, но близкое по значению...
   - Да. Не смей его убивать. - Твердо ответила Кадия.
   - Хорошо. Я не буду его убивать.
   - Ты не понял меня, Князь. Ни ты, ни твои люди не тронете эльфа. Хотя бы сегодня.
   Красноглазый досадливо поморщился. Он, прищурившись, взглянул на Кадию, и неожиданно улыбнулся. А потом громко захохотал. Его смех разнесся над тихим лесом, словно похоронный гимн...
   - Ну, хоть теперь мне ясно, почему Хранительница именно ты. Черт, я думал, что ты помладше будешь... Аргот будет в шоке!.. Уже неплохо... Мы уходим. Эльфа оставить. Выживет - пусть делает что хочет. Не трогать его и возвращаться всем в замок! - приказал брюнет Жрецам и повернулся к девочке. - Довольна? Ты пойдешь со мной...
   Кадия вроде бы кивнула.
   Меня не держали ноги, и я попросту завалился обратно на землю. Ну вот... неужели так погибают эльфы? Глупо... Я-то думал... да... надо читать поменьше сказок... Темнота... покой... когда он будет?..
   Чья-то теплая ладонь касается щеки, стирая грязные мокрые разводы... В нос ударяет приятный запах яблок... Мягкие, правда, намокшие волосы щекочут лицо... Так тепло. Словно кто-то укрыл от слякоти добротным плащом. И я чувствую себя гораздо лучше... Магия?.. или просто мои чувства?.. не знаю...
   - Прости... Я же говорила... всё из-за меня... эти потери... прости... - тихий шелест слов и горячее дыхание возле моего уха.
   Девочка... почему винишь себя?.. Кто ты?.. Не может быть, чтобы ты была виной гибели людей... Даже если и так, то виноват только он... тот, что сейчас ждет тебя... А ты, пытаясь спасти меня, губишь свою жизнь. Почему, Кадия? Разве я смогу жить, зная, что ты пожертвовала собой?
   - Я не увижу тебя... никогда... постарайся забыть меня, но запомнить Его. Опасайся. Он может пойти на всё...
   Что-то соленое на губах... Слезы? Ты плачешь, девочка? Зачем? Не надо. Думай о себе. О том, чему ты подвергнешься, если пойдешь с ним... разве ты выживешь?.. он погубит твой свет, который смог разглядеть даже я...
   - Сазериаэль, прости меня... если сможешь... и... прощай...
   Горячее дыхание коснулось моей щеки, и приятный яблочный аромат начал исчезать. Так скоро? Почему?.. Я не брошу тебя, девочка... нет, не брошу...
   - До свидания... не "прощай". До свидания, - едва слышно отозвался я, напрасно пытаясь разглядеть в наступающей тьме её золотистые волосы.
   - Для твоей же безопасности, надеюсь, что "прощай", эльф. Во второй раз даже эллет не запретит мне убить тебя. Сейчас я отступил. Но это не значит, что я сделаю то же самое в следующий раз... - раздался из мрака холодный голос красноглазого.
   Мне плевать... я найду тебя... найду... обязательно...
   - Не стоило оставлять ему жизнь... Идем, надеюсь, в замке прибрались. Аргот будет в восторге. Такую эллет не ожидал даже он. Что уж обо мне говорить... Кхм... придется разбирать детскую... Мда... братишки офигеют...
   В воздухе запахло магией и...
   На меня опустилась долгожданная тьма.
   Я найду его. Найду... даже если это будет стоить мне жизни. Кадия должна быть свободной... Это из-за меня она попала к этому красноглазому...
   Я убью его.
  
  
   Эллет1 - Бессмертие и Сила Князя, которые, естественно, им необходимы. Несмотря на то, что эллет дает Князю вечную жизнь и неуязвимость, сами они смертны. Во многих трактатах, хранящихся в Замке Мироалейна, написано: лучше хранить с своей эллет дружеские отношения. В противном случае Князь рискует потерять бОльшую часть своей магии. Эллет об этом, к сожалению, не знают.
   Кериоми2 - Простые люди, не обладающие магической силой. К ним высокоразвитые расы (например, эльфы) относят даже деревенских знахарей, что на самом деле не является правильным.
   Башни3 - духи мести, принимающие вид красивых девушек. Они могли обитать в темных лесах, пещерах. Питаются исключительно, как вампиры пьют кровь неудачливых путников.
  
  
   =2=
  
   Спустя пять лет
  
  
   Кадарианерия
  
  
   Темнота уже не гнетет,
   Ты становишься, как они...
   Стена боли не падет,
   На горизонте гаснут огни...
   И тебе не сбежать, и не упасть...
   Ты там, пытаешься понять,
   Где мрак, там черна пропасть -
   Ты веришь, но её не отнять...
  
   В полумраке звучит музыка, на фоне которой совсем неразличимы слова.
   Для других. Не для меня.
   Многие люди, да и маги тоже, приходят в это милое заведение под названием "Черная лилия". Красивый интерьер, тяжелые темные шторы, легкие тюли, несомненно, привлекали многочисленных посетителей. Здесь они находили спокойствие, выпивку, еду, работу и много еще чего. Мне же нравилось здесь из-за некоей частички современности, царящей во всех вещах вокруг. Юные музыканты, распевающие свои песни, вдыхали в мою душу жизнь. А это необходимо.
   А то смерть, смерть вокруг. Замок, да замок. Да еще и Учитель вреднюючий! "Туда не ходи, то не делай. И вообще сиди в комнате и веди себя, как заключенная в камере смертников!" Фу! Зануда он! Хоть и на первый взгляд молодой. Нет, я еще терпела, когда считала, Учитель довольно юн. Однако стоило мне узнать, что он старше меня лет на семьсот - закатила скандал. После шокирующего факта открытия истинного возраста Учителя, я как-то быстро перестала относиться к нему с уважением и симпатией. Теперь его приказы (да-да, именно так) звучали бредово. "Уничтожить деревню, не щадя никого". Ага, щас. Разбежался. Я - не убийца! И пусть меня наказывает за непослушание! Впрочем, я не слушалась взрослых в детстве, так почему должна когда-то начинать?
   Короче, здесь, в "Черной лилии" прячусь. От гнева Учителя и от своих темных мыслей, которые приходят не во время. Сильный гул народа, вернувшегося с работы, звучание музыкальных инструментов помогали мне отрешиться от всего и забыться. Хотя бы на секунду. И то хорошо.
   - ...не хочет присоединиться к нам? - раздался мужской голос совсем рядом.
   Я подняла глаза на стоящего передо мной человека. Мужик. Судя по отпечатку судьбы - разбойник. Да это по морде видно. Вон, под глазом фонарь стоит, скула разбита, глаза такие мутные-мутные. Опаньки! Мы пьяные? Мило. Ко мне еще в доску налакавшиеся мужики не приставали! Повезло же! Им.
   - ...одинокой... к нам и... - хм... Поскольку я плохо слушаю лепет того мужичка, разговор удается воспринимать частями.
   Страшный такой. Хотя мог бы вполне за нормального сойти. Как там говорят? Помыть, приодеть, грязь из ушей вытрясти - и получится хороший человек. Ой, кстати, а что там этот тип говорит? Чтобы я пошла с ними? Кхе-кхе... Смешно. Они самоубийцы, да?
   - Мальчик, сегодня не твой день, - отрезала я, вытягивая ноги на соседнем стуле.
   Где же мой заказ? Повар опять спит на кухне?! Еще немного и пойду разбираться...
   - Ты не поняла, девочка. Ты пойдешь с нами, - пьяные глаза типчика стали решительными.
   Он меня похищать вздумал? Камикадзе... Я же их в могилу отправлю через час. Притом, даже магией не буду пользоваться. Просто поговорю... Хи-хи... этого будет достаточно. Впрочем, им повезет, если только я ими займусь. А то еще нагрянет моя вечная головная боль. Учитель.
   - Я сказала: нет.
   - Нам плевать, правда, ребята?
   Со стороны дружков разбойника послышалось согласное мычание. Что бы их... комары съели!
   - Вот и плюй в другом месте. Здесь порядочные люди, а сволочь, который избил свою же сестру, не имеет права быть здесь. Ты меня понял, человек? - выразительно смотрю на пьяного и на "группу поддержки", кучкой собравшуюся сзади.
   - Ты...
   - На себя посмотри, кусок тухлятины! Ты когда в последний раз зеркало видел? Во сне? Или ты в зеркалах не отражаешься? - Так, у меня тормоза смело. Сейчас буду морально убивать разбойника.
   - Хватит пререкаться, шлюха!..
   Люди, следившие за нашей перебранкой, замерли. Наступила такая тишина, что стало слышно, как падают капли воды с недавно вымытого ножа повара. Если не ошибаюсь, у всех были такие пришибленные лица, словно их огрели мешком картошки. Конечно, обижать-то меня только камикадзе сможет. Ну... частые посетители и персонал данного заведения это прекрасно понимали, благо увидели раз сто, как я разбираюсь с желающими потанцевать на своей могиле. Люди, сначала смотревшие на разборки, а потом чинившие стулья, вытиравшие пол, прекрасно осознавали, к чему может привести одно неосторожное слово в мой адрес. Заканчивалось же всё отомщенной честью и сломанными носами "кавалеров"-неудачников. А вот разбойники... ну тупые они. Что с них взять?
   Но все равно, какое право они имеют меня оскорблять?!
   Да, возможно мой наряд кажется слишком открытым для этого мира. Темный топик без рукавов, юбка-"полусолнце" до колен, удерживаемая широким ремнем. И что, интересно, этим психам не нравится? Ну да, гораздо короче, чем принято носить женщинам этого мира. Не спорю. Правда, к слабому полу такое "хорошее" отношение... Выходить на улицу можно, одеваясь, как монашка. Закрытые руки, плечи, подол ниже лодыжек. Класс. Да здравствует женский монастырь!
   В общем, девушки, особенно незамужние (хотя, нет, все) обязаны соблюдать дебильные правила в одежде. Естественно большинство шло в расход с этими "законами", как и я. И не без причины.
   Нет, все-таки жалко мне этих пришибленных разбойников. Они, не виноваты, что на них Природа отыгралась на полную катушку! Ну, тупые, они, тупые. Ничего не поделать. Увы. Хотя... можно их сильно шибануть по мозгам, чтобы вагончики мыслей в правильном направлении катались.
   Мдам-с, народ-то ждет продолжения заварушки. Думаю, скоро люди будут ходить в "Черную лилию" только посмотреть, как я мужичков избиваю. Хм. Может, плату за просмотр брать? Заработаю, в конце концов. Так, ладно, надоело мне эта фигня. Хочу отдохнуть спокойно, ну нет, обязательно появится какая-то сволочь, которая помешает общему спокойствию.
   Я закинула ногу на ногу, мрачненько посмотрев на разбойников. Мальчики, сделаете одолжение, отойдите на две мили от меня! Я же убить могу, даже не пошевелившись. И им еще повезет, если расправится с ними именно моя персона, а не кое-кто из Замка.
   - Может, сами уйдете?
   Разбойники улыбнулись. Фу. Из них получатся плохие зомби. Черт. Придется их убить и закопать на кладбище. А-а-а! Мой маникюр будет испорчен... вот невезуха.
   А народ так и ждет продолжения. Не оставляют своих дел, но так заинтересованно посматривают на меня. Если не ошибаюсь, то группа, собравшаяся у стойки за моей спиной, делает ставки на то, сколько времени мне понадобится, чтобы уложить разбойников. Заметьте, люди спорят не о том, выживу я или нет. Откуда я узнала, о чем тихо шепчутся постояльцы? О, телепатия - великая штука!
   - Пошли отсюда!.. - устало выговорила я, отворачиваясь.
   Разбойники офигели. Они ожидали любого развития событий, но только не такого. Они, понимаешь, к драке готовятся, а им вякают: "Идите, мальчики, погуляйте". Да, от такого я бы тоже взбесилась.
   - Встала и пошла на улицу. Быстро, мелкая, - рыкнул какой-то особенно храбрый чувак.
   Я даже не повернулась. Пошли они... куда подальше.
   - Слышь ты, по-доброму топаешь с нами или... - загнул главарь.
   - Что или? - заинтересовалась я.
   - Или хуже будет. Мы тебя стерва на куски порвем.
   Ага, испугали. После беготни по всем недружелюбным мирам и знакомств с разными темными личностями уже ничего не напугает. А уж тем более какой-то занюханный разбойник. Неужели они думают, что я так сразу встану и кинусь за ними в явном желании побить морды? Глупцы.
   Хотя... их стоит проучить. Раз и навсегда. Если не я, то кто же?
   Я, качнувшись, встала и обвела разбойников (будущих трупиков) взглядом. Сколько их? Семь? Ха, мило. Обычные люди, среди них нет ни одного сильного мага. Жаль. Будет скучно. А у разбойников обнаружатся разбитые носы и расквашенные лица. "Порублю в капусту", как говорит один из знакомых Учителя - Аргот.
   Мы вышли на улицу. Половина посетителей "Черной лилии" тут же прилипла к окнам. Они продолжали делать ставки, повышать цены. Эх, везде себе место найдут! Может, потом потрясти кого-нибудь и забрать свои заработанные деньги? Мне тоже кушать хочется, а за это надо платить, будь неладны людские законы!
   Разбойники рассредоточились по двору, намереваясь взять меня в кольцо. Ага, щас! Ищите дурочку. Не, вырываться из такого оцепления не буду, пусть мальчики решат, что имеют дело с дилетантом. А же им потом устрою такой разнос! Ух! Правда, до такого момента надо дожить. Ну я-то выживу. А разбойники...
   - Добегалась, мелкая, - прогудел один из бандюганов.
   Ага. Я тебе ща руку отгрызу, если не перестанешь свой грязный палец тыкать в меня!
   - Кончайте с этим, мужики, - заворчал главарь. Ээээ... где он тут мужиков увидел? По-моему, одни евнухи. По крайней мере, они такими станут после встречи со мной. - Нам еще перед Хозяином отчитываться.
   - Убить?
   - Нет, блин, накормить и приласкать!!!
   Круг начал сужаться. Гадики. Ну да ладно. Сейчас развлечемся.
   Руки привычно нащупали рукоять небольшого острого кинжала. Мое любимое и единственное в походах оружие. С кинжалом удобно. Особенно, если его можно спрятать в рукав. Мальчики, вы в курсе, что мое оружие заговорено? Нанесу царапину и загнетесь. А раз среди вас нет магов... то вы умрете.
   Какой-то псих ринулся вперед, занося внушительную булаву.
   Я уклонилась, отскочив в сторону, хотела полоснуть кинжалом, но меня опередили.
   Тень мелькнула почти у моего носа, отбросила разбойника на крышу дома. С другими она не стала церемониться. Просто швырнула об стену. Чувствую, им не повезло. Наверное, больно. Остался главарь. Тень и он закружились в бою. Надо же, оказывается этот разбойник гораздо сильнее, чем я думала. Эх... чуть не попалась на крючок бандитов. Мда, Кадия, занесло тебя. А ведь главарь вполне смог бы справиться со мной. Вон, амулетов сколько нацепил. Га-а-ад!.. Кто шайку только спонсировал? Собственноручно головы откручу. Есть одно вредню-ющее существо, глотку которому перегрызть хотелось больше всего... вот только... как до него добраться-то? Как-никак Князь. И довольно сильный. Так говорит моя интуиция, а ей я привыкла доверять.
   Я раздосадовано взглянула в сторону окон, где пораженные зеваки следили за Тенью. Ладно, представление окончено. Щас мне отвесят качественных подзатыльников. А за что? Ну захотела погулять (десятый раз на неделе), подышать свежим воздухом. Так нет, нельзя... Учитель. Гад.
   Тень на мгновение повернулась ко мне и пригрозила кулаком. Испугала, ха!
   И не убежишь ведь от неё. Наглость. Нет, закон подлости. Только мне становится хоть чуточку весело и клёво - заявляются воины Учителя. Или он сам, что в стократ хуже. Хмф. Надоело. Надоело мне всё. Надо будет поудобнее расположиться и посмотреть дороги отступления. Что-то мне не хочется следующую неделю ходить с вытянутыми ушами.
   Тень швырнула зазевавшегося разбойника к стене, где вставали его дружки. Ой-ой... больно, наверное, со всего маху приложиться головой об стенку! А не настроенная на гуманность Тень повернулась в мою сторону.
   - Я же говорил тебе оставаться в Замке! - раздалось хорошо слышимое шипение.
   Сердце на мгновение перестало биться и тут же запоздало ускорило ритм. Не ошибалась я, говоря, что уши надерут. Вот и Учитель пожаловал. Не ждали. Действительно не ждали.
   А этот гад еще и в тени стоит, якобы для конспирации! Он не вампир, чтобы от солнца воспламеняться! Заррраззза! Готова спорить, сейчас ухмыляется и радуется, а делает вид, что злится. Двуличный га-а-ад! Загрррыззу!
   - В мои обязанности входит беспрекословно подчиняться тебе? - похожее шипение вырывается из моей груди.
   - Было бы чудесно.
   - Размечтался!
   Учитель вышел из тени, являя миру свои распрекрасные тело и лицо. Мдееем-с. Признаю. Матушка Природа не скупилась на создании Учителя, вложив в него самые красивые руки, ноги, шею и прочие части тела. А вот в баночке "характеры" всё закончилось, и осталась лишь какая-то дрянь. Пусть Жрецы болтают о благородстве, люди склоняются перед "могуществом", а остальные расы просто панически боятся... однако нрав у Учителя отвратительный. Настолько, что иногда хочется придушить, закопать, пожарить, и дать его останки собакам на ужин.
   - С какого перепоя ты поступаешь, словно малолетняя девчонка? Я же сказал тебе: сиди в Замке! Туда могли нагрянуть Князья, Жрецы. Да и много кого другого! А ты повела себя безответственно! Не понимаю, почему я до сих пор с тобой считаюсь. Надо просто выдрать, - разозлился Учитель уже по-настоящему.
   - Знаешь, ты меня тоже задолбал! Я, что, обязана мотаться по всему миру? Должна ждать каких-то долбанутых твоих друзей? И всегда мне напяливать на лицо радостную улыбку?!
   - Кадия! - понизил голос этот зараза. - Твоего мнения никто не спрашивает. Ты - эллет - и имеешь определенные обязательства. Никогда не забывай об этом. Всегда помни, кто ты есть. Твоя забывчивость может стоить жизни простых смертных. И не я стану тому виной. Ты.
   - Я никогда не забывала, кто я. Это проклятье. Быть здесь, убивать людей... ни за что.
   Учитель хмыкнул. Для него подобное развлечение в виде войнушки стало привычным делом. А вот я... никогда не привыкну. Скорее всего.
   - Могла бы предупредить меня. Или Чери, в конце концов!
   - Учите... - он красноречиво взглянул на меня. Ах да, забыла. Ему же вроде больше нравится, если его называют по имени. - Миро, не заставляй меня разговаривать с этой...
   Нормативной лексики не осталось. Только мат. Ну а я что? Чери - новая пассия Учителя, держащаяся удивительно долгий срок. Пять лет она отравляла мне жизнь. Пять лет я ненавидела её всей душой. За какие грехи? О, все просто. Чери пыталась выжить меня, я старательно скалила зубы в ответ. Учитель посматривал на наши перебранки с ухмылкой и не вмешивался. В последний раз я так взбесилась, что сначала расцарапала рожу Чери, потом разгромила два нижних этажа рядом с Церемониальным Залом. Нельзя злить эллет. В бешенстве она неуправляема.
   - Тебе не нравится Чери. - он не спрашивал. Констатировал факт. - Почему?
   - По кочану, - огрызнулась я.
   - Кадия, я хочу понять, чем тебе так не понравилась моя...
   - Жена? - перебивая его, мило улыбнулась я.
   - Кто?! Какая жена?! У меня?! - вытянулось лицо у Миро.
   - Ну не у меня же!
   - Ээээ... - протянул Учитель, видно соотнося себя и Чери. Не знаю, почему, но что-то там не сходилось, не состыковывалось. Потом Миро взглянул на меня, и его лицо просветлело. - Ладно. Фиг с ней, с Чери. Пошли, малышка. Что ни говори, а у нас много дел.
   - Я обязательно должна участвовать в этих балаганах?
   Не понаслышке знаю, когда собираются Князья, начинается шум и гам, а здравый смысл уходит в подполье. Что поделать, не ангелочки они!
   - Конечно.
   От Учителя другого ответа невозможно услышать. Заговори Миро по-другому... все равно, что баран мяукнул бы. Нереально, невообразимо, фантастично. Короче, бред сумасшедшего, которого лягнула старая лошадка мужского пола.
   - Ты издеваешься?
   - Нет. Пошли. Надо вернуться в Замок. Тем более там... - Учитель нахмурился и посмотрел в небо.
   Замолчал, зараза!
   - Ну?.. - я выгнула бровь, ожидая продолжения.
   Миро приблизился и обнял меня. Я не сопротивлялась, помня с детства, что возражать Князю - себе дороже. Да и в каком-то смысле мне нравилось находиться рядом с таинственно-роковым парнем, оставляя в стороне обтекающих слюной девиц. На Миро как всегда однотипная одежда: темный плащ, штаны, хорошие сапоги. Чтобы я не говорила, но рядом с Учителем чувствую себя увереннее, сильнее что ли. Правду говорят, эллет и её Князь связаны.
   - Опять собрание... - пробормотал Миро.
   - И? - не пойду туда и всё.
   - Пойдешь как миленькая! - прочитал мои мысли Учитель.
   Я показала ему язык. Не пойдуууу! Хоть волоком тащи!
   Неожиданно воздух завибрировал. Перед глазами на мгновенье потемнело. С ужасом начала понимать, что ноги подкосились, а я потихоньку сползаю вниз. Вовремя подхватил мое ослабленное тельце Миро. Он-то привык за пятьсот лет к подобным негативным эффектам своей профессии. А я, наверное, всегда буду так реагировать. Черт. Неудачная из меня эллет.
   - Кто-то пожаловал к нам, - пробормотал Миро.
   - Что?
   - На северных границах Крепости... три сотни воинов. Два десятка магов.
   Я переключилась на магическое зрение и взглянула вдаль. Действительно, по крутому подъему шло несколько сотен воинов. Судя по всему, эльфийских. Хотя... там присутствовали и люди. Странно. Они идут к Замку? Угум. Где еще может быть так много снега? Только у Владения Князя Мироалейна. И... мне не нравятся воины. Какой-то у них вид недовольный. Явно не на чашку чая зашли.
   Около уха раздалось раздраженное рычание. Миро в ярости. Он тех воинов хоть сейчас порвет. А мне придется на это смотреть что ли?! Гадство...
   - Идем туда. Они опасны... пошли, Кади...
   Я, еще не перенастроившись на нормальное зрение, взглянула на Учителя. В магическом облике он выглядел... ээээ... не красавчиком, по мнению людей. А по мнению Князей... Ну подумайте сами, огненные горящие глазищи, клыки на вампирский манер, заостренные уши, опасная линия шипов на руках и спине. Красавец или нет? Хм. Уж скорее КрЫсавец. У людей к Темным созданиям предвзятое отношение. Так и с Учителем. Пока он человек - не отобьется от истекающих слюной девушек. А стоит лишь ему поменять ипостась - в радиусе мили не окажется ничего живого. Но для меня он оставался прежним. За пять лет успела привыкнуть к Миро в "человеческом" виде и к Князю в демонической ипостаси.
   - Куда? Домой? - спросила я, невольно чихнув.
   Эх! Кем бы ты не была, а простуда всех берет! Мой нос! Моё горло! Моя больная жизнь!
   Миро рассмеялся. Он дохнул горячим воздухом на мои волосы.
   - Ага, как же. Только немного севернее. К тем милым воинам.
   Я поморщилась. Ненавижу убивать. Презираю подобные развлечения, даже если они на пользу моему хрупкому здоровью. Пре-зи-ра-ю. Ничто не может так убить человечность, как убийство.
   - Мне без тебя не справиться.
   - Знаю.
   Мы повязаны - вот суровая правда. Не будь этого, послала бы я Миро на четыре стороны. А так... нет выбора. Противиться я не имею права. эллет - как игрушка в руках Князей. Хорошая, дорогая кукла. Сильный помощник, который против не пойдет. Вот и я тоже... не могу. Возможно, не потому, что не хочу. Просто не могу. Жестокие боги составляли Магические законы. Раз связаны - терпи. Ненавидь, люби, презирай, но терпи.
   - Я иду, - киваю и опускаю голову.
   Миро обхватил меня покрепче и хмыкнул:
   - Не завидую я им.
  
  
   Мы перенеслись немного севернее нужного места.
   После телепортации Миро пришлось меня буквально нести. Побочный эффект быстрого перемещения в Межпространстве - или Пустоте - не заставил себя ждать. У меня все время ноги подкашиваются после такого. Даже типа "неисчерпаемая" энергия эллет почему-то не помогала. Неправильная я. Пять лет меня уже учат быть эллет, всё это время я старательно убегаю от обязанностей, а Миро снова и снова ловит меня за шкирку и тащит обратно в Библиотеку. Плохая из меня ученица. Я вообще неважно умею концентрироваться. В общем, не будь рядом Миро, телепортация выкинула бы меня куда-нибудь в скалы. Хороший завтрак гарпиям - отбивная из недоучки-эллет.
   Учитель усадил меня на камень, а сам подошел к краю природной площадки, где мы оказались. Судя по довольной роже Миро, переместились мы удачно. Хотя, что тут удачного, я не понимала. Снег, мороз, ледяной ветер, горы... ужастик да и только! Ужасаюсь, падаю в обморок. Эээ... нет, не буду терять сознание. Земля холодная, а я все еще тешу себя надеждой однажды удрать от Миро и завести семью. С детьми.
   - Они близко. - Мертвенно спокойный голос Учителя.
   Я покосилась на него, но промолчала, хотя сильно хотелось заистерить и уйти подальше от этого проклятого места. Через некоторое время, когда войска эльфов и людей поднимутся сюда, начнется резня. Самая настоящая резня. Даже не бой, ведь в его представление входит хоть какое-то понятие равенства сил. А сейчас... Сравните: три сотни воинов, идущих на смерть, и один развлекающийся Князь. Шанс выжить у людей и эльфов сдох, даже не родившись на свет.
   - Ты мне нужна. Там много магов. Надеюсь, ты уже успокоилась? - непринужденно произнес Миро, словно мы вышли на прогулку по саду, не более.
   Ни черта я не успокоилась. Я не хочу убивать. Я умираю каждый раз, когда отнимаю жизнь у любого существа. Боги, как вы позволили мне стать такой?! Надо было убивать мразь, под названием "я", еще в колыбели. Почему меня не грохнули, не уничтожили в детстве, когда моя тушка оказывалась очень уязвимой? Тогда не увидел бы мир меня сегодняшнюю. Убийцу. Тьму. Смерть. Боль и ярость. Помощницу одного из самых ужасных Князей нашего мира. Ту, которая давала ему Силу на уничтожение всех непокорных. А такими считались любые народы.
   - Хватит слушать голос своей совести. Она еще жива у тебя? Ты её сама убьешь или мне постараться? Я говорил тебе, Кадия, и скажу снова: совесть, наивность и гуманность должны погибнуть в твоей душе раз и навсегда.
   Ну да. Так же, как произошло с ним. Возможно, когда-то Миро был нормальным созданием, а теперь от него остались лишь цинизм, злоба и ненависть. Я не должна становиться такой же тварью. Без тех качеств, чувств, которые старательно пытаются вырубить из моего сердца, моя душа умрет. Так говорили боги. А кем стану я, потеряв душу? Никем. Точнее, ничем. Существом, потерявшем всё и вся. Пустышкой. Бесполезным сосудом Силы, необходимой Князю. Он-то даже не разочаруется тому факту, чтоэллет станет бездушной. Главное для Учителя, как и для любого представителя его... эээ... семьи, чтобы эллет давала Силу. Остальное - чепуха.
   - Может, хватит жалеть себя и давиться обреченными мыслями? - Миро повернул голову в мою сторону. В его глазах промелькнуло едва сдерживаемое недовольство.
   - Не нравится - не лезь в мою голову, - проворчала я.
   - Мы связаны, забыла? Все твои эмоции я ощущаю, как свои. Думаешь, приятно полагать о том, какой я тварью являюсь, и взывать к своей гуманности? Да я за всю свою жизнь ни разу не чувствовал себя так хреново! Метания души, блин... это называется совестью?!
   - Угу. Какая тебе разница? У тебя же нет души. Тогда чего боишься. А про мои мысли... ты великолепно знаешь, как можно поставить мощный блок. Не хочешь давиться моим бичеванием - ставь блокировку.
   Учитель лишь ухмыльнулся.
   - Лучше это... ощущение, чем постоянное незнание, где ты находишься. Еще раз сбежишь из Замка, не поставив меня в известность - выпорю.
   Устрашил, ну-ну. Пусть так и считает.
   - Ты должна принять свою сущность. Жить станет легче. Рано или поздно ты станешь полностью едина с Силой. Но ты лишь сосуд, запомни. Не воин. Прими себя. Поверь, это ценный совет от сильного Князя.
   - Ну, от скромности ты не умрешь.
   Миро пожал плечами. Энергия, отходившая от него волнами, начинала изменять ипостась Учителя. Скоро он предстанет в виде сурового и бессердечного Князя. Не повезет тем воинам. Ой, не повезет!..
   - Пять минут. Они уже поднимаются. Маги не засекли, я успешно экранирую нас. Я надеюсь, ты действительно успокоилась и не убежишь от судьбы. Такова наша суть.
   Я поморщилась и, качнувшись, встала. Пораскинув мозгами, подошла к Миро, непоколебимо стоявшем на пронизывающем ветре. Он любил причуды погоды, особенно если сам становился их причиной. Вот и сейчас какое-то мудреное заклятье отходило от него, ныряло в низкие тучи и растворялось в небе. Колдует себе условия битвы. Значит, будет холодно. Очень. Черт, я же не по погоде одета...
   - Ты знаешь, я не причиню тебе вреда... - покосившись на меня, издалека начал Учитель.
   О, сейчас будут вешать лапшу на мои симпатичные ушки! И так всегда... кошмар.
   - Я скорее сам умру, чем причиню тебе вред...
   Врет. Хотя... если Миро начнет на меня давить, я из него в самом буквальном смысле шашлычок сделаю. Пусть потом рискнет сказать, что эллет - только сосуд для хранения Силы. Я ему наглядную демонстрацию устрою.
   - Ты мне дорога...
   Как древняя ваза? Конечно, я бесценна. эллет вообще появляются раз в несколько сотен лет. Профукал один раз, нечаянно угробил - жди половину тысячелетия нового рождения эллет, которая безоговорочно подходит тебе... Знаем, книги читали...
   - Ты даже не представляешь, насколько мне нужна твоя помощь...
   Ага, в одиночку убивать скучно? И почему я не родилась на часок попозже? Была бы обычной девчонкой, не знающей о безумствах сурового мира. О Князьях тоже... Не напоролась бы однажды в саду на дряхлого старичка, который объяснил что я такое, и почему за мной началась охота. Он тогда вразумил меня, объяснил, зачем я нужна Князю. Потом по велению все того же старичка меня стал охранять элитный отряд из Саверена (город вблизи столицы человеческой Тиронтии), который впоследствии, к моему глубочайшему сожалению, весь уничтожили. А мне удалось сбежать. На время. Князи не отдают собственность. Надо было понять это еще в начале. Я же, дура, понадеялась на хороший конец моей истории.
   - Я сделаю всё, чтобы ты осталась...
   "Со мной". Щас. Разбежался. Я не вещь, чтобы меня присваивать и никому не отдавать. Я - человек. Поймет он это когда-нибудь или нет?!
   - ... в живых. - Закончил Миро.
   Я закусила губу. Так моей тушки может еще и в мире смертных не останется?! Классно. Какой дурак из богов дал мне такую долбанутую судьбу? Покажите мне этого лоха - немедленно кастрирую или волосы повыдираю.
   - Черт, Кадия! Может, хватит каждое мое слово комментировать?! - возмутился Учитель.
   - Я тебе говорила: ставь блок. Не послушался - твои проблемы.
   - Вредина.
   - Какая есть... какую воспитал.
   - Вот только на меня не надо спихивать все грехи земные!
   - Я и не спихиваю все. Только мой.
   - И в кого ты такая... - пробормотал Миро, открывая лицо начинавшемуся дождю.
   Я в отличие от него зябко поежилась и поплотнее закуталась в плащ. Ненавижу непогоду. Хотя бы за то, что в ней присутствует серость.
   - Еще немного... Ты готова? - глубоко вздохнул Учитель, даже не поворачиваясь в мою сторону.
   Готова. Куда я денусь?.. Наверное, первая моя служанка, почему-то взятая Миро из человеческой деревни (великая милость ко мне), правду говорила о моей участи: "Судьбу готовят боги. Мы можем противиться, но все равно пойдем в нужную сторону. От нас мало что зависит. Сопротивляться - себе дороже". Так и у меня. Если я попытаюсь пойти против течения Судьбы - Миро... уничтожит всех. Как же иногда хочется попросту утонуть в реке Жизни. И не выплывать...
   - Да. - Не уверена, что Учитель стал читать мои мысли, так что ограничиваюсь словами.
   - Хорошо.
   Он оторвал взгляд от неба и пристально взглянул на меня.
   Мурашки дружным хороводом пробежались вдоль позвоночника. Знаете ли, страшно, когда на тебя смотрят кроваво-красные пылающие глазищи. А еще приставьте к ним клыкастую улыбку (любой вампир обзавидуется!), очень острые шипы на внешней стороне рук и спине. Хм. Ну да, были так же огромные нетопориные крылья (с "крючьями", прочими прибамбасами) и прикольный лысый хвост (догадайтесь, что на его конце? Правильно, опять угрожающий шип!). Кажется, Матушка Природа сделала всё, чтобы сие дите под названием "Князь Тьмы, особь северного ореола обитания" как можно больше походило на Демона. Да, в их родословной какие-то параллели есть, но не всегда.
   - Будем веселиться. - Прорычало существо, которое раньше хоть отдаленно напоминало человека.
   - Ты будешь. Я - нет. - Слава богам, страх перед этим... эээ... Князем немного поубавился. Иначе долго бы мне не жить. - Смерть по твоей части.
   - И твоей тоже, - хмыкнул паразит, раскрывая крылья.
   Я поморщилась. Ненавижу, когда Миро такой веселый. Обязательно кого-нибудь убьет.
   - Откуда мне не будет видно бойни? - приходится рыскать глазами по выступам в скале, где моя тушка может поместиться.
   - Там, - гаркнул Учитель, тыкая когтистым пальцем куда-то в отвесную стенку.
   - Ага. Можно вопрос? А как я там удержусь? - ехидно заметила я.
   - И её я обучал пять лет! - с наигранной грустью вздохнул Миро. - Ты забыла все заклинания?
   - Нет, но...
   - Тогда вперед.
   - Но...
   - Ладно! - Злобно зыркнул Князь в мою сторону и, легко подхватив на руки, взмыл в воздух.
   Я запоздало вцепилась в него. Что бы там не говорили, а люди не рождены для полета. Нам и на земле хорошо. На тве-е-ердой родно-о-ой землю-юшке... Ай! Черт. Укололась о шип. И зачем Миро их так много? Какой придурок рискнет напасть на Князя? Только самоубийца. Если не подводит память, таких при мне не наблюдалось.
   Нервно взглянув на длинную кровавую полосу на запястье, в который раз поругала себя за неаккуратность. А вдруг на шипах яд?! А-а-а-а!!! эллет умрет по своей же глупости! Дура я, дура!!! Как только меня угораздило там сильно порезаться? Ну, Кадия, ну чертова дочь... Всегда найду неприятности себе на... одно место.
   Учитель скосил глаза и увидел, как я, полностью наплевав на безопасность, пытаюсь остановить кровь. Раздался тяжкий вздох, который мой мозг легко перевел в словесное "достала!". Миро одной рукой захватил мое запястье, другой продолжая прижимать к себе. Против я не была. Падать на голые скалы что-то не хотелось. А там, между прочим, острые камни. Сомневаюсь, что мой окровавленный трупик заставит Учителя с той наступающей армией остановиться и задуматься: "Оно того стоит? Драться?"
   Миро покосился алым глазом и поднес мою бедную окровавленную руку к своим губам, за которыми показались ну о-очень недобрые зубки. Я уже говорила, что вампиры могут удавиться от зависти? Повторяю еще раз. Для достоверности. А то потом будут говорить, мол, я не предупреждала и т.д. и т.п. Та-а-акс... Меня собираются кушать? Ведь только что, подлюга, целую клоунаду развел на тему: "Почему ты мне нужна". Га-а-ад.! Комар переросток!!! Нет, я понимаю порывы природы Учителя. Как-никак Темный Князь сего Мира. Я же, бедная эллет, у него вроде деликатеса. И я, и моя кровь с... телом. Ладно. Готова осознать минутные слабости. Ненавижу их, но прощаю. Что поделать... Так зараза, под громким названием "Князь", еще и к моему запястью присосалась! У-у-у! Вампирюка недоделанный! Зарраззза! Я могу позволить ему секундную слабость, но не ТАКОЕ!
   Я попыталась незаметно вырвать руку из его цепких пальцев. Ага, куда мне! Легче гору с места сдвинуть или докричаться до небес, чем освободить свою многострадальную конечность. Эх, мне на роду написано быть калекой? Что мне с бедной лапкой делать? Плюнуть и посолить, чтобы Учителю больше понравилось? Перестать трепыхаться? Не, попыток не оставлю. Авось, поможет.
   Хм. Что-то не действует. Только собираюсь вырвать руку, как её еще усерднее прижимают и впиваются клыками. Ау! Я хоть и... хе-хе... эллет, но не обязана быть бессмертной! Погибнуть могу! Запоздало в голову постучалась мысль о том, что у Миро в таком состоянии (ноль мозгов, море желания крови) обострились охотничьи инстинкты. А хищники, как правило, не отпускают свою добычу. Если она сопротивляется - они давят еще сильнее. И так, пока жертва не затихнет.
   Но висеть на руках Учителя и терпеливо ждать, когда он в себя придет, я не собираюсь. Надо как-то его пробуждать. Как?.. Я б знала... Хотя... есть один способ... Не, тогда стопудово придется глотать последствия моего плохого поведения. И еще месяца два удирать по всем болотам мира от бушующего Князя. Хммм... Интересно, если я сделаю что-то не то, что будет с... Так. Ладно, согласна на любые условия. Только спасите. Одного взгляда на скалы внизу хватило, чтобы убедить меня, неразумную дочку Матери, в том, что жить прекрасно, а умирать молодой рано.
   Ну и как мне вразумить Миро? Почитать нотации о вреде глотания крови из нестерильных ран? Сомневаюсь, что поможет. А если...
   Кого я обманываю? Существует только один способ заставить Князя нормально взглянуть на вещи. И этот способ мне противен. Нет, не противен. Омерзителен. От одной мысли, что придется сделать, душа заходится в припадке, а здравый смысл машет ручкой из дурдома.
   Ладно, эллет, не раскисать! Тебе еще этих людишек надо проучить. Приперлись тут... ну ничего... мы их быстро спровадим...
   Ой.
   И что это было? Моя плохая половинка? Или... Миро! Зараза! Даже сейчас умудряется портить мне существование! Убью скотину. Рога пообломаю этому оленю недоделанному!
   Острые клыки сильнее впились в кожу. Черт. Почувствовал вкус крови, что ли? Га-а-ад... Упырь незакопанный... Бо-ольно-о...
   Ладно. Времени на раздумья нет. Скоро люди пожалуют и... тогда опьяневший от крови Князь точно всех поубивает. А мне этого не хочется.
   Я свободной рукой (другая уже коченела) дотронулась до щеки Миро, быстро дохнув горячим воздухом в его ухо. Надо оторвать его от моей крови. Надо! Иначе я не выдержу. Учитель-то может сколько угодно крови выхлебать.
   Упрямый баран даже не двинулся (!). Просто оставался парить в воздухе и, прижав мое запястье, лакал кровь. У-у-у!!! Хвостатый...
   Ну ладно. Сам напросился.
   Моя рука скользнула по его жестким волосам, перебираясь на шею, а потом на грудь. Почти моментально я ощутила, как напрягаются мышцы Учителя, а клыки ослабляют нажим. Не отпустил, сволочь. Твою... нелегкую. Ладно... Рука уже осторожно скользнула по спине Миро, обходя острые шипы. Я прижалась к его груди, внешне оставаясь расслабленной. А вот внутри хотелось кричать на весь мир от гнева. Но я ничего не делала, лишь наблюдала за реакцией, которая не заставила себя ждать.
   Клыки скользнули по коже, отпуская рану, которая на глазах заживала. Регенерация, чтоб тебя! Где ж ты раньше была?!
   На меня пристально взглянул Князь. Е-хе... вот теперь знаю, почему многие его боятся. Хотя бы за внешность ипостаси. А уж если крови нахлебается... вообще крышу сносит. А честный люд разбегается на четыре стороны от греха подальше.
   Горящие огнем глаза проникали в самую душу, которая своевременно спряталась за семью печатями. Ярко-красные губы от крови. Моей крови. Непередаваемое ехидство на лице и едва заметные острые клыки. Ах да. Прибавьте к вышеперечисленному еще и расслабленную мощь движений. Примерно так двигается тигр, когда хочет напасть на жертву. Мне не нравилось ощущать себя в роли последней. Кажется, в Князе пробудились не только охотничьи инстинкты...
   Я попала. Крупно.
   Лицо с алыми глазами приблизилось, не переставая быть ехидно-насмешливым.
   Невольно выдохнула, когда обжигающее дыхание коснулось моих щек. Горячо. Слишком. Не стоило так распалять... Миро. Не стоило. Вопрос в том, когда он себя лучше контролировал: когда пил кровь или теперь?.. Судя по пальцам, пробежавшимся по моей спине и затерявшимся в волосах, больше контроля было минуты две назад.
   Миро схватил мой взгляд и не отпускал. Черт... гипнотизер, хренов... Неужели думает, что против меня сработает? Ха-ха. Конечно, я же такая... Ой. Боюсь, действительно гипноз действует. Так, Кадия! Собраться, не раскисать, встать и в бой!!! Не тонуть в огне!!!
   Когда Князь наклонился еще ближе к моему лицу, я (неожиданно для себя тоже) поступила чисто по-женски - тихо ойкнув, отвесила ему звонкую пощечину.
   Алые глаза полыхнули непониманием и раздражением. Правда, на смену этим непонятным эмоциям пришло вполне ожидаемое удивление:
   - За что?! - не видь я говорившего, решила бы, что он невинно оскорблен.
   - За всё! - вместо членораздельно речи раздается какое-то рычание наполовину с шипением.
   Ну вот. Уже свою человеческую сущность теряю. Докатилась... Хотя, не удивительно, с такими-то учителями! Скоро вообще змеюку подколодную напоминать буду...
   - "За всё"? Неужели? И когда я успел тебе так сильно насолить? - с угрозой проговорил Миро.
   "Да ты каждый день мне жизнь отравляешь", - захотелось сказать, но разум благоразумно лишил эмоции права голоса.
   - Поставь меня на землю. Пожалуйста. - Хмуро и старательно чеканя каждое слово.
   - Вниз? - едко поинтересовался Учитель.
   Я скосила глаза на острые и неприветливые камни. Не хочу туда падать. Не хочу...
   - Нет.
   - Тогда куда?
   - Куда вез.
   - Не хочешь видеть битву? - Губы Миро насмешливо дернулись.
   Его крылья зачерпнули воздух, плавно опуская хозяина вниз.
   - Не хочу смотреть, как ты убиваешь людей, - честно призналась я.
   Руки Учителя сильнее сжали мои плечи, заставляя поморщиться. Эй, больно вообще-то! Я тут пока живая! И чего Миро так поступает?.. Волнуется?! Ха-ха-ха! Смешно. Упасите боги, меня от его страха и гнева. Они болезненно противны.
   - Хватит думать, как человек. - Скорее прорычал, чем сказал Князь.
   Не, вы посмотрите на него! Я кто, по его мнению? Зомби, что ли? Я - че-ло-век. И горжусь этим, как бы глупо данное выражение не звучало.
   - Ты снова убьешь?
   На меня посмотрели, как на ненормальную.
   - Конечно.
   - Ты не понял. Ты убьешь всех?
   Еще больше удивления в алых глазах.
   - Ты против? Могу оставить тебе парочку воинов, и расправишься с ними лично.
   Я поморщилась, только представив предлагаемое Миро.
   - Я лучше постою... дальше. От... резни.
   - Да пожалуйста!.. мне не жалко!
   Князь фыркнул и, поставив меня на твердую землю (ура!!!), взмыл в небо, которое стало подозрительно темнеть. Будет дождь. Мне кажется, что погода повторяет настроение Учителя. Вот только... почему он такой... хмурый? И недовольный. Стоило лишь заикнуться о неприязни к... войне, как Миро тут же помрачнел. О, ну конечно! Я же - егоэллет! Эмоции, чувства и порывы Князя должна принимать как свои. Обязана любить кровь, разбитые носы, горы трупов... фу. Я не такая. Все-таки, аисту, который уронил меня по пути к моей мамочке, надо спасибо сказать.
   Я вздохнула и преспокойно уселась на землю, поглядывая на небо.
   Так, Кадия. Все хорошо. Ничего страшного не произойдет. Для тебя. Ты обязана сохранить хладнокровие. Непоколебимость... Надо закрыть глаза. Не хочу слышать битву, крики и стоны умирающих. А как заставить себя отключиться от остального мира? Просто стоит начать передавать Князю Силу. Сейчас уйду в астрал, поставлю сильнейшие магические щиты вокруг Миро. И, не отвлекаясь на внешние раздражители, буду держать их. Всё. Больше ничего не надо. Правда, хладнокровие и рассудительность мне бы не помешали.
   Вокруг резко потемнело. Я стала задыхаться от нехватки воздуха - побочный эффект такой сильной отдачи. Больно. И... страшно. Где-то внутри зародился первобытный страх, интуиция, кричавшая во всю мочь: "Беги!". Но я оставалась на месте, призывала Силу и вкладывала её в Князя. Его - огненного, безумного и жестокого демона - мне удавалось видеть прекрасно. Он сверкал в кромешной тьме, словно Высший Ангел, сошедший в подземелья Тартара, где испокон веков правят Падшие. Но это только видимость. Здесь, в астрале, Миро из-за своей энергии кажется беспокойным огнем. Некоторые считают, что тут можно увидеть душу существа, полностью забывая, астрал преисполнен иллюзиями. А Князи этим усердно пользуются. И... вместо яркого, живого огня душа Учителя (если она есть) скорее напоминает непроницаемый завес мрака.
   Князь на мгновение оглянулся на меня, беспокоясь за свою безопасность. Да держу я щиты! Держу! Вот пристал! Противный...
   Не, когда-нибудь соберусь и умотаю в другой мир. Миро-то не сможет последовать за мной. Он - Князь этого Мира. И в другой смотаться просто так Учитель не имеет права. Хм. Правда, с него станется послать за мной слежку со Жрецами во главе. Они-то ведь не подчинены законам Демиургов.
   В астрале оказалось не очень хорошо. Даже наоборот. Да, я не видела смерть людей, кровь. Но зато явно ощущала эмоции воинов. Их самопожертвование. Благородство. Спокойствие... стойкость веры... И они все умирали. Я чувствовала каждой клеткой своего тела, как воины гибнут. Из-за меня... За меня. Как много-много лет назад. Мне казалось, что те времена давно прошли. Нет. Года могут бежать, люди меняться, но вера смертных не изменяется. Так происходило и в Межрасовом Альянсе. Во главе этой организации стоят люди, поддерживающие мнение о том, что эллет обязана быть свободна. Кстати, кое-где нас чуть ли не за божество принимают! Не, ну не психи, а?
   Люди. Как предсказуемы. Хотя, нет. Меня поражают существа (эльфы, люди, вампиры, гномы), которые состоят в Альянсе и все еще пытаются уберечь эллет от проделок Князей. Меня не уберегли, когда я была ребенком. Решили теперь вырвать из лап "грозного чудовища"? Поздно, друзья. Хотя, если вам это удастся, я лишь благодарна буду.
   "Не отвлекайся! Кади... ты нужна мне вообще-то! Черт! Этот едва не зацепил! Где щиты?! Кадия!!! Куда ты смотришь?!!" - зарычал Миро, неблагородно вклиниваясь в мой мозг.
   Зараза. Уф. На него злиться сил нету. Даже мысленно окатить потоком некрасивых слов не могу. Всю энергию на эту сволочь трачу, а он еще и недоволен! У-у-у! Скотина! "Куда ты смотришь?"! Куда-куда! На любые предметы, только бы с тобой глазами не встречаться!!!
   По каналу связи, сейчас очень хорошо налаженному, на меня дохнуло волной ярости. Злится, сволочь. А я не собираюсь оправдываться!
   Перед глазами что-то мелькнуло.
   Я вскинулась и заметила две пылающие ауры некромантов. Чтоб их...! Магия смерти. Против меня. Каюк. А учитывая, что некроманты не из Альянса (сужу по ауре)... выводы безутешны. Некая зараза послала. Ой. Не любовница ли Князя? Чери? Нет, слишком мудро для её мозгов. Она бы не стала заморачиваться. Притом, что погибни я - умрет и Миро. Щиты в битве необходимы. Останься он без них - даже сущность Князя Мира не поможет.
   Некромант направил на меня какой-то странный посох, завершавшийся чем-то отдаленно похожим на когти дракона. Магия... противоположная мне. Магия... смерти. И самое противное, мне нечем крыть. Драться по законам ведьмаков не умею. Только создавать щиты. И то не себе, а Учителю. Кадия, ты попала. Крупно.
   С посоха сорвался неожиданно яркий шар энергии, направляющийся ко мне. Черт...
   Я замерла, понимая, что убежать от магии в астрале или реале бесполезно. Не повезло мне... Кто нибудь... СПАСИТЕ!!!
   - Миро!!! - завопила я имя Учителя, неожиданно для себя надеясь, что он услышит.
   Даже из астрала вынырнула, дура!!! Все. Теперь точно конец. Миро не услышал...
   Что-то темное и стремительное отбило волну энергии, смяв её, как простой лист бумаги. Некроманта отшвырнуло назад, будто тряпичную куклу.
   Ветер коснулся меня и тут же, подчиняясь хозяину, отступил. О, а вот и долгожданный знакомец. Ну естественно. Кого еще можно ожидать увидеть в землях Учителя?
   - Тебе помочь, красавица?
  
  
   Мироалейн
  
   - Миро!!! - раздалось за моей спиной.
   Я нахмурился. Кадия. Что еще учудила? Пришлось быстренько подключаться к её восприятию. То, что я увидел, взбесило. Какая-то скотина бросила в мою эллет шар магии! Убью. Но прежде...
   Хвост хлестнул по лицу зазевавшегося воина, отбрасывая его к скалам. Черт. Он в доспехах. Что за люди пошли?! Кидаться на бедного, беззащитного Князя, у которого неважная подготовка, при всем вооружении! Нахалы! Скоро у меня хвост весь поломан будет. Завтра точно станет болеть. Неудачно ударил, отступил, напал... Брр... может, попросить... нет, приказать... Чери помассировать болящие мышцы? Конечно, я бы предпочел Кадию, но боюсь, если рискну приказать ей... то наш Мир лишится еще одного Князя. За столько лет я не выучил Кади подчинению. Она осталась такой же своевольной, наглой, беспринципной... Короче, она быстрее меня в морг отправит, нежели помассирует хвост. А Чери... послушная глупая кукла, которая считает себя королевой. Хм... Как раз нужно подкрепиться энергией. Её эмоциями...
   Пока я на предельной скорости расправлялся с противником, крик прервался. Твою...!
   Я посмотрел на вымотанную Кадию. Рядом с ней стоял... мой брат. Аргот! Как ты вовремя! Братишка приветливо кивнул.
    "Осторожно, сзади", - предупредил Аргот.
   Я, не глядя, свернул шею ближайшему воину и остановился, постепенно возвращаясь в свою человеческую ипостась. Армия как-то быстро кончилась. Даже развлечься толком не успел. Жаль. Мне-то казалось, что Альянс стал гораздо сильнее за шесть лет. Ага, мечтай больше, Князь! Похоже, люди не умеют учиться на своих ошибках. Плохо. Для них.
   Кадия, судя по внешнему виду, измотана. Еще бы. Удерживать щиты на такой резне, все равно, что закрывать дверь на щеколду, когда в неё ломится стадо слонов. В общем, бесполезно. Девчонка - интересно, почему я её так называю, она уже давно девушка - устало попыталась сесть на землю, но её придержал Аргот. Кади благодарно на него взглянула и облокотилась. А братишка, не теряя времени даром, обнял мою эллет! Та-а-акс! Это уже наглость... Пусть мы друзья, но отбивать эллет - верх неблагоразумия.
   Я ведь и обидеться могу.
   "Отпусти её", - мой выразительный взгляд на руки Аргота, покоящиеся на плече и талии Кадии.
   "Ты ревнуешь?" - насмешливо поинтересовался Брат, однако конечности не убрал.
   "Она принадлежит мне. И я ею распоряжаюсь".
   "Это тебя и губит..." - мысленно вздохнул Аргот.
   "Что ты имеешь в виду?"
   "Ты не даешь ей свободы..."
   Я не выдержал и фыркнул.
   Кадия недоуменно посмотрела на меня.
   "Свободы? Ты не знаешь, что она вытворяет, когда чувствует, что контроля нет?!"
   "Мироалейн... Ты когда-нибудь изменишься? Кади никогда не пойдет навстречу мраку. Просто удивительно, что я - просто знакомый - это понял, а ты - её Князь - нет", - Аргот проницательно взглянул на меня, надевая на Кадию свой плащ. Почему она не сопротивляется?!!
   Ээээ... ничего не понимаю. Я и Аргот - Князья. Но к нему Кадия относится терпимо, даже хорошо. В то время как я удостаиваюсь лишь ненависти. Где справедливость?! Неужели я настолько плох??? Ну... не скажу, что у меня крылья за спиной выросли и нимб над головой появился, однако... моя личность - не самая худшая в этом Мире.
   И, спорю на что угодно, поступи я как Аргот (плащик накинул на её плечи, за талию обнял), меня в лучшем случае окатят волной удивления. А в худшем... плакал по мне лазарет. И морг.
   "Почему она не сопротивляется?!" - неохотно выкрикнул я.
   Аргот скосил глаза на Кадию, прижавшуюся к нему, и закатил глаза.
   "Ты тупой или притворяешься?" - вопросительно посмотрел на меня Брат.
   "В смысле?"
   Кажется, я действительно тупой, раз не понимаю, какого черта Кадия к Арготу липнет! А я почему по боку?!! Между прочим, Кади - моя эллет. Не чья-то. Моя.
   "Ну, точно тупой... Посмотри на себя и на меня. Я симпатичнее", - хохотнул Аргот, внешне чуть приподняв уголки губ.
   Убью.
   Вроде, мой взгляд говорил за себя.
   "Успокойся, изверг! Причина банальна и страшна", - уныло произнес Братишка, обнимая Кадию уже двумя руками.
   Хе-хе... Щас кое-кто конечностей не досчитается! И одного важного органа! Где садовые ножницы?
   "В чем же?!" - рычу, не в силах скрывать раздражение.
   Аргот молчал. Он улыбнулся Кадии, сказал, что мы пойдем, как только она согреется. эллет послушно кивнула, дуя на свои замерзшие ладошки. Аргот хмыкнул и, насмешливо посмотрев на меня, уткнулся носом в волосы Кадии. Я едва сдержался, чтобы не открыть рот от удивления.
   "Она боится тебя. Меня - нет. Видишь?" - наконец подал голос этот зараза.
   "Почему она меня опасается?"? - убито сказал я.
   "Это у тебя надо спросить!"
   Мы замолчали.
   Почему она меня опасается? Да. Согласен, то, что я делал сегодня, ужасно. Но тут встает другой вопрос. Кто будет жить. Я или они. Как-то легче желать смерти врагам. Притом, я защищал и Кадию тоже. Неблагодарная... Фуф. За что она так со мной? Все еще помнит произошедшее тогда, в эльфийском лесу? Не может быть. Да, воспоминания стереть не удалось, однако... прошло достаточно времени, чтобы... Неужели помнит???
   - Ар, ты пойдешь с нами? - Кадия подняла голову и посмотрела на Брата. - В... Замок.
   Аргот мысленно расхохотался. Надо мной.
   "Только посмей!.." - запоздало крикнул я.
   - Конечно, пойду. Не могу же я тебя, красавица, оставить на растерзание этому... извергу!
   Девчонка заулыбалась. Уткнулась лбом в грудь Аргота и фыркнула.
   - Знаю я тебя! Проводить - проводишь, а потом слиняешь. Когда же нужно спасти меня от... эээ... изверга, тебя рядом нет! - возмутилась Кадия.
   Эй! А я вообще-то тут стою! Я вам не мешаю?!
   - Дела, знаешь ли! Но сегодня не сбегу! Обещаю!
   - Врун!
   - Язва!
   - Тебя аисты уронили пару раз, когда к родителям несли!
   - Но я выжил! А тебя в мутированной капусте нашли!
   Так... это еще что за перепалка на тему: "Откуда берутся дети"? Аргот!
   - Тебе чего-то не нравится? Ща укушу - будешь неделю ходить с отравлением. - Насупилась Кадия.
   - Меня никакие яды не берут, красавица! - добродушно улыбнулся Аргот.
   "Закрывай балаган!" - приказал я голосом недовольного папаши, у которого из-под носа уводят любимое дитё.
   Брат недовольно посмотрел на меня. Потом на Кадию.
   - Эээ... тут кое-кто не хочет, чтобы мы веселились...
   - А не пошел бы он?.. - нагло предложила Кади.
   Что?!! Выпорю!!! Вот только вернемся в Замок - в темницу посажу!
   Аргот попытался скрыть приступы смеха истерическим кашлем. Получалось плохо, но Брат не сдавался.
   - Я вообще не мешаю вам? - смотрю только на Кадию.
   Она ловит мой взгляд и хмурится.
   - Пока ты не начал говорить - всё было супер. - Выдала девчонка.
   - ?!!
   - Что? Разве я не права?!
   - Кадия...
   - Что!? Задолбали меня! То сделай, там убей, это принеси! Я собака, что ли?! Заведи себе домашнего любимца! - закипела Кадия.
   Аргот не выдержал и заржал в голос.
   "Боги, я просто обожаю твою малышку!" - всхлипывая, поделился Брат.
   Что-то мне его интонация не нравится!
   "Когти прочь от моего сокровища!"
   "Ревнуешь. Не повезет девчонке. Пока ты будешь страстно желать её - она не сумеет построить личную жизнь. Жестоко".
   "Знаю".
   Аргот покосился на меня и выдал самое гениальное за день:
   - Пошли домой!
   Домой, так домой...
  
  
   - Алейн, доро... - визг этой стервы узнал издалека.
   О, боги... спасите меня. Или... нет, лучше сразу убейте. Только перенеслись! Неужели нельзя было оставить появление Чери на вечер? Каким ветром её занесло сюда? Или она специально караулила у меня в кабинете?
   Увидев Братишку, обнимавшего мою эллет (руки ему все-таки пообрываю), стерва, почему-то до сих пор носящая звание моей любовницы, оскалилась.
   - Ой, господин Аргот, вы не желаете провести время в компании жриц? Они в той комнате... - начала Чери, изредка бросая злобные взгляды на Кадию.
   Эллет упорно молчала, не собираясь препираться с моей... эээ... как это?.. любовницей? Правда я заметил волны злости, исходящие от Кадии. Я учитывая же то, что её эмоции, словно мои... короче, мою девочку я очень хорошо понимал и полностью разделал её мнение, хоть Кадия и не знала об этом. Вот так.
   - Нет, спасибо. Я лучше побуду с Кадианери. - обольстительно улыбнулся Аргот.
   Кадия закатила глаза. Я тоже, только незаметно. Брат в своем репертуаре. Знает, чем задеть Чери. Мне-то из-за звания местного Князя положено быть суровым и холодным, а Аргот может творить что захочет, этим он постоянно и пользовался.
   Чери отошла от Брата и приблизилась ко мне. Не нужно заглядывать в её мысли, чтобы понять, чего она хочет... Эхе... у меня сегодня не то настроение, девочка! Хотя... не мешало бы подкрепиться чужими эмоциями. А то стану слабее. Вон только-только потратил много энергии. Пока менял ипостась, дрался, превращался обратно в человека... брр!.. В сущности, Чери мне сейчас может очень сильно помочь. Её энергетика не так проста. Вот только Чер об этом даже не догадывается... И слава богам. Иначе к одной, вечно бушующей эллет добавится озабоченная Жрица любви в лице Чери... Значит, решено. Сейчас я быстро разберусь с Чери и... Эй!.. Стоп! Куда это пошли Аргот и Кадия?! А я?!!
   "Бра-а-ат!.." - угрожающе протянул я, посылая ему ментальный щелчок.
   "Чего?" - поинтересовался он, даже не останавливаясь.
   Так! Куда лапы протянул?! Потом поговорим насчет этого... Пусть собственную эллет заведет, а мою не трогает!
  
   "Ээээ... видишь ли, мы сейчас будем лишними. Ты разве сам не видишь намерения Чери? Не завидую я тебе, братишка..." - хохотнул Аргот.
   Ах вот как?!
   "Стой!" - обреченно вскрикнул я, когда за ними закрылась дверь.
   Че-е-ерт... Попался, как глупый щенок. В свои же сети...
   - Господин... - полный страсти голос меня полностью добил.
   Спасите меня!!!
   Эта... что ж мне с нею делать? Теперь не удастся быстро уйти. А я хочу увидеть, что творится между Арготом и Кадией. Может, мою эллет там совращают! Кхе-кхе... с каких это пор я стал думать, как папаша, старший брат и любовник в одном лице? Кошмар. Пора завязывать. Что эллет с Князем (то бишь мной) сделала? Капец...
   Нет, ошибся. Кошмар сейчас начнется здесь и сейчас...
   - Алейн!.. Где ты был? - прохладные пальцы скользнули по моей шее.
   - Где обычно, - не собираюсь отчитываться перед кем-то, особенно перед Чери.
   - Вот как?.. Всех убил?
   - Конечно.
   Она хмыкнула, расстегивая мою рубашку. Её пальцы быстро скользнули по коже. Брр... Холодно. Чери всегда такая. Не помню ни одного момента, когда она была бы хоть на градус теплее. Словно ледяная скульптура, пытающаяся казаться страстной... фу. Извращенные фантазии психа.
   - Ты так напряжен... господин, - прошептали её губы, касаясь моего плеча.
   Ну, это, моя дорогая, от того, что ты рядом. А единственный человек, с которым хотелось бы провести сегодняшний вечер - в другой комнате развлекается с Арготом.
   - Вам нужно успокоиться и расслабиться... - руки Чери скользнули вниз, к животу.
   Черт. Вот я попал!..
  
   * * *
  
   Пробуждение было не из самых приятных. Но я настолько привык к такому, что не особо удивился.
   Рядом тихо дышала Чери.
   Я покосился на неё и поморщился. Боги! Кто меня только дернул завести любовницу... Нет, не так... Кто мне предложил именно такую любовницу?! А я, дурак, еще и согласился! Блии-и-ин!.. Аргот, сволочь...
   Не хочу видеть окружающий мир...
   Я закрыл глаза и представил, что рядом не Чери, а Кадия. Как ни удивительно, помогло. Не так противно стало. Вот только вся проблема в том, что эллет в другой комнате. Да и ко мне подойдет только в крайнем случае. Словно я ей что-то плохое сделал! Ну-ну. Я никогда не приставал (само слово вызывает отвращение) к ней, отбивал её потенциальных любовников (прав был Аргот, прав). А сейчас мне как никогда хотелось хотя бы просто обнять Кадию. Только обнять. Неужели так сложно... Черт. Можно, конечно, приказать эллет, но... я не могу. Слишком жестоко будет.
   Хотя... если посмотреть, то... Нет, не могу.
   Кстати, как там Кадия? И Аргот. Вспомнив последнего, я нахмурился. Братишка, черт возьми... Для тебя же будет лучше, если Кади останется такой же невинной, как и была. Иначе... не знаю, что с тобой сделаю.
   Я бесшумно поднялся с кровати, быстро натянул штаны. Проверю-ка... как там... Кадия. Задерживаться у Чери тоже не особо хотелось. Та еще стерва. Думает, что я ничего не знаю о её проделках. Ага, как же. Нашла дурачка! Фигу! Её мысли для меня открытая книга. Хотя копаться в них неприятно. Чери пытается выжить Кадию из Замка. Ну-ну. Пусть попробует. Только, если с моей девочкой что-нибудь случится... Чери может сразу выписывать билет в Аид.
   Замок спал, поглощенный тьмой. Для меня это - дом. Для Агрота - гостиница, куда он иногда приходит, чтобы развлечься и поспать. Для Кадии... Замок никогда не станет истинным домом. Слишком много приютов я сжигал, пока искал её. И вопрос в том, простит ли она мне это.
   Тогда, да теперь тоже, я желал владеть эллет, дающей Князю безграничную силу. Вот только Судьба подложила большую свинью. На месте эллет оказалась девчонка. Простая человеческая девчонка, которую никто и не заподозрил бы в том, что она является Хранительницей Князя. Даже я, честно говоря, удивился, увидев Кадию. Очень поразила её внешность. Согласно легендам, мы должны быть отражениями друг друга. Поэтому не удивительно, у большинства Князей-брюнетов были точно такие же чернявенькие Хранительницы. Похожая на Князя внешность, характер, мысли - вот нормальный тип эллет. А мы с Кадией полные противоположности! Разные не только по внешним признакам, но и внутренним. Меня, к примеру, никогда не грызла совесть. Однако стоило появиться Кадии с её вечным самобичеванием... стоило мне только почувствовать её эмоции и мысли... кхе-кхе... прощай нормальная жизнь!
   Сразу вспомнился наш первый с ней разговор, состоявшийся после той бойни в эльфийском лесу.
  
  
   Стоит, почти не дыша. Меня это сильно раздражает. Неужели, я так плох?!
   - Оставьте нас. - Короткий взгляд в сторону Жрецов, застывших в коленопреклоненной позе.
   Эллет они тоже хотели согнуть передо мной, но пара нецензурных выражений со стороны этой девчонки развеяла все их желания.
   Прохожу к столу, достаю из воздуха бокалы и вино. Медленно наливаю и иду обратно к Кадии. Хм. Надо будет привыкнуть к этому имени...
   - За знакомство. - Протягиваю ей один бокал.
   - Сомневаюсь, что в четырнадцать мне уже нужно начинать спиваться, - отрезала она, злобно смотря мне в глаза.
   Наглая. Мне нравится. Если не будет все время комментировать мои действия - сживемся.
   - Спиваются в одиночестве. Мы же празднуем.
   - Ты празднуешь. У меня траур.
   Хмурюсь. Память легко выдает образ того эльфа. Хм. Темный. Только какой-то странный. Черт с ним. Сомневаюсь, что он выживет после такой резни. А вот волнение Кадии за него меня настораживает. Попросила зачем-то оставить ему жизнь... Будь моя воля...
   - По нему? - леденеет мой голос.
   - По ним, - качает головой Кадия.
   Вот как? Ей были дороги эти людишки? Смешно. Она же эллет! Почему в ней есть жалость? Странно.
   - Пей, - снова протягиваю ей бокал.
   - Нет.
   - Пей. - С нажимом, пристально глядя в глаза.
   - Нет! - Гневно выдыхает.
   Ах так! Девочка, ты меня выводишь... Еще чуть-чуть и сама напросишься на неприятности!
   - Пей, если не хочешь, чтобы я вернулся и добил его.
   В её глазах мелькнул страх. Однако держит себя хорошо. Медленно берет бокал, брезгливо делает глоток. Малышка далеко пойдет (со мной), если перестанет устраивать сцены превосходства.
   Выпила? Вот и славно. Теперь мне будет легче её контролировать. А это уже неплохо.
   - Почему ты сбегала? Было бы намного проще, приди ты сама. Не погибли бы люди... - на самом деле, на сопровождение Кадии мне попросту наплевать. Гораздо важнее она сама.
   - Почему ты сам не пришел? - усмехнулась девчонка.
   Лучшая защита - нападение? Славно. Девочка знает этот урок. Только со мной он не прокатит.
   - А должен был?
   - Возможно.
   - И как ты себе это представляешь? Появляюсь я, окутанный Мраком, и с завываниями заявляю: "Привет, я - твой Князь!"? - Только представлю эту сцену, ржать хочется.
   Ноль реакции со стороны девчонки. Даже не улыбнулась. Осталась такой же мрачной. Хе... шутка проскочила мимо цели. Ну да ладно... Блин, я ж еще не знаю, что она чувствует... плохо. Очень плохо. Но ненадолго.
   - Мне все равно.
   - Э, нет, - грожу ей пальцем, на который она презрительно смотрит. - От того, как хорошо мы сработаемся, зависят жизни людей. И, думаю, ты давно поняла, что без меня ты не сможешь существовать.
   - Неужели? - её приподнятые брови говорят за себя.
   Так ей почти ничего не говорили о её сущности? Глупцы. Наивные идиоты.
   - Ты не зна-а-аешь?.. - это я, типа, удивляюсь.
   - Хватит.
   Девчонка отворачивается, но я её легко возвращаю в нормальное состояние. Ко мне лицом. Её лицо так и пышет гневом. Не надо читать мысли, чтобы понять, кого она проклинает в данный момент. Маленькая девчонка... из которой вырастет кое-что удивительное. Поживем, посмотрим...
   - Что тебе от меня надо? - её голос неожиданно оказывается обессиленным.
   Сдается? Нет, так дело не пойдет. Мне нужно, чтобы она сражалась. Пыталась оттолкнуть мрак. Хочу почувствовать её упрямство и, в конце концов, горечь, когда девчонка поймет, что бороться с Тьмой (и мной тоже) бесполезно. Кадия должна бороться. Иначе неинтересно будет... в будущем. Когда стану вспоминать, через что мне пришлось пройти, чтобы...
   - А ты не знаешь? - приближаюсь.
   - Нет, - остается на месте.
   Смелая. Обычно все хотя бы шаг назад делают.
   - Тебе объяснить?
   - Было бы неплохо.
   - Мне нужна ты! - развожу руками, словно сообщая известную всем истину.
   - А если я не хочу?..
   Задумчиво на неё смотрю. Вот теперь не знаю, радоваться или расстраиваться мне. Мы с Арготом думали, что попадется какой-то младенец, которого необходимо оберегать, обучать говорить и сказки на ночь читать. А тут - язвительная девчонка, от которой надо всех спасать, а то ведь палец отгрызет! Мда. Попал я. Ненавижу подростковые закидоны, а у девчонки как раз такой период. Блин. Вот попал! А где она будет спать? Детская (хе-хе) еще не доделана (убью Жрецов!). В моей комнате? На моей кровати? Бросаю взгляд на Кадию. Возможно, только мне придется поискать другое место для сна. Она ведь ни за что рядом лежать не будет. О, женщины!..
   - А тебя кто-то спросит?
   Она обиженно отводит взгляд. Достал я её, что ли? Вроде даже не начинал...
   Эээ... как там можно связать свои эмоции с мыслями эллет? Черт, плохо помню заклятье... А! Вот оно, родненькое! Вспомнил. Правда, для этого нужно... надеюсь, меня девчонка не убьет ненароком, подключившись к Силе.
   - Astenca le ruenne keyt ne grua! Bell frae la krua!.. - тихо произнес я, приближаясь к Кадии.
   Она что-то ощутила, но не двигается. Жертвенность? Волнуется за людей... Ничего. Мы это ненужное чувство вырвем с корнем.
   Я схватил её за плечи и быстро накрыл губами её губы, втягивая в себя часть духа Кадии. Раньше я уже делал подобное, впитывая в себя энергию существа, однако настолько странного чувства никогда не было. Приятно и одновременно необычайно грустно. А где-то на глубине есть неглубокая прожилка из гнева и ненависти.
   Черт, я же её эмоции чувствую!
   Так-так... значит, грусть. А еще гнев и ненависть. Последнее-то за что?! А, ну да. Я же её по всему миру гонял. Не надо было убегать! Сама виновата! Так бы люди остались живы. О, она еще и за человечество волнуется? Хм... Теперь ясно, чем можно девчонку подгонять. "Если бы ты не убегала - люди остались живы". Вот. Пусть помучается! Эх, разве я не садист?..
   Только человек с извращенной фантазией мог принять содеянное мною за поцелуй. Когда я прикасался к губам Кадии, то не хотел ровным счетом ничего, кроме, естественно, объединения наших мыслей и эмоций. Но стоило ощутить её сознание... Невыносимо. Ей невыносимо больно и страшно. Вот это мне не нравится. Я никогда не хотел причинить ей боль. Я хотел лишь помочь. Себе тоже, само собой. Однако я даже не предполагал, что девчонке может быть настолько больно.
   Я неосознанно обнял её, не отрывая губ.
   Успокоить... понять... заставить поверить в себя. Если она теперь тоже может ощущать мои эмоции, то поймет...
   Неожиданно зарождающееся спокойствие взорвала яркая вспышка гнева. Я ощутил весомый удар на ментальном уровне. Не очень приятно, должен признать... Словно по мозгам со всей дури долбанули чем-то увесистым.
   Кадия отшатнулась от меня, смотря глазами дикой кошки. Ну, той, которая гуляет сама по себе и в руки к Князю не пойдет.
   - Доволен? Ты получил, что хотел? Чувствуешь мои эмоции? - звенящим от злости голосом произносит она.
   О, а девчонка не так проста! Какие-то знания маги успели вложить в её золотую головку.
   - Естественно... - Я хотел добавить "малышка", но, взглянув на неё, передумал. Убьет еще.
   - Не надейся, ты никогда не увидишь там что-то кроме ненависти.
  
  
   Я вздохнул. Мда. Ну и времена были.
   Кадия меня люто ненавидела, я пытался восстановить нейтралитет. Аргот ей почему-то сразу понравился. Да, Брат тоже весьма неплохо отнесся к Кади, порой даже прикрывая её проделки от меня. Не, ну не наглец, а?!
   Изменилось ли что-либо сейчас?
   Не знаю.
   Эмоции Кадии стали сдержаннее, а мысли - осторожнее. Кажется, она каким-то немыслимым образом смогла закрыть часть своей души от меня. Странно. Не думал, что такое возможно.
   Осталось лишь мое отношение к ней. Хотя, нет. Оно тоже изменилось. Кардинально. Помнится я её убить хотел (не вру), когда она задумала спасти тройку воинов из Альянса, загулявших на мою территорию. О её намерениях я узнал, стоило лишь Кадии о них подумать. Воинов уничтожили мои Жрецы, а с Кади пришлось серьезно говорить. Я наорал на неё, она на меня. Покрушили мебель, она разбила весь фарфор и хрусталь, который был в наличии. Я же изменил планировку Замка, уничтожив парочку несущих стен, в результате чего Южный Зал безвозвратно исчез.
   Я отворил дверь в комнату эллет и осторожно заглянул внутрь.
   Аргот уже ушел (для него же лучше!). На полу в художественном беспорядке разбросаны вещи, книги по магической защите. Опа! И против чтения мыслей? Та-а-ак! Может, из-за этого не всегда удается посмотреть, о чем думает Кади? Гррр... Магичка, блин! Где эта девчонка?! Сколько раз обещал выпороть? Щас устрою экзекуцию!
   Я скользнул взглядом по помещению и замер в нелепой позе (в руке шар Тьмы, на лице - полное отсутствие разума).
   Кадия спала.
   Чудно.
   Почему она спит?!!
   Эээ... вообще-то ночь.
   А-а-а!..
   Тьфу! Что за балаган в моих мыслях?!
   Эллет поморщилась и перевернулась на другой бок. Я опасливо приблизился.
   Все же во сне она напоминает мне Высших. Такая же светленькая, невинная и добрая. Будь ситуация другая, немедленно бы повесил то существо, которое сделало именно её Хранительницей. Но так как от жизни Кади зависит и мое существование... придется подождать с разбирательствами.
   Милая девочка. Которая, к сожалению, по моей вине прошла суровый путь. Она была невинным ребенком. Я же сделал её мрачным воином. Суровым, холодным, язвительным. Возможно, не появись я в жизни Кадии, она бы стала чудесной женой какого-нибудь Ирима, чуть позже матерью многочисленных таких же славных детей. Но теперь... увы. Теперь она моя. А я не собираюсь разбрасываться своими вещ... кхе... тем, что принадлежит мне.
   Я присел возле кровати и провел рукой по её волосам, щеке.
   Кадия улыбнулась во сне и, потянувшись, довольно уткнулась в мой рукав.
   Мне захотелось заржать. Ну вот. А если рассказать ей потом, что сейчас произошло, ни в какую не поверит и будет уличать меня во лжи. Глупенькая...
   Я покачал головой и коснулся губами её лба.
   Пусть спит. Завтра будет сложный день.
  
  
   Сазериаэль
  
  
   - Ваше Высочество!
   - Хватит, Саз, мы не на приеме, - поморщился Ал, откладывая в сторону новый клинок, специально привезенный из ближайшей темноэльфийской кузницы.
   - Ну я вижу! - фыркнул я, спокойно усаживаясь в кресло.
   Ал передернул плечами и предложил вина. Я отказался. Сегодня мне понадобится свежая и здоровая голова. Да и завтра. Честно говоря, в последнее время пришлось отказаться от горячительных напитков. Не потому, что не хочу. Даже наоборот, иногда оказывается: эта чудодейственная жидкость может помочь мне забыться. А потерять память и впасть в небытие я желал больше всего. Зачем? Чтобы не знать прошлое, неудачи... которые были тогда, есть и сейчас. Если разобраться, изменился ли я как-то за прошедшие пять лет? Нет. Все тот же темный эльф...
   Готов поспорить: Она изменилась сильно...
   - Когда они отправили войска? - голос Короля раздавался, словно через подушку.
   Черт... задумался. Опять. Когда же кончится?!
   - Пять часов назад. - Я недовольно потер переносицу. - Забрали почти все новое оружие и умотали...
   Алтариаэл покосился на меня, ожидая дальнейших объяснений.
   Фигу! Я сам не знаю, как себя чувствует этот отряд. Человеческий. Говоря по правде, я на семьдесят процентов уверен, что люди уже мертвы. За пять лет, которые прошли со дня резни, устроенной "величайшим" Князем, мне удалось побывать во многих Королевствах. И... честно, люди оказались самыми хилыми существами. Хотя им удавалось иногда сильно удивлять своих противников. Этого, полагаю, не отнять у рода человеческого. Создали же они Межрасовый Альянс. В который, между прочим, входят и темные эльфы.
   - Они не выжили... - печально выдохнул Ал, отворачиваясь к окну.
   Я даже не гадал, какое у Короля выражение лица. Потому что оно полностью повторяло моё. Еще бы. Пять лет мы искали эллет и не находили. За это время я уже успел отчаяться и поверить вновь. Раз за разом я обещал себе, что найду Кади. И все время испытывал огорчение, когда разведка приходила ни с чем. Желание спасти златоволосую девчонку заставило меня вступить в Межрасовый Альянс. Раньше я бы ни за что так не сделал. Однако, времена изменились. Как и я.
   Сейчас же... отряд загублен. Человеческое войско нарвалось на Князя. Не знаю, был ли это тот, с кем против своей воли связана Кади... не знаю... Но, как бы там не было, одного Князя мы все-таки нашли.
   - Еще одна операция провалена, - поджал губы Ал, с мрачным видом садясь в кресло. - Людей в последнее время стали преследовать неудачи. Это плохо. Или же... они подобрались очень близко к Замкам. Возможно, им удалось разворошить осиное гнездо. Значит... Князья где-то рядом. Саз! Нужно будет выслать людям небольшой отряд хорошо обученных воинов. Самых лучших.
   - Как ты думаешь, в Замке может оказаться... - я запнулся и замолчал.
   Ал проницательно взглянул на меня.
   - Продолжаешь верить?.. А если она изменилась до неузнаваемости? Стала гораздо... хуже. Влияние Князя, как-никак. Помнишь, я старательно тебя тыкал носом в одну потрепанную книгу. Так вот, если не помнишь, там говорится: "Эллет и Князь связаны. Они - половинки единого сильного организма. Даже если сначала эллет была полностью противоположна Князю, то со временем она становится частью его души. Такой же темной, злой и жестокой".
   Я откинулся назад и скрестил руки на груди. Хорошо, что Алтариаэл не полез ко мне в мозги. А то бы узнал о себе много интересного! Такого сурового пятиэтажного мата он в жизни не услышит. Все же путешествие по человеческим землям пошло на пользу моему словарному запасу. И пусть Король возмущается! Кадия - моя больная тема. И Ал это чудесно знает.
   - Ты хочешь, чтобы я перестал верить и искать? - мой голос стал напоминать негромкое рычание.
   - Я лишь пытаюсь образумить тебя. Мне будет больно видеть, если ты, найдя свою... человечку, увидишь, насколько она изменилась. Ты должен быть готов к тому, что она больше не та девчонка, которую ты знал... - Ал немного помолчал и добавил, - и влюбился.
   Я дернул бровью, сохраняя на лице маску спокойствия.
   - Тебя это так волнует? Только не говори, что еще ни один эльф - темный эльф! - не влюблялся в человечек. Подобные истории, а так же их агукающие подтверждения гуляют по всему Лесу.
   - Вот именно. "Агукающие". Полукровки. А их презирают не только у нас, но и у людей. А мы потом еще удивляемся, какого черта в мире стало так много суицида! А армия нежити получает неплохое пополнение... Тьфу! Саз! Я вообще не о том! И, если на то пошло, твоя "маленькая девочка" - не человек, а эллет, что гораздо хуже!
   Король помотал головой и подул на челку.
   - Ладно. Что с тобой говорить... упрямый! Потом страдать будешь. Как хочешь. Я предупредил тебя...
   Я хмыкнул и встал.
   - Могу идти или нотации еще не закончены?
   - Иди, - пожал плечами Ал. - Кстати, ты куда?
   - Домой. Надо с матерью поговорить. Да и с отцом тоже. Иначе они меня коллективно убьют. - Я не удержался и кашлянул, сдерживая смех.
   - Я не об этом. Куда ты направишься? В Альянс? В столицу Тиронтии? - прищурился Король.
   - А ты угадай! Твои слова о чистоте крови меня вразумили. У меня интересный путь намечается!
   - Саз!.. - страдальчески протянул Правитель. - Или ты мне выкладываешь или...
   - Ну, я не через спальни твоих фавориток пойду. Хотя... Пока. - Я махнув ручкой, исчез за дверьми.
   В кабинете короля послышалось грохотание. Кажется, Алтариаэл раздолбал какую-то вазу. И, думаю, он хотел попасть в меня.
   За что, интересно? Я же такой невинный, как светлый эльф!
  
  
  
   =3=
  
   Кадарианерия
  
  
   Повторение - мать учения, верно?
   Ну так я снова попыталась сбежать.
   На самом деле это было очень легко. Стражу я давно научилась обходить, Жрецам попросту "отвела" глаза. Да, довольно опасное препятствие имелось в лице Чери, однако она только двумя руками "за" будет, если я смоюсь куда-нибудь подальше и лет сто не буду возвращаться.
   Мне пришлось попыхтеть, пробираясь в Сокровищницу Князя, где он хранил самые ценные артефакты. Все дело в том, что там находится одно ооочень хорошенькое колечко... которое скрывает хозяина от всевидящего взгляда Жрецов. Как раз оно мне и нужно!
   Повезло. Миро куда-то смотался. Иначе мой маленький побег провалился бы. Правда, я смываюсь из Замка с поразительной частотой, а Мироалейн, видать, уже привык.
   Я вернулась в свою комнату, прихватив помимо кольца еще и небольшой ножик. Ах, вы бы только его видели! Произведение искусства! Черная рукоять, широкое закругленное лезвие в виде месяца. По поверхности клинка пробегали различные руны, изгоняющие демонов. Вау. С таким ножичком можно против нечисти идти! Интересно, что такое оружие забыло в сокровищнице Князя? Как-никак, Миро - демон, Темный. И его можно убить подобным кинжальчиком. Но для этого надо быть очень сильным воином. Честно говоря, ни одно создание (в твердом уме и здравой памяти) не пойдет против Князя. Не важно какого. Просто у них было в запасе несколько тысяч лет для того, чтобы стать великолепными бойцами.
   Так, ладно. Щас начну вспоминать прошлое и погружаться в меланхолию. А это очень плохо. Я ж вроде сбежать пытаюсь! Надо быть начеку.
   Хм.
   Где же у меня тут валялась книга по магическим печатям? О, вот она, под томиком "Ментальной защиты", переплет которой был исполосован чьими-то когтями. Гррр, кажется, знаю, кто бесится, что я стала изучать ментальную защиту. Мир-р-р-ро!.. Ну попадись! Не знаю, какую подлость ему приготовлю! Физическое вредительство отпадает - на Князях, словно на собаках, все быстро заживает. Регенерация у них высокая, блин. Какая хорошая месть пропала... Значит, остается только моральный пинок по самолюбию Миро. Хе-хе... Хана тебе, друг мой ситный!.. Вполне вероятно придется подключить Аргота (видела-видела, какое лицо было у Мироалейна, когда Ар меня обнимал!). Вот только придется взять с него клятву, а то с этого трепла станется выболтать все мои планы.
   Черт, опять зашла не в ту степь. Мне же драпать надо!
   Ага, вот и печать.
   Минут десять пришлось повозиться, выводя знаки на полу. А к основной руне необходимо добавить уйму других - чтобы Жрецов облапошить. Получилось не очень красиво, но правильно. Здесь спешить нельзя. Напутаю, и меня выкинет из телепортационного заклятья где-нибудь на болоте.
   Я отряхнула руки, взглянула на себя в зеркало и судорожно вздохнула. Блииин... одежда в стирку... Подол платья полностью испачкала. Э, куда я положила любименький боевой костюмчик? Надеюсь, его никто не выбросил. Иначе в Замке великого Князя не станет еще одной торжественной Залы (первые две все еще восстанавливаются после нашей с Миро ссоры).
   Быстро облачившись в костюм и повертевшись перед зеркалом, мое величество успокоилось. А всего лишь темно-зеленые бриджи, высокие сапоги, белоснежная блузка и коричневый корсет. Все путем. Теперь я похожа на обычную девчонку, помешанную на охоте и... эээ... драках. Девушки в основном носили платья, почти полностью закрывавшее тело. А штаны как таковые могли появиться на ведьме (у них странный вкус), воительнице (что ни говори, а сражаться юбка мешает) и орчанке. Я с большим удовольствием причислила себя ко второму варианту. Итак... легенда на сегодня... Ммм...
   Наемница. Убивающая нечисть (вот и кинжальчик понадобится!) и не чурающаяся магических штучек. Жаль, что ко мне в таком виде вряд ли кто из представителей сильного пола подойдет. Я вот не знаю, радоваться или горевать от этого. Хм, скорее радоваться. Во-первых, даже пьяные мужики побоятся связываться с наемницей. Во-вторых, раз меня не будут пытаться соблазнить, то мальчики в радиусе триста метров окажутся живы после появления Миро. Гаденыш меня все равно выследит, знаю. У него специфическое отношение ко всем особям мужского пола, которые находятся на расстоянии в три шага от моей драгоценной персоны. Обычно кончается все дракой.
   Мда...
   Я засунула кинжал в голенище сапога и спокойно заплела волосы в сложную косу. Спешить пока некуда - заклинание подготавливается. Эхе... Хочу куда-нибудь... Вот только куда? Ммм. А! Есть одно замечательное место! Правда, я там уже была, да и Миро тоже. Но, как говорят, все надежно скрытое находится у тебя под носом. Может и с Князем такой трюк сработает? Эх. Если бы так!.. Хотя, в сущности, что я теряю? Миро все равно найдет меня, если захочет. Блин. Как же это иногда достает. А если я захочу на свидание с кем-нибудь пойти? Так нет, Князь припрется и испортит удовольствие! Знаем, было такое уже. Кажется, именно после этого в руины обратилась первая торжественная Зала.
   Руна тускло полыхнула голубым светом.
   Уря!
   Свобода!
   Прощай, Замок! Я тебя люблю, но меня раздражает твой Хозяин. Так что извиняй!
   Едва моя нога ступила на мерцающую руну, как отовсюду полился яркий свет, стены комнаты поплыли, растворяясь. Правда, перед тем, как закрыть глаза, мне показалось, что в дверях стояла довольная Чери. Гррр... Ладно, фиг с ней! Не время... не место...
   На нос капнула одинокая капля дождя.
   Я разлепила веки и угрюмо посмотрела на черно-серое небо. Да щас не просто дождь будет, а ураган! Уф. Хорошо бы поискать таверну, куда я собственно и хотела попасть. Не хочу мокнуть посреди... эээ... поля? Убью составителя книги рун. Сволочь, писал ведь, что заклятье точно зашвыривает! А меня чуть ли не на двести метров отнесло в сторону! Хотя, может, я что-то намудрила с печатью. Или Замок исказил чары...
   Еще одна капля мазнула по щеке, а через секунду её плохому примеру последовали остальные.
   Блииин... Что ж мне так не везет?!..
   Я с мрачной решимостью двинулась в сторону таверны, окруженной огнем из различных фонарей. Земля напиталась водой и превратилась в отвратительное грязное месиво, которое стало моментально прилипать к моим сапожкам. Черт, я же их не отчищу... С другой стороны, магию никто не отменял.
   В таверне оказалось гораздо многолюднее и шумнее, чем я предполагала.
   У дальнего угла, где уютно расположился менестрель, танцевали женщины, явно легкого поведения. Хозяин таверны радостно лыбился, подливал своим посетителям пива и вина (странно, почему пахнет самогоном?), за что срывал громадные деньги. Почти все мужики, которые были в таверне, столпились около танцовщиц. Это меня несравненно обрадовало. Значит, ко мне не пристанут. Правда, увидев меня, навстречу качнулся какой-то пьяненький молодой солдат. Я одарила его самым мрачным взглядом, на мгновение позволяя на глубине зрачка появиться огню. Солдатик удивленно икнул, дернулся вперед, явно намереваясь продолжить задуманное (камикадзе?). Слава богам, вовремя остановили его друзья по службе. Оттащили в сторону и стали что-то яростно втолковывать, изредка косясь на меня. Ого, мальчики поняли, что я - эллет. Интересно, у меня данная информация на лбу написана, что ли?
   Еще один заинтересованный взгляд достался от хозяина таверны.
   Опа! Не вспомнил? Не может быть! Я ему тогда всю таверну разрушила! Невозможно забыть ТАКОЕ! Ну я ща ему освежу память...
   Я подарила ему коронную обезоруживающую улыбку, на мгновение представ неким ангелом, не способным обидеть даже муху.
   Хозяин таверны побледнел.
   Ага, не все потеряно!
   - Опять?.. - различила я его страдальческий шепот.
   Еще одна улыбка с моей стороны. На сей раз ехидная.
   Я обежала глазами помещение, заметив в тени, около лестницы, небольшой закуток, который частично заняли какие-то подозрительные типы. А! Тоже наемники? Славно. По моим губам скользнула усмешка. Мальчики, мое величество идет к вам! Подойдя, я беспардонно заняла глубокое кресло и закинула ноги на табурет. Сказать, что наемники были удивлены, значит не сказать ничего.
   Наконец, один из них вроде как отмерз и немного офигевающе заметил:
   - Ты ошиблась, верно? Девочка...
   - Ну что вы дяденьки! Я тут у вас посижу, попью и посплю немного. Вы ведь НЕ ПРОТИВ? - произнесла я с страшным лицом.
   И у кого только научилась людей пугать? А, да. Миро. Ну спасибо!..
   - Не трогай её, Шед. Она - Эллет. - строго обрубил другой наемник. Хм. А лицо показать? Ой! Я забыла сказать: все наемники были в плащах, занавесив головы капюшонами. Ну ваще... Я фигею... - А ты, малышка, можешь остаться здесь...
   Я буркнула что-то, отдаленно напоминающее "спасибо".
   - Только странно, что эллет вышла из-под защиты своего Князя. Слышал, что у вас незавидная роль. Значит... ты решила убежать, девонька?
   А голос-то завораживающий! Только на меня не действует. Пока. Впрочем, в словах наемника (судя по всему, главаря), есть доля правды. Я не хочу возвращаться в Замок. И все тут. Не хочу быть простой вещью, которую никогда не отпустят от себя. Я хочу быть... человеком. Да, глупое желание. Что поделать! Родилась я такая...
   - Зачем вам это знать? - мой голос напоминал лед.
   - Чтобы понять, во что вмешиваемся.
   - Ни во что. Вас это не коснется.
   - Ты не боишься, что твой Князь может прийти? - неожиданно спросил главарь наемников.
   Я передернула плечами. Неожиданно прибежал пофигизм и надежно устроился в моей головке.
   - Плевать. Не боюсь.
   Глаза закрылись сами собой. Устала я. Телепортация отнимает много сил...
   Словно через подушку раздавался голос менестреля (если он продолжит выть, я его убью!). На меня же, словно из Пустоты, нахлынули воспоминания.
  
   ...Черная огромная пантера, чей мех приятно ласкает пальцы... Величественный лес вокруг. Едва уловимое ощущение опасности. Очаровывающий мужской голос... Острые эльфийские уши, постоянно забавляющие меня... Длинные шелковистые волосы, гораздо светлее моих... Теплые руки, знакомый запах, дающий чувство защиты... Серебристые глаза, пленяющие своей непоколебимостью...
  
   ...Нет. Даже спустя много лет я не забыла.
   Пусть меня заставили оставить Его. Но забыть я не смогу.
   Проклятье или Дар?
   Не знаю... Но каждый дань я молюсь, чтобы Он жил...
  
  
   Мироалейн
  
  
   - Ты знаешь, что я могу сделать, если не получу желаемого. И представляешь, кто именно пострадает. Не так ли, Элеонора?
   - У нас нет времени, средств! Чего тебе надо?! Я не могу заставить Совет Десяти отдать мне во владение Санверский Архив! Эти стариканы слишком умны...
   - Мне плевать, как ты добьешься разрешения. Это твои проблемы. Что же ты пасуешь? Не так давно обещала без проблем завладеть Главным Архивом Альянса. Врала, значит... - Я угрюмо скрестил руки на груди, позволяя губам сложиться в едкую усмешку.
   Элеонора принялась мерить шагами комнату.
   Да, выдержки у неё нет совсем. Не умеет скрывать свои чувства. Это плохо. Для неё. Элеонора - одна из пятнадцати Наследников трона Санверии. И раз она выставляет свои эмоции на всеобщее обозрение, то никогда не сядет в желанное резное кресло. Даже уничтожь она с моей помощью остальных претендентов на престол, максимум будет править недели три. А потом "дражайшую королеву" свергнет Сенат или народное восстание.
   Зря я, конечно, пошел на сделку с "её будущим величеством". Что ни говори, а заносчивости и высокомерия принцесске не занимать. Эльфийка - этим все сказано. А сенверские - наиболее холодные и безразличные из всей расы. Родную семью они с готовностью могут уничтожить, только бы в руки попала желаемая власть.
   Санверия... цветущая страна, жители которой внушают отвращение всем без исключения народам.
   Всего в нашем мире около десяти королевств, плюс две республики и одна (зато какая!) империя. Люди отхавали себе много плодородных земель, имеющих выход к большим морям или океанам. Что ж, человечество уже никого не удивляет. Как всегда практично поступают и грызутся меж собой за территорию. Помню, лет двести назад Полис и Заверра грызлись за выход к Туманному Морю, попутно собираясь отобрать у противника часть земель. По-моему, дурацкая и глупая затея. В общем, война двух королевств длилась бы еще вечность, но... тормозом послужил мой зануда-братишка, которого я теперь очень редко вижу. Ему попросту стало скучно, и... он решил немного побуянить... кхе-кхе... позабавившись с высокопоставленными особами королевских домов именно воюющих стран. Все бы ничего, только на последнем свидании пошло что-то не так, в покои вломились придворные маги и увидели замечательную картину. Братишка, почти совративший принцесску, быстренько ретировался. А королевства, сговорившись, плюнули на не поделенные земли и объединились против Князей, вступив в Межрасовый Альянс.
   Мне человеческие королевства не очень нравятся. Полис, Тиронтия (о, этот кошмар, из которого поперла идея о Альянсе!), Заверра, Чиориан (эти вообще в республику переделались!). Куда ни посмотришь, одни и те же рожи... А человеческие девчонки... Правда, темперамента им не занимать. Не то что холодные эльфийки или готически-сдержанные вампирши, угрюмые гномихи, беспечно-веселые дриады.
   Мда... без улыбки не вспомнишь те времена, когда я мотался по странам, ища развлечение на ночь. Молод я был, глуп, что поделать. Князь, почувствовавший свою силу, вспыльчивый, резкий и постоянно недовольный. Эх... золотые времена... Хотя, по словам Аргота, я таким же остался. Ну-ну...
   - Я не могу пойти против Совета... - прошипела Элеонора.
   - Сможешь. Если захочешь, - грубо оборвал её я.
   - У меня нет...
   - Хватит придуриваться, дорогая. Я прекрасно знаю, какие у тебя возможности и способности... И не тверди мне о неподкупности Сената! У каждого из "старичков" есть огромное состояние, которое не на налоги и подаяния честных граждан, отгрохано. Тебе чудесно известно, как их подкупить. Или сместить. В конце концов, устрой переворот! Или наследница трона уже не может себе это позволить? - во мне медленно, но неотвратимо начинала закипать злость.
   Элеонора с шипением отвернулась к окну.
   Фух. Будь у неё меньше чувств - вышла бы вполне нормальная баба. Длинные, почти белые волосы, хрупкая фигурка, серебристые глаза и чудный голос. При первом знакомстве, никто и не предположит: за этой шкурой скрывается опасная и нервозная натура. А со стороны Элеонора похожа на искусно вылепленную статую богини. Правда, только на первый взгляд. Сейчас же... я перед собой вижу лишь разгневанную фурию, бесящуюся от мысли, что не все собираются выполнять её пожелания. Уж извини, милая, жизнь жестока. Или ты её бабахнешь по голове или она тебя. Без вариантов.
   - Если они узнают, что я собираюсь сделать... - пробормотала Элеонора, поворачиваясь ко мне.
   Опять эту песенку завела... Задолбала. Не буду я поддержку оказывать! Да, мне нужен Архив Альянса. Но... без свидетелей. Эльфийка же может запороть все дело, если продолжит строить из себя "бедную девочку".
   - Я же сказал, нет, - голос опасно понизился, чудом останавливая рвущуюся наружу ярость.
   - Зачем я тебе, Князь?! Если ты такой могущественный, то все сумеешь сам! Валяй! - взорвалась Элеонора.
   Перед моими глазами потемнело, а рука, резко дернувшись вперед, схватила эльфийку за горло. Надо же... всего лишь одно усилие, и эта надоедливая проблема уберется с моего пути. Навсегда. Как интересно... Вот только тогда мой план потерпит крах... Черт...
   - Думай, что говоррришь... И запомни, не мне, а тебе нужна моя помощь. Я всегда могу найти другого человека, который чудесно исполнит приказания, не выпендрррриваясь... Ты - пешка в моей игррре. Ине порррти её в самом начале... - рычание все-таки стало проявляться в словах.
   "Два" мне по контролю эмоций.
   - Послал бы тогда свою эллет! Она же будет под защитой Альянса, сможет спокойно разгуливать, где ей вздумается... - сверкнула глазами Элеонора.
   Хм. А подобная идея мне в голову не приходила... Странно... Может, правда, дать Кади задание, отпустить в Санверию, покопаться в Архиве и найти для меня необходимую информацию? Заодно девчонка увидит республику светлых эльфов (и навсегда расхочет туда возвращаться), погуляет на природе, осмотрит достопримечательности. Короче, экскурсия в столицу. Разместят её в шикарных апартаментах (об этом позаботится Элеонора). В случае чего (или просто так) я смогу навестить Кади и выслушать тираду ругательств. Она же познакомится с новыми людьми...
   "Заведет парочку любовников, которые толпами попрут, едва узнают, что она эллет. А потом и возвращаться передумает", - ехидно продолжил внутренний голос.
   А вот это плохо. Открою страшную тайну: я - собственник и не потерплю конкурента на горизонте. Если таковой жив, то лишь потому, что с ним я разберусь позднее.
   Ладно, если Элеонора действительно ничего не сможет сделать, подключу Кадию. Но буду наблюдать за каждым её шагом! Пусть только попробует воспротивиться (что она собственно и сделает).
   Так, пора в Замок. Наверное, Кади уже проснулась, а вся прислуга (и духи и нежить) с ужасом в пустых глазницах прячется по подвалам. У моей девочки весьма специфическое отношение к... подчиненным. Не любит их и все тут. Винить Кади, естественно, нельзя, однако... кому нужны пугливые слуги? Еще немного и Жрецы станут шарахаться каждой тени. Хотя, это вряд ли (угу, я это думал три года назад, только про подчиненных). Вообще капец будет, если Кади станет Черных Псов приручать. Эти чудики, искусственно выращенные Жрецами, на собаку мало смахивают. Внешне Черный Пес - это помесь голема, дриады, эльфийской гончей и еще какого-то зверья из Преисподней. Видок еще тот, даже у меня невольно мурашки по спине бегают. Зато они чудесные "искалки". Существо по его магии где угодно найдут. Собственно, именно с помощью Черных Псов я и нашел Кадию.
   Я отпустил эльфийку. Угрозами ничего не добиться (почти), а вот сделка...
   - Делай то, что ты делаешь. И не беспокой меня по пустякам. Запомни, даже если ты не сможешь заполучить в свои владения Архив... твоя помощь пригодится мне. Все ясно, Элеонора?..
   - Да. - Она отошла подальше, чтобы не рисковать своей жизнью.
   - Мне пора уходить. До встречи... - Я попытался изобразить улыбку, но, очевидно, вышел оскал, потому что эльфийка посерела. И это с их-то природной бледностью!
   Фу, как неприятно. Все боятся или презирают (иногда и первое и второе сразу). Какая обыденность. Какая скука... Чем бы заняться?.. Хм...
   - Так что? Притащишь сюда свою драгоценную? - подала голос осмелевшая Элеонора.
   Я замер, так и не открыв двери. Захотелось опять выпить хоть каплю энергии эльфийки, но неожиданно навалилась жутчайшая усталость. Врать отчего-то не хотелось. Да и зачем? Все равно Элеонора не поймет. И не расскажет, даже если захочет. Что вы хотите, сила Князя велика! Даже я провожу со своими людьми (и нелюдями) определенные ритуалы, после которых никто не отличается особой болтливостью.
   - Так ты пошлешь на задание свою эллет? Да, Мироалейн? Ты прикажешь ей пробраться в Архив?
   По моим губам скользнула усмешка. Глупая эльфийка...
   - Боюсь, что Кадии ничего нельзя приказывать. Последний раз, когда я хотел, чтобы она просто убралась в своей комнате, не стало Восточной части Подземелий. Их до сих пор отстроить не могут. Магия Кади слишком сильна, а планировка Замка пошла к чертям. С тех пор я стараюсь не приказывать Кадии. Это опасно для здоровья.
   - Только не говори, что у вас нечто большее, чем просто работа! - рассмеялась Элеонора, усаживаясь в кресло и сверкая оттуда серебристыми глазами.
   - Она особенная. Её Сила... позволяет мне оставаться собой. Настоящим Князем. И... как ни странно, обычным человеком. Мы связаны. Я - это часть её. Она - часть меня. Тебе не понять, Элеонора. Это гораздо глубже суждений Альянса и древнее всей магии в данном мире. - В груди странным образом потеплело, нестерпимо захотелось увидеть мою эллет. Пусть она снова ругается и бесится. Зато - рядом. Со мной. В безопасности. Там, где я могу её защитить.
   - Ты любишь её? - нахмурилась эльфийка.
   - Нет.
   Слова вырвались прежде, чем я понял, о чем речь. Ну, зато не создал опасность для Кадии. Ведь, если враги прознают насколько важна Кади... её жизнь будет в опасности. Большой.
   И все же вопрос Элеоноры поставил меня в затруднение. Люблю ли я Кадию? Хм... Сложно сказать... Я ценю её, как источник Силы. В каком-то смысле уважаю (хотя иногда хочется утопить Кади, чтобы больше не возникала!). Ну... еще мне нравится, что рядом с ней я чувствую тепло. Она, хоть и неосознанно, дарит мне жизнь. Делает меня более восприимчивым, похожим на смертных (с их эмоциями, мыслями и прочими вытекающими). Для остальных Князей это, возможно, идиотизм, но я-то, вечный экспериментатор!.. Может быть, когда-нибудь эллет будет дарить тепло только мне. Я всячески способствую исполнению моего грандиозного (бу-га-га! Смех за кадром!) плана. Правда, порой делаю только хуже и раздражаю без того злую на меня Кади.
   Да и что я вообще могу сказать о любви?!.. Люди считают, что этим чудным чувством заправляет семейка Астарты. Угу, как же. После того, как увидишь их в полном сборе, начинаешь сильно сомневаться в правильной религии у смертных. И кстати... Вы когда-нибудь лицезрели могущественного Князя, размышляющего: любит иль нет? Во-во! Никогда не увидите! Только у меня, кажется, подобные мыслишки заскакивают в черепушку.
   В сущности, раньше я бы сказал, что любовь связана с этой богиней... Астартой... Мммм... Эх, Храмы у неё супер. И Жрицы тоже ничего. Все, как на подбор! При нашествии оголодавших по женским ласкам Князей чуть ли не сами волокут мужика в койку. Сначала это бесконечно радует (в свое время я наведывался в гости к Астарте чуть ли не каждый день), потом приедается (зашел, а там одни и те же рожи), наскучивает (естественно, Жрицы только об одном мечтают - как можно больше Князей затащить в постель).
   Нет, то чувство, которое я испытывал, находясь в компании слуг Астарты или в увеселительном доме, вовсе не похоже на испытываемое к Кадии. Совсем. Раньше меня не интересовала личность женщины, отношения длились максимум неделю, после чего я попросту исчезал. И везде чувствовал одно и тоже. Преданность, страсть, желание, поклонение... Но все изменилось с приходом моей эллет. Не кто-то, а именно она вызвала странное томление в груди. Её живость, спокойствие (иногда перерастающее в хладнокровие), непримиримость и непокорность свели меня с ума. В кои-то веки появилось разнообразие.
   Помню, спустя четыре года, когда Аргот выслушивал мои жалобы о Кади, приправленные нотками самодовольства, Братец высказал одну нехилую теорию. Мол, эллет, как таковая меня рано или поздно заинтересовала бы, однако первоначальной причиной завоевать Кадию было совсем другое. Просто впервые за долгие годы я встретил человека, нагло смеющегося мне в лицо, бросающего едкие фразы и не задумывающегося о последствиях. Кадия оказалась полной противоположностью всем женщинам, с которыми я встречался. Она не преклонялась. Даже перед другими Князьями. И всячески терроризировала (мягко сказано!) Хозяина (то бишь мою скромную персону) своим поведением. Это, по мнению Аргота, и вызвало в моей голове охотничий инстинкт. Пока не заполучу, не успокоюсь. Однако я все-таки не простой смертный, смаковать время до триумфа умею.
   - Тогда почему о ней печешься? - процедила Элеонора, некстати вырвав меня из глубоких раздумий.
   - Она - мой щит. А на войне, пусть и с этим пресловутым Альянсом, я не хочу оставаться без защиты, но намерен использовать все средства, - холодно обронил я, замораживая эльфийку взглядом.
   Не стоит тебе, дорогая, задавать лишние вопросы! Иначе очень сильно пожалеешь. А если я узнаю, что ты проболталась - устрою самую медленную смерть в истории.
   К черту все!
   Я шагнул в сторону, одновременно уходя в Пустоту, где можно перемещаться гораздо быстрее. Моментально накатила волна отчуждения. Сырая, никем даже до сих пор не тронутая Сила Пустот, стала обвиваться вокруг меня, словно неядовитая змея, собирающаяся задушить жертву. На грудь резко надавили, в ушах зазвенело. Черт, раньше никогда не было подобного... Мрак вокруг меня сомкнулась, решила залезть в голову и тут же испуганно отступила. Объятья, в которые меня заключила Пустота, ослабли, хотя и не исчезли совсем. Признала... Это хорошо. Я уж начинал думать, что недостаточно часто бываю здесь. Не, все-таки Пустота меня запомнила.
   В реальность я вышел расслабленно, словно совершал прогулку по саду, не более. Портал открылся почти на Нижних Ярусах, где располагалось Хранилище. Это я сделал не без умысла. Да, Кадию хочется поскорее увидеть, но болтать с Чери выше моих сил. Ведь пришибить могу ненароком! Хотя может её и стоит закопать на ближайшем погосте. Эта дамочка стала слишком высокого о себе мнения. Делает вид, что она - хозяйка положения (и моего состояния). Слишком уж много на себя берет... И втайне (но я-то знаю, телепатия-мать!) создает грандиозные планы, как бы выйти за меня замуж. Ну всё! Тушите свет. Конечная. Оборзела Чери, что ли? Единственное существо, которое я смогу терпеть рядом на протяжении сотен лет, Кади. Во-первых, потому что она - моя эллет. Во-вторых, Кадия мне попросту нужна.
   От стены отделился дух и, подвывая, направился ко мне.
   - Чего тебе, болезный? - презрительно спросил я.
   Неужто опять Кадия духов до истерики довела? Не девчонка, а ходячее бедствие!
   - Сокровищница, господин...
   Я напрягся. Что случилось? У меня там хорошие защитки стоят, да и артефакты кому попало в руки не дадутся!
   - Пропал перстень Завериала.
   Сначала был ступор ("что за перстень?"), потом узнавание ("это ж...") и паника ("кто посмел украсть?!"). Одновременно сзади подкрался закон подлости и ударил чем-то тяжелым по голове. Таааак... где Кадия?!!
   Не тратя физические силы, я ломанулся в первый попавшийся телепорт. Выбравшись из офигевающей Пустоты (она-то думала, что распрощалась со мной на сегодня!), я недовольно поморщился. Глаза прежде всего скользнули по кровати. Нету. На столе, как обычно навалены книги, горит магический огонь, испачканное платье висит на стуле. Дверцы шкафа открыты и изнутри веет чем-то довольно приятным. Мой взгляд скользнул дальше, пока не наткнулся на выведенную мелом пентаграмму.
   Твою...!
   Гррр... Хорошо, Миро, спокойствие. Нервные клетки не восстанавливаются.
   Вдох-выдох.
   Вдох-выдооох.
   Вдох...
   Опять?! Кадия издевается, что ли?! Ну... погоди...
   ...Выдооох...
   Эта малявка снова сбежала!!!
   Найду - убью.
  
  
   Кадарианерия
  
   Тихое бубнение наемников, обсуждающих новое дело, визг менестреля, которое лишь идиоты могли назвать пением, как ни странно, успокаивали меня. Да, пусть я сейчас нахожусь в таверне, переполненной галдящим народом. Но разве станет сие недоразумение омрачать мой отдых? К тому же, можно просто отключиться. Заснуть и отрешиться от остального мира. И плевать, что уже треть часа пьяные солдаты пытаются совратить какую-то молодую служанку. Ей-то не впервой участвовать в подобных представлениях. Классно, не прочти я её мысли, ни в жизнь бы не догадалась о таком.
   Я снова немного задремала, положив правую руку на бедро, чтобы при случае быстро достать кинжальчик. Нечисти рядом не наблюдалось, зато от назойливых (и пьяных) мальчиков можно отбиться.
   Наемники не обращали на меня внимания (равно как и я на них), никто из пьяных мужиков не приближался (да здравствует убедительный прикид!)... Ску-ко-та. Что ж так плохо?! Я щас дохну от обыденности!!! Мне скучноооо!!! Мда, кажись, я выбрала не тот трактир для веселья... А в прошлый раз все было по-другому. Какая-то гулянка (местные праздновали праздник некоего Итры), перетекла с главной площади во все трактиры и пабы. Шумели они тогда знатно. Меня аж зависть пробрала. Правда, я так "удачно" на спор кидалась файерами, что сшибла только важные колонны, на которых держался второй этаж. Результат: хороший трактир превратился в не менее хорошие развалины. Самое удивительное, что меня почти никто не ругал (видимо, вино и медовуха сыграли свою роль). А потом... приперся Миро и распугал добрых жителей, решивших напоить эллет самогоном.
   Я зевнула и снова попыталась задремать. Напрасно. Под галдеж у меня почти всегда не получается спать. Только если очень-очень сильно устать, то есть вероятность. А так... Нужно будет заказать комнату. Поставить на неё защитку от непредвиденных проникновений. Уж что-что, а написанию рун различных направленностей Миро обучил меня в первую очередь. Да, это довольно трудоемкая работа, однако действенная. Но если хочешь сделать по-настоящему стоящую защиту, лучше способа не найти. Самое главное, не "засветиться" перед взором Жрецов Мироалейна.
   Хлопнула дверь, ветер метнулся ко мне, принеся с собой запах свежей травы. Давно я не чувствовала подобное. Аромат лугов, леса и природы. Кажется, где-то я чувствовала подобный запах. Но когда? Не помню.
   Раздались легкие шаги, почти неслышные человеческому уху. Интересно... только одна раса обладает таким талантом. Эльфы. Однако, что остроухие забыли в примитивной таверне королевства людей? Вполне вероятно, они из альянса. Хотя, могут быть обычными наемниками. Я довольно часто бывала среди смертных и слышала, что Король Тиронтийский набирал к себе на службу существ всех рас.
   - Господарь, поймите, сейчас нет комнат... - залебезил кто-то, судя по голосу - хозяин таверны.
   Черт. Опять он. Видно, мне не дадут поспать. Может. Опять разрушить этот притон?
   - Мне плевать. Найдите места для меня и моих друзей, - его собеседник даже чуть-чуть рычал.
   Я заинтересованно приоткрыла глаза и пробежалась взглядом по помещению. Около хозяина таверны расположились семь высоких фигур с черных плащах с серебряными застежками. Их лица скрывали капюшоны, создающие завесу мрака даже для магического зрения. Я потянула воздух и поморщилась. Да, не ошиблась. Эльфы. Только не знаю пока, темные или светлые. Ну ничего... Кажется, скоро представится возможность разобраться. Мне эльфики не понравились. Уж больно напористые. Вон, один даже к хозяину таверны приблизился. Я почти чувствовала непреодолимое желание эльфа вцепиться в горло человеку.
   - Но я ничего не могу поделать! Сегодня приехало много народу. Все хотят успеть в столицу на праздник. И все таверны переполнены... Вы должны понимать, я ничего не могу поделать... Комнат нет...
   - Так найди... - зашипел эльф, делая шаг вперед.
   - Если никто не съедет, то и свободных мест не будет... Мне жаль... - Мужик сильно перетрусил. Я отчетливо видела страх, расползающийся по его лицу и телу.
   Что-то мелькнуло в воздухе, рука эльфа вцепилась в горло человека, начиная сжимать пальцы. Я даже не заметила движения. Удивительно. Немногие могут обмануть еще и магическое зрение. А этот эльф смог. К тому же, от него не исходило волн ярости или гнева, которые обычно подвигают на подобные действия. Холоден, как лед. Ноль эмоций. Мне даже страшно стало.
   Хозяин таверны захрипел и очень быстро стал синеть. Мда, его задушат. Странно. Уж все люди притихли, глядя на эльфа, а он - хоть бы хны! Одно ясно точно, еще чуть-чуть и придется справлять поминки. Так. Я не для того сюда приперлась. Вот блин. Отдохнуть не дают. Наверное, моя судьба такая.
   Я встала, гибко потянувшись. Тряхнула головой, перекрасив волосы в темный цвет, но кое-где все же оставила светлые прядки. Получилось своеобразное мелирование. Нет, быть в шкуре воительницы-ведьмы мне определенно нравилось. Только становиться обычной наемницей не очень-то хотелось. Миро всегда гнался за мечтой, где я спокойно смотрю на муки людей. Нет. Мне это противно. Не хочу быть злой. Я понимаю, добро должно быть с кулаками, никуда не деться. Но не убивать же... Жизнь - самое ценное, что есть. Так меня обучили еще в детстве. До того, как Миро забрал к себе.
   Кстати, о жизни... Эльф человека явно задушит. Хм. Надо бы помочь...
   Не успела я сделать двух шагов по направлению к эльфикам, как мне путь преградила служанка, вежливо взяв за локоть. Я окатила её презрительно-непонимающим взглядом. Что еще? Потом заплачу за обед!
   - Не ходите туда. Эльфы... высокомерны и сильны. Они вас убьют... - прошептала служанка, сверкая озерами глаз.
   - Мне ничего не будет, - фыркнула я, пытаясь осторожно высвободить руку.
   - Если бы так, госпожа. Пожалуйста, не надо... Эльфы не в первый раз приходят. И каждый раз они используют силу, чтобы занять комнаты. Да еще и не платят...
   Я улыбнулась ей, высвободила руку и пошла дальше. Кто бы мог представить, что эльфы так распустятся! Наверняка, вдали от своих земель, они считают, что законы можно нарушать. Ну, я исправлю их мнение...
   К главному эльфу я приблизилась очень быстро. Быстро полоснула ногтями по его незащищенной руке, сжимавшей горло хозяина таверны. Пальцы разжались, человек рухнул на пол. По запястью эльфа заструились капельки крови. Он медленно повернулся ко мне, скинув капюшон. Хе. Блондин. Длинные светлые волосы до колен. Всегда удивлялась, как эльфы с ними справляются! Я свои-то едва-едва одолеваю, хотя мои волосы не очень длинные, всего лишь до середины спины. Острые уши, приведшие меня в тихий восторг (захотелось подергать); глаза цвета полночного неба, из-за светлых прядей, обрамляющих лицо, казавшиеся еще более темными. Мда. Красавец-эльф. Думаю, не ошибусь, если скажу, что он - Темный.
   - Смертная... - презрительно прошипел эльф.
   - Привет, остроухий! - весело кивнула я, прекрасно осознавая, что оскорбляю.
   В таверне пораженно зашептались, остальные эльфы придвинулись к своему предводителю. Сам главарь пристально смотрел мне в лицо и делал видимые усилия, чтобы не убить одну говорливую особу. В моем лице, естественно.
   - Чего тебе надо?
   - Мира во всем мире, - съехидничала я.
   Эльфы не поняли и подозрительно на меня покосились.
   - Я не собираюсь выслушивать глупую болтовню... - начал Главарь.
   - Тогда закрой рот и молчи. - мои слова заставили эльфа замолчать.
   Его друзья дернулись. Я даже могла ощутить возникшее напряжение, царившее в воздухе. Эльфам - особенно Темным - запрещено убивать. Особенно на людях. И эти милашки подчинялись такому приказу. Едва сдерживаясь. Да, я очень хорошо чувствовала, как им хочется открутить мне голову.
   - Риаэль. У нас есть дела... - шепнули эльфы.
   - Да, - протянул он, со странным выражением глядя на меня. - Но я хочу расслабиться.
   Риаэль приблизился и коснулся пальцами моих волос. У меня сбилось дыхание от напряжения. Приходилось поддерживать морок темных волос, а этот эльф только что дотронулся до иллюзии. Поэтому сохранять облик брюнетки стало раз в двести сложнее. Заррраза!..
   Эльф шагнул вперед, наклонив лицо, словно для поцелуя. Я вспыхнула и, вытащив из ножен кинжал, полоснула им по груди эльфы. Снизу вверх. Примерно так Миро рубил и убивал противника. Однако я не хотела смертей и попридержала силу. Риаэль моментально отшатнулся, его друзья двинулись в мою сторону. Я зашипела и отвела кинжал назад, понимая. Что со всеми не справиться. Их слишком много... Черт. Вот попала!..
   - Ты оскорбила нашего капитана... - прошелестели их голоса. - Наказание: смерть.
   Я нервно сглотнула, пытаясь удержать их всех в поле зрения. Бесполезно. Даже с одним эльфом мне пришлось бы повозиться. А с семью-то... Притом, убивать я их не собиралась. Они же весьма решительно настроены взять мою черепушку в качестве военного трофея.
   Неожиданно меня сзади обхватили в кольцо рук. Когда меня успели обойти?! Хотя эльфы тут. Все семеро. Или их больше?..
   - Вот ты где, дорогая!.. - проговорили прямо над ухом.
   Ммм, а голос-то знакомый... Стоп. Наемники? За моей спиной их Главарь? Фуф. Везет же мне сегодня на всяких шишек местных незаконных администраций. Не поняла, что вякнула, но сказала хорошо. Точнее подумала. Ну да не важно.
   Руки наемника обвились вокруг меня. Сам мужчина дышал мне в голову.
   - Это я, Кион! Ты меня не узнаешь?
   Я заметила, что наемник говорит не столько для меня, сколько для эльфов, подозрительно поглядывающих на нас и вот-вот готовых сорваться с катушек. Бешеные остроухие. Что может быть хуже?
   - Так она твоя? - дернул светлой бровью Риаэль.
   Рана на его груди быстро затягивалась. Сильный. Не знаю, что было бы, пойди я против него в открытом и честном бою. Но, надеюсь, сегодня не придется узнавать, кто из нас лучше дерется. Я жить хочу. Семь матерых эльфов - слишком, даже для меня. Я просто хотела удрать из Замка, пошататься среди смертных. И никак не хотела влипать в неприятности. Хех... Я - бедная, почти беззащитная девушка. Кто б пожалел...
   - Моя, - кивнул наемник, сжимая еще меня крепче и легко целуя в ухо.
   - Укушу... - прошипела я, пряча кинжал в ножны и царапая ногтями запястья Киона.
   Наемник даже не дернулся. Лишь предупреждающе ткнулся носом в мою щеку. На его руках ни капли крови не проступило! Ничего себе... Я чудесно умела обращаться с ногтями и как-то раз вспорола ими горло одной неживой твари. А Кион... Черт. Почему крови нет? Он мертвец, что ли? Нет. Сердце мерно стучит. Тогда... Ни фига не понимаю!..
   - Почему твоя подруга напала на нас? - поинтересовался Риаэль.
   - Ей скучно было. Два дня не дралась. А тут... такое искушение, - насмешливо произнес Кион.
   Эльфы хмыкнули. Мдааа... Быстро же они успокоились. Даже странно.
   Риаэль окинул меня быстрым взглядом и жестом приказал служанкам принести вино.
   - Не слишком ли агрессивная? - проговорил эльф, усаживаясь на стол.
   - И не говори! Не девка - огонь! В постели - то, что знахарь прописал! - сказал наемник.
   Эльфы и он захохотали чисто мужским смехом, я лишь досадно поморщилась. Фу.
   - Соболезную, друг, - заявил Риаэль.
   - Мне завидовать надо, а не соболезновать! - кивнул Кион.
   Я задумалась над идеей опять разрушить это местечко. Задолбали, если честно меня все. Эльфы, наемники, люди... Ща пойду под дождь и поминайте, как знали. Моя рука скользнула вдоль бока, пытаясь найти мешочек с небольшими магическими камешками. Мешок я не нашла, зато ощутила что-то мягкое и гладкое. Шерсть.
   Мимо меня скользнула грациозная пантера, бесшумно ступая на массивных лапах. Её шерсть скользнула по моей руке, и большая кошка скосила на меня свои желтые глазищи. Они почему-то показались мне знакомыми. Хм... Пантера остановилась. Наши взгляды встретились и словно бы не хотели расходиться. Странное чувство. Будто... опять испытанное...
   - Земи... - позвал её Риаэль.
   Пантера неохотно оторвала от меня взгляд и прошла к... хозяину. Эльф ласково потрепал её по голове.
   Я остолбенела. Не может быть... Саз?.. Снова на него посмотрела и мысленно кивнула. Да. Это он.
   Первым, самым безрассудным и яростным желанием было: кинуться ему на шею и расцеловать. Не важно, что подумают остальные. Главное... Саз жив. Здесь. Сейчас. Стоит и не узнает меня. Как мне захотелось кинуться к нему, стереть холодную отчужденность с его лица. Я ведь знаю, что это - лишь маска. Он может быть веселым, добрым. Может. Сейчас в этой таверне, переполненной людьми, я почувствовала, как он одинок. Открытие резануло по мозгам, сделав очень больно. Мне захотелось прикоснуться к Сазу, заставить его улыбнуться. Я хочу, чтобы он смеялся... Желание оказалось сильным. Мое тело даже дернулось вперед. Идти не дал Кион, все еще не размыкающий объятий.
   Именно это меня и отрезвило. Запоздало вспомнилось, кто я теперь. Эллет. Связана с Князем. Если Миро найдет меня (что, уверена, случится очень скоро), то пострадают все вокруг. И меньше всего я хочу, чтобы Князь сделал плохо Сазу. Много лет назад я смогла уговорить Миро не добивать Саза. И Князь отступил. Но сделает ли он то же самое сейчас? Нет, вряд ли. Думаю, для Миро появление Саза будет означать соперничество. А противников Князья всегда уничтожают. У них такая извращенная мораль. Я не хочу смерти Саза. Если Миро заявится... драки не избежать. И кто-то умрет.
   Наверное, мое лицо как-то изменилось, потому что Саз удивленно взглянул на меня.
   - Все в порядке?
   - Да, - Я слабо улыбнулась.
   Не узнал. Но, может, это к лучшему. Я - эллет. И буду ею до конца существования. Лучше будет, если Саз подумает, что Кадия умерла. Исчезла. Он должен жить дальше. А я... не должна быть настолько эгоистичной, чтобы думать только о себе. Вероятно, Саз уже справился с болью от потери (если она была вообще). Я же, вернувшись и снова пропав, только расцарапаю старую рану.
   Как ни странно, меня спас Кион. Он быстро попрощался с эльфами и отвел меня, совершенно обмякшую в его руках, на улицу. Дождь продолжал лить. Только теперь мне стало все равно. Подумаешь... буду мокрой. Высохну...
   - Ты в порядке? - проговорил наемник, поворачивая меня к себе лицом.
   Не знаю, какой был у меня видок, но Кион нахмурился и, скинув плащ, быстро накинул его на мои плечи. Стало намного теплее. А наемнику, скорее всего, наоборот. Но он стоял под проливным дождем и даже не ежился. Просто смотрел. Каштановые волосы Киона намокли и прилипли к лицу и спине. Та же участь постигла черную рубашку. Она теперь плотно прилегала к телу Киона, очень хорошо прорисовывая мельчайшие мускулы. Будь это часа два назад, я бы всерьез задумалась о перспективе свиданий. Не сейчас... Может быть, позже...
   - Ты в порядке? - повторил Кион.
   Вроде бы я кивнула.
   - Твой знакомый? - тихо сказал наемник, кивая в сторону дверей.
   Это он про Саза?
   Снова киваю.
   Кион спокойно улыбнулся и подставил лицо дождю. Он улыбался. Никогда не видела человека, радовавшегося ливню. Надо же...
   За спиной толпились его друзья. Они о чем-то перешептывались. И почему-то казалось, обо мне. Возможно, так и было. Вот любопытные!
   - Как твое имя? - проговорил Кион.
   - Кади...
   - Кади. - кивнул наемник. - Что ты собираешься делать дальше? Убегать от своего Князя?
   - Почему бы нет?
   - Я предлагаю тебе пойти с нами.
   Мое ошеломленное лицо и глухой удивленный кашель позади. Видать, друзья Киона не понимали смысла в предложении. Я тоже. Пришлось пристально посмотреть на наемника, чтобы понять, что он не шутит. Он действительно предлагал мне. Отказаться... я всегда смогу. А вот узнать, чем именно занимаются наемники из этого города, сумею только сейчас. И... я хочу. Надеюсь, это отведет мой след от Саза. Мне... стоит его забыть. Чтобы не причинять боль самой себе...
   Молчание затянулось. Кион дружелюбно смотрел на меня, его товарищи негромко переговаривались, удивляясь, почему я молчу. Мне же хотелось растянуть тишину и шумящий дождь.
   - Согласна.
   Кион довольно улыбнулся, остальные наемники тихо зашумели и шагнули под проливной дождь, направляясь в конюшни.
   - Хорошо, что ты согласилась.
   - Если Ми... - Я задумалась и решила не называть имя, - Князь придет за мной, вам не поздоровится.
   - Мы это прекрасно осознаем.
   Я вздохнула и провела пальцами по плащу. В него, наверное, была вплетена магия, раз он не промокал. И довольно сильная магия, надо признать. Я окинула взглядом совершенно промокшего Киона и дернула ткань. Наемник на меня непонимающе посмотрел.
   - Ты застынешь. Здесь дожди очень холодные, - объяснила я, снимая плащ. - Он твой, а не мой.
   - Но тогда ты тоже промокнешь и заболеешь.
   Я улыбнулась и качнула головой.
   Кион хмыкнул, быстро накинул плащ и, притянув меня, сжал в объятьях.
   - Что ж, я могу согреть нас, - наемник улыбнулся.
   Я непонимающе дернулась, но почти сразу успокоилась, ощутив тепло, исходящее от его тела. Так уютно... Правда, ощущения портит мокрая рубашка... И все равно... Я уткнулась носом в грудь Киона и радостно засопела. Послышался легкий стук копыт, приблизившийся к нам, но мне не хотелось отрываться от тепла.
   - Уже, Кион? - рассмеялись наемники. - Быстро же ты!..
   Кион взлетел в седло и, рванув меня за руку, опустил перед собой. Я заерзала, устраиваясь поудобнее. Кое-как удалось развернуться и положить голову на теплую грудь. Кион запахнул плащ, прикрывая меня. Я довольно зажмурилась. Наемник обхватил меня одной рукой, второй держа поводья.
   - Хватит базарить! Пошли! - раздался его строгий и громогласный голос.
   Наемники заулюлюкали и рванули из поселения.
   Я... сегодня стала одной из них.
  
  
   Сазериаэль
  
   - Господарь, поймите, сейчас нет комнат...
   Я шумно выдохнул. Черт возьми. Устал, как ненормальный, спешу в столицу к Королю, а мне не могут выдать просто комнаты! Что за времена...
   - Мне плевать. Найдите места для меня и моих друзей, - голос полностью отражает мое настроение. Еще немного и будут трупы.
   Позади меня стоят шесть лучших Темных эльфов. Сам Ал их отбирал. Это знатоки своего дела. Такие умрут, то исполнят приказ. Их очень ценили при Темноэльфийском дворе. Посылая их в помощь королю Тиронтии, Алтариаэл всем показывал, что жаждет исполнения истинной цели Альянса. С некоторыми из эльфов я был знаком, но никто из них не был мне другом. Мы - боевые товарищи. Не более. Хотя, кто знает, как все обернется здесь, в мире людей...
   - Но я ничего не могу поделать! Сегодня приехало много народу. Все хотят успеть в столицу на праздник. И все таверны переполнены... Вы должны понимать, я ничего не могу поделать... Комнат нет... - запищал упитанный мужик.
   Как он мне надоел. Я жутко устал, но голову ему все-таки откручу. Ведь, чувствую, что лжет, скотина! У него, наверняка, пять лишних комнат имеется. Чую...
   - Так найди... - прошипел я, делая небольшой шаг вперед.
   - Если никто не съедет, то и свободных мест не будет... Мне жаль...
   Угу. Жаль ему. Как же. Все дело в том, что мы меньше заплатим. Зараза... Комнат жалко!.. У него же наверху - сколько? - шесть комнат пустует. Так нет, ждет, сволочь, богатых гостей. Ну всё... Гррр...
   Моя рука рванулась вперед и вцепилась в горло хозяину таверны. Я позволил капюшону чуть сползти с лица и открыть мои сверкающие глаза. Не сомневаюсь, что там увидел мужик. Боль. Страдания. Смерть. Все это уготовано хозяину таверны, если он продолжит выкаблучиваться.
   Я чуть сжал пальцы, давая понять, что не шучу.
   Вся таверна притихла, глядя на нас. Да, возможно, я напрасно привлек внимание. Но сейчас хлещет дождь. Нормальной гостиницы нигде нет. Если нас из этой выпрут, придется ночевать в конюшне. Сомневаюсь, что моим спутникам такое понравится.
   Сбоку послышалось какое-то движение, а запястье руки, держащей мужика, отозвалось болью. Я мысленно заматерился, послал силу на регенерацию и повернулся к новому противнику. Кто у нас тут такой смелый?.. Нет. Не так. Кто у нас тут настолько глупый, что суется в дела, где замешаны семь эльфов? Я приготовил презрительный взгляд и окатил им своего врага. Правда, внутри меня всё в ступор впало.
   Девчонка.
   Ну, на самом деле, она - девушка. Довольно симпатичная, надо признать. Только, какого лешего, она меня ранила?! И самое интересное, что девчонка не была полукровкой. Обычный человек. Безрассудная. Почти против Темного эльфа может лишь самоубийца.
   - Смертная... - вырвались слова.
   Она кивнула и весело прищурилась:
   - И тебе привет, остроухий!..
   Хм. Девчонка нарочно, что ли? Да, согласен, я её обидел, назвав смертной. Но "остроухий"... это уже, как национальное оскорбление звучит. Я задумчиво глядел в её лицо, пытаясь найти хоть отголосок здравомыслия. Или хотя бы самосохранения. Ведь, еще чуть-чуть и мои боевые товарищи её разорвут на куски. Они-то болезненнее меня реагируют на подобные оскорбления.
   - Чего тебе надо? - сказал я, не понимая, что эта девчонка не уходит. Ждет, пока хозяин таверны за угол заползет? Так я его потом найду все равно.
   - Мира во всем мире.
   Она шутит или серьезно говорит? Хммм... попробуй понять! Да и вообще. Чего это я разговариваю со смерт... людьми? Надо срочно прекращать вести себя культурно. Иначе другие Темные эльфы не поймут. Они и сейчас не врубаются, чего это я спокойно сношу оскорбления.
   - Я не собираюсь выслушивать глупую болтовню...
   - Тогда закрой рот и молчи! - прорычала девчонка.
   У меня чуть глаза на лоб не полезли от такой наглости. Не, как она смеет разговаривать со мной в таком тоне? Я ведь и обидеться могу. Перебью тут все... Ну вообще наглеж... Хех... Хотя, когда тебе хамит такая дамочка, можно попридержать месть. Мда. Все-таки красивая девчонка. Судя по одежде - воин. Но по словам... на ведьму смахивает. Только они могут так обращаться ко всем расам, ни сколько не смущаясь. И еще эти волосы странные... Черные, с белыми, почти серебристыми прядками.
   Однако фигурка у девчонки ничего. С выпуклостями именно там, где надо. Мдяяя... Худющим и плоским эльфийкам до неё далеко. Эх... Так и хочется...
   - Риаэль. У нас есть дела... - оборвали ход моих мыслей эльфы.
   Я вздохнул и покосился на них. Надеюсь, мысли читать не научились. А то бы много чего непотребного увидели. Я ж помечтать люблю... Впрочем... почему бы не воплотить мечту в реальность?
   - Да... - я задумчиво взглянул на девчонку, пытаясь представить её, только с меньшим количеством одежды. - Но я хочу расслабиться...
   Шаг вперед, и протянутая рука уже касается волос это странной девчонки. Приятно. На ощупь, будто шелк. Чем-то напоминает эльфийские волосы. Например, мои. Та же структура... Я еще чуточку двинулся к девчонке, переводя взгляд с её губ на глаза. Там отразилось нечто. Яростное, гневное и одновременно хладнокровное. Стоило мне наклонить голову, чтобы рискнуть поцеловать, как острая боль от живота до основания шеи пронзила меня. Я отшатнулся назад, чувствуя кровь, обагрявшую рубашку. Слава богине, что она темная. Правда, разрез большой. Чуть ли не всё туловище открылось на всеобщее обозрение.
   Мои эльфы двинулись вперед, их руки скользнули в складки плащей, к мечам и саблям. Ранение своего капитана они восприняли, как угрозу всей миссии. Я хотел было отозвать их, перевел взгляд на девчонку и замер от удивления. Она стояла, замерев и отведя руку с кинжалом. В глазах не было страха. Лишь недовольство, капельку гнева и расчета. Девчонка очень достоверно шипела. Ха, интересно, где она научилась?..
   Неожиданно - как видно, не только для меня - её обнял молодой мужчина с чуть вьющимися каштановыми волосами. Я осмотрел его беглым взглядом (плащ, под ним с десяток ножей) и выдал вердикт - наемник. Только что он забыл здесь? Всю подозрительность смыло фразой:
   - Вот ты где, дорогая!..
   Я чуть не расхохотался. Черт. Только что едва не подцепил чью-то бабу. Вот блин...
   - Это я, Кион! Ты меня не узнаешь?
   Девчонка сначала хмурилась, потом изменилась в лице и чуть удивленно косилась на своего парня.
   - Так она твоя? - рискнул высказаться я.
   Кион удостоил меня взглядом. Он продолжил обнимать свою девушку, ни сколько не волнуясь о людях, все еще тихо сидящих за столами. Девчонка тоже взглянула. Только не на лицо, а на царапину. Она удивленно чуть приподняла бровь, но промолчала. Я мысленно усмехнулся. Регенерация у меня высокая. Через пару минут буду, как новенький.
   - Моя, - подтвердил Кион, ласково целуя девчонку.
   Той чего-то не понравилось.
   - Укушу... - зашипела она.
   Ну ясно. У них наверняка разлад был...
   - Почему твоя подруга напала на нас? - мне действительно было интересно.
   - Ей скучно было. Два дня не дралась. А тут... такое искушение, - ответил наемник.
   Я пожал плечами и ощутил, как остальные эльфы заметно расслабились. Значит, эта девчонка - наемница? Вот уж не сказал бы!.. Хрупкая какая-то!.. Впрочем с оружием хорошо справляется. Хм... Я махнул рукой служанкам. Пусть принесут вина.
   - Не слишком ли агрессивная? - выдал я первое, что пришло на ум.
   - И не говори! Не девка - огонь! В постели - то, что знахарь прописал! - не растерялся Кион.
   Мы расхохотались, а девчонка мрачно на нас смотрела. Ей не нравилось. Интересно, что? Наемник сказал правду? Вот как? Тогда действительно жаль, что она с другим. Неудачный сегодня день. Эххе... Хотя я не очень люблю поцарапанную спину. Наверное, радоваться надо. Только мне все равно завидно.
   - Соболезную, друг. - выдавил я.
   - Мне завидовать надо, а не соболезновать! - фыркнул Кион.
   А я что делаю? Завидую...
   Внезапно появилась Земи, привычной ленивой походкой направилась ко мне и замерла около наемников. Пантера стояла и не отрываясь смотрела на девчонку. Я все ждал, пока "милая киса" соизволит подойти, а она все не двигалась. У меня источалось терпение.
   - Земи! - рыкнул я.
   Пантера плавно приблизилась и даже позволила потрепать себя по голове. Удивительно.
   Слава богине, в том нападении много лет назад, Земи выжила. Правда, была изрядно потрепана. Пришлось звать лучших целителей, чтобы вырвать животное из лап смерти.
   Девчонка немигающим взглядом смотрела на нас, почти обвиснув на руках своего парня. Я нахмурился. Не понимаю. Что случилось? Почему такая резкая перемена настроений? Сейчас она смотрит на нас так же, как остальные эльфы пять лет назад. Как на оживших мертвецов.
   - Все в порядке? - поинтересовался я.
   По её губам скользнула едва заметная улыбка.
   - Да.
   Кион как-то быстро с нами распрощался, вывел свою девушку на улицу. За ним последовали и остальные наемники, сидевшие в темном углу.
   Я выдохнул и пригладил пантеру. Она повернула голову и взглянула на меня огромными золотистыми глазами. В них ясно читался упрек. За что? Земи тихо рыкнула и стегнула хвостом по моим ногам. Я снова не понял. Пантера тихо зарычала, видимо досадуя на мою тупость. Она заглянула в мои глаза, устанавливая зрительный контакт. Получилось. Хотя я очень неуютно себя почувствовал. Но когда передо мной встали пронзительно голубые глаза. В лицо дохнуло запахом свежих яблок. На мгновение я замер, не решаясь поверить. Если это...
   Кади.
   Значит, та девчонка... Кадия? Как выросла... моя девочка... Стала по-настоящему взрослой. Как я и предполагал, она очень красивая. И сильная. Морок навела. Или волосы покрасила? А характер не изменился... Все такая же дерзкая...
   Земи задумчиво куснула меня за руку, возвращая к реальности. Не знаю, сколько времени я простоял так, однако мои эльфы уже расположились за столом и пили вино. На меня они смотрели непонимающе.
   Я рванулся на улицу, куда вышли наемник и Кади.
   Дождь не перестал лить. Но вокруг никого не было. Лишь где-то на конце улицы затихал лошадиный галоп.
   Ну, я уже говорил, что сегодня неудачный день?
  
  

Часть вторая

Разбойница

  
   Я слышу смех,
   И моя душа пробудилась.
   Ветер несет листья,
   Куда только пожелает.
   Его напевы зачаровывают мир,
   Наши мысли... И оставляют нас замерзать...
   Within Temptation - "Frozen"
  

=4=

  
   - Ну и?.. Где?
   - Все получилось. Осталось только немного подождать... Результат будет великолепным!
   - Идиот! У нас нет времени, скоро будет Коронация! Ты хочешь, чтобы мой братец забрал Трон?!..
   - Но, господин, еще достаточно дней до Великого Стонхейна...
   - Не мели чушь. Только из-за традиций Коронация происходит в этот праздник. При желании мои любимые братья могут созвать Вековой Совет в любой момент. Звание Великого Князя должно достаться мне. И никому больше. Если братья будут противиться, то погибнут. Следует поторопиться, Лаорк. Не подведи меня на этот раз.
   - Слушаюсь, мой Князь...
   - Приведи ко мне Жюстин. Уж кто-кто, а она-то должна знать о нашей цели...
   - Но господин... Она сейчас в...
   - Привести ко мне её. Живо!
  
  

Кадиадерия

  
   День начинался вяло... Хотелось две вещи: спать и кушать.
   Спина почему-то затекала, хотя ребята пожертвовали чуть ли не все плащи, чтобы мне хорошо лежалось. Хорошие все-таки парни, хотя творят всякие беспорядки. Думаю, одно другому не мешает. Неполный состав наемников наблюдался неподалеку. Тоже дрыхали и... храпели. О, не удивительно, что не могу заснуть. Попробуй привидься какой-нибудь сказочный принц - сновидение мигом отгонят многоголосным слаженным храпом. Помечтать о сладкой жизни, к сожалению, а может быть к счастью, не дают. Даже заснуть не удается. Все овцы, которых нужно считать, сначала образовали негодующее стадо, а потом и вовсе куда-то испарились, не пообещав вернуться.
   Я ворочалась, упрямо пыталась заснуть до тех пор, пока не уловила запах жарившегося мяса. Живот довольно громко заурчал, напоминая о себе. Мол, молодому, растущему организму нужна еда. А то я не знаю... Урчание, полагаю, услышали даже на том конце поляны.
   Наемники (по крайней мере те, кто не спал) подняли головы и недоумевающее взглянули на меня. Что??? Я кушать хочу... Уже два дня нормально не ела. Подумаешь, смотрю на прожаренное, с золотистой корочкой (наверняка без магии не обошлось) мясо с диким огоньком глазах. Инстинкт... гррр...
   - Эм, Кади, ты кушать хочешь? - догадался коротко постриженный светловолосый наемник, стоящий на коленях у костра.
   - Дааа... - раздалось мое шипение, потихоньку перерастающее в рычание.
   Я уже сидела рядом с костром и плотоядно облизывалась. Мясссо!.. Такое сытное, то что нужно для проголодавшегося молодого организма. Блондинчик (как же его имя... Лейнир?) откромсал от общей тушки на вертеле большой кусок и протянул мне.
   На пару минут сытного завтрака все мысли куда-то ускакали, а мозг отключился. Когда я очнулась - ощутила на себе удивленные, ошарашенные взгляды уже проснувшихся наемников. Будто на моем месте оказалась как минимум гарпия. Пришлось осматривать себя на наличие крыльев и клыков. Ни первое, ни второе не нашлось. Ну чего тогда наемники вылупились? Смотрят, словно дочь Богов увидели.
   Лейнир наконец отмер. И расхохотался, паразит.
   - Надо же, мне почему-то казалось, что Князи заботятся о своих эллет. А тут - оголодавший ребенок! Кошмар... Куда только боги смотрят? - прищурившись произнес он.
   - Боги смотрят куда угодно, только не на беспредел, - послышался мягкий, но хорошо поставленный голос Киона.
   Главарь банды (иначе не назовешь) возник неожиданно. За то время - два-три дня - пока я была с наемниками, уже успела привыкнуть к тому, что Кион появляется так же внезапно как и исчезает. Для его соратников это было великолепной особенностью, благодаря которой они успевали стырить уйму ценных вещей из самых охраняемых объектов государств. А для меня, странности кареглазого наемника были еще одной загадкой. Но, думаю, скоро я все разузнаю.
   - Эхей, полегче! Тут и верующие есть, - пробасил сидящий неподалеку Перикл.
   Этот экземпляр мне нравился. Огромный, как гора, сильный, как лютый зверь. Кстати, его имя переводилось как "Медведь". Думаю, его родители правильно назвали сына. Но вместе с недюжинной силой, данный наемник был очень добр к тем, кого считал другом. Мне повезло, потому что когда Перикл узнал обо мне, то пообещал убить любого, кто причинит мне боль. Странно все-таки... Он дал клятву совершенно незнакомому человеку только из-за того, она - Хранительница Князя.
   Странно и... страшно. Очень давно моя Учительница говорила, "пожелай я восстать против Князя, и за мной моментально встанут армии различных существ". Я эллет, это несет определенные обязанности. Но если мне взбредет в голову избавиться от Миро, то одна не останусь.
   Убить Князя... По сути, МОЕГО Князя. Смогла бы я принять такое решение? Уничтожить того, кто был виноват во всех моих бедах, в гибели тысяч невинных существ, которые решили меня освободить... Готова ли я к такому? Встать с колен и поднять на войну миллионы солдат... Возможно? Да. Хочу ли я этого?.. Нет. По крайней мере, не сейчас.
   Будь проклята наша с Миро связь, именно она не дает мне воли. Из-за неё я словно свободная рабыня. Князь никогда не отпустит свою эллет - залог Силы и самое главное, бессмертия. Ну а она осуждена на вечное пленение.
   Я хочу стать по-настоящему свободной. Разорвать связь и исчезнуть, раствориться в многочисленных городах Империй и Королевств...
   - Нам надо собираться, - где-то вдали раздался голос Киона.
   - Чего так рано? Мы думали постоять здесь пару дней. Место хорошее... - недовольно сложил руки на груди Лейнир.
   - За Кади, видимо, послали погоню. Нужно спешить, чтобы успеть в Карлак до заката.
   Светловолосый наемник-маг, чем-то напоминавший молодого выпускника из Академии Полиса (хотя вероятно он им и был), продолжал хмуриться. Он раздраженно потер переносицу, посмотрел на Киона далеким от согласия взглядом. Лейнир по сути был приемником главы этой банды. И поэтому именно с ним советовался Кион по всем вопросам. Однако у них частенько бывали размолвки. Наверное, причиной являлись неодинаковые позиции в жизни. Можно даже сказать, противоречивые. Вот Кион и Лейнир постоянно гавкались. Сейчас, я уверена, светловолосый маг не в восторге от предложения командира продолжать путь. Ну оно понятно: попробуй доберись до одного из самых неприступных городов королевства, когда не пойми почему стали лить долгие осенние дожди, хотя на улице всего лишь начало лета.
   - Кион, мы не успеем при всем желании.
   - Ничего, - фыркнул глава наемников. - Я все предусмотрел. Вот смотри, - он разложил на траве небольшую карту, - около этой деревни есть старый заброшенный замок. Когда-то там проводили эксперименты люди Короля, но теперь он пуст. Однако портал, связывающий замок и ближайший город, еще действует. Нам всего-то нужно добраться до деревни.
   - Всего-то? Здесь чуть меньше дня пути, - Лейнир устало вздохнул.
   Кион сжал губы и неожиданно повернулся ко мне. Совсем рядом блеснули темные бездонные глаза, сосем как у Миро, только более человечнее. За те несколько секунд, что Кион молча смотрел, удалось почувствовать на себе волну чужеродного холода и вслед за ним обжигающего огня. Странно, страшно. Я доверилась наемникам, но стоило ли это делать? Ведь по сути они мне чужие. Гораздо проще было бы остаться с Сазом. У него есть друзья - довольно способные воины. Разве они не могут защитить нас? Но пришлось уйти. От этого сердцу становится легче и тяжелее одновременно. Я могла бы остаться с ним. Но... к сожалению, не в этот раз.
   Страшно, дико... Будь Кион древним богом, легко объясним тогда его темный взгляд. Но наемник таковым не являлся. Насколько я могла судить, он был обычным человеком, пусть и с какими-то непонятными задатками. Такие как Кион не могут противостоять Князю...
   - Кади, как ты думаешь, нам лучше остаться или двинуться дальше?
   Я моргнула, пытаясь отогнать наваждение. Не получилось. Словно во сне удалось произнести:
   - Думаю, нужно идти.
   Кион отодвинулся и победоносно взглянул на своего друга. "Эльф" (так иногда называли Лейнира наемники) недовольно фыркнул. Он шмыгнул носом, огорченно посмотрел на меня, словно из-за меня у него случилось какое-то несчастье. Но... промолчал. Ничего не сказал, хотя мог бы по полной программе отчитать меня по поводу безрассудности. Мы все знали, что дорога до Карлака тяжелая. Чуть ли не на каждом шагу попадаются люди, создающие неприятности. Да подручные Князя притом есть...
   Однако Лейнир не сказал ни слова.
   - Так собирать лагерь или нет??? - проворчал Шед, которому все разборки были по барабану. Он обладал удивительным качеством пофигизма. Главная цель его жизни - стать свободным - давно исполнилась. Теперь Шед жил в свое удовольствие.
   - Собирай. Через полчаса выступаем. Мы должны успеть... - Кион выпрямился и властным взглядом обвел друзей.
   Раздался согласный гул.
   Значит, едем.
   Надо приготовиться, что ли... Хм... таааак... кто утащил мой кусок жареного мяса???
  
  

Сазериаэль

  
   - Сотрудничество означает доверие. По крайней мере, для светлых эльфов. Много тысячелетий назад наша раса была первой у Престола Богов. Мы являлись их любимыми детьми, защищали мир и Мать-Природу... Сейчас, через много веков, многое поменялось, однако наши принципы и законы неизменны. Мы будет продолжать поддерживать баланс в мире, подчиняясь воле богов... Наша цель стоит гораздо выше понимания смертных, а так же предателей Крови...
   Эльф, стоящий на небольшом возвышении, прокашлялся, и заглянул в старательно засыпавший зал. Ох да, светлый совершенно забыл о том, что здесь находятся не только его собратья, обладающие феноменальной способностью сохранять каменные лица, но и простые люди, даже гномы. Последние, между прочим, в восторге от пламенной речи эльфа не были совершенно. Даже наоборот. Гномы очень гордый народец, и слова оратора их очень задели. Полагаю, если светлый эльф сегодня придет не побитым на торжественный обед в честь прибытия Императора Долины Теней, значит, имеет уникальное везение.
   Не понимаю, зачем вообще созвали Совет именно сегодня. Рано утром. Да, мы хотели поговорить насчет бурной деятельности Князей, исчезновений эллет. Однако важнейшие, по моему мнению, темы оказались вытеснены привычными разборками. Санверцы никогда не вызывали подозрений у Альянса, уж слишком они не любили Тьму. Но в последнее время что-то переменилось в правящей верхушке их республики. Дворяне рвутся к власти, их вполне можно понять. И почему-то у меня создается чувство: кто-то могущественный создает в Санверии беспокойства.
   Я недовольно пощипал переносицу, пытаясь отогнать сон. Как же все-таки мне надоели наши светлые собратья, считающие себя чуть ли не богами. Идиоты, честное слово. Не будь проблемы с Князьями, все государства давно бы задались целью поставить на место Санверию. Полагаю, заносчивость светлых эльфов известна многим.
   Черт, как же они мне наскучили...
   В Зале Мира всего лишь двадцать посланников. Но этого количества хватает для того, чтобы полностью заглушить громоподобный звон колокола Храма Мистерий. Боги, почему, когда мы собираемся решить какой-то важный вопрос, начинается балаган? Люди, эльфы, гномы - все хороши. Стоит дать общую цель, а не растрачивать попусту ресурсы.
   Ну зачем нам быть здесь? Следует искать Кади, шарить по местности в поисках убежища Князя. Так нет - мы сидим, как идиоты, ждем, когда заткнутся санверцы, даже не думающие прекращать ораторство. Люди часто не понимают, почему между темными и светлыми эльфами конфликты порой вспыхивают даже чаще, чем с гномами. А все дело в нашей милой кровной связи. Просто мы ненавидим их занудность, а санверцы считают, что Темные выпендриваются. Бред.
   - Когда начался закат золотого тысячелетия и власти богов, мы продолжали оставаться преданными Природе. Как никто другой чувствуем её эмоции, желания. Те существа, которые пытаются делать то же самое - лишь жалкие подобия истинных Детей Богов...
   Алтариаэл, не скрываясь, зевнул, показывая свое отношение к светлым. Готов поспорить, он мог бы дослушать до конца пламенную речь санверцев, но из-за ухудшения положения Вариа-на на границах, этого делать просто не будет. Пока мы тут рассуждаем, от нашего королевства пытаются оторвать кусочек плодородной земли. Естественно, без внимания мы это не оставим. Учитывая тот факт, что за нашими врагами стоят Князи.
   - Уважаемый Доилетсен... - начал сенатор Чиориана.
   Выступающий эльф не обратил на главу государства внимания. Для них люди - низшие существа, нередко ставящиеся рядом с нежитью и вампирами. Ну, гномы, естественно, в этой пирамиде находились неподалеку.
   - Слушай, Дот, - с веселой усмешкой на лице обратился Алтариаэл. Светлый аж покраснел от такой наглости. - Заканчивай свой монолог, он всех порядком задолбал, честно говоря. Какие вы умные, красивые и старательные мы знали раньше. Так что ничего нового ты не преподнес. Даже более того, отвлек от существенной темы, которую мы должны были обсуждать.
   Под конец голос друга стал угрожающе-рычащим. Многие из жителей Вариа-на, особенно дворян, заводят себе домашних питомцев. Обычно это дикие кошки: пантеры, ягуары, рыси, леопарды, даже львы. Ну бывают редкие исключения и кто-то выберет волка, пришелся по душе, что поделать. Так вот, хозяева очень часто перенимают от своих питомцев и плохие и хорошие привычки, а так же черты характера. У моего лучшего друга сейчас заканчивалось терпение. Сложно предсказать, что произойдет, когда Алтариаэл совсем разозлится.
   - Правитель Вариа-на, вы не имеете права оскорблять нашего посла. Светлейший Доилетсен представляет Совет старейшин Санверии. Вы обязаны выслушать его мнение по поводу ситуации, - привстал со своего кресла лорд Этнаоэл, имеющий довольно неплохие склады оружия на востоке их страны.
   - Я просто напоминаю, что мы собрались здесь обсудить один наиважнейший вопрос.
   - А мне кажется, что Вариа-н таким образом пытается оскорбить всех санверцев! - воскликнул молодой советник.
   В ту же минуту в Зале образовался непередаваемый гам, прерываемый гневными выкриками в сторону эльфов. Люди, ставшие довольно привычными к нашим перепалкам, только устало вздохнули; гномы неодобрительно фыркали, дергая свои густые бороды. Эльфы, наверно, забыв о правилах приличия, перешли на оскорбления...
   Как же это порой надоедает. Советы, политика, существа разных рас, вроде бы стоящие за одно дело, но умеющие повздорить из-за чепухи. Иногда кажется, что ничего не получится. Кадию мы не найдем, Князья продолжат тиранию... Напрасная борьба... Да и вообще стоит ли мне быть здесь, в человеческом государстве? Я вполне спокойно сидел бы сейчас в Императорском дворце Вариа-на.
   Нет. Не смог бы. И обещание, данное самому себе, и просто чувства, от которых невозможно отделаться. Да я и не хочу терять их. Только эмоции делают эльфов человечней.
   Я вдохнул напряжение, нарастающее в воздухе, и поморщился. Устал. От всего.
   Но главный вопрос не решен...
   Мне пришлось замереть на месте, хоть жутко захотелось позвать слуг, запрячь карету и уехать в какое-нибудь поместье, где можно спокойно подумать. Сейчас было бы великолепно чуть расслабиться, обмозговать все варианты, где находится Кадия. А так же Князь, что не менее важно. Этого идиота надо уничтожить. Вот только как? Ни я, ни Старейшины города не знали ответа на сей вопрос. Вероятно, найди мы решение, все стало бы намного проще.
   Разгоряченные бессмысленным спором послы даже не заметили слугу, вошедшего в залу. Тот поморщился и громко, моментально перекрывая голоса всех: эльфов, людей, гномов, немногочисленных оборотней, наемников, дриад - проговорил:
   - Прибыли Его Императорское Величество, Правитель Долины Теней, Лауртиин Савардж Гларуа со своей свитой.
   Все как-то затихли.
   Ну в каком-то смысле оно понятно. Долина Теней, занявшая северные земли огромного континента (она была там испокон веков, какое-то время занималась грабежами своих соседей, хоть сейчас все отрицает), являлась сильным противником. Немаленькую роль в этом сыграли её местные жители - вампиры. Хоть им никогда не сравниться по силе с демонами (самый сильный житель Долины бесконечно слабее какого-нибудь хилого товарища из Тартара), однако Силу они имели и нередко пользовались ею. Большой промежуток времени Долина Теней находилась на стороне Князей. Однако со сменой правителя, изменились взгляды на подобное сотрудничество. Теперь в Долине любое сотрудничество с Князьями жестоко карается, а сама Империя вступила в Альянс, чем неприятно удивила своих бывших друзей.
   Молодого (всего-то пятьсот шестьдесят лет от роду) правителя Долины Теней я видел впервые. Знаю, что Алтариаэл нередко ездил в Империю с дипломатическими визитами. Но мне не хотелось участвовать в подобных мероприятиях. Многие эльфийки тайком пытались узнать, как выглядит Лауртиин. Помню, моя двоюродная сестренка очень злилась, когда Алтариаэл отказался брать её с собой в Долину.
   Двери распахнулись, в залу вошел высокий, худой (нет, даже тощий) паренек лет двадцати. Темные, коротко постриженные волосы; высокие скулы; словно в насмешку над всеми суевериями смугловатая кожа; зеленые глаза. Довольно симпатичная внешность, я рад, что на Совете всего одна женщина - Жрица, для которой правитель Долины - всего лишь мальчик. Лауртиин неплохой воин, этого не могу не отметить: черный, плотно прилегающий к телу кожаный доспех, лежащий в ножнах меч, сильно разящий магией. Да и общее впечатление от Императора вампиров оказалось таким: молодой, но довольно смышленый боец, всегда выполняющий свои обещания.
   Его свиту составляли в основном воины с непроницаемыми лицами, исподлобья смотрящие на собрание. Я заметил пару женщин, однако скорее всего это тоже телохранители Императора. Хотя зачем такому бойцу, как Лауртиин, дополнительная охрана я не понимал. Он при желании может на лопатки уложить самого сильного из эльфийских воинов. Вероятно, вся эта свита лишь для отвода глаз.
   - Как вижу, Совет уже начался. Прошу прощения, что опоздал, - раздался в наступившей тишине спокойный голос Императора Долины.
   - Ничего страшного, Ваше Величество. Мы рады, что вы решили посетить нас, - кивнул посол Чиориана.
   Ха. Люди боятся вампиров, только пытаются указать на обратное. Сейчас сказанное - всего лишь необходимое гостеприимство. Я, Алтариаэл и, полагаю, Лауртиин это прекрасно осознаем. Не будь неприятностей с Князьями, Императора Долины никогда не пригласили бы в людские королевства. Впрочем, как и нас. Светлым эльфам, естественно, не запретили бы въезд (очень много торговых связей с ними у людей, терять которые никто не хочет).
   - К сожалению, нам придется перенести Совет на другой день. Мои ученики нашли что-то важное, придется отойти. Мы выберем удобное для всех время и сообщим, когда снова соберемся. - Архимаг Элестор Тиронтийский, склонил голову и исчез в вспышке света.
   Так. Ясно. Значит, сегодня опять все зря.
   Я взглянул на Алтариаэла. Друг устало тер переносицу, хмурясь больше, чем за всю свою жизнь.
   - Потом, так потом. Саз, прогуляйся по городу, может, чего узнаешь. Нам сейчас просто необходима информация. А её нет. К сожалению...
   Поклон, которым в обычных условиях, мы пренебрегали, и я вышел в открытые двери.
   Солнце на миг ослепило глаза.
   Как же я отвык от беспомощности. Но мне сейчас ничего больше не остается. Искать. Бесконечный поиск и надежды, что в конце концов я найду Кади. Я умею ждать. Только бы не опоздать...
  
  

Продолжение следует...


 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"