Боталова Мария: другие произведения.

Академия Невест

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 7.81*25  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Все юные девы мечтают здесь оказаться. Но Академия Невест открывает двери только для тех, у кого есть метка избранницы шиага. Все они невесты, каждая предназначена одному из шиагов - представителей таинственной и могущественной расы теней. Вот только Эвелин не о том мечтала. Уж точно не занять место погибшей невесты. Ну ничего, она готова поспорить с судьбой! Академия Невест еще не видела столь неприлежной студентки. И внезапно вспыхнувшие чувства не должны помешать. Нельзя поддаваться, ведь не все так просто...
    Внимание! На книгу открыта подписка на сайте Lit-Era.


Пролог

   Карета дернулась и внезапно остановилась. Снаружи послышались крики.
   - Эй, куда бежишь? Куда он бежит? Ловите его!
   - А, не уйдешь! Что в сумке?
   - Тащи! Тащи это сюда! - доносилось с разных сторон.
   В душе всколыхнулась тревога. Я не узнаю эти голоса. Это кто-то не из нашего сопровождения.
   Топот, лошадиное ржание, подозрительный треск. Карета дернулась немного вперед, но тут же вновь остановилась.
   Боги, да что происходит?! Неужели... кто-то осмелился напасть?
   Я потянулась к шторе, чтобы отодвинуть ее и выглянуть в окно, но в этот момент дверца кареты распахнулась.
   - О, какая красавица! Иди ко мне! - молодой мужчина с залихватской улыбкой на губах протянул ко мне руки.
   Я призвала магию и запустила в него шаровую молнию. Попала прямо в грудь. Но тут у незнакомца на шее что-то сверкнуло. Зеленоватая вспышка погасила шар.
   - Думаешь, мы не подготовились? Магов тоже порой грабим. Магов - особенно приятно! У них много интересного можно найти.
   Пока мужчина рассказывал, как здорово грабить магов, я размахнулась и врезала ногой ему в челюсть. От этого магическая защита не спасла. Разбойник, а судя по всему, на нас напала одна из разбойничьих шаек, состукал зубами. Голова мотнулась, мужчина чуть не вывалился на улицу, но каким-то чудом все же сумел удержаться за стенки кареты. Я запустила в него несколькими атакующими заклинаниями, которые, впрочем, не причинили никакого вреда и так же, как шаровая молния до этого, были заблокированы защитным амулетом.
   Для придания себе смелости, я завизжала и бросилась на разбойника. План был прост - вытолкнуть его из кареты, выскочить самой, добраться до лошадей и сбежать верхом. Раз уж охрана не справляется, то дела наши плохи.
   Но силы девичьего тела не хватило, чтобы справиться с мужчиной, пусть даже не слишком крупным. Стройный и жилистый, он вовремя перехватил меня за талию и вместе со мной ввалился обратно в карету.
   - Да ладно, малышка, не сопротивляйся. Покажи, что у тебя тут интересного есть...
   Несмотря на мелькнувшую в голове паническую мысль, интересовали его вовсе не мои прелести. Вернее, тоже мои и тоже прелести, но не те, что даны от природы...
   Разбойник выдернул из волос диадему. Больно выдернул, вместе с несколькими волосками, а то и половиной прически! Вскрикнув от боли, с размаху врезала ему по голени. Мужчина взвыл и повалил меня на сиденье.
   - Да тише ты, не брыкайся!
   Я старательно отбивалась, но без магии справиться с ним не могла. Разбойник ловко избавлял меня от украшений. За диадемой, инкрустированной мелкими, но дорогими драгоценными камушками, последовали браслет, золотая цепочка, еще один браслет, пара колец. Ну нет, это же мое любимое, не отдам!
   Я попыталась сдернуть с шеи разбойника защитный амулет. Однако тот вовремя перехватил мою руку. Платье подозрительно затрещало. Разбойник заметил еще одно колечко, ловким движением сорвал его с пальцев. Я изловчилась и снова со всей силы заехала ему ногой по голени.
   Пока мужчина ругался сквозь стиснутые зубы, попыталась выскользнуть из-под него и броситься к выходу из кареты. Мне это даже почти удалось, но в последний момент разбойник все же меня перехватил и дернул на себя, вместе с тем разворачиваясь, чтобы загородить выход собой. Нежная ткань платья подобного обращения не выдержала.
   Рукав попросту оторвался. Взгляд мужчины застыл на обнаженном плече.
   - Я... п-прости-те... - заикаясь, пролепетал он. По симпатичному лицу пошли зеленоватые пятна.
   Я тоже взглянула на плечо. Ах, ну да, правое. То самое, где теперь красуется метка шиага.
   Когда способность шевелиться вернулась к потрясенному разбойнику, он отпрянул от меня.
   - Я... я не знал... простите...
   В голове с бешеной скоростью закрутились мысли.
   Меня везли в Академию Невест. На нас напали разбойники. Судя по всему, разбойники одержали верх. Значит, везти меня больше некому. Это ведь шанс! Шанс сбежать прямо сейчас!
   Разбойник, по-прежнему заторможенный, пятился к выходу из кареты. Но я вдруг поняла, что отпускать его ни в коем случае нельзя. Теперь, когда он знает, что я - невеста шиага, никто из разбойников не причинит мне вреда. Но даже если все равно присвоят себе отобранные украшения - пожалуйста! Я готова заплатить. Готова расстаться даже с любимым колечком!
   Схватив его за грудки, проникновенно заглянула в испуганные глаза и выдохнула:
   - Возьми меня с собой!
   - Э... что?.. - растерянно пробормотал мужчина.
   - Увези меня. Я поеду с тобой. Можешь даже все украшения забрать. Ну, только одно какое-нибудь оставь, а то у меня потом денег на еду не будет. А остальное можешь забрать, только увези меня с собой.
   - Э... н-нет... это н-невозможно, - просипел он. Теперь лицо казалось синеватым. Вкупе с зелеными пятнами выглядело устрашающе. Как будто упырь какой-то, в самом деле.
   Но жажда обрести свободу оказалась сильнее страха. Я вцепилась в мужчину мертвой хваткой.
   - Не бросай меня, пожалуйста! Хотя бы до ближайшей деревни. А лучше подальше, а то легко найдут. Пожалуйста, возьми...
   Однако слова о том, что меня могут найти, похоже, произвели на несчастного разбойника неизгладимое впечатление.
   - Нет, не могу! - как-то нервно воскликнул он.
   Оттолкнув меня, мигом выскочил из кареты.
   - Уходим, быстро!
   - А как же добыча? Мы еще не все перетрясли! - возмутились остальные разбойники.
   - Бросайте! Я сказал - уходим, немедленно!
   Высунувшись из кареты, успела увидеть, как разбойники улепетывают прочь и один за другим скрываются в лесу. Сопровождающие валялись в пыли дороги, но уже потихоньку поднимались на ноги, потирая ушибленные места. В основном - затылки.
   Ну вот, тоже мне разбойники... Могли бы хоть понадежней обезвредить свои жертвы, чем простым ударом по голове.
   Тоскливо оглядев поле боя, со вздохом вернулась в карету. К сожалению, сбежать не получится. Слишком их много. И часть сопровождающих уже пришла в себя. Среди них есть маги. Я не успею скрыться и вместе с тем избавиться от маяка.
   Сейчас окончательно очухаются, и продолжим путь к Академии Невест.
   Для меня это почти приговор. Но только почти.
   Так легко я не сдамся!
  

Глава 1

   - Ну вот и все, леди, - произнес лорд Горанд, наш семейный маг, сняв с меня маячок. Основная причина, из-за которой мне не удалось сбежать по пути к академии. А ведь пыталась! Дважды пыталась.
   В первый раз попалась на досадной мелочи. Во время остановки на обед незаметно вытащила из кареты заранее собранную сумку с самыми важными вещами, сошла с дороги и аккуратно, стараясь сильно не шуметь, двинулась подальше от лагеря. Ведь даже просчитала, что хворост собирать и на реку за водой слуги пошли в другом направлении. Но, как выяснилось, наш семейный маг тоже отлучился. В кустики. На него-то я и наткнулась совершенно случайно. И почему-то он не поверил, что я тоже в кустики по нужде отошла, а сумку взяла так, на всякий случай.
   Все бы ничего, встреть я слугу или кого из охраны, усыпила бы магией. Но тягаться с опытным магом, к сожалению, оказалось бесполезно. Даже с магом, который на ходу натягивал штаны.
   Тогда-то на меня и повесили маячок, чтобы без труда определить местонахождение в случае побега.
   На протяжении второго дня пути я старательно изображала, будто смирилась с необходимостью учиться в академии и даже этому рада, как любая другая невеста шиага. Одновременно с тем аккуратно и незаметно снимала с себя маячок. Хитрое, затейливое заклинание. Как только почувствует, что от него пытаются избавиться - сразу отправит хозяину сигнал. Вот и снимала его ювелирными прикосновениями. Но маг все-таки заметил, укрепил маячок и стал следить за мной еще пристальнее. Так что вторая попытка побега заранее была обречена на провал.
   Ну а разбойников даже вспоминать грустно. Не те нынче разбойники пошли, не те! Читала я романтические книги из нашей библиотеки. Так вот, все разбойники, которые там описывались, были благородны и смелы. Никто из них не боялся похитить приглянувшуюся девушку. Правда, ни одна из героинь не была невестой шиага, так я ведь и не предлагала совсем уж по-настоящему меня похищать - только подвезти чуток, не бросать в лесу.
   - Куда нести вещи? - спросила Энни, собственно, за эти вещи отвечающая. Слуги вместе с тяжелыми сумками сгрудились возле кареты в ожидании указаний.
   Нас встречали. На ступенях замка академии показался мужчина, опрятно, однако весьма просто одетый.
   - Леди Эвелин Айла тар Вивиас?
   - Да, - ответил лорд Горанд, поскольку именно ему в отсутствие отца доверили право представлять меня.
   Мужчина поклонился и с почтением произнес:
   - Я провожу Вас, леди, в Вашу комнату. Следуйте за мной. Ваши слуги тоже могут пройти.
   Мужчина развернулся и скрылся за дверью. Слуги подхватили сумки и тоже двинулись было к входу в академию, но я их остановила:
   - Не стоит. Мне не нужна ваша помощь.
   - Леди? - удивился лорд Горанд.
   - Теперь я невеста шиага, и Вы за меня не отвечаете. Как и слуги не принадлежат мне. Поставьте сумки.
   Слуги растерянно переглянулись.
   - Деточка, зачем Вы так?! - ужаснулась Энни. Впрочем, ее почти все ужасало, я к этому привыкла и реагировать как-то по-особенному уже перестала.
   - Энни, не расстраивайся. Все будет хорошо. Но в помощи я не нуждаюсь.
   - Поставьте сумки, - махнула рукой Энни под укоризненным взглядом лорда Горанда.
   А вот лорд меня в последние дни раздражал очень сильно. Он, конечно, всегда служил нашей семье верой и правдой, но вот это его рвение в наблюдении за мной, пытавшейся сбежать, совсем было ни к чему!
   - Я буду скучать, - разрыдалась Энни, обнимая меня.
   - Не расстраивайся, все будет хорошо...
   - Конечно! Конечно, все у Вас будет хорошо! Вы ведь теперь невеста шиага. Нет ничего почетней. Вы самая счастливая, самая замечательная, - Энни снова разрыдалась, а я чуть зубами не скрипнула.
   Повернувшись к семейному магу, улыбнулась:
   - Вы честно выполняли свой долг. Да воздастся Вам по заслугам.
   Пока лорд Горанд пытался понять, в чем подвох, я произнесла заклинание, одно из простейших бытовых, и подняла в воздух все свои сумки.
   - Прощайте. - С этими словами я поспешила вверх по лестнице к дверям академии, где стоял, дожидаясь меня, провожатый.
   А лорд Горанд насторожился, между прочим, не зря. Раз уж не удалось ни сбежать, ни с маячком самостоятельно разобраться, поскольку следил за мной семейный маг излишне внимательно, я оставила ему на прощание небольшой сюрприз. Как только он сядет в свою карету, заклинание сработает. Лорд лишится роскошных темных волос. Он, конечно же, попытается вырастить их заново, но, как минимум месяц, облысевшая голова не поддастся сторонним магическим воздействиям - могу гарантировать! И развеселую розовую крапинку на сверкающей лысине тоже обещаю.
   Провожатый как-то странно покосился на плывущие по воздуху сумки. Кажется, даже ненадолго застыл.
   - Что-то не так?
   Мужчина моргнул, сфокусировал взгляд на мне и заторможено отозвался:
   - Нет-нет, все в порядке. Следуйте за мной.
   Странно. Что это с ним?
   Впрочем, все мое внимание довольно быстро переключилось на замок. Если снаружи он казался светлым, потому как сложен был из серебристого камня, то изнутри буквально сиял. Сквозь высокие витражные окна свет обильно вливался в просторный, украшенный лепниной и красивыми, изящными статуями холл. Большая часть потолка тоже состояла из стекол. Серебристые стены мягко искрились под солнечными лучами.
   Следуя за провожатым, я с любопытством крутила головой по сторонам. Мы поднялись по лестнице на второй этаж и по длинному коридору направились из центрального крыла замка в левое, вероятно, туда, где находились комнаты невест.
   Здесь было уже не так волшебно, но все равно светло, благодаря тем же серебристым стенам и высоким, почти от пола и до самого потолка стрельчатым окнам. А еще в нишах обнаруживались то вазы с цветами, то любопытные статуэтки, то подсвечники, тоже похожие на произведения искусства.
   - Нравится? - поинтересовался провожатый с улыбкой.
   - Здесь красиво, - отозвалась я нейтрально. Было бы странно говорить, что мне нравится замок, в котором совсем не хотела очутиться.
   По пути нам встретилось еще несколько человек. Все они были одеты точно так же, как мой провожатый - в простые черные камзолы без вышивки и черные штаны. И все тоже как-то странно посматривали на плывущую по воздуху вслед за мной вереницу сумок. Неужели все другие невесты не брали с собой вещи? Или их удивляет что-то другое?
   А может быть, до меня просто никто не отказывался от слуг. Каюсь, поддалась эмоциям. Очень уж хотелось сделать что-нибудь этакое, на зло. Ведь не послушали меня! Умоляла не отдавать в академию.
   Впрочем, я прекрасно понимала, что родители не могли пойти против воли шиагов. Но хоть бы не повторяли так часто, насколько это почетно - стать невестой шиага. Почетно, невероятно, волшебно, "нет девушки счастливее" и все в том же духе. Тьфу, противно!
   Наконец провожатый остановился возле одной из дверей и предложил мне коснуться ладонью третьего камня слева на уровне ручки.
   - Первое прикосновение произведет настройку на Вас. Во все последующие разы открыть дверь сможете только Вы.
   - Спасибо, - вежливо поблагодарила я и последовала указаниям.
   - Это Ваша комната. Осваивайтесь. Через два часа состоится собрание в общем зале. За Вами придут.
   Провожатый удалился. Я же вошла в комнату, с любопытством изучая обстановку.
   Ну, что могу сказать? Просторно, роскошно и, пожалуй, помпезно. Обилие украшений на мебели, лепнины на стенах и декоративных узоров, которые были буквально повсюду, казалось излишним. Но в целом вполне симпатично. Из коридора я попала в гостиную. В гостиной обнаружились еще две двери. Одна вела в купальню, вторая - в спальню. И... с тем, что покои вполне симпатичны, я погорячилась!
   Увиденное в спальне настолько потрясало, что я утратила контроль над заклинанием. Сумки, до сих пор парившие в воздухе, посыпались на пол. Все семь. А я стояла на пороге и не могла поверить своим глазам.
   Розовое безумие... это какое-то розовое безумие...
   Уж не знаю, куда делись уже привычные белые и серебристые цвета, однако спальная комната была выдержана в розовых тонах. От ассоциации с розовым облаком сделалось нехорошо. Воздушные пурпурные портьеры на окнах, нежно-розовый балдахин, розовые рюшечки на розовых подушечках, розовое покрывало, розовое одеяло. Даже игрушечный мишка на кровати - и тот розовый! Светло-розовая мебель, украшенная пурпурными узорами, меня окончательно добила.
   Возникло огромное желание последовать примеру сумок и рухнуть на пол. Лишь с трудом удержалась на ногах - повезло, за косяк вовремя ухватилась. Но смотреть на это розовое безумие было невозможно. Глаза заболели, честное слово! И вообще, кажется, укачало. Резко захлопнув дверь, я с трудом доковыляла до дивана в гостиной и чуть ли не рухнула в объятия серебристых подушек. Серебристых... как хорошо...
   Однако в прострации я пребывала недолго. Из коридора послышался визг. Вскочив на ноги, поспешила к двери. По пути чуть не запнулась о сумку, но в последний момент смогла восстановить равновесие.
   А в коридоре разворачивалось целое представление. Вопила стройная блондинка с точеными чертами лица. Вопила так, будто у сирен научилась. Те, между прочим, своими криками могут убить.
   Перед блондинкой на полу сидела сжавшаяся от страха девушка и дрожащими руками собирала разбросанные по полу вещи обратно в сумку.
   - Ты! Я из-за тебя ноготь сломала!
   Одна за другой открывались двери, девушки с любопытством выглядывали в коридор, а блондинка продолжала вопить, потрясая перед лицом у несчастной рукой, вероятно, со сломанным ногтем.
   - Что мне теперь делать?! Через два часа нас поведут на собрание! А если там будут шиаги?! Если меня увидят с этим ужасным сломанным ногтем и с испорченным маникюром?! Ты мне жизнь сломала! Меня теперь никто не выберет!
   - Прости, я не хотела... - пролепетала девушка.
   - Все из-за тебя! Ты во всем виновата! Во всем! - блондинка перешла на визг.
   - И в плохом урожае в прошлом году - тоже... - хмыкнула одна из девушек, выглянувших на крик.
   Я с изумлением взглянула на нее. Ну надо же, не слышала, чтобы невестой шиага могла стать девушка из северного народа альтарини. Светлая, почти белая кожа холодного оттенка, прозрачно-голубые, как льдинки, глаза и белоснежные волосы. Это точно альтарини, их ни с кем не спутаешь.
   - А как знать, - вперед выступила брюнетка в очень и очень дорогом платье. Даже я надевала подобные наряды только на балы, но никак не в повседневной жизни, хотя наша семья никогда не бедствовала. - Может быть, она и виновата. Плохо пахала, мало поливала, не все сорняки выдернула, - издевательски предположила она, явно намекая на низкое положение несчастной девушки в обществе. - Что ей еще остается? Жалкая замухрышка, ей не привлечь шиагов иначе, кроме как мелким вредительством устраняя конкуренток.
   Блондинка наконец-то замолкла, даже разулыбалась. Явно почувствовала свой маникюр отомщенным.
   Вот ничего не меняется. Что было в магической академии, где я проучилась пять лет и лишь год не доучилась, чтобы закончить ее полностью. То же продолжается здесь. Знатные и богатые издеваются над теми, кто не принадлежит кругу аристократов. В принципе, подобное можно наблюдать где угодно. Даже в своих замках некоторые издеваются над прислугой, но в академиях это чувствуется особенно остро, потому как под одной крышей собираются студенты из разных сословий.
   Хотя считается, будто невесты шиагов воспитываются особенным образом. Где? Пока разницы не вижу.
   Я повела рукой, остатки разбросанной одежды сложились в сумку сами собой. Девушка изумленно ахнула. А зря ее, между прочим, замухрышкой назвали. Красивая. Очень. Шиаги других не выбирают. И как только могут определить по младенцу, к которому приходят, чтобы одарить его магической меткой? Но ведь ни разу не ошиблись! Все невесты - как на подбор.
   Альтарини подошла к продолжавшей сидеть на корточках девушке и помогла ей подняться.
   - Пойдем, не обращай внимания. Ты - невеста шиага. Точно такая же, как они.
   Блондинка с брюнеткой, нашедшие друг друга, возмущенно фыркнули. Мол, как ты посмела сравнить нас с этой!
   На сей ноте представление закончилось.
   Девушки поспешили скрыться в своих комнатах. Я тоже закрыла дверь. Нужно как-то, наверное, подготовиться к обещанному через два часа собранию. А времени осталось даже меньше.
   В первую очередь отправилась в купальню - освежиться после дороги. Негоже представать перед обществом с пылью в волосах. Затем взялась разбирать сумки, по пути выбирая одежду. Стараться сильно не стала. Даже если истеричная блондинка права, и шиаги на самом деле почтят нас своим присутствием уже сегодня, мне разряжаться ни к чему. Может быть, если никому не понравлюсь, меня отпустят с миром.
   Никогда не слышала, чтобы хоть раз за всю историю невеста была отвергнута шиагом. Но ведь до сего дня все невесты мечтали понравиться. А я не хочу. Мне это не нужно. Между прочим, до того, как на мне появилась проклятая метка, имелись планы поинтересней. Замужество в них тоже входило, но не за таинственного представителя неведомой расы, лишь отдаленно родственной людям.
   Вспомнив Райена, тоскливо вздохнула. Так, не время раскисать. Нужно собраться и выбрать какое-нибудь платье!
   По истечении отведенного времени в дверь постучали. Как выяснилось, стучали во все двери по порядку. Девушки выходили в коридор одна за другой, а наш провожатый в единственном числе продвигался вперед. Когда все собрались, нас повели, вероятно, к тому самому залу, где должно состояться общее собрание.
   На выходе из коридора в качестве сопровождающих присоединились еще двое - мужчина и, для разнообразия, женщина. Кстати, в отличие от мужчин, женщина была одета гораздо богаче, если не сказать роскошно. Уверенный, строгий взгляд, которым она окинула вереницу невест, окончательно убедил, что статус у женщины здесь достаточно высок.
   Я с любопытством поглядывала на остальных девушек. Разоделись, разукрасились... кто во что горазд. А горазды они, прямо скажем, не очень. Заметно, что старались. Видимо, впечатлились воплями блондинки о возможном появлении шиагов на этом собрании. Вот и хотели выглядеть как можно лучше. Но хотели - не значит, что у них это получилось. Слуг нам здесь никто не прислал. Справляться пришлось своими силами. А большинство девушек, как оказалось, этому не обучены. Мне-то легче. Я в академии училась, куда слуг с собой тоже не возьмешь. Хочешь или нет, а научишься за собой ухаживать. Но даже мне при подготовке к балу, например, потребуется помощь. Другое дело, что сейчас не старалась выглядеть как-то по-особенному. И все же... все же на их фоне, получается, неплохо смотрюсь.
   Знала бы, что они такие криворучки, вообще не стала бы краситься! А то вдруг и вправду шиаги появятся.
   Нас привели в просторный светлый зал. Посреди обнаружились ряды стульев. В сравнении со всем остальным свободным пространством казалось, будто стулья испуганно теснились друг к другу.
   - Проходите, присаживайтесь, пожалуйста, - произнес провожатый, кивая на стулья.
   Как только девушки расселись, стало ясно, что стульев всего двадцать три - ровно по количеству невест. Впрочем, чему удивляться?
   А перед нами выступила та самая женщина, которая присоединилась к нашей процессии по пути к залу.
   - Приветствую вас, юные невесты шиагов, - она обвела нас строгим взором. - С этого дня вы будете учиться в Академии Невест - самом почетном и единственном в своем роде учебном заведении. Я догадываюсь, что вы сейчас чувствуете. С самого детства вам внушали, что вы особенные. Так и есть. Но вам предстоит работа. Обучение не будет простым. Вы должны освоить традиции шиагов, стать для них идеальными невестами.
   Девушки, кажется, даже дышать перестали, вслушиваясь в речь. Женщина тем временем продолжала:
   - Да, вы все уже избраны. И ни одна не останется без жениха. Стены нашей академии покидают только замужние девушки. Но шиаги еще не выбрали. Они будут наблюдать за вами. И только от вас зависит, насколько сильно и кому из них вы понравитесь. Покажите себя с лучшей стороны. Здесь вы все равны. Вы не в обществе среди простых людей, где перед вами преклонялись. Вы все невесты шиагов. Соперницы. А потому хочу озвучить самое главное наше правило. Никогда и ни при каких обстоятельствах вы не имеете права навредить друг другу. Вы меня поняли?
   Она окинула нас очередным строгим, почти суровым взглядом.
   - А если кто-то все же нарушит это правило? - спросила одна из невест. - Нет, я не собираюсь делать ничего такого. Я в себе уверена. Но другие? Вдруг кто-то все же задумает что-нибудь плохое? Что будет предпринято с вашей стороны?
   - Во-первых, хочу вас заверить, - женщина усмехнулась, - навредить кому-либо ни одна из вас не сможет. Мы будем следить. И сумеем вовремя предотвратить печальные последствия. Но та, которая попытается, будет наказана. Очень строго наказана.
   - Как?
   - Вам лучше не знать, - женщина зловеще улыбнулась. - Да, позвольте представиться. Меня зовут Луиза Вагра тар Грестес. Я буду вашей наставницей. Занятия начинаются с завтрашнего дня. Расписание вам выдаст Лорен, - она кивнула на мужчину со свитками. Тот, отлепившись от стены, направился к нам. - Изучите расписание внимательно и не опаздывайте.
   - А когда мы увидим шиагов? - спросила еще одна девушка. Та самая блондинка, которая ноготь сломала.
   Женщина усмехнулась.
   - Хотела бы сказать, что когда будете готовы. Но, боюсь, остается только надеяться, что через три дня вы действительно будете готовы.
   - Значит, уже через три дня?! - от переизбытка эмоций, она даже подпрыгнула на стуле.
   - Да. Через три дня состоится прием. Вы предстанете перед шиагами, сможете с ними познакомиться. А за эти три дня мы подготовим вас. По крайней мере, научим правилам этикета при общении с шиагами.
   Я тоже решила не отставать от остальных. Видно же, как не нравятся Луизе вопросы. Значит, нужно тоже что-нибудь спросить! Я ведь плохая студентка. Такая невеста, как я, не подходит шиагам.
   Ну, я и спросила:
   - А при общении с ними нужны какие-то особые правила?
   Луиза вздернула бровь. Ответила, не скрывая надменности:
   - Конечно. Шиаги - это другая раса, отличная от нашей. Даже среди людей традиции могут различаться. У тех же альтарини. Верно?
   Альтарини повела плечом, не желая вступать в дискуссию.
   А меня, кажется, уже приняли за не слишком умную девицу? Отлично! Может быть, именно такой линии поведения стоит придерживаться. Туповатая и хамоватая. Стыдно ведь шиагам будет показать!
   - Все подробности о занятиях узнаете завтра, - продолжила Луиза. - Повторяю, не опаздывайте. Также завтра к вам прибудут лучшие портные королевства. К приему вам сошьют новые платья.
   Брюнетка, та которая присоединилась в коридоре к блондине со сломанным ногтем, поинтересовалась:
   - А как насчет слуг? Мы, конечно, можем обходиться без слуг. Но хотелось бы выглядеть подобающим образом, когда предстанем перед шиагами.
   Я с трудом удержалась от смешка. Они могут обходиться без слуг? Правда? Но тогда у меня не будет шансов не привлечь внимание шиагов!
   Луиза кивнула:
   - Постоянных слуг у вас не будет. Но на первое время перед важными мероприятиями к вам будут приходить помощницы.
   - Постойте, только на первое время?
   - Да, на первое время. Забегая вперед, скажу. У шиагов нет женщин-слуг. А мужчин они к своим женам в качестве помощников одеться, накраситься или сделать прическу не подпустят. Вам придется справляться самим. - Луиза улыбнулась: - Мы вас научим.
   Я с любопытством огляделась. Интересно, они знали об этом? Ведь что-то невестам шиагов рассказывали? Но, судя по возмущенно-потрясенным лицам, новость оказалась для девушек весьма неожиданной. И недовольный ропот не поднялся только потому, что никто здесь друг с другом не знаком, а значит, и перешептываться не имеет смысла.
   Хотя для меня тоже известие не слишком приятное. Нет, становиться женой шиага я не собираюсь! И обязательно что-нибудь придумаю, раз уж сбежать по пути к академии не получилось.
   - На сегодня все. Лорен проводит вас в столовую на ужин. Затем возвращайтесь к себе в комнаты. Отдохните хорошенько перед учебой.
   - А как же экскурсия? - спросила еще одна невеста. - Разве нам не покажут, что здесь и как?
   - Например? - заинтересовалась Луиза. - На что бы Вы хотели посмотреть?
   - Ну... может быть, на общую гостиную для отдыха, где мы сможем проводить вечера после занятий.
   Вышивать, музицировать, вести тихие разговоры о погоде... тьфу, о шиагах...
   - Гостиная есть. Но все увидите завтра. Сегодня ваш маршрут состоит из столовой и ваших же комнат. Ах да, чуть не забыла. С одиннадцати вечера вы все обязательно должны уже сидеть по своим комнатам и готовиться ко сну. Чтобы никаких ночных прогулок по коридорам.
   - По ночам на охоту выходят страшные чудовища?
   - Нет. Но для нарушительниц распорядка чудовищем вполне могу стать я, - жестко отрезала Луиза.
   Вот сразу видно, что опыт общения с невестами у нее есть. Знает, когда и как поставить на место.
   - В остальном, - добавила Луиза, - вы просто должны быть леди. Это значит, что никаких спиртных напитков, никакого неподобающего поведения. Но, полагаю, вы получили должное воспитание, а значит, с этим проблем не будет. Приятного вечера. - С этими словами Луиза направилась к выходу из зала.
   А к нам подошел Лорен.
   - Прошу, леди, поднимайтесь. Я провожу вас в столовую.
   Девушки выглядели удивленными и недовольными, но возмущаться не торопились. Молча поднялись и послушно двинулись вслед за нашим провожатым.
   - Как-то неподобающе здесь с леди обращаются. Могли бы и повежливей быть с невестами шиагов, - пробормотала миниатюрная шатенка.
   - Да ты просто в академии не училась ни разу, - фыркнула красавица с длинными огненно-рыжими волосами.
   - Будто ты училась!
   - Насколько я знаю, - заметила симпатичная невысокая брюнетка, - невестам шиагов запрещено учиться в академиях. Поэтому мы все получали домашнее образование.
   Вот как? Любопытная деталь.
   - По-моему, ты что-то путаешь. Не было такого запрета, - возразила рыжая с насмешкой.
   - Как не было?
   - Точно не было, - вступила в разговор еще одна девушка. - Только ж кому эти академии нужны. Все аристократы получают домашнее образование, потому что не подобает аристократам среди всякого сброда учиться. Это вот тех, - она кивнула на трех девушек, державшихся рядом все время пути, - могли и в академию запихнуть.
   Я тоже бросила на них любопытный взгляд. Среди троих обнаружилась недавняя жертва сирены со сломанным ногтем. Похоже, именно эти трое из бедных семей, не относящихся к аристократам. Все знают, что шиагам, в принципе, наплевать на положение будущей невесты в обществе. Но так заведено, если метка шиага появляется у ребенка из бедной семьи, то его забирают на воспитание аристократы. Будущая невеста ни в чем не должна себе отказывать и живет так же, как все аристократы по рождению. Почет и уважение прилагаются.
   Так что девушки выглядели не хуже других. Но что-то в них было такое, что все равно позволяло безошибочно определить - родились они не аристократками. Может быть, здесь дело в благородстве крови, за которым так тщательно следят в знатных и богатых семьях, не знаю.
   Впрочем, ни одна невеста еще ни разу не была отвергнута. Двадцать три невесты и двадцать три шиага, каждый из них выберет себе по одной невесте.
   Хотя очень надеюсь, в этот раз кто-нибудь из них останется ни с чем...
   - Да как же так не было? - все еще не верила невысокая брюнетка. - Мне ведь сказали, что невестам шиагов нельзя в академию!
   - Дорогая, тебе соврали, - усмехнулась рыжая.
   - Что?.. Но... - глаза девушки внезапно наполнились слезами. - Но я так хотела в академию. А родители сказали, что мне запрещено, потому что я невеста шиагов. Родители сказали, что таковы правила... И я не смела спорить, но... я ведь так хотела в академию!
   - Родители просто понимали, насколько у тебя дурной вкус, - сказала ярая противница академий. - Не хотели, чтобы их дочка позорилась. Между прочим, правильно сделали, что не пустили.
   - Но я... я... - девушка разрыдалась и убежала... Да не знаю куда, просто свернула в боковой коридор и, рыдая, скрылась за поворотом.
   - Эй, Лорен! Лорен, у нас тут проблема! - окликнула нашего провожатого противница академий.
   Началась небольшая суматоха. При помощи заклинания связи Лорен вызвал подмогу, на поиски сбежавшей невесты отправился отряд из троих человек в одинаковой одежде. Хорошо хоть нам удалось правильно указать направление побега.
   В столовую мы попали нескоро. Но все-таки попали. Пару раз за ужином я заметила, как к Лорену подходят ребята в той же форме, о чем-то перекидываются парой слов и снова уходят. Ох, надеюсь, с девушкой все в порядке.
   Ужин, кстати, оказался не хуже, чем на аристократических приемах. Должно же в этой академии быть что-то хорошее.
   - Сейчас я провожу вас в ваши комнаты. Завтра еще отведу к столовой и аудиториям. Запоминайте дорогу, потому что со второго дня обучения будете ходить по академии самостоятельно.
   - Ну надо же, - фыркнула одна из девушек. - А то, судя по тому, какой переполох поднялся из-за потеряшки, можно было предположить, что нас на протяжении всей учебы будут за ручку водить, а монстры по коридорам все-таки бродят и не только по ночам...
  
   Вернувшись в покои, я долго не могла заставить себя зайти в спальню. Казалось, если еще хотя бы раз на это взгляну, кошмары будут мучить всю ночь. Если вообще сумею заснуть после такого потрясения.
   В дверь внезапно постучали. Странно, кто бы это мог быть?
   Пожав плечами, пошла открывать. Пожалуй, я готова на все, лишь бы еще ненадолго отсрочить посещение розовой спальни.
   На пороге обнаружилась девушка с огненно-рыжими волосами.
   - Привет! Поболтаем? - бодро предложила она.
   - Не боишься не успеть вернуться до наступления комендантского часа?
   - Еще почти два часа до него, - отмахнулась девушка. И вдруг с шутливым подозрением прищурилась: - Если только ты не собираешься связать меня и продержать до комендантского часа...
   - Не собираюсь, - я пожала плечами. - Но все мы конкурентки. С чего бы вдруг такое доверие?
   Рыжая подалась вперед и прошептала:
   - А у тебя на лице написано, что ты взорвала бы к демонам всю эту академию.
   - Тогда проходи. Не будем обсуждать взрывы академии на пороге.
   - Да, а то мало ли кто подслушает.
   Я посторонилась, впуская рыжую.
   - Меня зовут Дейдра, - представилась она, как только я закрыла дверь.
   - Эвелин.
   - Эвелин... - повторила она в задумчивости. - Постой-ка... ты и есть та самая новая невеста?
   - Новая? - я хмыкнула. - Пожалуй, можно сказать и так. По крайней мере, метка шиага у меня появилась недавно.
   - Ух ты, как это я удачно зашла, - темно-зеленые глаза гостьи загорелись любопытством. - Тогда понятно, почему ты мечтаешь о взрыве академии. Хотя... нет, все равно непонятно. Такой ведь шанс, причем свалился на тебя уже взрослую, когда ты все понимаешь! Подарок судьбы, можно сказать.
   - Я бы поспорила.
   - Нет, такие разговоры на трезвую голову не ведутся, - объявила Дейдра и вытащила руку из-за спины, где до сих пор прятала. А в руке оказалась бутылка с вином. Совершенно полная, еще даже не распечатанная. - Предлагаю отметить наше поступление в академию, ну и заодно поболтать по душам.
   Я чуть не поперхнулась от удивления.
   - А предупреждение Луизы ты не слышала?
   - Слышала. Ну и что? Буянить мы не будем, а вино - необходимый атрибут любой академии, особенно в начале учебного года.
   Дейдра прошла к дивану. Я тоже развернулась и направилась к дивану, но тут краем глаза что-то заметила. Как будто какое-то пятно мелькнуло на светлой стене. Остановилась, резко повернула голову. Хм, нет, ничего.
   - Что-то случилось?
   - Показалось, - отмахнулась я.
   Мы устроились рядом на мягком, широком сиденье.
   - Так, штопор... - пробормотала Дейдра, принявшись осматривать складки платья. В складках обнаружились потайные кармашки, но пока только они, в отличие от искомого штопора.
   - Да не нужно, - я качнула головой и щелкнула пальцами над бутылкой. Простенькое заклинание, доведенное до такого автоматизма, что даже слова произносить не надо. Достаточно жеста и магической энергии. Раз - и пробка послушно выскочила из горлышка.
   - Ну надо же, как здорово у тебя получается. Много тренировалась?
   - Тренировалась много. Но по большей части ради сокурсников. Мне показалось, ты тоже училась в академии?
   Дейдра улыбнулась.
   - Тебе даже не показалось. Да, училась. Правда, не в магической. Магических способностей у меня нет. Но родители посчитали, что именно в академии я научусь ладить с людьми намного лучше, чем на домашнем обучении и периодических аристократических балах. А умение ладить с людьми поможет мне поладить с шиагами. Так что не согласна с мнением некоторых по поводу обучения в академии. Но решила не спорить. Пусть думают, будто подготовлены лучше. Бокалы есть?
   - Есть чайный сервиз.
   - Неси, - Дейдра пожала плечами. - Мы после академий, конечно, ко всему привычные. Но все-таки леди, верно?
   Я усмехнулась и подошла к шкафу с вещами. А еще удивлялась, зачем Энни настаивала на том, чтобы я взяла с собой чайный сервиз! Не стала спорить с ней только потому, что сервиз дорогой и был шанс продать его по хорошей цене, если удастся сбежать. В принципе, я по-прежнему планировала продать его, когда окажусь на свободе. Но ничего страшного, если сейчас мы его немного попользуем.
   Возвращаясь обратно к дивану, снова заметила странное мельтешение на стене. Но стоило перевести туда взгляд, как взору предстала самая обычная стена без каких-либо подозрительных пятен. И что это такое? Галлюцинации из-за избытка впечатлений за последние дни?
   - М-м-м, какие симпатичные чашечки, - заметила Дейдра, рассматривая вязь розовых цветков.
   Я содрогнулась. Скоро возненавижу этот цвет.
   - Рассказывай, как докатилась до жизни такой, - предложила она, разливая вино по чайным чашкам. - Как ты вообще стала невестой шиага и почему не рада этому? Мне казалось, все девушки об этом мечтают. И завидуют нам.
  

Глава 2

   В первый момент хотела отказаться. Ну не привыкла я пить, даже вино. В академиях на самом деле нравы более свободные, чем в замках на тех же приемах. Особенно, если речь идет об академии магии. Считается, будто студенты в академии магии - самые чокнутые и безбашенные среди всех студентов. Но я все равно почти никогда не пила. Только в заклинании по откупориванию самых разных бутылок практиковалась. Зачастую к середине вечеринки только я оставалась на это способна.
   Но потом вдруг подумалось, что напиться в первый же день пребывания в Академии Невест - отменная возможность показать себя не с лучшей стороны. Разгуливать по коридорам и распевать похабные песенки я, конечно, не буду, но достаточно уже красных глаз и в целом нездорового вида поутру.
   Рискованно? Пожалуй! Но даже если меня с позором выгонят из академии за неподобающее поведение, это уже будет лучше, чем выйти замуж за шиага.
   Окончательно убедив себя такими мыслями, я сделала первый глоток.
   - Я не мечтала стать невестой шиага. У меня были совсем другие планы. Хотела закончить магическую академию, получить высокую должность при дворе. Знаешь же, есть специальный титул. Выдается магам из аристократов, кто совершил что-нибудь важное для короля. Вот, чего-то такого хотелось. Ну и... - сделав еще один глоток, призналась: - Замуж я собиралась. Как ты уже догадалась, не за шиага.
   - То есть... ты собиралась замуж за кого-то другого, а тебя все равно наделили меткой?
   - Именно!
   - А что твой жених?
   - Жених разорвал помолвку. Сказал, что не смеет претендовать на невесту шиагов.
   - Да, неприятная ситуация. Но он правильно сделал. Невесты шиагов неприкосновенны.
   - Только я не была невестой шиага, понимаешь? Совсем к другому готовилась, строила жизненные планы. А тут вдруг раз - и эта метка появляется, а вслед за ней рушится вся моя жизнь.
   - А как она появилась? Ты видела шиага?
   - Нет, не видела. Однажды утром проснулась, а на мне - эта метка. Такой переполох поднялся. И дернуло же меня к родителям побежать. Скрыла бы, никто б и не узнал. А так прибежала к отцу чуть ли не в панике. Он и разобрался. Разобрался, что я теперь невеста, а значит, меня нужно в академию отправить, когда начнется сбор нового курса.
   Дейдра в задумчивости помолчала. Потом все-таки произнесла:
   - Твой отец правильно поступил. Нельзя было скрывать твою принадлежность к невестам. Сама ведь понимаешь - с шиагами шутки плохи. К тому же, этот переполох...
   Да, переполох поднялся знатный. Впервые в истории невеста шиага погибла! Их не только почитали, уважали и всячески ими восхищались. Невест охраняли и оберегали, хотя любой житель нашего мира знал, что невесты шиагов неприкосновенны. Никто и никогда не причинит невесте шиага какой-либо вред. Более того, считалось, будто сами шиаги присматривают за своими невестами и защищают от любых угроз. Но все же это случилось. Впервые. Невеста утонула в реке.
   Волна страха и непонимания прокатилась по всему королевству. Несколько дней мы просто ждали. Не понимали, чего ожидать. Шиаги будут гневаться? Накажут за то, что одна из их невест погибла? Или произойдет что-то иное, такое же необъяснимое, как гибель невесты?
   Ну, и произошло. Со мной. Однажды утром, отправившись в купальню, я обнаружила на своем плече метку шиага. Такого тоже никогда не случалось. Метки появлялись у двухмесячных-трехмесячных младенцев. А тут вдруг у взрослой девушки. У которой, между прочим, уже были планы, никак не связанные с шиагами!
   В тот же день отец доложил королю. К вечеру о появлении новой невесты знал весь мир.
   Пожалуй, с тех пор, как на моем плече появилась проклятая метка шиага, единственное, что сделали родители именно для меня - это отмена балов и приемов. Всему высшему обществу хотелось взглянуть на меня. С Эвелин Айлой тар Вивиас знакомы были многие. Но теперь всем не терпелось посмотреть на Эвелин тар Вивиас, как на невесту шиага.
   Я знала, насколько родителям хотелось показать меня. Чтобы все любовались и восхищались новой невестой - их дочерью. Но в тот день я впервые плакала с тех пор, как вышла из детского возраста. Мужчина, которого я, как мне казалось, любила, расторгнул помолвку. И я умоляла отменить назначенные на конец лета приемы. Несмотря на то, что родителям очень хотелось покрасоваться, они согласились. И я благодарна за это. Хотя бы за это.
   - Я все понимаю. Но мне от этого не легче. Моя жизнь рухнула, - с горечью произнесла я и допила все вино из чашки. Я ведь хотела напиться? Хотела показать, насколько плохая получится из меня невеста? Значит, нужно стараться!
   Дейдра снова наполнила чашки, потому как со своей порцией тоже уже справилась. Но, кажется, у нее, в отличие от меня, был неплохой опыт в распитии алкогольных напитков.
   - Может, ты зря сгущаешь краски? Рухнули твои планы, но не жизнь. Да, теперь не будет так, как ты рассчитывала. Будет иначе. Но это не значит, что все плохо. В конце концов, не может весь мир восхищаться тем, что так плохо. А невестами шиагов восхищаются! Значит, это действительно здорово.
   Мне ее логика показалась какой-то странной. Но, может, через пару чашек вина вполне сгодится.
   - Что-то я не уверена, что выйти замуж за какого-то незнакомца, который, к тому же, не человек - это так уж здорово.
   - А ты посмотри на это с другой стороны. Их двадцать три, так же, как и нас. Двадцать три - неплохой выбор. Мы успеем познакомиться. Узнать тех, кто нам понравится.
   - Тех, кому мы понравимся, - поправила я мрачно и чуть ли не залпом отпила сразу половину чашки.
   Внутри приятно потеплело. В голове сделалось как-то... воздушно, что ли?
   - Нет, - поправила Дейдра. - Именно с тем, кто нам понравится. Ну ты чего, Эвелин, мне тебя учить мужчин привлекать? Присмотрись к ним сама. Да и заинтересуй того, который понравится тебе. Попадись ему на глаза, пусть обратит на тебя внимание и сам захочет познакомиться. А дальше - дело техники. Кстати, к плюсам нашего положения. Королевство шиагов - самое богатое во всем мире. Говорят, там кругом роскошь. Сами шиаги красивы, родовиты, опять же, богаты. Стать женой такого мужчины - одно удовольствие.
   - С чего ты взяла, что одно удовольствие? Мы понятия не имеем, как живут жены шиагов.
   - Ну, говорят, что очень хорошо, - Дейдра пожала плечами и налила нам еще вина.
   - А ты веришь всему, что говорят? Покажи мне хоть одну жену шиага!
   - Как я тебе ее покажу? Шиаги не выпускают жен из своего королевства.
   - Вот! - я подняла палец и чуть не расплескала вино, потому как налито было почти до самого края. Надо срочно отпить, пока не растеклось. Здесь-то, в гостиной, вполне красиво. И мне совсем не хочется портить обстановку винными пятнами. Даже ради образа плохой невесты. - Никто не видел жен шиагов. Может, они их после свадьбы убивают?
   - Если бы шиаги убивали жен, то, во-первых, им бы требовалось гораздо больше невест, чем по двадцать три штуки раз в три года. А во-вторых, зачем тогда эта академия? Учить чему-то невест, чтобы потом просто избавиться? Ну уж нет. Мы станем настоящими женами. И, между прочим, только от нас зависит, как наши будущие мужья будут к нам относиться.
   Мне почему-то казалось, что и половина чашки вполне может расплескаться. Так что пока Дейдра говорила, я убавляла и убавляла. Пока не осталась пара капель на самом донышке. Заметив это, девушка не поскупилась - плеснула еще. Ну вот, опять отпивать придется, пока не испортила симпатичный серебристый диванчик.
   - А как же менталитет? Если шиаги считают, что место жены... ну, скажем, в спальне? А за пределами спальни она и рта не имеет права раскрыть? И вообще, никому, кроме мужа, на глаза не может показываться? Если у них просто так принято? Вот что ты тогда сделаешь?
   - Ну... спальня - не такое уж плохое место, - протянула Дейдра, наматывая огненно-рыжий локон на палец. - А давай чокнемся. За то, чтобы шиаги нас любили и уважали!
   Чокнулись. Выпили. По полной. И еще налили...
   Мысли в голове начали подозрительно путаться.
   - А... это... - я старательно пыталась сосредоточиться на своем вопросе. - Вот зачем ты убеждаешь меня, что все так здорово? - Диван покачнулся. Или это я на диване покачнулась? Обведя странно расплывающуюся комнату взглядом, постаралась сфокусироваться на Дейдре. - Мы же соперницы. Да? Тебе выгодно, чтобы я... ну... чтобы не хотела!
   - Не хотела чего?
   - Ну, замуж. За шиагов.
   - Ты мне понравилась. Захотелось помочь. К тому же, что-то мне подсказывает, что у нас разные вкусы. Ты любила своего жениха?
   Резко захотелось плакать. В глазах защипало. Я всхлипнула, сдерживаясь из последних сил.
   - Эй, ты чего?!
   - Любии-ила! - взвыла я.
   Дейдра бросилась ко мне.
   - Эвелин, успокойся! Выпей. Вот еще выпей. - Она влила в меня целую чашку. Ну, как влила. Силой заставила сделать пару глотков, буквально ткнув полной чашкой в рот. Но потом я и сама неплохо справилась.
   Горячая жидкость стекала внутрь, заполняла собой. Чашка с вином стремительно пустела. Голова тоже. Становилась воздушной и звенящей. Комната раскачивалась. Приятно так. Почти как детская колыбелька. Туда-сюда, туда-сюда. Главное, чтоб не укачало...
   Слезы высохли, так и не пролившись. Боль отступила, зато осталась горечь.
   - Опиши его, - предложила Дейдра.
   - Ну... он такой... такой... - я расплылась в улыбке. Даже самой показалась улыбка несколько кривоватой, больше похожей на гримасу, если судить по ощущениям. Но Дейдра не испугалась, слушала внимательно, а потому, старательно пытаясь собрать мысли в кучку, я продолжила: - Такой добрый, благородный, заботливый... р-ро... рэ... - слово внезапно показалось сложным, но я собралась с духом и выпалила: - Романтичный!
   - В общем, розовые сопли, - хмыкнула Дейдра.
   Но я не обращала внимания и продолжала:
   - Умный, нежный... он так... так обо мне заботился. А потом просто предал!
   - В общем, понятно. Да забудь ты его. Не достоин этот придурок тебя. Ни один мужик не сравнится с шиагом.
   - По-почему придурок? Он хороший.
   - Был бы не придурком, не стал бы тебя отпускать. Это, конечно, смертельно опасно. Его бы убили. Но отпускать не должен был все равно.
   - А почему не мужик? - мне показалось это очень важным. Дейдра сказала, что он не мужик, потому что не шиаг?.. Или как там было?
   - М-да, тебе больше не наливать...
   - Наливать! Ну Дей-адра, ну пожалуйста, - я потянулась к бутылке, которую девушка попыталась спрятать себе за спину. Там осталось совсем немного, но именно это вино показалось мне спасением. Спасением от боли, страданий и мрака бессмысленного существования без первой и единственной любви в моей жизни.
   Я попытался выхватить бутылку у Дейдры из-за спины. В ходе борьбы ее чашка, еще не совсем пустая, опрокинулась.
   - Ой... извини... - пробормотала девушка, глядя, как по серебристой поверхности дивана растекается красное пятно.
   - Ер-рунда!
   Я щелкнула пальцами. Простое бытовое заклинание. Из тех, что, если довести до автоматизма, можно использовать без произнесения слов. Язык у меня запинался, а вот пальцы... пальцы, похоже, заплетались. Вскрикнув, мы подскочили с загоревшегося дивана. Пятна на нем не осталось. Как и ткани. И половины мягких внутренностей. Вместо того чтобы избавить диван от винного пятна, я прожгла в нем весьма глубокую и широкую дыру.
   - Ерунда... - повторила я, глядя на неожиданный результат своих трудов.
   Дейдра опрокинула в себя остатки содержимого своей чашки. Все остальное вылила в мою. Я тут же к ней присосалась. И пока все не выпила, не отпустила. А то мало ли, вдруг еще что-нибудь запачкаю.
   Но дыра в диване, честно говоря, не казалась мне проблемой. Еще одно доказательство тому, что к шиагам меня вообще нельзя подпускать, не говоря уж о том, чтобы выдавать замуж за кого-то из них.
   - Так. Слушай. Все, хватит. Иди-ка ты спать, - скомандовала Дейдра. - Ты ложись спать прямо сейчас, да и мне возвращаться пора.
   - Подожди! Мы же... ну это... муш... мущ... мужчин не обсудили...
   - Завтра. Все завтра, на трезвую голову.
   Я стояла и качалась. Качалась и стояла. Ну и взгляд умоляющий пыталась изобразить.
   С сомнением покосившись на меня, Дейдра вздохнула, подхватила меня под локоть и повела к спальне.
   - Кто ж знал, что на тебя так подействует. Бутылка вина. Всего лишь бутылка вина на двоих! А как развезло... - бормотала она по пути.
   Я шла молча. Слишком уж трудно было ноги переставлять и не путаться в них. Еще и говорить при этом? Нет уж, не получится!
   - О, у тебя тоже розовая мечта пустоголовой феи.
   Дейдра не ушла, пока не уложила меня в кровать. Я сопротивлялась, но с координацией движений у нее было получше, так что Дейдра все-таки справилась.
   - Все. Спи! - она погрозила мне пальцем и вышла из комнаты.
   Но мне не спалось. Я смотрела в раскачивающийся из стороны в сторону потолок, тоже, между прочим, с нежно-розовым оттенком, и размышляла.
   Снова стало себя жалко. Подумалось, что Райен, которого я так любила, наверное, и вправду не мужчина. Он должен был бороться. Вызвать шиагов на дуэль. Да, они бы убили его. Но он не должен был меня предавать!
   Во всем виноваты шиаги. Проклятые шиаги! Зачем нацепили на меня свою метку? Зачем решили сделать невестой?
   Нет, я им не дамся! Вот прямо сейчас не дамся.
   Пора с этим заканчивать. Пьяная невеста - то, что нужно для отчисления из академии.
   Я поднялась. Не сразу, каким-то чудом, но таки смогла вновь принять вертикальное положение. Или горизонтальное? Путаюсь... как все путается в голове... И комната похожа на пышное розовое облако!
   Дверь между спальней и гостиной распахнула решительно. Дверь в коридор открыла еще решительнее, потому как равновесие потеряла и чуть не выбила плечом.
   Вывалившись в коридор, с трудом умудрилась не рухнуть на пол. Пробежала чуток вперед, но на ногах удержалась. Частично этому поспособствовала противоположная стена, в которую я носом уткнулась.
   И тут произошло нечто странное. Я изумленно моргнула. Стена моргнула тоже.
   Я отпрянула. Глаза со стены никуда не делись. Большие такие глазки, симпатичные. Нет, вот на самом деле большие. С апельсин примерно размером. Встретившись со мной взглядом, глаза испуганно увеличились, моргнули и внезапно исчезли.
   - Эй, ты куда?! - я снова бросилась к стене. В прямом смысле бросилась, потому что опять чуть не упала.
   Никто не откликнулся. И глаза больше не появлялись.
   Вот это галлюцинации. Веселенькие.
   Еще немного потыкав в стену пальцем, создала магический светлячок - на этот раз без всяких происшествий - и двинулась вперед по коридору. Не знаю куда, не знаю зачем. Мысль, что нужно добиться отчисления из академии непременно сегодня, крутилась в голове. Но, помимо нее, там больше ничего не помещалось. Я пыталась придумать план. Тщетно. Соображалось вообще с трудом.
   Ну ничего, может, повезет еще.
   Какое-то время, пошатываясь, брела по коридору. Не знаю как долго. Все кружилось и раскачивалось, кружилось и раскачивалось. То ли я, то ли мои мысли, вернее, одна только мысль о необходимости отделаться от шиагов прямо сейчас, то ли весь мир и все в этом мире бесконечно кружилось, кружилось...
   И в этой бесконечной карусели я увидела странный дымок. Красивый такой, струящийся вдоль пола, временами вздымающийся вверх и снова опадающий.
   Глупо захихикав, подскочила к нему.
   Поймаю!
   Так и прыгала по коридору, путаясь в ногах, хихикая и пытаясь поймать дым. Он упрямо ускользал, струился сквозь пальцы, но я не сдавалась. Хватала и хватала его. А потом как схватила! Нечто твердое и... хм... очень похожее на человека.
   Дым внезапно сгустился и собрался в мужчину, вполне материального. Я ойкнула от неожиданности, но растерялась только в первое мгновение. Схватив его за плечи, подалась вперед и выдохнула:
   - Ты должен увести меня отсюда.
   Мужчина отшатнулся. Наверное, винный запах ошеломил. Потеряв опору, я чуть не упала. Ему пришлось вернуться на прежнее место и поддержать меня за талию.
   Постояли немного в молчании. Тепло, уютно, хорошо.
   Мужчина внезапно хмыкнул:
   - И не боитесь разгуливать одна ночью по замку?
   - Не боюсь, - я помотала головой. Зря, не стоило этого делать. Все вокруг завертелось с новой силой. - За мной присматривают.
   - Кто?
   - Стены. - Я привстала на цыпочки, снова покачнулась и буквально рухнула на незнакомца. Но до его уха все же добралась, чтобы прошептать: - У стен есть глаза.
   - Странно. Я думал, у стен есть уши, но чтобы глаза...
   - Уши? - я всерьез задумалась. Это что же за чудо такое получается, с глазами да ушами? - Нет, не видела. - Усилием воли вспомнила, ради чего шатаюсь по коридору. - Увезите меня отсюда. Пожалуйста.
   Я всматривалась в лицо незнакомца, но черты неуловимо ускользали от меня. Сосредоточиться никак не получалось.
   - Зачем? - спросил он.
   - Я не хочу здесь оставаться.
   Мне внезапно сделалось страшно. А если снова станет черным дымом и растворится? Если ускользнет, оставит одну посреди коридора в ненавистном замке?
   Вцепившись ему в плечи, испуганно всхлипнула.
   - Но Вы - невеста шиага. Вы не можете покинуть академию.
   - Почему? Почему не могу? Я не хочу здесь оставаться... - зашептала я, отчаянно цепляясь за мужчину. Стало очень, очень страшно.
   - Все хотят. Все мечтают быть невестами шиагов.
   - А я не хочу! - воскликнула я и сама оттолкнула от себя незнакомца. Его слова разозлили. - Ненавижу шиагов!
   Он подался вперед, обхватил меня за талию и заткнул рот ладонью.
   Глаза зловеще сверкнули, хотя я по-прежнему не могла рассмотреть черты его лица. Нас окутал уже знакомый черный дымок, пол внезапно ушел из-под ног. Кажется, тело куда-то провалилось, а вот желудок остался на прежнем месте. Как меня не вывернуло - не представляю. Я нервно сглотнула, снова вцепившись в плечи мужчины. А спустя мгновение мы очутились в комнате. Даже в ночной темноте все вокруг подозрительно намекало на розовый цвет.
   - Вот как? Ненавидишь? - переспросил незнакомец.
   Сообразив, что перемещений в пространстве больше не будет, я снова попыталась его оттолкнуть.
   - Да, ненавижу! Шиаги сломали мне жизнь!
   - Зря ненавидишь, невесточка, - усмехнулся он, наклонился и поцеловал меня. Комната покачнулась, на этот раз особенно сильно. И поцелуй тоже получился... сильным. Мужчина как будто смял мои губы, завладел ими, настойчиво и жестко. Не ласка, не страсть - наказание.
   Я попыталась вырваться. Ударила его кулаком по груди, но разве ж справится пьяная, слабая девушка с мужчиной.
   А он на этом не остановился. От губ перешел к подбородку, шее, плечам. Покрывал кожу короткими, жесткими поцелуями. Тело откликалось дрожью и жаром. Внутри поднималась самая настоящая паника.
   - Прекрати! Отпусти! - кричала я, отбиваясь от него.
   - Ну что, все еще ненавидишь? И даже так ненавидишь? - прошипел он, опалив поцелуем ямочку между ключицами.
   - Ненавижу!
   Я запустила в него шаровой молнией. Коснувшись плеча, магический сгусток ярко вспыхнул, как будто вздрогнул, после чего погас, не причинив никакого вреда.
   - На нас магия не действует. - Его лица не было видно, однако в голосе послышался смешок.
   - Отпусти!
   Я попыталась в очередной раз ударить его, но мужчина попросту скрутил меня, соединив руки за спиной. Болезненно толкнув, повалил на кровать и навис сверху.
   Я замерла, боясь пошевелиться от страха. Он смотрел на меня. Я чувствовала, как смотрел, но сама почти ничего не видела. Темнота, два разгорающихся синих огонька и светлые волосы, настолько светлые, что выделяются даже в ночной тьме.
   - Ты пьяна. Я тебя не трону. Но в следующий раз попридержи свой язык. И запомни. Нас невозможно ненавидеть.
   Он отстранился от меня.
   - Вас?.. - растерянно выдохнула я.
   В темноте раздался смешок. А потом его силуэт превратился в дым, скользнул к окну и растворился без следа.
   Честно говоря, я попросту вырубилась. Сразу.
  

Глава 3

   Наутро нещадно болела голова. Поднималась с кровати со стоном. Я бы вообще не стала вставать, но звон никак не прекращался. Довольно мелодичный, пожалуй, даже приятный, если бы не головная боль. Я вообще не сразу поняла, что звон мне не чудится, а на самом деле существует в объективной реальности. Похоже, в Академии Невест это аналог будильника.
   А раз будильник, значит, нужно вставать. Или не нужно? Опоздание на занятие после пьянки - прекрасное дополнение к образу неподходящей невесты.
   Потом вспомнилось, что занятиям предшествует завтрак. Пришлось все же вставать.
   Мне было так плохо, что, ничего не видя, побрела в ванную. Хотелось освежиться. Жизненно необходимо освежиться!
   Холодная вода не смогла привести меня в чувство. Голова по-прежнему раскалывалась. К горлу подкатывала тошнота. А еще дико хотелось пить. Вот не было так плохо моим одногруппникам всего лишь после вина. После коньяка, виски или текилы - да. Но не после вина!
   Мучительно постанывая и мечтая немножко умереть, поплелась обратно в спальню. И удивленно замерла на пороге. Потому что на этот раз все-таки заметила изменения в интерьере. В общем-то, мебель была та же. Все осталось на своих местах, вот только цвет изменился. Боги, безумный розовый цвет исчез! А вместо него появились нежные пастельные тона бежевых и кремовых оттенков.
   Признаюсь, чуть не разрыдалась от счастья. Даже головная боль немного отступила.
   Вот это - милая девичьему сердцу комната. Мягкая, нежная. Что самое главное, не режет глаза! О, и мишка... мишка на тумбе рядом с кроватью светло-коричневого цвета. Кажется, тот же самый мишка. Но какой симпатичный теперь.
   Настроение улучшилось. Душевного подъема хватило на то, чтобы выбрать платье на сегодня. Однако стоило взглянуть на себя в зеркало, настроение рухнуло обратно, в бездну страданий и боли. Вся мятая, с красными глазами и каким-то безумным взглядом, я саму себя испугалась. Но ничего. Я ведь хотела, чтобы по мне сразу было видно, что невеста из меня никакая? Вот пусть увидят и решат, что лучше недобор невест, чем полный комплект, но вместе с кошмаром в моем лице! Боги, мое лицо... и голова... как паршиво-то!
   В итоге косметикой я все-таки воспользовалась. Чтобы хоть как-то откорректировать болезненный вид. Ну не могла я, просто не могла вытерпеть подобный позор, даже ради отчисления из академии. Лучше отчислиться иным образом, не таким, который запятнает репутацию навечно.
   Опоздать мне тоже не дали. Мало того, что на сборы, оказывается, нам отвели кучу времени, так еще и Лорен колотил в дверь до тех пор, пока я не открыла. Так что даже в моем состоянии было нереально опоздать. А уж когда до столовой за ручку ведут - тем более.
   Аппетит во мне не проснулся, но пить хотелось. Так что опоздание пришлось перенести на потом. Сначала позавтракать, а потом уже опаздывать.
   - Как ты? - шепотом спросила Дейдра. В столовой она села со мной рядом и теперь смотрела с сочувствием. Видимо, мой вид был весьма красноречив.
   - Ужасно... - выдавила я, вливая в себя содержимое кружки.
   - На, вот это поможет. - Под столом, чтобы никто не заметил, она протянула мне небольшой холщевый мешочек.
   Хм... отравить меня хочет? Устранить конкурентку? Решила, что вчера зря-таки убеждала смириться и даже возрадоваться новому статусу?
   Но головная боль...
   Больше не раздумывая - тем более что думать было крайне сложно - я раскрыла мешочек и высыпала порошок из перетертых растений в кружку с чаем. По вкусу опознала вполне безобидный травяной сбор. Преподавали нам травоведение. Так вот, это действительно травка от похмелья. И головную боль снять должно.
   - Напилась ты вчера, конечно... Я даже не ожидала, что от вина тебе так крышу снесет.
   Я хотела сказать, что просто не пила толком никогда, но вместо этого вышло невнятное мычание. Залив в себя весь чай, поставила опустевшую кружку на стол, перевела дыхание.
   Так, теперь нужно подождать. Всего лишь немного подождать.
   Дейдра, видимо, поняла, что ко мне пока лучше не лезть. Вернулась к своему завтраку.
   А постепенно мне действительно становилось легче. Головная боль отступала. Вместе с ней и тошнота. Под конец завтрака я даже смогла кое-чего в себя запихать. А еще заметила странное оживление неподалеку.
   - Что это с ними?
   За соседним столом сразу собралось шесть девушек. Одна из них таинственно улыбалась и периодически с видом сошедшей до жалких людишек богини что-то коротко им отвечала. Другие полушепотом наперебой забрасывали ее вопросами. Доносились только обрывки:
   - И как он?
   - ... шиаги...
   - В первую же ночь?
   - ...белые волосы?..
   - ...больше не розовая?..
   Стоп! Что все это значит?!
   Дейдра покосилась на девушек.
   - А, так они обсуждают, что к Милоре сегодня шиаг заходил.
   Судя по скептической улыбке, Дейдра этому не поверила.
   Зато я засомневалась. Потому что странно все это. Очень странно.
   - Нас должны представить шиагам через три дня, - продолжала Дейдра. - С чего бы им посещать невест уже сейчас? К тому же, она одна здесь такая осчастливленная. Ты посмотри на эту надменную физиономию! Вот врет же. Наверняка врет.
   - Или нет.
   - Постой... ты что-то знаешь?
   - Не уверена, - я поморщилась. Воспоминания о прошедшей ночи путались в голове и никак не желали выныривать из омута беспорядка на свет разума. Но что-то такое все-таки было. Белые волосы... - Как шиаги выглядят? Вам рассказывали?
   - М-м-м, нет. Не рассказывали.
   - Но зачем ей врать о белых волосах, если она не знает о них наверняка? Ведь на приеме мы увидим шиагов. И узнаем, белые у них волосы или нет.
   - Да, странно... - Дейдра всерьез задумалась. - Получается, она не врет? К ней на самом деле приходил шиаг?
   Уже иначе Дейдра взглянула на Милору. Внимательно, оценивающе.
   - Вот что он в ней нашел? Почему именно к ней? - спросила девушка раздраженно.
   Я пожала плечами.
   А в голове со скрипом, но весьма бодро заскакали мысли.
   Белые волосы. "Больше не розовая". Неужели... шиаги перекрашивают розовые спальни в знак... а в знак чего? И... проклятье, демон их задери, но что же это получается - сегодня ночью я повстречалась с шиагом?!
   - Эй, Эвелин, ты в порядке? - Дейдра помахала у меня перед лицом.
   - К-кажется, нет... - запинаясь, пробормотала я.
   В первый миг осознания меня захлестнула паника. Картины прошедшей ночи замелькали перед внутренним взором. Вот я гоняюсь за "дымком", вот ловлю мужчину и буквально падаю на него. А потом на весь коридор кричу, как ненавижу шиагов. И повторяю это в спальне, где... где он меня...
   - Эвелин, тебе опять плохо? Травы не помогли? - с беспокойством спросила Дейдра. Я ощутила прикосновение к плечу. Вздрогнула. Усилием воли сосредоточилась на разговоре.
   - Еще не вполне пришла в себя после вчерашнего развлечения, - выдавила я. И даже не соврала. - О чем они там еще говорят? Ты ведь ближе сидишь. Слышишь?
   - Не особо. Говорят, что у шиагов белые волосы. Что он очень понравился Милоре, и Милора ему, кажется, тоже. А в знак своей благосклонности он перекрасил ей спальню, избавив от жуткого розового цвета. Как-то глупо получается.
   Я вцепилась в столешницу. В знак благосклонности? Точно благосклонности? Я на весь коридор кричала, что ненавижу шиагов. Кричала, что они сломали мне жизнь. Я вывела его из себя. И целовал он как-то... в качестве наказания, что ли? Нет, я точно не могла ему понравиться. Пьяная идиотка, повторявшая, как сильно ненавидит шиагов!
   - Все. Больше ничего не говорят. - Дейдра прищурилась. - Такое ощущение, будто больше ничего и не было. Пришел. Тряхнул белыми локонами. Благосклонно перекрасил комнату из розового в какой-то другой цвет. И ушел. Нет, но что он в ней нашел?!
   Да точно, я не могла ему понравиться. Наоборот, разозлила. Кому бы вообще понравилось, если б ему заявили, что его ненавидят? А комнату он перекрасил... не знаю зачем, уж точно не в знак благосклонности. Может, предвидел, что наутро у меня с памятью будут проблемы? Оставил напоминание о себе, чтобы не сомневалась, не надеялась, будто мне все почудилось? Может, вообще напугать захотел? Или предостерегал от лишних слов?!
   - Эй, Эвелин, очнись. Ты как? Сможешь идти? Нам пора на занятия.
   Вынырнув из панических мыслей, огляделась. Оказывается, девушки уже и вправду вставали из-за своих мест.
   - Пойдем, Эвелин. Ты ведь не хочешь потеряться в замке?
   Чтобы как-то отвлечься и не сойти с ума от жутких предположений, я поинтересовалась:
   - А как, кстати, та девушка? Которая вчера убежала.
   - Так нашли ее. Вон, смотри.
   Проследив за взглядом Дейдры, заметила ту самую брюнетку, которая накануне пропала в коридорах академии. Целая и невредимая. Никем не покусанная. И тут вспомнилось кое-что еще. Я чуть не споткнулась на ровном месте, когда в голове всплыла чудная картина - глаза на стене. И вот думай теперь - то ли привиделось пьяной дуре, то ли было по-настоящему!
   Но если это действительно было, то что это такое вообще? На следящее заклинание не похоже. Магия - да, но... может, оно живое? Надо будет исследовать подробнее при случае. Надеюсь только, напиваться для этого не придется. Не хочу больше, придется искать иной способ, чтобы избавиться от академии.
   - Запоминайте, пожалуйста, дорогу, - вещал Лорен. - Учебные аудитории у нас в правом крыле на втором и третьем этажах. Но вам по большей части переходить между ними не придется, преподаватели сами будут к вам приходить.
   Я слушала его краем уха, краем глаза следила за дорогой, а краем мозга пыталась запомнить пройденные повороты, но все остальное внимание сконцентрировалось на лихорадочных мыслях.
   Что мне теперь делать-то?
   Вляпалась. Это ж надо было сообщить шиагу, что я их всех ненавижу! И не понадеешься ведь теперь на пьяные галлюцинации. Комната перекрашена. А это почти точно означает, что ко мне заходил шиаг. Проклятье. Вот вляпалась, дура!
   Неужели моя тактика теперь не сработает? Я хотела показать себя с плохой стороны. Убедить их, что такая невеста никому не нужна. Но теперь, выходит, шиаги знают, что я просто не хочу за них замуж. По крайней мере, один знает. А вот руководство академии, вероятно, до сих пор не в курсе. Значит, еще можно надеяться, что именно руководство посчитает, что такую невесту шиагам лучше не показывать.
   Ладно, пока продолжим изображать туповатую и хамоватую. Зря, что ли, вчера столько пила?
   Ну а дальше посмотрим...
   Лорен привел нас в просторную, светлую аудиторию, выдержанную все в тех же серебристых, серых и белых тонах.
   За кафедрой в аудитории нас уже дожидалась незнакомая женщина с рыжими волосами, убранными в высокую прическу. Лет пятидесяти на вид, она казалась несколько суховатой, причем как в прямом смысле - из-за обилия морщин и худобы - так и в переносном. Занимающих парты невест она окинула как раз таки строгим, сухим взглядом.
   Мы с Дейдрой сели вместе. Блондинка-сирена, кстати говоря, устроившая накануне истерику из-за сломанного ногтя, устроилась за одной партой с надменной брюнеткой. Похоже, эти две тоже даром время не теряли и успели сдружиться.
   - Доброе утро, - поприветствовала нас преподавательница. - Меня зовут леди Наиритта, я буду обучать вас правилам поведения в обществе шиагов, их этикету. Но сначала расскажу немного об иерархии в их обществе. Вы должны знать, с шиагами какого статуса вы познакомитесь и как вести себя с ними.
   Глаза девушек загорелись. Ну еще бы, нам пообещали рассказать о статусе будущих женихов!
   - Королевство шиагов называется Альтавен, но это, полагаю, знают все благодаря урокам географии. Всему остальному миру почти ничего об Альтавене неизвестно, поэтому раньше во время учебы вы обходили его стороной. Однако нам, - Наиретта улыбнулась, - конечно же, известно об Альтавене гораздо больше, чем всем остальным. Итак, правит Альтавеном Повелитель.
   Девушки подались вперед. Чуть ли в экстазе не забились при слове "Повелитель", но преподавательница спустила их с небес на землю:
   - Повелитель уже выбрал себе невесту двадцать семь лет назад и обзаводиться второй женой не собирается.
   - Но как же, об этом нигде не говорилось! - возмутилась одна из девушек. Наверное, по большей части из-за рухнувшей мечты стать женой упомянутого Повелителя.
   - Тебя тогда еще не было, - фыркнула... о, ненавистница академий, которая одну уже до истерики довела.
   - Меня не было, но историю-то мы учили! Нигде и никто не говорил, что у Повелителя Альтавена есть еще и Повелительница, причем одна из невест.
   - Прямо скажем, о Повелителе никто и никогда нам тоже не говорил...
   - Тише, леди! - прикрикнула Наиретта. - Обсуждать будете потом. Повелитель был на отборе инкогнито. О том, что он Повелитель, узнали в самом конце, когда все пары сформировались. Но уверяю вас, на этот раз никаких инкогнито не будет. Впрочем... без сюрпризов тоже не обойдется.
   Девушки снова воспрянули духом. Не Повелитель, так, может, кто еще любопытный попадется?
   - Сразу за Повелителем идет титул Князя. Князь у шиагов - это почти то же самое, что высокий лорд у нас. Князья составляют элиту Альтавена. Богатые, высокородные, влиятельные. Их не очень много, но именно князья в первую очередь выбирают себе невест среди людей.
   - А почему они вообще выбирают себе невест среди людей? У них есть свои женщины? - спросила одна из девушек.
   - Значит, не только для нас почетно стать женой шиагов, но и для них - жениться на девушке из наших? - тут же последовал еще один вопрос.
   - Стоп! - Наиретта подняла руку, выставив ладонь. - Об этом вам расскажут на другом занятии. Сегодня, ближе к вечеру. А у нас с вами этикет шиагов и другие вопросы, связанные с правилами поведения в их обществе. Поэтому продолжим. Следующими за князьями следуют лучшие воины Альтавена, получившие титул "Серебряный клинок". Это не обязательно высокородные шиаги, но также влиятельные и богатые, а еще очень сильные. Лучшие воины. Опора Альтавена. Элитная сила.
   - Но Серебряный клинок по статусу ниже, чем князь? - уточнила блондинка-сирена.
   Вот дотошная. Конечно, очень важный вопрос. Крайне важный, когда выбираешь, перед кем больше улыбаться.
   - Да, князь выше, - подтвердила Наиретта. - Обычно среди женихов десять князей и десять Серебряных клинков. Трое - из простых шиагов, которым тоже иногда выпадает возможность выбрать себе невесту.
   - У-у-у, - девушки заметно расстроились.
   - А их как-то можно отличить?
   - Да, я обо всем расскажу. Немного терпения. В этом году все-таки будет отличие. Десять князей, девять Серебряных клинков, три обычных шиага и... - преподавательница обвела всех строгим взглядом, - единственный в своем роде шиаг с титулом Повелитель Теней. Выше князей. Почти на одном уровне с Повелителем Альтавена.
   Аудитория буквально взорвалась воплями потрясенных, восторженных невест.
   - Повелитель Теней? Это же почти Повелитель Альтавена!
   - Повелитель! Повелитель!
   - А в чем между ними разница?
   - Кто-то из нас станет невестой Повелителя!
   - Все-таки Повелитель!
   - Хочу Повелителя! Вот бы он выбрал меня!
   Похоже, спрос даже на князей в этот раз будет гораздо меньше. Дейдра тоже оживилась:
   - Эвелин, ты представляешь, сам Повелитель Теней!
   - Что бы это ни значило... - скептически пробормотала я.
   Наверное, во всей аудитории оживление не постигло только двоих. Меня и саму преподавательницу. Взор Наиретты оставался строг. Скорее, наоборот, сделался еще строже, еще более хмурым.
   - Леди, прошу успокоиться. Я понимаю ваши чувства. Но то, что в этот раз на отборе будет сам Повелитель Теней, означает, что вам нужно еще лучше, еще тщательней готовиться. Ни в коем случае нельзя опозорить честь академии перед лицом столь высокого жениха.
   - Мы подготовимся!
   - Очень-очень подготовимся!
   - Мы его очаруем!
   Восклицания посыпались со всех сторон. Наиретта только головой покачала.
   - Леди, если вы будете вести себя так, то ни один шиаг вами не заинтересуется. Молчание - вот украшение настоящей леди. Вы должны молчать, пока шиаг сам с вами не заговорит. Молчать, пока не спросит. Единственное, что вы можете произнести первыми - это приветствие, вместе с поклоном. Все остальное - только с разрешения шиага.
   Вот и приехали. Если с шиагом даже заговорить самостоятельно нельзя, то представляю, как они вообще к женщинам относятся.
   Снова вспомнилась ночная встреча. Боги, если мне это действительно не привиделось, то шиаги - те еще самодовольные и самоуверенные гады! Ничего удивительного, что с ними заговаривать первой нельзя. Или это всего лишь правила этикета, а мне просто не повезло нарваться на особо мерзкого шиага?
   Невольно передернула плечами.
   Бежать нужно из этой академии. Пока не вляпалась еще больше.
   - Как именно их приветствовать, обсудим чуть позже...
   Я не удержалась и фыркнула. Нет, удержаться вполне могла, потому как прекрасно владела собой, но решила, что не та ситуация, чтобы сдерживаться. Пора продолжить спектакль под названием "глуповатая и хамоватая".
   - Что-то не так, леди Эвелин?
   Я пожала плечами.
   - Все нормально, продолжайте.
   Судя по взгляду, которым меня прожгла Наиретта, ее предмет мне не сдать. Если здесь есть экзамены, конечно. Тоже любопытный вопрос. О том, как вообще будет проходить процесс обучения, поведать нам никто не удосужился. Единственное, что мы знаем, так это что в целом обучение в Академии Невест длится ровно три месяца. Потом, вроде как, объявляются пары и шиаги вместе с невестами отбывают к себе на родину, чтобы уже там сыграть пышную свадьбу. Но подробности! Где подробности?
   - Я обещала рассказать о различиях между титулами "Повелитель Теней" и "Повелитель Альтавена". Для начала небольшое отступление. Вокруг образа шиагов ходит много слухов и легенд. Раса шиагов обладает очень сильной магией. Сильнее, чем у кого-либо в нашем мире. Однако есть особый вид магии - магия теней. Только шиаги владеют магией теней. У нашего мира есть отражение - наполненный тенями мир. По легенде, именно из мира теней вышли шиаги и до сих пор способны управлять его созданиями. Сами шиаги тоже могут превращаться в тени и так перемещаться по миру. Шиаги знают теневые тропы. В этом их основное отличие от людей.
   Немного помолчав в абсолютной тишине - девушки на этот раз слушали очень внимательно и высказываться не спешили - Наиретта продолжила:
   - И мы плавно подходим к титулам. Повелитель Альтавена - это правитель королевства шиагов. Как наш король. Повелитель Теней - нечто иное. О древних легендах вам расскажут позже, на другом предмете. Но считается, будто Повелитель Теней - самый сильный маг. В теневом мире именно он повелитель, его слово сильнее слова Повелителя Альтавена, хотя, насколько известно, этим словом он не пользуется. При дворе он советник и верховный маг Повелителя Альтавена.
   - Но, получается, он сильнее самого Повелителя Альтавена, к тому же, не обремененный излишком власти? - заинтересованно уточнила надменная брюнетка.
   - Он подчиняется Повелителю Альтавена. Но да, теоретически сильнее. Впрочем, таковы легенды. Знать наверняка мы не можем. А теперь, леди, перейдем к основной части нашего занятия. К этикету. И начнем мы с приветствий.
   Глаза девушек горели лихорадочным огнем, щеки тоже зарумянились. Они явно уже продумывали возможности привлечь внимание Повелителя Теней. На самом деле, выходит, надменная брюнетка не так уж глупа. Если сообразила, что Повелитель Теней даже выгоднее Повелителя Альтавена, потому как магически сильнее, а время на управление немаленьким королевством тратить не обязан. Впрочем, уверена, у Повелителя Теней найдется много других любопытных занятий. И нежности с будущей женой вряд ли входят в этот список.
   Если судить по поведению встреченного ночью шиага, нежности не входят в список ни одного из шиагов. Скорее уж можно ожидать, что от невест им нужно только слепое поклонение. Ах да, еще готовность сразу на все. Как он вообще посмел наброситься на меня с поцелуями?! Да еще и думал, будто мне понравится, я сразу растаю и полюблю шиагов?!
   Так, спокойно. Главное спокойствие.
   - Если у нас принято обращение "леди" и "лорд", то к шиагам следует обращаться "мой шаэл".
   Интересно, почему обязательно "мой"? Просто "шаэл" не пойдет? Что-то мне это уже не нравится. Вернее, и это тоже.
   Так, похоже, тактика "глуповатая и хамоватая" мне не слишком подходит. Глуповатая должна сидеть и молчать в тряпочку, а я хочу знать! Придется довольствоваться просто хамоватой. Возможно, с шиагами, которые любят, когда взирают с немым восхищением и, не получив дозволение, заговорить не решаются, хамства будет достаточно.
   В общем, спросила я. Не удержалась. На этот раз на самом деле не удержалась.
   - А что значит "шаэл"? Господин? А может, бог?
   Если бы одним лишь взглядом, не подкрепленным заклинанием, можно было убивать, я бы уже корчилась в муках.
   Дейдра пихнула меня ногой. Я сообразила, что, наверное, таки переборщила. Хамство - это одно. Однако невеста, которая обожает шиагов и мечтает стать кому-нибудь из них женой, вряд ли будет так говорить. Я поспешила исправиться:
   - Я - невеста шиага, - добавила надменно. - И горжусь этим. Да все шиаги должны целовать мои пальчики. Они будут мной очарованы! И я не хочу обращаться к шиагам "мой Господин" или "мой Бог".
   Ну вот, хотя бы теперь я похожа не невесту, которая действительно хочет замуж за шиага. Просто надменная дура, ну так что поделать. Не нравится - спрячьте с глаз долой, выгоните из академии, только рада буду!
   У Дейдры задергался глаз. Остальные невесты смотрели на меня изумленно. Кое-кто, казалось, вот-вот готов пальцем у виска покрутить. В чьих-то взглядах читался испуг. Некоторые сдерживали злорадные насмешки.
   Леди Наиретта покраснела. Плотно сжатые губы, превратившиеся в тонкую полоску, наоборот, побелели. Выглядело жутко. И взгляд ее тоже сделался жутким.
   - Леди Эвелин, Вы слишком много себе позволяете, - произнесла она, едва сдерживая бешенство.
   Решив закрепить успех, а заодно выяснить кое-что любопытное, сказала:
   - Я невеста шиага. Они выбрали меня. Что Вы-то мне теперь сделаете? Вы обязаны подготовить меня к замужеству с шиагами. Или что? Все же отстраните от занятий, опозорите честь академии?
   Какое-то время Наиретта молчала, пытаясь взять себя в руки и прожигая меня пылающим в глазах бешенством. Наконец женщина справилась с эмоциями, поправила прическу и холодно произнесла:
   - Нет, леди Эвелин. За хамство мы от занятий не отстраняем.
   Тут же хотелось поинтересоваться, за что отстраняют, но сдержалась. Вот уж что действительно могло выглядеть подозрительно.
   - Но, знаете ли, мы можем дать рекомендацию... - заметила она. - Шиаги интересуются нашим мнением.
   Ох, что тут сразу началось! Глаза у невест чуть ли не повыпадывали на парты. Страх у тех, кто от моих слов испугался, перешел чуть ли не в панику. Наверное, боялись, что, навлекая гнев преподавателей, я навлеку недовольство на всех, а вместе с тем и отношение шиагов испорчу ко всей группе сразу. Злорадство тоже усилилось, сделалось более откровенным, а еще, кажется, где-то там в головах у злорадствующих закрутились колесики соображений.
   - И Вам, леди Эвелин, - зло продолжила Наиретта, - хорошая рекомендация не светит. - Чуть помолчала, многозначительно добавила: - Если еще одна подобная выходка, я лично постараюсь, чтобы ни один из высокородных шиагов на Вас внимания не обратил.
   Отлично. Вот и план уже появился. Знаем, в каком направлении двигаться.
   - Поправьте меня, если ошибаюсь, но... Вы только что отозвались с небрежностью о тех шиагах, которые не обладают титулом князя или Серебряного клинка? - Для закрепления эффекта уточнила: - О шиагах? Небрежно?
   Лицо Наиретты побагровело.
   - Что? - выдохнула она. И вдруг как заверещала: - Да как Вы смеете?! Вон из аудитории!
   - Нет, спасибо, - старательно сохраняя спокойствие, откликнулась я. Честно говоря, от этого визга сделалось как-то неуютно. И вообще показалось, что палку перегибаю. Не привыкла я хамить. Но... раз уж начала, нужно держаться до победного конца.
   - Я сказала "вон", немедленно!
   - Вы не имеете права, леди. Я должна получить образование. Иначе академия опозориться перед шиагами.
   - Тебе никакое образование не может! Наглая девка! Пошла вон отсюда!
   Ну надо же, как разоралась. Даже на "ты" перешла.
   Я сложила руки на парте и замотала головой. Мол, Вы можете орать сколько угодно, а я остаюсь и даже слушать буду.
   Наиретта перевела дыхание, пытаясь успокоиться. Уже почти спокойно сказала:
   - Если Вы не выйдете из аудитории сейчас же, я не буду продолжать занятие. Но в таком случае остальные девушки будут крайне недовольны. Полагаю, Вы не хотите нажить себе врагов в первый же день пребывания здесь? Но если Вы выйдете, то, может быть, кто-то и согласится поделиться с Вами пройденным за сегодня материалом. В любом случае учтите, леди Эвелин, ни один шиаг не захочет жену, которая даже поздороваться правильно не умеет, не говоря о других правилах этикета. Прошу Вас, выйдете. Для Вашего же блага. Может быть, в следующий раз будете вести себя прилично.
   М-да, довести преподавательницу до белого каления - это одно. И совсем другое - нарваться на злость невест. Во втором случае до отчисления из академии можно попросту не дожить.
   К тому же, Дейдру не хочется подставлять.
   - Ладно. Я выйду, - пожав плечами, поднялась из-за парты и с гордо поднятой головой направилась к дверям.
   Девушки провожали меня ошеломленными взглядами.
   На полпути я таки остановилась. Снова повернулась к преподавательнице.
   - Да, у меня еще вопрос. Правда, я ни на один ответ так и не получила, но все же. Кто Вы такая, чтобы советовать шиагам, на какую невесту обращать внимание, а на какую - нет?
   - Воооон! - заверещала Наиретта, внезапно трансформируясь.
   Ого, так она, оказывается, не человек! Гарпия...
   Волосы вырвались из прически, встали торчащими во все стороны жесткими иглами. Рукава платья с треском разорвало - на свободу вырвались длинные перья, облепившие кожу.
   За спиной раскрывались огромные крылья, тоже рыжие. Постепенно перья стали появляться по всему телу - хорошо хоть часть его по-прежнему скрывалась под тканью.
   - Воооон! - продолжала верещать гарпия.
   Девушки подхватились со своих мест и рванули к выходу, обгоняя меня. Гарпия заскребла по полу отросшими на ногах когтями и подпрыгнула. Не взлетела только потому, что крылья запутались в обрывках платья. Вместо того чтобы взлететь, несчастная споткнулась и с кувырком грохнулась с кафедры.
   - Ты что стоишь? Уходим, быстро! - альтарини схватила меня за руку.
   Во вторую вцепилась Дейдра:
   - Эвелин, ты рехнулась?! Бежим!
   - Да подождите вы, - отмахнулась я, высвободила руки, чтобы направить нужным образом магические потоки, и произнесла заклинание.
   Чуть не сбилась, между прочим, потому как, помимо двух повисших на мне невест, возник еще один отвлекающий фактор. Примерно посередине между нами и гарпией прямо на полу возникли уже знакомые похожие на апельсины глазки. Я удивилась настолько, что едва не напутала на последнем слове заклинания. Однако повезло. Сработало правильно. Начавшая было взлетать гарпия рухнула обездвиженной на пол. Девушки изумленно раскрыли рты.
   - Все, можно идти... - пробормотала я.
   Впрочем, уйти мы не успели. Аудиторию тут же наводнили люди... ну, наверное, люди. Теперь я ни в чем не уверена!
   К нам поспешила Луиза.
   - Вот вляпались, - выдохнула Дейдра полушепотом.
   - Мы? Мы гарпию, между прочим, остановили. Она могла разгромить академию! - возразила я. Говорила, вообще-то, Дейдре, но тут как раз подошла Луиза и сразу напустилась на нас:
   - А кто эту гарпию довел до перевоплощения?!
   Глазки заморгали совсем рядом. Какие шустрые... уже доложили?!
   - Ну извините, нужно предупреждать, когда гарпию преподавателем делаете!
   О чудо - Луиза смутилась. Потому что да. Правила гласят: нужно предупреждать. Не то чтобы табличку вешать. Гарпии не особо виноваты в том, что они таковы и периодически срываются настолько, что целый замок могут разгромить. Но всем нам должны были сообщить, чтобы были поосторожней.
   - До Вас, милочка, таких проблем не возникало. Обычно невесты умеют себя вести, - хмуро заявила Луиза.
   - Извините, - я понурилась. - Отчислите?
   Луиза как-то подозрительно прищурилась.
   - Нет. Не имею права. - И добила: - Теперь не имею права. Кыш отсюда!
   Дейдра с альтарини, до сего момента прикидывавшиеся, будто их тут нет вообще, испуганно вздрогнули, подхватили меня под руки и рванули к выходу.
   Но что значит "теперь не имею права"?!
  
  
  

_______________________________

Внимание! Книга в процессе написания. Открыта подписка на сайте Lit-Era.


Оценка: 7.81*25  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Минаева "Леди-Бунтарка, или Я решу сама!" (Любовное фэнтези) | | Д.Дэвлин "Аркан душ" (Любовное фэнтези) | | А.Ардова "Мужчина не моей мечты" (Любовное фэнтези) | | М.Ртуть "Черный вдовец" (Попаданцы в другие миры) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Попаданцы в другие миры) | | А.Субботина "Плохиш" (Романтическая проза) | | Л.Летняя "Проклятый ректор" (Любовное фэнтези) | | V.Aka "Девочка. Вторая Книга" (Современный любовный роман) | | Н.Волгина "Провинциалка для сноба. Меж двух огней (книга 2)" (Женский роман) | | И.Шаман "Реалрпг. Демон разума" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"