Бродских Татьяна: другие произведения.

Ничейные земли или всё в хозяйстве пригодится

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
Оценка: 6.94*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая книга про Маргариту Васильевну. На СИ будет размещен ознакомительный отрывок (примерно половина книги). Обновление от 28.04.17


Ничейные земли или в хозяйстве все пригодится

  
  
   Пролог
  
   Мужчина сидел в кресле и увлеченно читал газету. Рядом на журнальном столике остывал забытый кофе.
   - Птичка выпорхнула на свободу, - мужчина с довольной улыбкой откинулся на спинку.
   Вот уже несколько месяцев он искал возможность подобраться к своей добыче, выискивая малейшие упоминания о ней. И не только в прессе, но и путем подкупа некоторых лиц. Информации было до обидного мало, но даже на ее основе Ветер смог сделать некоторые выводы. И сейчас, рассматривая удачную фотографию своей птички в газете, размышлял, как быстрее поймать ее в силки. Жаль, обычными методами это сделать не удастся, пташка ему попалась на редкость устойчивая к ментальному принуждению. Конечно, тут сказалось и расстояние, и отсутствие зрительного контакта, и абсолютное незнание объекта, но даже все это не может оправдать его полный провал.
   Ветер не терпел неудач, отказы его бесили, за свою жизнь он привык получать все, что хочет, не особо при этом напрягаясь. Ему хватало ума не афишировать свои способности к ментальной магии. А те, кто догадывался, предпочитали помалкивать, не желая сталкиваться с мстительностью и беспринципностью мужчины. Когда-то давно, Ветер всерьез размышлял на тему захвата власти, видел себя королем, сидящим на троне и с толпой наложниц у ног. Но с годами понял - управлять толпой намного сложнее и совершенно не стоит затраченных усилий, ведь жить в свое удовольствие проще, когда находишься "в тени". А еще его всегда раздражали женщины: их навязчивость, глупые мечты, какие-то претензии, слезы, постоянное недовольство. И даже ментальный щит не помогал закрыться от всего этого, потому что у большинства женщин эмоции написаны на лице. Нет, в его жизни попадались любопытные экземпляры, но и они ничего не могли противопоставить его магии, а значит, очень быстро наскучивали Ветру. Да, именно скука стала неизменной спутницей его жизни в последние годы. Может, поэтому ему так не терпится поймать свою птичку? Да, она не так юна, как ему хотелось бы, но в ней что-то определенно есть.
   Мужчина еще раз полюбовался на фотографию в газете и улыбнулся. Ему вспомнились их нелепые разговоры и то, какой азарт его охватил, когда он понял, что птичка не только слышит его, но и может ответить. Да еще как! Ее матерную отповедь он до сих пор смакует, наслаждаясь красочными эпитетами. Если в тот памятный момент слова птички разозлили его, как и собственная неудача, то позже он, наоборот, порадовался, что все так сложилось. В жизни наконец-то появился смысл. Правда, он еще не решил, что будет делать с беглянкой, когда ее поймает, но об этом можно будет подумать и позже, дабы не спугнуть азарт погони.
   И все же, какова вероятность, что это ловушка для него? Ветер считал ее практически нулевой, ведь после событий осени его никто не искал, даже в узких кругах не было упоминаний. О чем это говорит? Что нахальная пташка о нем ничего не рассказала, а значит, у них впереди незабываемые дни, недели, а может, и месяцы. Силки он уже сплел, осталось их раскинуть и наслаждаться зрелищем, как медленно и верно одна вредная переселенка увязнет в них.
  
   Глава 1
  
  
   Я любовалась проплывающим внизу пейзажем, вдыхая пьянящий свежестью воздух, и наслаждалась путешествием. Конечно, находись рядом Мстислав, мое счастье было бы полным, но король остался верен своему слову. А значит, любимый мужчина приедет ко мне только спустя месяц.
   Нормальная женщина расстроилась бы, ударилась бы в истерику или все десять дней, отведенных на прощание, не отпускала бы своего избранника от себя. А ее мужчина обязательно успокаивал бы ее, просил бы не поддаваться эмоциям и набраться терпения. У нас все было с точностью до наоборот. Нет, истерик Мстислав не устраивал, но набить морду королю собирался не единожды, а сколько я услышала от него всевозможных планов изощренной мести - вообще не сосчитать. Если вы думаете, что он собрался мстить только Эду, то вы плохо знаете Черного Властелина. В его списке было много кандидатур, и даже я туда периодически попадала, стоило пару раз высказаться в пользу монарха. В большинстве своем Мстислав шутил, язвил и внешне не проявлял всех тех эмоций, что бередили его душу, но я-то все чувствовала...
   Сама же я к этой ситуации относилась спокойно, а возможность полетать на дирижабле и побывать в тропиках вообще расценивала, как подарок. Единственное, о чем я переживала, это как оставить Мстислава одного, он же точно под действием эмоций чего-нибудь натворит. Кто бы мог подумать, что за маской холодности и язвительности скрывается такой вулкан страстей?
   Десять дней прошли, как на пороховой бочке. Мы спорили по всяким пустякам, например, Мстислав настаивал, чтобы я взяла чуть ли не все его защитные артефакты. Потом мирились и весьма страстно, успевая за это время забыть с чего начался спор. А еще Мстислав спешно преподавал мне основы практической магии. Первокурсникам давали только теорию, медитацию и общеобразовательные предметы. Практика у нас должна была начаться со второго курса и только у тех, кто смог раскрыть в себе дар. То есть мне предстояло отправиться в ничейные земли вместе с выпускниками академии, которые в отличие от меня были полноценными магами. Я на этот счет не переживала, а Мстислав видел в этом коварные происки Эда и поэтому стремился меня научить простейшим приемам защиты. На мой вопрос, почему он учит меня только ей, мужчина ответил:
   - Есть у меня причины сомневаться, что ты будешь тихо мирно сидеть в крепости до моего приезда. Ритуль, не обижайся, но ты же мимо неприятностей не пройдешь. Боюсь представить, за чьи права и свободы ты будешь бороться в ничейных землях.
   - Ах так?! Тогда только попробуй попасть в тюрьму из-за своих мстительных планов, и я точно выйду замуж за Эда! - пригрозила я этому вредному типу. Может, хоть это заставит его быть осмотрительнее?
   - Не получится, - нагло хмыкнул Черный Властелин, крепко обнимая меня и страстно целуя.
   - Это еще почему? - спросила я, наивно ожидая пылкого признания в любви.
   - Чтобы дойти до храма ноги нужны, а я Эду их вырву, если он и дальше будет к тебе клеиться, дорогая, - лучезарно улыбнулся Мстислав. - И никакая темница мне не помеха.
   И как на такое признание реагировать? Считать шуткой? Не очень-то и похоже, несмотря на улыбку мужчины. Смириться с тем, что даже не имея на меня никаких прав Мстислав стремится заполонить все окружающее пространство только собой? Это в юности кажется, что любовь творит чудеса и способна изменить человека к лучшему, а в мои годы уже понимаешь, что люди не меняются и жить придется вот с таким ревнивым собственником. И меня это немного пугает, потому что в моей жизни уже был ревнивый мужчина. Воспоминания о нем у меня остались крайне неприятные, хотя начиналось все прекрасно.
   - Ритуля, не грусти, - сгреб меня в свои медвежьи объятия Андрий, причина нашей с Мстиславом последней ссоры. - Все будет хорошо, я за тобой присмотрю.
   - А за тобой кто присмотрит? - вспыхнула я, пытаясь вырваться из рук физрука. Грусть и сомнения как рукой сняло, правильно, что рефлексировать, когда рядом один из зачинщиков коварного сговора. - Вы вообще о чем с Мстиславом думали, когда настаивали на твоей кандидатуре в качестве сопровождающего? Ну ладно он ослеплен ревностью, но ты же должен понимать, что тебе не место в ничейных землях? Это не шутки! Ты рискуешь своим здоровьем, а возможно, жизнью.
   - Рит, да все будет путем, - поморщился от моих нотаций Андрий. - Всего-то три месяца. Плевать на здоровье, я с детства мечтал побывать в ничейных землях.
   - Андрий, ты сейчас говоришь, как мальчишка...
   - А ты, как моя мамуля, - рассмеялся мужик, но под моим взглядом осекся и быстренько исправился: - Шучу, конечно, как сестренка... э-э-э, старшая. И вообще, если мне станет плохо, я улечу домой тем рейсом, на котором приедет брат.
   - Что-то мне подсказывает, что ты можешь улететь домой гораздо раньше. Тем более мы и от дома пока недалеко. А что самое время потренировать стихию воздуха и на правах "старшей сестры", отправить тебя на землю, - пригрозила ему, как и любая женщина шутки по поводу своего возраста я воспринимала плохо.
   Андрий срочно вспомнил, что не успел распаковать вещи и ретировался с палубы, бормоча что-то о сумасшедших магичках и почему ему так с ними не везет. Нет, ну каков фрукт! Сам же не так давно ко мне приставал, а теперь делает вид, будто ему меня навязали. Не удержалась и отправила ему вслед легкий порыв ветра, который сорвал с его головы кепи. В ответ я удостоилась грустного взгляда, полного справедливого порицания и невысказанных слов: "Эх, Ритуля..." Не знаю, возможно, я все придумала и Андрий хотел сказать совсем другое, но почему-то именно эти слова будто вспыхнули в моем мозгу. Сомневаюсь, что я освоила направленное чтение мыслей, скорее, неплохо изучила нашего физрука.
   Кстати, о моих способностях. За три месяца занятий с королем, я вполне сносно с ними освоилась. Теперь я умею закрываться от эмоций людей, причем делаю это не испытывая каких-либо трудностей с концентраций, как было в начале, а еще умею проецировать собственные чувства на окружающих. Эд учил меня направленному внушению, то есть заставить человека ощущать те эмоции, что нужны мне в данный момент. Но у меня пока не получается, то есть я могу внушить только то, что сама чувствую. Монарх не раз меня ругал, заставлял больше тренироваться, даже предоставил для этого своих телохранителей в качестве подопытных, потому что проводить эксперименты на детях я отказалась. Зато у меня замечательно получалось считывать эмоциональный фон окружающих, даже защитные амулеты не могли мне помешать. В общем, я радовалась своим успехам, а Эдуард злился, считая, что моих стараний недостаточно и пора меня вывести из зоны комфорта. И вывел. Кто же знал, что он сторонник радикальных мер. Интересно, он своих детей так же плавать учил? В младенчестве кидал их в реку? Захотят выжить - поплывут? Нет, я рада, что он избавил меня от пяти или шести лет обучения в академии, но зачем было отправлять меня в ничейные земли? Я с удовольствием попрактиковалась бы в магии где-нибудь поближе к Мстиславу. Тем более мне не верилось, что Эд серьезно решил на мне жениться. С его стороны, конечно, был легкий интерес ко мне, но не более. Хотя...
   - Маргарита Васильевна, как вы устроились? Как путешествие? Вы хорошо себя чувствуете? А то многих с непривычки укачивает на дирижабле, - вежливо спросил еще один мой надсмотрщик. Только этот из лагеря оппозиции. Наследный принц собственной персоной! Да-да, Эдик не постеснялся представить меня своему сыну в качестве невесты перед самым отбытием и просил за мной присмотреть. Сынуля не удивился, наверное, подобный разговор уже имел место быть. А вот я была просто в шоке, когда к Мстиславу за мной и вещами заехал сам монарх вместе с принцем. Оказалось, что наследник тоже выпускник, хотя не помню, чтобы он мне попадался в академии.
   - Все просто замечательно, Ваше Высочество, - улыбнулась я парню и опять перевела взгляд вдаль.
   - Вы можете звать меня по имени - Стэван, - ровно и без издевки произнес принц. Он хорошо владел собой и даже если ему не нравилось задание отца, вида не подавал. А мне лезть в его душу, чтобы узнать правду, пробиваясь через всевозможные защитные амулеты и ментальные блоки, было лень. Да и глупо думать, что наследник рад такому положению вещей. - Раз уж в будущем нам предстоит породниться.
   - Хорошо, Стэван, - покладисто согласилась я. Тем более, что называть молоденького парнишку "Ваше Высочество" мне не очень нравилось. - Но с родственными узами ты немного поторопился. Мы с Эдуардом не в тех отношениях, чтобы планировать такое серьезное мероприятие, как свадьба.
   Я могла бы сказать принцу, что его отец подлый интриган и между нами никогда ничего не было, но зачем? К чему втягивать парня в наши разборки? Вряд ли он переменит свое мнение о родном человеке в пользу незнакомой женщины, да и не нужна мне его поддержка. Я могу сама о себе позаботиться, а если потребуется грубая физическая сила - есть Андрий. С ним мне общаться намного проще.
   - Отец слов на ветер не бросает, - чуть нахмурился Стэван. - Если он назвал вас своей невестой, то это дело решенное.
   - Ничуть не сомневаюсь в организаторских способностях Его Величества, - хмыкнула я, буквально с трудом удержав язык и не сболтнув лишнего. Например, что Стэван и Радован одинаково охарактеризовывают Эда, только старший сын видит в поступках отца заслуги, а средний воспринимает их посягательством на свободу. Я же была уверена, что они оба правы, Эдуард весьма неординарный мужчина.
   - Я понимаю ваше недоверие, - серьезно произнес принц. - Сложно поверить, что король может жениться на переселенке. Но для отца это будет второй брак, а значит, протестов у парламента не возникнет.
   - А тебе не обидно, что я могу занять место вашей матери в сердце Эдуарда? - я не собиралась говорить гадости пареньку, но мне очень не понравились его объяснения. По всему выходило, что он не воспринимает меня достойной кандидатурой для своего отца, но мученически пытается поступить правильно. Обижало ли меня это? Нет, но это не значит, что я молча стерплю пренебрежение к себе. Будь я настоящей невестой Эда или всерьез надеясь ею стать, постаралась бы подружиться с наследником, но мне было замечательно и без королевской семьи.
   Жаль, мое простое происхождение не являлось препятствием для Эдика, Мстислав посвятил меня в местные законы престолонаследования. В первый брак, и в большинстве случаев он становился единственным, лица королевской крови могли вступить только с одобрения парламента. Тщательно взвешивалось все: родословная невесты или жениха, выгода для государства, магические способности кандидата и многое другое. Стоит ли говорить, что о взаимной симпатии молодых людей думали в последнюю очередь? Эдуарду повезло, невеста в него была влюблена, что с лихвой перекрывало его холодность и неверность. Только потеряв жену, он осознал, что любил ее. Вот если бы у короля не было сыновей, рожденных в законном браке, можно было бы забыть о его угрозах жениться на мне. Ан нет, Эд был в своем праве и что еще хуже - монарху не отказывают. Но мы это еще посмотрим...
   - Отец еще достаточно молод и полон сил. Я буду рад, если в его жизни появится женщина, верная подруга, соратник, которая разделит с ним оставшуюся жизнь, - торжественно заговорил Стэван, вызывая своими словами ехидную улыбку на моих губах. Какая жалость, что тут еще не изобрели диктофона, вот бы дать Эду послушать, вряд ли он обрадуется, если узнает, что его приравняли к пенсионерам.
   - И постель... - все же вырвалось у меня вперемешку с хихиканьем.
   - Что? - покраснел принц, видимо, он решил, что ослышался.
   - И постель разделит та верная подруга, которую ты так желаешь для своего отца. Я тебе даже больше скажу, он настолько полон сил, что вполне может обеспечить тебя дополнительными братьями или сестричками-красавицами. Поэтому тщательно подумай, нужны ли тебе новые родственники, - язвительно произнесла я, оправдывая себя тем, что так будет лучше. Мне не хотелось бы весь месяц выслушивать хвалебные оды Эдуарду от его сына, а ведь паренек еще и полноценный ментальный маг, не то что я. А значит, может попытаться исподтишка внушить мне нужные мысли. Мне же такого счастья не надо. - Увидимся на ужине, Стэван.
   И пока пунцовый от смущения и злости наследник собирался с мыслями для достойного ответа, я ушла в свою каюту. Она у меня была крохотной, помещались только односпальная кровать у стены и маленький книжный стол под иллюминатором. Был еще табурет, но его можно не считать, я предпочитала садиться на кровать, потому что она была прикреплена к стене и не норовила сбежать из-под тебя. А удобства вообще были на нижней палубе, там же находилась кухня со столовой и открытая прогулочная площадка. Она будто кольцом окружала гондолу, отчего та походила на корабль, который подвесили на воздушный шар. Разбирайся я хоть немного в конструкциях летательных аппаратов, обязательно подсказала бы, что гондолу можно разместить и внутри дирижабля. Кстати, по этой причине я ожидала большего комфорта, но основная часть помещений использовалась для перевозки грузов, а нам, пассажирам, оставалось только смириться с этим.
   Сняла куртку, разулась и легла на кровать, размышляя на тему, чем себя занять на ближайшие пять дней. Именно столько нам предстояло провести в пути и если к ничейным землям я подготовилась, то взять с собой хотя бы книжку в дорогу, не догадалась. Вспомнила, как Мстислав вчера наблюдал за моими сборами и комментировал каждый предмет.
   - Ого, ты от кого собралась отбиваться этим? - подхватив из груды вещей внушительный мачете, спросил любимый мужчина. Вытащил его из ножен, ловко прокрутил вокруг руки и благосклонно подал мне. - Хотя, если от поклонников, то я не против.
   - Я вообще-то для лиан его брала, но твое предложение мне нравится, - улыбнулась и забрала большой ножик. Хоть Мстислав не единожды говорил, что дальше двора крепости меня не выпустят, я собиралась насладиться каникулами в тропиках сполна. Правда, спорить благоразумно не стала, с Черным Властелином было проще согласиться и сделать позже по-своему, чем доказывать, что я взрослая и самостоятельная личность.
   - Так, а это что у нас? - выудил яркую тряпку Мстислав, в его эмоциях полыхнула ревность, но внешне это никак не проявилось. - Дорогая, стесняюсь спросить, куда ты это будешь надевать?
   - Это купальник, - выхватила я из рук мужчины вещь, которую смело можно было назвать платьем. Что поделаешь, в этом мире бикини еще не носили, пришлось довольствоваться облегающим мини-платьицем. - Ты же сам говорил, что крепость стоит на берегу залива.
   - Да, буквально в пятидесяти метрах, - усмехнулся Мстислав, стараясь припрятать кружевное боди, которое я вообще-то покупала и хотела взять с собой ради него. - Это если по прямой, то есть спрыгнуть вниз с отвесной скалы. А если идти в обход через джунгли, то до берега вообще можно не дойти.
   - Значит, буду просто загорать во дворе крепости, шляпкой и кремом от солнечных ожогов я запаслась, не переживай, - съехидничала, продолжая паковаться. На самом деле я прекрасно понимала, что мое пребывание в тропиках нельзя будет назвать комфортным. Мне доводилось бывать в жарких странах и, несмотря на достаточно цивилизованные условия, недостатков была масса. Основные это конечно: повышенная влажность, изнуряющая жара, солнечные ожоги и насекомые. А еще проблемы с пищеварением. Лично у меня их никогда не возникало на отдыхе, потому что я вдумчиво относилась ко всему, что тянула в рот, но многие мои знакомые знатно травились. Особенно алкоголем. Именно поэтому для себя я собрала небольшую аптечку из местных лекарств, они существенно отличались от привычных мне, но аптекарь приложил подробное руководство к каждому.
   - Ритусь, в крепости есть целитель, зачем тебе эти сухие травки? От них толку мало, - вредничал Черный Властелин, которому не удалось отобрать у меня купальник, как он ни пытался.
   - Мне с ними спокойнее, - улыбнулась Мстиславу и звонко чмокнула его в губы. Мне самой было грустно расставаться с ним, но от нас практически ничего не зависело, оставалось только успокаивать себя мыслями, что месяц пролетит быстро. - Вообще-то, они немного весят, так почему бы не взять? У меня и так до безобразия мало вещей, что обо мне подумают защитники родины?
   - Что ты серьезная женщина, а не очередная вертихвостка с магическим даром, - буркнул мужчина и крепко обнял меня. Какое-то время мы так и стояли, думая каждый о своем, а может, об одном и том же. Потом Мстислав заметил очередную "ненужную" вещь и все продолжилось.
   Вздохнула, себе-то можно признаться, я уже тоскую по своему язвительному и ревнивому Черному Властелину. Возможно, когда-нибудь мы друг другу наскучим, но надеюсь, это случится очень нескоро.
  
  
   Глава 2
  
  
   Как же долго тянутся дни, если их совершенно нечем занять. А еще очень сложно избегать кого бы то ни было на ограниченном пространстве. Вот те немногие выводы, которые я с лихвой подтвердила на практике за время полета на дирижабле. Если с бездельем все и так понятно, сама виновата, то я и подумать не могла, что наследный принц может быть таким навязчивым. Не знаю, что он пообещал родителю, но явно отнесся к этому слишком ответственно.
   Надо признать, все выпускники академии были непривычно для их возраста серьезны и неразговорчивы. Мне кажется, молодые маги просто упивались своей значимостью и даже друг с другом общались как-то официально, что ли. Кстати, среди пятерых парней затесалась и одна девушка. Как пояснил вездесущий принц, Элена - сильный маг воды и немного целитель. Можно подумать, мне это помогло понять почему симпатичная девушка даже на совместные обеды и ужины всегда приходит с книгой. Но самое интересное, парни ее тоже не воспринимали лицом противоположного пола. За столом бывшие студенты обсуждали схемы защиты, нападения, возможности узконаправленной локализации магических потоков и другие заумные вещи. Поначалу я думала, что они просто пускают пыль в глаза, стараются казаться взрослее и опытнее, пока случайно не подслушала парочку похожих разговоров на открытой площадке. Кошмар! Я конечно, тоже страдала максимализмом и прочей ерундой присущей молодежи в их годы, но не до такой степени, чтобы не замечать рядом симпатичных парней.
   А тут еще обнаружилось, что Андрия укачивает и бедный физрук очень переживал из-за этого. Как же, такой большой и сильный мужчина страдает от болезни, которая обошла стороной даже дам, то есть меня и Элену. Я как могла старалась облегчить его страдания, но болеющий мужчина это тяжкое испытание для женской психики. Так что выбор развлечений у меня был невелик: зеленоватый Андрий, нудный Стэван или заумная Элена. Я грешным делом стала подумывать о том, как свести Элен и принца, но быстро отказалась от этой идеи, потому что эти двое друг друга на дух не переносили. Причем внешне это никак не проявлялось, оба были сдержанны и безразличны, но на эмоциональном уровне даже вечно закрывающийся Стэван "фонтанировал" раздражением и негативом. Может, у них был роман? Или дело в противоборствующих стихиях? Не знаю, но за неимением лучшего приходилось довольствоваться этой парочкой. Но если Элена не отличалась разговорчивостью, а просто снабжала меня книгами по магии и комментариями к ним, в которых я мало что понимала, то принц задавал неудобные вопросы. Похоже он всерьез решил наладить отношения с будущей мачехой.
   Хотя одно положительное качество у наследника было - он хорошо знал историю ничейных земель и весьма увлекательно ее рассказывал. Так я узнала, что крепостей вдоль границы двадцать семь и хоть каждая из них закреплена за каким-либо государством, в гарнизоне всегда есть маги сопредельных держав. Официально это пропагандировалось как братство и единение людей перед лицом общего врага, а по факту получался узаконенный шпионаж. Стэван назвал его "контролем за соблюдением союзных договоренностей", но суть от красивого названия не сильно изменилась.
   - Маргарита Васильевна, если вы посмотрите вперед, то сможете увидеть границу, - отвлек меня от размышлений принц. Наследник неизменно сопровождал меня на каждой прогулке и как бы я ни старалась выйти на "променад" в одиночестве, спустя пару минут ко мне присоединялся Стэван. Наверное, если бы я сказала парню, что не желаю его видеть, он перестал бы преследовать меня. Но принц не настолько меня раздражал, чтобы избавляться от его компании.
   - Что-то я ничего не вижу, - вырвалось у меня задумчиво. Сколько бы я не вглядывалась вдаль, ничего кроме зеленого "моря" из крон деревьев не видела. Из Лирии мы вылетели ранней весной, когда только пробилась травка и распустились первоцветы, а спустя четыре дня уже летели над бескрайними лесами, поражающими своими яркими красками.
   - Вы смотрите глазами, а надо сердцем, - впервые за все дни широко улыбнулся наследник, став просто копией собственного отца. Красивый парень, умный, серьезный, правильный, даже слишком. Не представляю, каким он будет королем с таким набором качеств. Где коварство и хитрость, где многоходовые планы и самодурство? Может, он притворяется? И на самом деле он в свои двадцать успел превзойти Эдуарда в искусстве лжи? Не знаю, ни в чем нельзя быть уверенной. Хотя за эти дни я ни разу не почувствовала даже попыток ментального давления или перемены собственных желаний в пользу короля. Ничего. Только зависть. Удивительно, но чем больше я узнавала сыновей Эдуарда, со всеми их недостатками и достоинствами, тем сильнее завидовала монарху. Ведь у него было то, чего я не имела - дети.
   - Понятно, очередная шарада, - хмыкнула я, не поддаваясь тоске по Мстиславу, девчонкам и остальным людям, которые успели стать для меня значимыми в этом мире.
   - На этот раз нет, просто вы привыкли чувствовать магию, а сейчас, если очень постараться, можно ее увидеть, - продолжал говорить загадками наследник. Похоже, кто-то о моих способностях слишком лестного мнения. Но он прав, чувствовать магические потоки меня учили, а вот видеть их нет. Спрашивается почему? Естественно, этот вопрос я задала Стэвану, не боясь признаться в собственной некомпетенции. - Считается, что затраты сил и времени на обучение не оправдывают ожиданий. Куда как проще черпать магию из собственного источника, чем пользоваться той, что разлита повсеместно. Оно и понятно, маг - это сосуд, способный накапливать и преобразовывать энергию планеты. Вы наверняка проходили посвящение, видели разноцветные всплески, по которым потом студентов причисляли к той или иной стихии. Так вот, открою вам еще одну тайну, магические потоки в природе не имеют ярко выраженного цвета и только проходя через конкретного человека его обретают. Этот феномен до сих пор остается необъяснимым. Ну так что, попытаетесь увидеть магию? Говорят, это под силу только по-настоящему одаренным людям.
   И к чему была последняя фраза? Стремится подчеркнуть собственную уникальность или хочет иметь подтверждение моей? Мысленно пожала плечами и опять посмотрела вдаль. И о чудо! Так ничего необычного не увидела. Все те же: зелень лесов, небесная синева, пушистые облака и радуга. Картина живописная, но ничего сверхъестественного в ней не было, о чем я и сообщила Стэвану. Парень немного расстроился и принялся подбадривать почему-то меня, говоря о том, что у меня обязательно получится видеть магические потоки.
   - Маргарита Васильевна, у нас с вами впереди целых три месяца и я уже составил расписание занятий по тем темам, которые отец не успел вам дать. Но мы с вами обязательно освоим еще и "магические потоки", - с видом серьезного ученого мужа произнес наследник. Я не стала его разочаровывать и говорить, что в мои планы не входит учиться.
   - Стэван, раз ты заговорил про границу, значит, мы уже близко? - решила перевести тему на более интересную. - Но что-то я не вижу океана...
   - На место мы прилетим завтра ближе к вечеру, а океан можно будет увидеть уже с утра.
   - Ты уже бывал в ничейных землях? - наконец-то до меня дошло, что парень слишком уверенно себя ведет, как если бы не единожды летал по этому маршруту.
   - Это мой четвертый полет, - с гордостью сказал Стэван и с несвойственной ему мечтательностью устремил свой взгляд вперед. Так-так, кто-то определенно стал похож на человека, а не на воспитанного наследника престола. - Со второго курса я неизменно выигрывал возможность проходить практику в ничейных землях.
   - Не удивлена... - скептически хмыкнула я, еще бы наследник страны не выигрывал гранды и прочие поощрения, пусть и такие странные на мой взгляд.
   - Вы не правы! - возмутился Стэван, впервые потеряв ненадолго самообладание. - Отец был против. Будущему королю не полагается рисковать собой, пока он не позаботился о наследниках. Мне пришлось дать отцу обещание, что когда придет время я женюсь на той, на которую укажет он.
   - А тебе не кажется, что это неравноценный обмен? Возможность бывать в ничейных землях и женщина, с которой тебе придется прожить всю жизнь? А вдруг Эдуард выберет для тебя какую-нибудь неприятную девицу? Не в смысле страшную, а такую, от которой тебя будет тошнить? Ну, от ее эмоций, мыслей, желаний...
   - Королевский дворец большой, можно месяцами не встречаться, - пожал плечами принц, но как ни старался он выглядеть равнодушным, я остро ощутила его одиночество. Похоже, у меня получилось невольно задеть животрепещущую тему для Стэвана. - Тем более, главное условие это сделать наследников, а после я смогу заняться исследовательской работой.
   - Я правильно поняла, ты планируешь свою будущую жену с детьми оставить на попечение отца и государства, а самому перебраться в ничейные земли? А не проще ли отказаться от наследования престола в пользу одного из братьев? - откровенность парня обескураживала.
   - Я так и поступил бы, если братья имели бы необходимые способности, - Стэван опять накинул на себя маску серьезности и невозмутимости.
   Ага, и тут мы приходим к выводу, что мой брак с Эдом для паренька просто подарок судьбы, поэтому он так старательно вокруг меня крутится. Может, он и не считает меня достойной кандидаткой в королевы, но, видимо, мои слова о совместных детях с Эдуардом подтолкнули его мысли в нужном направлении. Жаль разочаровывать мальчика, но каждый кузнец собственного счастья и жертвовать своим в угоду королевской семьи я не планирую.
  
   ***
  
   Едва за иллюминатором посветлело я подскочила и спешно стала одеваться. Очень хотелось увидеть рассвет с дирижабля и океан. Вчера я много времени провела на открытой палубе, тому виной были разговоры с принцем и изумительная погода, так что впервые за весь полет я застала закат. Кто бы мог подумать, что зрелище будет настолько завораживающим? Я никогда не отличалась излишней романтичностью или впечатлительностью, но в момент, когда оранжевые лучи коснулись перистых облаков, стелящихся над кронами деревьев, мир внизу засверкал. Я понимала, что это какой-то оптический эффект, скорее всего, солнечные лучи преломляются в испарениях над лесом, отражаются от листвы или тех самых магических потоков, которые мне еще недоступны. Но кому нужны все эти научные объяснения, когда можно просто наслаждаться красотой момента? На какой-то миг я забыла обо всем, был только теплый ветер в лицо, приносящий с собой незнакомые ароматы, и нестерпимое желание оказаться внизу, в сказке. Хотелось расправить крылья и полететь навстречу ветру, неизведанному и загадочному миру.
   Наваждение схлынуло так же быстро, как и закатилось солнце, а саднящее чувство в сердце осталось. Я еще не знала, как там внизу, но уже понимала Стэвана. Потому что невозможно остаться равнодушной к подобной красоте, оттого и подскочила на заре, чтобы встретить рассвет. Думала, буду приобщаться к прекрасному в одиночестве, но на палубе уже находился принц. Он напряженно вглядывался вдаль, но рассветные лучи еще не коснулись земли и вряд ли он видел то, ради чего встал так рано.
   - Доброе утро, Стэван, - поздоровался с парнем. - Не думала, что кто-то из вчерашних студентов променяет лишний час сна на мимолетную красоту.
   - Рад видеть вас, Маргарита Васильевна, - повернулся ко мне принц. - В основном, так и есть, но сегодня я всю ночь не сомкнул глаз. Что может быть хуже ожидания? В прошлом году у меня был всего лишь месяц, а в этом целых три. Но придет время и я останусь тут навсегда.
   - А как же вред для здоровья? Ответственность перед народом? И прочее? - не сильно удивилась я заявлению наследника. Парень скривился и промолчал. Может, дело не в особенностях ничейных земель, а в чем-то более тривиальном? Например, любовь? - Стэван, а тебе доводилось бывать в других крепостях?
   - Нет, эта считается самой надежной и удаленной от экватора, - вздохнул принц. - Опять же погодные условия, которые позволили наладить круглогодичную связь с помощью дирижаблей. Нашей причальной мачтой пользуются коллеги из Бислау, их крепости находятся глубже в джунглях. Туманы, всплески природной магии и прочее, мешают доставке с воздуха.
   - А еще, наверное, жара, повышенная влажность, вездесущие насекомые, - понимающе хмыкнула я.
   Мы летели на высоте примерно полторы тысячи метров и температура воздуха была очень приятная, градусов двадцать шесть. То есть внизу нас ждало плюс тридцать пять, а то и больше. Меня настолько увлекли мысли о погоде, что я поделилась своими выводами с принцем. Вдруг у него есть приборы или он может проникнуть на мостик дирижабля и взять меня с собой. Капитан был мужиком неразговорчивым и угрюмым, команда была ему под стать. Мои намеки на экскурсию по дирижаблю игнорировались, разбиваясь о шовинистское "не бабьего ума дело". Мне хватало ума молчать и не встревать в дискуссию по этому поводу, а вот Элена в силу молодости очень негативно воспринимала любую дискриминацию по половому признаку. Она с упоением приводила примеры из истории страны и мира, в которых женщины сыграли важные роли, с пеной у рта спорила с первым помощником, доказывая, что ничуть не глупее его, а в чем-то даже умнее. Молодой мужчина психовал и, похоже, был бы счастлив выкинуть заучку за борт. А ведь в первый день вовсю клеился к девушке, рассчитывая на интим, видимо.
   - А почему вы решили, что температура внизу на девять градусов выше? - поинтересовался Стэван.
   - Я сейчас вряд ли смогу объяснить закономерность, но из школьной программы моего мира помню, что с каждой тысячей метров выше уровня моря температура падает на шесть градусов. А так как мы летим на высоте полутора километров, то получилось девять. У вас разве не так?
   Стэван задумался и признался, что он мало разбирается в физике и алхимии, но обязательно исправит это упущение. Я покивала головой, удивляясь странности принца. Неужели ему тоже неприятно от мысли, что женщина знает больше него? Хотела уже съехидничать, но тут рассветные лучи наконец-то коснулись земли под нами.
   - Ух! Ритуля, что ж ты мне не сказала про красоту такую?! - обхватил меня за плечи Андрий и правильно сделал, а то я точно свалилась бы вниз из-за его столь неожиданного появления.
   - С ума сошел?! Разве можно так пугать?! - возмутилась я. - И вообще, я тебе давно предлагала по палубе прогуляться, свежий воздух - лучшее лекарство. Самочувствие-то как? Все же мы рядом с границей?
   - Да все норм, сестренка, жить буду, - с наигранной жизнерадостностью произнес Андрий, но меня он обмануть не смог. Лицо осунулось, под глазами залегли тени. Надеюсь, на земле эти симптомы уйдут, иначе я не знаю, что буду делать. Я в начале путешествия обратилась к Элене, ведь она немного целитель, но девушка ничем помочь не смогла - укачивание магией не лечится.
   - Андрий Деянович, при всем моем уважении, ваше поведение недопустимо по отношению к невесте короля, - глаза Стэвана метали молнии. - Вы понимаете, что наносите урон репутации Маргариты Васильевны?
   - Ритуль, ты выходишь замуж за Эдуарда?! - друг в полнейшем шоке глядел на меня. - А как же Мстислав? Он же тебя любит...
   После этих слов мне захотелось настучать по голове Эду и Мстиславу. Мало того, что повесили на меня двух "блюстителей нравственности", так еще ничего им не рассказали. Теперь мне придется прояснять сложившуюся ситуацию, тем более Стэван и Андрий от меня так просто не отстанут, по глазам вижу.
   - Мы с Мстиславом любим друг друга, но Эдуард решил, что я неплохо буду смотреться в роли королевы. Я была против, поэтому меня отправили сюда хорошенько подумать над правильным ответом.
   - Отец не мог поступить так подло, - с уверенностью заявил принц. - Должно быть разумное объяснение.
   - И оно есть, мы с Мстиславом несовместимы. Именно на это упирал Эдуард, когда доказывал всю бесперспективность наших отношений, - не стала обманывать наследника.
   - Ну вот, я же говорю, - обрадовался Стэван. - Уверен, отец хотел защитить и вас, и друга от бессмысленной траты времени...
   - Андрий, пойдем на завтрак, что-то меня окружающая красота начала раздражать, - я взяла под руку обалдевшего физрука и повела к столовой.
   - Ритуль, не обижайся на мальчишку, когда-нибудь он влюбится и все поймет, - пытался подбодрить меня Андрий. Я сама это понимала, но разговаривать с принцем расхотелось. Природа умеет подсовывать неразрешимые задачки, и одна из них Стэван. Как ментальный маг, эмпат, который тонко чувствует окружающий мир, может быть холодным к человеческим переживаниям?
  
  
   Глава 3
  
   Долетели! Я в жизни так не радовалась ни одному окончанию путешествия. Все потому, что по мере спуска температура и влажность увеличивались, а тень от баллона дирижабля от них не спасала. Внутри комнатки было еще хуже, поэтому с обеда я курсировала по открытой палубе вслед за тенью и тренировалась в магии воздуха. Андрию было проще, он не стеснялся щеголять обнаженным торсом и предлагать мне свою кандидатуру для отработки практических навыков в магии. Попросту говоря, тяжело вздыхал рядышком и мне приходилось "дуть" на него. Я тоже с удовольствием разделась бы до купальника, но элементарные правила приличия не позволяли так поступить. Так что на мне были свободные шорты до колен, майка и тонкая рубашка с длинными рукавами. Последнюю я надела чтобы не обгореть, кто его знает насколько хорошо местные кремы защищают от солнца, а в тропиках и тень не является защитой.
   - Андрий, ты плавать умеешь? - начала я издалека, отвлекаясь от манящей синевы океана.
   - Обижаешь, - поиграл мускулами мужчина.
   - Тогда завтра пойдем купаться, - обрадовалась я.
   - Э-э-э, Мстиславу это не понравится, - засомневался физрук.
   - Да ладно тебе, быть на берегу океана и ни разу не искупнуться? Это же кощунство! Тем более мы возьмем с собой оружие, припасы, устроим пикник и глубоко в воду не полезем...
   - Маргарита Васильевна, прекратите подбивать Андрия Деяновича на авантюры. А любой выход за ворота крепости надо согласовывать с его комендантом, - подобрался к нам принц. - И, я вам скажу, это будет крайне непросто сделать. Август Наумович - серьезный, ответственный, он печется о всех защитниках крепости, как о своих детях...
   Я спорить с парнем не стала, но решила, что в море окунусь, даже если мне придется прыгать в него со стены крепости. А спустя час я могла лично узреть образец "чести и достоинства" - Августа Наумовича.
   - Стэван, сынок! Я смотрю, ты в этот раз с подарками?! - вышел нам навстречу небритый, подвыпивший тип с глазами цвета океана. Я стояла у причальной мачты и пыталась отдышаться, все же в жару спускаться по металлической отвесной лестнице то еще удовольствие.
   - Август Наумович, рад видеть вас в добром здравии, - отозвался принц стремительно покрываясь румянцем. И было отчего, даже не ментальный маг мог понять о чем думает комендант. А на его лице блуждала мечтательная улыбка, в своих фантазиях он уже раздел меня и теперь определялся с позами, в которых бы хотел видеть. - Позвольте представить вам Маргариту Васильевну - невесту моего отца!
   Если меня столь пристальное и "голодное" внимание мужчины не столько смутило, сколько удивило, то Стэван был просто взбешен и только воспитание не позволяло ему кинуться на старшего. А может, он не хотел афишировать свои способности? Комендант скривился, будто ему сунули в рот лимон, но переборол себя и, сделав шаг ко мне, протянул руку. Может, хотел помочь, а может, представиться по всей форме, но тут сверху раздался женский визг и прямо на него рухнула Элена. Я вскрикнула, отпрыгивая в сторону, воображение шустро нарисовало переломанные руки и ноги, чужие и свои. Но комендант оказался мужиком сильным и только покачнулся, удерживая, как приз, в своих руках девушку с задранным до макушки подолом.
   - А эта свободна? - глаза Августа вспыхнули азартом, а на губах появился волчий оскал.
   - Абсолютно, - несколько злорадно ответил Стэван, вызывая у меня желание дать ему подзатыльник. - Элена, очень талантливый водный маг.
   - Леди Элена, позвольте я вам покажу крепость? - поставив Элен на землю и поправив на ней платье, расплылся в галантной улыбке комендант. Девушка еще не пришла в себя после стремительного падения и пребывала в легком шоке.
   Она дала себя увести, но я на месте коменданта не раскатывала бы губу на нашу талантливую спутницу. Во-первых, вряд ли Август Наумович сможет конкурировать с наукой, во-вторых, у Элены наверняка не было сексуального опыта, в-третьих, двадцатилетняя умница и красавица уж точно знает, чего и кого она хочет, и это явно не выпивающий комендант отдаленной крепости. Это я еще не упомянула о строгом воспитании, которое определенно прослеживалось у Элены. Так что готова была спорить - мужику ничего не обломится.
   - Ну что, заселяться нам не пора? - отвлекла я мужчин, которые провожали Августа Наумовича и Элену озадаченными взглядами. Уверена, многие из них в тот момент думали, как и я.
   - Добрый вечер, господа, могу я вам помочь? - неуловимо быстро рядом с нами оказался обаятельный молодой человек. Его улыбка и небесно-голубые глаза внушали доверие. - Леди, как насчет небольшой ознакомительной экскурсии по крепости?
   - Леди я провожу сам, - принц своими собственническими замашками все больше начинал раздражать. По-видимому, он слишком рьяно взялся за роль моей дуэньи. - А вы позаботьтесь о нашем багаже.
   - Стэван, разреши спросить, а куда ты собрался меня провожать? - ласково обратилась к парню, собираюсь по возвращению в город сделать какую-нибудь пакость его отцу. Я женщина добрая, но всему есть пределы. - Надеюсь, не в казарму? Жаль, что Август Наумович нас так спешно покинул, пренебрегая своими служебными обязанностями. Но ничего, в первом же письме Эдуарду, я сообщу о данном прискорбном факте. Уверена, он не оставит меня, нас, в таких условиях.
   Конечно, ничего монарху я писать не собиралась, тем более жаловаться, чтобы меня забрали назад в столицу. Было бы странно сбежать из солнечного рая в весеннюю слякоть. Но принцу об этом знать не надо, потому что угроза возвращения домой - единственное, что могло заставить его вести себя не столь навязчиво.
   - Маргарита Васильевна, у вас будет лучшая комната. Я об этом позабочусь, - проникся моим коварством Стэван и теперь объектом его недовольства стала я.
   - Замечательно. Значит, пока ты занимаешься нашим устройством, этот молодой человек проводит нас с Андрием к целителю, - улыбнулась я симпатичному магу. Не то чтобы он мне понравился, просто хотелось позлить наследника.
   - С удовольствием, - слегка подмигнул мне будущий провожатый.
   - Рит... - нахмурился физрук, давая понять взглядом, чтобы я не лезла к нему со своей заботой. Стэван же все никак не мог найти причину, чтобы и дальше контролировать каждый мой шаг.
   - Знаешь, Андрий, - добавила в голос страдания и разочарования. - Я не ожидала от тебя такой черствости. Неужели ты откажешь мне в помощи? У меня, например, до сих пор кружится голова, не говоря о болях в... Хотя эта информация уже для доктора. Ну так он в крепости имеется?
   - Она, - влез все тот же непредставленный нам блондин. - Лаура замечательный специалист. Пойдемте, я вас к ней провожу.
   Мне показалось или стоящие в стороне мужчины, незанятые в разгрузке дирижабля, скривились при упоминании целителя? И еще, почему из них никто не отпускает сальных шуточек в мой адрес? Не пытается познакомиться? Хотя я почти физически ощущаю их мужской интерес к своей персоне. Услышали слова Стэвана о том, что я невеста короля? Возможно. Если они и дальше станут держаться в стороне, я буду только рада.
   - Идите, - благосклонно кивнул принц, справившись со своими эмоциями и опять нацепив на себя маску холодной невозмутимости. - Но прошу вас, Маргарита Васильевна, дождитесь меня у целителя. Чтоб нам с вами не разминуться.
   - Конечно, Стэван, - вежливо улыбнулась наследнику, который поспешил вслед за комендантом. Могла бы не стараться, моя улыбка досталась спине принца. Меня это совершенно не расстроило, несмотря на изнуряющую духоту и вредность Стэвана, я чувствовала себя замечательно. Но надо играть свою роль до конца и я уцепилась за локоть Андрия. Теперь он точно никуда не сбежит, а я буду выглядеть слабой и ранимой. Характер я успею еще продемонстрировать, а пока можно побеседовать с магом, который не побоялся гнева королевской семьи. Интересно, блондин такой смелый или глупый? Хотя неважно, пока он единственный источник информации и вполне может быть полезен: - Скажите, а как ваше имя?
   - О, простите! Ваша красота сразила меня наповал и я совершенно забыл представиться. Я Марк. Всегда к вашим услугам, прекрасная леди Маргарита, - отвесил мне чуть ли не придворный поклон маг, сверкая лукавым взглядом. Ну вот, рано я причислила блондина к обаятельным и привлекательным - всего лишь обычный бабник.
   - Для вас я Маргарита Васильевна, - холодно оборвала расшаркивание этого молодого ловеласа. На вид ему было лет тридцать и, кажется, за свои годы успел очаровать немало женщин. Но что странно, я его практически не чувствовала, всего лишь незначительные отголоски эмоций. Видимо, парень не так уж прост или на нем есть защита от ментального сканирования. Последнее более вероятно, потому что мы находимся все-таки в военной крепости.
   - Простите еще раз, - ничуть не смутился Марк. - Я совсем одичал в ничейных землях.
   - В крепости такой дефицит женщин, что вы бросаетесь с комплиментами на первую встречную? - не смогла удержаться от ядовитого замечания. Мы потихоньку подходили к каменному строению, которое не отличалось красотой или величием. Разговор не клеился.
   - Вы даже не представляете какая, - тяжело вздохнул маг. - До вашего приезда в крепости была только Лаура. А она дама строгих правил и тяжелой руки, с ней не побалуешь. Не думайте, что я распускаю сплетни, но у нас тут боятся только двух вещей - гнева Августа Наумовича и заходить в лазарет без серьезной причины.
   Воображение рисовало образ гром-бабы, которая может одной рукой остановить поезд, а словом приложить так, что даже матерые мужики боятся сталкиваться с такой женщиной. И поведение Марка, отказавшегося заходить вместе с нами в лазарет, еще больше утвердило меня в этом мнении. Правда, оно разбилось вдребезги, едва мы с Андрием переступили порог. Над нашими головами что-то завыло замогильным голосом, пробирая этим звуком меня до самого нутра. Он идеально сочетался с окружающей мрачной и стерильной обстановкой: пол и стены отделаны серым кафелем, из мебели только металлические ящики, каталки, стол и одинокая деревянная табуретка у входа. Судя по темным подтекам, кого-то на этом стуле зарезали, не меньше. Похоже, гостям в этом пристанище действительно не рады. Я вцепилась в руку друга и собиралась уже сказать, что мы зайдем к доктору в другой раз, но тут из соседней комнаты раздался звонкий и неприветливый голос:
   - Ну кого еще черти принесли?! Парень, если ты смог дойти сюда и у тебя все конечности целы, то лучше тебе проваливать, пока я добрая... Смотри-ка, что-то я не слышу поспешного бегства? Август - сволочь, неужели явился каяться? Ну это ты зря, спирт все равно не дам.
   - Август Наумович сейчас очень занят, - справившись с первым шоком, крикнула я. Все же каким бы странным человеком не была эта таинственная Лаура, ее обязанность лечить людей и я собиралась настаивать, чтобы она исполнила свои профессиональные обязанности. - А нам нужна ваша помощь!
   - Господи, женщина?! Живая?! - практически вылетела из соседней комнаты высокая брюнетка, обладательница спортивной подтянутой фигуры. Еще миг и меня обвили сильные руки целительницы. Невольно закралось подозрение, что Лаура является представительницей нетрадиционной ориентации, но ее дальнейшие слова слегка прояснили пикантную ситуацию: - Не поверишь, после трех лет в обществе похотливых самцов, я начала сомневаться, что на планете еще остались другие женщины, кроме меня. Я так рада, что нас теперь двое. Я Лара, а тебя как зовут? Какими к нам судьбами? Хочешь чай или кофе? А, гулять так гулять, пойдем, угощу своей фирменной наливочкой из местных ягод.
   - Я Марго, а это Андрий, - оборвала я восторженный поток слов целительницы. - Мы с радостью выпьем с тобой кофе, но сначала посмотри, что с моим другом. Понимаешь, он не маг...
   - Совсем без дара? - нахмурилась Лара, пристально глядя на физрука. Не удивлюсь, если она его заметила только после моих слов. Хотя как можно не обратить внимания на гору мускулов и глупую восхищенную улыбку Андрия? Хм, а на меня он так не смотрел даже, когда предлагал встречаться. - Поразительное безрассудство. Хотя о чем это я, мужчинам вообще несвойственно думать головой. Но может это не их вина, а просто мировое равновесие таким образом контролирует численность населения? Так стоит ли тогда спасать особенно глупых индивидуумов?
   - Этого стоит! - улыбнулась я, подбадривающее похлопав Андрия по плечу, который настолько увлекся любованием целительницы, что совершенно не замечал обидных намеков.
   - Вы пара? - приподняла брови в изумлении Лара.
   - Нет, мы друзья.
   - Замечательно! - улыбка целительницы будто озарила ее лицо, сделав необычайно привлекательной. В общем-то, внешность у Лары была своеобразной, я бы даже сказала на любителя, ну если кому-то нравится готика. Нет, никаких облегающих платьев или пирсинга в носу, просто бледная кожа в сочетании со смоляными волосами вызывали такое ощущение. А практически бесцветная радужка глаз в обрамлении густых черных ресниц немного пугала, как и бледные губы. Одета Лара была примерно, как и я, в шорты до колен и рубашку с короткими рукавами. Что заставило меня заинтересоваться одним фактом - у целительницы на теле не было волос. Насколько я видела, ее кожа была идеально гладкой и без намека на растительность. Женщина неправильно поняла мое задумчивое выражение на лице и поспешила объяснить свою радость. - Я давно хотела опробовать одну экспериментальную методику, которая позволила бы людям без дара находиться в ничейных землях без вреда для здоровья. Но все не на ком проверить, и было бы неэтично предлагать новой подруге проводить опыты над ее партнером. Но раз вас ничего не связывает...
   - Э, никаких опасных опытов! - возмутилась я. - Андрий не только мне друг, он почти брат.
   - А я согласен, - некстати влез в разговор объект обсуждения и подарил этой необычной мужененавистнице свою самую очаровательную улыбку. Вот же блин! Мстислав меня убьет! Похоже, нашего друга опять угораздило влюбиться в неподходящую женщину.
   Зря я подозревала Лару во всяких ужасах, на деле целительница оказалась профессионалом в своей области, а так же интересной собеседницей. Пока Андрий млел на кушетке под чуткими руками молодой женщины, а я пила бесподобный кофе с наливочкой, Лара успела многое рассказать. Кстати, сидели мы в небольшой уютной гостиной, которая обнаружилась за парочкой страшных комнат.
   - На самом деле тут не так уж плохо для мага, - делилась со мной впечатлениями о крепости Лара, касаясь только ей ведомых точек на голове Андрия. - Нет проблем с резервом, можно замахнуться на любую сложную операцию или опыт. Огромное многообразие флоры и фауны, иногда такие интересные мутации встречаются. Климат достаточно комфортный по сравнению с другими местами. Август, конечно, скотина, но даже к нему можно привыкнуть. Он единственный, кто за эти годы так и не оставил мысли затащить меня в постель, остальные смирились, что я им не по зубам.
   - Хочешь сказать, у тебя ни с кем из них ничего не было? - наливочка делала свое дело, развязывая язык.
   - Нет. Мужики же, как дети. Если у одного появилась игрушка, другому захочется ее отобрать. А я не переходящий приз, - фыркнула Лара.
   - Ну ты даешь, три года жить в окружении мужчин и каждому отказывать, - восхитилась я ее выдержкой. - Ведь кто-то мог опуститься до насилия.
   - Я хороший целитель, Марго, а еще немного некромант. А неподалеку имеются замечательные топи для особо настойчивых. Поверь, в моих силах сделать так, что смерть покажется избавлением. Жаль, Августа ничем не проймешь, да и калечить коменданта крепости не самая лучшая идея. Так что остается иногда откупаться спиртом, когда его запасы заканчиваются.
   - Тогда тебя особенно понравится, что в ближайшее время он будет целиком увлечен Эленой, - улыбнулась я.
  
   Глава 4
  
   Солнечные лучи падали в глаза, но я из-за такой мелочи и не подумала бы вставать ни свет ни заря. Жаль, ранний час совершенно не мешал какой-то сволочи голосить под моими окнами. Нет, совсем не пение птиц не давало мне спать и даже не серенада под гитару, возможно, все это я могла бы стерпеть. Но просыпаться под отборный мат, отражающийся эхом от каменных стен крепости, то еще удовольствие. Особенно, когда прошлый вечер выдался на редкость утомительным.
   После знакомства с Ларой, а из лазарета меня чуть ли не силком вытаскивал Стэван, настал момент заселения в комнату. Она оказалась вполне приличной, чистой, с удобствами и небольшим балкончиком, то есть я и не мечтала о таком комфорте на территории военной базы. Вот только покоем насладиться на получилось. Не успел принц уйти в сопровождении Андрия, ведь им предстояло жить в казарме, началось форменное паломничество нуждающихся в любви и ласки. Да-да, наследник благородно отдал мне свою комнату, рассудив, что селить меня в непосредственной близости от изголодавшихся по женскому вниманию пограничников это не совсем соответствует заданию отца. Зря старался, соседнее здание и несколько лестничных пролетов не стало для защитников отечества препятствием. Нет, никто с грязными предложениями не лез, похоже, Лара их выдрессировала, но каждый просто горел желанием лично поприветствовать меня в крепости.
   В принципе, маги в большей степени производили приятное впечатление, учтиво интересовались здоровьем правящей семьи, новостями с родины, погодой и прочим. И под разговор ненавязчиво просачивались со своими подношениями в мою комнату. Предлогов хватало: передвинуть мебель, а она действительна была неудобно расставлена; проверить рабочее состояние сантехники или освещения; а так же защитные плетения на окнах. Довольно скоро и незаметно моя небольшая комната стала местом проведения спонтанной вечеринки. Как оказалось, не только Лара увлекалась производством наливок и вин из местных ягод. Но мне больше понравились те гости, кто догадался захватить закуску. Радовало, что ко мне решили наведаться только офицеры и без Августа Наумовича, который, наверное, всю ночь вел осаду комнаты Элены. Так что мы неплохо посидели, а приход Лары поумерил пыл самых наглых и дальнейшее знакомство прошло на дружеской волне.
   Очередная матерная тирада заставила меня болезненно скривиться. Нет, ну спать в таких условиях совершенно невозможно, да и голова раскалывается. Эх, а ведь обещала Мстиславу не принимать участия в пьянках. Совесть откликнулась тошнотой и закономерной досадой на горе-виноделов, которые явно крепили свои напитки спиртом. Пришлось вставать с кровати и плестись в ванную, постепенно закипая от раздражения. Мало того, что какой-то гад орал под окном, которое не закрыть, так еще взгляд цеплялся за бардак, оставленный после вчерашней попойки. Зеркало тоже добавило плохого настроения. Помню годы, когда мы с друзьями могли всю ночь протанцевать, а утром бодрыми прийти на пары. Сейчас же у меня такой вид, будто я неделю не просыхала.
   Кстати о воде, а не умерить ли мне громкость одного садиста? А что, вон и кувшинчик стоит, ведро было бы лучше, но и он сгодится. Не давая себе времени передумать, быстро умылась и пригладила волосы влажными ладонями. Глянула еще раз в зеркало, оценивая результат моих стараний: глазки припухшие, лицо помятое, волосы свисают несвежими прядями - да я просто красавица! Набрала полный кувшин воды и пошла мстить всему мужскому роду в лице одного громкоголосого гада.
   Вечером я погорячилась, когда в потемках решила, что у меня есть целый балкон. На деле это оказался широкий карниз вдоль всей стены здания, огороженный ажурной металлической решеткой. Хорошо хоть перила были, а то и подходить к краю страшновато. Внизу обнаружились знакомые по вчерашней пьянке офицеры, все семь, бесящие своим свежим и бодрым видом. И это в тропической жаре, которая несмотря на раннее утро уже давала о себе знать. Смотри-ка, и рыжий "клоун" здесь?! Живой и здоровый, а ночью, под предлогом застарелой раны, он со страдальческим выражением лица пытался устроиться ночевать на моей кровати. И ведь как играл! Я почти поверила. Хорошо, Лара была рядом и быстро привела в чувство этого симулянта.
   Так, а кто это у нас такой громкий? Кому ничего не перепало? Август Наумович - собственной раздраженной персоной на "кодовом" матерном языке что-то внушал подчиненным. Стоял он очень удачно, как раз под мои балкончиком во внутреннем дворике крепости. Я приподняла над головой кувшин, собираясь окатить коменданта прохладной водичкой, а потом скрыться в комнате. Но кто-то меня опередил. Пока я метилась, перехватывала емкость, как над Августом сформировалась небольшая тучка и выплеснула, наверное, литров двадцать воды. Это было настолько неправдоподобно и похоже на сказку, что я застыла на месте с открытым от удивления ртом и поднятым кувшином. Эх, надо было сразу прятаться, но это я поняла только, когда все присутствующие внизу подняли взгляд на меня. И если семь пар глаз лучились смехом, то одни были готовы меня убить. Но был и положительный момент - Август Наумович потерял дар речи от такой наглости. Интересно, а он поверит в мою невиновность? Сомневаюсь. Эх, помирать так с музыкой!
   - Ой, я на вас немного набрызгала? - с самой невинной улыбкой спросила у коменданта. - Сердечно прошу прощения! Я знаете ли, привыкла обливаться водой по утрам и не думала, что в такую рань кто-то может находиться под балконом.
   В подтверждение своих слов наклонила кувшин над своей грудью. Вода потекла по майке, обрисовывая грудь, которую я эротично выпятила. Понимаю, что пошло, зато очень доходчиво. Вон даже офицеры перестали улыбаться и теперь давятся слюной, а уж вид багровеющего от ярости Августа Наумовича просто пролился бальзамом на мое обостренное чувство справедливости.
   - Маргарита Васильевна, вы ведете себя неподобающе невесте короля, - а комендант, оказывается, не только орать и материться умеет.
   - Я вам больше скажу, - оскалилась в хищной ухмылке. - Если вы и дальше будете будить меня столь оригинально, я буду выходить в купальнике на пробежку. Я, как невеста Его Величества, просто обязана поддерживать свою фигуру в идеальной форме. Надеюсь, мы поняли друг друга?
   - А не слишком ли вы самонадеяны? Провоцируя моих людей, вы подвергаете себя опасности...
   - Давайте откровенно, если со мной что-то случится вас, Август Наумович, повесят первым, - откровенно блефовала я, но судя по глазам недавних знакомых, истина в моих словах все же была. - Поэтому давайте жить дружно. Вы не материтесь с утра под моими окнами, а я не провоцирую ваших людей. Заметьте, днем можете ругаться сколько захотите.
  
   - Я бы на вашем месте не рассчитывал на заступничество жениха, - не проникся моими угрозами комендант. - Тех, кто дорог, не ссылают к нам.
   - Скажите это Стэвану, - хмыкнула я и, пока вредный мужик не придумал достойного ответа, вернулась в свою комнату.
   На удивление, настроение поднялось и даже проснулся аппетит. Да уж, вечное "сделал гадость - на сердце радость" - в действии. И ведь действительно, что я так взъелась на Августа Наумовича? Может, у него были веские причины крыть матом своих подчиненных? Извиняться поздно и непедагогично, остается и дальше играть роль наглой стервозной особы. Что ж, мне не привыкать. На этой умиротворяющей ноте я переоделась и отправилась добывать себе хлеб насущный.
   - Привет, Марго! А меня официально назначили твоим сопровождающим, - напротив моей двери обнаружился довольный собой и жизнью Марк. Молодой маг беспечно сидел на полу и нагло разглядывал мои ноги.
   - Кажется, вчера мы определились, что для тебя я - Маргарита Васильевна, - напомнила ему. Вообще-то, мне самой удобнее общаться безо всяких политесов и реверансов, но вот такие парни, как Марк, у меня всегда вызывали подозрения. Потому что я постоянно терялась в догадках, что им нужно. Ведь не ради моих красивых глаз он так старается. Должна быть веская причина, почему симпатичный и молодой маг окружает вниманием незнакомую женщину не первой свежести. Решил пробиться наверх самым приятным способом? Ладно, не буду пока думать о человеке плохо, вдруг ему просто скучно. Но присмотреться к Марку стоит.
   - Это слишком долго, - скривился блондин, вскакивая на ноги. - Только представь: нападение монстров, кровь брызжет по сторонам, магия сошла с ума. И тут мне надо крикнуть, что за твоей спиной чудовище: "Маргарита Васильевна, обернитесь"! Интересно, на каком слоге тебя съедят? Кстати, позволь объявить тебе благодарность личного состава крепости и мою в частности. Август Наумович реально всех достал. Как тебе Лаура? Странная, правда?
   - Значит, ты мой сопровождающий, - вздохнула я. К основным подозрениям добавилось еще одно - изощренное коварство коменданта, из мести подкинувшего мне "головную боль" в лице несмолкающего Марка. - Что ж, показывай, где у вас столовая.
   - Вашу ручку, леди, - шутовски изобразил придворный поклон маг, протягивая ладонь.
   - Можно без этих расшаркиваний? А то есть так хочется, что руки просто тянутся кого-нибудь задушить, - хмыкнула я, демонстративно оглядываясь по сторонам в поисках "жертв" моего произвола. Конечно, в пределах видимости был только Марк, на него-то я и уставилась, давя ментально. Хм, а маг непрост. То, что все в крепости носят амулеты от ментального сканирования я определила еще вчера, и это меня совершенно не удивило. А Марк, похоже, имеет еще и дополнительную защиту, незнакомую мне. Шпион?
   - Я же говорил, они лишние, - расплылся в радостной улыбке Марк. - Пошли, сегодня Дон такой омлет сварганил - пальчики оближешь. Я уже завтракал, но с удовольствием составлю тебе компанию. Должен же тебе кто-то все рассказать и показать? И этот кто-то я! У меня уже намечен план, куда мы пойдем в первую очередь...
   Так и хотелось спросить, когда он успел все спланировать, если с комендантом я ругалась не далее получаса назад. Но вести беседы на голодный желудок я не умею, обязательно нагрублю или начну ерничать, так что вопросы подождут. А пока можно подумать о том, что мне интересно посмотреть. Есть у меня обоснованные подозрения, что план Марка мне не понравится.
   В столовой людей было не много, но едва я вошла раздались овации. Нацепив на лицо снисходительную полуулыбку я проследовала за Марком к раздаточной стойке. Конечно, для пущего эффекта, можно было бы раскланяться и предложить принять участие в утренних обливаниях, вот только не стоило злить Августа Наумовича еще больше. К тому же, не факт, что аплодисменты предназначались моей выходке с комендантом, вдруг мужчинам всего лишь понравилась моя грудь в мокрой майке.
   Помимо омлета я взяла салат, фрукты и кофе, Марк поставил свою чашку с ароматным напитком на мой поднос и сам отнес его к столу. Правда, даже делая этот благородный жест, он не удержался от замечания:
   - Люблю женщин с хорошим аппетитом, - породив своими словами стойкую антипатию к себе, потому что ни одна женщина не любит, когда ей указывают на недостатки.
   Бегать по утрам, что ли, начать? Андрий за полгода успел приучить к этой хорошей привычке всех первокурсников. Кстати, а где это потерялся мой личный охранник и тренер? Почему не он дежурит под моими дверьми? Надо его найти, а то вдруг вчерашний эксперимент Лары только ухудшил ситуацию. А вот Элена в столовой была. Девушка задумчиво ковырялась в тарелке, распространяя вокруг ауру вины и недовольства.
   - Уважение не приходит само, - проигнорировав то, что Марк отнес мой завтрак за другой столик, я села рядом с Эленой. - Его не только надо заслужить, но и заставить окружающих относиться к себе так, как ты того заслуживаешь. И детские выходки в этом не помогут, поверь. Это я могу позволить себе такие шалости, потому что меня не волнует мнение чужих людей. А тебе до осознания истины, что нет смысла ловить одобрения тех, кто тебя не знает или не вспомнит, еще лет десять или пятнадцать мучиться от нереализованного желания всемирного признания. И это неплохо, ведь оно толкает нас вперед, заставляет стремиться стать лучше, расти над собой...
   - Только это все напрасная трата времени, ведь мы, люди, не меняемся, - нагло плюхнулся рядом со мной Марк. - Марго, зачем ты подвергаешь этого ребенка опасности быть задушенной? Скушай омлетик, он еще горячий...
   Мы с Эленой с одинаковым недоумением уставились на мага. Девушке явно не понравилось, что ее приравняли к детям, а мою отповедь остановил странный отблеск эмоций в глазах Марка, похоже, его начало бесить то, что я его игнорирую.
   - Элена это Марк, - решила пока не реагировать на откровенные провокации и посмотреть, как маг будет дальше себя вести. - Мы после завтрака собираемся прогуляться по крепости, хочешь с нами?
   - Леди Элен я сам все покажу, - над нашими головами раздался голос коменданта. Я подняла взгляд на Августа Наумовича, отмечая, что утренний душ положительно сказался на его виде. Мужчина был чисто выбрит и одет в отглаженную летнюю форму.
   - Замечательно, я рада, что вы составите нам компанию, - улыбнулась ему, опережая отрицательный ответ Элен. Почему я была уверена, что девушка откажется? Достаточно было посмотреть на ее лицо, чтобы это понять. - Родители Элены просили меня присмотреть за добродетелью их дочери, вчера я себя очень плохо чувствовала после перелета, но сегодня готова полностью посвятить свое время этой ответственной роли. Август Наумович, я же могу положиться на вас в этом вопросе?
   - Маргарита Васильевна, - возмущенно выдохнула красная от смущения Элена. - Что вы такое говорите?!
   - Деточка, не надо смущаться, - погладила магичку по руке, любуясь закипающим от ярости комендантом. - Наоборот, надо гордиться, что ты не какая-нибудь девица легкого поведения. Что ты хранишь себя для будущего супруга. Вот вы, Август Наумович, разве не хотели бы для своего сына в жены такую замечательную девушку? Умница, красавица, скромница...
   - У меня нет сына, - сквозь зубы выдавил комендант, понимая, что не видать ему тела Элены как своих ушей.
   - Как же так? В ваши годы надо уже трех сыновей иметь, чтобы было кому передать опыт, знания, мудрость, скопленные за долгие годы, - продолжала издеваться я с самым милым выражением на лице. И пусть Элена на меня сильно разозлилась, но потом она мне скажет спасибо, все же девственницу, которую хотят пристроить замуж, мужчины побоятся тащить в постель. - Ну да не все еще потеряно. Кстати, вы же всех в крепости знаете, не подскажете, есть у вас маг воды с задатками целительства? Желательно с хорошей родословной и положением в обществе. Нам кто попало не нужен, правда, Элена?
   - Да как вы смеете! - вспылила девушка, бросила на стол салфетку, которую до этого комкала в руках и выбежала из столовой.
   - Ну вы-то, Август Наумович, понимаете, что не женское это дело сидеть в ваших болотах? Замуж ей надо, детей, чтобы отвлекли от книжек и прочих глупостей, - на самом деле я так не думала, а вот большинство мужчин во всех мирах примерно так рассуждали. Интересно, что ответит комендант?
   - Я рад, что вы это понимаете, - буркнул он, поджав губы. - Я составлю для вас список подходящих кандидатов. Извините, не могу присоединиться к вашей прогулке, дела.
   - Жаль. Но на то она и служба, - вздохнула я, провожая статную фигуру Августа Наумовича. Откажется он от своей идеи соблазнить Элену или нет?
   - Ставлю на то, что он и дальше будет крутиться вокруг "монашки", - озвучил мои мысли Марк.
   - Я с удовольствием с тобой поспорила бы, но не в этот раз. Самой похожая мысль пришла в голову.
   - О, мы с тобой уже мыслим одинаково, - лукаво улыбнулся Марк.
   - Не льсти себе, кто хоть раз разговаривал с комендантом, подумал бы также.
   - Я не понимаю, зачем ты вмешалась? Девчонка все равно не оценит. Наверняка считает, что ты ей загубила карьеру и личную жизнь. Да и Август Наумович не так уж плох для того, чтобы набраться опыта. Глядишь ей еще понравилось бы, - цинично ухмыльнулся молодой человек.
   - Какие у тебя глубокие познания об этой стороне жизни Августа Наумовича. Он с тобой делился своим опытом? Может, еще и практические занятия организовывал? - рассмеялась я, глядя, как рушится выдержка Марка.
   - Ну ты и стерва, Марго! - резко встал из-за стола маг, откидывая стул в сторону и демонстративно покидая столовую.
   - Баба с воза - кобыле легче, - улыбнулась я оставшимся мужчинам, которые прислушивались к нашему разговору. Ну что ж, имидж стервы дальше и без меня раскрутят, а я смогу заняться своими делами. Во-первых, навещу Андрия, во-вторых, спрячусь от Стэвана где-нибудь на морском берегу и под пальмой, и в-третьих, напишу письмо Мстиславу. Как же я соскучилась по нему. Но прежде завтрак, который успел остыть. - Приятного аппетита, господа.
  
  
   Глава 5
  
   Моим планам не суждено было сбыться, не успела я выйти из столовой, как столкнулась со Стэваном. Бодрый и отдохнувший принц разыскивал меня. Узнав, что я успела позавтракать, парень обрадовался и настойчиво стал предлагать свои услуги экскурсовода, желая прогуляться по крепости и ее окрестностям в моем обществе. Отказаться не было возможности, но я все равно нашла бы причину, если бы не заманчивая перспектива сходить на мыс. Тем более Марк сбежал, а самой разведывать пути на "волю" это терять драгоценное время. Но первым делом я хотела узнать, как дела у Андрия. Мое беспокойство о друге принцу не очень понравилось, он весьма холодно ответил, что наш спутник достаточно здоров и сейчас находится у целителя.
   - И что здоровый человек делает в лазарете? - с долей язвительности спросила я.
   - Не могу знать, это врачебная тайна, - пожал плечами Стэван, по лицу которого можно было понять, что его это даже не интересовало. - Не беспокойтесь, Маргарита Васильевна, Лаура хороший специалист и Андрий Деянович в надежных руках.
   Я кивнула, вспоминая слова Лары, что понадобится еще сеансов десять и тогда можно будет увидеть первые результаты. Вот только не думала, что Андрий с самого утра побежит на опыты. Хотя чему я удивляюсь, он же мечтал побывать в ничейных землях, а тут появилась реальная возможность еще и без последствий для здоровья. Единственное, я переживала, что Лара с утра будет не в самом лучшем расположении духа, все же мы вместе пили и самочувствие у нее может быть таким же хреновым, как и у меня. Или целителям похмелье нестрашно? Надо будет спросить.
   - Куда вы хотели пойти в первую очередь, Маргарита Васильевна? - поинтересовался наследник.
   - Давай прогуляемся на мыс, пока еще не очень жарко, а внутренние помещения крепости мы и днем сможем осмотреть, - предложила я оптимальное решение, все же под палящим солнцем гулять мне не очень хотелось в первый день. Надо поберечься немного, привыкнуть к перемене климата, и только потом пускаться во всякие авантюры. Не говоря о том, что за это время бдительность Стэвана уляжется и ему надоест за мной "присматривать". Да и Марк глядишь отстанет. Конечно, я не собиралась гулять по джунглям в одиночку, но на вчерашней несанкционированной вечеринке была парочка вполне приличных магов, с которыми можно отправиться в такой опасный поход. Хорошие мужики, серьезные, уверенные в себе, в меру веселые, достаточно ответственные. В общем, такие, которые внушают доверие и спокойствие только одним своим видом.
   За то время, что я переодевалась и завтракала на улице существенно повысилась температура. Не знаю, как в крепости борются с жарой, но внутри было достаточно комфортно. Наверное, что-то маго-технологическое, как дирижабли или автомобили. У кого бы спросить? Стэван больше историей увлекается, об устройстве нашего летательного аппарата он мало что знал. А мне было скучно слушать об основателях и прочих легендарных личностях, построивших крепость и вставших на защиту планеты.
   - Послушай, если я правильно помню - ничейные земли постепенно увеличиваются. А значит, эта крепость не может быть такой значимой, как ты сейчас описываешь, - не удержалась я от замечания.
   - Ты и права и нет, - откуда-то сбоку вынырнул беспечный Марк, почтительным кивком поприветствовав принца. Тот нахмурился, но смолчал. - Эта крепость одна из старейших, она всегда служила перевалочным пунктом и только в последнее десятилетие ей стало доставаться от набегов монстров.
   - А музея, посвященного этим чудовищам, у вас нет? Интересно было бы глянуть на чучела тех, кто терроризирует всю планету, - спросила я, временно смиряясь с присутствием крайне непостоянного Марка. К тому же, следует признать - мой навязчивый провожатый неплохой собеседник по сравнению с принцем.
   - Насколько я знаю, ничего подобного нет, - удивился Марк и даже глянул на Стэвана, будто ища поддержки. - Части тел, конечно, брались для исследований, но чтобы целый музей и с чучелами, не слышал о подобном.
   - Все потому, что климат ничейных земель не располагает к сохранности мертвых тел, - вдумчиво произнес принц. - В каждой крепости, конечно, есть морг, но он не предназначен для подобных дел. Хотя сама идея любопытная, думаю, такая выставка имела бы успех.
   - Когда будешь воплощать эту идею в жизнь, на забудь про мое авторство, - добродушно улыбнулась я. - Кстати, а как вообще сдерживают нашествие? Неужели выходят с оружием навстречу полчищам тварей?
   - О, все не так страшно, - на лице Марка расцвела снисходительная улыбка, ведь не только я не знала специфики работы магов, но и принцу явно не приходилось ни в чем подобном участвовать. - Наша работа, конечно, очень опасная и ответственная, но напрасно никто не рискует. Поэтому действия отрядов сводятся к тому, чтобы проверять магический фон на границе, уничтожать мелкие скопления нечисти, если такая завелась, и предупреждать массовые прорывы. Скажу сразу, за десять лет нашествий всего пять...
   - Не всего, а целых пять! - за нашими спинами рявкнул знакомый голос. - Марго, я слышал вы собираетесь на мыс? Одних я вас отпустить не могу, с удовольствием составил бы вам компанию, но сегодня мое дежурство. Так что я вам выделю несколько своих парней.
   - Ну что вы, не стоит беспокоиться, - обернулась я к офицеру, тщетно пытаясь вспомнить его имя. А ведь это был один из тех двух мужчин, что показались мне достойными доверия. Вот черт, простое же имя! - Мы не будем далеко отходить от крепости.
   - Похвальная предусмотрительность, - кивнул серьезный мужик и тут же взъерошил себе волосы ладонью. Глеб, вот как его зовут! Как я могла забыть, он же помогал выпроваживать своих пьяных товарищей, а сам за вечер выпил мало и, как я сейчас предполагаю, действительно приходил по делу. - Но двое парней лишними не будут. Мне, знаете ли, хочется дожить до пенсии.
   - Хорошо, Глеб, только ради вас и ваших будущих внуков, - улыбнулась, радуясь тому, что удалось выкрутиться из неловкого положения. - Скажите, а почему пять нашествий за десять лет это много? Наверное, во время таких набегов погибали люди?
   - И это тоже, но смерть боевых товарищей это то, что можно понять и принять, - помрачнел мужчина. - В общем, поверьте, в такой момент лучше быть подальше от места прорыва.
   Я хотела еще поспрашивать Глеба, а то все как-то туманно и неопределенно. Но тут нас накрыла большая тень - это из-за здания крепости выплыл небольшой дирижабль.
   - Что-то соседи к нам зачастили, - хмыкнул Глеб, бросив на меня многозначительный взгляд.
   - К нам гости? - спросила я, разглядывая компактный летательный аппарат. Он был совершенно другим, больше похожим на летающую тарелку. Точнее, на две сцепленных вместе селедочницы. Гондола тоже имела несколько иной вид, более обтекаемый и хищный.
   - Да, коллеги из солнечного Бислау, чтоб им икалось...
   - У вас с ними какие-то разногласия? - сразу вскинулся Стэван, заподозрив политический скандал или что-то в этом роде.
   - Нет у нас разногласий, только здоровое соперничество. Я прав, Марк? - скривился мужчина, одаривая моего навязчивого спутника тяжелым взглядом.
   - Истину говоришь, Глеб, - отвесил дурашливый поклон молодой маг и повернулся ко мне. - Ну что, идем? А вам, Ваше Высочество, наверное, надо присутствовать на встрече с представителями дружественной державы?
   - Разумеется, но я уверен, наши соратники захотят отдохнуть с дороги, - холодно ответил Стэван, учтиво подставляя мне свой локоть. - Думаю, мы вполне сможем поговорить на официальном обеде. Маргарита Васильевна, а я вам рассказывал почему мыс носит название "Решительный"?
   Я подавила тяжкий вздох, но за предложенную руку взялась. Конечно, можно было выбрать Марка, все же мы с ним практически ровесники и он не такой нудный, но не хотелось его обнадеживать. Нет, я совершенно не переживала за его душевное состояние или разбитые мечты, мне было страшно за себя любимую. Потому что если я сейчас не даю ему повода и не поддаюсь на его откровенный флирт, то что будет, если проявить минимальный интерес?
   - Увидимся на обеде, Марго, - дернулись в улыбке уголки рта Глеба, похоже, он понял мою дилемму.
   - Придержите для меня место рядом с вами, - игнорируя недовольство двух своих кавалеров, совершенно неожиданно для себя произнесла я. Некрасиво получилось, надеюсь, он не подумает, что я с ним заигрываю? Он, конечно, мужик приятный, только мой Мстиславушка лучше.
   - Желание дамы - закон, - отвесил мне поклон Глеб, подмигнул и ушел.
  

***

   Все же я поторопилась, когда думала, что к морю можно попасть прямо с мыса. Нет, этот путь действительно был самым коротким, вот только летать я не умела, а камни внизу не предполагали ныряние. Да я бы и не рискнула прыгать с такой высоты. Жалость какая, а счастье было так близко. Вон оно, буквально в нескольких десятков метров, плещется. Вздохнула, любуясь морем, оно бирюзовыми волнами накатывало на белоснежный песок, вызывая у меня непреодолимое желание отправиться к нему сиюминутно. И джунгли с монстрами меня уже не пугали.
   Стэван не замечал моего состояния и продолжал вещать об исторической значимости данного мыса, который назвали в честь какого-то великого путешественника. Марк упражнялся в остроумии, комментируя рассказ принца, но так, чтобы никто не мог заподозрить его в издевательстве над членом правящего рода. Но в большей степени молодой маг бросал на меня жаркие взгляды из-за спины Стэвана. В общем, вел себя как подросток. Похоже, кого-то бросает в крайности, знать бы еще почему. Решив подумать об этом на досуге, я все внимание уделила осмотру окрестностей. В частности меня интересовали пути к морю. Утес не был таким уж отвесным, как о нем говорили. Просматривался хорошо, заросли тоже отсутствовали. Хотя немного в стороне, метрах в ста от нашего места, они вовсю буйствовали.
   - А рост растительности как-то искусственно сдерживают вокруг крепости? - задала я вопрос своим спутникам. Коих было четверо. Двух парней Глеб нам в сопровождения все же выделил, но они держались на почтительном расстоянии. Судя по сосредоточенным выражениям их лиц, они восприняли свое задание очень серьезно.
   - В каком смысле? - удивился Марк.
   - Вероятно, - обтекаемо ответил Стэван.
   - Все с вами понятно, - махнула я на них рукой и подошла к самому краю обрыва. Эх, зря я испортила отношения с Августом Наумовичем, уж он-то точно знает, какие меры принимаются для безопасности крепости.
   - Маргарита Васильевна, осторожно, это может быть опасно, - обеспокоенно воскликнул принц.
   - Марго, я тебя держу, - нагло воспользовался ситуацией Марк, обхватывая меня за талию и прижимая к себе.
   - Ты же слышал, это может быть опасно, - хмыкнула я, но вырываться на краю обрыва не рискнула. - Поэтому отойди и не рискуй своей жизнью.
   - Марго, мне приятно, что ты обо мне так переживаешь, - голос Марка наполнился томными нотками. - Но я никогда не бросил бы женщину в такой ситуации.
   - Ты не понял, - вскинула тяжелый взгляд на молодого мага и тихо произнесла: - я тебе руки сейчас сломаю, если ты и дальше будешь меня лапать. Поэтому, будь добр, отойди на пару шагов, не рискуй своим здоровьем и жизнью.
   - Это поклеп! У меня и в мыслях не было, - уставился на меня голубыми и невинными глазами Марк. - Мне отойти? Я отойду!
   Что он и сделал, но вместе со мной. Вот гад, я ведь почти углядела малозаметную тропку в маленькую бухточку между скалами. Надо будет прийти сюда без такого унылого сопровождения.
   - Спасибо, - поблагодарил моего "спасителя" принц. - Маргарита Васильевна иногда забывает, что магия не всесильна. И падение с такой высоты для любого человека или мага закончится одинаково плачевно.
   - Ну что вы, Ваше Высочество, я об этом всегда помню и поэтому привыкла надеяться только на себя, - произнесла я, скинув руки Марка со своей талии. - Думаю, пора возвращаться.
   - Поддерживаю, - благосклонно кивнул Стэван, который так и не понял, что я обратилась к нему официально вовсе не из уважения.
   - Да, становится душновато, самое время укрыться за прохладными стенами крепости. Кстати, Марго, я могу сопроводить вас к бассейну, хотите? - как бы невзначай подцепил мою руку Марк и устроил на своем локте.
   Я хотела возмутиться, но тут до меня запоздало дошло, что наследник не выказывает особого недовольства. И это было странно. Если подумать, Стэвана должно бесить то, что какой-то мужик пристает к невесте его отца. А от него исходит лишь тень раздражения. Большую часть эмоций я сейчас не чувствую, в крепости все носят амулеты от ментального сканирования и принц в том числе, но отголоски долетают. Возникает вопрос, а не принц ли мне подсунул Марка? А что, вдруг у него была возможность связаться с кем-то из дирижабля? Я прямо вижу, как принц потирает руки, планируя застукать в моей кровати кого-нибудь и потом предъявить доказательства неверности отцу. А чтобы не пускать такое важное дело на самотек, договаривается с Марком.
   В крепость я возвращалась на автомате, все мои мысли были о том, как повернуть данную ситуацию в свою пользу. Ложиться в постель с Марком я, конечно, не собиралась, но понаблюдать на ним и принцем стоило. А это делать легче, когда оба на виду. Значит, придется немного потерпеть нудность наследника и навязчивость мага. Бедненькая я бедненькая, чем нервы-то лечить буду? Вино местного разлива отметается сразу, голова от него до сих пор болит, хотя и пила немного. Остается море. А до него надо еще добраться. Хотя есть еще бассейн, на который я даже не рассчитывала.
   Когда мы вошли в центральное здание, то чуть не столкнулись с крайне неприятным типом: высокий, с невыразительной внешностью, с колючим взглядом карих глаз и с застывшим выражением высокомерия на лице. Он слонялся по фойе, поджидая кого-то. Первым моим предположением было, что это кто-то из местных защитников, я ведь видела не всех. Но по тому, с каким недоумением мои спутники среагировали на него, а охранники практически загородили нас с принцем, стало ясно - это "гость".
   - Ваше Высочество, позвольте засвидетельствовать вам мое почтение, - не слишком учтиво склонил голову мужчина, почему-то поглядывая на меня. Может, у него косоглазие? - Владлен Исау, старший советник министерства Бислау по связям с общественностью.
   - Рад знакомству, - чуть скривился Стэван, то ли плохо умел контролировать выражение лица, то ли сделал это нарочно. - Уверен, у вас есть вопросы, но сейчас я очень занят. Увидимся на ужине, возможно, я смогу частично удовлетворить ваше любопытство.
   - Буду счастлив, Ваше Высочество. Но поверьте, все подготовленные вопросы это не мой праздный интерес, а желание жителей Бислау понимать текущую политическую ситуацию в нашем мире, - еще один кивок и взгляд на меня. Похоже, этот советник, а по нашему журналист, не только по душу Стэвана пожаловал. Следовало догадаться, что после заявления Эдуарда, желающих взять интервью у невесты короля будет немало. Вернусь, голову откручу этому подлому типу и не посмотрю на его статус! - Вы не представите меня вашей очаровательной спутнице?
   - Маргарита Васильевна - невеста моего отца. С ней вы тоже сможете встретиться на ужине, - раздраженно произнес наследник.
   - Какое красивое имя, под стать его хозяйке, - отвесил мне избитый комплимент Владлен и более глубокий, чем Стэвану, поклон. О, похоже, даже он не сомневается в том, что я стану королевой. В какую игру ты меня втянул, Эд?! Почему все вокруг так уверены? Не нравится мне это. - Безмерно счастлив знакомству с вами! Рад, что оно не ограничится одним ужином, ведь у меня есть предписание на прохождение временной службы в рядах славных защитников Лирии.
   Наглый журналист помахал перед нами какой-то бумагой, пряча в карих глазах предвкушение от предстоящей "службы". Я еще недавно недовольно кривилась от присутствия Марка, но он был очень даже неплохим сопровождающим. Правда, поняла я это слишком поздно - от Владлена и его вездесущего присутствия на протяжении нашей практики, мы уже не избавимся.
  
   Глава 6
  
   От ничегонеделания я начала вести дневник, но даже это было удручающе нудным занятием. Я человек крайне недоверчивый и поэтому у меня рука не поднималась записать что-то личное. Так что получился какой-то унылый распорядок дня:
   6:00 - Подъем; Утренний моцион; Закаливание
   6:30 - Прогулка во дворе крепости
   7:00 - Завтрак
   8:00 до 12:00 - Свободное время
   12:00 до 14:00 - Обед
   14:00 до 18:00 - Свободное время
   18:00 - Ужин
   19:30 - Посиделки в кают-компании
   20:00 - Разговоры по душам с Ларой.
   23:00 - Отбой
   В целом, последние дни я действительно провела примерно так, вот только были несколько моментов, которые мне не давали покоя.
   Первое, я так и не побывала на море. Кто-то скажет: "Подумаешь, прошло всего четыре дня, впереди еще целых три месяца - успеешь. И вообще, чего тебе надо? Сиди на попе ровно, жди любимого мужчину и защитника, он к морю и сводит". Я была почти согласна с этой фразой, но почему-то сидеть спокойно не получалось, нутро звало в джунгли, к морю, на болота, неважно куда, лишь бы наполнить дни смыслом. Мои же состояли из того, чтобы вовремя заметить трех нежелательных для меня собеседников и успеть сбежать.
   От Стэвана я скрывалась только из-за его нудности, мне так и не удалось понять, как в таком молодом возрасте можно быть настолько правильным. Просто до зубовного скрежета. Марка я старалась избегать из-за его неумеренного желания перевести наше знакомство в горизонтальную плоскость. Прямым текстом он мне интим не предлагал, но даже монашка поняла бы его намеки, которые с каждым разом становились все прямолинейнее и откровеннее. Похоже, он постепенно терял терпение от моей показной недалекости и его очень задевало, что я не спешу раскрыть ему свои объятия. Владлен меня откровенно пугал, он умудрялся появляться неожиданно и вел себя крайне подозрительно. Казалось, он только и ждет какой-нибудь сенсации, того и гляди вытащит камеру из кармана. Знаю, что техника в этом мире так далеко еще не продвинулась, но опасения все равно были. И взгляд его будто пронизывал насквозь, казалось, ему мало влезть в чужую жизнь, он с удовольствием еще и в душах потоптался бы. Только Стэван достаточно спокойно воспринимал присутствие журналиста, но думаю это просто дело привычки. Я же с недавних пор стала даже под кровать заглядывать и проверять все другие, доступные для засады, места в своей комнате перед сном. Это при том, что балкон, окна, входную дверь я запирала изнутри не только на ключ, но и на щеколду.
   В итоге тот же Август Наумович был чуть ли не самым желанным собеседником, потому что его побаивались все трое. Стэван переживал, что комендант не подпишет ему практику или испортит характеристику, а наказать его нечем, ведь мужчина и так находится в самом опасном месте из возможных для службы. Владлен не хотел, чтобы его досрочно отправили домой, до того как он нароет какой-нибудь скандал. А Марк был подчиненным, стало быть, напрямую зависел от хорошего настроения Августа Наумовича. Кстати, последний так и не прекратил свои поползновения к Элене, правда, теперь они носили завуалированный характер. Комендант культурно ухаживал за девушкой, показывая ей, что первое впечатление о нем было ошибочным. Я думала вмешаться, но решила не лезть в чужую жизнь. Тем более, единственной опасностью для Элены было разбитое сердце. Но я ее предупредила и Августу дала понять, чтобы не смел обижать девушку, а дальше пусть думают сами. Элена оказалась той еще ведьмочкой - гордой и неприступной. Она с холодностью королевы принимала знаки внимания коменданта, хотя в душе ей льстил его интерес. Было смешно наблюдать за их расшаркиваниями в стиле придворного этикета. Я все ждала, когда Августу надоест это занятие, но пока он, напротив, наслаждался игрой. Все чаще в его глазах мелькал азарт и точно такой же отблеск отражался во взгляде Элены. Эх, доиграются.
   Второе, что меня беспокоило - это влюбленность Андрия. Друг все свое время с упрямством барана посвящал Ларе. Она фыркала, посмеивалась над ним и над мужикам вообще, но лечила. Андрий к ее словам относился со вселенским спокойствием и ухаживал как мог. То есть неумело, но искренне. Таскал охапки цветов из джунглей, например. Причем в первый же день он умудрился приволочь какое-то ядовитое растение с ярко-красными соцветиями. Именно от ожогов рук его лечила Лара тогда, когда я обливалась водой на балконе. Друг философски отнесся к ругательствам целительницы, когда она пыталась донести до него простую истину - в ничейных землях все яркое потенциально опасно. Пожал плечами и сказал: "Заживет". Лара повздыхала над подобной беспечностью и пустила злополучное растение на какое-то лекарство, порадовав Андрия своей рациональностью и хозяйственностью. В общем, чтобы ни делала женщина, друг взирал на нее с восхищением и был готов подставить сильное мужское плечо помощи. Я пробовала поговорить с Андрием, но он не дал мне этого сделать.
   - Рит, не надо относиться ко мне, как к ребенку! - с возмущением оборвал мужчина мои излияния на тему бесперспективности его любви. - Я знаю, что ты скажешь. И мой ответ - нет. Это моя жизнь. И вообще, вспомни вас с братом. Ваши отношения тоже бессмысленны. Так почему ты от них не отказываешься?!
   - Вот-вот, вспомни о нем, он нас с тобой убьет. Меня за то, что недоглядела, тебя за глупость, - скривилась я, в душе признавая правоту друга. Да, мне хотелось, как лучше, и со стороны это "лучше" иногда виднее, но кому оно нужно?
   - Не волнуйся, Ритуль, я замолвлю за тебя словечко, - улыбнулся бывший физрук, а ныне временный куратор нашей группы.
   Кстати, парни успели разок сходить в джунгли на обследование какой-то близкой аномалии. А нас с Эленой не взяли. Август Наумович нагло и непреклонно заявил, что женщинам найдутся занятия и на территории крепости. Я вначале проглотила это, пока не узнала, что они не только принца брали, но и Андрия. Но сегодня я собиралась поговорить с девушкой и скоординировать наши действия против этого мужского заговора. Лару что ли подключить? Наверное, не стоит. Несмотря на феминистские наклонности подруга очень щепетильна в вопросах безопасности, одним словом, целительница. Зато я разгадала небольшую тайну, почему одни называют ее Лаура, а другие Лара. Ничего загадочного, всего лишь полное имя и сокращенное.
   Был еще третий неприятный момент за эти дни. Пока я не была уверена, что это не плод моей фантазии и не сон, навеянный духотой и тоской по Мстиславу. Ничего ужасного не произошло, просто я два раза слышала голос Ветра перед сном. Если позавчера я успела уснуть раньше, чем обратила внимание на присутствие воображаемого знакомого в моей голове, то вчера мы успели перемолвиться несколькими словами. Разговор был коротким, но продуктивным:
   "Здравствуй, беглянка, - раздался шепот в моей голове. - Уверен, ты меня не забыла".
   "Вот и глюки вернулись", - вздохнула я, перевернулась на другой бок и уснула. И только утром вспомнила о Ветре.
   Сегодня поразмыслив во время принятия водных процедур, я пришла к выводу, что мозг у меня просто перегрелся или из-за однообразия дней подкидывает мне всякую ерунду. Вывод? Плевать на мужиков и заняться своим досугом самостоятельно. Тем более, что никто не торопился чему-нибудь меня научить или подключить к какой-нибудь работе. Стэван с головой ушел в науку, Андрий погряз в чувствах, и даже Элене нашлось занятие - ее приставили помощницей целителя. Лара особой радости не проявила, но работу для девушки подыскала, что-то измельчать и смешивать. Одна я, как неприкаянная, осталась не у дел.
   - Марго, о чем ты задумалась? Наверное, что-то очень важное, у тебя такое серьезное лицо, - отвлек меня от размышлений Марк. Мы сидели за столом и завтракали. За несколько дней у нас сложился некий ритуал: я выходила из своей комнаты и неизменно встречала за дверью Марка, потом мы шли в столовую, где нас уже ждали - Стэван, Андрий, Лара, Владлен и Глеб. А через пару минут приходили Август с Эленой.
   - Несомненно, - ответила я, не имея никакого желания продолжать общение. В голове вертелась одна идея, которую я хотела попробовать реализовать.
   - Маргарита Васильевна, завтрак - это самый важный прием пищи, - с нотками учительницы в голосе произнесла Элена. - Благодаря ему мы не только обеспечиваем себя энергией на всё утро, но имеем возможность восстановить ее течение в организме после сна. Поэтому на время завтрака рекомендуется отложить размышления, вызывающие напряжение.
   - Подумать только до чего дошла наука, - хмыкнула я, поражаясь наглости девчонки. Эта она так завуалированно хочет мне сказать: "Не фиг сидеть с таким постным лицом в компании"? Мелкая месть? Ну-ну, деточка, не на ту напала. - В моем мире завтрак тоже называли самым важным, но мне больше нравилась другая поговорка о еде: "Когда я ем, я глух и нем".
   - Маргарита Васильевна, ваши намеки обидны, - молвил комендант, заметив, как недовольно поджала губы Элена. Он даже за ручку ее взял в знак поддержки.
   - Ну что вы, Август Наумович, у Марго и в мыслях не было обидеть леди, - влез с защитным словом Марк.
   - Вы так уверенно это заявляете, будто знаете о чем думает наша гостья? - елейно спросил Владлен, в глазах которого сверкнуло от предчувствия сенсации. - Господин Марк признайтесь, у вас есть ментальные способности?
   - О, если они были бы, вас в нашей дружной компании не было бы, - с издевательской вежливостью в голосе ответил Марк. - Что, не получилось нарыть ни одного скандала и теперь взялись раздувать его собственными силами?
   - Не понял, ты что-то имеешь против Ритули?! - Андрий ненадолго отвлекся от своей Лары, вперив тяжелый взгляд во Владлена. - Ноги вырву и скажу, что так и было.
   - Маргарита Васильевна, поумерьте пыл ваших почитателей, - сделал оскорбленный вид журналист, хотя в душе наслаждался этой небольшой перепалкой. - Я, между прочим, являюсь представителем сопредельной державы, не хотелось бы, чтобы возникли недопонимания.
   У меня возникло дикое желание надеть на голову Владлена какое-нибудь блюдо, а сверху еще и компотом полить, но я сделала героическое усилие над собой и просто молча поднялась из-за стола. Нет, я могла многое сказать каждому, вот только мне с ними еще три месяца общаться. И Мстислав еще не скоро приедет, но так до сих пор не прислал весточки. Меня это очень расстраивало. В голову сразу лезли плохие мысли: вдруг он заболел или все-таки пошел бить морду Эду и его упекли в тюрьму. Или того хуже, официальная невеста соблазнила и заставила на себе жениться. В общем, состояние у меня было слишком нервное, чтобы участвовать в спорах или в словесных перепалках.
   - Маргарита Васильевна, куда же вы? - окликнул меня журналюга, фонтанируя досадой и любопытством. Я оглянулась, за столом царило единодушное удивление, даже Август Наумович перестал наглаживать ручку Элены и замер, ожидая мой ответ.
   - Раз за завтраком размышлять о серьезных вещах нельзя, займусь этим в своей комнате, - хмыкнула я. - Не буду портить вам аппетит. Кстати, Владлен, впредь обращайтесь ко мне только через полномочного представителя Лирии. Уверена, Его Высочество никогда не допустит недопонимания или недоразумения.
   - Маргарита Васильевна, я... - хотел что-то сказать журналист, но его перебил Марк.
   - Марго, я тебя провожу, - подскочил мой личный цербер.
   - Я знаю дорогу, Марк, - твердо произнесла я, разворачиваясь, чтобы уйти. До меня донеслись тихие объяснения Лары, что во всем виновата изнуряющая духота и мне нужно время для акклиматизации. Я с ней была категорично не согласна, но не стала вмешиваться, ведь подруга наконец-то начала воспринимать Андрия не только как объект для лечения.
   - А может, в бассейн? - не привык отступать молодой человек.
   - Нет, - мысленно содрогнулась я от этого слова. И было почему, "бассейном" в крепости называлась вкопанная в землю вагонетка, наполненная мутной дождевой водой, которая на солнце нагревалась до такой степени, что лезть в нее не возникало желания. А чтобы в ней не завелась разного рода живность, Лара регулярно что-то добавляла в воду. Пахло оно не лучше хлорки и раздражение на коже потом тоже высыпало. - Марк, я тебе настоятельно рекомендую в ближайшие сутки заняться делом. Может, наведаешься к месту несения службы?
   Напоследок поймала одобряющий взгляд Глеба и вышла из столовой в чуть приподнятом настроении. В какой-то момент я поняла, что сидеть в своей комнате и рефлексировать это не мое, а вот заняться самообразованием - самое то. Тем более, Стэван не торопился обучать меня ментальным техникам, как это делал его отец, так почему бы не попрактиковаться самой?
   В комнату я ворвалась стремительным ураганом, быстро переоделась в походную одежду, намазалась кремом от загара, нацепила шляпу и, на всякий случай, повесила на плечо мачете. Посмотрела на себя в зеркало, улыбнулась своему воинственному виду и вышла навстречу приключениям. Море, я иду!
  
   Глава 7
  
   План мой был прост и в тоже время самонадеян. Я решила воспользоваться своим даром и покинуть крепость незамеченной. Ворота днем не закрывались, а охране я собиралась "отвести" глаза. Внушение, конечно, было бы надежнее, но оно могло не сработать, ведь все в крепости носили защитные амулеты. А вот "отвод глаз", как мне рассказывал Эд, действовал на манер иллюзий, то есть обычный обман зрения. И распознать его мог не каждый маг. Понятно, что в случае опасности или какой-то внештатной ситуации, охрана будет очень внимательна и любое изменение магического фона, воспримут, как нападение. Но сейчас же тишь да гладь, поэтому есть большая надежда, что мою отлучку даже не замят.
   Разум пытался остановить мой порыв авантюризма, называя его самоубийственным. Ведь за пределами крепости может случиться что угодно и никто мне не поможет, так как не будет знать, где меня искать. Я доводам рассудка вняла, вернулась в комнату, написала записку и повесила на себя парочку амулетов, которыми меня снабдил Мстислав. Естественно, лезть в джунгли я и не думала, во всяком случае, не в первый раз. Мой путь лежал на мыс, а оттуда вниз к морю.
   Чтобы ни на кого не наткнуться в такой странной экипировке, "отвод глаз" пришлось применить заранее. Я не особо рассчитывала на собственные способности, поэтому шла тихо, крадучись, а за ворота проскочила в тот момент, когда парни что-то обсуждали. Так и хотелось вернуться обратно и отсчитать их за беспечность. С трудом подавив это желание, поспешила к мысу. Удивительно, но за эти дни я стала воспринимать жару, как нечто обыденное и не доставляющее мне каких-то неудобств. Зря Лара говорила про трудности акклиматизации, я ее почти не заметила.
   До места спуска я добралась быстро, поддерживая состояние "отвода глаз", чтобы никто случайно не увидел меня со стены. И только ступив на едва заметную тропку, которую, видимо, использовали местные защитники, успокоилась и пошла медленнее. Поначалу спуск походил на прогулку, идти было не трудно, вид открывался изумительный, а дух первооткрывателя поднимал настроение. Конечно, я и под ноги поглядывала, не хватало потревожить змейку или еще какую-нибудь живность. Пока я замечала только всякую мелочь: паучков, ящериц, птиц. Все они торопились сбежать при моем появлении, кто по воздуху, кто по отвесной скале, а кто в соседние кусты. Красота! Хотелось петь. Я не стала отказывать себе в этой маленькой радости, напевая что-то легкое и веселое. Душа постепенно открывалась навстречу неизвестному, не понимая, как можно считать это замечательное место опасным и вредным для здоровья. Ясно, что в любых диких местах водятся звери и бродить в Сибирской тайге не менее опасно, чем в джунглях или в пустыне, но ведь от этого они не становятся ужасным местом. Или я чего-то не вижу? Как там учил Эд, чуть ослабить защиту и дать возможность окружающему эфирному пространству коснуться себя. Звучит занимательно, но мне это не нравилось. Чувствовать эмоциональный фон вокруг себя очень тяжело и неприятно, это будто тебя с головой окунули в хаос. От гула в голове и мельтешении образов перед глазами начинает мутить, и инстинктивно хочется отгородиться от всего этого. А Эд настаивал, чтобы я училась вычленять эмоции кого-то одного и шла за ними, как в свое время у меня получилось с Радованом. Но тогда это был случайный порыв, я каким-то образом настроилась на парня еще в момент его наказания, поэтому эмоции остальных людей мне не мешали.
   Но может, на природе все будет иначе? Ведь в округе других людей нет, а до крепости я вряд ли дотянусь своим даром. Спускаться стало тяжелее, приходилось хвататься за корни, внимательнее ставить ноги. Так что остановиться передохнуть и провести эксперимент показалось мне отличной идей. Даже камешек приличный нашелся, без лишних соседей на нем. Странно, но раскрыться окружающему у меня получилось с первого раза. Я замерла, наслаждаясь размеренным течением жизни вокруг меня, без всех сомнений и неуверенности людей, без их страстей и страхов, ожиданий и надежд. Как же замечательно побыть иногда в одиночестве и тишине. С моря дул освежающий ветерок, сверху куст закрывал от припекающего солнца - идиллия. Расслабилась, прикрыла глаза, стараясь подстроиться под ритмичную пульсацию пространства. Вдох-выдох, дать магии пройти сквозь меня, не задерживая ее, не стараясь оторвать кусочек для себя. Вдох-выдох, слиться с природой, очистить разум, отпустить сомнения. Вдох-выдох, вдох-выдох...
   Еще чуть-чуть и у меня все получилось бы. Не знаю, что именно, но у меня было такое ощущение, что я на пороге открытия. Возможно, это был самообман, но все равно обидно осознавать, что только чье-то настырное любопытство мешает мне сосредоточиться. После очередной бесплотной попытке, я не выдержала и открыла глаза, собираясь высказать все бесцеремонному типу, который не может следить за мной где-нибудь в отдалении. У меня и мысли не возникло, что этот настырный тип не из крепости. Да и угрозы я никакой не чувствовала. Тем большим шоком для меня было встретиться с взглядом круглых грустных глаз, в которых сквозило вполне человеческие удивление и любопытство.
   Тело среагировало раньше мозга и я отпрыгнула подальше от неведомого животного, прячущегося в густых кустах. От испуга совершенно забыла, что прыгать на крутом склоне не стоит. Оступилась и я чуть ли не кубарем полетела вниз, ругаясь и цепляясь за корни, чтобы хоть как-то затормозить скольжение.
   - Ёптить! - взвизгнула я, узрев, что лечу к обрыву. А-а-а, что делать?! Схватиться не за что, корни хрупкие, ломаются. Если выживу, Мстислав меня точно убьет!
   Когда я практически простилась с жизнью, мое запястье обвило что-то толстое и мохнатое, удерживая на краю обрыва. Было плевать, кто протянул мне такую странную "руку" помощи, я и за змею сейчас ухватилась бы. Я кошкой вывернулась и двумя руками уцепилась за спасительный хвост. Теперь уже взвизгнул мой избавитель, вцепившись когтями в землю. Бедненький, наверное, ему больно, но отпускать хвост я не собиралась. Жить хотелось очень сильно. Руки дрожали, ободранные пальцы болели, правда, это мне не мешало подтянуться и заползти обратно на уступ. И только после этого я разжала руки, а потом я лежала, успокаивая себя и мохнатика, но он никуда почему-то не убежал, тоже тяжело дышал и вздрагивал.
   - Спасибо, - погладила я тщедушное тельце зверя. Его можно было бы назвать обезьяной, но мордочка больше напоминала лемура. Подумать только, такой мелкий, размером с десятилетнего ребенка, а сил хватило вытащить меня. Зверь пискнул, вскочил на лапы, уставился на меня испуганными и грустными глазами, а потом в два прыжка скрылся в ближайших кустах. - Ну вот, а как я отсюда выберусь?
   Естественно, мне никто не ответил и я осторожно села. Посмотрела наверх, вниз и пришла к выводу, что до моря намного ближе. А еще я была не в том состоянии, чтобы ползти на гору. Да и шляпу надо достать, а если пройти чуть левее, то там есть вполне приличный спуск.
  
   Встряска и адреналин сделали свое дело, я медленно спускалась, аккуратно ставя ноги и постоянно оглядываясь по сторонам. Спрашивается, неужели нельзя было изначально так отнестись к походу? А лучше вообще не выходить одной из крепости. Прав Мстислав, когда говорит, что я безответственно отношусь к своей безопасности. Как вообще хватило мозгов полезть сюда? Могла бы просто прогуляться вокруг крепости и вернуться назад, пока никто не заметил. Но что толку сейчас сокрушаться? Сделанного не воротишь. Да и как мне было поступить? Сидеть на склоне опасно и бессмысленно. Сомневаюсь, что в джунглях все звери такие дружелюбные и разумные, как мохнатик. Наверное, кто-то скажет, что на берегу моря шансов спастись от хищника минимален, но это не так. Все звери не любят море. Они, конечно, могут в него залезть, но не в погоне за пищей. Во-первых, в море у них нет преимущества, во-вторых, от соленой воды они чешутся. Правда, я не уверена в истинности этих знаний, потому что они были почерпнуты из интернета в свое время. Но лучше малый шанс, чем вообще никакого. Об акулах или других морских зубастых тварях, которые наверняка обитают в море, я старалась не думать. Но первым делом проверила, то есть ополоснула раненые ладони в воде. Ну, плавников не видать, монстры из волн не вылезают, значит, можно и самой поплескаться на мелководье.
   Спустя полчаса я уже чувствовала себя значительно лучше: застиранные от земли и травы вещи сохли на нагретых камнях, а я нежилась в искусственной заводи, над которой так удачно нависала скала и создавала тенек. Пальцы пощипывало от соленой воды, но я стойко терпела - дезинфекция это вещь серьезная. Мало ли какая инфекция могла попасть в царапины? Заболеть чем-нибудь неизлечимым мне совершенно не хотелось, а значит, придется идти на поклон к Ларе и каяться во всех прегрешениях. Но это потом, позже. А пока одна мысль, что мне придется возвращаться вызывала горестный стон и необъяснимый протест. Не знаю, что тому было причиной. Может, обычная лень. Или набившая оскомину опека. Но вероятнее, бессмысленное существование в последние дни. Я не привыкла слоняться без дела, чувствовать себя обузой. Мне не нравятся тайны и странности, которые заставляют крутиться вокруг меня ненужных людей. Я не люблю загадки, на которые у меня нет ответа. Конечно, был еще вариант, что такое состояние это последствия моей тоски по Мстиславу и воспитанникам. Эх, как же не хватает психолога, а грузить своими проблемами новообретенную подругу не хотелось.
   "Где ты?!" - ворвался резкий разраженный голос в мое сознание. От неожиданности я вздрогнула и распахнула глаза, толком не проснувшись. Оказалось, я задремала в импровизированной ванне и теперь пыталась понять, почему вокруг меня камни.
   "Лежи, не двигайся", - нагло распорядился кто-то очень знакомый. А потом чуть тише и жалобнее спросил: "Ты же не умрешь? Продержишься до моего прихода?"
   - А должна? - зевнула я, стараясь не думать, что разговаривать сама с собой это тревожный признак.
   "Ты что, спишь?!" - чей-то мысленный вопль буквально оглушил. На меня шквалом обрушились чужие чувства: обида, разочарование и толика радости.
   - Ну точно не умираю, - еще раз зевнула я. - Хотя, может быть, пока, вдруг у меня заражение крови...
   "Держись, я лечу", - воспарил духом странный тип по имени Ветер, а никем другим этот голос в моем сознании быть не мог. Или у меня в голове кто-то новенький окопался? Очень надеюсь, что это не так.
   Я сомневалась, что некто явится меня спасать, но все же вылезла из своей заводи, пригладила волосы и в живописной позе растянулась на камне. Нет, соблазнять неизвестного мужика я не собиралась, тем более эфемерного духа, а вот немного раскрыть вероятного шпиона сам бог велел. Так почему бы не притвориться, что я с нетерпением его жду? Но ни через пять минут, ни через десять никто не появился. Как я ни всматривалась, спасательной команды или одинокого героя не увидела. Ну и для кого я старалась? Догадывалась же, что этот "Ветер" обычный балабол. Я еще немного полежала на камешке, ни на что уже не надеясь. Взгляд невольно скользил по склону, отзываясь в душе тоскливой обреченностью. Мало того, что в крепость возвращаться не хотелось, так одна мысль ползти вверх на сопку по жаре вызывала отторжение. А может, заночевать на берегу? В конце концов, ну должен же кто-нибудь заметить мое отсутствие? Хотя какая мне от этого польза? Вряд ли кто-нибудь будет столь благороден, что затащит меня наверх на руках. А значит, в любом случае мне подниматься своим ходом. Только в первом случае есть возможность пробраться в крепость незамеченной, а во втором придется краснеть и объяснять, как я докатилась до такой жизни. То есть вывод очевиден - надо возвращаться, пока меня не начали искать.
   Оделась, закинула на плечо мачете, который я каким-то чудом умудрилась не потерять и отправилась покорять гору. Думаю, смысла нет рассказывать как я, обливаясь потом, ползла наверх? Зрелище было душераздирающее: моя одежда стала еще грязнее, пальцы опять начали кровить, шляпа от солнца практически не спасала. Но я стоически пробиралась вперед, ругаясь сквозь зубы. Причем в первую очередь на собственный авантюризм и недальновидность. Спрашивается, чем думала, когда решила в разгар дня возвращаться? Нет бы до вечера подождать, когда жара пойдет на спад. И Ветер - гад, пообещал прийти с помощью, но что-то совсем не торопится, вот так и верь людям. Или он нелюдь? Кстати, а вдруг это и не дух, а родич моей знакомой русалки? Эдель тоже легко общалась со мной мысленно. Эта идея немного примирила меня с реальностью.
   На сопку я влезла замученная, грязная и злая. Самое любопытное, я была уверена, что испортить мне настроение еще сильнее ничего уже не может. Но нет, вид "спасательной команды", члены которой с хмурыми лицами взирали на мои мучения и ни один не протянул даже руку помощи, вызвал у меня вспышку бешенства. Хотелось подойти к каждому и дать по морде. Ну ладно Август, Владлен, Стэван, но от Глеба и Марка я такого не ожидала. Козлы!
   - Маргарита Васильевна, как вы могли поступить так безответственно?! - взялся отчитывать меня комендант, когда я с гордо поднятой головой прошествовала мимо мужчин. Надо было видеть его глаза, сверкающие от злорадства, что теперь он может отыграться за все мои слова. Я посмотрела на остальных членов спасательной команды и не нашла на их лицах ни грамма поддержки или участия. Да что там, хоть бы капля совести промелькнула, но нет, они смотрели с таким осуждением, что более ранимая особа должна была с криками: "Я этого не переживу", броситься с обрыва. Одним словом мужики! Хоть бы кто из них спросил, что случилось, поинтересовался моим здоровьем. Бесчувственные эгоисты! Но я тоже кое-что могу...
   - Я?! - решила открещиваться ото всех обвинений до последнего. - Август Наумович, я не понимаю ваших намеков.
   - Почему вы отправились на прогулку в одиночку?! Разве вам не говорили, что это опасно? Как вы вообще смогли выйти из крепости? - опешил от моей наглости комендант.
   - Вы себя слышите? Чтобы я, умная, взрослая женщина, невеста Его Величества, пустилась на такую дикую авантюру? Да как у вас язык повернулся такое предположить! - гневно воскликнула я, вживаясь в роль. Мой напор озадачил всех и коменданта в первую очередь.
   - Но позвольте, а ваша записка? - с легкой растерянностью спросил Владлен.
   - Какая записка? - округлила глаза. Блин, совершенно забыла о ней, но отступать поздно. Так, надо добавить в голос немного истеричных ноток, мужчины их страсть как не любят: - Что вообще происходит?! Я пошла отдыхать в свою комнату, решив не участвовать в ваших "остроумных" обсуждениях. Видимо, задремала, чтобы проснуться от удара. Вы себе не представляете, какого страху я натерпелась, когда чудом избежала падения с вон той отвесной скалы. А теперь объясните мне как такое возможно?!
   - Марго, не нервничай, мы во всем разберемся, - первым отошел от шока Марк, подскочил, обнял. Сволочь! Но сейчас он был очень кстати, а месть я еще успею придумать. Всхлипнула, пряча лицо на его груди, грудь разрывало от смеха, но я держалась, не портить же такой экспромт.
   - Интересно вы спите, Маргарита, - ехидно улыбнулся журналист, острым взглядом подмечая все детали. - В шляпе и с мачете...
   - Как я провожу время в своей комнате и в каком виде, вас не касается, - рявкнула на Владлена, размышляя будет ли уместным показать ему неприличный жест? Он не будет знать о его значении, но мозгов заподозрить нехорошее у него хватит. Его же разорвет от любопытства, чем не идеальная месть журналисту.
   - Маргарита Васильевна, а откуда у вас синяк на запястье? - опять взял руководство допросом Август Наумович, который не слишком-то поверил в мой рассказ.
   - А про ссадины вы узнать не хотите?! - взвизгнула я, вспоминая свое падение и страх. Как там учил Эд, надо либо поверить самой в свои слова, либо заставить людей верить в них.
   - Это след от змеи! - потрясла я правой рукой перед носом коменданта. - Какая-то гадина напала на меня, обвила запястье, тянулась к шее, но я смогла оторвать ее от себя. Все пальцы поранила о ее мелкие зубы. Пришлось кровь отсасывать, я же не знала, а вдруг она ядовитая?
   - Как она выглядела, - сразу нахмурился Глеб. Я даже растерялась от такого простого вопроса.
   - Черная, - ляпнула я, а в памяти всплыла черная гадюка, которую приходилось видеть однажды. Бр-р-р, неприятное зрелище, аж мороз по коже.
   Мужчина, внимательно наблюдавший за мной, заметил как меня передернуло, кивнул своим мыслям и пошел отдавать распоряжения подчиненным магам. А я была о нем такого хорошего мнения. Только одно меня останавливало от резких слов, Глеб во мне тоже разочаровался. Ну и черт с ним, мужчина без чувства юмора - калека.
   - Марк, проводи Маргариту Васильевну в лазарет и чтобы ни на шаг от нее не отходил, - резко скомандовал комендант, теперь он был очень недоволен. Оглянулся на "массовку", несколько рядовых магов стояли и прислушивались к нашему разговору. Судя по глазам и эмоциям, эти товарищи мне верили. - Эй, вы четверо - охранять. Марго, я вам настоятельно рекомендую дождаться меня у Лауры. Вашу комнату надо проверить на предмет стороннего магического вмешательства.
   - То есть вы думаете, что это была не чья-то глупая шутка, а покушение? - у меня даже по-настоящему екнуло сердце от понимания в какую задницу я всех втянула своим глупым рассказом. Вот сколько раз себе говорила - не увлекайся. Мстислав меня точно убьет или, как и обещал, посадит под домашний арест. И ведь не признаешься, придется теперь до конца играть роль жертвы похищения.
   - Об этом рано пока говорить, не переживайте - разберемся, - сухими казенными фразами отшил меня Август Наумович.
  
   Глава 8
  
  
   - Ну ты, подруга, учудила, - в голосе Лары осуждение смешивалось с восхищением. - Я только не поняла зачем?
   Я уже собралась ответить, как в лазарет зашел принц, весь из себя мрачный и величественный.
   - Лаура вы уже закончили с Маргаритой Васильевной? Хорошо. Оставьте нас, пожалуйста, - цедя слова сквозь зубы, произнес Стэван. Лара вскинулась, собираясь что-то сказать, но я ей кивнула, соглашаясь с наследником. Мне все равно придется с ним разговаривать, так почему бы не сейчас?
   - О чем вы думали, когда поступили так неосмотрительно? - завел Стэван свою обличительную речь, едва за Ларой закрылась дверь. - Мало того, что отправились к морю без сопровождения и охраны, так еще сочинили отвратительно глупую историю, выставив себя перед окружающими склочной, истеричной, лживой особой. Вы понимаете, что уже завтра эта история будет во всех газетах? Я даже вижу их заголовки, один громче другого. Вы не себя выставили в дурном свете, а моего отца, мою страну. Надеюсь, вам не надо объяснять, что статус "невеста короля" это не только какие-то преимущества, но в первую очередь большая ответственность? Почему вы молчите? Почему не продолжаете ломать комедию, рассказывая о порталах и змеях? Это из-за того, что я не такой благодарный слушатель, как остальные? Зря, я готов вас внимательно выслушать, особенно в том моменте рассказа, где вы объясняете причины своего поступка.
   - Зачем? - спокойно спросила я, совершенно не проникнувшись речью принца. - Все просто, я не люблю твоего отца и не хочу выходить за него замуж. Но королям не отказывают, я вот попыталась и оказалась в этой Тьмутаракань. У нас с Эдуардом ничего не было, я изначально говорила ему, что мы не пара, несмотря на совместимость в магии. Но твоего отца такая мелочь не убедила. А я давно не девочка, я знаю как и с кем хочу прожить остаток жизни и никакой "долг перед родиной" не заставит меня изменить мнение. Так что, прости, Стэван, но в ближайшие три месяца тебе придется и дальше лицезреть стервозную, истеричную, лживую особу. А все потому, что твой способ решить проблему: завести интрижку с одним из местных магов, мне не подходит. Я не буду изменять любимому человеку. Не надо делать такие круглые глаза, твой отец прекрасно осведомлен, что мы с Мстиславом любим друг друга и уже несколько месяцев живем вместе. Но Эда счастье лучшего друга заботит намного меньше, чем возможность улучшить генетику своего рода.
   - Но почему? - принц растерял всю свою решительность и немного растерялся. - Почему Мстислав Федорович? Как можно выбрать его, если рядом такой мужчина, как король?
   - Сердцу не прикажешь, - улыбнулась я. - Банальщина, конечно, но в жизни так и бывает. Я согласна, что Эдуард красивый, умный, интересный мужчина, но рядом с ним мое сердце не поет, а душа не стремится к нему. Когда-нибудь ты поймешь. Надеюсь, это случится до того, как ты женишься по указанию отца.
   - Почему вы мне сразу все не рассказали? Я бы поговорил с отцом, возможно, смог бы его убедить, - опять нахмурился Стэван.
   - Потому что мы с Эдуардом взрослые люди и сами разберемся в наших непростых отношениях. Он решил доказать, что в разлуке мы с Мстиславом быстро забудем друг о друге, а я же придерживаюсь противоположного мнения...
   - Вы оба мне и нужны, - хлопнул дверью Август Наумович, заходя в комнату вместе с Глебом и каким-то смутно знакомым магом, кажется он был у меня в комнате в первый вечер. - Мы провели небольшое расследование и у нас две новости.
   - Одна хорошая, а вторая плохая? - чуть улыбнулась я, после дозы успокоительного мне было совершенно плевать на любые новости, которые мог принести комендант.
   - Нет, обе плохие, - не стал тянуть резину Август. - Защиту комнаты Марго пару раз взламывали, действовали грамотно, остаточных следов мало, но и среди них можно было кое-что узнать. Марго, как вы спали ночами? Что-нибудь необычное снилось?
   - Да вроде нет, - пожала я плечами. - Если не считать одного приставучего "ветра", который звал за собой, ничего не припомню.
   Я специально сказала о "ветре", чтобы увидеть реакцию мужчин. Честно признаться, мне самой уже надоело, что некто лезет ко мне в голову без спроса. Надежды не оправдались, мужчины были удивлены, я ощущала их недоверчивость, настороженность, любопытство, но никак не страх разоблачения или досаду. Хотя это ни о чем не говорило, хороший ментальный маг, умеет держать эмоции в себе.
   - А теперь подробнее, Марго, - первым среагировал Глеб, хмурясь.
   Пришлось рассказать мужчинам о ветре, конечно, я не стала говорить, что "знакома" с ним с осени, просто поведала укороченную версию. Сказала, что звал полетать, обещал исполнение всех желаний и кучу подарков. Мне казалось, что это сон и никакой опасности я не заподозрила.
   - Ну, одно обещание он точно выполнил, - усмехнулся Август Наумович. - Судя по вам, полетали вы знатно.
   - Вы не могли бы не злорадствовать так явно, господин комендант? А то я грешным делом начну думать, что это ваша злая шутка, за ту невинную выходку Элены, - я не собиралась сдавать девушку, но пора было вывести Августа из зоны комфорта, а то он что-то слишком радуется.
   - Что вы имеете в виду? - нахмурился мужчина.
   - Только то, что я не владею водой, моя стихия воздух, - улыбнулась коменданту. О ментальной магии я не стала распространяться с молчаливой поддержки Стэвана.
   - Воздух? - сверкнули глаза у Глеба, мужчина явно после всего услышанного решил сменить гнев на милость. Это он зря, мое мнение о нем уже сложилось и обаятельные улыбки его уже не изменят. Глеб неплохой мужик, но слишком скор на осуждение и подвержен общественному мнению.
   - Да, но у меня мало опыта и практики, Эдуард не захотел дожидаться, пока в академии закончат мое обучение.
   - Я его понимаю, оставлять такую женщину в стенах академии на пять или больше лет это кощунство, - еще шире улыбнулся Глеб. - Если хотите, могу с вами позаниматься? Вечерами вас устроит?
   - Вполне, мы с удовольствием примем вашу помощь, - за меня ответил Стэван. Не поняла, он решил опять заделаться моей дуэньей?
   - Ваше Высочество, насколько я помню, ваша стихия огонь? - не дал сбить себя с толку Глеб.
   - Вы правы, но я давно хотел развить в себе и другие способности. Вы ведь не откажете мне в просьбе? - обманчиво мягко поинтересовался наследник. Растет парень, прямо на глазах, это надо так грамотно заткнуть взрослого мужика. И ведь не откажет.
   - Почту за честь, - ответил Глеб и я ему почти поверила.
   - Раз вы уже все обсудили, предлагаю продолжить, а то мы отошли от темы нашего визита, - комендант уже не выглядел таким довольным, неужели разочаровался в Элене? Но это же глупо из-за такой мелочи. Я, наоборот, радовалась бы, что девушка способна не только вести светские беседы, но и отпор дать может. Но кто же этих мужчин поймет, может, он всю жизнь искал слабую, утонченную, ранимую, которая от одного слова "секс" падает в обморок?
   - Да, вы говорили, что плохих новостей две. Первую вы уже сообщили, защиту моей комнаты взламывали. Кстати, а как именно? Вроде я ничего такого не замечала, чтобы кто-то проникал в комнату, - мне действительно хотелось знать, ведь раньше я никаких попыток взлома не ощущала.
   - Внутрь не проникали, ментальное давление было извне. То есть мы имеем дело с достаточно сильным опытным магом, который не только умеет пользоваться даром, но имеет солидный опыт в этом деле. Наш специалист, Ланс, - ткнул в незнакомого мага Август. - Имеет куда меньше способностей и опыта, поэтому выследить лазутчика не сможет. Но установить защиту на вашу комнату он способен.
   - У меня есть кое-какие амулеты, они лучше тех, что выдают нашим государством, извините Ваше Высочество, - с легким поклоном молвил молодой человек, не обидевшись на нелестную характеристику начальника. - Они помогут вам спокойно спать, а во время бодрствования вам бояться нечего, думаю, маг находится за пределами крепости и поэтому смог пробиться к вашему разуму только во время сна, то есть в момент наибольшей расслабленности и наименьшей защиты.
   - Спасибо, вы меня успокоили, а то даже страшно подумать, где я могу проснуться в следующий раз, - искренне поблагодарила мага, собираясь все же сначала посоветоваться с принцем, принимать ли такие подарки или нет. А вдруг этот Ланс и есть ветер? - Август Наумович, это и была ваша вторая плохая новость?
   - Нет, вторая новость к вам совершенно не относилась, хотя сейчас я начинаю в этом сомневаться. Ваше Высочество, обращаюсь к вам, как к официальному представителю государства, в джунглях замечено усиление активности. Это может быть преддверием прорыва.
   - Где? - взгляд Стэвана не отражал той серьезности, что еще несколько минут назад. Нет, в нем появились азарт, предвкушение и любопытно. Похоже, именно за этим он три года мотался в ничейные земли.
   - В районе реки Молчанки, - чуть скривился комендант.
   - Надо отправить туда экспедицию, проверить, изучить наконец-то аномалию прорывов, - с азартом увлеченного человека забегал по комнате принц.
   - Ваше Высочество, напоминаю вам об опасности данной операции, и я несу за вас ответственность перед королем, - с вымученным лицом произнес Август.
   - А я напоминаю вам, Август Наумович, что согласно седьмой поправке в конституции Лирии, в случае угрозы целостности государства, командование войсками принимает на себя король или его наследник, - твердо заявил Стэван, подкрепляя свои слова ментальным давлением. Даже мне захотелось с ним согласиться, что уж говорить о людях, у которых не было природной защиты. Хотя Ланс явно понял, что не все так просто, вон глаза как забегали. Интересно, скажет или нет? Промолчал. И правильно сделал, это сейчас Стэван принц, а когда-нибудь станет королем. Если доживет до этого радостного события, конечно, с его-то жаждой исследований. Я посмотрела на коменданта, ожидая от него немедленной капитуляции, но он еще сомневался. То ли у него амулет имелся хороший, то ли чувство ответственности не давало поступить так опрометчиво. Мужчина с трудом сдерживался, чтобы не послать зарвавшегося юнца подальше.
   - А почему река называется Молчанка? - решила разрядить обстановку и заодно услышать новые подробности о прорыве.
   - Над ней всегда туман, но со своими особенностями, он скрадывает все звуки, даже всплеска воды не слышно, если кинуть камень в реку, - нехотя пояснил мне Стэван, он всем своим видом требовал подчиниться его решению и ему очень не нравилось, что комендант медлит.
   - Там, наверное, очень опасно? Можно заблудиться в тумане и тебя никто не услышит, - предположила я.
   - Нет, туман только над водой, сама река течет в неглубоком овраге, - не дал мне придумать ужасов комендант.
   - Поэтому я возьму отряд, проведу некоторые исследования и в тот же день вернусь, - настаивал принц. - А вы Август Наумович, на всякий случай подготовите крепость к оборотне.
   - И все же я напишу вашему отцу, - бросил в ответ комендант и вышел из комнаты. За ним следом бросился Ланс, почтительно кивнув наследнику напоследок.
   - Стэван это неразумно рисковать собой, - попытался внести свою лепту Глеб. - Марго скажите ему, уверен, к вашим словам он прислушается.
   - Стэван, я понимаю твое желание и где-то даже поддерживаю, но ты же сам говорил, что не будешь во все это лезть, пока не женишься и не обзаведешься наследниками? - я в душе не исследователь, мне больше нравится общаться с людьми, чем заниматься наукой. Так что я была полностью согласна с Глебом и Августом, глупо лезь в джунгли, которые и так считаются опасными, для того, чтобы проверить какую-то аномалию. Вот если бы Стэван собрался в поход к морю, я обязательно напросилась бы с ним.
   - Не вы ли, Маргарита Васильевна, мне недавно говорили, что никакой долг перед родиной не заставит вас изменить своей мечте? Я отправлюсь к реке и точка, - раздраженно бросил Стэван и тоже сбежал, побоявшись, что мы и дальше будем приставать к нему с уговорами.
   - Очень необдуманная фраза Марго, мальчишке и так не нравится свое будущее, а вы ему дали в руки надежду, что он сможет его изменить, - пожурил меня Глеб, присаживаясь рядом на кушетку.
   - Неисповедимы пути судьбы, - хмыкнула я, вставая. Не то чтобы мне неприятен стал Глеб, но его метания раздражали. - Пойду найду Лару, голова до сих пор болит. Кстати, я уже могу вернуться в свою комнату? Хотелось бы отдохнуть после всего пережитого.
   - Да, можете смело возвращаться, я позабочусь о вашей безопасности, - тоже поднялся мужчина. - Надеюсь, хоть вы не поддадитесь авантюре принца?
   - Чтобы я по собственному желанию пошла туда, где комары, змеи, дикие звери и прочие "радости" джунглей? Нет, я предпочитаю спокойный отдых на берегу моря, - с улыбкой произнесла я.
   - Могу вас сопроводить завтра, я знаю вполне безопасную тропу в уютную бухточку. Мы сможем позаниматься магией, - искушал Глеб.
   - Хорошо, - не устояла я и дала согласие. Теперь надо думать, кого еще с собой взять, чтобы не остаться наедине с мужчиной.
  
   ***
  
   Мстислав не находил себе места, с отлета дирижабля прошла неделя, но на свои послания он так и не получил ответа. Правда, он отправлял письма через магведомство и была вероятность, что Эд дал указание не принимать сообщения для Марго. Но все равно на сердце было неспокойно. С Марго станется влезть в очередную авантюру.
   Поэтому, едва ему дали отпуск, мужчина отправился в Бислау, собираясь найти, а если понадобится нанять дирижабль до ничейных земель. Сама мысль ждать в неизвестности целый месяц сводила его с ума, душа требовала действий. Одно дело, если Эдом руководили эгоизм и жажда досадить более удачливому другу в борьбе за женщину, и совсем другое, если король что-то задумал. Например, ловить шпионов на живца, ведь не зря же осенью похищали Марго, значит, она их чем-то заинтересовала.
   Или Эд решил доказать ему, Мстиславу, что женщина быстро утешится в обществе сильных мужчин? Думать об этом не хотелось и не потому, что он не доверял Марго, просто понимал, что такую женщину невозможно не заметить. Всегда найдутся молодые ушлые маги, способные задурить голову и предложить то, что он дать не может. Что бы Марго не говорила о семье, детях, она, как и любая женщина о них мечтала. Мстислав видел, как она общалась с однокурсниками, как смогла найти общий язык с Радованом и другими трудными подростками. Уверен, парень был бы рад, стань Марго его мачехой. Наверное, Мстислав должен был отступиться, но чувство собственности не позволяло поступить так, по крайней мере, до тех пор, пока он не услышит таких слов от Марго. Если она скажет, что между ними все кончено, он уйдет, но ее избраннику ноги сломает напоследок.
  
   Глава 9
  
   Сколько раз я себе говорила не зарекаться! Но нет, постоянно наступаю на одни и те же грабли. И ладно бы жизнь меня ничему не учила...
   О чем я? Да все о том же. Что планам свойственно меняться. Думаю, стоит прояснить ситуацию, еще вчера я была категорически против похода к месту аномалии, а сегодня иду в составе немногочисленной группы. А ведь должна была нежиться под ярким солнышком, плескаться в теплом океане и учиться магии в компании с Глебом. Но мы предполагаем, а высшие силы смеются над нашими планами и с радостью их меняют по собственному усмотрению. Но хуже, когда все идет прахом из-за какой-то конкретной личности. Вон с деловым видом идет виновник моего вынужденного согласия. Так бы запустила в наследничка чем-нибудь тяжелым, чтобы у него случилось временное помутнение памяти. Тогда все были бы довольны: я успела бы на долгожданную прогулку к морю, Август не переживал бы за принца, а значит, и за себя. И даже неизвестным зверушкам, живущим в джунглях, не пришлось бы спешно покидать свои дома, уступая нам путь. Ладно, это я просто ною, жаль, только молча. Вслух этого делать мне не дает шантажист Стэван, а то с удовольствием попортила бы нервы этому мелкому интригану. Когда принц узнал, что я собираюсь к морю в компании с Глебом, ему это очень не понравилось. Он прочел мне целую лекцию о том, что никому нельзя доверять в свете произошедших событий. Также наедине он вызнал все подробности моего общения с "Ветром", и был крайне недоволен, что я не рассказала этого ранее. В тот момент он сильно напомнил мне Эдуарда, такой въедливый и не терпящий возражений. Парень даже сбегал к коменданту и отправил отцу срочную шифрованную телеграмму. А поздно ночью пришел ответ от короля - Стэвану надлежало находиться рядом со мной круглосуточно до особого распоряжения. Принц собирался выполнить распоряжение отца дословно и ночевать в моей комнате, но я его выпроводила. Он, конечно, возмущался, но ничего сделать не мог. Пришлось бы говорить коменданту и всем остальным, что мою безопасность Эд поставил выше наследника, а это серьезный удар по репутации Стэвана. Но парень на мне отыгрался, шантажом и уговорами заставил участвовать в своей экспедиции. Оставить меня одну он не мог, а перенести поход не захотел, справедливо рассуждая, что Эдуард его запретит, когда узнает. Из объяснений парня я поняла, что у него есть личный канал связи с отцом, а Август Наумович докладывал о затее принца как положено, то есть по инстанции. Стэван понимал, что батя его по головке не погладит за такое, но если он выполнит его распоряжение и сбережет меня, то шанс на скорое прощение был. В общем, яркое подтверждение фразы - победителей не судят. А принц еще собирался раскрыть тайну аномалии, так что его планы были грандиозные. Чем меня шантажировал Стэван? И что предлагал взамен на мое согласие? Единственное, что меня интересовало - избавление от статуса королевской невесты. Только в первом случае он обещал провернуть все так, что и Мстислав от меня уйдет, а во втором, добиться от отца разрешения на наш брак. В последнее предложение я не верила, а вот то, что обученному ментальному магу, да еще со связями и деньгами, по силам провернуть какую-нибудь подлость, даже не сомневалась. Поэтому мы договорились, что сегодня я иду с принцем, а завтра или послезавтра, он составляет мне компанию в походе на море. Причем чтобы это был полноценный пикник, с шашлыками, вином, пляжными играми и прочей атрибутикой.
   - Марго, ну зачем ты его взяла? - укоризненно глядя на мачете в моих руках, спросил Марк, он присоединился к нам в последний момент, как Глеб с Владленом. Последнего толкнула жажда сенсации, а воздушника заставил комендант. Ну, это они так объяснили. И только по словам надоедливого Марка, он отправился в ненужное путешествие из-за меня. Хотя если в крепости находится таинственный "Ветер", то это может быть кто угодно из наших спутников. Правильно сказал Стэван, верить никому нельзя.
   - Отбиваться от настырных ухажеров, - с утра я не была настроена улыбаться и шутить.
   Спала я сегодня плохо, меня опять куда-то звало, то настойчиво, то тоскливо. Хотелось подскочить и бежать в ночь неизвестно куда. Возможно, это были проделки "Ветра", а может, что-то совершенно другое. Так же я пыталась понять, кто в моем окружении ментальный маг. Марк? Внешность обманчива, конечно, но на умного и хитрого шпиона молодой человек не тянул. Глеб? Вот он лошадка темная, что ему надо от меня непонятно. Но больше всего подозрений у меня вызывал Владлен, именно так по всем фильмам и книгам должен выглядеть вражеский разведчик. Да и профессия журналиста дает много возможностей для передвижения и посещения самых разнообразных мест. Вот только будет ли сильный ментальный маг так явно светиться? Или это вообще кто-то из тех магов, имен которых я даже не запомнила? Еще бы понять, зачем я нужна этому "Ветру"? Хочет шантажировать Эда? Или денег выручить? Ну не для увеличения же популяции ментальных магов он за мной охотится? Я, конечно, о себе высокого мнения, но жизненный опыт заставляет в любом проявлении внимания в первую очередь подозревать корысть.
   - Похоже, Маргарита Васильевна сомневается в том, что мы сможем ее защитить, - ехидно произнес Владлен, оглядываясь. Я уже хотела ответить ему что-нибудь едкое, но он споткнулся о корень раскидистого куста и только ловкость помогла ему удержаться на ногах, а не растянуться на тропинке во весь рост.
   - Ну что вы, Владлен, в ваших силах я не сомневаюсь, не каждый может так виртуозно избежать нападения куста, - с улыбкой обогнула едва не упавшего мужчину. Взгляд, которым меня наградил журналист, можно было назвать испепеляющим. Что-то он слишком остро реагирует на подколки, непрофессионально. Сообщить ему об этом? Наверное, не стоит, все же в джунглях может случиться всякое.
   - Господа, привал десять минут, - раздался звучный голос принца. - С тропинки не сходим, а если вам надо отойти по нужде, ищем себе напарника.
   - Вот замечательно, а мне как быть? - пробурчала себе под нос, решив примоститься на корне того самого куста, который так удачно поставил подножку Владлену.
   - Я всегда в твоем распоряжении, - с игривыми нотками произнес Марк, собираясь примоститься рядом. Но его опередил Глеб, просто отодвинув в сторону молодого мага.
   - Погуляй, - бросил воздушник, усаживаясь на соседний корень и протягивая фляжку с водой. Я не стала отказываться. Мужчина дождался пока я напьюсь и укоризненно сказал: - Марго, вы же обещали вести себя благоразумно...
   - Не могли бы вы пояснить свои претензии? - холодно поинтересовалась я. Всегда поражалась, когда малознакомые люди начинают что-то мне предъявлять.
   - А как же ваши слова, что вы никогда не ввяжетесь в этот авантюрный поход?
   - А вы как оказались в нашей компании? - задала я свой вопрос.
   - Мне не оставили выбора, - пристально глядя на меня, произнес Глеб.
   - Вот вы и ответили на свой вопрос.
   - У меня присяга, я не могу ослушаться приказа. Не хотите же вы сказать, что и вас заставили? Но кто? Август? Не могу в это поверить, он бывает груб, но никогда не подвергнет женщину опасности.
   - Я похожа на человека, который наслаждается путешествием? - хмыкнула я. - Но в одном вы правы, Август ни при чем.
   Глеб бросил взгляд в сторону Стэвана и нахмурился, поняв на кого я намекаю.
   - Вам стоило написать жениху...
   - Спасибо за совет, но мы сами разберемся, - перебила Глеба, может, я еще немного ему пожаловалась бы, но вовремя заметила жадное внимание Владлена. Журналист ловил каждое наше слово и его глаза светились предвкушением, похоже, он уже мысленно писал разоблачительную статью с заголовком "тайны королевской семьи" или "раздор в правящей династии". А я собиралась решить проблему с Эдуардом мирно, нам с Мстиславом еще выпрашивать у него разрешение на брак.
   Чтобы прекратить дальнейшие расспросы, я встала и пошла к Стэвану.
   - До аномалии еще далеко? - спросила у парня, присаживаясь с ним рядом. Вышли мы с рассветом и шли уже около двух часов. Честно признаться, я ожидала, что путь будет более сложным и опасным. Но меня даже комары и прочие насекомые не кусали, спасибо, разработчикам магических амулетов и артефактов. Позор мне, но за год я так и не поняла, чем одни отличаются от других.
   - Нет, осталось меньше часа, - наследник всем видом демонстрировал желание поговорить, его эмоции умудрялись просачиваться через ментальный щит, который он всегда носил.
   - Тогда зачем этот привал?
   - Впереди тропа пойдет по краю болота, его испарения не ядовиты, но имеют неприятный запах. Топей с краю нет, но тропка едва заметна и сухих мест мало, - пустился в объяснения. - Поэтому лучше отдохнуть сейчас.
   - И что, сразу после болота будет река?
   - В принципе, мы уже подошли к устью реки. В сезон дождей она разливается по всей долине, а в сухой, как сейчас, большая часть дельты превращается в островки болот. Но нам нужно подняться выше по течению к главному руслу реки. Вид там очень красивый, уверен, вам понравится.
   - А крокодилы в реке водятся? - заинтересовалась я. Вдруг окажется, что река ничуть не хуже моря?
   - Кто? - не понял моего вопроса принц.
   - Хищные земноводные с большими зубами, - руками я продемонстрировала размер пасти.
   - Рыбы в реке много, попадаются и очень крупные экземпляры. Так же я замечал в воде змей и некрупных животных, но таких, как вы показываете, не встречал, - задумчиво произнес Стэван. - Хотя точно утверждать не буду.
   - А как называется зверек с круглыми грустными глазами? У него еще шерсть темная и переливается немного, и хвост длинный...
   - Это ичхин, крайне вредное и любопытное создание. Не вздумайте к нему приближаться, несмотря на свой хрупкий и слабый вид, это очень сильное животное с острыми зубами. По одиночке ичхины держатся в отдалении, а группой могут быть опасны. Где вы его видели? Он был один? - завалил меня противоречивой информацией и вопросами Стэван. Может, я плохо объяснила и в джунглях есть похожие зверки, но не такие хорошие, как мой спаситель?
   - Неподалеку от крепости и зверь был один, он быстро убежал, - не солгала, но и не сказала всей правды я. Проблем для пушистого спасителя я не желала, а с наследника станется поставить ловушки или еще какую-нибудь гадость, ради поимки необычного экземпляра.
   - Покажете место на обратном пути, я установлю отпугиватели.
   - Ты же сказал, что по одиночке они не опасны?
   - Они стайные животные, где один, там и остальные, - встал Стэван и подал мне руку. - Господа, привал окончен. Маргарита Васильевна, мне будет спокойнее, если вы будете идти рядом со мной.
   Поднялась, размышляя на тему, что сдерживаться и не нагрубить наследнику становится все сложнее. Я понимаю, его всю жизнь воспитывали лидером, чтобы он мог командовать людьми, невзирая на их возраст. Но меня коробили его замашки, все же мне тяжело принять главенство двадцатилетнего пацана. Представляю каково коменданту, хотя кто знает, он-то воспитывался в традициях своей страны, а значит, уважение к королевской семье должно быть у него в крови.
   Как и обещал Стэван, минут через пятнадцать идти стало труднее. Между деревьями пространство увеличилось, а зеленый ковер под ними создавал обманчивое впечатление надежности. На деле трава доходила мне почти до пояса, а под ногами неприятно чавкала жижа из земли и воды. Мои ботинки пока не промокли, но я не надеялась, что они продержатся сухими весь день. Влага это было последнее, о чем я переживала, пробираясь следом за принцем. Воображение рисовало, что внизу, под ногами, кишмя кишит жизнь: змеи, скорпионы, пиявки, пауки, крысы и прочая гадость. И вся эта неприятная мелкая живность не то чтобы пугала, но заставляла находиться в постоянном напряжении. И даже слова Глеба, что амулет не только комаров отпугивает, но и зверей покрупнее, не особо успокаивали.
   - Правда, от тигра не спасет, - усмехнулся мужчина, помогая мне перебраться через поваленное дерево. А стоит сказать, что деревья в болоте отличались от своих собратьев в джунглях. Они были толще, а корни их вгрызались в землю подобно огромному осьминогу.
   - Здесь водятся тигры? - удивилась я.
   - Не на болотах, они не любят мокрых мест. Вы же понимаете, с длинной шерстью в грязи не очень-то походишь, - улыбнулся Глеб.
   - Похоже, мы с вами немного по-разному понимаем слово "тигр", - ответила я с улыбкой. В ответ удостоилась подробного описания зверя, мало похожего на нашего полосатого кису. Я не смогла оставить это обстоятельство без внимания и мы с Глебом немного поговорили о том, как одно слово может скрывать совершенно разные значения. Марк пытался тоже принять участие в разговоре, но его Стэван отправил вперед помогать прокладывать путь. Молодой человек был очень недоволен таким решением и не особо это скрывал, хотя вслух возмущаться не стал. Я же пыталась понять, что нашло на принца? Решил показать мне, что он держит слово и поэтому избавил от навязчивого мага, которого сам же и приставил? Ход замечательный, прямо в духе прожженных политиков, сначала сделать гадость, а потом от нее же великодушно избавить.
   Постепенно мы продвигались вперед и как-то незаметно вышли сначала на небольшой склон, а потом и вовсе на край оврага, внизу которого струился туман. Принц не обманул, зрелище действительно было сказочным: деревья, склоняющиеся к воде, туман над ней, искрящийся всеми цветами радуги на солнце, и стайки ярких птичек, снующих туда-сюда. Журчания реки не было слышно, как будто в трех метрах от нас не вода текла, а кто-то умелый установил иллюзию. Я не удержалась, подняла ветку и бросила в реку, внимательно наблюдая за последствиями. Сквозь дымку я видела, что она упала в воду и поплыла вниз по течению, но всплеска так и не услышала.
   - Маргарита Васильевна, мы подходим к аномальной зоне, поэтому очень вас прошу, поумерьте свое любопытство и энтузиазм, - тут же одернул меня наследник, когда я обогнала его в поисках камня или чего-то тяжелее палки. - И вообще, осторожность нужно соблюдать всем. Господа, не растягиваемся, стараемся идти кучнее...
   - Тогда нам надо поторопиться, кажется, мы отстали, - вставил свое слово Глеб. Что мы и сделали.
   Я думала, аномалия - это что-то особенное, странное, мрачное, опасное, а на деле все тот же склон реки с туманом. Только последний не течет вместе с водой, а закручивается радужным водоворотом. Принц тут же принялся командовать, запретил подходить к краю оврага и разбредаться в разные стороны. Мне вообще заявил, чтобы я села на сухую корягу, которую предварительно проверили все кому не лень, и не двигалась с места. Жуткая несправедливость. Например, тот же Марк спокойно бродил неподалеку, дуясь то ли на меня, то ли на Стэвана, а Владлен пытался повторить мой трюк с веткой. Только он выбрал палку подлиннее и пытался дотянуться ею до воды. У него ничего не получалось, но он с таким азартом пытался добиться своего, что я наплевала на запрет и приблизилась к журналисту, пока Стэван и Глеб перекидывались заумными магическими терминами, измеряя что-то известное только им.
   - Может, надо было еще длиннее взять? - спросила я у Владлена, не меньше его заинтересованная в эксперименте. Мужчина от неожиданности дернулся, отшатываясь от меня и выпуская свое орудие.
   - Маргарита Васильевна, нельзя же так подкрадываться к людям! - воскликнул он в сердцах. - К тому же это самая длинная палка, которую я нашел. Но если вы мне одолжите свой мачете...?
   - И что вы будете рубить? Лианы? Принц запретил заходить в лес, - скептически произнесла я, присела и потянулась за упавшей палкой. Она была совсем рядом и еще не успела скатиться по пологому склону в воду.
   - Дикие законы в вашей стране, - хмыкнул журналист, отодвинул меня, опустился на колени и сам потянулся за веткой. - Это надо же доверить молодому неопытному магу такое сложное дело. У нас президент или его дети не лезут в опасные зоны и не исследуют аномалии. И не потому что боятся за свою жизнь, просто каждый должен заниматься своим делом.
   Я не стала комментировать высказывания журналиста, а то еще использует мои слова в своих статьях, но в целом была с ним согласна. Но похоже, ответ Владлену был не нужен, он наконец-то дотянулся до ветки. Тут его вторая рука соскользнула и он начал съезжать на пузе вниз. Я ахнула и ухватила мужчину за штаны, он тоже старался удержаться, но тут его рука попала в туман и растворилась, будто ее обрезали. Мой дикий визг огласил окрестности, привлекая внимание всех, в том числе неизвестной аномалии, которая вспыхнула и запульсировала. Не знаю, какая была взаимосвязь, но после вспышки меня что-то толкнуло и я с воплем полетела следом за Владленом.
   - Марго! - чей-то крик догнал меня почти у воды, а вместе с ним рывок за одежду и паническое: - Черт! Я же плохо плаваю!
  
   Глава 10
  
   - Может, хватит выяснять, кто виноват? - не выдержала я препирательств мужчин. По закону подлости я оказалась в компании, которую и врагу не пожелаешь. А самое главное, не могла по этому поводу даже возмутиться, потому что Владлена кинулась спасать сама, а меня пытался вытащить Марк.
   Самое смешное, что смысла в спасении не было. Во-первых, глубина реки в месте падения составляла около полутора метров. Правда, мне и их хватило, чтобы наглотаться воды. Теперь вот надеюсь, что она была достаточно чистая и я ничего не подцеплю. Во-вторых, все конечности у Владлена остались на месте, это я могу утверждать с уверенностью. Журналист еще в воде со скоростью метеора начал разоблачаться, крича что-то о змеях. Он пулей взлетел на берег срывая с себя остатки одежды, не заботясь о приличиях. Я его понимала, так что выбиралась из воды столь же стремительно, под хохот Марка. Молодой маг первым заметил, что за шиворот журналиста забрались не змеи, а местный вид рыб. Тонкие, длинные, напоминающие угрей в миниатюре, они имели размер сантиметров пятнадцать в длину.
   - Влад, на берег бросай, не в воду, - ржал парень. - Уху сварим. Хотя такой спец, как ты, своими портками еще наловишь.
   Последнюю рыбешку злой Владлен выудил из своих спущенных штанов, повернувшись к нам голым задом. Я собиралась благовоспитанно не смотреть, но взгляд упал на свежие маленькие ранки на спине мужчины, из которых сочилась кровь. А рыбки-то хищные.
   - Марк, замолчи, лучше вылезай и помоги человеку, - оборвала я мага.
   - Чем? Я не целитель, да и рыбки не ядовитые. Уверен, моей помощи Влад предпочтет твои нежные ручки, - фыркнул мужчина, но на берег полез.
   - Ну а вы, Владлен, что-нибудь в медицине понимаете? - со вдохом спросила у журналиста.
   - Нет. Но у меня есть коньяк. Надеюсь, вам не составит труда обработать мне раны на спине? - натянув на себя мокрые трусы, Владлен повернулся ко мне лицом. Хм, а не слишком он хорошо сложен для представителя прессы? Если ему загореть, то можно на пляже хвалиться кубиками на животе.
   - Не составит. Но лучше пока кровь не останавливать, вдруг рыбы какую-нибудь заразу занесли, - перевела взгляд с тренированного тела Владлена на окружающее нас пространство. Даже мне, совершенно не ориентирующейся в лесу, было понятно, что из реки мы вылезли не там, где в нее упали. - Меня одну интересует, где и как мы оказались?
   - Ну почему, вопрос "где", конечно, актуальный, а "как" имеет одно единственное объяснение - блуждающий портал, - ответил журналист, отжимая свои вещи. - Раздевайтесь, Марго, пока солнце высоко надо просушить вещи.
   - А не рано ли ты взял командование на себя? - возмутился Марк, ревностно поглядывая на нас с Владленом. - С учетом того, что мы оказались в этой ситуации из-за тебя!
   - Никто не заставлял тебя прыгать, - не признал свою вину журналист.
   Мужчины продолжали препираться, обвинять друг друга, а я успела не только отжать свои вещи, но и развесить их на кустах. Конечно, полностью раздеваться я не стала, тем более, нижнее белье и на теле нормально высохнет. Наверное, я успела бы и позагорать, но неизвестность давила, не говоря о том, что спор мужчин затянулся.
   - Владлен, вам еще помощь нужна? - когда мои спутники наконец-то замолчали.
   - Несомненно, - всего одно слово, а сказано оно было таким тоном, что помогать расхотелось. Но раз предложила, не отказываться же? Что ж, на будущее запомню, не лезть со своей заботой пока не попросят.
   - Давайте лучше подумаем, как узнать, куда нас занесло? - достала влажный платок из кармана сохнувших штанов и подошла к журналисту. - Владлен, где ваш коньяк?
   - Сейчас ответить на твой вопрос сложно, - произнес Марк, следя за моими действиями. - Дождемся ночи и попробуем определиться по звездам.
   Я кивнула головой, взяла из рук журналиста фляжку, смочила платок и стала щедро протирать его укусы.
   - Я согласен с нашим товарищем по несчастью, - скривился мужчина, стараясь не шипеть и не ойкать от боли. - Более того, я предлагаю остаться на ночевку на этой полянке, чтобы облегчить наши поиски.
   - Думаете, нас будут искать? - хмыкнула я, закончив обрабатывать ранки на спине, протянула платок Владлену, чтобы он занялся своим торсом.
   - Нас с Марком, возможно, списали бы в качестве необратимых потерь. А вас, Марго, несомненно не оставят без помощи, - не спешил брать платок мужчина, блуждая взглядом по моему телу. И ладно его заинтересовала бы моя грудь, прикрытая кружевным бюстье или симпатичная попка в шортиках, которой я гордилась, но этот странный тип пялился на мой пупок. Я глянула на свой живот, рассчитывая увидеть на нем что-то новое, но никакого откровения или даже захудалой татуировки не нашла. Жаль, такое объяснение провалилось.
   - Владлен, коньяк имеет свойство испаряться, - намекнула журналисту, что пора бы прекратить на меня пялиться и заняться собственным здоровьем.
   - Марго, может, вы наконец-то смените гнев на милость и мы перейдем на "ты"? Думаю, в свете произошедших событий нужно забыть все былые разногласия и сплотиться во имя единой цели, - криво улыбнулся Владлен, подняв на меня хитрый взгляд. Ох и скользкий товарищ. Надо быть с ним настороже, явно же что-то задумал. Вон и Марк так думает, смотрит на журналиста зло, ожидая моего ответа. Кстати, молодость это не всегда физическая привлекательность, если сравнивать Марка и Владлена, мой навязчивый ухажер проигрывает, его тело не столь подтянуто. Вздохнула и мысленно отвесила себе подзатыльник, заставляя отвлечься от этих мыслей, а то как-то некрасиво заглядываться на чужих мужиков, когда есть свой собственный. Мысли сразу переметнулись к Мстиславу, заставляя сердце тревожно биться. Как он там? Все ли у него хорошо? Надеюсь, принц сразу не побежит строчить доклад Эду о моей пропаже? Потому что даже страшно представить, что сделает мой Черный Властелин, когда узнает, что я пропала.
   - Я подумаю, - нахмурилась, сунула в руку Владлена платок и отошла к своему камню. Вести разговоры временно перехотелось, а повернуть время вспять и вести себя более осмотрительно, было невозможно.
   Долго хандрить у меня не получилось. Я с удовольствием помучилась бы совестью, поразмышляла бы над несправедливостью бытия, а то и поплакала бы о тяжелой женской доле. Но условия были неподходящими: ни тебе мягкого уютного дивана с подушечками, ни телевизора с мелодраматическими кинолентами, ни мороженого с конфетами. Я уже не говорю о наличие двух совершенно бесчувственных представителей противоположного пола, которые одним своим видом убивали даже мысли о жалости к себе. Посудите сами, чем должен заниматься мужчина, оказавшийся в опасной ситуации вместе с женщиной? Конечно, окружить свою невольную спутницу заботой и попытаться внушить уверенность в благополучном исходе. Я же, глядя на своих товарищей по несчастью, понимала, что ничего подобного мне не светит.
   - Да не может это быть южное плато Ристана! - с пеной у рта доказывал свою правоту Владлен, расхаживая над начерченной на песке карте. - Да ты по сторонам посмотри, где ты в Ристане видел такие деревья?
   - Можно подумать, ты все ничейные земли на границе с Ристаном обошел, - ехидно скривился Марк. - И при чем тут вообще деревья?! Я тебе про туман толкую, а его только в том районе над реками не бывает. Хотя о чем я, вас, работников пера и сплетен, волнует совсем другое...
   - Меня хоть что-то волнует, кроме женских зад... красивых глаз, - вовремя поправился журналист, бросив на меня извиняющий взгляд.
   - Конечно, в твои преклонные годы уже как-то не до женщин, - расхохотался Марк. - Что, око видит, да зуб неймет?
   Примерно в таком ключе мужчины общались последние полчаса. Нет бы заняться обустройством лагеря, подумать хотя бы об ужине, раз уж мы остались без обеда. Но им больше хотелось даже не выяснить, куда мы попали, а в споре доказать друг другу свои предположения.
   - Может, лучше костер разожжете?! - не выдержала я неприспособленности спутников. - Толку от вашего спора? Что изменится, если кто-то из вас окажется прав? Мы что, утолим голод истиной? Или жажду?
   - А от костра какой смысл? Котелка для кипячения воды у нас нет, рыбу Влад упустил, - хмыкнул Марк. - Греться еще рановато, да и я предпочел бы другой способ...
   - А от диких зверей ты как защищаться собрался? Не говоря о том, что ночью костер далеко видно, а днем дым еще дальше. Знаешь, я начинаю подозревать, что вам и звезды не помогут, - вздохнула я и встала проверить одежду.
   - Это еще почему? - полюбопытствовал Владлен, провожая меня пристальным взглядом. Я как-то сразу почувствовала собственную уязвимость и незащищенность. Неприятное ощущение, и то, что я ментальный маг, не успокаивало. Хотя какой из меня маг, так, одно недоразумение.
   - Думаю, вы астрономию знаете не лучше, чем географию, - фыркнула я и начала одеваться. Одежда еще полностью не высохла, но в полуголом виде меня никто из спутников не принимал всерьез, да и я чувствовала себя не столь уверенно.
   - Марго, вещи еще влажные, ты слишком торопишься, - с мягким укором проговорил журналист, подходя ко мне и перехватывая руку с рубашкой, пуговицы которой я начала застегивать. - Ночью будет холодно. Я, конечно, тебя согрею...
   - Э, губу закатай, - вскочил на ноги Марк с ревнивым блеском в глазах.
   - А то что? Неужели на дуэль вызовешь? - цинично спросил журналист, напоказ приобнимая меня за талию. - Только есть ли смысл? Ведь из нас с тобой Марго все равно выберет меня.
   - Уверен?! - агрессивно переспросил молодой маг, на какое-то мгновение став старше и опаснее.
   - Смысла нет, - вырвалась я из рук Владлена. - Вы мне оба не нравитесь.
   - Ну он же сильнее? - улыбнулся мужчина, расправляя плечи и подмигивая мне. - И вообще, это мы сейчас тебе не нравимся, а представь, если мы попали в первозданный мир, где нет других людей? Тогда на нас ложиться колоссальная ответственность перед будущим поколением.
   - Забудь, популяцию людей вам с Марком придется восстанавливать без меня, - с улыбкой ответила я и отошла на шаг. Не люблю, когда чужие люди нарушают мое личное пространство.
   Но в чем-то журналист был прав, несмотря на весь его снобизм и где-то откровенную спесь, что-то в нем интересное было. А вот Марк меня с каждым днем раздражал все больше, он умудрялся не только говорить, но и делать что-то невпопад. Все никак не могла понять к чему его танцы вокруг меня? Стэван заплатил авансом? Или его так привлекает статус фаворит королевы? Тогда он еще более туп, чем я о нем думаю, ведь Эдуард никогда не потерпит наличия любовника у своей жены, будь она даже фиктивной. Горе кавалер нахмурился и обиделся, будто бы догадался, о чем я думаю. Или знает точно? Вдруг для него не составляет труда читать мои мысли?
   - Марго, ты куда? - окликнул меня Владлен, когда я с задумчивым видом подошла к реке. Сказать ему, что иду топиться, потеряв веру в мужчин? Не, журналиста этим не проймешь, он либо встанет рядом и начнет комментировать, либо сам столкнет в воду, дабы не доверять такое дело дилетанту.
   - Пить хочется, - решила оставить шутки и претензии. - Что делать будем? Рисковать или ждать спасателей? Кстати, а какими возможностями мы располагаем? Например, меня можно смело списывать в балласт. Магией я практически не владею, могу только ветерок организовать. Из запасов: мачете, несколько защитных амулетов, фляжка из-под воды, жаль не металлическая, были еще крекеры, но они порядком размокли.
   - Я стихиями не владею, все больше бытовыми навыками, - обтекаемо ответил Владлен, роняя на свою личность еще каплю подозрительности с моей стороны. - У меня тоже есть парочка защитных и рабочих амулетов, нож, зажигалка. Фляжка с коньяком и немного сухофруктов, они полезнее.
   При последних словах мужчина глянул на меня так, что будь я впечатлительнее обязательно устыдилась бы своих вредных для фигуры крекеров. А так только сделала небольшую пометку, что пора одного журналиста спустить с неба на землю. Потом как-нибудь, сейчас же мы в одной лодке и ссоры нам не нужны. Я, конечно, не верила, что мы оказались в первозданном мире, но исключать такую возможность не стоило. От тоскливых и ревнивых мыслях о Мстиславе и о том, как быстро он утешится в объятиях молодой Лидии, я старательно закрывалась, не позволяя им взять надо мной верх.
   - Марк, а как у тебя с магией и припасами? - окликнула молодого человека, но он меня проигнорировал, копаясь в карманах собственной одежды. Может, не услышал? Стэван же говорил, что у реки звуки теряются, вдруг нас порталом не на другой край планеты закинуло, а всего лишь выше по течению? Сердце сделало радостный кульбит и я решила проверить свою версию. Несколько метров до Марка я преодолела за рекордное время.
   - Ты меня вообще слышал, что я у тебя спрашивала? - положила руку на плечо мага, привлекая его внимание.
   - Как ты могла выбрать его?! - вкинул на меня злой взгляд Марк, дергая плечом, чтобы избавиться от моей руки. - Он же старый. И это не он бросился тебе на помощь!
   - Ты, по-моему, перегрелся, - хмыкнула я. - Я никого из вас априори выбрать не могу, у меня уже есть жених. Так что прекращай вести себя как истеричная барышня, пора подумать о будущем.
   - Я понял тебя, Марго, - настроение молодого человека менялось стремительно. Его глаза сверкнули, загоревшись какой-то идеей. - Сам дурак, не подумал... Можешь на меня положиться, я никому ничего не скажу.
   Мне захотелось побиться головой о ствол дерева, вот что с ним делать? Как разговаривать, если в моих словах он находит какой-то свой смысл? И даже в фразах, не предполагающих двойного толкования, он ищет намеки и тайный подтекст. Хотя что еще звучит однозначнее, чем "я люблю другого мужчину"?
  
   Глава 11
  
  
   На собрании единогласно было решено дождаться ночи и проверить по звездному небу в какой дыре мы оказались. Как я и думала, ни Марк, ни Владлен не были приспособлены к походам или к экстремальным ситуациям. На мои возмущенные замечания, что мы отправились не на пикник, а к месту возможного прорыва, и было верхом наивности не захватить оружие, мужчины лишь пожимали плечами. Правда, Владлен в начале пытался упирать на то, что он журналист, а не военный, но быстро замолчал под моими укоризненными взглядами. Ответ Марка был прост в своей гениальности - оружие он бросил на берегу, когда нырял за мной в реку.
   Так же было решено, что от обезвоживания мы умрем раньше, чем от какой-нибудь тропической лихорадки, поэтому Владлен взялся за сооружение фильтра для очистки воды. По мне, можно было не заморачиваться, потому что за время пребывания в реке каждый успел сделать несколько глотков. И так как по кустам никто из нас не бегал, в болезненных судорогах не дергался, то вода была относительно чистая.
   Марка озадачили костром. И судя по тому, что за час он так и не смог его разжечь, раньше магу это делать не приходилось. Какой-то неприспособленный защитник мне достался. Я бы даже сказала бракованный, вон ходит ругается сквозь зубы, но так и не догадался настрогать стружку с сухих веток для растопки. Я честно хотела подсказать, но была остановлена на полуслове фразой "не бабское это дело, иди отдыхай". Я и пошла сидеть в тени, наслаждаться пением птиц и освежающим дуновением ветерка, который специально создала для такого случая. Делать это было бы не в пример приятнее, если бы не урчание голодного желудка. Взгляд сам падал на окружающие нас джунгли и разум подсказывал, что где-то там есть еда. И не важно какая: растущая, бегающая, летающая или прыгающая. Кушать хотелось неимоверно, будто я на диете неделю сидела. Понимаю, что это психологическая реакция организма на стресс, но желудку успокаивающая мантра не помогала.
   Поневоле мой дар прощупывал окружающее нас пространство, подсказывая места обитания местных зверюшек. Какое-то время я не понимала, что стала чувствовать не только своих спутников, но других крупных живых существ. Каких-то дальше, каких-то ближе. Определить точно кто гуляет от нас неподалеку у меня не получалось, слишком маленький был опыт. Хотя судя по ярким звездочкам, что невольно загорались у меня в мозгу, большинство нами не интересовались, что радовало. А вот какая-то пичуга, притаившаяся в ветвях дерева, рядом с Марком, явно страдала нездоровым любопытством. Правда, у нее оно было вялое, холодное. Попробовать приманить? Только на что? На крекер? Отдавать единственную еду не хотелось. Поэтому я, не надеясь на успех, попыталась проникнуть в разум пернатого и заставить его спуститься на ветку ниже. Разум существа вспыхнул агрессивным протестом, забился в моих путах, но быстро сдался. Я и не ожидала. Жаль, птица была мелковата, если судить по размерам мозга. Но в нашем положении выбирать не приходилось, опять же у курицы мозг тоже крошечный, а сама она очень даже питательная.
   - Ты куда? - спросил у меня Марк, когда я подхватила мачете и медленно побрела к нужному мне дереву, боясь резкими движениями спугнуть добычу или утратить концентрацию.
   - По естественной надобности, - шикнула я на мага и начала красться, стараясь удерживать связь с мозгом птички, не давая ей выскользнуть из моей хватки. Я чувствовала азарт первобытного охотника и совесть меня совершенно не мучила. Марк пытался еще что-то спросить, но я махнула на него рукой и поспешила за своей добычей.
   "Ну где же ты? Давай спускайся, мой цыпленок табака", - мысленно потирала руки, подзывая птицу. Она что-то не спешила стать нашим обедом и сопротивлялась моему принуждению. Листвы на дереве было много и мне не удавалось разглядеть добычу. А ведь она была недалеко, буквально над моей головой. Усилила давление, принуждая пернатое существо спрыгнуть на землю. В листве раздался шорох и сверху свесилась огромная змеюка, толщиной в мою руку. Я взвизгнула от неожиданности, теряя контроль над даром и отпрыгивая в сторону. Змея угрожающе зашипела и бросилась на меня. Вряд ли бы я успела отбиться от нее, но тут нагрелся один из амулетов и пресмыкающееся забилось в конвульсиях, падая к моим ногам. Я не стала ждать, сдохнет оно само или нет. Тут же отрубила голову этому чешуйчатому монстру, чудом избежав попадания мачете по своим конечностям. Как я вообще могла принять змею за птицу?! Сработало стереотипное мышление? Раз сидит на дереве, то обязательно что-то пернатое?
   - Марго, что случилось?! - с воинственным видом вломились в мои кусты Марк с Владленом. У одного в руках был нож, у второго палка. Меня прямо гордость взяла, ведь могут, когда хотят.
   - Все хорошо, на меня тут ужин пытался напасть, но я его обезвредила, - махнула рукой на все еще бьющееся в конвульсиях тело змеи. Надо было видеть лица мужчин, шок смешивался с восхищением и опаской.
   - Маргарита Васильевна, приношу свои самые искренние извинения, - склонился в поклоне Владлен, удивляя меня своим поступком. - Мы начали наше знакомство неудачно, я был непозволительно груб, а мои суждения преждевременны. Сейчас я вижу, что короля Эдуарда привлекло в вас. Могу я рассчитывать если не на дружбу, то хотя бы на прощение и неформальное общение?
   - Как? - спросил Марк, рассматривая тело змеи, пока журналист упражнялся в изящной словесности.
   - Амулет обезвредил, а я только голову отрубила. Вдруг она очухалась бы, - пожала плечами, решив ответить в первую очередь на простой вопрос. А Владлен смотрел на меня со щенячьей преданностью в глазах, старательно подавляя другие эмоции. Догадался, что я владею ментальной магией? Но как? Залезть бы ему в мозг и все узнать. Но это из разряда фантастики. Когда-нибудь, по словам Эда, я научусь этому под чутким руководством своего венценосного наставника, но сейчас меня это знание мало радует. - Владлен, я помню мы перешли на "ты", так к чему сейчас эти "реверансы"? Неужели решил перебраться в Лирию?
   - Если в Лирии будет такая королева, как ты: красивая, умная, бесстрашная, то почему бы и нет, - подарил мне профессиональную улыбку мужчина. Я с трудом сдержалась чтобы не скривиться от такой откровенной лести.
   - Думаю, об этом говорить преждевременно, вдруг нам все же не повезло попасть в другой мир, - за шуткой попыталась скрыть свое отношение к Владлену. - Марк, хватит на змею смотреть, бери ее и пошли жарить. Костер-то разгорелся?
   - Черт, костер! - вскочил молодой маг и пулей вылетел из кустов. Конечно, прихватить с собой тушку будущего ужина он и не подумал. Уже собиралась подобрать добычу сама, как меня опередил журналист.
   - Я разделываю, ты помогаешь этому "безрукому" с костром, - ехидно предложил мужчина. Хм, идея неплохая, возиться со шкурой и внутренностями не хотелось.
   - Договорились.
  
   ***
  
   То ли я сильно проголодалась, то ли собственная добыча всегда кажется вкуснее, чем она есть на самом деле, но для меня мясо змеи было вполне съедобным. Журналист тоже не привередничал, и только Марк изводил нас комментариями: и мясо жесткое, и кислит оно, и костей много.
   - У тебя есть другая еда?! - не выдержала я. Ладно бы хоть что-то сделал для приготовления ужина. Так нет, мне не только костер пришлось разводить, но и объяснять, что жарить мясо надо над углями. - Нет? Тогда ешь молча!
   - Ой, смотрите, звезды, - Владлен весь вечер излучал благодушие и старался блюсти мир в нашей небольшой компании, чем вызывал еще больше подозрений. Даже Марк на него поглядывал задумчиво.
   - Каков вердикт? - спросила я с надеждой, сразу перестав злиться на молодого мага.
   - Пока еще рано что-то говорить определенно...
   - Да дома мы, - перебил журналиста Марк. - В смысле, мир наш и даже широта, вон созвездие Пса, а там Дракона.
   Я радостно вскрикнула и чуть не бросилась обнимать мага. На сердце стало легче, ведь если мы не перенеслись в чужой мир, то Мстислав меня обязательно найдет и спасет. Если уж он смог вытащить меня из катакомб, где блокируется магия, то в ничейных землях и переживать не о чем. Ну, кроме того, что он запрет меня дома на несколько долгих лет. Но на такое наказание я была согласна, главное, чтобы любимый человек был рядом.
   - Надо решить, как поступим? Будем ли продвигаться навстречу нашим друзьям или подождем их здесь, в относительно удобном и безопасном месте? - поднял актуальный вопрос Владлен. - Сразу скажу, я за то, чтобы дождаться спасательной команды. И прежде, чем вы закидаете меня обвинениями в трусости или еще в чем-то похуже, хочу пояснить свою позицию. Во-первых, нужно посмотреть правде в глаза, мы - сборище дилетантов. То, что мы до сих пор живы и здоровы, это всего лишь счастливое стечение обстоятельств. Во-вторых, наша команда совершенно не приспособлена к походу по джунглям. Да, какое-то время мы сможем идти вдоль реки, но не забываем о туманах и, как оказалось, прячущихся в них блуждающих порталах. Где гарантия, что мы не наткнемся на один из них на берегу? И если в первый раз удача нам улыбнулась, не факт, что в следующий она будет на нашей стороне. Я, знаете, не настолько молод и авантюрен, чтобы начинать жизнь с чистого листа в незнакомом и, возможно, необитаемом мире. Что ж, я все сказал, теперь готов услышать ваши возражения.
   - А что, "в-третьих" не будет? - зевнула я, думая о том, что полностью согласна с журналистом. Но сразу радовать его не стала, хотелось бы послушать Марка и его мысли.
   - А двух причин мало? - приподнял брови Владлен. - Хорошо, будет и третья, она банальна, но весьма актуальна в диких лесах - звери. Я, признаться, не горю желанием быть съеденным в самом расцвете лет.
   - Ты бы уже определился со своим возрастом, - разорвал длительное молчание Марк. - А то для нового мира он стар, а для нашего слишком молод... Но в целом я согласен с твоими выводами, с одним исключением - а будут ли нас искать? И каким способом? Я тут на досуге проверил некоторые свои амулеты и пришел к выводу, что портал подсунул нам свинью.
   - Амулеты работают, - не согласился с ним Владлен.
   - Не спорю, а вот маячки все оборвало. - скривился молодой маг, вздохнул и вгрызся в "шашлык". - Поэтому в нашем положении одинаково глупо, как сидеть здесь, теша себя иллюзиями, так и пытаться выбраться самостоятельно. Я же поддержу Марго в любом решении.
   Как это красиво звучит "поддержу в любом решении", вот только если вам такое говорит мужчина, стоит задуматься на его счет, а не хочет ли он спихнуть на вас всю ответственность? Ведь это так легко и увлекательно "умыть руки" и переложить на женские плечи решение всех проблем. Судя по кривой улыбке Владлена, он пришел такому же мнению.
   - Марго? - спросил журналист, так и не дождавшись моих комментариев.
   - А я подумаю об этом завтра, - немного плагиата и не надо отвечать на вопрос, который мне уже не кажется таким однозначным. Идти или остаться? Благоразумие требовало подождать, а недоверие к спутникам толкало к действиям. И вообще, а был ли мальчик? В смысле, кто сказал, что тот портал был блуждающим? Мои спутники? Так они могут лгать, заблуждаться, утаивать полную информацию из благих или корыстных соображений. Один из них может быть Ветром или шпионом другой державы, а то и оба "засланные казачки". Да мало ли кто, я об обоих ничего не знаю, а значит, надо быть на страже.
   Мужчины не стали торопить меня, что еще больше разожгло мою подозрительность, встали и пошли в обход нашей полянки, устанавливая какие-то магические защитные чары. Надеюсь, теперь дикие звери и монстры нам не страшны. Вот только их ли стоит бояться? Был бы тут Мстислав... Но его рядом нет, возможно, он все еще в полном неведении о моих злоключениях, а следовательно, скорого спасения ждать не стоит. Зная вредный характер Эда, он не расскажет Мстиславу о моей пропаже, вероятнее, попробует найти своими силами. А как подсказывает жизненный опыт, за время подготовки к спасательной операции случиться может всякое, тот же прорыв. И тогда нас запишут в без вести пропавшие, даже не попытавшись разыскать. Это ли не повод отправиться завтра в путь?
  
   ***
  
   - Что значит "не знаем"? - холодно цедя слова, Мстислав битый час допрашивал немногочисленную группу "исследователей". Его не остановило даже наличие в ней наследника престола. Наоборот, он с особой мстительностью написал письмо Эду, в котором уведомил бывшего друга о том, что берет его старшего сына в состав спасательной экспедиции. Им предстояло идти в ту самую часть ничейных земель, откуда еще не вернулся ни один человек. Почему именно туда, мужчина ответить не мог, но какая-то часть его души рвалась на юго-запад и он решил довериться интуиции. Конечно, Мстислав не забыл упомянуть и про угрозу прорыва. Может, хоть это заставит венценосного кукловода на собственной шкуре испытать все то, что довелось почувствовать Мстиславу после сообщения о пропаже Марго.
   - Еще раз повторяю свой вопрос, специально для тупых и плохо слышащих. Кто-нибудь проверял магический фон портала? - тяжелым взглядом обвел мужчина своих невольных заложников. Тишина в ответ сказала о многом. - Август, этих под замок, вернусь, лично проверю каждого. Мне же нужно пять толковых магов, припасы и обмундирование. Завтра на рассвете выходим.
   - Мстислав, не бери пацана, - тихо произнес комендант, давний знакомый и бывший однокурсник. - Тебе меньше хлопот, а мне проблем.
   - Я подумаю, - солгал мужчина, сейчас как никогда смахивая на того Черного Властелина, которым иногда называла его Рита. - Хотя я на твоем месте больше беспокоился бы, оставляя парня в крепости. После всего, что я тут услышал, выводы неутешительные - кто-то решил проредить королевскую семью. Возможно, это только провокация и принцу ничего не грозит, но мне будет спокойнее держать его на виду.
   - И все же, как тебе удалось так быстро к нам добраться? - засомневался в полномочиях Мстислава комендант. Не то чтобы Август подозревал доверенного человека короля в чем-то противозаконном, скорее, ощущал некую тайну во всей этой истории. Мужчина не удивился, когда буквально пару часов назад на него, как гром среди ясного неба, свалился Мстислав. В принципе, Август и ожидал его, потому что по такому серьезному вопросу, как ожидаемый прорыв, монарх никого другого прислать не мог. Но чтобы добраться из столицы за сутки или немногим больше, это уже на грани фантастики. С другой стороны, кто знает, какими средствами располагает корона? Вдруг ученые смогли стабилизировать порталы, установленные на границе?
   - Был поблизости, - отделался ничего не значащим ответом Мстислав. Не рассказывать же, как он пренебрег прямым приказом короля и практически сбежал из столицы? А еще о том, что обычный пятидневный путь до ничейных земель у него занял всего двое суток. Правда, это ему обошлось очень недешево, а от использования стационарных порталов до сих пор мутило, но он не жалел. Тем более, он почти сутки провел на дирижабле-разведчике и успел прийти в себя.
   Сама конструкция летального аппарата серьезно отличалась: гондола, рассчитанная всего на двух пилотов и восемь пассажиров, плотно прилегала к небольшому аэростату и могла работать не только с помощью направленной магии, но и с использованием накопителей. Облегченная конструкция позволяла достигать хороших скоростей и имела возможность летать на малых высотах. На соседней Лирийской базе, куда Мстислав смог добраться порталами, он воспользовался служебным положением и заставил руководство базы доставить его сюда в обход всех графиков полета. Всю дорогу пилот возмущался, ведь ему еще ни разу не приходилось почти сутки проводить за штурвалом. А ведь Мстислав предлагал его сменить, но пилот ссылался на устав и инструкции, запрещающие доверять управление гражданским лицам. Вот он удивится, когда по утру не обнаружит своего дирижабля. Мстислав собирался воспользоваться летательным аппаратом в личных целях - найти и спасти любимую женщину. Конечно, за превышение полномочий его могут отдать под трибунал и если Эд серьезно настроен жениться на Марго, он обязательно воспользуется случаем и уберет соперника с дороги. Но поступить по-другому мужчина не мог, в какой-то момент он понял, что долг перед родиной, интересы друзей, надежды родственников, все это отодвинулось на второстепенный план. Без Риты будущее казалось серым и бессмысленным. Подумать только, он опоздал меньше чем на сутки...
   Мстислав встряхнул головой, желая избавиться от мрачных мыслей. Надо верить в удачный исход и все будет хорошо, он найдет Марго и никуда больше не отпустит. А потом придет черед виновников, они еще не знают, насколько может быть страшна месть мага земли.
  
   Глава 12
  
  
   Я дремала одним глазом, потому что полноценно спать в диком лесу у меня не получалось. Это при свете дня к доносящимся из зарослей звукам особо не прислушиваешься, а в темноте каждый шорох заставляет вздрагивать и пристально вглядываться в темноту.
   Поддерживать всю ночь костер мужчины отказались, мотивируя это тем, что огонь может привлечь каких-нибудь нежелательных гостей. Ну да, а унюхать они нас, конечно, не смогут. Я же считала, что им было просто лень дежурить. Даже сама хотела просидеть полночи у костра, но меня выгнали спать, сказав, что завтра потребуются силы. Мы все-таки пришли к соглашению - завтра нам предстояло спускаться вниз по течению, рассчитывая ускорить встречу со спасательной экспедицией. Я же была готова и ночью пойти, испытывая необъяснимое чувство беспокойства. Пыталась разобраться откуда оно исходит и потерпела очередную неудачу.
   Но это была не единственная причина моей бессонницы. Как человек до конца не привыкший надеяться на магию, мне было страшновато даже в обществе двух мужчин. Не очень-то я верила в то, что их охранные плетения смогут нас защитить в случае чего. А еще мешало спать отсутствие минимальных удобств. Я сейчас не о полноценной кровати говорю, мне хватило бы и стога сена, но в нашем распоряжении были только жесткие широкие листья неизвестного растения. Естественно, никто не стал делать для меня отдельного ложа, выдели середину лежанки и успокоились. Владлен сразу благородно повернулся ко мне спиной и, кажется, уснул. А с Марком пришлось поругаться, маг все порывался закинуть на меня то руку, то ногу, то зарыться носом в мои волосы, горячо дыша над ухом. Правда, парочка чувствительных ударов локтем и обещание оторвать ненужные конечности, немного остудили его пыл. Поворчав о бесчувственности некоторых женщин, от которых не дождешься даже благодарности, не то что ласкового слова, Марк отвернулся от меня. Его поза и эмоции говорили об обиде вселенского масштаба. Мне стоило огромных трудов не начать ехидничать над его ребяческим поведением. Сдержало только понимание того, что маг перестанет молчать и опять будет высказывать мне о том, какая я злая и бессердечная. Нет, будь на моем месте Элена или кто-нибудь из моих девочек, то у молодого мага все получилось бы. Девушки обязательно стали бы извиняться, оправдываться, просить не обижаться и незаметно для себя позволили бы Марку стать ближе. Но я в его играх не собираюсь принимать участие, хочет впадать в детство - пусть это делает с кем-нибудь другим.
   Со стороны речки раздался какой-то "плюх", я замерла, вслушиваясь в тишину, которая наступила пугающе неожиданно. Казалось, вместе со мной затаилось все живое, даже листва над головой перестала шелестеть от легких порывов ветерка. Я постаралась максимально раскрыть свой дар, вспоминая уроки Эда. Напряжение, опаска, ожидание, все это будто повисло в воздухе. Чего же вся близлежащая округа так испугалась? Источник предполагаемой опасности не удавалось определить, я уже хотела разбудить мужчин, как что-то опустилось на мой живот. Дернулась и чуть не разразилась душераздирающим криком, но ладонь Владлена быстро прикрыла мне рот.
   - Тс-с-с, - зашипел мне на ухо журналист, плотно прижимаясь. Я послушно кивнула головой, давая понять мужчине, что поняла его и кричать не собираюсь. Он медленно убрал руку, но не совсем, а переложил на мою шею. Видимо, не надеялся на мою благоразумность и решил подстраховаться.
   - Что случилось? - волнуясь, спросила у мужчины. Мое воображение рисовала ужасы: обещанных монстров, стаи голодных вурдалаков или разлагающихся зомби. Сердце грозило вырваться из груди и бежать без оглядки от страха.
   - Тихо, - шикнул Владлен и придвинулся еще ближе. Я скривилась, с трудом сдерживаясь, чтобы не оттолкнуть журналиста. Мне даже в такой ситуации было неприятно обниматься с чужим мужиком. Но я послушно замерла, боясь неловким движением или словом помешать Владлену. Я настолько прониклась угрозой извне, что пропустила поползновение его наглой руки. Еще минуту назад ладонь мужчины покоилась на моей шее и вот уже по хозяйски поглаживает мою грудь.
   - Дай догадаюсь, это был намек, что противника следует обойти с фланга? - язвительно поинтересовалась я, скидывая увлекшуюся конечность.
   - Тише, Марго, мы же не хотим разбудить мальца, - с придыханием прошептал журналист и обхватил губами мочку моего уха. Удар локтем вышел рефлекторно.
   - Надеюсь, я достаточно ясно выразилась? - спросила сквозь зубы, размышляя, а не стукнуть ли наглого журналюгу еще раз?
   - Предельно, - прошипел Владлен, которому мой локоть угодил куда-то в живот. - Только к чему этот тон оскорбленной добродетели? Я не слепой, видел, как ты на меня сегодня смотрела.
   - Ты не слепой, ты дурак! - фыркнула я. Это надо же додуматься, что я соглашусь на интрижку с журналистом соседней державы, да еще и в присутствии свидетеля. У кого-то слишком завышенная самооценка. Но эти мысли я озвучивать не стала, не хватало еще потом прочесть переиначенные слова в какой-нибудь газетенке. Как же плохо быть фиктивной невестой Эдуарда, хуже только настоящей. - У меня есть любимый мужчина и я не буду ему изменять. Что в этом непонятного? Или ты думал, если я отказала Марку, то с тобой соглашусь?
   - Во всяком случае, в отличие от тебя, я не отрицаю, что ты мне нравишься. И да, я уверен, наше опасное приключение было бы неплохо разбавить романтикой, - в темноте мало что было видно, но по голосу Владлена, казалось, что он улыбается.
   - Как насчет танцев при луне? - не веря собственным глазам, тихо спросила я. Решая, пора ли уже визжать в панике или пока попытаться слиться с окружающим пространством? И было отчего: на нашу полянку со стороны реки выплывали призрачные фигуры. С расстояния пятнадцати или двадцати метров, да еще и почти в полной темноте, было сложно определить, что это за существа. Оставалось надеяться, что охранные заклинания не подведут.
   - Готов составить тебе компанию, Марго, - в голосе Владлена послышались предвкушающие нотки.
   - Нет, я лучше зрителем побуду, а ты сходи к девочкам, не зря же они наряжались, - от страха обострилось ехидство и я замолчав, начала медленно переползать через Марка. Журналист хотел сказать что-то грубое, но заметив мое ненормальное поведение, бросил взгляд через свое плечо. Выругался и схватил меня за руку.
   - Только за периметр не выходи и разбуди мелкого, - прошипел мужчина.
   - Сам ты мелкий, - сонно буркнул Марк, придерживая меня. - Риточка, что случилось?
   - Сожрать нас хотят, вот что случилось, - я и не подумала смягчить правду о нашей ситуации. - Ты как, готов стать чьим-то ужином?
   - Если только твоим, - Марк не особо поверил моим словам, но все изменилось за несколько секунд. Видимо, он воспользовался магией. Реакция его была феноменально быстрой: он резко перевернулся, увлекая меня за собой и прижимая к земле. - Не шевелись, они не агрессивные, может, пройдут мимо.
   - Кто это? - зашептала я, выкручиваясь из-под руки Марка. Что поделать, характер у меня такой - если уж погибать, то знать от чего.
   - Упыри, - скривился молодой маг.
   - В смысле? - мой голос дрогнул. - Мертвецы, что ли?!
   - Почему мертвецы? - удивился Марк. - Эти твари вполне живые. Питаются энергией, но и кровью могут полакомиться.
   - Хватит болтать, - шикнул на нас Владлен, устраиваясь рядом. Мы прятались под кустом. Хотя изначально, устраиваясь под ним, собирались просто избежать утренней росы. - Странно, что они еще не проверяют на прочность нашу защиту.
   - Тебе только это кажется странным? - съехидничал Марк. - А то что они сбились в стаю нет?
   Владлен что-то бурчал о том, что он журналист и не должен знать повадки нечисти. Марк ему отвечал, что это первое о чем должен прочитать каждый, кто решил посетить ничейные земли. Я же с любопытством и страхом следила за призрачными фигурами. Теперь когда они скользили метрах в четырех от нас, спутать их с людьми было невозможно. Они больше походили на прямоходящих осьминогов, прозрачных и светящихся. Мерзкими твари не выглядели, скорее, необычными. Интересно, а чем они кровь сосут, рта я у них не заметила. Вдруг один упырь повернул голову в мою сторону, безошибочно находя меня взглядом. Меня будто облили чуждыми эмоциями, больше всего в них преобладал голод - иссушающий и сводящий с ума. Но был еще и страх, он толкал этих тварей вперед, заставляя временно отказаться от своего основного инстинкта. На мгновение мне самой захотелось сбежать отсюда подальше в лес, но двое мужчин крепко держали меня, а наваждение быстро прошло.
   - Повезло, - с облегчение выдохнул Владлен, провожая взглядом призрачную группу.
   - В чем? До тебя не доходит, что их кто-то спугнул? Кто-то, кого даже упыри боятся, - я чувствовала зарождающуюся панику в сердце Марка. - Я даже не знал, что этим тварям ведом страх!
   - Марк, успокойся, - погладила я спутника по руке. - Может, все не так плохо?
   - Думаешь, плохая нечисть убегает от хорошего монстра, который нас не только не съест, но еще и спасет? - с издевкой спросил мужчина. - Марго, это не сказка! Тут все едят всех!
   - Прекратить истерику! - тихо, но твердо произнес журналист, обрывая Марка. - Надо решить, что безопаснее: отправиться следом за упырями или переждать тут? Я за то, чтобы переждать здесь, на какое-то время защита задержит даже балрога. А непредвиденный случай у меня есть одноразовый портал...
   - Что ж ты молчал, гад?! - зло зашипел Марк. - Куда он настроен? На сколько человек хватит? А неважно, главное, кому-нибудь свалить отсюда и позвать на помощь.
   - Никуда он не настроен, у него радиус действия всего пятьдесят метров. И вообще, я не стану рисковать и использовать его без крайней необходимости. Или ты забыл, где мы находимся? - в свою очередь злился Владлен.
   - Не понимаю, для чего вообще нужны такие порталы? - Марк не собирался извиняться и скрывать свое разочарование. Я с удивлением наблюдала, что обычно милый и глуповатый парень куда-то испарился, а на его месте появился испуганный и злой мужчина. Владлен эмоциями владел лучше, но и он опасался происходящего. Похоже, одна я пребывала в счастливом неведении из-за собственной неосведомленности в вопросах опасной живности ничейных земель.
   - А кто такой балрог? - спросила я, чтобы разрядить обстановку. У меня название этого монстра ассоциировалось с огненным чудовищем, с которым сражался Гэндальф. Если здесь обитает что-то похожее, то я лучше поддержу Марка.
   - Довольно мирное животное, пока его не разозлишь, - пустился в объяснения Владлен. - Оно большое, предпочитает жить в воде, но и по суше очень резво передвигается, несмотря на размеры. Его панцирь не берет ни магия, ни оружие. А еще оно всеядное, так что самая лучшая тактика с ним - это держаться подальше.
   - Надо уходить, - настаивал Марк и я все больше склонялась к такому же мнению.
   - Куда? - мрачно спросил журналист. - С одной стороны река и неведомый монстр, с другой упыри. Это я не говорю о том, что ночью в лесу мы в два счета заблудимся...
   - А здесь нас в два счета съедят! - рявкнул молодой маг, схватил меня за руку и резко поднялся. - Хочешь сдыхать в чьем-нибудь желудке, твое дело, а мы с Марго пойдем.
   Марк вытянул меня на полянку, даже не спросив, согласна я идти с ним или нет, и тут совершенно пустое пространство у берега реки подернулось рябью, открывая что-то темное и массивное. Лес и реку огласил мой визг. Если упыри или другая живность не успели спрятаться, то после такого вопля они должны были побежать без оглядки.
   - Черт! Не успели! - ругнулся мужчина.
   Не знаю, что он собирался делать. Может, атаковать неизвестное чудовище магией, а может, вернуться к Владлену. Я же поступила как обычная испуганная женщина - ломанулась в кусты.
   "Стой... остановись, Марго..." - сквозь мою панику пытался пробиться смутно знакомый голос. Но меня он лишь подстегнул, заставляя закрыть сознание от чужого вмешательства. А так как Марк не выпустил мою ладонь из своей руки, я невольно протащила его за собой несколько метров. Он споткнулся и завалился на меня.
   Все произошло так быстро, что я не успела среагировать и оказалась погребенной под неподвижным телом Марка. Быстро подняться не удалось, маг не спешил подскакивать, что само по себе было странным. Я с трудом вывернулась из-под Марка, собиралась проверить, что случилось с мужчиной, поторопить его, но замерла в недоумении.
   - Черепаха?! Ваш супер-монстр это черепаха?! - потрясла за плечо мужчину, с изумлением разглядывая ползущую к нам живность. В ответ не донеслось даже стона. - Марк?
   Дрожащими пальцами попыталась нащупать пульс на шее мужчины, но где там, собственное сердце стучало так, что ничего другого я не чувствовала и не слышала. Да нет, живой он. Люди же за секунду не умирают, а уж молодые маги тем более. Или умирают?
   - Марк, сволочь! Очнись! - хлопала мужчину по щеке и трясла за плечи. На глаза навернулись слезы, каким бы навязчивым и странным не был Марк, его возможная смерть не оставила меня равнодушной. А тут еще огромная тварь с флегматичным видом ухватила его за штанину и потихоньку стала отползать от нас. Я на миг опешила от такой наглости, но потом вцепилась мертвой хваткой в куртку Марка, удерживая его на месте. Страх куда-то испарился. Да и сложно бояться знакомое существо, пусть и огромных размеров. К тому же в своем мире я таких черепах видела в журналах и в фильмах - на их панцире свободно умещался взрослый человек. Эта конкретная особь была покрупнее, но не настолько, чтобы это пугало.
   - Пошла прочь! - рявкнула я на животное, не давая утащить Марка. - И вообще он не вкусный, иди лучше упырями полакомься, наверняка они питательнее.
   Черепаха меня не слушалась и, скорее всего, даже не понимала, потому что с упорством маньяка двигала нас с магом к реке. Все же силы у нас не равны и преимущество было на стороне "монстра". И тогда я разозлилась. Мало того, что оказалась неизвестно где и с кем попало, так еще и какая-то местная зверюга решила сожрать моих спутников. Да я даже себе такого не позволила! В переносном смысле, конечно. Ментальный приказ, как хлыст ударил по неразумной твари, заставляя ее остановиться и выпустить добычу. Видимо, я немного переборщила, потому что следом за осознанием собственной власти над животным, пришло понимание, что я делаю ему больно.
   - Марго, не надо! - тоненький запыхавшийся голосок заставил меня вздрогнуть и потерять концентрацию. - Луша хорошая, не обижай ее.
   - Эдель?! - не веря собственным глазам, спросила я. Русалка радостно кивнула, начала смущенно поправлять на себе какое-то одеяние. - Это точно ты? Не твой неприкаянный дух?
   - Ты опять считаешь меня мертвой?! - возмутилась девушка.
   - Живая! - бросив Марка, все равно Луша перестала тянуть его в реку, я вскочила на ноги и обняла русалку. - Ты не представляешь, как я переживала о тебе. Все думала, удалось тебе выбраться из той пещеры или нет. Хотела уговорить Мстислава сходить проверить, но меня отправили сюда. Как ты? Ой, а ты за эти месяцы подросла и местами округлилась. И с каких это пор ты ходишь в одежде? Стоп. А что ты тут делаешь и почему твоя Луша хотела съесть моего друга?
   - Мы тебя спасаем, - ответила на последний вопрос Эдель.
   - От кого? От упырей? - еще больше удивилась я. - И как вы узнали, что меня надо спасать?
   - Боша за тобой следил и видел, как ты попала в портал с этими, - ткнула рукой в бессознательного Марка русалка. Сейчас, немного успокоившись, я чувствовала, что он живой. Спрашивается, когда я привыкну к тому, что у меня есть дар и им надо хотя бы иногда пользоваться? Вопрос, конечно, риторический, но делать с этим что-то надо.
   - Лушу я уже знаю, а кто такой Боша?
   - Ну он такой мохнатенький, с большими грустными глазками, а еще у него хвост. Ты должна его помнить, он тебе помог, - пустилась в объяснения Эдель, описывая того самого ичхина, который меня спас. - Он очень умный, только говорить не умеет. Он показал мне картинку, как тебя затягивает в портал и этих плохих людей. Я этого не могла так оставить, ведь ты меня спасла... А еще здесь территория Корна, я его, правда, не видела, но слышала о нем много страшного. Это был его портал. Говорят, он с помощью таких порталов ловит разумных существ и проводит над ними жуткие эксперименты. Вся нечисть это его рук дело. А еще Люс рассказывал, что Корн создает армию монстров, чтобы захватить всю планету.
   - Эдель, не торопись. Я мало что поняла. Где ты теперь живешь? Кто такие Люс и Корн? Как далеко мы от дельты реки? И почему мои спутники плохие? - вопросов у меня было много и я прикусывала язык, чтобы не вывалить их все сразу на русалку.
   - Я все расскажу, но позже, нам отсюда надо уходить, - рассудительно ответила Эдель.
   - Я только за, но у меня не получается разбудить Марка. Уверена, с Владленом та же история, - нахмурилась я. Журналист тоже был жив и спал крепким, явно непростым сном. - Это ты их так?
   - Да, Люс сделал духовую трубку, она стреляет маленькими стрелками, а их он щедро смазал соком одного странного растения, от которого очень быстро засыпаешь, - замялась девушка.
   - То есть разбудить мы их не сможем, пока не закончится действие снотворного?
   - Да, наверное, - еще больше смутилась Эдель, она вообще выглядела довольно нелепо в своей не то рубахе до колен, не то картофельном мешке. Где только она его в джунглях достала? - А давай их здесь бросим? Они же не твои самцы и эмоции у них гадкие. Пусть их пиявки выпивают или Корн в монстров превращает.
   - Эдель, ты стала какой-то кровожадной, - со вздохом попеняла я. - Они, конечно, не мои друзья, но нельзя же бросать сородичей на произвол судьбы? Ладно бы они могли за себя постоять, а так они в глубоком сне и бросать их в такой момент - предательство.
  
   Глава 13
  
   Как же утомительно спасать бессознательных мужчин! Честно признаться, пока я пыталась пристроить их на панцире Луши, то и дело ловила себя на желании последовать совету Эдель.
   - Ты уверена, что они не отклеятся? - смахивая со лба пот, спросила у русалки. Втащить на огромную черепаху два тяжелых тела это вам не из духовой трубки выстрелить. А самое обидное, помощи от Эдель ждать не приходилось, она была слишком мала и слаба физически. Ну хоть слюной поделилась и я кое-как зафиксировала мужчин от сползания.
   - У меня от воды пузырь из твоего плаща не расклеился, - фыркнула русалка и скомандовала: - Лезь на Лушу тоже, так быстрее будет.
   - Издеваешься? Мало того, что животному тяжело, так черепахи по своей сути не могут быстро передвигаться, - попыталась объяснить простые истины неопытной русалке.
   - Может, какие-то "черепахи" и не могут быстро бегать, а Луша очень прыткая. Да, моя красавица? - погладила Эдель страшненькую морду своей ездовой подруги.
   Ответ Луши поверг меня в легкий шок. Нет, черепаха не умела разговаривать привычным для нас образом, но ее посвистывания и пощелкивания вкупе с довольными эманациями ничем другим назвать не получалось.
   - Я же говорила, что Луша умная и добрая, - сверкнула в свете луны улыбкой Эдель, заметив мое замешательство. - А еще она сильная, так что лезь, не бойся. Мы все равно будем водой уходить, так быстрее и безопаснее.
   - Хорошо, но я жду очень подробного рассказа, - в шутку пригрозила я.
   Но с историями пришлось подождать, стоило мне влезть на Лушу и вцепиться в куртку Марка, как черепаха поковыляла к реке. И все бы ничего, да только панцирь был скользким, а саму себя я приклеить не догадалась. Особенно страшно стало, когда животное соскользнула в реку. Взвизгнула и навалилась всем телом на многострадальных мужчин. Вот бы они обрадовались, если бы знали, как тесно я к ним прижимаюсь. Эдель плыла рядом, что-то нашептывая своей питомице, видимо, давая наставления. Интересно, а разве тяжелый панцирь не должен тянуть на дно?
   - Эдель, а в реке много опасных рыб или животных?
   - Не бойся, к Луше и близко никто не подплывет, - успокоила меня русалка.
   - Одна радость, а то долго я в таком положении не выдержу, - хмыкнула и попыталась выпрямиться. Где там, попа сразу начала соскальзывать и я обратно улеглась на Марка. Хорошо мужикам, висят себе поперек черепахи и ничего их не беспокоит, а мне за ними следить, чтобы воды не нахлебались. Нет, в следующий раз пусть лучше меня усыпляют и спасают!
   И все же человек ко всему привыкает, вот и я нашла для себя удобное место между Марком и Владленом. Не знаю, чем таким их убойным усыпили, но я надеялась, что они проспят всю дорогу, ведь своими телами они для меня выполняли роль "горбов верблюда". Слюна Эдель действительно держала крепко, а Луша не норовила нырнуть, так что можно было немного расслабиться и насладиться романтикой ночи. Ярко горели луна и звезды, а в воде за нами оставался светящийся след. Удивительно, в этом мире планктон не только в море водится. Очень красиво. И даже мрачные деревья, местами нависающие на рекой, выглядели скорее величественно, чем пугающе.
   А еще я поймала себя на мысли, что с каждым днем мне все больше нравятся ничейные земли. Не крепость и ее защитники, а именно лес, море, ощущение внутреннего покоя и жизненной силы, которые я испытываю отходя от защитных стен. Что не так со мной, почему у меня все наоборот? Та же Лара говорила, что долго магу нельзя находиться вне крепости, потому что вреден не только недостаток магических потоков, но и их избыток. С возрастанием магических сил, растет и агрессия мага, вытягивая на поверхность все пороки и недостатки. История этого мира пестрит идеями магов заселить ничейные земли, но все они заканчивались неудачно. Жаль, я с удовольствием осталась бы тут. Не в шалаше в джунглях, конечно, а в небольшом домике у моря и с Мтиславом.
   Интересно, а по скольку лет живут защитники в крепостях? Лара уже три года тут обитает и вполне адекватная женщина, Август явно дольше и тоже не самый странный тип из встреченных мною в этом мире. Вывод? Несколько лет здесь вполне можно прожить без вреда для психики и здоровья. А может, это выход? Далеко от Эда и его матримониальных планов, хороший климат, подруги рядом. Но согласится ли Мстислав? Да и где взять деньги на жизнь? Намекнуть Августу, что я хочу остаться и выяснить, нет ли у него работенки для меня? Ох, сомневаюсь, что он обрадуется такой перспективе...
   С Эдель мы не разговаривали из-за того, что звуки над водой разносятся далеко, а русалка не хотела привлечь внимание Корна и его приспешников. Меня так и подмывало забросать подругу вопросами, справедливо полагая, что если нами за полдня никто не заинтересовался, то вряд ли это случится сейчас. Но все же решила довериться Эдель, она в ничейных землях дольше и, в отличие от меня, успела многое о них узнать и даже завести знакомства. Любопытно, а как выглядит Люс? Если он сделал духовую трубку и многое рассказал Эдель, то это уже говорит о его разумности и наличии ловких конечностей. Может, русалка встретила сородича? Вот было бы здорово!
   От мерного покачивания, усталости и нервного перенапряжения, меня начало клонить в сон. Тем более, что окружающее пространство было обманчиво спокойным и волшебным. Вот понимаю, что мне нельзя закрывать глаза, что если упаду в воду, назад на Лушу не смогу влезть, но организму этого не докажешь. На границе сна и яви мне привиделись нитки святящегося тумана, которые хаотично кружили вокруг. Обман зрения? Оптическое явление? Насекомые? Или проявление колдовства? Я не знала, но с удовольствием наблюдала за ним, тем более вреда сгустки тумана не приносили. Убедилась в этом на собственном примере, светящиеся нитки или вкрапления прикасались к открытым участкам моей кожи и ничего не происходило. Да и Эдель, наверное, предупредила бы, что туман опасен.
   Видимо, я все-таки уснула, потому что пробуждение было быстрым и мокрым. Я даже сказала бы освежающим и бодрящим. Как я выяснила позже, мы достигли места привала, где должны были встретиться с Люсом. И Луша взяла курс на берег, а я от ее разворотов скатилась в воду. Эдель меня, конечно, выудила, но я бы и сама не утонула на такой маленькой глубине.
   - Эдель, я жива, успокойся, - отплевавшись от воды и каких-то водорослей, я полезла на берег.
   - Я за нее испугалась, а она "успокойся", - бурчала русалка, возмущенная моими словами. Несколько раз поскользнулась на глинистом бережку и громко крикнула в лес: - Люс, помоги нам. Хватит прятаться!
   Я с любопытством посмотрела наверх, надеясь увидеть таинственного помощника Эдель. Но вместо этого нас с русалкой приподняло в воздух, а потом плавно вынесло на полянку под дерево, где уже ждала Луша.
   - Люс, ну что ты как маленький? - уперев руки в боки, задала вопрос Эдель взирая наверх. Я тоже подняла взгляд и вряд ли смогла бы, что-нибудь различить в его ветвях, если бы человек на пошевелился.
   - Я не маленький! - спрыгнул вниз парнишка, еще совсем мальчишка. Немногим выше Эдель, рыженький, кудрявый, голубоглазый и лопоухий. Просто ангелочек, но с серьезным, не по годам, лицом. - Зачем вы их притащили? Что мы с ними будем делать?
   Что-то я погорячилась, назвав паренька человеком. Он определенно имел несколько отличий: на больших ушах имелись маленькие кисточки, как у рысей, а когда он говорил, был заметен неправильный прикус с выступающими клыками. Вампир или оборотень? А может, вообще эльф?
   - Их надо разбудить, - предложила я. Настаивать не рискнула, мальчик мало того, что держал в руках самодельный нож, так недавно показал себя сильным магом.
   - Нет, людям нельзя верить, - насупился он. - Я помог Эдель потому, что вы ее спасли. А их я не знаю и знать не хочу!
   - Люс, - пошла к нему русалка и посмотрела в глаза. Уверена, они сейчас общались мысленно, как мы тогда в пещере. Кстати, а почему мы не могли поговорить так во время пути? Надо будет спросить у Эдель.
   - Нет! - дернулся мальчик и пошел куда-то в лес.
   - Люс, ну пожалуйста! - крикнула Эдель.
   - Я Люциус! - не оглядываясь ответил паренек и скрылся.
   - Что же делать? - расстроено спросила русалка.
   - Давай снимем мужчин с Луши и положим где-нибудь в тени, а потом мы сядем и ты мне расскажешь, что случилось в твоей жизни, - обняла девушку за плечи, невольно отпуская щиты. Хотелось помочь, поддержать, защитить. - Только скажи, тебе не вредно так долго быть на воздухе?
   - Я выдержу, - вздохнула Эдель. - Люс зачаровал ткань, она медленно сохнет. Но здесь останавливаться не будем, чуть дальше есть небольшой ручей, устроим привал там.
  
   До ручья мы добрались довольно быстро. Я помогла Эдель занять мое место на спине Луше, а сама с удовольствием прошлась пешком. Тем более, что идти следом за гигантской черепахой было почти удобно, она как трактор прокладывала путь. Н-да, похоже в конспирации здесь мало кто смыслит.
   Пока шли к месту привала, я успела спросить у подруги, почему мы не разговаривали ночь мысленно. Самое интересное, что об этой возможности я вспомнила совсем недавно. Но то я, а Эдель должна была помнить. Оказалось, что русалка поддерживала мысленный контакт с Лушей, все же животное дикое, свободолюбивое и, несмотря на некую разумность, до человека ей было далеко. Она легко забыла бы о просьбе Эдель и отправилась куда-нибудь, повинуясь инстинктам.
   - Ты не думай, Луша хорошая, - встала на защиту своей питомицы русалка. - Она добрая и ласковая, только ее злить нельзя. Она этого очень не любит и свирепеет.
   - И как это проявляется? - полюбопытствовала я. - Что вообще может разозлить большую черепаху?
   - Ну, ей не нравится, когда ее бьют магией, - начала задумчиво перечислять Эдель. - Когда ругаются рядом, дерутся или просто испытывают плохие эмоции, Лаша чувствует и может напасть.
   - Ясно, животинка у нас с тонкой душевной организацией, - улыбнулась. - А как вы познакомились? Сейчас ты можешь говорить?
   Эдель могла и даже жаждала рассказать свою грустную историю, в которой вряд ли когда-нибудь будет счастливый конец. После моего ухода от ее озера, девушка активно взялась за работу и примерно через двое-трое суток у нее все было готово к покорению подземной реки. Далось оно ей тяжело, несколько раз русалка чуть не повернула назад, но желание увидеть небо толкало ее вперед. Она не могла с уверенностью сказать, сколько суток провела пытаясь найти выход на поверхность, просто сбилась со счета. Конечно, ей попадались карманы с воздухом, иначе она не выбралась бы. Последний переход был самым длинным, наверное, будь вода теплее, девушка испугалась бы и вернулась обратно. А из-за низкой температуры ее жизненные показатели стали замедлять и смерть уже не казалась чем-то ужасным, наоборот, хотелось наконец-то покоя и определенности. Неудивительно, что она от недостатка воздуха потеряла сознание и течение вынесло ее тело на поверхность, прибив к прибрежным кустам. Там Эдель и очнулась от солнечного света. Ей достаточно было глянуть на светило, чтобы понять всю тщетность надежды - мир был не ее. Обессиленная и подавленная девушка провела в кустах весь день, размышляя, есть ли смысл куда-то плыть или лучше умереть сразу? Несмотря на тяжелую депрессию, умирать не хотелось и Эдель вспомнила совет Марго.
   Путь к ничейным землям тоже был нелегким, плыть пришлось ночами, а днем отсыпаться под какой-нибудь корягой или кусом, нависшем над водой. Эдель понимала, что не все люди такие лояльные, как Марго и старалась держаться от них на расстоянии. Хотя любопытство и одиночество мучили девушку. Естественно, вдоль реки ей попадались селения, даже два города проплыла, но и там были только люди, поэтому русалка не рискнула показаться кому-либо на глаза. Кстати, мешковину она выловила в реке, то ли выкинул кто, то ли волной откуда-то смыло. Девушка очень не хотела ее брать, и до сих пор ей было совестно за свой поступок, но у нее не было выбора, солнечный свет вредит ее коже.
   С Лушей она познакомилась случайно, плыла себе и плыла, исследовала новый для себя мир, удивлялась и восхищалась его яркостью, и тут, как гром среди ясного неба, призыв о помощи. Эдель не задумываясь устремилась вперед, и нашла сразу двоих друзей: Люциуса, он пытался отбиться магией от Луши, и свою питомицу, которая стремилась наказать своего обидчика.
   - А почему Луша напала на Люса? - спросила я. Пока Эдель рассказывала свою историю, мы добрались до места. Небольшую тенистую полянку, утоптанную черепахой, пересекал ручей с дном, любовно выложенный плоской галькой. Интересно, кто это постарался? Эдель или Люс?
   - Он выслеживал дичь, а в ловушку угодила Луша. Моя девочка разозлилась и напала на Люса, а он испугался и начал отбиваться магией. Я еле их помирила. Но знаешь, они до сих пор друг друга не любят, - вздохнула русалка.
   Она излучала искреннее переживание по этому поводу, что мне захотелось найти этого рыжего эльфа, или кто он там, и притащить его мириться с черепахой. Но с этим пришлось обождать, потому что мои руки и мысли были заняты товарищами по несчастью. Кое-как отклеив их от Луши, не без помощи Эдель, конечно, я перетащила мужчин под дерево. Не обошлось без тихой ругани на собственную лень никчемность. Спрашивается, кто мне мешал осваивать магию? Никто. Но я преступно пренебрегала практической стороной дела, считая, что мне она никогда не пригодится. И вот, теперь волочу мужиков, вместо того, чтобы плавно их переместить с помощью магии воздуха.
   - Почему они так долго спят? - с тревогой спросила я, еще раз проверив, что мужчины хоть и живы, но в сознание не торопятся возвращаться.
   - Люс говорил, что пять-шесть часов, а потом еще сутки не смогут воспользоваться магией, - ответила Эдель, пребывая в своих мыслях, а может, тоже устала. У-у-у, представляю, какой крик поднимется, когда мужчины очнутся. По спине толпой прошли неприятные "мурашки", а мне захотелось срочно погрузить их опять на спину черепахи и отправить прямиком к крепости. Надо об этом хорошенько подумать.
   Луша наконец-то уползла, судя по отголоскам эмоций, животное собиралось раздобыть себе завтрак, а потом вздремнуть. Вот как тут назвать черепаху глупой? Лично меня переполняли схожие желания. Жаль, только решить их оказалось куда сложнее, чем Луше.
   Глава 14
  
   - Я вас не задерживаю, - холодно произнесла я и демонстративно отвернулась от мужчин. Последние полчаса они успели порядком меня разозлить.
   - Что? - голос Марка не предвещал ничего хорошего. Да он вообще после того, как очнулся вел себя мерзко.
   - Не прикидывайся идиотом, ты все прекрасно понял. Я с вами не иду! И не надо прожигать меня гневным взглядом, я своего решения не изменю, - бросила через плечо молодому человеку.
   - Нет ты точно сошла с ума, если собираешься остаться с этими монстрами! - в сердцах выпалил мужчина.
   - Как ты назвал моих друзей?! - вскочила я на ноги и развернулась. В душе бушевал ураган из эмоций и желаний, и все они носили негативную окраску. - Это не они монстры, а ты! И даже больше, ты - неблагодарная тварь! Знала бы что ты такой, бросила бы тебя на той поляне на радость упырям! Так что проваливай, да побыстрее, пока у меня не возникло желание исправить эту досадную ошибку!
   - Марго, не ругайся, - подошел ко мне Владлен, примирительно улыбаясь и собираясь то ли обнять, то ли похлопать по плечу. - Марк, конечно, дурак, но он просто за тебя волнуется. Уверен, он уже все осознал...
   - Осознал, - поджав губы ответил маг. - И собираюсь все исправить.
   С этими словами он в два шага преодолел пространство между нами, грубо схватил меня за руку и полок за собой.
   - Ты совсем больной?! - дернулась я, но вырваться из захвата мужчины не получалось.
   - Нет, это ты больная, раз решила остаться в джунглях с непонятными существами. Но я тебя спасу, даже от тебя самой, - столько пафоса было в словах Марка, что я усмехнулась.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 6.94*9  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"