Чит Константин: другие произведения.

Юрист

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.12*91  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЛитРПГ. Капсулы полного погружения стали обыденностью современного мира. Жизнь в виртуальных мирах строго протоколируется и является неотъемлемой частью интересов государства, заботящегося о правах своих граждан. Получив юридическое образование, главный герой становится профессиональным потерпевшим, подавая денежные иски на создателей виртуальных игр, придираясь ко всему, что шло в разрез с пользовательским соглашением и судебными прецедентами. Бечено.

ЮРИСТ

Annotation

     ЛтиРПГ.
     Капсулы полного погружения стали обыденностью современного мира. Жизнь в виртуальных мирах строго протоколируется и является неотъемлемой частью интересов государства, заботящегося о правах своих граждан.  Получив юридическое образование, главный герой становится профессиональным потерпевшим, подавая денежные иски на создателей виртуальных игр, придираясь ко всему, что шло в разрез с пользовательским соглашением и судебными прецедентами.


     Работа
     Откладываемые последние семь лет деньги скоро достигнут цифры c шестью нулями, после чего можно будет считать первую половину моей жизни удачно прожитой. С последнего судебного процесса прошло более трех недель, и я чувствовал себя достаточно отдохнувшим, чтобы приступить к новой работе.
     Вернувшись к столу, уселся в свое любимое ортопедическое кресло и продолжил изучение пользовательского соглашения к игре.
     «5.87. В нашей виртуальной реальности Игрок не сможет заметить никакой разницы с реальным миром. Список исключений оговорен в приложении 71 п.004».
     Перейдя к указанному пункту, я привычно углубился в информацию, уместившуюся почти на тридцати страницах мелкого шрифта.
     За последнее столетие «про-штатовский» способ заработка денег получил распространение во всем мире. Население современной планеты, превращенное рекламой в профессиональных потребителей, подавало судебные иски на все, что возможно. Не было ни одной сферы деятельности человечества, которой удалось бы избежать финансовых претензий от осоловевших в изобилии людей.
     Циничные юристы выбивали из корпораций-мастодонтов колоссальные суммы, не забывая и о своем интересе. Еще в школьном возрасте я оценил сложившийся «порядок» и решил пойти еще дальше. Получив юридическое образование, я стал профессиональным потерпевшим, подавая в суд на все, до чего мог дотянуться, при этом мне удавалось существенно сэкономить на услугах стороннего адвоката. Такие люди как я обжигались кофе и попадали в больницы, запинались за ступеньки и падали, травмируя тело об пол, застревали в лифтах магазинов и получали психические травмы. Нас были миллионы, и мы искренне негодовали по поводу несчастий, обрушивающихся на наши головы.
     Еще учась в университете, я определил для себя «поле дураков», выбрав корпорации, создающие виртуальные миры. Это был плохо возделанный участок, и в первые годы мне удавалось зарабатывать очень приличные деньги. За последнее время корпорации подтянули уровень своих юристов до приемлемых величин, и приходилось прикладывать все больше и больше усилий, чтобы найти достаточно серьезный повод для судебного иска.
     Новая виртуальная игра «Криалтин», вышедшая на рынок полгода назад, анонсировала запредельную реалистичность в своей виртуальности. Возможность ухватить создателей игры за ложные обещания, стало решающим фактором, при выборе объекта моей следующей работы.
     Изучив список оговоренных исключений, я сдержанно выдохнул. Люди, составлявшие пользовательское соглашение, поработали хорошо. Кроме пары зацепок, которые могут сыграть в будущем, я ничего не нашел. Сделав соответствующие пометки в своем органайзере, я вернулся к тексту основного соглашения сторон.
     «7.12. В игре реализован баланс сил и материи. Ничто не берется из ничего. Каждое действие имеет равновесное противодействие».
     «36.2. При вычислении шанса выпадения предметов с поверженного игрока учитывается разница в уровнях персонажей. Чем выше уровень персонажа победителя, тем ниже шанс выпадения вещей из инвентаря побежденного».
     Я откинулся на спинку кресла. Вынесенные мной в отдельное окно пункты договора смотрели на меня с экрана монитора крупным шрифтом. Прикидывая в уме как можно вывернуть их толкование, в голове постепенно рождался план.
     Взглянув на часы, решил отложить первый вход в игру на завтра. Спешка в предстоящей работе могла повлиять на мою внимательность, что автоматически отдаляло долгожданную цель заработать свой первый миллион.
      Вход
     Меню создания персонажа не вызывало нареканий. Я научился не расстраиваться и не психовать еще пару лет назад, если не мог ни к чему придраться сразу. Подобные изменения в моей психике косвенно убеждали меня, что я стал профессионалом своего дела.
     «Выберете расу вашего персонажа».
     Прокрутив список, остановился на расе «Оштон»
     «Раса Оштон произошла от людей и тифлингов. Сохранив внешность, присущую людям, раса Оштон сохранила повышенное восприятие окружающего мира от родства с тифлингами. К сожалению, остальные достоинства обеих рас никак не проявились. Расовый бонус: Внимательность +6».
     Для моих целей подобная плюшка была как нельзя кстати. Много это или мало, пока было не ясно, но у других рас характеристика «внимательность» редко превышала +2, а чаще - вообще отсутствовала.
     Редактор внешности был интуитивно понятен. Создавая персонажа, я решил приколоться.
     В реальной жизни я не был обделен ни ростом, ни внешностью, ни финансами. Мои контракты «на проведение совместного досуга» никогда не лежали в базе данных знакомств дольше трех - пяти дней. Чаще всего, я сам забраковывал представительниц противоположного пола, тем самым увеличивая срок даты, с момента подачи заявления.
     Система знакомств «по контракту» избавляла людей от нежелательных последствий после совместно проведенного времени. Чаще всего я оплачивал двухнедельный тур на какой-нибудь курорт, получая по договору ежедневный секс и похотливые взгляды от других мужчин на мою временную спутницу. Один раз я сам был приглашенной стороной, решив разнообразить свой опыт, согласившись на роль самца. Этого раза оказалось достаточно, чтобы понять совершенную ошибку.
     Уменьшив рост героя до 160 см, я добавил ему средне-умеренную полноту. Игра обрядила тело расы Оштон в серый балахон, и я с удовольствием осмотрел со всех сторон щекастенького толстячка. Из предложенных лиц к аватару я выбрал приятное, располагающее к беседе. Легкие морщинки вокруг глаз намекали на то, что их обладатель любит посмеяться по поводу и без повода.
     «Выберете имя вашего персонажа».
     В толковом словаре мне недавно попалось забавное слово, которое можно было интерпретировать двояко. С одной стороны, это было сочетание цифры и игральной карты, с другой стороны это был ручной инструмент из прошлых столетий, предназначенный для ручного удаления фекалий.
     «Выберете локацию появления в мире Криалтин».
     Я специально усложнял себе будущую игру, надеясь разыскать в будущих неприятностях необходимые зацепки. К сожалению, все начальные локации в игре были мирными поселениями, и нарваться в первый день на «хардкор» было сложно.
     Покрутив появившийся передо мной глобус, выбрал место поближе к горам и ткнул пальцем в подсвеченный город.
     «Вы выбрали город Витолиц. Приятной игры».
     Легко читаемая, но при этом не яркая, надпись, сразу пропала.
     В первых виртуальных играх при создании персонажа интерфейс был голосовым. Как правило, к представительницам прекрасного пола обращался мужской голос, а мужчины слышали женский. Несколько лет назад одна женщина выиграла громкое судебное дело. Женщина-игрок смогла выбить неприлично огромную сумму, доказав, что отсутствие выбора половой принадлежности голоса в игровом интерфейсе является косвенным сексуальным домогательством. Тот процесс стал для меня решающим в свое время, и я окончательно уверовал в решение заняться вплотную игроделами и стать постоянным потерпевшим от виртуальных миров.
     Новый мир проявился вокруг меня, обволакивая словно кисель. Яркость красок нарастала постепенно, остановившись на оптимальном для меня восприятии. Звуки, запахи, тактильные ощущения кожи, игра осторожно подбирала комфортные границы воздействия на мой мозг. Придраться было не к чему. Все было сбалансировано и учтено.
     Сделав глубокий вдох, я почувствовал, как слегка прохладный воздух проходит через мои ноздри, соскальзывает по гортани вниз, и чувство легкого холодка поселяется на какое-то мгновение в расширившейся грудной клетке. Шумно выдохнув, я двинулся вперед.
     Элементарные вещи были реализованы на хорошем уровне, и я перешел к следующему этапу в оценке реалистичности.
     Место моего появления в городе оказалось на точке возрождения. Выйдя из часовни, я направился вдоль по улице, выложенной булыжниками. Невысокие дома давали хороший обзор на утреннее небо. Умывающийся кот на одной из крыш своим существованием неожиданно улучшил мое настроение.
     По статистике, шанс обнаружить в вылизанной дизайнерами виртуальности начальных локаций какую-либо ошибку стремился к нулю, численно проявляясь где-то после третьего знака после запятой.
     Сейчас я просто шел по улице вперед, рассматривая пробегающих мимо меня игроков и подстроившихся жителей города НПС под заданный ритм жизни. Суета была не очень сильной, так что сворачивать на соседние тихие улочки я не торопился. Через пять минут выбранная мной дорога раздалась в разные стороны.
     «Центральная площадь», - догадался я.
     Количество игроков в обозримом пространстве возросло на порядок. В шуме толпы сливались крики торговцев, голоса игроков и звуки музыкантов. Я решил обойти площадь по краю, рассматривая вывески на фасадах домов. Выставленные символы были довольно красноречивы, так что мне без труда удавалось угадать гильдейскую принадлежность у недвижимости.
     - Эй, монах, давай пати! - пробегающая мима девушка притормозила. - Я АлиКсаНдра, а ты?
     - Ваня, - на автомате выдал я, залюбовавшись упругим движением материи пониже ворота рубашки у девушки.
     - А я думаю, что за ник такой странный! - неожиданная знакомая сделала свое умозаключение. - Имя «Ваня» наверное в первой сотне зарегистрировавшихся игроков ушло, а ВАНТУЗ тоже звучит. «Ваня ТУЗ», типо козырный пацан, клево!
     Я отвлекся от созерцания качелеобразного маршрута движения точек от затвердевших сосков под ее одеждой. Подобная интерпретация моего игрового ника мне понравилось, и я посмотрел на девушку более внимательно.
     - Да, среди полумиллиона игроков сложно найти не занятый ник, - согласился я.
     - Ну, так что, пойдешь в пати? На кроликов задание бери и побежали! - АлиКсаНдра аж подпрыгивала от нетерпения.
     - А зачем бежать? - уточнил я. - Задание на время дают?
     - Нет, не на время, - не понимая, куда я клоню, лучница растерялась.
     - Кролики были вчера, кролики будут завтра, - я попытался объяснить свою позицию. - Зачем бежать, мобы никуда не денутся.
     - Ну, чтобы в уровнях быстрее вырасти, - она привела контраргумент.
     - Слушай, я только в игру зашел, даже профессию еще не выбрал, - распинаться дальше желания не было. - Давай в другой раз, окей?
     - Ну, давай, - девушка поджала губы. - А ты кем хочешь быть? А раса у тебя какая?
     - Я «человека» взял, - соврал я, - расовые бонусы к набору опыта и немного к магии.
     - А зачем такой толстый? - сделав ко мне полшага, лучница потыкала меня в круглый живот.
     - Ну, в жизни я нормальный, а каково заниматься сексом толстым людям, не знаю. - Мой взгляд опять стал сползать к ее груди. - вот решил попробовать. Если не понравится, будет лишний стимул держать себя в форме и не толстеть.
     АлиКсаНдра звонко рассмеялась, лукаво стрельнув в меня глазками.
     - Добавишь в друзья? - все еще улыбаясь, девушка протянула руку.
     - А ты меня? - протягивая в ответ свою ладонь, я подтвердил «дружбу».
     «Внимание! Игрок АлиКсаНдра добавлен в список друзей».
     Залезать в интерфейс и смотреть информацию по добавленному игроку в «друзья» я не стал. Лучница не заморачивалась такими мелочами. Мелькнувшее остекленение в ее глазах явно указало на то, что девушка вышла в меню на несколько секунд.
      - О, ты и в правду только зашел в игру! - бесцеремонно прокомментировала она. - Уровень нуль, профессии нет.
     - Зачем мне тебя обманывать? - я почувствовал легкую злость на нового «друга».
     - Ну, показалось, что ты меня специально интригуешь... - с последним словом она отвела глаза чуть в сторону.
     - НЕ показалось, - я сократил остающееся между нами расстояние и осторожно взял ее за руку.
     Длинные черные ресницы придавали непередаваемое очарование на фоне ее молочных щек. Острые кончики эльфийских ушек, выглядывающих из - под платиновых прядок волос, слегка порозовели.
     - У меня квест висит, - АлиКсаНдра не торопилась вырывать свою руку из моей ладони.
     - Давай вечером встретимся, поболтаем, - я чуть подал назад, наслаждаясь теплом ее нежной кожи. - Какое здесь заведение поприличней?
     - Здесь только одно заведение, других нет! - посмотрев мне в глаза, девушка сделала шаг назад.
     Мы стояли лицом друг к другу, едва - едва удерживая кончиками подушечек слегка согнутых пальцев вытянутые руки.
     - В семь вечера, я буду ждать, - сказал я.
     - Я подумаю, - сделав еще пару шагов назад, АлиКсаНдра развернулась и продолжила свое движение по площади. Повернувшись всего один раз, девушка махнула мне рукой на прощанье и скрылась среди игроков и НПС.

     В виртуальности Криалтин, как и в большинстве современных игр, отсутствовали рудиментарные окна чата. Писать призывы в пати, предложения торговли, просто флуд было негде. За последние десятилетия из интерфейса игроков постепенно пропали очень многие вещи. Только имя героя, проявляющееся над головой у персонажа, осталось доступно другим игрокам при концентрации внимания. Так же остались всплывающие в верхнем левом углу бокового зрения игрока три полоски баров, красная, синяя и зеленая. На эту «классику» пока что никто не покушался.
     Дополнительную информацию об игроке можно было получить только добавив его в «друзья». Открыв соответствующее меню, я посмотрел на своего «друга».
     «Игрок: АлиКсаНдра
     Раса: Лесной эльф
     Уровень: 2
     Профессия: Лучник»
     Возможность узнать уровень персонажа девушки перед вечерней встречей, родила в моей голове пару идей. Продолжив неспешное движение вдоль фасадов гильдий, я остановился напротив изображения толстого мешка, горловина которого была завязана веревкой. Судя по проступающим контурам, внутренности были набиты монетами.
     Я поднялся по ступенькам и толкнул двери здания местного банка.
     Как и много-много десятилетий назад игры являлись источником заработка для одних и средством развеяться, потратив деньги в игре, для других. Я был где-то посередине. Начиная играть, я как правило вводил в игру некоторую сумму, с тем чтобы не мучится на начальных этапах. Как правило, получаемые по судебному иску преференции, многократно перекрывали первоначальные траты, и я рассматривал это как неизбежные потери. Баги и нестыковки чаще всего появлялись в локациях +200, что вполне оправдывало вложение средств для быстрого набора уровней.
     В этот раз у меня был другой план, но отказываться от привычного комфорта я не стал и перевел на игровой счет кредиты, конвертировав их в сто золотых. Скинув лишнее в арендованную ячейку, я оставил в инвентаре 20 монет. Выйдя из банка, я оглядел площадь. Количество игроков немного уменьшилось. Очевидно, утренний наплыв иссяк. Герои получили задания, и покинули городские стены.
     Надо было решать, какую профессию брать первой. По плану я собирался перепробовать несколько профессий, посетив соответствующие гильдии в городе. То, что мне придется пересоздавать персонажа, меня не смущало. Штрафные три дня запрета на вход в игру после удаления, были терпимым неудобством. Только собрав достоверную информацию об основных гильдиях, я планировал продвинуться дальше.
     По правую руку от банка возвышалось аляповатое здание гильдии магов. Я решил далеко не ходить, и направился к вычурным дверям. Игроков вбегающих и выбегающих из гильдии было не много. Мне даже удалось подняться по дюжине узких ступеней, ни разу не столкнувшись плечами со спешащими героями.
     Пройдя дверной проем, я оглядел находящихся внутри холла НПС. Мой выбор пал на моложавого, высокого мага. Он него веяло напыщенностью и брезгливым отношением ко всем окружающим. Я любил таких индивидуумов. И в реальном мире, и в виртуальном, они плохо вписывались в царящую на планете толерантность.
     - Здравствуйте, Миркус! - поздоровался я с возвышавшимся надо мной почти на две головы НПС.
     - О! Гм, - маг издал странный звук, после того как демонстративно покрутил головой в разные стороны и только после этого сумел заметить меня, опустив свой взор.
     - Здравствуйте, Миркус! - повторил я, не отводя от его лица своего взгляда снизу вверх.
     - Кто ты и что тебе надо? - дребезжащим голосом попытался отвязаться от меня НПС.
     - Я ВАНТУЗ и хочу быть магом, - я исказил губы в максимально нахальной улыбке.
     - Каким еще магом? Способностей у твоей расы почти нет, - он скривил лицо, надеюсь не столько от моих слов, сколько от результатов моей мимики.
     - Хочу быть стихийным магом! Воздушная стихия лучше всех!
     - Это еще почему? - повысив голос, НПС повелся на мою подначку.
     - Амфибия выбирает воду, архонты огонь, кто-то землю, а я воздух! Ведь я им дышу и живу в нем. Весь мир окружен воздухом и было бы глупо выбирать другую стихию!
     - Ты не воздержан на язык! - окутавшись на мгновение пламенем, маг злобно уставился на меня.
     По цвету его мантии, заранее было понятно, что данный НПС является магом огня. К сожалению продолжения не последовало. Миркус смог сдержаться, но это был только первый раунд.
     - Это мое мнение! И вам не переубедить меня!
     - Хорошо, - неожиданно согласился Миркус. - подойди сюда и выбери свое первое заклинание.
     - Зачем? - я не сдвинулся с места, невольно повышая голос, чтобы меня услышал отошедший на пару метров в сторону НПС.
     - Что значит зачем? - начал по новой закипать маг. - Выучи заклинание из школы стихий воздуха и стань на выбранный тобой путь!
      - Я не хочу тупо учить чужие заклинания! - я перешел к домашней заготовке. - Я хочу понимать, а не повторять чужое как попугай!
     - Что значит понимать?! - наш разговор на повышенных тонах привлек внимание почти всех присутствующих в помещении.
     - Понимать, значит понимать то, что делаешь! А не повторять заученные движения и слова, словно «оловянный болван»!
     Мои слова можно было понять по - разному. Я почти не сомневался, что вспыльчивый маг огня безоговорочно решит, что оловянным я назвал именно его.
     - Только Архимаги могут с уверенностью сказать, что понимают доподлинно то, что делают, - неожиданно в наш диалог вмешался благообразный старик с пронзительным взглядом. - Остальные маги пользуются трудами своих старших коллег, постигая со временем нюансы и детали искусства магии.
     Два игрока, прислушивавшихся поначалу к моей перебранке, потеряли интерес к происходящему, как только прозвучали последние слова. Я мысленно скривился, расшатать ситуацию на конфликт стало не реально. По всем признакам заговоривший НПС был квестовым лицом, на обработку поступков которого игровой иКсин выделял дополнительные мощности. Миркус окончательно потух и даже близко не напоминал готовую взорваться минуту назад шутейную петарду.
     - Здравствуйте, меня зовут ВАНТУЗ, я хочу быть магом, - представился я и уточнил. - стихийным магом.
     - Здравствуй, а я глава отделения гильдии магов в городе Витолиц и меня зовут Чаропот, - подтвердил мои подозрения НПС.
     - Уважаемый Чаропот, согласитесь, что когда-то давным-давно, был самый первый маг, который придумал самое первое заклинание, - реакции на мои слова пока не было и я продолжил. - возможно, что потом все было именно так, как вы и говорите. Он научил своего ученика, тот своего, тот еще одного и пошло, и поехало. Но вначале был маг, который дошел до всего сам!
     - Если ты считаешь, что способен самостоятельно придумать заклинание, то зачем пришел сюда? - если верить интонациям, то глава гильдии и в правду отнесся к моим словам серьезно и не торопился прогонять меня.
     - Я не говорю, что смогу легко придумать или дойти до всего сам, - я постарался донести свою мысль до главного мага. - Я привел этот пример, как доказательство того, что подобное возможно. И что заучивание чужих заклинаний есть не единственный способ достичь чего-либо в магии.
     - Допустим, - пожевав губами, НПС глянул на меня из-под кустистых бровей. - Чем тогда может помочь тебе гильдия магов, если не знаниями о готовых заклинаниях?
      - Да, мне не нужны готовые заклинания, я лишь ищу знаний о том, как они создаются. Если возможно, я бы хотел иметь возможность посещать вашу библиотеку и попробовать разобраться во всем сам, - говоря это, я и сам не знал, зачем мне все это надо, наверное, просто не хотел отступать перед искусственным интеллектом.
     - Миркус, проведите обряд инициации молодого человека, - обратился глава гильдии к стоящему рядом с нами магу.
     - Я сделал для вас все, что мог. У вас есть три года молодой человек, после чего доступ в гильдийскую библиотеку для вас будет закрыт. Если вы сможете создать к тому времени хоть какое-нибудь заклинание, то временной лимит будет снят, - вынеся приговор, Чаропот покинул холл.
     «Внимание!
     Желаете получить профессию МАГ?
     Да/Нет»
     Ухватив за лоб неожиданно длинными пальцами, Миркус приподнял меня, крепко держа за голову на вытянутой руке. Мои ноги не доставали до мраморных плит пола, свободно болтаясь в воздухе. Слабое сияние полыхнуло из-под его ладони и скатилось россыпью огоньков по моему телу вниз. Тупая боль пронзила мозг и, отдавшись в затылке, затихла. Инициация, судя по ощущениям, длилась пару секунд, после чего меня отпустили, постав на ослабевшие ноги.
     - Поздравляю, Вантуз! - я увидел мелкие зубы мага за растянувшимися в ехидной улыбке губами. - Теперь ты маг!
     Выражение лица НПС мне не понравилось, и я, заподозрив неладное, нырнул в меню персонажа.
     «Имя: ВАНТУЗ
     Раса: Оштон
     Уровень: 0
     Здоровье: 5
     Мана: 5
     Выносливость: 4
     Профессия: МАГ
     Специализация: не выбрано
     Внимательность +6».
     Отсутствие специализации требовало объяснений.
     - Уважаемый Миркус, почему у меня нет специализации? - спросил я скрестив пальцы, то что нашелся «игровой баг» в первый день игры, верилось с трудом.
     - Я маг огня. Провести заключительную часть инициализации посильно только магу воздуха, но не мне, - гаденько улыбаясь, он свысока смотрел на меня.
     - Но как же так, - изобразить растерянность было не сложно, ситуация располагала. - зачем вы стали проводить инициализацию, если не могли ее закончить?
     - Главе гильдии виднее, - хмыкнул Миркус. - Я лишь исполнил его приказ!
     - Что теперь мне делать?
     - Создай заклинание на основе школы воздуха, и ты закончишь инициализацию самостоятельно! - НПС едва сдерживался, чтобы не засмеяться в полный голос.
     Судя по всему, он был очень доволен, тем как поставили строптивого новичка на место. И особенно его радовала собственная роль во всем случившемся.
     - Как пройти в библиотеку? - буркнул я, злобно посматривая на Миркуса.
     - Второй этаж, третья дверь налево, - вернув себе невозмутимо надменный вид, НПС неопределенно махнул себе куда-то за спину и добавил. - Не забудь оплатить абонемент на посещение у библиотекаря.
     Я поднимался по ступеням с легкой улыбкой на лице, злость была показушной. Иксин игры оказался на высоте. Из ситуации, в которую я поставил ИИ, он нашел довольно оригинальный выход. Сложный противник вселял азарт. Будет интересно расколоть эту игру, собрав денежный урожай.
     Скрипнувшая дверь открыла мне вид на небольшой читальный зал и огромное количество книжных шкафов. Стол, стоящий рядом с окном мне сразу понравился. Солнце освещало столешницу своими лучами, а сквозняк от приоткрытого окна разгонял библиотечную пыль.
     - Кхмм, - седой как лунь библиотекарь не спешил начинать разговор.
     - Здравствуйте, меня зовут Вантуз, уважаемый Чаропот разрешил мне посещать библиотеку, - я представился высунувшемуся из своего угла НПС.
     - Абонемент уже оплачен? - уточнил он.
     - Нет, но маг по имени Миркус сказал, что я могу это сделать здесь, - ответил я, предчувствуя подвох.
     - Можете оплатить своим трудом, - расставил все на свои места старик. - Выполнив три задания, вы получите один час времени на изучение книг.
     Бегать в поте лица, выполняя социальные задания гильдии, мне абсолютно не хотелось. Времени потратится море, а результата может и не быть вовсе.
     - Почему вы не хотите брать плату звонкой монетой? - спросил я.
     - От чего же не хочу, - ухмыльнулся в бороду НПС, - очень хочу, только кто же сможет столько заплатить?
     - Неужели так дорого? - деньги у меня были, и жадничать я не собирался. - Сколько будет за месяц вперед, если я буду сидеть здесь с утра до позднего вечера, а может еще и ночью?!
     - Хо-хо кхее, - засмеявшись от моей наглости, старик перешел на кашель.
     - Восемь золотых монет, и ни медяком меньше, - справившись с горлом, библиотекарь пристукнул по столу ладонью, озвучивая сумму.
     - Согласен! - выпалил я. - плачу десять монет, и вы поможете мне найти среди всех этих книг то, что мне действительно нужно!
     Не откладывая в долгий ящик, я достал из инвентаря золото и положил их на стол. НПС смахнул монеты одним движением.
     - А давай! - неожиданно легко поднялся со своего места стрик и протянул мне руку. - Договор!
     - Договор! - я скрепил рукопожатием наши слова.
     НПС уселся на опустевшее место и сказал. - Рассказывай, как тебя угораздило разозлить Чаропота и поссориться с Миркусом?
     Решив не подавать вида, что удивлен испорченной репутацией с двумя магами, я пересказал события, произошедшие в холле гильдии.
     - Дааа, - протянул он после того как я замолчал. - За месяц можешь и не справиться.
     - Деньги есть, - сообразив, куда он клонит, я успокоил старика и добавил. - И время есть. Никуда не спешу. Лучше тихо запрягу, да потом быстро поеду!
     - О! Знаешь фольклор?! - полувопросительно уточнил Завиба и, хитро прищурившись, сказал. - Может и значение своего имени для тебя не секрет?
     - Не секрет, - согласился я и на приглашающе приподнятый изгиб брови НПС выдал. - Ручной механизм для извлечения фекалий.
     - Хо-хо-хо-кхее, - в этот раз кашель оборвал смех старика не сразу.
     Вытерев проступившую слезу, Завиба продышавшись согласился. - Ладно, помогу тебе на первых порах, а дальше уж сам поймешь, что тебе надо.
     Библиотекарь двинулся к одному из шкафов, высматривая нужные корешки книг. Я смотрел ему в спину и по-тихому офигивал. Если бы не мой ник, насмешивший до слез НПС, ситуация могла бы развиваться совсем по другому сценарию. Только сейчас я сообразил, что уведомления системы об оплате абонемента так и не поступило. В библиотеке хранилось до неприличия много книг, найти в них действительно что-то стоящее можно было только спустя годы исследований. Проверить, насколько добросовестно НПС выполняет свои обязательства, у меня элементарно не было возможности. Он мог просто утопить меня в терабайтах ненужной информации. Очевидно, что нечто подобное и должно было произойти, ведь не зря Завиба намекнул на мои «хорошие» отношения с главой гильдии магов.
     - Прочти для начала это, - вернувшийся старик вручил мне три книги.
     Я едва устоял под весом фолиантов. Зеленый бар выносливости в верхнем левом углу стремительно покатился вниз. До облюбованного мной стола было всего полшага, так что удалось не уронить книги, а аккуратно положить их на столешницу, почти упав на них сверху.
     Первая книга называлась «Путь стихийного мага», вторая «Рождение, жизнь и смерть Элементалей стихий», третья была самая толстая -«Наставления, Правила, Уложения и Законы в мире Криалтин».
     Несмотря на то, что я был юристом, последняя книга была сразу отодвинута на край стола. Оставшиеся две я собирался прочесть от корки до корки. В отношении «свода законов» оставался вопрос, читать его совсем не хотелось. На крайний случай решил использовать ее как подставку для других книг, размер был подходящий.
     Наладившиеся отношения с библиотекарем отодвинули запланированный на завтра срок пересоздания персонажа. Оказавшись в сокровищнице знаний, я хотел по максимуму выжать сложившуюся ситуацию.
     Знакомство

     К шести часам вечера я одолел половину первой книги. Информации было много, но я решил отвлечься, оставив осмысление на завтра.
     Посмотрев в меню «друзья» информацию об утренней знакомой, узнал, что она достигла четвертого уровня. Вероятность того, что девушка АлиКсаНдра придёт на встречу со мной, была низкой, но я решил, что с моей стороны нужно сделать все возможное. Зайдя на аукцион, я просмотрел предложенный ассортимент из стрелкового оружия. На пятый уровень было несколько обычных и один редкий лук. Заплатив полтора золотых за выставленный экземпляр, я направился в таверну.
     В зале было на удивление малолюдно. Солнце уже клонилось к горизонту, и косые солнечные лучи плохо освещали углы большого помещения. На некоторых столах уже стояли зажженные светильники, вырывая из темноты поедаемую игроками снедь. Пустые столы стояли в полумраке, невольно отталкивая от себя.
     - Что желаете? Покушать или комнату на ночь? - Невзрачная официантка обратилась к моей нерешительно замершей фигуре.
     - Покушать, но чуть позже, у меня здесь встреча, - немного сбивчиво объяснил я.
     - Присаживайтесь сюда, - поставив светильник на стол, НПС предложила. - Может быть, пока ждете, желаете чего-нибудь выпить?
     - Кувшин красного вина, - бросив взгляд на соседние столы, я немного определился с местным рационом.
     Ожидая девушку, я размышлял о странностях человеческой психики. Чем сложнее были отношения между мужчинами и женщинами в реальном мире, тем легче и раскованнее они становились в виртуальности.
      От года к году росло количество станиц в стандартном брачном договоре. Юристы учитывали такие нюансы, о существовании которых обычный обыватель даже не мог и помыслить какую-то сотню лет назад. Начиная от количества, продолжительности и интенсивности соития, заканчивая очередностью запахов дезодоранта для подмышечной впадины в течение дня.
     В виртуальности все катилось в противоположную сторону. Встретить в игре смазливого или смазливую НПС стало невозможно. Игроки лоббировали свои права на отношения с другими игроками, уничтожая даже призрачный шанс возможного интереса у будущих партнеров к НПС.
     Подобная абсурдность навевала надежду, что рано или поздно ситуация качнется в обратную сторону, и что когда-нибудь наступит время, когда можно будет делать комплименты понравившимся девушкам прямо на улице при случайном знакомстве и не бояться вызова в суд по обвинению в домогательстве.
     - Привет! - АлиКсаНдра плюхнулась за стол напротив меня. - Что пьешь?
     Не дожидаясь ответа, она наполнила глиняную кружку из кувшина и сделала пару крупных глотков. Вечер прошел весело. Уничтожая ужин, мы болтали об играх, в которые играли раньше, пытаясь сообразить, не пересекались ли наши пути до сегодняшнего утра.
      Вино было терпким, и не стимулировало к быстрому поглощению. Тем не менее, через три часа мы поднимались по лестнице на второй этаж, держась за руки.

     ***
     - Ты сейчас куда? - АлиКсаНдра была особенно красива в лучах утреннего солнца.
     - Пойду в гильдию, вчера социалку так и не сделал, - сказал я. - А ты?
     - Задание пойду искать, опыт без квестов тяжело идет, а на пятом уровне новое умение обещают дать, - лучница пожала плечами.
     Купленный в подарок лук продолжал лежать в моем инвентаре. Вчера разговор так и не свернул на тему об оружии, и достать подарок не нашлось повода.
     - На вот, - таскать его с собой до следующего раза было лень, тем более, что лук к моменту следующей встречи мог оказаться маловат по уровню.
     - Откуда у тебя? - удивилась АлиКсаНдра, рассматривая характеристики оружия.
     - На ауке вчера ковырялся, смотрю, лежит, - улыбнулся я. - что-то дернуло и решил купить. Не отказывайся, хорошо?
     Девушка вполне могла и не принять подарок. К сожалению, поведенческие клеше из реального мира иногда проскакивали в поступках у игроков даже в игре.
     - Спасибо, - чмокнув меня в щеку, лучница спрятала еще великоватый для нее лук в инвентарь и, махнув рукой, ушла.
     Я постоял еще некоторое время на углу таверны, любуясь фантазийным миром. Настроение было отличным, как и прошедшая ночь. Непривычная фигура у моего персонажа несколько раз ставила меня в тупик. АлиКсаНдра оказалась опытной девушкой, со смехом подсказывая как справиться с мешающим мне животом. Секс в новом теле оказался интересным и богатым на опыт занятием. Теперь я лучше понимал игроков, которые выбирали различных зверолюдов и прочий террариум.
      Встряхнувшись, направился в библиотеку. Меня ждала уютная тишина читального зала и интересные книги. Еще вчера появилось острое желание начать эксперименты, но я твердо решил для начала закончить чтение.
     Тень от оконной рамы почти пропала, намекая, что время перевалило за полдень. Я отложил прочитанную первую книгу и, откинувшись на спинку стула, стал суммировать полученные знания.
     Книга «Путь стихийного мага» содержала в своей основе нижеследующее:
     Маг, решивший стать на путь повелителя стихий, должен твердо осознавать, на что он идет. Единственный путь достичь вершины могущества, это порабощение очень сильного элементаля стихии!
     Весь путь развития укладывается в несколько стадий развития.
     Вначале маг учится заклинаниям, подчиняющим стихию его воле. Используя свой запас маны, маг плетет заклинания, такие как: фаерболл, воздушный кулак, водяная плеть или земляной кол.
     Освоив простейшие заклинания, маг осваивает более сложные способы подчинения стихий.
     Достигнув сотого уровня, маг начинает работать со стихийными элементалями. Заклинание вызова и подчинения элементаля требует большого запаса маны.
      Маг может выбрать в зависимости от ситуации сильного элементаля на короткое время, либо слабого на длительное время. Запас маны играет в этом вопросе очень большую роль.
     Если вызываемый элементаль сильнее мага, то он может выйти из-под контроля и убить вызвавшего. В этой ситуации имеет значение опытность вызывающего в его владении заклинаниями подчинения.
     По достижении двухсотого уровня маг изучает заклинание, которое позволяет вызвать определенного элементаля стихии, используя астральную метку. Активация элементаля в таком случае происходит практически мгновенно, а сила стихии значительно возрастает. При смерти мага призванный и удерживаемый до этого момента элементаль исчезает, возвращаясь в родную стихию.
     Достигнув двухсот пятидесятого уровня, маг изучает заклинание «слияния со стихией». Вызвав элементаля, маг проводит ритуал подсоединения к своему источнику маны, после чего элементаль становится частью самого мага. Ни смерть мага, ни что-либо еще не смогут больше разъединить ставшее единым целым. Если маг вызвал и провел слияние по ошибке со слабым элементалем, то ничего изменить уже нельзя.
     Самым могущественным магом стихии становится тот, у кого окажется самый сильный элементаль.
     Книга изобиловала примерами жизнеописания различных великих стихийников, а также огромным количеством примеров подчинения и контроля стихии. Частично расписывалась цепочки развития заклинаний от начального уровня до самых сложных форм, подчиняющих тех или иных элементалей.
     Оказалось, что самих элементалей великое множество. Среди одной стихии могли встретится как совсем бесполезные особи, способные только на два или три действия, так и уникумы, в умениях которых значились десятки умений. Чем более умелым оказывался элементаль, тем большее количество контролирующих его заклинаний должен был использовать маг.
     Осмыслив все прочитанное, я пришел к выводу, что стихийный маг очень похож на рабовладельца, который заставляет элементаля работать вместо себя.
     «Повелевать стихией!» - слышанное мною ранее словосочетание после прочтения книги открылось для меня с новой стороны, явив наружу очевидный, но ускользавший до последнего времени смысл. Не друг, не брат, а повелитель!
     Мое отношение к стихийным магам заметно ухудшилось.
     Вторая книга «Рождение, жизнь и смерть Элементалей стихий» была в два раза тоньше предшественницы. Прикинув оставшееся до темноты время, я решил начать ее изучение.
     - Неужели ты настолько горд, что готов испортить собственное зрение, лишь бы не обращаться к магам за помощью? - библиотекарь Завиба стоял надо мной, держа в левой руке подсвечник с зажженной свечой.
     - А, что? Да, спасибо! - не сразу разобравшись в словах пошутившего НПС, я поблагодарил за оказанную заботу.
      За окном уже стемнело, и я сам не заметил, как оказался впотьмах. Неровный свет свечи оставленной на краю стола библиотекарем не способствовал продолжению чтения. Я заложил закладку, оставив прочтение десяти последних страниц на завтра.
     Несмотря на небольшой объем, по содержанию вторая книга превосходила первую на порядок. Технических терминов было столько, что голова шла кругом. Особо сложные места я пропускал, поставив перед собой цель охватить и понять общую суть природы элементалей. Разбираться с частностями уже не было сил.
     При беглом изложении книги «Рождение, жизнь и смерть Элементалей стихий», вырисовывалась следующая картина:
     Элементали стихий рождались в местах сосредоточения силы. Местом силы являлась точка пространства, в которой происходила утечка маны в окружающий нас мир.
     Автор книги писал, что если бы не было элементалей, то мир, образно говоря, мог захлебнуться от переизбытка сырой маны. Элементали поглощали ману, регулируя мировой баланс.
      От характеристики источника маны зависел характер рожденного в нем элементаля. Если источник был мощным, то рожденный в нем элементаль быстро набирал силу. Приручить такого элементаля было очень сложно, так как они были очень сильны, но быстро выдыхались, не умея экономить энергию. Элементали, рожденные в слабых источниках маны, были более спокойны, но не отличались способностью к работе с мощными заклинаниями, при этом сохраняли работоспособность в течение нескольких дней.
     Сложных элементалей можно было найти в местах сосредоточения нескольких источников маны. Во время роста элементали враждовали между собой, приобретая различные способности к защите и нападению друг на друга.
     Особо редкими элементалями считались особи, выросшие в соседстве с источниками других стихий. Если точка выхода маны была в земле, то там зарождался элементаль земли. Огненный зарождался в огне, водяной в воде, а воздушный, соответственно, в воздухе.
     От интенсивности источника маны и близости к нему источников других стихий зависело то, каким будет новорожденный элементаль.
     После того, как элементаль достигал сотого уровня, он мог покинуть породивший его источник, научившись подпитываться из окружающей его стихии. Таких элементалей можно было призвать и, подчинив своей воле, заставить выполнять приказы.
     При столкновении элементалей друг с другом предсказать их поведения заранее было не возможно. Если один из элементалей был призван магом, то свободный элементаль мог с равной вероятностью как напасть на мага, так и атаковать своего собрата по стихии.
     Достигнув двухсотого уровня, элементаль получал индивидуальную астральную метку. Призвав и подчинив такого элементаля, маг мог запомнить ее, с тем, чтобы в будущем работать не со случайным, а с вполне определенным элементалем. Находясь в неродной для себя стихии, элементаль со временем ослабевал, вплоть до полного развоплощения. Поэтому маги отпускали удачных элементалей, с тем, чтобы в будущем иметь возможность призывать их снова и снова.
     Достигнув трехсотого уровня, у элементаля зарождался псевдо-разум, что вносило огромные сложности в процесс его подчинения или попытку «слияния со стихией».
     На улицу опустилась ночь. Надо было вставать и идти в таверну. Ночевать в гильдии мне не разрешили, аргументировав это моим низким статусом.
     В голове витала какая-то мысль, но из-за усталости я никак не мог ее поймать.
     «Завтра, все завтра», - попрощавшись с Завибой, я покинул здание гильдии. Надо было выйти в реал и проверить, как там дела. Отсутствие в течение нескольких дней в реале было привычным для меня делом, но я не хотел превращать подобный образ жизни в привычку.

     Мысли
     Окна моих апартаментов выходили на океан.
     Со своего сорок третьего этажа я наблюдал за океаном огней раскинувшегося мегаполиса. Квартиру я приобрел около трех с половиной лет назад. Тогда было сложное дело, и от количества долгов зависела сумма призовых денег. Чтобы загнать себя в минус, я приобрел эту жилплощадь. Когда судебные тяжбы закончились и я получил средства для существования, продать квартиру уже не поднялась рука. Если бы не это, мой первый миллион был бы уже накоплен.
     Наученный «горьким» опытом, в последующих делах я строил свою защиту по другой схеме, с тем, чтобы не оказаться в схожей ситуации еще раз. Девяносто квадратных метров, окруженные стеклом и бетоном, вмещали все, что было нужно для холостяцкой жизни.
     Никаких дел за время моего отсутствия в реальном мире не появилось. После посещения ванной комнаты и кухни возникло желание поработать для души. Я сел за свой рабочий стол и открыл файл с брачным договором. Над его созданием я начал работать более двух лет назад. Прерываясь на заработки, я вновь и вновь возвращался к начатому труду.
     Задумывавшийся как шутка, документ постепенно стал превращаться в нечто большее.
      Я еще помнил своих родителей. Они жили вместе просто так, между ними не было никаких договоров, регламентирующих взаимоотношения в жизни. Я помню семейное счастье и ту теплоту, и ласку, что досталась мне от родителей в детстве.
     Брачный договор, над которым я работал, был попыткой вернуть то светлое и чистое, что было утрачено в институте семьи современности. Получится ли хоть что-нибудь, я не знал, но у меня были силы и время, которые я не жалея тратил на свое увлечение.

     * * *
     Оставленная на столе книга ждала моего возвращения. Десяток страниц я одолел со свежими силами за четверть часа. Даже встречающаяся казуистика показалась не такой заковыристой как накануне.
     - Уважаемый Завиба, - я обратился к библиотекарю, склонившемуся над каким-то фолиантом. - Не могли бы вы посоветовать мне книгу, в которой я смог бы найти начальные упражнения по работе с собственной маной?
     - Неужели ты и этого не умеешь? - удивился НПС, качая седой головой он направился к одному из шкафов. - А я-то решил, что для тебя это уже пройденный этап...
     Благоразумно промолчав, я дождался, пока мне в руки не передали совсем тонкую брошюру.
     - Спасибо большое, если можно, я пока подержу выданные ранее книги, - я обезоруживающе улыбнулся. - я еще не успел изучить их достаточно хорошо, чтобы возвращать.
     - Конечно, конечно, - разрешил мне Завиба, удаляясь к своему месту я расслышал продолжение фразы. - Очень удобная подставка, помню, я и сам именно так ее и использовал…
     НПС определенно обладал юмором, я почти не чувствовал искусственности в его словах и движениях. Мир Криалтин продолжал мне нравиться все больше и больше.
     Новая книга была с картинками. Чем-то напоминая букварь, от страницы к странице, шаг за шагом она рассказывала, как увидеть и использовать собственный магический резерв.
     Самым сложным был первый этап, но не в случае, когда маг уже прошел инициализацию, пусть и не полную. Закрыв глаза, я посмотрел на себя внутренним зрением и почти сразу увидел место сосредоточения силы. Внутри меня был источник маны, сверкавший яркой точкой, размером не превышая булавочного ушка. Охватывающая его голубоватая сфера, была моим мано-накопителем.
      Из меню персонажа я знал, что накопитель мог вместить в себя пять единиц маны, а крохотный источник пропускал через себя не более четырех единиц маны в минуту.
     Следующая глава была посвящена тренировке моей способности тратить ману. Подчиняясь усилию мысли, мана покидала накопитель бесформенным сгустком. Истратив всю ману, я сумел создать шар размером с теннисный мяч.
     Покинувший пределы моего тела, сгусток маны не желал возвращаться назад в накопитель, рассосавшись постепенно в окружающем меня воздухе, как только я ослабил контроль.
     Потратить не всю ману, а только ее часть оказалось на удивление очень сложным. Мой невеликий запас не желал делиться на пять частей, норовя оставаться единым целым.
     Дальше шли пространственные фигуры, которые маг должен уметь представить в своем воображении, а потом заполнять маной. Этот раздел я пропустил, так как даже приблизительно не смог понять, что и как там делается.
     На последних листах «букваря для начинающего мага» объяснялись принципы медитации и ускорения восстановления маны. Принять определенную позу и расслабиться оказалось в корне неверным для того, чтобы «чакры» раскрылись и халявная мана хлынула полноводной рекой в иссушенный мано-накопитель.
     Оказалось, что усилием мысли маг должен был как бы тянуть в самого себя ману, которая находилась по другую сторону, через «игольное ушко» источника. А так же огромное значение имело место, в котором происходила медитация. Точки сосредоточения силы были очень востребованы в среде магов. Оказавшись в таком месте, маг испытывал чувство, словно его надувают как воздушный шар через ниппель.
     Попытки ускорить процесс восстановления мано-запаса видимых успехов не имели, но я не расстраивался. Было интересно поковыряться в выдуманных принципах работы магии.
     Так как в игру сегодня я зашел ближе к вечеру, то мое сидение за книгами опять завершилось в сумерках. Сходив к Завибе, я взял подставку с зажженной свечой. Сидеть в окружении средневековых декораций было на удивление приятно.
     Вытянув вперед руку, я запустил часть маны в пламя свечи. Небольшой сгусток маны сначала устремился вперед, а потом, подчинившись моей воле, завис внутри огня. Яркость пламени постепенно стала нарастать, меняя свой цвет с бордово-красного на пронзительно белый. Яркий свет залил все помещение и задремавший в углу НПС проснулся.
     - Ты что это тут творишь? - разозлился библиотекарь.
     Движением руки он попытался затушить свечу. Пламя даже не дрогнуло, словно и не заметив его усилий.
     - Вот же бестолочь, элементаля огня в библиотеку призвал, - ошарашил меня библиотекарь. - А ну пошел прочь и больше чтоб здесь не появлялся!
     Какая-то сила подхватила меня и вытолкала за дверь. Ошарашенный произошедшим, я стоял посреди темного коридора и ловил ртом воздух. Хотелось что-нибудь сказать или громко крикнуть, но как только я открывал рот, воздух в моих легких куда-то исчезал, и мне приходилось по новой делать судорожный вдох, чтобы не задохнуться.
     Списав странности с воздухом на козни злобного библиотекаря, я прошел по коридору и спустился вниз по лестнице. Холл гильдии магов встретил меня пустотой. Все НПС разошлись по своим кельям, а игроки, зная эту особенность магов, не приходили сюда по ночам.
     Надо было обдумать все произошедшее. Выйдя на улицу, я направился к городским воротам. Я был в игре уже третий день и при этом ни разу не покидал городской черты. Сегодня я собирался прогуляться и развеяться, заодно появилась возможность оценить, насколько преувеличила АлиКсаНдра габариты и кровожадность первоуровневых кроликов.
     Шаги
     Выйдя на улицу, я направился к городским воротам. В помещении библиотеки казалось, что уже наступил поздний вечер, а на самом деле было еще довольно светло, слабые тени только-только начали выползать из темных подворотен.
     Группы игроков возвращались с полей фарма, весело переговариваясь и обсуждая планы на завтра. Знакомая лучница куда-то пропала, не ответив на мое сообщение. Завернув по дороге на почту, я убедился, что мой ящик пуст. Вычеркивать АлиКсаНдру из списков друзей я не торопился, без нее мой френд-лист станет уныло пустым. Заглянув в меню, я с удивлением узнал, что лучница достигла уже девятого уровня. Случайно встретить ее в городе Витолиц становилось малореальным. Достигнув десятого, игроки уходили в соседнюю локацию, туда, где мобы пожирнее и опыта побольше.
     Встречающиеся мне по дороге девушки были ничуть не хуже моей прежней знакомой, и я с интересом присматривался к красоткам. Дальше улыбок и откровенных взглядов дело не шло, но и так было нормально.
     Одинокий стражник НПС стоял, прислонившись к створке ворот, и откровенно зевал, прикрывая ладонью свой рот. Моему желанию покинуть город они никак не помешал, так что, оставив его за спиной, я направился в сторону высокой травы. В ней должны были жить кролики.
     Трава доставала до пояса, затрудняя мое продвижение вперед. Сделав очередной шаг, я обо что-то запнулся ногой. Склонившись к самой земле, я стал шарить руками у земли. Глаза отказывались мне помочь в стремительно сгущающихся с каждой минутой сумерках.
     Присев на корточки, чтобы было удобнее, я почти сразу нащупал округлый предмет. Приблизив руку к лицу, я рассмотрел зажатый в руке обычный булыжник.
     «Вот ведь», - разочарованная мысль проскочила в голове.
     Отведя взгляд от камня, я наткнулся на красные глаза, смотрящие на меня сквозь высокую траву.
     «Вот ведь!» - мысль-близнец проскочила в голове.
     Больше ничего сделать я не успел. Рука дернулась вверх в попытке занести камень для удара. Превентивный удар жесткого комка шерсти в мою грудь и потеря равновесия с опрокидыванием на спину смазали картину восприятия мира в глазах. Острая боль в области шеи и темнота, в которую кануло мое сознание, стали окончанием вечерней прогулки.
     «Внимание!
     Вас убил Кровожадный кролик».
     Очутившись на точке возрождения, я с неудовольствием отметил, что кролики оказались мне не по зубам. Мое тело нулевого уровня не смогло ничего противопоставить сдвоенным резцам вегетарианцев.
     Левая рука продолжала сжимать камень, подобранный на поле. Удержав первый порыв, я не стал бросать булыган далеко-далеко, а положил его в инвентарь.
     «Первый трофей!» - в случившемся я постарался увидеть позитивный момент.
     Ноги сами привели меня к таверне. Заняв привычное место, я оглядел почти пустой зал. Немногие парочки, еще сидевшие по углам, судя по стоящей на столах посуде, уже заканчивали поздний ужин и расходились по своим комнатам. Скучающих незнакомок не наблюдалось, так что планы на вечер были не радужные.
     Официантка принесла мой заказ, и я остался в одиночестве за столом. Свет тусклой свечи едва разгонял полумрак. Достав из сумки булыжник, я положил его рядом. Присутствие камня немного притупило обострившееся чувство одиночества.
     У меня появилось время, чтобы обдумать мои дальнейшие действия. Удалять персонаж для того, чтобы, пересоздав, идти в гильдию воинов, не было никакого желания. Дело было даже не в том, что мне нравился или не нравился толстячок ВАНТУЗ. Штрафные три дня, которые я получу от игры за смену персонажа, мне просто нечем было заполнить. Нарыть какой-либо информации за проведенные в игре дни не удалось, а остаться опять одному, только уже в реальном мире, мне категорически не хотелось.
     «Надо еще поюзать мага, может, вскроется что-нибудь полезное», - решив так, я стал вспоминать все, что предшествовало моему изгнанию из библиотеки.
     Слова Завибы ставили меня в тупик. В книге четко было написано, что для призыва элементаля надо было использовать заклинание, доступное только игрокам уровня +100.
     Ситуация требовала эксперимента, так как с логикой было туго. Отделив из своего запаса маны крошечный сгусток, я направил его в пламя стоящей на столе свечи. Как и в прошлый раз, огонь постепенно стал менять цвет, усиливая свечение. В таверне к этому времени не было ни одного посетителя. Бармен, скучающий за стойкой, не обратил на мои действия никакого внимания.
     Пламя свечи, став иссиня белым, стабилизировалось, приняв странную форму. Я поближе придвинулся к огню, пытаясь разглядеть через сощуренные глаза то, что получилось.
     «Внимание!
     Вы смогли обнаружить новорожденного элементаля огня.
     Внимательность +7».
     Откинувшись назад, я задумался. В книге говорилось, что элементаль появляется в стихии, если в точке пространства есть халявная мана. Получалось, что я не призвал, а создал элементаля огня, потратив свою ману.
     Для закрепления возникшей догадки, нужен был повторный эксперимент. Взгляд заметался по столу и остановился на пиале с водой, которую мне принесли в начале ужина для того, чтобы я сполоснул руки.
     Второй крошечный сгусток маны полетел вперед и замер в толще воды. Через несколько мгновений что-то изменилось. Я прильнул почти к самой поверхности воды, всматриваясь в нее.
     Странное нечто, постоянно меняя форму, едва угадывалось в преломленном свете у дна пиалы.
     «Внимание!
     Вы смогли обнаружить новорожденного элементаля воды.
     Внимательность +8».
     Посмотрев после этого на пламя свечи, я чуть лучше стал различать поселившегося в пламени огненного элементаля. Он, так же как и водяной элементаль, не имел четкой формы.
     Кривая улыбка наползла на мое лицо, когда мой взгляд уткнулся в булыжник. Разговоров об эксперименте уже не шло, в свои шаловливые руки ситуацию взял «азарт».
     Различить элементаля земли оказалось на порядок сложнее. Лишь по едва угадываемому изменению обводов камня, я смог понять, что все получилось. Сразу после этого системное сообщение порадовало меня известием об увеличении параметра внимательность.
     Глянув внутренним зрением на свой магический резерв, я порадовался, что использовал его по минимуму. Маны оставалось две единицы.
     Нервно хохотнув, я собрался с мыслями и перешел к последнему этапу. Создать воздушного элементаля казалось очень легко, ведь вокруг меня было полно воздуха. Но сколько бы я не перемещал сгусток маны вокруг себя, элементаль не появлялся.
     Раздосадованный неудачей, я шумно выдохнул. Через мгновение, замерший до этого передо мной шарик маны подернулся рябью.
     «Ну конечно! - обозвал я сам себя кретином. - Нужно было движение воздуха, а не просто воздух!»
     «Внимание!
     Вы смогли обнаружить новорожденного элементаля воздуха.
     Внимательность +10».
     Внимание!
     Ваш параметр Внимательность достиг максимального значения.
     Теперь вы можете видеть магические потоки, не прибегая к помощи специальных методик или амулетов».
     Прочитав сообщение, я перевел свое внимание на зародившихся элементалей. С максимальным уровнем «внимательности» я стал их видеть намного отчетливее. Осторожно передвинув свечу, булыжник и пиалу с водой, я образовал условную пирамиду. Над своими братьями завис «воздух», под ним на равном удалении друг от друга расположились «огонь», «вода» и «земля».
     Вдруг «огонь» задергался. Яркость свечения начала падать и это подсказало мне, что надо делать. Очередной сгусток маны устремился к пламени свечи. Я успел, и почти развеявшийся «огонь» восстановился, осветив помещение таверны с прежней силой.
     После этого, я по очереди делился маной с каждым из малышей, не доводя ситуацию до критической отметки. Моего мизерного запаса маны и катастрофической скорости восстановления едва-едва хватало на то, чтобы удержать малышей в этом мире.
     Через два часа я стал уставать, да и наблюдать за элементалями прискучило. Успокоив свою совесть тем, что всегда смогу создать новых, я принял решение закругляться.
     Оставшийся без привычной порции маны, крошечный элементаль «огня» заметался в разные стороны. Неожиданно он юркнул ко мне.
     «Внимание!
     Желаете произвести привязку элементаля огня к своему источнику маны?»
     Не совсем отдавая себе отчет в том, что делаю, я дал согласие.
     «Поздравляем!
     Успешное слияние с элементалем огня произведено!»
     «Это что это? Это как это? - заметались мысли в голове. - Я же не достиг еще необходимого уровня, да и помощник из новорожденного элементаля никакой».
     На последующие запросы системы я отвечал положительно, постепенно становясь магом стихии в четвертой степени. Когда последний, четвертый элементаль подсоединился к моему источнику маны, я с усмешкой полез в меню персонажа.
     «Имя: ВАНТУЗ
     Раса: Оштон
     Уровень: 0
     Здоровье: 5
     Мана: 1
     Выносливость: 4
     Профессия: МАГ
     Специализация: не выбрано
     Внимательность +10
     Слияние со стихией:
     Элементаль огня Ур.0
     Элементаль воды Ур.0
     Элементаль земли Ур.0
     Элементаль воздуха Ур.0»
     Это было прикольно. Мой уровень ноль, четыре эля уровень ноль. Специализация так и не появилась. В довершении ко всему, мой запас маны уменьшился до неприлично малой величины.
     Внутреннее зрение показало, что на сфере мано-накопителя появились цветные пятна, оставляя голубому цвету не так уж и много места. Белый, красный, синий и серый, элементали сплелись в плотный клубок, резвясь в доставшемся им источнике маны.
     «Кому скажу - не поверят!» - хорошее настроение опять возвращалось, элементали своим присутствием развеивали мою хандру. Было ощущение, будто бы я завел четырех домашних животных. Как и любой начинающий владелец питомца, я смотрел с умилением на резвящихся малышей.
      Постепенно пришла в голову мысль, что можно попробовать вырастить элементалей, вложив в них необходимые мне умения. Отпадала необходимость ловить и подчинять взрослую особь. Проводя аналогии, получалось, что существующая школа стихийных магов уподоблялась укротителям диких зверей. Выловив взрослого тигра, дрессировщик долго его тренировал лишь для того, чтобы иметь возможность выйти на арену цирка и на глазах восхищенной публики засунуть свою голову в пасть животного.
     Объективная эффективность процесса призыва и подчинения стихийного элементаля была ничтожно мала. Нельзя было сравнивать возможности тигра, охотящегося на воле, загоняющего косулю, и тигра на арене цирка, прыгающего через кольцо или встающего на задние лапы.
     Поднимаясь на второй этаж, я совсем не думал о том, что спать придется одному. Новые идеи захлестнули меня, будоража фантазию и щекоча нервы. Удаление персонажа откладывалось на неопределенный срок.
     Логика 
     В гильдию магов я шел с опаской. Библиотекарь в эмоциональном порыве запретил мне появляться, и я не знал, чем может закончиться мой сегодняшний визит. Было еще раннее утро, и в воздухе ощущалась оставшаяся с ночи прохлада. День только начинался, и светлеющий небосклон был окрашен в розоватые цвета от встающего над горизонтом солнца.
     На узких ступенях гильдийского дома лежала роса, не потревоженная следами утренних посетителей. Это было хорошо, разговор с НПС в присутствии других игроков не входил в мои планы. Сохранить в тайне мои новые игрушки стало приоритетной задачей. Сложившаяся ситуация неожиданно вписалась в мой стратегический план, на котором я строил свой будущий заработок.
     - Доброе утро, уважаемый Завиба, - просунув голову в приоткрытую дверь, я поостерегся полностью заходить в помещение.
     - Посторонним вход воспрещен! - ставший почти родным старческий голос произнес неприятные слова.
     - Уважаемый Завиба, если я смогу вас сильно удивить, то не согласитесь ли вы после этого обсудить покупку мной нового абонемента? - данный НПС отличался любопытством и легкой жадностью, я надеялся что просчитал его поведенческий алгоритм правильно.
     - Ну, хорошо, - появившись из своего угла, НПС подошел к двери. - Но если не сможешь меня удивить, то чтоб больше я тебя никогда здесь не видел!
     Я молча прошел через дверь и встал в метре от старика.
     - Ну? - поторопил меня библиотекарь.
     - Вот же, смотрите! - я потыкал себя в солнечное сплетение, и, не видя изменений в ситуации, добавил. - Мой мано-накопитель!
     Немного нахмурив брови, Завиба достал из поясного кармашка жилетки пенсне и, водрузив его на правый глаз, присмотрелся ко мне.
     - Это что? - слова, а главное, интонации, с которыми они были произнесены, показались мне сладким медом.
     - Удивлены? - уточнил я.
     - Ну, немного, - придя в себя, старик перестал сутулиться,  требовательно посмотрел на меня и повторил. - Что это такое?
     - Давайте по порядку, - улыбнулся я.
     - Не наглей, а то вылетишь в зашей!
     - Тоже фольклор?! - тут же подхватил я.
     Вспомнив нашу первую встречу, НПС улыбнулся, бросив короткий взгляд чуть повыше моей головы.
     - Ладно, - сказал Завиба, - уговор прежний, десять золотых и моя помощь на один месяц посещения начиная с сегодняшнего дня, но с тебя рассказ о том, что ты сделал со своим манонакопителем!
     - Договор? - я протянул ладонь вперед, не торопясь отдавать деньги.
     - Договор, - недовольный тем, что не удалось повторить фокус, НПС пожал мне руку.
     После появления системного сообщения о заключённом договоре я стал выкладывать на стол предусмотрительно взятые в банке золотые монеты. Теперь НПС не сможет кинуть меня и запретить доступ в библиотеку, так как свои обязательства я исполнил в полной мере после заключения договора, а не до того, как в прошлый раз.
     - С этим разобрались, - убрав золото, Завиба опять достал монокль и чуть склонившись, стал что-то рассматривать в моем животе.
     Я в свою очередь с некоторой оторопью наблюдал за тонкими магическими усиками, тянущимися от стеклянного артефакта к моему телу. Прокачанное «восприятие» добавило новые детали в вирт-мир. Не выдержав, я отпихнул их от себя рукой.
     - Ты зачем заклинание сбил? - оторвавшись от стекла, воззрился на меня НПС. - И кстати, как тебе это удалось?
     - Насчет заклинания! - я взял быка за рога, - уговора о том, что я буду терпеть, пока в меня тычут неизвестными мне заклинаниями, между нами не было!
     - Не ори, - бросив взгляд на приоткрытую за моей спиной дверь, старик отступил в свой любимый угол, - закрой за собой, коли пришел, и рассказывай.
     Со стариком удалось договориться, что он не станет рассказывать никому, включая главу гильдии о том, что увидел у меня в животе, а я со своей стороны рассказал о том, как привязал к себе четырех элементалей. Договор скрепили магией. Теперь, при всем желании, нарушить его НПС был не в состоянии.
     Закончив обсуждение, мы вернулись к книгам.
     В первую очередь меня интересовали возможности элементалей стихий. В прочтенных ранее книгах не было подробной классификации их умений. Получив четыре толстых книженции, похожих по содержанию на справочники, я стал выбирать умения для своих малышей.
     По совету Завибы, стоило сразу определиться с направлением развития у элементалей, чтобы в будущем их умения не конфликтовали, а дополняли друг друга. Через полчаса библиотекарь притащил еще одну книгу.
     - Еле нашел, - пожаловался он, - практически не пользуется спросом.
     - А что с книгой не так? - удивился я.
     - С книгой все так, а вот с магами не все так! - раздраженный долгими поисками, Завиба ответил резковато, но сообразив, что я ни в чем не виноват, снизошел до пояснений. - Все стремятся пройти слияние со стихией. А справится с двумя элементалями трехсотого уровня никому не под силу, из-за этого и нет желающих изучать более одной стихии зараз.
     - Откуда же появилась информация для написания этой книги? - спросил я, рассматривая попавший ко мне в руки труд.
     - Ну, есть школы, которые работают с астральными метками, вызывая двух, а иногда и трех элементалей, такие маги творят просто невероятные вещи! - старик вздохнул.
     - Почему тогда все так не делают?
     - Потому что призванного элементаля можно потерять в сражении! Его просто напросто могут убить, а на поиски новой подходящей астральной метки порой уходят годы жизни у стихийного мага, - старая боль появилась в глазах старика. - Намного легче один раз пройти «слияние» и никогда больше не расставаться со своим элементалем.
     Принесенный пыльный экземпляр захватил мое внимание полностью. Это было то, что нужно. Книга называлась «Интеграция стихийных элементалей, или групповой бой». В ней приводились комбинации различных умений, сочетающие в себе до трех стихий.
     Мне предстояло проделать непростую работу. Ведь у меня было четыре элементаля, и надо было учесть возможности каждого из них и создать нечто убойное. Цель была ясна, и я принялся за ее реализацию.
     Через семь дней я держал в руках исписанную схемами тетрадь. За дополнительные пять золотых Завиба разрешил делать выписки из книг. Цепочки схем начинались с самых первых уровней, переходя по страницам до трехсот уровневых мега-умений. Надеяться удержать все расчеты в голове было глупо, и я конспектировал. Арендованная ячейка клацнула железным замком, спрятав в своих недрах мои изыскания до поры до времени. Я был почти уверен, что в будущем придется вносить коррективы и дорабатывать свою схему «четырех стихий».
     Первые умения были и простыми и сложными одновременно. Изюминка заключалась в их двоякой полярности.
      У «земли» я собирался развивать «гравитацию». Умение позволяло элементалю как левитировать объект, так и прижать его к земле с огромной силой.
     Для «огня» я выбрал «кельвин». Оказалось, что стихия огня это не совсем то, о чем многие думают, услышав слово ОГОНЬ. Стихия могла не только обжигать, но и замораживать.
     Подвижный элементаль «воздух» по плану должен будет овладеть умением «плотность». Способность как спрессовать воздух до твердости камня, так и разряжать его, превращая точку пространства в вакуум.
     Оставшаяся «вода» долго не хотела вписываться в квартет. В итоге задача решилась обратным ходом. Начав от трехсот уровневых умений, я начал разматывать клубок, возвращаясь по цепочке развития умений назад. На первом уровне выбранное мной умение называлось «нить», оно учило элементаля создавать цепочку из молекул воды. Столкнувшись с такой преградой, любой предмет обзаводился идеально ровным срезом. После сотого уровня «нить» меняла название, превращаясь в двуполярное умение, где «вода» обретала способность вытягивать из окружающего пространства молекулы воды.
     Это были четыре столпа, на которые с ростом уровней элементалей я собирался навешивать новые способности. Качественный скачок ожидался после сотого уровня, так как элементали получали возможность не только покидать мое тело, но и вытягивать ману из окружающего пространства.
     Последние десять страниц книги «Рождение, жизнь и смерть Элементалей стихий», содержали в себе информацию о том, как убить или не дать убить элементаля. Я еще раз перечитал эти страницы, так как терять обученного элементаля в случае чего было бы очень обидно.
     Элементаль погибал, если у него заканчивалась мана. Стихийные маги, пройдя «слияние», дарили элементалям бессмертие, так как последние получали возможность черпать ману из того места, откуда приходила вся мана в наш мир. Смерть самого мага на этот процесс никак не влияла. Мои малыши уже получили доступ к неиссякаемому источнику, так что мои опасения за их жизнь оказались беспочвенными.
     Еще пришлось вернуться к главе, посвященной вопросу роста уровней у элементаля. Тупое поглощение маны, как еда для животного, мне казалось ошибочным суждением автора. Так и не разобравшись, я отложил этот вопрос.
     Треники
     Я сидел на крепостной стене и грустил. У меня ничего не получилось. Изученные книги, с подробным описанием развития умений, никак не помогли в кажущемся простым деле. Я не мог объяснить элементалям, чего я от них хочу.
     Спевшаяся четверка ни в грош меня не ставила, занимаясь своими делами. Понять их игры было не сложно, оттенки бушующих эмоций долетали до меня. Понять конкретно, кому какая эмоция принадлежит, пока было выше моих сил.
     С облюбованного мной места открывался прекрасный вид на унылую пыльную дорогу, по которой игроки уходили в другую локацию. Ни один из них ни разу не обернулся, оставляя за своей спиной начальный город. Героев ждали новые приключения, азарт кровавых схваток и море адреналина. Меня ждала опостылевшая кровать в таверне, да пыльный читальный зал.
     Прошло более четырех дней с того момента, как я закончил разрабатывать концепцию «четырех стихий». Оставался крошечный шаг, преодолеть который я не смог. Как научить элементалей нужным мне умениям? Этот вопрос не давал мне покоя и портил настроение.
     Рассеянное внимание привлек всадник, поднимавший клубы пыли. Вороной конь летел по дороге, не обращая внимания на попадающихся по пути игроков. Не доехав до ворот пары десятков метров, наездник, вернее наездница, натянула поводья. Конь нехотя сбавил ход. Ловко соскочив, девушка взяла под уздцы свое транспортное средство и направилась к городским воротам.
     Стражник у ворот, державший пику наизготовку, расслабился, увидев спешившегося игрока.
     - Верхом в город нельзя, - зачем-то посчитал нужным сказать служивый проходящей мимо него девушке.
     - Я знаю, - она кивнула и продолжила разговаривать с конем. - Ты мой хороший. Ты мой быстрый. Сейчас тебя оботру, а яблоко такое вкусное…
      Девушка скрылась за поворотом дома минут пять назад, а я продолжал сидеть на прежнем месте и костерил сам себя «добрыми» словами.
      Еще в самом начале, когда элементали только поселились у меня, я сравнивал их с детенышами домашних животных. Проведенное в библиотеке время изгладило это впечатление из памяти, и я стал относится к элементалям так же, как о них писали авторы книг. Я не учел того, что маги имели дело со взрослыми элементалями уровней +100, и описывали свои наблюдения, находясь в другом положении.
     Сюсюканье наездницы со своим конем натолкнуло меня на мысль, что мой подход к общению с элементалями надо менять. Любезничать с ними не стоило, а вот подкормить халявной маной было хорошей идеей. Все дети любят угощения, даже если эти дети по природе своей элементали.
     Достав из инвентаря свой первый трофей, я приступил к задуманному. Единственная доступная мне единица маны из накопителя, сформировавшись в сгусток маны и зависла по моему желанию над булыжником. Камень лежал у на ладони, и я четко ощущал его вес. Между сгустком маны и камнем было не больше сантиметра.
     Мысленно я потянулся к серому элю.
     «На, бери!» - раз за разом я обращался к нему. После третьего или четвертого раза, я чуть не сбился от радости.
      Покинув клубок тел, элементаль устремился по моей руке к камню. Находится в родной стихии, не рискуя развеяться, элементали могли бесконечно долго. «Земля» смело проскочил в булыжник и стал тянуться к недосягаемому сгустку маны.
     «Поднимай, вверх, вверх, поднимай!» - мысленно представляя, как взлетает камень, я дублировал действие мысле-образами.
     Через какое-то время тяжесть камня немного уменьшилась. Я тут же опустил сгусток маны вниз. До меня докатилась волна радости, и мана всосалась в то место, где был элементаль. Появление положительной эмоции у «земли» говорило в пользу выбранного мной метода поощрения.
     Странный зуд заставил отвлечься. Не сразу разобравшись, я с удивлением обнаружил его источник. Расцепившиеся элементали взирали на «землю» с раздражением, кружа вокруг счастливчика.
     «Не хватало еще перессорить их между собой», - по самым поверхностным прикидкам, возникающие передо мной новые задачи будет решить очень непросто.
     Я встал и направился по проторенной дороге в библиотеку. Вскрылся новый пласт необходимых знаний, и я знал, кто поможет мне его заполнить.

     * * *
     Наступил первый день тренировки. У меня было все готово, оставалось надеяться, что нигде не ошибся, и выкладки книжных авторов верны.
     За прошедшую пару дней элементали успокоились и снова подружились. В обсуждении интеграционной магии все авторы сходились к теории равновесия. Я решил не изобретать велосипед, и стал следовать устоявшимся канонам, не допуская появления любимчиков.
     Передо мной стояла пустая посуда. Отпустив в свободный полет зажатое до этого в руке перышко, я позвал элементаля воздуха. Белое перо, медленно вращаясь, пролетало мимо миски раз за разом, на дне которой ждал сгусток маны.
     «Подтолки, спихни!» - транслировал я ему, представляя, как воздух уплотняется перед пером, образуя пологий склон. Окончание воображаемого спуска воздушной горки было рядом с маной.
     Потребовалось почти пять минут, чтобы элементаль воздуха осмелел и покинул мое тело. Сначала это были робкие попытки, перешедшие в уверенное планирование. Освоившись в родной стихии, элементаль ринулся к миске, игнорируя перышко.
     Жесткий облом поджидал наглого элементаля. Пока маг концентрировал внимание на мане, поглотить ее никто не мог. Халявной мана становилась, только после того как маг отвлекался от нее или отдавал сам.
     Еще почти десять минут ушло на то, чтобы добиться отклонения траектории в падении пера. Хотя мне могло и показаться, так как перо не падало прямо, а кружилось, совершая раз за разом колебательные движения.
     Следующим был огонь. Белое перышко я переложил на дно миски. Поднеся указательный палец к нему, я обратился к элементалю.
     «Сожги! Сожги!» - мыленная команда и очередной сгусток маны привлекли внимание «огня». Мыслеобраз транслировал повышение температуры и воспламенение пера.
     Уловив легкий паленый запах и заметив чуть потемневшие кончики пера, я отдал вознаграждение. С огнем я провозился совсем не долго.
     Вынув подпаленное перышко, на дно миски я налил немного воды. Сгусток маны замер над ее поверхностью в пяти сантиметрах.
     «Тянись! Тянись!» - представляя, как из капель воды формируется нить и тянется к угощению, я обращался к элементалю воды. На первый раз удалось добиться только появления легкой ряби на поверхности жидкости. Я посчитал это достаточным и вознаградил «воду».
     С «землей» процесс уже был отработан, но за прошедшее время он все забыл, и пришлось повторять. Дождавшись изменения веса камня, я поделился маной.
     Повторив занятия с элементалями по кругу еще несколько раз, я решил закругляться. Тренировка прошла успешно, и я был доволен. На все про все я истратил десять начальных фиалов восстановления маны, они были до неприличия дешевы и лежали на аукционе в огромных количествах.
     Второй и третий день так же порадовали меня успехами. У элементалей получалось все лучше и лучше выполнять мои команды.
     На четвертый день случилось что-то странное.
     По первому кругу удалось выполнить упражнения, хотя и с заметно худшим результатом, чем накануне. На второй раз и все последующие мои попытки результат отсутствовал.
      Я психанул и решил не поощрять элементалей. Раздраженный зуд стал сверлить мой мозг, стихии выражали свое негодование отсутствием халявной маны. Надо было как-то приструнить распоясавшихся бестий.
     До конца проплаченного срока посещения библиотеки оставалось почти семь дней, и я направился в гильдию. Завиба был как всегда на своем рабочем месте.
     - Добрый день, - зайдя в помещение, я поздоровался.
     - Здравствуй, - улыбнулся старик НПС. - А я уж решил, что ты больше не придешь.
     Послушав пару минут мои уверения, что я на всю жизнь и только с книгами, библиотекарь прекратил мой словесный понос и спросил прямо. - Говори, в чем проблема?
     - Элементали распоясались, не слушаются совсем, начинают своевольничать, - выдал я на одном дыхании. - Мне бы книгу, чтобы знать, как их можно приструнить.
     - Все у тебя через одно место, - покачал головой Завиба. - И чем тебе не угодила традиционная школа? Был бы как все, призвал, подчинил, контроль повесил...
     Продолжая бурчать, НПС отправился в сокровенные запасники извлекать для меня очередной пыльный фолиант. Я уже привык к его поведению, и не придавал особого значения его сетованиям на молодежь и их непутевые поступки.
     Это была не книга. Это была не брошюра. Это были три листка, закрепленные внутри толстостенной обложки из материала, очень похожего на камень.
     - Читай в моем присутствии, - усевшись подле меня, НПС не шутил. - Это вообще для служебного пользования, так что цени!
     - Спасибо, - я кивнул головой в знак признательности и открыл обложку.
     На прочтение и осмысление содержания у меня ушло чуть больше четверти часа. Завиба уже вернулся в свой угол, очистив мой стол. А я продолжал сидеть, так как узнать, что я теперь настоящий «царь и бог», было неожиданным.
     Мой статус, конечно же, не распространялся на окружающих меня НПС и игроков. Разговор шел об элементале, прошедшем «слияние со стихией». Маг, подсоединивший к своему источнику маны элементаля, становился для него практически «всем».
     Изученная инструкция была посвящена действиям, которые должен был предпринять маг, если чувствовал, что его сознание вытесняется элементалем, и контроль над телом утрачивается.
     Стихийные маги, выбрав очень сильного элементаля, использовали все внутренние резервы чтобы «слияние» прошло успешно. Но находиться в постоянном напряжении долгое время маг не мог, и рано или поздно он давал слабину, которой тут же пытался воспользоваться порабощенный элементаль.
     Как результат, чаще всего получался дикий элементаль в теле мага. Такие существа подлежали уничтожению согласно общемагическому законодательству. Закон был подробно описан в той самой книге, что так хорошо исполняла роль подставки на моем столе для других книг.
     «Надо будет как-нибудь ее прочесть», - для очистки совести пообещал я сам себе и тут же забыл об этом.
     Так же был описан магический ритуал для тех магов, кто вовремя спохватился. Проведя «слияние», маг выделял часть получаемой маны своему элементалю. Контроль над источником по-прежнему оставался в руках мага, и с помощью описанного ритуала канал мано-потока можно было ужать до крошечных величин. Окончательно разорвать канал не представлялось возможным, но сузить его до проводимости в одну единицу маны за минуту, было возможно.
     Для трехсот-уровневых элементалей подобное ущемление в количестве маны было катастрофой, но в моей ситуации это не играло никакой роли. Прирученные малыши и так получали самый минимум из возможного объема.
     - Ты невнимателен, - выслушав мои умозаключения и сетования на жизнь, библиотекарь добавил. - Процесс ритуала сам по себе очень неприятен, даже если ты не сможешь сузить канал, твои проказники почувствуют дыхание «костлявой» очень хорошо.
     - А вдруг они догадаются, что им ничего не грозит? - я озвучил гложущий меня вопрос.
     - Дети, они и у элементалей дети, - улыбнулся Завиба. - Припугнешь, пошумишь, и будет все нормально.
     - Но ведь потом они подрастут?! - я решил до конца прояснить вопрос. - Рано или поздно все разъяснится.
     - Если подрастут, тогда и ритуал на них будет действовать, - отмахнулся от меня НПС. - Канал маны ужмешь пару раз, и все.
     Я задумался над сказанным. Если я правильно понял, то получалось, что с ростом уровня элементаля расширяется его проходной канал маны. Перевернув ситуацию, получалось, что для роста элементаля в уровнях нужно не скармливать ему огромное количество маны, а заставлять его пользоваться своей маной для увеличения пропускной способности источника маны. Поняв принцип прокачки элей, я очень обрадовался.
     Попробовав уточнить Завибы этот момент, я получил «отворот поворот». Но судя по недовольно поджатым губам, я был не далек от истины в своих предположениях, а библиотекарь зол, что проговорился.
     Вернувшись на облюбованный участок крепостной стены, я приступил к тирании. Ритуал сужения мано-потока, как и возвращения его в исходное состояние, был не сложным. Экзекуция заняла не более двух часов. Как только элементаль начинал филонить, вместо халявного сгустка маны, он получал «мой подарок».
     Первым сдался элементаль «земли», уже на второй раз он уменьшил вес камня почти вдвое, что было намного лучше показанного накануне результата. На третьем круге сошел «огонь», опалив перо. «Вода» сошла на пятом, правда у меня осталось ощущение, что она старалась и раньше, но результат меня не устроил. «Воздух» был подвержен публичному унижению. Отказываясь уплотнять молекулы воздуха раз за разом, он довел меня до бешенства. Ритуал сужения канала маны я провел раз десять подряд, даже не давая воздушному строптивцу возможности реабилитироваться.
     Показательная «порка» закончилась, и я немного успокоившись, отправился в таверну подкрепиться.
     Уверенно держа в руках «кнут» и «пряник» я стал тренировать элементалей. Эпизодически, то один, то другой взбрыкивали и пытались показать свой гонор, но в целом все шло нормально. Мои желания выполнялись все лучше и лучше, пока не наступил переломный этап.
     Как я и подозревал, первым отличился «воздух». Во время поджигания «огнем», он применил свое умение, и оттолкнул перо от моего пальца. Возмущенный вмешательством в процесс добывания халявной маны, «огонь» кинулся на разборки.
     Я сидел и ничего не предпринимал. Это был первый звоночек начала второй стадии обучения. Уже несколько дней я ждал, когда элементали додумаются и начнут мешать друг другу. Борьба за мое к ним внимание стартовала. Я вступал на очень тонкий лед. Надо было постараться не поссорить элементалей окончательно и удержать дух «соревнования» в их тесном коллективе.
     Прогресс
     Тренировки продвинулись далеко вперед, принеся несколько сюрпризов.
     Мои представления о противоположности стихий потерпели окончательный крах. Раньше я всегда считал, что «огонь» это антагонист «воды». А «воздух» в заклятых друзьях у «земли». На своем примере четыре элементаля показали всю глубину моих заблуждений.
     «Огонь» научился не только поджигать перо, но и замораживать «воду». «Воздух» научился уменьшать плотность, сводя на нет попытки «огня» изменить температуру. «Камень» игнорировал все усилия «воздуха», пользуясь гравитацией и не обращая внимания на плотность окружающей среды. «Вода» в свою очередь могла рассечь камень, проникая своими молекулами в самые твердые породы.
     Это был успех, я едва успевал поощрять того или иного элементаля за удачно выбранный момент или скорость атаки. Расход выпиваемых мной фиалов маны увеличился на порядок.
      Четыре стихии перешли на соревновательный процесс, выделив мне почетное место судьи. Отпала необходимость просить или заставлять элементалей что-либо сделать. Они сами пытались продемонстрировать мне свои умения, при этом вставляя «палки в колеса» конкурентам.
     Со стороны могло показаться, что вокруг игрока, сидящего в позе лотоса на дальнем крае крепостной стены, происходит конец света. Летающие камни, всполохи огня, порывы ветра, жгуты воды, все это двигалось, сталкивалось, горело, осыпалось, взлетало, замерзало и гудело. Но на меня мало кто обращал внимания, все были слишком поглощены собственными заботами.
     Я был счастлив!

      * * *
     Сегодняшнее утро было особенным. Я стоял перед городскими воротами и старался ни о чем не думать. Предстоящее дело было очень важным, и я уже откладывал его исполнение пару раз.
     Мои элементали достаточно окрепли для того чтобы использовать умения в борьбе с реальным противником. Оставался последний шаг. Необходимо было донести до их зародившегося псевдо-сознания основной постулат, постулат смысла существования их жизни.
     Сегодня я должен буду умереть. Умереть много, много раз.
     За прошедшие две недели, элементали достигли третьего уровня. Только «земля» был второго. Постоянное использование внутренних резервов маны расширило их мано-каналы. Моя смерть будет уменьшать получаемое элементалями количество до одной единицы в минуту. И чем дольше я буду в «великом ничто», тем дольше элементали будут сидеть на «голодном пайке». Я надеялся, что подобная ситуация сподвигнет элей к необходимым мне действиям.
     Кровожадные кролики, днем их глаза совсем не светились красным светом, но сдвоенные резцы были все так же остры и безжалостны. Первая смерть прошла буднично. Ни один из прижившихся на моей груди гадов, даже не дернулся в мою защиту.
     Умирая второй раз, я ощутил легкое беспокойство в их рядах. Впрочем, смерть прошла так же, как и первая.
     Третья смерть принесла первые проблески. «Земля», который страдал меньше всех от сужения мано-канала во время моего отсутствия в этом мире, тем не менее, попытался замедлить прыгнувшего мне на грудь кролика.
     На четвертой раз «огонь» подключился к событиям, что, впрочем, не изменило моей участи.
     На пятый раз я попробовал командовать, отдавая приказы мысленно. Но смерть осталась неумолима к моим потугам.
     Возродившись, я направился не на поле, а в таверну. Череда смертей откладывалась, надо было подумать. Что-то пошло не так.
     Последнее сражение выявило огромный изъян в моем плане. В пятый раз я умер не из-за того, что элементали не хотели или не смогли меня защитить. Я умер из-за того, что сам был не в состоянии мыслить в четыре потока и корректно отдавать команды.
     Остатки дня плавно перевалили в поздний вечер. Мое состояние можно было охарактеризовать одним словом «вхлам». Несмотря на неудачу с фармом кроликов, мои элементали не остались в стороне и пытались что-то сделать. Мои эмоции они чувствовали хорошо, и оставалось лишь закрепить в их памяти, насколько тяжело я переношу каждую свою смерть.
     Пробуждение вышло тревожным. Я не знаю, хватало ли элементалям разумности для обсуждения событий предыдущего дня, но их эмоциональное состояние было очень красноречивым.
     «В бой! В бой! В бой!» - примерно так я ощущал их настрой.
     Придуманные вчера за кувшинами вина гениальные планы куда-то исчезли. Я остался наедине с больной головой и четырьмя «пионерами».
     «Ладно, будет вам бой», - пришедшая в больную голову мысль была доминантной, вследствие отсутствия альтернативы.
     На площадке гильдии воинов тренировалось несколько игроков. Они практически терялись среди НПС, отыгрывающих учеников у наставника. Найдя глазами самого главного, я двинулся к нему, стараясь не заходить на татами.
     - Доброе утро, уважаемый Мастер! - отвешенный поклон вызвал в моей голове легкую тошноту.
     Я едва не проблевался, хотя в игре это было невозможно. Изученный список исключений в пользовательском соглашении я помнил хорошо.
     - Что тебе, маг? - поняв с первого взгляда причину моей бледности, презрительно скривил губы Мастер.
     - Я бы хотел, чтобы меня отлупили палками ваши ученики, - сказал я. - Только есть маленькое условие.
     - Какое? - мое предложение явно пришлось ему по душе.
     - Я бы хотел, чтобы процесс избиения не видели двурожденные, - я мотнул подбородком в сторону игроков.
     - Договорились! - не теряя времени, НПС подозвал трех учеников НПС.
     Мы отошли тесной группкой в дальний угол, скрывшись от посторонних глаз за стеной из кустарника.
     - Встречное условие, магию не применять! - пока мы шли, Мастер успел обдумать ситуацию.
     - Атакующую не буду применять, только пассивную защиту, - внес поправку проснувшийся во мне юрист.
     - Ладно, - кивнул Кальери, и скомандовал. - Начали!
     Повинуясь жесту Мастера, ко мне скользнул первый ученик. В его руке была обычная палка. Едва заметный замах и мое плечо отзывается болью.
     - Помедленнее, пожалуйста, - скрипя зубами, прошу я.
     Получив утвердительный кивок от Мастера, ученик закружил вокруг меня. Пытаться командовать элементалем «воздуха» я не стал. Учтя вчерашние ошибки, я решил отдать ситуацию на откуп стихиям. За собой я решил оставить только атаку. Защита, как пассивная, так и активная должна была лечь на плечи четверки, без моего участия.
     Когда палка в руках ученика пошла на замах, я не стал приказывать, а лишь пожелал, чтобы она чуть отклонилась и не задела меня. «Воздух» понял меня, и кончик дубинки просвистел у моего плеча на расстоянии не более пары ворсинок.
     Получая мое мысленное одобрение, элементаль «воздуха» стал справляться со своей задачей все лучше и лучше. Поймав на себе недовольный взгляд учителя, боец удвоил свои усилия.
     Обратившись к «земле», я помечтал, что было бы неплохо, если бы движения нападающего стали медленнее. Элементаль ринулся в бой, мгновенно припечатав ноги ученика к утрамбованной площадке. Я выразил свое недовольство, попытавшись донести мысль, что и легкого торможения вполне достаточно. И прибегать к таким мано-заратным действиям обездвиживания не нужно.
     Через десять минут непримиримые ранее элементали «воздуха» и «земли» вполне сносно притормаживали нападающего ученика и заставляли его промахиваться.
     - Еще один, пожалуйста, - поймав взгляд мастера, я попросил усложнить задачу.
     - Двое, вперед, - Кальери решил, что я готов биться с тремя.
     Через четверть часа я согласился с Мастером. Два элементаля вполне освоились и могли противопоставить трем ученикам свои умения в полной мере, ноющие синяки на моем теле подстегнули элей к кооперации.
     - Стоп! - я вскинул руку вверх.
     Подчинившись кивку наставника, ученики выпустили меня из кольца.
     - Неужели все? - насмешливо уточнил Мастер.
     - Нет, уважаемый Кальери, - сказал я, - не могли бы вы дать в руки своим ученикам шесты? Я хочу попробовать активную защиту, но боюсь нанести травму руке вашего бойца, если она окажется слишком близко к моему телу.
     Один из учеников метнулся в сарай, стоявший неподалеку.
     - А я тебя недооценил, - сказал Кальери. - Ты чей ученик будешь?
     - Мой учитель уважаемый маг Завиба, - почему то мне показалось, что так будет правильно.
     - Кто бы мог подумать, что библиотекарь возьмется за старое, - скорее для себя, еле слышно произнес Мастер.
     Ученик принес шесты и раздал свои товарищам.
     - Может быть, что-нибудь еще? - перед тем как начать, наставник вопросительно посмотрел на меня.
     - Если это возможно, то я бы хотел метать атакующие заклинания в удаленную цель, - элементаль «огня» в предстоящей схватке оставался не у дел, и я пытался решить ситуацию.
     - Целься в меня, - удивил меня НПС, - думаю, что с заклинаниями мага нулевого уровня я справлюсь.
      Только после его слов я сообразил, как выгляжу со стороны. Низенький толстячок, имеющий нулевой уровень, легко уклоняется от атак трех учеников пятого уровня. Вдобавок ко всему, собирается атаковать, как на ближней, так и на дальней дистанции. Додумать мысль мне не дали. По команде, ученики ринулись на меня, размахивая шестами.
     Элементали «воздуха» и «земли» не сплоховали и, уловив момент начала атаки, начали защиту. С «водой» заладилось далеко не сразу. Она не как не могла понять, когда надо ставить на пути полета шеста преграду, а когда нет. В конце концов, мне удалось донести до «воды» мысль, что это зависит от возможностей «воздуха». Получив около двадцати ударов по телу, я смог убедить строптивого элементаля не тянуть на себя одеяло, и позволить «воде» жестко блокировать удары, которые не удается стряхнуть с меня воздушными горками.
     Почувствовав раздражение «огня» от бездействия, я дал команду на бомбардирование тела Мастера, который предусмотрительно отошел от меня на двадцать шагов. Через две минуты он остановил поединок.
     - Я не знаю, что с тобой сделал Завиба, но мой защитный амулет едва справляется! - от Кальери шел легкий запах, навевающий мысли о копченостях.
     Его ученики выглядели не лучше. Тяжело дыша, они утирали рукавами кимоно ручьи пота, текущие по лбу и шее. Я, вопреки всему, чувствовал себя отлично, и даже похмельная головная боль утихла.
     - Спасибо, уважаемый Мастер Кальери, - я поклонился в пояс, - вы вылечили мою головную боль.
     - Хо-хо-хо! - НПС засмеялся. - Вот уж не думал, что стану лекарем на закате своей жизни!
     - Если позволите, я бы хотел повторить тренировку, только более интенсивно и с большим количеством участников, - я опять поклонился.
     - Приходи после полудня, - сказал Мастер. - Как раз старшие ученики вернутся с задания.
     Я вышел из ворот гильдии воинов и направился на центральную площадь. По дороге я нахваливал своих питомцев, скармливая каждому по очереди единицы маны.
     Сейчас моего запаса едва хватало для «раздачи слонов», но если я буду развивать элементалей такими же темпами и дальше, то надо было думать об увеличении собственного магического резерва. В голове появились наметки по этому поводу, и я, изменив направление движения, направился к аукционному дому.
     Ожерелье, серьги и кольца на небольшое увеличение маны стоили не дорого. Не дорого, при условии высокого уровня у персонажа. С моим «нулем», я был просто зажат в «тиски». Включив фильтр, я с раздражением разглядывал крохотный список. Оставшаяся в наличии бижутерия добавляла ману в процентном отношении к моему текущему значению. Все было хорошо кроме цены, цена была астрономической.
     При моей единице в мане никакие множители-проценты помочь не могли. Я реально задумался над тем, что же делать. В арендованной ячейке лежало порядка шестидесяти золота. Это было все, что осталось от первого транша. И этой суммы хватало только на одно кольцо.
     «Тип: Кольцо
     Название: Колодец Маны
     Свойства: Увеличивает магический запас на 50%
     Требования: уровень игрока до 5 лвл».
     Ограничение к уровню игрока меня не сильно волновало. Разве что после смерти вещь имела шанс на выпадение, вводя в финансовые убытки.
     «Почти две единицы маны однозначно лучше, чем одна», - решил я и купил колечко. На моем счете остались сиротливые монетки, но их вполне хватало на жизнь в начальной локации еще на пару недель. Дольше здесь задерживаться я и не планировал.
     Получив у распределителя свою покупку, я надел ее на палец.
     «Имя: ВАНТУЗ
     Раса: Оштон
     Уровень: 0
     Здоровье: 5
     Мана: 23
     Выносливость: 4
     Профессия: МАГ
     Специализация: не выбрано
     Внимательность +10
     Слияние:
     Элементаль огня Ур.3
     Элементаль воды Ур.3
     Элементаль земли Ур.3
     Элементаль воздуха Ур.4»
     Закрыв меню, я снова его открыл. Количество маны не изменилось. Я присел на ближайшую скамейку. Что-то было не так, а если все так, то я чего-то не понимал.
     С подросшими уровнями элементалей все было понятно. И «земля» и «воздух» отличились, спасая мою тушку от твердых предметов долгое время. Оставалось разобраться с увеличением количества маны. Покрутив цифры в уме, я пришел к выводу, что купленное кольцо посчитало не только мою ману, но и ману элементалей, и сложив все вместе, кольцо сделало шикарный подарок.
     Уровень элементаля равнялся квадратному корню из количества маны, которое он мог пропустить через свой канал. Одетая на палец бижутерия не действовала на увеличения мано-запаса стихий, отдавая все излишки мне. Если мои «зайчики» дорастут хотя бы до сотого уровня, то количество маны достигнет цифры в двадцать тысяч единиц. А это было много, очень, ну очень много по меркам механики этой виртигры.
     Послеобеденная тренировка отличалась от утренней только количеством участников. Четыре старших ученика с шестами в руках колотили мою тушку, а на двух манекенах в отдалении висели защитные амулеты от огня. Амулеты плохо помогали, и набитые соломой пугала тихо тлели. Впрочем, и старшие ученики не сильно преуспели, через раз промахиваясь или натыкаясь на жесткий блок «воды», они отсушивали себе руки. Если я замечал, что интенсивность одного из элементалей падала, то тут же добавлял ему из своего подросшего запаса немного маны.
     Уловив изменение в ситуации, элементали старались как можно быстрее истратить свой запас, и получить очередную «помощь».
     Спустя три часа Мастер остановил тренировку. Старшие ученики покинули площадку, оставив нас вдвоем.
     - Спасибо, уважаемый Кальери, - я и в правду чувствовал к нему признательность за оказанную помощь. - Без вас обучение моих заклинаний затянулось бы на долгие недели, если не месяцы.
     - Заклинания, которые учатся?! - удивился Мастер, и тут до него дошло. - А я-то все гадаю, откуда у тебя такие возможности! Но как ты смог призвать элементалей на столь низком уровне?
     - Для вызова нужна лишь мана, а у меня она заемная, - я продемонстрировал кольцо.
     - Что-то ты не договариваешь, - прищурился наставник воинов.
     - Это не мои секреты, я только ученик, - поклонившись пониже, я спрятал от внимательных глаз НПС свое лицо.
     Портить с ним отношения мне не хотелось, но и посвящать в свои дела не было необходимости.
     После неожиданного допроса я направился в таверну. Вторая часть стратегического плана набирала обороты. Перед завтрашним днем стоило все еще раз обдумать.

     * * *
     Передвигаться в утренние часы стало моим любимым занятием. Игроки почти не встречались на моем пути, а утренняя прохлада приятно бодрила организм. Я спешил на городскую стену, с тем, чтобы опробовать родившуюся вчера за ужином идею.
     Идея заключалась в том, как дать достойный отпор любому, кто решит угостить меня стрелой или арбалетным болтом. Разработав основную концепцию, я разбил ее на составляющие части, отводя для каждого элементаля свой фронт работ. Пробовать работать с элями в таверне или своей комнате я поостерегся, вспомнив толстенную книгу с законами и наказаниями за их нарушение.
     Подбросив камень вверх, я дождался, когда тот начнет падать назад.
      «Воздух» по моей команде создал плотный барьер на пути у падающего камня. В том месте, где он пролетал, оставался своеобразный коридор из разряженного воздуха, образуя подобие трубы. Камень двигался все медленнее и медленнее, теряя кинетическую энергию на преодоление сопротивления атмосферы. Когда до меня осталось расстояние длинной в локоть, элементаль увел его в сторону, спасая мою тушку от синяков. В пространстве оставалась трубка из воздуха, через которую, по идее, можно увидеть место, откуда прилетел снаряд.
     «Вода» формировала тонкую нить вдоль канала, а «Огонь» морозил ее, превращая в сосульку. «Земля» создавал локальное гравитационное поле, направленное от меня в сторону цели. Получив ориентацию в пространстве во время движения по трубе, ледяной снаряд разгонялся и вылетал наружу.
     Воздушный элементаль разряжал атмосферу, уменьшая плотность воздуха перед движущимся объектом, тем самым увеличивая скорость его полета. Текущих сил пока хватало сопровождать ледышку на расстояние до пяти метров, после чего она летела самостоятельно в ту точку, откуда прилетел камень.
     Конечно же, весь процесс сбивался много раз. Чаще элементали, а иногда и я, путались и мешали друг другу. Первый удачный выстрел состоялся спустя час наших совместных мучений.
     Когда солнце поднялось довольно высоко и дело шло к обеду, сосульки стабильно вылетали из магического ружья, но не очень далеко и довольно криво. Я надеялся, что со временем все заработает как надо, и не будет требовать моего участия в процессе «возвращения подарков».
     Гильдия охотников располагалась в доме, фасад которого не выходил на центральную площадь. Стрельбище и подсобные помещения для разделки туш животных занимали слишком много пространства, и при планировании города гильдия смогла получить земельный надел лишь у западной части городской стены.
     По мере приближения к гильдии, мне на встречу все чаще попадались как игроки со стрелковым оружием, так и различные НПС, несущие свежее мясо и шкуры животных в разных направлениях.
     Найти того, кто мог бы мне помочь, оказалось на удивление сложно. Не смотря на большое количество НПС, снующих по территории гильдии, никто не хотел тратить свое время и выслушать мою просьбу.
     Устав бегать, я присел в тени одного из зданий. Достав золотую монету, я стал подбрасывать ее в руке, надеясь привлечь к себе внимание. Не прошло и четверти часа, как ко мне подошел шустрый парень со взъерошенными волосами и в мятой одежде.
     - Ждешь кого? - спросил меня НПС, время от времени поглядывая то на монету. - Могу посодействовать, если помощь нужна.
     Кряхтя как старый дед, я поднялся с земли. В голове проносился рой мыслей, и я пытался подобрать наиболее удачную. Внешность и уровень парня были небольшими, и я боялся, что мои сосульки убьют НПС с первого раза.
     - Здесь такое дело, - начал я, - мне нужен помощник, который умеет обращаться с арбалетом.
     - Не, это не ко мне, - разочарованно протянул НПС и повернулся уходить.
     - Подожди, - удержал я его за рукав. - Послушай до конца, что мне надо, а потом уже решай, справишься сам, или присоветуешь кого другого. А тебе в любом случае одна серебряная монета за труды.
     Серебро сделало доброе дело, и я получил возможность рассказать свой план. План был прост. На стрельбище устанавливался арбалет. К спусковому крючку привязывалась веревка, желательно подлиннее. Мой помощник должен был стрелять в меня, находясь как можно дальше от оружия. Чтобы не повредить случайно арбалет, перед огневой позицией ставился щит, чтобы принимать на себя мои заклинания.
     - И сколько платишь? - выслушав меня, уточнил парень, - арбалет дорого стоит, да и времени у меня свободного совсем нет.
     - Одна золотая монета, и чтобы не случилось с арбалетом, это твои проблемы, - судя по поведению, НПС был согласен и сейчас просто набивал себе цену.
     Через полчаса все было готово. Вместо одного щита парень притащил сразу три. Два стояли по бокам, оставляя узкую щель между краями, а третий укрывал конструкцию сверху.
     - А веревка где? - осмотрев результат, я ее не заметил.
     - Да я сам буду стрелять, меня щиты прикроют!
     Еще через четверть часа препирательств все было готово. Отвечать за смерть НПС, пусть и случайную, мне не хотелось.
     Смерть горожанина влияла на репутацию с городом. В состав каждого баронства входило несколько городов. Чем выше были уровни локаций, расположенные вокруг поселений, тем существеннее падала репутация с местным бароном.
     Я находился в низкоуровневой зоне, и на местное градоначальство мог плевать с «большой колокольни». Но вызвавшийся помогать мне парень, мог оказаться членом гильдии охотников, чьи гильдийские дома были почти в каждом городе на территории вирт-мира Криалтин. Количество НПС входящих в ее состав было очень внушительным, и портить с ними отношение было как минимум не разумным.
     - Давай! - крикнул я.
     Арбалетный болт пролетел от меня на расстоянии пяти метров. Сместившись на траекторию пролетевшего мимо болта, я снова крикнул. - Давай!
     Жестко закрепленный арбалет был неудобен для быстрого взведения. Я едва дождался, пока парень справится со своей задачей и совершит второй выстрел. Болт вжикнул так быстро и так близко от меня, что я чуть не упал от неожиданности. Элементали тоже оказались не готовы к подобным скоростям.
     Все, что мы отрабатывали утром, не годилось. Канал, оставляемый летящим болтом, был очень узким. «Воздух» с трудом справлялся с отклонением объекта от траектории его полета. Подросток НПС веселился, комментируя мои потуги и череду неудачных попыток ответить магией.
     Неожиданно «вода» проявил инициативу. В момент, когда седьмой болт пробивался через уплотнившийся перед ним воздух, вокруг древка, в обратную сторону его движения, появилась спираль из воды. Вытянувшись вдоль канала, спиралеобразная нить ушла в сторону расположения арбалета. Миниатюрное копье из воды продолжало вращаться во время полета, что положительно сказалось на точности выстрела. Удар пришелся чуть левее амбразуры, опрокинув на землю щит.
     Парень НПС, стоял с раскрытым ртом, растеряв свои остроты и колкости.
     - Что встал? Поднимай щит, стреляй снова! - едва сдерживаясь от радости, я прикрикнул на помощника.
     Почти половину своего запаса маны я бухнул «воде», разделив оставшееся между остальными. Я был доволен результатом, и это стоило зафиксировать в псевдо-разуме элей.
     На второй выстрел «вода» ответил более уверенно. «Огонь» попытался тоже поучаствовать, но немного запоздал. Слабенький огненный хвостик увязался за гудящим от переизбытка маны водяным копьем. Хвост потух, не преодолев и половину расстояния. К сожалению, с точностью в этот раз было не очень, и весь заряд ушел мимо.
     Этот выстрел отнял у «воды» всю ману, а мой резерв еще не успел наполниться. Купить на аукционе фиалы с маной я не догадался. Воспользовавшись ситуацией, стал корить «щедрого» элементаля за несдержанность. Продолжить сражение ему было не чем, а результат от потраченной маны был нулевым.
     Пока парень взводил арбалет, я мысленно обратился к «огню» и «воде», транслируя им мысленную картинку о вьющихся вокруг древка арбалетного болта спиралях воды и огня по очереди.
     Еще три выстрела принесли уверенность в совместных действиях элементалей. Промахов больше не было. После огненного копья щит начинал тлеть. Прилетающий со следующим выстрелом ответ от «воды» тушил дерево, сбивая при этом щит на землю.
     - Что здесь происходит? - раздался громкий голос.
     Ко мне стремительно приближался сердитый НПС. Бросив взгляд в сторону моего помощника, я никого не увидел. Только арбалет, а кто его волочил за веревку по земле за угол сарая, оставалось невидимым для всех.
     - Ты кто такой и что здесь делаешь? - навис надо мной суровый дядя.
     - Здравствуйте, меня зовут ВАНТУЗ, - представился я. - я пришел...
     - Ты хоть знаешь, что значит это слово, а? - прервал меня НПС.
     - Уважаемый маг Завиба уже просветил меня по этому поводу, - сваливать все на библиотекаря оказалось очень удобным.
     - С таким именем жить не просто, - осклабился Арвикош. - Так что же ты тут делаешь?
     - Я пришел с утра, но меня все игнорируют, - немного приврал я, - вот я и стал тренироваться один, так как помощи найти не смог.
     - И зачем тебе эти щиты? - кивнув головой в сторону «блиндажа» решил уточнить он.
     - Ну, я пытаюсь попасть в щель между ними, представляя себе, что там спрятался лучник, - выкрутился я.
     - И как успехи? - голос НПС стал нормальным, похоже, что он уже не сердился.
     - Пока только щиты на землю опрокидываю, устал бегать до них, чтобы поднимать назад.
     - Пойдем, взглянем на щиты, которые ты ухитряешься ронять, - ухватив за плечо, он потащил меня за собой. - Маг из гильдии уверял, что наложенные на них защитные заклинания продержаться до конца года. А ведь еще только лето!
     Едва успевая переставлять ноги, я сопоставил слова Арвикоша и безмерное удивление, охватившее моего бывшего помощника, когда щит упал в первый раз. Похоже, что наложенное заклинание должно было защищать и от падений на землю.
     - Ну и дела, - протянул НПС.
     Вблизи щиты представляли собой печальное зрелище. Прожженные кое-где насквозь, они были сильно закопченными и отсыревшими, словно их продержали в воде пару недель.
     - Если бы твой помощник не поливал их водой, щиты бы давно прогорели и рассыпались.
     - Какой помощник? - удивился я и тут же скривился от боли в плече, - по твердости пальцы, держащие меня, не уступали железным прутьям.
     - Я все-таки охотник, и читать следы умею, - укорил меня за ложь Арвикош и кивнул на истоптанную вокруг траву.
     - Водой поливал их я, - надо было исправлять ситуацию, начавшееся знакомство со лжи до добра могло не довести. - Сначала водяным заклинанием, потом огненным, - и уточнил. - и так раз за разом, пока вы не пришли.
     - А кто тебе помогал?
     - Он не представился, обычный парень, немного растрепанный, - сознался я.
     - За испорченный инвентарь две золотых монеты и можешь быть свободен! - вынес свой вердикт посуровевший в один миг дядя.
     - А как же моя просьба? - не торопясь платить штраф, я решил идти «ва-банк».
     - Ты же ничего не просил? - деланно удивился НПС.
     Пересказав свой план, я увеличил количество арбалетов до пяти. Ждать каждый раз, пока оружие перезарядят, сильно раздражало.
     - Так вот чем вы здесь занимались, - окончательно разобравшись в следах на земле благодаря моим словам, НПС посмотрел на меня по-новому. - И не страшно было под прицелом стоять?
     - Паренек совсем стрелять не умел! - улыбнулся я, но вовремя сообразив что выбрал неверный тон, попытался исправить ситуацию. - Хотя все равно страшно, мог ведь и не совладать с летящим болтом.
     - Ладно, - решив что-то для себя, сказал Арвикош. - Арбалетчиков у меня на тебя нет, зато есть лучники, целых восемь штук!
     - Вы не понимаете, - я боялся сорвать наклевывающуюся тренировку, но и убить кого-нибудь ненароком было не в моих интересах. - Мои заклинания летят назад, в то самое место, откуда был произведен выстрел. Если стрелок зазевается, ему прилетит в ответ, и прилетит неслабо!
     Для большей убедительности своих слов я указал рукой на испорченные щиты. НПС внял моим словам и пообещал на шею каждому стрелку повесить защитный амулет.
     - Каждое попадание заклинания будет расходовать заряд амулета! Тот, у кого он первым разрядится, будет оплачивать полную стоимость его подзарядки из своего кармана! - выстроив восемь лучников в шеренгу, Арвикош расхаживал перед строем, заложив руки за спину. - Ваша задача утыкать этого сопливого мальчишку стрелами так, чтобы он был похож на ежика к концу тренировки! В ответ будут лететь заклинания, так что на месте не стоим! Тот, кто перестанет двигаться, почувствует на себе то, что испытали эти щиты!
     Вид трех зачарованных щитов сваленных в кучу, вызывал уважение к тому, кто с ними такое сотворил. Пока ученики еще не подошли, Арвикош лично укладывал щиты друг на друга, пряча целые места и выставляя напоказ наиболее поврежденные участки.
     «Ну и жук!» - подумал я.
     - Инструктаж закончен! Рассыпались кругом, маг в центр! - показавшийся на какое-то время нормальным, наставник снова превратился в злого дядю.
     «Справимся», - успокаивал я себя, наблюдая, как ловко стелятся по траве шаги лучников.
     Первая стрела пришла со стороны спины. Я даже не видел момент выстрела, лишь ощутил работу «воздуха». Элементали получили четкую инструкцию беречь ману и действовать по минимуму. Стрелы посыпались одна за другой. Выстрелы из луков не шли ни в какое сравнение с арбалетными болтами. Энергии в летящей стреле было мало, и даже небольшой воздушной горки было достаточно для ее отклонения.
     «Поехали!» - я дал отмашку «воде» и «огню», посоветовав выбирать разные стрелы для ответных выстрелов.
     В первые мгновения тренировки кольцо лучников сужалось, не получая сдачи. Как только полетели первые огненные и водяные спирали, охотники отпрянули назад, увеличивая расстояние.
     Почти десять минут ситуация была патовой. Я не мог попасть в подвижных лучников, лучники не могли попасть в неподвижного меня. Я задумался, надо было что-то менять. Надеяться, что у стрелков закончатся стрелы, не приходилось. Они ловко перемещались по кругу, подходя по очереди к телеге для пополнения боезапаса.
     «Может,  по телеге стрельнуть?» - возникла неспортивная идея.
     Тут подал «голос» элементаль «земли». Уловив его желание, я предложил попробовать. Моя идея с гравитационным полем так и не была опробована во время тренировки с арбалетом, зато теперь появился шанс.
     Не ожидавшие изменений, два лучника не успели среагировать на ускорившиеся в полете огненные росчерки и попали под удар. Защитные амулеты не подвели, оба остались живы. Бросив взгляд на Арвикоша, я получил подтверждение, что тренировка продолжается.
     Образующееся гравитационное поле несколько раз дотягивалось до меня, и я чувствовал, как оно тянет меня в сторону. Уловив мою мысль, «земля» увеличил зону охвата, а я попробовал совершить резкий скачок в направлении лучника. Оказавшись ближе к цели, очередная водяная спираль достигла цели.
     Когда цели успевали увернуться, я испытывал разочарование. «Воздух» решил помочь и стал разряжать атмосферу, понижая сопротивление воздуха передо мной. В комбинации с гравитацией «земли» мои перемещения стали более быстрыми. Я дергался из стороны в сторону, смещаясь то к одному краю живого кольца, то к другому. Лучники пытались удерживать меня в центре и не дать вырваться из окружения.
     Не обошлось и без конфузов. «Воздух» перестарался, и разрядил атмосферу в том месте, где формировался огненный выстрел. «Огонь» практически мгновенно потерял всю силу. Змейка достигла цели, но лучник даже не заметил попадания.
     Постепенно картина боя стала налаживаться. Взаимодействие элементалей улучшилось. Чувствуя испытываемую мной радость, эли перестали относиться друг к другу с обидами за прошлые проделки и включились в процесс полностью. Через какое-то время я перестал успевать контролировать все, что происходило вокруг. Тренировка стала уходить в штопор.
     «Трынь-ь!» - басовитый звук резанул по ушам.
     «Земля» прижал меня к земле, «воздух» выставил надо мной горку, по которой «со скипом» ушла вверх черная стрела. Я едва успел одернуть «воду» и «огонь», чтобы те не вздумали отвечать на этот выстрел.
     Арвикош опустил чудовищно толстый лук и снял с луки заготовленную стрелу. Вторая стрела так же была черной, но вдобавок ко всему на ее древке клубилось заклинание. Такой «подарок» я вряд ли смог бы отбить.
     Бросив взгляд по сторонам, я заметил лишь трех лучников еще стоящих на ногах, вид у них был довольно потрепанный. Остальные пятеро были возле телеги. Слава богу, они оказались живы. На первый взгляд, только одному требовалась помощь лекаря.
     - Могу я чем-то помочь? - спросил я, кивая на лежащего на телеге парня.
     - У нас есть штатный лекарь, он справится, - споткнувшись о мои слова, Арвикош сказал явно не то, что собирался.
     - Спасибо, что остановили меня, - до меня дошла вся серьезность ситуации.
     - Я грешным делом решил, что в тебя вселился элементаль, - хохотнул НПС, - совсем забыл, что вашему брату пройти «слияние» доступно только после 250 уровня.
     - Это был азарт, - обезоруживающе улыбаясь, я пожал плечами. - Вы уж простите меня, если что не так.
     - Ладно, - хлопнул меня по плечу охотник. - Сам таким был, бывало по три-четыре дня без сна и отдыха через лес гнали добычу!
     Слушать речь, о том, что думает о восьмерых лучниках наставник Арвикош, я не стал. Чувство усталости пришло ко мне. Пора было сделать перерыв.
     Еще шаг    
     Реальный мир встретил меня тишиной в квартире. Стерильная чистота и приглушенный свет: основные приоритеты, выставленные мной в роботизированной системе ухода за домом, выполнялись безукоризненно. Побродив по жилплощади, сдвинул несколько вещей со своих привычных мест. Бесшумный уборщик тут же нарисовался и принялся поправлять потревоженные вещи, возвращая их на положенные места.
     Я с грустью вспомнил таких непоседливых, похожих друг на друга и при этом абсолютно разных элементалей. Не прошло и часа, как я покинул игру, а мне уже их не хватало. Как-то незаметно я привык проявлять о ком-то заботу, поощрять и журить, мирить и прощать. Стихии стали для меня детьми, которых я не заметно принял в свою семью.
     Посидев так минут пять, я встряхнулся. Игра оказалась неожиданно затягивающей. Не смотря на то, что я почти не общался с другими игроками, событий в игре оказалось достаточно для того, чтобы протянуть свои щупальца в реальный мир и заставить меня продолжать думать о событиях из вымышленного пространства.
     «Надо быстрее с этим заканчивать!» - я наконец-то очнулся и смог стряхнуть с себя виртуальные оковы очарования игры Криалтин.
     Меня ждал мой первый миллион кредитов! Всю свою жизнь я шел к этой цели!
     Придвинув свое любимое кресло к рабочему месту, я приступил к подготовке завершающего этапа. В моей голове уже сформировались поступки, которые надо совершить в игре для достижения поставленной цели. Юридическое обоснование моих заявлений я начал готовить уже сейчас. Так как я работаю без помощников, после наступления «часа Икс» у меня будет не так много времени, чтобы правильно оформить необходимые бумаги.

     * * *
     Пыльная дорога петляла под ногами. Я столько раз наблюдал спины игроков, идущих по ней, с крепостной стены, что стал ассоциировать этот путь с «лестницей в небо». Впереди меня ждали новые высокоуровневые локации, а за спиной остался город Витолиц, в котором я провел целый месяц.
     Мой путь лежал в локации для игроков +40. В меню френд-листа, одинокая запись гласила:
     «Игрок: АлиКсаНдра
     Уровень: 41
     Профессия: Лучник»
     Девушка так и не вычеркнула меня из своего списка, очевидно потеряв среди кучи новых знакомых. Это было мне на руку и предопределило дальнейшее развитие событий. Думать о своих планах я себе запрещал, так как боялся, что мои слова, поступки и действия могут показаться со стороны наигранными. Все что случится, должно быть естественным, в этом был залог половины успеха всего дела.
     Переключившись на дорогу, я подумал, что дышать пылью совсем не обязательно. Было два пути решения проблемы - либо прибить пыль к земле, либо не пылить. Второй вариант показался мне привлекательней, и я обратился к «воздуху». Уже через пять минут я добился того, чтобы под моими подошвами образовывались уплотнения. Ноги не касались земли, опираясь при ходьбе на воздух.
     Еще через какое-то время я решил усложнить задачу. «Земля» получил задание создать постоянное поле гравитации, которое тянуло бы меня не вниз, а вперед. «Воздух» уловив знакомую схему стал разряжать воздух передо мной, что повысило и без того высокую скорость передвижения.
     «Огонь» почувствовав, что мне немного жарко, стал охлаждать водяные пары, которые содержались в окружающем меня воздухе. Паров воды было мало в сухом воздухе, и «вода» стала стягивать их ко мне со всех сторон. Оказавшись при деле, элементали чувствовали мое хорошее настроение, и это было для них лучшей наградой.
     Перемещение стало очень комфортным. Пройдя еще пару километров, я решил не тратить время на промежуточные города для отдыха. Открыв карту, сориентировался в основном направлении движения и пошел напрямик.
     В попадающиеся по пути рощи и леса я решил не соваться, обходя их по дуге и оставаясь все время на открытой местности. С моей наблюдательностью, прокачанной на максимум, я видел всех мобов на достаточном для уклонения от встречи с ними расстоянии.
     Путешествие шло хорошо, и спустя пять часов я преодолел больше половины расстояния. Девушка-игрок, собирала какие-то травы на склоне холма. Я не увидел в ней никакой опасности и решил немного пофорсить. Дав команду элементалю, я приподнялся над землей еще на полметра. Со стороны казалось, что я иду по воздуху, причем иду очень быстро и легко.
     - Привет! - девушка не могла не заметить меня, я проходил мимо в каких-то метрах.
     - Привет! - махнул я рукой, немного замедлившись.
     - Торопишься? - она с интересом смотрела на меня.
     - Не очень, - сказал я.
     Остановившись, я плавно спустился вниз. Действие элементалей «земли» и «воздуха» проявлялись при моем движении. Если я стоял, то их воздействие было минимальным.
     Неожиданно легко разговорившись, мы поболтали с четверть часа.
     - Ладно, мне пора, - легко встав с травы, я протянул руку продолжающей сидеть девушке.
     - Спасибо, - воспользовавшись моей помощью, она встала с приютившего нас пятачка природы.
     - Знаешь, здесь растут удивительные цветы, - улыбнулась она, - если правильно приготовить яд, то он действует практически мгновенно.
     В голове сумбурно пронесся прошедший разговор про ее занятие алхимией и легкий зуд на коже ладони, когда помогал встать девушке. Зрение стало заволакивать пеленой, голоса отдалились. А девушка все продолжала говорить.
     - Надеюсь, что после твоей смерти мне достанется хотя бы часть твоих игрушек. Всегда хотела иметь обувь, которая позволяет летать. А про амулет, который меняет климат и делает окружающую среду такой комфортной, я вообще не слышала.
     Ее голос затухал в моем сознании. Мысль о том, что отравившей меня травнице достанется мое кольцо «колодец маны» вызвало чувство негодования. Неясный женский контур, уже склонившийся над моим осевшим на траву телом, неожиданно стал короче. Не сразу сообразив, я все понял, взглянув на системное сообщение.
     «Внимание!
     Вы убили напавшего на вас игрока.
     Слава +1».
     Элементаль «воды» наконец-то смог сделать то, чего я от него добивался много раз. Созданная «нить» оказалась достаточно тонкой, чтобы отсечь с первого раза голову девушки. Фонтан крови залил все вокруг, включая и меня. Обезглавленное тело упало и чуть скатилось вниз по склону холма. Куда подевалась голова, я уже не видел.
      Я умирал с улыбкой на лице. Элементали желали мне скорейшего перерождения и негодовали, что не смогли меня защитить. Я как мог, успокаивал их, пытаясь донести, что смерть на трупе врага, это достойно, и ради таких моментов и стоит жить снова!

      * * *
     Город Ризвик был крупнее Витолица не на много. В локации сорокауровневых игроков изредка встречались герои +100, но таких было совсем мало. Использовать ездовых маунтов в городской черте было нельзя, так что мне оставалось лишь глазеть на невиданные ранее типы доспехов и оружия.
      В первую очередь я направился в банк. Положив в арендованную ячейку кольцо, ощутил себя спокойнее. После моей смерти на холме оно не выпало из инвентаря и осталось со мной. Это избавило от необходимости возвращаться к месту встречи с «милой» травницей.
     В городе было две таверны и один ресторан. Посетив таверны, я заручился помощью обслуги, заплатив золотом. Если в одном из заведений появится лучница по имени АлиКсаНдра, то меня должны были известить. Своей временной штаб-квартирой я выбрал оставшийся неохваченным ресторан. Хотелось поесть, да и усталость в подобных местах проходила быстрее. Было неизвестно, когда все может произойти, и мне надо было быть готовым к любым неожиданностям.
     Неожиданности начались раньше, чем я предполагал. Приступив к трапезе, я рассматривал группы игроков, возвращавшихся с заданий. Несмотря на отличие в оружии и доспехах, игроки были такими же, как и в начальной локации, шутили, обижались, гордились или молчали, все было знакомо. Уставившись в очередной раз в окно, я пропустил момент, когда к моему столу подошла группа игроков.
     -Слыш ты! Вали из-за нашего стола! - в ресторане было больше половины свободных мест, но это было не важно для вошедших в зал.
     - Да, это он, - мое максимальное восприятие позволило увидеть то, что обычный игрок не смог бы заметить или увидеть. - Он заплатил два золотых за информацию о вашей спутнице.
     Мальчишка НПС, с которым я договаривался на конюшне в одной из таверн, оказался достаточно хитер и жаден. Спрятав полученное в карман, он тихо покинул ресторан, прикрываясь спинами агрессивных игроков.
     - Ты что, оглох?! - почти склонившись к моему уху, прокричал заводила.
     Игрок, разговаривавший с конюхом, в склоке участия не принимал, оставаясь зрителем. Сосредоточившись на нем, я прочитал его игровой ник. Имя было сильным, да и сам игрок выглядел солидно. Светящиеся фиолетовой дымкой доспехи и двуручный меч с красным отливом говорили о больших деньгах, потраченных на игру.
     - Если среди вас, шакалы, есть игрок БРЕСТ, то я слышу только его, - я сделал первый ход.
     - Чтоо?? - отшатнувшись на мгновение от меня, он кинул мимолетный взгляд себе за спину и снова качнулся ко мне.
     В этот раз он не собирался разговаривать, а просто решил применить физическую силу по выковыриванию меня из-за стола.
      - Что БРЕСТ? Сначала девушку мою увел, а теперь за спинами дружков прячешься? - сказанное было достаточно громким, для того чтобы не только собравшаяся перед моим столом компания, но и другие игроки в зале услышали мои слова.
     Наступившая тишина была лучшим доказательством, что фраза достигла цели. Расступившиеся соратники, дали пройти к столу мечнику, закованному в металл.
     - Повтори свои слова мне в лицо! - парень оказался серьезным.
     Я поднялся из-за стола. В росте я проигрывал, но «воздух», уловив мое желание сравнял наши глаза. Зависнув в воздухе над полом, я веско повторил. - АлиКсаНдра моя девушка!
     Левитация не осталась не замеченной. Одетый в стартовую одежду новичка, я мог оказаться игроком +250, и собравшиеся здесь игроки поняли, что шутки кончились.
     - Она мне очень нравится, - неожиданно сказал БРЕСТ, вызвав недоумение в глазах у некоторых своих соратников. - И я готов на многое, ради того, чтобы она осталась со мной!
     - И я сделал не мало, чтобы она вернулась ко мне!
     Напряжение повисло между нами. Даже НПС, обычно не обращавшие внимания на разборки между игроками, поддержали воцарившуюся тишину.
     - Дуэль, - сказал БРЕСТ.
     Я ждал этого шага, по моему плану мне нельзя было первым начинать разговор о силовом решении конфликта.
     - Нет, - сказал я. - Дуэль ничего не решает! Пошли за городскую черту. Если готов поставить свою экипировку и оружие на кон, то это и есть мера твоего истинного желания быть с АлиКсаНдрой!
     Заметив несколько повернувшихся голов в сторону, я проследил за их взглядом. В проеме двери ресторана стояла лучница, лучница АлиКсаНдра, слышавшая мои последние слова.
     - Ваня? - ее голос, удивленный моим появлением, прозвучал в тишине зала звонким сопрано и заставил повернутся БРЕСТа.
     Сообразив, что мы действительно знаем друг друга, и девушка вероятнее всего слышала наш разговор, он решился:
     - Согласен!

     * * *
     АлиКсаНдра хотела поговорить со мной. Я не хотел с ней говорить. Друзья мечника, не подозревая, что помогают мне, оттеснили ее от нас. Мы вышли через городские ворота и удалились от собравшейся толпы на двести метров.
     Дуэль действительно ничего не решала. Вне зависимости от результата, каждый игрок оставался при своем. ПВП за городской чертой щекотало нервы. Никто заранее не мог сказать, останется ли его любимый меч или верный щит с ним в случае проигрыша. Амуниция, как и вещи из инвентаря, падали рандомно и доставались победителю. Одетый как новогодняя елка, БРЕСТ рисковал очень многим, и прежде всего репутацией. Я ничем не рисковал, одетое на мне не стоило и двух медных монет.
     Солнце катилось на закат, окрашивая небо в багровые тона. Я поднял взгляд вверх, проследив за полетом птиц. Шелест покидающего ножны меча слился с шумом листвы деревьев на ветру.
     Я двинулся вперед, пора было заканчивать. Уловив начало моего движения, БРЕСТ принял защитную стойку. Я не собирался бомбардировать мечника заклинаниями издалека. Мой план был в навязывании ближнего боя, с применением «воздуха» и «земли» практически в упор. По ситуации я собирался подключить «воду» на жесткое блокирование, а «огонь» к атаке.
     Бой не получился. Я специально накручивал себя, и за время пешей прогулки за ворота города уверовал в то, что стоящий передо мной игрок мой исконный враг. Элементали сделали все сами, по-своему поняв мое состояние.
      Мечник лежал у моих ног безжизненной куклой. БРЕСТ не успел нанести ни одного удара, как изменившаяся гравитация потянула его вбок, а поставленная воздушная горка не дала восстановить равновесие. Упав на ринувшиеся снизу вверх несколько водяных нитей, игрок был рассечен в нескольких местах. Температура внутри замкнутого в железо пространства резко поднялась, сведя на «нет» все попытки организма выжить. В воздухе явственно тянуло запахом горелого мяса. Крови не было, она выкипела почти мгновенно, оставив после себя запекшуюся пенку на краях потемневших доспехов.
     Я потыкал ногой труп и попробовал его облутать.
     Девушка бежала к нам, а я заранее сжал губы, чтобы не ляпнуть что-нибудь в ответ. По ее лицу и устремленным на остатки мечника глазам, можно было догадаться, что она скажет. Несмотря на всю подготовку, я с трудом сдержался, услышав:
     - ТЫ ЧУДОВИЩЕ! Я НЕНАВИЖУ ТЕБЯ!

     Пшик    
     Судебный процесс подошел к концу. Долгие три месяца, я изо дня в день бился с адвокатами корпорации, создавшей виртуальность Криалтин. Сегодня я получил уведомление из банка, что на мой счет пришел денежный транш.
     Шесть нулей и заветная цель достигнута!
      Меня ждал целый год отдыха, прежде чем я решу, чем же мне заниматься дальше.
     Мой иск по возмещению морального ущерба базировался на двух взаимно поддерживающихся столпах.
     Первый был основан на сослагательной формулировке, обнаруженной в пользовательском соглашении. Компания гарантировала, что все находится во взаимосвязи и имеет обратную силу. Так же заявлялось о том, что шанс на выпадение вещей уменьшался, если одержавший победу игрок был более высокого уровня.
     Проведенный мной бой доподлинно выявил баг в игре. Мой персонаж нулевого уровня смог победить упакованного в редкие доспехи игрока на пятьдесят уровней выше. Поднять с трупа игрока я ничего не смог. Это доказывало, что шанс на выпадение вещей не увеличился, если одержавший победу игрок был более низкого уровня. А подобное должно было бы произойти, если бы действовал постулат о «равновесии», заявленный ранее.
     Второй столп носил моральный окрас. В моем френд-листе была всего лишь одна запись. Игрок девушка была моей избранной с самого первого дня игры и до последнего момента. Мой нулевой уровень и проведенный в начальной локации целый месяц были доказательством серьезности моих намерений по отношению к лучнице после совместно проведенной ночи в комнате таверны. Апогеем стала сцена ревности и дуэль на глазах моей избранницы.
     Все это было закручено мной в тугой жгут страстей и разочарования, который так и не смогли разгрызть мои оппоненты. Чувства, ревность, сила, крах надежд - я «съел собаку» на подобных вещах. Разработчики допустили ошибку в игре, а я споткнулся об нее, понеся тяжелейшую моральную травму.

     * * *
     Я выспался, и нервы пришли в порядок. Предстояло решить, чем сегодня заняться. На глаза попалась виртуальная капсула, приютившаяся в дальнем углу комнаты. За прошедшие месяцы я даже не вспоминал о ней, поглощенный работой.
     «А почему бы и нет? - решил я. - Нырну в последний раз, и к морю!»
     Зайдя в игру, я поначалу растерялся. Обрушившийся на меня водопад счастливых эмоций фигурально сбивал с ног. Я уже и забыл, каково это чувствовать чужие эмоции и ощущать их реакцию на свое к ним отношение. Провозившись с элями четверть часа, я постепенно пришел в себя. Эли соскучились по мне, и было очень трудно оттолкнуть их.
      Надо было взять себя в руки.
     Покинув комнату, я спустился в общий зал, несколько игроков сидели за накрытыми столами. В прошлый раз я так и не смог закончить свой ужин в ресторане. Сегодня у меня появился шанс это исправить и я направился к выходу. Во дворе таверны я чуть не столкнулся с мальчишкой НПС, лицо которого показалось смутно знакомым. Не придав этому значения, я вышел на улицу.
      Вид паутины из магической энергии над крышами городских домов приковал мое внимание, отодвинув прочие мысли на задний план. Красота средневекового мира, тесно переплетенного с магией, завораживала. Почти все окна на фасадах домов имели тонкую пленку защитных заклинаний, она искрилась в лучах солнца всеми цветами радуги. По высоким кованым оградам и стенам змеились укрепляющие заклинания. В воздухе каждого двора чувствовалась работа климат-системы «воды», поддерживающей комфортные условия для хозяина недвижимости. Даже вдоль сточной канавы угадывались серые тени стихии «земли», следящих за чистотой водостоков.
     Мой единственный день в городе Ризвик совсем не оставил воспоминаний о городской магии, и сегодня я смотрел на окружающее меня великолепие новыми, широко раскрытыми глазами. Все дела были завершены, и ничто не отвлекало меня от неспешной прогулки.
     - Эй, монах, давай пати! - пробегающая мима девушка притормозила. - Я АлиКсаНдра, а ты?
     - Ваня, - едва промешкав, выдал я, по привычке спустил взгляд пониже ворота рубашки у девушки, но наткнулся на кожаный доспех.
     - Если бы заранее знала, когда ты зайдешь в игру, одела бы что-нибудь полегче, - правильно истолковав мой метнувшийся вниз взгляд, улыбнулась старая знакомая.
     - Странно, что вообще встретились, - я стал отходить от шока встречи.
     - И не встретились бы, - ответила АлиКсаНдра. - Но ты не один такой умный, другие игроки тоже могут подкупить НПС на конюшне.
     Я наконец-то вспомнил, кого напомнил мне парень, встреченный во дворе таверны. Это был конюх, который продал информацию обо мне на сторону. Спустя три месяца я почти забыл его лицо, но после слов девушки вспомнил.
      - Пойдем, посидим? - спросил я. - Я в ресторан шел, составишь компанию?
     - Конечно, - взяв меня под руку, АлиКсаНдра слегка прижалась к моему плечу.
     - А ты совсем не изменился, - закончив с салатом, девушка отказалась от второго блюда. - Все такой же толстый нуб.
     - А тебя не узнать, подросла, сменила доспех, - прожевав, ответил я и спросил. - Ты не в курсе случайно, мне сегодня дадут доесть или стоит ждать визита очередной гоп компании?
     - Это был тактично заданный вопрос? - уточнила девушка, я кивнул головой. Чуть помедлив, она ответила. - Боря покинул игру. Мы больше не встречаемся. Так что никто не придет.
     - Что так? - мне было не особо интересно, вопрос просто соскочил с языка.
     - Я неосторожно рассказала, что на момент ПВП у твоего персонажа был нулевой уровень, - потупив для приличия взор, она стрельнула в меня из-под ресниц своими выразительными глазами. - Никто сначала не поверил, пока я не открыла на время доступ к своему френд-листу нескольким уважаемым игрокам.
     - Такие вещи закаляют, - нейтрально ответил я, подумав о будущем бывшего партнера девушки. - амбиций станет поменьше, опыта побольше.
     - А ты что намерен делать дальше? - она сменила тему разговора.
     - Не знаю пока, не решил, - пожал плечами.
     - Надеюсь, ты не собираешься бросать игру? - напрямую спросила она, изменившаяся интонация в голосе заставила обратить на заданный вопрос внимание.
     - Тебе-то какое дело? – против воли, над столом прозвучали резкие ноты.
     - Знаешь, когда ты в нашу первую встречу сказал, что в реальной жизни у тебя нет проблем с фигурой, я тебе не поверила, - переход на личности в разговоре вышел неожиданным, не замечая моего удивления, АлиКсаНдра продолжила говорить. - Но когда ты выступал в зале суда, я смогла хорошенько рассмотреть тебя со всех сторон.
     Удар был ниже пояса, но я был профессиональным бретером словесных поединков.
     - Добавишь к сказанному что-нибудь еще, или оставишь висеть недосказанности в воздухе?
     - В игре тебя не было три месяца. За это время в зале суда ты выступал шесть раз. На первое заседание я не попала, зато на остальных пяти была.
      - Ты юрист? - я стал осторожно прощупывать почву, надо было понять, кто сидит сейчас передо мной.
     - Нет, но когда моя лучшая подруга сказала, что на игру, в которую я играю, подал в суд игрок, мне стало интересно, - АлиКсаНдра сейчас была похожа на кошку, которая поймала птичку и играла с ней, то выпуская, то убирая когти.
     - Мало ли совпадений в жизни, - я пожал плечами.
     - Видеоматериалы, приложенные к делу, говорят обратное, - жирная черта была подведена под разговором.
     - Саша, - я перешел на доверительный тон и продолжил. - Могу ли я надеяться, что ты не случайно рассказала своим знакомым, о том, что игрок ВАНТУЗ имеет нулевой уровень?
     - Для тебя это важно? - вопросом на вопрос ответила девушка.
     - Да, для меня это важно, - подтвердил я и продолжил. - Ты немного знаешь меня и имеешь представление о том, как я выгляжу в реале. Я не знаю, кто ты в реальной жизни, но пообщавшись с тобой, успел сложить свое мнение о тебе самой. Ты умна, находчива, в меру расчетлива и остроумна. По сравнению с людьми, которые случайно встретятся на улице, наши шансы на удачные отношения в реале намного выше.
     Пустой бокал в ее руке рисковал быть разбитым, пойманный в последний момент, он утвердился на поверхности стола. Слишком спокойное выражение лица красноречивее слов говорило о буре эмоций, охвативших девушку.
     - Давай не будем торопиться, - ее голос почти не дрогнул.
     - Я сказал, ты услышала, - я положил свою ладонь на ее пальцы.
     Не дождавшись ответной реакции, я убрал руку и вернулся к еде. Девушка слегка повернулась к окну, рассматривая игроков.
     - Так почему мне не стоит бросать игру? - закончив со вторым блюдом, я потянулся за бутылкой с вином.
     - Ты перешагнул порог, - дождавшись, пока я наполню ее бокал, она пояснила. - Поимев на своем кредо-счете цифру с шестью нулями, ты попал в список «зарвавшихся». Стоит тебе бросить игру, как ты получишь встречный иск. И они не успокоятся, пока не выжмут тебя досуха.
     Прилетевшая новость не способствовала распитию спиртных напитков. Я поставил бокал на стол, пытаясь собрать в кучу разбегающиеся мысли.
     - Не все так плохо, - оценив мое состояние, АлиКсаНдра ободряюще улыбнулась. - Через год тотальный контроль снимут. А через три года даже забудут о том, что ты вообще существуешь.
     - Ну что же, - вновь подняв бокал, я чокнулся с девушкой и сказал. - Значит, у нас есть время, чтобы узнать друг друга получше.
      Новая жизнь?
     «-Стечение обстоятельств? Подкупленный друг?» - я перебирал сотни возможных вариантов.
      В моем положении перестраховка была не лишней. Нарезая круги по своей квартире, я метался как загнанный лев. Заработав вожделенный миллион, я обрел кучу возможных проблем, вместо неги в нирване.
     «Стоит ли относиться к словам девушки серьезно? Кто она в реальной жизни?» - слишком много было неизвестных переменных в сложившейся ситуации, учесть которые на текущий момент не представлялось возможным.
     Результат трехчасового штурма мозга был неутешителен. Целый год, обещанный самому себе, мне придется провести в игре Криалтин. За это время предстоит разобраться в том, где правда, а где ложь. И первая цель уже была определена.
     Игрок по имени АлиКсаНдра, кто она и в чем ее интерес? В какой-то мере я использовал ее в своих делах, и надо было разобраться, что она хочет за это и насколько может повлиять на ситуацию в будущем. Девушка определенно обладала информацией, и скидывать ее со счетов было бы не разумным.
     «Друзей держи близко, врагов еще ближе!» - затрудняясь определить к какой категории относится АлиКсаНдра, я решил не выпускать ее из поля своего зрения.

     * * *
     Договориться о встрече с девушкой удалось только на третий день. Оперативность, с которой АлиКсаНдра подловила меня в момент входа игру после долгого перерыва, заставляла задуматься о ее истинных возможностях. То, что сейчас я был вынужден торчать в этом городе в ожидании встречи, не улучшало мой авторитет в ее глазах, а скорее наоборот, подрывало. Исходя из складывающейся ситуации, я пересмотрел концепцию нашего будущего разговора.
     - Привет, - девушка слегка опоздала.
     - Привет, - я заканчивал свой обед, на столе стояла опустевшая посуда со следами еды и ополовиненный кувшин, кивнув на него, я спросил. - Будешь?
     - Нет, спасибо, - на лицо девушки набежала тень, разговор для нее начинался явно не так, как она планировала.
     - Я сегодня покидаю эту локацию, - сказал я. - И так на два дня задержался, не хотел уходить не попрощавшись.
     - Обиделся, да? - лучница по-своему восприняла мое поведение.
     - Уходить в любом случае собирался, а за потраченное впустую время, - я втянул воздух в легкие, и немного подержав его там, медленно выдохнул. - Легкое раздражение, перешедшее в обиду, действительно есть.
     Мы помолчали. Официантка, видя, что я ничего не заказываю для дамы, молча убрала пустые тарелки. На столе остался кувшин и недопитая кружка.
     - Куда пойдешь? - АлиКсаНдра воздержалась от выяснения отношений, продолжив разговор.
     - В Годжиб думаю дойти, - сказал я
     - Там же локация для сотого уровня, - удивилась она. - Тебя там раздавят и не заметят.
     - Здесь меня тоже должны были раздавить, - шевельнул я плечами. - пока еще жив.
     - Давно хотела спросить, как тебе удалось победить Борю? - вопрос был задан походя, но я его ждал и был готов.
     - Бижутерия и набор эликсиров, - соврал я, не моргнув глазом.
     - Не боишься, что выбьют? - удивилась АлиКсаНдра. - Такие цацки стоят кучу кредитов, даже боюсь подумать, сколько ты за них заплатил.
     - Ты мой уровень знаешь? - уточнил я. - Теперь посчитай, каков шанс выпадения предмета, если между игроками разница в сто уровней?
     - Шанс меньше одной сотой, - навскидку сказала девушка и тут до нее дошло. - А шанс поднять лут с противника для тебя становиться максимальным!
     - Вижу, что ты поняла, - улыбнулся я. - Как результат от моего судебного иска, в игру уже внесли обновление, так что с моим низким уровнем я буду вышибать из хайлевел весь их инвентарь, оставляя игроков в одном исподнем.
     - Похоже, что ты и не собирался бросать игру! - прищурилась девушка.
     - Знакомые есть не только у тебя, - чуть-чуть блефа в наших отношениях могло пригодиться. - Точной информацией я не обладаю, но перестраховаться будет не лишним.
     Девушка посмотрела на меня новыми глазами. Изменившийся взгляд нравился мне намного больше, чем то, что было до этого. Разработанная концепция моего поведения во время разговора оправдалась на все сто. Я просто физически ощутил вспыхнувший интерес к моей персоне, было похоже, что на меня уже делают ставку. Решив, что пауза затянулась, перешел к заключительной части встречи.
     - Ладно, Саша, мне пора, если сейчас покину город, до темноты успею куда-нибудь добраться.
     - Может, до пятнадцатого уровня подрастешь? Могу попаровозить, - предложила она. - Ездового маунта купишь, передвигаться станет легче.
     - Попробую сначала так, - отказался я. - Если игроки складываться в штабеля не будут, тогда и подумаю. Мне главное, чтобы ДПС был на высоте, а остальное не важно.
     - Значит, в ПК пойдешь? - что-то дрогнуло в ее глазах.
     - Нет, в «гильдию за головами» подам заявку, вступительный экзамен надеюсь, что пройду, - я допил то, что оставалось в кружке.
      - Теперь понятно, почему Годжиб, - кивнула девушка головой. - и гильдийский дом под боком, и игроки сотого уровня. Шанс на дроп по максимуму будет.
     - Как-то так, - кивнув головой, согласился я.
     Здания гильдии «охотников за головами» были и в других городах, но они находились в еще более высокоуровневых локациях, чем выбранный мной город.
     - Совсем меня забудешь, - как то грустно улыбнулась девушка.
     - Куплю абонемент на телепорт между двумя городами на десять прыжков, в принципе не дорого, если удастся использовать все, - полу-утвердительно, полу-вопросительно сказал я.
     - Если соберешься прыгнуть в гости, то напиши накануне в почту, - приложив руку к сердцу, шутливо поклялась АлиКсаНдра. - обещаю проверять ящик и отвечу, если буду в городе.
     - Договорились, - поднявшись со скамьи, я обогнул стол и встал у нее за спиной.
     Девушка продолжала сидеть на своем месте, слегка повернув голову, чтобы видеть меня. Положив свои руки на ее плечи, я склонился, понизив голос до шепота.
     - Надеюсь, что наша следующая встреча пройдет менее напряженно, - сказал я. - Ты совсем не похожа на себя прежнюю, какой смысл встречаться, если наши встречи не будут приносить положительных эмоций?
      - Давай попробуем еще раз, - после небольшой заминки услышал я ответ.
     - Давай, - выпрямляясь, я убрал руки и добавил. - До следующей встречи.
     Развернуться и уйти было не сложно. Сложнее было сделать вид, что не заметил намека о том, что вторая попытка провести вечер вместе должна быть уже сегодня, точнее прямо сейчас.
     «Так не пойдет, - я мысленно покачал головой. - Ты мне интересна, но бегать за тобой не буду».
     Время было послеобеденное, и я направился к городским воротам. До наступления темноты надо было пройти немалое расстояние. Тем более что мой путь лежал немного в сторону от Годжиба. Надо было сделать крюк и посетить еще одно место.
     С телепортацией в игре дело обстояло следующим образом. Игрок мог воспользоваться услугами городского телепорта и, заплатив деньги, переместиться в выбранный населенный пункт. Сложности возникали, если игрок никогда раньше не был в выбранном городе.
      Заклинание телепортации просто отказывалось переносить игрока, при этом деньги, уплаченные магу, НПС не возвращались. Если телепортацией занимался живой игрок, то проблем не наблюдалось - В еще не открытую на карте локацию переход совершался, невзирая на механику игры.
     Город, вокруг которого раскинулась локация для героев +20, назывался Рунж. Моя специализация как мага была до сих пор не определена, и в связи с произошедшими переменами в моей жизни я собирался исправить этот пробел.
     Мой персонаж направлялся в гильдию Порталов. Любой игрок, став ее действующим членом, получал бонус от гильдии. На его карте снималась блокировка со всех городов и населенных пунктов. Игрок мог открыть портал в любую точку виртуального мира, лишь бы маны на совершение перехода хватило.
     Решение стать портальным магом было обдуманным и взвешенным. Этот шаг прекрасно вписывался в мой план будущего охотника, охотника за головами.
     Вся территория вирт-мира была поделена на королевства, которые в свою очередь делились на графства. В каждом графстве было несколько баронств, включавших порой в себя до десяти городов. Самостоятельно разблокировать все локации было очень долгим делом, поэтому в каждую группу «охотников за головами», как правило, брали игрока-порталиста, закрывая глаза на его уровень и боевые способности. Прежде чем отправиться в самостоятельное плавание, я решил поиграть в команде и получить хоть какой-нибудь опыт в новом для себя деле.
     Элементали не забыли моих привычек, и я развил приличную скорость. «Воздух» подкладывал под меня ровную дорогу, шагая на высоте в локоть от придорожных камней, я не опасался сбить себе ноги. «Земля» тянул тело вперед, изменив вектор гравитации. «Огонь» с «водой» работали климат-контролем.  
     Проходя через поле, я потревожил сидевшую на цветке осу. Насекомое взвилось в воздух и кинулось в атаку. «Огонь», уловив мое недовольство, превратил желто-черного агрессора в яркий всполох огня. Прогорев, он осыпался пеплом вниз, добавив удобрений растущим на поле цветам.
     «Внимание!
     Вы убили Оса Ур. 5
     Получен опыт: 15»
     «Поздравляем!
     Достигнут новый уровень!
     Игрок ВАНТУЗ Уровень 1
     Опыта до следующего уровня : 15/100»
     Я чуть не взвыл от полученного сообщения. Все мои труды пошли насмарку. Я столько времени угробил на сохранения своего нулевого уровня, и было очень обидно так глупо его потерять.
     Приказав элементалям ни в коем случае никого не убивать, я двинулся дальше. Уже через четверть часа я бежал со всех ног. Эли, исполняя мое желание и не трогали насекомых. Те в свою очередь, почувствовав свою безнаказанность, атаковали меня без остановки.
     Не сразу, но до меня дошло, что можно воспользоваться «воздухом» и сыграть в старую игру с уклонением. Эль уловил мою мысль и принялся за дело. Стало легче, но количество собранных мной Ос было слишком велико.
     Тогда я обратился к «огню» с тем, чтобы он уменьшил температуру вокруг меня. Это помогло намного больше. Почувствовав дыхание «зимы», насекомые ринулись от меня как от смерти.
     «Что и требовалось доказать!» - похвалил я себя.
     Продолжив свое путешествие, я размышлял о ставшей передо мной проблеме. Первой мыслью было приобретение питомца и активация передачи всего получаемого опыта ему. Перебрав в уме оставшиеся варианты, пришел к выводу, что первая мысль была самой оптимальной.
     «Первый уровень конечно не нулевой, но все еще достаточно низкий», - не смотря на найденное решение, я продолжал переживать за «размоченный счет».
     Город был почти как две капли воды похож на мою начальную локацию. Единственное, что выделяло его среди всех прочих низкоуровневых городов, это высоченная башня посредине городской площади.
     Именно в ней оказалась расположена необходимая мне гильдия. Осмотрев башню со всех сторон, я отложил ее посещение. Прежде всего, стоило выяснить, что меня ждет внутри, а так же подобрать себе питомца. На оба вопроса я мог найти ответы в реальном мире, посетив соответствующие интернет-сайты фанатов игры.
     Кот
     Приведя себя в порядок, я перекусил на кухне. За окном был уже поздний вечер, и огни города давали достаточно света, чтобы я мог спокойно передвигаться по квартире, не включая освещение. Перед витражным окном стоял огромный кожаный диван. В моей квартире не было штор, так что, усевшись с бокалом Шаридо, я мог наблюдать за ночной жизнью людей, находясь в уютных объятьях многочисленных подушек.
     Поиски информации я отложил, сегодня хотелось просто посидеть и постараться ни о чем не думать. Подобное состояние нирваны накатывало редко, и я ценил такие моменты своей жизни. Не надо было никуда бежать. Не надо было ничего делать. Все приходило в гармонию и достигало равновесия. Шаридо неспешно убывал из широкого стакана, мысли текли все медленнее и медленнее. Ночь вступила в свои права.
     Вдруг яркая мысль, о том, как добиться встречи с АлиКсаНдрой в реале, пришла в мою голову. Мысль крепко осела в памяти, обещая быть на месте утром. Только после этого я почувствовал, как окончательно расслабляюсь. Осознав причину, не дававшую мне покоя, я одновременно нашел и ее решение.
     Большой глоток опустошил стакан. Нега, набрав обороты, обволокла мое сознание и утащила в нирвану. Я заснул.

     * * *
     Интернет, как и сто лет назад, был огромной помойкой человеческого разума. Отсеять мусор и найти крупицы достойной внимания информации было очень сложно. Я не был профессионалом «серфинга» и потратил три часа на ее сбор. Достоверность данных едва дотягивала до 50%, но мои силы были на исходе.
     Сделав перерыв, я перекусил перед входом в игру. По озарившей меня ночью идее, мне придется находиться в игре как минимум семь дней. Именно столько времени нужно было провести онлайн без выхода в реал.
     Зайдя в игру, я очутился в комнате таверны. Ресторанов в этом городе не было, так что выходить на улицу не было смысла. Усевшись в общем зале, я сделал заказ официантке.
      Из очень большого списка всевозможных питомцев я выбрал обыкновенного кота. Выполнять задание на получение какого-нибудь особенного няшку мне, честно говоря, было просто лень. Плюсы от котов начинались только после сотого уровня питомца, но их почти никто не качал и информации было мало. Единственным достоинством у моего выбора была способность подбора лута, выпадающего с поверженного врага. Впрочем, этой способностью могли похвастаться практически все питомцы, за очень редким исключением. Сам процесс передачи опыта был константой, по другому питомцы и не развивались.
     Выпив пинту пива, я принялся за поиски обычного дворового кота, желательно облезлой наружности. Искомый объект сидел на заднем дворе таверны, вылизывая свои «причинные» места.
     «То, что надо!» - обрадовался я.
     Швырнув в помойного кота рыбьим хвостом, я убедился в ловкости будущего питомца. Подскочив, кот сделал воздушный кульбит. Купленная у трактирщика рыба оказалась припечатана кошачьей лапой к деревянному крыльцу. Зеленые глаза уставились на меня, позволив рассмотреть подранное левое ухо.
     - Жри давай! - сказал я.
     Ничего, кроме поглощения опыта мне было от него не надо, так что разводить политесы не видел смысла. Кот продолжал тянуть мои нервы, решая для себя что-то в уме.
     - На счет три я ухожу! - сказал я вслух. - Раз! Два!..
     Кот как будто этого и ждал. Склонившись над угощением, он принялся торопливо есть. Рыбий скелет освободился от мяса, и система одарила меня сообщением.
     «Внимание!
     Помойный кот желает стать вашим питомцем.
     Желаете приручить его?
     Да/Нет»
     Придирчиво оглядев своего будущего спутника, я ответил положительно. Трехцветный окрас шерсти как нельзя лучше подходил к моему потрепанному балахону. Менять свой «нубский прикид» на что - либо еще я не собирался, и мой спутник должен был мне соответствовать.
     Отправившись к банку, я смахнул сообщение. Дело было сделано.
     «Внимание!
     Вы приручили Помойного Кота.
     Если вы не покормите его в течение следующих 24 часов, он покинет вас!»
     Чуть не забыв о главном, я вошел в меню управления на вкладку питомца и выставил 100% передачи опыта.
     Вынув из арендованной ячейки кольцо «колодец маны», я с грустью глянул на внутренности пустого ящика. Вводить деньги в игру не хотелось, но этого требовал следующий шаг. Переведя кредиты из реала, я получил еще двести золота на руки. Класть в ячейку ничего не стал. Деньги были нужны уже сегодня.
     Теперь мой путь лежал в гильдию Порталов. Найденная информация подсказала легкий путь в достижении поставленной задачи. Я надеялся, что она правдива, и деньги, которые собирался потратить, не пропадут.
     Чаще всего в порталисты шли игроки, заключившие долгосрочные договоры с крупными кланами. Кланы из «топ - сто» могли позволить себе иметь личного порталиста, выплачивая ему заработную плату реальными кредитами, а не виртуальным золотом.
     Ждать, пока игрок выполнит очень длинную линейку квестов для достижения членства в гильдии «Порталов» было лень большинству клан-лидеров. Со временем игроки протоптали дорожку среди НПС, выкладывая ее золотыми монетами. Вопрос о членстве в гильдии решался в течение одного дня, и начинать этот путь надо было утром.
     - Здравствуйте! - я едва не опоздал, обвинив мысленно питомца - кота во всех грехах.
     Маг, не дойдя до ворот башни нескольких метров, обернулся. Чтобы попасть к нему в кабинет, игрок решивший идти традиционным путем, должен был потратить две недели на выполнение различных заданий. Заговорив с НПС на улице, я начал свой бег «задом наперед».
     - Добрый день молодой человек, - сдержанно поздоровался со мной заместитель главы местного отделения в гильдии Порталов.
     - Уважаемый Физти, я уже два дня ищу профессора Мирта, - успокоив дыхание, я продолжил. - Мне сказали, что вы можете мне помочь его найти. За вашу помощь я готов для вас что-нибудь сделать.
     - Хм, - слегка задумался НПС. - В лавке старьевщика появилась новая книга из царства Мумий. Принеси мне ее, и я помогу тебе. Она стоит каких-то пятьдесят золотых монет, думаю, ты справишься.
     - Боюсь, что с моей репутацией цена будет втрое выше, может быть, вы сами купите ее? - я протянул Физти заранее отложенные в мешочек монеты.
     - Профессор Мирт говорил мне, что познакомился с одной добропорядочной хозяйкой, - двусмысленно улыбнулся НПС. - Она живет на Цветочной улице в доме с красной черепицей. Думаю, ты найдешь его там.
     Через невысокую ограду, я смог разглядеть толстого НПС, развалившегося в шезлонге.
     - Доброго дня, уважаемый профессор, - чуть повысив голос, крикнул я.
     - Кто там? - подслеповато щурясь, ответил Мирт.
     - Я помощник вашего ассистента, доктора Цыбиса, - привстал на цыпочки, чтобы меня было лучше видно из-за ограды.
     - И что тебе надо? - теряя интерес, НПС откинулся назад на спинку шезлонга.
     - Я ищу его уже два дня, и не могу найти, - сказал я условную фразу. - Не могли бы вы мне сказать, где он? Я готов выполнить вашу просьбу, если вы мне поможете!
     - Подойди ближе, - вяло махнул профессор.
     Воспользовавшись помощью элементаля, я перелетел через ограду.
     - Все, что мне нужно от жизни, я могу получить в этом доме, но пребывание здесь обходится не дешево, - сказал Мирт понизив голос. - договорись с хозяйкой за сорок монет, и я тебе помогу.
     - Она меня совсем не знает, и вряд ли возьмет с меня так мало, - очередной мешочек покинул мой инвентарь. - Вам как постоянному клиенту это будет сделать не в пример легче.
     - Цыбис очень любит рыбалку, - вставая с шезлонга, НПС поправил сбившийся балахон. - Каждый раз он сбегает с рабочего места, стоит мне отлучиться ненадолго. Поищи его под старым мостом, говорят, что там ловятся отличная рыба.
     Пробегав до вечера, я выполнил просьбы каждого квестового НПС. Теперь мой путь лежал в башню гильдии.
      В голову невольно приходили мысли об игроке, который смог найти такой странный путь прохождения задания. Основным условием успешного выполнения был обратный порядок в посещении НПС, со странным условием: надо было говорить каждому магу, что ищу его подчиненного. Игроки пробовали и другие варианты, но не добивались успеха.
     Потратив в общей сумме сто восемьдесят золота, я готовился расстаться с последней двадцаткой. Именно столько стоило изучение заклинания, не имеющего ограничения на дальность в перемещении.
     - Добрый вечер, - войдя в башню, я подошел к одинокому НПС.
     - Что привело тебя под своды нашей обители? - после взаимных расшаркиваний, перешел к делу маг по имени Юрит.
     - Я бы хотел стать членом вашей гильдии, - выразил я свое намеренье.
     - Что ж, - присмотревшись ко мне, Юрит продолжил. - Я вижу, что ты уже выполнил просьбы каждого члена совета. К сожалению, никого из них сейчас нет в башне, так что принять тебя в наши ряды могу только я.
     - Уважаемый Юрит, - слегка поклонился. - Вы ни в чем не уступаете членам уважаемого совета. Я с радостью приму посвящение из ваших рук.
     Благосклонно восприняв мою лесть, маг открыл книгу, лежавшую на подставке в нише стены.
     - Выбери первое заклинание, которое хотел бы изучить, - поведя рукой в сторону текста, НПС чуть отошел в сторону.
     Я сделал шаг к книге и для приличия немного постоял с ней рядом. Выбор был уже сделан, и я лишь убедился, что необходимое заклинание есть в предложенном списке.
     - Выбираю «нуль-портал», - сказал я.
     - Это заклинание довольно дорогое, - прокомментировал мой выбор Юрит.
     - Думаю, что не дороже двадцати золотых монет, - протягивая последний из заготовленных мешочков, сказал я.
     Инициализация началась, как только деньги сменили своего владельца. Создав за моей спиной портал, НПС толкнул меня в него. Почувствовав, как растягивается мое тело в пространстве, я забеспокоился об элементалях. Потерять их не входило в мои планы. Оказавшись в «великом ничто», я постарался удержать с ними ментальную связь. Растерявшиеся было эли почувствовали меня и потянулись навстречу. Объединив разумы, мы вместе продолжили стремительный полет в неизвестность.
     Подумав о том, что окружающее нас напоминает вакуум в космосе, я на рефлексе передернул плечами от мнимого холода. «Огонь», привыкнув в последнее время заботиться о моем комфорте, на автомате попытался согреть меня. Никаких изменений я не ощутил, но бросив взгляд на свой магический источник, я сильно удивился. Сектор, отданный «огню», пропускал через себя колоссальное количество маны. Мерцание мано-потока увеличивалась на глазах в разы, пока не замерла - частота была не различима для глаз. Прислушавшись к «огню», я ощутил его состояние, которое больше всего это напоминало экстаз. Он тратил ману, не испытывая в ней недостатка.
     Мои мысли заметались в попытке просчитать ситуацию. Единственный вывод, к которому я сразу пришел, был услышан остальными элементалями.
     «Воздух» сначала попробовал разряжать передо мной воздух, но разряжать оказалось нечего. Не растерявшись, он стал пытаться уплотнить неуплотняемое. Мано-поток загудел, перекачивая в воздушного эля поток мано-энергии.
     «Вода» учла метания «воздуха» и сразу стала пытаться собрать воду из окружающего нас пространства. «Земля» соображал дольше всех. Но ему надо было отдать должное, так как он был единственным, кто смог хоть как-то повлиять на мое миро-восприятие. Гравитационный вектор, появившийся вдоль оси нашего полета, увеличил скорость движения почти вдвое, а может быть и втрое.
     Я ликовал! Я физически чувствовался, как растут мои элементали. Их мысле-чувства становились более четкими, приобретая индивидуальность.
     Возникло ощущение, что мы приближаемся к конечной точке. Как только это чувство переросло в уверенность, «земля» резко сменил вектор гравитации. Удивленно прислушавшись к нему, я засмеялся.
     Элементаль просто боялся! Боялся покинуть это место, покинуть до того, как сравняется в обретенной мощи со своими братьями. Наш полет немного замедлился, но кардинально изменить было ничего уже нельзя.
     Вывалившись с обратной стороны портала, я оказался в шаге от того места, с которого начал свой полет. Маг Юрит с удивлением смотрел на меня.
     - Что-то не так? - забеспокоился я.
     - Ты отсутствовал дольше, чем это обычно бывает во время инициализации, - порадовал НПС. - Но в остальном все прошло удачно. Прими мои поздравления!
     Не доверяя его словам, я открыл системное меню.
     «Имя: ВАНТУЗ
     Раса: Оштон
     Уровень: 1
     Здоровье: 7
     Мана: 134
     Выносливость: 6
     Профессия: МАГ
     Специализация: портальная магия
     Внимательность +10
     Слияние:
     Элементаль огня Ур.9
     Элементаль воды Ур.8
     Элементаль земли Ур.7
     Элементаль воздуха Ур.8»
     Специализация порадовала, как и подросшие элементали. В разделе изученных заклинаний появилась новая запись.
     «Заклинание: Нуль-портал. Открывает портал в любую точку мира.
     Требования: количество маны зависит от расстояния».
     Отсутствие каких-либо требований к уровню игрока у этого заклинания было не случайным. Все дело было в количестве маны, которую пожирала телепортация. Иметь личный мано-запас, достаточный для совершения перемещения между королевствами, мог лишь игрок с очень высоким уровнем.
     Для более близких перемещений было достаточно изучить заклинания подешевле. Они предъявляли заниженные требования к объему маны, при этом имели лимит на использование по уровню игрока.
      Задача по увеличению моего объема маны ложилась целиком на плечи элементалей. Если мне удастся прокачать их до сотого уровня, то мой мано-запас благодаря элям и кольцу станет более двадцати тысяч единиц маны, что было достаточно для совершения путешествия в соседнее королевство. На фан-сайтах говорили, что игровое достижение за посещение всех столиц вирт-пространства Криалтин еще никто не получил. Быть хоть в чем-то первым всегда приятно, и я сделал себе заметку на будущее.
     Охотники
     До города Годжиб я добрался, использовав новообретенное заклинание. Открыв карту в городе Рунж, я увидел своеобразную окружность, покрывающую некоторую территорию вокруг моего местонахождения. Круг был неровным, и отчего менялась дальность перемещения, сразу было не очень понятно. Оставив изучение этого вопроса на потом, я телепортировался.
     Город впечатлял. Это был «котел», в котором варились десятки сотен игроков. Сотый уровень был своеобразным рубежом, на преодолении которого многие спотыкались. Скорость набора опыта для роста в уровнях падала на порядок, и игроки метались, решая, играть ли им дальше.
     Причина нелинейности была проста. Корпорация, создавшая вирт-мир Криалтин, специально занижала количество опыта, требуемого для роста персонажа, чтобы игроки не бросали игру в первый же день, столкнувшись со сложностями.
     Герой, достигнувший сотого уровня, уже имел за плечами достаточное количество часов, проведенных в игре, чтобы решить для себя главный вопрос - «стоит играть дальше, или поискать другую виртуальность?»
     Игроки, оставшиеся в игре, как правило, входили в состав крупных кланов, и имели финансовый интерес в игре. Про тех, кто достиг двухсотого уровня, ходили только слухи. Их было еще очень мало, так как игра, по меркам индустрии, была очень молодой.
     Официально заявленную планку в +300 еще не преодолел никто.

     * * *
     «Привет, ухожу в рейд с друзьями. Вернемся через три дня. Саша».
     Такое короткое, и такое волнительное сообщение. Получив послание от лучницы, я окончательно успокоился.
     «Все правильно! Я сделал все правильно!» - торжествовал мой мозг, насмешливо взирая на паникера по имени «а если?». Крамольные мысли я гнал от себя все это время, стараясь не думать о нашей последней встрече с девушкой по имени АлиКсаНдра и возможных последствиях от расставания, если я ошибся.
     Теперь можно было полностью переключиться на игру.
     Небольшая таверна, которая считалась неофициальной резиденцией «охотников за головами», называлась «Колесо». Располагалась она рядом с гильдийским домом, и редко пустовала. Игроки, выбравшие стезю борцов «за правду» часто сидели здесь, ожидая сигнала от информаторов. Как только появлялся новый заказ, игроки обсуждали предъявленные условия и просчитывали вероятность успеха в выполнении задания.
     - Тебе, ЗастуП, лучше заткнуться! - услышал я, едва вошел в помещение. - У твоего «огневика» еще целка цела, а ты на нее планы строишь!
     Фраза вызвала взрыв хохота и одобрительные удары опустевшими кружками по столам таверны.
      - Целка цела! - особо визгливый голосок пробился через общий шум зала.
     Огненный шар, незамедлительно полетел к источнику визга в дальний угол.
     - Белка, ФУ! - послышался новый голос. - Не трать ману, он того не стоит!
     Пробравшись к барной стойке, я уселся на высокий табурет. Какофония криков из острот сводила на нет мои попытки объясниться с барменом. Язык жестов оказался моим спасением, и через пару минут я стал счастливым обладателем глиняной кружки с пенным напитком. Сделав глоток, я показал бармену большой палец. Я хотел вина, но от полученного пива решил не отказываться.
     Тем временем из криков и шума удалось составить примерную картину происходящего. Среди охотников существовала своеобразная очередь. Появлявшийся заказ доставался тем, чья очередь подходила к этому моменту среди присутствующих в зале. Рейтинг команды играл очень важную роль, и сложные задания взять игрокам с низким рейтингом было невозможно. Группа игроков могла уступить свое место в очереди, если доставшийся заказ был «не по зубам», не смотря на рейтинг. В момент моего появления в таверне игроки «помогали» команде, дождавшейся своей очереди, «поверить» в свои силы и отказаться от задания.
     Главной проблемой было отсутствие порталиста в составе их команды. Я даже не поверил сначала своей удаче, и еще немного подождал, решив, что неправильно понял ситуацию. Ситуация оказалась именно такая, и я поспешил вмешаться. Крупный воин, похожий на варвара, уже посмурнел лицом под градом шуток, и собирался с духом, чтобы уступить заказ.
     Решив, что момент наиболее подходящий, я открыл перед собой микро- портал и, шагнув в него, оказался у стола шестерых игроков.
     - Привет, - сказал я.
     - О! Маг! Портальщик! - первой среагировала девушка-маг.
     - Ты портальщик? - одновременно с девушкой уточнил подвижный рога. - В команду пойдешь?
     - Ага, - подтвердил я, усаживаясь за их стол рядом с варваром. - Маг я, портальщик. Пойду.
     Шум в зале чуть-чуть стих, внимание собравшихся обратилось к моей фигуре. Оценивающие взгляды игроков, сидевших со мной за одним столом, и насмешливые лица за соседними столами.
     - Мяу! - сказал мой кот, и взгляды присутствующих тут же опустились к выстеленному соломой полу.
     В этот момент я пожалел, что мой внешний вид такой непрезентабельный, а сидевший у моей ноги кот, такой облезлый.
     - В гильдию вступить хочешь? - уточнил варвар-воин, решив что-то для себя.
     - Хочу, - согласился я. - ищу команду, что даст мне рекомендацию, ну, со временем.
     - Какой радиус прыжка? - уточнил сидевший тихо до этого момента танк.
     - Нуль - портал, - сказал я, и добавил для понимающих. - без бижи одна седьмая, с цацками хоть в султанат!
     Меня услышали и поняли. Несколько игроков вслух поздравили СентурА с удачным приобретением. Взглянув в глаза варвара, я наткнулся на его скептический прищур.
     Склонившись ко мне, он сказал. - Отрывай портал, если сможешь переместить нас хотя бы на соседнюю улицу, получить пять золотых монет.
     - Я беру заказ «на Соловье», всем счастливо! - увидев открывшийся портал, он дал команду своим бойцам на выдвижение.
     Отряд состоял из шести человек. Я прошел в портал вслед за последним игроком.
     - Ты куда нас закинул? - взревел варвар и потянул меч из ножен.
     Место, которое я выбрал для перемещения, мне понравилось, когда я подходил здесь по дороге к городу Ризвик. Высокий холм резко обрывался, открывая красивый вид на широкую гладь реки и виднеющуюся невдалеке защитную стену.
     - Городской телепорт недалеко, - указав в сторону города рукой, я добавил. - Это если мы не договоримся, дойдете пешком, не рассыплетесь.
     Почти покинувший ножны меч  замер и нехотя вернулся назад. Варвар оглядел окрестности и сплюнул себе под ноги.
     - Прыгнули на шестьдесят лиг, - глянув на свою карту, подала голос девушка маг. - думаю, что парень всю ману сжег, следующий прыжок будет не скоро, четверть часа перерыв.
     - С тебя пять золотых, - протянув руку вперед, я посмотрел в лицо варвара.
     Если конфликта не избежать, стоит ускорить его развитие. Давать время на обдумывание ситуации было для меня не с руки.
     - Я сказал на соседнюю улицу, а не в соседнее баронство, - насупился парень.
     - Вот вы и познакомились, - сказал рога, выходя из инвиза, убрав при этом свои ножи куда-то под кожаную куртку.
     Команда игроков +120 была сильная и хорошо сбалансированная. Успешно выполняя задание за заданием, игроки неделю назад остались без порталиста. За последующие семь дней они не смогли выполнить успешно ни одного задания, скатившись в рейтинге гильдии на сорок позиций.
     Воин СентурА решил не брать нового игрока в свой отряд и пытался какое-то время обойтись без замены ушедшему, используя городские телепорты. Сколько он истратил своих личных денег на «это», умалчивалось, но остальные члены команды изначально не поддержали эту идею и не участвовали в финансировании. Сейчас группа была близка к расколу, еще одно неудачное дело, и они расстанутся, примкнув поодиночке к другим командам.
     - А куда делся ваш бывший «лифтер»? - спросил я Белку. - Странно, что он вас кинул.
     - Мурат и не кидал, - девушка маг бросила взгляд в сторону на отошедшего от нас варвара. - Он предупредил за две недели, что уходит в клан «Семиречинск».
     Огненный маг, со смешным ником Белка, взялась объяснить мне существующий расклад, с тем чтобы я понял, на что подписываюсь, вступая в их ряды.
     - Я бы и сам в такой клан пошел, - сказал я. - У них три замка и основной состав за +150. Берут только лучших.
     - Вот он и ушел, - кивнула девушка.
     - В принципе, я все понял, - сказал я, вставая с травы на которой до этого сидел. - Согласен на разовый контракт с вашей командой. Вы смотрите на меня, я на вас. По результатам дела решаем наши дальнейшие взаимоотношения.
     - Он согласен! - не удержавшись, фыркнул друид, державшийся все это время рядом с варваром. - Не забыл нас сначала спросить?
     - Хорошо, - я не стал обострять. - Вы согласны на мое одноразовое участие?
     - Нет, - сказал СентурА и пояснил. - На одноразовое не согласен. Договор минимум на две недели, двенадцать часов онлайн в сутки, доли в добыче нет. Если мы не скатимся в рейтинге ниже, чем сейчас, с меня рекомендация на членство в гильдии «охотников за головами».
     - Семь дней, онлайн двадцать четыре часа в сутки, доля в добыче пять процентов, фиалы с маной за ваш счет, - торговаться я не любил, но здесь было надо.
     - Десять дней, без доли в добыче, - насупился варвар.
     - Хватит деньги считать! - не выдержала девушка. - Еще ничего не заработали, а уже делят!
     - У меня еще условие, - сообразил я, что не сказал о самом главном.
     - Какое? - недовольно уставился на меня лидер команды.
     - Я не приму пати, - сказал я и затаил дыхание.
     Момент был важным, раскрывать свой низкий уровень я не хотел. Начавшие было собираться игроки, повернулись ко мне с недоумением на лице.
     - Как я тебя лечить буду? - озадачился доктор. - Мне контролировать бары здоровья надо..
     - Со мной в пати шанс выпадения вещей из игроков станет нулевым! - сказал я, взлетев на полметра вверх и зависнув в воздухе.
     - Ты вообще какого уровня? - сообразил быстрее всех танк.
     - Без комментариев, - сказал я и чтобы не накалять обстановку добавил. - не надо лишних вопросов, пожалуйста.
     - Без проблем, - просветлевший лицом лидер СентурА принял решение. - договорились.
     Я правильно просчитал варвара. По всему выходило, что на городские телепорты он потратил очень много, и сейчас был близок к банкротству. Стоимость падающих с поверженных игроков предметов экипировки и оружия, подчас троекратно перекрывала призовые суммы и понесенные расходы на охоту.
     - Куда портал? - опустившись немного вниз, я продолжал висеть в воздухе на высоте с ладонь.
     - Город Житоц, - определил наш дальнейший маршрут лидер.
     Открыв пространственное окно в указанное место, я услышал за спиной тихий шепот.
     - Левитацию не убрал и портал открыл! Говорят, что вторую специализацию можно получить только после 250 уровня!
     Сделав вид, что не услышал, я посторонился, пропуская игроков вперед. Мое прокачанное в максимум восприятие позволяло не только видеть, но и слышать не предназначенное для меня.
     Моя новая команда, оказавшись в городе сразу же направилась к городским воротам. Призвав ездовых маунтов, игроки с удивлением стали озираться на меня.
     - Ты с нами или как? - выразила общий вопрос Белка.
     - С вами, с вами, - скорчив недовольную гримасу, ответил я. - Двигайте уже, сколько вас можно ждать!
     Перебросившись взглядами, игроки пожали плечами и тронули уздечки призванных животных. Я без труда смог поддерживать заданную ими скорость, элементали были рады, что я снова нуждаюсь в их помощи.
     - Как тебе это удается? - не выдержала девушка маг. - Я думала, что порталисты ни на что, кроме перемещений не годятся!
     Шагая по воздуху со скоростью бегущего животного, я держался в каком-то метре от девушки, избрав ее своим источником информации. Игрок Белка ехала на белой лошади, возвышаясь над дорогой на полтора метра. Мое лицо было на уровне ее глаз, и мы могли комфортно общаться.
     - Скажи мне лучше, какие сигналы надо подавать, если вдруг я замечу опасность? И если можно, не могла бы ты в общих чертах рассказать, как все происходит? - девушке нравилось, когда ее слушают, и я не видел причин ее огорчать.
     В игре существовала система правосудия. Правосудия, как силами самих игроков, так и силами НПС. Игрок, понизив репутацию с какой-либо гильдией, или баронством, мог ожидать «дружественного» визита вооруженных до зубов мстителей. Так же, в немилость силовых структур можно было впасть, если другой игрок заявлял о нападении на него и понесенном ущербе.
     Чем дольше сопротивлялся «засвеченный» игрок, тем большие силы выделялись на его поиски, как и суммы вознаграждения за его голову. Целью охотников так же мог стать НПС, такие задания подкидывались механикой игры, когда на «охотничьем» рынке наблюдалось затишье.
     После взятия задания глава отряда получал особый сигнал на свою карту, указывающую текущее месторасположение «правонарушителя» на определенное время. Если операция проходила успешно, с тела поверженного преступника можно было поднять его голову. Игрок, убитый в результате подобной акции «возмездия», терял возможность зайти в игру на какое-то время. Время бана зависело от серьезности накопившихся правонарушений.
     Если преступник убивал «охотников» или ускользал от преследователей, то он получал небольшой бонус от игры и временную индульгенцию. Как только она истекала, назначался еще больший приз за голову, и новая команда охотников испытывала свою удачу.
     Игроки, называвшие себя «Соловьями», смогли избежать правосудия три раза, и награда за их голову была средняя. Узнав детали предстоящего дела, я усомнился в наших шансах на успех.
     - Не волнуйся, - девушка покровительственно улыбнулась. - Главное, что ты нас быстро доставил куда надо. В этих краях мы еще не были, и если бы не твой портал, то от ближайшего разблокированного города пришлось бы добираться часов шесть. Мы бы точно не успели. Ну а теперь началась наша работа! Держись в сторонке и не попади под масс-удар.
     За час быстрой езды наш отряд смог удалиться от города на двенадцать лиг. Скорость движения постепенно сошла на нет, и игроки спешились.
     С засевшими в засаде у дороги четырьмя игроками моя новая команда справилась быстро. Следопыт подал условный сигнал, и все рассыпались по придорожным кустам. Дальнейшего я не рассмотрел, не смотря на хваленую внимательность. Сполох огненной магии, звон оружия, и пять игроков, выбирающихся на дорогу из кустов. Друид-хилл оставался со мной, то ли присматривая за мной, то ли уверенный в том, что сможет излечить своих товарищей на расстоянии.
     - Уже все? - удивился я.
     - А ты что думал?! - осклабился рога. - Вжик-вжик и все!
     - Лене спасибо, - не согласилась с тихушником Белка. - Без ее навыка следопыта мы бы их не заметили и попали под первый удар.
     - Да что ты понимаешь? - подал голос друид. - Вшестером на четверых, одолели бы по любому!
     - Вшестером, - себе под нос ухмыльнулся танк. - Просидел опять в кустах, а теперь вшестером.
     - Тихо! - призвал к порядку СентурА.
     Было очевидно, что собравшиеся еще не оценили произошедшие перемены в их коллективе. Уже готовые расстаться несколько часов назад навсегда, игроки по инерции продолжали смотреть друг на друга, как на людей, повинных в крушении собственных надежд.
     - Ребята, - игрок-варвар на мгновенье задумался. - еще недавно мы были отличной командой. Но моя ошибка поставила под удар всех нас! Друзья, я прошу у вас прощения. Задания, достававшиеся нам в последнее время, как назло, приходились на зоны с заблокированными городами на наших картах. Работая с Муратом, мне порой казалось, что мы зря отстегиваем ему часть добычи. Что мы и сами могли бы справиться, ведь городской телепорт работает без перерывов на выход в реал и задержек на перезарядку.
     Помолчав среди внимательно слушающих его ребят, он продолжил.
     - Я думаю, что Мурат ушел из-за меня. Из-за моего отношения к нему, - оборвав взмахом руки попытку Белки вставить свое слово, он продолжил. - Я придирался к нему и умалял его заслуги. Только недавно я понял свою ошибку, когда решил заменить деньгами одного из членов нашей команды. Простите меня.
     Я тактично отошел в сторону. Ребятам надо было время, чтобы найти новые точки соприкосновения и восстановить утраченное друг к другу доверие.
     - Эй, как там тебя?! - позвал меня друид.
     - Вантуз, как тебя по нормальному зовут? - Белка не терпела хамства и всех пыталась примирить.
     - Ваня, меня зовут Ваня, - обернувшись на голос девушки, я улыбнулся.
     - Ваня, ты как там, восстановился? - уточнил СентурА и продолжил. - Если да, то давай в Годжиб. Может, еще одно дело за сегодня успеем обтяпать.
     - Прошу, - сотворив заклинание «нуль-портала», я сделал приглашающий жест рукой.
     За остаток дня мы успели совершить еще две вылазки. Обе были не очень интересными, так как нашими целями являлись НПС. Денег за такое задание давали мало, только количество репутационных очков «славы» примеряло с тратой нашего времени.
     - Подрастем в рейтинге, будут нормальные задания, - успокаивал своих головорезов СентурА.
       Будни
     Утро было ранним. Оставшаяся со мной на ночь Белка выглядела помятой и чем-то недовольной. Я не стал пытаться понять, что не так, и сделал вид, что ничего не заметил. В общий зал мы спустились раздельно, что сводило на нет возможные разговоры о нас внутри коллектива. Вчера, после возвращения с третьего дела, я немного выпил, и вечер помнил смутно.
     «Внимание!
     Ваш питомец голоден. Если вы его не покормите, он покинет вас!»
     Бросив коту рыбий хвост, я вернулся к своему завтраку. В моем инвентаре было еще пять рыбин, купленных в свое время у трактирщика. Я собирался кормить кота только тогда, когда система будет угрожать «расставанием» с питомцем.
     - Ты его не особо балуешь, - констатировал факт игрок, отыгрывающий танка.
     - Чтоб не разжирел, - обозначил я свою позицию.
     Каким образом коту удавалось оказываться рядом со мной, не смотря на мои стремительные перемещения, было не понято. Я никогда не ждал, чтобы питомец успел прыгнуть в портал, и не брал его на руки во время перемещения по местности со скоростью бегущей лошади. Но факт оставался фактом. Стоило мне остановиться, как питомец оказывался рядом и, мурлыкая, терся о подол моей задрипаной мантии.
     - Надолго с нами? - повторно попытался завести разговор танк.
     - Как и договаривались, на десять дней, - буркнул я, и, подумав, расширил ответ. - еще не решил, хочу ли стать «охотником». Со стороны все выглядело романтично, но пока все как-то не очень.
     - Это пока, - игрок ЗастуП чуть пригнул голову ко мне. - Если вернемся в «топ тысячу», то там такие задания, что от адреналина сердце замирает!

     * * *
     За второй день мы выполнили четыре задания. Возможно, что смогли бы и больше, но третье задание заняло много времени. Нашей целью оказался игрок, который сначала прятался в городе, а потом телепортировался в дальнее графство. Мне пришлось делать три портала, чтобы мы смогли закончить затянувшуюся погоню. Репутация у убитого игрока в этом графстве оказалась высокой, и моя команда избежала проблем с городской стажей только благодаря членству в гильдии. Меня спасло то, что я не принимал участия в уменьшении здоровья игрока и не входил в состав отряда. С точки зрения закона, я просто стоял рядом и был свидетелем происшествия.
     Возвращаясь в таверну, я чуть отстал от ребят, засмотревшись на витрину. За стеклом были выставлены манекены, демонстрируя творчество портного. В такой одежде ходили НПС, и некоторые игроки, считавшие глупым таскаться целый день в доспехах.
     - Я догоню, - махнув рукой обернувшейся Белке, я решил зайти в магазин.
     - Зачем это тебе? - услышал я за спиной.
     Девушка огненный маг решила зайти вместе со мной. Ответ в голову как то не приходил, и я отделался пожатием плеч. Ассортимент был большим, правда, найти что-либо было трудно. Привычных вешалок в магазине не было, вещи лежали наваленные друг на друга.
     - Я уже была здесь, скажи мне, что ты ищешь, и я сэкономлю тебе кучу времени.
     - Думаю подобрать вечерний костюм, чтобы девушке понравилось, если приду на свидание, - сказал я.
     - О, - странно посмотрев на меня, Белка хотела что-то сказать, но потом передумала.
     - А почему ты никогда не убираешь своего питомца в инвентарь? - прикладывая ко мне то одну, то другую вещь, Белка вспомнила о коте, наступив ему на хвост.
     - Я его на помойке подобрал, - честно сказал я. - как то не хочется его лишний раз трогать.
     - Да уж, - улыбнулась она. - Но к твоей мантии он очень идет.

     * * *
     Спустившись в общий зал поздно вечером, я обнаружил сидящую за столом одинокую Белку.
     - Привет, - я уселся к ней за стол. - Ты сегодня хорошо выглядишь.
     На девушке было одето темное платье, и прическа претерпела изменения в лучшую сторону. В мочках ушей мерцали отраженными огоньками свечи крошечные серьги. Привычные артефакты на увеличение огневой мощи исчезли с ее пальцев, сменившись одиноким колечком на мизинце.
     Посмотрев на меня долгим взглядом, девушка сделала большой глоток из стоявшего перед ней бокала вина.
     - Я наверно дура, да? - как бы между прочим спросила она.
     Сопоставив ее внешний вид, ее слова и странный взгляд на мою повседневную одежду, до меня дошла сложившаяся ситуация.
     - Не, ты не дура, - сказал я. - Просто немного торопишься.
     - Для чего тогда тебе была нужна новая одежда? - девушку чуть повело в сторону, и я понял, что она сильно пьяна.
     - Для работы, я купил вечерний костюм для работы, - пересев к девушке на лавку, я придержал ее за талию. - Игроков встречают по одежде, а провожают по способностям.
     - Вот! По способностям, - Белка встрепенулась. - Ты же стихийный маг?!
     - Кто тебе такое сказал? - удивился я.
     - У меня что? Глаз нет?! - состроила обиженное лицо подруга. - Левитация, это стихийная магия земли, причем уровня +200.
     - Можешь думать, как хочешь, - я убрал руку, облокотившись на стол.
     Девушка тут же положила свой подбородок мне на плечо и, обхватив обеими руками мой локоть, зашептала. - Помоги мне, Иван, ну пожалуйста, помоги!
     - Чем? Чем я тебе могу помочь? - разговор с пьяной Белкой грозил выйти из-под контроля.
     Я ни на минуту не забывал о том, что любой игрок мог посмотреть логи произошедших с ним событий, включая видеозапись. Состояние опьянения могло развязать игроку язык и отпустить его мысли, но бездушная машина фиксировала все, позволяя в случае необходимости предъявить факты даже в суде, если возникнет такая необходимость.
     Единственным местом, где не велись записи и не сохранялись логи разговоров, была арендованная игроком комната в таверне или гостинице. Согласно пользовательскому соглашению, игрок, добровольно вошедший в комнату с другим игроком или игроками, подпадал под юрисдикцию права на частную жизнь, и никакая информация или свершенное действие, полученное или произошедшее в частном пространстве, не принималось ко вниманию системой современного судопроизводства.
     - Помоги мне взять под контроль элементаля, - Белка стала жестикулировать рукой, для большей четкости в своей просьбе. - Я уже сто двадцатая, а ни одного элементаля удержать не смогла. Другие ого-го, а я все еще девочка.
     - Пойдем-ка в номер, - сказал я, поднимая ее тело из-за стола. - Помогу тебе перестать быть девочкой.
     Захихикавшая от двойного смысла моих слов, нетвердо стоящая на ногах Белка повисла на моем локте. Момент, когда стихийный маг смог подчинить призванного элементаля, среди игроков считался моментом вступления во взрослую жизнь.
     - Кто бы мог подумать, что девственности придется лишаться второй раз?! - обдав горячим дыханием, она прошептала в мое в ухо.

     * * *
     - Предлагаю сделать сегодня выходной, - обратилась ко всем собравшимся Белка. - у каждого накапливаются личные дела, и их надо когда-то решать.
     - Решила по магазинам прошвырнуться? - сострил друид.
     - Кто «за», голосуем! – СентурА, сумевший недавно вновь собрать в единое целое свою команду, был покладист и уступчив, боясь все вновь развалить.
     Пять игроков подняли руки, я подумал и тоже поднял. Тем более, что эту идею про выходной я вколачивал в голову девушки за завтраком. Сегодня намечалась встреча с АлиКсаНдрой, и мне требовалось отлучиться.
     - Ваня, - обратился ко мне варвар. - Сегодняшний день не в счет, итого еще семь дней, начиная с завтрашнего.
     - Хорошо, - кивнул я и решил прояснить. - А дальше что? Нашли уже кого-нибудь?
     Народ, потянувшийся было из-за стола, вернулся назад. Вопрос был не праздным.
     - Пока глухо, - помрачнел лицом воин. - Все игроки в «топ - тысячу» хотят попасть, остальные неадекваты.
      - Какие прогнозы по рейтингу? - засуетился рога.
     - Фиг его знает, - СентурА неопределенно хмыкнул. - Сам же знаешь, что можно и за один день подняться, а можно и год впустую слить.
     Общее настроение за столом резко упало. Ребята стали переглядываться между собой и постепенно все взгляды скрестились на мне. Я прикинул, с чем это может быть связано, и чего они от меня ждут.
     - Давайте так, - после долгой паузы, я не выдержал тишины за столом и сделал предложение. - Я остаюсь с вами до того момента, пока вы не войдете в «топ - тысячу», или сроком на два месяца, смотря что наступит раньше. Но при одном условии.
     - Каком? - варвар выразил общий вопрос.
     - По возможности, повторяю по возможности, вы будете давать мне возможность убить одну из целей, если их будет больше двух, - сказал я и улыбнулся. - Вдруг что-нибудь упадет, вот и прибарахлюсь.
     - Зачем тебе это? - не приняла моей шутки девушка следопыт.
     - Ребята, - сказал я, обведя всех внимательным взглядом по очереди. - Я за три дня с тоски чуть не здох, а тут два месяца. Весь экшен проходит мимо, сидеть в кустах реально скучно. Я не об этом мечтал, выбирая, чем заняться дальше в игре.
     - Кому-то кусты милее дома, - буркнул танк, не удержавшись от шпильки.
     - Пошел ты, - друид его хорошо слышал.
     - Тихо оба! - варвар напомнил кто здесь старший.
     - Понимаешь, Иван, у нас слаженная команда… - подал голос рога.
     - И вы еще год можете быть слаженной командой, - перебил я его и поставил ультиматум. - Народ! Или так или семь дней и все.
     - По возможности, мы будем давать тебе шанс поучаствовать в силовой акции, - зацепился за мои слова СентурА.
     - По возможности, - согласился я и предупредил. - Решать нарушили вы договор или нет, я буду в одностороннем порядке.
     - Ты прям юрист! - девушка Лена пошутила, не подозревая насколько права.
     - Ваня - юрист! - подхватил друид.
     Я улыбнулся, народ повеселел и потянулся в разные стороны по своим делам. Я направился к городской стене. На ее северной части мы договорились встретиться с Белкой. Когда я дошел до места, девушка уже была там.
     - Садись, - хлопнув по камню рядом с собой, я посмотрел на горизонт.
     - Когда начнем? - девушка изнывала от нетерпения.
     - Сначала поговорим, а потом ты попробуешь сделать то, что я скажу.
     - Я уже все знаю! С утра повторила заклинания контроля и подчинения!
     - Вот об этом и поговорим, - согласился я.
     Надо было решать, что говорить девушке, а что нет. Однозначным было одно, моя тайна останется со мной, и о моих элементалях она не узнает. Прокрутив в голове родившийся вчера план, я начал.
     - Юля, ты знаешь, что каждое нарушенное обещание, данное даже в игре, можно обжаловать в суде реального мира? - посмотрев на нее внимательными глазами, я продолжил. - Информация стоит денег. И иногда больших денег. Для того чтобы быть самым-самым, люди тратят неприлично большие деньги, и чаще всего они платят именно за информацию.
     - Да, я знаю, - притихла девушка.
     - Я попробую тебе помочь, но то, до чего ты сможешь потом додуматься, будет все еще моей информацией, - видя, что Юля теряет нить разговора, я пояснил. - Я попробую тебе помочь, но рассказывать кому-либо об этом я тебе запрещаю. Никто не должен знать о том, что я тебе скажу и что покажу. Как и то, о чем ты сможешь догадаться сама.
     - Я обещаю! - Белка была серьезна как никогда.
     - Если я узнаю, что ты нарушила свое обещание, я подам на тебя в суд за кражу интеллектуальной собственности и ее нелегальное распространение.
     - Ну, ты точно, Ваня - Юрист, - она улыбнулась, но глаза были серьезными.
     Посидев еще немного на каменных уступах стены опоясывающей город, я попросил рассказать девушку об ее ощущениях, которые она испытывала во время призыва и подчинения элементаля. Как я и подозревал, Белка чувствовала недовольство эля и даже злость.
     - Значит так, - начал я. - Для начала создай небольшой огненный шарик и повесь его метрах в трех от нас.
     Просмотрев магическим зрением за создаваемым заклинанием, я уточнил. - Не так, сделай, чтобы от тебя шла постоянная подпитка маной, хоть по единице в час, но канал не разрывай.
     - Я так никогда не делала, - посетовала Юля.
     - Пока не сделаешь, дальше ничего не скажу, - отрезал я.
     Наличие канала маны было важной частью моего плана. Пробежавшись в уме по основным моментам, я не нашел сильных противоречий с теорией. Мои знания об элементалях позволяли надеяться, что все получится.
     - Замри, вот так хорошо! - похвалил я
     - Что хорошо? - переспросила она.
     - Канал маны достаточно тонкий, чтобы по нему не уходило слишком много, - пояснил я, при этом удивляясь, что это требует пояснения.
     - Откуда ты знаешь? Это же мое заклинание! - возмутилась Белка.
     - И что с этого? - теперь уже не понял я.
     Мы уставились друг на друга. Недопонимание на ровном месте надо было решить сейчас. Двигаться дальше не было смысла. Игра в «гляделки» затягивалась.
     - Давай еще раз, подробно скажи мне, что тебя удивило? - спросил я.
     Выслушав девушку, я понял, в чем дело.
     - У тебя характеристика «внимательность» есть? - на утвердительный кивок я спросил. - И сколько?
     - Плюс два! - похвасталась маг.
     - Нда, - разочарованно выдохнул я, глянув на ее обеспокоенное лицо, сказал. - На высоких значениях этого параметра можно видеть в магическом спектре своими глазами.
     - Да? - глаза Белки расширились, и тут же сузились, придумав хитрость. - И какого значения надо достичь?
     - Как достигнешь, так сразу поймешь, - улыбнулся я и добавил. - Я вижу твои магические потуги, так что информация верная и почти не секретная.
     Вспомнив о разговоре в начале встречи, девушка вернула себе серьезный вид и молча кивнула, приняв информацию к сведенью.
     - Давай, делай еще раз, - скомандовал я.
     - Ну как? - Белка щурилась, пытаясь рассмотреть вокруг что-нибудь еще, помимо своей магии.
     - Не отвлекайся, важный момент, - убедившись, что девушка готова я сказал. - Сейчас призовешь элементаля огня. Как призовешь, то ничего не делай, просто жди.
     Я впервые наблюдал момент призыва элементаля. В магическом спектре зрения это было красиво. Девушку окутало кольцо красного цвета. Пульсируя, оно набирало яркость. Пульсация замедлялась, и в какой-то момент кольцо, замерев, раздалось во все стороны, опоясав окружность в пару километров. Когда истончающийся обод окружности проходил через пространство, в одном месте полыхнуло ярким светом. Свечение не пропало, а двинулось к замершей девушке на крепостной стене. Объект приблизился, и я смог рассмотреть элементаля огня. Он находился в постоянном движении, перетекая из одной формы в другую.
     - Не теряй концентрацию, - я обратился к Белке. - Подпитывай маной огненный шар.
     Девушка что-то чувствовала. По крайней мере, ее голова поворачивалась вслед за кружащим вокруг нее элементалем.
     - Не дергайся, - поддержал я девушку. - Элементаль пришел, просто жди. Все будет нормально.
     Эль «огня» наконец-то заметил огненный шар и потянулся к нему.
     - Так, внимание, - я неожиданно сам разволновался. - Будь готова подать больше маны в шар.
     - Ой, - разочарованно вскрикнула девушка.
     Элементаль высосал всю ману из заклинания, оборвав канал. Не спеша улетать, он замер в нерешительности.
     - Не шуми, все нормально, - сказал я. - Создавай новый огнешар в том  же месте и канал делай потолще.
     На этот раз элементаль подлетел к заклинанию девушки сразу, но действовал более осторожно. Тем не менее связующая мано-нить опять оборвалась.
     - Не расстраивайся, все хорошо, - я продолжил эксперимент. - Сейчас ты создашь еще одно заклинание и постарайся мысленно обратиться к элементалю, только эмоции, никаких слов. Думай о том, что хочешь его покормить и сожалеешь, когда нить рвется.
     - Я и так чуть не плачу, когда заклинание развевается, - огрызнулась девушка, подозрительно хлюпнув носом.
     «Наверно, это я такой бесчувственный, - подумал я. - И чего тут плакать?»
     Нить рвалась еще пять раз, после чего я скомандовал. - Все, садись и больше ничего не делай.
     - Он ведь еще здесь, - обернувшись ко мне, Белка вопросительно смотрела на меня.
     - Здесь, здесь, - согласился я. - И скоро уйдет.
     - Но почему? - удивилась она.
     - Потому, - хмыкнул я и объяснил. - Воздух, в котором находится элементаль, не родная стихия. Скоро он ослабнет и разозлится, разозлится на тебя. Ты так и не смогла научить его питаться от твоего источника. Сейчас он уйдет, а мы потом попробуем снова. Надо дать время ему на восстановление.
     - В следующий раз придет другой, и начинать придется с самого начала, - обреченным голосом сказала девушка.
     - Может быть и не придется, - предположил я. - его источник расположен у тех камней, других по близости я не заметил.
     - Я попробую еще раз! - Юля решила упорствовать.
     Создав огромный огненный шар с толстенным каналом маны подпитки, она с надеждой уставилась в пространство. Я тоже посмотрел в ту сторону и удивленно присвистнул. Элементаль быстро возвращался назад.
     Подлетев к шару, он буквально обнял заклинание, поместив его внутрь себя. Я обратился к своему элементалю «огня» пожелав передать через него сообщение его собрату.
     «Если оборвешь, то больше маны не будет!» - как мог, транслировал я.
     Нить дрогнула, истончившись на пару секунд, она снова окрепла, вернувшись к прежнему размеру.
     - Молодец! - сказал я. - Сейчас он подключился к твоему источнику маны.
     - Я чувствую! - голос у девушки дрожал. - Чувствую, как она уходит!
     - Тянись по нити, тянись до своего заклинания мысленно, и постарайся его услышать! Почувствуй, что он испытывает!
     Лицо девушки зарделось, глаза стрельнули в мою сторону.
     - Так, не отвлекайся, - прикрикнул я.
     Мне почему-то показалось, что девушка думает о сексе.
     - Сейчас самое главное! Или получится или нет! - настроив таким образом Белку на серьезный лад, я дал последнюю команду. - Тяни нить к себе, тяни, тяни, думай о том, как ему будет у тебя хорошо, обещай что хочешь, тяни, кому говорят!
     Наблюдая в магическом спектре всю картину, я видел, что ничего не получается. Элементаль не желал обретать новый дом, только недавно покинув породившее его сосредоточение силы. Его можно было понять. Ведь было неизвестно, как долго он рос в своем источнике, пока достиг сотого уровня.
     - Обещай ему путешествия в дальние страны, сули новые возможности! - подал я парочку идей.
     - Не идет, - чуть не плача Юля сама сделала к нему шаг на встречу.
     «А это идея», - подумал я.
     Элементаль «огонь» больше всего не любил «воздух», так как в разряженной атмосфере законы изменения температуры переставали работать. Скомандовав своему «воздуху» я стал оттеснять упершегося «огня» Юли на крепостную стену, заворачивая его налево.
     - Так, приготовилась, сейчас он дернется в сторону, - предупредил я. - Твоя задача быстро, очень быстро броситься вперед, как только он окажется над крепостной стеной. И-и-и, давай!
     Очевидно еще не сталкивавшийся с таким явлением, как «вакуум», элементаль Юли ринулся в сторону, не столько вбок, сколько к девушке навстречу. Белке потребовалось сделать всего два шага, как она буквально вошла в него. Замерев, девушка подозрительно оцепенела.
     - Ваня, - ее голос был напуганным. - А мне соглашаться?
     Я как-то не сразу уловил, о чем она говорит. Еще через пару ударов сердца до меня дошло, что же случилось.
     - Соглашайся, соглашайся, - я присел назад на каменный парапет. - Не зря же мы столько возились, проходя твое «слияние со стихией».

      * * *
     - И что мне теперь делать? - заглядывая мне в глаза, Белка нервничала.
     - Молчать о том, что произошло с тобой, - сказал я и пошутил. - А еще лучше удали персонаж.
     - Дурак! Я же серьезно! - она поджала губы.
     - Скажи мне, что тебя тревожит, и может быть, я отвечу, - философски подошел я к ее треволнениям.
     - Мой аккаунт забанят, если узнают, что я прошла слияние на 120 уровне! - выдала Юля. - Ведь слияние можно пройти только после +250!
     - Ты прошла слияние, значит это не запрещено, - не согласился я. - Просто не все знают об этом, и уж тем более не все знают, как это сделать.
     - Теперь я поняла, о чем ты говорил раньше, - девушка неожиданно прижалась ко мне. - Думаю, что такая информация и в правду стоит огромных денег. А мне нечем тебе заплатить, все, что у меня есть, ты и так мог взять.
     - Просто будь собой, - погладил я склонившуюся к моему плечу голову. - Мне не жалко было тебе помочь. Просто живи и играй в свое удовольствие. Тем более что у меня уже есть девушка, с которой я планирую серьезные отношения.
     - Не боишься мне это говорить? - встрепенулась она.
     - Я ставлю тебя в известность, чтобы не было недоразумений и ложных иллюзий, - я встал с приютивших нас камней городской стены.
     - Все так серьезно? - уточнила Юля.
     - Просто факт, факт имеющий силу на сегодняшний день, - я оставил место для отступления.
     В конце концов, с этой девушкой мне предстоит проводить по несколько часов ежедневно в ближайшие два месяца.
     - А что он может? - резко сменив тему, девушка вскочила с парапета и устремилась за мной.
     - Ничего, - сообразив, о ком она говорит, я гаденько улыбнулся.
     - Ничего? - возмущенно протянула она.
     - А что ты хотела? - остановился я, обернувшись к налетевшей на мою спину девушке. - Он сейчас как новорожденный котенок.
     - Мяу! - раздалось у моих ног.
     - Брысь, - отпихнув моего питомца ногой, Юля уперла руки в бока. - И какой мне от него прок?
     - Тренируй помаленьку, к трехсотому уровню научишь зажигать светлячок, если на большее твоего интеллекта не хватит! - подколол я ее.
     - Да я! Да я всех! Да мы… - задохнулась от переизбытка слов девушка.
     - Вот и молодец! - сказал я.
     Стремительно поцеловав Белку в щеку, я ускорился, покидая огненного мага. Мои эли не подвели, и я скрылся из виду, еще до того, как девушка успела хоть что-то сказать или остановить меня. Надо было переодеться и портироваться в Ризвик. Встреча с АлиКсаНдрой была назначена на два часа. Опаздывать было уделом женской половины человечества.
     Рейтинг
     Мы сидели в засаде. Мы, это я и Белка. Перед нами, в двадцати метрах, притаились ЗастуП и СентурА. Девушка-следопыт и рога, используя особенности своего класса, были где-то около ворот, ведущих в деревню с противоположных сторон. Друид сидел в дальнем углу за нашими спинами, обиженный, что в последнее время оставался в одиночестве.
     Встреча с АлиКсаНдрой три дня назад прошла буднично. Я не рвался навязывать ей свое общество, хорошо проводя время Белкой. Саша тоже была пассивна, очевидно, устав после многодневного рейда. Мы спокойно пообщались и разошлись. Я в Годжиб, она в свою комнату на второй этаж таверны.
     Сегодня моя команда получила сложный заказ. Группа игроков терроризировала местную деревню, склоняя НПС перейти под вассалитет соседского борона. Игроки, на которых мы получили заказ, не были ПК в привычном понимании этого слова. Они, так же как и мы, выполняли задание, игровая механика расставила нас по разные стороны «баррикад».
     Двор местного старосты был определен игроком СентурА, как арена будущего сражения. Мы сидели в засаде, ожидая приближение врага. Второй ярус сеновала навивал мысли об отдыхе с девушкой, но сопящий где-то неподалеку друид мешал уединению.
     - Я ему всю бороду сожгу, - шутила Юля, благосклонно оценив мой застрявший в ее декольте взгляд.
     - Ты лучше эля научи, чтобы вместо тебя жег, - пожевывая соломинку, я откинулся на спину и уставился в потолок из плохо подогнанных друг к другу досок.
     Условного сигнала все не было, и я окончательно развалился на сене. Рога и следопыт должны были сообщить, когда появятся гости. Староста ни о чем не подозревал, и занимался своей повседневной обязанностью. НПС, приходившие к его дому, получали или нагоняй или похвалу, в зависимости от проделанной работы за прошедший день на благо села.
     - Научу, - огрызнулась девушка. - Он уже понял, что мои заклинания есть не хорошо!
     - Гыы-гы, - я еле удержался от смеха, вспомнив события прошедших дней.
     В первый день после «слияния» вышел конфуз. Любое заклинание, которое создавала девушка, оказывалось развеяно. Поиски виноватого привели к поселившемуся у нее элементалю. Молодой эль просто не мог понять, что мана может предназначаться не ему, и пожирал все, до чего мог дотянуться.
     Никакой помощи от девушки в тот день ждать не приходилось. И я немного волновался, размышляя в течение дня о своей роли в ее трудностях. Девушка вызывала опасение, так как могла в отчаянье удалить «загубленного» персонажа. К счастью Белка справилась.
     - До сих пор не понимаю, как тебе это удалось, - честно сказал я.
     - Хм, - Юля не поверила, решив, что я над ней опять смеюсь.
     В ее глазах, я был игроком +250, с элементалем «земли» прошедшим слияние, и умеющего очень, ну очень многое. Я не стал развеивать ее уверенность, объяснив ей лишь один момент.
     - Элементаль огня, это не «огонь» в обычном понимании этого слова, это терморегулятор, - видя, что слова не достигли цели, добавил. - Если надо он поднимет температуру, если надо охладит. Это не огонь, это контроль над энергией. Когда ее много, она воспламеняется, если ее очень мало, она замерзает.
     Белка так и не поняла до конца того, что я сказал, но честно пыталась играть с «перышком» по моему совету, в попытке его сжечь.
     - Черт! - демаскируя наше присутствие, друид выругался вслух.
     - Что? - одновременно спросили мы.
     - Бубен погиб! - ошарашил доктор.
     - Тихо ты, - шикнула на него Белка.
     То, что погиб рога, находившийся в невидимости, причем без предупреждения, наводило на грустные мысли. Наши цели уже в деревне. И было не понятно, кто из нас будущая жертва.
     - Как же так, - не мог успокоится доктор. - Я с него глаз не спускал. А тут раз, и мертв!
     - Воскресить можешь? - уточнил я.
     - Нет, слишком далеко, - снизив громкость голоса, зашептал лекарь.
     - Тогда заткись! - зло фыркнув, Юля стала всматриваться в центральную часть деревни. Посторонних нигде не было видно.
     Я потянулся мысленно к притихшим элементалям. Моим планом была защита Белки. Как только она начнет метать свои огненные заклинания, то станет легкой целью для разного рода тихушников и бойцов дальнего боя. Я сбирался стать ее танком, охраняющим тело от внешних посягательств.
     - Стоять! - с громким криком кинулся через весь двор наш танк.
     Примененный скилл заставил замереть в нелепой позе подловленного мечника противников, бежавшего к дому старосты. Удар щитом и последовавший за ним секущий по опорной ноге удар меча не принесли заметных успехов. К танку поспешил на помощь наш лидер, раскручивая какой-то комбо удар. Исполненная серия варвара достигла цели, кровь противника оросила двор.
     - Где остальные? - я схватил Белку за локоть.
     Девушка уже была готова метнуть огненное заклинание
     - Не вижу, - честно сказала она.
     - Жди, - тихо сказал я. - С этим и так справятся.
     Ждать, пока наши воины ближнего боя прикончат одного из их команды нападавших, противники не стали. Разряд молнии обрушился на закованных в сталь игроков, обездвиживая всех на какое-то время. Это заклинание не позволяло обнаружить месторасположение мага.
     - Жди, - опять сказал я с нажимом в голосе.
     - Ты чего ждешь? - влез со своими советами друид и послал исцеляющее заклинание в наших бойцов.
     - Молодец, - в моем слове сложились и укор и похвала.
     Первая была друиду за то, что подлечил наших, второе, что вызвал огонь на себя, позволив наконец-то увидеть расположение вражеских магов. Магов было трое, тройной удар пришелся в заднюю часть сеновала, туда, где прятался друид.
     - Бей! - я немного запоздал с командой.
     Огненный дождь уже обрушился на кусок земли, находившийся через дорогу от дома старосты. Почувствовав движение элементаля «воздуха», я с запозданием похвалил его. Четыре арбалетных болта благополучно ушли в молоко. Отрабатываемое раньше упражнение оказалось не забыто моими элями. Вражеские арбалетчики не ожидали, что в ответ на их болты прилетит мгновенный ответ. Так и не сменив позицию, они спокойно перезаряжали свое страшное оружие. Неподвижные цели получили огненные и водяные спирали, враз унесшие их жизни. Системные сообщения замелькали, поздравляя моего кота с полученным опытом. Тряхнув головой, я отогнал их от себя.
     Три мага, накрытые Белкой, отошли от неожиданной атаки. Один из них поставил щит, а двое других принялись атаковать девушку.
     «Ешь! Ешь! Халявная мана! Ешь!» - я пытался достучаться до элементаля девушки через своего «огневка»
     - Юлька! Думай о том, чтоб элементаль поглощал ману чужих заклинаний! - крикнул я, уловив нерешительность в действиях привязанного к ней эля.
     Один из атаковавших нас магов бил «огнем», а второй «водой». Не сразу, но с каждой минутой все более уверенно и нагло, элементаль «огня» Юли впитывал в себя сыплющиеся на наши головы заклинания на основе родной стихии. С водяными пришлось справляться мне. Мой «огонь» замораживал воду, а «земля», обрадовавшись возможности поквитаться с исконным противником, с наслаждением разбивал лед в крупу.
     Тем временем наши закованные в сталь воины одолели оказавшегося на удивление крепким рыцаря и бросились к продолжавшим атаковать нас магам. Преодолев опустевшую улицу, игроки перемахнули через низкий плетень и бросились с мечами на тряпичных игроков. Оставшиеся без арбалетного прикрытия, маги перегруппировались. Один продолжал держать защитный щит от магических атак «огня» Белки, второй выставил физический щит от острого железа воинов. Третий отбежал на несколько шагов и принялся что-то колдовать, размахивая жезлом.
     Я почувствовал знакомое ощущение. Третий маг открывал портал.
     - Нет! - веско сказал я сам себе.
     Потянувшись мысленно к игроку, я портанулся за доли секунды, оказавшись рядом с ним. «Земля» прижал мага к траве, «огонь» заморозил его кровь, почти лишив подвижности, «воздух» разрядил атмосферу в его легких, не давая возможности выдохнуть слова заклинания, «вода» отсекла руку, сжимавшую непонятный посох.
     Звук двух падающих за моей спиной тел отвлек внимание. Пронзенные стрелами, маги лежали на траве.
     «Вжик!» - третья стрела ушла в небо, отбитая моим элем «воздуха». Стрела предназначалась не мне, а третьему магу, лежащему у моих ног.
     «И где ты раньше была?» - подумал я, встретившись взглядом с Леной.
     Девушка-следопыт подавила свое раздражение, и ничего не сказала, повесив лук на плечо. Было очевидно, что она раздосадована неудачным выстрелом в обездвиженного мага.
     - Он еще жив? - уточнил СентурА.
     - Пока да, - сказал я, ни на кого не намекая, но девушка поняла, поджав губы.
     - Лена, у тебя ведь есть навык «плен»?! - удостоверился варвар. - Скрути его, надо попробовать доставить на суд.
     - Будет круто, если дотащим живым! - обрадовался танк.
     - Жаль дока слили, мог бы пленного подлечить, - он ударил закованным в железо кулаком об подставленную ладонь и, повернувшись ко мне, спросил. - Что там у вас произошло?
     - Парень вызвал огонь на себя, - сказал я. - Наверно решил быть полезным.
     - Ну, хоть так, - в первый раз за время моего нахождения в отряде, ЗастуП похвалил друида.
     Следопыт с энтузиазмом склонилась над телом, опутывая мага веревками.
     - Тело Бубна где? - спросил лидер и, не дожидаясь невнятного пожимания плечами, попросил. - Лена, как закончишь, найди его, пожалуйста. Соберем лут и прыгаем отсюда. Иван, на тебе контроль за магом.
     - Не, я пойду арбалетчиков обирать, - сказал я. - Мои законные трофеи, если конечно ты помнишь наш уговор...
     Провожаемый офигевшими взглядами, я направился к тому месту, куда улетели мои магические спирали. Было похоже на то, что про существование четырех арбалетчиков никто не знал.
     За телами игроков пришлось поползать. Рассмотрев их огневые точки, складывалось ощущение, что ребята обосновались здесь еще до того, как мы пришли в эту деревню. Похоже, что с этим заданием было все не так просто.
     - Интересно, как ты их смог достать? - спросил танк, идущий за мной по пятам. Оставив его слова без комментариев, я поднимал с игроков законный лут. Сторонний игрок не видел вещей, которые доставались победителю, если не состоял с ним в пати, и это было хорошо.
     - Слушай, ЗастуП, - сказал я. - Тебе три щита не надо? Дешево отдам. Таскать их желания совсем нет. Как назло, одно и тоже выпало.
     Если бы танк знал, что я не могу сдвинуться с места из-за полученного «перегруза», думаю, мне не удалось бы выручить за тяжеленные щиты и половины суммы. После того, как обменял их на 15 золота, мое тело смогло шевельнуться.
     Остальной лут был средним по цене и роскошным по количеству. Элементали помогали во всю силу, но я едва-едва мог двигаться так, чтобы не вызывать подозрения со стороны. Штраф -95% к скорости передвижения из-за излишнего веса в инвентаре, это было очень много.
     «Как только прибуду в город, сразу на аукцион!» - пообещал я себе.
     Уникальная сумка путешественника с процентным уменьшением веса от поклажи становилась предметом первой необходимости. Теоретические расчеты получили подтверждение: из-за разницы в уровнях мой шанс на дроп был максимальным.
      - Иван, открывай портал! - ставшая уже привычной фраза начала раздражать.

     * * *
     - Сколько ты за него хочешь? - СентурА был мрачнее тучи.
     Жезл из отрубленной руки еще живого мага я подобрал с земли, заявив, что это мой трофей. Ребята были не против, пока не услышали озвученные мной свойства предмета. Жезл оказался очень редкой вещицей. На аукционе такого товара не было. «Палка» позволяла любому игроку открыть портал в любое место, лишь бы хватило маны. Друид порывался отжать у меня предмет нахрапом, и был послан очень далеко.
     - Я понимаю, как никто другой, что этот жезл твоя мечта, - сказал я уперев тяжелый взгляд в варвара и пояснил. - Он позволит тебе и твоей команде обходиться без порталиста. Легкий взмах рукой, и ты там, где тебе надо.
     - Да, ты прав, - СентурА и сам понимал, что для меня отдавать жезл невыгодно.
     Как только я это сделаю, то терпеть мое присутствие в команде станет необязательным. Несмотря на проведенное вместе время, я чувствовал свою отчужденность в коллективе.
     - Если посчитать расходы на порталиста, помножить их на пару лет, то выходит крупная сумма сэкономленных денег, - я убрал в инвентарь лежащий до этого на столе жезл.
     Дернувшийся Бубен был очень быстр, имея бонусы за выбранный класс роги. Но элементаль «земли» и мысленная команда опережали его реакцию на порядок.
     - Отпусти его, - скривившись еще больше, попросил варвар.
     Освободившийся от двадцатикратного притяжения земли, игрок смог сползти со стола назад и занять свое место. Выдавить на столе контур обездвиженного тела с вытянутой вперед к жезлу рукой не получилось, деревянная столешница была неразрушимым предметом в игре. Возможно, что меня так и не приняли в команду до конца как раз из-за таких вот возможностей.
     - Предлагаю считать это эмоциональным всплеском, - вежливо сказал танк. - и не учитывать в дальнейших переговорах.
     - Пусть так, - согласился я, посмотрев на нахохлившегося Бубена.
     - Так что ты хочешь? - варвар немного перефразировал вопрос, с которого начался этот разговор.
     Пять пар глаз смотрели на меня. Белка тоже смотрела на меня, но ее глаза были другими. Девушка получила намного больше, чем мог дать какой-то посох. Думаю, что через пару месяцев она достаточно освоится со своим элем и покинет эту команду.
     - Дайте мне цель, - сказал я, и видя непонимание, добавил. - Дайте мне новую цель в игре. Я хотел попасть в гильдию «охотников за головами» потому что жаждал адреналина и эмоций, в борьбе, в победах, в поражениях. Вместо этого, я, как и прежде, мотаюсь по локациям, выполняя задания найди - убей - принеси «три шкурки зайца». С той лишь разницей, что целью квестов являются не мобы, а игроки. С-к-у-ч-н-о!
     Высказанные мысли вертелись в голове последнее время, но только сейчас я четко смог их сформулировать. Бегая вместе с ребятами по локациям, я не ощутил интереса к подобному времяпрепровождению.
     - Я знаю, что тебе надо, - варвар улыбнулся. - И без нашей помощи тебе не обойтись, так что все будет более-менее честно.
     - Интригующее начало, - легким жестом руки, я предложил продолжить.
     - Ты не ошибся, решив стать членом гильдии, - сказал СентурА. - Помимо членства, тебе еще нужно получить титул «охотника за головами».
     - Расскажи подробнее, - заметив удивление на лицах собравшихся игроков, я понял, что не все из присутствующих знают о предмете разговора.
     - Игроки, имеющие этот титул всегда одиночки. Им нет необходимости приходить в отделение гильдии и ждать подходящего задания. Получив такое достижение, игрок обретает пассивную способность чувствовать преступника, если тот окажется достаточно близко от него. Можно идти в любую сторону, делать любое дело, пока рядом с охотником не появляется ПК.
     - Пока не особо заинтересовало, - я выразил свое отношение к услышанному.
     - Это еще не все, - обещающе улыбнулся варвар. - Не только охотник, но и ПК, получает уведомление, о том, что охотник рядом. И кто выйдет в схватке победителем, предсказать невозможно. Кто из них охотник? Кто дичь? Разрыв шаблона!
     - Уже интересней, - согласился я.
     - Слушай дальше! Отказаться от полученного титула ты не сможешь, только удаление персонажа поможет. И если тебе надоест бегать за ПК, то это не будет значить ровным счетом ничего. Стоит фиолетовому оказаться рядом с титулованным, как он тут же получит нож под ребра или стрелу в бок!
     - Мда, - услышанное вызывало противоречивые чувства.
     - А самое сладкое я приберег на конец, - варвар откровенно скалился. - Продолжать?
     - Давай, добивай, - кивнул я, синхронно с взмахом руки.
     - Помнишь того ПК, что мы гнали до герцогства в три прыжка? - уточнил парень и продолжил. - Тогда нашу команду защитило от местных солдат лишь членство в гильдии. У титулованных охотников такой защиты нет. Если тебя поймают на тепленьком трупе, то все будет зависеть от того, у кого какая репутация с местными властями. И так уж чаще всего получается, что отдыхать ПК любят в местах с репутацией не ниже «уважение», а то и «превознесение» к их темным душонкам.
     - Писец, - подвел итог рассказу варвара танк.
     Нечто подобное я и сам хотел сказать, но меня опередили. ЗастуП тоже впечатлился рассказом.
     - И что заставляет игроков идти на это? - подала голос Лена - следопыт.
     - Спроси его, - указав на меня пальцем, слегка пожал плечами варвар.
     Я откинулся назад, отперевшись спиной на стену таверны. Информации по этому аспекту игры мне еще не попадалось, но и на откровенную ложь было не особо похоже.
     - Ты сказал, что мне будет нужна ваша помощь, - напомнил я. - В чем она заключается?
     - Все просто и сложно, - варвар опять стал мрачным. - Чтобы стать охотником за головами, тебе нужно вызвать на дуэль пятерых игроков, состоящих в гильдии. Причем они должны быть из разных команд. Найти игроков, уговорить их принять твой вызов и при этом не убить тебя в поединке, будет моей платой за этот жезл.
     - У тебя есть такие знакомые? - удивился друид.
     - Без комментариев, как говорит Ваня - Юрист, - улыбнулся СентурА, а остальные засмеялись.
     - Ладно, - сказал я. - Мне надо проверить информацию. Предварительное добро я даю, можешь начинать переговоры насчет дуэлей. Завтра встретимся здесь же, в это же время.
      - Не таскай его с собой, положи в ячейку! - услышал я в спину и полуобернувшись к говорившему танку увидел, как он пожав плечами добавил. - Мало ли, всякое бывает.
     Я не стал отмахиваться от его слов, и зашел в банк, перед тем как портануться в Ризвик. Жезл остался в арендованной ячейке, - действительно, бывает всякое.
     Тропа
     АлиКсаНдра была красива. Не сногсшибательна, но красива. Оценив мои потуги с одеждой в прошлую встречу, она приняла правила игры и сменила кожаный доспех на легкое платье с бретельками.
     Я с удовольствием смотрел на ее плечи, пытаясь вспомнить, насколько они шелковисты на ощупь. Память подводила, и я злился сам на себя, что связался с Белкой.
     - У тебя неприятности? - спросила Саша.
     - Да, - сказал я и добавил в ответ на вопросительно взметнувшиеся брови. - Я совсем тебя не помню, все, что было между нами в какой-то дымке. Как будто сон.
     - Почему это для тебя важно? - уточнила она. - В игре полно доступного секса, зачем ты себя ограничиваешь?
     - У меня все нормально, - отрезал я
     - Если у тебя все нормально, - Саша положила подбородок на скрещенные кисти, локотки уперлись в стол. -то зачем ты пришел? Зачем находишься здесь, рядом со мной?
     Обычно другие люди испытывали сложности с выражением своих мыслей при помощи слов в разговоре со мной, сегодня я оказался на их месте. Собрав разбегающиеся мысли в кучу, я сказал.
     - Меня удивляет одна вещь. Игроки, не знающие друг о друге абсолютно ничего, общаются и радуются жизни, не испытывая никаких преград. Но стоит появиться хотя бы намеку на утрату анонимности, как отношения тут же меняются, превращаясь в пытку. Я боюсь, что эта зараза, охватившая весь земной шар, каким-то образом может проникнуть и в виртуальность. И мы окончательно потеряем то, что было так естественно и обычно для наших предков.
      - Ты хочешь жить в пещере, бегать с палкой по лесу и приносить своей избраннице шкуру мамонта? - улыбнулась Саша.
     - И это тоже, хоть и в более цивилизованном виде, - пошутившая девушка улучшила подняла общий градус нашей беседы на пару пунктов.
     - А если серьезно, - она посмотрела мне в глаза. - Что конкретно тебя не устраивает? Чего ты хочешь добиться? И самое главное! Что ты уже сделал, чтобы это произошло?
     Я взял паузу, разлив вино в стоящие между нами пустые бокалы. АлиКсаНдра повела откровенный разговор. Продолжать в заданном «ключе» диалог, я был не готов.
     - Пришли мне на почту письмо с анонимного адреса, если не хочешь афишировать свой, - уклонился от ответа я. - Не всегда есть возможность зайти на почту в игре, в реале я бываю чаще.

     * * *
     Мы сидели с Белкой за столом на террасе уличного кафе.
     За прошедший день я успел сделать немало. Встретившись утром, СентурА отвел меня к распорядителю НПС в гильдии охотников за головами. Благодаря его ходатайству, я стал членом гильдии, пройдя простенькое тестирование. Я был заявлен как маг-порталист в списках команды варвара, так что доставшееся мне задание обязало открыть три портала в разные точки баронства. Справившись, я вернулся в таверну.
     Там я познакомился с будущими противниками. Пять игроков, согласившиеся на подлог, были давними друзьями СентурА. Ребята были в одном отряде с самого начала игры, но потом вовремя разошлись, организовав собственные команды. Может быть благодаря этому они и смогли сохранить дружеские отношения до сих пор и помогали друг другу по мере возможности.
     Я постарался ничего лишнего не демонстрировать, прижимая «землей», отрезая «водой». Несмотря на мою конспирацию, поединщики что-то заподозрили. Возможно, я не дал им возможность продемонстрировать какие-то не смертельные заготовки. Но с моим первым уровнем, даже «не смертельные заготовки», могли закончиться очень плохо.
     Одержав пятую победу, я получил сообщение.
     «Внимание!
     Получен титул: Охотник за головами!
     Вы настолько прониклись ненавистью к преступникам мира Криалтин, что готовы убивать их везде и всегда, несмотря на обстоятельства. Вам стали безразличны меркантильные интересы ваших соратников по гильдии. Вы пять раз вызывали ее членов на дуэль, не сойдясь с ними во взглядах на методы борьбы с извечным злом. Вы пять раз одержали победу, ухудшая раз за разом свою репутацию.
     Репутация с гильдией «охотников за головами»: неприязнь.
     Вы исключены из гильдии.
     Получена пассивная способность: Если в пределах вашей видимости находится персонаж, имеющий репутацию ненависть с одной из фракций, вы получаете картографический маркер на объект (улучшаемое).
     Осторожно: Цель также получит уведомление, что охота началась».
     Прочитав уведомление, я смог понять, почему титулованный охотник лишался защиты от местных сил правопорядка. О том, что меня исключат из гильдии, СентурА не сказал, хоть и знал об этом, судя по напряженному взгляду, следящему за моим лицом.
     - Ну как, получил титул? - не выдержал парень, подтвердив мои догадки.
     Жезл я решил вручать в присутствии всей команды, чтобы избежать возможности любых эксцессов. Шесть свидетелей, это шесть свидетелей. Больше, не меньше.
     Когда народ разошелся, маг утянула меня в сторону, предложив посидеть на террасе кафе.
     - Куда ты теперь? - спросила меня Белка, не сводя внимательных глаз с моего лица.
     - Куда-нибудь, - ответил я.
     - Кто мне теперь будет помогать? Элементаль меня совсем не слушается! - пожаловалась она.
     - Совсем - совсем? - усомнился я.
     - Ну, не совсем конечно, - стало понятно, что она капризничает.
     - Если совсем отбиваться от рук начнет, то вспомни заклинания контроля, - сказал я. - но не используй их слишком часто.
     - Хорошо, - кивнула Юля.
     Толстостенные кружки с кофе почти опустели. На донышке образовался странный узор, гадать на будущее по кофейной гуще я не умел.
     - А ты уже был в «долине стихий»? - неожиданно спросила Белка и уверенная в моем положительном ответе на свой вопрос, продолжила. - Как ты считаешь, мне уже можно туда идти?
     Ответа я не знал, как никогда и не слышал про «долину стихий». Будет забавно спалиться в последние минуты нашего знакомства. Моя легенда зашаталась, грозя обрушиться «карточным домиком».
     - Если маг прошел «слияние», то он обязан там побывать! - не дождавшись моего ответа, Юля начала мне что-то доказывать. - Говорят, что прошедшие ее насквозь, становятся на порядок сильнее!
     - Не спеши, ладно? - нейтрально сказал я.
     - Я понимаю, - загрустила она. - Попасть в первую сотню игроков, что сумели пройти такую локацию, мне не светит. А было бы здорово уделать магов +250, пройдя долину с моим 121 уровнем!
     - Натренируешь свою «зажигалку» и пройдешь, - улыбнулся я.
     - В память о тебе, я буду звать своего элементаля «зажигалка», - глаза Юли стали подозрительно блестеть. - Может, больше и не встретимся никогда, но он всегда будет напоминать о тебе.
     - Хорошее имя, - я встал из-за стола.
     Положив руку на плечо, я удержал девушку, чтобы она не вставала. Поцеловав в макушку, я тихо сказал. - Все, мне надо идти. Я рад, что встретил тебя. Будь сильной. Бери от жизни все. Не держись за прошлое. Прощай.
     Интуитивно открыв портал, я шагнул в него спиной. Расставание вышло более эмоциональным, чем я мог предположить. Белка останется в моей памяти надолго.

     * * *
     «Долина стихий», локация для игроков +250. Совершив семь прыжков, я добрался к середине дня до ее начала. Крохотная деревенька с полуобрушенным каменным забором находилась на самом краю безопасной зоны. Узкая тропинка убегала к виднеющимся невдалеке горам, ограждавшим своими неприступными вершинами каменистую долину. Узкий проход в горах был единственным способом попасть внутрь. Зарево используемой магической энергии отражалось от нижнего края облаков, проплывавших над долиной внутри кольца гор.
     - Впечатляет, да? - спросили сбоку.
     Я обернулся на голос. Рядом стоял высокий игрок в синей мантии. Вокруг правого рукава его одежды без остановки вращалось кольцо из воды. В магическом спектре это выглядело более красиво, элементаль был сжат в тугую пружину, готовый разогнуться в любую секунду.
     - На «товсь» держишь? - кивнув подбородком на обруч, уточнил я.
     - Всегда, - подтвердил парень.
     - Был уже там? - я вернулся к созерцанию какофонии энергий.
     - Да, был, - парень тоже повернулся к горам. - Раз пять уже летал на респ.
     - Говорят, что локу уже проходили насквозь, - нейтрально бросил я.
     - Насквозь? - засмеялся парень. - Если кто и прошел, то пробирался по краешку, прячась от элементалей в каждой яме! Админы как-то обмолвились, что максимальный уровень для эля равняется тысяче. И если где-нибудь такие монстры существуют, то это место именно здесь.
     Потрепавшись еще немного об особенностях локации, я вернулся в деревню. Постоялый двор был настолько крошечным, что посидеть в одиночестве за столом было проблематично. Высокоуровневые игроки занимали все пространство, обсуждая возможности прокачки своих прирученных элементалей.
     В моей одежде первоуровневого нуба, с помойным котом, я не вызвал ни у кого излишнего внимания. Казалось что наоборот, народ привык к тому, что игрок одет в начальный шмот. Лишь один огненный маг проявил интерес, указав на меня пальцем своим друзьям. Игроки +250 лишь кивнули на его жест, вернувшись к прерванным делам.
      Не найдя свободного места, я вышел на улицу.
     Рассматривая горы, я решил прогуляться до начала ущелья, захотелось поближе все рассмотреть. Левитация уберегала мои ноги от придорожных камней, тропинка стелилась скоростным автобаном, до цели назначения оставалось совсем чуть-чуть.
     «Внимание!
     Вы вошли в зону Долина Стихий
     Уровень вашего персонажа ниже 250.
     В случае вашей смерти, элементали, прошедшие слияние будут утеряны.
     В случае покидания Долины, элементали прошедшие слияние останутся в долине».
     Я был похож на рыбу, выброшенную на берег. Лишаться своих элей мне совсем не хотелось. Как поступить и что делать, я не знал. Дать своевременный совет было некому, а время на изучение информации по данной локации было запланировано лишь на завтра. Сегодняшний план ознакомительной прогулки потерпел фиаско, отрезав мне путь в «счастливое завтра».
     - Чтоб вас всех! - я нашел в себе силы удержатся от слов покрепче, подумав о том, что логи игры и видеоматериалы могут понадобиться в суде, если окажется, что это игровой баг.
     Смысла торчать у входа в ущелье не было. Теперь было все равно, куда двигаться, и я выбрал «вперед». В системном сообщении не сообщалось, что надо сделать, чтобы элементали остались со мной. Вперед или назад, с одинаковой вероятностью в сто процентов я терял своих элей.
     «Выход из ситуации, где ты?» - билась одинокая мысль.
     Пройдя узким проходом, я невольно остановился. Раздавшиеся в стороны каменные своды открыли моему взору непередаваемую картину. Сотни сотен тысяч источников маны были разбросаны повсюду. Огромное количество элементалей всех стихий двигались по всему обозримому пространству. Огненные поля перемежались с Заледеневшими айсбергами, тихие озера превращались в бурные реки, срывающиеся водопадами с каменных исполинов, которые периодически взмывали вверх, и замирали в неподвижности, отбирая свободное пространство у взбешенного подобной наглостью воздуха.
      Вакханалия дизайнеров игры вызывала уважение. Долина потрясала.
     - А-а-а, - услышал я.
     Обернувшись в направлении затихшего крика, я увидел игрока, лежавшего на плато. Его ноги и часть тела были раздавлены каменной глыбой, рухнувшей сверху.
     «Под навесом лучше не стоять!» - подумал я.
     Пройдя еще немного вперед, я присел на камень. Обозревать открывшуюся картину можно было бесконечно долго.
     Вдруг что-то насторожило. Прислушавшись к своим элементалям, я уловил их волнение. Создавалось впечатление, что они что-то почувствовали и сейчас стараются понять, что это такое.
     «Воздух» разобрался быстрее своих братьев. Он стремительно рванул вперед к центру долины. Остальные, чуть замешкавшись, устремились за ним. Преодолев пять- семь метров, эли почувствовали себя не очень хорошо, и решили вернуться ко мне. Их неспешный, полный сожаления полет назад, был очень обидным. Я чувствовал их не желание возвращаться.
     Что-то впереди, в центре долины, было настолько желанно для них, что элементали без промедления готовы были забыть меня, в стремлении достичь вожделенной цели.
      «Воздух», находясь в своей родной стихии, не чувствовал дискомфорта от потери энергии, и кружил вокруг, уговаривая своих братьев последовать за ним.
     Я уже давно не пользовался ритуалом, озлобившись сейчас, я сорвался и применил его к «воздуху». Едва уловив его эмоцию, я еле-еле сумел сдержаться, и не довел начатое до конца. Промелькнувшее чувство, было сродни детским слезам. Так плачут дети, протягивая руки к своим родителям, но не в силах дотянуться до них.
     Посидев еще немного, я понял, что бездействие сродни пытке и для меня и для них. Равнодушно наблюдать за рвущимися из меня, словно из клетки элями, было больно морально. Обуреваемый противоречивыми чувствами, я двинулся вперед. Элементали, окатив меня волной благодарности, с нетерпением замерли в ожидании того, что было впереди.
     Я шел, мрачнея с каждым шагом. Играть дальше без элементалей не было желания. Они были теми существами, которые в действительности удерживали меня в игре. Эли всегда радовались, когда я возвращался из реала, и грустили когда я уходил. Порой мне казалось, что они куда более человечны, чем я сам и даже некоторые поступки я совершал, опираясь на их эмоции и суждения.
     Случившееся сегодня подводило подо всем очень жирную черту. Умереть - потерять. Выйти - потерять. Просто сидеть на месте и ничего не делать - так это еще большая мука.
      Я шел через локацию, погружаясь в собственные переживания. Боль от еще не состоявшегося расставания была настолько сильна, что обращать внимание на происходящее вокруг не было никакого интереса.
     Способу скоростного передвижения моего тела четыре эля обучились очень хорошо, и сквозь стоящие на глазах слезы, я с трудом замечал мелькание пейзажа. Через какое-то время мельтешение прекратилось.
     Проморгавшись, я огляделся. Передо мной раскинулась ровная площадка не меньше километра в поперечнике. Четыре элементаля неспешно дрейфовали, их мощь выжигала мне сетчатку глаз благодаря максимальному восприятию. В первый раз за проведенное в игре время я пожалел о прокачанной способности.
     Немного отойдя от шока, я прислушался к образовавшейся пустоте внутри меня. Глянув на свой источник маны, я чуть не упал. Ноги невольно подогнулись, мои худшие опасения сбылись. Вместо цветного клубка  в моей груди снова была крошечная яркая точка. Такая же, как и много-много дней назад, когда я только начинал игру. Мои элементали ушли, ушли, не попрощавшись.
     - Мы благодарны тебе за то, что смог сохранить и вернуть в родительский дом потерянных детей! - прогудела «земля».
     - Родившись вдали от дома, они были обречены стать рабами и слугами таких, как ты! - резанул «воздух».
     - Ты был им вместо отца, разделяя с ними радости первых побед, и сопереживал их первые неудачи! Ты поделился с ними своими знаниями, что сделало их сильнее, - всколыхнулась «вода».
     - Мы отпускаем тебя с миром! Покинуть нашу долину, никто не причинит тебе вреда! - «огонь» прогонял меня прочь.
     Я кое-как встал и побрел на выход. Идти своими ногами оказалось очень трудно. Запинаясь, я несколько раз упал. Ссадины неприятно саднили разбитые в кровь ладони и колени. Моей выносливости едва хватило, чтобы скрыться за ближайшим каменным утесом. Я не хотел показывать свою слабость на виду у этих могучих элементалей тысячного уровня. Только когда зашел за скалу, чувство взгляда в мою спину пропало. Обессилено рухнув на голый камень, я смог расслабиться.
     Немного восстановившись, я встал и продолжил ходьбу с препятствиями. Я поставил себе цель дойти до ущелья и покинуть долину. Я не хотел выходить в реал здесь. Продолжая идти вперед, я черпал силы в остатках гордости. Выносливости хватало на десять минут ходьбы, после этого приходилось лежать на камнях, восстанавливая и зеленый и красный бар.
     Прикладываемых усилий тратилось очень много, и пусть это и казалось глупым, но я шел на упрямстве, которого раньше не замечал за собой. Осознавая при этом в полной мере, что все вокруг лишь виртуальность, мир, который существует нигде.

     * * *
     Мое очередное падение было прервано. Так и не достигнув каменистой поверхности, я замер в нескольких сантиметрах от острого уступа, который распорол бы мне лицо. Руки к этому моменту были похожи на кровавые культяпки, количество падений за пройденное без помощи элементалей расстояние не поддавалось счету. Мантия давно превратилась в полу - обожженный, полу-обледенелый кусок рубища, рассеченный во множестве мест. Бар здоровья моргал последней единицей, падение должно было прекратить мои мучения. Но мне помешали.
     Какой-то воздушный элементаль крутился вокруг, было не понятно, что ему надо.
     - Спасибо, - буркнул я. Быть более вежливым было выше моих сил в текущем состоянии.
     Кое-как выпрямившись, я постоял, собираясь с новыми силами и сделал шаг вперед. Нога оперлась не на ставшую уже привычной щебенку, а на упругую воздушную подушку. Помедлив немного, я сделал и второй шаг. Стопа левой ноги, как и правая, ощутила подзабытый комфорт.
     Сосредоточившись на элементале, я с трудом почувствовал его. Это был он, мой самый непоседливый эль.
     - И зачем тебе это? - спросил я его, и предположил. - Решил проводить?
     - И так дойду, - не дождавшись ответа, сказал я.
     Пойдя еще несколько метров, я почувствовал, как что-то тянет меня вперед. Приглядевшись, я сумел заметить эля «земли», передвигавшегося подо мной в толще скальной породы.
     - И тебе спасибо, - продублировав слова мыслью, я продолжил движение.
     Прогнать я их не мог, как, впрочем, и не хотел отказываться от помощи.
     - Все собрались? - уже целенаправленно приглядываясь, я нашел «огня» и «воду», плывущих параллельным курсом в своих стихиях.
     Через четверть часа я достиг конца долины. В очередной раз за сегодняшний день я лажанулся.
     Прохода в горе не было, открыв наконец-то карту, я оценил свое местоположение. Ущелье, через которое я прошел днем, осталось на противоположном конце долины.
     Обессилено осмотревшись вокруг, заметил едва угадываемую среди камней тропинку. Пройдя по ней, оказался на круглой площадке. Дальше пути не было. Сил идти назад так же не осталось. Это место не хуже других подходило для моего последнего выхода из игры. Персонажа можно было удалять.
      - Ну что, давайте прощаться, - сказал я, потянувшись мысленно к моим бывшим элементалям.
     Четыре эля, почти одновременно скользнули в меня, покинув свои стихии.
     «Внимание!
     Четыре элементаля признали вас своим братом.
     Желаете породниться со стихиями?
     Да/Нет»
     Словно во сне, я дал согласие. Системные сообщения замелькали на краю зрения. Но мне было не до них. Я с наслаждением прислушивался, как постепенно появлялись и становились все четче и яснее мысли, чувства, желания, моих, снова моих элементалей.
     Отойдя немного от произошедшего, я решил взглянуть, чем одарила меня система.
     «Внимание!
     Приняв родство стихий, вы стали частью стихии.
     Специализация «портальная магия» уничтожено
     Заклинание «Нуль-портал» удалено из книги заклинаний»
     Не веря своим глазам, я открыл характеристики персонажа.
     «Имя: ВАНТУЗ
     Раса: Оштон
     Уровень: 1
     Здоровье: 7
     Мана: 12
     Выносливость: 6
     Профессия: МАГ
     Специализация: нет
     Родство Стихий: вода, огонь, земля, воздух.
     Титул: Охотник за головами.
     Внимательность +10».
     Как и обещал СентурА, титул никуда не делся, зато все остальное оказалось не надежнее, чем оставленный на солнце рожок мороженного.
     Эмоции, испытанные мной за долгий игровой день перемкнули что-то во мне. Спасительное забытье  отсекло от меня виртуальность, выкинув в реал.
      Рут
     Крышка капсулы отъехала в сторону, выпуская меня. Белый потолок и часть стены моей квартиры подействовали лучше всякого успокоительного. В последнее время я редко появлялся в реале, предпочитая даже ночевать в капсуле. Поначалу я оправдывался перед собой наличием «феерического» плана по знакомству с АлиКсаНдрой в реале, а потом просто так.
     Сегодня я смог со стопроцентной уверенностью осознать, что виной всему была игра, которая чуть не засосала меня, сделав своим виртуальным рабом.
     Как парадокс, только вырвавшись из виртуальности в шоковом состоянии, я смог адекватно оценить ситуацию.
     «Ну и бред! - дошло до меня. - Дети-элементали! Нашли отца - одиночку! Да я на вас в суд подам!»
     Разбушевавшись не на шутку, я вполне серьезно принялся обдумывать основные позиции в судебном иске. Через какое-то время возбуждение немного спало, и я почувствовал желание поспать.
     «Отдохну, и с новыми силами дожму ситуацию!» - я засыпал, убаюкиваемый мыслями о следующем деле и миллиардными прибылями. Сон пришел очень быстро. Я проспал почти 20 часов.

     * * *
      - Пилим! - оповестила меня почтовая система о получении письма.
     «Как не вовремя», - зевая во весь рот, подумал я.
     «Ты в игре? Давай встретимся. Город Ризвик, ресторан, 15:00.
     Саша».
     Кратко и ясно. Только проблема в том, что я не хочу заходить в игру. Мое эмоциональное состояние последних дней меня настораживало. Не разобравшись в тревожащих меня причинах, я не собирался возвращаться туда.
     «Нет, я не успею прийти»

     Отписал я в ответ на ее письмо. Адрес, на который я выслал ответ, так и остался не проверен. Узнать, что предоставленная почта фиктивна, было бы неприятно, и я не стал портить свое мнение о девушке.
      «Что случилось?»
     Саша ответила сразу, значит, сейчас она была в реале.
     «Трудности в игре. Застрял в одной локации. Когда выберусь - не знаю»
     Не особо вдумываясь, ответил я. Замерев над терминалом связи, я стал соображать, как вернуть отправленное письмо. Если девушка предложит помощь, то отказаться от нее, не испортив отношений, у меня вряд ли получиться.
     «Чтобы выйти из локации - просто УМРИ! Сидя в реале сделать это проблематично!»
     Девушка шутила, и это было добрым знаком. Я невольно выдохнул. Мои опасения оказались напрасными.
     «Пойду умру», - нашел в себе силы написать я.
     Чувствуя, что опять проваливаюсь в забытье, я дал команду «умному дому» разбудить через шесть часов.

     * * *
     В виртуальности было без перемен. Я очнулся на круглой каменистой площадке в конце «долины стихий». За спиной уходила в небо неприступная гора, передо мной раскинулась вакханалия буйства стихии.
     Найдя пригодный для сидения валун, я уселся на верхний край, поджав под себя ноги. Только в теле человека, склонного к полноте, я в полной мере оценил восточный способ усаживаться на ровную поверхность с расставленными в стороны коленями и скрещенными ступнями. Говорят, что в древние времена, в такой позе люди проводили по несколько часов, совершая чайные церемонии или что-то еще.
     - Мяу! - мой питомец был жив и здоров.
     Протянув руку, я почесал его между ушей. Облезлый кот, ластился ко мне, как будто я был пропитан валерьяной. Вспомнив, что давно не кормил животное, достал из инвентаря рыбий хвост.
     Пока кот сражался с рыбьим скелетом, я осмотрел себя. Тело не болело, восстановившись после последней прогулки. Мантия была в ужасном состоянии. Ходить в подобном было не возможно. Мой парадно выходной костюм был со мной. Недолго думая я сменил одежду.
      Кот оторвался от еды и, повернув голову к долине, навострил уши.
     - Что там? - спросил я
     - Шшш! - продолжая смотреть в сторону, он выгнул спину, шерсть вздыбилась.
     Присмотревшись, я заметил игрока, пробиравшегося через каменный лабиринт. Он явно не видел тропы, часто сворачивая не там, и возвращаясь после недолгого блуждания назад. Его вид говорил о том, что путешествие вышло не из легких. До моего вчерашнего состояния игроку было далеко, но и то, что я видел сейчас, свидетельствовало, что ему досталось.
     Чтобы кот не выдал раньше времени моего присутствия, я взял его на руки и стал гладить. Ошалев от невиданной ласки, животное замерло, боясь спугнуть удачу. Игрок продолжал приближаться. Его характеристика «внимательность» была ниже моей, так как меня он заметил, когда между нами оставалось метров пятнадцать.
     Дернувшись, он застыл, не зная, что делать. Уловив, что я не атакую, он немного расслабился и подошел еще ближе. Его взгляд блуждал по мне, пока не наткнулся на кота в моих руках. Еще раз дернувшись, он обессилено облокотился на камень, оказавшийся за его спиной.
     - Охотник, - сказал он. - Вот уж не думал, что ты решишь встретить меня здесь. Признаться, когда ты ушел из деревни, я решил, что больше тебя не увижу. Но ты меня переиграл.
     - Ты зря не убрал кота, - продолжил он, помедлив пару секунд. - Если бы не пет, я вряд ли узнал бы тебя в этой одежде. Сил смотреть еще и на карту, чтобы заметить приближение охотника, у меня уже не осталось.
     Только сейчас я сообразил, о чем он говорит. Открыв свою карту, я увидел фиолетовую точку, на месте игрока. Получалось что он ПК, а я вроде как охотник.
     - Мои друзья остались там, - указав себе за спину, продолжил парень. - Они сделали очень много, для того чтобы я дошел сюда. Как жаль, что все было напрасно.
     Его взгляд устремился мне за спину, туда, где располагалась круглая каменная площадка. Выбирая валун для сиденья, я невольно перегородил единственный к ней путь. Очевидно, это и была цель его путешествия.
     - Почему ты молчишь? - судя по всему, парень отошел от первого шока и взял себя в руки.
     - Жду, пока ты очухаешься и будешь готов, - сказал я.
     - Никогда не бьешь в спину? - прорезалось ехидство в голосе.
     - Жду, пока будешь готов отпустить элементаля, - продолжая гладить урчащего от удовольствия кота, сказал я.
     - А не то что? - прищурился маг.
     - Я не угрожаю, - слегка качнув головой от разочарования что меня не понимают, я пояснил. - разве ты не чувствуешь, как «огонь» рвется к центру долины?
     - И что с того?! - растерянность с удивлением завладели собеседником.
     - Нет, так нет, - соскочив с приютившего меня камня, я отошел в сторону. - Как тебе поступать, решай сам. Я не буду мешать.
     Чтобы не провоцировать сильного мага +250 уровня, я отошел подальше. В моем теперешнем положении бросать кому-либо вызов было самоубийственно. Мои элементали резвились где-то в центре долины, их всплески эмоций долетали до меня лишь слабым эхом.
      - Я попробую поступить по-своему! - расслышал я.
     Я лишь пожал плечами, продолжая держать на руках кота. Игрок, посматривая в мою сторону, двинулся вперед.
     В магическом зрении источник маны мага был очень насыщенным. Элементаль огня буквально копировал все движения тела игрока, окутывая каждый участок его кожи своеобразной защитой.
     Выйдя в центр площадки, парень нерешительно покрутился вокруг.
     - И что теперь? - в его голосе чувствовалась растерянность, очевидно,  он ожидал чего-то еще.
     Столб энергии, обрушился сверху, растирая игрока вместе с элементалем на атомы. Интуитивно, я ждал нечто подобного, но вид свершившегося возмездия вызывал трепет.
     «Внимание!
     Охота закончена. Вы победили.
     Рейтинг со всеми фракциями мира Криалтин: +1»
     Удивленно перечитав сообщение, я обратил взор на площадку. На том месте, где недавно стоял игрок, осталась кучка вещей.
     «Ничего не понимаю», - признался я сам себе.
     Подняв все, что выпало с мага, я вернулся на свой «стул». Валун был удобный, и я решил еще немного посидеть. Что делать дальше, было не понятно. От моей способности перемещаться не осталось и следа. Я был первого уровня с непонятным «родством стихий». Поискать информацию об этом в реале я не удосужился, и сейчас ломал голову над дилеммой «что делать».
     Какое-то время потратил на изучение доставшегося мне богатства. Вещи и бижутерия была на уровень +200 и использовать ее я не мог. На рынке такие вещи были не очень дорогими, так как игроков высоких уровней было еще не много. Спрос, рождавший предложение, отсутствовал.
     «Не так уж и выгодно охотиться на +250, - пошутил я сам для себя. - с +100 и возни меньше и прибыль больше».
     Вспомнив о прослойке локаций, в которых собирался в прошлом промышлять, я опять загрустил.
     Задумавшись об элементалях, я потянулся мысленно к ним, желая узнать, чем они заняты. Четыре вспышки практически одновременно полыхнули передо мной. Разных цветов, почти одинакового размера, портальные окна раскрылись и закрылись, пропустив сквозь себя моих элей.
     - Это что? - вслух сказал я, опешив от неожиданности.
     «Ты был им вместо отца, разделяя с ними радости первых побед, и сопереживая их первые неудачи! Ты поделился с ними своими знаниями, что сделало их сильнее».
     Словно в кинохронике, я снова услышал слова элементаля «воды». Получалось, что эли каким-то образом, пройдя со мной через портал во время специализации на портального мага, смогли обрести способность открывать порталы. Новость была очень хорошая.
     Элементали радовались моему появлению, наперебой хвастаясь ново-обретенными способностями. Приглядевшись к мелькавшим передо мной силуэтам, я с удивлением разглядел подросшие уровни. «Воздух» был впереди всех, неведомым способом достигнув 33-го. «Вода» и «Огонь» опять шли «ноздря в ноздрю», преодолев 31 планку. «Земля» отставал, отсвечивая цифрой 26.
     - Ну, вы и молодцы, - не столько вслух, сколько эмоционально порадовался я за них.
     Сначала один, потом другой, в итоге все стали звать меня в разные стороны, предлагая что-то показать. Почти минуту мне пришлось сосредоточенно вслушиваться в обуревающие их эмоции и неявные мысли, чтобы понять. Меня звали на тренировку, желая показать, на что они теперь способны.
     Как только эли уловили, что я согласен, передо мной тут же повисло четыре окна портала. Каждый из них имел свой оттенок, присущий стихии своей стихии. Точки выхода были раскиданы по всей долине.
      «Земля» самый маленький среди вас, - сказал я. - пойдем, посмотрим, как он тренируется. Может быть, сможем помочь.
     Недовольные поначалу моим выбором другого элементаля, троица через мгновение возгордились, уловив мысль о своем высоком уровне. Потом вспомнили, что они братья и надо помогать друг другу, ринувшись за мной.
      Выйдя из портала серого цвета, я оказался на каменной глыбе, висящей в воздухе на высоте в километр от земли. Вокруг нас роились тысячи тысяч элементалей «земли», выполняя неясные поначалу задания.
     Наше появление, особенно элементалей других стихий, было воспринято негативно. Но мощный импульс, прошедший казалось через всю земную твердь из ядра планеты, заставил всех вспомнить о том, что у него есть недоделанное задание.
      Что-то надвинулось на меня в ментальном плане. Испытанное совсем недавно желание «посмотреть как тренируется мой брат и помочь ему в случае необходимости» было препарировано неведомым созданием.
     «Хорошо, - дошел до меня ментальный посыл. - братья должны помогать...»
     Ощущение было настолько чужеродно человеческой плоти, что я испугался. «Вода», «огонь», «воздух» прижались ко мне, практически вытеснив меня из собственного тела.
     «Вы-то чего боитесь?» - я нашел в себе силы, чтобы приободрить их.
     «Земля» вился в толще камня, помогая мне и посылая успокаивающие эмоции братьям.
     Я понял, а эль подтвердил, что нам разрешили присутствовать на тренировке.
     Просто поприсутствовать на тренировке не поучилось. Не знаю, что было тому виной, но наблюдать, как измываются над моим элем остальные я не смог.
     - «Вода», разрежь его, - отдал я команду, когда самый здоровый из пяти нападавших, зашел в спину моему элю, а тот не успевал уклониться.
     Разнервничавшийся не меньше моего, эль воды исполнил мою просьбу. Огромный булыган, летящий в контролируемую «землей» скалу, распался на две половинки. Элементаль, перемещавший разрушенную твердыню, скользнул вниз, лишившись энергии.
     «Вода» двинулся ко мне, но неожиданно получил сверху удар протоплазмы, выжигающей его молекулы.
     - «Воздух», - только и успел сказать я, как пространство в районе нападения превратилось в вакуум.
      Эль воспользовался телепортом, чтобы оказаться в нужном месте мгновенно и применил старый прием против повышения температуры. Вода тут же заледенела, но «земля» дотянулся до него, вытягивая брата гравитацией.
     «Огонь» не спал и успел сцепился еще с одним камнем, превращая его в песок. Противник собирался зайти «земле» снизу и ударить, пока он был отвлечен на спасательную операцию.
     События нарастали лавинообразно. Все четыре стихии проявили своих элементалей на тренировочной площадке. Схватки возникали то там, то здесь. Ничто не предвещало подобного, но я чувствовал, что явился тем камешком, присутствие которого обрушило лавину.
     Меня никто не атаковал, но я не сидел без дела. Словно координационный центр, я как мог, помогал своим, предупреждая об опасности или предлагая варианты. Через какое-то время пришло понимание, что поодиночке нас раздавят. Элементали уже давно потеряли друг друга из вида, сражаясь каждый сам по себе. Это была ошибка!
     - Ко мне! - скомандовал я.
     Открыв микро телепорты, элементали переместились ко мне. Их энергетическая составляющая была плачевна. Было удивительно, что они вообще смогли открыть портал. Тем временем, обнаружив пропавших противников, собравшиеся вокруг «спарринг - партнеры», ринулись к нам.
     - Подключайтесь, - мысль была быстрее слова.
     Четыре элементаля запустили свои щупы в мой источник маны. Там были крохи по сравнению с энергиями, расходуемыми вокруг, но это было все что я мог им дать.
     - Бей лысого! - почему-то элементаль, которого мы подрезали водой в самом начале, ассоциировался у меня с лысиной. Он опять нас атаковал и был на острие клина.
     «Внимание!
     Получена пассивная способность: подключение к источнику стихий!»
     Тело выгнуло дугой. Энергия, хлынувшая через меня, наполнила мощью братьев. «Воздух» выставил перед нами щит из спрессованного воздуха. «Земля» создал гравитационный вектор, ускоряя и без того безудержное приближение нападающих.
     - Что ты делаешь? - еще до того, как спросил, я получил ответ.
     Ответ был очевиден. «Вода» прострелила сотнями нитей остатки того, что расшиблось в лепешку о воздушный шит. Я даже не почувствовал удара, настолько мощной оказалась выставленная защита. «Огонь» вытянул энергию из бесформенных кусков, а «земля» словно большая ступка растерла все в мелкую крошку, об ставшую шероховатой стену воздуха.
     - Приходите, когда подрастете, - так напугавший меня вначале, метальный голос оказался богат на оттенки эмоций. - Будет интересно…
     - Да, да, придем, - согласился я, внутренне содрогаясь от того, что может быть интересным для того, кто походя устроил произошедшее только что побоище.
     Судя по ощущениям, тренировка длилась не меньше шести часов, осмотрев своих стихийных братьев, я удивленно вскинул брови, оценив их уровни. Все эли достигли сотого. Кружась вокруг меня, они радовались как дети новой способности, способности самостоятельно добывать энергию из окружающего пространства.
      От меня к каждому из элементалей шел жгут размером с руку взрослого человека, искрящийся от проходящей через него энергии.
     «Не, так не пойдет», - я воочию представил, что могут увидеть игроки, обладающие магическим зрением.
     Уменьшив мано-поток, я добился снижения толщины канала до пары сантиметров. Меньше «пуповина» становиться не желала.
     «А ну-ка давайте домой!» - скомандовал я.
     Как в старые добрые времена, эли вошли в мое тело. Внешних проявлений моей ненормальности не наблюдалось, и я немного расслабился.
     Накатившая ментальная волна донесла до меня, что просят «на выход». Терпеть больше мое присутствие в этой локации элементали не желали. Надо было срочно выбираться.
     От использования телепортации я отказался, сохраняя крупицы собственного достоинства, и направился пешком на выход из долины. Идя по воздуху со скоростью ездового маунта, я рассматривал открывающиеся передо мной красочные пейзажи. В прошлый раз я был слишком поглощен сам собой, чтобы по достоинству оценить мастерство дизайнеров.
     «Ладно, - решил я, улыбаясь сам себе. - Не буду на вас в суд подавать. Отличная локация».
     Вдалеке показалась группа игроков, только-только прошедших ущелье. Не желая с ними встречаться, я попросил элей открыть портал в деревню локации.
     Войдя в таверну, я сразу увидел игрока, повстречавшегося со мной на противоположном конце долины. Он был одет в одежду перво-уровневого персонажа.
     «Теперь понятно, почему на меня никто не обратил внимание в прошлый раз, - дошло до меня. - Если падала одежда после смерти, то игроку выдавали стартовый комплект на точке возрождения, чтобы он не бегал голышом».
     - Угостишь? - спросил меня ФабеР, когда я уселся за его столик.
     - Почему бы и нет, - сказал я, показав бармену пальцами заказ на две кружки пива.
     - Надо было отпустить, да? - неуверенно спросил игрок, после того как ополовинил кружку.
     - Если не понимаешь зачем, то нет, - сказал я.
     Парень нахмурился, пытаясь понять.
     Не торопясь допивать пиво, я думал о том, что даже проведенное мной время в библиотеке, не давало полной информации. Элементаль, прошедший слияние с ФабеРом, не должен был погибнуть, но это произошло. Возможно, в этом была особенность локации «долины стихий».
     Задумавшись об дальнейших шагах в игре, я опять загрустил. Игроку, сидевшему передо мной, было гораздо легче. Повторить по-новой слияние со стихией, а затем уговорить друзей помочь еще раз пройти долину. Как просто.
     - Почему ты не напал на меня? - вернул меня из задумчивости маг.
     - Ты прошел долину, - очнувшись, сказал я. - Достойно, чтобы дать тебе попытку понять то, чего понять ты не хочешь.
     - Может, тогда дашь подсказку? - еще один игрок усаживался за наш стол, он слышал мои последние слова.
     Вслед за ним, подошли и присели еще четверо. Все были магами, за исключением последнего. В магическом зрении он сильно выделялся от своих друзей отсутствием какого-либо мано-источника.
     - Твои друзья? - уточнил я.
     - Да, - кивнул ФабеР. - Они помогали мне пройти долину.
     - Я так понимаю, что из присутствующих еще никто не прошел эту локацию? - обвел я собравшихся за столом.
     - Никто в этой игре еще не прошел эту локацию! - Сделав ударение на слове «никто», поправил меня маг земли, сидевший слева.
     - Неверная информация, - покачал головой ФабеР. - По крайней мере один игрок точно ее прошел.
     - И он сидит перед нами, - в ответ на удивленные лица друзей, он указал на меня пальцем.
     Воцарившаяся тишина в таверне подсказала, что в небольшом помещении наш разговор слушали все. Ситуация вышла из-под контроля. Светить свой ник не входило в мои планы. Удержать информацию от попадания в сеть и фан форумы игры становилось почти не выполнимой задачей. Но я решил попытаться сделать хоть что-то, если представится шанс. И он не заставил себя ждать.
     - Это так? - обратился ко мне игрок, первым усевшийся за наш с ФабеРом стол.
     - Неужели ты думаешь, что стоит мне сказать «да» или «нет», и вы все в это поверите? - усмехнулся я. - Ваш друг, его и спрашивайте.
     Положив руку на край стола, я намерился встать.
     - Подожди, - заметив мое движение, сказал парень, не являющийся магом.
     - Что? - спросил я.
     - Не надо! - одновременно со мной сказал ФабеР, и добавил, кивнув на меня. - Он охотник!
     - Я знаю, - отрезал парень. - Он не нападает, значит можно договориться.
     Глянув на карту, я обнаружил две фиолетовых точки. Одна была на месте известного мне мага, вторая обозначала положение говорившего парня.
     - Говорить о присутствующем в третьем лице не культурно, - как бы между прочим обронил я.
     - Извини, - смутился игрок.
     - Женя извинился, - удивились слева. - Завтра будет снег.
     Нескладная шутка немного разрядила ситуацию.
     - Так что ты хотел? - спросил я и оборвал дернувшегося встрять ФабеРа. - Пусть скажет!
     - Ну, я хотел предложить пари, если в дуэли я побеждаю тебя, то ты говоришь моим друзьям то, что они хотят.
     - А если нет? - уточнил я, было интересно, что он может мне предложить.
     - Ты серьезно примешь дуэль? - удивился ФабеР.
     - Конечно, нет, я все-таки охотник, - сказал я. - просто хотел услышать, что на другой половине весов.
     Я не до конца понимал общепринятые обязанности титулованного охотника. Убивать всех встреченных ПК за жалкие +1 к репутации мне было совсем не интересно. При этом то, что я разговаривал с фиолетовым, воспринималось чуть ли не как моя слабость и страх.
     - Ты ведь не боишься его, так? - показав на предложившего пари пальцем, уточнил первый и констатировал. - При этом не нападаешь. Я думаю, Женя неправильно воспринял твою инертность. Не думаю, что он выиграет, хотя и занимается у мастера Хаоса почти три месяца.
     Сделав морду кирпичом, я сделал глоток из пивной кружки. Впрочем, мои манипуляции не остались не замеченными, три пары внимательных глаз наблюдали за мной.
     - Думаю, мы нашли точки соприкосновения наших интересов, - улыбнулся тот, что сидел слева.
     - Давайте выйдем на свежий воздух, - вставая из-за стола предложил первый. - Сегодня на удивление красивый закат.
     Разочарованный ропот остающихся в таверне игроков сопровождал наше движение на улицу. Отойдя от деревни на приличное расстояние, мы остановились.
     - Воздух? - уточнил ФабеР, кивнув на мои ноги, не касающиеся земли, и добавил. - Так и не смог разобрать в нашу первую встречу, какой стихии твой эль.
     - Слушаю ваше предложение, - оставив без комментариев наблюдательность мага, я посмотрел на собравшихся.
     - Предлагаю, с нашей стороны мы говорим кто такой мастер Хаос, а ты говоришь, что получает игрок, прошедший «долину стихий», - сказал ФабеР.
     Судя по скривившемуся лицу их лидера, он хотел предложить другой обмен.
     - И это все что вас интересует? - удивился я.
     - Нет, - не вытерпел первый. - Еще ты говоришь, зачем надо отпускать элементаля.
     - Я скажу зачем, но это не даст понимания почему, - повернувшись вполоборота к игрокам, я посмотрел на полыхающее небо. - а без понимания всей ситуации в целом, боюсь, вы не обретете..
     Я не договорил. Мои эли, достигнув сотого уровня, не хотели сидеть внутри меня как раньше. Растворившись в окружающем пространстве, они перемещались вместе со мной, удерживая мой мано источник в своеобразном центре. Только огонь был вынужден оставаться со мной, не имея по близости родной стихии. Почувствовав, как посторонний игрок, пользуясь заклинанием невидимости, подкрадывается к нашей компании, я сказал. - Мы не одни.
     - Женя, разберись, - сообразил быстрее всех первый.
     Игрок в невидимости сначала дернулся в сторону. Двигавшийся прямо на него воин изменил траекторию, продолжая сокращать дистанцию. Маг метнул в Женю что-то из области «воды», но заклинание развеялось, не причинив вреда бойцу ближнего боя. Распоротый комбо - ударом двух мечей, маг выпал из инвиза. На лице так и осталось выражение удивления от произошедшей «осечки». Но судя по всему, это была не осечка.
     - Впечатляет? - заметив мой оценивающий взгляд на возвращающегося к нам игрока, уточнил ФабеР.
     - Да, думаю, мы договоримся, - согласился я. - С вашей стороны - рекомендация к мастеру Хоаса, с моей - краткий опус о ситуации в «долине стихий». Договор?
     - Почему краткий? - попытался торговаться первый, но быстро передумал под моим скептическим прищуром и подтвердил сделку. - Договор.
     - С долиной все сложно и просто, - сказал я. - Стихийный маг сродни дрессировщику, поймал дикое животное, и держит его в клетке. Потом вы приходите в долину, где полно диких животных, живущих на свободе. У элементалей хорошо развит социум. Так что один вид дрессировщика, удерживающего дальнего родственника за решеткой, вызывает агрессию.
     - И что же делать? - не выдержал игрок, сидевший ранее в таверне по левую сторону от меня.
     - Надо зайти в джунгли и открыть клетку. Если у дрессировщика нормальные отношения с животным, то зверь нагулявшись на свободе вернется сам. Если нет, значит нет. Получите второй шанс на слияние с другим элементалем.
     - Ради чего все это? Стоит ли рисковать?
     - В награду дают родство со стихией, - сказал я.
     - Ты сказал родство со стихией? - уточнил первый. - И что оно дает?
     - Ну, это уже перебор, - улыбнулся я. - Считаю свою часть сделки выполненной. Дорогу вы знаете, как пройти я рассказал. Что можете потерять, тоже предупредил. Каков приз, пусть будет сюрпризом. Идти или нет, решать вам.

      * * *
      Мы шли по дороге с Женей. Игрок по профе мечник и всего 47 уровня, то, что он смог убить мага +200, удивляло. Рассказывая о себе и своих друзьях, он невольно выдавал много интересной информации. На мое удивление о его низком уровне по сравнению с его друзьями, он сказал, что это его второй персонаж. Удаленный персонаж был магом, и Женя играл в команде Первого. Повстречавшись однажды с игроком, обучавшегося у мастера Хаоса, парень пересоздал персонаж, впечатлившись новой техникой боя.
     - Мне пришлось изрядно попотеть, чтобы попасть к нему в лагерь, - продолжал рассказывать о себе парень. - Связей со старыми друганами не теряю, так что они меня не забывают, и подтягивают на особо интересные дела.
     На все мои вопросы о мастере Хаосе, Женя загадочно улыбался и обещал, что я сам все узнаю со временем. Всю дорогу мы шли пешком, я никуда не торопился, мечник тоже.
      - Пришли, - сказал парень. - Правда, классно?
     Из-за поворота показался полу-заброшенный храм. Следы разрушений были хорошо видны, неумело скрытые новостроем. Стоящее в чахлом лесу здание напоминало локацию про умертвий, казалось, что в полночь это место должно наводняться скелетами и зомби.
     - Ну как тебе? - не унимался провожатый.
     - Главное не стены, а люди, их защищающие, - ответил я, но был не понят.
     Пройдя створку приоткрытых ворот, мы оказались на широком дворе, посыпанном желтым песком. Около десяти пар игроков тренировались, делая непонятные движения. Еще несколько игроков занимались восстановительными работами, таская камни на верхний парапет стены. Защитная стена, возведенная вокруг старого храма, выглядела изнутри намного хуже, чем снаружи, но присутствующих игроков это не смущало.
     - Мастер! Мастер! - заорал Женя, едва прошел сквозь ворота.
     Все игроки, услышавшие его вопли, повернулись к нам. Побросав камни там, где их застал крик, игроки присоединились к прервавшим тренировку. На лицах парней и девушек я не заметил приветливых улыбок, скорее они напоминали «вот ты и попался».
     Поспешно открыв карту, я чертыхнулся и закрыл ее. Ситуация была не из приятных. Больше половины спешащих ко мне были отмечены на карте фиолетовым цветом.
     - Прикольно ты придумал, - сказал я Жене.
     Игрок стоял рядом, испуганно озираясь и не зная, что делать. Было похоже, что он не ожидал такой реакции на свои действия. А вероятнее всего, даже не думал.
     - СТОЯТЬ! - разлетелся низкий рык над внутренним двором. - Кто разрешал прервать тренировку и работу?! По два наряда на работы всем присутствующим! - злобы в бросаемых на меня через плечо взглядах только добавилось после последних слов.
     Игроки нехотя разошлись. От дверей храма в нашу сторону двигался гном, но двигался странно. В целом все было как обычно, нога вперед, рука назад, раз-два, левой-правой. Лишь легкая неправильность в движениях отмечалась подсознанием, неподдающаяся конкретизации. Пока я пытался уловить, в чем заключается странность, мастер подошел к нам вплотную.
     - Кого ты привел? - спросил широкоплечий низкорослый гном у моего провожатого.
     - Мастер, это Вантуз, он хочет учиться у тебя, - как и договаривались, Женя попросил за меня перед учителем.
     Я ожидал увидеть НПС, но передо мной стоял игрок, и это было плохо. Игровой принцип репутации и ходатайства здесь не работал.
     - Мало ли что он хочет, - оборвал парня Хаос и возмутился. - Он же маг!
     - А это проблема? - уточнил я.
     - Ну, он еще охотник, - поспешил открыть все «карты» Женя. - титулованный охотник за головами.
     - А это тоже проблема? - повторно уточнил я.
     - А еще он мой парень, - знакомый голос раздался со спины, и АлиКсаНдра прижалась ко мне, поцеловав в щеку.
     - Вот это точно проблема! - обозначил мастер гном, нахмурив брови.
     - Вы знакомы? - вытаращился Женя и тут же получил подзатыльник.
     - Создал проблем, а теперь глаза вылупил! - зарычал мастер. - Пять нарядов на стойку. Пока не отработаешь, чтобы к тренировочной площадке даже не подходил! Шагом марш!
     Проводив ссутулившуюся спину игрока суровым взглядом, гном обернулся к лучнице.
     - Давно его знаешь? - спросил он.
     - С первых дней, - она потупила взор.
     - А я думаю, кого все ждешь, - усмехнулся в бороду мастер, напоровшись на ее вспыхнувший яростью взор, тут же сменил тему. - Значит так, если твой парень, сама ему все растолкуй. Если согласен, останется на общих основаниях, а нет так нет. Все, у меня дела.
     Понаблюдав внимательно еще раз за странной походкой гнома, я наконец-то повернулся к Саше.
     - Привет, - сказал я.
     - Как ты здесь оказался, - девушка подозрительно смотрела на меня.
     - Тебя искал, веришь? - улыбнулся я
     - Нет, но хотела бы верить, - она улыбнулась, взяв меня за руку, потянула в сторону. - Пойдем, поговорим.
      Собравшиеся здесь игроки были своеобразной сектой. Лидером был гном, открывший способность умышленно нарушать законы природы. Бойцы, прошедшие у него обучение, могли игнорировать применяемую магию, нанося физический урон слабым телам магов. Не все было гладко с теорией, еще больше было проблем с практикой, но это работало.
     В каждой гильдии старались иметь такого игрока. В массовом сражении они были бесполезны, но если шла разовая акция против сильного мага, лучшего воина, чем «воин-хаосит» трудно было найти.
     А еще гном строил храм. Плату за обучение мастер брал трудом, трудом на восстановление разрушенной локации. Никто особо не верил, что гному достанется лока после завершения строительных работ. Но иного пути получить знания не было, и народ работал, обдирая руки в кровь об острые глыбы строительного камня.
      - А почему средний уровень игроков от сорокового до пятидесятого? - спросил я, выслушав Сашу об творящихся здесь делах.
     - Хаос говорит, что в этот промежуток можно обучить бойца наиболее быстро, - сказала девушка. - остальным учеба дается гораздо сложнее и дольше.
     - И этот хаос действительно работает? - не мог до конца поверить в услышанное.
     - Конечно. работает, - улыбнулась Саша. - Обман раскрыли бы очень быстро, а гном проповедует уже почти полгода.
     - Что значит - проповедует? - зацепился за проскочившее слово.
     - Парень верит, что своими действиями может призвать в этот мир еще одного бога, - она откинулась на траву, заложив руки под голову. - И имя этому богу Хаос.
     - Теперь понятно, зачем ему храм, - я продолжал сидеть на траве, рассматривая издали тренирующихся ребят. - Давно ты здесь?
     - Почти месяц, - сказала Саша.
     - А я все думаю, отчего моя знакомая лучница все еще топчется на сорок четвертом уровне, - съехидничал я.
     Заглядывая в френд-лист, я порой задавался вопросом, что случилось с АлиКсаНдрой и ее стремительным ростом в уровнях. Как оказалось, она нашла себе достойную задачу, задачу стать лучником - хаоситом.
     Тренировки были необычными. В первую очередь игроки учились атаковать, игнорируя магическую защиту. Один угол тренировочной площадки имел четыре врытых в землю столба. На них весели защитные амулеты соответствующих стихий. Для самых распространенных классов были подобраны действия, позволяющие пробивать защиту.
      Для лучника это выразилось в определенной последовательности движений руки, удерживающей лук во время натягивания тетивы. По словам девушки, объяснить это словами было сложно, легче было показать. Но и увиденного глазами было бы недостаточно, так как требовалось в нужное время напрягать разные группы мышц руки для изготовки к стрельбе. Если все сделать правильно, то оружие лучника оказывалось как бы вне законов этого мира. Выпущенная из такого лука стрела пробивала стихийную защиту, как если бы ее и не было.
     - Как он смог до такого додуматься? - удивился я.
     - Ну, говорят, что его первый персонаж гном имел навык берсерк, - поделилась слухами Саша. - Что-то он там заметил, потом сменил несколько персонажей и изучал классовые навыки, продолжая свои изыскания. Вернувшись опять к гному, парень создал то, что теперь называют школой Хаоса, а самого игрока стали звать Мастер.
     - И в правду мастер, - согласился я.
      Мы лежали на траве, рассматривая небо. Облака неспешно проплывали над нами, легкий ветерок шевелил склоненные ветви деревьев. Мысли роились, перепрыгивая с одного на другое. Услышанное казалось невозможным, но ведь в пользовательском соглашении было четко прописано, что ограничений нет, значит и Хаос не противоречил механике игры.
     «Неужели они пойдут на внесение изменений в игру, из-за одного игрока? - засомневался я, а потом сам же ответил. - Конечно, пойдут, ведь один раз они уже это сделали, сделали из-за меня»
     - Саш, - позвал я задумавшуюся о чем-то девушку. - Ты как считаешь, у меня получится?
     - Не знаю, - подумав, она ответила. - Насколько мне известно, Хаос не создавал магических персонажей, значит и исследований в этой области не проводил.
       Хаос
      -Тебе надо выбрать оружие, - хмурился гном. - Без оружия нет обучения.
     Я решил остаться в лагере. Решение далось мне легко, так как плату за обучение выставили совсем «ерундовую». Надо было натаскать тысячу камней наверх защитной стены. Слышавшие это игроки просветили меня, что справлюсь я с этим примерно через месяц ежедневных трудов. Я не стал отвечать на сарказм, направившись к куче наваленного камня. Элементаль «земли» уменьшал вес камня, «воздух» помогал двигаться. Управиться с задачей удалось за три часа неспешного шага. Лагерь безмолвствовал. Ненависть ко мне достигла новой высоты, я ощущал ее на физическом плане. Но мне было плевать на раздавленные амбиции других. Меня ждал хаос.
     - Так какое оружие ты выбираешь? - первое занятие с новичком гном проводил всегда сам.
     - Шест, - решил я. - почти как посох или жезл, думаю. мне подойдет.
     - Шест так шест, - не стал оспаривать в мой выбор мастер. - А теперь смотри!
     Первая тренировка представляла собой показательное избиение меня. Тупой конец шеста в руках Хаоса расплывался в пространстве бабочкой, выбивая из моего тела зазнайство. Эли помочь ничем не могли. Их защита не помогала, гном игнорировал притяжение к земле, гном игнорировал сопротивление воздуха, попытки воды и огня так же были проигнорированы. Я был так увлечен попытками уклониться от шеста, так что не смог понять, что конкретно эли делали, смог лишь ощутить их разочарование от неудачи. Атаковать я запретил.
     - Ты какого уровня парень? - замер в последний момент гном, так и не закончив движение шеста. - У магов конечно мало здоровья, но не настолько же! Шесть пропущенных ударов, а ты уже лежишь, как если б был при смерти.
     - Особый тренировочный шест?! - уточнил я, вставая с желтого песка и кивая на зажатую в его руке палку. - По единице здоровья за удар?!
     - Вроде того, - недовольно буркнул Хоас.
     Обойдя меня кругом, он остановился. Глянув мне в глаза, он сказал. - У меня нет никакого желания тебя учить. Учитывая отношение ребят к магам и к тебе в частности, учиться в поединках тоже не выйдет.
     - Есть варианты? - уловив недосказанность, я немного приободрился.
     - АлиКса хорошая девочка, только ради нее, - помедлив, он продолжил. - Я объясню тебе кое-что на пальцах и позволю остаться в лагере. Но учить не буду.
     - Похоже, что это лучшее предложение, - я чуть улыбнулся.
     - Тут ты прав, пошли, - не дожидаясь меня, гном двинулся к храму.
     Внутри помещение было еще более запущенное, чем можно было себе представить. Усевшись на лежащую поперек прохода колонну, некогда подпиравшую свод храма, гном почесал бороду, собираясь с мыслями.
     - Значит так, - начал он. - Ты наверно не понял, но я объясню, коли обещал. Я заставляю таскать камни на стену, преследуя две цели. Поднятый и перемещенный с помощью изученной игроками техники Хаоса камень, впитывает в себя частицу хаоса. Только из таких камней можно продолжать строительство. Одновременно с этим, ребята оттачивают мастерство. Стоит пройти один шаг с глыбой в руках, не ощущая ее веса, как тут же понимаешь, что нужно делать, чтобы и дальше этот камень не оттягивал руки до земли, а спину не ломило от усталости.
     - Знать бы раньше, - обронил я.
     - Все, что могу тебе посоветовать, так это перестать пользоваться магией. Ты ходишь как утка, более неуклюжего игрока я не видал за всю свою жизнь. Даже твоя полнота не оправдывает тебя, - гном спрыгнул на пол и двинулся на выход. - это все что я хотел тебе сказать.
     - Последний вопрос! - дождавшись пока Хаос повернется, спросил. - Как обстоят дела с дуэлями в вашем братстве?
      - Только с моего разрешения, - отрезал он.
     Я почему-то и не сомневался. Гном вышел из храма и направился на тренировочную площадку. Смотря в спину игрока, я испытывал чувство неправильности, и это не давало мне покоя. Моя раскачанная внимательность позволяла видеть то, что игрокам до двухсотого уровня никогда не увидеть.
     «Не в этом ли твой секрет? - подумал я. - Как то не верится, что способность учиться зависит от уровня персонажа. Что же прячет гном от постороннего глаза?»
     Оглядевшись, я присмотрел тенистый уголок и направился в его направлении. Мысли разбегались и ускользали, не успев оформиться. Казалось, что догадка витает где-то рядом. Надо было подумать.
     - Вот ты где! - АлиКсаНдра заслонила собой солнце.
     Я неожиданно заснул, и разбудившая меня девушка укрыла мое лицо своей тенью. Надо было вставать, уютный утренний уголок превратился в «раскаленную сковородку».
     - Как ты здесь еще не изжарился?! - улыбнулась Саша.
     - Мастер сказал, что я очень толстый, - я стал вставать с земли. - Наказал вытапливать жир каждое утро до обеда.
     - А если серьезно, - отсмеявшись, лучница протянула мне руку.
     - Он просветил меня, зачем надо таскать камни на стену, - поделился я.
     - Ой! - АлиКсаНдра прикрыла рот ладошкой. - Я совсем забыла тебе об этом вчера рассказать!
     - А еще он отказался меня учить, - я решил полностью обрисовать картину. - Правда. не выгнал, сказал что могу остаться.
     Посмотрев в сторону защитной стены, я увидел с десяток игроков, увлеченно скидывающих камни вниз. Те самые камни, которые я носил утром.
     - И как носить камни я тебе не показала, - лицо Саши было виноватым, девушка догадалась, кто смог наносить такую гору камней наверх, и почему все они не годились для строительства.
     - Есть и хорошие новости, - приподняв ее подбородок указательным пальцем, я заглянул ей в глаза. - Теперь ты мой учитель, учитель техники Хаоса.
      - Смеёшься?! - тут же возмутилась она. - Я сама еще ничего не умею!
     - Ну, тогда я ухожу, - сказал я.
     Если девушка откажется со мной заниматься, то оставаться здесь не было смысла. Мастер учить меня не хотел. Игроки взялись бы со всей серьезностью за меня, но им запретили, предвидя последствия. Оставалась АлиКсаНдра.
     - Но что я могу? - вконец растерялась девушка.
     - Давай так, - сказал я. - Ты продолжай тренировки, а я буду тебе помогать.
     - Это еще как? - заинтересовалась она.
     - Буду вместо тех столбов, что на площадке, - улыбнулся я. - Метай в меня стрелы, а я буду ставить защиту.
     - А если попаду? - уточнила она. - У меня стрела под сотню ХП выбивает.
     - Тренировочные возьмем, те, что по единице здоровья сносят, - предложил я, вспомнив шест гнома. - Выстрелов пять - шесть продержусь, а потом фиал здоровья выпью.
     - Ну, можно попробовать, - неуверенно сказала Саша.
     Наша тренировка поначалу шла хорошо. Девушка стреляла в меня, я ставил щиты на пути подлета стрел. Защиту мог ставить не только «воздух», но и его братья, разница была лишь в расходе маны. Маны благодаря пассивке от стихий у меня было море, и я экспериментировал. Оказалось, что абсолютно не важно, насколько мощный щит преграждал путь полету стрелы. Если стрела была выпущена удачно, она пролетала сквозь защиту, не замечая ее.
     Девушка опускала лук после каждого выстрела, тренируя способность вводить оружие в состояние «хаоса». Я тоже на месте не стоял, а уклонялся при помощи элей. В отличие от стрелы хаоса, на мое тело стихийная магия имела влияние. Словно марионетка на веревочках, я смещался в разные стороны, уклоняясь от очередного удачного выстрела.
     - Попробуй уклониться от моей стрелы! - прозвучал мужской голос.
     Парень был высок, красив, голубоглаз и широкоскул. От одного вида такого арийца сводило скулы. Выпущенная им стрела уже летела в меня, когда он сказал свои слова.
     Элементали получили команду не отвечать на выстрелы Саши, про других игроков уговора не было. Полетевшие в ответ заклинания, напоминали выстрелы из древней «катюши». Площадь в десять квадратных метров обуглилась. Когда пепел вперемешку с песком осел, на месте незадачливого стрелка осталась кучка вещей.
     - Иди, подбери, - мысленно сказал я своему питомцу, наблюдавшему за происходящим с безопасного расстояния.
     - Мяу! - спрыгнув с облюбованного камня, кот засеменил к трупу, отрабатывать свою еду.
     Идти подбирать дроп, выпавший из игрока, своими руками не хотелось. Половина присутствующих во дворе игроков была очевидцами событий. Те, кто не видел случившегося, в экстренном порядке просвещались первыми. Все смотрели на меня.
     - Что случилось? - гном вышел из храма, и направился к нам, отмахнувшись от кинувшегося все объяснить игрока. - Сам разберусь!
     - ЗНАЧИТ ТАК! - проведя быстрое расследование, гном стал править. - За разрешением поучаствовать в тренировке с магом, обращаемся к АлиКсаНдре. За самовольное участие разрешаю наказывать, вплоть до смерти. Напоминаю! Дуэли только с моего разрешения!
     - Теперь ты, - повернувшись ко мне и стоящей рядом Саше, он смотрел только на меня. - Будешь подстрекать игроков на нападение - выгоню. Будешь атаковать магией - выгоню. Будешь тормозить АлиКу в развитии - выгоню. И верни вещи, хоть он и ПК, но здесь это не важно!
     Дальнейшая тренировка прошла без эксцессов. Результат был не очень. Из пяти стрел правильной была только одна.
     В моем присутствии к девушке никто не обращался, как с пустыми разговорами, так и с предложениями о совместных тренировках против меня. Когда меня не было рядом, АлиКсаНдра болтала с игроками, но на тренировку никто не приходил.
     Через два дня, я придумал, как помочь девушке.
     - У меня идея, - сказал я.
     - Ну, говори, - несмотря на неудачи, Саша не теряла оптимизма.
     Моя идея заключалась в создании диагностики при помощи стихий. После того, как эли взяли сотый уровень, они могли растворяться в окружающем меня пространстве, подпитываясь от него. В подобном состоянии они покрывали большую площадь, и все, что в ней происходило, передавалось мне. Я мог с закрытыми глазами определить, где находится предмет, ощутить какова температура, сколько в нем жидкости и какие нагрузки испытывает. А так же множество другой подобной информации, надо было лишь определиться, что я хочу узнать.
     Во время выстрела девушка часто попадала в зону внимания стихий. Находясь от нее на расстоянии в двадцать метров, я наловчился определять, будет удачным выстрел или нет. Чтобы точно понять, что же происходит с рукой девушки и луком, надо находиться поближе.
     Я собирался попробовать отследить закономерности в параметрах, собирая статистику от удачных выстрелов. Как итог, хотелось попробовать влиять элементалями на движение руки девушки, чтобы придать последней идеальную траекторию.
     На идею меня натолкнуло ощущения, испытываемые мной от воздействия элементалей. Для уклонения от стрел они дергали мое тело, заставляя порой выполнять очень замысловатые па.
     - Давай попробуем, хуже не будет, - выслушав мое предложение об использовании «секретного» заклинания, Саша согласилась.
     Усевшись рядом с девушкой, я сосредоточил свое внимание на ограниченном пространстве. Сканируя тело девушки, я закрыл глаза, чтобы лучше ее ощущать. Элементали не могли понять, что я от них хочу, и бестолково толкались вокруг. Девушка стреляла в столб с амулетом. Удачные выстрелы, как и раньше, получались не часто.
     Внимательно наблюдая за всем, что мне доступно, я мысленно комментировал происходящее, пытаясь предсказать результат. Через полчаса девушка взяла перерыв.
     - Ну как? - спросила она.
     - Неплохо, - сказал я и поспешил пояснить. - Я не о тебе, а о себе.
     Саша не любила, когда ее хвалят незаслуженно. В попытке сгладить оговорку, я выдал перл. Поняв все по моему смущенному лицу и отчаянному жесту руки, девушка рассмеялась. Я тоже улыбнулся. Общаться было легко, мы понимали друг друга все лучше.
     Еще через полчаса эль воздуха попробовал вносить первые корректировки. Он уплотнял воздух, оставляя для руки воздушный коридор, позволяя последней соскальзывать по правильной траектории.
     - Как ты это делаешь? - не выдержала АлиКсаНдра. - Таких заклинаний не может быть!
     - Откуда ты знаешь? - сощурив глаза, я шутливо нахмурил брови.
     - Знаю! - отрезала она.
     - Ну, наверно того, что ты знаешь, немного не достаточно, чтобы знать, что ты чего-то да не знаешь, - сказал я и откатился вбок, чтобы избежать встречи женского сапога с моими ребрами.
     - Ладно, - выбравшись из моих объятий, она приняла сидячее положение.
     Я продолжал валяться на земле. Песок вокруг хранил следы нашей недавней борьбы «понарошку».
     - Но я тебе это еще припомню! – улыбаясь, пригрозила она.
     Прядка платиновых волос выбилась из прически и свисала вниз, прикрывая левый глаз. На щеках был легкий румянец. Не восстановившееся еще дыхание, вздымало грудь.
     - Какая ты красивая, - от чистого сердца сказал я.
     - Хм, - поправив прядку волос, девушка встала с земли. Выйдя на огневой рубеж, Саша натянула лук. Но мне было хорошо видно, как она рада услышать комплимент, пусть и такой незамысловатый.
     После «воздуха» подключилась «вода». Рука девушки не всегда достаточно сильно напрягала мышцы плеча. Оказалось, что воздействие эля «воды» на кровь игрока способствует сокращению и расслаблению мышц. Стрелы стали попадать в цель чаще. Примерно одна из трех.
     Для «земли» не нашлось работы, в отличие от «огня». Он стал карающим органом нашей экзекуционной машины. За каждую ошибку, эль «награждал» девушку болезненным уколом в то место руки, которое ошибалось.
     - Все! Я больше так не могу и не хочу! - Саша устала и злилась. - Мне в реал пора! Пока.
     Каждая вторая стрела летела в цель, но девушку это не радовало.
     - Знаешь, в городе Вислы сегодня карнавал, - нейтральным голосом сказал я.
     - И что? - лучница перестала собирать разбросанные кругом стрелы в колчан.
     - Я купил туда телепорт, думал пригласить тебя, - сказал я, вставая с песка.
     - Ты не думай, ты приглашай! - такой она мне нравилась намного больше.
     Копи пасте
     Утро было утренним. Саша еще спала под одеялом, уткнувшись мне в плечо. После долгого перерыва мы снова были вместе. Надолго или нет, я не загадывал. Сейчас мне было хорошо, и я ценил этот момент. Посещение карнавала было правильным решением, мы отвлеклись от суеты и проблем, погрузившись с головой в праздник. Вечер, как и ночь, прошли замечательно.
     - Когда-нибудь ты мне расскажешь, где учат таким заклинаниям первоуровневых игроков, - девушка не успела проснуться, как принялась угрожать.
     Ночью я беззастенчиво пользовался помощью элементалей во время секса. Не знаю как с фантазией у других игроков, но в моем понимании о физиологии человека, чтобы повторить некоторые вещи, нужно звать еще троих или четверых на помощь.
     - Не понимаю, о чем ты говоришь, - сказал я. - Я вчера немного выпил, так что ничего не помню.
     - Я тебе покажу «немного выпил», я тебе дам «ничего не помню»! - подушечная битва закончилась не долгим, но не менее приятным времяпрепровождением.
     - Вставай, - уже одевшаяся Саша, смотрела, как я продолжаю валяться на кровати.
     После секса опять потянуло в сон.
     - Встава-ай! - сдергивая простыню, она потянула меня за ногу. - Ты мне обещал, что сегодня я научусь бить без промаха.
     - Ну, это ты загнула, «без промаха», - поняв, что сон отменяется, я открыл глаза. - Надеюсь, что ты помнишь о наказании за ошибки. Иначе помочь не смогу!
     - Садист! - констатировала Саша, глубоко вздохнув.
      Она и сама понимала, что по-другому привить рефлекс телу практически не возможно, болевой шок - лучшее средство для мышечной памяти.

     * * *
     - Смотри! - мы сидели на краю тренировочной площадки для старших учеников. - Вот бы мне так!
     АлиКсаНдра восхищалась лучником, стоявшим на огневом рубеже. Парень метал стрелы, одну за другой, в ответ летели заклинания. Выставив какую-то защиту, он игнорировал стихийную магию. Изредка в лучника разряжали арбалет, от летящего болта игрок уходил меняя позицию.
     - Ноги, смотри на ноги, - подсказала девушка.
     Уклоняясь от очередного болта, лучник переместился влево. Оказавшись на новом месте, он сделал странное движение ногами, передавшееся выше в корпус. Замерев в немного нелепой позе, он открыл огонь по мишени. Заклинания бессильно проходили сквозь него, или развеивались, натолкнувшись на тело.
     - Думаю, что самое сложное, это не дергаться, когда в лицо летит огненная струя, - поделился я.
     - Наверно ты прав, - согласилась Саша. - чуть пошевелишься и защита тю-тю.
     Наблюдая за лучником, я собирал информацию о том, что он делает, опираясь на чувства своих элементалей. Эли уже уяснили на примере девушки, что от них требуется, и с сознанием дела сканировали тело игрока.
     - Шухер, - толкнула в бок меня Саша.
     Я поспешно отогнал элей от лучника. К нам приближался мастер Хаос. Я опасался, что Гном мог заметить творившееся на площадке, и запретить нам здесь находиться.
     - Ну, как у вас успехи? - подойдя вплотную, игрок усмехнулся в бороду. - АлиКа, сделай пару выстрелов, покажи результат.
     Стрелы били почти без промаха. Лишь каждая десятая была без хаоса, остальные исправно втыкались в столб.
     - Я думал, будет хуже, - похвалил гном. - Завтра начнем с тобой изучать защиту.
     Я смотрел в спину удаляющегося гнома, и опять ощущал неправильность. Чувство, что возникло в первый день моего появления здесь, вернулось, я чувствовал неправильность в его походке. Ускользавшая все это время мысль, наконец-то сформировалась!
     «Вот оно!» - мысленно возликовал я.
      Никак не проявив внешне свою радость, я вернулся к прерванному появлением гнома занятию. Саша еще какое-то время косилась на меня, очевидно что-то почувствовав. Не дождавшись комментариев, она вернулась к созерцанию «вершины мастерства» в ее понимании.
     За проведенный день, я составил примерный план действий. Правильнее наверно будет сказать, что не я составил, а элементали. Стоило мне мысленно задуматься о том, что делает та или иная часть тела игрока, как эли подкидывали мне ответы в виде мысленных образов. Не будь их со мной, запомнить и повторить многомерный процесс было бы проблемой.
     Так же выяснилась интересная вещь. После того как лучник принимал свою защитную позу, мои эли переставали ощущать тело игрока. Если бы он не демонстрировал последовательность движений раз за разом в течение всего дня, разобраться, увидев это пару раз, было бы очень сложно.
     На эту ночь я вышел в реал. Где была Саша, я не спрашивал. Мы встретились утром в игре и пошли на тренировочную площадку. Наблюдая за очередными игроками, таскавшими камни, я задумался о том, почему АлиКсаНдру никогда не привлекают на строительные работы. Подходя к тренировочной площадке, я отвлекся на открывшееся действо, так и не спросив об этом девушку.
     На площадке шла схватка. Два элементаля стихий, призванные стоявшими неподалеку магами, нападали на мечника. Мечник вертелся ужом, уклоняясь от стремительных атак.
     - Это выпускной бой, мечнику надо продержаться тридцать минут, - пояснила Саша и кивнула на магов. - Если останется жив, получит приглашение к этим в гильдию.
     Приглядевшись к одежде магов, смог разглядеть клановые цвета «Монолитов». Это был клан из рейтинга «топ - сто», хоть и в середине списка. Для игрока, не достигшего пятидесятого уровня, приглашение в клан было хорошим шансом на быстрый рост и интересную игру.
     Учить девушку в моем присутствии мастер не захотел, попросив отойти подальше. Я не возражал. Для меня и сто метров не было теперь преградой, если надо было «послушать». С «посмотреть» было сложнее. Я четко видел все детали лишь на половине расстояния.
     Через час мучений АлиКсаНдра освободилась и вернулась ко мне.
     - Ну. давай, - состроив страдальческое лицо, она начала совершать показанные ей недавно движения.
     Я слышал и видел всю тренировку с мастером, так что эли уже более осознанно начали править попытки девушки исполнить неисполняемое. В этот раз «земле» нашлось применение, он придерживал гравитацией наклон тела вперед. Саша никак не могла найти точку равновесия. Ее постоянно перевешивало.
     - Не так! - раздалось над моим ухом. Гном незаметно подошел к нам со спины.
     - Ты же девушка! У тебя есть грудь! - разорялся игрок. - Откинь правое плечо назад, разве сама не чувствуешь, как тебя перевешивает!
     Он подскочил к лучнице, и зафиксировал правильное положение. Элементали были тут как тут, «законспектировав» эталон.
     Я смотрел большими глазами, и боялся поверить удаче. Эли порхали у гнома под носом, а он их не замечал.
     «Теперь ты попал! - оскалился я. - Теперь ты моя новая подопытная игрушка с бородой!»
     Потратив на АлиКсаНдру еще десять минут, гном ушел, кинув на прощание злобный взгляд в мою сторону. Мне было фиолетово до его взглядов. Я понял, как изучить ХАОС!
     - Ты мне помогать будешь или нет? - вырвала меня из грез о «мировом могуществе» девушка.
     - Нет! - сказал я, и, дождавшись начала возмущенной реакции в виде упертых в бок кулачков и открывающегося ротика, добавил. - Ты слишком быстро учишься. Мастер заподозрит неладное, надо попридержать коней!
     - Ну, если только немного, - оговорила условия девушка.
     - Чуть-чуть, - согласился я, понимая, что если нас вычислят и выгонят из лагеря, то отсканировать гнома станет делом из разряда невозможных.
     «Думаю, постановка защиты у Саши должна занять не меньше недели, - решил я. - Быстрее с гномом не управлюсь».
     Гном проводил почти все время в храме. И те немногие моменты, когда он перемещался по двору, я старался не упускать, посылая элей сканировать тело мастера. Отследить гнома было не сложно, проблема была в том, что он не поддавался сканированию. В редкие моменты, когда он останавливался, выходя из режима «хаоса» и входя в него, мне удавалось получить крупицы информации.
     На пятый день случилась неприятность.
     - Я тебя этому не учил! - заявил Хаос.
     - Чему не учил? - удивилась Саша.
     - Этому не учил! - ткнув куда-то в район локтя, возмущенно засопел гном.
     - А что здесь не так? - девушка пыталась понять.
     - Все так! Это и не так! - выдал мастер.
     Сообразив, что говорит малопонятно, он прояснил. - Это следующий уровень, переход из неподвижности в подвижность, без потери состояния «хаоса»! Этому я тебя не учил!
     - Ну, я наблюдала, как работает Жужик, - начала создавать «правдивую легенду» на пустом месте девушка. - Наверно что-то не то посмотрела.
     - За Жужиком смотрел ОН! - указав на меня пальцем, мастер продолжал буравить девушку взглядом. - А ты смотрела куда угодно, но только не на тренировку!
     - Как впрочем, и всегда! - уже немного остывая добавил он, дернув себя за бороду.
     - Ты быстро стала учиться, - кивнув каким-то своим мыслям, Хаос повернулся ко мне. - Сознавайся, твоя работа?
     - Помогаю, чем могу, - согласился я.
     - Много успел подсмотреть? - сощурился гном.
     - Ты же не учишь, - я пожал плечами.
     - И не буду! - отрезал игрок.
     Развернувшись, он скрылся в дверях храма.
     - Вот влипли, - расстроено сказала АлиКсаНдра.
     Я закрыл глаза, чтобы не выдать своего состояния. Находящийся недавно рядом со мной гном, несколько раз входил и выходил из состояния хаоса, элементали были рядом и смогли заполнить все недостающие пробелы. Матрица была закончена. Я был готов начать учебу!
     Размышляя вечером о своей удаче, я решил, что гном уже давно делает все на автомате, не задумываясь о том, что вытворяет его тело, где и когда. Это позволило мне снять кальку с моторики его организма. Он был мужчиной, полноватым мужчиной, как и все гномы, так что повторить конфуз, случившийся с Сашей из-за разницы в мужском и женском теле, я не боялся.
     Первый шаг
     Первый шаг вышел болезненным. Попытавшись шагнуть, я упал. Никто не подстраховал меня. Я не успел подставить руки. Лежа в пыли дороги, я старался успокоиться и не выплеснуть свое раздражение на элементалей.
     Это очень трудно сдерживаться в собственных мыслях.
      Эли чувствовали все, что чувствую я, и блокировать это было не возможно. Другое дело мысли. Контроль над ними был первоочередной задачей, прежде всего, чтобы оградить самого себя от чужого присутствия в моей в голове.
     - Ты как? - участливо спросила Саша.
     - Не очень, - сказал я.
     Кое-как поднявшись на четвереньки, я помедлил и продолжил подъем.
     - Прям, как маленький! - улыбнулась она.
     - Ну, ты не далека от истины, - сказал я и пояснил. - Сейчас я учусь ходить!
     - Ходить?! - не поняла меня Саша.
     - Ходить, ходить, - кивнул я. - Ходить в режиме Хаоса.
     - Тогда тебе необходима твердая рука, на которую ты смог бы опереться, - полушутливо полусерьезно заявила Саша. - Всех деток учат ходить. придерживая от падения за руку.
     Я не стал отказываться от помощи. Через четверть часа я был вымотан как после пешеходной прогулки сквозь «долину стихий» с той лишь разницей, что тело и одежда не были избиты и изорваны.
     - Все, отдохни, - усаживая меня в придорожную траву, сказала АлиКсаНдра.
     - Что-то я делаю не так, - поделился с девушкой своими сомненьями.
     - Думаю, что ты думаешь, - сказала она.
     - Что? - я не уловил смысла.
     - Я говорю, что твоя проблема в том, что ты думаешь, - пояснила Саша и продолжила, видя мой скепсис во взгляде. - У меня было точно так же с луком, пока я не перестала контролировать процесс подготовки к выстрелу. Твое «секретное» заклинание без моего участия заставляло двигаться руку и напрягать мышцы, когда надо. Моя задача свелась лишь к желанию выстрелить и все. Остальное со временем вошло в рефлекс.
     Обдумав ее слова, я не нашел противоречий в логике. Человек никогда не задумывается о том, что он делает для того чтобы идти. Все происходит на рефлексах. Осталось «перепрошить» свое тело, чтобы оно обрело новые способности.
     За пять часов никаких улучшений не возникло. Я был печален. Мы уже перекусили несколько раз, и в моем инвентаре остались только рыбьи хвосты для кота. Надо было сходить в город и закупиться продуктами.
     Выслушав мое предложение, Саша отказалась.
     - Давай я сейчас в лагерь, а ты в город, - сказала она. - Мне на лошади скакать почти час, тебе тоже пешком до города час - полтора. А завтра встретимся на этом месте, идет?
     - Идет, - сказал я, стараясь не выдать своего раздражения.
     Девушка постоянно пропадала в лагере гнома, при том, что никаких дел у нее там быть не могло. За все время моего присутствия в локации восстанавливаемого храма, АлиКсаНдра только болтала с игроками и лишь некоторое время посвящала тренировкам.
     Дождавшись, пока пыль поднятая ездовым маунтом девушки уляжется, я кое-как поднялся. Идти пешком было лень. Обратившись к элементалям, я попросил открыть портал в ближайший город. Шагнув вперед, я понял - что-то не так.
     Что-то не так было с моим шагом. Эли продолжали прививать моему телу новую моторику, и, совершив шаг в открытый портал, я сделал его, подчиняясь навязанному алгоритму. Тут-то меня и накрыло.
      Момент перехода из одной точки пространства в другую, совершался не мгновенно. Иногда надо было сделать пару шагов, иногда идти минут пять. Общим было два правила: игрок всегда чувствовал направление, в котором надо было идти; и игрок никогда не должен был останавливаться.
     Оказавшись в великом ничто, я сделал по инерции пару шагов, пока не сообразил, что не знаю куда двигаться. Привычного чувства направления не было. Элементали продолжали контролировать мое тело, изживая из него старые привычки. Я все шагал и шагал, боясь остановиться, и тем самым лишить себя последней надежды на то, что смогу отсюда выбраться. На форуме игры ходили истории, что игрокам приходилось пересоздавать персонажа, так как старый навсегда застревал в портале, если игрок останавливался.
     Здесь не было верха, здесь не было низа. Мое тело сопротивлялось навязываемым движениям, но мне некуда было упасть, не обо что запнуться. Все что мне оставалось, это желать идти вперед, оставляя все остальное на откуп элям.
     Через какое-то время я почувствовал беспокойство «воздуха». У элементаля заканчивалась мана. Он не привык ее экономить, никогда не теряя энергию в родной среде. Остальные эли были более осторожными, и контролировали расход.
     Прислушавшись к остальным, я понял, что и у них дела обстоят не лучше. Пока я находился в портале, эли тратили свою ману на поддержание пространственного канала, канала в никуда.
     Мой магический источник после родства со стихией был бездонным, и я не видел причин ограничивать элей в энергии. Четыре энергетических жгута достигли толщины в руку взрослого человека почти мгновенно, подчинившись моему желанию. Беспокойство ушло из эмоций братьев, они смогли вновь полностью сосредоточиться на работе с моим телом.
     Ощущения времени не было. Сказать сколько я пробыл здесь, было проблематичным.
     Картинка перед глазами начала меняться. Оставаясь прежней, она стала другой, словно мелкоячеистую сеть накинули на все вокруг. Куда бы я ни посмотрел, все было раздробленно на множество маленьких деталей, квадратных, круглых, прямоугольных, разных, оставаясь при этом единым целым. Чем больше я присматривался к одному месту, тем чаще дергались детальки, позволяя мне увидеть их боковую грань. Стоило мне отвести взгляд в сторону, как поверхность успокаивалась.
     Еще через какое-то время я перестал обращать на эти изменения внимание. Стало привычным видеть мир в мелкую сетку, и знать, что за видимой гранью поверхности есть ее обратная сторона, стоит лишь перевернуть.
     «Перевернуть», - застучало в мозгу.
     Не отдавая особо себе отчет, я уставился перед собой, мысленно представляя, как все, что я вижу, выворачивается наизнанку. Сначала по поверхности пошла рябь, потом волны. Вот первый квадратик задергался, я сосредоточил на нем все свое внимание. Неуловимо для глаза он перевернулся, изменив цвет. Соседние детали, словно получив толчок, тоже перевернулись, дальше больше. Огромной, расходящейся во все стороны волной, картина изменилась. Голубые цвета сменились на фиолетовые, красные на зеленые, желтые на коричневые. Великое ничто вывернулось.
     Вместе с изменениями пришло чувство направления. Теперь я знал куда идти. Это было далеко, очень далеко, но было уже не страшно. Намного страшнее идти, не зная, куда идешь и выйдешь ли вообще.
     Элементали уловили изменения, и радовались вместе со мной. «Земля» включил вектор гравитации, и приближение точки выхода заметно ускорилось.
     «Внимание!
     В ваш источник маны попала частица хаоса! Очистить источник невозможно!
     Осторожно! При использовании зараженной маны, заклинания мутируют!»
     Сообщение совпало с моим первым шагом на твердую землю. Схлопнувшийся за моей спиной портал отрезал даже гипотетическую попытку вернуться и все вернуть. Случившееся требовало обдумывания.
     Город Ариткен, в который я направлялся, остался неизвестно где. Я рассматривал свою карту, пытаясь вычислить расстояние. Выходило, что я оказался в китайском кластере. Это было очень далеко от того места, где я вошел в портал.
     - Кто такой? Что делать здесь? - уставился на меня стражник НПС.
      То, что это стражник, я понял только по замершим за его спиной двойке НПС. Во всем виртмире Криалтин втроем по городу передвигались только представители контроля за правопорядком. Одежда была матерчатой, головные уборы с обручами, оружие кривое и необычное.
     - Почему молчать? Взять его! - характер этому НПС достался от разработчиков вспыльчивый и злобный.
     - Мяу! - сказал мой кот, выводя из оцепенения.
     «Огонь, вода - атакуем, воздух, земля - защищаем!» - скомандовал я.
     Локация, от которой до моего привычного места обитания было очень далеко, как нельзя лучше подходила, чтобы «выпустить пар». Репутация с местными властями меня не волновала. Уж слишком многое накипело за последнее время, и хотелось развернуться во всю ширь своих способностей.
     «Почему бы и не здесь!» - запоздала моя совесть с согласием, три стражника даже не поняли, что их убило.
     Частица хаоса выглядела как черное зернышко, угнездившееся в яркой звезде. Цвет моей маны оставался голубым, только исходящий поток состоял из множества деталей, будучи единым и не единым одновременно. По прежнему подсоединенные к моему источнику маны, элементали выкачивали из меня зараженную ману в огромных количествах.
     Защитные купола, появившиеся над некоторыми домами, не смогли защитить от атакующего хаоса. Игроки и НПС разбегались или погибали сразу в попытке сопротивляться. Здания, которые я считал неразрушимыми в механике игры, ломались как картон и бумага.
     «Огонь» пустил несколько огненных вихрей, гуляющих по городу. В центре завихрения царил вечный холод, снаружи испепеляющий жар. «Вода» стянув всю влагу, что была в городе, создала километровую сеть, и опустила ее на город, разрезая все, что попало под молекулярные нити.
     Меня уже не от кого было защищать, там, где я стоял, все были мертвы.
     «Земля», получив добро отлучиться, создал гравитационный поток под всем городом. Что было не закреплено, поднялось вверх на несколько метров. Резко изменив вектор, элементаль с силой ударил всем взлетевшим об землю. И еще раз, и еще.
     Лишь «воздух» остался при мне, обеспечив возможность дышать. Над городом стояла пыль, в которой было ничего не видно, даже на расстоянии вытянутой ладони. Пора было уходить.
     Я сидел на холме и смотрел на разрушенный город у своих ног. Голова была пуста, ни одна мысль не хотела посещать меня, вокруг было очень тихо.
     Эли были напуганы. Разрушения, которые они смогли нанести локации, устрашали. Некогда цветущий город превратился в разломанные, расплавленные, разрезанные груды камней. Это был настоящий Хаос.
       I’ll be back
     Я рассматривал бумажный конверт, не решаясь его открыть. В нынешний век цифровых технологий доставленное письмо было в высшей степени неординарным событием. Курьер стоял за дверью и ожидал моего ответа, надо было решаться.
     Разорвав бумагу, я быстро пробежал глазами по нескольким строчкам, написанным живой рукой. Почерк был каллиграфическим, но легкие неточности свидетельствовали, что это не штамповка. Уняв первый синдром, я перечитал текст, уже никуда не торопясь и внимательно вдумываясь в содержание простых строк.
     Все было и просто и сложно. Впрочем, как всегда. Письмо являлось приглашением на встречу. На встречу с представителем компании, компании которую я опустил на деньги в своем последнем судебном иске. Гадать с чем была связана предстоящая встреча, было бесполезно.
     Я подозревал, что работники компании поработали с моим психопортретом, и чем дольше я буду раздумывать, тем более неуравновешенным явлюсь на встречу. Откладывать встречу было неразумно. Быстро одевшись, я вышел из квартиры.
     - Я готов, можем ехать.
     Ожидавший ответа на письмо человек не выказал ни капли удивления. Кивнув головой в знак того что меня услышал, он направился к лифту, сделав приглашающий следовать за ним знак рукой. На крыше небоскреба, в котором я проживал, стоял двухместный аэрокар. Обычно курьеры пользовались одноместными машинами.
     «Этот вариант тоже учли», - отметил я, усаживаясь на пассажирское место.

     * * *
     - Разрешите представиться, - после того как я занял предложенное кресло, начал встречу сидевший напротив меня человек. - Мое имя Андерс Сольери. Я полномочный представитель компании Криал по работе с проблемными игроками.
     - Очень приятно познакомиться, - сказал я, выкладывая на стол между нами регистрационный прибор. - Как мое имя вы знаете, но для протокола представлюсь, меня зовут Южиг Иван.
     - Возможно, наш разговор повернется так, что я буду вынужден просить вас прекратить вести аудио и видео запись, - собеседник решил обозначить свои полномочия.
     При проведении переговоров, иногда предоставлялась информация под грифом секретно и с обязательствами по неразглашению. Принять самостоятельно решение о выдаче такой информации сторонним людям, мог только очень высокопоставленный работник компании.
     Я оценил намек и дал предварительное согласие.
     - В результате дополнительного расследования, вскрылись факты, уличающие вас в подлоге и сговоре, с целью получить материальную выгоду, - после небольшого вступления, перешел к запугиванию Андерс.
     - Постановление суда уже вынесено, а так же исполнено обеими сторонами, - я развел руками. - Если у вас есть факты о действиях, свершенных до момента судебного процесса, вы можете подать на апелляцию. Если информация датирована более поздней датой, то...
     - Да, да, - прервал мои разглагольствования собеседник. - Юридический отдел уже ознакомил меня с возможными вариантами развития событий. Затраты моей компании едва окупятся, но мы будем в плюсе, что не могу сказать о вас. Ориентировочно вы потеряете до 40% своих активов.
     - Другими словами, вы оставляете мне выбор, - сказал я и продолжил свою мысль. - Если наш дальнейший разговор не сложится, вы усложните мне жизнь.
     - Если мои слова прозвучали как угроза, то спешу вас уверить, что это не так, - сохраняя бесстрастное выражение лица и ровный тон голоса, Андерс красноречиво скосил глаза на регистратор.
     Если бы этот прибор не лежал на столе, у меня был бы шанс услышать своими ушами, что в действительности думает мистер Сольери о таких людях, как я.
     - Хорошо, я оценил вашу прямоту и прошу перейти к действительной причине нашей встречи, - я продолжал раскидывать «словесные крючки», чтобы иметь в будущем больше шансов выкрутиться из назревающей проблемы.
     - Дело, по которому я вас вызвал, имеет отношение к событиям, совершенных вчера в виртуальности мира Криалтин, - чуть склонившись над столом, Андерс всем своим видом показывал, насколько важна для него обсуждаемая тема. - Поступки игрового персонажа ВАНТУЗ, правообладателем которого являетесь вы, нанесли нашей компании убытки. Как репутационные, так и материальные. Ознакомьтесь с предварительным отчетом, предупреждаю, что содержащаяся здесь информация не подлежит огласке и распространению.
     Я открыл бумажную папку, пододвинутую ко мне с противоположного конца стола. Все это было странно, также как и получение бумажного письма курьером. Подобные меры безопасности были беспрецедентными, не имея цифровых следов, доказать существование информации, находящейся в папке, было невозможно.
     Быстро пробегая текст глазами, я сначала со скептицизмом, а затем и с зародившимся сомнением, потихоньку замедлял скорость чтения. Дойдя до последней страницы, я откинулся на спинку стула.
     - Вы можете доказать все здесь написанное? - уточнил я зная ответ.
     - Мое время слишком дорого, чтобы заниматься фальшивками, - подтвердил мои опасения мистер Сольери. - Если желаете обсудить, прошу выключить регистратор. Информация конфиденциальная, и за ее разглашение мы засудим вас в тюрьму до конца жизни.
     В бумажной папке была подборка технических отчетов о работе игры в локации из китайского кластера. Сначала шел перечень игроков, чьи аккаунты были удалены из игры. Восстановлению персонажи не подлежали  вследствие полного стирания информации на трех резервных серверах одновременно. Далее прилагалась выписка из финансового отчета, с ориентировочной суммой выплат пострадавшим игрокам за утраченного персонажа. Сумма впечатляла. На момент событий, невольными участниками которых стали игроки, в локации находилось триста семьдесят два персонажа.
     Следующим шел отчет программистов, с кучей специфических терминов. В итоговом резюме значилось два блока памяти сервера, получивших программный сбой. На этих блоках хранилась и обрабатывалась информация по разрушенному городу.
      Восстановлению локация не подлежала, натыкаясь на противодействие иКсина. Искусственный интеллект не позволял программистам восстановить локацию аппаратным путем, разрешая только игровые методы. Контролирующий виртуальность иКсин считал город разрушенным, игнорируя тот факт, что здания в игре разрушаться не могли по определению.
     Я протянул руку вперед и выключил регистратор.
      - Я вижу, что вы готовы продолжить конструктивный диалог, - в первый раз за всю встречу мистер Сольери улыбнулся.
     - Конструктивный диалог подразумевает нахождение выхода из обсуждаемой ситуации, - немного пессимистично процедил я.
     - Для начала давайте разъясним все неясности, думаю, они возникли не только у моих сотрудников, но и у вас, - сделал первый ход Андерс. - Спросите то, что кажется вам самым противоречивым.
     - Неразрушаемые здания, - определился я с наиболее часто мелькающей мыслью. - Как иКсин может считать их разрушенными, если в механике игры такое не прописано.
     - Думал, вы начнете с другого, - сцепил свои пальцы в замок на животе собеседник. - Объяснение этого факта ведет к другой области нашего разговора, к которой лучше вернуться позже.
     - Вы видите всю ситуацию целиком, - я почувствовал, как закипаю. - Выдавая информацию по частям, вы хотите подвести меня к решению, решению которое выгодно вам. Меня это не устраивает.
     - Ну что ж, - бесстрастная маска заняла привычное место на его лице. - Если настаиваете, то могу сказать, что в настоящий момент идет перепрошивка всех неразрушимых ранее материалов в игре, как разрушаемых. Прошу заметить, что разговор идет не только о зданиях, или предметах утвари. Говоря всех, я подразумеваю всех, включая такие объекты как горы и моря. Все, что можно разрушить в реальном мире, можно разрушить и в виртуальности Криалтин. Вопрос лишь в энергии, которую надо приложить для этого.
     - Или типе энергии?! - уточнил я.
     - Вы правы, - согласился мистер Сольери. - И ваши слова говорят, что вы понимаете, к чему я веду.
     - Когда планируется закончить перепрошивку материи мира?
     - Это закрытая информация, - отрезал Андерс.
     Я задумался. Получается что процесс не быстрый, иначе смысла скрывать нет. Я не очень разбираюсь в макетировании виртуальности, но думаю что не меньше нескольких недель. Мощности иКсина и объемы памяти серверов рассчитываются исходя из количества ожидаемых игроков и площади игрового пространства. Необходимость терраформации виртуальности никто не учитывал.
     Однозначным было одно, в понесенных убытках был виноват мой персонаж, применивший Хаос в китайском городе. Обнадеживал тот факт, что меня вежливо пригласили для беседы, а не вызвали повесткой в суд. Сидевшему напротив меня мужчине, как и компании в целом, от меня было что-то надо, очень сильно надо.
     - Мистер Сольери, - начал я. - Я оценил предоставленную информацию и сопоставил ее с событиями, произошедшими в игре. Как я понимаю, у вас есть предложение, и я готов его выслушать.
     Воцарившаяся тишина была очень хорошим знаком. Возникшая заминка в разговоре не была торжественно выдерживаемой паузой перед озвучиванием заготовленной фразы, это было время, которое Андерс взял на обдумывание своих слов.
     - Итак, - придя к какому-то внутреннему решению, продолжил собеседник. - Я предлагаю вам временную работу в нашей компании. Став внештатным сотрудником, вы подпадаете под амнистию любых действий, которые может совершить ваш персонаж в игровом пространстве.
     - Какова цель моей будущей работы? Почему работу предложили мне? Сколько продлится трудовое соглашение? - перечислил я стандартные критерии.
     - Цель работы будет озвучена после заключения договора о найме. Обретенные вашим персонажам свойства выделили вас из прочих претендентов. Длительность будет зависеть от результатов работы, чем быстрее справитесь, тем раньше станете свободны.
     - После ваших слов возникло желание отказаться, - сказал я.
     - В таком случае не смею вас задерживать, - показал «крокодилий оскал» мистер Сольери. - И ждите повестки в суд.
     - До свидания, - я встал из мягкого кресла и направился к выходу.
     - На что вы рассчитываете? - донеслось из-за спины.
     - Когда вы разорите меня в суде, - сказал я, не оборачиваясь к собеседнику. - персонаж ВАНТУЗ разрушит мир Криалтин, не оставив на всей планете ни одного целого камня. Будет интересно посмотреть, как вы привлечете игроков в песчаную пустыню.
      - Еще один террорист, - услышал я уставший вздох.

     * * *
     Я сидел на холме и смотрел на развалины города у своих ног. В отличие от прошлого раза, голова была полна различных идей и сомнений. Но кое-что осталось неизменным, вокруг по-прежнему было тихо, очень тихо.
     Разговор с мистером Сольери продлился еще два часа. Результатом стало подписание трудового соглашения с вытекающими обязательствами по секретности и не разглашению. Андерс оказался начальником отдела по борьбе с хакерами. На мелких жуликов, которые откусывали по маленькому кусочку от большого каравая Криалтин, он не обращал внимания. Его целью были люди, ставившие под угрозу весь проект в целом.
     Узнать, что я котировался как мелкий жулик, было немного обидно.
     В настоящий момент отдел занимался противодействиями поступкам одного игрока, персонаж которого носил имя Хаос. Я был с ним знаком, проведя в локации разрушенного храма почти две недели. Эта локация была первой ласточкой, ее разрушил мастер - гном лично, после чего потребовал от компании передать ему контроль за игровым иКсином виртмира Криалтин.
     В случае отказа выполнить его требования, игрок угрожал разрушить весь мир, уничтожив заодно и персонажи всех игроков. Терраформацией виртуальности программисты в первую очередь пытались избежать окончательного уничтожения персонажей, контрибуции за утрату которых были львиной долей в возможных потерях у компании. Если случится непоправимое, то захлебнувшись в судебных исках, Криалтин быстро пойдет ко дну.
     Контролируя игрового иКсина, игрок Хаос желал сделать себя богом, богом Хаоса. Информация была получена из ближайшего окружения игрока, но достоверность имела низкую. Рисковать никто не хотел, угрозу принимали всерьез.
     Первоначальным требованием было обнародование моих действий, описывающих поступки для обретения Хаоса. По недомолвкам и обрывкам фраз, я сделал предположение, что программисты не знают, как мне это удалось. Но я решил придержать «козыри» и отказался сотрудничать.
     К моему удивлению, настаивать не стали при условии выполнения другого задания. Поиск возможности удержать мастера Хаос от разрушения виртуальности, до тех пор, пока не перепрошьют вирт-мир. До окончания процесса осталось восемь дней.
      Срок окончания ультиматума игрока истекал завтра. Заканчивались полгода, время, которое смогла выторговать компания у гнома террориста.
     Психологи отлично изучили меня и мое мировоззрение. В качестве награды была предложена сумма с шестью нулями. Я был замотивирован действовать, оставалось теперь понять «как».
     Встав с земли, я отряхнул налипший песок с полы мантии. Надо было двигать к недостроенному храму бога Хаоса. Где-то там находился игрок, сумевший нагнуть раком огромную компанию и держать ее в напряженном состоянии долгое время.
     АлиКсаНдра обещала встретить меня в городе Ариткен и «убить» как только я появлюсь. Опаздывая уже на шесть часов, я перехватил у девушки ее прерогативу опаздывать.
     Открывшееся окно портала настораживало. Прошлое мое путешествие сквозь «великое ничто» оставило двойственные воспоминания. Помандражировав для проформы, я вошел в портал. Из Китая до родных краев было очень далеко.
     Переход прошел почти нормально. Пришлось опять выворачивать все наизнанку, только после этого появилось чувство направления. Чтобы оказаться перед ясными очами девушки, я использовал три перехода.
     - И где ты был? - сердилась Саша.
     - Мне надо было убедиться, что для тебя важнее, я или этот бородатый хаосит! - озадачил я девушку. - Ты вечно торчишь в этом лагере, я уже сомневаюсь, что нужен тебе! Если бы ты меня не дождалась, между нами было бы все кончено!
     Словесная перепалка переросла в вечерние посиделки. Оказавшись в одной комнате, мы не включали свет. На ночном небе было полно звезд, попадающего сквозь открытое окно лунного света хватало, чтобы видеть друг друга и не спотыкаться о мебель.
     - С тебя одно желание, - безапелляционно заявила девушка, восстановив дыхание после горизонтального марафона.
     - Вот еще, - фыркнул я. - тайный агент Александра Швац, вы раскрыты!
     - Откуда ты знаешь это имя?! - девушка от неожиданности села на кровати, прижав к своей груди простынь.
     Я и сам не знал, что дернуло меня сказать ей, что осведомлен о ее работе в игре.
     - Я теперь как и ты, работник компании Криал, - сказал я, и, видя что мне не верят, добавил: - Мистер Андерс Сольери разрешил мне воспользоваться твоей помощью в случае экстренной необходимости. Ах да, совсем забыл, вот пароль - «террорист хаосит».
     - Ну, ты даешь! - хихикнула девушка. - И какая же экстренная необходимость возникла сейчас, в два часа ночи?
     - Твое «шпионство» я бы обязательно раскрыл, попытавшись объяснить тебе на людях, что знаю о тебе и мне нужна связь с администрацией, - сказал я, потихонечку таща простынь на себя. - А теперь ты в курсе кто я такой, и поймешь сразу, что мне надо, если возникнет необходимость.
     - Ты овладел хаосом, да? - спросила Саша, возвращаясь ко мне в объятья.
     - Вроде того, - согласился я.
     - И что теперь? - ее голос был совсем тих.
     - Еще не знаю, - честно ответил. - Будем посмотреть.
     Мы молча лежали, обдумывая сложившуюся ситуацию. Я прикидывал возможные варианты завтрашнего дня, о чем думала улыбающаяся Саша, я не знал, но думаю, совсем не о работе.
     - Ты в курсе, что ты мелкий жулик? - неожиданно спросила она.
     - Знаю, - я улыбнулся. - И еще знаю, что тебя чуть не уволили из-за моего судебного иска на компанию.
     - Нет, ну ты представляешь? - вспыхнула она с новой силой. - Обвинить меня в сговоре с игроком! Это же надо додуматься…
     Договорить я ей не дал, ночь была слишком коротка, чтобы тратить ее попусту. Немного поупиравшись, Саша сдалась и ответила на мой поцелуй, помешавший ей выговориться.

     * * *
     - Внимание! Все прибывшие и еще не прошедшие привязку в часовне, проходим внутрь! Повторяю! Меняем точку возрождения! Идем в часовню и регаемся!
     Несколько игроков бегали по внутреннему двору, донося до хаоситов последнее распоряжение мастера Хаоса. Часовня была достроена вчера, и к радости всех и моему удивлению функционировала. Получалось, что гном знал что делал, отстраивая локацию. Это настораживало.
     Игроки все прибывали и прибывали. За полгода мастер успел обучить немало игроков. На мой взгляд, собравшихся было около трехсот человек. Большая часть была фиолетовыми. Титулованным я был один.
     - Братья и Сестры! - разнесся низкий рык над площадью.
     Все игроки тут же повернулись к храму. На верхних ступенях стоял гном. Он раскинул руки в стороны, словно хотел обнять всех собравшихся. Глаза парня фанатично горели. Воцарилась тишина.
     - Братья и Сестры! Настал день! Сегодня! Сегодня в этот мир придет Хаос! И вы, мои друзья, станете первыми среди первых, кто получит часть могущества нового бога. Вы уверовали в Хаос, когда остальные смеялись! Вы верили в Хаос, когда остальные молчали! Вы достойны!
     - Вы понесете новую веру в этот мир, стирая с лица земли любого, кто осмелится встать на вашем пути! - гном проповедовал, и внимающие ему игроки были готовы внимать. - Узрите! Сегодня! Сейчас! На ваших глазах! Придет бог Хаос в этот мир!
     Невольно заслушавшись в начале, к середине тирады я осознал, что все идет к развязке и надо что-то делать. Вместо того, чтобы готовиться к сегодняшнему дню, я провалялся в постели с Сашей, позабыв о сроке истечения ультиматума.
     - Узрите! - вскричал гном.
     За спиной мастера Хаоса открылся портал. Игрока буквально всосало внутрь и окно закрылось. Над площадью, еще мгновение назад трепетавшей в предвкушении чуда, разлилась тишина.
     - Это конец, - по-своему восприняв произошедшее, Саша склонила голову, повиснув на моей руке.
     - Ты это, давай, сообщай своим, - дернул я ее за прядь волос. – Я его в портал запихнул, если и выйдет, то не сразу. Пускай организуют визуальное чудо, чтобы народ не волновался. Мировое сообщение или еще чего-нибудь.
     Посмотрев на меня странным взглядом, девушка выпрямилась. Ее глаза остекленели, оставалось надеяться, что программисты соображают быстро, и не будут задавать лишних вопросов, как и она.
      Через пять минут, собравшиеся игроки продолжали обсуждать произошедшее. Пока никто не расходился, но все шло к этому.
     «Внимание!
     Глобальное сообщение!
     В наш мир пришел бог Хаос!
     Тысячу лет мир принадлежал Порядку, но настали новые времена!
     Сто лет грядущей войны определит, кто будет править этим миром последующее тысячелетие!
     Открыт храм бога Хаоса! Спешите!
     Принесите клятву верности новому богу и станьте сильнее!»
     Рев торжества оглушил меня. Игроки кругом бесновались, обнимались и хлопали друг друга.
     - Это чего? - склонившись к самому уху девушки, уточнил я.
     - Не знаю, пока информации нет, - качнула головой.
     Через какое-то время страсти стали утихать. Храм преобразился, следы ремонта исчезли, новые двери появились вместо поломанных. Правда, вход в храм оставался закрыт, попытки игроков войти, остались безрезультатными.
     - Слушай сюда, - притянула меня к себе Саша. - В двух словах, игрок Хаос в игре, но определить его место не удается. Глобальное сообщение было одной из заготовок, на случай экстренной ситуации. От тебя ждут объяснений.
     - Передай, что я закинул его не в обычный портал, а в портал хаоса, - поделился я. - если игрок не маг, то выбраться почти невозможно. Но пусть следят на всякий случай. Вдруг объявится на окраине мира.
     - Эй, охотник, - услышал я.
     Ко мне приближалась толпа игроков, человек сто, не меньше. Среди них были разные расы и классы, уровень персонажей варьировался от +40 до +250. Все игроки были фиолетовыми.
     - У нас сегодня праздник, - продолжил заводила. - И знаешь что? Ты наше главное блюдо!
     - Зачем я вам? - сказал я, чтобы хоть что-то сказать.
     - Разве ты не знал, что за каждую смерть титула, ПК получает +1 к репутации, - деланно удивился он. - Так уж сложилось, что теперь нам срочно потребовалось выправить просевшую репу. И ты нам в этом поможешь!
     - Мастер Хаос это не одобрит, - мой контр аргумент нарвался на смех.
     - Это он нам тебя подарил! - заводила улыбался, подойдя совсем близко. - Как заработала часовня, так и подарил! Объяснил, что к чему и заставил сменить точку воскрешения. Тебя, чтоб не сбежал, нам, чтоб недолго бегать, если выйдет конфуз и кто-нибудь погибнет.
     - Я же в реал выйду, и что тогда? - улыбнулся я наивности игроков.
     - Не, не выйдешь, - оскалился парень, вытягивая из ножен оружие. - В режиме ОХОТА, выход из игры запрещен. Когда мы закончим, ты будешь слюнявым идиотом, ходящим под себя. Думаю, что за неделю, все присутствующие поднимут репутацию до «восхищения».
     - Ну, мне тоже «восхищение» не помешает, - я вернул оскал. - Только управлюсь я гораздо быстрее!
     Все что успели окружавшие меня игроки, так это сменить выражение глаз на удивленно-подозрительные. Элементали знали свое дело. Массовые заклинания уничтожения уже были опробованы. К сожалению, Саша тоже погибла.
     «Теперь точно придется желание исполнять», - вздохнул мысленно я.
     - Иди, работай! - прикрикнул на своего кота.
     Нехотя потянувшись, кот спрыгнул с облюбованного камня и направился к кучкам оружия и доспехов, оставшихся от игроков. Я огляделся. Сам храм, внутренние постройки и стены остались не поврежденными, очевидно программисты начали терроформацию виртуальности, взяв за точку отсчета расположение восстанавливаемого храма. Примененная магия Хаоса не уничтожила объекты, лишь кое-где были заметны следы от бушевавшего «огня» и секущих ударов «воды».
      Я неспешно пошел к часовне. Скоро должны были начать возрождаться напавшие на меня игроки. Урок, который я собирался им преподать, должен дойти до самых отмороженных ПК.
     Мой кот переходил от одной могилы к другой. Анимация была прикольной. Со стороны казалось, что животное зарывает в песок найденные предметы. Наблюдая сначала с улыбкой, потом с небольшой тревогой, я невольно ждал уведомления системы, о том, что мой питомец перегружен и не может больше подбирать найденные предметы из-за перегруза.
     «Да что же это такое?» - возмутился я, когда кот облутал половину могил и продолжил свое занятие без видимых усилий.
     Открыв меню питомца, я обомлел. Система утверждала, что мой помойный кот был 103-го уровня. В свойствах питомца значился безразмерный пространственный мешок. Это было неожиданно.
     Всмотревшись в элементалей, понял, что и они подросли. «Огонь» и «Вода» были +170, «Земля» +155, Только «Воздух» был почти таким - же, едва разменяв +140. Логичное объяснение было только одно, разрушая китайский город мои эли, и я с ними заодно, получили изрядно опыта.
     - Да я... - что именно хотел сказать игрок, осталось за кадром. Его тело, едва показавшись из часовни, снова умерло.
     Пришлось взять действия элементалей под контроль, допускать повторной смерти Саши я не собирался.
     - Иди сюда, - едва увидев разъяренную лучницу, я поманил ее рукой.
     Девушка, сжав кулачки, двинулась ко мне, ее выражение лица не сулило мне ничего хорошего. Пристроившиеся за ее спиной двое воинов, умерли, не пройдя и трех шагов. «Вода» резала игроков, не оставляя им шанса на спасение, о шансе на победу я даже не говорю.
     - Ты что творишь? - нависла надо мной девушка. - Ты зачем меня убил?
     Немного сместившись в сторону, я посмотрел на выход из часовни, вид на которую заслонила АлиКсаНдра. Девушка обернулась, чтобы понять, что может быть для меня важнее, чем заданный ею вопрос. Очень удачно из часовни выскочили три игрока. Один побежал в сторону, двое ринулись к нам. Три тела упали одновременно. «Воде» не было дела до количества игроков, убить все, что находится в радиусе пятидесяти метров от меня, она могла без особых усилий.
     - Присядь, - чуть отсев, я похлопал по камню, на котором сидел.
     Какое-то время Саша сидела рядом со мной, наблюдая, как падают замертво игроки, едва выскочив из часовни. Некоторые уже пошли по третьему кругу.
     Встрепенувшись, лучница толкнула меня в бок.
     - Ладно, я не сержусь, - сказала она. - Вещи верни.
     Какие вещи ее, какие нет, я не знал.
     - Иди сюда, - поймав кота глазами, я позвал животное. - Отдай ей ее вещи!
     - Это не мое! - уставившись на выпавшее, заявила Саша.
     - Выбирай, да?! - сказал я, командуя коту вывалить все, что у него было под ноги девушки.
     Через какое-то время я отвлекся от созерцания «конвейера смерти» и посмотрел на творящееся безобразие. Саша без зазрения совести, ковырялась в куче доспехов, перебирая доступные шмотки. Уже сейчас на ней была одета чужая кожаная куртка. Через плечо перекинут вычурный лук. Определенно, девушка решила не теряться в сложившейся ситуации и брала от жизни все.
     - Ты не против? - поймав мой оценивающий взгляд, спросила она, одевая на себя ожерелье.
     - Бери что подходит, - сделал я широкий жест.
     Еще через полчаса мы сидели вдвоем на камне. Эли, без моего участия, убивали игроков, продолжавших пытаться вырваться из часовни. Со времени исчезновения гнома в портале прошло два часа.
     - Саш, - позвал я. - Спроси там у своих. Нашли его или как?
     - Угу, - кивнула она, отвлекшись от созерцания игры преломляющегося света в новых кольцах на своих пальчиках.
     «Женщины!» - подумал я, не зная чем бы заняться. Сидеть было скучно.
     - Мне кажется, или они стали умирать не так быстро? - спросила АлиКсаНдра.
     - Не, не кажется, - ответил я.
     - А что так? - лежащая на песке, Саша зевнула. Сидеть на камне ей показалось утомительным.
     - Стараюсь придумать новые способы умерщвления, - пояснил я. - Однообразие достало.
     На самом деле, я организовал конкурс среди своих элей. Игрок, выскочивший из часовни, должен был умереть новым способом, не применяемым до этого. За каждую новинку присуждалось одно очко автору идеи. Если элементаль повторялся, то очко не засчитывалось, и ход переходил к следующему. Пока что лидировал «воздух».
     - А, ясно, - девушка опять зевнула.
     - Саша, спроси у своих, что это за бог Хаоса, они его реально ввели или все липа? - я отвлекся от конкурса «умелые эли».
     - Пар сек, щас спрошу, - девушка оживилась, ее это тоже заинтересовало.
     Я ждал ответа от админов, и наблюдал за смертью игроков.
     «Так и становятся темными властелинами, о которых рассказывают всякие ужасы, - подумал я. - А ведь все дело в элементарной скуке».
     - Слушай, а тебе не кажется, что творящееся здесь не очень похоже на действия заклинаний, заключенных в твои кольца и браслеты? - хитренько сощурившись, Саша посмотрело на единственное кольцо, надетое на безымянный палец. - Ты все еще первого уровня, и валишь игроков +250 не особо напрягаясь.
     - Давно надо было тебя из френд-листа исключить, - отшутился я.
     - А все-таки? - не унималась девушка. - Как тебе это удается?
     - Саша, послушай, - я повернулся к ней лицом. - Мои секреты, это мои секреты, слова как, что, почему, оставь при себе. Если ты продолжишь настаивать, я решу, что ты выполняешь задание от админов, и тем более ничего не скажу.
     - Вот еще, - фыркнула лучница. - Мне просто любопытно.
     - Когда я был в здании компании, то вашим сотрудникам тоже было просто любопытно. Любопытно настолько, что угрожали стиранием персонажа и подачей иска в суд за хакерство, - я решил «сгустить краски».
     - Ты мне об этом не говорил, - по-своему восприняла информацию Саша.
     - Ну, как-то к слову не пришлось, - чуть улыбнулся я. - Не жаловаться же мне на твоих начальников.
     Глаза девушки остекленели, похоже, что пришло сообщение.
      - Иван, - Саша встрепенулась. - Если в двух словах, то программисты запустили заготовленное обновление игры, добавлен новый бог Хаос и прописан сценарий грядущей битвы с богом Порядка. Бог Хаос как две капли воды похож на нашего общего знакомого. Характером наделили скверным, своим поблажки не будет. Все заработает через неделю.
     - Спасибо, - поблагодарил я.
     - Вань, - девушка встала с земли. - Еще сказали, чтобы ты заканчивал с прокачкой репы.
     - А что так? - удивился я. - Получается, если меня хотят превратить в слюнявого идиота, отправляя на перерождение семь дней подряд, это нормально. А если я ставлю на место зарвавшихся уродов, так сразу «прекращай», да?
     - Дело не в этом, - приблизившись вплотную, Саша взяла меня за руки. - Если ты сейчас выведешь всех игроков, почитающих Хаос из строя, то продвигать нового бога будет некому. Как ни крути, но админы нашли применение этим «фанатикам хаоситам» и даже сделали на них ставку. Если новый виток истории развития виртмира Криалтин загнется из-за твоих амбиций и обид, то боюсь, что никакой Андерс Сольери тебе не поможет.
     - Что они хотят? - нахмурившись, я придержал элей.
     - Проведи воспитательную беседу с игроками и отпусти, - поцеловав меня, Саша ободряюще улыбнулась. - Сделай то, что не успел гном. Выпусти хаоситов в этот мир. Пускай апостолы нового бога пройдут по землям, сея новую веру. И не только среди игроков, но и среди НПС.
     Я промолчал. История с гномом-террористом обретала новые грани. Похоже, что он не был простым игроком, узнать правду становилось жизненно важным. «Рубить с плеча» и показывать свой гонор было не время.
      «Земля» давил на игроков, периодически ослабляя гравитацию и позволяя двигаться в правильном направлении. «Огонь» пугал, взрыхляя землю под ногами льдом и огнем. Через двадцать минут передо мной стояла потерявшая в себе уверенность толпа ПК-шеров. Выпускать их в таком состоянии было нельзя. Расползутся по норам, и делать дело будет некому. Придется говорить.
     - Ну что? Смотрю, вас стало меньше? - насмешливо сказал я. - Прошел всего час полтора, а среди бойцов потери! Где же хваленая стойкость?
     Стоявшие передо мной игроки заозирались, но найдя глазами своих друзей, успокаивались. Знать всем, что среди остальных, незнакомых им игроков, нет потерь и все на месте, было излишним.
      - Я! Я, первый после бога Хаоса! Не ты и не ты! - ткнув пальцем в игроков, глазевших на меня особо нагло, сказал я. - Сотня придурков, возомнивших о себе невесть что!
     Кое-кто из игроков начал поджимать губы, взгляд из растерянного становился озлобленным. Выбранный курс беседы был верным, осталось направить их энергию в нужное админам русло.
     - Там! - указав рукой за стены храма, продолжил я. - Тысячи тысяч игроков! И все они получат божественную помощь бога Порядка! Если вы, дебилы, решили, что теперь непобедимы, то засуньте свое мнение себе в жопу! Я один уделал всех вас раз сорок! Если вы и дальше будете думать, что за стенами этого храма нет равных вам соперников, то лучше сразу удаляйте персонажа! Выйдя из этих ворот, вы встретите жесточайшее сопротивление! Только выучка хаосу и находчивость позволит побеждать!
     Лица игроков поникли, надо было дать надежду.
     - Со временем нам будут противостоять армии врагов. Но и мы к тому времени обретем силу и божественное покровительство! Станем настоящими воинами достойными бога войны! Кто не с нами, тот против нас! Я, первый после бога, говорю вам! Все в наших руках!
     Кто хотел и верил в силу Хаоса, тот нашел в моих словах необходимый им смысл. Кто не услышал желаемого, нашел это между строк моего выступления. Системное сообщение как нельзя кстати закрепило мои слова.
     «Внимание!
     Захватите любой населенный пункт и удерживайте его тридцать минут. После этого он перейдет под длань нового бога Хаоса. Игроки, участвовавшие в захвате, получат очки хаоса. Чем крупнее захваченный объект, тем больше очков получат участники.
     Осталось семь дней до явления бога Хаос в мире Криалтин!
     Лучших игроков ждут легендарные и эпические предметы. Обмен заработанных очков на доспехи и оружие будет произведен в храмах бога Хаоса!»
     Я смотрел на лица игроков, получивших одинаковое сообщение. В общей массе, народ остался доволен, особенно после того, как я вернул выпавшие вещи.
     Саша куда-то исчезла, очевидно, опасаясь законных владельцев своих обновок.
     - Вантуз, - обратился ко мне один из ПК-шеров, - почему двери храма закрыты?
     - Они откроются через семь дней, - сказал я. - У нас есть семь дней, чтобы доказать богу Хаоса, что мы достойны его покровительства.
     - Хой-Хоо! Вперед! Во славу Хаоса! - раздалось со всех сторон.
     Я сел на камень. Я сделал все, что мог. Если этого не достаточно, то пусть админы поищут кого другого для воплощения своих идей «не аппаратными методами». Игровые методы внесения изменений в виртуальность были слишком сложны для реализации одним человеком.
     Новый мир?
      Сегодня шел седьмой день. Седьмой день насаждения новой веры. Все, кто не смог прижиться и найти себе теплого местечка под солнцем, взялись за оружие. Администраторы еще несколько раз делали рассылку игрокам, разъясняя грядущие перемены и предлагая сделать выбор до конца седьмого дня.
     В первый день инвентарь игроков, прошедших подготовку в лагере гнома, пополнился свитками с телепортами. Они появились из ниоткуда, сопровождаемые сообщением, что это поможет в нашей победе.
     Города и села, названия которых были указаны в свитках, были разбросаны по всей виртуальности. Одинаковых пунктов назначения почти не было. Прослеживалась только одна закономерность. Чем выше был уровень игрока, тем крупнее был город, указанный в свитке.
      Не сложно было догадаться, что подобным образом администрация помогала распространиться на как можно большую территорию. Хлопки телепортов и исчезновение игроков из внутреннего двора храма, ознаменовали начало наступления.
     Так началась экспансия.
     Игрок, обладающий навыками атаки и защиты от хаоса, становился ключевой фигурой в нападениях на поселения. Примкнувшие к нему игроки, после истечения тридцати минут с момента захвата, так же получали уведомление, что зачислены в почитатели нового бога.
     Часовня в захваченном городе меняла свой внешний вид, становясь как две капли воды похожей на ту, что построил мастер гном. Убитые в ходе схваток приверженцы Хаоса могли возрождаться только в таких обновленных часовнях.
     Города и села, захваченные без участия игрока-хаосита, перевести под длань нового бога не удавалось. На третий день все разобрались с общими принципами, и нападения начинались только после прибытия персонажа, наделенного Хаосом.
     В сети был создан сайт, на котором общались между собой игроки новой веры, обсуждая новости и координируя свои действия. Четвертый день атаки стал самым продуманными и мощными. Максимальное количество населенных пунктов было захвачено именно в этот день.
     Остальные игроки виртуальности Криалтин поначалу не восприняли ситуацию всерьез. Только после того, как три крупных клана лишились своих твердынь, в сети появились призывы к противодействию.
     Наибольшую сумятицу вносило в игру то, что нельзя было заранее сказать, какому богу поклоняется тот или иной игрок. Простые игроки не имели никакой поддержки от бога Порядка, хоть и считались по умолчанию его верующими. Увидев своими глазами неуязвимость хаоситов, многие поддавались на искус, и принимали новое покровительство.
     На шестой день прошли ожесточенные бои в нескольких крупных городах, но лишь половину из атакованных пунктов удалось взять по контроль. Особенно сильное деморализующее действие оказывал тот факт, что однажды захваченная территория контр-захвату не подлежала. Крупные кланы выбили захватчиков из своих замков на следующий же день, но это не изменило статус поселения, оставив его под дланью Хаоса.
      Я сидел на площади города Рит. Усиленные наряды НПС курсировали по улицам города, высматривая иноверцев. Никто заранее не мог точно сказать, будет нападение на город или нет. Никто, кроме самих хаоситов. Не все свитки с телепортами были истрачены. Некоторые цели были признаны нереальными к захвату. В таком городе я сейчас и находился, добравшись до него пешком. Открывать порталы в города, еще не захваченные хаоситами, у моих элементалей не получалось. Цель, которую я поставил себе, и от которой отказались все остальные.
     Думаю, что если бы я заявил во всеуслышание о своем намерении, то нашлось бы немало игроков, возжелавших примкнуть. Но я не искал соратников, я зарабатывал очки хаоса. Чем меньше игроков принимает участи в захвате и чем крупнее город, тем больше получает победитель.
     Я работал по максимуму. Я хотел получить эпический доспех и оружие, обменяв на заработанные очки.
      Убить игроков окончательно, стерев их с серверов компании я не боялся, как не боялся и разрушить город. Администрация разослала игрокам телепортационные свитки только в те города, которые уже прошли терраформацию, Рит был в их числе.
     Разрушения наносились не критичные, смерть наступала не фатальная. Можно было работать.
     - Привет, - сказала девушка, остановившись передо мной.
     Я сидел на парапете фонтана центральной площади и просто глазел на суетящихся игроков. Они еще не знали, что скоро все умрут. В том, что решаешь, кому как умереть, было какое-то извращение.
     - Привет, - ответил я.
     - Погадать на будущее? - спросила она.
     Одетая как цыганка, девушка была в чем-то красива.
     - Погадай, - согласился я вкладывая свою руку в ее. - На будущее…
     Легкий зуд пронзил ладонь, проблеск торжества моргнул во взгляде девушки. Я ее узнал.
     - Давно не виделись, - сказал я.
     Девушка, собиравшая луговые цветы, это было так давно. Наша прошлая встреча закончилась взаимной смертью. Я умер от отравления, девушка умерла, лишившись головы. Но сегодняшний я уже не тот, что был раньше.
     «Вода» умело перехватила отравленную кровь, не позволив распространиться заразе по телу. «Земля» пригвоздил ноги девушки к брусчатой мостовой.
     - Мы знакомы? - паника в глазах, и попытка вырвать руку.
     - Мы уже встречались, - сказал я. - Ты собирала цветы, я шел мимо. Потом у тебя отвалилась голова.
     - А ты сдох, - вспомнив меня она улыбнулась, - Отпусти, а то закричу.
     - Кричи, - сказал я. - Этому городу осталось жить пару часов, может быть, твой крик спасет несколько невинных.
     - Хаосит! - догадалась она. - Возьми меня к вашим!
     - Неожиданно, - сказал я. - Но захочешь ли ты быть с нами ТАКОЙ?
     Разговаривая с девушкой, я невольно ощутил всю ее, до последнего бита. Ее тело, стало напоминать кубик-рубик, только намного сложнее. Я повернул свою ладонь, удерживающую ее руку. Кость внутри руки собеседницы провернулась, наматывая на себя мясо под кожей.
     - А-а-а, - закричала любительница ядов.
     Я продолжал вращать ее кости, наматывая на них сухожилия и внутренности, каким-то образом я знал, что ни смерть, ни лекари не помогут этому игроку. Возможно, лишь пересоздание персонажа сможет внести изменения. Мне было плевать, что это невозможно. Я просто делал ЭТО.
     Разжав ладонь, я выпустил овальный кокон еще живой плоти, он дергался и издавал странные звуки. Со всех сторон ко мне спешили стражи правопорядка.
     - Значит пора, - сказал я вслух, раскидывая руки в стороны.
     Защитники продержались не более двух часов. И через полчаса на карте витр-мира Криалтин еще один город окрасился серым цветом. В рейтинге хаоситов я стоял на первой строчке. Эпические вещи были гарантированы.

      * * *
     Восьмой день принес разочарование.
     В мир пришло сразу два бога. Бог Хаоса и Бог Порядка. Каждый из них наделил своих верующих способностью наносить повышенный урон по иноверцам. Для того чтобы убить «брата по вере», надо было приложить на порядок больше усилий.
     Программисты перепрошили мир, и теперь я был обычным игроком. Разрушить эту вселенную не было ни сил, ни умений. Меня переиграли. Если компания подаст судебный иск, напакостить напоследок я уже не смогу. Это был фэйк.
     Двери храмов в захваченных городах и селах открылись с самого утра. Жрецы новых богов одаривали своих прихожан, обменивая очки на оружие и доспехи. Выбор предоставлять никто не спешил, все происходило рандомно, такова уж была суть богов. Лично меня бог Хаоса разочаровал.
     Выйдя их храма, я держал в руках обычную деревянную палку. Ее свойства гласили:
     «Эпический посох Хаоса.
     Тип: Дробящее
     Урон: 1 ед. здоровья»
     Более беспонтовой вещи я давно не видел, чувствовались происки админов. Разочарование было страшное. Оглядевшись на сутолоку вокруг, решил направиться в какое-нибудь тихое место. Толпа надоела.
     Эли услужливо открыли окно портала. В последнее время я перемещался при помощи свитков. На восьмой день неизрасходованные свитки исчезли. Шагнув в портал, я едва не споткнулся.
     На расстоянии пяти шагов от меня сидел игрок. Окно портала уже закрылось за моей спиной, оставив наедине с игроком в «великом ничто». Это был гном - мастер Хаос.
     Он сидел, обхватив колени руками, положив голову сверху. На мое появление гном никак не отреагировал.
     «Вот же ублюдок! - подумал я. - Сдох в моем портале, и теперь будет на глаза вечно попадаться»
     С неожиданной злостью я подошел к нему и пнул ногой.
     - Эй, ты чего? - откатившись в сторону, парень поднялся на ноги, разглядев меня он уточнил. - Ваня?
     Признаться, не думал, что он запомнил мое имя, в лагере обращался ко мне на «эй ты» или «толстый».
     - Ваня, Ваня, - сказал я. - Ладно, если с тобой все в порядке, то я пошел.
     - Какое «в порядке»?! - возмутился игрок.
     - А что не так? - деланно удивился я.
     - Ну, - протянул он, собираясь с мыслями. - Для начала я вижу тебя, а это уже не в порядке, и еще здесь нет направления «куда идти», что тоже не очень нормально.
     - Знаешь, - задумался я. - Для человека, который провел здесь семь дней, ты выглядишь на редкость адекватным.
     - Семь дней? - уточнил гном.
     - Угу, - кивнул я головой.
     Мы помолчали.
     - Ты сейчас куда? - первым нарушил молчание гном.
     - В тихое местечко, - сказал я. - Надоело все, бегают, суетятся, хочу побыть один.
     - Ты уже в таком месте! - невесело пошутил Хаос, обведя «великое ничто» рукой.
     - Тоже верно, - согласился я. - Только ты здесь, вот облом.
     - Так я пойду, ты только скажи куда идти, - улыбнулся он.
     - Конечно, скажу, и даже провожу, если ответишь на мои вопросы, - ответил я на его улыбку улыбкой.
     Гном насупился, я сложил руки на груди. Опять помолчали.
     - Хорошо, - голос был совсем другим, жестким. - Что тебя интересует?
     Допрос, который я учинил гному, пролил свет на многие вещи, остававшиеся в тени. Как я и предполагал, мистер Сольери умолчал об очень многом, поделившись лишь частью информации.
     Мастер Хаос был наемным работником компании. По ее заданию он выполнял интеграцию нового обновления не аппаратными методами.
      В игру был заложен принцип равновесия. ИКсин игры долго оценивал механику мира, пока не пришел к выводу, что у существующего порядка  отсутствует противовес. Дав самоназвание статике мира «Порядок», искусственный интеллект стал самостоятельно создавать «Хаос» как новую силу. Новая сила в игре грозила стать неуправляемой, и как результат могло начаться неконтролируемое развитие событий в всей виртуальности. Подобного компания допустить не могла.
     Игрок Хаос был введен в игру через специально перепрограммированный модуль, искажающий его мировосприятие миром виртуальности. С первого раза эксперимент не получился, пришлось пересоздавать перса несколько раз.
     Все было хорошо, пока однажды игрок Хаос не застрял в игре. Желая выйти в реал, он давал команду на выход, но система игнорировала его желание. В приступе бешенства он разрушил небольшую деревню, оставив лишь местный храм более менее целым. Игроку казалось, что его специально заперли в коконе.
     После уничтожения локации парень немного успокоился, и в его голову пришла одна догадка, добровольно поверить в которую отказался бы любой человек. Чтобы развеять сомнения, он подал через знакомых заявку в службу контроля «за вечностью».
     - И что они тебе сказали? - спросил я.
     - Ты понимаешь, что я хотел бы услышать, - усмехнулся гном. - Но, к сожалению, мою заявку зарегистрировали.
     - То есть ты умер? - уточнил я.
     - Нет, я не умер, - поправил меня игрок. - Мое тело умерло, а я жив.
     Примерно пятьдесят лет назад был официально зарегистрирован перенос сознания человека в виртуальность. Спустя еще пять лет, процесс стал массовым, пожилые люди не желали тихо умирать, выбирая виртуальные миры и переселяясь туда. После нескольких обвалов серверов и последовавших за этим перезагрузок, вирт-миры восстанавливались, но присутствовавшие в игре «вечные игроки», исчезали бесследно.
     Факт подобного исчезновения признали равнозначным убийству. Компании, по вине которых произошло стирание сознания оцифрованных людей, подверглись уголовному преследованию. Так же на правительственном уровне были приняты соглашения, в результате которых появилось четыре мега - виртуальности.
     Умирающие, или просто пожилые люди, чувствовавшие приближение смерти, должны были подать заявку в службу контроля «за вечностью». Получив положительное решение по своему запросу, они оцифровывались в государственных филиалах. Выбрав одну из четырех вселенных, они уходили в виртуальность, сменив увядающую жизнь на бесконечное приключение.
     Частным случаем считалось, если человек умирал в реале, при этом оцифровавшись в виртуальности. Подобное часто случалось в начале, но к последнему времени это происходило все реже и реже. Компании, которым принадлежали виртуальности, осознанно уменьшали мощности ИИ, с тем, чтобы снизить шанс возникновения оцифрованного игрока в подконтрольной им игре. Если такой случай был зарегистрирован, то компания ставилась на учет у комитета «за вечностью». Ограничения, которые накладывались на проект, зависели от множества факторов и редко получали огласку у широкой общественности.
      В первые годы открытия «четырех китов», как их называли в сети, обычные игроки также регистрировались в этих играх. Но со временем, количество посещений сошло на нет. Как-то так пошло, что живые игроки не хотели играть с теми, кто уже умер. Объяснить этот психологический феномен брались многие заслуженные светилы психиатрии, но предложить адекватных мер для сглаживания возникшей проблемы никто не смог.
     Единственное, что было сделано, так это были убраны все НПС. Оцифровавшиеся люди жили в новых мирах, как в обычной жизни, с той лишь разницей, что не могли умереть. Они сами выбирали, что и как делать дальше. Кто-то торговал, кто-то сражался. А кто-то просто жил, занимаясь рыбной ловлей или сея хлеб. Никаких квестов и никаких НПС.
     Техническое обслуживание и контроль за виртуальностью для оцифрованных легло на плечи государств. Частным компаниям доверить обслуживание серверов никто не позволил. Официально одобренного метода переноса застрявшего игрока из одной виртуальности в другую на текущий момент не существовало, но это не значило, что его нет.
     Получив косвенное подтверждение смерти своего тела, гном впал в апатию. Несколько игроков, подосланных компанией, сумели достучаться до парня, убедив его, что жизнь не закончилась и пообещали, что компания перенесет его сознание в четыре кита, как только он закончит начатое.
     Но, мастер Хаос, впал в другую крайность, решил сделать мир Криалтин своим, взяв его в качестве платы за свою смерть.
     - Звать то тебя как? - уточнил я.
     - Хаос, - снова набычился игрок. - Меня зовут Хаос.
     - Ну, Хаос так Хаос, - не стал спорить я. - Только у меня для тебя есть неприятные новости.
     Встретив мое заявление со скептической улыбкой на лице, по мере получения информации о последних семи днях в игре и обновами на восьмой день, гонор оцифровавшегося игрока уменьшился.
     - Меня звали Ховард, - помолчав, сказал он.
     - В этой куче дерьма есть маленькая хорошая новость, Ховард, - я решил его подбодрить. - Внешний вид бога Хаоса как две капли воды совпадает с твоим, так что можешь вполне выдавать себя за его аватара и лупасить всех несогласных от его имени!
     - Хоть что-то, - невесело улыбнулся он. - Осталось только проверить, насколько теперь я стал слабее, после этих нововведений.
     Мы опять помолчали.
     - Слушай Ховард, - придумал я, чем заняться. - А ты не мог бы закончить мое обучение?
     - Какое? - не понял парень.
     - Ну, на шестах, - напомнил я. - Кроме магии я так ничего и не могу, а махать палкой лучше тебя наверно никто не научит, не зря же тебя зовут Мастер?
     - Ну, можно попробовать, - согласился гном.
     Новые дни
     На небосклоне появились первые звезды. Солнце едва успело скрыться за горизонтом, а ночь уже заявляла свои права. Звуки дневной жизни затихали в окружающей нас саванне. Скоро должны были выйти на охоту бесшумные хищники.
     Я достал из инвентаря очередной брикет спрессованного угля. Пламя с благодарностью приняло мой подарок.
     - Хотел давно тебя спросить, - нарушил вечернюю тишину гном. - Зачем ты таскаешь с собой лишний груз? Здесь совсем не холодно, а если хочешь посмотреть на огонь, достаточно колдануть заклинание.
     Ответ на этот простой вопрос был из той области, в которую пронырливый ум гнома не смог пролезть. За проведенные вместе две недели  мы успели изучить друг друга и узнать то, о чем хотелось бы умолчать даже перед самим собой.
     - Нравится, как горит, - сказал я, не пытаясь добавить к этим словам даже намека на правду.
     Мастер по старой привычке дернул себя за бороду и замолчал. Мы сидели в сгущающихся сумерках и смотрели на огонь. Каждый думал о своем.
     После нашей откровенной беседы, мы оказались в африканском кластере, выйдя из портала. Попытка открыть новый портал не увенчалась успехом, вокруг нас на сотни лиг простирались территории, находящиеся под дланью Порядка.
     Пустыня, саванны, оазисы, редкие игроки и еще более редкие животные. Где-то здесь есть джунгли и непроходимые болота. Но мы мало перемещались, лишь пару раз навестив ближайшую деревню, чтобы выйти на аукцион и прикупить припасы. Деревенский телепорт отказался переносить иноверцев.
     Проведенное совместно время дало ответы на многие вопросы, впрочем, новых появилось не меньше.
     Однозначным стал тот факт, что рассказанная Ховардом история лишь слабое отражение правды. Тело игрока было действительно мертво, но момент наступления смерти был под большим вопросом. Громкие события последних лет реального мира были не известны гному, хоть он и пытался отговориться, ссылаясь на занятость в игре.
     Мне и раньше казалось очень странным, что умершие люди отказывались от активного участия в жизни нашей планеты, безропотно уйдя со сцены в вымышленные миры. Кажется, все было не совсем так, как заявлялось в средствах масс-медиа.
     Невольные мысли об иКсине игровой виртуальности так - же вызывали вопросы. Что сподвигло ИИ анализировать механику мира? Зачем программистам пытаться помочь ИИ выровнять баланс вымышленных сил? Почему все делается не аппаратными методами?
      Первую неделю гном был инертен. Говорил мало, в поступках был жестковат. К концу второй недели он стал более разговорчив и, казалось, чего-то ждал.
     - Кто придет завтра? - озарение снизошло на меня.
     - Ты о чем? - в темноте сверкнули глаза игрока, посмотревшего на меня.
     - Если тебе надоело здесь, - шевеля веткой угли костра, я заставил их вспыхнуть алым цветом, - ты мог предложить совершить путешествие вдвоем, а не сидеть здесь со мной.
     - Мне нужно было время подумать, - высказал непроверяемый аргумент мастер. - Теперь я спешу.
     - И как ты решил спешить? - оскалился я
     - Порталист из игроков Порядка, - приоткрыл свои планы гном. - Мои сподвижники ведут его сюда!
     Мы замолчали. Мастер часто предъявлял мне претензии, требуя объяснений моих способностей. Моя молчаливая улыбка бесила его неимоверно. Неконтролируемое действие в подергивании бороды уже не обращало на себя моего внимания. Теперь у меня был повод возмутиться, но я смолчал.
     Гном подтвердил мои догадки. Завтра следовало ждать гостей. И как будут строиться взаимные отношения дальше, было неясно.
     В мастерстве владения шестом я делал некоторые успехи. Эпический посох, осмотренный мастером, был возвращен мне с пренебрежением.
     - У него нет прочности, - просветил меня парень, объясняя его «эпичность».
     У любого оружия в игре была прочность, уменьшающаяся со временем в зависимости от частоты использования. Подарок бога Хаоса был с намеком, что я мог вечность тренироваться с ним, не боясь его сломать. Получалось, что в моих способностях быстро обучиться владению оружием сильно сомневались. Было совсем не смешно, по крайней мере, мне. Гном же смеялся до слез.
     Время, проведенное с утра до вечера в поединках, позволило нам разобраться в возникших изменениях с механикой игры. Тренируясь, мы оба находились в состоянии хаоса. Наши тела передвигались в пространстве, подверженные единому алгоритму. Производя удары шестом, мастер наносил моему телу небольшие повреждения. Элементали подключались к моей защите, когда я совсем переставал контролировать ситуацию. Их воздействие на шест мастера было минимальным. Не смотря на все усилия элей, атакующее оружие удавалось едва-едва отклонить в сторону или притормозить.
     Тренировки были похожи одна на другую, пока однажды утром гном не улетел в кусты. Ни он, ни я не поняли, что произошло. Повторный поединок закончился почти с тем же результатом.
     - Что-то не так, - потирая ушибленное от падения плечо, заявил гном.
     Я и сам это понял, осталось разобраться в причинах моего успеха. Радостные эмоции элементалей обратили мой взор на их тела.
     «Это требует проверки!» - пришедшая на ум догадка подкупала своей простотой.
     Еще пара спаррингов, и растрепанная борода гнома, торчала торчком из кустов.
     - Чтоб тебя, сраный маг! - долетело до меня.
     Я улыбался. К сожалению, в одержанных победах не было моей заслуги. Вчера «воздух» захотел порезвиться, и я отсоединил его от своего источника маны. Вернувшийся эль был очень слаб, но я уже спал и не подключил его к себе. Забыв с утра об этом, я «победил» мастера Хаоса. «Воздух» восстановился самостоятельно, не используя зараженную ману из моего источника. Эффект воздействия маны порядка на хаосита увеличился многократно. Гном злился.
     С тех пор я держал элементалей в отключенном от моего источника состоянии, заставляя подпитываться в родных стихиях. Впервые дни процесс был очень медленным, но к концу недели зарядка стала происходить намного быстрее.
     Всем было хорошо, всем кроме огня. Среды его естественного обитания не наблюдалось на многие лиги вокруг. Именно для него я жег настоящий огонь, позволяя пополнить потраченную энергию за долгий день тренировок.
     В размышлениях о стратегии, я решил быть готовым к действию с любым противником. Если нападающий игрок «хаосит», буду бить чистой маной, если это «порядок», буду бить хаосом.
     Использование маны из «отравленного колодца» происходило мгновенно, что нельзя было сказать о получении маны из окружающей стихии. Оставалось приучить элей самих заботиться о пополнении магического запаса и переключаться на мои резервы в случае необходимости.
     - Мне известно о твоей роли во всем произошедшем, - гном шевельнул кистью руки. - Не будем это обсуждать, что случилось, то случилось.
     Я промолчал, у «мертвых» свой взгляд на прошлое.
     - В общем, так, я ЕСТЬ воплощение бога Хаоса, и ТЫ станешь моим первым сподвижником, - гному самому не нравилось то, что он предлагал. Было похоже, что это не его решение.
     - Нет, - сказал я. - передай своим, что по договору моя миссия выполнена. Если хочешь, я поприсутствую завтра на «воссоединении аватара и его приспешников», но потом уйду. Можешь даже напутственную речь толкнуть, мол, посылаешь меня в далекие дали, еще не охваченные хаосом, нести свет или что там у Хаоса.
     - Не богохульствуй! - взъярился гном.
     Смачный удар в челюсть отправил бородатого игрока в пожухлую траву. Весь мир опять был в мелкую ячейку. Я стоял над поверженным телом и чувствовал, что если захочу, то смогу вывернуть зарвавшееся умертвие наизнанку, и никто мне ничего предъявить не сможет.
      «ПУСТЬ ЕГО...» - такие странные слова, прозвучавшие в моей голове, словно прохладный ветер, унесли застилавшую глаза пелену бешенства.
     - Что-то нервы не к черту, - сказал я вслух, усаживаясь назад.
     Костер горел ровным пламенем, переполошившиеся эли затихли, видя, что я больше не психую.
     Я усиленно гнал от себя желание подумать о том, кто мог заговорить со мной.
     «Всему есть место и время, и оно наступит, как только я выйду из виртуала», - решил я.
     Легкий смех, прозвучал на задворках моего сознания, констатировав факт, что я не смог скрыть свои догадки достаточно глубоко, и кто-то с легкостью их прочел, но не счел крамольными.
     Это принесло облегчение, подступивший к горлу страх отступил. Пора было ложиться спать.

     * * *
     - Я так и знала, что ты здесь! - обвинительный тон, плохо сочетался со счастливой улыбкой на ее лице и последовавшими за этим объятьями.
      - Здравствуй Саша, - я и в правду был рад видеть девушку.
     Остальные игроки, прибывшие к месту нашей дислокации, окружили гнома. Мастер разразился приветственной речью, обозвав происходящее паломничеством. После этого каждый из прибывших радостно засуетился. Со стороны казалось, что система одарила игроков какой-то плюшкой.
     - Ого! - сказала лучница и заметив мой вопросительный взгляд, пояснила. - Дали пассивку на +5% к атаке Хаосом.
     - Поздравляю, - кисло улыбнулся я.
     - Даже боюсь представить, что дали тебе, - улыбнулась она. - Игрок, первым встретивший аватар бога Хаоса.
     Я отвернулся к остаткам лагеря, скрывая свое лицо. Горечь от творящейся несправедливости была спрятана глубоко - глубоко, чтобы ее никто не увидел.
     - Ты почему в реал не выходишь? - спросила Саша, после того как первые страсти улеглись и все разбрелись по саванне.
     Мастер Хаос развил бурную деятельность, найдя всем работу. Возвращение в густонаселенные локации было назначено на завтра.
     - Я спрашиваю! - девушка развернула меня к себе: - почему ты не выходишь в реал?!
     - Я боюсь, - не дав ей повторить свой вопрос, ответил я.
     - Боишься? - недоуменные изгибы бровей преобразили девушку. - Боишься чего?
     - Боюсь выходить в реал, - повторил я и чувствуя, что настал тот самый момент, продолжил. - Сначала я боялся выйти на улицу. Боялся что неожиданно встречу тебя, но пройду мимо, так и не узнав. Думаю после такого, на наших отношениях можно было бы поставить крест. А потом, потом все стало еще хуже.
     Последние слова я договаривал уже шепотом.
     - К психиатру не обращался? - спросила она.
     Я поднял на нее возмущенный взгляд. Встретив ее улыбку, понял, что она шутит. Еще я понял, что не ошибся, выбрав ее. Если бы девушка говорила всерьез, совместного будущего у нас не могло бы быть никогда.
     - А если серьезно, - Саша присела рядом. - ты понимаешь, что нам запрещено встречаться правилами компании с игроками?
     - Я уже не работник компании? - уточнил я.
     - Со вчерашнего дня твой контракт закрыт, - поделилась девушка новостью.
     - Подай на увольнение, - предложил я
     - И что я буду делать? - Саша опустила глаза.
     - То, что тебе нравится, - ответил я.
     - Не будем спешить, - через какое-то время сказала АлиКсаНдра, я уже слышал когда-то эти слова, сказанные в точно такой же интонации.

     * * *
     Пообщавшись с другими игроками, я узнал много интересного.
     Мир сильно изменился, привычная упорядоченность канула в лету. Перемешалось все и вся, как в хорошем коктейле. Низкоуровневые территории соседствовали с локациями на сто или сто пятьдесят уровней выше. Обитающие там и там животные иногда забредали в соседнюю зону, вызывая ажиотаж среди нубов или ностальгические разговоры среди высокоуровневых игроков.
     Игроки не имели видимых признаков принадлежности к той или иной вере. Хаосит мог разговаривать с Порядком, не подозревая, что собеседник иноверец. Только попытка вступить в один отряд могла косвенно подсказать, кто есть кто. Состоять в одной пати игроки противоположных сил не могли.
     Боги активно раздавали задания, направленные на подрыв как военной так и экономической мощи оппонента. Вспышки насилия вспыхивали повсюду. Игра обрела новый ритм жизни.
     Количество игроков, зарегистрировавшихся в игре за последнюю неделю, превысило самые радужные прогнозы аналитиков компании. Деньги потекли рекой.
     Вместе с АлиКсаНдрой мы встречали рассвет. За всю ночь мы так и не сомкнули глаз, говоря о тысяче пустяках. Секса не было. Необъяснимым образом, мы оба решили, что следующий раз будет либо в реальном мире, либо никогда.
     - Это Кассиопея, - сказал я, указывая рукой в светлеющее небо. Только самые яркие звезды еще продолжали светиться на небосклоне, сопротивляясь началу нового дня.
     - Угу, - Саша сидела рядом, прижавшись плечом.
     Мастер Хаос сдержал свое слово и в присутствии других игроков направил меня в далекие дали нести Хаос. Заметив, что АлиКсаНдра держит меня за руку и не собирается отпускать, он и ее отправил вместе со мной, обозвав паломниками.
     - Послал, так послал, - охарактеризовал я его речь.
     Овал портала раскрылся посреди саванны. Лицо гнома исказилось, увидевшего знакомый перелив игры цвета порядка. Саша смело шагнула внутрь, не зная, что ее там ждет, а я махнул на прощанье рукой собравшимся нас проводить игрокам.
     Говорить гному о сделанном открытии, я посчитал излишним. Попытки элементалей открыть портал в локации Порядка, не удавались ранее из-за того, что они использовали мою ману. После того, как их магический запас обновился, открыть портал не составило труда. Думаю, что когда мне понадобиться совершить переход в локацию Хаоса, достаточно будет напитать одного из элей от моего источника. По умолчанию, назначил на эту роль элементаля «воздух», полное восстановление чистой маной для него стало делом десяти минут.

     ***
     Овальное лицо, остриженный затылок, длинная челка, карие глаза, вздернутый нос. Губы тонкие, маленькие уши, румянец на щеках и крепкие плечи.
     К таким девушкам я никогда не присматривался, не считая их идеалом красоты. Спортивные и агрессивные, они редко удостаивали мою вечно расслабленную фигуру вниманием. Я платил им взаимностью.
     Но я знал Сашу, знал какая она внутри, не смотря на ее феминистский имидж. В глубине глаз угадывалось ее волнение, и это еще больше располагало.
     - Привет, - сказал я.
     - Привет, - сказала она.
     - Меню не очень разнообразно, - открыв уже изученный буклет, я опустил к тексту глаза.
     Мне показалось, что слишком пристально рассматриваю пришедшую на встречу девушку, и ее это смущает.
     - Опять тактично намекаешь, что я опоздала? - слегка улыбнувшись, Саша потянулась к лежащему слева от нее кожаному переплету.
     Мои глаза проследили за движением под ее блузкой, в реальном мире девушка не носила лифчик.
     - Ты неисправим! - она заметила, куда я смотрю.
     - Рад, что ты и в жизни такая же привлекательная, - сделал я маленький комплемент.
     Пождав губы бантиком, девушка раскрыла меню. На лице эмоций практически не было, но я надеялся, что довольный прищур ее глаз мне не померещился.
     Бутылка вина была пуста. В наших бокалах оставалось еще на пару глотков.
     Я сидел, поигрывая бокалом в отставленной от себя руке. На фоне белоснежной скатерти, багровое вино сквозь хрусталь смотрелось очень контрастно. Девушка, сидевшая напротив меня, привычно смотрела чуть в сторону, облокотив голову на подставленные руки.
     Я давно заметил, что Саша старается сглаживать обстановку без слов, если произошел конфликт. Признать вслух свою неправоту, или наоборот обвинить собеседника, это был не ее стиль. Хорошо владея своим телом, девушка красноречивее любых слов, давала понять, что она думает и чувствует в тот или иной момент.
     Заказать третью бутылку вина мне не позволили, удержав руку, собиравшуюся позвать официанта. Я сидел и пытался разобраться в себе. Как я отношусь к подобному самоуправству над моей жизнью? По всему выходило, что сильных отрицательных эмоций это не вызывало. Произошедшее скорее было похоже на «заботу».
     - Извини, - сказал я. - Похоже, что я совсем одичал в этом виртуале.
     - Проводишь меня? - улыбнулась Саша, ее простые слова совпали с облегченным выдохом.
     Конец
     Август 2015


Оценка: 7.12*91  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург"(Киберпанк) L.Wonder "Ветер свободы"(Антиутопия) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис) A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)"(ЛитРПГ) М.Топоров "Однажды в Вавилоне"(Киберпанк) PlaI-dead "Моя История"(Постапокалипсис) Ф.Вудворт, "Эльф под ёлкой"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Боевик)
Хиты на ProdaMan.ru Порченый подарок. Чередий ГалинаСлепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаПоймать ведьму. Каплуненко НаталияНевеста двух господ. Дарья Весна��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Магия вне закона. Севастьянова ЕкатеринаПеснь Кобальта. Маргарита Дюжева
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"