Деренко Анастасия Сергеевна: другие произведения.

В поисках Победы (общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 6.69*58  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В мире меча и магии творится что-то странное. Умирает лес в Хрустальном Граде эльфов, неизвестные нападают на царство демонов, по всему континенту наблюдается странная активность нежити. И тогда Мирославская Школа Магии, по договору с Перворожденными, отправляет к ним трех магов, чтоб разобраться в происходящим. И, казалось бы, легкое с первого взгляда задание, превращается в приключение с межгосударственными и межрасовыми заговорами, где найдется место и трем Старшим расам, и гоблинам, и предателям, и новым друзьям. Отряд из восьми так не похожих друг на друга персонажей, отправляется в долгий путь к Закатным клыкам, чтоб остановить вот-вот готовую вспыхнуть войну между эльфами и драконами. Дейника, от чьего имени ведется повествование, не боевой маг и не стихийник. Она даже не ведьма. Она простой анимаг – магическая профессия редкая и неперспективная. И вместе с друзьями ей предстоит пройти всю дорогу, спасти людей от участи попасть между молотом и наковальней, узнать тайны трех Старших рас (драконов, эльфов и демонов), повзрослеть, разочароваться, избавиться от страха и, конечно же, полюбить. ВНИМАНИЕ: первая книга дилогии ОКОНЧЕНА. Спасибо всем, кто бросался тапками и помогал своими комментариями. Особая благодарость ИРИНЕ РОМАНОВОЙ за то, что согласилась ловить мои ошибки "за хвост":)


В поисках Победы

   Хочу поблагодарить всех, кто на протяжении всего времени написания книги сопереживал героям, и помогал мне добрым словом. Отдельно хочу сказать спасибо Ане Борзиловой - моей хорошей подруге и моей первой читательнице. Если бы не её упрямство, заставившее меня создать свой раздел на СИ, я бы никогда не поверила в свои силы...

Глава 1

   -Дейникааааа!!!!
   Резонирующее эхо прокатилось над высокими шпилями, отозвавшись жалобным дребезжанием окон, и вспугнуло стайку голубей, дремавших под сводчатой аркой.
   До спасительных ворот Школы оставалось всего метров сто, и я поднажала, переходя практически на бег, всё еще надеясь улизнуть по-тихому. Когда Учитель начинал меня называть полным именем, то он либо был мной доволен (весьма редко), либо в очередной раз собирался устроить мне взбучку (что наблюдалась не в пример чаще). Так как я не припоминала за собой никаких выдающихся и заслуживающих похвалы поступков, я сочла за благо скрыться как можно скорей.
   Угу, вот только эти самые ворота в последний момент с каким-то злорадным скрипом захлопнулись прямо у меня перед носом, обдав пылью и быстрым всполохом ветра. В голове привычно засвербело и, обреченно вздохнув, я развернулась к уже сформировавшемуся в воздухе синему облачку. Не прошло и пяти секунд, как из него вынырнуло лицо Учителя, надо сказать, весьма неприветливое.
   -Дейника. Куда-то собралась? - Голос наставника был слаще меда. Всё, дело труба. Я попыталась невинно улыбнуться, но улыбка увяла под злым взглядом серых глаз.
   -В город. Магистр Цевис попросил зайти в лавку травницы, а еще купить котелок для зелий. - Я мудро умолчала, что предыдущий скончался смертью храбрых, когда попал в мои руки на практическом занятии.
   -Думаю, это подождет. Немедленно в мой кабинет. - Последние слова наставник произнес уже вполне своим (сердитым таким) голосом и синий туман рассеялся.
   Я еще раз тоскливо окинула взглядом ворота и поплелась в кабинет учителя. Гадать о своем проступке, вызвавшем столь бурную реакцию у наставника, желания не было. Хотя определенные подозрения роились в моей голове, но в случаи такого расклада мне тоже было, что сказать в свое оправдание.
   Пройдя по длинной анфиладе, я поднялась по мраморной лестнице и, свернув направо, уперлась в массивную дверь из красного дерева. Ох, сколько же раз за все четыре года своего обучения в Школе Магии я вот так стояла перед этой самой дверью и изучала затейливые завитушки и резьбу, в ожидании личной встречи с Учителем, который по совместительству был еще и ректором сего пристойного заведения. Со временем такие встречи стали у нас своеобразным ритуалом, происходящим минимум раз в неделю. Он ругал и отчитывал меня, я каялась и виновато кивала.
   На этот раз меня не стали томить. Дверь сама бесшумно открылась передо мной и, пропустив, так же бесшумно закрылась.
   Учитель - высокий статный человек сорока двух лет, с густыми каштановыми волосами, с просматривающимися уже серебряными нитями и маленькой окладистой бородкой - сидел за огромным столом, на котором канцелярские принадлежности перемешивались с магическими артефактами, свитками заклинаний и целой связкой амулетов.
   Наставник, не глядя, кивнул мне на одно из кресел, стоявших напротив его стола. Как только я в него приземлилась, Учитель отложил перо и вперил в меня свой тяжелый взгляд.
   Я снова попыталась улыбнуться, и у меня даже получилось сохранить её (улыбку то есть) на лице целых десять секунд.
   -Дейника, ну сколько можно? Тебе это еще самой не надоело? - Наставник вздохнул и откинулся в кресле.
   -Что именно? - Полюбопытствовала я. Теперь ректор смотрел на меня осуждающе. Нет, правда, я ведь не знаю, в чем провинилась на этот раз.
   -Ладно. Пойдем длинным путем, если ты так этого хочешь. - Выражение лица Учителя менялось как калейдоскоп, теперь он выпрямился и строго на меня воззрел. Я тоже подобралась и изобразила внимание (в первой что ли?!) - Адептка Дейника Заозерская, зачем вы покусали адепта?
   Сначала я растерялась и судорожно стала вспоминать свои прегрешения за последнюю неделю. Неа, такого не помню.
   -Простите, а кого конкретно я цапнула? - чтоб прояснить ситуацию, поинтересовалась я.
   Наставник возвел глаза к потолку, видно прося наверху терпения.
   -Зениса Радского.
   Теперь я чуть не задохнулась от возмущения. Стоило сразу понять, кто мог додуматься до подобного. Я? Покусала? Этого напыщенного колобка? Ну, Зенька, ну я до тебя доберусь! Как только Учитель выпустит на свободу, иду сеять смерть и разрушения. Особо буду обращать внимание на всяких маленьких чванливых коротышек, возомнивших себя великими магами. И после нашей встречи ему уже действительно понадобиться медикус.
   Видимо некоторые кровожадные мысли отразились на моем лице, потому что наставник предостерегающе поднял руку и покачал головой.
   -Я узнал не от Зениса. Ко мне заходил Магистр Аркисон и сказал, что ты напала на адепта безо всякой причины.
   Ну, конечно, Аркисон - Магистр по нежити и нечисти - терпеть меня не мог. После того, как на одном из его уроков я умудрилась загнать вызванного им упыря назад в гексаграмму, он меня не переваривает. Видимо Магистру не понравилось, что я сделала то, что не удалось сразу ему. За тот урок я заработала "неуд" по поведению (мол, не высовывайся, когда не просят) и прозвище "выскочка", которое я добавила в свою и так не маленькую коллекцию эпитетов, ходивших по школе.
   -Я обещал ему во всем разобраться и наказать виновных. - Тем временем продолжал наставник. Он снова посмотрел на меня и по тому, как потеплели его серые глаза, я поняла, что он больше не сердиться. - Но прежде я хочу услышать твою версию происшедшего, Ника.
   Что я могла сказать? С Зенисом Радским - сыном градоправителя мы сталкивались не в первый раз. И далеко не всегда подобного рода "встречи" были мирными. Будучи богатым наследником, Зенис был искренне убежден, что настоящим магом может быть только человек родовитый и знатный. Он называл это "чистой кровью". Появление же в Школе моей скромной персоны, чьим отцом был сельский староста, а мать знахаркой, нанесло несмываемое оскорбление Зенису и всем, кто разделял его взгляды. К слову, таких было не мало и, честно говоря, первый год мне было ох как не легко, пока я не прошла Призвание и не смогла достойно ответить. Думаете, наше противостояние на этом закончилось? Не-е-е-ет, просто теперь вход пошла тяжелая артиллерия в виде фаерболов, несильных тошнотворных зелий и легких взрывательных смесей. Надо ли говорить, по какому поводу я чаще всего оказывалась в кабинете Учителя?
   Сегодняшнее утро не было исключением. Зеньку, мага воздуха, я почувствовала еще до того, как он попал в поле моего зрения. С ним как всегда были его дружки - Олрис огненный маг и Шаус с Мерком - оба занимались с земной стихией.
   Как и следовало ожидать, они заступили мне дорогу (естественно нечаянно!)
   -Так-так. Это же наша любимая адептка ректора. - Выступая вперед, протянул Зенька. Маленький и очень пухлый он постоянно напоминал мне рыбьи пузыри, которые в деревне у нас ребятня надувала и гоняла по двору.
   -Отвянь Зенька. Не до тебя. - Я уже говорила, как мой товарищ реагирует, когда я его называю Зенькой? На это стоит посмотреть. Из ушей сына градоправителя только что пар не идет, а сам он так интенсивно начинает менять окрас, что я не перестаю любоваться этим (моя работа!) каждый раз. Вот и сейчас, не смотря на то, что меня уже заждалась Иланка, я невольно приостановилась, наблюдая, как тот попеременно становится то красным, то зеленым и еще успевает в промежутках побывать чуть синеватым.
   -Ах ты, кошка драная. - Зашипел адепт воздуха, и его прихвостни ненавящево окружили меня. - Не смей меня так называть, усатая!
   Ну вот, все пошло по накатанной колее. Я уже так привыкла к подобным словам, что просто не обращаю на них внимание. Ну, вот вы разве обижаетесь на психически нездоровых? Вот и я не обижаюсь. И так бы и ушла, честно-честно, но, увы, и Зенька знает мои слабые места, а точнее то, что может меня вывести из себя.
   Я уже повернулась к нему спиной, когда услышала это ненавистное слово.
   -Плебейское отродье.
   Я могла стерпеть и не обращать внимания, если этот богатей оскорблял меня, но вот когда он касался моего происхождения... Во мне моментально закипела злость. Дело в том, что я очень люблю своих родителей, который постарались дать мне всё, что могли и просто не могу спокойно слушать, как их оскорбляют.
   Я медленно развернулась и пристально посмотрела нахалу в глаза. Зенька может быть и стушевался, если бы не чувствовал солидной поддержки в лице своих друзей, которые по-прежнему молчаливыми столбами высились вокруг меня.
   -Лучше помолчи. - Попыталась я все еще мирно уладить. Не подумайте, что из-за гуманности, просто я правда опаздывала и уже знала, что мне здорово влетит от Иланки.
   -А то что? - Гаденькая ухмылочка поселилась на мясистом лице и Зенька вызывающе сложил руки на груди. - Покусаешь меня что ли, а? Усатая.
   Еще одной причиной, по которой этот проныра меня не любил, было мое призвание. В Школе не было какого-то ни было четкого разделение на факультеты. В стенах заведения обитали как традиционные маги четырех стихий, так и представители других менее распространенных магических профессий. Травницы, провидицы, маги-теоретики и другие меньшинства - все они считались на ступеньку ниже по социальной лестнице, чем стихийники. Мне посчастливилось вообще умудриться вписаться в категорию встречающуюся весьма не часто. Дело в том, что я анимаг и способна превращаться в любых хоть раз виденных мною животных. Стоит ли объяснять, что редким это призвание было не в силу своей уникальности, а по причине простой ненадобности и бесполезности с точки зрения практики. Считалось, что анимагу трудно будет найти работу, разве что податься к кому-нибудь в деревню за место рабочей лошади, али петухом подрабатывать по утрам на заборе.
   Однако, не будучи от природы одаренной смирением, я решила если не изменить эту самую природу, то хотя бы её обхитрить. Как только Магический Родник показал мне мое предназначение, я сразу задумалась над этим вопросом. И ведь нашла ответ! Из всех возможных ани-форм я выбрала себе одну, в которую только и тренировалась перекидываться, не растрачивая свой магический резерв на другие. Зато теперь все "излишки" я пусти на то, чтобы активно изучать стихийную магию. Я упорно корпела над учебниками по стихийной магии и зарабатывала шишки и синяки на практике. В итоге я вполне сносно владела силами земли и немножко могла управлять воздушными потоками, но моей истинной стихией, признавшей во мне свою хозяйку, стала Вода. Так что получился весьма интересный парадокс: мне подчинялась водная стихия, при том, что единственной ани-формой которую я для себя выбрала была пантера. Каюсь, я всегда питала слабость к представителям семейства кошачьих. В нашем тереме их было целых пять. И потому, когда встал вопрос о выборе ипостаси, я, не задумываясь, остановилась на этом грациозном и прекрасном хищнике.
   Вот только сейчас я не собиралась устраивать бесплатное представление и перекидываться, чего, несомненно, ожидал от меня Зенька. Наивный! Руки начало приятно покалывать и в следующий момент в удивленную физиономию богатого адепта полетела миленькая шаровая молния, хорошо сдобренная кристалликами льда. Я вообще люблю экспериментировать с заклинаниями и чаще всего, кстати, моим подопытным кроликом становится именно этот коротышка.
   Пока невезучий Зенька барахтался на земле и пытался встать, я ловко ушла от огненного шара, прицельно запущенного в меня Олрисом одновременно захватывая в водную петлю ноги обоих земных магов. В следующий момент уже стою лицом к самому опасным из них - Олрису. Совершаю немыслимое акробатическое па (эх, видел бы меня мой учитель по физкультуре!), пропуская очередной огненный залп, и бью наотмашь затвердевшим потоком воздуха, так что высокий блондин отлетает к стене здания. За спиной с пыхтением, наконец, поднялся Зенька и вот тут-то я и позволяю своей хищной ипостаси немного проявить себя. Оказываюсь около него и улыбаюсь (скалюсь) ему, демонстрируя мои уже не человеческой длинны клыки. Надо сказать, Зенька даже не отвел глаз, храбро глядя на чудовище меня. Ну да ничего, у меня был ТАКОЙ козырь в рукаве... Поэтому я, по-прежнему даря робкую улыбку юноше, промурлыкала:
   -Зенька, запомни, если Иланка накинется на меня из-за того, что я опоздала, я скажу, что это ты меня задержал.
   Враз побледневшее лицо хама было мне наградой. Надо знать Иланку, мою лучшую подругу, чтобы понять реакцию Зеньки. Иланка, а правильней Илана Манрийская - неудержимый, взрывной и к тому же эмоционально далеко неуравновешенный ураган с большими карими глазищами и пушистой копной рыжих волос, который ставил на уши всю Школу, являясь в этом единственным достойный мне соперником. Добавьте сюда еще то, что она была одним из лучших огненных магов своего потока, а так же дочерью короля соседнего государства Манрий и вы поймете, почему моему другу вдруг так резко поплохело. Коварная я!
   -Не надо. - Это он мне уже вдогонку пропищал, когда я гордо подняв голову, удалялась с поля боя.
   Все это, правда в более сокращенной форме, я и поведала своему наставнику, который, внимательно выслушав, лишь покачал головой.
   -Ника, ну что мне с тобой делать? Ну не могла ты просто пройти мимо. - Он что, не слушал меня что ли! - Ты вечно попадаешь в какие-нибудь истории. - Продолжал ректор, игнорируя моё возмущенное фырканье. - И мне вечно приходится тебя вытаскивать из них.
   -То есть наряды на кухне - это мне помощь такая? - Не удержалась я и замолчала, став под нахмуренным взглядом наставника пристально изучать фикус в углу кабинета.
   -Ника, я всего лишь хочу сказать, что пора бы тебе уже прекратить вести себя как маленькой и взяться за ум. - Ну вот, фундаментальная фраза прозвучала, значит скоро меня отпустят. Учитель, который уже некоторое время расхаживал по кабинету, встал перед моим креслом и пристально на меня посмотрел. Что-то заставило меня насторожиться, и я нервно дернула себя за зеленую прядь волос. Кажется, рано расслабилась.
   -Ладно, забудь, что я сказал, всё равно не послушаешься. - Махнул он наконец рукой и даже на мгновение улыбнулся, но потом снова стал серьезным. - Ника, я лишь прошу тебя вести себя тихо хотя бы следующую неделю. Видишь ли, я еще не кому не говорил, но к нам еде комиссия из столицы и от ее результатов многое зависит. Ты понимаешь?
   Вот теперь мне действительно стало не по себе. Учитель боялся, что я, по меньшей мере, обязательно или подорву эту комиссию, или натравлю на них наш зверинец. М-да, что тут скажешь - репутация!
   -Я буду вести себя тихо. - После этих слов на наших лицах отразилось одинаковое недоверие к ним.
   -Ладно. - Обреченно сказал ректор. - Иди уже. Надеюсь, травмы будут минимальные и все останутся живы.
  

***

   Не утруждая себя, я сразу же из кабинета Учителя телепортировалась в жилой корпус. Этот простой способ передвижения использовался у нас повсеместно. Жаль лишь то, что свободно использовать телепорты, можно было лишь на короткие броски. Трудность и энергозатратность этого заклинания росла пропорционально расстоянию, на которое желал перенестись маг. Поэтому для дальних перемещений использовали либо специальные порталы, либо мощные артефакты, например, как Белые кристаллы...
   По коридору то и дело сновали адепты нашей Школы: одни приветливо кивали мне на ходу, другие злобно провожали взглядом, шипя что-то нелестное в спину. Пока я добралась до нашей с Иланкой комнаты мне дважды пришлось увернуться от фаерболов, так и метавшихся с бешеной скоростью по коридору, выслушать причитания нашего школьного приведения Сени (застенчивый и тихий - он вечно становился объектом насмешек стихийников и, не смотря на то, что уже около двух сотен лет как был мертв, все равно переживал по этому поводу) и отбиваться от группы провидцев, жаждущих предсказать моё будущее. А так как предсказывали они обычно какие-нибудь гадости, мне чуть ли не с боем пришлось прорываться к нашей комнате.
   Прикоснувшись к дереву, и дав охранному заклинанию себя узнать, я открыла дверь и уже чисто машинально пригнулась, когда в нескольких сантиметрах над моей бедовой головой просвистели два серебристых росчерка и с металлическим скрежетом глубоко засели в противоположной стене.
   -Опять в комнате тренируешься. - Покачала я головой и, пройдя мимо развалившейся на кровати подруги, рухнула на свою собственную.
   -А где еще мне это делать? - Беззаботно пожала плечами рыжая принцесса, и в руках её затрепетал сизый дымок, постепенно оформившийся в две стальных метательных звездочки. Теперь на противоположной от нашей двери стене коридора, итак не отличающейся целостностью и законченностью (вы же не думаете, что это была первая тренировка Иланы), появились две новые симметричные дырки. - Не на улице же.
   М-да, тут она права. Первоначально Иланка, питающая нездоровый интерес к холодному и колющему оружию, тренировалась во дворе Школы, но после того, как в радиусе километра от неё не осталась ни одного целого фонаря, деревьев и кустов, которые могли бы похвастаться зеленой шевелюрой и после десятка жалоб ректору, что во дворе Школы обосновался настоящий мракобес, размахивающий всякими железками, начальство разумно пришло к выводу, что пока есть что спасать, надо тренировки моей подруги прекращать. В качестве компенсации ей выделили два часа в день для занятий в школьном спортзале, но валькирия, сидящая внутри девушки явно была этим не удовлетворена, поэтому моя подруга метала всяки опасные штуки почти всё время. Так что, если принцесса все четыре года оттачивала свое владение мечом и прочим оружием, то я всё это время тренировалась в ловкости и скорости, чтоб ненароком не быть нанизанной на какую-нибудь железку, как бабочка на булавку. В общем, мы притерлись, сжились и сосуществовали вполне мирно (время от времени!).
   От мыслей меня отвлек рыжий смерч, который с залихвацким "хек" приземлился на меня, впечатав в жесткий матрас.
   -Ну-у-у? Чего молчишь?
   -А что?
   -Ника, ты вообще меня слушаешь, а? - Нахмурилась Иланка, зыркая своими огромными карими глазами на меня сверху. - За что на этот раз вызывали на ковер, признавайся? Взорвала лабораторию, спустила на кого-нибудь болотную шушу или опять наслала на Магистра любовный заговор? Колись давай, что я опять пропустила?
   -Если ты слезешь с меня, и мне удастся сделать хоть один вздох, может быть я тебе и отвечу. - Моя подруги в принципе была не массивной, но она возвышалась надо мной почти на целую голову, хотя я и сама была среднего роста, а накаченные за долгие тренировки мышцы, ощутимо давили мне на легкие.
   -Хлипкая ты, Ника. Как только ветром не сдувает? Есть надо больше. - Был мне ответ. Иланка почему-то с самых первых дней нашего знакомства решила, что меня самым зверским образом морят голодом, поэтому постоянно подсовывала мне, то сдобные пирожки, то яблоки, то вообще пыталась впихнуть в меня целую запеченную курицу (мы с курицей категорически были против), в надежде излечить меня как она выразилась от "состояния дистрофичного призрака". Со временем, поняв, что такое состояние меня вполне устраивает, Иланка сдалась, но я по-прежнему время от времени нахожу на своей тумбочке то краснобокое яблоко, то горсть леденцов - меня все еще хотели откормить.
   -Запросто. Вот сейчас перекинусь и перекушу одной не в меру любопытной принцессой. - Ответила я, пытаясь хотя бы приподняться. Куда там! Пятьдесят шесть килограммов чистых мускулов это вам не хухры-мухры!
   -Подавишься. - Отпарировала моя соседка, не обратив никакого внимания на мои трепыхания.
   -Да. - Согласилась я. - И скорей всего отравлюсь.
   -Вредная ты, Ника. - Вздохнула Иланка и наконец соизволила с меня скатиться.
   -Ах-хаа. А еще язвительная и злопамятная. - Получив возможность дышать, я поднялась с кровати и села, скрестив ноги. - Потому-то мы с тобой и сдружились.
   Моя соседка ничего не ответила, забралась с ногами на свою кровать и, взяв с тумбочки гребень, стала расчесывать свою рыжую шевелюру. Я невольно глянула в зеркало, висевшее напротив. Из него мне мрачным взглядом ответила бледная физиономия с темно-зелеными глазами и копной спутанных спускающихся до лопаток зеленых волос. Ну, насчет волос это отдельная история. От природы я была русоволосая с золотистым оттенком, а Иланку отец вообще в Школу отпускал брюнеткой. Но два года назад, когда осознание только что приобретенной силы пьянило голову, а руки так и чесались совершить "великое" колдовство, задумали мы с принцессой сварганить приворотное зелье. И повод был - нам как раз нравились два стихийника с параллельного потока. Ну, мы и сварганили. Котелок на помойку выбросили сразу, а вот стены нашей многострадальной комнаты мы отмывали от вязкой фиолетовой гадости еще неделю. Как вы понимаете, никто в нас не влюбился, но вот когда дым от легкого взрыва (всего лишь выбило зачарованное окно в комнате) рассеялся и мы, откашлявшись, взглянули друг на друга... Да-а-а, уверена, наши вопли было слышно даже в Хрустальном Граде. Могу сказать, что Иланке повезло больше - её цвет был не столь экстравагантен, как мой. Меня с тех пор кикиморы в Лесном пруду за свою принимают, даже в гости звали, но я скромно отказалась, рассудив что рановато мне покидать сей бренный мир. Сколько бы мы не пробовали воспроизвести потом это зелье в надежде вернуть цвет, у нас так ничего и не вышло, впрочем, как и у Магистров с их заклинаниями. Нам посоветовали, за неимением лучшего, просто ждать, когда зелье само утратит свою силу. Угу. Ждем. Второй год.
   Отвлекшись от лицезрения своей персоны, я рассказала подруге содержание нашего с Учителем разговора. Когда она узнала, что досталось мне из-за Зеньки, то лишь фыркнула и передернула плечами. Я уже говорила, что злопамятна? Да? Ну, так вот, я действительно сообщила ей, кому обязана задержкой. Хе, теперь нашего богатея я не увижу как минимум неделю. Узнав, что его разыскивает разгневанный маг огня, тот ушел в подполье. Кстати, схоронился так, что даже моё обостренное обоняние хищника не могло уловить легкий запах гари (от Иланы никто целым еще не уходил).
   В комнате повисла тишина. Принцесса Манрийская методично работала гребешком, а я сидела задумавшись. Что-то мне не давало покоя после разговора с Учителем. Как будто какая-то мысль стучалась на задворках сознания, но никак не могла точно оформиться. Было что-то неправильное в поведении наставника. Несмотря на кажущуюся злость, проскальзывало в его движениях, в его взгляде нервное и беспокойное. Что же, что же...
   -Знаешь, я вот тут думаю, - так же задумчиво протянула Иланка, - ну, о том, что ты мне рассказала. Комиссия эта... в общем странно это как-то.
   Вот оно!
   Обожаю Илану за то, что мы мыслим одинаково. Именно эта таинственная комиссия не давала мне покоя. Теперь, когда подруга указала мне на это, мысли забурлили в моей голове. Как сказал Учитель? "Из столицы", "многое зависит"? Вполне правдиво, вот только что-то они зачастили. Предыдущая была четыре месяца назад. Я хорошо помню... хм... был там один инцидент не без участия вашей покорной слуги. Ладно, сейчас не об этом. Им что там, в столице не сидится? Зачем гнать мудрых и бесспорно очень занятых мужей в Школу Магии по прошествии всего четырех месяцев? Этими соображениями я поделилась с соседкой.
   -Ты права. Вряд ли они приехали бы так скоро после того, что мы устроили в прошлый раз. - Иланка усмехнулась, вероятно, припоминая "прошлый раз". - Подождем следующую неделю и тогда всё узнаем.
   Я покачала головой, сильно сомневаясь, что до нашего сведения доведут истинные причины. Оставалось надееться, что ничего серьезного, и Учитель со всем справиться. Ну, а я со своей стороны внесу посильную лепту, по возможности отсиживаясь в комнате. Ничего, недельку ради наставника можно потерпеть...
   Дверь слегка дрогнула, по ней пробежали синие искорки и явственно послышались приглушенные ругательства. Мы с Иланой переглянулись и дружно ухмыльнулись. Только один наглый маг в течение всех четырех лет почти ежедневно пытался пробить наше охранное заклинание и неизменно терпел в этом фиаско (зря мы, что ли, корпели и выдумывали его почти месяц!).
   -Открой уже, а то твой ненаглядный вышибет-таки дверь. - Хмыкнула мне подруга.
   -Неа, скорей сам отгребет по макушке разрядом. - Ответила я, с любопытством прислушиваясь к богатым фразеологическим оборотам, доносившимся из-за двери и стараясь запомнить самые интересные из них.
   -Тогда подождем? - Коварно предложила принцесса.
   Я естественно согласилась.
   Увы, представления мы так и не дождались. Стоявший за дверью тоже был не дурак (четыре года знакомы как-никак). Ругательства оборвались, и повисла тишина.
   -Ну и долго мне еще здесь торчать? Хватит там ржать, открывайте давайте.
   Ничего не попишешь, он знал нас очень хорошо. Я махнула рукой, снимая защиту, и тут же дверь распахнулась, являя нам растрепанного адепта четвертого курса Мартина Стольного. На нем был его привычный наряд, состоявший из плотных серых штанов, белой рубашки и потрепанной синей куртки. В живых голубых глазах, угрюмо вперившихся в меня, вспыхивали зеленые искорки, а в темно-русых волосах периодически пробегали разряды. Мартин был третьим и последним членом нашей маленькой банды, терроризировавшей Школу. Если я баловала себя лишь небольшими шаровыми молниями, то он без проблем мог вызвать настоящую грозу и снести ударом молнии пол нашей альма-матер. Мартин наш мозговой центр, то есть зануда еще тот. Он был якорем, который не давал нашим выходкам обеспечить нам с Иланкой самый короткий путь к отчислению. В общем, хороший парень, а мы его бессовестно эксплуатировали.
   А насчет суженного, так вы этому не верте. Что я, совсем монстр какой-то, что б так жизнь человеку испортить? В Школе Мартина считают моим женихом все, кроме одного человека. Меня. Не знаю, что уж там он усмотрел во мне и зачем ему вообще такая головная боль, вот только для меня он друг, хороший друг, а это уже много. Что я ему и сообщила еще год назад, надеясь на понимание. Поняли. Оценили. Открытых попыток больше не предпринимали. Взяли в осаду. Заррраза!
   -Ник, тебя опять к ректору вызывали? Что натворила? - Они что сговорились что ли? Заботливые мои. И вообще, нельзя поговорит с Учителем, чтоб об этом не узнала вся Школа.
   -Ничего. Мы с ним выпили по чашке чая и мило поболтали о погоде. - Недовольно буркнула я.
   Маг скептически приподнял бровь. Вот пристал, а.
   -Ну, и еще у него было пару замечаний по поводу моего поведения.
   -Всего пару? - очень натурально удивился Мартин, и ловко увернулся от запущенной в него книги.
   Слушавшая нас Иланка рассмеялась и, отвернувшись, стала что-то искать в ворохе конспектов, Мартин же не без опаски вернул мне увесистый фолиант и направился к двери, уже у порога бросив через плечо:
   -Ладно, идемте, через десять минут урок у Аркисона. Вряд ли кому-то захочется опаздывать.
   Тут он прав. Даже если не брать в расчет наши с Магистром взаимоотношения, он терпеть не мог, когда адепты опаздывали на его урок. Обычно таких неповоротливых отправляли либо в зверинец для уборки, либо заставляли написать эссе на двенадцати пергаментах. Я даже думать не хотела, что он может придумать для меня, поэтому, быстро схватив со стола первый попавшийся конспект, ринулась вслед за Мартином и Иланой.
  

***

   На урок мы всё-таки успели, влетев в аудиторию последними. Мы только уселись на свои места, как за тумбой прямо из воздуха материализовался наш Магистр по нежити и нечисти - высокий и худой как щепка, с короткими полностью седыми волосами. Его колючий и неприятный взгляд, всегда вызывающий у меня в желудке какой-то озноб, быстро пробежался по амфитеатру аудитории и остановился на моей особе. Ага, представляю, как он надеялся, что я опоздаю.
   -Сегодняшняя тема занятие "Навьи и их повадки". - Усиленный магией голос доносился во все уголки аудитории, заставляя непроизвольно ежится от скрипучего голоса Магистра.
   Я открыла конспект и чуть не заругалась вслух. Естественно в спешке я схватила не тот. Передо мной вырисовывались мои каракули, расписывающие правила траектории и координат формирования воздушных потоков. Рядом понимающе усмехнулась Иланка. Ничего не поделать, я развернула его другой стороной и приготовилась записывать.
   Так прошел почти час, и я уже было поверила, что на сегодня лимит моих неприятностей исчерпан. Как оказалось, напрасно.
   -А теперь я продемонстрирую вам наглядное пособие того, что мы с вами сегодня прошли. - Возвестил Аркисон и двинулся в правый угол аудитории, где на небольшом квадратном возвышении была расчерчена шестиугольная гексаграмма, каждый угол которой отражал одну из шести стихий магии. Вытащив из небольшого ларца шесть кристаллов, Магистр стал раскладывать их по углам.
   У меня по ритуальной магии стояла твердая пятерка и поэтому я прекрасно знала, что он сейчас делает. Сначала необходимо с помощью кристаллов, которые послужат точкой опоры для концентрации Силы, закрепить на четырех боковых лучах основные стихии в строгом порядке: Север - вода, Юг - воздух, Восток - огонь и Запад - земля. А затем установить в оставшиеся два луча - вверху и внизу - кристаллы для закрепления стихии Жизни и Смерти.
   Как только эти манипуляции были проделаны, воздух над замкнутой гексаграммой сгустился, став практически осязаемым, а по аудитории разлился легкий гудящий звук. В следующую секунду Аркисон прочитал заклинание-призыв и воздух над рисунком поменялся, став сначала ярко красным, а затем потемнев до практически черного. Момент ничего не происходило, а потом дым рассеялся и по аудитории прокатился неприятный, режущий слух вой навьи, которая уже билась в центре пентаграммы, злобно клацая зубами.
   Это было небольшое, в человеческие полроста, существо, покрытое свалявшимся буро-серым мехом и огромными изумрудными глазами с вертикальными узкими зрачками.
   -Жуть. - Послышалось со стороны сидящей рядом Иланки, и я молча кивнула, соглашаясь. Знающий человек будет обходить навьи по десятой дороге. Эти существа, как правило, живущие большими стаями, были очень страшными противниками, победить которых ох как не просто. Лично я знаю, что предпочту скорей погибнуть от собственного же клинка, чем попасть к ним в лапы. Дело в том, что навьи, в отличие от большей части другой нежити, не убивают своих жертв. Они всей стаей набрасываются и пьют кровь, при этом сам человек мало того, что находиться в сознании, так и сам через двадцать минут пополняет ряды этой нежити. Брррр...
   Тем временем Магистр, уже полностью подчинив сознание подопытной навьи, повернулся к аудитории. А потом улыбнулся, неприятно так, зло улыбнулся. Мне. Вот, блин! Следующие слова Аркисона подтвердили мои опасения:
   -Адептка Заозерская, не подойдете ли вы сюда и не продемонстрируете ли нам все то, что вы сегодня узнали? - Это был, конечно, риторический вопрос.
   И я под легкий шелест шепотков и под двумя сочувственными взглядами приблизилась к гексаграмме. Магистр широко повел рукой, приглашая меня начать.
   Навьи смотрела на меня своими огромными плошкообразными глазами и вдруг потянула ко мне лапу, однако тот час опустила её, болезненно дернувшись. Магистр все же держал его под присмотром. Что ж, и на том спасибо. Вообще же меня поражало, как колдует Аркисон. У каждого мага были свои методы и подходы, по которым их можно было опознать. Отличительной чертой магии Магистра по нежити и нечисти было то, что он действовал грубо, топорно и небрежно, что ли. Вся та нежить, которая по желанию Магистра появлялась в гексаграмме, подчинившись ему, становилась похожа на кукол, которых за ниточки дергает непрофессиональный кукловод. Их движения становились угловатыми и дерганными, а взгляд пустым и остекленевшим. Аркисон не утруждал себя никакими трансформирующими или парализующими волю заклинаниями, он просто сырой силой "сжимал" сознание в кулак. Я считала это неправильным, и мне это не нравилось. Не смотря на то, что я знала об этой нежити, мне было её сейчас жаль.
   -Мы ждем, Заозерская. - Проскрипело у меня прямо под ухом. Я повернулась спиной к навьи (смелый поступок!) и стала рассказывать всё, что мне известно об этом виде нежити. Под конец моего ответа Магистр остановил меня и задал вопрос:
   -Как можно уничтожить навьи?
   -Навьи ночная нежить, поэтому боится света, но убить им их нельзя. Самый верный способ это огонь, а так же серебро. - Ответила я и перевела дух, так как считала, что добавить мне нечего.
   Неожиданно за спиной я услышала сдавленное рычание, и, оглянувшись, обалдело увидела, как эта самая ночная нежить дернулась и занесла лапу для удара. В следующую секунду меня снесло к стенке, и я еле успела увернуться от накинувшегося на меня лохматого комка. Меня хватило еще на один прыжок, затем спину обдало жаром, и на пол глухо что-то свалилось, распространяя тошнотворный запах паленой шерсти.
   Кое-как приняв вертикальное положения и нисколько не стесняясь в выражениях, я увидела у своих ног обугленное нечто, бывший раньше подопытной навьи, невдалеке стоял хмурившийся Магистр с всё еще вытянутой рукой, от которой поднимался еле уловимый дым. С анфилады, так же не испытывая стеснения в речевых конфигурациях, ко мне уже спешили Иланка с Мартином, а я почему-то подумала, что мне опять наверняка придется посетить кабинет Учителя. Второй раз за день. А ведь следующая неделя еще даже не началась!
  
  

Глава 2

   Комиссию встречали всей Школой, начиная от ректора с Магистрами и заканчивая кухонными кошками и школьным домовым. Утром, когда первые солнечные лучи позолотили высокую колокольню здания, а в воздухе еще стояла легкая ночная прохлада, в ворота Школы Магии въехали всадники. Несмотря на ранний час, на окнах гирляндами висели адепты, стараясь рассмотреть вновь прибывших. Их было пятеро. Четверо людей - традиционно маги стихийники - посещали наше заведение уже не в первый раз. Последний же всадник, восседающий на великолепном тонконогом жеребце песочной расцветки, был ни кем иным как эльфом. Эта новость со скоростью лесного пожара разнеслась по Школе, заставив волноваться не столько начальство, сколько нашу прекрасную половину заведения. Держу пари, что в этот день пудры, восковой помады и заклинаний для внешности было использовано больше, чем за весь прошедший год.
   Стороны обмолвились несколькими приличествующими случаю фразами, после чего вся честная компания удалилась в кабинет ректора, откуда вышла лишь после обеда и весь оставшийся день провела у Магического Родника. В общем, ничего существенного и занимательного не произошло, если не считать нескольких неудачных попыток взломать охранное заклинание комнаты, отведенной эльфу (а, что вы хотели? девушки у нас очень целеустремленные и упорные) и происшествия с Сеней, который до икоты напугал одного члена комиссии - мага земли - когда с воплями выскочил прямо из стены (оказалось, за ним снова вели охоту два стихийника). Правда, зная Сеню, вопрос о том, кто испугался больше, я для себя оставила открытым.
   Все это нам с Иланкой вечером поведал Мартин, так как мы этот день провели в городе. Еще на кануне приезда высоких гостей нам сообщили, что завтра нас в стенах Школы видеть не желают. Ну, сказали это конечно не так, но смысл я передала почти в точности. Поэтому, за час до прибытия комиссии, за нашими спинами с шумом закрылись ворота, рождая в моей голове прилюбопытнейший вопрос: "А пустят ли нас вообще назад до отбытия начальства?" В любом случае незапланированному выходному мы откровенно обрадовались и, с выданной досрочно стипендией (взяткой?), приятно оттягивающей карман, бодро зашагали в сторону города.
   Мирославль был большим и красивым городом с широкими мощеными улицами, пышными зелеными садами, уютными скверами и приветливыми жителями. Единственным недостатком города, на мой взгляд, был его градоправитель - папаша моего разлюбезного Зеньки. Наша Школа формально считалась частью Мирославля, но фактически находилась за чертой города, расположившись чуть южнее в объятиях небольшого леса, который наши адепты именовали Малиновой пущей. От школы в город вела хорошая утрамбованная дорога, по которой как раз мы и вышагивали, подставив теплому весеннему солнышку наши бледные после зимы лица.
   Мы шли в дружелюбном молчании, погрузившись в свои мысли, и мирную тишину нарушало лишь далекое плескание Каменки - речки, текущей по левую руку от нас и берущую свое начало в Лесном пруду в Малиновой пуще - да тихое бряканье рукояти Иланкиного меча о медную бляшку пояса. Моя подруга никогда не расставалась с оружием. Я же со всем, что может уколоть, порезать и проткнуть была на уважительное "вы". По правде сказать, за спиной у меня тоже болтался широкий короткий меч, который я носила скорей как дань традиции, а еще потому, что Илана без него меня не выпустила бы даже за порог. Все попытки моей подруги вбить мне в голову премудрости техники мечного боя заканчивались в школьном лазарете, причем в качестве наглядной иллюстрации к книге о первой помощи выступала исключительно я.
   Не знаю, о чем думала Иланка, а мне вспомнился случай, происшедший на прошлой неделе. Честное слово, если бы Аркисон сам же и не убил навьи, я бы поверила, что как раз он и спустил его на меня. До сих пор неизвестно, как нежить освободилась от созданных Магистром сетей. Сам он утверждает, что почувствовал ментальный удар, который и разорвал его связь с навьи. Учитель ему поверил, а я - нет. Кстати, посетить кабинет наставника мне все же пришлось, правда, вопреки моим мрачным предположениям, Учитель лишь поинтересовался моим самочувствием. Вывод: так как никто ничего не знает, и никто не пострадал (мои синяки и шишка на темечке не в счет) случившееся обозвали неприятным недоразумением и благополучно забыли.
   Вскоре тракт начали пересекать более мелкий дорожки, ведущие в соседние селения. На пути всё чаще стали попадаться пешие прохожие и подводы, запряженные низкорослыми пушистыми кониками. И вот наконец дорога вильнула вправо, огибая небольшой холм, и мы увидели темно-серые стены Мирославля.
   Мы влились в пеструю толпу, интенсивно движущуюся в гостеприимно распахнутые городские ворота и в скором времени оказались на шумной улице, где и расстались с Иланкой, договорившись позже встретиться в таверне. Аксиому о том, что все подружки любят бегать по лавкам и вместе совершать покупки, мы самым наглым образом попирали вот уже четвертый год. И не потому, что нам этого не хотелось, нет, просто уже около второй лавки мы непременно бы подрались и поубивали друг друга, не сойдясь в какой-нибудь мелочи. Обе упертые и непреклонные, мы решили не доводить до греха, и когда после первого нашего рейда в Мирославль, мы поссорились и неделю не разговаривали, решили впредь отовариваться по отдельности, а уж потом вместе обмывать покупки. В общем, и волки сыты и овцы целы.
   Поэтому, проводив взглядом Иланку, которая направилась в оружейный квартал, я потопала в противоположную сторону, уже начиная ощущать в душе азарт от предстоящий споров с торговцами.
   По прошествии двух часов в моем заплечном мешке обрели дом дриадские полусапожки, которые я купила первым делом, так как моя последняя пара отошла в мир иной еще зимой, и мне приходилось арендовать у Иланы её запасные, благо размер у нас был одинаковый. Вторым моим приобретением стал темно-коричневый широкий плащ с глубоким капюшоном. Сделанный из мягкой на ощупь ткани, он, тем не менее, зачарованный магией, был весьма прочным и не пропускал ни холода, ни жаркого летнего зноя.
   Я уже подумывала о том, не направиться ли мне в таверну, когда справа от себя заметила всполох золота на одном из прилавков. Я подошла поближе. Это была лавочка с различными магическими амулетами и оберегами. То, что привлекло мое внимание, оказалось небольшим каплевидным кусочком янтаря на черном кожаном ремешке. Это был дешевый амулет, не обладающий к тому же никакими магическими свойствами, но то, как он переливался в моих руках на солнце, как внутри него мерцали и гасли золотые искорки, завораживало меня.
   -Что-то приглянулось, девонька? - Я ощутимо вздрогнула и обернулась.
   Хозяйкой лавочки оказалась женщина, впечатляющая своими объемами как с тыла, так и с фронта. Маленькие маслянистые глаза с прищуром рассматривали меня, явно оценивая мою кредитоспособность.
   -Сколько это стоит? - Я вытянула руку с покачивающимся в ней амулетом. Зачем он мне понадобился, ответить я не могла, но расставаться с бесполезной побрякушкой мне уже не хотелось. В кармане еще оставалось два серебряка и несколько медяков, так что я могла позволить себе этот маленьких женский каприз.
   -Червонку.
   -Что-о-о-о?! - Мне показалось, что я ослышалась. Требовать за какой-то камешек целый золотой? Золотой, на который бедный адепт может существовать целый месяц? И ей не стыдно?
   -Червонку. - Для глухих повторила хозяйка. - Да, ты девонька не подумай. Амулетик-то не простой, волшобный. Сила в нем такая, что надевший его всё помнить будет, ничего не забудет.
   Я еще раз глянула на янтарь и просканировала. Ага, фиг вам, волшобный! Эх, дурят наш народ. Я, стоя до этого к женщине вполоборота, развернулась к ней лицом так, чтобы была видна эмблема Школы Магии на куртке. Тетенька впилась в неё глазами, нахмурилась, видимо переваривая вновь полученную информацию и, наконец, вздохнула.
   -Ладно, вижу деваха ты хорошая. Себе в убыток, так уж и быть бери за два серебряка.
   Нет, ну у людей совершенно нет совести! Деньги у меня были, но я уже вошла во вкус и так просто сдаваться была не намерена.
   Мы уже где-то двадцать минут безжалостно торговались, сорвав голоса до хрипа, и мне удалось сбить цену до пяти медяков, когда знакомый голос раздался у меня за спиной:
   -Киса! Ты ли это? Хо-хо, вот уж не думал, не гадал.
   Я обернулась только для того, чтобы быть задушенной в крепких лапищах. Ну, точнее душили мою нижнюю часть, так как гном доставал мне только до пояса.
   -Хэл! Привет! - Я была искренне рада ему. Познакомились мы с Хэлом год назад, в Мирославле, когда с Иланкой выпутывались из очередной переделки, в которую влипли. Виновницей недоразумения была Манрийская принцесса, ну, косвенно конечно и я. В итоге мы оказали вдвоем против десяти пылающих праведным гневом завсегдатаев таверны, которым не понравилась та характеристика их родословной, которую с горяча выдала моя подруга. И было б нам худо, если бы не выпрыгнул ниоткуда, как черт из табакерки, гном с длинной каштановой бородой (в которой нет-нет, да и просматривались маленькие косички), наперевес с боевым топором, размер которого вызвал трепетное почтение как у нас, так и у наших противников. В общем, выбрались мы тогда, благодаря Хэлу, благополучно, но вот в ту таверну ход нам теперь был заказан. А с гномом мы сдружились. Иланка нашла великолепного собеседника на тему оружия - как оказалось Хэл поставлял в город гномью сталь из Каменных Штольней - а я любила слушать рассказы о его странствиях по дорогам нашего славного государства Киврин.
   Вот и сейчас, когда мы шли по мостовой в "Поющую подкову" - новая таверна, имевшая несчастье нам с Иланой приглянуться - Хэл травил смешные байки, случившиеся с ним, пока он добирался из столицы. Кстати, янтарный амулет я все-таки купила. Когда Хэл безапелляционно потянул меня прочь, я успела кинуть на прилавок пять медяков и сцапать украшение.
   Мы завернули за угол в более тихую улочку, в конце которой уже была видна нужная вывеска, изображающая перевернутую конскую подкову. Почему она была "поющая" не спрашивайте. Сама не знаю. На все мои попытки выяснить это у Бейли - хозяина заведения - тот отвечал лишь загадочной улыбкой во все свои оставшиеся двадцать четыре зуба. Со временем у меня сложилось впечатление, что он и сам не знает ответа. А Иланка так вообще выдвинула версию о том, что в вывеске была просто опечатка и вместо "поющая", там должно быть написано "пьющая". Заявление не было лишено рационального зерна.
   Внутри, несмотря на разгар рабочего дня было довольно многолюдно, многотрольно, многогоблино, много... Ну, в общем вы поняли. Рыжую копну волос мы заметили еще до того, как эта сама копна стала активно махать нам руками. Иланка сидела за дальним столиком возле стены и уже поглощала что-то очень вкусно пахнущее. Только тогда я поняла, что проголодалась. Пока Хэл с Иланой обменивались приветствиями, я успела сделать заказ себе, а за одно и гному. Принцесса тут же начала хвастаться покупками. Её коллекцию колюще-режущих штуковин пополнили два метательных кинжала из чистого серебра, кацаи - парные короткие клинки и тонкая практически ничего не весящая кольчуга гномьей работы. Последнюю, даже такой дилетант как я, оценила по достоинству, а уж у Хэла это приобретение вызвало бурю эмоции и восторженных междометий. Такую кольчугу не смогла бы пробить ни эльфийская стрела, на хороший удар меча и стоила такая вещь не дешево. Но и Илана была не простой адепткой, из дома её спонсировали каждый месяц. Мои не столь дорогие, но оттого не менее практичные покупки так же удостоились похвалы. К этому времени подоспел заказ, и минут на пятнадцать я потеряла интерес ко всему, кроме содержимого своей миски, впрочем, как и мои друзья.
   Когда голод был утолен, и мы с подругой с одинаковыми довольными улыбками откинулись на спинки стульев, всё наше внимание вновь было обращено к гному. Однако, вопреки нашим ожиданиям, Хэл начал не с рассказа о своей поездке в столицу, а с вопроса:
   -Скажите-ка мне, красавицы, всё ли здесь спокойно?
   Мы с Иланкой непонимающе переглянулись.
   -В смысле?
   -Ну, не поднимаются с погостов мертвяки, не шляется нечисть там, еще какие странности? - Пояснил нам тупым гном.
   -Хэл, ты чё сдурел? За кого ты нас с Никой принимаешь? - Иланка как всегда всё приняла на свой (наш) счет. Я, впрочем, тоже.
   -Тьфу, ты! Да причем здесь вы? - В свою очередь удивился гном. - Я имею в виду Мирославль и окрестности. Вас-то я знаю, если б взбрело в голову покуролесить, придумали что-нибудь пооригинальней.
   Да, Хэл нас знал.
   -Да, не. Вроде ничего такого не было. Верно Ника?
   Я кивнула и внимательно посмотрела на гнома.
   -А с чего такие вопросы, Хэл?
   -Да, нежить на дорогах всякая баловать стала. В столице самой, так там ничего, тихо, вроде. А вот в селах народ молвит, что обнаглела нечисть, в деревни прёт чуть ли не средь бела дня. И неправильная какая-то, вроде и дохнет от серебра и огня, да токмо как-то неохотно, дергается долго.
   Иланка присвистнула, я была с ней полностью согласна. Нет, нежить, конечно, всегда была не прочь включить в свой рацион свежее мясо и в принципе так и делала, нападая на одиноких путников или заглядывая по ночам в деревни, но что б вот так, днем, в наглую? А мы в Школе Магии ни сном, ни духом? Или все же Учитель знает?
   -Может у них весеннее обострение какое? - Предположила принцесса.
   -Ага. Точно. Весенняя нехватка витаминов. - Фыркнула я и снова обратилась к гному. - Слушай Хэл, ну а в столице-то знают об этой сезонной миграции нежити?
   Наш друг задумчиво поскреб бороду (так что его кувалдообразная лапа утонула в ней) и пожал плечами.
   -А кто его, лешего, поймет? Может и знают. Это ж дело такое - мертвяки неупокоенные всегда были, да и нежить в села захаживает. Я лишь говорю, о чем толкуют сельские, а там может и брешут, так просто, чтоб языком почесать.
   Дальше разговор как-то плавно скатился на другие темы, и мы довольно весело просидели в таверне еще часа три, после чего сердечно распрощались с Хэлом и отправились в обратный путь.
   К воротам мы подошли уже, когда солнечный диск почти полностью скрылся на западе и как не странно нас впустили с первого раза, не сделав ничего вроде "мы вас не видели, знать не знаем".
   До своей комнаты мы добрались без приключений, коридоры были пустынными и наши шаги дробным эхом звучали под потолком. Школа как будто вымерла. Это уже потом мы узнали, что комиссия и адепты еще не вернулись от Магического Родника, а женская половина нашей Школы штурмом берет в это время комнату эльфа (зачем она им, если сам он у родника, для меня осталось тайной).
   Позже вечером забежал Мартин, который и поведал нам о прошедшем дне, мы в свою очередь рассказали о своем марш броске в Мирославль. По поводу повышенной активности нечисти он лишь пожал плечами, не усмотрев здесь ничего странного и еще немного посидев, ушел к себе. В эту ночь я спала беспокойно, то и дело ворочаясь в постели, а снился мне маленький камень янтаря, чьи золотые сполохи слепили мне глаза.
  

***

   День выдался по-летнему жаркий. Я неторопливо шла по лесной тропке, напевая мотивчик одной песенки, которую недавно услышала от Иланки. В Школе было по-прежнему тихо, комиссия третий день продолжала заседать в кабинете Учителя, время от времени заглядывая на уроки к адептам (наш курс они не посетили ни разу, видимо не желая искушать судьбу), а я праздновала свой новый рекорд - три дня без происшествий с главной ролью в моем лице. Наверное, единственным шумным пяточком оставался коридор, где жил эльф. Вчера я имела честь лицезреть его, когда мы нос к носу столкнулись в коридоре. При этом меня больше удивила не сама встреча, а то, что эльф был один, без свиты в лице почти всех адепток Школы. Как я уже знала звали его Амальриэн Д?Ниано Верите. Золотоволосый. Голубоглазый. Стройный. Красивый. В общем, обычный. Именно такой, каким и должен быть уважающий себя эльф. На него было приятно смотреть, но вот бесконтрольного желания кинуться и задушить его в своих объятиях я почему-то не испытывала.
   Если я свой анализ начала с лица, то эльф изучал меня снизу вверх, и когда остановился на моей взъерошенных, как всегда, волосах непроизвольно удивился. Я мысленно пожала плечами, вежливо поздоровалась и, обойдя, пошла дальше, чем удивила его, похоже, еще больше...
   До моего слуха донесся плеск воды, и вскоре я вышла на небольшую поляну перед Лесным прудом. Поверхность его сверкала на солнце миллиардами граней алмазов, и тихий ветерок приносил запах воды смешанный с тонким ароматом распустившихся кувшинок. Я люблю это место. Сюда я приходила, когда хотела побыть одна или же, как сегодня, собиралась потренироваться в перекидывании в свою вторую ипостась.
   Я начала раздеваться. На зеленый мох полетела куртка и дриадские полусапожки, штаны, сверху легла рубашка. Я немного поежилась, обхватив голые плечи руками. В принципе тренироваться можно было и на полигоне Школы за главным корпусом. В основном я так и делала. Будучи анимагом со стажем, для того, чтоб перекинуться мне требовалось не более секунды - результат длительных занятий с Учителем, который как только узнал о моем призвании взял меня к себе в так сказать "личные" ученики. Но сейчас для меня важна была не скорость, а сам процесс. Подобные уединения я стала совершать около двух лет назад, и смысл их был в познании своей второй сущности или установлении гармонии между двумя моими "я". Дело в том, что когда я становилась пантерой, то была уже не совсем адепткой Дейникой. Для существования второй ипостаси необходимо было, что бы во мне жил хищник, его сознание, мысли, желания. И вот эти две мои сущности - "я - Дейника" и "я - Хищник" - которым по определению положено находиться в борьбе, как раз и требовали того, чтоб я проводила подобные вылазки. Они как маски, которые я время от времени меняю. И становясь пантерой "я - Дейника" уступает место "я - Хищник", уходя на второй план, но не в коем случае не покидая меня, иначе я превратилась бы в простое животное с одними инстинктами. Короче, на лицо классическое раздвоение личности (сознания). Единственное, что могу сказать в свое оправдание, что связано это не с психической болезнью, а с моей нетрадиционной магической профессией.
   Я глубоко вздохнула и начала трансформацию. Никто, ни Учитель, ни Иланка, никогда не присутствуют при подобных моих упражнениях, ибо в такой момент я, увы, как и оборотни наиболее уязвима. Для того чтоб меня убить достаточно легкого удара по хребту, который в данный момент был хрупким как тростник. Не то, чтобы я не доверяла им, нет, просто есть правила, которые нарушать нельзя никогда. Это было одним из них.
   В отличие от быстрого перехода, когда практически ничего не чувствуешь, сейчас я ощущала, как натягиваются под кожей мои мышцы, меняя форму, с легким жжением перестраиваются кости, изменяют угол поворота суставы и быстро растут ногти, нет, уже когти. Я моргнула, а когда снова взглянула на мир, то он уже был черно-белый с многочисленными оттенками серого, обоняние раскрывало передо мной тысячи, миллионы оттенков различных запахов и их градации. Вот деревья становятся выше, а высокая трава ужу щекочет мой живот, покрытый блестящей черной шкурой. Еще миг, и я довольно встряхиваюсь, разминая мышцы, и оставляю большие борозды в земле от когтей. Я издала курлыкающий звук, обозначающий, что я довольна, как прошел переход. Оба мои сознания не проявили никакого нежелания или нетерпения, спокойно поменявшись местами.
   Я еще раз потянулась, выгнув спину, и побежала. Ни с чем не сравнимые ощущения охватили меня, когда я черным росчерком, едва касаясь лапами травы, неслась по Малиновой пуще, наслаждаясь свободным бегом и своей силой. Свобода! Я свободна! Сейчас мне кажется, что я всё смогу и всё сумею, что нет ничего, с чем бы я не справилась...
   На поляну перед озером я вернулась лишь через час, всего лишь слегка запыхавшись. Мои вещи лежали кучкой на прежнем месте, и я уже хотела было начать обратный процесс, когда изменившийся ветер донес до меня незнакомый запах. Я еле сдержалась, чтоб не зарычать и остаться неподвижной, по-прежнему сидящей спиной к лесу. Кто-то за мной подглядывал! Напр-р-р-расно. Еще один поток снова дал мне ощущение чьего-то присутствия, хотя я уже и так знала, кто на это осмелился. Любого другого я бы почувствовала еще на подходе за пятьсот метров, но вот эльфы, по сути являющиеся детьми природы, могли маскироваться и сливаться с окружающей природой так, что никто и не заметит. Но я заметила и не собираюсь это так оставлять.
   Я встала, пересекла поляну поперек и скрылась в зарослях, где тут же запрыгнула на высокий ясень. Поменяв несколько деревьев, я оказалась у него в тылу и, спрыгнув, стала подкрадываться. В том, что эльф меня не заметит, я была уверена. И правда, я миновало последний куст (который даже не шелохнулся после меня) и увидела спину прислоненного к дереву Амальриэна. Он был напряжен и явно пытался меня отыскать. Ну что ж, пожалуйста, тута я. Я зарычала, не расцепляя при этом челюсти и лишь приподняв верхнюю губу. Эльф ничем себя не выдал, лишь мой чуткий слух уловил, как на секунду у него сбилось дыхание. Он медленно повернулся.
   Я стояла, немного припав на передние лапы и мерно охаживая себя длинным черным хвостом. Правильно, пусть видит, что я зла. Лицо Амальриэна было непроницаемым, лишь глаза ярко сверкали, как не могут этого человеческие. А затем он улыбнулся и заговорил по-эльфийски:
   -I alie am resy, El?inie, valure ke perav xse I dare am. Moea hanea ary...
   Нет, он не говорил, он читал заклинание. В голове у меня зашумело, внезапно захотелось выпрямиться и начать ластиться, как последняя кошка, к ногам эльфа. Это был древний призыв. Не знаю, как я это поняла, но знала точно. И это непременно бы подействовало на меня, если бы я была простым животным, если бы "я - Хищник" поглотило всё мое сознание, не оставив место для "я - Дейника". А так, увы...
   Но рычать я всё же перестала и даже села на задние лапы, обвив хвостом передние из них. Пусть подойдет поближе, и тогда я ему покажу "El?inie, valure". "Я - Дейника" попыталась робко напомнить, что этот эльф входит в состав злосчастной комиссии, которую я клятвенно обещала не трогать, но "я - Хищник" сочла возможным это проигнорировать. И вот когда Амальриэн подошел на нужное мне расстояние, я прыгнула. Эльф как подкошенный рухнул в траву, а я расположилась сверху, прижав его плечи своими массивными лапами. Глаза дитя природы выражали искреннее недоумение и непонимание. Я приблизила свое лицо (прошу прощение, морду) к его и оскалилась, демонстрируя свои клыки. Откровенно говоря, я просто тянула время, не зная, что предпринять дальше. Ну, не покусать же мне его, в самом деле? А в следующий момент я поняли, что установился ментальный контакт. Обычно такое не случается когда я не в человеческой ипостаси (не говоря уже о том, что я не могу колдовать), но видимо тот фактор, что он эльф сыграло свою роль.
   "Никогда. Не. Смей. Без. Моего. Разрешения." В это послание я вложила всю свою злость и возмущение, и по его расширившимся глазам поняла, что он меня услышал, а затем последовал кивок. Вот и чуднень-ко. Я спрыгнула с него и пошла на поляну, уверенная, что когда начну обратную трансформацию, эльф уже будет далеко.
  

***

   Прошла уже неделя, как мы проводили столичную комиссию восвояси. После того инцидента в Малиновой пуще я весь день ждала вызова на ковер, так как позже Иланка, которой я всё рассказала, сообщила что видела, как эльф заходил в кабинет ректора. Я даже заготовила речь, где признавала все обвинения и торжественно обещала больше так не делать. Не понадобилась. Ни в этот день, ни на следующий, ни через неделю меня так и не отругали, я же в свою очередь не знала, как на это реагировать.
   И вот, комиссия уехала, потекли серые будни, однако вскоре я заметила, что мне ужасно не хватает моих частых бесед с Учителем и даже его строгих взглядов. А сам он после отъезда высоких гостей чаще всего был хмурым или задумчивым, редко выходил из своего кабинета и одаривал меня при встрече пристальным странным взглядом. Когда я на четвертый день решила проведать наставника, он впервые не принял меня, списав всё на большую занятость. После этого я совсем скисла.
   Я лежала на кровати и тупо пялилась на оштукатуренный потолок, искренне пытаясь разобраться что, черт побери, происходит. Иланка наводила порядок на своей половине, неодобрительно косясь на то, что окружало мою кровать. Моя подруга со своей слегка маниакальной наклонностью к идеальному порядку не понимала, как я могу существовать в своем первозданном хаосе. Мои же попытки объяснить, что я предпочитаю, когда все необходимые мне вещи находятся на расстоянии вытянутой руки, и вообще это такой своеобразный творческий порядок - пропадали в туне.
   Наконец мои собственные мысли махнули на меня рукой и попросту исчезли. В голову ничего не шло. Именно в этом состоянии и застал меня Зов. Спокойный и уверенный, я сразу узнала его.
   "Ника?" - раздалось у меня в голове.
   "Да, Учитель"
   "Ника, зайди, пожалуйста, ко мне, когда будешь свободна"
   "Я свободна" - чуть ли не в мыслях закричала я, боясь, что наставник передумает. Повисла тишина. Я уже отчаялась и подумала, что Учитель разорвал связь, когда пришел ответ.
   "Что ж, может это и к лучшему. Я жду тебя" - Ощущение чужого присутствия в голове исчезло.
   Илана, переставшая переставлять книги внимательно следила за мной.
   -Учитель. - Бросила я одно слово, зная, что подруга поймет.
   -Наконец-то, я уж думала ты на стенку начнешь лезть, прежде чем он тебя позовет.
   Я не ответила, уже переступая порог. До кабинета я добралась в рекордное время, лишь у двери вспомнив, что просто могла воспользоваться телепортацией.
   Я постучала и, получив разрешение, вошла. Старый, добрый кабинет, наконец-то! Учитель сидел за столом, сложив руки домиком и смотря куда-то перед собой. Мое появление не отвлекло его от сего интересного занятия, он лишь сказал "садись". Признаюсь, я испугалась. Сильно. Все мои инстинкты (и человеческие, и хищника) просто кричали о том, что этот разговор отнюдь не будет обычным.
   Я села в такое знакомое и уже родное кресло, впервые ощущая робость. С минуту мы молчали, а потом наставник посмотрел мне в глаза.
   -Дейника, случилось кое-что неприятное.
   -Это не я. - Вырвалось у меня помимо воли. Вот так и вырабатываются рефлексы, блин!
   Казалось, ректор не услышал моей реплики и начал перебирать какие-то бумаги на столе.
   -Что ты знаешь о драконах? - Резкая смена темы застала меня врасплох.
   -О драконах?
   Учитель смотрел и ждал ответа.
   -Драконы - существа, обладающие своей собственной магией и живущие на западе в Закатных Клыках - огромных горах, одной стороной упирающиеся в Светлое море. - Я перевела дух, припоминая, что мне еще известно о крылатых ящерах. - Живут племенами, детеныши рождаются раз в столетие, поэтому в силу нехватки самок у них матриархат. Плюются огнем, летают... Учитель, к чему вы это спрашиваете?
   -Что ты знаешь об отношениях драконов с эльфами? - Продолжал странный допрос тот.
   -Эээ... Насколько помню, эльфы претендуют на звание первой расы, появившейся в нашем мире. Поэтому их и называют Перворожденными, но всем мало-мальски сведущим известно, что Старшей расой являются драконы, а эльфы были лишь вторыми.
   -Верно. - Кивнул ректор и, встав из-за стола, подошел к окну. Мы снова помолчали. Требовать каких-то объяснений у Учителя, когда он в такой настроении, не имеет смысла. Расскажет сам, когда посчитает нужным. - Ты слышала о Зеленом договоре, заключенном между Киврином и Хрустальным Градом?
   Так, теперь мы перешли на международную политику. О Зеленом договоре я слышала. В общих чертах в нем мы и эльфы признавались друг другу во взаимном уважении, дружбе и обещали всевозможно помогать друг другу. Это я и ответила Учителю.
   Он кивнул и снова занял свое место. Ректор заметно нервничал.
   -Так вот. Случились неприятности. У эльфов, и они попросили у нас помощи.
   Наставник внимательно смотрел на меня, видимо ожидая моего вопроса. Я его не разочаровала.
   -Какие? - Честно говоря, хотелось задать другой вопрос - "причем здесь я?" - но я видела, что не этого от меня ждут.
   -На Хрустальный Град напала нежить: неупокоенные, волкодлаки, упыри и еще кто-то, точно не помню. Эльфы, конечно, положили всех, но через неделю нападение повторилось.
   Мне как-то сразу вспомнился Хэл с его рассказами. Здесь наблюдалась похожая картина. Если буйство нежити в деревнях и селах еще модно было списать на случайность, то нападение на Хрустальный Град эльфов ни в какие рамки не лезло. И все же я до сих пор не понимала до конца проблемы. Ну, напали, так эльфы же из них враз подушечек для иголок наделали.
   -А потом лес вокруг Града стал умирать. - Мне потребовалась вся воля, чтоб удержать челюсть на месте. Это уже была не проблема, это Катастрофа. Да, именно так, с большой буквы. Лес Хрустального Града был достоянием не только эльфов, а, наверное, всех живущих в этом мире. В нем росли деревья, насчитывающие века, а уж сколько там было редких, нигде больше не растущих экземпляров я вообще молчу. М-да, вот это действительно веский повод, чтоб гордые эльфы попросили помощи у людей. Учитель тем временем продолжал, нисколько не жалея мою челюсть. - Источник заразы эльфы нашли в глубине леса. Природа того места неясна, но то, что именно оно отравляет всё вокруг, сомнений нет. Но и это еще не всё.
   Не всё? Мама!!!
   -В последнем рейде на нежить удалось схватить одного упыря. И он сказал, что послали их драконы.
   Всё, занавес.
   Я сидела и хлопала глазами, открывая и закрывая рот, не в силах что-либо произнести. Ну и как прикажете на такое реагировать? Последствия всего этого проследить нетрудно даже мне. Если начнется война между драконами и эльфами, в стороне не останется никто! А люди, так вообще окажутся в положении между молотом и наковальней. Ой, мамочки!!! Так начинаю повторяться. Тут мою голову посетила первая разумная мысль.
   -Но ведь драконы не обладают магией Смерти. Как они могли управлять мертвяками? Зачем?
   -На второй вопрос я и сам хотел бы знать ответ. А вот что касается первого... В этой истории много темных пятен. Это одно из них.
   -Этот упырь мог просто солгать.
   -Мог. - Согласился наставник. - Вот только угадай, кого эльфы видели вблизи Хрустального Града?
   -Дракона. - Ошеломленно выдохнула я, всё еще не веря в правдивость случившегося.
   -Именно. - Учитель замолчал, снова уставившись в какую-то одному ему известную точку, и тихо постукивая пальцами по крышке стола.
   В голове всё смешалось, перед глазами проносились одна картина ярче другой, иллюстрируя возможные последствия всего этого. И на фоне этого, где-то там робко, но оттого не менее настойчиво билась одна мысль, которую я, предчувствуя новые неприятности, все же озвучила.
   -Почему вы мне всё это рассказываете?
   -А вот это уже я хотел спросить у тебя! - Неожиданно рявкнул Учитель, и мы вместе с креслом подпрыгнули. Я непонимающе смотрела на своего наставника. Что он хотел от меня услышать?
   -Прости, Ника. - Ректор покачал головой, и устало помассировал виски. Сейчас он выглядел намного старше своих сорока двух. - Не буду тебя загружать всеми подробностями переговоров, которые вела столица с Градом, скажу лишь результат - нашей Школе поручили отобрать двоих адептов старших курсов для направления в Хрустальный Град.
   Он замолчал и посмотрел на меня. А у меня в голове все встало на место. Эта странная комиссия, прибывшая через четыре месяца, после предыдущей и, конечно же, пребывание в ней эльфа. Хорошая маскировка. Стоп! Эльфа? Того самого эльфа, на которого я напала? Ууууу... Захотелось выть в голос.
   -Но почему я? Вы шутите, да?
   Нет, он не шутил. С таким лицом не шутить, на поминки ходить.
   -Не знаю. Я уже выбрал кандидатов, когда ко мне пришел Амальриэн и потребовал, чтоб одним из них была ты, Ника.
   Так, либо этот эльф сильно стукнулся головой тогда при падении, либо он решил заманить меня в Град и уже там устроить коллективную кровавую вендетту.
   -Я могу отказаться? - Ну не хотелось мне так покорно шагать на свои собственные похороны!
   -Я целую неделю выдумывал причину, по которой мог бы тебя не отпускать, но так и не придумал.
   -Делов-то, скажите им, что у меня с головой не всё в порядке, а лучше, что я умерла. - Оживилась я, а Учитель посмотрел на меня укоризненно. Да, действительно не время для моего плоского юмора.
   -И что мне нужно будет делать по прибытии?
   -Там будут ждать остальные члены группы. Насколько я знаю, вы отправитесь к Закатным Клыкам.
   К драконам? Ха, да без проблем. Всего-то лишь пересечь почти весь континент, несколько государств, кишащих ненормальной нежитью, чтоб быть изжаренными драконами. Ну вот, я еще и не выехала, а уже попрощалась с жизнью. Эээ, надо это прекращать.
   -Эльфы не желают войны с драконами. - Правильно не желают, ведь победить они точно не смогут. - Ваш отряд будет вроде как послами мира.
   Ну я и влипла!!! Росту видимо, обычных школьных эксцессов мне уже мало, почему бы не потягаться с драконами. Подведем итог: необходимо ехать к эльфам и оказывать им помощь - это раз; отказаться не представляется возможный, так как в этом случаи я рискую стать причиной межрасового и межгосударственного конфликта - это два: затем предстоит увеселительная прогулка к драконам - это три. Не слабо. Ладно, будем работать с тем, что есть. Кстати...
   -Учитель я поеду, вот только одно "но". Кто будет вторым добровольцем?
   Кажется, на лице ректора впервые за всё время разговора мелькнуло что-то напоминающее улыбку.
   -А ты не догадываешься? Если я не отправлю с тобой твою соседку, она ж здесь всё разнесет с горя.
   Я улыбнулась. Открыто. Ну хоть что-то хорошее во всем этом. Иланка бы действительно разнесла всё к чертям, если бы её не пустили со мной, а когда бы рушить было нечего, всё равно поехала бы. И плевать ей и на драконов, и на нежить, и на то, что она принцесса. Я не хвастаюсь, я излагаю факты.
   Дальше мы обсуждали уже детали, связанные с неожиданными каникулами, финансовую сторону предприятия и многое другое. Когда я уже взялась за ручку двери, Учитель меня окликнул.
   -Ника.
   Я обернулась.
   -Ты мне обещаешь, что будешь осторожной и постараешься сохранить свою голову там, где она сейчас находиться?
   -Обещаю. - Кивнула я и покинула кабинет.
   Никто из нас последним моим словам не поверил.

Глава 3

  
   -Ну всё, мы заблудились. И это ты виноват!
   -Я?! Я виноват? А кто вчера спалил карту к чертям? Тоже скажешь я, да?
   -Я не спалила, я лишь хотела посветить тебя, чтоб было лучше видно. И вообще, кто сказал, что у верстового столба нужно повернуть направо? "Я знаю эту местность как свои пять пальцев". "Здесь и ребенок не заблудится". Ага, ребенок может и не заблудиться, а мы вот запросто.
   Я сидела в тени орешника, меланхолично жуя яблоко и вот уже десять минут наблюдая, как Иланка с Мартином костерят друг друга, постепенно всё больше переходя на личности. Я не вмешивалась, так как считала неприличным встревать в чужой разговор. Недалеко паслись наши кони. Иланкин Вихрь и Снег Мартина прядали ушами, прислушиваясь к перебранке своих хозяев, а мой Чемпион - серый мерин энного количества лет - спокойно пощипывал травку и не обращал ни на кого внимания. Он был уже довольно старым и в конюшне нашей Школы доживал свои деньки, пока не появилась я. Вообще с лошадьми у меня отношения всегда были хорошие, но вот после того, как я активно стала работать со своей второй ипостасью, все они от меня шарахаются, чувствуя во мне опасного хищника, даже когда я была человеком. И лишь Чемпион, умудренный жизнью и которому по факту и терять-то уже было нечего, согласился терпеть мое общество. До невозможности спокойное и флегматичное животное и я нашли общий язык.
   Я догрызла яблоко и потянулась. Итак, шли последние деньки весны и в дороге мы были уже третий день. Когда я говорю мы, я имею в виду себя, Илану и Мартина. Мою подругу рассказ о драконах не впечатлил, она лишь пожала плечами и поинтересовалась, когда мы выезжаем. Мартин же, узнав о нашем отъезде, просто не поверил нашим объяснениям (по официальной версии мы ехали к отцу Иланы, которую он срочно вызвал домой) и заявил, что едет с нами. Тогда я лишь покачала головой, твердо зная, что ничего у него не выйдет. Но вот когда мы вывели оседланный лошадей, и увидели приближающегося к нам парня в походной одежде, я разозлилась. До сих пор не знаю, что он наплел Учителю, что тот дал согласия, но я его с собой брать не собиралась. Если он хотел поиграть в благородство, то выбрал не подходящий случай. Иланка была неизбежностью, и я хотела, чтоб хоть Мартин остался в безопасности. Короче, мы поссорились. Хорошо так поссорились, качественно. Почти вся Школа вышла посмотреть на это зрелище. Так бы мы, наверное, до сих пор и препирались, если бы не появился Учитель и не приструнил меня, заявив, что маг воздуха едет с нами и точка. С самим Мартином мы помирились только накануне вечером.
   Тем временем мои друзья пошли по второму (или третьему) кругу и я, больше не прислушиваясь, взяла свой походную сумку и достала карту, которую перед отъездом вручил мне наставник. Карта была цветная и очень подробная, к тому же зачарованная от огня и воды. Не знаю, что там не поделили Иланка с Мартином, но по моим подсчетам мы нисколечко не заблудились. Сейчас мы путешествовали по Столичному тракту, убегающему на запад большой коричневой лентой. Однако уже в скором времени мы достигнем перекрестка, где свернем на Северную дорогу, по которой и будем ехать, пока не упремся в Хрустальный Град. Сегодня же нам до наступления ночи нужно проехать еще приличное расстояние, чтоб провести ее в деревне, которая на карте именовалась как Выселки. Первую ночь нам повезло и мы нашли приют в одном маленьком селе, а вот эту пришлось спать под открытым небом, притом, что прохлада, особенно перед рассветом, еще ощущалась...
   На карту упало две большие тени, и я не сразу сообразила, что на полянке, где мы устроили привал, уже некоторое время стоит тишина. Подняв голову, я встретилась с двумя не предвещающими ничего хорошего взглядами.
   -Никочка, а что это у тебя в руках? - Елейным голоском спросила у меня принцесса.
   -Карта. - Не сразу заподозрила подвох я.
   -И как давно она у тебя?
   -Эээ... Учитель дал мне её перед отъездом. - Я начала соображать, что происходит. Судя по лицам друзей, сейчас кого-то будут бить. И я даже знаю кого.
   -Так какого гхола ты нам раньше этого не сказала? - Рявкнула принцесса. Мартин пока молчал и на том спасибо.
   -Ну-у-у... - Я тянула время, ища взглядом пути к бегству. По правде я сама не знаю, почему не сказала о карте. Моя валялась где-то на дне мешка, и до сего момента я о ней, полностью поглощенная мыслями о предстоящей встречи, даже не вспоминала. Всю дорогу нам служила карта Мартина, которую благополучно и сожгла Иланка.
   -Забыла. - Я обворожительно улыбнулась. Не прокатило.
   -Забыла она. - Всплеснула руками та, но все же уже не так воинственно, и бесцеремонно вырвала у меня из рук лист пергамента. Вместе с магом воздуха они отошли и стали сверяться с картой, время от времени что-то восклицая и споря. На меня демонстративно не обращали внимание. Я тоже решила на них обидеться и в отместку сгрызла еще одно яблоко. Когда и с ним было покончено, Илана направилась за нашими лошадьми, а Мартин подошел ко мне и протянул руку.
   -Вставай уж что ли, забывчивая ты наша. - Улыбнулся он мне и в его глазах вспыхнули зеленые огоньки. Подавая ему руку, я невольно подумала, что же все-таки он во мне нашел. Мартин был вполне симпатичным парнем и лично я знаю нескольких, кто в тайне вздыхает по моему другу. А человек он был так вообще золотой. Чтобы я не натворила, куда бы не влипла, он всегда приходил мне на помощь, не требуя взамен ничего. Его искренняя забота и тот свет, который загорался иногда в его глазах, когда он смотрел на меня, заставляли смущаться и чувствовать себя неблагодарной, потому что ответить мне было нечем. Мы снова оседлали лошадей и продолжили путь...
   Когда солнце на западе коснулась своим боком нити горизонта, мы наконец увидели долгожданный указатель с надписью "Выселки". Свернув с тракта, мы поехали по дорожке, петляющей между небольшими островками кустарников и акаций. Вскоре дорога пошла на подъем, взобравшись на который мы увидели деревню. Выселки, расположившиеся около Столичного тракта, были довольно большими, с добротным, в два человеческих роста, бревенчатым частоколом. Ворота были еще открыты, чем мы не преминули воспользоваться.
   Деревянные терема, в основном одноэтажные, по обе стороны от нас были чистыми и опрятными. Весело и ярко расписанные ставни, заборы, утопающие в цветущей сирени и черемухе радовали глаза, а лай собак, мычание скотины и возня на задних дворах завершали образ сельской идиллии.
   Однако, не смотря на всё это, людей мы почти не встретили. Только раз какой-то босоногий шкодник высунул свою курчавую голову из-за калитки, за что сразу схлопотал звонкий подзатыльник от появившейся следом матери. Она бросила на нас неприветливый взгляд и скрылась с чадом. Так мы и ехали по улице, провожаемые взглядами из окон, а в воздухе тягуче разливались настороженность и недоверие.
   -Что-то перспектива ночевать под небом мне уже не кажется такой плохой. - Тихо сказал Мартин, борясь с желанием положить руку на рукоять своего меча. Я была склонна с ним согласиться. Илана тоже молча кивнула.
   Мы доехали почти до самого конца улицы, когда, наконец, навстречу нам вышел дородный мужчина лет сорока-пятидесяти, с уже хорошо обозначенным брюшком, в выцветших коричневых штанах и длинной рубахе, опоясанной перевитым ремнем под животом.
   Мы спешились и староста, а то, что это староста я не сомневалась, кивнул нам.
   -Доброго вечера вам путники. Что привело вас в Выселки?
   -И вам доброго, уважаемый. - Так как я, в отличие от своих спутников родилась в деревне, по молчаливому согласию переговоры вести предоставили мне. - Мы хотели бы узнать, не возьмет ли нас кто на постой на одну ночь?
   Мужик задумчиво оглядел нас, несомненно, отметив и наших лошадей, и вооружение, а затем снова посмотрел на меня.
   -А вы-то сами, откуда будете? И куда путь держите?
   Я нахмурилась. Закон гостеприимства, неукоснительно соблюдаемый во всем Киврине, запрещал расспрашивать гостя о чем либо, коли сам он этого не говорил. А ведь он по-прежнему держал нас на улице! Да, что тут происходит?
   -Времена сейчас неспокойные. Осторожность она не помешает, а вот живот спасти может. - Невозмутимо ответил на мой мрачный взгляд староста. Да, у него уж точно есть что спасть. Однако ночевать на природе я всё-таки не хотела. Остановив взглядом открывшую рот Иланку, я посмотрела на мужика.
   -Мы из Мирославля. Учимся в Школе Магии. Сейчас едем в столицу на стажировку. - Соврала я. Не мог же он знать, что практика у нас только летом.
   -Эт, маги что ли? - Теперь на нас смотрели с недоверием. Тут терпение Мартина лопнуло. Он вышел вперед.
   -Маги. - И сразу после его слов раздался оглушительный раскат грома. На чистом небе не было ни облачка. Подобная демонстрация произвела нужное впечатление.
   -Ну маги, так маги. - Обратился ко мне староста, боязливо косясь на моего друга. - Переночуйте хоть у меня, что ли. Место есть, не жалко. Вот только в тереме свободно две лавки, кого-то придется положить в сенях или поселить у другого.
   -Не надо. Я переночую в сенях. - Покачал головой маг воздуха.
   Мужик махнул рукой и направился к крайнему дому, отличающемуся от всех виденных нами раньше, тем, что имел второй этаж. Когда староста повернулся к нам спиной, и мы двинули за ним, я еще успела шепнуть другу:
   -Позёр ты, Мартин.
   Тот показал мне кулак, а потом усмехнулся.
   Старосту звали Евстахий. Его жена Аглара, пышная и добрая женщина, вот уже в третий раз предпринимала попытку подсунуть мне пирожок с курагой, сетуя, как в свое время и Иланка, на мою костлявость. Я в третий раз вежливо отказалась и снова обернулась к теребившему меня за рукав младшему из ее сыновей. Я уже почти час создавала для него маленькие весёлые фантомы, от которых шестилетний малыш восторженно пищал и заливался радостным смехом.
   Семья Евстахия мне понравилась. Жена старосты, увидев нас и не подумала выказывать какое-либо неодобрение, она сразу же скрылась за печкой, откуда послышалось дребезжание посуды и вынимаемых горшков. Меньше чем через пятнадцать минут эта милая женщина накрыла такой стол, как будто собиралась накормить королевское войско. Старшая дочка Марьяна, девятнадцатилетняя деваха, сидела возле печи, вышивая скатерть и время от времени строя глазки Мартину, который невозмутимо точил свой меч, не обращая на ту никакого внимания. Средний сын - десятилетний Михей - увязался вслед за отцом и Иланкой, решившей прогуляться перед сном.
   Я сложила руки лодочкой, мысленно призывая силу, и между ладоней у меня засветился бледно-голубой огонек, который я выпустила на волю. Он тут же вспыхнул и превратился в маленькую крылатую фею. Ее изображения я видела в одной книге об исчезнувших расах. Помню я тогда, глядя на красивое создание, очень пожалела, что их больше не существует.
   Сияющая фея, оставляя за собой шлейф из маленьких искорок, облетела вокруг Яна, и мальчишка звонко засмеялся, срыгнул с лавки и побежал за фантомом, который начал кружить по горнице. Я с улыбкой наблюдала за попытками Яна поймать мое творение, когда ко мне подсела Аглара. Ой, неужели опять пирожок?
   -Дейника, скажи, вы, в самом деле, маги? Настоящие? - Странный вопрос. Огонь от печи за спиной женщины вспыхнул золотым отблеском на выбившемся из-под ее платка локоне. Добрые глаза с волнением смотрели на меня.
   -Да, Аглара, мы настоящие маги. Всамделишные. - Улыбнулась я. - А что?
   Женщина не ответила, лишь стала нервно теребить платок. Так, ясно. Что-то все-таки в этой деревне происходит. Я положила руку на плечо жены старосты.
   -Аглара, что у вас случилось?
   Та тяжело вздохнула.
   -Ты не думай девочка, люди у нас хорошие, приветливые. Да тока вот как мертвецы проклятые поселились у нас, всё пошло не так. Люди бояться стали чужих, на ночь замки вешать на двери, да ставни наглухо закрывать.
   -Подожди-ка. - Опешила я. - Что значит "поселились"?
   -На кладбище нашем. Бродят там по ночам, караулят, а днем сила ихняя, смердов этаких, не пускает нас к родственникам на поклон. Я у матери на могилке уже почти три месяца не была. - Женщина опустила голову, и мне показалось, что в глазах её стояли слезы.
   Я встретилась взглядом с Мартином, который уже давно перестал заниматься мечом и внимательно прислушивался к нашему разговору. Он мне кивнул, говоря, что думает о том же. Вот мы и столкнулись с первыми откликами той аномалии, в центр которой так стремимся. Теперь хоть понятно, почему нас так неприветливо встретили. Спасибо, что еще на вилы сразу же по въезде не насадили. Такое соседство еще никому радости не прибавляло.
   В сенях хлопнула дверь и в горницу вошли моя подруга и староста.
   -Ника, тут оказывается такое твориться... - Без предисловий начала Илана.
   -Ты о мертвяках, прописавшихся на здешнем погосте? - Невесело улыбнулась я. А невесело потому, что уже знала, что не смогу уехать отсюда, оставив за спиной неупокоенное кладбище.
   -А, так ты уже знаешь.
   -Да, Аглара нам рассказала. - Кивнула я и заметила, как муж недовольно глянул в сторону жены. - Странная нежить. Не зайти, не выти не может, так еще и никого на кладбище не пускает.
   -Это еще что. - Иланка села рядом со мной. От нее пахло кожей и сладким сахаром (вот уж кто обрадовал своим аппетитом хозяйку!). - Была я сейчас там. Не мертвяки не пускают, это их там кто-то запечатал.
   -Кто?
   -Да заезжал к нам маг один. - Ответил вместо моей соседки по комнате, староста. - Убить не убил - видимо силенок не хватило - а что-то там на земле поковырял и всё. Сказал, что зомби выйти теперь не смогут, и уехал.
   М-да, дела. Странный какой-то маг и неправильный. Если уж он знал, что "силенок не хватит", то и лезть туда вообще не надо было. Мог такое учудить, что все Выселки превратились бы в деревню мертвецов.
   Аглара ушла наверх укладывать детей, Марьяна исчезла еще раньше. Иланка за столом о чем-то тихо беседовала с Евстахием. Я зашла за печку, где мне постелила жена старосты и стала рыться в своем мешке. Вещей у меня всегда было не много, поэтому большую часть в нем занимали всякие склянки с отварами, которые меня научила готовить еще мама, да несколько амулетов.
   -Я так понимаю, ты собираешься сунуть свою голову на здешний погост. - Послышался тихий голос Мартина у меня за спиной.
   -Ну, вообще-то я планирую появиться там полностью, - ответила я, не поворачиваясь и еще глубже закапываясь в свой мешок, - но ход твоих мыслей верный.
   -Ясно. Дейника это опасно.
   -Я знаю Мартин, но иначе я не могу. - Вздохнула я и повернулась к другу. Тот легко улыбнулся.
   -Знаю. Ладно, как будешь готова скажи.
   Он ушел, а я вывалила все содержимое рюкзака на постель, рассудив, что так будет проще. Моя магия воды, как и вторая ипостась, мало чем могла помочь мне против мертвяков, они мрут (уже окончательно) лучше всего от огня или молний - то есть именно от того, чем обладают мои спутники. Мне же придется довольствоваться некоторыми взрывными зельями, амулетом и моими маленькими шаровыми молниями.
   Наконец найдя всё необходимое, я снова впихнула все назад в мешок и, накинув мой новенький плащ, пошла воевать с местной нежитью.
  

***

   Деревенский погост находился за частоколом у северной окраины Выселок. Когда мы добрались, луна уже высоко поднялась на небосводе, обливая своим светом небольшие холмы и кресты над ними.
   Не поверите, на кладбище нас не пустили! Когда мы пересекли невидимую черту, находящуюся метрах в пяти от первой могилы, воздух уплотнился, а затем и вовсе стал просто "твердым". Ни Мартину, ни Илане пробиться не удалось, я так вообще пробовать не стала. Неспокойной нежити было пока не видно, поэтому я ходила вдоль установленного неизвестным магом барьера, ища, за что можно зацепиться. Нашла. И присвистнула. Как там сказал Евстахий? "На земле поковырял"? Да чтоб мне так ковырять научиться хотя бы к старости! Задумка мага была до невозможности проста и, тем не менее, гениальна. По крайней мере, я раньше такого никогда не видела. Мартин и Илана тоже.
   Недалеко, под кустом сирени, был небольшой голый пятачок, освобожденный от травы. На нем были начертаны два знака - Жизни и Смерти. Именно работая с этими стихиями, волшебник, замкнув их с помощью четырехлучевой магической фигуры, установил купол над погостом, который с одной стороны не выпускал зомби (работала стихия Смерти), а с другой - не впускала никого из жителей деревни (это уже стихия Жизни).
   Мы втроем смотрели на этом маленький рисунок и отчаянно завидовали тому, кто это придумал.
   -Вот уж никогда не думал, что с ними можно такое вытворять. - Пробормотал шокированный Мартин.
   -Согласна. Хотелось бы мне встретиться с тем, кто такое придумал. - Откликнулась я.
   Иланка покачала головой.
   -А мне нет. Кто знает, на что способен человек, сделавший это.
   -Может быть. Вот только как нам-то попасть внутрь? - Это был еще тот вопрос. Просто так стереть лучевую звезду я не решалась, да и не советовала бы никому. Может жахнуть так, что эхо до Мирославля докатиться.
   -А если... - С этими словами маг воздуха склонился к земле и что-то стал чертить. Останавливать его было уже поздно, поэтому мы просто стали ждать. Воздух за нами завибрировал, отдавая гулом в солнечном сплетении, а потом с легким "чпок" развеялся.
   -Что ты сделал? - Мы с Иланкой одновременно склонились над Мартином. Ну, конечно! Если поставить этот барьер так просто, то и снять должно быть не труднее. Мартин дорисовал еще четыре луча и замкнул оставшиеся стихии, восстановив тем самым баланс и нейтрализовав купол.
   -Молодца Мартин. Голова варит. - Похвалила я.
   -Да уж получше, чем у некоторых. - Усмехнулся тот. Возмутиться у меня не получилось. Нам просто не оставили для этого времени. То ли проживающая здесь нежить почувствовала исчезновение сдерживающего купола, то ли просто отоспалась, в общем, нас бесцеремонно прервали появившиеся в поле зрения мертвяки. Их было семеро, двое - некростеры, а вот остальные чистые зомби.
   Послышалось злобное шипение доставаемых из ножен клинков. Я вооружилась своими склянками.
   -Ника, ты берешь на себя некростеров. Мы с Иланой остальных. - Мартин не спрашивал, он приказывал. Впрочем, спорить я и не хотела. Некростеры - а попросту ходячие скелеты - были самыми примитивными мертвяками, с которыми могла справиться и я одна. А вот доставшиеся моим друзьям зомби - это уже вещь посерьезней. Более чем на шестьдесят процентов сохранившие плоть, они медлительны и тупы, но очень упорные и голодные. Убить таких можно либо огнем, либо покромсав на сантиметровые ленточки.
   Первого своего некростера я уничтожила сразу, прицельно кинув одну из своих склянок прямо в скалящийся мне череп. Головешка весело вспыхнула, и вскоре весь скелет пылал как праздничный весенний костер. А вот за вторым пришлось погоняться. Где-то сбоку грохотали молнии и оранжевыми фейерверками вспыхивали Иланкины фаерболы - это мои друзья веселились. А я продолжала погоню за нежелающим умирать окончательно, скелетом. Мы отбежали уже на порядочное расстояние, когда мне удалось нагнать моего быстроного. Он неожиданно развернулся и кинулся на меня. Я, всё еще не до конца остановившись, нырнула ему под руки, приземлившись около одной заросшей могилы, и уже из такого положения запустила еще один бутылек. С меткостью у меня всегда был порядок. Через минуту у моих ног уже тлела горстка пепла.
   Я поднялась и отряхнулась. На погосте стояла тишина, значит, мои друзья тоже уже справились. Хорошо. Первый раунд окончен 1:0 в нашу пользу.
   Сзади послышался приглушенный рык, и я успела только полуобернуться, когда кто-то стальной хваткой уцепился мне за щиколотку правой ноги и резко дернул. Мир описал стремительную дугу, и я больно приложилась о землю головой, благо не потеряв сознание. Из той самой могилы, у которой я еще недавно так славно рассиживалась, по пояс высунулся мертвяк - еще и зомби - и целеустремленно подтягивал меня к себе. Ага, счет 1:1 под вопросом.
   Я с воплем "фиг тебе, подавишься" зарядила в его физиономию шаровую молнию. Мертвяка снесло обратно в могилу, оставив на моей ноге в память о нашем знакомстве болтающуюся руку.
   -Ника! Ты здесь? С тобой всё в порядке? - Ко мне подлетел Мартин и упал рядом на колени.
   -Да всё нормально, только отцепи, пожалуйста, от меня это. - Поморщилась я, кивая на свою ногу. Маг воздуха схватил "руку", с силой сжал, отчего раздался неприятный хруст, и мертвая конечность упала на землю. Мартин помог мне подняться, за спиной пахнуло жаром - Иланка расквиталась с "моим" зомби.
   -Ты зачем убежала? Мы как с Иланой закончили, смотрим, а тебя нет. Пол кладбища обрыскали. - Убедившись, что жить я буду, меня начали отчитывать.
   -Я не убежала. Я бе-га-ла. Вон за той кучкой пепла. - Отмахнулась я.
   -Ну, хоть догнала. - Улыбнулась подошедшая Иланка.
   -Ага, и угодила в лапы зомби. - Не унимался Мартин.
   -Пошли отсюда, а? - Я очень устала, и мне хотелось спать. Мои друзья тут же согласились, видимо чувствуя себя не лучше.
   Евстахий по началу пускать нас не хотел, мотивируя это тем, что мы уже собственно не мы, а зомби. Но после того, как Мартин пообещал зарядить ему молнией в...хм. В общем, в конце концов, нас всё же пустили. Но вот сон, о котором я мечтала, никак не шел, и я провалялась почти до рассвета, лишь тогда провалившись в забвение...
   Проснулась я, когда мое обоняние уловило восхитительные ароматы, доносившиеся из горницы. Я зевнула, потянулась и охнула. Мышцы сковала судорога, а в голове пульсировала тупая боль. Качественно меня ночью зомби приложил. И всё же я заставила себя встать, одеться и умыться. Минуты две набиралась храбрости, чтоб взглянуть в зеркало, а когда решилась, выдала еще одно "ох". Заметно больше времени ушло на расчесывание непокорных волос, но всё же и с этим я справилась. Так что когда я вышла в горницу, меня вполне можно было принять за человека... если смотреть издалека.
   Аглара как раз накрывала завтрак, водружая на стол только что вынутый из печи хлеб, чей запах собственно и выманил меня из моего угла. Тут же, за столом, уже сидели мои друзья, при моем появлении улыбнувшиеся мне.
   -Ты всё-таки решила вернуться в наш мир бодрствующих. Молодец, а то мы с Мартином уже переживать начали. - Иланка впилась в еще горячую краюху хлеба. Я села и последовала её примеру.
   -А долфа я сфала? - Это я жую.
   -Долфа, долфа. - Передразнил меня Мартин. - Как раз подоспела к обеду.
   Я посмотрела на надкусанный кусок хлеба у себя в руке. Это что ж уже обед? Стоп! Так чего мы сидим-то, как будто и спешить некуда?
   -Евстахий предложил нам остаться до завтра, и мы согласились. - Предчувствуя мой вопрос, сказал маг воздуха.
   -Ктой-то мы?
   -Мы. - Ответила уже Иланка. - Ника, мы все устали, и от одного дня отдыха ничего не измениться. И потом, на улице весь день идет дождь. Дороги развезло и ехать просто опасно.
   Я нахмурилась и посмотрела на Мартина.
   -Это не я. - Поднимая руки, покачал он головой. - Дождь природный, а не магический. Я его не вызывал.
   -Так останови его. - С Иланкой по поводу того, что один день ничего не изменит, я была не согласна.
   -Не могу и не хочу. Ника, мы уже и так потеряли пол дня. Глупо и небезопасно сейчас отправляться в дорогу, и потом этот дождь нужен селянам, для хорошего урожая. - Вот так, обложили со всех сторон.
   -Ника оставайтесь до завтра. Вы ведь действительно устали. - Тепло улыбнулась мне Аглара и поставила передо мной миску с супом. Мммм... Я сдалась.
   Позже пришел Евстахий, сказав, что уже все Выселки знают, что мы очистили погост и многие желают нам сказать спасибо. И, правда, мы почти до позднего вечера принимали пылающих благодарностью местных. Кстати, с пустыми руками не пришел никто, и у меня создалось впечатления, что захоти мы сейчас же отправиться к Закатным Клыкам, в провианте бы нужды не испытывали.
   Ужин прошел в тихой и уютной обстановке, когда можно шутить и спорить, смеяться и слушать. Маленький Ян снова наполнял терем своим смехом, играя на этот раз с маленьким котенком-фантомом, который должен продержаться еще неделю, после того как я уеду.
   Я как раз помогала Агларе вытаскивать из печи сдобные булочки с маком, когда она сказала:
   -Спасибо тебе Ника, спасибо за всё.
   Я немного растерялась и смущенно улыбнулась.
   -Это вам спасибо, что приютили нас.
   -Вы ведь едите не в столицу, да? - Теперь она смотрела на меня внимательными серьезными глазами. Она была умней своего мужа.
   -Да.
   -И путешествие ваше опасно?
   -Да.
   -Да хранят тебя и твоих друзей все силы Добра, девочка. - Прошептала эта удивительно добрая женщина.
   -Спасибо. - Так же почему-то шепотом ответила я.
   Мы выложили ароматную сдобу на широкую тарелку и направились к столу. Этот чудесный вечер еще не закончился...
  

***

   Чемпион вздрогнул и помотал гривой, стряхивая дождевые капли. Где-то слева слышались приглушенные ругательства Иланы, чей плащ не был, как у меня зачарован, и свободно пропускал влагу. Мартин же, казалось, вообще спит в седле, так как за последний час я не услышала от него ни одного слова.
   Вокруг небольшой дороги, по которой мы ехали, высились угрюмые сосны и ели, на чьих игольчатых лапах тяжелыми гроздями свисали капли воды. Приветливые Выселки мы покинули два дня назад и с тех пор, сопровождаемые нескончаемым дождем и проклятиями Иланки, скакали на север, еще вчера съехав со Столичного тракта на Северную дорогу. Цель нашего пути приближалась, и я не могла не думать о том, что нас ждет дальше. Сможем ли мы договориться с драконами? Или же они откажутся, послав свой отрицательный ответ вместе с нами в маленькой коробочке с пеплом? Однако больше мне хотелось бы знать, удастся ли вообще добраться до Закатных Клыков? Нам нужно будет пересечь поперек весь Киврин, проехать через Манрий и, наконец, (на минуточку!), подняться в горы, пройти Крылатый Перевал и лишь потом приблизиться к конечной точке нашего путешествия. Да-а-а, я выбрала весьма изощренный способ для самоубийства. И зачем я только понадобилась эльфам? Это еще один вопрос, который я не примину задать сразу же по приезду одному наглому и подлому голубоглазому эльфу.
   Илана звонко чихнула и выдала новую порцию непечатных выражений.
   -Будь здорова.
   -Будешь тут, как же. - Проворчали мне из-под капюшона. - Тебе-то хорошо, ты сухая.
   Я улыбнулась. Илана была в том своем сварливом настроении, когда отсутствие собеседника уже не имеет значение, а важен сам процесс сетования на свою несчастную долю. Хорошо, что моя подруга подвержена ему крайне редко.
   Я уже открыла рот, чтобы приободрить подунывшую принцессу, когда мой конь всхрапнул, нервно заржал и, не слушаясь повода, попятился назад.
   -Чемпион что за...
   Воздух разрезал тоскливый вой, которому тут же откликнулись еще несколько. Волки? В этой роще? Да еще днем? Мы, не сговариваясь, перешли в галоп, однако вой по-прежнему был хорошо слышен и, мало того, явно приближался. Пару раз, оборачиваясь, я ничего не увидела, а вот на третий из-за поворота, который мы только что миновали, выскочило пять волков. И гнались они именно за нами. Мимо меня пронесся огненный шар, но запущенный Иланкой на ходу, он не попал в цель, а преследователи приближались. Нет, это были не простые волки. Теперь можно было разглядеть их серую или скорей стальную шерсть, крупный корпус, превышающий в размерах даже самого матерого волка, и красные огоньки глаз. Почему-то не вызывало сомнения, что коллекция зубов у них также впечатляющая.
   В голове лихорадочно носились мысли. Они не подходили ни под один известный мне вид нечисти: ни оборотни, ни вампиры, ни уж тем более призраки. Кажется, мы стали первооткрывателями нового вида и если что-то не предпринять, станем последними.
   Неожиданно Мартин резко натянул поводья, спрыгнул на землю и развернулся к быстро приближающимся волкам.
   -Ты себя нормально чувствуешь, придурок. Быстро в седло. - Закричала я этому "не знаю, как выразиться цензурно".
   -Скачите. Быстро. Я их задержу. - Так же перемежая слова с непечатными, ответил мне мой друг.
   Ага, мы так и послушались. Мартин как раз саданул по одному из противников молнией, оставившей после себя лишь комок обгорелых останков, когда мы спрыгнули и встали рядом с ним. Илана выпустила целую струю огня, которая если не убила, то ощутимо задела еще одного. Мартин, помянув недобрым словом наших с принцессой предков, снова потребовал, чтоб мы убирались, к чертям собачьим. Мы проигнорировали.
   Понимая, что сейчас от меня в человеческом облике толку мало, я, отступив за спину друзей, потратила секунду на перекидывание и, обогнув по дуге Иланку и её противника, напала на одного из волков. Благодаря элементу неожиданности мне удалось запрыгнуть "своему" на холку и впиться клыками в его шею. Враг пронзительно вскрикнул и попытался меня скинуть (куда там!). Я усилила нажим и в следующую секунду услышала звук ломающихся позвонков. Отлично, кто следующий? Сейчас я не была адепткой, бегающей за некростером по погосту. Я была хищником, защищающим себя и своих друзей.
   Второй увидел меня и сам попытался напасть. Нахал! Я скользнула влево, уходя от когтистой лапы. Он двигался медленно... слишком медленно для меня. Те две секунды, которые он восстанавливал равновесия, мне хватило, чтоб поднырнуть между его лап к беззащитному горлу. Через секунду волчья морда уткнулась в лужу. Я огляделась в поисках новых, таких легких жертв, но никого больше не осталось. В дорожной грязи лежало четыре туши, убитых нами волков. По одному на Мартина и Илану, и два моих.
   -Ника? - Этот неуверенный обеспокоенный голос принадлежал рыжеволосой принцессе. - Ника? Ты меня слышишь?
   Я попыталась нахмуриться, но с мордой пантеры это не так-то легко сделать. Тогда я просто кивнула.
   -Слава Богу. - Облегченно выдохнула она. И ведь я не могла винить её за подобную реакцию. Часто наблюдая за мной в моей звериной ипостаси, Илана, тем не менее, никогда не видела, как я в ней убиваю. А всё потому, что раньше я этого никогда не делала. Однако жалеть не приходиться. Выбор был слишком прост: или мы, или они.
   Я не минуту удалилась в придорожные кусты, из которых вышла уже человеком. Друзья хранили молчание. Боже, неужели их так повергло в шок то, что они увидели!
   -Держи. - Я непонимающе уставилась на протянутый Мартином платок. - У тебя на подбородке кровь.
   Глаз он не отвел. Уже хорошо. Я кивнула и вытерла с лица кровь своих врагов. Дальнейший путь вплоть до деревни, мы проехали молча...
   Красные Петушки были небольшим селом, насчитывающим всего пятнадцать дворов. Когда мы подъехали к воротам, дождь уже прекратился, а на западе даже появилась ярко-розовая полоса, обозначающая границу грозового фронта. Можно было надеяться, что завтра будет хорошая погода. В отличие от Выселок, здесь жители не прятались, а с любопытством разглядывали приезжих (нас то есть). Встретил нас, как и в прошлый раз, староста, которым оказался маленький седой старичок с густой, достигающей пояса белесой бородой и кустистыми бровями, под которыми хитро поблескивали карие глаза. На постой он нас принял с радостью, уверяя, что мы нисколько его не стесним, и он рад скоротать вечер в нашем молодом обществе.
   В этот раз мы с Иланкой шиковали - нам досталась отдельная комната с окном, выходящим в сад, где цвела белая сирень и черемуха. Мартин же и дед Ухарь (оказалась, что настоящего его имени уже никто и не помнит) разместились в просторной горнице с большой побеленной печкой. Мы разделили скромный ужин с хозяином, за которым поведали о своем путешествии, изменив конечный пункт со "столицы" на "соседнюю деревню". Дед Ухарь оказался бойким и веселым, знающим множество смешных истории и умеющих их рассказывать так, что мы с Иланкой к концу вечера просто стонали и мычали от смеха, уже не способные ни на что большее. Даже Мартин, державшийся немного напряженно после того случая, улыбался, и время от времени одобрительно хмыкал.
   Спать мы легли поздно. Я нырнула под одеяло и блаженно расслабилась, позволяя моему телу купаться в приятных ощущениях от мягкой подушки и чистой постели, пахнущей полынью и степняком.
   -Ника? - Я уже почти погрузилась в сладкий сон, когда услышала голос подруги. Секунду я колебалась, не притвориться ли спящей, но всё же отозвалась. - Прости.
   В комнате было темно, не считая небольшого серебристого пятна напротив окна, куда падал свет луны. Я могла бы, не перекидываясь, изменить зрение, чтоб хорошо видеть, но не стала этого делать. Я и так знала, что лицо принцессы сейчас изображает раскаяние.
   -Не бери в голову, Илана.
   -Не могу, я же знаю, что обидела тебя. - Честно говоря, я уже простила её, но дослушать было любопытно. - Просто я никогда до этого не видела как ты... когда ты... такая, как сегодня.
   -Я была сама собой.
   -Да, я знаю, знаю. Тогда я подумала, что ты потеряла контроль над собой. Я рада, что ошиблась. - Голос моей подруги снова приобрел привычную твердость.
   -Илан, я же говорю - не бери в голову. Я всё понимаю и уже давно не сержусь, только... ты больше не смотри на меня как сегодня, ладно?
   -Обещаю. - Теперь она весело улыбалась, я готова была в этом поклясться.
   На этой мирной ноте мы и заснули. Ненадолго...
   Я в отличие от моей соседки сплю весьма чутко, поэтому проснулась еще тогда, когда услышала тихий треск ломающейся ветки и шелест листвы, задеваемой одеждой. Первой моей мыслью было, что вернулся недобитый нами волк, однако я ошиблась.
   Их было двое, и остановились они возле нашего приоткрытого окна. Я прекрасно могла слышать их разговор.
   -Ты уверен, что это то окно? - Первый голос был тонким и принадлежал, вероятно, мальчишке лет четырнадцати.
   -Уверен. Лезь, давай. - Этот субъект обладал молодым, но уже поставленным голосом.
   И что они забыли у нас? Мне стало любопытно, и я снова прислушалась.
   -Почему я? Это была твоя идея - ты и лезь первым. - Это снова мальчишка.
   -Тише, валенок еще разбудишь их. Ты же хотел поглазеть на ведьм?
   -Ну, хотел.
   -Так лезь! - Прошипел тот, что постарше, явно начиная терять терпение. Послышалось шевеление, как будто один подпихивал другого, а тот упирался.
   -А если они не спят? Еще превратят в лягушку. Нет, я передумал, пошли отсюда. - Первый чуть не плакал.
   -Трус. Чего боишься? Мы ж всего лишь одним глазком взглянем, на них спящих... голых.
   Та-а-ак. Вот значит как... Похоже к нам пожаловали юные любители подсматривать. Ну-ну, ждем-с.
   -Да чего там смотреть?
   Так, а это как понимать? Что значит "чего там смотреть"? Это он на что намекает?
   -Мелкий ты еще, недорос видимо, если не знаешь чего смотреть. - Покровительственно заметил старший. Сразу видно, опыт по таким делам за плечами имеется. - Особенно у рыжей.
   Ого, слышала бы Иланка!
   -Это не честно мне тоже рыжая понравилась.
   Не поняла? А как же я?!
   -Я старше значит мне - рыжая, а тебе та странная зеленуха.
   Зеленуха!!! Рррррр...
   -Но там же смотреть не на что. Зачем мне тогда лезть?
   Все, финиш.
   Я уже поднялась, чтоб ответить ему, когда моя подруга резко подпрыгнула на кровати и, не прицеливаясь, швырнула в сторону окна приличный такой фаербол. И кстати попала. Стекло с высоким печальным звуком разбилось вдребезги, а под окном послышались не менее высокие вопли, поспешно удаляющиеся от нашего дома. Видимо, наши не состоявшиеся ценители ведьминской красоты уходили огородами.
   Дверь в горницу распахнулась, явив нам Мартина в одних, наспех натянутых штанах, с мечом на перевес, а за его плечом в одном исподнем мелькал дед Ухарь, грозно размахивающий здоровенной клюкой.
   Магический шар, зажженный нашим другом, осветил сонную Иланку, непонимающе и растерянно хлопающую глазами и меня, корчащуюся на постели и держащуюся за живот, безуспешно пытающуюся перестать истерически и неприлично хохотать.
   Ей богу, если смех и правда продлевает жизнь, то сегодня я стала бессмертной!
  

***

   Уезжали мы на рассвете, и провожала нас вся деревня. На небе не было ни облачка, и день обещал быть ясным и солнечным. Подъезжая к воротам, я заметила за забором крайнего дома два бледных лица, у одного из которых наблюдалась явная нехватка волос на голове, а другой умилял полный отсутствием даже намека на брови. Я широко улыбнулась им и помахала рукой, они в ответ перекрестились. Бедные, кто ж знал, что у Иланки, проснувшейся от шума, сработает давно выработанный рефлекс сначала стрелять, а потом спрашивать "кто там?"...
   Мы выехали на Северную дорогу и продолжили путь. В течение последующих дней всё чаще и выше становились деревья и кустарники, попадающиеся нам, а деревень всё меньше. После Красных Петушков нам удалось еще лишь дважды остановиться в человеческих поселениях, а дальше мы ночевали под открытым небом, все ближе приближаясь к владениям эльфов...
   Этой ночью мы расположились на небольшой полянке, окруженной красивыми и высокими ясенями - верный признак, что мы уже близко. По нашим расчетам завтра к полудню мы должны были въехать в Хрустальный Град. До рассвета оставалось не меньше трех часов и я, только что сменив Мартина на вахте, сидела у небольшого, тихо потрескивающего костра.
   Мысли неизменно крутились вокруг всей этой истории, нисколько не желая пожалеть мою уставшую голову. И чем больше я об этом думала, тем сильнее я начинала верить в безнадежность этой эскапады и своего благополучного из нее возвращения. Почему-то вспомнилось родное Заозерье - небольшое село, удобно расположенное у кромки дубовой рощи и примыкающее к озеру. Вспомнился суровый отец - высокий кареглазый мужчина с русыми волосами, в шутку зовущий меня Муркой из-за моей любви к кошкам - и мать - хрупкая, черноволосая и зеленоглазая знахарка, с самого детства берущая меня с собой в рощу собирать целебные травы и ягоды. Я с какой-то щемящей тоской поняла, что скучаю по ним, очень скучаю...
   Что-то заставило меня насторожиться. Это был ни звук и не запах, а инстинкт. Я заозиралась, в надежде определить, откуда можно ждать опасности, но ничего не увидела. Я глянула на друзей: Мартин и Илана крепко спали. Я тихо встала (благо дриадские полусапожки позволяли ступать бесшумно) и пошла прочь от поляны. Здесь я совершила переход и теперь не только чувствовала, но и слышала еле уловимый скрежет. Я направилась в его сторону, мягко ступая лапами по траве. Вскоре звуки стали отчетливее, и я со смесью удивления и опасения поняла, что это дробь зубов, раздирающих свою жертву.
   Дальше я шла очень осторожно и через нескольку минут деревья поредели, вернее их проредили насильно. Я легла на границе этой проплешины, не только для того, чтоб меня не заметили, но и еще потому, что поняла - лапы меня не держат. В не более чем ста метрах от меня трапезничал дракон! Ночь была безлунная, да и тучи снова набежали, но этого ящера спутать я ни с кем не могла. Правда, всё же что-то мне показалось в нем неправильным: то ли его относительно маленький рост, то ли непропорциональность строения. Не знаю.
   Значит, тот упырь сказал правду, и их действительно послали драконы, один из которых сейчас ужинал (или уже завтракал) невдалеке от меня. Я стала медленно пятиться назад. Подошла я с подветренной стороны, и учуять меня он не мог. В наш лагерь я возвращалась торопливо и только оказавших на знакомой поляне почувствовала себе спокойней. Кто бы мог подумать - дракон в такой близости от Хрустального Града! И эльфы еще надеяться решить всё миром!? Безумие.
   Перекидываться я не стала, предпочитая перестраховаться, а как только начало светать я уже в образе человека растолкала своих спутников и поспешила убраться от этих мест подальше. Друзьям о ночной вылазке я ничего не сказала, не став их понапрасну волновать, ведь в сущности ничего нового я бы им не поведала. Мне же нужно было всё обдумать самой и решить, что предпринять дальше.
   Солнце приближалось к зениту, когда над нами сомкнулись зеленые кроны высоких статных деревьев, поражающих своей молчаливой силой и красотой.
   Ну, что ж, добро пожаловать в Хрустальный Град!
  

Глава 4

   Размеренная тихая поступь конских копыт. Мелодичная трель иволги. Теплый ветерок, шепчущийся в высоких кронах с лесными духами. Мы ехали по небольшой извилистой дорожке, весело петляющей меж вековых дубов, стройных ясеней и тонких изящных кленов. Время от времени откуда-то сбоку доносился хруст ветки или шелест травы. Нас окружала незаметная простому зрению лесная жизнь. Солнечные лучи, пробиваясь сквозь плотную листву, казались осязаемыми золотыми столбиками, которые возьми в руки и сможешь искупаться в их ласковом тепле. В душе ощущалось приятное чувство покоя и созерцания. Судя по лицам моих друзей, что-то подобное творилось и с ними.
   Вот уже полчаса мы ехали среди всего этого великолепия, и нам еще не встретился ни один эльф, даже самый завалящийся! Хотя, готова спорить на меч Иланки, нас заметили еще на подъезде к лесу. В чем тогда дело? Где фанфары? Где "здрасте дорогие гости"? Ни-ко-го...
   Что-то злобно вжикнуло, мелькнул неясный росчерк, и точнехонько под копыта моему Чемпиону в мягкую землю воткнулась стрела. Что называется, вспомни эльфов, вот и они... Мой конь дернулся и встал намертво, по бокам пристроились Вихрь и Снег.
   -Слушай, Ника, а ректор не уточнял, мы им живые нужны или как? - Громким шепотом поинтересовалась принцесса.
   Ответить я не успела, так как слева от нас, как мне показалось, прямо из тени отбрасываемой орешником, материализовался эльф с натянутым луком.
   -Вы пересекли границу, за которую людам прохода нет. - Чистым голосом произнес эльф. Говорил он на киврине, причем очень четко и правильно. - Что вам понадобилось в этих местах?
   -Мы прибыли из Школы Магии и направляемся в Хрустальный Град. - Парламентером как всегда работала я. - Владыка эльфов ждет нас.
   Эльф задумался. Ну, по крайней мере, со стороны именно так могло показаться, но я чувствовала вибрацию ментального уровня и была уверена, что сейчас этот страж общается с кем-то из Града.
   -Хорошо. - Кивнул через минуту он и, уже развернувшись, бросил через плечо. - Спешьтесь и идите за мной.
   Оказалось, что до города эльфов оставалось совсем не много. Мы шли за нашим провожатым (стражником?) всего минут двадцать, когда растительность резко расступилась (я б сказала, даже отпрыгнула в разные стороны) и мы, наконец, увидев Хрустальный Град, застыли, являя собой этакую милую композицию статуй.
   -Ник, а Ник, - благоговейно прошептали справа, по голосу отдаленно напоминающе Иланку, - ущипни меня.
   Я проигнорировала просьбу, продолжая столбачить и не в силах вымолвить ни слова. Город эльфов нельзя было назвать красивым, нет, это слово было слишком тусклое, чтоб вместить в себя то, чем являлся Град. Никогда не понимала, почему эльфы его зовут хрустальным, теперь же готова была признать точность этого сравнения. Перед нашими изумленными глазами раскинулась широкая поляна, на которой росли редчайшие и самые необычные деревья нашего мира - вальсиндары. Кроны этих деревьев подпирали небо где-то там, очень высоко, а на их обхват понадобилось бы десять таких, как я. Стволы молочного цвета и ажурные, невесомые серебряные листья смотрелись волшебно! Эти деревья, в кронах которых и располагались аккуратные домики эльфов, ярко переливались на солнце - создавая потрясающий эффект хрусталя - хрупкого и прекрасного.
   Сопровождающий нас эльф, видно решивший, что мы достаточно насмотрелись на гордость его народа, двинулся вперед, ожидая, что мы последуем за ним. Илана и Мартин последовали, меня же пришлось ощутимо подтолкнуть.
   Нас оставили на поляне перед странным камнем в метра три высотой, декоративно оплетенного вьюном. Мы, задрав головы, осматривались, когда услышали чью-то опрометчивую фразу:
   -Ух, ты, ведьма! Да еще и рыжая! Привет красавица!
   Мы с Мартином, как раз стоявшие спиной к Илане и говорившему, обернулись лишь для того, чтобы увидеть, как во всё еще улыбающееся лицо незнакомого блондина летит фаербол принцессы. Тот, надо отдать ему должное, увернулся и хотел, было, еще что-то сказать, но наша подруга очень не любит когда её перебивают. Вслед за первым залпом последовал второй и третий. Незнакомец счел за благо скрыться, но, увы, надо сказать, что Илана просто физически не переносила, когда её называли ведьмой, поэтому мне было жаль этого доходягу. Иланка, даром что принцесса, сорвалась с места в карьер и рванула вслед за обидчиком до того, как мы успели её удержать. Ну, теперь уж о нашем приезде узнают все!
   В это время стоявший рядом Мартин пихнул меня локтем в бок, кивая в сторону приближающихся к нам эльфов. Их было четверо, тот, что шел впереди - в просторной одежде и с серебряным обручем на черных волосах - вероятней всего был здесь главным. Я так же узнала еще одного из них. Амальриэн улыбнулся мне, и я еле сдержалась, чтоб не запустить в его наглую физиономию шаровую молнию.
   -Добро пожаловать в Хрустальный Град. Меня зовут Лиарам Ар?Мариоре Вене. Я престолодержатель Хрустального Града.
   -Приветствую тебя Лиарам Ар?Мариоре Вене. - Поклонилась я, мысленно поздравляя себя с тем, что удалось правильно произнести его имя. - Меня зовут Дейника Заозерская, а моего спутника Мартин Стольный. - Маг воздуха вышел вперед и тоже поклонился. Мимо нас как раз нарезали четвертый круг Иланка и блондин, который, кстати, уже был в образе волка. Оборотень, значит. Что ж, в этой ипостаси у него может и есть шанс спастись. Я кивнула на удаляющуюся подругу. - А вон та барышня, что гоняет оборотня по кустам - Илана Манрийская. Мы прибыли из Школы Магии.
   Я протянула черноволосому эльфу письмо, которое дал мне Учитель перед отъездом. Эльф его принял и даже не взглянул. Все его внимание было сосредоточено на мне. Какое-то уж слишком пристальное внимание, надо сказать.
   -Мы ждали вас еще два дня назад.
   -У нас случилась неожиданная задержка. - Уклончиво ответила я, вспоминая приятный вечер в доме Евстахия. Из-за кустов, справа, послышались проклятия и глухой удар, после чего оттуда вышла донельзя довольная принцесса и отвесила хозяевам запоздалый поклон. Больше из кустов не появился никто. А эльфы молодцы, не растерялись и вообще повели себя крайне тактично, только пару раз кинув взгляд в сторону зарослей.
   Илана и Лиарам как раз обменивались приветствиями, когда я краем глаза заметила не вписывающееся в общую зелень и серебро темное пятно. Никем не замеченная фигура в плаще с капюшоном облокотилась на ствол вальсиндара и наблюдала за нами. Я мысленно потянулась к незнакомцу... Эх, знала бы я тогда, к чему приведет мое любопытство!
   У этого субъекта не было никакой ментальной защиты, и контакт состоялся мгновенно. Я так этому удивилась, что растерялась и не сразу разомкнула связь, а в следующую секунду фигура исчезла, мир вокруг меня смазался в невообразимый палитру красок, а когда снова приобрел четкость... Ууууу
   Я осознала себя прижатой к шершавому стволу дерева и судорожно пытающейся протолкнуть воздух в легкие. Получалось плохо, так как рука, стальной хваткой сжимающая мое горло, немного этому мешала. Мои глаза встретились с двумя желтыми огоньками, прожигающими меня из-под капюшона темного плаща, вокруг поднялся шум, я слышала громкие проклятия Мартина, звон метала и строгий голос Лиарама, а потом всё стихло.
   -Отпусти её ублюдок. - Тихо, но, тем не менее, очень грозно сказал маг воздуха где-то слева. Незнакомец даже не шелохнулся, по-прежнему не сводя с меня своего янтарного взгляда. И вот тут-то я и осознала, кого собственно собиралась "прочесть". Мама дорогая, демон! Самый настоящий демон! Здесь, в Хрустальном Граде. Душит меня. Честно говоря, теперь я удивилась, почему всё еще жива. Сильвана - царство демонов - находилась на севере за Красной Пустошью и считалась официальным врагом как людских государств, так и Града эльфов. Правда, открытых столкновений не происходило уже около двухсот лет, но ведь это не меняет дела. Живущие по своим жестоким законам и открыто презирающие нас - низшую расу - они могли спокойно убить человека лишь потому, что тот осмелился дышать одним с ними воздухом. А теперь сравните это с тем, что сделала я, попытавшись его просканировать. Все эти мысли за секунду мелькнули у меня в голове, а потом я попыталась оценить всю сложившуюся картину со стороны. Получилось довольно впечатляюще. Представьте меня, припертую к дереву с перепуганной физиономией и судорожно цепляющуюся за руку демона, который застыл как статуя, продолжая попытку проделать во мне дырку взглядом. В свою очередь к его горлу с одной стороны упирается меч Иланы, а с другой - Мартина. Ну, а вокруг нас, целясь из луков то ли в меня с друзьями, то ли в демона полукругом стоят эльфы.
   Картина маслом!
   -As re Darr?earein Shakre Vaerte. - Произнес Лиарам, обращаясь к демону.
   -Ie. - Глухо послышалось из под плаща, который по-прежнему скрывал лицо.
   - As re. - Эльф повысил голос, в котором теперь звенел метал. - She as El?inie. As re!
   Пальцы в перчатке дрогнули и чуть сжались. Я не сомневалась, захоти он убить меня, то ему стоит лишь сжать покрепче и мои позвонки сдадутся. Неожиданно демон подался вперед, не обращая внимания на то, что оружие моих друзей впивается ему в горло. Теперь весь мир для меня сузился до двух яростно горящих расплавленным золотом глаз, которые казалось заглядывают в душу.
   -Никогда больше не делай этого, человек. - Это он уже мне и на вполне хорошем киврине. Голос был угрожающий, но вполне человеческий, без всякого там шипения.
   Хватка ослабла, а потом и вовсе исчезла, как и демон. А я, судорожно хватая воздух ртом, стала медленно стекать по стволу дерева. Рядом со мной мгновенно оказались Мартин и Иланка.
   -Ника, с тобой всё в порядке?
   -Покажи горло. - Маг воздуха бесцеремонно отодвинул ворот моей рубахи и нахмурился, видимо обнаружив там впечатляющие синяки от пальцев демона. - Я его убью.
   Я лишь покачала головой, еще не совсем овладев голосом. Не хватало только, чтоб он сцепился с инферном. Я ж потом замучаюсь мстить демону за смерть друга.
   -О чем вы только думали, когда пытались "прочитать" его? - Строго спросил подошедший Лиарам. Он наклонился, отодвинув плечом Мартина, и приложил ладонь к моему многострадальному горлу. Кожу начало пощипывать, а потом теплая исцеляющая волна охватила мою шею, как мягкий пуховый шарф. - Вы хоть понимаете, Дейника, как мало шансов у вас было остаться в живых?
   -Но я ведь жива. - Голос снова вернулся ко мне. - И всё благодаря вам, спасибо.
   -Напрасно вы благодарите меня. - Покачал головой эльф, помогая мне принять вертикальное положение. - Я бы не смог остановить князя Дарр?иерейна, реши он вас всё же убить. Так что, живы вы исключительно по его желанию.
   Ну, теперь у меня полная коллекция неприятностей. Мало того, что инферн, так еще из высшей знати.
   -Очень мило с его стороны оставить мою голову на прежнем месте. - Я по определению не страдаю наличием чувства юмора, а когда мне плохо, так вообще несу полную чушь. - Но уважаемый Лиарам, как оказался сей... хм, князь в Хрустальном Граде?
   -Вы и ваши спутники устали. - Проигнорировал меня владыка. - Мы поговорим вечером, а пока вас проводят в ваш дом.
   При этих словах он махнул куда-то вверх. Я подняла голову, пытаясь рассмотреть о каком доме идет речь. Оказалось, о том, который располагался на уровне метров пятидесяти от земли. Та-а-ак. Я снова ощутили острую потребность облокотиться на вальсиндар и повторить номер со сползанием по нему. Дело в том, что я боюсь высоты. Сильно. Очень. До жути!
   Мое оседающее тело предусмотрительно подхватил под локти Мартин.
   -Скажите, а нет ли у вас дома... ну, пониже. - Вступила в разговор Иланка, пока маг воздуха тщетно пытался заставить меня стоять на ногах. Лиарам непонимающе посмотрел сначала на принцессу, потом на нас, потом опять на мою соседку.
   -Что-то не так?
   -Видите ли, наша спутница не очень хорошо переносить высоту. - Дал тактичное определение моей фобии Мартин, который, перестав со мной бороться, поднял меня на руки.
   Оказалось, что на земле у этих верхолазов не было ни одной постройки. Не буду утомлять вас описанием того, как меня пытались уговорить подняться на это злосчастное дерево. В конце концов, всё тот же Мартин, по-прежнему держащий меня на руках, просто телепортировался в дом-на-дереве. За это он поплатился временной глухотой, заработанной, когда я взяла высокую октаву, сообразив на какой высоте нахожусь.
   Появившаяся следом принцесса выпроводила немного оглушенного мага и, когда за ним закрылась дверь, подбоченившись уставилась на меня. Я поняла, что сейчас меня будут добивать.
   -Ника, ты что, с головой не дружишь? - Начала свое наступление моя лучшая подруга.
   -Да. - С готовностью согласилась я. Илана, не ожидавшая с моей стороны такой быстрой капитуляции на мгновение опешила, а я, воспользовавшись этим, переместила свое тело на одну из кроватей. Опомнившаяся принцесса приземлилась рядом.
   -Ты могла погибнуть. - Она говорила тихо и серьезно, оставив в стороне все наносное.
   -Я знаю Илана. Поверь, правда знаю. Так же как и то, что поступила очень глупо. - Ответила я, изучая затейливую шпалеру на потолке. Красиво. Потом повернулась к принцессе. - Ты тоже думаешь, что он мог меня убить?
   -Я уверена в этом и согласна с Лиарамом. Если бы демон захотел, ты бы была мертва, и никто ничего не успел бы сделать. Пока мы здесь, держись от него подальше.
   Я кивнула в знак согласия.
   -И всё же, что делает демон у эльфов? - Похоже, случившееся ничему меня не научило. Любопытство родилось раньше меня. Иланка нахмурилась и видно подумала о том же.
   -Горбатого могила исправит. - Обреченно вздохнула подруга, вставая и направляясь к своей кровати. Больше до вечера нас никто не беспокоил.
  

***

   Зашли за нами, чтоб проводить на встречу с престолодержателем, спустя часа три. Мартин присоединился к нам на площадке перед домом, где Иланка на пару с провожатым уговаривали меня пройти по тоненькому (несомненно, хлипкому!) навесному мостику. Такой способ передвижения использовался у эльфов повсеместно. Все вальсиндары были связанны между собой зелеными жгутообразными мостами, подозрительно раскачивающимися на ветру.
   Мартин, окинув нас взглядом и узнав, что торчим мы здесь уже минут десять, без слов водрузил меня к себе на руки и ступил на мостик. Хм, кажется, теперь он оглох и на второе ухо. Впереди нас шел эльф и принцесса, которая ловка и спокойно вышагивала, как будто это у неё, а не у меня, второй ипостасью была пантера. Дунул ветер и мостик зашатался. Я спрятала лицо на груди мага.
   -Только не урони меня. - Пискнула я оттуда.
   -Глупенькая. Я тебя ни за что не отпущу. - Я бы, наверное, смутилась от того тона, каким были произнесены эти слова, если бы так отчаянно в тот момент не трусила.
   Наконец этот переход был завершен, и меня спустили на более-менее твердую поверхность. Мы оказались у красивого дома, сверкавшим всеми цветами радуги в лучах заходящего солнца и оплетенного по фасаду алым плющом
   Зал, куда нас проводили, был достаточно большой. Стены занавешены цветными гобеленами с лесными пейзажами, по середине стоит круглый стол, живо напомнивший мне одну сказку, которую в детстве мне рассказывала мама. Там тоже был круглый стол и символизировал он, если я не ошибаюсь, равенство и уважения всех сидящих за ним. Интересно, эльфы тоже читали эту сказку?
   -Хэл? Что ты здесь делаешь? - Вопль Иланки оторвал меня от созерцания интерьера и заставил удивленно воззреть на подходящего к нам гнома.
   -Девоньки! Вы-то тут как оказались? - Пробасил он, сжимая сразу нас обеих в своих крепких объятиях.
   -Похоже по той же причине, что и ты. - Невесело усмехнулась я, когда Хэл нас отпустил. Гном нахмурился.
   -Не уж-то и вас впутали в это грязное дело. Не хорошо. Уезжали бы девоньки, что вам тут за радость.
   -Рады бы, да не можем. - Ответил за нас подошедший Мартин и пожал руку гному.
   Хэл посмотрел на меня, и я кивнула, подтверждая слова друга.
   -Учитель направил нас сюда, чтоб помочь эльфам. - Ответила я, обозревая зал. Наш провожатый ушел и кроме нас здесь еще присутствовал давешний блондин, устроивший с Иланкой спринт. Он открыто прислушивался к нашему разговору, и на мой взгляд ответил белоснежной улыбкой, да еще и подмигнул. Через секунду я с удивлением сообразила, что отвечаю ему тем же.
   -Хэл ты знаешь, что, собственного говоря, происходит? - Вопрос принцессы вернул меня назад.
   -Не так много, как хотелось бы. - Махнул рукой тот. - Вроде нежить шуровать начала не только в Киврине, но и здесь, а так же где-то около Сильваны.
   -Сильваны? - Воскликнула я, начиная подозревать причину присутствия князя в Хрустальном Граде, а так же то, что наше знакомство, вероятно, продлиться дольше, чем хотелось бы.
   -Ага. От них прибыл тут один. Я слыхал, что он один из сыновей Хозяина.
   Им не надоело еще сыпать на меня подобной информацией как из рога изобилия? Мало того, что князь, так еще и принц в каком-то роде.
   -А почему Хозяин послал своего сына? Что, другого никого не было? - Полюбопытствовала Илана.
   -А я ж, откуда знаю. Но говорят у Хозяина того отпрысков около дюжины. Так что у него их много. - Охотно пояснил гном.
   Я даже не знаю, обрадовала меня это новость или нет. Если у них там все такие любвеобильные, то скоро следует ждать наплыва иммигрантов из Сильваны, кому не хватило места на родине.
   Нашу беседу прервало появление владыки эльфов со своей свитой. Честно говоря, когда Лиарам сказал что мы поговорим, мне думалась что он имеет ввиду нас троих и себя, ан нет ошибочка вышла.
   -Все в сборе? Хорошо. Присаживайтесь.
   Вокруг стола стояло девять стульев. По обе стороны от меня сели мои друзья. Слева за Мартином сидел оборотень, а справа за Иланкой - Хэл, далее Амальриэн, за ним неизвестная мне эльфийка с шикарными, спускающими до пояса каштановыми волосами. Напротив меня оказался владыка, сменивший свой наряд на простые (по эльфийским меркам конечно!) темные штаны и голубую рубашку, выгодно оттеняющую его черные волосы и темные глаза. Рядом с ним сидел демон. Я вздрогнула, когда мой взгляд встретился с сейчас вполне человеческими глазами, лишь их необычный золотой цвет выдавал природу сидящего напротив. В этот раз капюшон был отброшен на спину, и я с каким-то болезненным любопытством разглядывала лицо моего несостоявшегося (хотя возможно всё впереди!) убийцы. Признаюсь, его даже можно было назвать красивым. Суровое лицо, высокие скулы и твердый подбородок - говорили о сложном характере своего хозяина, а темно-каштановые, почти черные волосы, едва касающиеся плеч, слегка сглаживали это впечатление.
   -Пожалуй, следует прежде представить вас друг другу. - Открыл Лиарам заседание то ли группы послов, то ли группы смертников. Мне незнакомыми оказались двое (считаю, что с демоном мы познакомились еще днем). Эльфийку звали Нариэль, а весельчака оборотня Шанин, который, кстати, самым бессовестным образом строил глазки Илане, что окончательно убедило меня в его мазохистских наклонностях.
   Далее эльф снова поведал нам о нападениях нежити, последние из которых случилось четыре дня назад, при этом добавив очень интересные подробности.
   -Они постоянно появляются из одного и того же направления. Мы проследили их передвижения и наткнулись на странную аномалию. Серый круг, как мы его назвали, постоянно растет и всё что попадает в него, умирает примерно за сутки.
   -Что значит "умирает"? - Переспросил Мартин.
   -Мы эльфы. - Посмотрел на него владыка. - И поэтому чувствуем, когда гибнет что-либо в нашем лесу. В этом случае создается впечатление, что какая-то невидимая сила вытягивает всю жизненную энергию из окружающего ее леса. И концентрируется эта сила в Сером круге.
   -Но откуда там могла появиться нежить? - В свою очередь встряла я. - Насколько я знаю, эльфы не придают земле тела усопших, а для нежити нужен органический материал.
   Лиарам кивнул мне, признавая справедливость моих слов.
   -Этого мы не знаем. Нам ни разу не удалось дойти до центра круга. Так как мы в своем роде часть этого леса, магия того места так же влияет и на нас, поэтому мы не может там долго находиться.
   Так, с этим разобрались. Вернее еще не разобрались, но разберемся, так как теперь я была уверена, что прежде чем мы отправимся на нашу увеселительную прогулку, нас вежливо попросят разобраться со всем этим бардаком. Тьфу ты, считай, уже попросили.
   Дальше он перешел к постановке задач нашего предприятия. Тем эльфом, что видел дракона, была Нариэль - она собирала лечебные травы (эльфийка оказалась целителем и собиралась в таковом качестве путешествовать с нами) недалеко от Хрустального Града, когда услышала утробное рычание, а затем и самого хозяина этого рычания. Девушка укрылась за листьями ясеня, практически сливаясь с ним, что хорошо умеет каждый эльф. Всё это Нариэль поведала нам тихим спокойным голосом, смотря своими большими зелеными глазами исключительно на владыку. Я в свою очередь опять умолчала о своей встрече с всё тем же драконом. Почему я это сделала, не знаю, но привыкшая доверять своим инстинктам, я не сомневалась.
   Как оказалось вести группу будет Хэл, знающий материк как свою косматую бороду. Гном ухмыльнулся, пообещав довести нас аккурат до порога Закатных Клыков. Признаюсь, мне стало спокойней. Хэлу я доверяла и была уверенна, что обещание он свое сдержит.
   Нам с друзьями отводилась роль магической поддержки, Шанин - как лучший следопыт своего племени - взял на себя роль разведчика, а Амальриэн же был единственным из нас, кого официально наделили дипломатическими полномочиями. В общем, к операции "Идем в гости к драконам", эльфы подготовились основательно. Вот только вопрос о роли демона, который, кстати, всё же идет с нами (я нервно сглотнула), оставался открытым и никто не спешил нам на него ответить.
   -Когда вы доберетесь до драконов, - Заметьте не "если", а "когда". Какой самоуверенный эльф! - то передадите наше послание, на чем ваша миссия заканчивается. Если всё пройдет удачно, вернуться вы сможете через магический портал в Закатных Клыках, который перенесет вас туда, куда вы пожелаете.
   Ага! Вот и оно, это "если". Однако о том, что нам делать, если ни черта не выйдет, Лиарам скромненько умолчал. Во мне раздраженно заворчал хищник. Ну, конечно, им всё равно, что с нами случиться. Смогут набрать еще одну группу, или же начнут всё-таки войну. Какая разница?!
   Я ощутила на себе взгляд странных глаз Рейна (я самовольно укоротила его зубодробительное имечко до нормального), и по спине побежали мурашки. Не могу сказать, откуда пришло знание, но я поняла, что этот желтоглазый демон ощутил всплеск активности моей второй ипостаси и кажется, впервые посмотрел на меня не как на предмет меблировки.
   Я демонстративно вздернула бровь (фокус, которому я научилась у своего Учителя) и отвернулась. Ох, нарываешься ты Дейника. Тем временем Лиарам, вспомнив наконец, что он престолодержатель, а значит лицо официальное, толкал заключительную речь о значимости и крайней важности нашей миссии. Я не прислушивалась, продумывая в это время план захвата и по возможности легкого вредительства одного эльфа, который собственно и втравил меня во всё это. Поговорить с Амальриэном было просто необходимо.
   Все вдруг стали подниматься, и я поняла, что пропустила момент, когда заседание (и все-таки группы смертников) было окончено. Обратный путь мы проделали так же - Иланка впереди, а я на руках моего верного Мартина. Собрание длилось довольно долго, и на небосводе уже поднялась луна, когда мы вернулись в отведенный нам домик, где, поужинав, разошлись по своим комнатам, чтоб отдохнуть после сегодняшнего дня и набраться сил для завтрашней вылазки в Серый круг.
   Я легла в постель, однако спать не собиралась, по крайней мере, сразу. Мой чуткий слух свободно уловил тот момент, когда Илана заснула, став дышать реже и ровнее.
   Я тихо встала, памятуя, как моя подруга реагирует при неожиданном пробуждении, и выскользнула в небольшую гостиную. Прислушавшись, я удостоверилась, что и Мартин спит в своей комнате. Не желая рисковать, я сделала героическое усилие и вышла на площадку перед домом. Ночной ветерок овеял мое лицо, всколыхнув мои волосы, отливавшие лиловым в свете луны. Я сосредоточилась. Телепортироваться без точных координат было немного рискованно (еще занесет куда-нибудь на мостик, а то и вообще в воздух выбросит), но я постаралась использовать в качестве опорной точки не место, а самого Амальриэна, к которому и хотела попасть.
   По коже беспорядочно засновали мурашки, тело охватил мгновенный холод, и в следующую секунду я уже стояла в темной комнате, куда серебристой дорожкой проникал свет луны. Слева черным силуэтом вырисовывалась кровать, и я впервые задумалась об опрометчивости своего поступка - а если у эльфа есть жена, ну или хотя бы подруга. Да, главное во время об этом подумать.
   С кровати доносилось размеренное дыхание (слава богу, одного!), но я была абсолютно уверена, что Амальриэн почувствовал мое присутствие и просто притворяется.
   -Ну? И долго ты там будешь сопеть? - Подбоченившись, я решила взять быка (эльфа) за рога.
   -Ты что-то хотела, Дейника? - Послышался совсем не сонный голос. Эльф принял мое негласное предложение перейти на "ты".
   -Хотела. - Я медленно двинулась к кровати, по-прежнему не видя своего собеседника (менять зрение при нем не хотелось). - Но решила, перед тем как начать тебя калечить, дать шанс оправдаться?
   В темноте устало вздохнули.
   -Ладно. Надеюсь, ты позволишь мне одеться, чтоб не смущать тебя своей наготой, когда начнешь заниматься рукоприкладством?
   Я вспыхнула и отвернулась, радуясь, что в комнате темно. За спиной послышалась возня, шорох одежды, а затем эльф хлопнул в ладоши и комнату залил мягкий свет, который, казалось, излучали сами стены.
   Я обернулась. Амальриэн стоял передо мной в зеленых штанах, бывших на нем давешним вечером. Наверх он так ничего и не накинул, с прищуром глядя на меня и ожидая моей реакции. Бесстыдник!
   -И чего же ты хочешь от меня? - Многозначительно протянул он. Ага, еще и пошляк!
   -Всего лишь малость. - Отмахнулась я, предусмотрительно отступая от него на два шага. - Зачем вам понадобилась именно я?
   -Ты маг, который будет не слабой поддержкой в походе. У нас с людьми договор о помощи... - Начал эльф, но я его перебила.
   -Давай перейдем к конкретике. При чем здесь именно я? Ведь это ты потребовал у Учителя, чтоб моя персона обязательно участвовала во всем этом. Хочу знать почему?
   -Но ты ведь меня не дослушала, - обворожительно улыбнулся он, - я как раз пытался тебе рассказать про Зеленый договор.
   Нет, так мы до утра здесь проторчим, а я еще надеюсь хоть немного поспать.
   -Кто такая Эль?иниа и какое отношение она имеет ко мне? - Снова бесцеремонно прервала я своего собеседника и увидела, что на этот раз попала в цель. Эльф перестал изображать судорогу скул (улыбаться то есть) и пристально на меня посмотрел.
   -Что тебе известно об Эль?иниа?
   -Амальриэн ты что издеваешься, да? - Взорвалась я и вплотную подступила к эльфу, борясь с желанием придушить его. - Просто ответить мне и всё.
   -Почему ты не спросила об этом престолодержателя? - Не сдавался тот.
   -Твоя спальня была ближе. - Огрызнулась я, тоже не собираясь уступать.
   -Я не могу тебе рассказать об Эль?иниа. - Сдался он и предостерегающе поднял руки, видя, что я начинаю звереть. - Пока не могу. Тебе и правда следовало бы поговорить об этом с Лиарамом. Он тебе всё объяснить. Могу лишь сказать, что ты очень нужна нам. - Ага, именно поэтому они отправляют меня к драконам. Эльф видимо заметил мои сомнения и, ухмыльнувшись, добавил. - Живой.
   Ха! Становитесь в очередь. Я теперь многим нужна. С сегодняшнего дня, похоже, даже демонам, только думаю, их вполне устроит и мой хладный труп. Я прошлась по комнате и остановилась у резного стола, спиной к эльфу. Что-то в последнее время слишком много меня окружает тайн, в которых я играю непонятную для себя роль. Сзади тихо подошел Амальриэн и положил руки мне на плечи.
   -Сама судьба связала тебя с нашим народом. Твое место здесь, с нами. - Э, а вот это он зря. Терпеть не могу, когда решают за меня, пусть даже это моя собственная судьба-злодейка. Я движением плеч скинула его руки, отодвинулась и, обернувшись, заглянула ему в глаза.
   -Ошибаешься, я знаю, где мое место и уж точно не здесь. Вы меня не заставите.
   -Нам и не придется Дейника. - Как-то грустно улыбнулся тот. - Ты сама скоро это поймешь.
   Чтоб не доводить дело до греха, я, фыркнув на прощание, телепортировалась на площадку перед нашим домом и тем же ходом прокралась назад.
   Когда я уже лежала в своей кровати и честила на чем свет стоит всех эльфов в общем и Амальриэна в частности, меня прервал мрачный голос со стороны Иланкиной кровати.
   -Ну и где ты была?
   Блин! Вот тебе и кошачья походка.
   -У одного из членов нашей школьной комиссии. - Тем же тоном ответила я.
   Повисла пауза.
   -Он жив? - Неуверенным голосом поинтересовалась принцесса.
   -К сожалению, да. - Я отвернулась к стене, не намериваясь продолжать разговор.
  

***

   К Серому кругу мы отправились пешком. Компанию нам с друзьями составил Хэл, Шанин, Амальриэн с двумя лучниками и, как не странно, демон. Он присоединился к нам на границе Града, ни словом ни с кем не обмолвившись, и сейчас угрюмой горой вышагивал где-то позади нашего отряда, прикрывая тылы (что меня очень беспокоило).
   Я была в паршивом настроении. Мало того, что я не выспалась из-за полуночных бесед с некоторыми эльфами и мне снились всякие кошмары про известных демонов, так еще Лиарам отказался с утра поговорит со мной на весьма волнующую меня тему.
   Шли мы в молчании, настороженно озираясь по сторонам и прислушиваясь к звукам. Два незнакомых мне эльфа с луками время от времени исчезали в зарослях, чтоб потом, спустя некоторое время, вновь появиться и занять место рядом с Амальриэном, возглавляющим нашу компанию. По словам всё того же эльфа, до нашей цели было около двадцати километров в глубь лесных дебрей, однако мы шли по специальным эльфийским тропкам, поэтому меньше чем через два часа наш провожатый остановился у старого кряжистого дуба (совершенно не вписывающегося в местный ландшафт) и повернулся к нам.
   -Дальше нам идти нельзя. Здесь начинается действовать сила Круга.
   Я прислушалась к потокам энергии. Действительно ощущалось здесь что-то странное, неправильное, ломающее и коверкающее здешние потоки, правда, пока совсем слабо.
   -Сколько отсюда до эпицентра? - Спросил Мартин, проверяя свободно ли выходит меч из ножен.
   -Точно не знаю, но думаю не далеко. С этого места Круг быстро начинает набирать силу, так что вероятно не больше километра.
   -Тогда пошли. - Хмуро бросила я и прошагала мимо Амальриэна. - Чем раньше с этим покончим, тем раньше вернемся.
   Рука эльфа не больно, но твердо перехватила меня выше локтя.
   -Нет, Дейника, - покачал он головой, - ты тоже дальше не пойдешь.
   -Не поняла?
   -Ты должна остаться здесь. - Продолжая меня удерживать, пояснил тот. - С нами.
   Я почувствовала, как напряглись друзья, готовые в случаи необходимости вырывать меня силой. Гном и оборотень не вмешивались, недоуменно переводя взгляд с нас на эльфов, а Рейн стоял в сторонке с безразличной физиономией, и явно скучал.
   -Амальриэн, какого лешего, я вообще тогда шла? Отпусти меня, я пойду.
   -Нет.
   -Почему?
   -Мне казалось, я уже ответил тебе на этот вопрос еще сегодня ночью, в моей спальне. - Голубые глаза цепко впились в мои зеленые.
   Я почти физически ощутила, как за моей спиной вздрогнул Мартин. Сволочь Амальриэн, а не эльф, вот он кто. Никогда еще желание съездить по этому высокомерному лицу не было столь сильным.
   -А мне казалось, я тоже ответила тебе, что думаю об этом. - Низким гортанным голосом, еле сдерживая готовое прорваться рычание, ответила я, вырвав наконец руку. Не оборачиваясь, я зашагала в глубь леса, проклиная тот день, когда столкнулась с эльфом в коридоре Школы.
   Остановить меня больше никто не пытался. Илана и Мартин молчали, я тоже, не считая нужным оправдываться перед последним. Если он понял эльфа именно так, как тот это хотел преподнести, то мне стоит серьезно задуматься о нашей дружбе. Следом двигались Хэл, Шанин и демон. Однако долго мне предаваться обиде не дали. Невидимая сила вокруг нас уже бушевала во всю, загибаясь и свертываясь в странные и нелепые формы. Я не сразу заметила, что и деревья и травы сменили свой изумрудный цвет на серо-стальной. Создавалось впечатления, что отсюда украли все краски, оставив ощущения уныния, запустения и смерти.
   -Проклятое место. - Пробормотал себе под нос гном. И это была правда. Кто-то действительно проклял его, высасывая отсюда жизнь. Потенциальных врагов в виде нежити нам не встречалось и это как-то не успокаивало, а даже еще больше настораживало.
   Мы уже шли где-то полчаса, когда внутри меня всё завибрировало, по спине промаршировали мурашки, а во рту пересохло. Мы пришли, мы почти пришли. Обесцвеченные деревья немного расступились, являя нам прогалину с маленькими черными деревцами, чьи корявые тела и узловатые ветви напоминали скорей карликов-уродцев, чем статные красивые ясени, которыми они когда-то были.
   Мы с друзьями пораженно застыли, не в состоянии придти в себя. От метавшейся в воздухе силы захватывало дух, не хватало воздуха и кружилась голова.
   -Вот теперь мы точно влипли. - Тихо резюмировала принцесса. Я была с ней согласна. Поляна с неприглядными деревцами кардинально менялась, стоило только взглянуть на нее магическим зрением. В центре, возвышаясь на добрых полсотни метров, бешено вращался черный вихрь, к которому со всех сторон тянулись маленькие зеленоватые струйки, наматывающиеся на него как на веретено. Основания воронки уходило куда-то под землю у корней одного из искореженных ясеней, передавая таким способом жизненную силу этого места своему создателю. Теперь мне вполне ясно, откуда появлялась здесь нежить - из далека, выныривая прямо вот из этой воронки, и если её не закрыть в скором времени Серый круг поглотить весь лес, вместе с Хрустальным Градом и еще не факт, что на этом остановиться.
   -Ника, взгляни. - Задумавшись, я вздрогнула, когда Мартин прикоснулся к моему локтю. Я оглянулась туда, куда он кивал, и тогда увидела. Создавший такой сильный и действенный магический "насос" был дилетантом. По всему периметру поляны, в шести точках, светились бледно-желтым знаки Стихий. Начертанные под неправильным углом и с использованием некромантии - эти скобы, держащие вихрь на поляне, могли рухнуть в любую минуту. И если бы они сорвались... ох, мама - найду этого начинающего некромансера - придушу!
   -Эй, маги. - Окликнул нас Шанин. - Что делать-то теперь будем?
   Все, за исключением демона, который внимательно изучал поляну (видимо, тоже видел её истинную сущность), вопросительно уставились на меня.
   -Давай Ника, это у тебя пятерка по ритуалке была. - Подбодрила меня моя лучшая подруга.
   Я еще раз взглянула на воронку. Был один способ... Я помотала головой, отгоняя сомнения, и опустилась на колени перед куполом, попутно раздавая указания.
   -Какое-то время я буду беззащитна. Мартин и Илана - вы охраняйте меня и не позволяйте никому мне мешать...
   -Что ты задумала? - Требовательно спросил маг воздуха, наблюдая, как я черчу подобранной веткой гексаграмму.
   -...Хэл, Шанин и эээ... Рейн приготовьтесь к бою. - Продолжала я, не обращая внимания на своего друга. - В скором времени из воронки полезет всякая мерзость. Вы должны продержаться, пока я не закрою эту магическую дыру. Всем всё ясно?
   Иланка на пару с гномом и оборотнем кивнули, их примеру неохотно последовал Мартин, демон же пристально взглянув на меня, едва заметно дернул головой. Уже хорошо!
   -Тогда за дело.
   Я склонилась над начертанным мною рисунком, и вынула из-за пояса один из серебряный кинжалов, которыми меня снабдила перед походом принцесса. Не удержавшись, я зажмурилась и быстро полоснула себя по левой руке. Ненавижу магию крови! Но сейчас без этого не обойтись, у меня не было как у Магистра Аркисона кристаллов для активации Стихий, поэтому приходилась прибегать к сильному и универсальному (но весьма дорогому!) средству как собственная кровь. Руку обожгла мгновенная боль, и я приложила её к гексаграмме, мысленно начиная читать заклинание.
   Как только отзвучало последнее слово, рисунок под моей ладонью вспыхнул красным и стал медленно пульсировать, меня же в свою очередь что-то ощутимо ударило в грудь, рвануло вперед, и тут же все мое сознание затопила ревущая водопадом сила, свободно струящаяся через меня.
   Обойдя с помощью крови скобы, я очутилась в самом центре воронки, паря над поляной и впервые не боясь высоты. Физически я по-прежнему сидела возле своей гексаграммы и отсюда прекрасно себя видела. Чересчур хрупкая девушка, с растрепавшейся косой зеленых волос, перекинутой на плечо и напряженным застывшим лицом с глазами, в данный момент полностью залитыми красным светом. Рядом со мной стояли мои друзья, время от времени отбиваясь и не подпуская ко мне наседающих мертвяков, которые появились из воронки сразу же, как лезвие кинжала коснулась моей руки. Невдалеке орудовал своим топором Хэл, сдабривая свои движения добрыми гномьими ругательствами. Шанин, этот вечно улыбающийся оборотень, ловко и грациозно уходил от двоих зомби, вертя вокруг себя странное оружие, напоминающее собой пику со стальными наконечниками на обоих концах. А Рейн, демон, откровенно наслаждался тем, что делает. Я чувствовала это даже отсюда. Его полуторный меч из редкой лунной стали, секрет создания которой гномы берегли дороже своей жизни, выписывал невозможные и немыслимые финты, позволяя своему хозяину практически не двигаться с места. Этот меч пел, именно пел и радовался, что может быть полезен своему хозяину. То ли Рейн почувствовал мой взгляд (хотя не представляю как это возможно), то ли он обладает особыми способностями, но демон, отбившись от очередного мертвяка, поднял голову и взглянул мне прямо в глаза. В этот момент из воронки вынырнул еще один ходячий труп и с непривычным проворством ринулся к Рейну. Я, в тот момент совершенно не беря в расчет то, что демон может справиться и с десятком таких доходяг, воспользовавшись струящейся вокруг меня силой отшвырнула Рейна от уже близко подобравшегося к нему врага, ибо энергия воронки не могла причинить вред выходцам из неё. Князя, не ожидавшего такой подлости от меня, отшвырнуло на добрый метр впечатав плечом в удачно подвернувшееся дерево. И вот тут, когда он, перед тем, как увернуться от настырного зомби еще раз та-а-ак на меня взглянул, появилась мысль "зачем я собственно влезла?". Да, все мы умны задним числом.
   Посетовать на свою бедовую голову мне не дала воронка, которая активно начала сужаться, стараясь затянуть меня под землю. Что-то я здесь задержалась. Я сконцентрировалась, наматывая на свои призрачные руки клубок энергии, что так щедро разливалась вокруг меня. Тратить свою собственную силу не было ни возможности, ни желания. Когда меж моих ладоней пульсировал уже внушительный изумрудный шар, я извернулась, попутно вплетая в него заклятие-печать, и швырнула в основание воронки.
   Земля ощутимо вздрогнула, заставив моих друзей пошатнуться, послышался скрежет срывающихся скоб, очертания вихря пошли рябью и в тот момент, когда я собралась уже вернуться в свое бренное тело, мне показалось, что я услышала тихий, но полный ненависти голос "Ты еще пожалеешь об этом, ведьма"...
   Очнулась я уже лежащей на вполне осязаемой земле, рядом с моей гексаграммой, которая бледнела, теряя последние остатки магии. Ко мне подскочила Илана и помогла подняться.
   -Ну, ты даешь. В следующий раз предупреждай, когда решишь выкинуть такой фокус. - Принялась она меня отчитывать.
   -Договорились. - Кивнула я, безуспешно борясь с головокружением. Похоже, я потеряла больше крови, чем рассчитывала.
   -Ник, ты в порядке? - Мартин, слегка прихрамывая на правую ногу, озабоченно заглянул мне в глаза.
   -Угу. - К головокружению прибавились красные пятна перед глазами.
   Я еще успела заметить, как ко мне направляется Рейн с последней степенью озверения на лице.
   -Ты заплатишь, человек, за то, что сделала. - Почти прорычал он, не обращая внимание на моих напрягшихся друзей.
   -Обязательно. Только давай попозже. - Отмахнулась я и без всяких извинений рухнула в обморок...
   Пришла в себя я в нашей с Иланкой комнате, где моя сердобольная подруга караулила у моей постели, когда я соизволю очнуться. Именно от неё я и узнала, что случилось после того, как я временно лишила их своего общества. Раз я всё еще жива, значит, Рейн всё-таки решил отложить свою месть за моё вмешательство на то время, когда жертва будет в сознании, чтобы понять, что с ней собственно делают. Моё безвольное тело порывался нести Мартин, но из-за его легкого ранения ноги принцесса этого не позволила, мотивируя это тем, что мозгов у меня и так мало, если уронят, лишусь и тех крох, которые есть. В общем, честь нести меня выпала Шанину. Демону, не без оснований, это дело не доверили. Когда же вся компания вышла на то место, где нас ждали эльфы, я перекочевала к Амальриэну, который почти силой отобрал меня у оборотня. Ну, а уже в Хрустальном Граде меня сдали на руки Лиараму, для дальнейшего моего излечения. Короче, пока я была в отключке, то по рукам погуляла основательно.
   Позже забегал Мартин, тоже подлатанный владыкой, и справлялся о моем здоровье. Я как раз предпринимала третью попытку сбежать от заботливой принцессы, которая почему-то решила, что если я потеряла сознание, то это как-то отразилось на моих моторных функциях ходить. За Мартина я ухватилась как за спасительную соломинку, моля вытащить меня из заточения. Предатель маг лишь ухмыльнулся и заключил альянс с подоспевшей Иланкой, в итоге меня снова уложили в постель. Ближе к обеду появился Лиарам, и я чуть не снесла его, когда бросилась ему на шею, прося политического убежища.
   -Рад, что ты поправилась. - Улыбнулся эльф, тщетно пытаясь отцепить меня от себя. - Я как раз хотел с тобой поговорить, если ты не против.
   Я горячо заверила его, что не против. Быстро одевшись и умывшись, пока Илана не передумала, я телепортировалась к декоративному камню на центральной поляне. Престолодержатель меня уже ждал.
   -Пойдем, прогуляемся. - Кивнул он в сторону, откуда мы приехали.
   Минут десять мы шли молча, и я искренне наслаждалась прогулкой, по-новому ощущая и запахи, и звуки. Я была рада, что теперь и эти прекрасные деревья и те, кто нашел среди них свой дом в безопасности. Эльф свернул на едва заметную звериную тропку и вскоре мы вышли к небольшому ручью, чьи воды серебряными рыбками блестели на солнце. Я опустилась на колени и погрузила ладонь в воду. Поток силы заструился по моей руке, как бы приветствуя во мне мага воды. Я тихо рассмеялась.
   -Ты любишь природу, Дейника. - Послышался за спиной голос Лиарама. Серебряный обруч мягко сиял в лучах солнца, темные волосы отливали синевой. - Любишь и понимаешь.
   -Возможно. - Кивнула я, вытаскивая руку и вытягивая за ней струящуюся нить воды. Я шевельнула пальцами, и вода в моей ладони приобрела вид лилии. - Скорей всего потому, что мать с детства брала меня в нашу рощу, где я провела очень много часов, изучая и познавая всё окружающее меня.
   -Это дано не многим. Так понимать и чувствовать. - Он смотрел на мою ладонь, где вода опять поменяла форму и стала теперь стилизованной птицей. - Тебе нравиться в Хрустальном Граде?
   Я склонила голову на бок, задумавшись, а потом утвердительно кивнула.
   -Тогда оставайся. - Видя, что я его не понимаю, он добавил. - Навсегда. Прямо сейчас.
   Расслабленность и спокойствие как рукой сняло. Вода в ладони, реагируя на смену моего настроения, разорвала форму и сквозь пальцы утекла в землю.
   -Зачем? Зачем Лиарам? Ты хочешь, чтоб я стала Эль?иниа? - Я била на у гад, но кажется, попала в яблочко.
   -Так ты знаешь?
   -Нет, лишь предполагаю, но буду признательна, если ты меня просветишь. - Ко мне вернулись мои прежние язвительность и резкость.
   Престолодержатель задумчиво потер подбородок и прошелся вдоль ручья. Остановился. Вновь посмотрел на меня.
   -Уверен, что ты уже почувствовала, что этот лес живой. И не из-за зверей и птиц живущих в нем, а сам по себе. Он имеет душу, мысли, чувства.
   Я кивнула в знак того, что внимательно его слушаю.
   -Так вот, этому живому существу нужен друг или хранитель, если хочешь, который бы его понимал и оберегал.
   -А вы? Разве не эльфы охраняют лес? - Удивилась я.
   -Мы можем защитить только Хрустальный Град. - Покачал головой Лиарам и подошел ко мне. - А лес во много раз больше. Нас слишком мало, да и хранителем может стать только особое существо.
   -Кто? - Спросила я, почему-то уже зная ответ.
   -Эль?иниа. На киврине это будет значить что-то вроде "лесной Хранитель".
   -И вы решили, что я могу стать этим самым Хранителем? Бред. - Я была ошеломлена. Рядом с эльфом вдруг стало неуютно, и я постаралась незаметно отойти. - Я не могу им быть?
   -Почему?
   Я открыла рот и захлопнула его. Что на это ответишь? Не хочу? Не могу? Ответа не было.
   -Почему я? - Решила я ответить вопросом на вопрос.
   -Потому что, ты имеешь вторую душу, родственную природе и способную её понимать. - Это надо полагать он говорит о моей второй ипостаси. - Именно душу, а не простую способность, как у оборотней, менять форму. Когда Амальриэн вернулся и сказал, что нашел Эль?иниа, я не поверил, теперь же я убедился в этом сам.
   М-да, информации было много, очень много. И всё же мне не давал покоя еще один момент.
   -Если вы хотите, чтоб я стала Хранителем леса, то зачем отправлять меня в этот поход к драконам, из которого я с большой вероятностью не вернусь.
   -Мы и не собирались тебе отпускать в этот, как ты выразилась "поход".
   Вот те раз!
   -Нужно было, чтоб ты оказалась здесь, где и осознала бы свое предназначение. - Продолжал тем временем эльф, не обращая внимания, что я уже еле сдерживаюсь, чтоб не зарядить в него чем-нибудь тяжелым. Например, вот тем милым камешком размером с мой кулак. Убить не убью (владыка как не как), ну душу отведу. - Но этого не произошло. Ты ринулась очертя голову спасать лес от Серого круга, но при этом не пожелала услышать его зов.
   Последние слова заставили меня потерять интерес к каменюке и снова взглянуть на эльфа. Красивый рот мужчины кривила невеселая улыбка, а в темных глазах засела грусть.
   -Ведь это так?
   -Да. - Не стала врать я. - Я не могу остаться, мое место не здесь.
   -А где оно, Дейника? - Эльф знал куда бить. Этот вопрос я и сама задавала себе часто, не находя ответа. Что я буду делать, когда закончу Школу? Вернусь к родителям в село? Я их люблю, но после того, что я повидала в Мирославле, мне будет там тесно. Я пробуду там неделю, месяц, год, но потом меня начнут звать дороги и места, которые я еще никогда не видела. Я еще не нашла то место, где хотела бы остаться навсегда. И эльф об этом знал.
   -Дейника. - Теплые пальцы взяли меня за подбородок и заставили взглянуть в глаза собеседнику. - Я не буду просить тебя остаться, так как уверен, что ты отправишься вместе со своими друзьями. Но, если однажды тебе захочется вернуться, найти место, где тебя всегда ждут, знай, оно существует. Здесь. Лес всегда будет ждать тебя.
   Я кивнула, не в силах произнести ни одного слова, после чего мы направились в обратный путь.
   На рассвете следующего дня мы покинули Хрустальный Град, устремившись на запад, к Закатным Клыкам.
  

Глава 5

   Сумерки невесомой тенью накрыли дорогу и окрестности. На небе разгорались первые звезды, загадочно мерцая и переливаясь, словно осколки драгоценных камней. Разогретый за день воздух, напоенный запахом камалейна и "рыжих хвостиков", медленно остывал, оставляя после себя приятное ощущение легкости и прохлады. Чемпион устало перебирал ногами, и, судя по тому, что темп его движений становился все медленнее, я подозревала, что бедное животное, имевшее неосторожность связаться со мной, скоро вообще начнет путаться в копытах. Мы ехали с самого рассвета, лишь раз остановившись на непродолжительный отдых, после чего снова вскочили на лошадей. Амальриэн не позволял нам сбавлять темп, погоняя нас то просьбами, то руганью. Причем ругался он так утонченно, что я лишь с третьего раза поняла, что меня называют "медлительной коровой" (и это еще в цензурной интерпретации). В ответ я тоже поупражнялась в риторике, только излагала свои доводы так, что было понятно с первого раза и всем. Эльф этого не оценил.
   -Ника, ты садистка, да? Ну признайся? - Послышались сзади стенания Шанина. Оборотень, если и привыкший передвигаться на четырех конечностях, то только своих, вот уже пятый день страдал, вынужденный труситься на спине симпатичной кобылки в яблоках. - Я уже себе такие мозоли натер.
   -Где? - Оживленно полюбопытствовала Иланка.
   -Под хвостом. - Нашелся сообразительный оборотень. - И если кое у кого проснется совесть, то там можно будет еще что-нибудь спасти.
   -Ты, Шан не боись, - ухмыльнулся гном, едущий на сером Рунге с укороченными стременами, - это только по первости. А потом твои "мозоли" затрутся, и ты сможешь сидеть хоть на битом стекле.
   Хэл глухо расхохотался над своей шуткой, а оборотень обиженно засопел, явно придумывая гному новую каверзу, которыми они обменивались почти на каждом привале.
   Однако Шан был не прав (на этот раз), когда называл меня садисткой. Эльф, по недомыслию назначенный нашим командиром, установил за правило разбивать лагерь только в близи водного источника. Поиск же этих самых источников, как магу соответствующей стихии, поручили мне. В той местности, по которой мы проезжали было довольно много подземных жил, пробивающихся на поверхности, беда лишь в том, что располагались они не в строго определенном порядке, а как им вздумается, то кучкуясь, то разбегаясь друг от друга на расстоянии дневного перехода.
   Силу бьющего рядом ручейка я почувствовала еще на закате и сейчас мы медленно, но верно к нему продвигались. Широкая колея вильнула, обегая невысокое деревце и справа показался утоптанный клочок травы с поваленным бревном. Это было отличное место для ночевки, о чем я и поспешила сообщить эльфу. Отряд, за исключением, наверное, демона и Нариэль, радостно зашевелился, и мне показалось, что даже кони облегченно вздохнули.
   Лагерь разбили быстро. Демон и Амальриэн расседлывали лошадей, Шанин, перекинувшись в волка, убежал на добычу нашего ужина, Илана и Мартин ушли выкорчевывать на дрова то чахлое деревце, попавшееся нам на пути, гном с эльфийкой потрошили сумки, ну а я, размахивая котелком, направилась в сторону ручья, скрывающегося в небольшом овраге, с карабкающимися по его склонам кустами волчанки.
   Скользя на мягкой почве, я спустилась на дно. Склонившись над водой, я ополоснула лицо и руки, стирая дневную пыль, и потянулась за котелком, когда мне послышался тихий, едва уловимый шорох где-то за спиной. Я резко обернулась и пристально всмотрелась в темные кусты, однако больше ничего не услышала. Я не поленилась изменить зрение на звериное, но и это не дало никакого результата. Похоже, с такой жизнью я скоро стану параноиком.
   Я набрала воды и поспешила в лагерь, услышав легкий взрыв - ага, значит, мои друзья растерзали несчастное дерево, и дрова у нас уже есть. Одновременно со мной вернулся Шан, неся в обеих руках по жирному кролику, и торжественно вручил их мне. Кухарили в нашем отряде мы с Хэлом. Илана, в силу своего королевского статуса попросту не умела (мои попытки научить принцессу этой премудрости заканчивались примерно так же, как её - тренировать меня на мечах), Нариэль считала это ниже своего эльфийского достоинства, ну а остальные либо тоже не умели, либо хорошо свои таланты скрывали.
   Вскоре над поляной разнесся дразнящий запах запеченной крольчатины, который притянул к костру всех, включая даже угрюмого демона. Шанин пару раз схлопотал ложкой по руке, пытаясь взять пробу с нашего ужина. Ели мы не спеша, наслаждаясь отдыхом и теплом, идущим от огня. Подготовка ко сну сопровождалась уроком изящной словесности, который бесплатно преподал Хэл, обнаружив под своим плащом, служившим ему постелью, две зеленые колючки. Оборотня по близости не наблюдалось, из чего можно было сделать соответствующий вывод. Как дети малые, ей богу!
   Нести вахту первому сегодня выпало Мартину, который, подбросив дров в костер, сел рядом, кутаясь в свой плащ. Я улеглась на землю, около Иланки, подложив под голову свою дорожную сумку. Глаза моментально закрылись, и я провалилась в сон, памятуя о том, что через три часа должна сменить мага.
   Сны были беспокойные. Я куда-то бежала по темным туннелям, звала людей и никак не могла выбраться на свет. Неясное чувство опасности держало меня в напряжении, поэтому, когда ладонь Мартина легла мне на плечо я подпрыгнула на добрый метр.
   -Ника, тише ты. - Прошептал друг.
   -Мартин? - Я сонно протерла глаза, пытаясь сфокусировать их на склоненном ко мне лице. - Уже пора меняться?
   -Я хотел еще подежурить, но ты так беспокойно ворочалась и всхлипывала во сне, что я решил тебя разбудить.
   -Спасибо, мне приснился кошмар. - Поблагодарила я, вставая и потягиваясь. Неприятные ощущения ото сна постепенно отпускали. - Ложись спать, ты тоже устал.
   Мартин ободряюще сжал мою руку и лег рядом с гномом. Я, поежившись, пододвинулась поближе к огню.
   -Ника? - Послышался тихий шепот мага.
   -Что?
   -Постарайся не вляпаться в историю за три часа, ладно?
   -Издеваешься? - Попыталась нахмуриться я. Вышло плохо.
   -Опасаюсь.
   -Спи, давай, хам. - Улыбнулась я. В ответ мне хмыкнули и Мартин, поплотнее закутавшись в свой плащ, закрыл глаза.
   Я сидела, устремив невидящий взгляд на огонь, и мысленно прослеживала пройденный нами путь. Пять дней назад мы покинули Хрустальный Град, и за это время весна успела смениться летом. Из леса мы выбрались только позавчера и Хэл, время от времени сверяясь со своей своеобразной картой, измалеванной всякими крестиками, квадратиками и кружками, уверенно повел нас на запад. За это время оружие нам пришлось доставать только дважды. Первый раз на выезде из леса, когда мы столкнулись с группой гребенчатых ящеров. Юркие и ядовитые, они напали, когда мы проезжали под склоненными над дорогой деревьями. Их было шестеро, и отбились мы почти без потерь. А "почти" потому, что ящерам всё же удалось достать гнома, который, не отличаясь проворством, не успел вовремя спрыгнуть со своего коня. Но Нариэль, обработав рану одним из своих настоев, быстренько вернула нашего провожатого в строй.
   Второй раз мы схватились за мечи на одном из привалов, когда со стороны найденного мной источника послышался сначала возмущенный вопль, потом отборная ругань, после чего на поляну кубарем выкатился Шан, на физиономии которого уже начинал отливать насыщенной синевой фингал. Оказалось, что Илане, уединившейся у воды, решил составить компанию оборотень. Принцесса подобного жеста не оценила, что доходчивым способом и объяснила блондину. В просьбе излечить его я отказала из чисто женской солидарности, а эльфийка так вообще не обратила на него внимания.
   Я скользнула взглядом по спящим. Гном и оборотень дуэтом услаждали слух замысловатой руладой (и после этого утром им хватает совести утверждать, что они не храпят!), рядом спали мои школьные друзья, а чуть в стороне эльфы и демон. Я задержалась на Рейне. С начала нашего путешествия он больше не предпринимал никаких попыток свернуть мне шею, стараясь по мере возможности вообще не обращать на меня внимание. Я платила ему взаимностью. Амальриэн снова принял свой высокомерный вид, полностью вжившись в роль руководителя отряда, а Нариэль, единственная кроме нас с Иланкой представительница прекрасного пола, держалась со всеми, кроме эльфа, отстраненно. На все наши с принцессой попытки подружиться, она отвечала безразличным и слегка презрительным взглядом. Зато демона эльфийка побаивалась. Внешне это никак не проявлялась, но, обладая инстинктами зверя, я это чувствовала. И надо сказать, я её отлично понимала. Историю войны между демонами и эльфами нам преподавали еще на первом курсе, и насчитывала она уже более тысячи лет. Появившиеся в нашем мире третьими, после драконов и эльфов, демоны захотели изменить существующий мир под себя. Они стали изучать магию, создавать с помощью неё чудовищ, уничтожать появившихся к тому времени людей. Существует мнение, что именно они подарили нашему миру некромантию. Понимая, что с драконами им не совладать, инферны развязали войну с эльфами. На Красной Пустоши, отделяющей сейчас Сильвану от всего другого мира, произошло сражение, в котором участвовало несколько тысяч представителей обеих рас. В тот день пустошь стала красной, впитав в себя кровь мертвых, и навсегда перестала родить что-либо на своей земле. В этой битве погибли практически все, тогда был прерван род Дроу - темных эльфов, выступивших на стороне своих светлых родственников - а сами Перворожденные превратились из многочисленной расы в горстку отщепенцев, нашедших новой дом в располагавшейся недалеко роще, которая впоследствии превратилась в лес, приютивший под своими кронами Хрустальный Град. А Красная Пустошь и по сей день является уродливой раной на теле нашего мира, схоронившей в своих недрах останки великих воинов (вот уж где рай для некромантов!).
   Ощущение чужого взгляда, сверлящего спину, вывело меня из задумчивости. Обзор окрестности не дал никаких результатов, но теперь я была абсолютно уверена, что мне не показалось. Я поднялась с нагретого места и тихо прошлась вдоль охранного круга. Ничего. За спиной послышался шорох, а затем рядом со мной, из темноты, возник Шанин.
   -Мы не одни. - Констатировал очевидное он.
   -Согласна. Но я не могу его почувствовать ни физически, ни магически. Только интуитивно. - Я сосредоточилась и поменяла зрение. Теперь мои глаза фосфоресцировали в темноте, и я могла разглядеть все тени, окружающие нас.
   -Как насчет того, чтоб прогуляться. - Улыбнулся мне Шан и предложил руку. Как всегда в своем репертуаре, он даже ночную разведку превращал в увеселительную прогулку.
   Я кивнула, принимая его предложение, и мы направились вдоль оврага, тщательно изучая местность. После того как мы - грязные и уставшие - облазили все ближайшие окрестности вдоль и поперек, ситуация не изменилась. Мы не нашли никого, хотя я была уверенно, что за нами наблюдают.
   Шум мы услышали еще на подходе к лагерю. Казалось, там расположилась целая орда троллей и устроила разгульную пирушку. Мы с оборотнем переглянулись и припустили по дороге. Миновав последний изгиб колеи, Шан резко затормозил и я, немного отставая, чуть было не впечаталась в него. Картина, представшая перед нашими очами, явно заслуживала того, чтоб её запечатлеть. В лагере никто не спал. Ближе ко мне бурно жестикулируя, на повышенных тонах ругались Иланка с Мартином и потому, как нагрелся воздух и небо заволокли тучи, я поняла, что дело, собственно говоря, не шуточное. Чуть поодаль выясняли отношения еще двое, причем Хэл уже держал на изготовке свой топор, а стоящая напротив Нариэль целилась в него из лука. Амальриэн же лежал на земле, широко раскинув руки, и невидяще смотрел в небо.
   -Ага, мы там, значит, по кустам шастаем, а они тут веселятся. - Как всегда выдал оборотень. Отвесить ему заслуженный подзатыльник я не успела, так как раздавшийся сзади голос заставил меня чуть ли не запрыгнуть тому на руки.
   -Где вы были? - В темноте желтые глаза Рейна напоминали всполохи янтарного амулета, который я носила на шее. Демон вышел из тени и встал передо мной. Обращался он, как не странно, тоже ко мне.
   -Мы искали соглядая. - Я неопределенно махнула в сторону кустов. - А что происходит здесь?
   -А ты разве не видишь, маг? - Ответил мне демон, и на его губах появилось нечто напоминающее усмешку.
   Ничего увидеть я не успела, так как в это время мои друзья выхватили свои клинки и встали в боевые позиции. Только этого не хватало!!!
   -Илана! Мартин! Вы что, с ума посходили? - Я ринулась вперед и встала между ними. - Да что с вами произошло?
   -Что произошло, Никочка? Это ты нам скажи. - Глаза принцессы смотрели на меня с нескрываемой злостью. Я ощутила, как внутри всё сковывает холод. - Мы из-за тебя здесь застряли, это ты нас во всё это втянула.
   -Втянула? Илана, ты же сама согласилась со мной поехать - Невольная обида проступила у меня в голосе. Сзади чья-то рука жестко схватила за плечо и развернула меня. В волосах Мартина искрились маленькие разряды, губы были плотно сжаты, а выражение глаз подстать Иланкиным.
   -Мы поехали только потому, что имели несчастье с тобой подружиться. Если бы не мы, тебя давно уже убили. И как только меня угораздило связаться с тобой.
   -Вот ка-а-ак. - Меня начала затоплять волна нелепой и необъяснимой злости. Я б, наверное, тоже наговорила много глупостей, если бы меня за шкирку не оттащил Рейн. Друзья, похоже, этого даже не заметили.
   -Пусти меня, демон. - Зашипела я, пытаясь вырваться из захвата. - Не лезь не в свое дело!
   -Приди в себя человек. - Спокойно отреагировал тот и встряхнул меня так, что мои зубы выдали громкое "клац". - Разве ты ничего не слышишь? И чему вас только учат в этой вашей Школе Магии?
   Я всё же перестала трепыхаться и честно прислушалась. И услышала. На самой грани слуха не переставая, звенела высокая нота. При желании, услышать её мог каждый, но так как никто из нас не обратил внимания на подобное, она действовала на подсознание, медленно, но верно сводя с ума.
   Мои глаза удивленно расширились, внимательно наблюдавший за мной Рейн кивнул и отпустил меня.
   -Они заколдованы.
   -Заколдованы. - Подтвердил демон. - Я это понял, когда на меня напал эльф.
   Я посмотрела на Амальриэна.
   -Ты его...
   -Убил? - Теперь на лице Рейна читалась уже явная насмешка. - Нет, хотя мог бы. Я всего лишь... хм, обезвредил его.
   Как он это сделал, мне знать не хотелось, как и то, почему он нынче такой разговорчивый. Тем временем атмосфера на поляне накалялась. Надо было что-то делать. Особых заклятием для таких случаев я не знала, да и времени придумывать не было, поэтому я прибегла к самому простому из них. Я прошептала слова-заклинания и медленно повела рукой над поляной. Пять тел как подкошенные рухнули на землю, присоединившись там к эльфу. Не будь они так увлечены, у меня вряд ли что-нибудь получилось.
   -Ты что, их убила? - Поинтересовался появившийся оборотень, исчезновение которого я не заметила, выясняя отношения с друзьями.
   -Дурак ты, Шан. Спят они. - Отмахнулась я, накрывая Иланку плащом и подкидывая хворост в огонь. - И будут спать еще часов шесть. Так что до рассвета нам с вами надо найти того поганца, кто всё это устроил.
   -Возможно, мы его уже нашли. - Улыбнулся Шанин, нисколько на меня не обидевшись. - Я тут опять порыскал, уже в волчьем обличие. Так вот, в овраге есть кое-что непонятное. Может, ты разберешься.
   Втроем мы направились к темнеющей на земле полосе. По дну оврага с тихим плеском по-прежнему тек ручей, огибая кусты и небольшие камни. Мы перешли на другой берег и двинулись за оборотнем влево к кучке прелого валежника.
   -Вот тут я... - Договорить Шан не успел, так как темное пятно, спикировав откуда-то справа, прыгнула на него, и они вместе кубарем покатились по земле.
   -Шан! - Мы с Рейном рванули к дерущимся, но в это время блондин, уже перекинувшись в волка с силой двинул нападавшему в грудь и тот, отлетев, плюхнулся прямо в ручей. Луна встала уже высоко и тех нескольких мгновений, понадобившихся неизвестному чтоб подняться, мне хватило, чтобы его рассмотреть. Небольшого роста, с непропорционально длинными руками и короткими ногами, существо было полностью покрыто шерстью и лишь на морде, где по всем правилам полагалось быть глазам, поблескивали голубые огоньки. Я его узнала и попыталась остановить уже прыгнувшего и оскалившегося волка.
   -Шан, нет! Не надо! - Мой крик пропал в туне, и тот уже налетел на айраки (так назывался он в учебнике по редким видам существ), после чего слух уловил знакомых хруст ломающихся костей.
   Я подбежала к ручью, но было уже поздно. Глаза нападавшего потухли, превратившись в два темных зева на мохнатой морде. Я опустилась на колени и провела рукой по шерсти. Мягкая и холодная, значит, я не ошиблась. Сзади тихо подошел Рейн, успевший только достать свой меч, рядом с ручьем шумно дышал оборотень, укоризненно глядя на меня своими фосфоресцирующими волчьими глазами.
   -Что это было? - Голос демона как всегда не выражал никаких эмоций.
   -Айраки. Очень редкое и безобидное существо. - Грустно ответила я, не обращая внимания на несогласное фырканье волка. - Они появились в результате одного из экспериментов, проводимых дворцовыми магами. Сначала из них хотели сделать милых зверюшек для развлечения публики и двора, но когда выяснилось, что они очень пугливые и дикие, их выбросили за ненадобностью. - Я посмотрела на мертвое тело и внутри всколыхнулась злоба на их создателей. - Многие погибли, не сумев адаптироваться, но некоторые, как вот он, выжили. Айраки травоядные и никогда не нападают первыми.
   -А как тогда ты расцениваешь то, что случилось в лагере? - Демон быстро соображал и сопоставил два плюс два.
   -Защита. - Пожала я плечами. - Видимо мы расположились слишком близко от лежбища, вот он и использовал то единственное, что умел - воздействовать на подсознание.
   -Однако эта защита могла обойтись нам очень дорого. - Рассматривая тушу убитого, возразил Рейн. Крыть было нечем. Посчитав нас опасными, айраки не остановился бы, пока в нашем лагере не осталось никого живого. Теперь я понимала, кого почувствовала здесь в первый раз.
   Шан ткнулся мокрым носом мне в ладонь, явственно пытаясь что-то сказать. Недостатком второй ипостаси было то, что терялись все человеческий возможности, в том числе и разговаривать (в моем случаи и колдовать). Оборотень легонько цапнул меня за край куртки и потянул куда-то в сторону. Остановились мы у того самого валежника, который я заметила раньше. И что? Шан громко вздохнул и посмотрел на меня взглядом, явственно дававшим понять, что он думает о моих умственных способностях.
   -Сам такой. - Из вредности пробухтела я и стала копаться в траве. Внутри из-за прелости было тепло и я уже начала кое-что подозревать, когда мои пальцы коснулись чего-то гладкого и округлого. Мать честная, кладка! Я вытащила небольшое яйцо, переливающееся перламутром в свете луны и покрытое смешными голубыми пятнышками. В голове зазвенел предупреждающий звонок, перед глазами всплыли слова из учебника "Айраки живут по отдельности, исключением является брачный период и высиживание кладки яиц, бывающей только раз в десять лет. Тогда они особенно агрессивны и никогда..."
   -Не ходят по одиночке. - Последние слова я прошептала в слух. Что-то с силой толкнула меня в спину, и я покатались по мягкой глине, выронив при этом яйцо. Вскочила я за секунду до того, как на то место, где только что лежала, прыгнул второй айраки. Он был больше первого и не в пример злее. И это был самец. Существо развернулось ко мне, яростно пылая глазами, и бросилось, совершенно не оглядываясь по сторонам. И напрасно. Запела лунная сталь и меч Рейна, описав дугу, располосовал нападавшего прямо в воздухе.
   Перекинувшийся Шан подбежал ко мне и помог подняться, а я с расширенными глазами наблюдала, как умирающий айраки жалобно стонет и скребет когтями землю, пытаясь доползти до своей мертвой подруги и умереть рядом с ней.
   Перед глазами всё поплыло.
   -Ника? - Оборотень заботливо приобнял меня за плечи.
   -Шан, проверь, как там в лагере. - Ровным голосом попросила я. Тот кивнул и скрылся в темноте.
   Я стояла и чувствовала лишь грусть и обиду. Всё вышло так глупо! Кто в этом виноват, уже не имеет значение. Мы убили редких существ, а теперь погибнет и вся кладка. Взгляд упал на второго айраки - он так и не смог дотянуться. Я подошла к убитой Шаном самке и, подняв на руки легкое тельце, положила рядом с её другом. Повинуясь моему приказу, земля расступилась, образовывая небольшую ямку, где и нашли свое упокоение эти в принципе ни в чем не виновные существа. Используя силу бегущей рядом воды, я заставила вырасти на образовавшемся бугорке целый ковер мелких голубых цветов. Это всё, что я могла сделать.
   Я вздрогнула, когда услышала у себя за спиной тихие шаги. Обернулась. Рейн возвышался надо мной, как темная скала, и лишь живые странные глаза пристально смотрели в мои, будто пытаясь там что-то отыскать.
   -Это было бессмысленно. - Зачем я это говорю? Тем более демону? Тот ничего не ответил, еще секунду глядел на меня, а потом развернулся и просто ушел.
  

***

   Через два дня случилось ужасное. Нас обокрали! Похитили самое дорогое и ценное, что у нас было, свет нашей жизни и надежную опору, наше утешение и наше... (так, кажется, уже переигрываю!). Короче, свистнули наших мужчин...
   Прошло уже несколько дней, как мы покинули ту злосчастную поляну. Друзья, очнувшись утром, ничего не помнили и мы, не сговариваясь, решили их в произошедшее не посвящать, дабы не вносить ненужную смуту. Правда определенное напряжение и непонимание в отряде еще явственно чувствовалось первые полдня, но потом забылось и развеялось под грузом повседневных забот. У меня же воспоминания о паре айраки вызывали грусть, поэтому я постаралась спрятать их в далекий уголок своей памяти.
   Местность вокруг нас заметно изменилась. Кусты и деревья стали ниже, земля увлажнилась и стала мягко приминаться под копытами лошадей, а по утрам нас встречал низкий и промозглый туман. Сегодня мы въехали в Пузырящееся болото. Иногда меня поражало умение нашего люда давать вот такого рода имечки. И понятно, и просто... и нелепо!
   Мы ехали парами по бурому мху, устилавшему небольшую тропку, бегущую между неприветливыми и губительными топями, с торчащими из них осокой и "свечками". Грязевые пузыри, давшие имя столь славному месту, то и дело вплывали из мутных лужиц и с отвратительным хлюпом лопались.
   Я мерно покачивалась на спине своего Чемпиона и мысленно витала очень далеко, когда сорвавшаяся с ветки птица низко пролетела над головой и неприветливо каркнула. Я встрепенулась и огляделась. Пейзаж особых изменений не претерпел. Рядом со мной Мартин изучал какой-то лист пергамента и что-то шептал себе под нос, впереди в полном молчании следовали попарно эльф с демоном и Нариэль с Хэлом, сзади нас вели беседу Шан и Иланка. Я не оборачиваясь, прислушалась.
   -... и дальше, думаю, будет еще холодней. - Донеслись слова оборотня.
   -Если и так, я найду, как согреться. - Неприветливо ответила моя подруга.
   -Зачем искать? Я тебе помогу. - Оживился Шанин, и я услышала шорох снимаемого плаща. - Вот так лучше.
   -Спасибо. - В голосе принцессы сквозило недоверие. Даже не поворачиваясь, я была уверена, что она сейчас подозрительно коситься на парня, и гадает в чем подвох. Мне тоже было любопытно.
   -Подожди-ка. Вот тут на поясе плащ раскрылся.
   -Эй! Пояс у меня гораздо ниже.
   -Да? Хм, ну тут тоже надо было поправить.
   -Ах ты...
   Я успела обернуться как раз во время, чтобы увидеть как наш "заботливый" красивой ласточкой вылетел из седла и неуклюже приземлился на сырой мох. Илана же с поистине царским видом оскорбленного достоинства проехала мимо, не обратив на того никакого внимания.
   -У этого оборотня напрочь отсутствует инстинкт самосохранения. - Покачала я головой.
   -Знаешь, мне кажется, что ему сейчас не до него. - Усмехнулся Мартин, отвлекшись от своего занятия.
   -А до чего?
   -До одной рыжей ведьмы. - Ответил тот, предварительно понизив голос и кинув взгляд на принцессу. У него-то этот самый инстинкт работал отменно.
   Я не ответила, лишь сложила губы в удивленное "О!". Я как-то не рассматривала это с такой стороны. Неужели Шан всё это всерьез? Я снова оглянулась назад. Оборотень уже взгромоздился обратно на лошадь и сейчас спокойно отряхивал одежду, при этом на губах у него играла довольная улыбка. Ничего не понимаю! Чему этот ненормальный радуется?
   Я отвернулась и покачала головой, признаваясь себе, что мужская логика (если такая существует!) это та область, где я полный профан.
   Вскоре подул холодный ветер, принесший с собой клоки белесого тумана. Чем дальше мы продвигались вглубь болота, тем плотнее и гуще он становился. По прошествии часа я уже ничего не видела дальше своей вытянутой руки. Амальриэн отдал команду держаться рядом друг с другом и время от времени перекликаться. Раза три перекличка прошла успешно, однако на четвертый раз отозвались лишь трое - я, Илана и Нариэль. Вот это номер!
   -Не поняла? - Голос принцессы, раздавшийся где-то рядом, выразил общее недоумение. - Ника?
   -Понятия не имею. - Отозвалась я, уже прощупывая местность на предмет волшебства. Как только я применила магию туман вокруг нас начал истончаться. Вскоре я уже могла разглядеть Иланку, восседающую недалеко позади и прямую спину эльфийки слева от себя. - Кажется, нас надули.
   Через несколько минут туман рассеялся вовсе и мы еще раз убедились, что остались втроем на болотной дороге. Я огляделась, но оба конца зеленой ленты были пусты. Принцесса спрыгнула с Вихря и стала внимательно рассматривать мох. Я последовала её примеру, а Нариэль продолжала невозмутимо восседать на своей лошади. Казалось, её нисколько не волнует исчезновение спутников.
   -Ты нам не поможешь? - Обратилась я к ней.
   -Я целитель, а не маг. Здесь я бессильна. - Пожала плечами эльфийка.
   -Но, возможно, ты можешь почувствовать Амальриэна?
   -Нет.
   Вот и всё. Что тут скажешь? Лишь то, что в бою я бы ей свою спину не доверила.
   -Есть идеи? - Спросила я, подойдя к склоненной Илане.
   -Есть. Взгляни.
   На кромке твердой почвы явственно выделялись свежие следы конских подков. Смотрели они в сторону топей. Мысль о том, что это было коллективное самоубийство, я отбросила сразу. Да и туман, служивший скорее для отвода глаз, говорил совсем о другом. Я невольно улыбнулась, поняв, что нашим спутникам сейчас, собственно говоря, не так уж и плохо.
   -Есть идеи? - Повторила мои слова Илана, разглядывая мою физиономию.
   -Мы на болоте, а у таких мест всегда есть хозяева. - На лице принцессы отразилось понимание, а потом негодования. Я, не обращая внимания, продолжала. - А так как это уже не владения эльфов, то вполне возможно, что наших друзей позвали в гости. Без нас.
   -Леший. - Констатировала позади нас Нариэль.
   -И кикиморы. - Процедила рыжая воительница. - Навеяли на нас туман, и под шумок стянули остальных. Найду, всё патлы повыдираю! Зеленухи развратные.
   Я скептически приподняла бровь.
   -Ты не в счет. - Отмахнулась та. - Ты у нас не натуральная, а принудительно окрашенная.
   Я кивнули, про себя недоумевая, чего так взвилась подруга. Ну да, кикиморы, конечно, это плохо. Обычно они, как и русалки топят тех, кто попадается в их сети, вот только в отличие от последний, эти болотные девицы предпочитают сначала с потенциальными утопленниками... хм, познакомиться поближе. Так что время у нас еще было, и если мы поспешим, то вполне сможем забрать наших довольных мужчин.
   Тем временем Илана уже склонилась к пузырящейся лужице, погрузила туда кончики пальцев и зашептала заклинание-вызов. Мы ждали. Спустя некоторое время подруга выпрямилась и недоуменно на меня посмотрела.
   -Ничего не получается. Вызов кто-то блокирует.
   Я нахмурилась.
   -Ты уверена?
   -Попробуй сама. - Ответила она и отошла, освобождая мне место.
   Безрезультатно. Действительно, будто кто-то поставил непроницаемый заслон где-то впереди так, что зов через него не мог достучаться до адресата. Это было, по меньшей мере, странно, потому что ни леший, ни его подопечный подобной силой не обладали. Ладно, пойдем от противного. Я снова склонилась над мутной водой и зашептала заклинания, вплетая в него несколько других. По воде побежали круги и искры, после чего она немного прогнулась под моей рукой и затем как будто застекленела. Подобное состояние приняло форму небольшой полосы, способной выдержать наш вес, и убегала куда-то вглубь болота.
   -Опять экспериментируешь. - Заметила Иланка, оценивающе рассматривая сотворенную мной дорогу. Я пожала плечами, она улыбнулась и направилась к Вихрю. - Лошадей придется оставить здесь.
   -О чем это вы? - О себе решила напомнить Нариэль.
   -О том, что мы тоже идем в гости, только без приглашения. - Ответила я, снимая с Чемпиона свою сумку.
   -Не уверена, что это разумно. - Нахмурилась эльфийка, а потом взглянула на стеклянную дорогу. - И безопасно.
   -Другого выбора нет. Вызвать сюда лешего мы не можем, значит, отправимся туда сами. - Отрезала Илана, уже ступая на моё творение. Я последовала за ней. Вскоре, поколебавшись, за нами двинула и Нариэль.
   И мы, как три злые амазонки (ладно, две) ринулись спасать наших рыцарей. "Если они этого захотят" отметила я про себя.
  

***

  
   Шли мы недолго, но насмотрелись много. В бурлящем болоте постоянно что-то копошилось, со свистом-шорохом-скрипом разбегаясь, когда мы проходили мимо. Один раз нам повстречалась болотная шуша, скромно трапезничающая на островке зелени. При виде нас бедное создание самым настоящим образом поперхнулось и выкатило свои и так не маленькие глаза. Удалось нам увидеть и то сокровище, которое скрывается от людских глаза в глубине топей. Среди неприглядных грязно-зеленых вод цвели изумительные бледно-золотые цветы, над венчиком которых слабо сиял свет. Солнце Киврина - так назывался этот редкий и удивительно красивый цветок, издавна изображаемый на гербе нашей царской династии. Странным было то, что, сколько бы не пытались вырастить его в королевских садах или других благоприятным местах, он никогда не приживался, предпочитая расти только в мрачных и темных болотах.
   Через некоторое время впереди обозначился небольшое зеленый участок, который по мере нашего приближения рос, и вскоре уже можно было разглядеть на острове небольшие деревца, поляну и приземистый бревенчатый домик на ней. Созданная мною дорожка аккурат кончалась перед избой. Похоже, мы пришли. И нас уже встречали. Старичок, не выше Хэла, и сам напоминал старое дерево. Сморщенная кора, узловатые ветви-руки, копна зелено-коричневых волос и яркие овальные глаза, с интересом рассматривающие нас.
   -Ну, здравствуйте, здравствуйте. С чем пожаловали?- Проскрипел леший, когда мы подошли. А потом взглянул на меня. - Новенькая четоль? Эк, сухая какая. Пообмелчали нынче бабы-то.
   Признаюсь честно, я сначала обалдела. А потом обиделась за всех баб разом.
   -Новенька, дедушка, новенькая. - Аж пропела я. - Щас и порядки здесь новые наводить буду.
   -Этмо как? - Наивно полюбопытствовал леший.
   -Ну, для начала, избавлюсь от старого начальства. - Обворожительно улыбнулась я, прибегая к своему излюбленному трюку с клыками.
   Эх, а нечисть-то проняло, даже сквозь дубовую кожу было видно, как он побледнел.
   -Что ты, что ты! - Замахал он руками и отступил на пару шагов. - Я ж того, старый, слепой, вот и ошибся. Так за чем, говорите, пришли?
   -За нашими спутниками. - Вступила в разговор, молчавшая до этого, Нариэль. - Верни их, и мы уйдем.
   -Это за теми молодцами, что сегодня прибыли? Так они вроде как заняты сейчас.
   -Что значит заняты? - Недобро прищурилась Иланка, выступая вперед.
   -С девочками они, с моими. - Щербато заулыбался хозяин. Эх, зря. От принцессы ощутимо повеяло жаром.
   -Верни их. - Голос у нее был очень грозный.
   -Не могу. - Леший нам попался упертый и непугливый. Обычно, когда Иланка начинает так говорить, собеседник в ответ начинает заикаться. - На меня же девочки обидятся и потом, вас же всего трое, зачем вам целых пять. Я, конечно, понимаю гормоны, юность, но всё же.
   М-да, теперь вытянутые лица были у всех нас троих. Даже Нариэль не справилась со своей мимикой - зеленые миндалевидные глаза расширились, красивый рот приоткрылся. Эльфийка была в шоке, мы, собственно говоря, тоже. А леший, приободренный нашим молчанием, развивал мысль дальше.
   -В мое болото гости заглядывают редко, девочки скучают, а тут столько и сразу. Так что предлагаю компромисс. Подождем до вечерка, а там двоих утопим как полагается, а остальных так и быть забирайте. Что скажете, а?
   Первой отошла принцесса.
   -Ник, подержи его, чтоб не убежал. Я ему сейчас все сучки пообрываю.
   -А я потом в пень превращу. - Неожиданно добавила Нариэль.
   Я же промолчала, так и не придумав достойной кары. Леший, видимо рассудив, что со своими он все же сможет договориться, а с нами, невменяемыми, лучше не спорить, махнул в сторону кустов.
   -Ладно, ладно, магички вы сильные и мне с вами не тягаться. Там они, идите и ищите, коли уж так приспичило. Только я с вами не пойду, сами будите своих мужиков вытаскивать. - Проворчал он и тут же с кривой ухмылкой повторил мою мысль. - Если они захотят.
   Мы переглянулись, мысленно подумав об одном и том же. Вставал серьезный математический вопрос. Их пятеро, нас трое. Плюс кикиморы. Если пойдем все вместе, есть шанс довольно легко отбить каждого, но потерять время. Если разделиться, время выигрывает, а мы теряем в количестве. Сошлись на последнем и потопали в разные стороны.
   Мне досталась группа тощих кривых деревьев перемежаемых низкорослыми колючими кустами. Пару раз мои штаны цеплялись за шипы, и тогда я останавливалась и мысленно ругала наших беспечных "рыцарей". Лучший проводник, разведчик, маг, посол и просто демон, а туда же! Тьфу, угораздило же попасться на простенькие чары кикимор. Вот теперь и броди по болоту, выручай этих самых "лучших"...
   Уши у моих спутников горели бы еще долго, если бы в это время из кустов на меня не вылетел зеленый смерч. Вскрикнули мы одновременно и отпрыгнули друг от друга тоже синхронно, правда приземлилась я не удачней, на тот же дурацкий куст, чтоб его!
   -Ох, прости, я тебя не заметила. - Пока я снова отцепляла себя от приветливой окружающей среды, ко мне подошла еще совсем молоденькая девушка с длинными, достающими колен, темно-зелеными волосами. Из одежды на ней был только кулон в виде ракушки.
   -Ничего, все в порядке, я часто сливаюсь с местностью. - Проворчала я, отряхиваясь и стараясь смотреть собеседнице только в глаза.
   -Как хорошо, что я тебя встретила. Мне очень нужна твоя помощь. - Юная кикимора цапнула меня за руку и потащила сквозь кусты. Зараза! Опять!
   -Понимаешь, я здесь новенькая, и еще не совсем освоилась. - Продолжала тем временем она, совершенно не обращая внимания на мои довольно громкие вопли и ругательства. - Теорию-то я сдала на "пять", а вот практики у меня до сегодняшнего дня не было. Я честно всё сделала по книжке, ну ты понимаешь и улыбнулась, и обняла, и всё в этом духе. А он взял и вырубился. Я не знаю, что мне делать. Про такое в учебнике не писали.
   Мы вышли на небольшую полянку, покрытую ковром мелких сладко пахнущих цветов. Я вырвала руку и постаралась отдышаться. Всё. Попрошу Иланку выжечь эту зловредную растительность, на фиг!
   -И что мне теперь с ним делать? - Снова повторила кикимора и я наконец обратила на нее внимание.
   -С кем?
   -Вот с ним! - Девушка указала на поляну. Я обернулась. И ощутила острое желание снова продраться сквозь этот чертов кустарник, только в обратном направлении. Нет, честно, без дураков! На поляне, в антураже из цветов и белых порхающих бабочек (где они взялись на болоте?), лежал демон. Он был обнажен по пояс, с закрытыми глазами, правая рука сжимала лунный меч.
   Я перевела взгляд на кикимору. Та вопросительно уставилась на меня. И тут я начала соображать за кого меня приняли. Нет, решительно надо что-то делать с волосами!
   -Ты посмотри на него поближе. - Предложила она и потянула меня к Рейну.
   -Спасибо, мне и отсюда хорошо видно. - Уперлась я, однако девушка оказалась куда сильней, чем могло бы показаться вначале. В итоге я стояла над демоном и не знала, куда себя деть. Господи, ну почему именно мне нужно было найти этого "рыцаря"?
   -Я всё перепробовала, а он даже не шевельнулся. И железку свою не выпускает. - Девушка села слева возле Рейна, я продолжала топтаться на месте. - Что мне делать?
   -Не знаю. - Ответила я честно.
   Кикимора спрятала лицо в руках и тихо заплакала. Я растерялась и присев рядом с ней приобняла за плечи.
   -Что теперь будет? - Проныла она, размазывая слезы по лицу. - Это ж мой первый утопленник. А я провалилась...
   Она взяла особо высокую ноту, и я невольно поморщилась. Иланка не плакала никогда (по крайней мере, при мне), я тоже редко прибегала к этому мокрому делу, поэтому опыта по успокаиванию попросту не имела. Пришлось импровизировать.
   -Да не переживай ты так. - Ага, начало хорошее. - У каждого бывают неудачи и трудности. Ты ведь сама сказала, что только недавно здесь. Наберешься опыта, практики и всё у тебя станет получаться.
   Кикимора перестала плакать и неуверенно посмотрела на меня.
   -Ты так думаешь? - С надеждой спросила она.
   -Конечно! - Я вошла в раж и стала развивать успех. - Я просто уверена, что из тебя со временем получиться отличная кикимора. - На этом надо было и остановиться, но... - И вообще, что ты так из-за этого переживаешь? Это же демон. Никто ж не знает, что они из себя представляют.
   -Да, ты, наверное, права. - Девушка улыбнулась.
   -Конечно, права. В крайнем случаи утешай себя мыслью, что тебе попался... эээ, клиент с дефектом.
   Мамочки!!! Что ж это я несу такое? Если Рейн когда-нибудь об этом узнает, мне не только жизни, но и посмертия не видать. Достанет везде.
   -Спасибо! - Кикимора крепко обняла меня и тут же неуверенно посмотрела на лежащего. - И что теперь?
   Я про себя вздохнула. Хочешь, не хочешь, а он член нашего отряда.
   -Я с ним разберусь. - Пообещала я и девушка, кивнув на прощанье, исчезла в кустах. Я тихо позавидовала вслед, потому что, похоже, эти сорняки не причиняли ей никакого вреда.
   Я перевела взгляд на князя. Так, ну и как мне его будить? Бить по щекам я отказалась сразу, потому что как только он откроет глаза, я потеряю голову (в прямом смысле слова). Я нахмурилась и посмотрела на лицо Рейна. При этом я отчетливо поняла, что мне грозить косоглазие, так как левый глаз постоянно тянула взглянуть чуть ниже, на всё остальное. Наконец я сдалась и посмотрела. Хм, увидела. Если он пошел в отца, то я охотно верю в такое количество его братьев и сестер. Итак, я самым беззастенчивым образом рассматривала демона и, похоже, меня это нисколько не смущало. Пока. До поры до времени. До того времени, когда я почувствовала на своем лице взгляд Рейна.
   Стараясь краснеть как можно меньше, я встретилась с ним глазами.
   -Привет. - Тупо сказал я. - Если не убьешь меня сразу, то я тебе всё объясню.
   -Начинай, а я пока оденусь. - Он встал и подошел к вороху одежды, которую я до этого не заметила. Никогда я еще не излагала информацию так быстро, четко и последовательно (у меня был хороший стимул).
   -Понятно. - Это всё что он сказал, когда я закончила. Похоже, убивать меня сегодня не будут. Живем дальше. - Где остальные?
   Я пожала плечами, и как будто в ответ на вопрос Рейна недалеко вспыхнуло и погасло красное зарево, сопровождаемое визгом. Не обращая больше внимания на князя, я ринулась на звук, благо ориентир был слышен отменно. Определенно Иланка кого-то нашла и сейчас проводила воспитательные мероприятия. Надо было поспешить, иначе принцесса могла оставить лешего вообще без рабочих кадров.
   Выскочила я на поляну, почти ничем не отличающуюся от предыдущей. У рослого орешника сидел Шан, отчаянно мотая головой и пытаясь протереть глаза. По свободному же от зарослей месту, принцесса гоняла двух голых девиц, которые с воплями метались по кругу и постоянно натыкались друг на друга. Иногда моя подруга перебарщивает.
   -Илана!
   -Минутку, Ника. Сейчас я тут закончу разговор вот с этими, прибью Шана и пойдем. - В руках подруги стал закручиваться новых огненный вихрь.
   -Да оставь ты их в покое. - Я махнула рукой на дрожащих кикимор. - Сомневаюсь, что они теперь вообще в сторону мужиков глядеть будут. А если так уж хочется кого-то поджарить, то я знаю здесь премиленькие кусты, которые давно в этом нуждаются.
   -Спасибо, есть другой кандидат. - И девушка с улыбкой обернулась к оборотню, возле которого уже стоял Рейн. Шанин при взгляде на принцессу заметно побледнел и попытался скрыться за спиной князя. Не вышло. Рейн невозмутимо вернул того на место, таким образом предлагая умереть как настоящему мужчине.
   -Увы, он нам нужен живым. - Вздохнула я.
   -Ну, а покалечить-то его хоть можно? Слегка. - Кровожадно поинтересовалась та. Я невольно скосила на нее глаза, начиная кое-что подозревать. С чегой-то подруга так взбеленилась, увидев Шана в объятиях двух девиц?
   Я отрицательно покачала головой, и огненные волны в руках подруги потухли. А затем она развернулась и пошла в сторону избы лешего. Оборотень открыл рот, но я подняла руку.
   -Если хочешь жить, лучше сейчас молчи. Второй раз у меня не получиться. - Усмехнулась я и направилась вслед за принцессой.
   На прогалине возле терема нас уже ждала Нариэль с багажом в виде эльфа, старающегося сохранить достоинство, Хэла - довольного и улыбающегося так, что я видела его зубы мудрости и Мартина с непроницаемым лицом, которое он похоже позаимствовал у демона. Тут же был и сам хозяин.
   -Нашли-таки. - Добродушно проворчал он. - И девочек моих оставили без работы. Нехорошо.
   -По другому нельзя. - Улыбнулась я, разглядывая всю нашу пеструю компанию. - Самим нужны позарез. Кто ж нас будет защищать?
   -Да, вижу, ты действительно похожа на свою мать. - Усмехнулся старичок, присаживаясь прямо на траву. Я от неожиданности последовала его примеру.
   -Вы знаете мою мать?
   -Соломею? А то! Она в свое время здорово мне помогла. Любила приключения, вечно встревала в какие-нибудь переделки. - Я ошеломленно слушала речи этого существа. Перед глазами появился образ изящной черноволосой женщины, с тихим голосом, которому с уважением внимали все в Заозерье от мала до велика. И эта степенная знахарка когда-то бродила по землям нашего мира, активно ища себе неприятности? Не верю! Видимо, это отразилось на моем лице, потому что леший снова улыбнулся и покачал головой. - Истинная правда. И ты такая же. Вся в свою мать, как лицом, так и характером.
   -Не думаю. - Сомнительно протянула я, припоминая спокойные движения и жесты матери, мягкую улыбку и тонкие черты лица. Старик сказал правду - он действительно подслеповат.
   -Думай, как знаешь. - Пожал он кривыми плечами. - Да только ради Соломеи я тебе совет там. Не знаю, куда вы путь держите, да только лучше поворачивайте назад. Мы хоть и нечисть маленькая, да только магию темную чувствуем ой как хорошо. Кружит над вами Сила, с которой не тягаться вам. Да и сюда вас затащило не просто так.
   -Стоп. - Перебила я его, окончательно запутавшись. - Разве не кикиморы украли наших друзей?
   -Они самые. Только не украли, а пригласили. - Не упустил тот возможности меня поправить. - Да только самих-то их принудили.
   Всё любопытней и любопытней!
   -Девочки мои и сами были не против, - продолжал он, - но указал им на вас кто-то другой.
   -А заслон на пути Зова - это тоже не ваша работа? - Мне это категорически не нравилось.
   -Не наша. Я и сам удивился, когда увидел вас шагающих по этой дорожке. Твоя работа? Молодец, смекалистая. - Похвалил леший, я рассеяно кивнула. Ну, дела. Значит, в болото нас заманили не случайно, и кто-то хотел, чтоб мы здесь застряли, желательно навсегда. Вот только что этому доброхоту было нужно? Мы все или кто-то конкретно?
   -А вы не поняли, кто это был? - Вопрос конечно риторический, но попытаться стоило.
   -Нет, девонька. Лишь знаю, что сила была чужая, недобрая. - Ответил он подымаясь. Отряд наш тоже был готов к отправке. Немного помятые, немного злые, но всё же все вместе. Кикиморы и носа не казали, явно опасаясь нашей рыжеволосой принцессы. - Слушай, ты если надумаешь профессию менять, утопиться там или еще что, так приходи к нам. Место у нас всегда найдется.
   -Спасибо. - Искренне поблагодарила я за такое "приглашение". - Но у меня уже есть вакансия в Лесном пруду у нашей Школы. Так что извините.
   -Жаль, жаль. - Проскрипел леший и, кивнув на прощанье, направился к дому.
   Я подошла к Мартину.
   -Ты как?
   -Чувствую себя дураком. - Хмуро ответил он. Я улыбнулась.
   -Не переживай, сегодня тебе в этом компанию составляют еще четверо. - Я огляделась. Заметила несчастного Шана, предпринимающего смертоубийственные попытки заговорить с Иланкой, спокойного эльфа, сияющего гнома и невозмутимого князя. - Ну, по крайней мере, еще один точно.
   -Спасибо, умеешь утешить. - Невесело усмехнулся тот.
   -А ты не болтай ерунды. Сам знаешь, чары кикимор распознать не так то легко (вранье, конечно, но я же утешаю друга, верно?), а уж противостоять им и подавно. Лучше поблагодари нас - умниц и красавиц - ринувшихся вас спасать не жалея жизней.
   -Чьих? Кикимор? Согласен. Они, бедные, не скоро теперь решаться снова выйти на промысел.
   -Это не ко мне. С ними работала Илана.
   -Ну, тогда леший их потерял и вовсе. - Кажется, Мартин немного оклемался и я, шутливо ткнув его в бок, направилась к кромке берега, чтобы снова вызвать стеклянную дорогу.
   Уходили мы по одному, я замыкала шествие. Когда зеленый островок стал удаляться, я обернулась и мне показалась, что из прибрежных кустов выглядывает чья-то темно-зеленая голова. Увидев, что я обернулась, юная кикимора помахала мне вслед, а неожиданный порыв ветра донес еле различимое "удачи". Я помахала в ответ и стала догонять своих спутников.
  

Глава 6

  
   Ура! Ура! Ура! Аминь! Слава Богу! Лю-ю-юди-и-и-и!!!
   Я нетерпеливо ерзала в седле и поминутно вставала на стремена, пытаясь что-либо разглядеть впереди. Рядом со мной подобные пируэты проделывала Иланка, так и норовя пришпорить Вихря. Наши кони лишь тяжело вздыхали и укоризненно косили на нас свои огромные черные глаза. Мы с подругой были похожи на двух гончих, наконец-то взявших след зверя. В нашем случаи в роли "зверя" выступало расположившееся недалеко человеческое селение.
   Полторы недели на лоне дикой природы заставили скучать (страдать!) от недостатка таких элементарных вещей как подушка, кровать, ванна и горячая еда. Местность, по которой мы до этого путешествовали, могла похвастаться лишь деревьями, животными и любопытной нежитью, с которой нам пришлось пару раз столкнуться.
   Мы с принцессой уже впали в полноценное отчаяние, когда вчера вечером Хэл поведал, что на рассвете мы выедем к самому крупному селу на севере страны. Порадоваться не дал Амальриэн. Эльф наотрез отказался заезжать в деревню, ссылаясь на острую нехватку времени. На этот раз я решила его не убивать, а лишь сообщила, что если мы не сделаем остановку, то отряд лишиться двух молодых, перспективных и красивых магичек. Как ни странно, эльф сдался. Вот только я подозреваю, что не из-за моих угроз. Надо сказать, что увещевали Амальриэна мы с Иланой на пару, при этом стараясь излагать факты как можно жалостливее и протяжнее. Остальные, располагавшиеся в это время на ночлег, видя, что настроены мы серьезно и концерт прекращать не собираемся, стали адресовать эльфу недвусмысленные взгляды, в которых отчетливо читалось, что будет с ним, если эти две сумасшедшие (мы то бишь) не прекратим распугивать всю нечисть в округе своими воплями (то есть просьбами). Эльфу пришлось выбирать из двух зол: либо потерять время и всё же заехать в село, либо быть бесславно растерзанным уставшими товарищами...
   И вот мы остановили лошадей на небольшом холме, откуда была видна зеленая низина, в которой уютно расположилось поселение, освещаемое восходящим за нашими спинами солнцем. Наконец-то!!! Прощай жесткая земля, сырость по утрам и листья лопуха (простите, накипело). Полюбовавшись открытой панорамой, мы двинулись по убегающей вниз дорожке к открытым воротам.
   Когда гном сообщил нам наименование сего гостеприимного места, я задумалась о несовершенстве мире в общем и глупости людей в частности. Помните название того болота, которое мы проезжали? Во-во, это из той же оперы. Село именовалось... Готовы? Пернатые копытца!!! Тихо подозреваю, что имена здешним местам давал один и тот же субъект с очень богатой (читай, больной) фантазией. Это северное поселение было очень большим и товары, поступающие отсюда в центральные земли и столицу составляли около сорока процентов от всего товарооборота. Пернатые копытца уже давно претендовали на статус города (что давало как внушительные налоговые льготы, так и позволяло строить отношения с центром на новом уровне), и, собственно говоря, столица, где и решались подобные вопросы, была не против. Единственным условием, которое было поставлено - это (догадайтесь?) сменить название села. Однако тут столичная власть столкнулась с непробиваемым патриотизмом местных жителей, которые искренне гордились как своим поселком, так и его наименованием. Так и уперлись они: тутошние, простите за каламбур, копытами, а столица, полагаю, рогами. Поэтому Пернатые копытца остались селом-неофициальным-городом, за что пернатокопытцы или пернатокопытчане, тьфу, в общем здешние были в обиде на столицу.
   Медленно продвигаясь в очереди желающих попасть за ворота, мы узнали, что сегодня состоится ярмарка, а вечером, в честь рождения сына местного старосты-градоправителя (выбирайте, что больше нравиться), будут народные гуляния. Услышав это, мы с Иланкой хищно оскалились, Мартин обреченно застонал. Правильно, держитесь Пернатые копытца мы идем! Дайте только найти постоялый двор и перекусить...
   Смотря на выбранное эльфом место нашего обитания, я мысленно добавила в уже и так не маленький список его недостатков еще один - скупердяйство. Добротные и респектабельные дворы располагались ближе к центру села, в то время как на окраинах ютились второсортные таверны и забегаловки, основной контингент которых составляли либо люди с тощим кошельками, либо те, кто эти самые кошельки безвозвратно одалживал у других в каком-нибудь темном переулке. В общем, от ворот мы уехали недалеко. Амальриэн остановился на деревянном двухэтажном здании, с большими, но грязными окнами, каменной трубой, из которой валил густой дым и незатейливой вывеской гласившей "У Парамона". Справа виднелся небольшой покосившийся сарай, обросший с одной стороны бурым мхом. Полагаю, это надо называть конюшней.
   Эльф невозмутимо слез с коня, отдал поводья подбежавшему мальчишке с чумазой рожицей и прошествовал внутрь. Мы последовали его примеру.
   -Ника, а у тебя среди трав не найдется какого-нибудь яда? - Полюбопытствовала Иланка, сверля взглядом спину нашего руководителя.
   -К сожалению, нет. - Угрюмо ответила я. - Но есть отличное слабительное.
   С этой туманной угрозой мы вступили в таверну. На наше удивление внутри оказалось просторно и относительно чисто. В столовой зале царил полумрак, единственная лампадка отбрасывала неяркий свет на старые дубовые столы и скамьи. Проникающие сквозь стекла лучи солнца позволили разглядеть в глубине лестницу, уводящую на второй этаж и дверь в левом углу, вероятно в хозяйственную комнату. Пол под ногами тихо поскрипывал, стены были пустыми и лишь на одном подоконнике, выделяясь ярким красным пятном, в керамическом горшке красовался пышный цветущий куст герани.
   Эльф о чем-то тихо шептался с маленьким круглым человеком, стоявшим за барной стойкой. Вероятно, это был сам хозяин. Его голова как болванчик мерно кивала в такт словам Амальриэна, а правая рука с тряпкой, по всей видимости рефлекторно, натирала столешницу. Вот голова Парамона дернулась в последний раз, он встрепенулся, как будто только что очнулся и, поспешно выкатившись из-за стойки, начал тараторить:
   -Сюда, сюда господа. Лучшие комнаты только для вас. Сейчас будет всё готово. Марита! Марита, душа твоя жвачная, где ты там?
   На зов явилась пышная блондинка, действительно что-то жующая. Судя по сходству, дочь хозяина.
   -Марита, проводи наших гостий в их комнаты. - Он широко улыбнулся всем нам троим по очереди, а затем развернулся к нашим товарищам. - А вас, господа, попрошу за мной.
   Дочь хозяина, нисколько не обращая на нас внимания, оценивающим и опытным глазом окинула удаляющуюся за отцом сильную половину нашего отряда, тяжко вздохнула и недовольно посмотрела на нас.
   -Следуйте за мной. - Басом, подстать папашиному, любезно попросила она нас и двинулась в сторону лестницы.
   Я незаметно взглянула на идущую рядом Нариэль. Мы-то с Иланой еще во дворе высказали все, что думаем об эльфе, а вот эльфийка продолжала хранить молчание и оставалась совершенно невозмутимой. Её поведение искренне меня удивляло и ставило в тупик. Она исправно выполняла свои обязанности, если кто из нас ранился или заболевал (однажды Хэл подсунул Шану в миску листья мандоры, после чего последний покрылся красными пятнами и еще дня три ожесточенно чесался), но при этом держалась даже большим особняком, чем Рейн. С Амальриэном она общалась редко, с нами - практически никогда. Лишь иногда я перехватывала её задумчивые взгляды, когда она изучала кого-либо из нас. У меня лично от этого взгляда мороз по коже пробегал...
   Все три комнаты располагались рядом. Не знаю как у остальных, а моя была идеальным раем для аскетов. Небольшой топчан в углу (хоть бы поместиться на нём целиком!), одинокий стул, тумбочка с кувшином и тазиком - всё! Я глухо зарычала, начиная догадываться, что эльф всё-таки нашел способ нам отомстить за вынужденную остановку. Я рванула на себя входную дверь и вылетела в коридор, слева от меня раздался аналогичный стон резко открываемой двери, и взбешенная Илана оказалась рядом со мной. Мы поняли друг друга без слов. Для меня это было форменное издевательство, для подруги - оскорбление (ведь принцесса как ни как). В общем, это означало войну!
   -Марита!!! - Хором рявкнули мы.
   Та как ни странно появилась практически сразу, в рекордное время преодолев лестницу. Она, тяжело дыша, уставилась на наши подозрительно добрые рожи.
   -Марита, дорогая, у вас есть, где принять ванну. - Медовым голоском, от которого бедная блондинка поежилась, пропела моя соседка.
   -Е..есть. - Пролепетала та. - Мы обычно приносим деревянные лохани в номер.
   -Чудесно. - Продолжала мурлыкать принцесса. - Будь добра, прикажи принести одну в мою комнату, а другую к госпоже Дейнике.
   -Но... - Марита растеряно взглянула на меня. - Господин Амаль (это эльф себя так обозвал) сказал, что все будут мыться в общей бане, на заднем дворе.
   -О нет, нет. - Иланка так замотала головой, что мы с дочкой Парамона испугались, что та оторвется. - Он говорил только про себя. Мы же предпочитаем омовение в своих комнатах. Но вам с отцом не стоит беспокоиться, все услуги вам оплатят вдвойне. - Принцесса улыбнулась так, что мы предусмотрительно от неё отступили. - И это сделает, конечно же, господин Амаль.
   -Слушаюсь. - Кивнула Марита и неожиданно сделала Илане реверанс. Хочешь, не хочешь, а от впитанных с молоком матери королевских манер, сквозящих в движениях подруги, никуда не денешься. И окружающие, замечая это, невольно и относиться начинают к ней как к королевской особе.
   Девушка уже развернулась, чтоб пойти отдать соответствующие приказания, когда на поле битвы вышла я.
   -Минуточку. - Теперь уже нехорошо улыбалась я. Не могла же я остаться неотомщенной?! - Это еще не всё. Завтракать мы тоже будем в своих комнатах.
   -Почему? - Не поняла та.
   -Да, почему? - Вырвалось у Иланки.
   -У меня нет никакого желания завтракать в общей зале, - я сделала утомленное лицо и выразительно стрельнула глазами в сторону подруги, - у тебя, кстати, если ты забыла, тоже. Поэтому еду подайте наверх. Ах да, едим мы только белое мясо, никаких шкурок и косточек. Предпочтительно с белым вином выдержкой не менее трех лет. В качестве гарнира можете подать печеный картофель, либо кивринскую лапшу. Так, всё? Ой, чуть не забыла про десерт. На десерт пусть будут свежие фрукты. Яблоки, хм, нет лучше груши. Да, определенно груши.
   По мере того, как моя фантазия всё больше наглела, лица собеседников всё больше вытягивались. У Мариты оно так вообще приобрело этакую аристократическую бледность.
   -Но, простите. - Она наивно попыталась мне возразить. - Всего этого у нас не подают.
   -Я не сомневаюсь, что вы что-нибудь придумаете. - Ответила я тоном, полным веры в бедную девушку. - В конце концов, здесь должен быть рынок, где всё это может продаваться. Расходы не имею значения, покупайте всё самое лучшее и свежее. - И добила её сакраментальной фразой. - За всё заплатит наш уважаемый господин Амаль.
   Марита дернула головой, что, по-видимому, означало согласный кивок, и поспешно скрылась, вероятно опасаясь, что ненормальные постоялицы выдумают еще что-либо.
   Ну, что я могу сказать? Месть оказалась теплой, вкусной и сытной. Деревянную широкую бадью принесли довольно быстро, наполнив горячей водой. Наплескалась я от души, смыв с себя не меньше килограмма дорожной грязи. Завтрак был тоже выше всех похвал. Собравшись в комнате Иланы, мы пировали до тех пор, пока не поняли, что еще один кусочек и то самое слабительное, которое мы прочили эльфу, понадобиться уже нам.
   Схоронив недоеденное (а такого оказалось не мало) в наших походных сумках, сытые и чистые мы решили, что настало время прогуляться по городу-селу и заглянуть на местную ярмарку. Денег у нас, благодаря эльфу, не было, но это нам не мешало. Ведь простое разглядывание цветастых прилавков приносит не меньше удовольствия, чем покупки. Думаю, девушки меня поймут. По пути нам никто из товарищей не встретился, а тот самый мальчишка, которого мы видели при въезде сказал, что все "гости разлюбезные смотались по своим делишкам". В общем, остановить нас было некому, поэтому мы, предварительно расспросив парнишку, где располагается ярмарка, двинули вверх по улице.
   Найти главное торговое место не составило большого труда. Где еще можно услышать нескончаемый речитатив ругани с вплетаемыми в него характеристиками как самих товаров, так и нерадивых покупателей? Улица, на которой проходила ярмарка была большой, просто огромной, и, выгибаясь дугой, уходила вверх, где упиралась в местный эквивалент городской ратуши, в простонародье известной как дом старосты.
   Как всегда, для того, чтобы нанести как можно более масштабный урон, мы с подругой разделились. Я еще не успела далеко отойти, как где-то в стороне поток ругани удвоился, и я отчетливо уловила в нем трольские словечки, так любимые манрийской принцессой.
   Однако мне, прежде чем присоединиться к развлечению, надо было кое-что сделать. Я направилась вверх по улице, крутя головой по сторонам и ища нужную мне вывеску. Через три дома я её нашла. Я открыла дверь, и над моей головой тихо тренькнул колокольчик. В нос сразу ударили такие знакомые и родные запахи полыни, жимолодости, мяты и белого корнеплода. Оказалось, что тогда в болоте Мартин подцепил простуду. Он, конечно, мужественно молчал весь следующий день, а потом всё отрицал, но предательские чихи выдавали его с головой. Нариэль предложила ему настойку (кстати, очень хорошую, мне б такую в свои запасы), но этот экстремал отказался и доверил свое лечение мне. Ну, могу успокоить, он выжил, и даже выздоровел, а всякие там побочные эффекты в виде мыльных пузырей изо рта и безудержной икоты, так это ж мне простительно, ибо профессиональная направленность у меня совершенно другая.
   За прилавком стояла уже немолодая женщина, с абсолютно седыми волосами и как раз обслуживала покупательницу, насыпая той в бумажный пакетик, судя по запаху кориандр.
   -Как придете, заварите чайную ложку, смешав предварительно со щепоткой мяты. - Давала указания травница бледной русоволосой женщине, уже прижимавшей к груди один бумажный пакет. - Добавьте столовую ложку меда, размешайте и пусть остынет. Давайте своему мальчику настой два раза в день, утром и вечером. Это должно помочь. Если кашель всё же усилиться, приходите ко мне, я дам травы посильнее. - Тут она повернулась ко мне. - Что госпоже волшебнице угодно?
   -А почему вы решили, что я маг? - Немного оторопело спросила я.
   -От вас пахнет травами, а уж в них-то я разбираюсь. - Снисходительно улыбнулась та. - На травницу вы не похожи, слишком молоды, а вот для магички в самый раз. Я не права?
   -Правы. - Кивнула я. - У меня мать травница, я же варю настои только по необходимости. Кстати, сейчас одна из них.
   -Нужно что-то определенное? - Спросила хозяйка, кивая на прощание предыдущей покупательнице, которая, наконец, справилась с тремя пакетами, рассовав их по карманам длинной юбки.
   -Да. Мята, армадон, серый гриб и "медвежьи" шишки.
   -Странный набор. - Задумчиво протянула травница, шаря по полкам в поисках названного. - И для чего вам это всё надо?
   -У меня друг болел, вот и пришлось его напоить специальным отваром. - Пожала плечами я.
   -Что, из этих ингредиентов? - Женщина удивленно посмотрела на меня, не донеся руки до очередной баночки. - И что же, помогло?
   -В общем, да. - Уклончиво ответила я, скромно умолчав о некоторых побочных эффектах этого зелья, которое я придумала, между прочим, сама. Мартину об этом я предусмотрительно не сказала.
   -Знаете, возможно, из вас выйдет хорошая травница. Не хотите попробовать? - Вручая мне пакетики с заказом, поинтересовалась она.
   -Нет, уверена, что это не моё. Спасибо за травы. Кстати счет пришлите в таверну "У Парамона" господину Амалю. До свидания.
   Попрощавшись с милой женщиной, я вышла на улицу и вновь окунулась в какофонию звуков ярмарки. Теперь вперед, на торговый фронт боевых действий!
   Я медленно прохаживалась среди лавок, искренне наслаждаясь суетой и гомоном вокруг себя. Здесь не было места молчаливым дубам, пугливым животным и тихому разговору ветра с молодыми травами. Здесь тебя обругают на трех языках, расскажут по руке всю подноготную, начиная с войны демонов и эльфов, раскритикуют твою одежду и тут же предложат за пол цены новые модные фасоны и поделятся сплетнями о том, как вчера чья-то соседка (вот те крест на пузе!) разговаривала со своей козой и та имела наглость ей отвечать. И всё это, заметьте, бесплатно! Одним словом - ци-ви-ли-за-ция. И я успела за всем этим соскучиться.
   Вот с такими мыслями я забрела в ту часть улицы, где шустрые и голосистые субъекты зазывали прохожих к небольшим столикам, чтоб сыграть и попытать счастья. Чего только здесь не было: и гоблинские нарды, и эльфийские пасьянсы, и обычные людские наперстки. У столика с последними толпилась куча болванов, толкаясь и азартно что-то выкрикивая. Высокий, совсем юный шулер с плохо скрываемой паникой наблюдал за всей этой вознёй. Хм, кстати двоих болванов я прекрасно знала. Хэл и Шанин крутились вблизи столика, то и дело давая советы тем, кому не хватило ума пройти мимо, не рискнув своими червонками.
   Пробиться к ним было весьма трудно, но, имея за плечами годы практики на торговых рядах в Мирославле, я, активно работая локтями, добралась до друзей.
   -Ну? И что вы тут делаете? - Стараясь перекричать толпу, поинтересовалась я.
   Оборотень даже головы не повернул, что-то судорожно шепча на ухо человеку, который в данный момент старался отгадать, под каким наперстком спрятан орешек.
   -Киса! Привет. - Отозвался за обоих Хэл и, хитро прищурив глаза, кивнул на шушукающуюся парочку. - Мы тут за игрой наблюдаем, болеем.
   Ага, вижу, как они наблюдают.
   -Хэл, откуда у вас деньги на игру. Эльфа ограбили, что ли?
   -Да нет у нас денег, киса. Я ж говорю, мы только наблюдаем. - "А проигрывают денежки другие" прочла я между строк. Я нахмурилась, сообразив, чем занимаются эти два жулика, выполняющие, между прочим, важную миротворческую миссию. Тоже мне спасатели! Благодаря острому зрению оборотня, они давали подсказки играющим, после чего получали свой процент от выигрыша. Теперь понятно, почему физиономия у ведущего игру такая кислая. Выигрывать в наперстки в принципе не полагалось и, судя по всему, добром это не кончиться.
   -Брось, Ника. - Весело улыбнулся Шан, видя как мои брови поползли к переносице. Он продемонстрировал мне пригоршню серебряков. - Мы всего лишь даем советы, а добрые игроки нас благодарят.
   Однако я всё же была права, и первая заметила, как после очередного угадавшего с легкой руки (а точнее глаза) Шанина, молодой мошенник, глянув поверх голов, кому-то кивнул. В пяти больших шкафах, целеустремленно зашагавших в нашу сторону, людей я признала не сразу, а когда узнала, то выругалась, заслужив уважительный взгляд незнакомого соседа слева. Дабы привлечь к себе внимание заигравшейся парочки, я судорожно начала дергать за рукав оборотня, а Хэлу из-за его роста просто настучала по голове.
   -Ребята, бороды и хвосты в руки, и сваливаем!
   -Ника, ты чего? Всё же идет по маслу. - Возмутился Шан.
   -Масло понадобиться тебе, чтоб смазывать синяки, которые у тебя непременно появятся, как только вон те милашки до нас доберутся. - Прошипела я, таща их в сторону. Наших преследователей не заметить было трудно, однако моих храбрецов они не напугали.
   -И почему бы тебе не избавиться от них с помощью магии? - Проворчал недовольный гном, то и дело порываясь затормозить.
   -Ага, и уведомить всех о том, что я маг? Нет, спасибо. Не для того мы грызлись с Амальриэном, чтоб теперь весь отдых пошел насмарку. - Не сдавалась я, пресекая всякие попытки друзей к бегству.
   К сожалению, удрать нам так и не удалось. Только мы выбрались на более менее тихую улочку, и я собралась облегченно выдохнуть, как из-за угла появились пять массивных фигур.
   -Ну, рыцари мои, есть идеи? - Ехидно поинтересовалась я.
   -Есть. - Хором откликнулись те и, развернувшись, резвой рысью рванули вдоль по улице, на бегу уже крикнув мне. - Бежим!
   Я пару секунд ошеломленно смотрела на их спины, пытаясь осмыслить подобное предательство, а затем ринулась вслед. Мы петляли по различным улочкам, перепрыгивали через заборы и ныряли в скрытые калитки между домами. Самое смешное, что и я, и мои друзья играючи могли справиться с преследователями, вот только не делали этого. Отчасти потому что не хотелось раскрываться, отчасти потому что, похоже, Шану с Хэлом это нравилось. Ну а я... я как дура бежала следом, мысленно вот уже не одну улицу спрашивая себя на кой ляд мне нужно это ребячество?
   Когда мы в третий раз пробегали мимо одной и той же кривой липы, я остановилась, пытаясь перевести дух.
   -Кажется, они отстали. - Тяжело дыша, сказал Хэл. Ему в этом кроссе пришлось тяжелей всех.
   -Похоже. - Согласился оборотень, который даже не сбил дыхания. К своему стыду я дышала так же как и гном, потому что в свое время самым наглым образом пренебрегала утренними пробежками, на которые меня постоянно пыталась вытянуть Иланка. - Теперь нам лучше разделиться, чтоб им было труднее. Мы с Хэлом налево, а ты Ника направо.
   -Эй, эй и это называется "разделиться". Вы ж бросаете меня одну, бедную и беззащитную, а сами идете "налево". - Возмутилась я чисто из женской вредности.
   -Сочувствую тем, кто встретит тебя, такую бедную и беззащитную. - Усмехнулся Шан, шутливо дергая меня за прядь зеленых волос. - А нам действительно нужно в другую сторону, у нас дела.
   -Знаю я, какие у вас "дела". - Беззлобно проворчала я, поворачивая в свое "право".
   На меня так никто и не напал. Но вот без неприятностей всё же не обошлось. Поплутав немного по смежным улицам, я поняла, что не знаю, где нахожусь. Ох, попались бы мне сейчас эти двое, отгребли бы по полной! Слава богу, мир не без добрых людей! Затерроризировав местное население, я где-то через час всё же вышла на знакомую улицу, подоспев как раз к обеду. Обед был продолжением завтрака, таким же вкусным и обильным (наша месть продолжалась). После Иланка похвасталась новеньким плащом, который решила купить еще после того памятного дождливого дня, когда нас преследовали волки. Зачарованный, из дорогого черного материала, он был под стать моему, который оправдывал потраченные на него деньги уже не раз. Естественно, платить за него принцесса не собиралась. На секунду мне даже стало жалко эльфа, но всего лишь на секунду.
   Вскоре я заметила, что паузы в нашем диалоге становятся всё длиннее. Этой ночью, которую мы провели под открытым небом, дежурить выпало нам с подругой, поэтому сейчас начинало о себе напоминать всё то, что мы не доспали. Рыжая принцесса идею одобрила.
   -Вот только сначала схожу, проведаю Вихря. Хочу посмотреть, как он обустроился в том сарае. - Добавила она.
   Я подумала и решила присоединиться. Чемпион преданно служил мне всё это время, поэтому не грех, пока есть возможность, позаботиться мне о нем. В конюшне царила затхлость и полутьма. Лишь косые лучи солнца пробивались через внушительные щели в стене. Стойла представляли собой небольшие пространства, устланные соломой и отгороженные друг от друга простой фанерной доской, достающий лошадям до шеи. В загоне Снега мы обнаружили Мартина, чистящего того пучком травы.
   -Привет. - Улыбнулся он, оборачиваясь на звук наших шагов. - Как вам хоромы?
   Спрашивал он не только про конюшню.
   -Если поменяться с лошадьми местами, мало что измениться. - Передернула плечами Иланка и потрепала по шее своего Вихря.
   -Ну, не скажи. - Рассмеялся Мартин, щедро раздирая свой пучок соломы и протягивая половину мне. - Лично у меня нет ничего, кроме кровати, дохлой мухи на подоконнике, да сквозняка гуляющего по полу. Вот подумываю, не перебраться ли квартировать к Снегу.
   -А мы с Иланой роскошествуем. - Ответила я, тщательно натирая бока Чемпиона. - У нас есть тумбочка, правда без дверцы и целый стул.
   -Ты еще забыла про тазик с кувшином. - Глухо послышалось из стойла Вихря.
   -Ну что девочки, всё еще рады, что смогли попасть сюда? Удивляюсь, как Амальриэн до сих пор ходит на своих ногах. Это на вас не похоже.
   В конюшне повисла тишина, нарушаемая нашим с подругой чересчур усердным сопением.
   -Та-а-ак. - Протянул Мартин. - Ну и что вы уже сделали с бедным эльфом?
   Праведно возмутиться мы не успели, так как дверь со скрипом отворилась, впуская яркий свет, и на пороге застыл Шан.
   -Привет еще раз. - Рукав куртки оборотня был порван, а волосы взъерошены. Интересно, во что он опять успел вляпаться? - А вы Илану не видели?
   -Что тебе нужно? - Выныривая из стойла, недружелюбно осведомилась моя подруга. Она всё еще дулась на оборотня за тот инцидент, случившийся на болоте.
   -Поговорить. Можно тебя на минутку? - Он обезоруживающе улыбнулся и кивнул в сторону выхода. Иланка нахмурилась, но всё же направилась к двери. Следом за ней исчез и Шанин.
   Мы с Мартином переглянулись и молча, отпихивая друг друга, ринулись к левой стене конюшни, где была вполне большая щель. Мы не подслушивали - ни-ни! Мы, хм... контролировали ситуацию. Диалог у наших друзей вышел кратким, но очень эмоциональным.
   -Вот. Это тебе. - Продолжая сиять, Шан протянул принцессе небольшую коробочку.
   Та недоверчиво на неё глянула и взяла.
   -Что это? - В её голосе начало пробиваться женское любопытство.
   -Подарок. Открой его.
   -Подарок? Мне? - Даже сквозь щель я видела, как щеки подруги зацвели красным цветом. - Спасибо!
   Иланка буквально разодрала несчастную сувенирную коробочку на лоскутки, и в руках у нее блеснул в лучах солнца маленький пузырек.
   -А что это? - Удивленно спросила она.
   -Крем.
   -Крем?
   -Ага. От морщин. - Я против воли застонала, и устало прикрыла рукой глаза. Всё, оборотня можно вычеркивать из нашего отряда, как нежильца на этом свете. А Шан тем временем разливался соловьем, всё глубже копая себе могилу. - Здесь на севере растут очень редкие травы. Их собирают и делают вот такие крема, которые раскупаются моментально. Мне удалось ухватить буквально последний пузырек. Стоит целых два серебряка!
   Я отвернулась и, опустив голову, потопала обратно к стойлу Чемпиона. Где-то на пол пути мой слух настиг звук звонкой пощечины и пожелания пойти со своим кремом очень далеко и надолго. Боже, ну какому идиоту могло прийти в голову подарить девушке крем от морщин? Оказывается такой идиот нашелся. И самое обидное, что Шан, похоже, действительно нравиться Илане, иначе она не обошлась бы простой пощечиной. В противном случае шкуру этого оборотня украсили бы новые подпалины.
   Мимо меня проследовал молчаливый Мартин. Подойдя к Снегу он продолжил прерванное занятие, время от времени кидая на меня задумчивые взгляды. Так! А это еще что такое?
   Воцарившуюся тишину нарушили шаги со стороны входа. Через секунду появился Шанин, чья физиономия выражала такое искреннее недоумение, что я не выдержала.
   -Шан, вот скажи, ты специально это делаешь, да? Я имею в виду всё наоборот.
   -Я всего лишь хотел сделать подарок. - Отчаянные нотки в его голосе заставили меня сбавить обороты и попробовать зайти с другой стороны. Нужно же было спасать личную жизнь подруги!
   -За сколькими девушками ты ухаживал?
   -Ни за одной. - Последовал вполне честный ответ.
   -Да, ну? - Теперь уже удивилась я. По мне, так Шан был весьма симпатичным мужчиной. И где, спрашивается, глаза у его соплеменниц? Золотые волнистые волосы, насмешливые синие глаза, белоснежная улыбка. Я, так вообще, глядя на его длинные черные ресницы, уже вся обзавидовалась! И зачем ему такие?!
  
   -Да. Обычно это они за мной охотятся. - Обескуражил он меня. Я тихо заскрипела зубами. Может всё-таки сосватать Иланку за гнома? Хлопот будет меньше. Я сделала глубокий вздох.
   -Тебе что-нибудь говорит слово "романтика"? - Спросила я. Тот неуверенно улыбнулся. Понятно. - Шан, если ты ухаживаешь за девушкой, то не нужно дарить ей крем от морщин, обниматься с другими (причем покойницами) у неё на глазах или же подсматривать за ней, когда она купается в ручье. Поверь, девушка этого не оценит. В случаи с Иланой, так еще и пришибить может.
   -И что же мне делать? - Нахмурился тот, выжидательно глядя на меня. Мартин, тоже позабыв о коне, впитывал каждое слово. Эх, надеюсь, девушки меня не побьют за те маленькие секреты, которые я тут выбалтываю.
   -Я ж говорю, мы любим романтику. Подари ей цветы, посвяти какой-нибудь стих. Хотя нет, про стихи забудь. - Быстро поправилась я, видя, как нехорошо заблестели у оборотня глаза. Слышала я как-то на привале сочиненное им четверостишье. Если Иланка узнает, что это я его надоумила, несдобровать и мне. - Предложи прогуляться под луной, в конце концов. А если хочешь сделать ей подарок, то подари какой-нибудь кинжал. Уверена, ей понравиться. И не забывай говорить комплименты. Про глаза, волосы и всё остальное.
   Я посмотрела на слегка офигевшего от такого количества информации оборотня.
   -Понял? Вот как надо пудрить нам мозги! - Закончила я и, похлопав своего коня по шее, удалилась, оставив мужчин подумать над своим поведением.
  

***

   Проснулась я на закате, чувствуя себя если не превосходно, то, по крайней мере, вполне прилично. Не успела я сладко потянуться, как дверь в мою комнату широко распахнулась, явив веселую и выспавшуюся подругу. Похоже, то, что дверь была закрыта на задвижку, её нисколько не смутило. Я же лишь мысленно добавила еще один пункт в те расходы, которые эльфу придется оплатить из-за своей неуместной жадности. Именно жадности, а не бережливости. Вы же не думаете, что Лиарам, отправляя нас в подобное путешествие, не снабдил внушительной кассой. Единственным упущением с его стороны было доверить её Амальриэну.
   -Ты всё еще дрыхнешь? Так мы пропустим все гуляния. - Вместо приветствия сказала Иланка, примериваясь к моему топчану, чтоб по многолетней привычке умоститься у меня на кровати. Во избежание катастрофы (четыре дряхлые ножки и так с подозрительным скрипом выдерживали мой вес), я поспешно выпрыгнула из постели и приняла одеваться. Покончив с этим, я ополоснула лицо холодной водой из кувшина и повернулась к принцессе, ловя брошенную ею грушу.
   Вот так дружно хрумкая, мы вышли из моей комнаты. В нижней зале были Шан и Мартин. Они о чем-то ожесточенно спорили шепотом, эмоционально размахивая руками. Узрев нас, спускающих по лестнице, они как по команде развернулись к нам и напряглись. Шан спрятал правую руку за спину, а Иланка переложила недоеденную грушу в руке так, чтоб в случаи чего использовать её как метательный снаряд. Кстати, меткость у неё была на зависть. Нам с Мартином, похоже, снова отвадилась роль зрителей.
   Мы застыли в шаге друг от друга, как парламентеры двух воюющих армий посреди поля брани. Первым оттаял Мартин, он без единого слова цапнул меня за руку и оттащил в другой угол зала. Илана сделала попытку обойти оборотня, но тот преградил ей путь и, зажмурив глаза, словно бросаясь в холодный омут, вытянул перед ней правую руку. Признаюсь, я не смогла сдержать истерический смешок. Похоже, Шан решил подойти к этому делу всерьез и всё делал по моей инструкции. Что там было первым пунктом? Правильно, цветы. А где оборотень, потративший на крем все заработанные (не очень честным путем!) деньги, мог их взять? Я перевела взгляд на один из подоконников. Ну так и есть! Когда-то пышная герань в молчаливом укоре топорщила голые ободранные стебли. Сами же её цветы пребывали в руках принцессы. Та критически их оглядела и кинула взгляд на подоконник, видно тоже догадавшись откуда такое счастье привалило. Пока Иланка прибывала в раздумьях (принять подарок или оскорбиться), Шанин тихим шепотом что-то говорил. Боже, надеюсь, он не стихи читает! Наконец оборотень иссяк и выжидательно уставился на мою подругу, та прикусила нижнюю губу и посмотрела на нас с Мартинов, затаивших дыхание. А затем повернулась к парню и неуверенно кивнула. И что это означает? Черт, почему Мартин увел меня так далеко, ведь ничего не слышно! Принцесса махнула мне рукой и скрылась с сияющим, как новая червонка, Шаном.
   -А кудай-то они? - Провожая взглядом удаляющуюся парочку, поинтересовалась я непонятливая.
   -Как куда? - Лукаво улыбнулся мой друг. - Ты ж сама говорила о комплиментах и прогулке под луной.
   -А-а-а. - Протянула я, чувствуя легкую обиду оттого, что подруга с такой легкостью отказалась от моего общества.
   -Ну, так идем? - Маг воздуха протянул мне руку.
   -Куда? - М-да, я определенно начинаю повторяться. Может, еще не до конца проснулась?
   -Луна же общая, под ней гулять могут все, кто захотят. - Ответил тот, потянув меня к выходу. - Вот хочу посмотреть, подействуют ли на тебя твои же советы.
   -А где же комплементы? - Нагло поинтересовалась я, приноравливаясь к шагу друга.
   -Хм, мне очень нравиться, как у тебя топорщатся ушки.
   Моя свободная рука против воли взметнулась к голове. Мартин тихо засмеялся. Обманщик, и ничего они не топорщатся. Надеюсь.
   -Знаешь, а у меня с меткостью тоже всё в порядке. - Ответила я, демонстративно просматривая окрестности на предмет чего-либо метательного и желательно тяжелого.
   Мартин ничего не ответил, так как мы вышли на центральную площадь перед ратушей. Веселье было в самом разгаре. Пятачок освещался по периметру большими разноцветными шарами, явно магическими. В воздухе разливалась задорная музыка, извлекаемая ансамблем из свирели, бубна и лютни. В центре отплясывала толпа народа, слышался смех, визги и громкие пожелания оркестру играть побыстрей. По окраинам расположились четыре большущих стола, заваленные яствами и винами, тут же для желающих отдохнуть предусмотрительно стояли скамьи. Пернатые копытца праздновали рождения своего будущего старосты!
   Мартин было отправился к столам, но я перехватила его и увлекла в самую гущу танцующих. Ха, если у меня торчат уши, то у него после сегодняшнего вечера будут очень большие и плоские ноги. Могу сказать, что моим конечностям тоже досталось, но это не убавила веселья. Над головой то и дело взрывались яркие магические фейерверки, на несколько секунд окрашивая небо во все цвета радуги. Вокруг меня были приветливые и улыбающиеся лица совершенно незнакомых мне людей. Я забыла и про драконов, и про эльфов и вообще про все неприятности, которые мы пережили, и которые нам еще предстоит пережить. Музыканты всё убыстряли темп, подначиваемые народом и у меня уже сбилось дыхание. Отплясывающий рядом Мартин выдернул меня из толпы и отвел к одному из столов. Я рухнула на скамейку, тяжело дыша и весело улыбаясь.
   -Пол царства за стакан воды.
   -Боюсь здесь её не найти. - Улыбнулся друг, подавая мне деревянную кружку. - Придется "давиться" вином.
   Вино оказалось неплохим, подозреваю из личных запасов градоправителя, решившего расщедриться по такому знаменательному поводу.
   -Ника, скажи, ты веришь, что мы сможем добраться до драконов? - Неожиданный вопрос стер улыбку с моего лица. За всё то время, что мы путешествовали, Мартин ни разу не задавал подобных вопросов. Более того, он никогда не показывал, что вообще сомневается в положительном исходе этого мероприятия.
   -Не знаю Мартин. - Четно ответила я, рассматривая вино плескающееся на дне моей кружки. - Тот путь, который мы проехали был относительно легким. Это меня беспокоит. Почему-то мне кажется, что самое трудное и опасное будет еще впереди, когда мы покинем Киврин и попадем в Свободные земли.
   -Меня тоже волнует то, как спокойнень-ко мы прошествовали целых две недели. У меня такое ощущение, будто кто-то специально пропускает нас вперед, давая залезть как можно дальше...
   -Чтоб потом захлопнуть ловушку. - Закончила я. Да, у меня были похожие ощущения. Уверенности не добавляли ни Серый круг в лесу эльфов, ни незнакомец, заманивший нас в болото, к лешему. То ли еще будет? - А что ты думаешь о наших спутниках?
   -Ничего особенного. - Пожал плечами тот. - Полностью я доверяю лишь тебе и Илане. Оборотень и гном - неплохие ребята, эльфы что-то скрывают. А демон, - маг заметно помрачнел, - с него я вообще глаз не спускаю.
   Рейна Мартин невзлюбил с того самого момента, как тот прижал меня к вальсиндару в Хрустальном Граде. Первые несколько дней мой друг хватался за меч при любом резком движении со стороны князя, потом же просто зорко наблюдал за ним, появляясь рядом со мной каждый раз, как демон даже просто глядел в мою сторону. Ворчать на него не хотелось, так как совесть (и когда это она у меня, спрашивается, появилась?) настойчиво твердила, что обо мне заботятся. Поэтому нам на пару с Рейном приходилось делать вид, что мы ничегошеньки не замечаем. У инферна это получалось куда лучше меня. Он просто не обращал внимания на дерганья моего друга.
   Музыка грянула с новой силой, заводя очередной зажигательный мотив. Мартин хотел еще что-то добавить, но тут из пестрой мешанины людей выскочила хорошо известная нам пышная блондинка.
   -Господин Мартин, а что же вы не танцуете? - Пробасила раскрасневшаяся Марита, незаметно пытаясь понять мою реакцию на происходящее. Когда же её не последовало, она не теряя ни секунды ловко подцепила моего друга под локоток и чуть ли не волоком потащила в сторону танцующих. Сделав вид, что не заметила мольбы о помощи, прописанной на его лице, я шкодливо улыбнулась и помахала магу вслед ручкой.
   Для надежности, Марита затащила Мартина в самую гущу, поэтому в скоре я потеряла их из виду. Я, решив отдать дань местной кулинарии, стянула со стола пирожок с яблоками и почти уже с ним расправилась, когда ко мне подлетела незнакомая женщина, с бледным, осунувшимся лицом. На праздничное оно явно не тянуло.
   -Ох, госпожа, прошу вас, не откажите в помощи. - Начала она, как только села рядом со мной, сложив руки в умоляющем жесте. - Ничего не помогает, я не знаю, что делать!
   Я всё еще не понимала, что происходит и что от меня хотят. Видя это, женщина пояснила:
   -Мой сын - он болен. Выписанные травы не помогли, у него поднялся жар. Он постоянно кашляет.
   Теперь я её вспомнила. Это была та самая женщина, что я видела в лавке травницы. И, кажется, она действительно тогда покупала отвар для больного мальчика.
   -Но почему вы просите помощи у меня? Уверена, травница вам выпишет новое лекарство.
   -Больше не у кого. - Упавшим голосом ответила та. - Её лавка закрыта, а саму найти я не могу. Это всё из-за праздника. - Она взглянула на меня с такой надеждой, что мне стало даже неловко. - Я запомнила вас тогда, в лавке. Вы ведь тоже разбираетесь в лечении. Прошу вас, моему Роману так плохо!
   Мудрей всего было бы отказаться и, вызволив Мартина из цепких рук блондинки, попытаться вместе найти травницу, ведь я действительно не так много понимаю в этом, чтоб браться за лечение. Но в глазах женщины застыла такая боль, что я, не подумав о возможных последствиях, поднялась.
   -Хорошо, я постараюсь помочь.
  

***

   Шли мы по ночному городу довольно долго. Шум праздника постепенно становился всё глуше, пока совсем не затих. Женщина, которая представилась Актавией, шагала чуть впереди, показывая дорогу, и всё норовила перейти на бег. Я же была занята борьбой сама с собой. Разум истошно вопил, что я совершаю глупость, потому что мало того, что у меня нет в этом никакого опыта, так еще и сумка с травами и зельями осталась в таверне, куда возвращаться времени не было. Приходилось надеяться, что всё необходимое есть в доме Актавии. На крайний случай у меня в запасе оставалась моя магия.
   Наконец мы повернули еще за один угол, и вышли на меленькую улочку, вдоль которой расположились одноэтажные скромные домики. Улица упиралась в большую каменную стену. А это означало, что мы прошли весь поселок насквозь и оказались в совершенно противоположном его краю.
   Молчавшая весь путь женщина подошла к двери крайнего дома и, отворив ее, посмотрела на меня, приглашая войти. Внутри было темно, лишь небольшая свечка на маленькой тумбочке разливала вокруг себя небольшую лужицу света.
   -Сюда, прошу вас. - Тихо сказала Актавия, беря свечку и направляясь в глубь дома. Мы миновали небольшой коридорчик и остановились около двери, над которой висела ветка ели, призванная отгонять злых духов. Женщина вновь посмотрела на меня. - Роман не приходит в себя с обеда. Он весь горит и тяжело дышит. Пожалуйста, помогите ему, и я сделаю всё, что вы захотите.
   Я плотно сжала губы, чтоб они предательски не задрожали, и толкнула дверь. В отличие от остального дома, комната была ярко освещена расставленными повсюду свечами. У окна располагалась небольшая кроватка, в которой укутанный по самую шею, лежал мальчик лет семи. Бледное личико, тонкие черты и русые волосы, совсем как у матери. Дыхание у малыша вырывалось с хрипом, а на щеках разливался нездоровый румянец. В воздухе витали знакомы запахи самых разнообразных трав. Я быстро пробежалась взглядом по небольшому столику, рядом с кроватью, на котором расположилась внушительная батарея всяких склянок и порошков. И тут же пришла к неутешительному выводу. Все они были годны лишь для ранней стадии заболевания, а, судя по виду мальчика, тот уже находиться на последней. Значит, всё-таки придется прибегнуть к магии.
   -Актавия, у вас есть нож? - Бросила я через плечо, придвигая стул ближе к кровати. Женщина испугано взглянула на меня и кивнула. Видно было, что она очень хочет спросить, зачем он мне, но не решается спорить с магичкой. - Несите.
   Она выскочила из комнаты, а я принялась за несложные приготовления. В том, что я вылечу мальчугана, я была уверена. Вопросом оставалась цена за это. Теоретически с помощью магии крови можно вылечить все болезни, вплоть до того, чтобы вернуть человека из Серых пределов. Всё зависит от количества силы, которой располагает маг. Чем сложнее болезнь или ранение, тем больше своей энергии приходиться отдавать творящему заклинание. Определить болезнь Романа я не могла, знаний не хватало, но вот то, что ребенок, если ему не помочь, вряд ли доживет до завтра, понимала отчетливо.
   Вернулась Актавия, неся в дрожащих руках небольшой ножичек с деревянной ручкой. Несмотря на это заточен он был отменно.
   -Спасибо, а теперь Актавия, я попрошу вас выйти. - Секретной магии я творить не собиралась, но, учитывая, в каком состоянии находиться женщина, она могла помешать в самый неподходящий момент. Мать ребенка заколебалась. - Пожалуйста, если вы доверяете мне лечение вашего сына.
   Ничего не сказав, она развернулась и вышла, плотно прикрыв за собой дверь.
   Я снова обернулась к мальчику, поудобней перехватила нож и резанула им себя по ладони, одновременно начиная читать заклинание. Горячие капли крови не долетая пола вспыхивали и исчезали, превращаясь в моем сознании в тонкую алую нить, протянувшуюся между мной и Романом. Вот по ней побежали золотистые искорки - я начала передавать ребенку свою энергию...
   Минут через десять я обессилено откинулась на спинку стула, зажимая еще кровоточащую ладонь. Дыхание малыша выровнялось, он больше не горел, а тихо посапывал во сне. Слава Богу, сил ушло меньше, чем я рассчитывала.
   Я поднялась и направилась к выходу, но стоило мне только потянуться к ручке, как дверь распахнулась и передо мной предстала испуганная хозяйка.
   -Роман, он... - Прошептала она и запнулась.
   -Спит. - Закончила за нее я, пропуская ту к кровати сына. - Теперь он пойдет на поправку. Только всё же продолжайте его поить настоем еще денька два.
   Актавия казалось меня не слышит, она осторожно гладила ребенка по спутанным волосам и шептала ему что-то ласковое. Потом она встала и посмотрела на меня глазами, полными слез, теперь уже от радости.
   -Спасибо, большое спасибо вам, Дейника. - Она кинулась ко мне и крепко обняла, прежде чем я успела что-либо сообразить. - Я сделаю все, что вы захотите.
   -У вас нет шоколада? - Поинтересовалась я, когда меня отпустили. Легкая слабость в теле мне не нравилась, и хотелось поскорее от неё избавиться. Женщина удивленно на меня посмотрела, потом кинула взгляд на мою сжатую руку и видно всё поняла, так как глаза у неё стали необыкновенно серьезными, и она поспешно скрылась за дверью.
   Мне вручили целых три больших шоколадных плитки - подозреваю весь запас, имевшийся в доме. Мои робкие возражения о том, что мне вполне хватит и одной, слушать категорически отказались. На прощание Актавия поинтересовалась, не проводить ли ей меня назад. Признаюсь, мне этого очень хотелось, потому что я была на девяносто девять процентов уверена, что обязательно заблужусь. Но я видела, как ей не терпится вернуться к сыну, поэтому отказалась. Заработав на пороге еще одни объятия и заверения в том, что я всегда желанный гость в этом доме, меня отпустили с миром.
   Как и следовало ожидать, минут через двадцать я окончательно убедилась, что потерялась. Даже моё звериное чутье, взглянув на все эти закоулки и лабиринты, покрутило пальцем у виска, и махнуло на всё лапой. Расспросить как назло тоже некого, все еще были на празднике. Внутри начало ворочаться раздражение. Не могли здешние хотя бы указатели поставить, что ли? Например, "к ратуше сюда", или "заблудившимся горе-магичкам сюда". Эх, а еще на звание города претендуют! Нет, я решительно перехожу на сторону столицы.
   Отчаявшись, я уже собиралась начать барабанить во все двери подряд (побьют сначала, но потом может всё-таки дорогу покажут), когда в конце улицы заметила два силуэта в плащах. Я возликовала! Конечно, в капюшонах рассмотреть их лица было невозможно, но кто еще в Пернатых копытцах мог носить на поясе меч из лунной стали? А демон это лучше, чем ничего. Я его еще немного побаивалась, но перспектива блуждать по темным переулкам показалась мне хуже, чем попросить помощи у князя. И я рванула за удаляющимися тенями. Не знаю, с кем был Рейн, но двигались они очень быстро, так, что нагнать их получилось не сразу.
   Сначала я услышала ругань, а потом и звон скрещиваемых мечей. Свернув же на темную улицу, освещаемую лишь серебристой дорожкой взошедшей луны, я увидела как инферн ловко парирует удар нападавшего на него. Спутник его отбивался сразу от двоих, еще пятеро пытались обойти их по бокам.
   Так и не расставшись с заслуженными шоколадками, а попросту переложив их в левую руку, я запустила в ближайшего ко мне нападавшего шаровой молнией. Ни времени, ни сил придумывать что-нибудь мудреное не было. Того отнесло на добрый метр, явственно запахло палеными волосами. А на меня обратили внимание. Двое отвлеклись от сражающихся, и направились в мою сторону. Я выкину вперед руку, мысленно призывая водную плеть, и подцепив их ноги, дернула её изо всех сил. Бандиты со всего маху рухнули навзничь, ощутимо приложившись затылками, и затихли. Я, перепрыгнув через них, оказалась рядом с Рейном.
   -Пригнись. - Скомандовала я и запустила еще одну молнию в того, что пытался подкрасться сзади. Князь развернулся и добил его уже на земле. Рядом раздался вскрик, и я увидела как его товарищ вытаскивает свой меч из лежащего на земле человека. Желающие напасть закончились. На земле валялись шесть трупов. Те двое, что я вывела из строя своей водной плетью, видимо скрылись под шумок.
   -Здесь и шагу нельзя ступить, чтоб не влипнуть в какие-нибудь неприятности. - Проворчала я, заправляя за ухо выбившуюся из косы прядь.
   -Зато теперь, благодаря вам, этих неприятностей стало меньше. - Ответил вместо Рейна его спутник, снимая капюшон.
   Я обомлела. Белоснежные волосы, спускающиеся ниже плеч, точеные, изящные линия лица, лукавая и одновременно обворожительная улыбка на губах и яркие, слегка светящиеся в темноте желтые глаза. Нет, ну и где справедливость?! Почему в одном существе всё подобралось абсолютно совершенное? Да еще и в демоне?
   -Позвольте представиться - герцог Варр?амикайронэ Шакре Лэндари. - Бархатным голосом промурлыкал красавец и, поймав мою правую руку, приложился к ней губами. Затем, бросив в сторону хмурившегося Рейна взгляд, добавил. - Для вас можно просто Кайрон. Я брат Дарр?иерейна.
   - Меня зовут Дейника. Очень приятно. - Невнятно пролепетала я, тая под взглядом демона, как весенняя лужица на солнце.
   -Не больше, чем мне познакомиться с такой красивой девушкой. - Выражение "демон-искуситель" заиграло для меня новыми красками.
   -А вы точно братья? - Ляпнула, не подумав, я.
   Рейн бросил на меня убийственный взгляд, а Кайрон мягко рассмеялся.
   -Должно быть, вы уже столкнулись с прямолинейными манерами моего младшего брата. Если да, то приношу за него извинения. Видите ли, Рейн редко вспоминает, что он принадлежит к королевской семье.
   При последних словах брат Кайрона едва заметно дернулся, однако я это заметила, как, несомненно, и беловолосый демон. Зарождающаяся симпатия к нему моментально испарилась. Не люблю, а следовательно и не уважаю тех, кто утверждается за счет других. Пусть князь далеко не подарок, но он уже "наш" демон, член отряда, к которому лично я уже успела привыкнуть.
   -Значит, у него для этого есть веские основания. - Достаточно холодно ответила я, невольно отступая ближе к "своему" демону. Кайрон улыбаться не перестал, но вот в ярком взгляде отчетливо промелькнуло недоумение. Рейн тоже не справился со своими глазами. Их посетило изумление и еще какое-то чувство, увидеть которое смогла только я. И оно очень смахивало на одобрение.
   -Возможно. - Склонил голову Кайрон.
   -Почему бы нам не уйти отсюда и не отправиться в таверну. - Решила я перевести тему на более нейтральную. - Вы присоединитесь к нам герцог?
   -Он не может. - Подал, наконец, голос Рейн. А я-то грешным делом заподозрила, что он онемел. - Кайрон уже уходит.
   То ли это был приказ, то ли угроза - я так и не поняла. Но это точно была констатация факта, причем мнение красивого демона брата явно не интересовала. Интересная семейка, ничего не скажешь!
   -К сожалению, это так. - Притворно вздохнул старший, обращаясь подчеркнуто ко мне. - Я прибыл сюда лишь для того, чтоб сообщит Дарр?иерейну важные новости, а теперь спешу обратно - дела.
   -Надеюсь, не нежить у вас снова разгулялась? - Профессиональное любопытство победила здравый смысл, шептавший, что шашни демонов не моё дело.
   -Это уже не новость, поверьте. - Помрачнел тот и тут же снова вернул на лицо вежливую маску. - В моих новостях нет никакого секрета. Думаю, скоро об этом будут кричать на каждом углу. Так почему бы вам не узнать об этом первой. Сегодня днем Сильвана официально подписала мирные договоры со всеми человеческими государствами.
   Вот так! Как обухом по голове огрел, честное слово! Разве можно без подготовки сообщать, что мы с этого утра дружим с демонами, и видя теперь их на улицах наших городов (а это в скором времени так и будет) не стоит сразу с криками хвататься за мечи и дубины, а следует вежливо поздороваться и вообще с уважением относиться к иностранным подданным.
   Пока я прибывала в шоковом состоянии, Кайрон снова поцеловал мою руку, небрежно махнул на прощанье брату и пошел по улице, с каждым шагом становясь всё призрачнее, пока окончательно не исчез. Вот что значит эффектно удалиться.
   Видя, что я не в себе, Рейн, не церемонясь, схватил меня за рукав куртки и потянул прочь от темной улицы.
   -Это правда? - Первое, что я могла произнести, спустя минут пять.
   -Зачем ты за мной следила? - Вместо ответа, спросил князь, даже не повернув в мою сторону головы.
   -Я не следила. - Возразила я и потупилась. - Я потерялась. А потом заметила вас и решила, что может быть, ты мне подскажешь, в какой стороне этого лабиринта находится таверна Парамона. Так это правда?
   -Да. - Соизволил ответить демон и бросил на меня косой взгляд. - Придется теперь вам, людям, придумать других чудовищ, чтоб пугать ими на ночь своих детей.
   Я с удивлением поняла, что Рейна это действительно задевает. И неожиданно для самой себя улыбнулась.
   -Наверное, ты прав, а то как-то не по-дружески получается по отношению к новым соседям. Хотя знаешь, лично я в детстве боялась именно нашей соседки. Маленькая горбатая старушка, с крючковатым носом была вылитая Баба-яга. Каждый раз, видя её, я с воплями убегала в дом, боясь, что она превратит меня в таракана.
   -Ну, судя по тому, что ты здесь, этой участи ты избежала. - Внезапно сказал князь, не смотря на мою уверенность, что он давно меня уже не слушает.
   -Угу. Она оказалась очень милой бабушкой. Когда я подросла, то извинилась перед ней. Она простила меня и даже стала после этого подкармливать сладостями, которые я очень люблю.
   -Это я вижу. - Усмехнулся демон, кивая на три плитки шоколада, которые я по-прежнему держала в руках. - Думаю, ты меня обманываешь. Ты не заблудилась, а просто ограбила кондитерскую.
   -Но-но! Это честно заработанное! - Притворно возмутилась я, всё больше осознавая, что мне нравиться вот так идти и болтать с Рейном. Оказывается, что за монолитной стеной цинизма и презрения, скрывается много чего интересного, в том числе неплохое чувство юмора. Жизнь полна сюрпризов!
   За этим разговором я и не заметила, как мы вышли на нужную нам улицу. Очнуться меня заставил гневный окрик Мартина.
   -Ника! - Маг воздуха широким шагом направлялся к нам, сжимая в руках обнаженный меч. - Где ты была? Что он с тобой сделал?
   Не дожидаясь ответов, мой друг затер меня к себе за спину и с ненавистью посмотрел на демона. Тот остался как всегда невозмутимым, только вот тот живой огонек, который я видела в нем всего минуту назад, исчез.
   -Не смей к ней приближаться, слышишь? Иначе вернешься в Сильвану по кусочкам.
   Прежде чем Мартин вдохновенно продолжил, я вышла из-за его спины и стал между ними, лицом к другу.
   -Прекрати. Если бы не он, я до сих пор блуждала бы по городу. - Спокойно сказала я, хотя внутри меня всё клокотало от злости. Только схватки мага и князя мне не хватала для полного счастья!
   -Ты исчезла с праздника, я не знал что думать. - Теперь его гнев был направлен целиком на меня. Рейн тем временем, так и не сказав ни слова, развернулся и скрылся за забором постоялого двора. - Что я должен был думать?
   -Извини, но одному человеку понадобилась моя срочная помощь. - Примирительным тоном ответила я и постаралась перевести тему. - А Илана с Шаном уже вернулись?
   -Нет. - Всё еще обижено буркнул тот. - Я сам только что вернулся, искал тебя.
   -Прости меня, пожалуйста, у меня действительно не было времени тебя предупредить. - Виновато улыбнулась я и, расщедрившись, протянула ему одну шоколадку. - Держи, это компенсация за моральные страдания.
   Мартин в ответ мне не улыбнулся, но плитку, хитрый, всё же взял. Мир был восстановлен.
   Сил у меня хватило ровно на столько, чтоб подняться по лестнице, вползти в комнату, раздеться и уронить себя на хлипкую постель. Магическое и физическое истощение давали о себе знать тупой болью в висках и ноющей - в мышцах. Организм настойчиво требовал заслуженного отдыха. Я не сопротивлялась и уже через минуту погрузилась в крепкий сон без сновидений.
  

Глава 7

   Утро началось с ма-а-а-ленького скандала.
   Я, безмятежно плавая в мягком и теплом забытьи, не сразу обратила внимание на назойливый шум, так и норовивший прокрасться в мир моих грез. Через пару минут, поняв, что сон развеялся окончательно и возвращаться не собирается, я недовольно фыркнула из-под одеяла и прислушалась. Похоже, источник моего раздражения располагался внизу. Среди какофонии звуков улавливался знакомый бас хозяина таверны и еще несколько голосов тональностью пониже, неизвестных мне.
   На полу, перед кроватью, прочертило первую яркую полосу восходящее солнце. Я немного полежала, надеясь, что у собравшихся внизу внезапно проснется советь и они, устыдившись своего поведения, угомоняться. Спустя минут пять пришла к выводу, что, либо она у них отсутствует, либо именно сегодня утром взяла выходной.
   Окончательно утвердившись в плохом настроении, я под непрекращающийся гомон встала и проделала утренний моцион, мысленно репетируя гневную речь, которую собиралась толкнуть, как только спущусь по лестнице.
   Выйдя из комнаты, я сразу заметила Иланку, облокотившуюся на деревянные перила балкончика, на чьей заспанной физиономии играла очень довольная улыбка.
   -И что тут за балаган? - Полюбопытствовала я, подходя к ней.
   -О, это не балаган, это бесплатное представление, от которого я просто в восторге! - Мстительно пропела подруга и подвинулась, приглашая и меня полюбоваться развернувшейся в зале сценой.
   А посмотреть было на что! Сегодняшним утром в таверне Парамона был аншлаг. Человек пятнадцать голосили во всё горло, пытаясь перекричать друг друга. Кто-то потрясал кулаками, кто-то сокрушенно причитал, а кто-то уже закатывал рукава, собираясь перейти к активным действиям. Но громче всех орал сам Парамон, воинственно сверкая маленькими глазками и багровея от натуги.
   Я подперла подбородок кулачком и по моему лицу растеклась такая же улыбка, какая прибывала на лице принцессы. Угадайте, кто стоял в центре этого апокалипсиса местного разлива? И кому доставались все те "ласковые" эпитеты, на которые был так щедр народ? Мыр-р-р, правильно! Привыкший к почестям и благоговению, эльф из последних сил старался сохранить лицо, тихо что-то говоря и отрицательно качая головой. Ха, дохлый номер!
   Разгневанная толпа, как оказалось состоящая из торговцев и людей, выполнявших все наши вчерашние капризы, уже были близка к тому, чтоб схватить Амальриэна, перевернуть вверх ногами и попросту вытрясти из него всё им причитающееся.
   -Да воздастся ему по заслугам. - Продекламировала над моим ухом подруга.
   Не смотря на поднятый шум, эльф услышал и резко поднял голову в нашу сторону. Хватили лишь одного его взгляда, чтоб мы дружненько отступили от перил и сочли за благо скрыться (а лучше забаррикадироваться!) в своих комнатах.
   Я вернулась к себе и принялась собирать скудные пожитки. Чувствую, надолго мы здесь не задержимся. Спустя полчаса внизу всё стихло, а заскрипевшие в скором времени ступеньки оповестили о надвигающейся угрозе. Я замерла и взглянула на дверь. Интересно, что сделает эльф? Пойдет к Илане или ко мне?
   Раздался тихий, вежливый стук. Ко мне. Да уж, Амальриэн не дурак - принцесса, небось, уже стоит напротив двери с готовым фаерболом в ожидании незваных гостей. А я вот, такая белая и пушистая, что процент вероятного травматического исхода заметно меньше.
   -Нельзя, я не одета. - Я попыталась трусливо избежать встречи с взбешенным (в этом сомневаться не приходилось) эльфом.
   -Ничего, я как-нибудь это переживу. - Обманчиво мягко ответили из-за двери.
   Поняв, что общения не избежать, я вздохнула, поминая добрым словом всех предков эльфа, и отодвинула вновь целую задвижку.
   -Чем могу быть полезной? - Смотря на него храбрым зайцем, спросила я, при этом стараясь встать так, чтобы загородить ему вход в комнату.
   -Многим. - Убийственно спокойно ответили мне и тараном прошли внутрь, не замечая таких незначительных препятствий как мое хрупкое тельце. - Например, тем, что вернешься назад в Хрустальный Град и займешься, наконец, своими прямыми обязанностями.
   Ску-у-учн-о-о-о. Я то думала, мы будем скандалить, кричать друг на друга и швыряться мебелью (правда особо у меня швыряться было нечем), а он опять завел старую песню. С самого начала эльф был категорически против моего присутствия в отряде. Дитя природы искренне верил, что моё место в его лесу, где моими "прямыми обязанностями" должны быть учет звериного приплода и инвентаризация деревьев. Стоит ли говорить, что я думала об этом? Поэтому Амальриэн своим обществом меня не баловал, однако при этом пристально за мной следил - не дай бог несостоявшаяся Хранительница, которая в перспективе еще может стать таковой, свернет себе шею. И каждый раз, когда мы заводили с ним разговор, он непременно скатывался к этой избитой теме.
   -А кроме этого? - Не желая повторяться, поинтересовалась я, закрывая за ним дверь.
   -А кроме этого, - эльф прищурился и подступил ко мне вплотную, - не транжирить наши общие деньги.
   -Кто? Я? - В эти два слова я вложила столько удивления и негодования, что невольно подумала, какую актрису в моем лице теряют театральные подмостки. Судя по лицу эльфа, мысли у нас были одинаковые.
   В общем дальше у нас конструктивного диалога не получилось. Амальриэн, даром что утонченный эльф, выдал довольно пространную характеристику наших с принцессой персон. Ух ты, как много оказывается я о себе не знала! А затем категоричным тоном потребовал, чтоб мы вернули все сделанные нами покупки, а оставшуюся еду разделили между остальными. На счет второго у меня не было никаких возражений - жалко, что ли? (у меня, так вообще, в запасе целых две шоколадки оставались). А вот вернуть травы я категорически отказалась, сопровождая это заявление известным народным жестом (во избежание недоразумений, поясняю - это был кукиш), а потом язвительно предложила попробовать отобрать плащ у Иланки. Тот скривился как от зубной боли. В итоге эльф остался ни с чем, перед уходом пожелав мне стать, наконец, серьезной. Ха, да если я начну серьезно относится ко всему тому, что происходит вокруг меня, я очень быстро свихнусь! Не-е-ет, в нашем деле без чувства юмора и крепких нервов никуда, иначе меньше чем через неделю будешь походить на своих же потенциальных клиентов - зомби...
   Пернатые копытца провожали нас гробовой тишиной. Ни лая собак, ни гомона рынка, ни зазывных кричалок - ничего. Лишь заплутавший ветер, тихо гоняющий по улицам пестрые обрывки лент и конфетных оберток, да наш отряд, в молчании двигающийся мимо спящих домов. Славно повеселились! Городские ворота были на распашку. Стражи, обычно дежурившей у выхода не наблюдалось, зато из сторожевой, что расположилась рядом, доносился могучий храп. Перетрудились бедняги.
   Мы покинули поселок и послали коней рысцой по стелящейся под ногами коричневой колее. Дорога, до этого строго ведущая на запад, сменила направление, плавно отклоняясь на юго-запад и теряясь вдали за холмами и островками деревьев.
   Рядом со мной скакала Иланка, которая довольно часто стреляла глазками в сторону оборотня. У меня так и не было времени выпытать у неё подробности их свидания. Однако, судя по довольному Шану и отсутствию у него каких-либо видимых повреждений - всё прошло благополучно. Амальриэн ехал впереди вместе с князем. Эльф демонстративно не обращал на нас внимания, причем в опалу помимо меня с принцессой попал и оборотень. Шанину было предъявлено обвинение в порче казенного имущества - ободранной герани, за которую пронырливый хозяин потребовал отдельную компенсацию, объясняя это своими непереносимыми страданиями из-за утраты столь дорогого его сердцу растения.
   Но вот кого мне действительно было жалко, так это гнома. Выпив вчера за здоровье сына градоправителя не меньше бочки эля, сегодня Хэл мучился жутким похмельем. А из-за нашего поспешного отъезда он так и не успел вернуть свой центр тяжести из распухшей головы в положенное ему место с помощью кружки пенного напитка, и теперь ехал рядом с красавицей Нариэль, отливая заметной зеленцой и время от времени постанывая.
   Мимолетно я подивилась сколь разношерстна наша компания, а затем, подставив лицо теплому ветру, задумалась совсем о другом. Вчера из-за насыщенности событий, подумать просто не было времени. Теперь же все мои мысли крутились вокруг Рейна. Во-первых, эта новость о том, что демоны вдруг прекратили добровольное затворничество и воспылали любовью к людям. Бред какой-то! Но факт. С мыслью о дружелюбных инфернах придется свыкаться еще не одно столетие, если конечно эти отношения столько протянут. В чем лично я очень сомневаюсь. Мартин подобную новость воспринял в штыки, весьма популярно объяснив, где он видел этот договор и самих демонов. Манрийскую принцессу очень удивило то, что её отец осмелился на подобный шаг. Для меня же здесь не было ничего удивительного. Какой король, будучи в здравом уме рискнет отказать Сильване? Думаю, вопрос не требует ответа. Мне гораздо интереснее, зачем это понадобилось самим демонам, что от этого сотрудничества получат они? А еще, как воспримут подобное эльфы? Смиряться? Разорвут с нами всякие отношения? Ох, что-то будет - это точно.
   Вторая мысль, которая вчера так и не посетила мою голову (хотя должна была!) - кто осмелился напасть на Рейна и Кайрона? То, что это было случайностью, банальным грабежом - не верю. Покушение было целенаправленным, и наемники знали на кого идут. Но тогда кому могли помешать демоны? И чем?
   Знаете, есть такая поговорка "бойтесь своих желаний - они могут исполниться", в моем случае её стоит переиначить в "не задавайте опасных вопросов - вам могут ответить"...
   Не успела я мысленно озвучить последний вопрос, как мимо меня что-то злобно вжикнуло, а затем с обеих сторон из густых зарослей, недавно сменивших просторные холмы, хлынул целый ливень стрел. Не сговариваясь, я с моими школьными друзьями выставила магический щит. Теперь пернатые убийцы, долетая до призрачно-синей завесы, вспыхивали и исчезали, не причиняя нам вреда. А вот мы в свою очередь начали отвечать. Спешившись, Амальриэн и Нариэль уже методично выпускали свои стрелы в придорожные кусты (созданный нами купол это позволял) и оттуда сразу же послышались крики и проклятия. Остальные не имея пока возможности добраться до врага просто стояли, обнажив клинки.
   Наконец поток стрел иссяк, и на дорогу стали выходить люди в темных одеждах, со зверскими рожами и самым разным оружием. Пять... двенадцать... двадцать... тридцать. Боже, больше трех десятков на восьмерых! Они лавиной хлынули вперед, раздробив наш отряд, и отсекая друг от друга.
   Я едва успела спрыгнуть с Чемпиона и отправить того магическим импульсом в кусты, как на меня напали сразу двое. Неловко увернувшись, я тут же заработала глубокую царапину на предплечье. От более серьезного удара по голове мне удалось отклониться. Чтоб хоть как-то увеличить расстояние между нами и собраться для новой атаки, я прибегла к простому заклинанию, выпустив в убийц мощную струю воды. Получив место для маневра, я отпрыгнула назад, под защиту ближайшего дерева, стараясь обезопасить спину. Нападающих было так много, что перекинуться попросту не хватало времени. Как только бы я отвлеклась, мне бы всадили клинок по самую рукоять.
   Спасибо Илане за мои ежедневные вынужденные тренировки в ловкости. Эти люди были намного более опытными воинами, чем я, но в проворстве и скорости мне уступали. Я крутилась ужом вокруг своей оси, уворачиваясь от смертельных ударов, попутно раздавая направо и налево шаровые молнии и острые как лезвие ледяные иглы. Мир вокруг смазался, превратившись в пеструю карусель красок: падали наемники, сраженные моей магией, в висках толчками билась кровь, слух улавливал лязг скрещиваемых мечей. Несколько раз мне удавалось заметить то Шана, принимающего вражеский удар на свою вновь неизвестно откуда появившуюся пику, то Мартина, вонзающего свой меч в чужую грудь, то Амальриэна - убивающего быстро и по-эльфийски четко, тратя на каждого врага лишь один удар...
   А потом все резко закончилось. Возле меня кулем осело тело последнего из нападавших, сраженного моей ледяной стрелой прямо в сердце. Мир снова утвердился на своем законном месте, приобретя четкость и реальность.
   -Ника! - Как ни странно, первым ко мне ринулся эльф. А то как же, Хранительница ведь. Я жестом поднятой руки остановила его, показывая, что помощь мне не требуется.
   -Ты ранена? - Чуть не сбив меня с ног, подлетела Иланка. Ей все мои протестующие махания были до фени. На самой же принцессе не было ни царапинки. Я же помимо пореза на руке, заработала такие же легкие на бедре и голени (помню, кто-то хотел подсечь мне ноги - я ели успела увернуться).
   -Жить буду. - Отмахнулась я и успокаивающе улыбнулась подоспевшему Мартину. Что-то у меня слишком много нянек, не находите?
   Как оказалось, досталось мне, Мартину - у него кровоточил правый бок, Хэлу - тому в битве значительно укоротили бороду (конечно ничего серьезного, но гном стонал так, будто находился на смертном одре) и, что удивительно, Рейну. Та самая первая стрела, просвистевшая мимо меня, угодила демону в левое плечо. Эльфы же и Шан с Иланой вынесли из битвы все свои конечности в целости.
   Вынужденную остановку мы сделали недалеко от дороги, на небольшой прогалине, свободной от деревьев. Нариэль тут же склонилась над Мартином, Иланка хлопотала надо мной, хотя она так перетягивала повязки, что у меня создалось впечатления, что подруга мне явно за что-то мстит. Амальриэн и непривычно серьезный оборотень вновь ушли к дороге, чтобы осмотреть место битвы, Хэл слонялся по поляне, не переставая причитать по поводу новой стрижки своей бороды. Чуть поодаль от нас под деревом расположился демон. Закрыв глаза и облокотившись на ствол, он даже не пытался выдернуть торчащую из плеча стрелу.
   -Ну вот, как новенькая. - Радостным тоном садиста сообщила мне подруга, любуясь своей работой.
   -Спасибо, теперь если рука не отвалиться оттого, что ты перекрыла к ней ток крови, все будет хорошо.
   -Язвишь, значит, жить будешь. - Хмыкнула принцесса и направилась утешать Хэла.
   Я же подобрав свою сумку, побрела к Рейну. Нариэль, обрабатывающая рану моего друга, демонстративно не обращала на князя внимания и похоже даже в мыслях не допускала необходимость помочь ему.
   Опустившись перед инферном на колени, я стала возиться в сумке, ища одно зелье, которое дала мне еще мама. Не понимаю, откуда она узнала, что оно мне понадобиться, но сейчас я была ей благодарна за предусмотрительность. Зеленый пузырек отыскался на самом дне. Достав его и откупорив, я сморщила нос. Запах был еще тот.
   -Ты решила меня отравить? - Ровным голосом поинтересовался демон, всё это время наблюдавший за моими манипуляциями.
   -Нет, но если ты будешь меня и дальше провоцировать, я об этом задумаюсь. - Ответила я и потянулась к его плечу. Рейн перехватил мою руку.
   -Не надо. Я справлюсь сам.
   -О, я не сомневаюсь. Но пока эта стрела так живописно торчит из твоего плеча, ты не сможешь воспользоваться своей способностью регенерировать. - Вырывая руку и снова пытаясь добраться до раны, отпарировала я. Мне опять не дали этого сделать. Вот упрямый!
   -Ты не понимаешь. Твои зелья мне не помогут, а скорей принесут больший вред. - Снизошел до пояснений князь.
   -Ничего подобного. - Отмахнулась я и кивнула на пузырек, в котором как раз и было специальное зелье для таких как он. Нет, а всё-таки откуда мама знала? Если вернусь, обязательно полюбопытствую. - В этом составе нет полыни, а только те травы, которые позволят унять на некоторое время боль, чтобы я смогла вытащить стрелу.
   Рейн очень пристально на меня посмотрел. Если он ожидал, что я испугаюсь - напрасно. Я уже привыкла к подобным его взглядам. Чтоб меня запугать ему придется придумать что-нибудь новенькое.
   -Для человека ты знаешь слишком много о демонах. - Сказал он и отпустил мою руку, позволяя, наконец, заняться раной.
   -Отнюдь. - Покачала я головой, медленно выливая содержания бутылька на рану демона. Тот даже не дернулся, хотя я знала, что это жутко больно. - Все мои познания и заканчиваются на том, что для вас полынь сродни медленному яду. Хотя почему так, и как лечить такое отравление, я не знаю.
   -Не многие, кроме демонов, знают даже об этом. - Возразил тот.
   Я не ответила, так как, судя по побледневшим краям раны, обезболивающее уже начало действовать. Пора приступать к самому неприятному. Я придвинулась ближе к Рейну и поудобней ухватилась за древко, дождалась утвердительного кивка пациента и резко выдернула стрелу. Из раны тут же заструилась самая обыкновенная красная кровь, а демон, не расцепляя зубов, со свистом выдохнул. Даже с зельем это было болезненно. Отшвырнув деревяшку, я щедро плеснула отвара на плечо и принялась его перевязывать, попутно возобновляя разговор, тем самым желая отвлечь князя от боли.
   -Когда мне было восемь лет, я один раз поздно вернулась домой, так как весь день прокупалась на озере с соседскими ребятами. Отца в доме не было, а мама ухаживала за каким-то человеком, лежащим на моей постели. Это был юноша лет семнадцати. Ему было очень плохо, он весь горел и бредил, постоянно что-то повторяя на незнакомом языке. Мама тогда сказала, что его отравили, а она нашла его недалеко от деревни. Когда я подошла к кровати, чтоб взглянуть на него поближе, он открыл глаза. Они были светящиеся и желтые. - Рассказывала я, продолжая бинтовать плечо. Когда я подняла глаза, то увидела, что он не отрывает от меня взгляда, а лицо его застыло от напряжения.
   -Ты узнала, кто это был? - Глухо спросил он.
   -Не сразу. Тогда я еще магией не интересовалась. Глаза незнакомца показались мне всего лишь интересными, не более. И лишь на следующее утро, когда он бесследно исчез, мама рассказала мне о вас. Тогда-то я и узнала о полыни и регенерации, благодаря которой тот демон так быстро поправился.
   -Странно, что человек спас одного из нас. - Задумчиво пробормотал Рейн, разминая плечо.
   -Тогда он был для матери просто больным, который нуждался в помощи и всё. - Более резко, чем хотелось, отрезала я. Просто вскинулась из-за тех сомнений, которые звучали в голосе князя по поводу моей мамы.
   Я отвернулась и принялась складывать обратно вываленное при поисках лекарства содержимое сумки. Разговор был закрыт, и следовало, наверное, встать и уйти, но меня мучил еще один момент. На мгновение, во время схватки я успела рассмотреть лицо одного наемника...
   -Тебя пытаются убить, верно? - Я скорей утверждала, чем спрашивала.
   -И откуда такие предположения, человек? - Едко поинтересовались у меня. Хм, как сказала Иланка "язвит, значит, жить будет".
   -Это не предположение, это уверенность. - В тон ему ответила я. - Иначе как объяснить, что один из нападавших - наш вчерашний знакомый с темного переулка?
   -Совпадение.
   -Дурак! - Выпалила я, собрала в охапку свои пожитки и, не обращая на вытянувшуюся физиономию инферна внимание, пошла к остальным. Честное слово, я разозлилась! Очень, очень сильно! Ты к человеку, тьфу, к демону, с помощью, а он над тобой насмехается и не принимает в серьез. Хотя сам уж точно заметил это "совпадение". Ладно, не хочет, не надо! Вот только когда обнаружит у себя в кубке настойку полыни или дырку в животе, пусть не жалуется. А, судя по тому, как настойчиво повторяются попытки, ожидать этого можно в ближайшем будущем. И ведь даже "спасибо" за рану не сказал. Неблагодарный!
   -Ника. - Окликнул меня Мартин, когда я проходила мимо него. Я обернулась и, видимо мое лицо было настолько перекошенным, что тот помрачнел. - Что тебе сказал демон?
   Опять двадцать пять!
   -Ничего особенного. - Стараясь успокоится, ответила я. - Я попыталась его отравить, но потерпела неудачу.
   -В следующий раз позови меня.
   -Непременно. Ты-то сам как? - Я подсела к нему.
   -Не дождешься. - Усмехнулся маг. - Выживу.
   -Вижу. Сдается мне, что язвительность становиться повсеместным признаком выздоровления.
   Мартин непонимающе на меня посмотрел, я махнула рукой, мол, не обращай внимания.
   Вернулись эльф и оборотень. Как и ожидалось ничего, что помогло бы опознать нападавших или хотя бы дать наводку на заказчика не было. Дав нам передохнуть еще десять минут, Амальриэн приказал трогаться в путь.
  

***

   -Это исключено! Нужно найти другую дорогу!
   -А я тебе говорю, что другого пути нет. - Воинственно топорща укороченную бородку, ответил мне Хэл и сунул мне под самый нос свою измалеванную карту. - Вот, смотри. Справа горы, слева - непроходимые топи с очень гостеприимными вивернами.
   -И всё равно это очень опасно, особенно для нас с Мартином и Иланой. - Продолжала упираться я, хотя знала, что гном прав.
   Два дня назад мы покинули Киврин, перейдя официальную границу - небольшой валун на холме в форме стилизованного крыла. Теперь перед нами простирались Свободные земли - небольшая полоса, протянувшаяся от севера к югу и разделяющая наше государство и Манрий. Здесь находили приют те, кто по каким либо причинам вынужден был покинуть свою родину. Опальные маги, разбойники, подвергающиеся гонению равнинные гоблины - всех можно было встретить в Свободных землях. Этот клочок суши был ничейным, ни Киврину, ни Манрийю он был попросту не нужен. Так и соседствовали они, стараясь по мере возможности не обращать друг на друга внимания.
   Мы расположились на непродолжительный привал на опушке перед высокой стеной зеленых деревьев, и вот уже минут пять я безуспешно спорила с гномом, пытаясь всеми правдами и не правдами избежать дальнейшего нашего продвижения в эти дебри. И на то у меня были веские основания. Дело в том, что мы стояли на границе Зеркальной рощи - одного из самых известных и не менее опасных мест Свободных земель.
   Зеркальная роща была удивительным феноменом, появившимся в результате грандиозного магического эксперимента. Произошло это очень давно (мне об этом рассказывала мама, а ей в свою очередь её бабушка). Неизвестные маги, чьи имена уже никто не помнит, обидевшись, что их проект по созданию телепортов в иные миры не был оценен коллегами по достоинству и к тому же закрыт из-за его очевидной опасности, ушли из Школы Магии, что называется на вольные хлеба. Ну, а где у нас можно воплотить свои мечты и нездоровые фантазии без угрозы наказания со стороны властей? Именно! В Свободных землях. Выбрав для своих изысканий неприметную рощицу, непризнанные гении приступили к их реализации. Скажу сразу - ничего у них не вышло, но вот оставить о себе память они всё-таки сумели. Не знаю, что уж там у них не заладилось, но дело кончилось большим магическим взрывом - никакого тебе огня, грохота или воронок в земле. Просто роща с того дня стала этакой аномалией, притягивающей под свои кроны всех мало-мальски магических существ, милых и не очень. И всё бы ничего, если бы не одно "но", из-за которого я, собственно, и брыкалась. Вход в Зеркальную рощу магам заказан. Нет, конечно, если вы выбрал для себя это в качестве изощренного способа самоубийства, то пожалуйста, а так не советую. Войти-то в неё мне, Мартину или Илане можно, но вот вздумайся нам колдовать... Уууу. Последствия будут непредсказуемые! Раньше были смельчаки, кто рисковал пользоваться там магией, но еще никто не вернулся оттуда живым. Роща и название-то свое получило не спроста. Все заклинания, которые сплетены в ней отражаются от пространства, как луч солнца от зеркала, и возвращаются к их создавшему, причем в довольно искаженном виде. Вот и гадай потом, что сделает с тобой твоё же заклинание-разведчик - превратит в ежика или сотрет в пыль!
   У меня же при одной мысли о том, что я не смогу пользоваться своей магией, внутри всё леденело. Я ж больше ничего не умею! А гном предлагает мне добровольно прогуляться по Зеркальной роще. Мартин и принцесса сидели в сторонке, не ввязываясь в спор. Им тоже не нравился подобных ход событий, но они, в отличие от меня, были умнее и лишь мрачно отмалчивались. Всем остальным, по-моему, было просто всё равно. Все понимали - идти придется.
   -Может всё-таки к вивернам? - Предприняла я последнюю отчаянную попытку.
   -Тогда мы потеряем неделю. - Убил меня Хэл.
   -Ты с друзьями можешь остаться здесь и не идти дальше. - Предложил подошедший эльф. Признаюсь, я действительно чуть не смалодушничала и не согласилась. Но то ли моя гордость (и кто её просил?), то ли моя вредность (о, это скорей всего!) не позволили этого сделать. Я ничего не ответила и направилась к Чемпиону. Всё, прогулка закончилась. Похоже, нас ждут именно те неприятности, о которых мы говорили с Мартином...
   Тихий шелест ветра в ветвях, умиротворяющая трель таволги. По обеим сторонам дорожки, по которой мы ехали, стелился зеленый ковер с вкраплениями малиновых, желтых и голубых венчиков цветов. Над головой нет-нет, да и пролетала какая-нибудь одинокая птаха. Солнечные лучи, пробиваясь сквозь листья, оставляли замысловатые рисунки на наших одеждах. Ну просто идеалистический пейзаж! И не скажешь, что за этими приветливыми кустиками за тобой наблюдают оценивающие и, что не маловероятно, голодные глаза. "Принюхиваются" и "прислушиваются" к твоей ауре, чтоб знать, с кем связываться можно, а с кем не следует.
   Чувство опасности кошачьими коготками царапало душу. Лишенная магии, я ощущала себя беспомощной. Оставался только болтающийся за спиной меч. Ну, зато есть шанс, что в случаи нападения, зверюшки попросту помрут со смеху, завидев меня с мечом на перевес.
   Над нашим отрядом витало прям-таки осязаемое напряжение. Оглядевшись, я только сейчас заметила, что и позиции всадников изменились. Мы с принцессой оказались в центре группы, рядом с подругой ехал Шан, без своей обычной улыбки на лице, сбоку от меня - Мартин. За моей спиной молчаливо возвышался Рейн, за Иланкиной - Хэл. Возглавляли нас эльфы. Похоже, не смотря на все наши внутренние противоречия, охраняли нас серьезно. Мужской инстинкт защитника - на лицо (Нариэль не в счет, ей, по-моему, вообще все равно).
   Ехали мы уже долго и забрались достаточно глубоко, когда внутреннее оцепенение начало понемногу меня отпускать, и мне даже в голову пришла мысль, что возможно мы сможем спокойно пересечь рощу. Как всегда с моим везением, стоило мне об этом подумать, как все случилось в точности до наоборот. Первыми опасность почувствовали кони. Мой Чемпион всхрапнул и тревожно заржал. Впереди послышались проклятия эльфа. Прямо перед бархатным носом его золотистого коня из кустов выкатилось что-то круглое и лохматое. Всё дальнейшее произошло не более чем за две секунды, но в моей голове это отложилось в какой-то замедленной форме, будто время приостановило свой бег.
   Вот Амальриэн неестественно медленно поднимает руку, чтобы достать из-за спины свой клинок. Шерстяной клубок перед ним не спеша открывает рот, демонстрируя свои острые зубы в пять рядов. Зная силу эльфа, я абсолютна уверена, что опасаться нам нечего и расправиться с колобком для него не составит труда. И вот тут-то по моей коже пробегает дрожь - первая предвестница творимой волшбы. Я не успеваю оглянуться на друзей, чтоб понять, кто из них совершил такую непростительную ошибку. Мой конь вместе со мной делает резкий пирует назад и сталкивается с вороным конем демона. В ушах звенит, я ощущаю волны жара и холода, одновременно пробегающие по телу, слышу крик Мартина, а потом окружающий мир меркнет перед моими глазами...
   Зеленая трава щекотала мою щеку, а настырный луч света целился прямо в глаза. Пришлось их прикрыть рукой. Рядом кто-то застонал и та-а-ак выругался, что я невольно снова открыла глаза, желая получше разглядеть человека с таким богатым словарным запасом. Им оказался Рейн. Он сидел на траве, недалеко от меня, и предпринимал попытки подняться на ноги. Смотри-ка, получилось. Князь помотал головой, видно, таким образом, призывая свои мысли к порядку, и огляделся. О, увидел меня. Нет, определенно как доберемся до первого же поселения, вытрясу из эльфа деньги и куплю инферну книжку "Как обращаться с барышнями". Без всякого уважения к моей хрупкой натуре, меня резко дернули вверх и установили на ноги.
   -Премного благодарна. - Хотела сказать это язвительным тоном, но застрявший во рту листик испортил весь эффект.
   -Рано благодаришь. - Ответил невоспитанный демон, осматривая окрестности. - Возможно, еще пожалеешь, что вообще очнулась.
   Вот так, успокоил, называется! Однако не признать его правоту нельзя. Мы оказались на небольшой прогалине, устланной мягкой травой и окруженной молчаливыми тополями (значит мы всё еще в Зеркальной роще), с одной стороны лежало большое упавшее дерево, с другой, возвышаясь над нами на добрый метр, виднелся темный зев пещеры, приютившейся у склона каменистого холма. И ти-ши-на. Такая неестественная и пугающая.
   Мысль о том, что Мартин или Илана применили магию, была для меня абсурдной. Их я знала очень хорошо и просто не верила, чтоб они решились на такой шаг. Сама я тоже не могла этого натворить. Тогда кто же? Эльфы? Еще более безумно! Кто-то из остальных? Очень не хотелось подозревать кого-то из своих. Проще было предположить, что за нами наблюдал посторонний и в определенный момент нанес удар. Но вот интуиция настойчиво шептала, чтоб я себя не обманывала по этому поводу. Хищник внутри меня чувствовал только обитателей рощи, но никого чужого.
   Я мысленно махнула на это, решив заняться подозрениями в более удобное время. Для начала надо отсюда выбраться и узнать, что с остальными. Далеко ли занесло их? Хорошо, что неизвестное заклинание отразилось лишь как телепорт, а не в виде уничтожающего смерча, например.
   Рейн резко выкинул руку и притянул меня поближе к себе. Это еще что за фамильярность!!!
   -Мы не одни. - Ответил князь на моё угрожающее сопение и, вытащив лунный меч, пристально стал всматриваться в прибрежные кусты.
   Я, смирившись со стальной хваткой на своем запястье, тоже прислушалась. За нами наблюдали. Ну, это не новость, мы вообще, кажется, пользуемся в Зеркальной роще популярностью. А вот то, что подглядывающий обладал магией, ой как мне не понравилось. Я-то по-прежнему не могла пользоваться своей.
   -Рейн? - Тихо прошептала я, чувствуя, как начинает вокруг вибрировать воздух. Нас собирались атаковать. В следующую секунду князь яростно зарычал, чертыхнулся сквозь зубы и оттолкнул меня от себя, как тряпичную куклу. Сила была такова, что я почти метр пропахала по земле. Отплевываясь и поднимаясь, я (собираясь, наконец, высказать демону всё, что думаю о нем и наших взаимоотношениях) обернулась и замерла на месте с открытым ртом.
   Князь лежал на земле, согнувшись и схватившись за голову. Из его ушей и носа текла кровь. Гнев моментально испарился, сменившись паническим страхом. Я поняла, кто на нас напал. Легаментис. Мохнатое чудище, больше всего похожее на огромного паука, иногда встречалось в лесах, в особо непролазных чащах. Большую часть своей жизни эти существа спали - мы даже как-то на уроке у Магистра Аркисона вызывали его. Тогда он был в спячке и не представлял никакой угрозы. Но вот бодрствующий легаментис это совсем другое дело! Паук не был ни травоядным, ни плотоядным. Его пищу составляли такие эфирные субстанции как страх и боль. Используя свою магию, легаментис проникал в сознание и вызывал у жертв самые неприятные и ужасные воспоминания, заставляя тех вновь и вновь переживать все самые худшие моменты своей жизни. Попутно монстр "наедался" отрицательными эмоциями.
   Видимо Рейн понял кто наш враг раньше, чем я и успел меня оттолкнуть, чтоб я не попала под сфокусированный удар легаментиса. Эти мысли за секунду пролетели у меня в голове, и я заметалась по поляне, как загнанный заяц. Я не знала, что делать. Видимо у инферна была очень много неприятных воспоминаний, потому что его всё больше скручивало, и он начал даже стонать. Проклятие! Демон, презирающий людей, а туда же - в благородство поиграть решил. Идиот! Кретин! Дубина! Вспышка злости помогла справиться с подступающей паникой и заставила шевелить мозгами.
   Выход был один. Я достала из-за спины свой меч. Согласна смешно, но на безрыбье как говориться... По четкому магическому следу я смогла определить направления, откуда было послано заклинание (на этих тварей особенности Зеркальной рощи похоже не распространялись). Гад спрятался за поваленным деревом. Перехватив клинок поудобнее и мысленно попрощавшись с мамой и папой, я двинулась вперед, стараясь ступать как можно тише.
   Нашла я его на удивление быстро. Он даже особо и не пытался скрываться. Черная овальная туша, достающая мне до пояса, восемь конечностей поросших зеленой шерстью и глазки-щелочки на том месте, где вероятней всего должна располагаться голова. Эта пиявка так увлеклась "высасыванием" Рейна, что попросту не заметила моего появления. Я застыла, мысленно припоминая школьный урок о легаментисах. Их самое уязвимое место - это мягкое подбрюшье. Это что, мне надо лезть под него!? Этот инферн по гроб жизни со мной не расплатиться!
   Права на ошибку не было. Если меня заметят, то моментальный магический удар погрузит и меня в неприятное забвение. Тихо проскользнув ему за спину и примериваясь для удара, я не заметила под ногами сухой ветки. Предательский хруст выдал меня. Зверюга дернулся и начал поворачиваться ко мне, как в той сказке к лесу задом, ко мне передом. Не дожидаясь встречи нос к носу (или что там у этого ужастика есть?) я нырнула под него, одновременно выставляя перед собой меч. Острие почти на половину вошло в тушу, и по инерции следуя за продолжающей лететь мной, пробороздило его живот от начала до конца. Отвратительный писк на грани слышимости резанул слух. Паук зашатался, при этом начав судорожно перебирать конечностями. Я рванула в сторону, и мне почти удалось откатиться от него, когда одна из лап ощутимо приложила меня по бедру. Я упала и замерла. Вокруг было тихо. Подняв, наконец, голову я увидела завалившегося набок мертвого легаментиса. Мой меч по-прежнему торчал из его тела. Кое-как поднявшись, вся перепачканная в коричневой крови монстра, я, припадая на левую ногу, забрала оружие и поковыляли на поляну.
   Рейн лежал на траве, там где и прежде, правда, теперь он не издавал ни звука. Убедившись, что он жив и лишь прибывает в отключке, я направилась к пещере. Идти куда-либо, когда мы с ним в таком состоянии представлялось безумием. Нужно было отдохнуть и придти в себя. Пещера оказалась небольшой, но в ней доставало места, чтоб уместить одного бесчувственного демона, хромую магичку и еще развести небольшой костерок. Подозреваю, что раньше это было логово убитого мною легаментиса. Что ж, на правах победителя я захватываю сие прибежище.
   Вернувшись на поляну, в раздумьях встала над князем. Появилась предательская мыслишка бросить валяться его здесь. Уж очень он выглядел массивным. Тяжело вздохнув, я подхватила его за руки и волоком потащила к пещере. О-о-о, каким же долгим оказался этот путь. Жаль, что рядом не было никого, кто мог бы за мной записывать то, что я, натужно пыхтя, выдавала. Сама от себя такого не ожидала и боюсь больше повторить такие виртуозные словечки не смогу. Но, наконец, мы внутри. Уложив Рейна на его плащ, я достала из его сумки (моя осталась с Чемпионом) найденные там огниво и трут, нисколько не смутившись, что шарю в чужих вещах. Простите, не тот случай.
   Через минут пять, отбив себе все пальцы, я добыла для нас огонь, благо хвороста рядом разбросано было много. В своем углу заворочался демон и медленно сел. Выглядел он помято, засохшие струйки крови так и остались на лице.
   -Что произошло? - Хрипло спросил он.
   -Тебе пока не стоит вставать. - Ответила я и попыталась уложить его назад. Он отбросил мою руку и странно на меня посмотрел.
   -Что здесь произошло, человек? - Зарычал он на меня.
   -Легаментис. Ты попал под его воздействие. - Коротко бросила я, обидевшись на его презрительно-высокомерный тон. На какое-то время я забыла, что Рейн демон.
   В противовес моим ожиданиям, он не стал требовать подробностей, а лишь закрыл руками лицо и тихо застонал. Я подалась вперед.
   -Эй, теперь всё нормально.
   Он поднял на меня глаза. Они фосфоресцировали, и в них плескалась такая боль и ярость, что я невольно вздрогнула. А потом сделала то, что обещала себе никогда не делать, ни при каких обстоятельствах! Я попыталась его "прочитать". Да-да, снова. Скажите, я дура? Самоубийца? Согласна! Но я чувствовала себя обязанной перед ним, как ни как он, возможно, спас мне жизнь. Вот и потянулась мысленно к нему, желая облегчить его боль. Что последовало за этим, я не забуду до конца своей жизни. До сих пор не знаю, была ли то ошибка, или же я поступила правильно.
   Демон как всегда был "открыт". Я слегка "прикоснулась" к его мыслям, уловив лишь их оттенок, и тут же отпрянула как мысленно, так и физически. В душе князя творилось такое! Легаментису удалось разбередить воспоминания, которые просто оглушали своей нереальной болью и страданиями. Как с этим вообще можно жить!
   Я стояла в трех шагах от сидящего демона и смотрела на него огромными глазами, наполненными ужасом. Отголосок тех чувств, что испытывал мой спутник, до сих пор болезненно сжимали сердце. Да что б мне провалиться со своим сочувственным участием!!!
   Лицо Рейна исказилось яростью, он одним резким движением поднялся на ноги, не отрывая от меня, уже полыхающих расплавленным золотом, глаз.
   -Что? Ты так и не оставила попыток меня "прочитать" человек? - Выплевывая каждое слово сквозь зубы, спросил он. Кулаки его судорожно сжимались и разжимались. Я же, помимо всепоглощающего страха, чувствовала большую вину перед ним. Из-за своей глупости я залезла в чужую душу, заглянула туда, куда не стоит допускать никого. Внезапно лицо Рейна застыло, лишь глаза остались прежними. На губах заиграла жестокая ухмылка. - Что ж, пожалуй, я выполню твое желание.
   Для того чтоб напугать меня до предела, ему больше не надо было ничего говорить. Я лишь представила, что опять буду ощущать чужие невыносимые страдания, и мой разум затопила слепая паника.
   -Нет! - Закричала я, спиной отступая от демона. - Не подходи ко мне.
   -О нет, человек. Теперь ты получишь желаемое. - Многообещающе протянул тот.
   Я рванулась к выходу, но князь поймал меня за руку и, развернув к себе лицом, припер к земляной стенке пещеры. Я вскрикнула и попыталась вырваться. Без толку. Мертвой хваткой держа меня выше локтей, озлобленный инферн посмотрел мне в лицо. Я замерла как кролик перед удавом.
   -С лихвой получишь. - Тихо пообещал он и, наклонившись, впился своими губами в мои, одновременно открывая для меня свою память. Это был грубый, жестокий поцелуй. Он выбрал этот вид передачи мыслей для того, чтоб наказать меня за любопытство. Я дернулась в последней попытке избежать контакта, но Рейн лишь усилил хватку. Воспоминания демона обрушились на меня яростной волной. Я в них тонула, растворялась, теряла себя, казалось, навсегда...
  
   "...Отец снова на меня разозлился... Вчера его слуги пришли в мою комнату и отвели в мастерскую. На столе перед камином я увидел Уголек. Я радостно вскрикнул и, подбежав, обнял щенка. Этот проказник исчез два дня назад, и я очень переживал за него, боясь, что он останется голодным. Я повернулся, чтоб поблагодарить за найденного любимца, но тени в черном отобрали Уголек и снова поставили на стол. Старший из слуг вложил мне в руку нож. Что они хотят от меня? Мне объяснили, что я должен убить, как они выразились, это "мерзкое существо". Уголек, мерзкое существо? Нет-нет, это ошибка. Он мой друг, друг! Меня не хотели слушать, я просил, кричал, требовал, даже топал ногой, но меня не слушали. И что мог сделать я? Мне всего пять лет. Чем им так не понравился мой любимец? Я со слезами откинул прочь холодную железяку и закричал, что не буду этого делать. Тогда они ушли, оставив нас с Угольком одних. А потом пришел отец, и я попытался объяснить ему, что мой щенок хороший. Не дав мне договорить, он наотмашь ударил меня по лицу. Больно. Уголек злобно оскалился и прыгнул на отца. Я вскрикнул, но было поздно. Отец взмахнул мечом, и щенок упал на пол. Я кинулся к нему, но железная рука отца схватила меня за ворот рубашки. Я звал Уголек, но он лежал неподвижно, в луже чего-то темного. Что с ним? Снова появились темные слуги и меня отвели обратно в комнату. Больше я своего друга не видел..."
  
   "... Сегодня мы с Миролано опять подрались. Он попытался отобрать у меня моего айвароне. Я ударил первым. Никогда не любил своего братца. Мой эгоистичный брат близнец постоянно что-то вытворял, а доставалось мне. Последний раз, когда он убил любимую наложницу отца, за то, что она ему не угодила, Миролано как всегда свалил всё на меня. Отец же ему как всегда поверил. За убийство его женщины, он приказал дать мне десять плетей и закрыть на неделю в башне. Еще никто не смел перечить отцу, а оправдываться я не видел смысла, мне всё равно бы не поверили... Дрались мы в полную силу. Я подпил ему глаз и сломал руку. У меня треснуло пару ребер, но айвароне остался со мной. Мой близнец же, кажется, снова пошел жаловаться отцу. Значит, меня снова ждут плети... "
  
   "...Братья уехали на Охоту. Дурацкий обычай, когда пятнадцатилетние демоны вылетают на своих айвароне в человеческие земли и похищают по одной их женщине. Я наотрез отказался, укрывшись на время празднования в оружейной. Владение мечом мне пока давалось плохо и нужно было тренироваться... Ближе к ночи дверь в моё укрытие распахнулась, и на пороге появился Миролано и Эвралон с каким-то кулем в руках. Глаза братьев ярко горели, что означало не первую стадию магического опьянения. Они бросили свою ношу к моим ногам - это оказалась человеческая девушка в изодранной одежде и украшенная добрым количеством синяков и ссадин. Она с ужасом взглянула на меня, я же безразлично отвернулся, продолжая прерванное занятие. На провокацию братьев я поддаваться не собирался. Мой близнец заявил, что принес мне подарок, дабы я наконец смог доказать, что я мужчина. Я посмотрел на него. Странно, как можно ненавидеть свое собственное лицо? Я мог. Видя, что я не обращаю на него внимание, он зло сверкнул глазами и пнул лежащую так, что она с криком подкатилась прямо к моему сапогу. Эвралон рассмеялся и вытащил меч, его примеру последовал Миролано. Они предложили мне посмотреть, как надо правильно убивать этих "презренных овец". И всё-таки, я слаб. Вместо того, чтобы безразлично пожать плечами, я принял их мечи на свой. Казалось только этого они и ждали. Они разом кинулись на меня, нанося один удар за другим. Пользуясь своим опытом, братья играли со мной, нанося лишь легкие ранения. Это было унизительно. Я увернулся и от всей души въехал своему близнецу по челюсти. За это я поплатился, когда пропустил аналогичный удар от Эвралона. Лезвие его меча оказалось в миллиметре от моего горла, а Миролано, улыбаясь, подошел к женщине и, посмотрев на меня, вонзил той клинок в грудь..."
  
   "...Кажется, за всю свою жизнь я был впервые счастлив. Сегодня был мой семнадцатый день рождения. Но не это было причиной моей радости. Алисала - вот кто занимал все мои мысли. Красивая и утонченная Алисала. Демонесса, которая, почему-то не обращая внимание на целую армию поклонников, выбрала меня. Сегодняшний вечер мы проведем вместе, а завтра, завтра я попрошу стать её моей женой. Она ждала меня в моей комнате. Черные длинные волосы как жидкий шелк струились до самой талии, пурпурное узкое платье, открывающее покатые плечи и выгодно подчеркивающее все женственные изгибы - делало её богиней. Демонесса вместо приветствия прижалась ко мне и поцеловала. Все мысли разом покинули мою голову. Выскользнув через несколько минут из моих рук, она грациозной походкой подошла к столику с напитками, налила два бокала и протянула один мне. Я выпил содержимое, даже не почувствовав вкуса. Она же тихо засмеялась и, не говоря ни слова, подошла к двери. Открыла ей. На пороге стоял Миролано. Закрыв за собой дверь, мой брат обнял мою невесту, нисколько не стесняясь моего присутствия. Я сделал движение вперед, и комната поплыла перед глазами. Меня зашатало. Поднеся к носу пустой кубок, я уловил отчетливый запах полыни. Алисала! Моя уже бывшая подруга уютно устроилась в объятия моего близнеца и с интересом наблюдала, как я медленно оседаю на пол. В душе поднялась такая обида и горечь! А потом осталось лишь одно желание, если умереть, то только не здесь, не перед ними! Мир вокруг померк и последнее, что я услышал, был гневный крик красавицы Алисалы... Мне казалось, что я умираю тысячу раз, каждую секунду. Что-то держало меня, не давало переступить порог Серых пределов. Один раз мне явилась человеческая женщина с черными волосами. Она что-то говорила и как будто пыталась меня чем-то напоить. Опять полынь? Я попытался завертеть головой, но сил не хватило даже для этого. В итоге в меня влили содержимое деревянной миски. По-моему, всё же это была не полынь. Затем мир снова поглотила темнота. Когда я очнулся во второй раз, то чувствовал себя гораздо лучше. Первое, что я заметил - это склоняющееся надо мной любопытное лицо ребенка. Девочки. Увидев, что я очнулся, она широко раскрыла глаза. В них не было страха, только интерес. Русая прядь упала ей на лицо, и она смешно её сдула. Вернулась женщина с черными волосами и девчушка ушла. Меня же снова чем-то напоили. Теперь я уже не сопротивлялся. Ночью я проснулся от того, что почувствовал мысленный зов - меня искали мои родственнички. Чтоб добить? Так или иначе, но оставаться здесь нельзя, меня найдут, да и этим странным людям может достаться. Нужно уходить..."
  
   "...Ты всегда один. Твой единственный друг - твой меч. Никогда не оставляй жизнь тому, кто осмелился посягнуть на тебя. Всегда наноси удар первым. Вот законы выживания в твоей семье. Предательство, ненависть, ложь - твои вечные спутники. Сила и ум - твои соратники. Любовь, друзей, привязанности - уничтожай в первую очередь, или они уничтожат тебя. И так придется существовать всё жизнь? Да. Я не хочу! Ты демон. Я не хочу! Нет. Нет. Нет!!!"
  

***

   -Нет. Нет. Нет!!! - Я закричала и открыла глаза. В ушах громко пульсировала кровь, тело мое, скрючившись, лежало в углу пещеры. Я попыталась приподняться на руках и тут же рухнула обратно. Из моей груди вырвался всхлип, всё окружающее перед глазами размыто, а щеки были мокрыми от слез. И они продолжали литься, я просто не могла остановиться, так как в сердце до сих пор медленно вращался тупой буров обиды, предательства и унижения. Проклятый демон! Никогда не прощу его за то, что он заставил меня пережить!
   С третей попытки мне удалось принять более менее вертикальное положение. Я прислонилась спиной к стене пещеры и вытерла лицо. В дальнем углу, около костра сидел Рейн. Меня била дрожь, но я не обращала на нее внимание. Чем больше я смотрела на сгорбленную спину князя, тем быстрее меня отпускала злость на него. Почему? Да потому что я теперь знала и помнила каждый день и час его жизни, его переживания и немногочисленные радости. Помнила, как он ругал себя за ту девушку, которую не мог спасти, чувствовала, как всё внутри его обрывается при виде Аласалы, обнимающей его брата. Смогла бы я сохранить в себе что-то хорошее, живя в такой семейке? Отвечу себе честно - нет. А Рейн, кажется, смог. По крайней мере, он не очерствел окончательно, а это уже многое. Возможно, попади он к тем, кто умеет любить и ценить жизнь, всё могло сложиться иначе. В конце концов, тогда четырнадцать лет назад в нашем тереме он увидел, что не все люди "презренные овцы". Мама вылечила его, вернула с порога, чтоб он снова вернулся в Сильвану уже другим, сильным и беспощадным. Правильно ли она тогда поступила? Да! Рейн стал великолепным воинов, сильным и смелым. И одиноким. И жестоким. Иначе бы он не выжил. Насколько я поняла из его воспоминаний, вернувшись от нас, домой, князь до полусмерти избил Миролано, а когда отец попытался призвать его к ответу, он не очень ласково попросил родителя не вмешиваться, закончив тем, что теперь погибнет каждый, кто поднимет на него руку. Удивительно, но отец лишь улыбнулся и выразил радость по поводу того, что его сын, наконец, вырос. Ублюдок! Сделать такое со своим сыном и быть этим довольным! Ирония судьбы: тот вечер в нашем доме изменил нас обоих - Рейн стал таким, каким его хотел видеть отец, я же именно тогда, находясь под впечатлением от таинственного гостя, начала увлекаться магией...
   Я аккуратно встала, опираясь на стенку, и прислушалась к себе. Кажется, отпустило. Медленно я приблизилась к огню и опустилась рядом с демоном. Тот даже не поднял головы. Несколько минут мы молчали, а потом я решительно послала всё к чертям.
   -А целоваться ты не умеешь. - Скажи я ему, что я в восторге от его семьи и хочу со всеми ними познакомиться, он и тогда бы не так сильно удивился, как от моих слов. Лицо его так обескуражено вытянулось, что я невольно улыбнулось. Теперь он смотрел на меня подозрительно. Отлично понимаю его: взъерошенная, дрожащая магичка с зареванным лицом и кривой ухмылкой - тут не каждый выдержит. От меня ждали совсем других эмоций. И они были: вся палитра и оттенки злости и ярости собрались у меня внутри. Но направлены они были отнюдь не на Рейна, а на его отца, на которого я возлагаю всю ответственность. - Давай выбираться отсюда.
   Я поднялась и хотела пойти к выходу, когда князь поймал меня за руку. Я невольно вздрогнула, вспомнив, что последовало за этим жестом в прошлый раз. Инферн это понял, и его пожатие стало совсем невесомым.
   -Я видел убитого легаментиса. Похоже, ваша семья спасает мою жизнь уже во второй раз. - Ровным тоном, без каких либо эмоций (мог бы хоть изобразить раскаяние, для приличия!), сказал он, а затем совсем тихо добавил. - Прости.
   Я лишь неопределенно махнула головой, не в силах что-либо сказать. Не смотря на то, что я его теперь понимала и в принципе не злилась, простить то, что он со мной сделал, у меня пока сил не хватало.
   Оказалось, пока я валялась, солнце на небосводе заметно продвинулось к горизонту. Сзади послышались тихие шаги демона, я вопросительно взглянула на него. И куда? Князь покрутил головой и кивнул в сторону незаметной звериной тропки, уводящей в глубь Зеркальной рощи. Мы бодро заковыляли по ней.
  

Глава 8

   После двух часов прогулки по Зеркальной роще я поняла, что очень нравлюсь местным обитателям. Я даже, наверное, была бы польщена, если бы во взглядах, светящихся из придорожных кустов, отчетливо не сквозил исключительно гастрономический интерес. Причем аппетитной они находили только меня. На идущего рядом демона - в пожеванной одежде, с запекшейся на лице кровью и серебристо-голубым клинком в руке - вообще никто не заглядывался.
   Свита у нас была внушительная. В зарослях окружающих дорожку, по которой мы шли, постоянно что-то шуршало, ворочалось и неприлично громко причмокивало. Казалось, параллельно нам двигалось огромное стадо, оставляющее после себя впечатляющую просеку. Несколько раз особо настырные пытались сцапать суповой набор (ну, меня то есть), однако яростно поющий лунный клинок пресекал все подобные попытки. В том, что у Рейна неожиданно проснулись дружеские чувства ко мне - сомневаюсь. По-моему, князь решил, что после всего, что я натворила, он имеет исключительное право на моё убиение. И сейчас это самое право попросту ревностно отстаивает. Если это так, то лучше я сама добровольно прыгну в кусты. Так гуманней будет.
   Чем дальше мы продвигались, тем меньше терпения оставалось у наших сопровождающих. Нам уже чуть ли не в затолок дышали. Я, стараясь до этого храбро шагать наравне с демоном, бочком подтянулась к спутнику и уютно устроилась чуть левее за его спиной, рассудив, что раз он претендует на мой хладный труп, то путь его сначала защитит. Смелым и сильным у нас везде дорога, ну а мы трусишки и в хвосте неплохо себя чувствуем. Хищник внутри меня недовольно заворчал в ответ на подобные мысли. Эх, милый, если бы только я могла перекинуться и выпустить тебя...
   Оказалось что сзади не безопасней, чем впереди. В одно мгновение с ветки, свисающей над тропой, что-то слетело и прицельно приземлилось на меня. Могу собой гордиться - я лишь заверещала, взяв самую высокую ноту, на которую была способна, а не рухнула в обморок от избытка чувств. Демон резко крутанулся, и узрел меня барахтающуюся на земле и пытающуюся спихнуть с себя ярко рыжий комок.
   -Нет! - Дурным голосом заорала я, когда услышала, как снова злобно загудел меч инферна. Тот замер, непонимающе уставившись на меня уже хохочущую. Это была кайви - маленькая зверюшка из той немногочисленной категории местной фауны, с которой я не боялась встречи. Кайви - небольшие существа, покрытые густой шерстю, с черными круглыми глазами и длинными конечностями - были дружелюбными и ужасно любопытными. Один их представитель даже жил в нашем школьном зверинце. Страстью маленьких проказников были всякие блестящие и звенящие побрякушки. Они как сороки тащили всё, что могло отражать солнечный свет или издавало какой-либо звук.
   Сейчас это создание восседало на мне и самым бесцеремонным образом шарило по моему телу, заставляя меня чуть ли не стонать от щекотки. Послышался треск и довольная кайви, наконец, спрыгнула с меня, унося в своих цепких пальцах мой янтарный амулет.
   -Стой! - Очнулась я и рявкнула уже демону. - Лови её! Скорей!
   Бедный князь от подобной наглости действительно ринулся за шустрой кайви, и всё-таки успел поймать ту, когда она уже намеревалась скрыться в кустах. Существо возмущенно заверещала, не желая расставаться с законной добычей, но Рейн с легкостью отобрал у неё шнурок. Я в это время поднималась с земли и не увидела, как вытянулось его лицо, когда он взглянул на моё украшение.
   -Мейхиор? - Не веряще пробормотал он, глядя на сияющий камень, так похожий на его глаза.
   -Что? - Я не расслышала, занятая разобиженной кайви, которая почему-то решила, что найдет во мне благодарную слушательницу. Она тихо трещала, кидая злобные взгляды в сторону инферна, и размахивая руками, жаловалась мне.
   -Откуда у тебя это? - Хмурясь, спросил у меня мой спутник.
   Я отвлеклась от страдающего животного.
   -Из Мирославля. Купила в одной дешевой лавочке. Безделушка конечно, но мне понравилась. - Пожала я плечами, подходя и забирая амулет. Завязав разорванный шнурок, снова спрятала кулон под рубашку. - А что?
   -Ничего. Идем, скоро стемнеет. - Он отвернулся и пошел по тропинке. Мы с кайви переглянулись и, пожав плечами, последовали за ним.
   Втроем идти было веселее. Кайви не переставала что-то болтать на своем языке, заглядывая мне в глаза и пристально следя, чтобы я её слушала. Рейн шел впереди, не обращая на нас внимания и ни разу даже не повернув головы. Местной живности тоже было не видно. Подозреваю, что мои испуганные вопли обратили их в бегство.
   Моя новая рыжая подружка (везет мне на рыжих!) замолчала и, взобравшись мне по ноге, устроилась на руках. Её пальцы пробежались по моей шее, там, где был скрыт амулет. Зверюшка вздохнула.
   -Не грусти. - Я ободряюще улыбнулась ей. - Я тебе подарю что-нибудь другое. Правда, у меня больше нет украшений, но знаешь, у Рейна на сапогах замечательные серебряные пряжки. Что скажешь?
   Идущий впереди демон споткнулся. Кайви оценивающе стрельнула глазками на его обувь и одобрительно курлыкнула. Я рассмеялась.
   -Договорились, как только он потеряет бдительность, мы стащим у него их.
   Князь голоса так и не подал, но стал время от времени оборачиваться, вероятно, чтобы убедиться, что мы не подбираемся к нему, алчно нацелившись на его обувь.
   Деревья вокруг стали реже, их компанию начали разбавлять редкие кусты жимолодости и небольшие полянки с весело цветущими колокольчиками.
   Где-то через час мы услышали странный шум. Рейн на ходу схватил меня за руку и ускорил шаг, кайви перебралась на моё плечо. Чем ближе мы подбирались к источнику гула, тем шире по моему лицу расползалась улыбка. Этот бас я узнала бы где угодно. Мы двинулись на голос Хэла, распевающего такую похабную песенку, что даже эмоционально неокрашенные предлоги и знаки препинания приобретали у него неприличный оттенок. Вскоре я улыбалась во весь рот и даже сама стала поторапливать демона, так как разобрала, что в пение гнома вплетается еще один до боли знакомый тенор. Иланка пела выше Хэла, но от этого не менее прочувственно.
   Нашли мы их на одной из полянок, стоявших спина к спине и вяло отмахивающихся от наседающих на них парочки монстров, сплошь состоящих из колючек и зубов. При этом существа уже, похоже, сами пожалели, что связались с нашими друзьями и не столько из-за их оружия, сколько из-за чудовищного дуэта.
   -Господи, ну вы и фальшивите. - Усмехнулась я, останавливаясь рядом с инферном, который по-прежнему крепко держал меня за руку. Кайви тренькнула, подтверждая мои слова. Две пары удивленных и две пары отчаянных глаз взглянули на нас. Причем отчаянные были не у гнома с принцессой.
   -Ника! - Взвизгнула моя лучшая подруга, чем нанесла решающий удар по утонченному слуху "колючек". Они кубарем ринулись прочь с поляны.
   Подруга же подалась в мою сторону, но потом остановилась, узрев, наконец, рядом со мной демона. Её взгляд скользнул по нашим соединенным рукам и её брови поползли вверх. Смутившись, я выдернула руку и сама подошла к ней.
   -Хорошо, что мы вас нашли. - Улыбнулась я. - Прогулки по Зеркальной роще изрядно утомляют.
   -И не говори. - Откликнулась Иланка, рассматривая кайви. - Мы с Хэлом уже часа четыре бродим. Хорошо, что он здесь ориентируется. А вы как добрались?
   -Да так же. Нас выкинула намного восточнее. Шли не меньше чем вы, стараясь держаться запада. Вот подружку себе новую нашла. Знакомься - Болтушка. А это Илана.
   -А почему Болтушка? - Удивилась та.
   -Скоро узнаешь. - Ответила я и обернулась. Хэл и Рейн что-то тихо обсуждали. Князь склонился к гному, и его темные волосы легли на лицо. Почувствовав мой взгляд, он поднял глаза и посмотрел на меня. Что-то в них промелькнуло, но я не успела разобрать, так как он уже снова отвернулся.
   -Он тебе ничего не сделал? - Услышала я тихий вопрос. Принцесса тоже пристально смотрела на инферна, недобро прищурив глаза. Я вспомнила, что произошло в пещере, и покачала головой.
   -Нет. Мы даже почти не разговаривали.
   -Уверена? - Теперь пристального взгляда удостоилась уже я.
   -Да. Почему ты спрашиваешь?
   -Да, нет. Просто. - Пожала она плечами и отвернулась. Я тоже замолчала.
   Впервые я соврала подруге и была от этого не в восторге.
   Хэл замахал рукой, призывая наше внимание.
   -Пора идти. - Сказал он, когда мы подошли. - Скоро роща закончиться и мы выйдем на равнину.
   -Подожди. - Перебила Илана. - А как же остальные? Мы не можем их бросить.
   -Другого выхода нет. - Отрезал демон. Подруга кинула на него испепеляющий взгляд, но он не возымел действия. - Они либо уже выбрались, либо погибли. Скоро стемнеет, если мы пойдем их искать, то и сами погибнем.
   -Я. Их. Не. Брошу. - Цедя каждое слово, прорычала та. - Если тебе так хочется, можешь проваливать, а мы пойдем их искать.
   Князь судорожно вцепился в рукоять меча. Ой, ой! Я поспешно вклинилась между ними и повернулась к принцессе.
   -Илана не надо. Сделаем так: пойдем на запад к равнине. Если до конца рощи никого из наших не найдем, и если они не ждут нас перед рощей, то тогда вернемся назад утром. В темноте мы действительно сами потеряемся и уже ничем не сможем помочь остальным.
   Она дернулась было возразить, но промолчала. Я её отлично понимала - она переживала за Шана, я за - Мартина. Эльфы о себе смогут позаботиться, в этом я была уверена.
   Так мы и двинулись, в тихом неприязненном молчании. Даже Болтушка по-притихла, явно сообразив, что сейчас не время для баловства.
   -Илана. - Тихо позвала я подругу, не в силах больше молчать. Она обернулась ко мне. - Ты знаешь, что произошло? Кто применил магию?
   Она покачала головой и задумалась.
   -Понятия не имею, но точно знаю, что не я и не ты. В Мартине я тоже уверена.
   -Тогда кто-то другой. - Уронила я. Принцесса кинула на меня взгляд, по которому я поняла, что и она думает так же.
   -Но кто?
   -Не знаю. - Я машинально погладила кайви, которая оживилась, когда мы начали разговор. - Но и случай в болоте, и нападение в Пернатых копытцах, а потом на дороге - всё имеет связь. И как это не паршиво, мог это сделать лишь тот, кто много о нас знал.
   -А что случилось в Пернатых копытцах? - Я коротко описала свою встречу с братьями демонами в темном переулке. - Ты права, всё паршиво. И очень запутанно. Неужели предатель среди нас?
   -Есть другие версии? - Я споткнулась, и зверюшка на моем плече возмущенно крякнула. - Готова выслушать.
   -Нет, но это бред какой-то. Может всё же кто-то чужой? Ведь мы так и не узнали, чей голос ты слышала тогда, в Сером кругу у эльфов. А что если это он мстит.
   -Не исключено. - Согласилась я. Гадать можно было до бесконечности, но так и не подобраться к истине. Я открыла рот, чтобы продолжить, когда меня прервал Рейн.
   -Тихо! - Приказал он, и мы с подругой дружно на него зарычали. Нас проигнорировали. Князь замер, будто принюхиваясь к чему-то, а потом повернул вправо от дорожки и нырнул в кусты, предварительно махнув нам рукой, чтобы мы следовали за ним.
   Недоумевая и досадуя на инферна, мы всё же свернули с тропы.
   Знаете, теперь я была абсолютно уверена, что мы найдем всех наших друзей. Потому что там, где они находились, наблюдалась повышенная плотность скопления местных хищников, а так же разливалась по округе отборная кивринская ругань. Разве мимо такого пройдешь?
   Когда я услышала голос Шана, я грешным делом сначала подумала, что он обращается ко мне, при этом не сообразив, что видеть он меня не может.
   -Отстань от меня, кошка драная! Брысь я сказал! Ай! Ай, отпусти! Ах ты... блохастая!!! Ну на что тебе сдались мои сапоги?! Они же старые. Вон лучше пожуй у Амальриэна...
   -Шанин заткнись. - "Ласково" попросил голос эльфа.
   Когда мы увидели воочию наших пропавших спутников, то первой, как ни странно, расхохоталась Иланка и медленно осела на землю. Хэл присоединился к ней спустя пару секунд. Я же стояла и еле сдерживалась, Рейн остался невозмутимым, но уголки его губ как-то странно подергивались.
   Огромный высокий ясень примостил на одной из своих веток босоногих Шанина и Амальриэна. Ветка, которую они облюбовали, оказалась слишком тонкой, поэтому Шан, обхватив сук коленями, обнимал ствол дерева не хуже матери родной, а эльф балансировал чуть подальше, шатаясь то вперед, то назад, при этом совсем не грациозно размахивая руками, как ветреная мельница. Внизу под деревом дожевывая их обувь, расположились шесть зверей, при виде которых я сразу же забыла обо всем на свете, замерев от восхищения. Гибкий стан, мощные лапы с впечатляющими когтями, вытянутые морды, с глазами, наполненными жидким огнем, ярко красная блестящая шкура - это были огненные кошки. Опасные хищники и прекрасные создания.
   Зверь внутри меня подобрался и в предвкушении напружинился.
   -Эй, вы. Чего там ржете? Мы тут уже четыре часа сидим, а вы... - Его перебил новый взрыв смеха. Хэл начал икать. - Ника, ну хоть ты что-нибудь сделай, а то эти... предатели! - Злобно проорал мне оборотень.
   Я его не слушала, впав в благоговейный транс. Внутри меня мурлыкнули и подтолкнули по направлению к шести огненным красавицам. Рука Рейна, пытавшегося меня перехватить, поймала пустоту. Я медленно подошла к хищникам. Страха не было. Пусть я не могла перекинуться, но от этого не перестала быть отчасти зверем. Он всегда во мне. Как сказал Лиарам - это вторая моя душа, а не просто форма, как у того же Шана.
   Кошки отвлеклись от приклеившихся к ветке, и устремились ко мне. Я как сквозь вату слышала, как отчаянно охнула переставшая смеяться Илана, и как выругался Хэл. Я же опустилась перед огненными существами на колени и протянула руку. Первая из них глубоко втянула воздух, улавливая мой запах, а потом коснулась моей руки, позволяя себя погладить. Красавицы признали родственницу. Остальные последовали примеру первой и окружили меня, ластясь боками. Их шелковая шкура была теплой на ощупь, по ней иногда пробегали маленькие искорки огня, покалывая мои пальцы.
   -Вы прекрасны, просто прекрасны. - Тихо прошептала я.
   -Ника! - Возмущенно проорали мне сверху. Я поморщилась, возвращаясь в реальность.
   -Не кричи ты так.
   -Хватит там с ними миловаться. - Сказал Шан, нетерпеливо ерзая на ветке. - Лучше прикажи им нас не трогать.
   Приказать? Им? Идиот! Да они разорвут меня даже не заметив, так, мимо ходом. Я снова погладила одну из кошек. Та напряглась и посмотрела мне за плечо. Обернувшись, увидела, что к нам приближается Рейн. Прежде чем я успела предупредить его об опасности, князь опустился рядом со мной и, как ни в чем не бывало, погладил за ушком одного из зверей.
   -Эти создания рождены в огне. - Пояснил он мне, видя, что я смотрю на него раззявив рот. - Так же как и демоны. Мы никогда не причиним друг другу вреда.
   Вот гад! И здесь меня уел. Я то думала, выйду, выпендрюсь, покажу, что и я способна не только прятаться за широкой спиной. Ан нет тебе. Уууу демон-натуралист, блин!
   -Вы отпустите наших друзей. - Игнорируя всезнайку, сумрачно спросила я у одной из хищниц. Та прищурилась, будто задумалась, а потом покачала головой. - Но почему?
   В моем сознании появился образ, как Амальриэн одну за одной спускает стрелы с тетивы, целясь в огненных созданий. Я посмотрела в сторону - там валялся сломанный лук.
   -Амальриэн! Ты что, стрелял в них? - Прорычала я. Для меня это было кощунственно. Таких как они осталось очень мало. Если они умрут, то в мире станет намного меньше красоты и совершенства.
   -Дейника, очнись. - Холодно ответил мне сверху эльф. - Они вообще-то поужинать нами собирались.
   Могу сказать, что двойственность души - это иногда очень хлопотно. Человек во мне понимал, что те просто защищались, а зверь рычал, требуя немедленной расплаты. Эх, видимо давно я не проводила упражнений для синхронизации своих сущностей, вот и теряю форму.
   Рейн положил руку на голову одного из созданий и тихо что-то прошептал на незнакомом мне языке. Глаза большой кошки закрылись, она глухо рыкнула, а потом вместе со своими собратьями спокойно отошла на другую сторону поляны.
   -Можете слезать. Они не тронут. - Коротко бросил он тем, кто наверху и отошел. Я почувствовала себя никчемной. Р-р-р-р.
  
  

***

   До опушки Зеркальной рощи мы добрались за двадцать минут. За это время солнце село, а небосвод окрасился в предсумрачный лиловый цвет. Напасть на нас больше никто не пытался, так как только завидя нашу компанию с эскортом в шесть огненных кошек, вышагивающих по бокам, все обитатели благоразумно убирались подальше. Возглавляли на этот раз наш отряда мы с князем и восседающая на мне кайви, (эльф на это нарушение субординации разумно не обратил внимание, и шел рядом с Хэлом), а Шан, оккупировавший Иланку - замыкали шествие. Благодаря магии кошек мы узнали, что в пределах рощи Мартина и Нариэль нет. Это давало надежду, что они живы и дожидаются нас на равнине.
   Когда деревья поредели и среди них появились просветы, позволяющие видеть раскинувшиеся просторы, мы остановились. Наши спутники прошли вперед, я развернулась к детям огня.
   -Прощайте. - Шепотом сказал я. Дальше они не могли идти. Зеркальная роща не только манила в свои объятия магических существ, но и после не позволяла им её покинуть. Одна из больших кошек заурчала и потерлась о мою руку. Затем шагнула к стоявшему в стороне Рейну, я же наклонилась к подбежавшей ко мне Болтушке.
   -Ну, что подружка? Пора прощаться. - Я потрепала ту по голове. - Извини, но нам так и не удалось ограбить демона.
   Кайви звонко тренькнула и протянула мне свою длинную лапу. В ней в свете поднимающейся луны тускло мерцала сложная серебряная завитушка. Я прикусила губу, чтоб не рассмеяться в голос. Из Болтушки вышел бы отличный карманный воришка!
   -Тебе, пожалуй, лучше бежать, пока кое-кто не обнаружил пропажу.
   Та спрятала добычу в кулаке, махнула мне хвостом и исчезла в кустах вслед за кошками.
   Выйдя на равнину, я глубоко вздохнула и подставила лицу степному ветру. Мы живы, мы прошли Зеркальную рощу и самое главное, теперь можно было пользоваться магией!!! Иланка весело воскликнула и создала фаербол, который тут же метнула куда-то в сторону. Я тоже засветила небольшой магический шарик, чтобы почувствовать, как внутри меня вновь свободно струится Сила.
   Похоже принцесса на радостях перестаралась, так как ее огненный шар, жахнув о землю, поднял в воздух целый фонтах земли и травы. Тут же послышались крики и, как мне показалось прямо из земли, материализовались небольшие существа, в момент взяли нас в кольцо и ощетинились острыми недлинными пиками. Мне хватило секунды, чтоб узнать их - равнинные гоблины. Маленькие, даже ниже Хэла, с темно-зеленой кожей, непропорционально длинными ушами, глазами-бусинками, одетые в какие-то шкурки разных цветов и степени облезлости. В общем очаровашки!
   Они недвусмысленно тыкали в нас своими рогатинами и что-то гортанно выкрикивали на своем языке. В руках принцессы начал формироваться новый огонь, мою же руку оплела струя воды.
   -Ну, коротышки, кто первый? Мне как раз надо размяться. - Нехорошо улыбнулась подруга.
   -Даже и не думайте. - Неожиданно прикрикнул на нас гном и выступил вперед. Мы оторопело наблюдали, как наш проводник начал о чем-то переговаривается с одним из гоблинов, ведя себя при этом очень дружелюбно. Да уж, наш отряд просто кладезь сюрпризов! Кто мог знать, что Хэл имеет какие либо отношения с теми, кого уже давно изгнали со своих земель люди. Конфликт между нами и гоблинами начался тогда, когда они, поклоняясь каким-то свои духам, отказались принять общую веру и открыть для других секреты своей магии. Первое разозлило наших церковников, второе - магов. Дело в том, что эта раса не обладала магией, по крайней мере, по их же словам. У них не было строгих форм заклинаний и вызовов, четких векторов и символов построения заклинаний. Однако это не мешало им вызывать дождь, снег и другие природные явления, призывать животных к себе на службу и заставлять землю давать хороший урожай. Очень похожее на магию эльфов, волшебство гоблинов было совсем другим - нематериальным, не имеющим под собой теоретической основы. Сами гоблины утверждали, что они ничего не делают - лишь взывают к великим духам, а те, принимая подношения, покровительствуют им. Не желая в это поверить, церковь стала их из-под полы преследовать, обвиняя то в смерче, прошедшем где-то и уничтожившим целую деревню, то в бешенстве волков, начавших открыто нападать на людей и всё в том же духе. Скоро доверчивый народ стал винить во всех своих неприятностях это племя и возненавидел их. И тогда гоблины ушли. В официальных хрониках говориться, что это люди, воспылав праведным гневам, "изгнали скверну со своих земель", но мне в это слабо вериться. Новый дом эта раса нашла здесь, в Свободных землях и сейчас мы, воплощения их представлений о зле, стоим перед ними. Из огня да в полымя, что называется.
   Гном кивнул и вернулся к нам.
   -До чего упрямый народ. - Проворчал он. - Идемте, мы приглашены к ним в деревню.
   -Приглашены? Ты уверен, что правильно их понял? - Поинтересовалась я и посмотрела на семенящих рядом гоблинов. Оружие они так и не убрали, и зорко следили за каждым нашим движением.
   -Уверен. Убивать они нас сразу не собираются... - Шан недоверчиво фыркнул, выражая тем самым мнение об их способности нас прикончить... - да, да и не ухмыляйся. Я имел с ними кое-какие дела в прошлом и знаю - войны они отличные. Мы сильнее, но их больше. В случаи чего они полягут все, но нас живыми не отпустят. Так вот, я им сказал, что мы не желаем им зла и нам просто нужно пройти через их земли. Они не поверили, но всё же решили отвести к их шаману, чтоб он уже и решал, что с нами делать.
   М-да, я б тоже не поверила, после того, что им пришлось пережить из-за людей. Даже сейчас, когда мы идем все вместе, особо тщательно охраняют только нас с Иланой. На Рейна и эльфа они смотрели спокойно, словно даже и не думали, что у тех возникнет мысль напасть. Шан, похоже, тоже не входил в список их врагов. Оставались мы. Под злобными и недоверчивыми взглядами, которыми нас награждали сопровождающие, я чувствовала себя неудобно. И где, спрашивается, спина князя, когда она так нужна!?
   -Стойте, а как же Мартин и Нариэль? Мы ведь так их и не нашли? - Встрепенулась я.
   -Зато они их нашли. Еще на закате. Так что думаю, мы увидим их в деревне. - Успокоил меня Хэл.
   Вокруг расстилалась, на сколько хватало глаз, широкая степь и лишь где-то вдали угадывались смутные силуэты гор. Ночной ветер волнами пробегал по густой траве под ногами, принося пряные запахи равнины. Внезапно мы остановились. Один из гоблинов вышел вперед и вытянул руку с открытой ладонью, после чего замер. Я с любопытством подалась вперед, ожидая, что будет дальше. Вдруг воздух перед гоблином заколыхался, пошел рябью и прямо перед нашими удивленными физиономиями стал проступать бревенчатый частокол. Мы с подругой переглянулись, понимая наконец, что такое магия гоблинов. Точнее мы не понимали, но видели её в действии. Лично мне стало неуютно. Будучи магами ни я, ни Иланка не почувствовали никакого магического следа, который оставляет любое заклинание. Гоблины творили волшбу, которую распознать было просто невозможно. Теперь понятно чего испугались наши Магистры. Пусти такое против них, никто ничего не поймет, пока не будет поздно.
   Оглядев поселение, я пришла к выводу, что мои соплеменники всё же добились внушительных успехов в тайной войне с гоблинами. Когда-то их было много, теперь же все они помещались не более чем в тридцати домах - строениях, состоящих из деревянного каркаса, обтянутого кожей и шкурами животных. Увы, им есть, за что нас не любить.
   Между странными домами горели большие костры, сновали собаки и с визгом бегала ребятня. Завидев нас, они смолкли и быстро юркнули в первый же скрытый шкурой вход. Над деревней повисла тишина. Мы же двигались вдоль костров и местных построек к одной из них, выделяющейся среди других большим размером и стоявшими перед входом гоблинами с пиками на перевес. Наше сопровождение, доставив нас до места, исчезло.
   На удивление, откинув полог, к нам вышла... Нариэль. Она быстро окинула нашу компанию взглядом, чуть задержавшись на демоне и эльфе.
   -Я обо всём договорилась. Тарг-ваны для вас всех уже приготовлены. - Начала практичная эльфийка, не выразив никаких эмоций по поводу того, что мы живы и здоровы. - Нам дали время лишь до восхода солнца, потом мы должны покинуть деревню гоблинов.
   -А где Мартин? - Перебила я её. Губы Нариэль слегка дернулись, и она посмотрела на меня.
   -Он в другом тарг-ване и останется там до утра.
   Что-то в её голосе заставило меня напрячься. Ко мне поближе подтянулась Илана, от которой уже исходило многозначительное тепло.
   -Что с ним? - Напряженно спросила она.
   -Спросите об этом лучше шамана. - Она развернулась и пошла в противоположную от нас сторону. Амальриэн проследил за ней взглядом, а затем устремился следом. Никто ему не препятствовал. Мы же с подругой, обеспокоенные судьбой мага воздуха двинулись к входу в тарг-ван шамана. Стражи, попытавшиеся нас остановить, были раскиданы по сторонам. Если они сделали с Мартином что-то плохое, их не спасут даже великие духи!
   Изнутри тарг-ван освещался небольшим костром, заключенным в каменный круг. В воздухе витали смешенные запахи трав, пота и звериной шерсти. Рядом со мной тяжело сглотнула принцесса, я тоже постаралась дышать как можно реже.
   Начну с того, что шаманом оказалась женщина, гоблинша. Она была значительно массивней всех остальных виденных нами представителей этой расы. Наряд местной главы представлял из себя две полоски ткани, закрывающие самые стратегически важные участки зеленого тела. Длинные жесткие волосы были заплетены во множество мелких косичек. На некрасивом лице и руках змеились цепочки странных знаков и рун. Черные глаза внимательно нас рассматривали, время от времени пропадая за клубами дыма, выпускаемого из зажатой в зубах курительной трубки.
   Вслед за нами, грозно размахивая оружием, влетели очухавшиеся воины и оборотень с гномом. Рейна нигде не было видно. Не удивительно, за Мартина князь бы слова не сказал.
   Шаман, одним взглядом угомонив своих подданных, махнула им в сторону выхода. Они повиновались беспрекословно.
   -Прошу прощения, Глар-Торе. - Поклонился гном, а затем, одарив нас с подругой недобрым взглядом, добавил. - Мы не хотели тебя тревожить.
   -Сядьте. - Коротко бросила та на киврине, не обратив на Хэла внимания и смотря только на нас. Мы уселись на растеленые шкуры.
   -Мы тоже приносим извинения (и моя подруга может быть вежливой) за то, что ворвались к вам, но мы хотим знать, что вы сделали с нашим другом (правда, не долго)?
   Та не ответила, снова пыхнула своей трубкой и окинула меня взглядом, остановившись на моих разметавшихся по плечам волосах.
   -А ты...
   -Нет. - Перебила я (свою вежливость я забыла в Зеркальной роще). Это уже начинает надоедать. - Я не русалка и ни кикимора, и вообще девушка очень тяжелого поведения.
   -Вижу. - Вопреки моим ожиданиям гоблинша не оскорбилась, а наоборот одарила меня своей клыкастой улыбкой. - А еще порывистая, импульсивная и наделена Даром.
   -И не воспитанная. - Не преминул тихо вставить хмурый Хэл.
   -Гном. - Теперь Глар-Торе повернулась к нему. - Раньше ты приходил один и исправно хранил тайну о нашем убежище. Что заставило тебя нарушить её?
   -У меня не было выбора. Эльфы попросили стать их проводником до Закатных Клыков. Самый безопасный путь туда лежит через Свободные земли. Ни с эльфами, ни с демонами и с оборотнями вы не вели войны, а за них, - кивок в нашу сторону, - я могу ручаться своей бородой. Они не причинят зла и ничего никому не расскажут.
   -Вот как? Я в этом не уверена. По крайней мере, после того как узнают, что мы предназначили для их друга. - Ответила шаман, и мы с Иланой подобрались, не обращая внимания на предостерегающие взгляды гнома.
   Гоблинша поворошила палкой угли в костре. Несколько искорок взметнулись вверх, сверкнув и исчезнув.
   -Наш великий дух Рашь-ак в гневе. - Не мигая, смотря на пламя начала Глар-Торе. - Два оборота луны назад мне было видение. Саар-хри распростер руку над нашим домом, неся с собой большие беды...
   -Кто такие Рашь-ак и Саар-хри? - Шепотом спросила я у Хэла, пока шаман прервала рассказ.
   -Первый - дух-защитник её народа, второй - несущий смерть.
   -...После этого нашу землю пропитало зло. - Продолжила гоблинша. - Земля перестала родить, умирал скот, а по ночам стали нападать слуги Саар-хри, безжалостно убивая и разрушая всё вокруг. Мы молились Рашь-аку, но он не пожелал нас услышать. Священное место, где мы преподносили ему дары, теперь закрыто для нас. Мы впали в отчаяние. Великий дух рассержен и оставил нас без защиты. Мы долго не могли найти спасение.
   -Но теперь нашли? - Прищурившись, спросила я. В душу закрадывались нехорошие подозрения.
   -Да. - Она выдержала мой взгляд. - Если мы преподнесем Рашь-аку в качестве дара жизнь сильного существа, обладающего Даром, то он простит нас и подарит защиту.
   Рядом со мной зарычала Илана, хотя это собиралась сделать я. Всё стало на свои места. Они собирались заклать Мартина, дабы вернуть расположение своего духа. Глар-Торе сочувственно на нас посмотрела. Я ощущала, что ей это не по душе, но ради своего народа она готова на всё.
   - Ваше подношение - наш друг. Мы вам этого не позволил. - Воздух вокруг подруги стал потрескивать. Огонь в каменном кругу взвился вверх.
   -Знаю. - Печально ответила шаман. Снаружи послышался шум и бряканье железа. - Поэтому мне придется изолировать вас до того момента, пока всё не кончиться.
   Назревала бойня. Хэл сокрушенно достал свой боевой топор, в руках Шана из дымки соткалась его двухконечная пика, глаза принцессы полыхали красным. Если это не остановить, здесь не останется никого, разве что кроме занявших нейтралитет эльфов и безразличного демона. Погибнут последние равнинные гоблины, а мы составим им компанию в прогулке по Серым пределам.
   -Постойте! - Крикнула я, вскакивая. Все замерли, а я повернулась к спокойно сидящей гоблинше. - Если мы сумеем справиться с этим духом... Саар-хри и вернем расположение вашего защитника, вы отпустите Мартина?
   Та склонила голову на бок и задумчиво на меня посмотрела.
   -Ты хочешь тягаться с духами?
   -Я хочу спасти друга.
   В тарг-ване повисла тишина, нарушаемая напряженным дыханием моих спутников и треском костра.
   -Что ж, хорошо. Не знаю, на что ты надеешься юная магичка, но ты можешь попробовать. Но если у тебя не получится, твой друг будет принесен жертву с твоего согласия или без него.
   Я сцепила зубы.
   -Договорились. На рассвете вы отведете меня к тому месту, где вы молитесь своему духу.
   -Нас. - Ко мне придвинулась подруга и укоризненно посмотрела в глаза. - Мы пойдем вместе.
   -Да вроде как мы все туда идем. - Усмехнулся Шан и одарил всех своей улыбкой. - Побывать у гоблинов и не увидеть все их достопримечательности, это не серьезно.
   На моих губах против воли появилась слабая улыбка. Что бы мы делали без нашего оптимиста? Хэл же мне только подмигнул и покачал головой, явно мысленно сетуя на себя за то, что снова не удержал своих "девонек" от очередной неприятности на свои... головы.
   В тарг-ван тенью скользнул еще один гоблин, несущий в одной руке миски, в другой котелок, от которого шел аппетитный аромат.
   -Не смотря ни на что, я не желаю становиться с вами врагами. Оставим все разногласия до завтра. Разделите со мной ужин. - Шаман приглашающим жестом повела на подстилки, с которых мы так поспешно повскакивали. Мои друзья сели, я же, извинившись, вышла, провожаемая понимающим взглядом гоблинши...
   Найти дом, в котором поместили Мартина, мне не составило большого труда. Я лишь шла на такой знакомый пульс магии. Они его усыпили. Не травами, а своей странной силой. Маг лежал на шкуре, в дальнем углу. Грудь его размерено поднималась и опускалась, казалось, он просто спит. Лицо Мартина было покрыто вязью рисунков похожих на те, которые я видела на Глар-Торе. Я опустилась перед ним на колени и провела ладонью по спутанным русым волосам. Внезапно внутри поднялась злость на Нариэль, которая позволила сделать с ним такое, но так же быстро угасла. В конце концов, виновата только я.
   -Из-за меня ты вечно влипаешь в какие-нибудь истории. - Тихо прошептала я.
   Внезапно очень захотелось побыть одной. С того самого дня на Лесном пруду, когда меня увидел Амальриэн, этого мне не удавалось. Желание было столь сильным, что я тут же перекинулась и выскочила из тарг-вана. Ошалелые жители деревни, видя несущуюся на них черную пантеру, с криком отпрыгивали с моего пути и еще долго всматривались в темноту, где я растаяла...
   Только я, звезды, ветер и огромная степь. Завтра я отправлюсь к Рашь-аку и попытаюсь спасти Мартина. Если понадобиться закачу этому духу такой скандал, что всю свою оставшуюся бессмертную жизнь не забудет!
   Черной стрелой я неслась по равнине, выжимая из себя всё. Стараясь на время позабыться в приятном физическом изнеможении. Я бежала. И не замечала, как из густой тени отбрасываемой частоколом за мной наблюдают два янтарных огонька...
  

***

   Как добралась до отведенного мне дома, разделась и легла - не помню. Последнее что осталось в сознании - мелькающая под лапами земля, шум ветра в ушах и яркие звезды, которые почему-то всё больше принимают золотой оттенок.
   Будить меня пришла сама шаман. Она вручила мне кувшин воды, пояснив, что перед нанесением визита местным духам есть не положено. Мой желудок издал страдальческий звук, направленный на то, чтоб у меня начались муки совести - ведь вчера я так и не поужинала. Заглушив его концерт целым литром воды, я стала бодренько одеваться. Не знаю почему, но у меня вдруг появилась уверенность, что всё получится - мы договоримся с бессмертными и спасем Мартина.
   В мой тарг-ван влетела Иланка, вся увешенная железом и с кровожадной улыбкой на лице. Уже сочувствую духам.
   -Доброе утро! - Весело поздоровалась она. - Ты готова, а то все уже ждут только тебя.
   Так, кажется оптимизм оборотня заразен. Хотя... От промелькнувшей мысли я промахнулась ногой в сапог и подозрительно посмотрела на подругу.
   -Стоп. А где сегодня ночевала ты?
   Та в момент сравнялась цветом со своими волосами.
   -Недалеко, в другом доме. - Смутилась она и отвернулась, думая, что я не замечу предательского румянца.
   -Понятно. - Я попыталась спрятать улыбку и, повесив ненужный меч за спину, направилась к выходу. - Пошли, не стоит опаздывать на свидание к духам.
   Яркое утреннее солнце на мгновение ослепило. Когда глаза привыкли, я увидела деревню гоблинов в свете. Скажу, отличалась от ночной она мало чем. Только разве что не горели костры, да сами жители сновали мимо, нисколько не обращая на нас с подругой внимания.
   У ворот нас ждали Хэл с Шаном и Глар-Торе, которая лично решила проводить нас до священного места поклонения.
   -Доброе утро! - Радостно поприветствовал меня оборотень.
   Хм, где-то я это уже слышала сегодня, причем в тех же интонациях. Шедшая рядом подруга снова покраснела. Надеюсь, это не войдет у неё в привычку.
   -Доброе Шан, очень доброе. - Ответила я и ободряюще улыбнулась принцессе. В конце концов, кто я такая, чтобы судить?
   -Я доведу вас до места, но внутрь с вами не пойду. - Сказала подошедшая шаман. - Туда ходу мне больше нет.
   -Хорошо.
   Первый сюрприз нас ждал уже за воротами в виде Рейна в своем привычном плаще. Он явно поджидал нас. Кивнув гоблинше, он молча занял место слева от меня. Я покосилась на него. И чего он здесь забыл? Ах да, мой труп как же, как же. Совсем забыла.
   Шли мы на юг. Чем руководствовалась Глар-Торе, выбирая направление, я не знаю. Под ногами не было дорожки, лишь мягкая степная трава, заглушающая наши шаги. Высоко в небе парил ястреб, высматривая добычу. Со всех сторон доносился стрекот и жужжание насекомых, кузнечики поминутно выпрыгивали из-под наших ног.
   -Ты часто совершаешь такие прогулки, как сегодня ночью? - Неожиданно спросил у меня князь. Произнес он это тихо, чтоб никто не услышал. Ни Хэл с шаманом, ни Илана с Шанином, шедшие впереди не обратили на нас внимание.
   -Так это ты отнес меня в тарг-ван! - Догадалась я. - Но почему?
   -А ты предпочла бы, чтоб я оставил тебя лежать в степи, когда ты от изнеможения рухнула без сил?
   -Нет. - Смутилась я. Ну почему каждый раз, когда я разговариваю с инферном, тот ставит меня в тупик? А мой словарный запас, на который я никогда не жаловалась, сводится к невнятному мычанию. - Но почему ты следил за мной?
   -Я теперь буду постоянно следить за тобой, человек. - Ярко вспыхнувшие глаза поймали мой взгляд. - Ты хранишь информацию, которую не должен никто узнать.
   -Не бойся демон, я никому ничего не скажу. - Сухо ответила я, отворачиваясь от него.
   -Знаю. Потому что я сразу же убью тебя и того, кому ты всё рассказала.
   Я не ответила и что интересно даже не разозлилась. Как бы Рейн это не скрывал, он теперь меня опасался. Я знала о нем всё. Передо мной он стал уязвимым, и это ему видимо о-о-очень не нравилось. Думаю, именно это его и заставило мне угрожать. Пусть, узнав его, я уже не боюсь. Тем более, посвящать кого-либо в то, что произошло в пещере, я не собиралась. Но князю этого не скажу. Всё равно не поверит. В его семье доверию не обучают.
   Мы шли еще минут тридцать, когда гоблинша внезапно остановилась.
   -Это здесь. - Сказала она, кивая на безбрежные просторы перед нами. Мы уже наученные опыты не удивились. Шаман проделала такие же манипуляции, что и вчера сопровождающий нас гоблин, воздух замерцал и как будто скользнул вниз снятым покрывалом.
   Это было красиво. Перед нами возвышались огромные валуны овальной формы, тесно прижатые друг другу. Темно-серая поверхность была испещрена рунами, отчасти спрятанными от наших глаз ярким вьюном, неизвестно как прижившимся в степи. От монолитов веяло древностью и силой.
   Глар-Торе подошла к основанию одного из них, и гортанно прокричав неизвестные слова, прикоснулась к поверхности. От её руки начал вверх карабкаться синий луч света, заполняющий собой по пути все выбоинки и трещины. Вскоре я поняла, что его бег не хаотичен, а образует что-то на подобии светящийся арки.
   -Дальше вы пойдете одни. - Гоблинша повернулась к нам. Лицо её побледнело, глаза лихорадочно сияли. - Он меня не пускает, возможно, вам удастся пройти.
   Я кивнула и подошла к входу. За мной как привязанный (черт бы его побрал!) бесшумно шел Рейн.
   -Если вы не вернетесь через час, - продолжала шаман, - мы принесем жертву.
   Я не ответила, зажмурила глаза и вступила в голубое свечение, мысленно по-глупому опасаясь, что разобью лоб о камень. Открыв глаза, я увидела, что оказалась внутри. Посреди каменного круга на возвышении лежал плоский белый камень, так же не избежавший участи быть расписанным местным алфавитом. Сейчас на алтаре, прямо по средине змеилась черная трещина. От знакомого шквала силы, закружилась голова, и я невольно застонала. Теперь я знала, что не пускает сюда гоблинов и кто виноват в их бедах.
   -О боже, опять! - Воскликнула рядом Иланка. - И сколько этих дряней раскидано по миру, мне интересно?
   Хэл и Шан молчали, так как ничего не видели. Рейн хмурился, глядя на алтарь.
   В отличие от Серого круга в Хрустальном Граде, этот был создан значительно искуснее, и поэтому намного опаснее. Скобы, как на поляне в лесу, здесь не требовались. Окружающие священное место камни создавали естественный барьер, не выпускающий черный смерч во внешний мир. Сама воронка тоже была другая. Черное веретено, вырывающееся прямо из трещины на алтаре, было значительно меньше, но вращалось быстрее, накручивая на себя Силу этого места. Полагаю, что теми слугами Саар-хри были никто иные как мертвяки. Сила же собранная воронкой была намного больше той, что мы встретили в прошлый раз.
   Я молча протянула руку к принцессе.
   -Ника, ты же не собираешься снова... - Подруга не договорила, уже найдя ответ на моем лице.
   -Ты же знаешь другого пути закрыть воронку нет. По крайней мере, я не знаю. - Я уже сидела на корточках и занималась рисованием.
   -Тогда я иду с тобой. - Решительно заявила Илана.
   -Нет. Ты должна быть здесь. Меня нужно будет охранять, как и в прошлый раз, а сейчас нас меньше.
   -Она какая-то странная. - Кивнула рыжая воительница на алтарь. - Это слишком опасно, кто знает, что случится, когда ты попадешь внутри.
   -Если я не окажусь внутри, на этом камне окажется Мартин. И заметь, это гоблинам всё равно не поможет. - Я закончила гексаграммы и вновь протянула ладонь к ней.
   Борясь сама с собой, Иланка вложила мне в руку серебряный кинжал.
   -Итак, господа, - обратилась я к остальным спутникам, напряженно застывшим в стороне и слышавших наш разговор, - действуем, как и в тогда в Сером кругу у эльфов. Готовьтесь встречать гостей.
   С этими словами я пролила кровь на магическую фигуру. Попутно мелькнула мысль, что в этом путешествии я слишком часто выступаю в роли донора, и раскидываюсь своей кровью налево и направо. Если останется шрам, Лиарам не отвертится от расплаты!
   Те же ощущение: резкая боль, ощущение сопротивления, а потом рев в голове, от струящейся вокруг силы. Друзья уже во всю работали мечами. Не желая долго задерживаться, я начала копить силу. Вот тут-то и начались отличия. Сила вокруг меня вместо того, чтоб, повинуясь моему приказу, скапливаться в моих руках, хищной змеёй ринулась ко мне, оплетая руки и ноги. В голове раздался смех. "Я же говорил ведьма, ты еще пожалеешь..."
   Мое физическое тело внизу дернулось и рухнуло на траву как подкошенное. Вскрикнула Илана и попыталась ко мне пробиться, но наседающая нежить не позволила ей этого. Меня же саму скрутили тугие жгуты силы и тянули мое призрачное воплощение в разные стороны. Никогда не думала, что в астральной форме можно испытывать боль, тем более такую невыносимую.
   В сознании отчетливо вспыхнула мысль, что это конец! Кружащая вокруг мощь не подчинялась мне, стремясь разорвать, растерзать моё нереальное тело, а с гибелью его, погибнет и физическое.
   И тогда я закричала, вложив в крик весь свой страх.
   -Рейн!!!
   Сквозь пелену боли я увидела, как дернулся демон и посмотрел прямо на меня. Его глаза сверкнули яростью, и одним движением отбившись от двух мертвяков, он ринулся к моему телу, снося на своём пути все препятствия в виде нежити. Подбежав ко мне, он выхватил из моей руки кинжал и полоснул им по своей ладони. Как только алые капли достигли гексаграммы, тело князя опустилось рядом с моим.
   Путы, сковавшие астральное тело ослабились и хлынули в разные стороны. Чья-то сильная рука схватила меня за талию и притянула к себе. Князь, одной рукой держа меня, другой отбивался от летающих вокруг нас призрачных лент силы. Лунный меч даже суда последовал за хозяином. Никакой другой был на это не способен. Секрет заключался в том, что основой оружия инферна был настоящий горный дух, обитающий в Каменных Штольнях гномов. Из воспоминаний Рейна я знала, что один из духов согласился служить ему, и был закован гномами в обычную дымчатую сталь, которая после помещения в неё живой субстанции приобретала серебристо-лунный цвет. Такие клинки были живыми.
   И сейчас меч яростно шипел, защищая своего хозяина, ну и меня нерадивую.
   -Давай быстрей. - Услышала я голос демона. - Долго я не продержусь.
   Я кивнула и призвала свою силу. В тот раз обошлось без этого, так как можно было использовать собранную воронкой. Теперь приходилось отдавать свою родимую. Вскоре на уровне груди у меня мерцал золотистый узор сплетенного заклинания-печати.
   -Скоро я доберусь до тебя. - Пообещала я своему неизвестному врагу и опустила заклинание на алтарь...
   Пространство вокруг меня убаюкивающее покачивалось. Левый бок прижимался к чему-то теплому, а нос дразнили аромат ветра и почему-то моря. Слышались чьи-то тихие голоса, стрекот кузнечиков и, что самое интересно, биение чьего-то сердца совсем близко. Было очень хорошо и уютно, но любопытство все же победило, и я приоткрыла правый глаз. Так, черная куртка и выглядывающая из-под неё синяя рубашка. О-о-очень знакомые, между прочим. Скосила глаз выше. Темно-каштановые волосы и волевой, надменный подбородок. Ну всё, дальше можно не смотреть. Я снова закрыла глаз. Оповестить всех, что я пришла в себя или и дальше лентяйничать на руках Рейна? Что-то внутри нашептывало остановиться на втором варианте, кстати, вторая ипостась тоже активно это поддерживала. Придя к единодушию, я осталась неподвижной и вскоре даже задремала. Жаль, что с закрытыми глазами я не смогла увидеть лицо князя, на котором в этот момент проступила едва заметная улыбка...
   Когда показалась деревня, мне всё же пришлось оставить свой транспорт. Я открыла глаза и попросила меня поставить на землю. Инферн послушался незамедлительно, причем глаза его, как мне показалось, насмешливо сверкнули. Наверное, просто игра света.
   Деревню как будто подменили за наше отсутствие. Всюду на нас смотрели приветливые и доброжелательные физиономии, при этом все что-то выкрикивали на своём гортанном языке. Около тарг-вана шамана стояли наши кони. Увидев своего Чемпиона в целости и сохранности, я радостно взвизгнула и повисла у несчастной лошади на шее.
   -А я удостоюсь такого приветствия? - Послышалось за моей спиной. Я обернулась. На пороге стоял Мартин, уже успевший стереть со своего лица красочную маску. Прежде чем я рванула к нему, мимо меня смерчем пронеслась Иланка и чуть не сбив мага с ног, обняла. Рассудив, что наш друг сильный и выдержит двух таких тростинок как мы, я, не дожидаясь своей очереди, прыгнула на Мартина с другой стороны. Он не подкачал: не только удержал нас, но еще и сумел крепко обнять.
   Когда первый приступ радости прошел, принцесса отстранилась и, взяв друга за грудки, стала встряхивать того после каждого слова:
   -Если ты еще раз вздумаешь податься к кому-нибудь в качестве подношения, я тебя сама убью!
   -Мне вполне хватило одного раза. - Подняв руки в шутливом ужасе, ответил Мартин.
   -То-то же.
   -Я уже всё знаю. - Обратился он ко мне, когда наша вспыльчивая подруга отошла. - Еще один Серый круг.
   -Да. - Кивнула я, становясь серьезной. - Но мы опять сумели его закрыть. Однако это не решает проблем.
   -Ты о Зеркальной роще? - Понял мой друг.
   -Да.
   -Я ничего не помню. Очнулся на опушке рощи, рядом с Нариэль, а когда собрался идти искать вас, то объявились вот они. Наше общение было коротким. Глар-Торе пригласила нас в свой дом, после чего я очнулся только час назад. Ого!
   Последние восклицание было адресовано куда-то мне за спину. Я увидела, что к нам направляется Амальриэн, чьи ярко голубые глаза не предвещают мне ничего хорошего.
   -Ты что с ума сошла? - Зашипел он не хуже змеи, когда подошел. - Лезть в круг, когда с тобой всего четверо защитников.
   -И тебе доброе утро. - Холодно ответила я. В поле зрения появилась Нариэль. Эльфийка выглядела неважно. Более бледное, чем обычно лицо, на котором неожиданно большими казались зеленые глаза и темные тени, залегшие под ними. Да, видно гостеприимство гоблинов не пошло красавице на пользу. - А ты что хотел полезть вместе с нами?
   Эльф отрыл рот и тут же его захлопнул. Ошпарив меня еще одним яростным взглядом, он отошел к своему жеребцу.
   -Как ты думаешь, когда он поймет, что спорить со мной бессмысленно? - Поинтересовалась я у Мартина, садясь на Чемпиона.
   -Не знаю, думаю, учитывая что он эльф, нескоро.
   -Тем хуже для него. - Фыркнула я и, махнув на прощание шаману, двинулась к воротам за остальными.
   Я пустила застоявшегося коня в галоп, мысленно возвращаясь к Серому кругу. Меня чуть было не поймали. Если бы не Рейн... ох даже думать не хочется. Я так и не поняла, была ли это ловушка или же просто мера предосторожности на случай, если я доберусь сюда? Так или иначе, круг закрыт, а я, похоже, обзавелась своим персональным врагом.
   Поселение гоблинов осталось за спиной, впереди Манрий, Крылатый перевал и закатные Клыки. Половина пути пройдена.
  

Глава 9

   Еще целую неделю мы потратили на то, чтоб пересечь Свободные земли. Вокруг нас стелилась равнина, прерываемая то островками сладко пахнущих акаций, то небольшими ручьями, весело несущими свои воды на юг. Иногда то справа, то слева появлялись синие, желтые или белые лужи, в близи оказывающиеся ни чем иным как колокольчиками, ромашками или пижмой.
   Где-то на пятый день окружающий ландшафт начал меняться: всё чаще стали попадаться кусты можжевельника, в компанию акаций пробрались тополя и орешник. Луговое соцветье сменили лесные травы. Климат тоже показал свой характер. Стало заметно влажней, по утрам нас встречала липкая духота, растворяющаяся со временем в мареве летнего солнца.
   Всё говорило о том, что мы приближаемся к Манрию.
   В последний вечер на Свободных землях мы расположились на ночь под группой высоких корабельных сосен - главной гордости родины Иланы. Как и раньше место для отдыха выбирала я, руководствуясь наличием поблизости источника. Рядом с нашей стоянкой, невдалеке за зелеными кустами дикого шиповника, плескался небольшой пруд, заросший тиной и облюбованный лягушками...
   Луна застыла высоко в зените, покрывая всё внизу серебряной пыльцой. Деревья отбрасывали причудливые кружевные тени, которые невесомо скользили по спящим.
   Бодрствовали лишь я и мои школьные друзья. Окружив себя магической звуконепроницаемой завесой, мы устроили разбор полетов.
   -Так, давайте еще раз с самого начала. - Сказал Мартин и подбросил дров в огонь.
   И мы начали заново, вот уже, по-моему, по третьему кругу.
   -Не смотря на то, что именно мы составляем магическую поддержку отряда, магией в той или иной степени владеют все. - Продолжал он. Мы с принцессой, расположившись напротив, дружно кивнули. Это уже установлено. У эльфов их зеленая магия, у Шана способность перекидываться, демон тоже этим даром не обделен, да и у Хэла найдутся сюрпризы в рукаве. - Значит теоретически, сплести заклинание в Зеркальной роще мог каждый.
   -Кроме нас троих. - Добавила Иланка. - Мы бы узнали магию друг друга.
   -Остаются еще пятеро. - Кивнул маг. - Честно говоря, я не верю, что это могли быть гном или Шан. У них для этого просто не было оснований.
   -А у оставшихся есть? - Спросила я, взглянув на того через пламя костра.
   -Я тебе уже говорил, что подозреваю, будто эльфы что-то скрывают. Теперь я в этом уверен. О демоне и говорить не стоит. Лично я почти уверен, что это он тогда пустил свою магию в ход. Поэтому её след и показался нам странным. Никто прежде ведь не сталкивался с ней.
   -Нет. Это был не Рейн. - Я сама удивилась, с какой поспешностью кинулась на защиту инферна. Будем надеяться, что во мне просто заговорило чувство справедливости и желание разобраться во всем правильно.
   Мартин нахмурился, а во взгляде подруги промелькнуло любопытство.
   -Почему?
   Я мысленно заскрежетала зубами. Придушила бы князя за то, что теперь мне приходиться обманывать друзей!
   -Он ехал сзади меня, а волна творимой волшбы пришла совсем с противоположной стороны. Я это почувствовала. И потом, мы телепортировались вместе и он не выглядел так, будто все произошло по его плану.
   -И всё равно это не доказательство. - Заупрямился друг. Подозреваю, в том сыграла не малую роль его личная неприязнь к нашему спутнику. - Согласитесь, он самый опасный и загадочный член нашего отряда. Никто ничего о нем не знает. Это не спроста.
   Ну, тут бы я могла поспорить. Я теперь знала Рейна довольно-таки не плохо.
   -Я не согласна. - Подала голос внезапно принцесса. - По мне, самой странной является Нариэль. И я больше склоняюсь, что это именно она и была в роще. Она необычная даже для эльфа. Никогда не показывает своих эмоций, говорит намного меньше, чем слушает и явно нас презирает.
   -Но ведь она всё равно эльф. А для них жизненно важно не допустить войны. Неужели она стала бы препятствовать нам? - Сомнительно протянула я. - Кстати, а Амальриэн? У него тогда тоже могли быть мотивы.
   -Почему-то мне кажется, что это не он, но доказательств его непричастности, конечно же, нет. - Отозвался Мартин.
   По правде скажу, было очень неприятно вот так сидеть и обсуждать, кто из наших товарищей может оказаться предателем. Мы вместе прошли уже не мало, и теперь подобные разговоры оставляли какой-то мутных осадок на душе. Но мы понимали, что без этого не обойтись. Всё зашло слишком далеко. Нас явно кто-то подсиживает и пытается избавиться. Так же нельзя было забывать и о моем незнакомом "друге" из Серого круга. Когда ждать следующего удара? В то, что я его уничтожила тогда, на алтаре Рашь-ака, не вериться, а значит, мы еще с ним встретимся.
   -И что теперь? Мы снова пришли к тому, с чего начали. - Подвела итог Иланка. - Всех и каждого за исключением нас, Хэла и Шанина можно и нужно подозревать.
   -Значит, Хэла и Шана мы точно не берем в расчет? - Уточнила я.
   -Ника, мы давно знаем гнома. Это просто не мог быть он, тем более аура его магии нам известна. А Шан... - подруга на мгновение смутилась, - он никогда такого не сделает. Я уверена.
   Я кивнула и промолчала. И, правда, что на меня нашло?
   -Значит, остается трое. - Задумчиво пробормотал наш друг, а потом посмотрел на нас. - Нужно взять их под наблюдение.
   -Шпионить что ли? - Не поняла принцесса.
   -Не совсем, просто наблюдать. Нас ведь тоже трое, вот и возьмет каждый себе по, хм, подшефному. Илана - Нариэль, ты Ника Амальриэна, ну а я прослежу за демоном.
   -Нет. - Бросила я, в то время как подруга пожала плечами показывая, что ей в принципе всё равно за кем следить. Друзья уставились на меня. - Нет. Я возьму на себя демона.
   Моё решение было продиктовано целесообразностью и безопасностью одновременно. Во-первых, Рейн и так уже глаз с меня не спускает, почему бы не сделать это взаимным? Будем оба получать удовольствие от игры в гляделки. Ну, а во-вторых, я абсолютно уверена, что демон не позволит Мартину околачиваться рядом с собой. Это может кончиться плачевно для моего друга. И сколько бы он не храбрился, правда от этого не измениться - князь обладает такой силой, что нам троим и не снилась.
   -Даже и не думай! - В глазах мага яростно вспыхнули зеленые искорки. - Это слишком опасно, я тебе не позволю.
   -Мартин не спорь с ней. Пусть делает то, что считает нужным. - Внезапно сказала Илана, прежде чем я успела открыть рот.
   Двоим нам удалось его уломать. Мы еще немного посидели, после чего Мартин отправился отдыхать. Илана осталась сидеть, так как сейчас была её очередь дежурить. Я же совсем не хотела спать, поэтому, поднявшись, решила прогуляться к пруду и привести свои мысли в порядок. Меня тихо окликнул голос подруги.
   -Ника. - Я обернулась. - Надеюсь, ты знаешь что делаешь.
   Принцесса обеспокоено смотрела на меня. Говорила она о Рейне. Наблюдательная Илана уже поняла, что после Зеркальной рощи наши отношения с инферном кардинально изменились. Она не задавала вопросов, признавая за мной право хранить эту тайну. Я была ей благодарна.
   -Я тоже.
   Тишину летней ночи нарушал шорох листьев, хор лягушек и постоянно вклинивающиеся в него трели сверчков. Мягкий мох под ногами заглушал мои шаги. Я отвела низко нависшую ветку колючей сосны, и передо мной открылся вид на пруд, матово переливающийся в свете луны.
   Как оказалось, не я одна искала уединения. Чуть правее над самой кромкой воды сидел эльф. Его длинные волосы казались серебристыми, а утонченный профиль сотворенным из совершенных линий. Я бесшумно подошла и опустилась рядом, подтянув колени к подбородку.
   Мы долго сидели молча, наблюдая за ночной жизнью пруда. Над гладью воды сновали маленькие голубые искорки светляков, создавая иллюзию рассыпавшейся по поверхности пригоршни звезд, а лунный свет казалось, чертил дорожку, уводящую прямо в царство исчезнувших навсегда фей.
   -Так вы решили, кто использовал магию в роще? - Спросил у меня эльф, не поворачивая головы. Голос его был похож на дуновение ветра, я даже не сразу сообразила, что он обращается ко мне.
   -Откуда ты... - Начала я и замолчала. Мне стало неловко.
   Эльф повернулся, и на его губах заиграла легкая улыбка.
   -О чем могут еще разговаривать маги, предварительно закрывшись ото всех непроницаемой завесой?
   -Нет. Не решили. - Ответила я на его первый вопрос и положила голову на колени. Мой собеседник снова отвернулся и стал рассматривать пруд.
   Мы опять помолчали. Это место убаюкивало. Мне стало так спокойно.
   -Скажи Амальриэн, а почему ты согласился участвовать во всём этом? - Подала голос я, спустя некоторое время.
   Тот усмехнулся.
   -Твой вопрос задан из подозрения?
   Я задумалась. По договоренности мне стоило бы обрабатывать Рейна, но я то знала, что он не виноват. Пользуясь случаем было бы действительно полезно узнать мотивы эльфа, но еще мной попросту движет элементарное любопытство.
   -Нет. - Ответила я и сразу поправилась, помня, что эльфы отлично чувствуют ложь. - По крайней мере, не только из-за этого.
   Тот заглянул в мое лицо, ища подтверждение этим словам. А я и не собиралась ничего срывать. К каждому из члена отряда я привыкла по-своему. И пусть Амальриэн вел себя иногда как последний остолоп, он не переставал быть для меня другом. Именно это и прочел эльф в моих темно-зеленых глазах.
   -Я сам вызвался отвезти послание перстолодержателя драконам. - Начал он. Дитя природы вытянул перед собой руку и несколько светлячков закружились над ней. - Видишь ли, после войны с демонами нас осталось так мало. В прошлое ушли и наше величие, и наша сила, а иногда я подозреваю, что и наше уважение самих к себе. Мы спрятались в лесу и создали Хрустальный Град - наш маленький мирок, тень того, что было раньше. Внешний мир с его заботами перестал интересовать эльфов. Они замкнулись в себе продолжая горевать по утраченному. Так думают самые старшие из нас. Так думает и Лиарам.
   Живые огоньки над рукой Амальриэна принялись плавно вращаться, и в скором времени я поняла, что они танцуют - завораживающе и очень красиво.
   -Я родился уже после войны, в Хрустальном Граде. - Продолжал тем временем эльф. Казалось, он не видит ничего вокруг, взгляд его был обращен внутрь себя. - И для меня он - мой дом, моё всё. Я не считаю его откликом прошлого. Для меня это полноценный мир, где живут дорогие для меня существа. - Тут он вздрогнул и посмотрел на меня. Голубые глаза в свете луны были похожи на сапфиры. - И я сделаю всё, чтобы защитить его и наше будущее.
   Речь эльфа была спокойной и размеренной, не окрашенной ни в какие сильные эмоции, но во мне крепко засела уверенность, что он говорит правду. Лишь теперь я поняла, насколько он любит свой дом, а так же насколько для него было важно, чтобы я стала Эль?иниа - защитницей его родины.
   Я промолчала, слова мои Амальриэну были не нужны, ведь он просто удовлетворил мое любопытство (а заодно рассеял и подозрения).
   Пора было возвращаться и хоть немножко поспать перед дальнейшей дорогой, но я по-прежнему сидела не шевелясь. Светлячки покинули эльфа и снова летали над водой.
   -Амальриэн. - Позвала я вновь ушедшего в себя собеседника. Он обернулся. - А Нариэль? Я имею в виду, она тоже решилась на это путешествия по тем же причинам?
   -Нариэль... - прошептал тот, и мне показалось, что в его красивых глазах промелькнула грусть, - я не знаю Ника. Она старше меня и застала войну с демонами. По правде сказать, даже среди нас её считаю загадочной. Насколько мне известно, в войне она потеряла сына и мужа, после чего вместе с Лиарамом и другими старейшими основала Хрустальный Град. Нариэль никогда не стремилась с кем-либо заводить тесные взаимоотношения. Единственный, кто хорошо знает её и, наверное, понимает - это престолодерждатель.
   Я мысленно посочувствовала эльфийке. Потерять самое дорогое и при этом остаться прежним - это еще никому не удавалось. Ярким примером мог служить Рейн, изменившийся после предательства Алисалы.
   Однако одновременно мой практичный разум был озадачен. Получалось, что никто из наших подозреваемых не виновен. Я нервным движением взъерошила волосы. Чертовщина какая-то!!! Всё, надо идти спать, думать буду завтра.
   -Спокойной ночи Амальриэн. - Сказала я, поднимаясь с мягкой травы.
   -Спокойной, Дейника. - Это было сказано уже тем эльфом, которого я отлично знала. Я поняла, что время откровений закончилось, всё возвращается на круги своя, и была не против. Иначе с кем же мне скандалить?
  

***

   По сравнению с Киврином Манрий был небольшим государством. На севере и западе он имел естественные границы в виде гор, с юга его берега лизало Коралловое море, ну а с востока родина Иланки соприкасалась со Свободными землями.
   Наш дальнейший путь лежал вниз по реке Найра, по которой мы на корабле должны добраться до столицы государства - Яснамара. Она находится далеко на западе у подножия гор. За ней начинался небольшой лес, карабкающийся вверх по склону. Говорят, что там расположились несколько горных селений, живущих в основном за счет разведения овец и торговли со столицей. Выше же был только Крылатый перевал. Как мы будем подниматься в горы, я старалась не думать. Хватало лишь одной мысли об этом, как голова начинала кружиться, а перед глазами принимались отплясывать красные кляксы.
   В лицо нам дунул ветер, и нос учуял дразнящий запах соленой воды. Принцесса улыбнулась, я последовала её примеру. На душе было светло. Дело в том, что дважды в год я и Илана наведываемся в Яснамар, чтобы погостить у её отца. В учебном году у нас выпадает четыре свободные недели, и две из них мы проводим у Иланы, а две - у меня в Заозерье.
   Мы с подругой не нуждались в проводнике. Окружающие нас места были очень хорошо знакомы. Обычно, когда мы путешествовали вдвоем, то огибали Свободные земли севернее по большой дуге, где путь был значительно безопасней. Сейчас же, за не имением времени, мы прошли земли насквозь, но вышли именно туда, где я и принцесса всегда садились на корабль. Выше по течению находился большой порт, но мы постоянно его игнорировали, предпочитая проскакать еще два дня вдоль реки и попасть в Ракушку.
   Ракушка - маленькая рыбацкая деревушка, расположившая на берегу Найры. Приветливая, уютная, чистая и веселая - вот как можно было её охарактеризовать. Для нас же это был третий дом (после Школы и мест, где мы родились) и мы всегда здесь останавливались денька на два, перед тем как отправиться дальше.
   Когда наш отряд выехал из соснового бора, невдалеке нашим глазам предстали аккуратные бревенчатые домики, огороженные разноцветными заборами, колосящееся поле пшеницы и виноградник, расположившийся чуть левее. За всем этим же виднелась широкая, блестящая на солнце, лента реки.
   Как ни странно, на наше робкое предложение остановиться и сесть на корабль здесь, а не в порту, эльф согласился. Он так же был не против заехать во дворец Вальдера - отца Иланы. Откуда такая покладистость, нам оставалось только гадать. Но все подозрения моментально выветрились из головы, когда мы увидели нашу Ракушку.
   По въезде в деревню нас встретил запах воды, роз, цветущих в садах и аромат только что испеченной сдобы.
   -А мне здесь нравится. - Сказал сзади Шан. Впереди ехали мы с Иланой, указывая путь.
   -Да, Ракушка очень приветливое место. - Подтвердила я, заворачивая Чемпиона на знакомую улицу.
   Дом, к которому мы подъехали, имел два этажа. Сосновые бревна, из которых он был построен потемнели от времени и приобрели красивый ореховый цвет. Забор и ставни были расписаны разными узорами и стилизованными птицами. На крыльце сидела девочка лет десяти и играла с рыжим котенком. Тот самозабвенно бегал по порожкам, пытаясь поймать пшеничный колосок, который девочка убирала в самый последний момент перед озадаченной мордочкой зверя.
   Услышав шум, ребенок поднял голову и с интересом посмотрел на нас, остановившихся перед калиткой. Когда же та увидела нас с Иланкой, глаза девочки расширились, и она с радостным визгом сорвалась с крыльца и ринулась к нам.
   -Ника-а-а-а!!! Илана-а-а-а!!!
   Маленький вихрь налетел на меня и повис на шее.
   -Вы приехали! А мы вас не ждали. Но я так рада!!! И дед будет рад! А вы привезли с собой друзей? Ой, как их много! Вы едете в Яснамар? А надолго вы у нас остановитесь? Можно подольше, пожалуйста, ну, пожалуйста? - Тараторила девочка, не давая мне возможности вставить даже слово. Наконец меня отпустили, и подобной процедуре подверглась уже принцесса.
   Ребенка звали Вишана, но мы называли Вишенкой, и вскоре это прозвище так прижилось, что кличить её так стала вся Ракушка. Девочке это имя нравилось, и она с гордостью его носила.
   Остальные спешились и с любопытством наблюдали за этой сценой. Отлипнув от моей подруги, Вишенка, наконец, обратила свои голубые глаза на них, при этом стараясь как можно ближе прижаться ко мне.
   -Знакомьтесь. - Представила я. - Это Вишана - хозяйка гостеприимного дома, где мы остановимся. - Девочка от такой характеристики мило зарделась. Я указала ей на своих товарищей. - А это мои новые друзья.
   -Привет, меня зовут Шан. - Подходя к девочке, сказал оборотень. Та окинула его взглядом прожженной кокетки и резюмировала:
   -Симпатичный. - Шанин еще больше расплылся в улыбке. - А как у него с мозгами?
   Это она уже нам с подругой. Лицо оборотня вытянулось, Хэл и Мартин расхохотались. А что вы хотели? Девочка не первый год общается с нами.
   -Сойдет. - Серьезно кивнула я, едва сдерживая смех. Иланка рядом подозрительно закашляла, а Шан обиженно на меня посмотрел.
   Тут дверь дома отварилась, и на встречу вышел хозяин. Дедушка Вишенки был невысоким стариком, с седой курчавой бородкой и ясными, как у внучки, голубыми глазами. Раньше Фейт был личным слугой отца Иланы. Однако когда здоровье и возраст больше не позволили ему служить своему королю, он уехал сюда в Ракушку к сыну и невестке. Они жили душа в душу, а после рождения маленькой Вишаны так вообще были счастливы. Но судьбе восемь лет назад было суждено отобрать родителей у девочки - они погибли во время одного из весенних паводков. С тех пор Фейт стал для нее и мамой, и папой, и дедушкой. Судя по тому, каким живым и общительным ребенком та росла, справлялся он с этим отлично.
   Я же познакомилась с ними чуть больше четырех лет назад, когда первый раз отправилась в гости к Иланке. Бывший слуга обожал дочь своего господина и был рад, когда она по пути домой гостила у него. С тех пор мы всегда останавливаемся у Фейта, у нас даже здесь была отдельная комната и (внимание!) свой гардероб, в который мы облачались здесь в Ракушке. Вишенка и её дедушка стали для нас настоящими друзьями, встречи с которыми мы каждый раз искренне ждали.
   -Илана! Ника! - Старик подошел к нам и раскрыл объятия. Мы самым бережным и трепетным образом обняли его в ответ. - Вас отпустили из Школы в этом году пораньше?
   -Нет, Фейт. В этот раз мы приехали не на отдых. - Покачала я головой, высвобождаясь из его рук. Тот кинул взгляд на остальных, но ничего по этому поводу не сказал. - Можем ли мы остановиться у тебя до завтра?
   -Зачем ты спрашиваешь меня об этом дочка? - Укоризненно покачал он головой. - Ты же знаешь, что я всегда вам рад. А что же мы стоим на пороге? - Спохватился старик. - Проходите в избу и друзей своих приглашайте.
   В доме было очень светло. На первом этаже располагались сени и горница. Последняя была ярко освещена двумя большими окнами, впускающими свет практически во все уголки. На дощатом полу стелился веселый пестрый коврик. По средине стоял массивный кедровый стол с двумя лавками по бокам. В противоположном краю расположилась побеленная печка, на которой уже валялся тот самый рыжий котенок. На стенах висели творения Вишенки - намалеванные ей пейзажи, вышивки и наши портреты. О них скажу отдельно: по всей видимости, таланта у девочки не было, но она с лихвой это компенсировала желанием и усердием. Вишана с такой гордостью и затаенной тревогой в глазах показывала нам с принцессой наши же портреты, что мы с радостью восклицали и охали над её творениями, из-под полы пытаясь рассмотреть в зеленых и красных петельках и закорючках наши физиономии. Этого у нас так и не получилось - видимо фантазия у меня с подругой намного скуднее, чем у ребенка. Тем не менее, наши "лица" сыграли посильную роль в украшении интерьера.
   Когда все расселись за накрытым Фейтом столом, мы еще раз всех друг другу представили, а затем я, не обращая внимания на отчаянные жесты спутников (в основном Шана и Хэла) и пинки под столом, рассказала хозяину всю правду о нашем путешествии. От него я не собиралась что-либо скрывать. Во-первых, Фейт мог дать нам мудрый совет, ну а во-вторых, на нас (или только на меня?) идет охота, поэтому старик должен понимать, что, принимая наш отряд в своем доме, он, возможно, подвергает опасности себя и Вишенку. Если нас после этого попросят покинуть дом, я не обижусь, так как не знаю, что буду делать, случись с ними что-то.
   Старик выслушал молча, не перебивая, а когда я закончила рассказ, надолго замолчал.
   -Опасное дело вы затеяли. - Начал он и обвел своими мудрыми глазами всех нас по очереди. - Но правильное. Что посоветовать вам я пока не знаю, надо подумать. А что касается ночлега, я по-прежнему настаиваю, чтоб вы остались у нас. Тем более что следующий корабль будет только послезавтра.
   -Фейт, ты уверен? - Тихо спросила Илана, на коленях которой сидела Вишенка.
   -Конечно, уверен. - Он шутливо пригрозил ей. - Вы ваше величество никогда не могли усидеть на месте, вечно попадали в какие-нибудь переделки. И сейчас попали, только на этот раз всё намного серьезней. Вы можете сохранить существующий мир между людьми и другими расами. Это дело стоит того, чтоб помогать.
   -Господин Фейт, я благодарю вас от меня и моего народа. - Церемонно провозгласил эльф. - Предоставляя нам свой дом, вы уже многим помогаете. Спасибо.
   -Да что там. - Махнул рукой старый слуга, но я заметила, как его щеки залил довольный румянец. Обаяния эльфов это вам не игрушки.
   Последующий час был занят расквартировыванием по комнатам. Мы с подругой как всегда заняли нашу комнату (подселив к себе еще и Нариэль) на втором этаже рядом с Вишенкой и Фейтом. На первом этаже в двух комнатах расположились остальные. Эльф с демоном в одной, а Мартин, Хэл и Шан - в другой.
   Спустя полчаса к нам влетела Вишана. Ее густые темные волосы волнами разметались по плечам, а голубые глаза отлично сочетались с бледно-синим платьицем. Я невольно подумала, что пройдет еще каких-то пять-шесть лет и всем неженатым мужчинам в округе придется ой как туго.
   Мы с Иланой тоже переоделись, выудив наряды из большого шкафа. Принцесса нарядилась в легкие шорты (которые в лучшие времена являлись штанами, но потом были безжалостно искромсаны мечом до нынешнего состояния) и зеленую тунику с подвернутыми рукавами. Я же предпочла летний белый сарафан простого покроя на бретельках и чуть выше колен. Волосы пришлось из-за жары заколоть костяным гребнем в высокую прическу. Вот в таком виде, мы трое, с обувью в руках, спустились вниз и застыли перед нашей мужской половиной отряда. Гробовая тишина нам была ответом. Только Фейт довольно крякнул, видя реакцию остальных.
   Шанин и Хэл, опять о чем-то спорившие, замолчали на полуслове и, приоткрыв рты, смотрели на нас, как на приведения. Мартин, сидевший рядом с хозяином дома, ошеломленно глядел на меня (по правде сказать, в платье он видел меня впервые) и во взгляде у него было что-то такое... Появившиеся из своей комнаты Рейн и Амальриэн были более скупы на эмоции. Эльф улыбнулся и сделал нам легкий поклон: такой, каким обычно приветствуют в Хрустальном Граде дам. Князь же всего лишь скользнул по нам взглядом и отвернулся. Меня это почему-то задело.
   В полнейшем молчании мы торжественно прошествовали к печке и схоронили там нашу обувь.
   -У вас что тут, воруют обувь что ли? Зачем вы её прячете? - Первый к кому вернулся дар речи, был Шан. Мы с подружками переглянулись и понимающе улыбнулись.
   -Ну, что-то в этом роде. - Неточно ответила Иланка.
   По правде сказать, оборотень попал почти в точку. Приезжая в Ракушку, я и принцесса взяли за обычай ходить босиком. Такое решение мы приняли после случая, произошедшего в первый наш приезд. Я уже говорила, что деревенька веселая, народ тут живет сообразительный и гораздый на различные выдумки. Особенно дети. Так вот, похвасталась тогда Вишенка, что в доме у нее поселилось два могучие волшебницы, и что вещи у нас тоже все магические. Той же ночью местная ребятня, руководствуясь исключительно благородными мотивами, свистнула наши с подругой сапоги, опрометчиво оставленные тогда в сенях. А нужны они были им... не поверите, для рыбалки!!! Дети трезво рассудили, что раз наша обувка волшебная, то и улов благодаря ей будет невообразимый. Вот и нацепили они на каждый крючок по сапогу и окунали их всю ночь, в надежде, что рыба на наше имущество будет клевать как сумасшедшая. Когда же утром ни свет, ни заря к Фейту пришли три селянки с какими-то мокрыми тряпочками в руках, мы не сразу признали в них свою родную обувь. А когда они, поминутно краснея и извиняясь, поведали, как их дети рыбачили, мы хохотали еще очень долго. Заверив мам нерадивых рыболовов, что вовсе не сердимся, мы выбросили сапоги в мусор и с тех пор предусмотрительно не носим обувку в деревне, потому что те ребятишки до сих пор не отказались от мысли поймать хороший улов за наш счет. Со временем ходить босиком нам понравилось - ощущения травы и земли были приятными. Глядя на меня и принцессу, к нам в скором времени присоединилась и Вишенка. Вот такая чудная традиция.
   Пока все отсмеивались после рассказа Фейта об этом, мы втроем направились к выходу.
   -Эй! Вы куда? - Хором окликнули нас Шан и Мартин.
   -Купаться. - Таким же трио ответили мы и со смехом выбежали из дома.
   Вечер мы провели просто восхитительно. До самого заката плескались в теплых водах Найры или загорали на песчаном берегу. Как только мы зашли в воду и нырнули, на пляж выскочила ребятня и кинулась к нашим пожиткам. В очередной раз не найдя среди них обуви, детвора пала духом, но уже через несколько минут весело купалась с нами. Часа через два на берег заявились Мартин с оборотнем. Последний, не раздеваясь, разбежался и сиганул в воду с маленького деревянного причала, Наши предостерегающие возгласы опоздали. Вместо того чтобы уйти под воду с головой, Шан со всей дури погрузился только по колени. Течение реки было спокойным, но вот песочные берега весьма коварны. Лишь местные да мы знали, где какое дно. Страдальческое лицо оборотня, отбившего себе все пятки, вызвало врыв смеха у ребятни. Громче всех хохотала Илана и Шан, смешно поднимая ноги над водой, ринулся за той в погоню. Мы с Мартином обошлись более спокойными играми. Сажая меня к себе на плечи, он резко выскакивал из реки, а я изящной рыбкой (подозреваю камбалой) летела в воду.
   Потом как-то незаметно наша парочка исчезла, а спустя некоторое время на берег неохотно вылез и мой друг. Он обещал Хэлу сходить вместе с тем к кузнецу, поменять у Рунга расшатавшуюся подкову.
   В итоге, когда солнце село и начало темнеет, домой возвращались мы с Вишенкой в одиночестве. Улицы в этот час были пустынными - все заняты вечерними хлопотами: ужин сготовить, курей закрыть на насесте или же подоить вернувшуюся с пастбища корову.
   Мы медленно брели вдоль домов и зеленых палисадников. Я с улыбкой слушала Вишану, которая рассказывала о каком-то мальчишке, посмевшем дернуть её за косу. Вспомнив преподанный Иланкой уроки ближнего боя, девочка быстро и продуктивно объяснила обидчику, что по чем (боже надеюсь, он хоть калекой после этого не остался!).
   Она как раз дошла до описания фонаря, засвеченного ею на физиономии того, как я внезапно почувствовала холодок, пробежавшийся по коже. Такое, наверное, ощущает впечатлительный человек, приходящий на кладбище.
   Я замерла на дороге и стала оглядывать улицу. Девочка замолчала, удивленная резкой остановкой.
   -Ника, что... - Договорить Вишана не успела, так как я её довольно грубо дернула себе за спину.
   Прямо передо мной в нескольких метрах стал формироваться какой-то призрачное сгусток, всё больше принимающий человеческую форму. Инстинкт хищника забил во мне тревогу, но прежде чем я смогла что либо предпринять, враг появился полностью. Полупрозрачная тень в человеческий рост и два красный огонька на месте предполагаемых глаз - это весь палесит. Создание таких духов была из разряда высшей некромантии. Более опасного противника за всё наше путешествие я пока не встречала.
   За спиной испуганно ойкнула Вишенка. Так, прежде всего надо спасти её. В том, что этой высшей нежити нужна я, сомнений не было, так что попытаться можно. Палесит ринулся на нас, и я еле успела схватить девочку и отскочить с ней в сторону.
   -Вишана беги скорей домой. - Крикнула я, отталкивая её от себя и снова уворачиваясь от духа. Видя, что та неуверенно мнется на месте, я рявкнула. - Быстро! Приведи сюда моих друзей.
   И чтобы отвлечь внимание от убегающей девочки, я метнула в противника шаровую молнию. Та прошла насквозь и опалила стену соседнего дома, не причинив палеситу никакого вреда. Неуязвимость к материальной магии - вот главное достоинство таких существ. Вторым качеством, которым он обладал, был жуткий голод. Созданный с помощью крови некроманта, этот дух вызывался из Серых пределов. Палесит, подчиняясь воли хозяина, нападал на его врага, завладевал телом и медленно пожирал душу, которая была любимой (и единственной) едой таких как он. Похоже сегодня в меню моя трепещущая от страха душонка. Трагизм всей ситуации был в том, что я не знала, как его уничтожить, по крайней мере, когда он в таком эфирном состоянии.
   Палесит молчаливой смертельной тенью метнулся в мою сторону. Мне же ничего не оставалось, как снова изобразить акробатические па. Вот только долга прыгать как горная коза я не смогу. Ну где же остальные?!
   Дух выпустил два призрачных жгута, и я распласталась на земле звездочкой, одновременно громко и выразительно выдавая трехэтажные ругательства, в надежде деморализовать противника.
   У меня уже сбилось дыхание, когда я заметила, как из-за поворота выбежали двое - эльф и демон. Последний на секунду притормозил, оценивая ситуацию, и тут же ринулся вперед, на ходу доставая свой полуторный меч.
   -Не смей к нему приближаться. - Это он мне надо полагать. А то я не знаю!
   Рейн смазанным росчерком подлетел к палеситу и наотмашь рубанул по тому лунным клинков. Я ведь уже говорила, что оружие князя было не обычным. Там где прошел срез, призрачное тело духа разделилось на две части и стало медленно истаивать. Через несколько секунд он и вовсе исчез.
   -И это всё? - Как-то разочарованно протянула я. Вот она женская логика! Вместо того, чтобы радоваться, что моя душа осталась при мне, я досадую. Ведь Рейн уничтожил создание высшей некромантии одним взмахом меча, в то время как я тут гоцала столько времени и ничего не могла поделать.
   Эх, ну вот кто меня тянул за язык?
   Стоявший чуть поодаль эльф с заложенной на тетиву стрелой вдруг вскрикнул. Инферн метнул взгляд мне за спину, грозно рыкнул, схватил меня за руку (нет, ну ему не надоело? только синяки прошли!) и оттолкнул в сторону.
   Подняться мне помог Амальриэн. В этот раз я не злилась, помня, что обычно таким образом демон каждый раз спасал мне жизнь.
   Так это было и сейчас.
   Палесита нигде не было видно, а на земле, там, где недавно стояла я, лежал Рейн и не подавал признаков жизни. С другой стороны улицы послышались голоса и из-за угла вывернули все остальные наши спутники, возглавляемые воинственно настроенной Вишенкой. Я ничего этого не заметила, не отрывая взгляда от князя. Случившееся медленно начинало до меня доходить. Дух захватил не ту душу.
   Чьи-то руки попытались меня обнять, но я резко вырвалась и упада на колени перед инферном. Лицо его было бледным, дыхание вырывалась с хрипом - палесит уже принялся за дело. Сколько я так просидела не помню: час или минуту.
   -Мы опоздали. - Тихо сказал подошедшая Илана. - Эльф всё рассказал нам. - В руках у неё сверкнул меч. - Мы можем только облегчить его страдания.
   Облегчить страдания? Убив? Во мне поднялась такая злость, что я даже не заметила, как начала перекидываться.
   -Нет. - Это был уже не голос, а хриплое рычание. Подруга, верная своему обещанию, не отшатнулась. Она положила руку на плечо, и это привело меня в норму.
   Я резко поднялась и оглядела присутствующих. Шан и Хэл не знали куда деть глаза, эльф остался спокойным, а Мартин смотрел на меня так, будто видел впервые. Вишана притихла возле забора.
   -Шанин, Амальриэн. Берите его и несите к Фейту. - Коротко бросила я и, отойдя в сторону, подняла лунный меч. Не знаю, что они услышали в моем голосе, но подчинились беспрекословно. Я, не оборачиваясь, пошла по улице, зная, что остальные идут следом.
   Дома на крыльце нас встретил взволнованный старик. Он открыл рот, вероятно желая что-то сказать.
   -Потом. - Ровно бросила я и прошла внутрь. Во мне как будто поселился кто-то другой, спокойный и уверенный, который и отдавал сейчас четкие распоряжения.
   Демона уложили на кровати в их с эльфом комнате. Я вошла следом, уже неся в руке шесть свечек.
   -А теперь оставьте нас. - Еще один короткий приказ, которому тут же повиновались. Не все.
   -Что ты задумала? - Бесцветным голосом спросил Мартин.
   -Спасти его. - Я продолжала расставлять свечи и зажигать их.
   -Это не возможно. Изгнать палесита может только сила того, в чье тело он поместился.
   -Именно. И я намерена её разбудить.
   -Это невозможно, если только...
   Он не договорил, одним движением пересек разделяющее нас расстояние, и, грубо схватив меня за плечо (ну вот, еще парочка синяков), развернул к себе лицом.
   -Скажи мне, что ты не собираешься сливать ваши души в одну. - Угрожающе процедил маг. Таким взбешенным я его еще никогда не видела.
   -Именно это я и хочу сделать. Только так я смогу до него достучаться.
   -Возможно. - Обманчиво спокойно согласился тот и еще сильнее сжал руку. - Есть только маленькая проблема - палесит сожрет и твою душу.
   -Не обязательно. - Покачала я головой, стараясь не обращать внимания на боль в плече. - Если я смогу дозваться Рейна, он применит свою силу.
   -Нет. - Как твердо он это произнес. - Это самоубийство. Я не позволю тебе этого сделать.
   Я знала, что он это скажет, и была готова. Прости друг. Вывернувшись из его хватки, я неожиданно запустила в него затвердевший поток воздуха. Ставка была сделана чисто на неожиданность. Будучи магом воздуха, Мартин мог развеять мое колдовство одним взмахом руки. Но он этого не знал. Поток не больно, но твердо вынес того за пределы комнаты, и я тут же захлопнула дверь, накладывая на неё то самое охранное заклинание, которое стояло на двери нашей с Иланой комнаты в Школе Магии. Мой друг никогда не мог его преодолеть. Теперь сюда может войти только принцесса, но я была уверена, что она этого не сделает.
   Я повернулась к демону и продолжила подготовку, стараясь не вслушиваться в крики, доносившиеся из-за двери. Первым делом я раздела князя по пояс. Одолженным у Вишаны рисовальным угольком я начертила на его груди два знака - Жизни и Смерти. А дальше сделал то, за что местные старушки прозвали бы меня фривольной девицей, а кикиморы одобрительно бы заулыбались. Я села на него верхом. Ну что поделаешь, если ритуал требует, чтобы знаки были ровно перед глазами творящего? Слава богу, что на этот раз хоть не нужна была моя кровь.
   -Мы с тобой как будто играем в эстафету. - Зачем-то сказал я инферну. - То ты спасаешь мне жизнь, то передаешь мне эстафетную палочку и уже я отбираю у смерти тебя. Когда мы остановимся?
   Естественно, мне никто не ответил.
   То, что я собиралась сделать, было действительно опасно. Когда двое с помощью этого ритуала соединяют свои сущности, которые люди почему-то назвали душами, может произойти всё что угодно. Ни один человек, гоблин, эльф или демон не знают себя до конца. Сейчас же, погружаясь в транс, я открываю себя Рейну и себе самой. Иногда проводящие ритуал во время него узнают о себе такое, что они даже не подозревали в обычной жизни. В нашем случаи всё должно пройти легче, так как я уже достаточно хорошо знаю князя благодаря его воспоминаниям, просто теперь погружение будет на более глубоком уровне. Только сейчас и он будет иметь доступ к моей памяти.
   Я уже сквозь туман слышала свой голос, продолжающий читать заклинание. Очертания комнаты меркли, превращаясь в непроглядную чернь. Когда же всё, кроме нас погрузилось во тьму и с моих губ слетело последнее слово, демон широко распахнул невидящие глаза, и я потонула в золоте...
  
   "Душа Рейна была странной. Я парила в темно-синем пространстве без какого-либо намека на верх и низ. Вокруг меня лишь сапфировая мгла и откуда-то взявшийся легкий бриз, играющий с моими волосами. Может что-то пошло не так? Ведь по описанию уже проводивших такие ритуалы, после соприкосновения душ происходит немедленный контакт сознаний и оба участника ритуала могут общаться друг с другом. На мгновение нахлынула паника, но я тут же заставила себя успокоиться. Раз князь меня не встречает, то я сама найду к нему дорогу. Не стоит забывать, что сейчас его душу коверкает палесит. Кто знает, как это отразилось на нем. Я закрыла глаза (если они есть у меня в таком состоянии) и попыталась почувствовать присутствие демона. Тут же передо мной вспыхнула золотистая ниточка, связывающая нас. Она убегала куда-то, хм, право? лево? в общем, в сторону. Я прикоснулась к ней и позволила себя притягивать к тому, кто находился на другом её конце. Не знаю рано или поздно, но я увидела, как впереди появилось какое-то черное пятно. По форме похоже на геометрическую фигуру. Прямоугольник. Я ринулась к нему со всех сил, чувствуя, что именно там заканчивается золотая нить. Это оказалась клетка! Большая, в два моих роста, с толстыми прутьями. Что она тут делает?!
   -Это суть, основа его души. - Услышала я голос. Справа от моего плеча соткалась человеческая фигура. Это был мужчина средних лет, в простой одежде и с невыразительным лицом. Так вот как выглядит палесит! Ожидала большего. Хотя, что удивительного, до того как стать Пожирателями душ они были живыми людьми.
   -Я заберу его. Ты меня не остановишь. - Уверено сказал я.
   -Мне этого и не надо. Ты ведь его еще не видела, верно? Так взгляни. - И он приглашающе повел рукой в сторону клетки.
   Я, следя за каждым движение врага, подошла поближе к прутьям.
   -Рейн. - Позвала я. В ответ тишина, а потом что-то заворочалось в дальнем углу. Я еле успела отпрянуть от клетки, когда огромный ужасный зверь ринулся на меня и вытянул когтистую лапу, чтоб ухватить за горло. Существо было около двух метров, покрытое густой шерстью. Когти на конечностях монстра навевали неприятные мысли о мясных тесаках. И лишь янтарные глаза были такими знакомыми.
   -Что ты с ним сделал?! - Зарычала я и метнулась к палеситу. В руках у меня призрачно затрепетал меч - аналог лунного клинка инферна. Создала я его из своей жизненной энергии. Острие уперлось духу в горло, но тот лишь рассмеялся.
   -Ничего. Разве ты еще не поняла магичка? Это не я, это он сам с собой сделал.
   -Но почему? - Совсем сбитая с толку, я отстранилась. Всё получалось совсем не так, как я планировала. Рейн превратил себя в какой-то ужас, а я тут любезничаю с врагом. И куда катиться мир!?
   -Да потому человек, что он себя ненавидит. Он сам заключил свою душу в клетку, боясь выпустить всё то зло, которое, по его мнению, в ней есть. А себя он видит именно так. Мне ничего и делать не надо, лишь пить. Он не сопротивляется.
   У меня было такое ощущение, будто на плечи опустилась целая гора. И что теперь делать? Оказывается, демон сам не хочет, чтоб его спасали.
   Я еще раз окинула клетку и бушевавшего в ней зверя взглядом. И так он представляет себя, свою сущность? Но это не правда!
   -Правда, человек, чистая правда. - Я что думаю в слух?
   Я не обратила на его слова внимания, и подошла к прутьям на расстояние опасной лапы инферна.
   -Почему? - Тихим шепотом спросила я. Зверь замер, будто прислушиваясь к моим словам. - Ты ведь не такой. Я видела твои воспоминания, они стали и моими. - Я взмахнула рукой, обводя пространство вокруг себя. - Всё это просто глупо. Тебе не нужен палесит, ты сам съедаешь себя изнутри.
   Монстр внутри клетки дернулся и зарычал.
   -Неужели так трудно поверить, что ты не так плох, как кажешься самому себе? Можно ли не любить себя настолько? Если да, то я скажу тебе что ты болван и идиот. Каждому из нас есть, за что жить и бороться. И тебе тоже. Ты должен вернуться!
   Я не ждала ответа, но он пришел. Легкий хрип, наполнивший пространство издали можно было признать за голос Рейна:
   -Почему?
   Услышал! Зверь отступил, и князь меня услышал! За спиной послышалось негодующие восклицание. Не поворачиваясь, я знала, что палесит несется на меня, чтоб вонзить свои когти в мою душу. Но он не успевал. У меня еще было время, чтоб ответить, ведь это так просто и естественно.
   -Потому что..."
  

***

   Солнечный зайчик настырно лез в глаза. Я чуть изменила положение, чтобы продолжить блаженствовать. Было так тепло и хорошо. Голова лежала на чем-то теплом и достаточно мягком, вот только на подушку это не похоже, скорей на чью-то грудь. Да, так и есть, потому что тогда вполне объяснимы и сильные руки, так крепко обнимающие меня, и стук сердца под ухом, чужой запах моря и ветра, а также размеренное дыхание, шевелившее волосы на моем затылке... Стоп!!!
   Я через силу заставила себя открыть глаза, про себя молясь, чтоб это были просто сильные тактильные галлюцинации. Наверху меня не услышали. И смуглая грудь, на которой я там мило умастила свою головку (где она у меня, черт побери, вчера была?!), и руки, одна из которых поднырнула под шею и расположилась на моем плече, а другая - на (убью!!!) бедре, и моя предательская верхняя конечность, так по свойски обвившая чужую шею - всё подтверждало мои самые худшие опасения.
   Слегка ошалев от такого количества полученной информации, я пару минут пролежала неподвижно. А потом услышала, что дыхание моего (хм, как бы это выразиться) соседа по кровати изменилось.
   Я смело подняла глаза и встретилась с золотистыми глазами демона.
   -Доброе утро. - Вполне дружелюбно сказал он, даже и не пытаясь изменить положение наших тел.
   Каюсь, отреагировала я неадекватно. Видимо до меня, наконец, окончательно дошло, где я лежу, и, что важнее, с кем.
   Я придушено вскрикнула и резко отпрянула от князя, при это совсем не обратив внимание на ширину нашего ложа. Рванувшийся вперед князь не успел меня поймать, и я сверзилась с кровати на очень жесткий, между прочим, пол.
   -Ты как, в порядке? - Послышался голос сверху. Судя по интонациям этот гад смеялся.
   Я, тихо поскуливая, поднялась, борясь с желанием тут же потереть самую пострадавшую часть тела (догадайтесь какую), и опалила весело улыбающегося инферна взглядом.
   -А ты как думаешь? - Буркнула я. Такая открытая улыбка на лице Рейна, сильно мешала дуться. - Ты-то себя как чувствуешь? Палесит уничтожен?
   Тот пожал плечами и тоже поднялся с кровати. Только через пару секунд я сообразила, что уж слишком пристально его рассматриваю и отругав себя самыми неприличными словами из своего арсенала, стала собирать огарки свечей. Я так увлеклась этим занятием, что не услышала, как ко мне сзади подошел демон. Я сделала шаг назад и, наткнувшись на препятствие (такое желтоглазое, высокое, с поразительным талантом выводить меня из себя), потеряла равновесие. Упасть мне не дали. Второй раз за утро я оказалась в объятиях Рейна. Глаза его по-прежнему смеялись и приобрели от этого большую глубину.
   -Ты в третий раз спасла меня, человек. - Услышав последние мое наименование, я невольно обиделась. - Спасибо... Дейника.
   Я вскинула голову с широко распахнутыми глазами. Так, где в доме Фейта календарь? Нужно срочно отметить этот день жирным крестиком. Инферн назвал меня по имени. Не смотря на мой сарказм, внутри я чуть ли не пела от радости, а мой хищник довольно заурчал.
   -Мы в расчете. - Тем не менее, ответила я, стараясь, чтоб в голос не прорвались торжествующие нотки. - Снова. Хотелось бы верить, что теперь ты начнешь мне доверять.
   Лицо Рейна помрачнело, а внутри у меня как будто образовался кусок холода. Ясно. Ничего не изменилось. Позиции всё те же - человек и демон. Низшая раса и верховная. Глупая и на что я надеялась?
   Я отстранилась и направилась к двери. Когда я подняла руку, чтоб снять охранное заклинание, меня окликнули.
   -Дейника. - Я обернулась. - Мне тоже хочется в это верить.
   Это было не полная победа, но уже что-то.
   Поэтому я, улыбаясь, отворила дверь и вышла. Радость сразу же слетела с моего лица. За столом в горнице, положив голову на руки спал Мартин. Одежда его была помятой, а волосы всклокочены - это говорило о том, что он провел здесь всю ночь. Моё сердце тут же сжал обруч стыда и вины. Я тихо подошла к нему и только хотела прикоснуться к плечу, как он открыл глаза.
   -Ника? - Голос его был хриплым, видимо от вчерашних криков. Я почувствовала себя полной скотиной. Он окончательно проснулся, и взгляд голубых глаз стал твердым. - Надеюсь, он умер.
   -Зря надеешься, человек. - За моей спиной появился демон. Тон его был ледяным, а от тепла, которое я видела во взгляде еще минуту назад не осталась и следа.
   -Понятно. - Кивнул маг и встал.
   -Мартин, постой... - Я попыталась дотронуться до него, но друг отстранился.
   -Прости Ника, я вел себя вчера неправильно. Это твоя жизнь и никто чужой вмешиваться в неё не имеет права. - Бесцветным тоном сказал он, стараясь не смотреть мне в глаза. А затем вышел из дома.
   Я стояла, боясь пошевелиться. Казалось, если я это сделаю, то разобьюсь на тысячи, миллионы острых осколков. Если бы Мартин ударил меня, то причинил бы меньше боли, чем этими словами. Он чужой? Для меня? Но это не правда!!!
   Я, не оборачиваясь на инферна, побрела на второй этаж в свою комнату. Видеть не хотелось никого. Я тихо скользнула внутрь, прикрыла дверь, облокотилась на неё спиной и медленно сползла вниз, так и оставшись сидеть на полу.
   -Привет. - Послышался тихий голос со стороны Иланкиной постели.
   -Привет. - Так же отозвалась я.
   Подруга выбралась из-под легкого покрывала и, подойдя ко мне, примостилась рядом.
   -Спасибо, что не стала открывать вчера дверь. - Зачем-то сказала я, обхватывая голову руками. В голове шумело, как после славной попойки.
   -Ты уже видела Мартина. - Принцесса не спрашивала, она утверждала. Я же не сочла нужным отвечать.
   -Ника. - Окликнула меня она, после того как мы немного помолчали. Дождавшись, когда я повернусь к ней, Илана продолжила. - Скажи, то, что ты сделала, стоило того?
   Я задумалась над этим и прислушалась к себе. Хотелось ответить подруге честно. Если бы я знала вчера, что произойдет и чем всё это кончиться, пошла бы я на ритуал?
   -Да. - Твердо ответила я и себе, и Илане.
   -Вот и замечательно. - Бодро резюмировала подруга и, поднявшись, протянула мне руку. - Тогда хватит с виноватым видом подпирать дверь. Мартин никуда от нас не денется. Судьба у него такая. Сейчас позлиться, а потом успокоиться. Вставай, переодевайся, и пойдем в пекарню. Тетушка Ксенья уже давно нас приглашала к ней на булочки с молоком.
   Я против воли улыбнулась и приняла помощь принцессы. Все проблемы у неё чудным образом решались сладким. Может быть, сегодня это именно то, что мне надо.
   Проходя мимо еще одной пустой кровати, я притормозила.
   -А где Нариэль? Она что не ночевала?
   -Она уехала. - Послышался глухой голос рыжей воительницы, с головой зарывшейся в шкафу с вещами.
   -Куда? - Не сообразила я.
   -Обратно, в Хрустальный Град. - Выныривая, уточнила та. - Еще вчера, когда вы с Вишенкой были на речке, с Амальриэном связался, правда не знаю как, Лиарам и приказал, чтобы эльфийка возвращалась.
   -Но зачем? Наверное, у них там что-то случилось.
   Подруга пожала плечами, протягивая мне бледно-голубой костюмчик из юбки и легкой безрукавки.
   -Так или иначе, она уже должна быть дома.
   В этом была правда. Скорей всего Нариэль воспользуется тайными эльфийскими тропами, чтоб побыстрей вернуться. Наш отряд, к сожалению, не мог ими пользоваться - у Амальриэна не хватало сил провести по ним нас вне пределов Хрустального Града.
   Переодевшись и приведя себя в порядок, я спустилась вниз, ища еще одного человека перед которым должна была извиниться. Вишана обнаружилась на крыльце, снова в компании котенка. Завидев меня, девочка отвернулась и сделала вид, что зеленоволосых магичек вообще в природе не существует. Я присела рядом с ней и легонько толкнула плечом в плечо.
   -Эй. Я пришла мириться. - Вчера я и правда была не в себе. Припоминаю, что девочка тоже мне попалась под горячую руку.
   -А я с тобой и не ссорилась. - Обиженно проворчали мне в ответ.
   -Отлично, значит мы снова друзья, и я могу тебя позвать вместе со мной и Иланой на завтрак к Ксенье.
   -На блинчики? - Воодушевилась та, позабыв, что дуется на меня.
   -Ага, а может и на пирожки. Ты же знаешь, тетя Ксенья горазда на кулинарные выдумки.
   -Ну, ладно. - Неохотно протянула девочка, делая вид, что оказывает мне огромную услугу.
   -Тогда беги, поторопи Иланку, а то всё остынет. - Наигранно строго скомандовала я. Вишенка встрепенулась и вихрем взлетела по ступенькам. Однако там притормозила и оглянулась на меня.
   -Ника, а тот человек, которого ты лечила... - Внучка Фейта явно замялась.
   -Да?
   -Ну, ты его того, любишь да?
   Только вся моя сила воли не дала мне свалиться с порожек в палисадник. Откуда такие фантазии? Любить демона? Бредовей мысли не придумаешь!
   Ответить я не успела, проказница исчезла в сенях.
   День прошел тихо и без происшествий. После того, как мы позавтракали (а заодно пообедали и поужинали, как мне показалось) у милой тетушки Ксеньи, мы снова отправились купаться. Затем, предводительствуемые Вишенкой, мы облазили всю деревню и близлежащие кусты в поисках приключений. Нашли. Теперь настойка от синяков понадобиться нам в двойном количестве.
   Все вместе мы собрались только вечером, за ужином в доме Фейта. Трапеза проходила в приятной обстановке, в основном благодаря шуткам и байкам Хэла и Шанина. Тут же Амальриэн официально сообщил, что эльфийку срочно отозвали домой из-за важных государственных дел. У меня мелькнула мысль, что это может быть связано с тем договором, что заключили демоны и люди. А затем новой целительницей назначили меня. Эту новость все, в том числе и я, встретили без энтузиазма.
   Я честно и искренне посоветовала никому не болеть. Как всегда любопытный оборотень поинтересовался "почему". А я ответила, что жизнеутверждающим девизом моей новой должности станет: "Не хотите жить - будем лечиться". После этого все вопросы отпали.
   Надо сказать, что на ужине не присутствовали ни Мартин, ни Рейн. Это меня слегка беспокоило. Надеюсь, они не пересекутся в какой-нибудь темной улочке.
   День был насыщенный и вскоре, попрощавшись с остальными, мы с подругой поднялись в свою комнату. Уснула я, как только моя голова коснулась подушки.
  

Глава 10

   Путешествие по Найре должно было занять у нас трое суток. Если вы думаете, что за это короткое время мы обошлись без приключений, то глубоко ошибаетесь.
   Начну с того, что отправиться дальше мы смогли не на следующий день, как планировали, а лишь еще через двое. В то первое утро мы долго стояли на причале, вперив непонимающие взгляды в горизонт и рискуя проделать в пространстве дырку. Корабль не пришел. Местные рыбаки, недавно вернувшиеся из верхнего порта, сообщили (вдоволь насмеявшись над нашими не выспавшимися мордами), что нужное нам судно не прошло таможенный контроль и было задержано. Следующее будеть в Ракушке только через два дня.
   Могу сказать, что нам с Иланкой было грех жаловаться. Мы вообще восприняли это чуть ли не с радостью - два лишних выходных! Живем! А вот угадайте, кто был о-о-очень недоволен задержкой? Ага. Эльф как загнанный зверь метался по горнице Фейта, и мне даже казалось, что я слышу, как он злобно скрипит зубами. Во избежание травм в эти дни его старались обходить стороной все, даже легкомысленный Шан.
   Но вот сегодня корабль должен был придти. За нашими спинами только-только занимался рассвет. Всё вокруг: кроны деревьев, крыши видневшихся чуть левее домов, Найра - окрасились в нежные золотисто-розовые тона.
   Мы стояли на причале. Фейт и Вишенка вызвались нас проводить. Чуть позади, позвякивая сбруями, паслись наши кони.
   -Может он и сегодня не приплывет? - Сонно спросила Вишана и душераздирающе зевнула. Её уговаривали остаться дома и поспать еще чуток, но девочка упрямо увязалась с нами, желая лично убедиться, что мы сели на судно.
   -Не дай бог! - Подавляя ответный зевок, ответила я и кинула взгляд на стоявшего на краю деревянного помоста эльфа. Что он тогда сделает, я даже думать боялась. Не поздоровиться всем. Рядом со мной сонно вздохнула принцесса и склонила голову на мое плечо, явно вознамерившись прямо стоя доспать то, что не успела.
   -Ой! Вон он! Вон! - От звонкого голоса Вишенки и мы, и кони вздрогнули.
   Я посмотрела на север. Действительно на горизонте появилась черная точка, которая становилась все больше и приобретала очертания корабля. Когда же он подошел на расстояние, с которого его можно было рассмотреть, наши лица дружненько преобразились из радостно-оживившихся в офигевше-недоверчивые.
   То, что приближалось, просто не могло быть кораблем! Задубевший и потемневший от времени деревянный корпус, кое-где живописно украшенный буро-зеленым мхом и сухими водорослями, две подозрительно раскачивающиеся мачты с обвисшими грязно-белыми тряпками - надо полагать парусами (подозреваю, что ими по совместительству еще и палубы мыли). На корме высился капитанский мостик и небольшая постройка, видимо кают-компания. Нос же венчала деревянная русалка. Краска на чешуе и волосах облезла, часть хвоста попросту отсутствовала. И вот это должно приносить удачу в плавании? Да я б на месте всё тех же русалок оскорбилась и в момент пустила на дно эту посудину.
   Судно (прости, господи!) остановилось точнехонько напротив нас, и с левого борта стала спускаться на воду шлюпка. Мы же по-прежнему стояли и молча смотрели на своего предводителя. Предложить ему подождать другое плавательное средство без риска для жизни никто не решался, но поверить, что утонченный и изысканный эльф согласиться плыть на ЭТОМ тоже было сложновато. И напрасно. Амальриэн с каменным лицом подошел к своему песочному коня и под уздцы повел того к концу причала, давая тем самым сигнал всем остальным подготовиться к посадке.
   Мы вздохнули и повиновались. Но когда шлюпка причалила, о какой-либо нормальной переправе и речи быть не могло. В этом мини-корыте по щиколотку стояла вода, а два матроса расположившиеся на корме и носу оставляли между собой места только еще для двух пассажиров. О том, что в ней можно перевезти коней и заикаться не стоило. Иланка еще раз окинула взглядом наш водный транспорт и тихо предложила его спалить. Из жалости.
   К сожалению, пришлось отказаться. Мы сердечно попрощались с Фейтом и Вишаной и в итоге всё-таки ступили на палубу "Резвого" (либо капитан обладал не дюжим чувством юмора, либо самомнением), причем задействовав при этом магию. Мартину, Илане и мне пришлось телепортировать сначала лошадей, а потом и всех остальных спутников прямо на судно. Наше появление из воздуха не произвело никакого впечатление. Матросы сновали мимо, что-то выкрикивая на ходу, и недовольно на нас косились, когда мы оказывались у них на пути. С мостика спустился капитан. Старый, кряжистый мужик с обветренным лицом и мочалистой бородой - он отлично гармонировал со своим кораблем. Ему не хватало только водорослей по бокам да обкалупанной русалки на шею в довесок.
   -Приветствую вас на "Резвом". - Сипло начал он, и, ухватив оторопевшую Иланку за руку, приложился к ней. Принцесса с отвращением посмотрела на свою мокрую ладонь. Я предусмотрительно спрятала свои за спину. - Я капитан Морсель, но вы можете меня звать просто капитан Мор.
   -Капитан, мы ходим добраться до Яснамара. - Напевная речь эльфа резко контрастировала с голосом хозяина. - Нам нужно три каюты и место, где могут расположиться наши кони.
   -Свободных кают у меня только две. - Задумчиво скребя бороду, ответил Мор. - Лошадок можно поместить в трюм, места там хватит. Но следить за ними будете сами. Жратва у нас простая, не обессудьте - бобы да соланина. Если господам угодно, они могут присоединиться ко мне за завтраком. - Он попытался сделать изысканный поклон, и в позвоночнике у него что-то подозрительно хрустнуло.
   Мы с подругой переглянулись и быстро ретировались в отведенную нам каюту, бессовестно предоставив Амальриэну и остальным страдать от гостеприимства капитана. Бобы с солониной тоже нас не устраивали - благо добрейший Фейт снабдил увесистым мешком с провизией.
   Наши апартаменты были скромными и... грязными. Деревянная коробка, с низкими потолками, двумя подвешенными гамаками и притороченной к стене коптящей парафиновой свечкой. Усё. Ах да, забыла упомянуть про наших соседей. Таких хвостатых и усатых, скребущихся где-то в темноте по углам. Ни я, ни принцесса крыс не боялись, но и любви особой к ним не питали. Невольно вспомнилась таверна "У Парамона" в Пернатых копытцах. Господи и мы еще капризничали?! Мда-а, действительно всё познается в сравнении.
   Перекусив, мы с Иланкой взобрались (я, так только с третьего раза) на висячие кровати и убаюканные легкой качкой, провалились в сон.
   Когда я проснулась, то чувствовала себе бодрой и отдохнувшей. На соседнем гамаке продолжала посапывать моя подруга, поэтому я, спустившись на пол (и чуть не свернув себе при этом шею), тихо приоткрыла дверь и выбралась наверх. Меня встретили свежие порывы соленого ветра и яркое солнце, стоявшее почти в зените. Мы ровно скользили по Найре вниз по течению. По сторонам проплывали поля и редкие лесополосы, иногда встречались стада коров, выгнанных на водопой. На самой же палубе было оживленно. Помимо нас на "Резвом" путешествовали еще дородный купец в ярко кричащем фиолетовом кафтане и красных широких штанах, его дочь - пышная шатенка с томным взглядом, который успели почувствовать на себе, похоже, уже все члены команды и секретарь-помощник - высокий дерганый парень лет двадцати, с бегающими глазками и вечной привычкой оттягивать ворот слишком узкой рубашки. Купца звали Барамей, его дочку - Светлана, а нервозника Станс. Меня с ними познакомил Хэл, как только я появилась на палубе. Оказалось за то время, что я спала, гном умудрился побрататься чуть ли не с каждым, кто плыл на "Резвом". Наши попутчики тоже направлялись в Яснамар, везя туда новую партию тканей и специй в магазин, который держал Барамей. Для охраны же они наняли трех орков, которые сейчас сидели в тени мачты и играли в кости. Я передернула плечами. Вот кого я не люблю, так это орков. Каждый, как говориться "косая сажень в плечах", с серо-зеленой кожей, пучком черных волос, завязанных на макушке в конских хвост и зелеными кошачьими глазами. Людей они считали хлипкими и глупыми, но при этом не гнушались наниматься к ним на работу, чаще всего в качестве охраны. Не любила же я их потому, что эти хамы ни во что не ставили женщин, как своих, так и чужой расы. Они искреннее полагали, что нам найдется всего два места, где мы можем проявить свои таланты - это на кухне и в постели. Причем, если орк мог завести себе хоть дюжину женщин, то орка, вздумай она "неправильно" взглянуть на кого-то другого, подвергалась жестокому наказанию (насколько помню, ей отрезали волосы, что значило несмываемый позор). Не разделяя подобных взглядов, общаться с ними я не могла, так как очень быстро выходила из себя.
   На носу я заметила Мартина. Он сидел на большом мотке каната и читал какую-то книгу, которую ему перед отъездом подарил Фейт. Кстати, старик выполнил обещание и вчера вечером, отведя меня в сторонку, дал совет.
   -Послушай доченька. Помочь я вам особо не могу, но возможно моим друзьям это под силу. - Тихо сказал он мне, садясь рядом на порожки. - Когда вы покинете Яснамар и отправитесь в горы, заедьте в деревушку Камнепадку. Там спросите кузнеца Варха. Его знаю все. Ему же передайте, что вы друзья Стрелка. Он вам поможет, не знаю уж чем, но точно поможет.
   -Спасибо Фейт.
   -Будьте осторожны. Это всё, что я прошу. - Тяжело вздохнул тот и заключил меня в старческие, слегка неуклюжие объятия...
   Обреченные стоны вырвали меня из воспоминаний. Я оглянулась. Слева, свесившись за борт чуть ли не по пояс, страдал Шанин. Я сочувственно покачала головой. Бедный, не везет ему в этом путешествии с транспортном: то кобыла со строптивым норовом попалась, то теперь вот раскачивающееся корыто, из-за которого у оборотня разыгралась морская болезнь.
   Шанин закашлял и поднял голову. Ух, похоже, цветом лица он сравнялся с орками. Глаза его лихорадочно блестели, сам он дрожал. Оборотень сделал несколько неуверенных шагов от бортика, затем замер, лицо его еще больше посерело, и он одним прыжком снова оказался в согнутом положении.
   Я спустилась в каюту. Принцесса по-прежнему спала и, кажется, её было не добудиться даже пушечным выстрелом. Может это и к лучшему, ни к чему ей видеть возлюбленного в такой позе. Нашарив в сумке нужный бутылек, я вышла. Похоже, именно с любопытного оборотня начнется моя лечебная карьера. Тот отнекивался недолго, явно предпочтя быструю смерть от моего зелья, долгим мучениям перевесившись за борт.
   Отправив после этого пациента в каюту, дабы он не смог избавиться от отвара так же, как ранее от содержимого своего желудка, я облокотилась на перекладину (понятия не имею, как называется эта штуковина) и взглянула на Мартина. С того самого утра наши с ним отношения изменились. Нет, внешне всё было по-прежнему. Мой друг ни коим образом не избегал меня, поддерживал наши с Иланой шутки, был общителен и спокоен. Вот только в его глазах я не видела больше так нравившихся мне зеленых искорок. Да и в поведении со мной чувствовала, что вырос барьер. Я даже знала, как этот барьер зовут, вон он стоит рядом с капитаном. Мартин как будто был рядом со мной, но в тоже время далеко. Это не объяснимо, но я понимала, что друг изменился сам и свое отношение ко мне. И от этого больно сжималось сердце.
   Дверь, ведущая вниз, скрипнула и на свет божий явилась сонная физиономия подруги, смешно щурящаяся под солнцем. Она окинула взглядом палубу, видимо проверяя, нет ли поблизости капитана Мора. Убедившись в его отсутствии, принцесса вынырнула окончательно.
   -Доброе утро. - Бодро поздоровалась она со мной.
   -Скорей уж, добрый день. - Усмехнулась я. - Мы с тобой проспали половину дня.
   -Зато выспались. А то с маниакальностью нашего эльфа ни сна, ни отдыха. - Отмахнулась подруга и стала рассматривать палубу. - Кстати, ты не видела Шана?
   -Видела. Он только что спустился к себе, собирался отдохнуть. - Ответила я, немного покриви душой.
   -Жаль. - Вздохнула Иланка, а я улыбнулась. Эта парочка все эти дни в Ракушке ходила неразлучной. Вишенка ворчала, что они приклеились друг к другу не хуже банного листа к известному месту, и из-за этого принцесса совсем нас забросила. Я же только качала головой, осознавая, что подруга, собственно говоря, влипла на этот раз по самую макушку. У нас с ней и раньше, еще в Школе, были увлечения, но они никогда не заходили так далеко и не были такими, хм, основательными что ли. Если у них всё сложится, то я буду только рада.
   Невольно подумалось о своей неулаженной личной жизни. Внутренний голос мрачно усмехнулся. О какой личной жизни вообще может идти речь? В Школе Магии все адепты делились на три группы: те, кто меня ненавидел, те, кто просто не понимал и те, кто мне симпатизировал. Не в свою пользу могу сказать, что третьих было меньше всего. И то, они считали моим женихом Мартина. А тот не спешил их переубеждать, я же не видела в этом смысла - либо не поверят, либо... а нет другого "либо". Просто не поверят. В компании мага воздуха меня видели очень часто, а их богатая фантазия позволяла дорисовать и додумывать всё остальное.
   Я почувствовала на себе знакомый взгляд и подняла глаза на капитанский мостик. Мор, жестикулируя и широко размахивая руками, что-то рассказывал Рейну. Сам же князь, казалось, вообще не обращал внимания на него. Его янтарный взгляд поймал мой темно-зеленый и не отпускал. Вот еще одна проблема. Вишана спросила "ты его любишь?". Я могла бы однозначно ответить, что нет. Но в тоже время, после всего, что мы с ним пережили вместе, всё, что мы узнали о каждом из нас, не позволяло относиться друг к другу как раньше. И это ставила меня и, думаю, его тоже в тупик. Чего ждать дальше? А еще меня беспокоил проведенный мною ритуал. Что я такого сказала инферну важного и значимого, что тот решил вернуться? Сама я не помнила. Остались лишь ощущения - радость, понимание и уверенность - которые окрашивали мой ответ. Спросить же у Рейна у меня попросту не хватало духа. Хочу ли я знать?
   Желтый взгляд, наконец, отпустил меня, и только сейчас я заметила, что задержала на эти мгновения дыхание. Обернувшись, увидела как странно на меня смотрит Иланка.
   -Пойдем, перекусим. - Сказала она, и я ей благодарно улыбнулась не столько за предложение, сколько за то, что та не стала ничего у меня выпытывать.
   Как показало время, опустошать наши запасы предоставили только нам. Мужская часть нашего отряда отважно решила питаться со всеми. Ну и пожалуйста, мы были не против и галантность мужчин оценили. Оценили аж на целый пирог с мясом, пару яблок и горсть карамелек (Вишенка от сердца оторвала).
   Следующий раз я выкарабкалась наверх ближе к вечеру. На этот раз палуба была практически безжизненна. Только около мачты всё еще кучковались орки и присоединившиеся к ним Хэл и Шан. Последний выглядел заметно лучше, чем в прошлый раз и не выказывал желания обниматься с бортиком. Гном и один из орков сидели над деревянной лакировочной дощечкой и по очереди бросали кости. Я подошла поближе и с любопытством стала следить за игрой. Похоже, они только начали.
   При моем появлении мои спутники как-то странно переглянулись и опустили глаза, а бельевой шкаф (то бишь орк) окинул меня откровенно оценивающим взглядом, как будто приценивался к корове на ярмарке. Р-р-р.
   Мысленно сосчитав до ста пятидесяти (до десяти мне просто не помогло), я снова попыталась вникнуть в игру. Хэл явно проигрывал, причем не в первый раз. Возле орка высилась уже приличная горка монет, весело поблескивающих на солнце. Подозреваю, это были все деньги, которые гном успел заработать в Ракушке, помогая в кузнеце. Сейчас же на кону стоял какой-то черный с серебристыми прожилками камень непропорциональной формы. Со стороны моего друга никакой ставки я на доске не обнаружила.
   -Хэл, а на что ты играешь? - Удивилась я. Орки бросили на меня злой взгляд, явно недовольные, что женщина подала голос без разрешения. Я наглым образом их проигнорировала.
   Как мне показалось, гном смутился. Я удивилась еще больше. Что-то тут не так.
   -Это не твоё дело человечка. - Пророкотал тот увалень, что сидел. - Не лезь с вопросами, пока тебе не дозволят.
   Я хищно оскалилась, судорожно сжав кулаки. Я ведь говорила, что не могу долго цивилизованно разговаривать с этой расой.
   -Я никогда не спрашиваю ни у кого разрешения. - Обманчиво спокойно отпарировала я.
   -И плохо. Когда ты станешь моей собственностью, тебя придется научить покорности. - Безразлично пожал плечами орк.
   -Прости? - Я даже злиться перестала и тупо на него уставилась.
   -Я же сказал неразумная женщина, как только я выиграю тебя у этого гнома, то научу вести себя правильно. - Любезно разъяснили мне.
   Хэл нервно заерзал на стуле. Зря, этим он привлек мое внимание. Та-а-к. Кажется, сейчас мы лишимся нашего проводника. Причем смерть его будет долгой и мучительной.
   Видимо прочтя всё это в моих глазах, гном подорвался со стула и, цапнув меня за рукав, оттащил в сторону. Шан увязался за нами.
   -Скажи мне, пожалуйста, друг мой любезный, - елейным голоском, от которого оба жулика отступили на шаг назад, начала я, - что твое благородство, честность и, в конце концов, инстинкт самосохранения не позволили поставить на кон меня.
   -Н-ника. - Видимо я переборщила, ибо гном начал заикаться. - Я тебе всё объясню...
   -О, будь так любезен, попробуй. - Поощрила я его, ненавящево так впуская в голос низкие нотки.
   -Понимаешь, я проиграл все деньги. - Заторопился тот, правильно поняв, что терпение моё заканчивается. - И собрался уже уходить, когда... когда он достал этот камень.
   -Постой?! Ты поставил меня против какого-то булыжника? - Нет, ну тут была уязвлена чисто моя женская гордость. Как-то я себя оценивала подороже.
   -Вот и я ему о том же. - Возмущенно встрял оборотень. Я посмотрела на него с благодарностью. - Говорил же, ставь против золота. Так нет, сдался ему этот камень.
   Я тихо начала звереть. Сегодня мы лишимся не только проводника. Прости меня Илана, я найду тебе другого. А этого оборотня с предпринимательской жилкой я попросту придушу!
   -Пойми Ника, это не просто булыжник. - Гном перетянул на себя внимание, не дав мне дотянуться до шеи Шана. - Это редкий горный амшир.
   -И что? - Нелюбезно поинтересовалась я.
   -Ты что не знаешь, какими свойствами обладает этот камень? - Негодующе воскликнул гном. Так стоп, кто здесь оскорбленная сторона? Я или он? - Горный амшир встречается очень редко и очень глубоко под землей. Если его обработать как надо, то выйдет мощный защитный артефакт.
   Я покачала головой, дивясь их наивности.
   -Хэл, ну ты подумай. Откуда у орков-охранников такая редкая вещь? Нашли что ли?
   -Нет. Они сказали, что взяли его у другого гнома. - Насупился тот. Понятно, взяли, читай, ограбили. И насколько я знаю, обычно орки свидетелей не оставляют. - Но он настоящий. Я это чувствую. Мы гномы в этом не ошибаемся.
   Бред какой-то, но я задумалась. Да, да задумалась над тем согласиться ли мне стать разменной монетой в игре в кости. Докатилась!!! Это даже звучит нелепо. Но что бы вы сделали, если бы на вас смотрел приземистый, широкоплечий, рыжебородый гном с глазами олененка? Вот и я испугалась!
   Мысленно обозвав себя дурой, я подбоченилась и сурово взглянула на Хэла.
   -Ладно, но учти, если ты проиграешь, я всё равно не пойду в услужение этому... этому фонарному столбу. Тебе же я обстригу бороду и побрею налысо, чтоб больше не повадно было. А ты мой прагматичный, - я развернулась к ухмыляющемуся оборотню, - не зависимо от исхода игры можешь забыть о настойке против морской болезни. Я на тебя обиделась.
   -А как же Хэл? Это ведь он поставил на тебя. - Отчаянно сказал тот. - А мне отвар жизненно необходим. Я без него умру.
   -Не драматизируй. Не умрешь, а всего лишь будешь больше проводить времени на свежем воздухе. У бортика. А на Хэла я тоже обиделась. Просто для него я возмездие придумаю позже.
   Лицо Шанина и вовсе стало несчастным.
   Не знаю, то ли гному улыбнулась удача, то ли на него возымели действия мои угрозы по поводу его нового имиджа, во всяком случаи мы победили. Хэл бережно, словно хрусталь, взял в руки амшир и, обмотав его мягкой тряпицей, уложил в свою сумку.
   Угрюмые рожи орков так же подняли мне настроение. Но я буду не я, если они так просто это проглотят и уйдут с миром.
   Тот что играл, по-видимому, главарь, немного посопев, встал, достал из-за пояса секиру (в половину моего роста!) и бросил её на палубу.
   -Я хочу эту человечку себе. Получить её можно не только с помощью игры. Кто согласен сразиться со мной, отстаивая права на неё?
   Э-э-э, друг мы так не договаривались.
   Не смотря на наш спор, и Хэл и Шан достали оружие, и заслонили меня собой, явно вознамерившись защищать мою девичью честь.
   Но прежде чем кто-либо смог двинуться, прежде чем прозвучал его голос, я уже услышала пение лунного клинка.
   -Я буду отстаивать права на эту человеческую женщину. - Сколько пафоса, надменности и гордыни в этом кратеньком предложении!
   Меня снова переместили уже за очень знакомую спину. Теперь я стояла у противоположного борта, забаррикадировавшись от орков тремя телами спутников.
   Гном и оборотень и два других орка отступили, давая место для боя. Думаю, вы уже заметили, что еще одной чертой моего характера было то, что я вечно лезу туда, куда меня не просят. Этот случай не был исключением.
   Рейн и орк только встали в позиции, когда я двинулась вперед и встала рядом с князем, положив тому руку на плечо.
   -Нет. Я сама с ним справлюсь.
   -Он сильнее тебя. - Хмуро сказал тот.
   -А я хитрее. - Улыбнулась я и посмотрела ему прямо в глаза. - И потом, я никому не принадлежу. Верно?
   По его глазам я поняла, что он хочет возразить, но в последнее мгновение передумал. Он кивнул и отошел назад.
   -Что несет эта женщина? - Возмущенно пророкотал наш противник. - Ты не смеешь сама себя защищать.
   -Еще как смею. Никто не имеет на меня прав, поэтому я буду использовать свои методы.
   Орк немного помешкал, видно решая, что позорней - уйти с поля боя или драться с человечкой. Итогом размышления стал его утробный рев и замах секирой.
   Я же, не долго думая, призвала свою стихию. Здесь, на реке Найра, я была очень сильна.
   Два мощных столба воды взметнулись за моей спиной и грозно зависли над маленьким суденышком. Лица орков вытянулись и побелели. А я легким, небрежным взмахом руки (грешна, попозировать захотелось) отослала струи в застывшего с оружием в руках главу охраны. Когда вода схлынула, на борту осталось только два орка.
   -Утоп, поди? - Пробормотал Хэл, заглядывая за борт.
   -Ничего, такое не тонет. - Отмахнулась я.
   -Но это не честно. - Подал голос один из оставшихся.
   Я взглянула на него с удивлением.
   -А чего вы хотели? Я же человечка - бездарное, хитрое и коварное существо. Я и меч не знаю с какой стороны держать.
   Вдоволь налюбовавшись на ту гамму чувств, которая строем прошла по серым физиономиям, я спустилась в каюту. Неужели эти болваны думали, что я действительно возьмусь за меч и стану мериться с орком силой? Да-а-а, они и в правду считают нас, женщин, очень недалекими. Пусть сегодняшнее послужит им уроком. О честности можно говорить лишь в том случаи, если противники равны. А, согласившись драться со мной, они уже пошли на нечестный бой. В такой ситуации прав тот, кто выиграл.
  

***

   Вечером нам всё же пришлось присоединиться к общей трапезе. Капитан Мор решил дать званый ужин, пригласив на него всех своих пассажиров. Мы с Иланкой перестраховались, заранее умяв пол кролика у себя в каюте.
   Кают-компания оказалась вполне приличным и относительно чистым помещением. На четырех стенах, трепыхаясь на ветру и отбрасывая причудливые тени, на железных подставках сидели толстые свечи. В дальнем углу за ширмой угадывался умывальник и кровать. На стеллажах, выстроившихся колонами на боковых стенах, были разбросаны в беспорядке книги, морские карты, компасы и астролябии. По средине же стоял стол, накрытый для ужина. Ух ты! Никогда не знала, что из бобов и солонины можно сделать столько блюд. Тут даже была закопченная солонина, фаршированная всё теми же бобами. Как вам такое? Я в очередной раз порадовалась, что мы уже поели.
   Приглашение капитана приняли все мы, а так же Барамей и Светлана. Их помощник отмазался плохим самочувствием. Как барышня ей богу! По мне, так он трус - испугался солонины и бобов!
   Я сидела рядом с Иланой и Хэлом, и вяло ковыряла вилкой в своем ужине. Если бы меня спросили, что лежит у меня в тарелке, я бы затруднилась ответить. Нет, конечно, два неизменных ингредиента я бы назвала, но вот в каком виде, что под чем или что к чему я не сказала бы. Лицо принцессы вторило моему. Но ей не повезло больше. Пронырливый хозяин посадил мою подругу рядом с собой и через каждые пять минут подкладывал в её блюдо всё новые кулинарные шедевры. В итоге в тарелке подруги собралась впечатляющая горка, в которой пластами чередовались жареные, вареные, пареные, тушеные и копченые мясо и фасоль.
   Шан, которому я добрая всё-таки выдала новую порцию отвара, глядя на это безобразие, хмурился и с силой вонзал вилку в тарелку, явно оставляя на той борозды от зубчиков. Мартин о чем-то увлеченно беседовал с Барамейем, а его дочура пыталась охмурить Рейна, старательно махая ресницами (и как князя еще ветром не сдуло?) и "неспециально" поворачиваясь к нему таким ракурсом, чтоб лучше всего было видно глубокое декольте её сиреневого платья. Похоже, то, что князь демон её нисколько не беспокоило. Однако инферн с высеченным из мрамора лицом продолжал отправлять в рот мясо, и не обращал на девицу ровным счетом никакого внимания. Лишь в его глазах, теплилось легкое раздражение своей соседкой, которое было видно только мне.
   Я усмехнулась. Князь поймал мою улыбку, и в желтом золоте зажглась укоризна.
   -Светлана. - Обратилась я к купеческой дочери через стол. - Скажите, пожалуйста, где вы покупали такое очаровательное (ужасное!) платье? Оно так вам идет (мой Чемпион и то лучше бы в нем смотрелся!). Я бы тоже хотела такое купить (упаси господи!), когда мы прибудем в Яснамар.
   Девушка купилась на приманку и соловьем стала разливаться по поводу нужных мне магазинов и своего безупречного вкуса. Далее она перешла к перечислению всего своего гардероба. Я же кивая в нужных местах, попросту её не слушала.
   Рейн глянул на меня.
   "Спасибо" - говорили его глаза.
   "Будешь должен" - отвечала моя легкая улыбка.
   Через два часа мы с Иланой первые позорно бежали. Отговорившись усталостью и сытностью (вот это точно!) трапезы. Нас отпустили с нескрываемым сожалением.
   Спускаясь по лестнице на палубу, я поежилась. Погода изменилась. Задул северный ветер, тучи заволокли небо так, что не было видно ни звезд, ни Луны. Только дождя этому корыту и не хватало!
   Ночью я спала тревожно. Всё время казалось, что где-то поблизости мелькают тени, чудилось тихое ворчание и странный хруст. Зверь внутри меня недовольно порыкивал и вскидывался при каждом шорохе. Один раз мне показалось, что я слышала тихое поскуливание.
   Не трудно догадаться, что утром я была в паршивом настроении. И когда кто-то постучался к нам в каюту, намереваясь разбудить, я послал его по очень далекому адресу, так подробно описав маршрут, что даже если бы он захотел, то не смог бы заблудиться. Нас оставила в покое еще на час. Потом наша дверь опять подверглась внешнему натиску. Уже более настойчивому - значит, стучится кто-то из своих.
   -Эй, великие волшебницы, - послышался насмешливый голос Мартина из-за тонкой переборки, - извольте встать. Вы нужны наверху.
   Где-то в стороне отчаянно вздохнула подруга, и стал выковыривать себя из гамака. Я нехотя сделал тоже самое.
   Когда мы - не выспавшиеся, недружелюбные и сонные - ступили на палубу, оказалось, что на ней собрались уже почти всё обитатели "Резвого". Стояли они к нам спиной и коллективно пялились на нижнюю мачту.
   -Ну? И что тут происходит? - Буркнула принцесса.
   -А ты взгляни сама. - Предложил эльф и отступил в сторону.
   Мы протиснулись вперед и непонимающе уставились на деревянный столб. С ним вроде как всё было в порядке. Внешний вид его портили лишь глубокие царапины и борозды в основании. Рядом валялись внушительные куски мачты, с корнем выдранные из дерева. Узнать следы когтей и зубов не составляло труда.
   Я оторопело глядела на это художество и решительно не понимала в чем дело. Кто-то положил руку мне на плечо.
   -Ника? - Тихий шепот Мартина всколыхнул прядь волос около уха.
   -Это не я. - Так же тихо, но более нервозно отозвалась я. А затем обернулась к другу и заглянула тому в глаза. - Это честно не я. Я могу контролировать свою вторую ипостась. Я бы не стала...
   -Знаю. - Мягко ответил тот и приобнял меня за плечи. Я расслабилась. Это был снова тот Мартин, которого я помнила. Друг, который поможет и не бросит.
   Маг отвел меня в сторонку, где стояли Илана, Амальриэн, Хэл и Шан. Последний тоже выглядел слегка ошарашенным. В том, что это сделал не он я была уверена. Команда под грозный окрик капитана стала расходиться, вновь принимаясь за повседневные дела.
   -Похоже, нас пытаются подставить. - Невесело пошутил оборотень.
   -Или же предупредить. - Задумчиво протянул эльф.
   -Что ты имеешь виду? - Прищурилась я.
   -Предупредить, чтоб вы не вмешивались?
   -Во что?
   -Я не знаю.
   Хороший ответ!
   -Вы ничего не почувствовали ночью? - Спросила я, вспоминая странности творившиеся со мной. Оказалось, что никто. Даже Шанин. Но оно и понятно. Перекидываясь в человека, он полностью утрачивал все звериные навыки, а вот мои инстинкты пантеры оставались при мне. Пришлось поделиться с ними моими ночными наблюдениями. Все глубоко задумались.
   -И что же это значит? - Проворчал в конец запутавшийся гном.
   -То, что на "Резвом" есть еще кто-то с когтями, зубами и желанием добраться до Дейники или оборотня. - Сказал подошедший Рейн.
   Я передернула плечами, мысленно сетуя на свой талант встревать в неприятные истории даже против своей воли. Князь кинул на меня успокаивающий взгляд. Мартин рядом напрягся и тут же снова стал таким, каким был последние дни. Зараза!!! Да что же мне с этим делать-то?! Так и не найдя ответов на все вопросы, в том числе и на мои личные, я вернулась в каюту, дабы привести себя наконец в порядок и не пугать команду своим непрезентабельным видом...
   Погода всё-таки испортилась. Дул порывистый ветер, заставляя громко хлопать сложенные паруса. Над головами нависли тяжелые серые тучи, грозящие в скором времени пролиться на нас явно не грибным дождичком. Ни один лучик солнца не смог прорваться сквозь густую вязкую пелену, поэтому все вокруг виделось тусклым, неживым и неприветливым. Не смотря на то, что дождь это формально вода, я его не любила. Мне нравилось подставлять лицо теплым лучам, ощущать кожей южные порывы ветра и вздыхать запах нагретой за день травы и земли. А тут такая печаль и уныние.
   Я сидела, привалившись спиной к деревянному борту, и лениво возила точильным камнем по лезвию своего меча. Зачем я это делаю - не знаю, ведь всё равно не пользуюсь. Но Иланка всегда тщательно следила за остротой своего клинка и мой проверяла каждый раз, давая мне нагоняй, если он был не достаточно наточен. Вот и приходилось заниматься этим неблагодарным делом, рискуя и вовсе остаться без пальцев (две ранки я себе уже заработала).
   Неожиданно надо мной нависла тень и поглотила и так не слишком яркий свет, пропускаемый в мир тучами. Я подняла глаза. Сегодня Рейн был без плаща и куртки. Черные штаны из мягкой кожи, высокие сапоги, широкий пояс с лунным клинком в ножнах, синяя рубашка с закатанными по локоть рукавами, густые темные волосы, небрежно падающие на плечи, загоревшее лицо с точными волевыми линиями, немного тонковатые губы, прямой нос, нереально золотые глаза - м-да, прям принц из мечты каждой девушки. Не удивительно, что Светлана так и вьется вокруг него. Вон и сейчас стоит на мостике и вертит головой, как флюгер на ветру, в поисках князя.
   Инферн, так же видимо занятый оценкой моей внешности, еще секунду стоял неподвижно, а затем протянул руку. Я с сомнением на неё посмотрела. Потом перевела вопросительный взгляд на демона.
   -Кажется, кто-то недавно говорил о доверии? - Усмехнулся он.
   Это был вызов. И я его приняла. Вздохнув, вложила свою маленькую костлявую ладошку в его большую и сильную.
   Мы поднялись на вторую палубу, что у самого носа. Оглядевшись вокруг себя, я поняла, что не так. Канаты, снасти и прочая морская дребедень была отодвинута к бортам, что давало значительно больше свободного места. Меня как постамент установили у правого борта, сам Рейн встал у левого, напротив меня. А затем он вытащил меч.
   Я возвела глаза к небу.
   -Ну что я опять натворила? - Обиженно простонала я. - Я ведь с утра еще даже не успела сделать тебе никакой гадости!
   -Дейника, если бы ты сделала мне гадость, я бы не стал тратить на тебя силу своего клинка. - Открыто улыбнулся тот, а потом, прищурившись, насмешливо добавил. - Я бы просто забрал у тебя те конфеты, которые тебе дала твоя подруга девочка.
   Коварный тип! Надо же было мне проболтаться в Пернатых копытцах, что я люблю шоколад. Об этом моем пристрастии знают не многие, собственно Мартин и Илана. Дело в том, что многим магам после изнурительных заклинаний требовалось много времени для отдыха и накапливания сил. Мне же хватало съесть плитку шоколада, как я чувствовала, что утраченная энергия возвращается ко мне гораздо быстрее. Это конечно не универсальное средство, моментом делающее меня полной сил, но шоколад был неплохим подспорьем, унимающим магический голод и иногда боль. Самое удивительное, что на моих друзей эта сладость не имела никакого особенного эффекта. Для Иланки лучшим лекарством были её тренировки, а для мага воздуха тихий отдых в компании книги.
   -Ну и чего ж тебе тогда надо, шантажист? - Недружелюбно осведомилась я. А этот мерзавец расплылся в улыбке еще шире.
   -Я всего лишь хочу узнать, как ты владеешь мечом. До этого у меня не было возможности увидеть.
   -И это всё? - Удивилась я. И надо было тут огород городить? - Я тебе и так скажу, как я им владею. Никак. Ноль. Профан. Бездарь. Ну, в общем, ты понял.
   -Трудно не понять. И всё же... - Он приглашающее повел рукой, снова вставая в боевую позицию.
   Какой же упрямый этот демон! Они все похожи или только мне такой достался? Что ж, ясно, чем быстрее мне настучат по голове, тем быстрее отпустят. Была, не была.
   Я залихватски раскрутила меч над головой и с воплем разъяренной баньши ринулась на замершего инферна. Как и ожидалось, мой корявый удар наискосок был с легкостью отбит, и демон грациозно перетек с другую стойку. Я крутанулась вокруг своей оси. Рейн замахнулся и нанес удар. Я еле успела отскочить. Мы замерли. Похоже, теперь была моя очередь атаковать. Ему что, всё еще мало? Взглянув на князя, я поняла, что тот от души развлекается за мой счет. Глаза его горели так же ярко как в то утро, после проведения ритуала. Я поудобней перехватила клинок и попыталась провести ту единственную комбинацию, которую Иланке удалось вбить мне в голову (ну еще и во многие другие части моего тела). Я прыгнула, взмахнула мечом, делая обманный выпад, а затем резко ушла влево, стараясь задеть противника по касательной. Меня снова встретила пустота. Рейн же был уже у меня за плечом. Не останавливая движение тела, я стала размахивать мечом и видно перестаралась, так как в один момент он у меня выскользнул из руки и, описав дугу, воткнулся острием в нижнюю мачту. Мы молча смотрели, как он мерно раскачивается из стороны в сторону.
   -Знаешь, - задумчиво протянула я, глядя на свое оружие, - обычно всё кончается гораздо плачевней.
   И тут Рейн сделал то, чего я еще никогда не замечала за ним, даже в его воспоминаниях - он рассмеялся. Открыто и не сдерживаясь. И смех его был столь заразителен, что я в скором времени к нему присоединилась. Так мы и стояли на палубе, как два дурака, безудержно смеясь, а команда с опаской на нас поглядывала и старалась близко не приближаться. Спасибо еще, что у виска пальцем не покрутили.
   -Теперь я тебе верю. - Отсмеявшись сказал мой, хм, теперь, пожалуй, уже друг. - Ты действительно бездарь. Ноль. Профан.
   -Ну всё, всё я поняла. - Беззлобно проворчала я, прерывая поток эпитетов.
   Рейн легко сбежал по маленькой лестнице на нижнюю палубу, выдернул мой меч и вернулся назад.
   -Держи. Попробуем сначала.
   -Ты что издеваешься, да? - Возмутилась я. - Ты же видел, чем это закончилось.
   -Видел. - Уже серьезно кивнул он. - Поэтому и хочу научить тебя драться на мечах.
   -Прости, это мы уже проходили. Илана вон четыре года пыталась, а результат на лицо. И потом, у меня есть магия, она меня и защитит.
   -Я не собираюсь учить тебя сложной технике боя. Ты действительно не приспособлена для этого. Но я покажу несколько универсальных приемов, которые смогут при случае спасти тебе жизнь. А вот на магию не стоит рассчитывать безоглядно. Не всегда она способна помочь.
   Князь намекал на Зеркальную рощу. И был по-своему прав. Тогда только лунный клинок и Рейн стояли между мной и голодными обитателями кустов. И что? Значит всё-таки попробовать? Хуже быть не может, а лучше, почему бы и нет...
   К вечеру я уже возненавидела тот момент, когда подумала, что хуже быть не может. Никогда, слышите, никогда так не говорите, потому что всё будет с точностью до наоборот! Учитель из демона получился еще безжалостнее, чем из принцессы (хотя еще утром я искренне полагала, что такого просто быть не может!). На бесплатное представление в скором времени вышли взглянуть почти все. Часа через два появилась Илана и удивленно замерла, завидев меня тяжело пыхтящую с мечом в руках. Затем она одобрительно улыбнулась и даже стала подсказывать князю, как получше сжить меня со свету. Она это называла техническими советами, я была категорически с ней не согласна. Кажется, среди толпы я заметила и Мартина, но быстро потеряла его из виду, сосредоточив всё свое внимание на поющем клинке инферна.
   В каюту, после тренировки я буквально вползала. Я попросила подругу допинать меня до гамака, но та отказалась и вообще заявила, что хватит мне претворяться - пора ужинать. Как ни странно есть я не хотела. У меня болела каждая клеточка тела, напряженно вздрагивал каждый нерв. Как только я кое-как погрузила свое многострадальное тело в койку, то вырубилась моментально. И в эту ночь меня не беспокоили ни шумы, ни подозрительные звуки. Я впервые спала как убитая.
  

***

   Проснулась я от вопля раненного носорога. Мелькнула дурацкая мысль, откуда на "Резвом" носорог, но она тут же смылась, оставив меня лежать и сонно хлопать глазами. В дверь, как и вчера робко постучали. Ответила Иланка. Причем она задала такой маршрут, что мне невольно стало стыдно за свой вчерашний. Да, далеко мне еще до подруги. Но видимо за дверью оказался стреляный воробей.
   -Госпожи, госпожи. Скорее поднимитесь на палубу. Вас желают видеть.
   -Ну что там случилось на этот раз? - Грозно проворчала принцесса, но из гамака всё же вывалилась.
   Я попыталась сделать тоже самое, но тут же охнула. Болело всё тело: от кончиков волос до пальцев на ногах. Демон-садист! Чтоб тебе всю жизнь икалось!
   Подруга ушла вперед, не дождавшись, когда я приму вертикальное положение. Когда же я с горем пополам более менее утвердилась на ногах, в каюту влетела Илана. Лицо её было слегка бледноватым.
   -Ты чего? - Удивилась я.
   -Идем. - Резко сказала она и потянула меня наверх. Пришлось подчиниться.
   Когда мы оказались на палубе, мне показалось что у меня дежа вю. Опять собралась почти вся команда, только на этот раз у левого борта рядом с такелажем. Не успела я сделать даже несколько шагов, как порыв ветра принес знакомый запах. Сладковато-соленый. Так пахла кровь. Остатки сна слетели моментально. Я протолкнулась вперед и увидела человека - вероятно одного из людей капитана Мора. Он лежал, широко раскинув руки, и стеклянным взглядом смотрел в хмурое небо. Горло его было разодрано в клочья. Такую рану ножом не нанести, лишь когтями и зубами. Я сглотнула вдруг появившийся в горле комок.
   Несколько человек подошли, подняли тело и куда-то унесли. Команда, тихо ропща, стала расходиться.
   На палубе остался наш отряд за исключением Амальриэна, да купец с дочерью.
   -Да что же это такое? - Возмущенно начал Барамей. - Безобразие! Капитан Морсель совершенно не контролирует ситуацию на своем корабле. Всё это время мы находились в опасности! А что если бы пострадал не простолюдин какой-то, а кто-нибудь из нас? Это неслыханно!
   Светлана (которая, похоже, и была тем самым носорогом), стоявшая в одном легеньком пеньюаре, тихо всхлипнула и решила упасть в обморок. Причем падать она намеревалась, как я поняла, на Рейна, оказавшегося рядом. Но тут князь видимо вспомнил королевские манеры и вежливо отошел в сторонку, не желая мешать траектории падения девушки. "Резвый" ощутимо вздрогнул, когда Светлана и пол встретились.
   -Успокойтесь господин Барамей. - Холодно сказал Мартин. - Сейчас не время выяснять кто виноват. Если вы не поняли, опасность еще не миновала. Убийца не пойман.
   -Ну, я так не думаю. - Послышался голос эльфа за нашими спинами.
   Мы как в хорошо отрепетированном спектакле синхронно к нему повернулись. Амальриэн стоял, вытянув вперед правую руку. В ней, трепыхаясь и поскуливая, бился секретарь Станс. Он был без одежды, а лицо испачкалось в крови.
   -Что это значит? - Удивился купец.
   -А то, что ваш секретарь, уважаемый, оказался волкодлаком, не способным контролировать свое изменение. - Спокойно ответил эльф, встряхнув того за загривок. - Вероятней всего его обратили недавно, может быть даже в порту.
   Мы слега ошалев, смотрели на убийцу. Светлана, кстати, рассматривала нагого помощника своего отца с изрядной толикой любопытства. Видно от такого зрелища юная барышня падать в бесчувствие не посчитала нужным.
   Мне же было Станса попросту жаль. Он ведь действительно не контролировал свою вторую ипостась. А в том, что он начал перекидываться виновата оказалась я. Пусть не специально, но всё же. Обычно волкодлаки перекидывались в полнолуние, но молодые и неопытные могли измениться при любой сильно эмоциональной ситуации. В данном случае такой ситуацией стала я, точнее мой внутренний зверь. Волкодлак почувствовал рядом с собой еще одного хищника и заволновался. Я невольно спровоцировала его, и в итоге он убил человека.
   Не сказав ни слова, я спустилась в каюту, забралась на кровать и накрылась одеялом. Всё. Сегодня меня для внешнего мира нет. На-дое-ло. В скором времени хлопнула входная дверь, а потом к моему плечу кто-то прикоснулся.
   -Ника. Только не говори мне, что ты винишь себя в случившемся. - Негромко сказала подруга.
   Я вздохнула и вынырнула из-под одеяла.
   -Нет, не виню. Но ощущение всё равно неприятные. Если бы не я, Станс не был бы опасен.
   -Если бы не ты, он доплыл бы до Яснамара и начал убивать уже там. - Грубо ответила принцесса. - Разница только во времени.
   -Возможно. - Согласилась я, не желая продолжать дальше этот разговор.
   В дверь постучали.
   -О, нет. - Тихо простонала я. - Скажи ему, что меня нет. Что я сплю, а лучше что вообще сошла с корабля.
   -Кому сказать? - Не поняла Илана, останавливаясь на полпути к двери.
   -Рейну. Кому ж еще.
   Моя соседка удивленно взглянула на меня, а потом на деревянную переборку. Затем подошла ко мне и заглянула в глаза.
   -Ника, а откуда ты знаешь, что это он? - Подозрительно спросила она.
   Я открыла рот, чтоб тут же его громко захлопнуть. Я не знала. Точнее всё произошло само собой. Я услышала тихие шаги, еле уловимое гудение лунного меча, а обостренное обоняние уловило запах ветра и моря. Вот я и выдала, не подумав.
   В дверь постучали еще настойчивее.
   -Дейника изволь выйти на палубу. - Послышался голос демона. - Завтра мы прибываем в Яснамар, время на обучение мало.
   Я заскулила и снова нырнула под одеяло. Моё тело болезненно ныло, отчаянно протестуя при одной только мысли о том, что нужно куда-то идти и что-то делать. Однако толку от этого было не многу. Вы когда-нибудь пытались перечить демону? И не пытайтесь. Дохлый номер. Всё равно выйдет так, как захочет инферн.
   Этот день не оставил о себе никаких четких воспоминаний. Когда я ложилась спать, то перед мысленным взором продолжал мелькать лунный клинок и спокойное лицо Рейна. Последней же осознанной мыслью, перед тем как провалиться в сон была - "я ненавижу этого демона!"
   Из сна меня как будто кто-то выдернул. Я тихо покачивалась в гамаке, невидяще смотря на темный потолок, и пыталась понять, что же меня разбудило. Ответ пришел мгновенно - моя вторая ипостась. Хищник внутри недовольно ворочался и тихо рычал. Да что же случилось? Я изменила органы восприятия на звериные и тогда услышала. Едва различимый, но четкий звон. Такой звук издают скрещивающиеся клинки. О, Боже!!!
   Из каюты меня буквально вынесло. Я спешила наверх уже зная, что я там увижу, но до последнего надеясь, что ошибусь. Оказавшись на палубе, я моментально промокла. Низкие сизые тучи, казавшиеся в темноте просто клубами мрака, наконец, разразились поистине потопом.
   Стирая большие капли с лица, я пыталась разглядеть дерущихся. Они кружили на верхней палубе, там, где еще днем проходили мои тренировки. Из-за непогоды силуэты были какими-то смазными и гротескными, но не узнать их я не могла. Случилось то, чего я боялась, но исподволь всё это время ждала.
   Похоже, начали они недавно, ибо оба еще стояли на ногах и двигались вполне свободно. Вот одна из фигур замерла, а потом ринулась вперед, проводя замысловатый прием, который я много раз видело в его исполнении. Его противник с видимой легкостью отпарировал удар и, отшагнув назад, атаковал слева.
   Когда один из них спотыкнулся, и чуть было не пропустил выпад, я поняла, что с меня хватит. Я взбежала на верхнюю палубу. Становиться между ними было бессмысленно и опасно, меня могли попросту не заметить. Я призвала силу своей стихий, сжимая её в очень тугой комок, который запустила вперед, метя в сплетение клинков. Жалобно звякнула сталь, и меч Мартина разлетелся на множество острых серебристых осколков. Лунный же не пострадал, лишь слегка покрывшись инеем. Но этого хватило, чтобы противники замерли и обратили на меня внимание.
   Мой же взгляд был полностью прикован к школьному другу.
   -Зачем? - Хрипло спросила я.
   Он не ответил, а Рейн исчез, словно растворился в дождливой ночи. Спасибо ему за это.
   Маг отбросил ставшую ненужной гарду и отвернулся к реке. Я тихо подошла к нему и стала ждать. Этот разговор назревал очень давно. Пора.
   Мартин резко обернулся и посмотрел мне в глаза. Лишь вся моя воля помогла остаться на месте и не отшатнуться - такое отчаяние плескалось в глазах друга.
   -Зачем? - Горько сказал он. - И ты спрашиваешь, зачем Ника? Я не знаю, я уже ничего не знаю. - Он схватился за голову, и начал говорить очень быстро, сбиваясь с одной мысли на другую. - Я думал, я надеялся, что со временем ты... ты всё поймешь. Что это путешествие, когда я смогу быть рядом... я мечтал... но ты не поняла... ты даже не заметила. Я не терял надежды, никогда. Я думал со временем... а теперь ты дальше от меня, чем когда либо!
   Он мотнул головой и, вплотную приблизившись ко мне, взял меня за плечи крепко, но не больно.
   -Что с тобой произошло Ника? Ответь, я прошу. Ты изменилась, так изменилась. Ты и этот... демон. Что случилось в Зеркальной роще?
   Я опустила голову и до крови впилась зубами в губу. Я не могла, не могла ему ответить. Видимо он это понял, так как отпустил меня и отступил на шаг.
   -Но ведь он пытался убить тебя. Тогда у эльфов. Разве ты забыла? - Тихо спросил он. - Как ты можешь его... - голос мага дрогнул, но он собрался с силами и закончил, - любить.
   -Мартин, я не... - Начала я, но тот меня перебил.
   -Только не говори, что ты его не любишь. Не надо врать хотя бы себе, Ника. Да и я этого не заслужил. - Невеселая улыбка искривила его губы. - Ты ради него пошла на ритуал слияния душ, а это о многом говорит.
   -Но ради тебя я тоже готова была идти к духам у гоблинов. Я закрыла Серый круг. Это ведь тоже о чем-то говорит. - Возразила я.
   -Говорит, но не о том, о чём бы я хотел.
   Я подошла к нему и взяла его лицо в свои ладони, заставляя смотреть мне в глаза.
   -Мартин я люблю тебя. Очень-очень. Но... не так, как возможно ты этого хочешь. Прости меня за это. - Я перевела дыхание и, наконец, сказала то, что давно должна была. - Рано или поздно, будет ли это демон или кто-то другой, но я найду того, с кем захочу остаться. Скажи мне, неужели, когда это случиться, я потеряю твою дружбу? Потеряю тебя?
   Маг вздрогнул как от удара, но я не позволила ему отстраниться и не отпускала его взгляд. Я должна была знать. Сейчас и здесь решалось очень многое. В этот момент я теряла или сохраняла очень важного для меня человека.
   Мартин судорожно вздохнул и привлек меня к себе, обняв крепко-крепко.
   -Нет. Ты меня не потеряешь, никогда. Я всегда буду рядом с тобой. Пусть другом, но рядом. - Тихо прошептал он мне на ухо, гладя мои мокрые волосы. А потом маг резко отстранился и, не оглядываясь, ушел.
   Я же осталась стоять на носу, не в силах пошевелиться. На душе было горестно и печально. А дождь, стекающий по моему лицу, стал вдруг соленым на вкус.
   Как долго я так простояла - не знаю. Его появление я почувствовала, даже не оборачиваясь. Он просто стоял у меня за спиной, без слов понимая и сочувствуя. Дарр?иерейн Шакре Ваерте, демон, который при первой встрече пытался меня убить - по какому-то странному капризу судьбы ты теперь знаешь меня лучше, чем кто-либо другой. Может быть, даже лучше, чем я сама. Другим требуются годы, чтоб узнать друг друга, нам же хватило всего полтора месяца.
   Я обернулась к нему и ни слова не говоря, уткнулась лбом в его грудь. Там, в пещере, я горевала вместе с ним, когда его предала Алисала, сейчас же его очередь сопереживать мне. Демон на несколько секунд замер, растерявшись, а потом бережно укрыл меня полами своего плаща, притягивая ближе к себе и защищая от тугих струй, по-прежнему низвергающихся с темного неба.
   Я не люблю тебя инферн, нет. По крайней мере, пока. Но и равнодушно относить уже не могу. Мы так крепко с тобой связаны.
   Что же нас ждет впереди мой князь?
  

Глава 11

   Я стояла на корме, подставив лицо теплому бризу. Рассветный Яснамар был великолепен. Восходящее слева от меня солнце позолотило туман, который, укутывая город, превращал его в таинственную и хрупкую сказку.
   Высокие шпили городской ратуши, позолоченные купола храмов и церквей, пышные зеленые кроны лип и кленов, яркие черепичные крыши домов - все купалось в утренней дымке и ало-золотых лучах. А там, южнее, на высоком склоне, по которому вверх бежала широкая мощеная аллея, возвышался замок короля Манрия, носящий красивое имя Белая песня.
   Сзади тихо подошла Илана и остановилась рядом со мной.
   -Я дома. - Сказала она, а потом повернулась ко мне. - Мне даже не вериться. В замке нас никто не ждет. Думаю, для отца это будет большой сюрприз.
   Последние слова были сказаны каким-то странным голосом, и я отвлеклась от созерцания пейзажа, чтоб получше рассмотреть подругу. Та как всегда была одета в немаркую походную одежду и явно не собиралась облачаться в шелковые наряды перед встречей с родителем. Ну это вполне нормально, но вот ее карие глаза... В них трепетало беспокойство и даже некая толика страха. Принцесса боялась встречи! И когда до меня это дошло, смысл фразы тоже стал понятен. Дело касалось не нашего внезапного приезда или опасной миссии, а одного не в меру легкомысленного оборотня.
   Увидев, как мои брови поползли на темечко, подруга кивнула.
   -Да. Именно так.
   Видите ли, мы с Иланой знакомы уже очень давно, поэтому иногда можем понимать друг друга без слов, вот как сейчас. И только что она подтвердила, что намеревается представить Шана отцу как, не много не мало, своего жениха. Я немного оторопела. Нет, конечно, я сама приложила свою лапку к развитию их отношений, но не ожидала, что они будут столь бурными. И Вальдер, чувствую, не ожидает! М-да, веселым будет наше пребывание в королевской резиденции...
   Порт напоминал муравейник во время пожара. Причал кишел людьми, запряженными подводами, каретами и просто зеваками. Стоящие на шварте корабли выгружали огромные деревянные ящики, пухлые холщевые мешки, клетки с животными. И над всем этим стоял низкий гул, смешанный с запахами воды, пряностей и людей.
   Как только деревянные сходни коснулись каменного бортика, Шанин с радостным возгласом "Ура, земля!" скатился вниз и кажется единственное, что спасло эту самую землю от поцелуев неуемного оборотня, так это большое скопление народа, не дающего упасть на колени и приложиться к грязному камню.
   -Ты уверена, что все еще хочешь поставить это чудо пред очи своего отца? - Усмехнулась я, кивая на того.
   -Папа будет в шоке. - Обреченно проговорила та.
   В шоке? Я б сказала, папа будет в бешенстве, ярости, негодовании и во всех других состояниях, призванных показать милому дитя, что он думает о ее выборе. Ох, точно этот визит выйдет боком. Причем подозреваю, что как всегда почему-то мне, а не главным участникам этой трагикомедии.
   Распрощавшись с капитаном и Барамейем со Светланой, мы тоже спустились к уже поджидавшим нас друзьям. Вопреки уверенности подруги, что никто ни сном, ни духом не знает о нашем приезде, как только мы очутились на причале, к нам из толпы направились два высоких столба, по форменной одежде которых я поняла, что это личная гвардия дворца. За молодцами, в бордовой накидке семенил неприметный старик, с полным отсутствием даже намека на растительность на голове. Этого я не узнать не могла - личный секретарь его величества господин Фарон. С этим типом у нас отношения не сложились с самого первого моего приезда. У меня создалось впечатление, что он видел во мне не человека с двумя ногами, руками и головой, а противную мелкую пиявку, присосавшуюся к дочери короля. При каждом моем визите этот сморчок исподволь, прозрачными намеками и острыми шпильками, постоянно напоминал мне о разнице в социальном положении. Фарон искренне считал, что дружбы между высокородной дамой Принцессой Белой песни Ее высочеством Иланой Феолицией Манрийской (не слабо, да? и всё с большой буквы, я два месяца тренировалась перед зеркалом, чтобы научиться произносить это без запинки и наизусть) и дворовой простолюдинкой из захолустного села на востоке материка (у меня титул был поскромнее, не люблю официальностей) просто не может быть. Поэтому я, коварная и злая, пользуюсь в своих целях (естественно, тоже корыстных) невинностью и мягкостью принцессы. Когда же я любезно попросила объяснить мне, неграмотной, как же соотносятся понятия "невинная" и "мягкая" с Иланкой, секретарь его высочества окончательно записал меня в национальные враги Манрия в общем и в свои в частности.
   -Ваше величество! - Старик подскочил к ошарашенной принцессе и склонил голову. - Мы рады приветствовать вас дома. Ваш отец и брат уже ждут в Белой песне.
   Еще один поклон. Уже моим спутникам. А на меня ноль внимания.
   -Веслер? Он дома? - Удивилась Илана.
   -Да. Его высочество прибыл неделю назад с Южных островов. Прошу вас принцесса, не стоит стоять посреди улицы. Ваши спутники, вероятно, предпочтут коней, а вас и... - тут его взгляд, наконец, обратился на мою персону, - госпожу (кажется, это определение встало у него поперек горла) Дейнику за углом ждет карета.
   -Я бы тоже предпочел карету. - Быстро сказал Шан, косясь на свою кобылу. Воспоминания о речной прогулке у него были еще свежи.
   Честно говоря, я бы как раз проехалась на Чемпионе. Во-первых, потому что желала посмотреть на знакомые улочки и дома, во-вторых, жутко не хотелось ехать в маленьком замкнутом пространстве с этим снобом Фароном, ну и, в-третьих, моему серому просто нужно было размяться. Однако, видя, что подруга нервничает и переживает, я не стала усугублять ситуацию своими капризами и послушно села в карету. Наши друзья и два гвардейца ехали по бокам.
   Мы медленно проезжали по широким мощеным улицам, мимо красивых больших домов с ухоженными палисадниками, разнообразных магазинов, ярких вывесок. Один раз слева промелькнуло здание ратуши, на башне которой золотился в лучах солнца большой городской колокол. Я с тоской поглядывала в маленькое окошко, сетуя на то, что не могу увидеть всю красоту столицы.
   -В Белой песне вас ждут с нетерпением. - Разливался между тем соловьем личный секретарь Вальдера. - Ваши покои уже приготовлены и проветрены, слуги сменили всю старую обивку и украсили комнаты свежими цветами, как вы любите. Ваш отец отменил на сегодня все встречи, чтоб провести этот день с вами. А сегодня вечером он хочет устроить праздничный ужин в честь вашего приезда. Приглашены ваши друзья, ну и конечно герцог Варр?амикайронэ.
   Пропуская мимо ушей трескотню Фарона, я, тем не менее, встрепенулась, когда услышала знакомое имя.
   -Кайрон? Он что, здесь? В Яснамаре? - Я даже забыла, что не разговариваю с этой лысой кочерыжкой.
   -Ты его знаешь? - Удивилась в свою очередь принцесса, а потом нахмурила лоб, явно что-то припоминая. - А это случайно не тот...
   Я пнула её ногой под сидением и та, моментально уловив намек (и просто не желая остаться калекой), замолчала.
   -Герцог Варр?амикайронэ, - секретарь сделал особое ударение на полном имени демона и неприязненно на меня покосился, - оказал нам честь своим визитом. Он выполняет важную миссию по упрочнению отношений между нашим государством и Сильваной. Кстати, именно он и сообщил королю о вашем приезде. С его стороны это было очень любезно.
   "С его стороны это было очень странно" подумала я. Из воспоминаний Рейна я знала, что беловолосый инферн является старшим сыном Хозяина царства демонов и, следовательно, в будущем займет его место. Насколько я поняла, Рейн и Кайрон особо никогда не общались. Старший брат вечно где-то пропадал, а при встречах почти всегда не обращал на младшего внимания. И так было вплоть до Пернатых копытцев. Тогда герцог чуть ли не в первый раз соблаговолил встретиться с нашим князем. Именно поэтому его столь удачное появление одновременно с нами в Манрийе, не кажется мне случайностью. Да и его осведомленность о нашем передвижении меня весьма беспокоит.
   Очень захотелось посоветоваться с Рейном, но мы уже выехали из города, дорога стала шире, постепенно переходя в дубовую аллею, ведущую прямо к распахнутым воротам замка. Всадники рассредоточились и теперь ехали на удаленном расстоянии друг от друга. А когда я, наконец, увидела Белую песню вблизи, то все мысли исчезли, и меня затопила волна восторга, впрочем, как и всегда при виде дома Иланы.
   Чтоб описать его красоту, достаточно произнести одно слово - эльфы. Белую песню строили эльфы, причем очень давно, еще до великой войны детей природы и инфернов. Большое и одновременно невесомое здание с двумя рядами колонных галерей разбегающихся в стороны от парадного входа и, заключая замок в кольцо, заканчивающиеся ажурной внешней аркой, через которую мы только что проехали. Резиденция имела одну центральную и пять боковых башен, чьи острые вершины серебряными иглами рвались в небо. Изящная орнаменты в виде птиц, вьюнов и гроздей винограда, белокаменные парапеты, мраморные лестницы, украшенные затейливой лепниной потолки, великолепные, кажущиеся живыми, статуи дриад и лесных духов, многоярусные фонтаны и пышный экзотический сад - всё это была Белая песня, творение самых лучших архитекторов и зодчих нашего мира. Сидящий рядом со мной оборотень издал сдавленный вздох восхищения.
   Карета остановилась напротив больших гостеприимно распахнутых створчатых дверей. Стоило нам только выйти, как мы попали в плен тонких ароматов цветущих роз и диких лилий. Я глубоко вздохнула, прикрыв глаза, а потом глянула на своих спутников. Мартин, Хэл и Шан стояли в рядочек и, задрав головы, рассматривали барельефы на внешних сводчатых стенках. Демон с отстраненным любопытством оглядывался по сторонам, а эльф... на его губах блуждала легкая улыбка узнавания и радости.
   -Белая песня. - Сказал он. - Мы давно не виделись.
   -Разве ты уже бывал здесь? - Обратилась я к нему, пока Фарон экспрессом выдавал остальным историю замка.
   Амальриэн повернулся ко мне, и в его глазах я увидела тот огонек, который всегда заставлял меня трепетать при общении с его расой. В голубых глазах горела мудрость и знания очень многих лет, многих веков.
   -Ника, ты видела, как мы живем сейчас. Домами нам служат кроны вальсиндаров. Но раньше, - эльф с нежностью окинул взглядом белокаменные стены, - мы жили по-другому. Строили дворцы, храмы, чертоги, вкладывая в каждый частичку нашей души, нашего народа. Иногда мы дарили вот такие замки младшим братьям - вам, людям. Но после войны, почти все наши творения были разрушены. Никогда больше эльфы не делали ничего подобного. Белая песня - одно из немногих, что осталось от былого искусства. Каждый эльф знает, где находятся сохранившиеся монументы и каждый из нас при виде них испытывает и радость, и грусть одновременно.
   Я ничего не ответила, лишь кивнула в знак того, что понимаю его и благодарна за сказанное. Не каждый его соплеменник снизойдет до того, чтоб объяснить подобное человеку.
   -Его величество и его высочество ожидают вас в приемном зале. - Вышколенный дворецкий появился на верхней ступеньке парадной лестницы и отвесил учтивый поклон. - Прошу вас, я провожу.
   Могу сказать, что внутри замок ни сколько не уступал наружному убранству. Дорогая обивка стен, серебряные подсвечники на стенах, тяжелые бархатные портьеры - перечислят можно очень долго. Одним словом Белая песня была живым олицетворением роскоши и вкуса. А еще это был дом Иланы. Я украдкой кинула на нее взгляд, но не заметила на лице того особого восторга, который каждый раз здесь охватывал меня. По-видимому, мысли принцессы сейчас были заняты совсем другим, а именно отцом и братом.
   Перед нами распахнулись резные двери, и мы оказались в просторной зале, выдержанной в желто-коричневых тонах. Два больших окна впускали солнечный свет, который большими лужами разливался по ковровой дорожке. На стенах висели четыре картины, которые мне были очень знакомы, так как однажды я целый час провела здесь, рассматривая эти творения. Художник, писавший их, был очень талантлив. На трех полотнах изображены Вальдер, Илана и Веслер. А на последнем - вся семья, четвертым персонажем которой являлась мать моей подруги. Елизавета - высокая, стройная и приятная брюнетка - умерла, когда её дочери сравнялось всего два года. Судя по портрету, принцесса была вылитая мать (ну если не считать оригинальной окраски). Король до сих пор горевал по жене (я видела, как он смотрит на ее изображение) и поэтому у Манрия по-прежнему не было королевы.
   В зале нас ждали двое мужчин. Тот, что постарше в темном дорогом костюме и с золотым массивным обручем на голове был высоким, с густой шевелюрой, в которой появились первые белесые нити. Во втором угадывалось родственное сходство с соседом. Тот же высокий рост и крепкое телосложение, тот же внимательный и одновременно ироничный взгляд темных глаз. Лишь волосы его были более светлыми и отливали на солнце темной медью, да и простая одежда выдавала в нем бывалого странника. Веслер был старшим братом моей подруги и соответственно наследником престола. Но двадцатипятилетнего принца практически никогда не возможно было застать в Манрийе. Он вечно путешествовал, никогда не оставался долго на одном месте, представляя свою родину во многих сопредельных, а так же заморских странах.
   -Папа! Веслер! - Илана, не обращая внимание на слуг и церемониал, сорвалась на бег и уже через несколько секунд висела на шее у Вальдера, а затем и у брата.
   -Полегче сестренка. - Рассмеялся Веслер. - Иначе ты меня задушишь.
   -Да тебе вообще надо голову оторвать за то, что ты так давно не был дома. - Девушка подбоченилась и с шутливой злостью посмотрела на него. - Ты что полагаешь, дома по тебе некому скучать?
   -Все, все, молчу. - Он поднял руки, загораживаясь от принцессы. - Но ведь ты тоже не можешь похвастаться, что часто бываешь в Белой песне.
   -Отец, объясни этому оболтусу, что я учусь, а не протираю штаны в седле на Южных островах. - Илана улыбнулась и снова прильнула к Вальдеру.
   -Ну, вообще-то вы оба не балуете своего старика вниманием. - Засмеялся король. - Поэтому я сегодня вдвойне рад, ведь вы дома. И кстати, не одни.
   На нас обратили внимание и наш предводитель, изящно поклонившись, выступил вперед.
   -Благородный владыка Манрийя, меня зовут Амальриэн. Я и мои спутники благодарны тебя за гостеприимство. Это большая четь для нас.
   Вот уж кто не собирался отступать от дворцового этикета. Фарон аж засиял и растекся в улыбке от велеречивых слов эльфа.
   -Это для меня большая четь принимать тебя, Перворожденный, и твоих друзей. Вы привезли мне дочь, уже за одно это я благодарен вам. - Серьезно сказал король и поклонился в ответ. А затем лукаво прищурился и кинул взгляд за спину собеседнику. - Ну и еще за одну особу, которая почему-то прячется за широкими мужскими спинами и не желает меня поприветствовать.
   Тут я покраснела аки маковый цвет. С самого первого своего приезда я прониклась симпатией к отцу Иланки, а спустя всего один вечер поняла, что это взаимно. Королю было до фени, что я не благородных кровей, а мои родители скромные селяне. Он искренне радовался, что его дочь нашла такую замечательную подругу (скромная я, да?) и относился ко мне чуть ли не как ко второй дочери. По началу меня это смущало, но врожденное обаяние этого семейства в купе переломило мою стеснительность.
   Я, не жеманясь, вошла в распахнутые объятия Вальдера.
   -Ну, здравствуй девочка. - Сказал он, когда отстранился и тепло улыбнулся. - Рад тебя видеть Ника. Очень.
   -Я тоже рада вас видеть ваше величество. - Так же в ответ улыбнулась я.
   Тот поморщился.
   -Когда ты так говоришь, я чувствую себя на десять лет старше. Разве я не просил тебя называть меня по имени.
   -Просили, но только если мы будем в кругу вашей семьи. - Ухмыльнулась я. - Вряд ли господин Фарон это оценит.
   Король поморщился снова.
   -Ох уж мне эти канцелярские души... - Пробормотал он и обернулся к эльфу.
   -Привет Ника. - Ко мне подошел принц и по свойски пожал руку. Да, церемонии в этой семье не в почете. Только бы секретаря удар не хватил. Хотя... Я коварно улыбнулась. - Мы давно с тобой не виделись.
   С Веслером мы встречались лишь единожды, четыре года назад. От того двадцатилетнего юноши не осталось практически ничего. Передо мной стоял взрослый мужчина, сильный и уверенный в себе. Я невольно подумала, что из него выйдет замечательный владыка.
   -Здравствуйте ваше высочество. - Я пожала протянутую руку. Его я знала лишь по рассказам Иланы, поэтому поостереглась сразу переходить на "ты".
   -О, нет. Хотя бы ты меня пожалей. - Закатил он глаза. Я непонимающе приподняла бровь. - Давай не так официально, ладно. Мне вполне хватает вон того зануды в бордовом платьице. Он целую неделю караулил меня по углам и выскакивал как черт из табакерки, предлагая свои услуги. Если он не прекратит, будут жертвы.
   -А конкретней? - Оживилась я. Брат подруги мне нравился всю больше и больше. Тот кинул на меня озорной взгляд.
   -На сколько помню, султан Южных островов ищет себе нового шута. - Как бы между прочим заметил он.
   Моё богатое воображение услужливо нарисовало эту высокомерную редиску с огромными счетами в руках и колпаке с бубенчиками. Однако я не успела даже улыбнуться, так как отворилась боковая дверь в приемную залу. Прежде чем повернуться, я уже ощутила, как напрягся Рейн.
   -А, герцог это вы. - Радостно поприветствовал вошедшего Вальдер, тем самым, подтвердив мои догадки. - Как раз вовремя. Моя дочь и её друзья прибыли, как вы и обещали.
   -Я рад ваше величество, что не ошибся. - Мурлыкающе нотки в бархатном голосе заставили промаршировать по моей спине целую роту мурашек. Я обернулась и тут же встретилась с горящими золотом глазами. Такими похожими на глаза князя, но в тоже время так отличающимися. Взгляд был чужим и даже опасным. - К сожалению, мне знакомы не все здесь присутствующие. Я буду вам обязан, если вы исправите это недоразумение.
   Я невольно глянула на замершего в углу Фарона. Выражение его лица говорило само за себя. Если речи Амальриэна восхитили этого фанатика придворного этикета, то манеры демона довели до экстаза.
   Тем временем Вальдер представил Кайрону всех по очереди, начиная со своей дочери. Та, похоже, тоже не устояла перед харизмой беловолосого обольстителя - глаза ее ярко блестели, а щеки окрасил предательский румянец. Хэл, оборотень и Мартин удостоились лишь легкого кивка головы. С эльфом они обменялись рукопожатием и еще странным взглядам, который как мне показалось, содержал в себя куда больше информации, чем могло показаться. А потом настала моя очередь.
   -А это подруга моей дочери Дейника... - Начал король, но Кайрон, не слушая его, шагнул ко мне и, взяв мою руку (и при этом не отрывая взгляда от моих глаза), медленно поднес её к губам.
   Я с трудом подавила невольную дрожь, почувствовав его горящие губы на ладони. Поцелуй явно не тянул на дань элементарной вежливости. Он был нежным и слишком личным, что ли. Как у тех, кто давно знает друг друга и не только с точки зрения дружбы.
   -С госпожой Дейнекой мы уже знакомы. И я счастлив видеть её вновь. Хотелось бы надеяться, что это взаимно.
   Господи, сколько же столетий нужно практиковаться, чтоб научиться так владеть своим голосом? Каждой ноткой, каждым полутоном и переливом он мог бы сделать то, на что другим понадобилось бы очень много времени и слов. Заворожить, очаровать и даже влюбить - и всё лишь одной интонацией. Вообще-то из всей семейки Рейна Кайрон импонировал мне больше всех. Он не лез в дрязги своих братьев, предпочитая оставаться выше всего этого. Он никогда не враждовал с князем, но с другой стороны, никогда и не стремился ему помочь.
   И всё же это до безобразия совершенное существо вызывало у меня не восторг и влюбленность, а недоверие и опасение. Более земная и суровая красота Рейна была мне ближе и (чего греха таить?) нравилась намного больше.
   -Что ж, надежда это хорошее чувство. - Ухмыльнулась я, а мои глаза на мгновение изменили разрез зрачка, показывая Кайрону мою вторую ипостась. Зверь внутри меня разделял мое мнение о герцоге. Пантера тоже была на стороне князя.
   Во взгляде демона скользнуло понимание и еще что-то, что мне очень не понравилось, но уже через секунду он снова был воплощением шарма и обаяния.
   -Здравствуй брат. - Он отвернулся от меня к Рейну. - Похоже, наши дороги вновь пересеклись.
   Ни "как поживаешь", ни "рад тебя видеть", ничего подобного. Вот так, сухо и по факту.
   -Похоже. - Тем же тоном ответил темноволосый инферн. - Главное, что б она теперь была достаточно широка для нас двоих.
   Они стояли друг перед другом, спокойные и расслабленные. Так казалось со стороны. Но я чувствовала, что за ничего не значащими на первый взгляд словами, идет поединок, борьба двух воль. Знать бы еще, за что они борются? Пришлось признаться себе, что в интригах и ядовитых подтекстах я ничего не смыслю.
   -Вы, должно быть, устали с дороги, - Вальдер как мудрый король прочувствовать ситуацию моментально, - ваши покои уже готовы. Если вас будет что-то не устраивать, скажите слугам - они всё исправят. Дейника, Илана ваши постоянные комнаты тоже готовы. Отдыхайте, я надеюсь, что мы увидимся за ужином, ну а завтра вы можете осмотреть Яснамар.
   -Э, папа, видишь ли... - принцесса замялась и глянула на эльфа, - боюсь, мы не сможем задержаться надолго. Завтра утром мы уедем. Нас ждут, и мы торопимся. Я объясню тебе всё, когда вернусь.
   -Мне ничего не надо объяснять дочка. - Добродушно усмехнулся тот. - Я уже знаю о вашем путешествии к драконам в пасть. И я сомневаюсь, что это именно то, чем обычно занимаются принцессы.
   Илана помрачнела, остальные, впрочем, тоже.
   -Отец, ты не понимаешь...
   -Отнюдь. - Перебил ее король, и по его спокойному лицу нельзя было ничего прочесть. - Вы преодолели уже достаточный отрезок пути, и вряд ли он был безопасным и безмятежным. А дальше будет только хуже. Вы добровольно идете на вероятную смерть. - Вальдер сделал паузу и оглядел наши напряженные лица. - И поэтому я настаиваю, чтобы вы отдохнули хоть несколько дней, прежде чем двинетесь дальше.
   -То есть как? - В конец опешила моя подруга. - Ты не против? Ну, чтоб я и дальше шла?
   -А ты хочешь, чтоб я запретил?
   -Нет. Я хотела сказать, - Иланка запнулась и тут же подозрительно уставилась на родителя. - Надеюсь, ты не собираешься выдать нам в сопровождающие целый батальон?
   -Ох, дочка твое недоверие меня убивает. - Притворно огорчился тот, но потом снова стал серьезным. - Нет. Я не собираюсь запрещать тебе идти дальше, не отряжу эскорт, и вообще не буду как-либо мешать. Вы пойдете в том же составе, в каком прибыли. Теперь ты довольна?
   -Кто ты и что ты сделал с моим отцом? - Подбоченившись вопросила рыжая воительница. Честно говоря, я тоже удивилась такой покладистости государя. Он просто не чаял души в своих детях, особенно в Илане, так как та очень напоминала ему покойную супругу. Конечно, Вальдер потакал многим капризам своенравной дочери (отсюда и владение оружием, и верховая езда, и мужская одежда и, кстати, поступление в Школу Магии), но даже он не мог вот так просто, с легкой руки, отпустить свое дитя как он сам выразился "на вероятную смерть".
   Король рассмеялся.
   -Не обольщайся, если бы не герцог, я бы из комнаты тебя не выпустил. Но он убедил меня в необходимости вам не препятствовать. - Тут мужчина посуровел. - Не могу сказать, что это решение далось мне легко.
   -У герцога просто поразительный дар убеждения. - Я услышала свой холодный голос как будто со стороны. Интерес Кайрона к нашему предприятию начинал меня пугать. Вроде бы стоило сказать ему спасибо - ведь он значительно облегчил нам задачу, но с другой стороны - ни один демон не делает что-либо без своего личного интереса. Даже Рейн, который впустил меня в свою жизнь. Не знаю какие, но он тоже преследовал свои цели. Такова их природа и воспитание.
   Беловолосый красавиц на мою реплику отвесил галантный поклон и ослепительно улыбнулся.
   -Если это так, то тогда мне удастся уговорить вас быть моей дамой на балу.
   -Каком балу? - Признаться, я была сбита с толку такой быстрой сменой темы.
   -На том самом, который состоится через два дня в честь вашего дня рождения. - Любезно сообщили мне.
   Я нахмурилась, не понимая, что за чушь несет Кайрон. А вот потом, когда его слова, наконец, дошли до моего захламленного сознания, все могли полюбоваться, как моя нижняя челюсть ме-е-едленно начинает стремиться к полу. День рождение! У меня! Через два дня! Кошмар!!!
   -Ой. - Принцесса зажала рот ладошкой. - Ведь и правда. У тебя ж совсем скоро день рождение. А я забыла!
   Она забыла? Ха, могу успокоить, я вот тоже даже не подозревала.
   -Почему ты нам не сказала? - Возмутился оборотень.
   -Да, не хорошо как-то получилось. - Вторил Шану гном.
   Я глянула на Рейна, ожидая, что и он предъявит претензию, но демон ответил мне безразличным взглядом.
   -Ну не знаю. - Протянула я. - Может быть потому, что была занята всякими мелочами? Например, закрывала Серый круг, убегала от мошенников, давала уроки охмурения или же спасала кое-кого (не будем показывать пальцем, это неприлично!) от цепких ручек всем известных девиц.
   Если я рассчитывала усовестить эту парочку, то напрасно. Те упрямо стояли на своем, сетуя на мой склероз (предпочитаю называть это девичьей памятью) и угрожая мне, из-за нехватки времени, плохими подарками.
   -Ничего. - Успокоил моих друзей король. - Времени достаточно. И бал будет великолепным. Приглашена вся знать. Мы устроим тебе Ника замечательный праздник.
   -Не надо. - Пискнула я. Представив, что придется целый вечер находиться под прицелом презрительных и злобных взглядов, которыми непременно будут одаривать простолюдинку аристократы, мне враз поплохело. Зато забившийся в своем углу Фарон просто сиял от счастья.
   -Когда отдохнете, отправитесь выбирать наряды, - продолжал Вальдер, оставшись глух к моим несмелым возражениям (а вы попробуйте спорить с королем), - ну и все остальное, что вам барышням полагается. Расходы я беру на себя - это мой подарок.
   -Но у нас нет времени, мы спешим. - Схватилась я за последнюю соломинку и с мольбой во взгляде воззрела на эльфа.
   -Думаю, ради такого события мы можем задержаться. - Убийственно улыбнулся мне в ответ Амальриэн.
   Всё, последний путь решить дело мирно был отрезан.
   Я сдалась. А когда злая поднималась по витой лестнице в свои покои, мысленно составляла план дальнейших действий:
   а) пережить свой день рождения (желательно где-нибудь под кроватью в самом темном углу)
   б) держаться подальше от Кайрона (иначе из-за любопытства могу нарваться на неприятности и, следовательно, не выполнить пункт "а")
   в) покалечить эльфа (хм, пожалуй, к этому стоит привлечь Иланку. Один садист хорошо, а два - продуктивней)
   Как видите, дел было невпроворот.
  

***

   На следующее утро какой-то самоубийца постучал в мою дверь на рассвете. Обогатив свой словарный запас за счет матросов "Резвого", я сонно высказала, что думаю о таких ранних побудках и, повернувшись на другой бок, уснула. По крайней мере, мне так кажется, потому что я видела сон. Причем какой-то странный. Мне снилось, что я лежу в своей комнате, а рядом, над кроватью, стоит Рейн. На нем были черные штаны и белоснежная рубашка с закатанными рукавами, которая великолепно оттеняла его смуглую кожу. Он возвышался надо мной и, не мигая, смотрел мне в глаза...
   То, что это не сон я поняла лишь через несколько минут, когда устала ждать развития сюжета и прикрыла глаза, надеясь что "ненастоящий" инферн исчезнет. Но вот когда я разобрала уже знакомое тихое гудение лунного меча и легкий аромат ветра и моря, до меня дошло.
   -Мне вот тут любопытно. - Проворчала я, на всякий случай зарываясь под одеяла с головой. - У демонов от природы совести нет или она у вас атрофировалась из-за нечастого использования?
   -Напомни мне, советь - это то чувство, что обычно мешает добиваться поставленной цели? - Любезно поинтересовались снаружи, и мне пришлось выглянуть из моего укрытия, приоткрыв один глаз.
   -Нет, это то, что не позволяет приличным демонам будить ни свет, ни заря молодых девушек.
   -Ну, тогда всё в порядке. Я приличный демон. - Такое наглое заявление заставило меня открыть и второй глаза. - Я ведь не будил тебя и даже перестал стучать, когда ты вежливо попросила об этом.
   Надо мной откровенно издевались. В глазах князя я видела веселые смешинки, вспыхивающие золотыми искорками. Я нахмурилась и попыталась прожечь гневным взглядом дырку во лбу мерзавца. Не вышло. Тогда я метнула в него подушку. Тот ее, разумеется, поймал.
   -Тогда позволь узнать, что ты забыл в моей комнате? - Прорычала я.
   Рейн перестал улыбаться и, преодолев расстояние до кровати двумя гибкими почти незаметными шагами, навис надо мной. Я вжалась в матрас, мысленно надавав себе подзатыльников за то, что не умею держать язык за зубами. Взгляд демона, изучающе скользнув сверху вниз и обратно, остановился на моем лице.
   -Я тут подумал, раз ты всё равно проснулась, не пойти ли нам потренироваться? - Слова эти были произнесены с некой ленцой в голосе, но я голову даю на отсечение, что за секунду до этого он хотел сказать совсем другое. От осознания этого мое сердце предательски ускорило ритм.
   -А если я скажу, что не хочу, тебя это не остановит, ведь верно? - Злясь на себя и него за свою реакцию, я отпихнула Рейна и села на кровати.
   Он ответил мне самодовольной улыбкой, а потом развернулся и направился к двери.
   -Ах да, держи, думаю это твое...
   Я повернула голову в сторону захлопнувшейся двери лишь для того чтоб в следующую секунду получить подушкой по физиономии.
   Из кровати я буквально вылетела, издавая нечленораздельные рычащие звуки. Пока я одевалась, умывалась, прицепляла меч и натягивала сапоги, я придумала аж семьдесят восемь способов умерщвления одного подлого инферна. Причем медленное поджаривание пяток на костре - было самым гуманным из них.
   В общем, вниз я спустилась в самом кровожадном из имеющихся у меня настроений. Рейн же, нисколько не обращая внимания мои на полыхающие нехорошим огнем глаза, развернулся и скрылся за одной из многочисленных дверей. Господская часть Белой песни еще не проснулась. Лишь в служебном крыле слышались тихие голоса, звон посуды и шаркающие шаги.
   Мы шли по длинной сводчатой галерее, украшенной множеством охотничьих трофеев короля. Когда князь уверенно свернул налево, я замешкалась.
   -Вообще-то оружейная в той стороне. - Сказала я, кивая себе за спину.
   -Знаю, но нам она не нужна. Не хочу, чтоб нас беспокоили во время тренировки. - Бросил Рейн, даже не обернувшись.
   Я вздохнула и покорно увязалась следом. Сделав еще несколько поворотов, мы оказались в коридоре, который обычно вел в комнаты прислуги. Нам везло, и нас пока еще никто не заметил. Демон нырнул куда-то под лестницу, и я услышала тихий скрип. На пол упала светлая полоса. Как оказалось маленький, скрытый от посторонних глаза проход вел в королевский сад, но не в ту его часть, которая была обихожена и пользовалась популярностью, а в тот небольшой уголок, где природа сохранилась в своем первозданном виде, и всё росло так, как ему хотелось.
   Всё так же молча, мы шли мимо цветущих кустов шиповника и тубероз, пока перед нашими глазами не появилась довольно широкая поляна, окруженная дубами и маленькими сосенками.
   -А я и не знала, что в саду есть такое место. Как ты его нашел?
   -Случайно. - Пожал плечами князь, пересекая прогалину. - Решил осмотреться и забрел сюда. Ну что, приступим?
   Кажется, демон времени терять не собирался. Я поморщилась и с обреченным вздохом вынула меч. Дамы и господа, начинается избиение младенцев.
   Однако, не смотря на мой пессимистический настрой, через некоторое время я с удивлением поняла, что преподанные Рейном уроки не прошли даром. Конечно, они не сделали меня мастером или хотя бы сносным мечником, но те приемы, которые я запомнила, позволили мне уворачиваться и блокировать выпады. Несколько раз я даже нападала, но особого успеха эти предприятия не имели.
   Где-то через час, я, взмокшая как мышь и задыхающаяся, привалилась к небольшой сосне.
   -Всё. Уносите. - Прохрипела я.
   -Не преувеличивай. - Отозвался мой личный изверг. Он выглядел свежим и бодрым, даже не запыхавшимся. - Мы и занимаемся-то всего ничего. В бою ты тоже будешь отмерять поединок временем?
   -Ре-е-е-ейн. - Я взяла самую жалостливую ноту, на которую была способна. - Ну, посмотри на меня, еще минута и меня можно будет брать без сопротивления.
   -Вот через минуту и проверим. - Отпарировал тот, не купившись на мои слезливые мольбы. Он двинулся ко мне, рассчитав скорость так, чтобы я могла распознать комбинацию его атаки, но в тоже время не сумела её избежать.
   Громко и с выражением помянув недобрым словом упрямство одного демона, я перехватила меч поудобней и ринулась на встречу поющей лунной стали.
   Вот как чувствовала, что нужно было остановиться, так нет же...
   Первый выпад я отбила, а вот при втором неправильно крутанулась и, запутавшись в ногах (господи, их же у меня всего две!), стала заваливаться прямо на выставленный князем меч. От страха я даже зажмурила глаза, каждую секунду ожидая боли от пронзившего меня живого клинка.
   Где-то рядом что-то злобно вжикнуло. Я услышала чертыханье инферна, а потом глухой стук. Первое, что я увидела, распахнув глаза, это лежащего в пыли, рядом со мной, Рейна. Его оружие поблескивало невдалеке. Похоже, стремясь изменить траекторию удара, он слегка перестарался.
   Я ухмыльнулась и, подскочив к ошарашенному демону, победно уткнула острие своего меча ему в грудь.
   -Сдавайтесь, господин демон! - Я лукаво улыбнулась. - Поздравляю, вы проиграли дилетанту и неумехе, и вините в этом только себя. Споткнулась я от усталости.
   Ловушку я заподозрила слишком поздно. Глаза Рейна вспыхнули, а в следующее мгновение он метнул руки к моим коленям и надавил на какую-то точку (даже не подозревала, что у меня такая есть!). Ноги тут же онемели, и я рухнула как подкошенная, благо, что не на землю, а на относительно мягкого противника...
   С этим инферном всегда так - никогда не угадаешь, когда шутка перестает быть таковой и наоборот, когда злость сменяется весельем...
   Во взгляде демона читалась настороженность, думаю, как и в моих. Дело в том, что из-за молниеносности его маневра, я даже не успела выронить оружие. И теперь мой обоюдоострый клинок находился между нами, одной стороной опасно прикасаясь к горлу князя, а другой к моему. За эфес же держались мы оба, и никто не решался пошевелиться, отпустить оружие. Вопрос о доверии снова напомнил о себе. Кто из нас осмелиться разжать руку, тем самым, доверив жизнь другому? По лицу инферна я видела, что он колеблется. Да и я не спешила делать свой ход. Ведь стоит лишь чуть-чуть надавить (благодаря Иланке мой меч всегда был отменно наточен)...
   И всё же я сдалась первая. Не знаю, было ли причиной этому желание, чтобы этот странный мужчина мне поверил, или же что-то другое, но моя рука медленно соскользнула на землю.
   "Я доверяю тебе, черт побери!"
   На лице моего друга сначала отразилось недоверие и удивление. А потом... Я, кажется, даже перестала дышать...
   Я знала, как могут необычные глаза Рейна сиять от злости, гнева, веселья или лукавства, но я никогда не видела, как они темнеют, становятся почти ореховыми от... нежности.
   Зачарованно смотря на него, я не заметила, как смертельное железо было отброшено в сторону, как сильные руки крепко обняли меня за талию. Я лишь чувствовала странную слабость во всем теле и бешенный стук моего сердца... Или же это было сердце князя? А затем он оторвал голову от земли, одновременно положив одну ладонь мне на затылок...
   -Я так и не понял, кто же победил? - Как всегда бархатный голос, на этот раз обжег словно плеть.
   Мы с инферном одновременно вздрогнули, а затем мир вокруг меня кувыркнулся, и я осознала себя уже стоящей на ногах и поддерживаемой Рейном за локоть. Сам же он с каменным лицом смотрел на приближающегося Кайрона, и лишь напряженные мышцы руки, сживающей меня, выдавали бушующие внутри эмоции.
   -Госпожа Дейника. - Герцог приветственно поклонился, а потом снова повернул голову к брату. На губах его играла легкая улыбка. - Ну, так кто?
   -Никто. - С прохладцей в голосе отозвался младший из принцев. - Победа здесь не ставилась целью.
   Идеальные белые брови демона удивленно взметнулись вверх.
   -Как? А разве победа не была твоей единственной целью всю жизнь?
   Я недобро прищурилась. Мало того, что этот заносчивый красавец помешал чему-то очень важному (я пока еще не разобралась чему), так теперь он опять начинает вести эти свои подковерные игры.
   -Иногда демоны, как и люди, меняются. - Ответила я вместо своего князя и наклонилась поднять своё оружие. Спрятав его в ножны, я вновь посмотрела в желтые глаза герцога. - Жаль, что это дается не каждому.
   Выдав такую туманную и непонятную фразу, я кивнула мужчинам и степенно направилась в сторону замка, хотя мне очень хотелось сорваться на бег.
   Я влетела в свою комнату и, захлопнув дверь, медленно по ней сползла. В голове испуганной птицей билась лишь одна мысль "Что сейчас произошло?" До не вовремя появившегося Кайрона? Кажется, мы с Рейном переступили еще один барьер, ранее разделяющий нас.
   А ведь он хотел меня поцеловать.
   "А ведь ты была не против" - отозвался мой внутренний голос.
   -Ой, мамочки-и-и-и. - Протянула я, обхватывая голову. Как же всё запутано. Неужели Мартин был прав и я...
   От мелькнувшего крамольного предположения, я аж подпрыгнула.
   -Бред! Этого не может быть! - Возмущенно заявила я не знаю кому.
   От милого спора с самой собой (докатилась, да?) меня оторвал стук в дверь. А после того, как я её открыла всякие мысли, кроме как о бегстве, надолго покинули меня.
   Белая песня сошла с ума. Нет, не так. Сошла с ума я, когда согласилась на эту авантюру с балом. За следующие несколько часов у меня сложилось твердое впечатление, что весь обслуживающие персонал замка вышел на охоту. На меня.
   За каждым углом и поворотом, за каждой портьерой и дверью меня кто-нибудь поджидал.
   "Что вы скажете, госпожа, по поводу этого цвета для скатертей?", "Что вы предпочитаете: эльфийское или кивринское вино? Ах кивринское! А какого года урожая?", "Госпожа на стол подать серебряные вилки с тремя зубчиками или пятью?", "Прибыли две группы музыкантов: одни со скрипкой, а другие с флейтой. Что вы желаете слушать на балу?", "О, госпожа, как хорошо, что я вас встретил. Куда же вы? Постойте! Госпожа Дейника! Наконец-то я вас догнал! Вы не убегали? Ну конечно. Да, вы правы, я слишком тихо орал...хм, простите, звал вас. Так вот, какие подсвечники вам нравятся больше..."
   Я на цыпочках кралась по полутемному коридору. Этим путем, который проходил через старое, заброшенное крыло, редко кто пользовался. Я уже вздохнула с облегчением, завидев желанную дверь, когда, кажется, прямо из воздуха, материализовался какой-то колобок. По выпирающим ушам и конечностям, я решила отнести его к роду человеческому.
   -Слава богу! Я нашел вас. - Возвестила на весь проход эта фрикаделька, а потом проворно подскочила ко мне и, сцапав за руки, энергично её затрясла. - Рад познакомиться с вами, меня зовут господин Потс.
   -Взаимно. - Ответила я, с тоской поглядывая за спину собеседнику. А ведь свобода была так близко! Где я уже только не пряталась - ничего не помогло. Жившие порой здесь с рождения, слуги знали каждый закуток и закоулок, поэтому шансов у меня практически не было. Как назло от друзей помощи тоже ждать не приходилось. Хэл, Мартин и Веслер пропадали в Яснамаре, эльф исчез куда-то по своим делам, а Шан с Иланой репетировали речь перед визитом к королю. Общаться же с демоном я была пока не готова.
   Я встряхнула головой, вновь прислушиваясь к Потсу.
   -... и являюсь известным оформителем пространства.
   -Кем, кем? - На свою голову переспросила я.
   На меня посмотрели как на дурочку.
   -Моя работа очень трудная и возвышенная. Я согласился заняться праздничной залой. Влить в неё жизнь, чтоб она дышала и цвела. Чтоб каждый, входя в нее, замирал на пороге, пораженный моим талантом.
   -Так вы украшать зал будете, что ли? - По-простецки сказала я.
   Господин Потс кинул на меня обиженный взгляд, явно оскорбленным моим творческим невежеством.
   -Я буду творить и созидать.
   -Ну, тогда удачи. - Я попыталась прорваться к двери, но не тут-то было.
   -... и для этого мне нужна ваша помощь. - Продолжил он, не замечая моих попыток совершить побег. Эта высокая душа попросту оттеснила меня к стенке, где и приперла своим вместилищем таланта - животом то есть.
   -Моя? - Удивилась я. - Но я ничего в этом не понимаю. Уверенна, вы прекрасно справитесь без меня.
   -Несомненно. - Важно кивнул он. - Но насколько я знаю, вы являетесь виновницей торжества (скорей жертвой!), и поэтому мне нужно знать ваши вкусы и пристрастия, дабы зал отражал вашу натуру, ваш внутренний мир.
   -Ой, а может не надо? - Неуверенно протянула я, представив, что будет с залой, если оформить её в соответствии с тем бардаком, что творился сейчас у меня в голове.
   -Это часть моей работы. Надо. - Отрезал господин оформитель пространства.
   Ну, надо так надо. Нам ли смертным спорить с создателями прекрасного?
   -Каким цветом вы хотели бы оформить стены? - Деловым тоном начал мой собеседник.
   -Оранжевым. - Не моргнув глазом, ответила я. Тот аж поперхнулся.
   -Каким?
   -О-ран-же-вым. - Нагло повторила я.
   -Но, но... - Бедняга явно пребывал в шоке.
   -Таким я вижу свой внутренний мир. - Пропела я. По правде говоря, я просто махнула на всё рукой и решила, что раз им всем так хочется, то они долго не забудут этот бал.
   -Хорошо. - Наконец пришел в себя Потс. - А какие цветы вы желаете, чтоб украшали зал?
   -Одуванчики. Они отлично будут гармонировать с оранжевыми стенами. Вы не находите?
   На этот раз он побелел, но у него хватило мужества кивнуть.
   А меня тем временем понесло...
   -Пол пусть будет красным. Кажется, у его величества есть несколько красных дорожек. Вот и отлично. И не забудьте рассыпать по залу пучки солодки. Кошкам эта трава очень нравится.
   -Кошкам? - Промямлили мне в ответ.
   -Ах, разве я не сказал? Прошу прощения. На празднике должны быть кошки. Обязательно. Десять, нет лучше двадцать. Обожаю кошек! - Я восторженно закатила глаза. Боже, и куда смотрит наш столичный кивринский театр? - Столы лучше расставьте по углам, чтоб было больше места для танцев. Ведь все барышни любят танцевать. Что еще, что еще?
   Я закусила губу, делая вид, что задумалась. На самом деле я пыталась сдержать смех, так и рвущийся наружу при одном только взгляде на перекошенную страданиями физиономию колобка. Похоже, мои неадекватные пожелания нанесли сокрушительный удар его эстетическим вкусам.
   И тут, к несчастью моего собеседника, меня посетила еще одна не менее безумная идея.
   -Я придумала! Это будет не простой бал. Это будет бал-маскарад!
   -Маскарад? Но простите, для этого нужен совсем другой интерьер, да и приглашения уже разосланы. Гости просто не успеют...
   -Чепуха. - Царственно отмахнулась я. - Мой интерьер подходит замечательно, а гостей можно известить сегодня же. У них в запасе будет еще целых день, чтоб придумать себе наряд.
   -Хорошо. - Понурив голову, мертвым голосом согласился мастер. По-моему он даже слегка схуднул.
   Если вы думаете, что меня начала мучить совесть, то напрасно. Как и у Рейна, она у меня ушла в долгосрочный отдых. С того самого момента, как меня взяли в оборот.
   -Отлично, действуйте. - Я похлопала его по пухлому плечу. - Я надеюсь на вас.
  

***

   Уединение я нашла в укромном уголке розария. Усевшись на красивую кованую скамейку, я запрокинула голову и подставила лицо солнцу. Тишина. Покой. Господи, как хорошо! Перед мысленным взором вплыло кислое лицо Потса, и я улыбнулась. М-да, если он и в правду сделает всё, как я сказала, это будет незабываемый вечер. На секунду вернулась совесть, чтоб укорить за неблагодарность по отношению к Вальдеру. Король старался сделать так, чтоб у меня был замечательный день рождения, но мне так и не удалось объяснить ему, что этого возможно достигнуть и без слёта всех стервятников округи.
   Хрустнула ветка, и послышались шаги. Я мысленно застонала и повернула голову в сторону звуков, приготовившись к очередному поединку с чересчур услужливой прислугой.
   Вопреки моим ожиданиям на дорожке появился не мажордом с подсвечниками или тарелками в руках, а неразлучная парочка. Илана заметно нервничала, не переставая теребить поясок на талии (в замке ей пришлось переодеться в платье, дабы соблюсти приличия), а вот оборотень был невозмутимым как удав. На его губах даже жила едва уловимая улыбка. Неужели он думает, что Вальдер с легкостью даст благословление на их брак? Напрасно! Как я уже говорила, король души не чаял в своих детях, особенно в принцессе. Вряд ли он согласится так просто с ней расстаться.
   Они остановились напротив меня и, похоже, не собирались присаживаться.
   -Если вы ищете его величество, то он, насколько я знаю, в оранжерее.
   -Ну да, ищем. - Потеряно сказала подруга и безотчетно придвинулась ближе к любимому.
   Сейчас эта девушка совсем не вязалась с тем образом воительницы и путешественницы, какой была до этого. Кажется, для нее было бы легче еще раз прогуляться по Зеркальной роще, чем объясниться с родным отцом.
   -Хорошо. Обещаю написать о вас некролог. - Ядовито ухмыльнулась я, желая расшевелить Илану.
   Та ошпарила меня гневным взглядом (ура!) и решительно взяв Шана под руку, смело ринулась в сторону стеклянного помещения. Последовавший за ней оборотень обернулся и подмигнул мне.
   -Удачи вам, друзья. - Тихо прошептала я.
   Однако я и не подозревала, какую подлянку подстроила мне принцесса.
   Не прошло и пяти минут, как с другой стороны опять послышались шаги и снова ко мне вынырнули эти двое.
   -Быстро вы. - Удивилась я. - Как всё прошло?
   -Нормально. - Подозрительно спокойно ответила моя подруга. - Теперь дело за малым.
   И они, не сбавляя ход, промаршировали мимо озадаченной меня. И лишь когда вслед за ними появился Вальдер, я поняла, что "дело за малым", означает "за мной".
   Вот теперь я разозлилась. Ну, Иланка, подожди у меня. Эта рыжая бестия всё-таки умудрилась впутать меня в это дело. Ведь чувствовала же, что не смогу отсидеться в стороне. Уууу, подруга!
   Расчет принцессы был до элементарного прост. Небось, она влетела в оранжерею, с ходу, без подготовки выдала отцу всё, а затем ретировалась, надеясь, что он последует за ними и наткнется (случайно, естественно!) на меня. Мне же досталась роль громоотвода, который должен успокоить разгневанного родителя и убедить его в правильности выбора милой доченьки.
   Всё, Иланка, с этого момента начинаю строить план мести!
   -Они побежали вон туда. - Тут же сдала друзей я.
   К моему удивлению, король не топал ногами, не гневался и даже не хмурился. Он лишь покачал головой и присел рядом со мной.
   -Ну что, начинай.
   Не даром он глава государства. Схватывает всё на лету.
   -И не подумаю. - Фыркнула я. - Эта предательница меня подставила. Я сама тут, между прочим, спасаюсь бегством.
   -Как дети малые, а собираются жениться.
   -Ну, думаю, они просто бояться, что вы не согласитесь. - Отозвалась я, даже не заметив, что уже защищаю друзей. - Но они любят друг друга.
   -Хм, ты так думаешь?
   Я снова откинулась на деревянную спинку и посмотрела на голубое небо.
   -Я уверена. Стоит лишь посмотреть на них и всё становиться ясно. Илану я знаю давно, и еще никогда не видела её такой счастливой, какой она бывает рядом с Шаном.
   -Ты уверена, что не специально тут сидишь? - Прищурившись, усмехнулся тот. Я тоже улыбнулась
   -Да, но позвольте сказать ваше величество у вас дочь - настоящая интриганка. Она знала, что нужно делать.
   Вальдер довольно крякнул.
   -Ладно уж, я и не собирался препятствовать им. Неужели я способен лишить единственную дочь любви?
   -Так вы не против? - Обрадовалась я.
   -Нет, конечно. Я дал согласие еще вчера вечером, когда поговорил с Шанином.
   -Подождите, подождите. - Я даже перебила короля, настолько была потрясена услышанным. - Вы хотите сказать, что Шан с вами уже разговаривал?
   Тот кивнул.
   -Тогда почему... зачем всё это. Почему Илана... - Я прыгала с мысли на мысль и никак не могла сформулировать вопрос.
   -Да потому, что мой будущий зять - мужчина, решивший сам бороться за свое будущее. За это я его уже уважаю.
   Я сразу вспомнила спокойного и довольного оборотня. Он уже знал, всё знал. Но почему тогда не сказал Илане? Этот вопрос я и задала собеседнику.
   -Мы решили её немного проучить. Она должна сама придти и сказать мне, что любит этого человека, ну или оборотня, не суть важно. А до этого... - Государь развел руки, но глаза его смеялись.
   Я лишь покачала головой, не в силах подобрать нужных слов. Ай да Шан с королем, ай да молодцы! Особенно оборотень. Каким бы легкомысленным он не казался, как бы не строил из себя болвана, когда нужно он становился именно таким, каким и должен быть - сильным, решительным и смелым. За натурой весельчака и простачка, крылся стальной стержень. Знает ли подруга, какой ей достался хороший мужчина? Вспомнив её взгляды, бросаемые в сторону блондина, я поняла, что знает. А теперь этот самый мужчина и её отец хотят, чтоб она сама призналась в этом. Что ж я только "за".
   -Полагаю, мне не стоит говорить, что мы с вами общались?
   -Был бы тебе благодарен. - Сказал король, сжимая мою руку.
   Поддавшись внезапному порыву, я обняла этого человека - мудрого, понимающего и любящего.
   -Поздравляю вас от всей души. Ваша дочь достойна этого.
   -Спасибо Ника. Спасибо девочка. Надеюсь, что и ты найдешь своего родного человека и позовешь меня старика на свадьбу.
   Тут я смутилась. Почему-то перед глазами моментально вырисовалось красивое лицо темноволосого демона. Я затрясла головой, отгоняя наваждение.
   -Ну, для начала давайте сыграем свадьбу Иланки, а там видно будет. - Отделалась я расплывчатой фразой.
   Мы еще немного посидели, молча наслаждаясь красотой этого места, а замет король поднялся и, попрощавшись, направился в оранжерею.
   Я задумчиво смотрела ему вслед.
   "Родной человек", "родной человек", "родной человек"...
   А перед взором глаза, потемневшие от нежности...
  

Глава 12

  
   "Проходной двор" устало подумала я, когда дверь в мои покои в очередной раз распахнулась...
   Два часа назад первой ко мне влетела Иланка. Эта интриганка просто сияла от счастья.
   -Мы женимся!!! - Провопила она и налетела на меня, в это время пытающуюся натянуть штаны. Естественно ничего у меня из этого не вышло, рыжий смерч снес меня как тростинку, и мы оказались на пушистом ковре.
   -Женимся, женимся, женимся!!! - Продолжали мне радостно орать в ухо, явно намереваясь лишить слуха. - Папа согласился, он разрешил. Надо было просто поговорить...
   -Ила-а-ан, я конечно очень рада за вас... господи, ты что поправилась?... но если ты не слезешь с меня, можешь начинать искать себе другую подружку на свадьбу. Я попросту до нее не доживу. Ох...
   Принцесса скатилась с меня, попутно надавав тумаков локтями. Она уселась рядом, скрестив ноги, и сияя как начищенная червонка. Было видно, что она пытается обуздать вихрь эмоций, но широкая улыбка всё равно растекалась на раскрасневшемся лице от уха до уха.
   Никогда не подозревала, что на счастливого человека так приятно смотреть. Настроение подруги было заразительным, и я уже сама сидела и радостно улыбалась.
   -Ну, наконец-то! Трусишка! - Поддразнила я её и, не сдержавшись, обняла за плечи. - Ой, Иланка, как же это здорово! Я так за тебя рада. Очень-очень. - А потом отодвинулась и шутливо нахмурила брови. - Но я всё равно на тебя обиделась за вчерашнее.
   Принцесса смутилась.
   -Извини. - Она виновато пожала плечами. - Не знаю, что на меня нашло, я так испугалась, что отец откажет нам...
   -Ладно уж, живи. - Махнула я рукой и поднялась, намереваясь, наконец, вдеть себя в штаны. - Лучше расскажи, как всё прошло...
   За разговорами незаметно пролетел час. Мы успели обсудить свадебное платье, гостей, которые прибудут, меню и, конечно же, девичник, когда раздался стук в дверь...
   Получив разрешение, на пороге появился слуга в яркой ливрее. В одной руке он держал изящный хрустальный бокал на тонкой резной ножке, в другой - такой же, но темно-синий.
   -Госпожа, велели узнать какие вы предпочитаете...
   Я тихонько застонала и кинула затравленный взгляд на подругу. Та поняла меня без слов. Она проворно соскочила с кровати и направилась к двери.
   -Яврил... ведь тебя же зовут Яврил, верно? Так вот, госпоже Дейнике всё равно, какого цвета, формы и даже вместимости будут бокалы.
   -Но господин Потс... - Неуверенно начал мальчишка.
   -Господин Потс нанят именно для того, чтоб решать подобные вопросы. Вот к нему и обращайтесь.
   Слуга покорно поклонился и ушел.
   -Спасибо. - Прочувственно сказал я, когда принцесса вернулась на место. - Я думала это никогда не кончиться. Я уже начала впадать в отчаяние.
   -Пустяки. - Отмахнулась та. - Честно говоря, мне эта идея с публичным балом тоже не по душе. Да и я знаю, как ты плохо относишься к подобным сборищам.
   -Ну, это не я плохо к ним отношусь, а они ко мне. - Я дотянулась до прикроватного столика и, взяв гребешок, стала расчесывать волосы. За время путешествия они сильно отросли и причиняли немало хлопот. - Хотя знаешь, я всё же внесла свою маленькую лепту в устроение праздника.
   Я лукаво улыбнулась. Иланка подозрительно прищурилась.
   -Зная тебя, эта "лепта" не может быть маленькой. Признавайся, что задумала? Я уже слышала, что ты захотела, чтоб это был бал-маскарад.
   -Ну-у-у. Скажем так, из-за настойчивости нашего господина Потса интерьер праздничной залы, а заодно и психика гостей подвергнуться не шуточному испытанию.
   Подруга весело рассмеялась.
   -Ладно, не рассказывай. Хочу сама завтра всё увидеть своими глазами.
   Не смотря на то, что принцесса дала четкие указания, нас всё равно беспокоили через каждые десять минут. Под конец порыкивать начала и Иланка...
   И вот сейчас опять распахнулась дверь (заметьте, уже даже без моего разрешения!). Мы с подругой одновременно обернулись, чтобы покусать наглеца, но когда увидели посетителя, захлопнули рты.
   Переступив порог, в мою комнату вплыла Кларисса. Эта барышня всегда напоминала мне, простите, верстовой столб. Такая же высокая и такая же худющая (я, по сравнению с ней, пышечка), с ничем не примечательным, самым заурядным лицом и русыми волосами, всегда забранными в высокую прическу. Кстати, о прическе... Пунктиком девушки были перья, причем любые. Её голова вечно утыкана, как подушечка для иголок, разноцветным и разнокалиберным оперением. Она искренне полагала, что это очень изысканно и модно. Сегодня, например, была ободрана какая-то несчастная птаха с ярко-зелеными перьями. Одета же Кларисса была в бледно-розовое пышное платье на кринолине, которое лучше бы смотрелось даже на вешалке. А сочетание цвета платья и зеленых перьев остается без комментариев.
   -О, здравствуйте, мои дороги. - Девушка приблизилась к нам, обдала приторным запахом духов, и изобразила поцелуй, чмокнув нас с подругой где-то на уровне уха. - Рада вас видеть.
   -Привет Кларисса. - Поздоровалась за нас обоих Иланка. - Прекрасно выглядишь. Какими судьбами?
   -О, спасибо. Вам нравиться? - Местная кокетка предпочла услышать только первую часть сказанного. - Это последнее слово моды.
   Я окинула её взглядом: по мне, так это было не последнее слово моды, а предсмертный агонизирующий крик.
   -Смориться мило. - Тем не менее, вслух произнесла я.
   -Мило? - Девушка обиженно надула губки и плюхнулась на кровать, при этом её юбки облаками взметнулись чуть ли не до самой макушки. - Ника, если бы ты знала, сколько стоит этот наряд, ты бы так не говорила. - Она окинула меня жалостливым взглядом. - Впрочем, я тебя понимаю голубушка. Откуда тебе знать толк в качественных нарядах. Что и говорить, образование оно многое дает...
   -Ты конечно права. - Улыбнулась я ей, мысленно представляя, с каким наслаждением дотянулась бы до этой накрахмаленной худой шеи и свернула её на бок.
   -Так зачем ты говоришь, заглянула? - Встряла принцесса, почувствовав, что если не вмешаться, прольется кровь.
   -Ах, да. - Встрепенулась та, не заметив моего состояния. Она поднялась и, встав перед нами, торжественно взмахнула ручкой. - Девочки собирайтесь. По просьбе его величества я выкроила несколько часов, чтобы провести вас по самым лучшим магазинам и выбрать наряды к празднику.
   Ой, лучше убейте меня сразу!!!
   Ходить за покупками с Клариссой, это то же самое, что биться головой об стену. Причем второе всё равно будет успешней. Стену хоть можно в итоге проломить. А вот вы попробуйте убедить эту девицу, что совсем не хотите покупать это платье или этот веер. Фигушки! Она закатит такой скандал и пустит водопад слез, обвиняя вас в неблагодарности и остальных смертных грехах, что вы сами быстро приобретет это платье и еще полмагазина в придачу, лишь бы она умолкла! И ладно бы еще, у неё был вкус, так нет же, нарядит в такое, что стыдно появиться не только перед людьми, но и даже в зеркало взглянуть.
   Судя по кислой мине Иланки, она разделяла мое мнение.
   -Кларисса, душенька. - Я попыталась в точности скопировать её голос и интонации. По-моему, с умалишенными говорят именно так. - Спасибо большое, но у нас итак достаточно в шкафах одежды. Мы обязательно найдем себе наряды.
   Моя подруга усердно закивала, поддерживая меня.
   -Глупости. - Отмахнулась модница. - Нельзя же являться на собственное день рождение в платье прошлого сезона. Это дурной тон!
   "Будь моя воля, я б вообще там не появлялась" мрачно подумала я.
   -Мы непременно должны отправиться за новыми. - Продолжала та и, видя, что мы не особо выказываем восторг по поводу этой идеи, добавила. - Иначе придется мне сказать маме, что вы отказались. Она так расстроиться.
   Вот тут мы дрогнули.
   Если Клариссу можно было сравнить с небольшой зубастой пираньей, то её мать - госпожу Сарину - с огромной плотоядной акулой! Эта женщина была главным придворным магом, причем отличным стихийником. Она могла творить с воздухом такие вещи, что даже умение нашего Мартина бледнело перед этим. Именно благодаря работе, эти две дамочки занимали высокое и важное положение при дворе Вальдера. Однако это не мешало им быть надменными и во всех смыслах неприятными людьми. Но, воспитываемая по образу и подобию Сарины, Кларисса не обладал пока её богатым опытом и способностью плести интриги. Иметь со старшей из них дело не хотелось ни мне, ни Иланке. Она б свернула нас в бараний рог, нацепила выбранные ею тряпки (кстати, вкус у мамаши и дочери одинаковый) и выпустила бы в таком виде к собравшимся гостям. Поэтому мы выбрали из двух зол то, что поменьше.
   Поехали мы в карете. Кларисса объяснила мне, что воспитанные барышни всегда предпочитают только это средство передвижения. А седло и лошадь - это вульгарно и неприлично. Я обиделась. В этот раз уже за Чемпиона.
   Как и в прошлый раз насладиться видом столицы у меня не получилось. Правда сейчас и смотреть особо было не на что. Мы ехали по той части города, где стояли богатые особняки, высокие кованые заборы, цвели шикарные сады, а вдоль улицы прохаживались импозантные мужчины в дорогих костюмах и женщины, изящно ступающие по мощеному камню, слегка придерживая подол платья и оттопыривая при этом мизинчик. Именно в этом районе находились самые дорогие магазины, где одевалась знать.
   Скука!
   Я оторвалась от окошка и откинулась на сиденье. Всё это время Кларисса непрестанно щебетала, рассказывая нам "по секрету" все местные сплетни. Прислушавшись, я подивилась - сколько же хлама может храниться в этой голове с перьями! Кто с кем в ссоре, кто по ком страдает, кто опозорился, явившись на прием в платье с маленьким пятнышком на подоле, кто растолстел, кто подурнел...
   Самое интересное, что ни одной хорошей новости я не услышала. Девушка со злорадством рассказывала лишь о проблемах и неуспехах других, нисколько не интересуясь их радостями.
   Остановились мы у двухэтажного кирпичного здания, с большой вывеской, сообщающей, что вы решили приодеться у лучшего портного Яснамара, господина Ломера.
   -О, дороги мои. - Начала дочь магички как всегда со своей традиционной фразы. - Могу вас уверить, все наряды от Ломера это шедевры. Я сама постоянно у него одеваюсь. Обещаю, что подберу вам самые лучшие костюмы для маскарада.
   Мы с Иланкой переглянулись и восприняли последнее как угрозу.
   Колокольчик над дверью при нашем появлении мелодично тренькнул. Внутри было светло и специфически пахло смесью крашеных тканей и древесного лака. Множество стеллажей были завалены рулонами материи, по углам в беспорядке стояли манекены. Из боковой двери на звук вышел невысокий мужчина с тоненькими усиками, змеившимися над верхней губой и редкими черными волосами. На нем был серый костюм из бархата, узкие штаны, заправленные в какие-то странные башмаки с загнутыми носами. На плече, совершенно не гармонируя с остальным нарядом, висела мерочная веревка, а к нагрудному карману было пришпилено несколько булавок.
   Завидев нас, он заулыбался и, проворно подскочив, приложился к руке нашей сопровождающей.
   -Ах, моя дорогая. Как я рад видеть вас вновь. Вы сияете как серебряные шпили Белой песни!
   Я немного оторопела от подобного комплимента.
   -Господин Ломер. Вы как всегда сама галантность. И вам опять удалось меня смутить. - Та медленно отняла руку и действительно залилась румянцем.
   Что-то я не поняла, ей что, вправду понравилось, что её сравнили с крышей замка?
   -Сегодня у меня втройне праздник. - Продолжал напевать дифирамбы портной, глядя уже на нас. - Ведь вы привели ко мне её высочество и еще одну милую даму.
   Так, если он и меня сравнит с каким-нибудь предметом мебели или элементом архитектуры, я за себя не ручаюсь.
   -Господин Ломер, эту даму зовут Дейника и в честь нее завтра дают бал в королевском дворце.
   -Так вы и есть та самая девушка, ради которой собирается вся знать?
   -Вся? - Проскулила я. Ой, не хочу!
   -Вся, госпожа. Каждый благородный дворянин считает своим долгом выказать вам свое почтение. - "Успокоил" меня он, и снова обратился к Клариссе. - Могу ли я надеяться, что ваш визит вызван желанием выбрать наряды для предстоящего события.
   -Вы очень проницательны. Так что давайте начнем. Мне не терпится приступить к примерке. Девочки, вы будете звездами на балу!
   "Мы будем пугалами!" - отчаянно подумала я, смотря на себя в зеркало спустя полтора часа. В глазах уже рябило от ярких тканей и мильтишений портных. Нас с Иланой разлучили, разведя в разные примерочные и отрядив каждой по когорте помощниц. За это время мне уже столько раз всаживали иголки в мое многострадальное тело, что вздумай я сейчас выпить воды, то стала бы похожа на дырявую лейку.
   В комнату впорхнула Кларисса.
   -О чудесно! Чудесно! Это платье так тебе идет!
   Я повернулась к ней, чтоб убедиться, что она надо мной издевается. Однако на лице ее была написана искренняя вера в своих словах.
   -Замечательно, именно его мы и возьмем. Переодевайся и присоединяйся к нам. Ее высочеству наряд мы тоже уже подобрали.
   И она вышла, прежде чем я успела возразить. Кларисса превзошла сама себя, выбрав мне самое ужасное платье, которое было в этом магазине. Представьте себе мешок (ладно, пусть будет шелковый), с длиннющими рукавами, которыми я сто процентов буду подметать все полы зала, с огромным, просто неприличным вырезом на груди и спине и целым килограммом пришитых в самых неожиданных местах фатиновых бантиков. Про цвет я вообще молчу - никогда не подозревала, что сочетание синего и зеленого может быть таким! Боже, да в парусах "Резвого" я смотрелась бы лучше!
   В душе назревал бунт.
   Для справедливости могу сказать, что свои услуги эта барышня оказывала не только нам. Вероятней всего на вечере кроме нас с принцессой, будут еще жертвы моды, но поверьте, легче от этого не становилось. Я абсолютно уверена, что из-за отсутствия полёта фантазии, почти вся женская половина завтра будет наряжена в костюмы фей и лесных дриад, а мужчины - в благородных древних рыцарей и бардов. Мы же будем самыми страшными и убогими из представителей семейства этих сказочных существ.
   На улице меня поджидала нахохлившаяся принцесса.
   -Не спрашивай. - Буркнула она, встретившись со мной глазами.
   Мы снова погрузились в карету и под непрекращающуюся болтовню нашей третей спутницы покатили вдоль улицы.
   Я безразлично смотрела в окно на пробегающие мимо дома, мысленно вспоминая, нет ли в замке подвала или другого очень темного места, куда никто не подумает заглянуть и где можно будет отсидеться сутки. В голову ничего путного не лезло, зато всё навязчивей становилась мысль о том, что нужно как-то бороться с этим беспределом.
   Тут передо мной промелькнуло знакомое лицо, и в голове что-то щелкнуло, помогая окончательно сформировать план.
   -Кучер! Останови! - Крикнула я, и еще на ходу выскочила на улицу.
   -Дейника! Что случилось, что за поведение? - Запричитала Кларисса.
   Я же её не слышала, уверенным шагом направляясь к стоящему человеку возле табачного магазинчика.
   -Ника. Привет. Рад тебя видеть. - Поприветствовал меня Веслер. - Как ты здесь оказалась?
   -Потом. - Отмахнулась я, оглядываясь на уже выбравшихся из кареты спутниц. Повернувшись к принцу, я быстро зашептала. - Веслер ты обязан помочь. Нам с Иланой нужно на некоторое время избавиться от Клариссы. Спасай! Полцарства за три часа свободы.
   Вообще-то было несправедливо просить его о такой услуге. Насколько я знала, девица уже довольно давно положила глаз на Веслера и всеми правдами и неправдами пытается его охомутать. Но неизменно терпит в этом поражение, так как брат подруги с ловкостью кота избегает всех расставленных ловушек. И вот сейчас я уговаривала его добровольно сунуться в острые зубы этой пираньи. Но у меня не было выбора.
   -Это я могу раскидываться полцарствами, а не ты. - Усмехнулся он. - И потом, три часа в обществе Клариссы... Ника ты должна мне предложить действительно что-то стоящее.
   Я уже слышала приближающиеся шаги девушек и недовольный голос модницы.
   -Ладно. - Прошипела я. - Что ты хочешь вымогатель?
   -Свободу. - Тут же стал он деловым. - От Клариссы. На весь завтрашний вечер.
   Времени, чтоб ответить уже не было, поэтому я просто кивнула.
   -О, ваше высочество! Какая приятная неожиданность. - Промурлыкала дочь придворной магички, тут же забыв о нашем с Иланкой существовании.
   -Не более приятная, чем для меня. - Обольстительно улыбнулся принц и учтиво взял ту под локоток, медленно, но верно уводя её в сторону от нас. - Вы замечательно выглядите. Это платье вам очень идет...
   Они удалялись, шагая вдоль улицы.
   -Ты чего сорвалась? - Принцесса проводила взглядом парочку, и обернулась ко мне. - И брата моего так подставила.
   -Ничего, Веслер своего не упустит. А вот у нас времени в обрез. Пошли.
   Я взяла её за руку, и мы двинулись в противоположную сторону. Тот магазин, куда я направлялась, находился довольно далеко, и приходилось поторапливаться.
   -Куда мы идем? - Не выдержала подруга, когда мы в очередной раз свернули за угол, всё ближе подбираясь к небогатым кварталам.
   -Уже почти пришли. Не знаю как ты, а я не намерена появляться на людях в том, что нам выбрала Кларисса.
   -И что?
   -Увидишь. Ведь это будет маскарад, верно? Вот мы и выберем себе домино. Те, которые понравятся нам. Стой, кажется это та самая улица. Ага, вот он.
   Ну, господа дворяне, держитесь! Если мне суждено чувствовать себя лягушкой в гостях у цапли, так пусть я приду сама, добровольно в том, в чем захочу.
   Я нехорошо улыбнулась и, ведя за руку принцессу, направилась к неказистому домику с вывеской, гласившей "Театральные костюмы: продажа и прокат".
  

***

   На следующее утро меня никто не будил. Вероятно, в честь праздника решили оставить в покое и дать, наконец, выспаться.
   Я сладко зевнула и потянулась. А потом сощурилась под солнечным зайчиком, который каким-то невероятным образом пробрался ко мне через плотно задернутую портьеру.
   Итак, у меня сегодня день рождения. Поздравляю тебя, старушка. Двадцать два - это уже не мало. Тут в голове мелькнула одна мысль, и я не спеша повернула голову, чтоб посмотреть на прикроватный столик. А потом нежно улыбнулась. В маленькой хрустальной вазочке, чьи грани на солнце переливались всеми цветами радуги, стоял букет белоснежных колокольчиков. Я обожала эти цветы, и росли они только у нас, в Заозерье.
   -Мамочка. - Тихо прошептала я. - Спасибо.
   Каждый утро в мой день рождения, где бы я ни была, я всегда находила рядом с собой колокольчики. Не знаю, как моей маме это удавалось и к какой магии та прибегала, но она еще ни разу не забыла преподнести мне этот своеобразный подарок. Это было напоминание, что где-то есть люди, которые меня любят, помнят и ждут. Глаза внезапно защипало, а цветы стали размывчатыми. Боже, как же я хочу домой! Увидеть родителей, поздороваться с соседями, пообщаться с друзьями детства, искупаться в нашем большом озере и пройтись босиком по мягкой траве в роще, под кронами деревьев. Я решила, что если останусь жива, то сразу же от драконов вернусь в родное село, и пусть попробует меня кто-нибудь выкурить оттуда раньше чем через месяц.
   В дверь постучали и я, вздохнув и отгоняя непрошеные воспоминания, разрешила войти...
   С этого момента и до вечера у меня практически не было свободной минутки. Первой меня поздравила, конечно же, лучшая подруга. Как ни странно, подарила она мне не что-то из ряда колюще-режущих предметов, а книгу. Причем, надо сказать, очень хорошую - из библиотеки Белой песни, в которой порой можно было найти очень редкие издания. Фолиант был о практической магии воды, и лишь поверхностно пролистав его, я уже поняла, что смогу почерпнуть много нового.
   Шанин за обедом торжественно вручил мне букет цветов (ни одна герань при этом не пострадала) и новую сумку для трав со специальными кармашками и отделами. Гном, очаровательно краснея, сунул мне в руки какой-то сверток, который при ближайшем рассмотрении оказался великолепной уздечкой. Мне понравилось и, думаю, Чемпион тоже оценит. А Мартин, чмокнув меня в щеку и подмигнув, положил в мои раскрытые ладони пушистый черный комочек, который уставился на меня огромными изумрудными глазищами.
   -Я подумал, что тебе пора иметь свой собственный талисман. - Улыбнулся он, глядя на мое по-детски счастливое лицо. - У него нет имени, так что назови его, и будем считать, что у него тоже сегодня день рождения.
   -Спасибо! - Котенок мне очень понравился, и я даже знала, как его назову. Почему-то когда я его увидела, то в сознании сразу же всплыло одно имя, которое я слышала. Надеюсь, Рейн на меня не обидится. - Тебя будут звать Уголек. Что скажешь? Тебе нравиться?
   Зверек, широко зевнув, свернулся у меня на руках, при этом огласив комнату громким урчанием.
   -Думаю, это означает "да". - Сказал Мартин, потрепав Уголька по спинке.
   Самый необычный подарок подарил, конечно же, эльф. Он нашел меня на кухне, когда вашу покорную слугу терроризировал главный повар, выпытывая какую глазурь я предпочту видеть на праздничном торте. Когда на пороге появилось золоволосое создание, кухня опустела как по волшебству.
   -С праздником. - Мелодично сказал Амальриэн, и протянул мне что-то очень странное, но и очень красивое. Это была роза, одна темно-красная, как кровь роза, заключенная под хрустальный купол. Цветок испускал мягкое алое сияние, при этом основанием он не касался поддона. Казалось, эта красота застыла, замерла в невесомости.
   -Это зачарованная лично мною роза. Она никогда не завянет, и будет цвести, пока этого хочешь ты, ну или же пока жив я.
   Это был очень дорогой и ценный подарок. По сути, эльф дарил мне часть своей магии, частичку себя.
   -О, Амальриэн. - Беззвучно сказала я и не в силах выразить благодарность словами, просто обняла мужчину, надеясь, что он поймет, как я ценю и его дар, и его дружбу.
   -Знаешь, Ника. - Улыбнулся он, отстраняясь. - Никогда, за свою бессмертную жизнь не мог представить, что подружусь с человеком. Тем более с таким беспокойным и проблемным, как ты.
   И эльф совсем по-человечески легонько щелкнул меня по носу.
   Следующим на очереди были король, затем Веслер, подаривший мне серебряные (и, несомненно, безумно дорогие!) сережки с изумрудами, и Кайрон. Последний преподнес огромный букет... не поверите... цветущих Солнц Киврина. Нет, всё-таки я, наверное, не правильная девушка. Нет бы радоваться такому редкому и, безусловно, красивому подарку, а мне вдруг стало грустно. Этих цветов и так в природе было не много, а теперь и того меньше. Да и с колокольчиками Заозерья им не сравниться (по крайней мере, для меня). А может быть, дело было в дарившем демоне. Кстати о демонах...
   Рейн мне ничего не подарил. Лишь сухо и коротко поздравил и всё. Поймите правильно, я не меркантильная и хоть и рада подаркам, могла бы обойтись и без них. Но вот невнимание инферна, сколько бы не убеждала я себя в обратном, задело меня очень сильно. Настолько, что всё хорошее настроение испарилось, и до самого вечера я ходила как в воду опущенная, лишь при необходимости улыбаясь. И ничего с собой поделать не могла.
   Совсем же оно меня оставило, когда моя личная камеристка (никак не привыкну, что у меня такая есть) облачила меня в тот кошмар, что выбрала Кларисса. Благо еще служанка сжалилась и сделала мне простую прическу, подняв волосы наверх и закрепив несколькими жемчужными шпильками.
   -Готово, госпожа. - Камеристка отступила от меня и окинула взглядом, в котором отчетливо сквозила жалось.
   -Спасибо, Мира. - Устало сказала я, даже не попытавшись повернуться к зеркалу. - Можешь идти.
   Не успела девушка дойти до двери, как та распахнулась, явив что-то очень красное и длинное, с пестрым пучком перьев на голове. Похоже, сегодня Кларисса разместила у себя на темечке целую птицефабрику! Платье её имело как минимум три юбки на кринолине, и я даже на мгновение подивилась, как она вообще протиснулась в проход.
   -О, моя дорогая! - Восхищенно протянула девушка и прижала руки к груди. - Ты выглядишь просто божественно!
   Я не ответила, да собеседница и не ждала. Она небрежно махнула Мире, чтоб та оставила нас. А затем подплыла ко мне.
   -Уже начали прибывать гости. Ты бы видела, какие у них наряды. Но не переживай, вы с её высочеством всё равно затмите всех.
   Угу, кто бы сомневался. Я сдержала улыбку, представив на мгновение ее физиономию, да и всех остальных, когда мы с Иланкой спустимся в тех домино, что выбрали в магазинчике.
   А потом я вспомнила об обещании, данном Веслеру. По правде сказать, удалить Клариссу с бала было весьма проблематично, так как эта сплетница ни за что не согласиться пропустить такое собрание. Пришлось снова заглянуть в свою сумку для трав. Совместим приятное с полезным. И слово сдержим, и мелкую месть осуществим.
   -Ох. - Я томно закатила глаза и помахала на себя рукой. А потом доверительно глянула на девушку. - Знаешь, Кларисса я так волнуюсь, так волнуюсь. Но я так рада, что рядом будешь ты и не позволишь совершить мне какой-нибудь поступок, недостойный благородной девицы (кто сказал, что я такая?). - Я благодарно сжала её руку и даже хотела обнять, но потом передумала. Главное не переигрывать!
   Та аж растаяла от такой похвалы, а затем покровительственно улыбнулась мне.
   -Конечно, я буду с тобой. Для чего еще нужны подруги?
   Ну, я б могла ей составить целый список для чего, но она всё равно бы не подошла не под один пункт.
   Я кивнула и направилась к небольшому столику, где уже стоял приготовленный мною кувшин.
   -Это мне очень поможет. Но думаю, нам не помешает выпить по глотку вина.
   -Не уверена, что это хорошая идея. - Сомнительно протянула та.
   -О, всего лишь чуть-чуть. Это эльфийское вино из вереска, король преподнес мне бутылочку в честь праздника. Если ты не хочешь, я не настаиваю. - Безразлично пожала я плечами, наливая себе в бокал бледно-желтой искрящейся жидкости.
   -Вересковое? - Оживилась моя новоявленная "подруга". - Наверное, глоток действительно не повредит. Чтоб успокоить нервы. - Быстро добавила она и приняла из моих рук бокал.
   Я поднесла свой кубок к губам, чтоб скрыть улыбку.
   Кларисса расправилась с вином очень быстро, даже не обратив внимания, что я не пригубила от своего. Отлично, теперь её хватит ровно на столько, чтоб увидеть триумфальный выход своих подопечных и затем отключиться на восемь часов. Теперь надо не пропустить тот момент, когда мое зелье подействует и телепортировать её в комнату. Думаю в той толчее, которую мы с принцессой создадим, это будет не проблема.
   М-да, научила мамочка меня на свою голову искусству травников. Вот её доча и травит теперь помаленьку придворных барышень!
   Прошло не больше минуты, как ушла Кларисса, а моя дверь снова отворилась, на этот раз впуская принцессу.
   -Я видела, как пернатое создание ушло. Как дела? - Спросила она, прикрывая за собой дверь.
   -И не спрашивай! Посмотри на меня! Я похожа на большой лиловый синяк. А если взглянуть на декольте, то на очень большой бесстыжий синяк! - Возмутилась я, расставляя руки и демонстрируя наряд.
   Вместо того, чтоб посочувствовать эта... эта... хм, ну в общем вы поняли, издала приглушенный стон и, завалившись на мою кровать, расхохоталась.
   -Спасибо тебе дорогая подруга за понимание. - Проворчала я, упирая руки в бока. Хотя винить ту я не могла - смотрелась я действительно до невозможности нелепо и смешно.
   -Да брось ты Ника. Лучше погляди на меня. - Отсмеялась та, встала и медленно покрутилась вокруг себя. - Если уж проводить аналогия, то я овца, переболевшая одновременно желтухой и дифтерией и пережившая нашествие целого табуна блох.
   Ну, она, конечно, переборщила, но все же определенное сходство имелось. На принцессе было белое (я б сказало какое-то мутно-белое) платье, собранное в нескольких местах в искусственные складки и обшитое по подолу, коротким рукавам и в этих самых собранных драпировках куцым серым мехом. Картину довершали маленькие желтые цветочки, в беспорядке разбросанные по ткани. Красивые же рыжие волосы принцессы свободно струились по плечам - видно до них не успели добраться.
   -Я вот думаю, может надо было ей подмешать не снотворное, а что-нибудь по сильнее. - Задумчиво протянула я.
   -Не бери в голову. - Махнула рукой подруга, а затем полезла под мою кровать. - Тем более свою долю впечатлений она еще получит, когда мы появимся в этом. Кстати, я заглядывала в зал, как мы и предполагали - одни волшебницы, лесные девы и дряхлые рыцари.
   Она сморщила нос, а потом передала мне мой сверток.
   -Держи.
   Я развернула ткань и вытащила свое домино. Облачение не заняло много времени. Через пять минут мы были готовы. Я повернулась к Иланке и невольно замерла. Выбранный ею наряд был, был... ох, впечатляющим.
   Передо мной стояла воительница: прекрасная, сильная и опасная. Темно-серые кожаные штаны, высокие черные сапоги с выглядывающими из отворотов рукоятками метательных ножей, белоснежная рубашка с жилетом стального оттенка. За спиной верный меч в парадных посеребренных ножнах. На шее и руках змеятся украшения с замысловатыми рисунками. Волосы завязаны черным шнурком в высокий рыжий хвост, а верхнюю часть лица скрывает такая же черная, но уже бархатная маска.
   -Иланка! - Выдохнула я. - Ты такая, такая... Прям амазонка!
   -Хм, а вот с твоим домино мы, кажется, дали маху. - Сказала она, странно на меня поглядывая. - Не тянешь ты на нормального арлекина.
   И взяв за руку, она подвела меня к зеркалу. И я тут же удивленно распахнула глаза.
   Темно-красный с черными ромбиками костюм не висел на мне свободно, как того требовали законы шутовского жанра, а как будто обтягивал меня второй кожей. М-да вряд ли у арлекина могут быть такая талия, грудь и бедра. Видимо промахнулись мы с размером. Легкие белые кружева на высоком воротнике и на запястьях, придавали мне женственности, которая так же не входила в мои планы. Зеленые волосы, спускающиеся до локтей, представляли собой яркий контраст со всем остальным домино, а вишневая полумаска, скрывающая верхнюю часть лица, делала акцент на губах и неярком румянце.
   -Знаешь. - Тихо проговорила подруга, стоявшая за спиной. - А мне так даже больше нравиться. Ты стала очень... необычной.
   -Но я хотела стать смешной. - Неуверенно отозвалась я, рассматривая себя. По правде сказать, мне тоже понравилось, как я выгляжу. Но это меняло весь расклад. Когда я выбирала наряд шута, то собиралась показать всем сегодня вечером, как отношусь ко всему этому. Это была своего рода защита, против тех шпилек и колкостей, которые меня, несомненно, ожидали внизу. Изображая весельчака мне было бы проще и воспринимать, и отвечать на выпады представителей голубой крови. А теперь... теперь я выглядела по-другому и не уверена, что всё получиться.
   -Может это как-то исправит дело. - Я взяла колпак с тремя звонкими бубенчиками и, спрятав под него волосы, водрузила на голову. Меня это не спасло. Конечно, выглядела я теперь вполне комично, но кто запретит остальным смотреть ниже колпака?
   Я глянула на груду тряпок, валяющуюся на полу. Нет, снова этот ужас я не надену. Пусть будет, что будет.
   -Готова? - спросила Иланка, открывая дверь.
   Я кивнула и последовала за ней.
  

***

   До дверей залы мы добрались относительно спокойно. Нам повстречалось лишь несколько слуг, которые удивленно застывали, завидев нас, а затем радостно и весело улыбались, когда узнавали. Простые люди с одобрением отнеслись к нашей затее и вслед нам неслись поздравления и пожелания хорошо повеселиться.
   Дворецкий в синей парадной форме, величественно возвышающийся около закрытых дверей, ведущих в праздничный зал, увидев нас, не справился с лицом - глаза округлились до размера полноценных тарелок, а рот приоткрылся. Мы же с Иланкой одарили его безмятежными улыбками.
   -В-в-ваше высочество... госпожа Дейника. - Казалось, он не приветствует нас, а переспрашивает, желая убедиться, что это действительно мы.
   -Мы готовы, можете объявить о нашем прибытии. - Величественно кивнула моя подруга-воительница.
   Тот уже взял себя в руки, почтенно поклонился и скрылся за дверью, оставив её слегка приоткрытой.
   -Её высочество Принцесса Белой песни Илана Феолиция Манрийская и госпожа Дейника Заозерская. - Донёсся до нас чистый голос слуги, а затем створки распахнулись, впуская нас.
   И вот мы в ногу с принцессой переступили порог.
   Толпа народу, прибывшая на мой день рождения, синхронно повернула головы в нашу сторону и так же слаженно застыла, не сводя с нас самых разных взглядов: удивленных, негодующих, презрительных и злостных.
   Немая сцена!!!
   М-да, никогда не думала, что тишина может быть ТАКОЙ громкой.
   Никто не решался нарушить молчание первым. Я храбро стояла рядом с Иланкой, стараясь держать голову гордо поднятой. Хотя внутри всё сжалось в тугую пружину настороженности и некой доли страха, а в ушах мерными барабанами стучал пульс. Это как на охоте - стоит только показать свой страх, испугаться и сделать неверный шаг, как за тобой срывается вся свора.
   Не дождетесь!
   До моего слуха донесся глухой звук, источник которого нетрудно было заметить из-за ярко-красного платья и целой копны перьев. Хм, любопытно, на Клариссу зелье подействовало или она это от переизбытка чувств рухнула? Разбираться не было времени, и я мысленно спустила "с поводка" уже давно заготовленное заклинание телепортации. Благо всё внимание было сосредоточено на нас с принцессой, и исчезновение пернатого тела никто не заметил. Еще одной удачей было отсутствии её матери. Вот это настоящий подарок от Вальдера, за который ему отдельное спасибо. Вся наша авантюра накрылась бы медным тазом, если на праздники была бы Сарина. Эта женщина не позволила мне не то чтобы колдовать, даже появиться на балу в том, в чем я сейчас стояла. В отличие от дочери, магичка выделила бы нам целый конвой, который сопровождал нас от дверей комнат до бального зала. По правде сказать, и самому королю Сарина не ахти как нравилась. Вполне возможно, что со временем (которое наступит не так уж и нескоро) место придворного мага займет кто-то другой. Я даже знаю кто. Думаю, Мартин согласиться.
   Все эти мысли за секунду пронеслись у меня в голове.
   -Ника, была б у меня шляпа, я бы сняла её перед тобой. - Задумчиво протянула стоявшая рядом подруга, осматриваясь вокруг. - Ты сделала то, что не удалось мне за все годы детства - превратила замок в полноценное заведение для психов.
   -Сама себе поражаюсь. - Откликнулась я.
   Господин Пост, к несчастью, скрупулезно выполнил всё, что я сказала. Оранжевый, ядерно-апельсиновый цвет стен, просто бросался в глаза, оставляя после себя пляшущие расплывчатые точки. Вторили ему красные ковровые дорожки на полу с вплетенными золотыми нитями. Везде куда падал взгляд - на окнах, на стенах, в вазочках и столах - желтели букетики одуванчиков. По всему периметру зала были аккуратно разбросаны перевязанные ленточкой пучки травы. А те, для кого она была приготовлена вальяжно разгуливали между гостями, так и норовя у кого подцепить неосторожно свисающую ленточку, а у кого и пройтись коготками по атласу. Особой радости как вы понимаете собравшимся это не приносило. В довершении, наш оформитель, видимо желая хоть что-то спасти от моего безумства, украсил центральный королевский стол красными розами и белоснежной скатертью. Напрасный труд. Не вписываясь в общий феерический бедлам и хаос, смотрелось это наляписто и вычурно.
   -Кажется, я перестаралась. - Поморщилась я.
   -Ника. - К нам направился король. Одет он был в длинные ниспадающие одеяния с замысловатыми рисунками на ткани. Наряд был точной копией того одеяния, которое носили владыки далеких стран на востоке.
   Он подошел к нам, поцеловал дочь и меня. Я попыталась заглянуть ему в глаза, желая понять реакцию на происходящее.
   -Чудные наряды... и интерьер. - Тихо шепнул он мне, сохраняя серьезный и торжественный вид. Только взгляд его был весел.
   Я расслабилась. Вальдер не сердился на меня за то, что я изуродовала один из его залов.
   А потом за государем ожили и потянулись к нам и все остальные. Следующий час превратился для меня в калейдоскоп из самых различных лиц, праздничных поздравлений, поцелуев рук и неприязненных огоньков, тлеющих почти во всех взглядах. Ну конечно, разве можно быть в восторге от необходимости присутствовать и поздравлять безродную подругу дочери короля. Они могли отказаться, но кто добровольно согласиться пренебречь приглашением в Белую песню? Верно, дураков нет. Ведь когда выполнишь неприятную часть, можешь получить возможность пробиться поближе к королю и попытаться урвать лишние привилегии или же наклеветать на своего недруга. Когда еще представиться подобный случай?
   Удивительно, но в скором времени мы обнаружили, что являемся не единственными нарушителями канонов маскарада. Наши спутники, так же обладающие свободой мысли и фантазии, щеголяли среди собравшихся в самых различных нарядах. В противоположной стороне залы я заметила высокую конусообразную шляпу с россыпью звездочек, а затем и самого Мартина в струящейся мантии звездочета. Он помахал нам рукой и снова исчез в толпе. Следующим я увидела эльфа. Он выбрал образ пирата - бондана, перевязь на глазу и кривая сабля на бедре предавали ему опасный и в тоже время загадочный вид. Судя по томным взглядам и тихим вздохам, длинным шлейфом тянущимся за Амальриэном, так думала не я одна.
   Из живой мешанины к нам выскочило что-то черное и чумазое. Узнав это "что-то" я рассмеялась, снимая тем самым напряжение.
   -Шан, ты неподражаем. А где же твоя маленькая лесенка и щетка на палочке?
   На перепачканной физиономии блеснула белоснежная улыбка, а затем оборотень галантно поклонился и приложился к ручке каждой из нас. Правда Иланка удостоилась еще и смачного поцелуя в губы. Подруга залилась краской, но не отстранилась. Все уже и так знали об их помолвке, объявить официально которую собирались сегодня вечером после ужина.
   -Увы, дамы, но рабочий инвентарь у меня отобрали при входе. - Он сокрушенно развел руками. - Не велено.
   -Ничего, ты и так добился потрясающего сходства.
   -Могу вернуть тебе твои же слова Ника. Честно говоря, я ожидал увидеть двух фей, а не шута с воином.
   -Скажи спасибо, что не увидел. Для проверки нервной системы гостям вполне хватит и этого милого интерьерчика. - Усмехнулась принцесса.
   -Твоя работа? - Подмигнул мне Шанин. - Хвалю.
   Мой ответ заглушило бряканье железа. Обернувшись, мы узрели Хэла, по самые уши обвешенного железом. Казалось, броня была литая - не видно ни единого шва. А на шлеме угрожающе топорщились два острых отростка.
   -О, молодец гном. - Оборотень хлопнул того по стальному наплечнику. - Вырядиться черепахой - это еще надо суметь. Вот только никогда не видел их рогатыми.
   Хэл обиженно засопел.
   -Дурень. - Пробухтел он. - Если хочешь знать, это старинные доспехи, сделанные еще во времена войны. Это великое творение наших предков. Оно олицетворяет силу, умение и мастерство гномов.
   -Да, да припоминаю. Кажется еще сегодня утром это "олицетворение силы, умения и мастерства" стояло в северном оружейном музее дворца. - Сказала Иланка, насмешливо глядя на гнома.
   -Хэл, не замечала за тобой раньше признаков клептомании. - Подключилась я.
   -А я подозревал. В дороге у меня вечно пропадали мелкие вещи. - Это уже подыграл оборотень.
   Гном окончательно смутился и покраснел.
   -Да ну вас. Между прочим, король сам разрешил мне взять доспехи на сегодняшний вечер. А ты хвостатый такой растяпа, что я удивляюсь, как еще башка на месте.
   -Да, ладно Хэл, не сердись. - Я сжалилась над другом и, склонившись, чмокнула того в нос - единственное не забронированное место. - Ты выглядишь очень воинственно.
   Он попытался нахмуриться, но было видно, что похвала пришлась ему по душе.
   В это время раздался мелодичный перезвон, призванный оповестить всех об ужине. Могу сказать, что во время трапезы не было ничего интересного. Вальдер в своем высокопарном стиле поздравил меня от лица всего государства (обалдеть, впервые получаю поздравления от целой страны!), затем слуги внесли первую смену блюд, и понеслось: тосты, разговоры, шушуканье, стук посуды, тихое бряканье струн в углу музыкантов.
   Я сидела по левую руку от короля, и вяло ковырялась в тарелке. Обшарив залу глазами, я пришла к неутешительному выводу, что Рейна в ней нет. Кайрон же сидел через два человека от меня, и я не раз чувствовала его взгляд на себе.
   Где же ты, темноволосый демон?
   Я тихо вздохнула и колокольчики на моем колпаке тренькнули. Злясь на себя и на него за свое состояние, я с силой вонзила вилку в ни в чем не повинную куриную ножку.
   Черт бы тебя побрал, Рейн! И меня тоже.
   Наконец ужин кончился, и гости снова растеклись по залу. После обильного возлияния им уже, по-моему, было наплевать и на безумную расцветку стен и на хмурую именинницу. В одном из углов на специально выделенном столе высилась целая гора подарков. Тряпки, еще раз тряпки, шляпки, зонтики, веера и всё в том же духе. И что я буду делать со всем этим? Может всучить Клариссе, когда очухается. Ну, в качестве моральной компенсации.
   Я стояла около стены и слушала какого-то толстячка, облаченного в золотой костюм. Кого он изображал, я так и не поняла - солнце (очень похоже по комплекции), червонку или еще кого-либо? Он уже минут двадцать расписывал мне красоту и великолепие своей усадьбы, когда я спиной почувствовала очень знакомый (и долгожданный!) взгляд. Обернувшись к выходу, я увидела моего демона.
   Сегодня он был тем воплощением своего народа, каким обычно его представляют люди. Абсолютно черное домино от высоких сапог до блестящей атласной рубашки с двумя небрежно расстегнутыми на груди пуговицами. Отросшие волосы свободно спадали на плечи, а лицо скрывала полумаска той же цветовой гаммы. И лишь янтарные глаза ярко сияли в прорезях, придавая еще больше таинственности и нереальности этому созданию тьмы.
   Рейн, скрестив руки на груди, облокотился одним плечом о стену и не сводил с меня глаз. Не знаю, сколько бы продолжалась наша игра в гляделки (прервать её первой у меня точно бы не хватило сил), но тут инферна от меня заслонил другой демон.
   -Госпожа Дейника. Вы выглядите потрясающе. - Сказал Кайрон, ненавязчиво так глянув на моего собеседника, о котором я уже успела забыть. Того как ветром сдуло.
   -Благодарю герцог. - Улыбнулась я, мысленно заставляя себе переключиться с одного желтоглазого мужчины на другого. - А вы я вижу, решили пренебречь костюмом.
   -Не нахожу в этом смысла. - Откликнулся тот, занимая место рядом со мной и неспешно осматривая зал. - Глупо наряжаться и примеривать на себя маски тех, кем ты на самом деле не являешься.
   "Но у тебя самого столько этим масок, что можно сбиться со счету" подумала я, но промолчала. Итогда лучше придержать свое мнение при себе, особенно с такой опасной личностью, как Кайрон, особенно с демоном.
   Я не верю тебе герцог, и буду держать с тобой ухо востро.
   -Не окажите ли вы мне честь потанцевать со мной? - Внезапно сказал он и протянул мне руку.
   -Не думаю. - Покачала я головой. - Вы вроде не делали мне ничего плохого.
   Кайрон вопросительно приподнял бровь.
   -Танцую я в основном с теми, кто мне чем-либо досадил. - Пояснила я. - Так как после этого мой партнер еще долго не может ходить не прихрамывая.
   -И всё же я рискну. - Мне обворожительно улыбнулись, вторично предлагая руку.
   Пришлось согласиться.
   Демон оказался божественным танцором. Он плавно и искусно вел меня среди других танцующих пар, и мне казалось, что я даже не касаюсь паркета. Глаза мужчины не отрывались от моих, и казалось просто затягивали в свои глубины. Я так увлеклась танцем, что не заметила, как мы оказались около открытого балкона, ведущего на веранду и дальше в сад.
   -Не хотите ли прогуляться?
   Я не хотела, но почему-то снова согласилась.
   Мы вышли на улицу и, спустившись по лестнице, медленно двинулись по ухоженной тропинке, убегающей вглубь сада. Ночной воздух быль напоен терпкими запахами травы и утонченными ароматами цветущих роз, лилий и жасмина. Легкий ветерок овеял разгоряченное лицо, попутно позвякивая моими бубенчиками.
   Ушли мы довольно далеко и остановились у небольшого фонтана, изображающего трех нимф, танцующих вокруг играющего на свирели сатира.
   -Дейника. - Позвал меня Кайрон.
   Я вздрогнула. Я так ушла в себя, что напрочь забыла о том, что рядом со мной все это время шел демон. Вот тебе и ухо востро! Я обернулась и замерла. Он стоял почти вплотную ко мне, а его глаза в упор смотрели на меня.
   -Да. - Каким-то севшим голосом отозвалась я. Да что же происходит со мной?
   -У меня для тебя есть подарок.
   -Подарок? Но ты ведь уже подарил мне букет Солнц Киврина. - Удивилась я, отстранено заметив, что мы перестали друг другу "выкать".
   -Разве это подарок? - Тихо усмехнулся он. - Такая девушка как ты, достойна большего. - Он сунул руку в замшевый камзол. - Намного большего.
   В тусклом свете нарождающейся луны блеснул браслет.
   Я ахнула.
   Тонкий изящный золотой ободок с россыпью зеленых и белых камешков - был великолепен! Он был сделан так искусно, что казался искрящимся живым пятнышком мягкого света. На внутренней стороне я успела заметить вязь каких-то неизвестных мне букв.
   -Кайрон! Он прекрасен. - Выдохнула я, аккуратно беря его. Мне вдруг так захотелось его надеть - будто даже запястье начало жечь от нетерпения. Но я поборола это искушение и вернула украшение инферну. - Спасибо, но я не могу принять такой подарок.
   -И почему же? - Мне показалось, что я снова тону в его глазах. Уж не применяет ли он магию? Хотя зачем такому красавцу использовать Дар, чтобы покорить девушку?
   -Он слишком дорогой для меня. - Ответила я первое, что пришло в голову.
   -Глупости. - Я почувствовала, как его дыхание обожгло щеку. Мама!!! Паника накатила и тут же схлынула, оставив ощущение, что всё это правильно. - Я хочу, чтоб ты его надела. Я помогу тебе.
   И правда, почему я не могу принять браслет? Он мне нравиться, да и Кайрон дарит мне его. В этом нет ничего предосудительного.
   И я протянула ему руку...
   -Я не думаю, что тебе подойдет золото. - Послышался тихий голос, полный невысказанной ярости.
   Мы с герцогом обернулись к приближающемуся Рейну. Я опустила руку, так и не дав беловолосому красавцу надеть мне браслет.
   -А вот и ты братец. - Казалось, старший принц нисколько не был удивлен его появлением. - И как всегда не вовремя.
   -Для тебя, возможно. - Ответил князь, становясь рядом со мной, а затем прочеканил. - Дейника не сможет принять твой браслет.
   -Почему? - Встряла я. В душе начинала подниматься волна злости на него. Весь день где-то был, не поздравил, не замечал, а вот теперь еще и пытается распоряжаться мною.
   -Девушка задала тебе вопрос. - Кайрон смотрел на Рейна, насмешливо улыбаясь.
   -Золото ненадежный и слабый метал. При первой же возможности оно предаст своего хозяина. - Он даже не повернул в мою сторону голову!
   И что это за объяснение? Я должна была что-то понять? Опять создавалось впечатление, что они ведут свою, понятную лишь им двоим, игру. Это бесило!
   -Так ты хочешь подарить ей серебро? - Задал новый туманный для меня вопрос герцог, явно забавляясь всем происходящим.
   Всё!!! Достали!!!
   -Ну, вы тут пообщайтесь, а я, пожалуй, пойду. С плешивой знатью и то приятней разговаривать. Они хотя бы меня замечают. - Зло бросила я и повернулась к тропинке, намереваясь уйти.
   Однако Рейн одним неуловимым движением перехватил мою руку и крепко сжал.
   -Мы уходим вместе. - Спокойно бросил он и потащил меня совсем в противоположную от Белой песни сторону.
   Наученная горьким опытом, я не сопротивлялась. Но вот когда он остановится и отпустит меня, уж я своего шанса не упущу. Демону придется узнать, что такое полноценный качественный скандал. И закатить его ему намерена я.
   А пока я едва поспевала за целеустремленно шагающим инферном и кусала губы от обиды. Этот мерзавец заставил меня забыть, что он демон - коварное, лживое и жестокое создание. Заставил привязаться к нему! Я ведь поверила, что понимаю его, а он - меня. Что нет больше человека и демона, есть просто Дейника и Рейн.
   Дура!!!
   Ты сама очеловечила его. Захотела поверить, что и он может чувствовать, переживать и любить. Вот и наделила его теми качествами, которыми он на самом деле не обладает. Ты хотела думать, что в нем осталось еще что-то хорошее. Но ты ошиблась. И его поведение доказывает это. Разве стал бы князь тащить тебя как... как неодушевленную табуретку, стал бы он пренебрегать твои мнением, стал бы он... Хватит, ответ и так известен.
   Дура.
   От сознания всего этого стало горько на душе. Сама виновата, вот теперь и расплачивайся. Теми чувствами, что позволила себе иметь.
   Мы внезапно остановилась, и мою руку отпустили. Я с мимолетным удивлением поняла, что демон привел меня на ту самую укромную полянку, где мы тренировались пару дней назад...
   -Ты что совсем рехнулась? - Я чуть не подпрыгнула от неожиданности. А когда увидела надвигающегося на меня взбешенного князя, так вообще захотела окапаться где-нибудь очень глубоко. Он остановился в шаге от меня, возвышаясь как неотвратимый разящий меч.
   Казалось, вокруг него распространяются почти физические волны ярости и гнева.
   -Брать браслет у демона, да еще и позволять ему лично его надеть! Только человек мог до этого додуматься!
   Вот оно! Я опять лишь "человек". Общее родовое понятие.
   -Это был подарок. - Прошипела я, начиная снова заводиться. Я, кажется, кому-то обещала скандал? - И мы, люди, - я особо выделила это слово, повторив в той же интонации, что и Рейн, - обычно принимаем их и благодарим, если ты не знал.
   -Подарок?! - Инферн повысил голос. Так, теперь он на меня еще и кричит. - Да ты знаешь, что это был за подарок?
   -Очень красивый и дорогой. - Огрызнулась я. - Ты так вообще ничего мне не подарил.
   Последнее я говорить не хотела, само вылетело, от обиды.
   -Да, красивый, да, дорогой. Но у него есть еще одно любопытное свойство, о котором мой брат уверен позабыл тебе сказать. - Демон нехорошо улыбнулся и у меня по спине пробежали мурашки. - Для нас такие браслеты, что-то вроде клятвы. Если демон дарит его женщине, то он предлагает ей свое покровительство, делает её своей избранницей. Когда она надевает его сама, то тем самым соглашается подумать над его предложением. Для других же это означает, что женщина уже занята. Но вот если она позволяет ему самому надеть браслет...
   Рейн многозначительно замолчал.
   -То что? - Голос мой был хриплым. А еще я чувствовала страх.
   Взгляд инферна изменился, став очень внимательным.
   -То с этого момента её жизнь принадлежит этому демону. Он может распоряжаться ей так, как ему вздумается. А из-за того, что в деле замешена магия, клятва становиться нерушимой.
   Слова демона тяжелыми глыбами падали на мои плечи. До меня медленно доходило, что только что Рейн спас меня от добровольного рабства. Я бы не смогла противиться магии и моя воля, и судьба полностью бы стали зависеть от Кайрона. Я даже не подозревала... В воспоминаниях князя - единственном моем источнике информации о его народе - ничего подобного не было. Инферн никогда не дарил никому таких украшений, даже Алисале.
   Я была ошарашена, расстроена и подавлена. Замечательный день рождения, ничего не скажешь!
   -...у каждого из нашей королевской семьи есть такие браслеты, отличающиеся металлом из которого они сделаны. - Как сквозь вату доносился до меня голос собеседника. - Чаще всего такие украшения носят любовницы, сами их надевая. Металл Варр?амикайронэ - золото.
   Он говорил еще что-то, но я уже не слушала. Во мне причудливым образом смешалась боль, обида и злость. На Кайрона, на Рейна - на всех их соплеменников разом. Ненавижу!!! Для них я просто игрушка, кукла. Первый хотел сделать из меня говорящую вещь, а второй... второй поступил еще хуже.
   -Если бы я не подоспел вовремя... - Услышала я.
   -То что? - Снова спросила я. На этот раз мой голос был холоден.
   Тот споткнулся на полуслове, а я горько усмехнулась.
   -Тебе разве не всё равно? Может быть, я не против стать его женщиной. Тебе-то что? - Я так не думала, но сейчас, когда мне было больно, я осознанно стремилась сделать так же и ему. Ударить по самому запретному и самому больному. Я никогда не претендовала на звание ангела. Во мне подняло голову всё самое темное и отвратительное, что есть. - Или тебя жжет мысль о том, что твой брат обыграет тебя. Уж не знаю в чем (куда мне дурочке!) и почему ставкой выступаю именно я, но ты боишься, что снова проиграешь одному из своих родственничков.
   Теперь Рейн отшатнулся, будто его ударили на отмаш. А я стояла, судорожно сжимая и разжимая кулаки, и тяжело дышала, будто пробежала кросс. Казалось, что от охвативших меня эмоций я сейчас задохнусь, а что-то внутри - хрупко и легкое - разобьется навсегда.
   -Я тебе не принадлежу! Слышишь? - С трудом выдохнула я и неожиданно для себя разревелась. Ну, вот что с нас, женщин, взять?
   Сквозь слезы я еще смогла увидеть, как глаза князя нехорошо вспыхнули.
   -Ну, это мы еще посмотрим. - Угрожающе прорычал он и ринулся на меня.
   Он схватил меня за плечи и, склонившись, приник к моим губам. Меня же обуял страх. В сознании вспыхнули яркие воспоминания, каким был унизительным и болезненным прошлый наш поцелуй. Неужели опять? Я инстинктивно сжалась, ожидая повторения.
   Но ничего такого не последовало. Словно Рейн всё понял, и его хватка тут же ослабла, а соприкосновение губ из жесткого и напористого превратилось в легкое, едва уловимое касание. Как будто он извинялся, просил ему поверить.
   Я задрожала, а из горла вырвался всхлип.
   -Я не табуретка. - По детски шмыгнув носом сказала я, когда князь перенес свои невесомые поцелуи на щеки и глаза, тем самым пытаясь остановить мои слезы.
   -Конечно, нет. - Тихо прошептал он, не останавливаясь. Голос его стал необычайно мягким и обволакивающим. - Ты просто дурочка.
   Я дернулась, собираясь вырваться из его объятий. Этот гад, что издевается надо мной? Но демон лишь крепче прижал меня к себе и, приподняв одной рукой за подбородок мою голову, заставил посмотреть ему в глаза.
   -Ника, я никогда не имел дело с человеческими женщинами. И поэтому даже не знаю, что сейчас нужно сделать, чтобы это было правильным. - Он нежно провел пальцем по моей щеке. - Но я знаю, как показать тебе, что чувствую я. Я могу доказать, что ты не являешься пешкой в какой-то игре. По крайней мере, для меня. "Прочитай" меня, ты ведь знаешь, я никогда не закрываюсь. Ведь никто на подобное не осмелиться, ну... может быть кроме одной дерзкой магички.
   Я колебалась недолго. Я уже окончательно запуталась, а медленные ласковые поглаживания инферна не придавали ясности уму. Поэтому я закрыла глаза и сосредоточилась...
   Контакт состоялся моментально, будто эмоции князя только и ждали, чтоб я к ним прикоснулась. Поначалу на меня накатила ужасающая волна гнева и злости и я тут же захотела "отключиться", но через мгновение пришло понимание, что сердиться Рейн не на меня, а на себя и Кайрона. На брата, за то, что тот посмел покуситься на меня, а на себя за то, что так долго тянул. С чем?
   И тут меня накрыл второй прилив - мягкий и теплый. Эта была такая невообразимая палитра чувств: и тоска, и желание прикоснуться, и стремление удержать и защитить, и нежность, и радость от осознания своих чувств, и тут же страх из-за возможности их потерять, и, конечно же, надежда на взаимность. И все эти эмоции, прекрасные в своем единстве, как будто кружились, витали над одним образом, в котором я с возрастающим удивлением и радостью узнала себя. Хм, кстати промелькнуло там и несколько весьма интересных ощущений, имеющий очень личных характер. Я даже невольно покраснела. Пожалуй, их я оставлю при себе.
   Я вынырнула из сознания инферна, и уставилась на него широко распахнув глаза.
   -Не может быть! - Потрясенно прошептала я.
   -Неправильный ответ. - Так же тихо откликнулся демон и снова меня поцеловал. На этот раз я бездействовала только первые пять секунд, а потом стала активно принимать участие в этом увлекательном процессе.
   Время для нас остановилось, а мир сузился до тесных объятий, до сильный рук, всё крепче приживающим меня к телу князя, до горячих губ, чьи прикосновения перестали быть осторожными и превратились в глубокие и страстные...
   Мои руки взметнулись вверх, прошлись по плечам Рейна и запутались в его волосах. Я с радостью и пылом отвечала ему, сознавая, что именно этого я давно хотела, что даже маленькая Вишана поняла мои чувства раньше меня самой.
   Когда недостаток воздух стал грозить перейти в удушье, нам пришлось прервать поцелуй, но не объятия.
   -Кажется, я когда-то сказала, что ты не умеешь целоваться. - Прошептала я ему в губы. - Беру свои слова обратно.
   Я скорей почувствовала, чем увидела его улыбку.
   -Принимается. - Его губы скользнули по моей щеке и остановились возле уха. - Надеюсь, скоро я тебя заставлю взять назад слова и про "дефектного".
   О, благословенная ночь! Как хорошо, что на поляне было достаточно темно, чтоб демон не увидел, как у меня запылали щеки и уши. И я даже не знаю от чего больше - оттого, что он, оказывается, слышал мои слова, сказанные тогда юной кикиморе или же от его многозначительного обещания.
   Видя, как я сконфузилась, инферн мягко рассмеялся, а затем наклонился ко мне и мир вокруг снова для нас погас...
   Как мы добрались до замка, не помню. Кажется, если бы не князь, поддерживающий меня за локоть, я б свалилась прямо на землю и осталась там лежать с глупой улыбкой на губах. В зале на нас обрушился шквал смеха, музыки и гомона.
   Рейн легонько сжал мою руку, шепнул "я скоро" и растворился в толпе, оставив меня одну. Правда, ненадолго. Почти сразу же с другой стороны толпы вылетела Иланка.
   -Ты где была? - Обрушилась она на меня. - Тебя так долго не было. Я уже чуть ли не дворцовую гвардию на уши собралась ставить. Да еще и Мартин куда-то запропастился.
   -А? - рассеяно отозвалась я. Кошмар! Никогда бы не подумала, что простые поцелуи могут на меня так подействовать! Хотя какие к черту простые?! Так целоваться... Стоп, лучше не вспоминать, а то вон Иланка уже и так подозрительно разглядывает мою физиономию.
   Я попыталась стряхнуть приятное оцепенение и сфокусировать внимание на подруге.
   -Прости, я решила прогуляться в саду и совершенно забыла о времени.
   -Вот как? А что, у демона спросить который час, не могла? - Подбоченивший и недобро прищурившись, поинтересовалась она. - Обманщица. У тебя ж на лице всё написано.
   -Сильно видно, да? - Вздохнула я.
   -Ага, крупными буквами, три раза подряд.
   Вот теперь была моя очередь краснеть. В который раз за этот вечер!
   -Прости, но я сама растерялась. Как-то неожиданно это всё.
   Принцесса тепло улыбнулась и обняла меня за плечи.
   -Ну, слава богу. Мы уже с Шаном думали, что нам придется вмешаться. А это как ты понимаешь, добром бы не кончилось.
   По моей ноге что-то мягко скользнула. Опустив глаза, я увидела рыжую кошечку, довольно мурлыкающую и мерно трущуюся об меня.
   -Привет красавица. - Сказала я, приседая на корточки и почесывая ту за острым ушком. - Как тебе праздник? Нравиться? Надеюсь, тебя покормили?
   Стоп. Покормили?
   Я звонко шлепнула себя по лбу. Уголек! Он же бедный с обеда сидит у меня в комнате некормленый. За всеми своими переживаниями я совсем забыла про своего питомца. Тоже блин хозяйка.
   -Илана, мне надо сбегать к себе. Там Уголек голодный. Я совсем забыла.
   -Хорошо. Пойдем вместе. Хоть немного отойдем от этого гама. - Кивнула та.
   Я пробралась к ближайшему столу, набрала целую тарелку всяких вкусностей (буду подкупать прощение у кота) и тихо выскользнула из зала к принцессе, которая уже ожидала меня в коридоре. Мы стали подниматься по лестнице.
   -Ну и долго ты будешь молчать? - Не выдержала Илана, когда мы миновали два пролета.
   -А что? - Невинно поинтересовалась я, с деланным любопытством рассматривая содержимое блюда. М-да, Уголек лопнет, если всё это осилит.
   -Ни-и-ика-а-а. - Угрожающе протянула та.
   -Я еще сама ничего не знаю Илана. Пока не разобралась, что произошло. Но знаю, что что-то чудесное. Он...
   Я замолчала и резко остановилась. Мы были уже на третьем этаже, и моя комната находилась недалеко, за поворотом. Но уже здесь мое обоняние уловило характерный знакомый запах. Тарелка выпала из рук и с громким звоном стукнулась об каменный пол, разлетелась на мелкие осколки. Я уже этого не видела, так как со всех ног рванула вперед.
   "Что-то не так. Случилось что-то очень плохое и возможно непоправимое" билось у меня в голове. Рядом я слышала быстрые шаги подруги, которая тоже почувствовала опасность и с тихим шелестом достала меч из ножен.
   Дверь в мою комнату была приоткрыта, и через щель на противоположную стену коридора падал косой луч света. Здесь запах крови был еще явственнее.
   Я медленно приблизилась к двери и дрожащей рукой толкнула её внутрь.
   Сзади придушено вскрикнула принцесса, и её оружие выпало из рук. Я же замерла, не в силах пошевелиться, не в силах даже сделать вздох, так как грудь сдавили тиски ужаса и отчаяния.
   Посреди комнаты на полу, раскинув руки, лежал мертвенно бледный Мартин. Его костюм звездочета был порван на груди, а вокруг него, окрашивая светлый ковер в темно-вишневый цвет, уже растекалась большая лужа крови.
   И тут меня как будто кто-то толкнул со спины. Я одним прыжком преодолела разделяющее нас расстояние и, упав на колени, склонилась над другом.
   -Мартин. - Горло сжал противный комок, и слова с трудом прорывались наружу. Вблизи оказалось, что крови было гораздо больше. Он был весь в ней! Я приложила два пальца к его шее и судорожно выдохнула, почувствовав пульс.
   -Помогите. - Прошептала я, а потом меня прорвало, и я закричала во всю силу легких. - ПОМОГИТЕ!!!
  
  

Глава 13

   Над нашими головами сомкнулись высокие кроны деревьев. То тут, то там слышались переливы птиц, а из зеленого ковра, ярко расписанного разнообразными соцветиями, постоянно доносилась возня и шорох местных обитателей, которым не было никакого дела до всадников, неспешно двигающихся по изрядно заросшей тропке.
   Рубежный лес во всем носил заметный отпечаток человеческой руки. Точнее не человеческой, а эльфийской. И выстроившиеся в ровные ряды березы и дубы, и преобладание съедобных ягод и плодов, и совершенно не пугливые животные - все говорило о магии детей природы. Однако в отличие от того же Хрустального Града - могучего и величественного - этот лес не производил особого впечатления. Изначально эта зеленая полоса должна была служить границей между владениями драконов и людей, но со временем, после ухода из этих краев эльфов, охранять и ухаживать за Рубежным лесом стало некому. Люди сначала покорили его, а затем и близь лежащие горы, вплоть до Крылатого перевала, в которых обнаружились богатые залежи руды и сланца. Магия Перворожденных сохранилась здесь и по сей день, не давая всему зарасти бурьяном и прочими сорняками, но и люди, стараясь освоиться, оставили свой след: вырубка, выкорчевывание, охота, была даже попытка устроить кладбище. И это притом, что магия эльфов по природе не совместима со смертью и иже с ней! В общем, вскоре Рубежный лес перестал быть безопасным и тихим местом и его оставили в покое. Лишь жители нескольких горных деревенек, ведущих торговлю со столицей Манрия, время от времени хаживали через него...
   Я в который раз обернулась назад, всматриваясь в шеренги коричнево-зеленых стволов и тщетно пытаясь хоть что-то увидеть. Яснамар - яркий и красивый город - потерялся в дымке горизонта еще вчера, когда мы въехали в чащу, оставив за своими стенами и приветливых горожан, и гостеприимные дома, и нашего раненого друга. Воспоминание о Мартине как всегда отозвалось в груди смесью боли и злости.
   Три дня...
   Три дня между смертью и жизнью...
   Три дня я, Илана, Сарина и лучшие лекари столицы боролись за жизнь друга. Три дня, слившихся для меня в один ужасающе длинный, заполненный бессонными ночами, физическим и моральным истощением, страхом, отчаянием и яростью. А еще упрямством. Простым ослиным упрямством, которое помогало каждый раз вновь и вновь подходить к кровати, где лежал белый как полотно Мартин, брать его за руку и медленно-медленно отдавать ему свои силы, шепча при этом, что я не позволю тому так глупо и легко переступить Порог.
   Всё это время я, кажется, не жила. Еда, сон, отдых - всё стало ненужным и бессмысленным. Главное для меня было не отпускать холодную руку и черпать из себя силы. На любые же предложения об отдыхе я отвечала злым взглядом и тихим рычанием. Я б наверное и не пережила эти дни и заняла почетное место рядом с Мартином, если бы не Рейн. Демон, единственный, кто не побоялся моего гнева, в первый же день (а, точнее, ночь), после того, как я неподвижно просидела у постели раненного около девяти часов, молча подошел ко мне, поднял на руки и также, не говоря ни слова, отнес спать. К себе. В свою комнату, после происшедшего я зайти просто не могла, да и не собиралась больше никогда этого делать.
   Честно говоря, я думала, что и уснуть у меня не получиться потому, что стоило мне только закрыть глаза, как я тут же видела Мартина, всего в крови, лежащего на моем светлом ковре. Но успокаивающие поглаживания по спине и живое тепло устроившегося рядом князя, чудесным образом позволили мне провалиться в глубокий сон, слава богу, без сновидений. С того момента за моё существование стал отвечать инферн: он появлялся, когда каким-то шестым чувством понимал, что я готова упасть от усталости, и уносил в нашу комнату, под его внимательным взглядом мне через строго отмеренное время приходилось вяло жевать, принесенную запуганной мною прислугой еду. При этом он мало говорил и никогда не пытался меня пожалеть, за что ему отдельное спасибо. А во время лечения я почти всегда ощущала его присутствие, что давало столь необходимую мне уверенность в себе...
   Ехавший чуть впереди Шан заботливо перехватил поводья Вихря, видя, что принцесса задремала. Вот кому досталось не меньше чем, мне. Всё время Илана была рядом и держала мага воздуха за другую руку, также не давая ему умереть. Сарина же, которая как только узнала о случившемся забыла о наших распрях и вспомнил о своем профессионализме, вместе с лекарями усердно пичкала раненного отварами, заживляя его рану и восстанавливая ауру.
   Результатом наших совместных усилий стало то, что Мартин всё-таки решил остаться на этом свете. Когда я в третий раз встретила восход у кровати больного, целители сказали, что его жизнь больше вне опасности. Да я и сама уже это поняла. С помощью магического зрения было видно, как его бледно-голубая аура начинает насыщаться цветом и ярче сиять.
   Это была победа.
   После этого я совершила то, что, наверное, больше никогда не смогу. Я ПРОСПАЛА ЦЕЛЫХ ЧЕТЫРЕ ДНЯ!!! Магическое истощение было настолько сильным, что я просто выпала из реальности на это время, позволяя скрытым процессам в организме заняться восстановлением своей нерадивой хозяйки. Всех же желающих в эти дни видеть меня или разбудить, от двери "ласково" отваживал демон, деливший со мной комнату. Чем он занимался всё это время, так и осталось для меня загадкой.
   В общей сложности наш отъезд пришлось отложить на неделю. Ждать выздоровления Мартина было невозможно, и я скрепя сердцем, но веря, что о друге хорошо позаботятся, снова заняла свое место в отряде, в котором теперь насчитывалось шестеро.
   Ехали мы в молчании, под звуки лесной жизни. Произошедшее отразилось на каждом: Амальриэн стал еще более суровым и задумчивым, от гнома неслышно было больше его песенок, на лице оборотня поселилась озабоченность, а в глазах Рейна я с неприятным удивлением обнаружила усталость. Несмотря на хорошую новость о выздоровлении, всех тем не менее не оставлял в покое вопрос: кто это сделал? Кому понадобилось убивать мага воздуха? И что он делал в моей комнате?
   В первую ночь, ближе к рассвету Мартин на несколько секунд пришел в себя. Я увидела, как его глаза приобрели осмысленный взгляд и сфокусировались на мне. А потом он приоткрыл потрескавшиеся губы, и мне пришлось склониться к нему вплотную, чтоб услышать единственное слово, которое он произнес:
   "Свет"
   Что это было - подсказка или просто бред - я не знаю до сих пор. Сколько бы я не билась с этим словом, сколько бы не подбирала всевозможных вариантов, все они казались неправдоподобными и надуманными. Мои спутники так же не смогли раскрыть загадку друга. Лишь эльф и демон обменялись странными взглядами, которых я, к сожалению, не заметила.
   Но могу сказать, что эта шарада или вопрос об убийце меня особо не беспокоили. Всё равно, рано или поздно, Мартин сможет говорить, и тогда мы узнает имя человека или иного существа, которое станет первым, кого я убью с наслаждением. Эта мысль стала для меня чуть ли не наваждением. С одной стороны я не сомневалась, что как только встречусь с ним, то моя рука не дрогнет, нанося удар, а с другой - ожидание и понимание того, что несостоявшийся убийца сейчас бродит на свободе, сводили с ума. Я жаждала крови. Я жаждала отнять жизнь. И любой, кто станет на моём пути в этом, погибнет.
   Осознание, что я способна ощущать и желать подобное пугало, просто устрашало, но от этого суть не менялась. Я знала, что не сдержусь, когда настанет момент нашей встречи, кто бы он ни был.
   -Ника, - за своими мыслями, я и не заметила, как со мной рядом пристроился эльф. - Скоро стемнеет. Нужно место для лагеря. Ты чувствуешь источник?
   Я прикрыла глаза, мысленно "вслушиваясь" в окружающий мир. Подземных жил здесь было выше крыши. Сказывалась близость Найры, которая стремясь на юг, тем не менее умудрялась под землей пробираться и в горы.
   -Да и даже не один, - ответила я, вновь обращаясь к собеседнику. - Нужно выбрать какой-нибудь, рядом с поляной.
   -Хорошо, будем искать. А ты помогай, - кивнул тот и устремился вперед.
   Как ни странно, пригодную полянку нашел Хэл (ну, если под понятием "нашел" можно подразумевать "споткнулся-упал-выругался"), не заметив под ногами сухого бревна и перелетев через него прямо на вытоптанный пятачок. Вероятно, здесь часто останавливались жители гор по пути в Яснамар.
   Пока наши спутники разбивали лагерь, мы с гномом загремели кухонной утварью. Благодаря щедрости Вальдера ни страдать от голода, ни охотиться нам не придется, пожалуй, до самых Закатных клыков. Первоначально отец Иланки вообще пытался нам подсунуть обоз с провизией, потом хотел сторговаться на навьюченной лошади и, наконец, сдался на внушительном походном мешке, который и был приторочен к седлу Рунга.
   Разговаривали мало - над нами всё еще довлела какая-то напряженность.
   После ужина принцесса и оборотень пожелали мне спокойной ночи и удалились на дальний край поляны, к своим лежакам. Хэл, кряхтя и бормоча что-то себе под нос, отправился мыть посуду, эльф сидел возле огня и, не мигая, смотрел в пламя, а Рейн, накинув свой неизменный плащ, пошел прочь от места стоянки и скоро растворился среди темных силуэтов деревьев.
   И так продолжалось третью ночь подряд.
   Я тяжело вздохнула и улеглась на свою подстилку, уже по привычке подвинувшись к краю, чтобы хватило места еще для одного демона.
  

***

   Проснулась я, как и всегда в последнее время в кольце сильных рук. Размеренное дыхание князя слегка шевелило мои волосы на макушке, а спиной я ощущала твердое мускулистое тело инферна. Я закусила губу, мысленно моля демона еще немного поспать и дать мне насладиться его объятиями. Последнее время Рейн вел себя странно. С того дня, как мы покинули столицу, тот старался вообще не обращать на меня внимания. Да что там старался!? У него это великолепно получалось! Ни слова, ни взгляда, ни улыбки, способной уверить меня, что всё, что случилось в королевском саду, было не плодом моей слегка озабоченной фантазии. И лишь каждодневное пробуждение рядом с ним и крепкие руки, по-хозяйски прижимающие меня к себе, позволяли надеяться на реальность происходящего.
   Однако стоило нам проснуться, как он вставал и уходил не оборачиваясь, даже не пожелав мне элементарного доброго утра, а посему и не замечавшего как я за его спиной судорожно тискаю в руках подобранный камень и борюсь с желанием запустить в того от досады.
   Я решительно не понимала, что твориться в голове Рейна.
   И куда он уходит ночью?
   С такими мыслями я в очередной раз проводила взглядом удаляющегося к ручью князя, отбросила в сторону вновь неиспользованное орудие возмездия и стала сворачивать свою постель. По идеи до Камнепадки добираться еще два дня, всё выше забираясь в горы, оттуда нужно будет найти проход к Крылатому перевалу, ну а там до драконов рукой подать. И тогда пойдёт веселье...
   Позавтракав на скорую руку, мы оседлали лошадей и вновь двинулись в путь.
   Окружающий пейзаж продолжал отличаться однообразием: искусственно ровные колоны деревьев, кусты жимолодости и волчанки, покачивающиеся венчики цветов. Мои же мысли снова начали возвращаться к Мартину, но погрузиться в них не дал резкий голос демона.
   -Привал, - заявил он и, не глядя на наши удивленные лица, слез с коня.
   Я посмотрела на Амальриэна. Эльф плотно сжал губы и не сводил прищуренных глаз с инферна. Затем он тоже спрыгнул на землю и приблизился к тому.
   Я напряглась, ожидая очередных неприятностей.
   -Это столь необходимо делать сейчас?
   -Да, - откликнулся князь, ослабляя подпруги на своем седле. Он делал это столь спокойно и невозмутимо, как будто не замечал недовольства Перворожденного и был уверен, что спорить с ним не станут.
   Эльф и не стал. Он лишь хмуро глянул на меня. Так, а я тут причем?
   -Сколько это займет время?
   -Не знаю.
   Амальриэн развернулся и направился к своему коню, и вслед за демоном стал освобождать того от поклажи.
   -Ты что-нибудь понимаешь? - шепнула мне подруга, когда мы присели с ней под деревом.
   -Неа, - покачала я головой. - Либо у нас власть поменялась, либо нас ждут очередные проблемы, о которых нам не хотят рассказывать заранее.
   -Ставлю на второй вариант, - вздохнула Иланка.
   Мы были правы. Вот только проблемы поджидали не всех, а исключительно меня.
   Рейн возник как всегда из ниоткуда.
   -Пойдем, прогуляемся, - сказал он, протягивая мне руку.
   -Мне и здесь хорошо, - отозвалась я, безуспешно стараясь удержать на месте принцессу, пытающуюся "тактично" смыться.
   -А мне нет, - удивительно грубо отозвался тот и, отцепив меня от трепыхающейся Иланки, поволок прочь от нашей стоянки.
   Однако стоило нам немного отойти, как его хватка изменилась, превратившись в теплое и мягкое пожатие. Демон на ходу обернулся ко мне, семенящей следом.
   -Ты ведь мне веришь?
   Хм, провокационный вопрос, ведь еще утром я хотела его придушить.
   -Верю, - тем не менее, ответила я, сознавая, что говорю чистую правду.
   Не обмолвившись больше ни словом, мы продолжали идти сквозь лес, пока впереди не показался просвет, а через несколько шагов мы вышли на довольно просторную прогалину. В нос тут же ударил неприятный, кисло-сладкий запах.
   -Иди, - Рейн подтолкнул меня, сам оставаясь на краю поляны.
   Я хотела было уже спросить "куда", когда чуть левее себя увидела то, что мне о-о-очень не понравилось. Огромная куча зеленых веток вперемешку с комьями земли возвышалась на уровне человеческого роста и тянулась почти по всему периметру поляны. То тут, то там в ней виднелись черные провалы входов. Сразу же стал объясним и запах, и тихое шипение, доносившееся из этих темных зевов.
   -Рейн, зачем ты... - начала я, поворачиваясь к своему спутнику. В ту же секунду мимо меня промчался темный сгусток энергии и с оглушительным грохотом врезался в гнездо, взметнув вверх фонтан из комьев дерна, палок и травы.
   На несколько секунд я прикрыла лицо руками, а когда снова открыла глаза, то выдала тихое потрясенное "ой!". На месте сооружения, открывая многочисленные ходы и лазы, зияла огромная воронка. И из неё, яростно шипя и размахивая из стороны в сторону большими шипастыми хвостами, вылезали лесные ящеры. Они были из того же семейства, что и гребенчатые, которых мы встретили, когда только покинули Хрустальный Град. Вот только эти были не в пример больше, с пол моего роста, да и еще однозначно злее. Они недвусмысленно перли на меня, явно намереваясь поквитаться за свой разрушенный дом.
   Но драка в мои планы не входила. Их тут было много, не меньше десятка - вероятней всего вся семья. Я крутанулась на месте и ринулась к неподвижно замершему демону. Не добежав до него шагов пять, я смачно врезалась лбом в полупрозрачную магическую завесу.
   -Что за... - я помотала головой и оглянулась на приближающихся ящеров. - Рейн что ты делаешь? Выпусти меня!
   -Нет, - тихое и уверенное.
   Я еще успела увидеть его спокойное, даже безразличное выражение лица, когда первое из существ атаковало. Я увернулась, бросив своё тело в сторону, и тут же нарвалась на второго. Он грозно зашипел, телепая перед моим лицом своим раздвоенный языком, и ударил меня когтистой лапой. Три глубоких борозды на предплечье тут же начали кровоточить. Хвала небесам, что в отличие от тех же своих родственников, ни зубы, ни когти их не ядовиты. Они обычно брали количеством, нападая всем скопом.
   Этот раз не был исключением.
   Получив рану, я кинулась влево и сразу почувствовала обжигающую боль в голени. Челюсть одного из ящеров мертвой хваткой сомкнулась на моей ноге.
   Я отчаянно закричала, не в силах терпеть.
   Рейн дернулся вперед, но остановился.
   -Дерись, - его приказ раскатом грома пронесся по поляне.
   -Не могу, - простонала я, пиная второй ногой плоскую чешуйчатую морду хищника.
   -Можешь. И хочешь.
   Нет, я не могла. Как ему это объяснить? Да, я хотела убить, но не их, а совсем другого, того, кто напал на Мартина. Да, во мне жило неистребимое желания кромсать, впиваться зубами и раздирать когтями. Желание, которое само раздирало меня изнутри с того самого момента, как я увидела окровавленного друга. Но эта месть, эта ярость и злоба были предназначены не для них. И я не могла, просто не могла растратить свое желание, свои силы на других. Не могла!
   Я глянула на князя. По-прежнему невозмутимый, по-прежнему спокойный. И тут пришло понимание. Он знает, что я чувствую. И хочет лишить меня возможности мести.
   Теперь во мне поднялась ярость на инферна. Как он смеет?
   Я двинулась к нему, желая запустить прямо в его самоуверенную физиономию шаровую молнию. Что-то тяжелое прыгнуло мне на спину, погребая под собой. Возле лица, распространяя отвратительное зловоние, щелкали острые игольчатые зубы. Я поняла, что проиграла. Зверь внутри не позволит мне умереть.
   -Предатель... - прошептала я, зная, что князь меня услышит.
   И тот услышал, вздрогнул, а его глаза на мгновение посетила боль, но он остался стоять на месте. А я уже ничего этого не видела, перекидываясь в пантеру...
  
   ...Большая лапа наотмашь ударила насевшего ящера. Тот кулем отлетел в сторону и так и остался лежать. Черная пантера, вновь оказавшись на всех четырех лапах, быстро осмотрелась и довольно мурлыкнула. Сколько здесь кусков мяса! Больших и теплых. Вот только они странно суетятся и как будто даже пытаются на неё напасть. Что ж, можно и поиграть с добычей. Чуть-чуть...
   Гибкое грациозное тело перетекло в сторону, легко уворачиваясь от кинувшегося на нее создания, и одновременно сбивая заходящего с другой стороны. И вот такие медлительные и неповоротливые - они хотят её поймать? Глупые, глупые куски мяса.
   Она нырнула под одного из них и впилась зубами в мягкую кожицу беззащитного горла. Её жертва дернулась, издавая булькающие звуки. А пантера наслаждалась теплым и сладким вкусом крови. Ничто на свете не могло сравниться с этим!
   Почувствовав сзади опасность, хищница метнулась росчерком вправо и тут же запрыгнула на спину одного из этих бегающих жалких существ. Его тело покрывали твердые чешуйки, плотно прилегающие друг к другу. И это всё? Кошка пренебрежительно фыркнула, и в следующую секунду её клыки пробили броню лесного ящера.
   ...Какой-то из презренных кусков мяса посмел её укусить! Пантера угрожающе зарычала, решив, что хватит игр. Всех ей не съесть, но и в живых они оставаться недостойны. И она ринулась в атаку - настоящую, отдавая все свои силы и вкладывая всё свое искусство и умение.
   Острые когти оставляли глубокие раны, вырывая плоть прямо из живого существа, зубы кромсали кости, позвонки, раздирали животы. Запах страха и смерти, вкус крови пьянили голову, застилая взор красной пеленой...
   А потом всё резко прекратилось. Последний противник осел на землю с порванной шеей, и хищница, со слипшейся от крови шерстью осталась одна, среди двенадцати изуродованный и искромсанных тушь...
   Хотя, не одна...
   Изумрудные глаза с вертикальными зрачками не мигая уставились на странное двуногое существо, неподвижно застывшее под ближайшим деревом.
   Еще одно мясо. Хорошо.
   Как будто почувствовав интерес зверя к себе, непонятное создание двинулось в его сторону. На двух своих странных конечностях шло оно спокойно и медленно, словно и не боялось стоящей в крови кошки. Черная пантера повела носом - и правда запаха страха не ощущалось. Это мясо её действительно не боится!!!
   Любопытно.
   Она склонила голову набок и решила пока не нападать, дождавшись дальнейшего хода противника. Существо остановилось в шаге от неё, и на пантеру взглянули блестящие глаза незнакомца. Именно этот взгляд и не понравился ей. Что-то он бередил внутри, заставлял чувствовать неуверенность и еще какие-то ощущения, ранее ей не знакомые...
   Он был опасен! Очень опасен! Он не кусок мяса, он тоже хищник. И, похоже, даже сильнее её.
   Кошка прижала уши к голове и оскалилась. Ошибка! Большой ошибкой было подпускать его к себе так близко... Надо атаковать, немедленно, сейчас...
   Но прежде, чем она прыгнула, он протянул руку и положил ей её между ушей.
   -Дейника, - голос у хищника был приятным, да и запах его был очень знаком. Да, она знала его, этот зверь не причинит ей вреда. Она чувствует.
   Её мышцы расслабились, и она неуверенно мурлыкнула.
   -Ты меня слышишь?
   Кого он зовет? Она никого здесь не чувствует, кроме них двоих.
   Тем временем странное создание присело перед ней, так чтоб их глаза оказались на одном уровне и, обхватив её голову руками, приблизило к своему лицу.
   -Ash vert item deiani. Es virtue retycenta...
   Хищница дернулась. Он всё-таки напал на неё! Она чувствовала, что слабеет, что взор заволакивает темнота. Чем он атаковал её? Когтями, зубами, ядовитым жалом?
   Пантера всё больше погружалась в черноту, в то время как в глубине её сознания просыпалась совсем другая...
  
   Возвращение было медленным и болезненным. Ныла каждая клеточка тела, саднили и неприятно тянули мелкие раны (все крупные регенерировали при переходе)...
   Когда мое зрение полностью восстановилось, я огляделась. Я сидела на той поляне, на которой потеряла сознание: все та же трава, деревья, разрушенное гнездо лесных ящеров. Вот только самих хозяев больше не было. Непонятные искореженные кровавые ошметки были разбросаны по всему периметру прогалины, над землей витал едва заметный дымок, поднимающийся от изуродованных тел...
   А посреди всего этого, вся перепачканная в крови, оказалась я.
   Осознание произошедшего накатило удушающей тошнотворной волной, и меня вывернула прямо на месте. Это было ужасно! Кровь, везде кровь: на одежде, волосах, руках, лице и даже во рту ощущался её противный вкус!
   Не замечая ничего вокруг, я ринулась прочь к спасительному источнику, который я чувствовала совсем недалеко. Скорей. Скорей. Смыть всё это. Избавиться.
   Протекающий в пышных зарослях ручеек был до безобразия мал, но это меня не остановило. Призвав свою силу, я заставила взмыть его вверх и направила эту волну на себя. Холодный, практически ледяной поток принес облегчение. Я продолжала тянуть из-под земли водную жилу, пока кончики пальцев не занемели, а зубы начали недвусмысленно стучать.
   Отфыркиваясь и отряхиваясь, я применила на этот раз бытовое заклинание сушки и только после этого позволила первой связной не панической мысли посетить мою голову.
   "Я убила двенадцать взрослых ящеров"
   Нет, не я, а черная пантера - хищник, ставший на некоторое время полностью самостоятельным.
   От понимания произошедшего я схватилась за голову и застонала. Узнал бы об этом Учитель, то не пожалел бы и отходил хворостиной по одному месту. Как я могла?
   От самобичевания меня отвлек шорох и, подняв голову, я увидела направляющегося ко мне демона. Из груди вырвалось низкое угрожающее рычание и, не сознавая что делаю, я подлетела к нему, замахнулась и ударила. Сила пощечины была такова, что на лице Рейна явственно проступил красный след, а моя ладонь отозвалась горячей болью и даже слегка онемела.
   Тот застыл на месте, не двигаясь и ничего не говоря. Лишь сверкая на меня своими глазами.
   -Ты... ты... - зашипела я, не замечая, как меня трясет, - как ты мог со мной так поступить!? Ты обманул меня! Я тебе поверила, я пошла за тобой, потому что думала, думала... - с каждым бессвязным словом мой голос становился всё выше - меня явно накрывала истерика. Случившееся не укладывалось в голове. - Демон, ты подлый демон. Ты просил меня о доверии, о понимании. Но таким, как ты нельзя доверять. Ты был прав, когда говорил, что это непозволительная роскошь. Теперь я поняла, и никогда уже не забуду. Спасибо, что...
   Я перевела дух и поняла, что еще слово, и я банально разрыдаюсь, что случается со мной в последнее время с завидным постоянством. На плечи навалилась запоздавшая усталость. Однако цепкая хватка князя и последовавшая за этих хорошая встряска, быстро привели меня в чувство.
   -Замолчи! - рявкнул на меня он. По-моему, у меня просто талант выводить из себя обычно невозмутимого инферна. - Ты разве не слышишь, какую чушь несешь? Я не предавал тебя!
   -Ах, не предавал! - взвилась я, тщетно пытаясь вырваться. - Ты привел меня к гнезду ящеров и заставил драться с ними. Оставил одну. Как это, по-твоему, называется демон?
   -Да, я это сделал. И повторил бы еще раз, будь в этом необходимость, черт тебя побери, - меня продолжали трясти как тряпичную куклу. Мелькнула дурацкая мысль, что для полного комплекта мне не хватает только прикусанного языка. - Я три ночи искал их гнездо, чтоб привести тебя, чтоб помочь.
   -Помочь? Рейн ты надо мной издеваешься?
   -Господи, Дейника ты разве не понимаешь, что с тобой происходило? - он приблизил свое лицо к моему и внимательно взглянул в глаза. - Ты ведь сгорала изнутри. Твоя душа умирала. Я видел в твоих глазах лишь одно желание убивать. Разве я не дал тебе то, чего ты хотела?
   -Нет! - отчаянно закричала я. - Ты всё испортил. Ты заставил меня сражаться, отдать силы. А я должна была отомстить...
   Внезапно князь притянул меня к себе и крепко обнял. И держал меня так до тех пор, пока я не перестала вырываться и затихла, лишь изредка всхлипывая и усердно орошая его рубашку.
   -Я должен был это сделать, пойми, - тихо прошептал он мне на ухо.
   Да я и так уже понимала, что снова оказалась неправа, но признавать это не собиралась. Пока. Ведь я уже говорила, что упрямство у меня ослиное.
   Инферн чуть отстранился, чтобы заглянуть мне в глаза. Голос его был искренним и мягким.
   -Ника ты же знаешь, как меня воспитывали. Жажда убивать, нести смерть была моим постоянным спутником, той аксиомой, которую в меня всю жизнь вбивали. И я знаю, что оно творит с душой. Это было одной из причин, по которой я превратил свою в клетку. Ты её уже видела, и ты меня из неё вытащила. Пойми, я не хочу, чтоб и с тобой произошло подобное. И мне пришлось показать тебе, что несет в себе слепое желание крови. Думаю, ты в первый раз в своей жизни потеряла контроль над своей второй ипостасью. И ведь рядом были простые ящеры...
   Я вздрогнула, понимая, к чему клонит Рейн. То, что я пережила, было ужасно. Сознание хищника действительно заполнило собой всё, не оставив ничего от зеленоволосой девушки по имени Дейника. Я как будто исчезла на некоторое время, растворилась в Ничто, меня не было ни среди живых, ни среди мертвых. МЕНЯ ВООБЩЕ НЕ БЫЛО!!! И от понимания этого внутри всё замирало и леденело от безумного страха. А еще в следующий раз рядом действительно могут оказаться не обитатели леса, а живые люди, даже мои друзья, которых я не узнаю. Ведь я даже Рейна не вспомнила, пока он не произнес заклинание возврата. Разве есть гарантии, что убив нападавшего на Мартина, я остановлюсь, и хищнику внутри меня не захочется еще крови. Нет, следующего раза не будет! Я усвоила преподанный инферном урок. Жестокий, но необходимый. Он беспокоился за меня и решил проблему так, как мог в силу своей природы. Я знала на что иду, связывая себя с ним.
   Боже, а я ему такого наговорила! Если б меня уже и так хорошо не отдубасили ящеры, то я сама себя сейчас побила бы.
   Взгляд скользнул по щеке, где алел след от моего удара. Тихо всхлипнув, я прижалась к демону и со всем имевшимся пылом и раскаянием поцеловала.
   -Женщина, я тебя не понимаю, - усмехнулся князь, когда я его отпустила. - И что же это было?
   -Это я подлизываюсь, - отводя в сторону глаза, пролепетала я.
   -А, - протянул тот, и в янтаре его глаза вспыхнули так любимые мною огоньки. - Тогда продолжай, потому что я еще не простил тебя.
   И я с таким рвение продолжила, что Рейн на мгновение даже оторопел, но потом активно стал принимать мои извинения.
  

***

   Через два дня ландшафт стал незаметно меняться. Под копытами лошадей всё чаще попадались горные пласты и порода, лесная трава сменилась пожухлыми и сухими растениям, ютившимся то тут, то там на каменных склонах, деревья встречались всё реже, а дорога неуклонно начала забирать вверх. Воздух тоже стал более холодным и свежим, оставив теплые потоки в долине.
   Я же с самого утра, мертвой хваткой вцепившись в поводья, старалась лишний раз не шевелиться и глубоко дышать. Вертеть головой по сторонам так же не было желания. Я вперила взгляд в серую гриву Чемпиона и, кажется, мысленно уже раза три пересчитала в ней все волоски, в попытке отвлечься от всего окружающего.
   Мы поднимались в горы.
   За спиной остался Рубежный лес, уступив место безжизненным каменным глыбам и свистящему ветру. Тропка под копытами резво вилась среди отвесных и нависающих над головой скал, уверенно ведя всё выше и выше. И с каждым таким поворотом, с каждым пройденным метром мне всё труднее было сдерживать постыдную дрожь в коленках. Боже, как высоко! А ведь нам нужно будет подняться намного выше!!!
   Пока я самозабвенно предавалась панике, горная дорожка в очередной раз совершали поворот, убегая за огромный выступ. За ним нам как-то неожиданно открылась та самая деревня, в которую мы ехали. Об этом возвещала и сиротски пристроившаяся над внушительной пропастью табличка с коряво нацарапанной на ней надписью "Камнепадка".
   -Название у них жизнеутверждающее, - сказала Иланка.
   -Тьфу на тебя! - тут же откликнулась я, отчаянно трясясь от страха.
   -Извини, - подруга сочувственно на меня посмотрела. - Что, уже началось?
   Я не ответила, а только кивнула, так как знала, что на моей физиономии всё прекрасно написано. Господи, ну почему я так сильно боюсь высоты? Вроде в детстве ниоткуда не роняли...
   Деревенька была маленькой. Я насчитала всего десять домов, скромно примостившихся на небольшом плато, между двух взмывающих в заоблачные высоты скал. Здесь жили в основном те, кто ранее разрабатывал местные шахты. Но когда Рубежный лес перестал быть гостеприимным, а глубина штолен больше не позволяла их осваивать, одни ушли, а другие, те, кому некуда было возвращаться, осели здесь. Времянки из неплотно прибитых друг к другу досок, обложили камнем и замазали специальным раствором, пристроили еще несколько комнат, развели коз и даже умудрились, насколько я заметила, разбить небольшие огородики, на которых каким-то чудом росла редиска и петрушка.
   Единственная улица, по которой мы ехали, была пустынна. Дома казались нежилыми, из труб не поднимался дым, неслышно было голосов, кроме одинокое блеянье попавшейся нам на пути облезлой козы.
   -И что дальше? - задал резонный вопрос оборотень.
   -Попробуем найти кого-нибудь из местных, - отозвался Амальриэн. - Нужно узнать, где можно переночевать и оставить лошадей.
   -Нам нужна кузница, - встряла я. - Здешний мастер друг Фейта.
   Искомое найти не составило труда - это было самое большое здание, на противоположном краю деревни, единственное обложенное не природным камнем, а прочным серым монолитом. Из огромной трубы валил густой черный дым, а в разряженном воздухе разносился металлический лязг.
   К дому вело небольшое ответвление от основной тропки, заканчивающиеся аккурат перед приоткрытыми массивными воротами в полтора моих роста. Когда мы остановились и слезли с коней, из входа навстречу нам вынырнуло что-то небольшое, круглое, металлическое и с множеством рук.
   От неожиданности мы с Иланкой слаженно и дружно заверещали, будто не один месяц репетировали. Странное создание, испугавшись наших воплей не меньше, издало скрежет и лихо юркнуло назад в ворота.
   Спутники вместе с конями одарили нас укоризненными взглядами, мы виновато потупились. Самим стыдно было - магички с более чем двухмесячным боевым стажем, а испугались какого-то самовара. От извинений нас спасло появление самого хозяина. Им оказался высокий и мощный бородач, в длинном кожаном фартуке на голом торсе и странной конструкцией на спине, представляющей собой коробку с отходящими от нее парой металлических конечностей с каждой стороны. Они беспрестанно шевелились, и в каждой был зажат какой-нибудь кузнечный инструмент. В ногах же, робко выглядывая, пристроилась та самая жестянка, которая повергла нас с подругой в страх. При ближайшем рассмотрении этот агрегат больше всего действительно напоминал самовар, такой же пузатый и позолоченный, с той лишь разницей, что у этого присутствовала три пары рук, короткие ножки и горшкообразная голова со смешными проволоками на макушке.
   -Не нравиться он мне, - проворчал сзади Хэл, неодобрительно косясь на механические руки за спиной стоявшего.
   -Ну, и кто тут тебя напугал Первый? - пробасил кузнец, пристально рассматривая нас. Закончив осмотр и, видимо приняв для себя какое-то решение, он продолжил. - Вижу вы не местные. Что привело вас в нашу деревню?
   -У нас дела в горах, - на правах руководителя отряда начал эльф. - Нам нужно место для ночлега и возможность оставить лошадей до того момента, как мы вернемся.
   -Вот как, - мастер задумчиво почесал бороду, при этом остальные конечности неприятно загремели за его спиной. - А почему вы решили обратиться ко мне? Я кузнец и не сдаю свой дом.
   -Простите, - я протиснулась мимо Амальриэна и встала напротив мастера. И тут же почувствовала себя такой махонькой перед этой горой мышц. - Ведь вас зовут Варх?
   Собеседник окинул меня внимательным взглядом, задержавшись на моих волосах, а потом пророкотал:
   -Нет, так звали моего отца. Он умер прошлой весной, а я продолжил его дело. Вы его знали?
   -К сожалению, нет, - покачала я головой, огорчившись, что Фейт так и не узнал о смерти друга. - Но мы знаем Стрелка. Именно он и сказал, что ваш отец сможет нам помочь. Мне очень жаль.
   -Стрелок? - в глазах великана мелькнуло что-то похожее на удивление. - Вы друзья Фейта? С этого и надо было начинать. Меня зовут Корд. Проходите в дом, там и поговорим, - он повернулся к своему самовару. - Первый, проводи гостей.
   Тот издал металлический звук, видимо обозначающий согласия и поковылял за угол. Жилище кузнеца действительно сильно отличалось от всех остальных. Ну, во-первых, оно было намного вместительнее и насчитывала помимо гостиной, куда нас привел Первый, кухню, прихожую, кладовую и три комнаты. А во-вторых, дом был просто напичкан всякими механическими чудесами, начиная от самостоятельно открывающейся двери со странными шестеренками у основания и заканчивая трехлепестковой вертушкой над столом, разгоняющей воздух.
   -Дилетант, - буркнул Хэл, явно недовольный такими достижениями человека в исконно гномьем деле. Один только мыслящий Первый чего стоил - соединить металл и магию получалось не у многих. Профессионалами в этом считались сородичи нашего проводника. И видимо последний не мог смириться, что кто-то еще добился подобного.
   -Зависть - плохое чувство, - поддразнил его оборотень.
   Если бы Шанин действительно пошел по тому маршруту, который витиевато обрисовал Хэл, то мы бы долго еще не увидели нашего весельчака. Высказав всё, что думает, гном насупился, и мы не услышали от него больше ни слова в течение всего вечера...
   Стулья, слава богу, оказались вполне нормальными и когда мы расположились за столом, а Первый споро стал выставлять из кладовой съестное, к нам присоединился хозяин, успевший уже переодеться в просторную желтую рубаху и черные холщевые штаны.
   -Вам очень повезло, что вы застали меня. Все наши мужчины сейчас в горах, замуровывают проход, через которую лезет нечисть, а женщины вряд ли пусти ли бы вас. Мы здесь живем с опаской, и чужаков не жалуем, уж простите. Я же решил остаться: и работу бросать не хотелось, и приглядеть за деревней надо было.
   -А откуда здесь нечисть-то взялась? - удивилась Иланка.
   -Не знаю, - пожал большими плечами тот, усаживаясь за стол и разламывая напополам буханку хлеба. - Да вот только видно есть откуда. Полезли недели три назад, так мы ели отбились. А потом лазейку нашли, где они выбирались из гор. Пока новые не напали, решили засыпать её.
   Я нахмурившись жевала выданный самоваром бутерброд. Вряд ли появление нежити можно списать на случайное совпадение. Один раз уже списала и хорошо помню, что произошло. Неужели где-то здесь тоже есть активный Серый круг? Прямо под носом драконов? С трудом вериться, но других более логичных объяснений я найти не могла.
   -В этих горах никогда не было спокойно, а сейчас и подавно. Так что я не понимаю, что вы забыли там? - вопрос был задан как бы между прочим, но я заметила, что Корд с любопытством ждет ответа.
   -Нам нужно добраться до Крылатого перевала, а затем до Закатных клыков, - сухо откликнулся эльф, изящно отправив в рот кусок колбасы.
   -Закатные клыки!!! - кустистые брови мастера начали карабкаться на лоб. - Но там же драконы!
   -Именно, - весомо согласился Амальриэн и замолчал.
   Кузнец тоже больше ни о чем не спрашивал, задумчиво жуя и невидяще смотря перед собой.
   -Корд, - позвала я его спустя некоторое время. Мужчина мне нравился, и наши недомолвки заставляли меня чувствовать себя неловко. - А ты знаешь, как твой отец познакомился с Фейтом?
   Лицо кузнеца мигом просветлело и в его бороде промелькнуло нечто, напоминающее улыбку.
   -Конечно, - охотно отозвался он. - Они вместе служили в армии короля Мантрия около сорока лет назад. Фейт был лучшим лучником в своем отряде. Он и прозвище свое не просто так получил. В одном из походов в мятежные тогда южные провинции, он истратил под стенами форда весь колчан, и не одна стрела не осталась без цели. Отец же мой был в пехотных частях. Его звали Молотом. Они крепко сдружились. Затем Стрелок после войны остался при короле, а мой родитель решил попытать счастье в этих горах, - он развел руками. - Сами видите, что из этого получилось.
   -Никогда не думала, что Фейт служил в армии дедушки, - пробормотала Иланка, но Корд её услышал.
   -Дедушки?! - воскликнул он и заметно побледнел. - Ваше величество? Простите, я вас не узнал, точнее я вас никогда и не видел...
   -Это не важно, - отмахнулась подруга, видя, как занервничал хозяин, поняв, что принимает у себя члена королевской семьи. - Забудь об этом, если можешь. Сейчас я просто путешествую и, кстати, была бы тебе очень благодарна, если бы ты помог нам. Ты можешь указать дорогу хотя бы до перевала?
   -Могу, - кивнул тот и помрачнел. - Но дорога туда очень опасна и проходит над пропастью, с отвесной стороны скалы (при этих словах я слегка позеленела, вровень со своими волосами!). Да и сам перевал не пользуется популярностью, - Корд невесело усмехнулся. - Точнее сказать, он вообще ею не пользуется. На моей памяти из тех немногих, кто уходил туда, еще никто не вернулся. Зря вы это затеяли.
   -И тем не менее...
   -И тем не менее, - обреченно подхватил кузнец, - дойти можно, если знать как. Хотя...
   Сын Варха неожиданно замолк, видимо обдумывая появившуюся мысль. Мы ждали молча, не желая мешать - ведь любая помощь и информация могли в будущем спасти нам жизнь.
   -Это может сработать... там давно никто не ходил, но Шерк говорил... - бормотал себе под нос хозяин. А потом словно очнувшись, вновь глянул на нас. - Возможно, есть шанс пойти другой дорогой. Не знаю, насколько она безопасна, но уж точно легче, чем напрямик.
   -И что же это за путь? - подал голос, молчавший до этого Шанин.
   -Эти горы имеют множество ходов и ярусов, оставшихся еще с тех времен, когда шахты были действующими. Помню, один старик рассказывал мне, что самый восточный из них ведет именно к перевалу. Насколько правдивы его слова, как вы понимаете, возможности проверить у меня не было. До конца я не ходил, но всё же неплохо ориентируюсь там. Так что решайте, что для вас лучше. Я в любом случай, из уважения к дружбе моего отца, помогу вам.
   Мы же в свою очередь посмотрели на Амальриэна. Он руководитель, ему и решать. Хотя лично я предпочитала замкнутое пространство подземных пещер, чем балансировку на краю пропасти.
   Эльф сидел неподвижно и задумчиво глядел перед собой, а затем он обвел нас взглядом и произнес:
   -Хорошо. Мы пойдем через пещеры.
   Отправляться в путь решили завтра утром. Корд, конечно же, не хотел оставлять село без присмотра, но всё же решил отправиться с нами, предварительно пройдясь по всем домам и выдав четкие указания на время своего отсутствия.
   Измотанная переходами и страхами, я сразу же после ужина улизнула в отведенную мне комнату и, рухнув на постель, заснула. Спустя некоторое время, всё еще блуждая между сном и явью, я почувствовала, как кровать прогнулась. А затем уже знакомые руки ревностно притянули меня к Рейну. Я промычала что-то одобрительное и хотела уже окончательно уснуть, но через несколько минут поняла, что у демона, похоже, насчет меня совсем другие планы.
   -Рейн, - выдохнула я, когда его губы, наконец, отпустили меня. - Я хочу у тебя кое-что спросить?
   -Что?
   -Скажи, - я замялась, всё еще не решаясь, а потом сделала глубокий вдох и закончила, - что я сказала тебе тогда, в конце ритуала?
   Итак, я это сделала. Это мучило меня уже давно, но в тоже время я не могла набраться смелости задать вопрос. Я уверена, что было сказано что-то очень важное, но не могла вспомнить, хотя определенные подозрения уже давно поселились у меня в голове.
   Я затаила дыхания, ожидая ответа. А этот демон как назло не торопился.
   -Ты действительно хочешь знать? - услышала я и заскрежетала зубами.
   -Р-р-рейн!!!
   -Хорошо. Ты сказала, что я должен вернуться потому, что ты любишь меня.
   -О! - это всё, что я смогла выдать на подобное. Ну вот, подозрения превратились в уверенность. Оказывается, я уже давно призналась этому инферну в любви, хотя сама об этом ни сном, ни духом. Мило! Правы были те, кто говорил, что ритуал слияния душ может открыть творящему многое, о чем он и не подозревает. Чувства к мужчине жили во мне давно, без моего на то ведома, исподволь готовя меня к этому моменту.
   За своими мыслями я не сразу поняла, что князь уже довольно долго молчит, а обнимающие меня руки превратились чуть ли не в оковы.
   -Эй? - тихо позвала я.
   -Ты отказываешься? - хрипло спросили у меня из темноты.
   -От чего? - не поняла я.
   -От своих слов. Ты отказываешься? - тело лежащего рядом инферна ощутимо напряглось, и я с удивлением поняла, что он боится моего ответа.
   Боже, ну и парочка мы с ним! Точно когда-нибудь кто-то из нас второго прибьет, ну или на худой конец покалечит.
   -Не дождешься, - усмехнулась я, целуя его.
   И всё же, как странно сложилась моя судьба. Моим суженным стал ни друг семьи из Заозерья, ни адепт Школы Магии, ни даже одинокий лихой пират с доброй и ранимой душой, как я часто мечтала в детстве. Им оказался до невозможности упрямый, своенравный, надменный демон с ярко просматриваемыми замашками собственника. Первая наша встреча в далеком прошлом не оставила ни у одного из нас каких-либо четких воспоминаний, а при второй он пытался меня придушить. Вот влипла, даже похлещи чем с драконами!
   При воспоминании о случившемся в Хрустальном Граде и том страхе, что я пережила, моя рука скользнула к горлу. Князь поймал ее, отвел в сторону и приблизил губы к моей шее.
   -Извини, - прошептал он, поняв, о чем я думаю. А затем стал покрывать легкими поцелуями те места, где уже давно сошли синяки от его пальцев.
   Я не сопротивлялась. Ха, да со мной сейчас можно было делать всё что угодно, так как я вновь находилась в блаженной прострации. Как-то отстраненно я подивилась, сколько же насчитал у себя пальцев Рейн. Хм, а вот там у меня, по-моему, вообще синяков не было.
   -Рейн, что ты делаешь? - смогла выдавить я из себя.
   В темноте послышался тихий смешок.
   -Дейника, тебе что, правда, надо объяснять ЧТО я делаю?
   -Мммм, - отозвалась я, млея от умелых прикосновений. В голове мелькнула провокационная мысль "а почему бы и нет". Кто знает, останемся ли мы живы после всех наших приключений? Стоит ли терять драгоценные мгновения, когда мы можем быть вместе.
   И я уже приготовилась послать все условности к чертям, когда в дверь забарабанили со страшной силой.
   -Убью!!! - зарычала я, пряча лицо на груди своего демона.
   -Госпожа Дейника, - послышался взволнованный бас хозяина, - прошу вас, нужна срочная помощь.
   Я обреченно вздохнула, вырвалась от нежелающего меня отпускать Рейна и открыла дверь. Выражение лица Корда соответствовало его голосу.
   -Прошу прощение, - заговорил он, увидев за моей спиной подымающегося князя, - но у одной из селянок начались преждевременные роды. Вы говорили, что занимаетесь травоведением.
   -Да, но не серьезно. А роды вообще никогда не принимала, даже не присутствовала.
   -Это не страшно, - заверил меня тот. - У нас есть повитуха, но она уже стара, и ваша подмога будет кстати. Я прошу вас!
   С этими словами, не дожидаясь моего согласия, он выдернул меня из комнаты.
   -Подождите! - заголосила я. - Дайте тогда уж взять хотя бы сумку.
   Я вернулась в комнату, не глядя на демона, схватили поклажу с травами и, выскочив в коридор, застучала в противоположную дверь не хуже, чем несколькими минутами назад кузнец в мою.
   Открыла мне сонная Иланка.
   -Ты чего?
   -Идем, - скомандовала я и потянула принцессу за собой. Если уж отдуваться, то не одной.
   -Куда?
   -У нас тут роды, - бросила я на ходу.
   -У кого? У тебя? - я обернулась. Подруга послушно брела следом, при этом даже не потрудившись открыть глаза. Я на мгновение почувствовала себя виноватой. Надо было дать ей хотя бы проснуться.
   -Нет, у меня завтра. А сейчас у одной из местных женщин, - усмехнулась я, шагая к тому дому, на который указал Корд.
   И только у самой двери до принцессы, наконец, дошел смысл моих слов.
   -Ника, какие роды?! Ты с ума сошла? Я ж ничего в них не понимаю! - возмущенно заявила она, пытаясь дать задний ход.
   -Я тоже, вот поэтому ты мне и нужна.
   -Зачем?
   -Помахаешь на меня, когда я упаду в обморок, - успокоила я её и шагнула в дом...
   Вышли мы только спустя часа два. Домой шагали не глядя, глубоко пораженные тем, что увидели.
   -Всё, я решила, что детей у меня не будет, - констатировала подруга, когда мы остановились в коридоре напротив наших дверей.
   Я промолчала. Теперь понятно, почему мама никогда не брала меня с собой в таких вот случаях, и почему незамужним женщинам, за исключением знахарок, не рекомендовалось присутствовать при родах. Тут каждая придет к такому же выводу, что и принцесса. Но в следующую секунду я вспомнила, как засияли счастьем глаза матери, когда ей отдали маленькую кроху, с какой нежностью и трепетом она смотрела на него, гладили по головке.
   -Илан, это стоит того, - тихо и устало сказала я.
   Она невольно улыбнулась.
   -Ты права. У нее такой красивый карапуз, - принцесса взялась за ручку двери. - Теперь я убью Шана, если он осмелиться говорить, что нам женщинам намного легче. Спокойной ночи.
   -Спокойной ночи, - эхом отозвалась я, входя в комнату.
   Положив в угол не пригодившуюся сумку с травами, я неслышно подошла к кровати. За окном уже взошла луна и ее лучи, проникая внутрь, давали слабое освещение.
   Рейн спал, широко разметавшись по кровати. Его грудь мерно поднималась и опускалась, а лицо приобрело спокойное и расслабленное выражение. Стянув сапоги и куртку, я юркнула в постель, удобно сворачиваясь калачиком под боком демона. На душе было хорошо. Только что я была свидетельницей настоящего чуда. Теперь ощущение причастности к появлению новой жизни останется со мной навсегда, отдаваясь в груди приятным теплом...
   Инферн во сне завозился и повернулся на бок, попутно уже по привычке прижав меня к себе. Я быстро погрузилась в сон под его размеренное дыхание.
  

Глава 14

  
   На рассвете снова отправились в путь. Ведомые Кордом мы лавировали между гребенчатых стен, карабкались на слоистые выступы и протискивались в небольшие щели между нависающими над головой каменными сводами. Меня же, с утра записавшуюся в самые истеричные и трусливые создания, по обе стороны страховали Рейн и эльф, следя, чтоб я не свалилась либо с обрыва, либо в обморок. Я, вцепившись в них не хуже клеща, нервно дергалась при каждой осыпи, и то и дело пыталась дать дёру. Через час, который из-за меня понадобился, чтобы добраться до места, мои спутники уже сами подумывали о том, чтоб отправить вашу покорную слугу в недолгий полет...
   -И нам надо туда спускаться? - дрогнувший голос принцессы эхом ушел в темноту.
   Наш отряд стоял полукругом над разверзшимся у наших ног черным провалом шахты, уходящим вниз и теряющимся в глубине горной тверди. С первого взгляда можно было понять, что эта разработка давно заброшена: с противоположной стороны, кое-где засыпанные мелким каменным крошевом, бесформенной грудой валялись обрывки истлевших канатов и потемневшие доски, видимо ранее служившие спусковым механизмом в штольню. То тут, то там были видны ржавые, поломанные инструменты - будто люди покидали это место в спешке, побросав всё, что посчитали лишним.
   Иланке никто не ответил, итак всё было ясно. Кузнец, вытащив из походного мешка огромный моток веревки, перебросил его оборотню.
   -Привяжи её вон к тому выступу, на четыре имперских узла. Веревка крепкая, меня выдерживает, но спускаться всё равно будем по одному. Первый я, потом гном и Шанин. Затем госпожи. Вы же, - он повернул голову к демону и эльфу, - идете последними, страхуя всех остальных.
   -Где это видано, чтоб гном спускался в шахты после человека. Вторым... - проворчал Хэл. Похоже, Корда он невзлюбил с первого взгляда. Уязвленная гордость его народа не позволяла признать тот факт, что кузнец знал о горах и металле не меньше любого из его соплеменников.
   -Справишься? - спросил у меня подошедший Амальриэн.
   -Шутишь? Я готова туда сама прыгнуть, лишь бы поскорей убраться с этой скалы, - невесело улыбнулась я.
   Ну-у-у, может, я немного погорячилась. Раскачивающаяся веревка, скользящие руки и осознание, что под тобой очень глубокая дырка - храбрости не придавали, поэтому спускалась я дольше всех. А на полпути вообще решила так и остаться, заявив остальным, что мне и тут неплохо, и вообще даже очень нравиться вот так висеть. Однако поступившее снизу контрпредложение оборотня отвязать канат, заставило меня поторопиться, чтоб иметь возможность свернуть шею жениху Иланки...
   Шахта встретила нас темнотой, затхлостью и монотонным стуком падающих капель воды. Как объяснил Корд, под нами было одно из подземных течений, несущее свои воды на север и вырывающееся наружу в большой пещере, которую мы как раз будем проходить.
   Дождавшись Рейна и Амальриэна, мы двинулись в единственный проход, черной трубой уводящий всё дальше вглубь, выстроившись при этом в определенном порядке. Впереди кузнец, затем эльф, демон, я, Илана, гном и, замыкающий нашу цепочку, Шанин. Магию на освещение решили не тратить, так как в закромах Корда нашлось с десяток промасленных факелов, которые отлично освещали дорогу, выхватывая из темноты шероховатые серо-коричневые стены, блестящие от слюды, неровный пол с множеством выбоин и выщерблин, так и норовивших попасться под ногу, да спину впереди идущего. Для подстраховки я к тому же изменила зрение, и теперь видела даже те полутени, которые по углам скрывались от огня.
   Шедшие в тишине и внимательно прислушивавшиеся к каждому шороху, мы вздрогнули, когда услышали радостный голос:
   -Эх! Как здорово, будто снова дома!!!
   Спустившись в штольню, нашего гнома как будто подменили: вся обида и недовольство слетели как шелуха. Его бородатое лицо светилось и расплывалось в улыбке. Он был так рад оказаться в месте столь похожем на его родные пенаты, что даже забыл возмутиться, когда его задвинули в хвост отряда.
   -Илан, тебе ближе, стукни нашего счастливого гнома, чтоб других до инфаркта не доводил, - попросила я, когда улеглось эхо после окрика Хэла.
   Сдавленное "ойканье" было мне ответом.
   -Благодарю.
   -Всегда пожалуйста.
   Время от времени свет пламени выхватывал по бокам темные арки ответвлений, уходящих влево и вправо в неизвестном направлении. Мы же продолжали неизменно двигаться по главному ходу, никуда не сворачивая. Туннель, первоначально относительно прямой, начал петлять; потолок над головой тоже выдавал сюрпризы, то взмывая высоко вверх, где терялся в сумраке, то заставляя пригибаться, дабы не набить шишку о какой-нибудь встречный выступ. Внутренне чувство направления подсказывало мне, что проход вгрызается в тело горы глубже и глубже, удаляя нас от поверхности всё дальше.
   Когда я устала рассматривать затылок инферна, то, желая занять себя хоть чем-то, начала считать боковые проходы. На двадцать шестом Корд скомандовал привал. Разместились прямо на полу, предварительно постелив плащи. С нехитрым обедом - кусок сыра, хлеб и вяленое мясо - расправились быстро, и теперь все просто наслаждались кратковременным отдыхом. Лишь кузнец и Рейн ушли вперед на разведку.
   Я как раз решила заняться ревизией своих вещей, когда рядом плюхнулась принцесса.
   -Корд сказал, что переход займет около двух дней, - начала она, с любопытством наблюдая как я потрошу свою сумку. - День до пещеры и еще один, на вскидку, на тот участок пути, куда он не забирался. Он не знает, что там может быть.
   -Знаешь, меня этот отрезок тоже беспокоит больше всего, - кивнула я, всовывая в ближайшие кармашки первонеобходимые бутыльки с зельями. - До пещеры мы, возможно, и доберемся без приключений, а вот дальше... С нашим-то везением, стоит быть во все оружии.
   -Ника, а ты уже решила, что будешь делать потом? - неожиданно спросила подруга, смотря в ту сторону, где исчезли демон и кузнец.
   -В смысле? - не поняла я.
   -Ты и Рейн, - пояснила она. - Что будет дальше?
   Любого другого на месте принцессы я бы грубо отдернула, чтоб не лез не в свое дело, но Илана была подругой и по её глазам я видела, что это не праздное любопытство. Она беспокоилась обо мне.
   Я с еще большим усердием стала копаться в несчастной сумке, желая потянуть время и придумать ответ на то, о чем я сама не знала. Ни он, ни я никогда не заговаривали о том, что будет с нами в будущем. Можно было конечно успокаивать себя мыслью, что думать рано, ведь мы можем и не выжить в этом предприятии, но, во-первых, это было как-то не оптимистично, а, во-вторых, попахивало банальной трусостью. Пока мы были просто вместе, не загадывая на завтрашний день. Я, конечно же, хотела остаться с князем, однако тут образовывалась куча вопросов: в каком качестве я буду рядом с ним? Где мы будем жить? В Сильване? Упаси господи!!! В другом месте? В каком? Как к этому отнесутся его родственники (хм, хотя это как раз и не вопрос)? А мои родители? Тьфу, хочет ли инферн этого вообще? Все эти вопросы были настолько сложны и щекотливы, что мы по молчаливому уговору намеренно их избегали, не строя на будущее никаких планов.
   -Не знаю, Илана, - наконец отозвалась я, так и не придумав нормальный ответ.
   -Я так и думала, - вздохнула та и шутливо проворчала. - Вечно тебя тянет на всяких темных личностей. Но ты ведь не сдашься просто так?
   -Ну, уж дудки, - усмехнулась я, и тут же сказал серьезно. - Рейн мне нужен. Очень. Так же, как тебе Шан. И я не смогу отступить, - и добавила совсем тихо, видя, что двое наших спутников возвращаются, - если только он сам этого не захочет.
   -Плохие новости, - начал Корд, как только подошел. - Дальше прохода нет, метров через триста он засыпан. Я был здесь давно, года два назад, возможно подземные толчки спровоцировали обвал. На его разбор уйдет не меньше трех суток.
   -У нас нет этого времени, - отрезал Амальриэн.
   -Знаю, поэтому предлагаю немного вернуться назад и свернуть в один из рукавов. Нам придется сделать крюк, чтоб потом снова выйти в главную шахту. Этот путь тоже займет больше времени, но не настолько.
   И мы двинули назад по своим следам. Эльф шел мрачнее тучи, плотно сжав губы в тонкую линию и не с кем не разговаривая. Его состояние можно было понять, ведь мы не укладывались ни в какие сроки, отведенные нам Лиарамом. На пути к Закатным клыкам вечно что-то случалось, затормаживая нас. С такими темпами, когда мы доберемся до цели, спасать будет некого - война успеет начаться и благополучно закончится. Не хотелось бы, по прошествии времени узнать, что миром теперь правят драконы, а Амальриэн и мы с Иланой остались единственными представителями своих рас.
   Всё же далеко идти не пришлось. Через полчаса Корд, не останавливаясь, свернул в левый провал и снова повел нас в нужном направлении. В отличие от основного, этот проход был невыносимо узким, настолько, что у меня даже руку распрямить не получалось, а шедший впереди демон задевал стены плечами. Твердь же над нашими головами ощетинилась внушительными отростками, угрожающе целившимися в нас своими острыми наконечниками.
   Шли мы долго. Замкнутое пространство уже откровенно начинало давить и угнетать, а бесконечные камни вызывать раздражение. В голову прокрадывались гнусные мыслишки о том, что, возможно, мы никогда не найдем выход из этого склепа, никогда не увидим солнца и звезд, не почувствуем легкого ветерка на лице, мягкой травы под пальцами... В итоге я пришла к выводу, что в скором времени к боязни высоты прибавиться еще и клаустрофобия.
   И когда я уже была готова взвыть от отчаяния, мы неожиданно вынырнули из тесного пространства в относительно широкую основную шахту. Однако порадоваться лишним метрам пространства не дало тихое рычание и ощутимый толчок под ребра. Я сдавленно охнула, тут же зажимая нос от смердящего запаха. Именно он и подсказал, с кем мы встретились на узкой дорожке. Нежить. Точнее, как я успела рассмотреть, около десятка разлагающихся зомби, каким-то неведомым образом оказавшихся здесь, в самом сердце гор.
   Мои друзья, быстро сориентировавшись в обстановке уже дружно насели на врагов, усердно работая мечами. Иланка же неподалеку от меня щедро раздавала направо и налево огненные шары, которые с тихим шипением и ворчанием врезались в гниющую плоть и сжигали ее. Мысленно пожав себе руку за предусмотрительность, я залезла в сумку с зельями и быстро выудила необходимые. Через несколько мгновений я смогла записать на свой счет двух мертвяков.
   -Последний, - тяжело пропыхтел Хэл, стараясь вытащить свою секиру из груды ошметков, в которые он превратил своих противников.
   -Я бы не стал торопиться с выводами, гном, - откликнулся Рейн, напряженно всматриваясь в темноту прохода. - Послушайте.
   Мы замерли, стараясь что-либо уловить. Там, куда не доставал свет от валяющихся на земле факелов, которые мы побросали в пылу драки, слышалась возня, шелест и неприятное скрежетание.
   -Сколько же их там? - потрясенно прошептал кузнец.
   -Вот мы сейчас это и узнаем, - сверкнув улыбкой и материализуя в правой руке свою пику, сказал Шанин. - Ну что гном, ты еще помнишь с какой стороны держать оружие?
   Хэл довольно крякнул и перебросил обоюдоострую секиру из одной руки в другую.
   -Да уж получше, чем ты хвостатый. Мы, гномы, рождаемся с оружием в руках.
   -Вы что, действительно собираетесь сражаться со всеми ними? - спросил Корд, потрясенно глядя, как эти двое и остальные готовятся к бою. - Нас же намного меньше.
   Я улыбнулась. Откуда ему знать, что после всего произошедшего за два с небольшим месяца, несколько десятков умертвиев для нас кажется чем-то незначительным. А юмор гнома и оборотня мы вообще воспринимаем как данность. В глазах Корда я не заметила страха, но всё же он был кузнецом, а не воином.
   -Ну и что? - откликнулся оборотень. - Тем интереснее.
   -Корд, - я положила руку на плечо опешившего мужчины, - лучше будет, если ты останешься здесь.
   Он тут же нахохлился. При его росте это выглядело забавно.
   -Дейника, никто никогда не обвинял меня в трусости, и я не позволю...
   -Да кто ж тебя в ней обвиняет? - сказала, подходя, Илана. - Ты глянь на них, как дети малые. Чего доброго еще с тобой зомби не поделят. Господи, и за кого я выхожу замуж?
   -Готовы? - эльф оглядел всех, а затем кивнул, давая сигнал к началу.
   Нежити оказалось здесь много, причем самой разнообразной: встречались и зомби, и некростеры, и упыри. В небольшом проходе они набились так плотно, что практически лишили себя возможности двигаться. Почти половину сразу сожгла принцесса, выпустив из рук одну мощную струю огня, за что тут же схлопотала два негодующих взгляда от Хэла и своего жениха. Дальше я не присматривалась, тоже вступив в битву. На этот раз кроме своих зелий в моем распоряжении был меч. Неповоротливые и медлительные мертвяки были именно теми врагами, против которых я могла выйти с моими воинскими способностями. Оружие в руках послушно следовало за моей волей, рассекая и разрубая неживую плоть. Но теперь я действовала спокойно и хладнокровно, не теряя разума и саму себя. Никогда, никогда я больше не превращусь в то, что убивало на той лесной поляне. И даже встретив напавшего на Мартина, я сдержусь (переломанные конечности будут не в счет), ведь, в конце концов, именно мой друг имеет право на мщение.
   Где-то в стороне слышался, прерываемый свистом клинков, диалог оборотня и гнома:
   -Пять...
   -У меня седьмой...
   -Врешь! Это только шестой...
   -Десять...
   -Сейчас будет одиннадцать. Геть, куда убегаешь? А ну стой, я тебя уже посчитал...
   -Эй, эй, руки убери от бороды! Ну всё, ты пойдешь вне очереди...
   К слову Корд тоже не отставал от остальных, так размахивая своим огромным молотом, что даже мне пришлось несколько раз пригибаться, чтобы сберечь свою зеленую голову от расходившегося кузнеца и его грозного оружия.
   Рейна я не видела, но хорошо слышала злое пение лунного клинка, в котором был заключен живой горный дух. Казалось, что меч сам находит себе цель и яростно на нее бросается, не оставляя противнику никакого шанса выжить.
   И всё же их было больше, чем я рассчитывала. Поэтому, когда Шан со словами "двадцать третий" вытащил свою пику из тела последнего упыря, я уже изрядно подустала. Илана, морщась от зловония, спали все останки, после чего мы отошли на некоторое расстояние и устроились на ночлег, хотя кто знает какое сейчас время суток на поверхности.
   Закадычная парочка громко переругивалась, обсуждая результаты боя. К моему удивлению к ним присоединился и Корд, кажется, заразившись нашим авантюризмом. Я же бинтовала плечо эльфа, который каким-то удивительным образом умудрился пропустить удар. Он молча терпел мои издевательства, не обращая внимания даже тогда, когда я перетягивала бинт.
   -Амальриэн, - тихо позвала я, закончив.
   Тот вздрогнул, как будто только что заметил мое присутствие. Я уже достаточно знала его, чтоб понять, насколько он обеспокоен.
   -Мы успеем, мы должны, - я приблизила лицо к нему и заглянула в глаза. - И ты должен верить в это. Если руки опустятся у тебя, то, что уж говорить обо всех нас.
   Красивое лицо Перворожденного посетила грустная улыбка, и он нежно провел пальцами по моей щеке. Глаза эльфа стали почти синими и завораживали своим блеском.
   -Ты-то точно не умеешь сдаваться, Ника.
   -Ну, большинство это называют твердолобостью. А я упрямством. Поэтому-то я и уверена, что мы успеем спасти твоих соплеменников, - я постаралась вложить в это заверение весь имеющийся у меня запас оптимизма.
   Собеседник склонил голову набок, так что его золотые волосы вспыхнули в свете факелов.
   -Спасибо, - почему-то прошептал он, не отнимая руки от моего лица. Я начинала чувствовать себя неловко. - Если бы ты уже не принадлежала другому, возможно всё сложилось бы иначе.
   Эльф кинул взгляд куда-то мне за спину и поспешно убрал руку. Я же была настолько огорошена его последними словами, что почти не испугалась, когда меня сзади кто-то не очень вежливо вздернул на ноги. А в следующую секунду я встретилась со злым взглядом демона.
   -Ты закончила? - холодно поинтересовался он у меня.
   -Да, - невинно ответила я, думая, что он говорит о перевязке.
   -Хорошо. Идем.
   Я напряглась. Князь опять был чем-то недоволен и причиной как всегда, кажется, оказалась я. Знать бы еще, что я успела натворить. Если он сейчас снова на глазах у всех потащит меня за руку, я не сдержусь!
   Но тот, будто и не замечая моего воинственного настроя, чуть отступил и замер в ожидании. Ну, по крайней мере, меня не собираются подгонять пинками. Уже прогресс!
   Мы молча шли по шахте, всё дальше удаляясь от друзей.
   -Мы что, до самого Крылатого перевала пойдем? - не выдержала я.
   -Нет, - тут же отозвался демон и остановился, будто только и ждал, когда я заговорю.
   -Ну, тогда давай начинай ругаться и трясти меня за плечи. Только сначала скажи, в чем я провинилась на этот раз.
   Ой, в первый раз вижу, как демоны смущаются. Я даже как-то растерялась. Слишком уж это непривычное поведения для князя.
   -Рейн? - я положила ладонь ему на грудь.
   -Ты можешь держаться подальше от эльфа? - хрипло спросил тот, притягивая меня к себе и зарываясь лицом в мои волосы. - И от оборотня, и вообще от всех остальных мужчин?
   На секунду я потрясенно замерла, а потом закусила губу, чтоб не рассмеяться. Я отстранилась и заглянула этому невероятному мужчине в лицо.
   -Ты что, меня ревнуешь? - это было настолько дикое предположение, что я искренне верила, что он сейчас скажет "нет".
   -Да.
   У меня не было слов. Он что, это серьезно? Судя по выражению лица - более чем. С ума сойти! Да он себя в зеркало видел? Это мне надо его ревновать, и я даже чувствую, что так и будет. Стоит нам оказаться в более обжитом месте, где есть женские особи, и мне нужно будет обзаводиться тяжелой дубиной и метательными снарядами, чтоб отбиваться от самых назойливых.
   -Слушай, а к Хэлу ты меня ревновать не будешь? Он же гном. Хотя, знаешь, у него такая очаровательная борода с косичками...
   -Издеваешься, - тихо прорычал инферн.
   -Ага, - с готовностью согласилась я. - Рейн, это же смешно. Неужели мне нужно слезно убеждать тебя в своей любви, говорить, что я жить без тебя не могу, что по ночам вышиваю крестиком твои инициалы на кружевных платочках и не замечаю ни одного мужчины, кроме тебя?
   -Ну, с платочками это уже перебор, - ухмыльнулся тот, - а вот насчет всего остального я не против.
   Я пренебрежительно фыркнула, показывая тем самым, что я думаю об его претензиях.
   -Кстати, у меня для тебя есть подарок, - выпуская меня из объятий, неожиданно сказал демон. - Кажется, кто-то недавно обвинял меня в том, что я ее не поздравил с днем рождения.
   Он опять заставил меня покраснеть за мое недостойное поведение. Мог бы и промолчать.
   Тот щелкнул пальцами, и над нами засветился небольшой магический шар. В течение всего путешествия Рейн очень редко пользовался материальной магией, всё больше полагаясь на свой меч, поэтому я заинтересованно уставилась на бледно-синий шарик, испускающий мягкое свечение. Магия инферна была очень непохожа на какую-либо виденную мною раньше. Казалось, она состоит не из потоков силы, а из множества цепочек замысловатых рун и связок, которые в единстве образовывали сложный узор заклинания. И что самое интересное, его волшебство абсолютно не оставляло после себя следа, напоминая этим магию равнинных гоблинов. Интересно, демоны тоже покланяются каким-нибудь духам?
   Я вновь повернулась к князю и уже хотела задать ему этот вопрос, когда мой взгляд упал на то, что он держал в руках. Инстинктивно я сделала шаг назад.
   -Это плохая шутка, Рейн, - тихо и серьезно сказала я.
   По лицу моего собеседника скользнула тень гнева, а рука крепче сжала браслет.
   -Если я мог, я бы убил Кайрона за то, что он сделал, - мрачно проговорил мужчина.
   -Но теперь это пытаешься сделать ты, - голос мой был напряженным.
   -Это не так, Дейника. Я хотел подарить тебе браслет еще раньше, но не успел. На праздник я приехал прямо из мастерской. Перед тем как отдать тебе его, я намеревался рассказать о свойствах. Ты мне веришь?
   -Хватит задавать этот вопрос. Сейчас и в будущем будет один и тот же ответ - "да". И давай к этому больше не возвращаться, - я устало вздохнула, а потом приблизилась к нему и протянула руку. - Можно посмотреть?
   Металлом инферна оказалось серебро.
   Браслет абсолютно не походил на тот, которым меня пытался окольцевать брат Рейна. Он был широким и литым, с причудливыми абстрактными рисунками, выгравированными по всей длине. В центре же, уютно устроившись в круглом гнезде, покоился черный камень с серебряными прожилками.
   -Постой-ка, а это случайно не амшир?
   -Он, поэтому это не только украшение, но и еще сильный защитный амулет. Правда, еще не полный.
   -Не полный? К нему что, еще боевые сережки прилагаются? - пошутила я, продолжая рассматривать браслет. Опасения отступили, и теперь я с удивлением поняла, что он мне нравиться. Простой и без изысков, не золотой, а серебряный, не с изумрудами и бриллиантами, а с одним небольшим горным камнем.
   -Нет, скоро ты сама всё поймешь. Это еще один сюрприз, - загадочно улыбаясь, ответил Рейн.
   -Ага, мне уже надо начинать бояться? А то твои сюрпризы меня до седых волос доведут. Кстати, а как ты выторговал амшир у Хэла? Я думала, что он с ним и под угрозой смерти не расстанется.
   -Я просто объяснил ему, для чего он мне нужен. Гном помог обработать камень и вставить в украшение, - пожал плечами князь, и я поняла, что тот явно чего-то недоговаривает. Небось, сначала запугал нашего гнома до полусмерти, а потом уже соизволил, как он выразился, "объясниться".
   Теплые пальцы аккуратно взяли меня за подбородок, и я взглянула в золотистые глаза.
   -Дейника, - голос его утратил всю легкость, став напряженным и серьезным. - Я очень хочу, чтоб ты его надела. Чтоб больше ни один мужчина не посмел на тебя даже взглянуть, но если ты откажешься, я это приму.
   Я внимательно всмотрелась в его лицо. Нет, не примет. Вижу же, что этого не только его сильно уязвит, но даже оскорбит. Я вздохнула и защелкнула браслет на левой руке. Я ведь именно этого хотела - связать свою жизнь с Рейном, так зачем теперь отступать. Проведя вместе два месяца, мы оба потихоньку научились уступать друг другу. Правда, чувствую, мне придется делать это чаще. Вот и сейчас была моя очередь.
  

***

   Из-за того, что времени было в обрез, отдых получился недолгим. Уже через два часа меня растолкал Шан, попутно всовывая в руки походный то ли ужин, то ли завтрак.
   Спешно поев, умывшись и собравшись, мы снова двинулись вперед по шахте, вновь погружаясь в её полутьму, разрываемую лишь светом наших факелов. На пути нам больше никто не встречался - ни неупокоенные, ни другие возможные обитатели заброшенной штольни. Всё, что нас сопровождало - это монотонная дробь падающих капель, треск пламени, скрип камней под ногами, да тяжелое сопение Хэла.
   Однако уже через некоторое время стены стали всё заметней разбегаться в стороны, потолок отступил во мрак, который не мог разогнать даже наш огонь, и вскоре по туннелю можно было свободно идти по двое и по трое.
   А затем шахта резко оборвалась, и мы оказались на краю очень большой пещеры. Росшие на ее стенах, как мох, розетки бледно-желтых кристаллов испускали приглушенный свет, давая достаточно освещения, чтоб рассмотреть всё вокруг. С первого взгляда стало понятно, что раньше эта природная зала была обитаема. Прямо от наших ног вниз вел марш ступенек, выбитых прямо в горной породе. Вторя ему, на противоположной стороне виднелась такая же лестница, оканчивающаяся возле высокого арочного прохода, в котором клубилась темнота. В центре пещеры за небольшими бортиками тихо плескался тот самый подземный поток, о котором ранее нам говорил Корд. Искусственный бассейн, раскинувшийся на добрых двести метров, с четырех сторон охраняли статуи в виде вставших на задние лапы и расправивших крылья драконов. Вообще же оглядевшись, я пришла к выводу, что скорей всего это помещение служило ранее местом поклонения и почитания Старших рас. То тут, то там виднелись образы эльфов, демонов и крылатых ящеров в полный рост. Одни были побольше, другие поменьше, но у каждого постамента имелось что-то вроде каменного алтаря, сделанного из двух плит подпирающих третью. Передвигаться же между ними можно было по небольшой тропке, выложенной из квадратных серых кирпичиков, кое-где потрескавшихся, а где вообще превратившихся в крошево.
   -Амальриэн, - окликнула я эльфа, наконец, оторвавшись от созерцания, - ты знаешь, что это за место?
   Звук моего голос вывел остальных из оцепенения, и все повернули головы в сторону Перворожденного.
   -Один из последних Залов Равных, - тихим эхом отозвался тот, скользя взглядом по статуям, - сохранившийся еще с тех времен, когда три расы жили бок обок, не помышляя о войне. Сюда приходили наши младшие братья, чтоб попросить о помощи, поблагодарить или же просто выказать уважение. Во время войны все такие места были разрушены, как и многое другое, что существовало до нее. А у людей оказалась короткая память и вскоре о таких местах забыли.
   -Я тоже думал, что они все уничтожены, - кивнул демон, подтверждая слова Амальриэна. - И потом, насколько я помню, в Зале обязательно присутствовал Страж, охраняющий его.
   -Его здесь нет, - покачал головой эльф. - Разве ты не чувствуешь? И жизнь, и сила ушли отсюда.
   -Я тут бывал несколько раз, - неожиданно встрял Корд, которому, похоже, надоело топтаться на месте, - и никого ни разу не встретил. Одни камни, вода да вот они, - кивот в сторону статуй, - разваливающиеся на глазах.
   -Давайте спустимся, - предложила я, поддавшись минутному порыву увидеть осколки древности вблизи. И не дождавшись согласия остальных, двинула вниз по лестнице.
   Кузнец оказался прав. Казавшиеся издалека величественными и загадочными, каменные изваяния при ближайшем рассмотрении были пыльными, испещренными трещинами и с отколотыми в некоторых местах фрагментами. Жизнь и сила действительно покинули это место вместе с верой людей, оставив после себя печаль, запустение и сожаление.
   Как-то незаметно наш отряд рассредоточился по всему залу, каждый найдя для себя что-то интересное. Иногда я слышала где-то за цепочкой статуй приглушенное бормотание гнома, удивленные восклицания подруги или напевную речь эльфа, что-то обсуждающего с Рейном.
   Я медленно брела по дорожке, всё дальше отдаляясь от друзей и всё больше впадая в уныние, которое навевала эта пещера. Каменные лица статуй провожали меня пустыми взглядами, заставляя чувствовать нелепую вину за то, что я могу, в отличие от них, жить, чувствовать и бороться. Я уже хотела повернуть назад, когда мне на глаза попалась одна композиция тут же заинтересовавшая меня.
   Это был дракон, лежащий на земле между демоном и эльфом, замерших с поднятыми руками в жесте приветствия. Похоже, сделан он был в полный рост, так как, даже подобрав под себя лапы и свернув длинный шипастый хвост под себя, казался огромным. А привлекло меня то, что ящера, похоже, совсем не коснулась разрушительная рука времени. Чешуйка к чешуйке матово переливались в тусклом свете кристаллов и казались отполированными, грозный гребенчатый воротник топорщился внушительными отростками, а прорисовка каждой черточки и каждого изгиба зверя заставляла поражаться таланту скульптора.
   Я так увлеклась разглядыванием, что почувствовала неладное лишь, когда заметила свое отражение в желтой радужке глаза с вертикальным зрачков. Я готова была поклясться, что еще мгновение назад он был закрыт!
   -М-м-м-ама, - выдохнула я, на что оказавшийся ЖИВЫМ дракон фыркнул, взметнув облачко пыли, чем окончательно разрушил мою надежду на простую зрительную галлюцинацию.
   Тело существа пришло в движение: он поднял голову, расправил хвост, закрученный в кольца, и размял лапы, отчего на полу остались внушающие уважения глубокие борозды (и это на камне-то!!!). Единственное, что казалось в нем странным, это отсутствие крыльев, которые в моем представлении всегда являлись обязательным атрибутом каждого дракона. Но тут же я вспомнила того ящера, которого видела недалеко от Хрустального Града. Тот был таким же. Мелькнула мысль, что возможно это тот же самый, но я тут же отбросила её как заведомо ложную. Как бы он смог преодолеть такое расстояние и оказаться здесь? Наверное, драконы тоже бывают разные.
   Тот в свою очередь уже выпрямился во весь рост, встав на задние лапы, и мне пришлось задрать голову, чтоб увидеть его целиком.
   -Ребя-я-я-та-а-а, - жалобно проблеяла я, медленно пятясь назад и спотыкаясь на каждом слове, - я, кажется, дэ-дэ-дэ-ракона нашла.
   Желтые глаза неотступно следили за моими движениями, и в них я с возрастающим ужасом видела лишь холодный огонь жестокости. Внезапно мои ноги уперлись в низкий бортик бассейна. Отступать больше было некуда!
   -Ника! - от внезапного голоса эльфа я чуть не свалилась в воду. - Не двигайся, замри.
   -А я, по-твоему, что делаю? - скосив на него глаза, прошипела я. - Давай уже начинай переговоры, мы же за этим шли.
   Вместо ответа тот занес руку за спину, медленно вынул из колчана стрелу и вставил в лук. У меня глаза на лоб полезли. Что он делает? С ума сошел, что ли в этих казематах? Но прежде чем я успела возмутиться, прежде чем Перворожденный отпустил тетиву, дракон шевельнулся и подался назад. Его грудь распрямилась и стала расти, будто он делал большой вздох. Стоп! Вздох?! Черт!!!
   -Ника беги, быстрей!!! - заорал эльф, тоже поняв действия ящера. Его слова застали меня уже в прыжке. Я на пределе своих сил рванула тело в сторону друга, ощущая спиной нарастающий жар. Только что там, где я стояла, теперь горел и плавился камень. Я же была заботливо схвачена Амальриэном за шкирку и отброшена за одну из статуй, а слева от меня за такой же спрятался он сам.
   Откашливаясь и отплевываясь от попавшего в рот песка, я прижалась к каменному дракону (я проверила, точно каменный), как к родному.
   -Вот тебе и конструктивный диалог с разумной расой, - потрясенно пробормотала я, закрывая лицо руками от еще одной волны жидкого пламени.
   Где-то невдалеке я слышала встревоженные крики остальных и их приближающийся бег. Только этого не хватало!!!
   -Назад! - заорала я во всю мощь легких, стараясь перекричать рёв пламени. - Назад, здесь дракон! - и тут же поняла, что сморозила не то. Услышав это, они тут же ринуться еще быстрее, желания наладить контакт так же, как несколько минут назад я.
   Однако сказать ничего больше я не успела. Огромный хвост снес у "моего" дракона голову, и та с грохотом откатилась в сторону. Кто-то истошно завопил (кажется, это была я), и в тоже мгновения руки эльфа с силой дернули меня в сторону, и мы, спотыкаясь, побежали, лавируя между постаментами, как бешеные зайцы. Пол под ногами сотрясался от мчавшегося за нами существа, спину обжигал жар.
   -Сюда! - крикнул Амальриэн, хватая меня за талию и прячась за огромный выступ, возвышающийся около боковой стены пещеры. И как раз вовремя. Вслед нам понеслась струя пламени, которую встретило наше убежище.
   -Амальриэн, кажется, мы провалили нашу миссию, - всхлипнула я, не возражая, когда тот крепко прижал меня к себе, желая защитить от огня. - Этот дракон даже не захотел нас выслушать, да еще ты на него напал.
   -Ника, о чем ты говоришь? - воскликнул эльф, пытаясь выглянуть и узнать, где находится противник. - Это не дракон, разве ты не видишь?
   Я от него отстранилась, и тот с явной неохотой меня отпустил. Я была настолько удивлена, что даже на мгновение забыла о грозящей нам опасности.
   -Как не дракон? - тупо переспросила я. - Ты шутишь?
   -До шуток ли? - покачал головой тот и укоризненно на меня посмотрел. - Видно плохо у вас проверки в Школе проводят, если такого не знаете.
   Я нахмурилась, нашел время критиковать нашу систему образования!
   -Это не дракон, а дракен. Слышала о таких?
   Я отрицательно покачала головой.
   -Зато теперь видишь. Нет времени для лекций, но могу сказать, что эта одна из генеалогических ветвей наших братьев. Самая неудачная, к слову. Ага, давно пора, - последние слова эльфа были адресованы куда-то в сторону. Посмотрев в том направлении, я заметила за одной из статуй знакомый черный силуэт в плаще. Вот Рейн его снял, отбросил в сторону, отвязал ножны и бросил поверх материи, оставшись в штанах и неизменной синей рубашке.
   -Что он делает? - спросила я, вновь обращаясь к Амальриэну, и увидела, что и тот избавился от всего лишнего и теперь стоял с пустыми руками. - Амальриэн?
   Я забеспокоилась. Творилось что-то непонятное, но явно опасное.
   "Ничего не бойся и оставайся в безопасности" - послышался у меня в голове любимый голос.
   А потом произошло что-то пугающее и восхищающее...
   Эльф и демон сорвались с места одновременно, уже в прыжке превращаясь в два размытых штриха - темный и светлый. Они взмыли над землей и ринулись к замершему дракену. Воздух зазвенел от переполнявшей его Силы. От представшего зрелища я напрочь обо всём забыла, полностью выйдя из-за валуна. Впервые я видела воплощение легенды, которая много тысячелетий ходила по людским землям. Легенды о единой силе Тени и Света, силе, которая рождается, когда два представителя Старшей расы объединяются в атаке. Я слышала, что эта способность эльфам и демонам была дана в незапамятные времена как противовес почти безграничному могуществу драконов. Таким образом, соблюдался некий закон равновесия сил. Но вскоре грянула война, и никто никогда не видел эту Силу в живую...
   Я с широко распахнутыми глазами наблюдала, как два моих спутника, друг и любимый, теряют свои очертания, превращаясь в сгустки плотной энергии. Казалось, они просто кружат вокруг разъяренного ящера, обильно продолжающего поливать всё вокруг пламенем, но с каждым их движением, каждым росчерком, светлым или темным, чешуя врага лопалась, взрывалась, и вскоре тот был полностью покрыт своей кровью. А затем Амальриэн и Рейн резким рывком ушли вверх, освещая собой каждый сантиметр далекого потолка, замерли там на несколько секунд, а потом камнем ринулись обратно. Когда они столкнулись с дракеном всё - стены, пол, потолок, даже сама гора - ощутимо вздрогнули. Яркая вспышка света совпала с трубным ревом создания.
   Я почувствовала в затылке взрыв боли, и мир померк перед глазами...
   Пробуждение было не из приятных. Тело от долгого бездействия затекло, а от головы в данный момент я вообще готова была отказаться навсегда. Пульсирующая боль была настолько сильна, что моя первая попытка подняться чуть было не привела к повторной потере сознания. Минут через пять я уже могла сесть и теперь ждала, когда красные мошки перед глазами смилостивятся и исчезнут.
   -Очухалась? - оптимистичный тон подруги заставил меня поморщиться и обхватить голову.
   -Как будто три дня пьянствовала, - пожаловалась я.
   -Ха, выглядишь не лучше, - от запущенного мною мелкого камешка эта язва увернулась. - Ладно уж, держи. Я взяла его из твоей сумки. Это отвар от головной боли.
   Я с жадностью припала к горлышку.
   -Ну, мне так кажется, - продолжала она тем временем. - Вроде, по цвету похож, а так я не уверена, у тебя же их там целая батарея. Эй, ты чего?
   От подобного заявления я поперхнулась и закашляла. Вот уж заботливая мне подруга попалась. Любопытно, от чего я быстрей скончаюсь - от шальной стрелы или от опеки Иланки?
   -На тебя упал один из осколков статуи, - поспешно отрапортовала принцесса, видя, как я нехорошо прищурила глаза. - Когда всё закончилось, мы разбили здесь лагерь и перенесли тебя сюда.
   Я огляделась. Мы остановились у подножия второй лестницы, уводящей дальше в шахту. Невдалеке, о чем-то разговаривая, сидели гном, оборотень и кузнец. Эльфа нигде не было видно, а вот князь в данный момент направлялся к нам, недобро посверкивая своими янтарными глазами.
   -Мне конец, - резюмировала я, вспоминая, что не послушалась демона и покинула укрытие.
   -Ну, я, пожалуй, пойду, - протянула подруга и скрылась с завидной скоростью.
   Вспомнив, что лучшая защита это нападения, я встала, подбоченилась и, дождавшись, когда он подойдет начала:
   -И что это было? "Ничего не бойся", - передразнила я, стараясь не обращать внимания на обескураженное лицо моего инферна. - Ты с голыми руками полез на дракена, и предложил мне при этом ничего не бояться. Ты хоть представляешь, как я перепугалась за тебя?
   Вру, безбожно вру! В тот момент я была полностью захвачена зрелищем, и потом я ни секунды не сомневалась, что эти двое победят.
   -И именно поэтому ты вылезла из-за валуна? - Рейн уже справился с собой, и так просто сдаваться не собирался.
   -Ээээ, нет, - замялась я, понимая, что ему, в отличие от той же Клариссы или Потса, лгать не хочу. Дотронувшись до затылка, состроила рожицу. - Я ведь всё равно за это уже поплатилась.
   -И поделом, - безжалостно добавил тот, тем не менее, разворачивая меня спиной и проводя рукой по месту боевого (польщу себе) ранения. Я почувствовала легкое покалывание, а потом боль исчезла, как будто ее никогда и не было.
   -Ого! Ты тоже владеешь магией Исцеления, как Лиарам? Я тебе уже говорила, что ты просто кладезь сюрпризов?
   Рейн рассмеялся и чмокнул меня в макушку, которая располагалась как раз на уровне его подбородка.
   -С тобой и не такому научишься. Долже же кто-то следить за тем, чтоб твоя голова оставалась на месте, раз уж сама ты этого не делаешь.
   Демона окликнул Хэл и тот, проведя рукой по моим волосам, ушел. Я же, вновь здоровая и бодрая, отправилась на поиски эльфа. У меня накопилось много вопросов.
   Нашла я его около источника. Он сидел на бортике и задумчиво глядел в воду. Я невольно подумала, что он похож на одну из окружающих нас статуй - такой же печальный и обреченный.
   -Ты уже пришла в себя, - я не поняла, был ли это вопрос или утверждение, но решила ответить.
   -Да, шишка вышла знатная. Опять мне досталось за своё любопытство, - заправив выбившуюся прядь волос за ухо, я присела рядом с Перворожденным. Мое внимание привлекла вода: возле руки она слегка завихрилась, отбрасывая на нас и постаменты причудливые блики. Я машинально приподняла руку, и небольшая водная нить живой змейкой обвила моё запястье. Она переливалась из одной формы в другую, не оставляя мокрого следа и легонько щекотя ладонь. Внутри разлилось ласковое тепло, заботливо отдаваемое мне источником. Моя стихия безропотно признавала во мне свою хозяйку.
   -Спрашивай, - проговорил эльф, и я вздрогнула, так увлекшись игрой.
   Отпираться не было смысла, и я сразу перешла к делу.
   -Расскажи мне о дракенах.
   -Они побочные дети драконов. Никто не знает, откуда они появились, кроме самих Старших, но те никогда не посвящали в это других. В прошлом эти существа претендовали на место четвертой расы, но очень скоро стало понятно, что жить рядом с другими они не могут. В отличие от своих создателей, дракены не обладали ни магией, ни разумом, ни душой. У них не было крыльев, и питались они всем, что двигалось. Дракены были очень сильны и агрессивны. После нескольких смертей драконов, бескрылых начали уничтожать, как неудавшийся эксперимент, и до сего дня считалось, что их больше не существует. Появление здесь одного из них оказалась для меня не меньшим сюрпризом, чем для остальных.
   -Но как он мог здесь выжить, без пищи? - подивилась я.
   -Не думаю, что он здесь давно, - эльф пристально посмотрел мне в глаза. - Я почти уверен, что наша встреча была не случайна, так же как и с нежитью. Нас здесь ждали, и дракен был оставлен тут, чтоб никого не пускать дальше.
   -Кто-то очень не хочет, чтоб мы добрались до конечной цели нашего путешествия, - бездумно водя пальцем по каменному бортику, проговорила я, а потом встрепенулась, кое-что вспомнив. - Амальриэн, но я видела такого же ящера возле Хрустального Града. Мне еще тогда показалось в нем что-то неправильное. Как он мог там оказаться? И сколько тогда их еще?
   На мои слова тот почти никак не отреагировал, лишь в голубых глазах на мгновение промелькнуло какое-то странное чувство.
   -Если бы ты сказала мне это еще вчера, я бы не поверил. А теперь всё изменилось и оказалось намного хуже, чем я подозревал.
   Внутри у меня всколыхнулось нехорошее предчувствие.
   -Амальриэн, ты что-то знаешь? Кто за всем этим стоит?
   -Я вижу, ты носишь браслет демона, - кивая на моё запястье, сказал тот, игнорируя мои вопросы. - Ты знаешь о том смысле, что он несет?
   Я машинально дотронулась до слегка теплого украшения и кивнула.
   -Ты сама его надела или это сделал он? - казалось, для него это был очень важный вопрос.
   -Сама.
   -Тогда сними его, - резко сказал Амальриэн и поднялся. - Сними и позволь князю самому его надеть. Боюсь, в скором времени тебе понадобиться вся его защита. Силы Света, всё зашло слишком далеко... - Последние слова Перворожденный прошептал едва слышно, прикрыв глаза.
   А я с ошеломляющей ясностью поняла, что он знает и понимает, если не всё, то очень многое из происходящего с нами. Знает, но по какой-то причине не может сказать.
   -Что нас ждет? - хрипло спросила я, не в силах справиться с голосом.
   -Кого-то жизнь, а кого-то смерть, - невесело улыбнулся эльф и, развернувшись, зашагал в сторону лагеря.
   Я сидела неподвижно, провожая его взглядом и почему-то уверенная, что смерть он пророчил себе...
  

***

  
   Из сна меня как будто кто-то вырвал...
   Я лежала на своем плаще рядом с демоном и пыталась понять, что меня разбудило. Неужели инстинкт опасности? Я прислушалась к себе. Нет, хищник внутри меня не был даже встревожен. Где-то поблизости слышалось размеренное дыхание моих спутников, которых самих разглядеть в окружающей темноте, не меняя зрения, было невозможно.
   Еще вчера мы покинули Зал Равных и снова устремились по старой шахте вперед, к цели. Упирающегося всеми конечностями Корда, мы с горем пополам отправили назад. Первоначально кузнец ни в какую не хотел уходить, горя желанием и дальше следовать с нами, не взирая на договоренность. Лишь напоминание об оставленной без присмотра деревне, и непреклонность Амальриэна, в итоге переломили его упрямство.
   Вновь восстановленный в статусе проводника Хэл, несказанно этому обрадовался, заявив, что каждый из его народа с закрытыми глазами сможет найти из подземелья выход на поверхность. Мы ему поверили, но глаза всё же попросили держать открытыми. На всякий случай.
   Что-то легкое и невесомое коснулась моего сознания и я, наконец, поняла, что именно это и является причиной моего бодрствования. Мне пришел Зов. Кто-то настойчиво, но невероятно мягко звал меня, манил к себе, и я абсолютно не чувствовала в этом никакой опасности.
   Тихо выскользнув из рук Рейна, я, стараясь ступать, как можно тише, зашагала в том направлении, где мне казалось, меня ждут. Пришлось возвращаться назад, в сторону пещеры. Через метров двести моя рука, которой я держалась за стену, провалилась в пустоту бокового рукава. Я готова была поспорить, что когда мы здесь проходили в прошлый раз, его не было. Меня весьма настойчиво приглашали в гости. По-прежнему не ощущая никакой угрозы, я шагнула в туннель и окунулась в какую-то странную, почти густую черноту, однако уже в скором времени впереди показался выход, мерцая аркой в кромешной тьме. Сделав последние шаги и выйдя на небольшую площадку, я потрясенно замерла. Передо мной был небольшой грот с подземным озером. Над ним, грозно щерясь, свисали огромные сталактиты, а где-то там, дальше, слышался плеск воды, но поверхность озера по-прежнему оставалась гладкой, как черное зеркало. В нескольких шагах от меня берег резко обрывался, и было понятно, что там сразу идет глубина. Но не вид этого источника потряс меня. Над водой, лавируя между каменных клыков, летали полупрозрачные фигуры, больше всего напоминающие человеческие, но в отличие от них, глаза их сияли разными цветами, а тело ниже бедер становилось совсем прозрачным. Когда же кто-либо из них задевал камень, тот становился прозрачным и тут же менял форму.
   Я повстречалась с горными духами - опасными существами, о которых никому неизвестно как они появились. Гномы считали, что они рождаются самой горой и призваны охранять свою Мать. Я была склонна с ними согласиться. Горные духи безжалостно убивали простым прикосновением всех, кто без спросу посмел вторгнуться в их владения. Однако иногда, они могли пропустить тебя, если не чувствовали зла. Соплеменники Хэла с величайшим уважением относились к ним и жили в мире. Ведь помимо силы, эти создания обладали потрясающим свойством оживлять металл и камень. Ярким примером мог служить меч демона.
   Браслет на моей руке неожиданно слабо завибрировал и стал покалывать кожу. Я поднесла его к лицу, уже понимая, что именно его Зов я и слышала, что это он привел меня сюда. Мне показалось, что амшир еще больше налился чернотой, а серебряные прожилки тускло засияли. Словно в ответ на эти действия, горные духи устремились ко мне. Я внутренне сжалась, заставляя себя остаться на месте, ведь убегать не было никакого смысла. В горах от них нигде не скроешься.
   С десяток духов закружилось у меня над головой, однако, не приближаясь. Я затаила дыхание и тут же пришла приятная волна от украшения. Он как будто шепнул мне "не бойся" и, как не странно, я тут же успокоилась, поверив. Я чувствовала, как чужая магия опутывает меня и проникает в сознания. Я не сопротивлялась, позволяя "читать" меня, видеть мои воспоминания. Сейчас они решали, достойна ли я жизни. Вскоре отдельные прозрачные фигуры стали покидать круг и исчезать сквозь стену. В итоге через несколько минут в гроте остался лишь один. Это был дух с мужскими чертами лица и лазоревым сиянием вместо глаз. За его спиной развевалось что-то наподобие туманных крыльев.
   "Ты звала, и я услышал" - раздалось у меня в сознании. Создание поклонилось мне и, повинуясь неведомой указке, я сделала то же самое.
   "У тебя уже есть горное дитя, признавшее тебя своей Хозяйкой" - я поняла, что речь идет об амшире. - "Согласна ли ты принять еще и мою службу?"
   "Да" - так же мысленно отозвалась я не в силах разомкнуть побелевших губ. Наконец до меня дошло, что сейчас происходит. Вот так сюрприз! Спасибо любимый, это вполне в твоем стиле. Втянуть меня в неприятности и с чистой совестью умыть руки. Хотя, не кривя душой, можно было сказать, что этот подарок просто бесценен. Один из горных духов захотел покинуть свою Мать, связав свою существования с моей жизнью. Ведь когда тот присягал, то впоследствии уже не мог вернуться назад и погибал вместе с Хозяином.
   "Дай мне имя, Принявшая" - прозвучала ритуальная фраза, которую я много раз читала в школьных учебниках. Нарекая его, я получала власть над ним и тем самым скрепляла его клятву. Его имя могла знать только я, для других оно должно оставаться тайной.
   Имя? Хм, с этим проблема. Я была настолько потрясена происходящим, что в голову не шло ничего путного. Тут я вновь глянула на замершего в ожидании духа, и взгляд зацепился за его глаза. Вот оно!
   "Отныне твоё имя Лазарь" - при этих словах тот пошел рябью и начал переливаться всеми оттенками синего и голубого.
   "Да, Принявшая".
   Теперь вторым шагом должно было стать вместилище для моего нового стража. Меч отпадал сразу, я не Рейн, и так владеть оружием никогда не научусь. Будто в подсказку браслет вновь начал покалывать, и даже вроде дернулся на руке. Спасибо, это действительно отличный выход - оживить амшир и сделать из него универсальный и мощный магический амулет.
   Я протянула левую руку вперед.
   "Займи свое место рядом со мной и верно служи" - еще одна традиционная фраза, уже заключительная.
   "Да, Принявшая" - снова услышала я, и тут же почувствовала сильное жжение на запястье. Закусив губу, чтоб не закричать, я перетерпела боль, и когда вновь взглянула на украшение, то со свистом выпустила воздух сквозь зубы.
   Камень в круглом гнезде перестал быть темно-серебристым, теперь он приобрел оттенок, очень похожий на глаза исчезнувшего горного духа. Такое знакомое по мечу князя гудение, теперь исходило и от моего браслета. Во мне же поселилось чувство целостности и завершенности, будто до этого я была собой лишь наполовину.
   Через некоторое время, когда я всё еще стояла и не могла оторвать глаз от артефакта, я услышала знакомые тихие шаги. Руки Рейна обняли меня сзади за плечи и притянули к себе. Коснувшись губами моего виска, он прошептал:
   -Вот теперь подарок полный. Ты молодец, я знал, что справишься.
   Я не ответила, смотря прямо перед собой. Знал? Да, действительно знал. И не только про амшир. Интересный вопрос: сколько раз за всё время инферн спасал меня? И не только от других, но и от самой себя? Три, пять, десять? А сколько раз он оказывался прав, а я нет? Кто был всегда рядом, оберегая мою жизнь и судьбу?
   Судьбу...
   Приняв окончательное решение, я мягко, но решительно отстранилась. Повернулась лицом к демону, расстегнула браслет и без слов протянула его удивленному мужчине.
   -Возьми, - проговорила я, видя, что тот не двигается.
   Лицо инферна потемнело от одолевавшей его бури эмоций, но он принял украшение.
   -Могу я узнать почему? - сухим голосом, призванным скрыть его уязвленность, спросил князь.
   -Можешь, - кивнула я, поражаясь его недогадливости. Он решил, что я отдаю ему браслет НАВСЕГДА. - Но сначала ответь мне, что нас ждет в будущем?
   Перед решающим шагом мне нужно было всё выяснить. Кажется, тот вопроса не понял, он получился слишком пространным.
   -Что будет с нами Рейн, с тобой и со мной? Мы будет вместе? - постаралась пояснить я.
   -Для меня здесь никогда не было неясности, Дейника. Я ведь говорил, что не отпущу тебя, никогда. Мы будем вместе. Всегда или, - голос его впервые дрогнул, - пока этого хочешь ты.
   -Я не смогу жить в Сильване.
   -Я тоже, - Рейн сделал шаг вперед, намереваясь вновь меня обнять, но я снова отступила. Мы еще не закончили. Он это понял и послушно замер. - На свете много мест, где мы сможем быть вдвоем.
   -Ладно, с этим решили, - милостиво согласилась я, складывая руки на груди. - Теперь как насчет свободы мысли и действия? Ты будешь прислушиваться к моему мнению, или мне для этого нужно будет швырять в тебя тяжелые предметы? И как насчет этих постоянных встрясок и бесцеремонных хапаний за руки?
   -Первое - да, второе - нет, если ты будешь делать глупости. А так как делаешь ты их с завидной регулярностью... - он многозначительно умолк.
   Хам! Но, честный.
   -Пока ты не возобновила допрос, - тут же сказал князь, видя, что я нахмурилась, - я хочу сказать лишь одно. Я. Тебя. Люблю.
   Ну вот, это был запрещенный удар, который делал ненужными все последующие вопросы.
   -Тогда я могу ответить тебе "почему", - ласково улыбнулась я и протянула ему запястье.
   Я могла полюбоваться, как его лицо посещает понимание, а глаза расширяются от удивления.
   -Нет, - хрипло выдавил он.
   -Да, - тихое и нежное.
   -Нет, я не Кайрон...
   -Именно потому, что ты не Кайрон, я хочу этого, - перебила я его и доверчиво заглянула в глаза. - Рейн, разве ты не понял, что это только формальность. Хотя, я и сама только что это осознала. Моя судьба и без магии уже давно в твоих руках.
   Тот не шелохнулся, как будто окаменел. Всё, пора его выставлять в Зале Равных.
   -Подумать только, я тут ему, можно сказать, жизнь свою драгоценную, перевязанную бантиком предлагаю, а он еще брыкается, - шутливо проворчала я, приближаясь и обнимая его за талию. - Мне что...
   Договорить я не успела, так демон резко выхватил мою руку и молниеносно защелкнул на ней браслет.
   -Это чтобы не успела передумать, - пояснил он мне на мой слегка ошарашенный вид.
   Ничего нового я не почувствовала. Никаких тебе фейерверков, торжественных фанфар, ничего! Просто украшение вновь заняло свое законное место, разница лишь в том, что надел его тот единственный мужчина, которому я могла это позволить.
   Поддавшись порыву, я сняла с шеи шнурок с янтарем и надела его Рейну.
   -Знаешь, у нас в Заозерье принято обмениваться украшениями. Я хочу, чтоб и у тебя было что-то моё. Это конечно не амшир, а простой камень, без магических способностей, - "а жаль", кровожадно подумала я, вот бы он швырялся молниями во всяких там Светлан, - но он мне очень нравиться.
   -Спасибо, - ласково поблагодарил тот и потянулся ко мне, но злое гудение в голове заставило меня поморщиться.
   -Кажется, нас потеряли, - вздохнула я и, улыбнувшись демону, направилась в сторону выхода. - Давай возвращаться, а то Иланка своим Зовом обеспечит мне головную боль на весь день.
   Я нырнула в арку, уверенная, что инферн последует за мной. Однако Рейн, за секунду до этого, прикоснулся к висевшему на шее янтарю. В ответ тот рассыпал вокруг себя сном золотых искр и на мгновение стал красным, после чего успокоился.
   -Без магических способностей, говоришь, - тихо усмехнулся князь, но тогда мне не было суждено ничего ни увидеть, ни услышать.
  

Глава 15

  
   Назад возвращались в приятном молчании, мило держась за руки, словно совершали прогулку в городском парке, а не шли по темному сырому подземелью. Однако радужный настрой моментально исчез, когда мы с демоном вынырнули из бокового рукава и очутились в шахте. Мой чуткий слух сразу уловил столь характерные звуки, как лязг метала, свист лезвия и, конечно же, приглушенные проклятия наших спутников. А еще с той стороны, где располагался лагерь, тянулся неприятный холодный магический след, который оставляет после себя некромантия.
   -Опять, - бросила я и рванула по туннелю. Я начала подозревать, что Зов принцессы не искал нас, а просил о помощи. Вот только почему она не обратилась ко мне напрямую, по ментальной связи?
   Ответ не замедлил придти, вернее я на него чуть не налетела. Свернув за очередной угол, я выбежала к месту драки. В глаза сразу бросилось бледное лицо подруги, которая держала свой меч двумя руками и закрывала собой лежащего без сознания оборотня; нахмурившийся Хэл в боевой стойке с секирой и эльф, вставляющий очередную стрелу в лук. Предыдущие же топорщились в груди человека, одетого в поношенную рубаху неопределенного цвета и черные штаны. Именно в него я чуть было не врезалась, но в последний момент была перехвачена Рейном, который с руганью запихал меня к себе за спину.
   На наше появление действующие лица не обратили никакого внимания, продолжая буравить друг друга глазами и судорожно тискать в руках оружие. Что так напугало моих друзей в одном единственном умертивии я поняла практически сразу, как повнимательней к нему присмотрелась.
   -Мать честная! - потрясенно прошептала я, развоплощая уже готовую сорваться с кончиков пальцев шаровую молнию. Использовать сейчас магию было просто губительно.
   Уловив звук моего голоса, мертвец обернулся, и я вздрогнула, увидев заполненные белесой мутью глазницы, подтвердившие мои опасения. Спектр - одно из созданий высшей некромантии, его с уверенностью можно было ставить на один уровень с палеситом, напавшим на нас в Ракушке. "Спектр, несомненно, наделен разумом, однако в этом разуме отсутствуют ключевые позиции управления, что выражается в его подчиненности хозяину. Эта нежить не наделена никакими магическими способностями, что, казалось бы, делает ее менее опасной, однако это не так. Одного прикосновения спектра достаточно, чтобы могущественный маг превратился в жалкого ученика, потеряв все свои умения и навыки" - вспомнилась мне цитата из учебника по основам темного ремесла.
   Я бросила взгляд в сторону Шанина. Наверняка неосмотрительный оборотень, учуяв врага первым, кинулся на него, не разобравшись, кто перед ним. За что и поплатился.
   -Ты, - голос спектра был похож на неприятный скрип. Кстати, угадайте, в кого он тыкал пальцем? Похоже, его тоже прислали по мою душу и, вероятней всего, тот же злопыхатель, что и в прошлый раз.
   Обретя долгожданную цель, умертвий бодро зашагал в мою сторону, но одного он не учел. Между нами была помеха. Надо сказать, очень злая и решительно настроенная помеха, которая отдавать меня не собиралась.
   -Рейн, это... - начала, было, я.
   -Знаю, - коротко бросил тот и ринулся вперед, одновременно крикнув эльфу. - Амальриэн, уходите.
   Тот кивнул и в следующую секунду оказался рядом со мной, сгреб в охапку и, никак не реагируя на мои крики и брыкания, потащил прочь. Перед моими глазами быстро проносилась каменные стены - вес ноши эльфа нисколько не беспокоил и не замедлял его бег. Где-то сзади я слышала шаги Иланы и Хэла, помогавшие идти пришедшему в себя оборотню.
   -Пусти меня! - продолжала я вырываться, но меня проигнорировали. - Там Рейн!
   "Позволь мне убить его, Принявшая" - зашелестел голос Лазаря у меня в голове. Признаться, в первую секунду соблазн был, но я тут же отбросила эту мысль. С эльфом я разберусь сама.
   "Нет. Не вмешивайся".
   Как только Амальриэн остановился и ослабил хватку, я ударила его локтем в грудь и побежала назад. Однако стоило мне сделать всего пару шагов, как резкий рывок назад чуть не сшиб меня с ног.
   -Уймись, - злобно прошипел эльф, наматывая мои волосы на руку и заставляя запрокинуть голову. - И не вздумай перекидываться, иначе мне для твоей же безопасности придется лишить тебя сознания.
   -Убери руки! - зарычала я, тем не менее, не стремясь менять ипостась. Угроза Перворожденного возымела действия. Вряд ли в бессознательном состоянии я смогу чем-то помочь инферну. - Мне нужно вернуться. Там спектр...
   "Принявшая?"
   "Нет, Лазарь. Я запрещаю".
   -...которому нужна ты, - закончил эльф, не ослабляя хватки. - Именно поэтому Рейн отослал тебя. И я не позволю тебе вернуться, даже если для этого надо применить силу.
   Вот тебе и свобода действия! Хотя князь честно предупредил, что при необходимости будет решать за меня. Но даже если так, неужели он думает, что я оставлю его одного против выкачивающего магию спектра и буду спокойно ждать, когда его постигнет участь Шана? Если да, то напрасно!!!
   -Амальриэн, это же спектр... магия... он, - я старалась объяснить ему, не обращая внимания на выступившие слезы от причиняемой им боли.
   -Рейн сам справиться, он из темной расы.
   -Нет! Он целитель, как Лиарам. Магия Смерти ему не подвластна.
   Эльф что-то неразборчиво пробормотал, но я всё же поняла, что меня сейчас наградили весьма нелестными эпитетами. Он отпустил мои волосы и развернул к себе лицом.
   -Дейника, да будь он хоть целителем, хоть магам всех стихий подряд. От этого его сущность не меняется. Демоны рождаются со способностью к некромантии. Ты разве этого не знала? - он поднес руку к моему лицу и стер со щеки слезу. Лицо его помрачнело. - Даже если бы демон не попросил меня, я всё равно увел бы тебя оттуда. Не стоит видеть, что там будет происходить.
   Словно в подтверждение его слов с того направления шахты, откуда меня так спешно утащили, послышался едва уловимо тонкий свист, после чего нас накрыла удушающая магическая волна. Даже попытка Амальриэна закрыть меня собой, не спасла от принесенных ею ощущений страха, холода и подавляющей силы. Против спектра была бессильна любая магия, за исключением той, что его породила.
   Мы с Перворожденным задохнулись от боли одновременно: он потому, что эльфы физически не переносят магию Смерти, ну, а я из-за того, что не была готова к такому шквалу отрицательной энергии. Рядом застонала так же застигнутая врасплох Иланка. Потерявший магические способности оборотень ничего не почувствовал, а гном лишь скривился.
   Не реагируя на дрожь в коленях, я хотела кинуться к месту схватки, но окрик подруги меня остановил:
   -Ника! - я обернулась. В полутьме лицо Иланы выглядело очень бледным. Она стояла на коленях возле сидевшего оборотня. Шан откинул голову на каменную стену и со свистом выпускал воздух через зубы.
   Обругав себя весьма неприличными словами, я направилась к ним, на ходу ища в своей сумке подходящее зелье.
   -Пей, - приказала я мужчине, поднося бутылек к его рту. Тот послушался без колебаний. Его бил озноб, а лицо покрылось испариной. Плохо. Организм оборотня пытался справиться с теми изменениями, что внес своим касанием спектр. У жениха принцессы больше не было магии, и это серьезно отразилось на нем.
   Отвар, которым я напоила Шанина, готовила моя мама. Он был очень сильным, и я держала его для критических случаев. Таких, как этот.
   Уже через минуту из синих глаз блондина исчезла боль, а на губах заиграла слабая улыбка.
   -Спасибо, - хрипло выдавил он.
   Я молча кивнула, стараясь не глядеть Илане в глаза. Снять боль и слабость я-то смогла, но вот самое главное - вернуть магию - мне было не под силу. И признаться, я вообще не знала, кто мог это сделать.
   -Что, всё так плохо? - спросил оборотень, глядя на наши мрачные лица.
   -Ника, ты сможешь это исправить? - обратилась ко мне подруга, игнорируя того. Я покачала головой. - А твоя мама?
   -Не знаю, Илана. Вряд ли. Из-за своих особых способностей, спектры мало изучены. Ты не хуже меня знаешь, что еще никому не удалось возвратить магию, - я обернулась к слушавшему нас Шану. - Где до тебя дотронулся умертвий?
   Тот без слов распахнул рубашку, оголяя правое предплечье. На нем даже при таком освещении был виден отпечаток руки.
   Я прикрыла глаза. Видимо я до последнего надеялась, что не увижу на метки нежити.
   -Может, вы всё-таки объясните, что это означает? - мрачно потребовал он.
   Я взглянула на Иланку. Что мы могли сказать? Что теперь он не сможет перекидываться в волка? Что не будет больше чувствовать магические потоки силы, окружающие нас? И что теперь дорога в его племя ему закрыта?
   Не говоря ни слова, я ушла. Там я сейчас была лишняя. Илана сама ему всё расскажет. И потом, мне тоже нужно кое с кем перекинуться парой слов (а может и еще чем-нибудь увесистым).
   Однако, когда я увидела появившегося из туннеля демона моим первым порывом было со вздохом облегчения кинуться ему на шею.
   А вот вторым - развернуться и бежать без оглядки.
   Но, собрав всю свою волю в кулак, я осталась стоять на месте и разглядывать то пугающее существо, что приближалось ко мне. Это был князь и в тоже время не он. Потому что, вместо таких уже родных и любимых янтарных глаз, на меня взирала чернота - абсолютная и непроглядная. Инферн остановился в шаге от меня и замер. Его бездонный темный взгляд заставил мое сердце екнуть, и я с ужасом поняла, что всё еще боюсь того, кого люблю.
   -Ты его развоплотил? - ровным голосом осведомилась я, стараясь не показать, каких трудов мне это далось.
   -Нет, - слава богу, голос был прежним. - Его хозяин мне помешал, ударив сырой силой по ментальным каналам. Пока я отвлекся, спектр ушел.
   Этого следовало ожидать. В отличие от тех же некростеров и зомби, это создание некромантии обладало разумом. Вряд ли он захотел расстаться со своей второй жизнью так глупо, тем более не выполнив задания.
   -Ясно, - глухо отозвалась я, стараясь не ежится под внимательным взглядом Рейна. - Пойду, посмотрю как Шан.
   Сказав это, я в то же мгновение по выражению лица демона поняла, что он меня не отпустит, пока не выяснить, что со мной. Однако мое трусливое бегство спасло появление эльфа, и я смогла улизнуть.
   Честно говоря, я была сама себе противна. Я боялась демона, его черноты в глазах и того неощутимого для обычного человека магического шлейфа, тянущегося за ним. Этот след нес в себе примерно тоже, что и накатившая на нас ранее волна.
   К сидящей парочке я не пошла. По их склоненным друг к другу головам и отнюдь не радостным лицам было ясно, что там сейчас не до меня. Поэтому я подсела к Хэлу, невозмутимо натирающему свою секиру. Казалось, что гному абсолютно плевать, что происходит вокруг. Его основной задачей было довести нас до Закатных клыков, и он до сих пор успешно с этим справлялся. Но при этом он спокойно воспринимал практически всё, что с нами происходило, всегда готовый ко всему - буде то драться, скакать без оглядки или же кухарить.
   -Ты как? - сочувственно спросил он, когда я устало присела рядом.
   -Паршиво, - я собрала рассыпавшиеся по плечам волосы и стала завязывать их в хвост. - Хэл, скажи, а что ты будешь делать, когда вернешься в Киврин?
   Своему внезапному вопросу я удивилась не меньше, чем гном. Хотя, наверное, в этом не было ничего странного. Мы все устали. Очень сильно. Два месяца непрерывного и упорного движения к цели, сопряженного с опасностями, потерей друзей и неуверенностью в завтрашнем дне начинали давить тяжким грузом на плечи и нервы. Быть может, именно поэтому все мы в последнее время всё чаще вспоминаем о родных местах и строим планы на будущее, не желая принимать к сведению тот факт, что его может и не быть. Эти мечты не дают каждому из нас быть окончательно погребенным под чувствами безысходности и страха.
   -Даже не знаю, - беспечно почесав затылок секирой (я при этом движении аж дышать перестала), ответил тот. - Эльфы пообещали мне кругленькую сумму за это предприятие. Если действительно заплатят, то я, наверное, открою свой магазин в столице или в Мирославле.
   -А как насчет таверны? - подкинула идею я.
   -Таверны? - гном задумался.
   -Ну да, - усмехнулась я. - Назовем её "У весельчака Хэла" или "Бочка эля", а лучше "Секир-башка". Звучно и в тему. А мы с Иланкой оставим в покое "Поющую подкову" и по старой дружбе будем громить твое заведение.
   В ответ Хэл насмешливо крякнул, а потом неуклюже, но неимоверно ласково приобнял меня за плечи.
   -Чтобы ни было в будущем, я всегда буду вам с Иланой рад, Дейника, - проникновенно и слегка смущаясь, сказал он. - Вы ведь мои девоньки. Да и приглядывать за вами нужно будет, пока ваших мужей, - кивок в сторону (видимо, на Рейна и Шана), - нет рядом.
   Вот так. Простые слова привели меня в чувство. Эти "девоньки" были для меня милей, чем любые изысканные комплементы. А еще, при упоминании князя в качестве моего мужа, внутри против ожиданий не всколыхнулся страх, а наоборот разлилось тепло и, стыдно сказать, нетерпение. М-да, искать логику в моих чувствах, пожалуй, не рискнула бы даже я сама.
   Через пять минут мы снова упорно двинулись в путь. Впереди гном и эльф, затем мы, поддерживающие оборотня, и замыкающим инферн. Место схватки прошли не останавливаясь и не осматриваясь. Лишь неизменный след некромантии заставил меня передернуть плечами. Вот это и было, похоже, последней каплей для демона, который видел мое движение.
   -Ника, - мягко раздалось у меня над ухом, но я от неожиданности отпрянула и наступила итак покалеченному оборотню на ногу. После этого он благоразумно отказался от моей помощи и, воспользовавшись этим, Рейн взял меня за руку и заставил притормозить. Теперь мы шли чуть позади остальных.
   -Что с тобой? - требовательно спросил он.
   -Ничего, - отвела я глаза, понимая, как жалко это звучит.
   -Ты боишься меня, - он не спрашивал, а утверждал. И чего было больше в его голосе - обиды или злости - я не поняла.
   То, что врать я ему не могу, я уже выяснила, поэтому...
   -Да, то есть... - я замялась, не зная как ему объяснить. А потом вздохнула. - Да, я тебя боюсь. Вернее я испугалась тебя сейчас, такого, каким ты стал после использования некромантии. И эти твои глаза. Теперь они всегда будут такими?
   -Нет, это последствия заклинания и вскоре пройдет, - покачал он головой и крепче сжал мою руку. - Дейника я никогда не причиню тебе зла. Я просто не смогу и другим не позволю.
   -Знаю, - я попыталась улыбнуться. - Просто ты должен понять, мы люди всегда боимся того, чего не понимаем. Поэтому, пожалуйста, дай мне время. А сейчас лучше скажи, как ты можешь владеть магией Смерти и Целительством одновременно?
   Князь тяжело вздохну. Кажется, он опасался именно этого вопроса.
   -Никак, Дейника. Я не обладаю силой целителей.
   -К-к-как? - удивилась я и даже споткнулась, но инферн предусмотрительно придержал меня за локоть.
   -Это прерогатива эльфов, мы, демоны, истинные некроманты.
   -Подожди, но ты ведь вылечил меня тогда, в пещере.
   -Не совсем, - уклончиво ответил Рейн.
   Я нехорошо прищурилась.
   -А что же ты тогда сделал со мной, позволь узнать?
   Собеседник замолчал, видимо, пытаясь подобрать нормальный ответ. Ничего у него из этого не вышло. Он опять удрученно вздохнул.
   -Если я скажу, что... гм, "умертвил" твою шишку, ты поймешь?
   -Чего? - лицо у меня должно быть в этот момент было до невероятности глупым.
   -Не поймешь, - сам себе констатировал демон. - Дейника, повторяю, я не целитель, а некромант. Причем потомственный. И могу очень многое, о чем ваши маги даже не подозревают. В том числе, если хочешь, и лечить. Но не так, как это понимаешь ты, или же, как это делает владыка эльфов. Здесь другие источники силы и совсем другая цена. Могу сказать даже больше - магия Жизни, которой Перворожденные владеют в совершенстве, тоже может убивать. Надо лишь знать и уметь.
   Кажется, этот несносный мужчина задался целью перевернуть всё мое миропонимание с ног на голову. Магия Жизни может убивать, а магия Смерти исцелять?! Веселенький оксюморон, ничего не скажешь. Если об этом узнают в Школе, вся сложившаяся за многие века фундаментальная теоретическая база рухнет в один момент! Ой-ё-ёй!!!
   -Но, почему же тогда вы называете это - некромантией, магией Смерти? - не удержалась я от дурацкого вопроса.
   -А мы её так не называем, - усмехнулся Рейн. - Это вы люди, освоив лишь азы темной Силы, склонны поспешно прилеплять ко всему бирки и от них уже отталкиваться. Поднятие покойников, их управление и создание призраков - это низшая ступень, доступная практически всем моим соплеменникам. Настоящими магами айсери'дар (так именуется у нас темное искусство) могут стать лишь члены королевской семьи и приближенные дворяне.
   -А люди? Кто-нибудь из нас может постичь айсери'дар, если взяться за его обучение? Или же кто-то из другой расы?
   -Это практически невозможно, - задумчиво покачал головой князь. - Во-первых, никто бы из нас не стал учить такому людей - это слишком опасно, ну, а, во-вторых, эта магия не свойственна вашей природе и природе остальных, поэтому освоить её вы не сможете. Кроме того, что уже умеете.
   Что ж, звучит разумно. Издревле считалось, что шесть стихий принадлежат трем разным расам: Жизнь - эльфам, Смерть - демонам, а четыре стихии - людям. Драконы, гномы, гоблины никак не вписывались в эту схему, поэтому я всегда относилась к ней скептически. А вот теперь Рейн своими словами подтверждает её правдивость. Всё-таки интересно, что произошло на заре нашего мира? Кто привел сюда Старшие расы, а затем и нас? Почему баланс сил оказался именно таков? В этом скрыт свой особый смысл? Э, кажись, потянуло на философию.
   Вернемся к прозе фактов.
   -Рейн, а драконы обладают магией Смерти?
   -Да, - не задумываясь, ответил тот. - В начале времен Старшим братьям была подарена возможность управлять всеми видами магии.
   -Кем подарена? - жадно спросила я.
   Князь пожал плечами.
   -Никто не знает, кроме самих драконов, а они свои секреты хранить умеют. Однако, как меня учили наставники, Старшие отказались от этих знаний, признав своей стихией только Огонь.
   -Но от этого иметь их не перестали, - подытожила я. Ну и что мы имеем? Демоны оказываются невиновными, у людей не хватает силенок, об остальных расах ничего не известно. Есть еще драконы и эльфы, причем именно на последних направлена магия Смерти. Кто остается? Правильно. Драконы, к которым мы, между прочим, добровольно топаем с белым флагом наперевес. Ну вот, пришли к тому, с чего начали. Однако есть один момент, который не дает мне покоя: НА КОЙ ИМ ЭТО СДАЛОСЬ?! Да они со своей силой в один момент могли захватить и эльфов, и людей и даже огрызающихся демонов, попросту не дав им объединить силы. Зачем же все эти интриги, тайны и недомолвки. Нет, во всей этой мозаики определенно не хватает фрагментов, без которых невозможно что-либо понять.
   -Рейн, а почему вы заключили перемирие с эльфами и тоже отправились в этот поход? - осторожно спросила я. Мы с князем никогда не обсуждали этот вопрос, да и из его воспоминаний что-либо толком понять мне не удалось. Он мог не ответить и в этот раз.
   Демон странно на меня глянул и снова устремил взор вперед. Я пала духом. Не скажет.
   -Несколько месяцев назад, окрестности Сильваны наводнила нежить, причем низшая, - начал он, и я затаила дыхание. - В основном зомби и некростеры. Мы, конечно же, их уничтожили, но источник их появление найти так и не удалось. По остаточному следу было ясно, что это результат не нашей магии. Уже это должно было нас встревожить, но отец и его советники списали всё на эксперименты Черной башни, где обучаются айсери'дар отпрыски знати.
   -Но это было не так, - вставила я.
   -Не так, - подтвердил тот, - умертвии больше не появлялись, но с магической энергией вокруг Сильваны стало что-то твориться. Самые простые заклинания превращались в мощнейшие и разрушительные, а от разливающейся в воздухе силы могла закружиться голова. Тогда отец послал отряд во главе со мной, выяснить что происходит.
   Рейн замолчал и, казалось, что он полностью ушел в себя, не замечая ничего вокруг. Я тихо шла рядом и чуть ли не подпрыгивала от нетерпения. Он специально дразнит меня?
   -Мы нашли его в нескольких километрах от города, - снова начал он за секунду до того, как я собиралась его стукнуть. - Он был еще не закончен, но уже обладал колоссальной силой.
   -Он? - переспросила я, предчувствуя, что ответ мне не понравиться.
   Князь обернулся и внимательно на меня посмотрел.
   -Серый круг, как его назвали Светлые.
   -Вы узнали, кто его создал? - подалась я вперед.
   -Маг был там, но мы не успели. Он с помощью Белого кристалла ушел через портал.
   Белый кристалл. Очень сильный артефакт, но, к сожалению, разового применения. Его силы вполне хватило бы на переброс творящего на огромное расстояние и стирание всех следов магии. Да, наш враг всё продумал. Вот только где он мог взять такое редкий и дорогой кристалл?
   -Найти его не удалось, - тем временем продолжал инферн, подтверждая мои мысли, - но Серый круг мы уничтожили. Как только я вернулся в Сильвану, то узнал, что эльфы прислали ультиматум, где обвиняли нас в применении против них магии Смерти и угрожали войной.
   Очень смело со стороны Лиарама, если учесть, что соотношение Перворожденных к демонам было, примерно, один к трем. Видимо, престолодержатель был в отчаянии.
   -Но война не состоялась, - констатировала я очевидное.
   -Нет, - кивнул мой демон. - Не успели мы обсудить их послание на совете, как следом прибыл Амальриэн. Он был уполномочен принести извинения и, как не странно, просить помощи. К тому времени эльфы уже знали, что в этом замешены драконы. Я думал, что эльф живым в свой Град не вернется, но отец не только выслушал его, но и согласился оказать содействие. По предложению Кайрона, он отправил меня к Светлым, а потом и к драконам. Они должны были увидеть нас вместе.
   Мой разум опалила ошеломляющая догадка.
   -Постой, постой. Правильно ли я тебя поняла? Исходя из твоих слов, мы направляемся к Старшим вовсе не для мирных переговоров, а чтоб их запугать?
   Я была в шоке. И это мягко говоря.
   -Не совсем так. Мы действительно не хотим войны с братьями, но если не будет другого выхода...
   -...вы продемонстрируете им свой союз с эльфами и те возможности, которые он открывает, - закончила я, вспоминая, как Амальриэн и Рейн расправились с дракеном. Объединенная сила, которая может уничтожить Старших - ловкий и тонкий ход, ничего не скажешь. Вроде "мы идем к вам дружить, но если вы не согласитесь, пеняйте на себя". Господи, но ведь это грозит такими последствиями!!! И в первую очередь нам, людям. Что мы сможем противопоставить драконам, эльфам и демонам, когда они начнут тягаться силами? Ни-че-го!!! А ведь в стороне не сможет остаться никто.
   -Вы, старшие расы, безумны. Вы знаете об этом? - как-то очень зло сказала я, чувствуя жгучую обиду за своих соплеменников.
   -Ника... - демон попытался взять меня за руку, но я с силой её отдернула.
   -Столько секретов Рейн. Это невыносимо! Скажи, есть еще что-либо, чего я не знаю обо всём этом? - недружелюбно поинтересовалась я, понимая, что несправедливо срываю свой гнев на любимом мужчине. Конкретно он был ни в чем не виноват.
   Но тот не ответил и как-то многозначительно замолчал.
   -Ясно, - резюмировала я. - Полагаю, ты мне не скажешь.
   В полумраке я заметила, как его лицо помрачнело. Я уже приготовилась обидеться, когда он заговорил. Уууу, лучше бы он молчал!
   -Есть еще кое-что. Оно не относится напрямую к драконам, но касается тебя и меня. Думаю рано или поздно ты узнаешь, но хочу, чтоб от меня. В Хрустальном Граде у меня помимо основного, была еще и дополнительное задание. Я должен был не допустить появления Эль'иниа у эльфов.
   На этот раз я даже не споткнулась. Я просто встала на месте, как соляной столб с выпученными глазами.
   -Тебе приказали меня убить? - выдавила я из себя.
   -Да, - короткое и ясное. - Сильване не выгодно укрепление Светлых, что непременно произошло бы с Хранителем Леса. Поэтому мне было велено уничтожить его.
   -Но ты ведь этого не сделал. Почему? - с надеждой спросила я.
   -Потому, что ты отказалась им быть, и необходимость в твой смерти отпала.
   Вот так. А чего я ожидала? Что он скажет, что влюбился с первого взгляда, когда душил меня у вальсиндара? Что его лишили покоя мои зеленые глаза? Что понял, что не сможет свернуть шею столь хрупкому и очаровательному созданию?
   ДА!!!! Именно этого я, глупая, ждала. Господи, ну почему мне достался самый честный демон во всей Сильване?
   А потом на ум пришла первая наша встреча. Э, что-то тут не сходится.
   -Подожди-ка, но тогда около вальсиндара, ты ведь еще не знал, что я откажусь быть Эль?иниа. И спокойно мог меня придушить. Ни Лиарам, ни остальные не смогли бы тебя остановить.
   Князь опустил глаза, избегая моего взгляда. Я молча ждала. Он сам начал этот разговор и теперь я хотела знать всё до конца.
   -В том момент ты была так похожа на неё, - очень тихо сказал он.
   -На ко... - я запнулась уже и так поняв о ком речь. Я видела её в воспоминаниях инферна. Хрупкая израненная девушка, которую он не смог спасти от братьев. Я нисколько не походила на неё, по крайней мере, внешне. У незнакомки были карие глаза и пшеничные волосы - это всё, что я успела увидеть. Верней не я, а Рейн, тогда, в далеком прошлом.
   -Твои глаза, - как будто прочитав мои мысли, послышался хриплый голос мужчины. - В них был тот же страх, как у неё, когда она подняла взгляд на меня.
   Я растерялась. С одной стороны, это говорило о том, что в демоне, как я и надеялась, еще теплился огонек человеческих чувств, но с другой стороны... Предполагаемый шантаж драконов и признание при надобности меня убить, сбивали с толку.
   Нет, я не растерялась, я запуталась. Я любила Рейна больше своей жизни, но при этом временами абсолютного его не понимала. И в такие момент очень остро ощущала что мы из разных рас и у нас разное воспитание. И тогда закрадывалась гнилая мысль о том, а могут ли быть такие непохожие создания вместе?
   Видимо что-то промелькнуло на моём лице, так как инферн нахмурился и сделал шаг ко мне.
   -Ника...
   Я подняла ладонь и покачала головой.
   -Не сейчас, прошу, - и оставив за спиной замершего князя, я вновь зашагала вперед.
  
  

***

   Через два часа мрак постепенно стал расступаться, всё больше забиваясь в щели и углы. Твердь под ногами уже отчетливо приобрела уклон вверх, и вскоре впереди сначала тускло, а потом всё явственнее стал проступать свет.
   Мы, наконец, вышли из шахты. Она оканчивалась двухметровым зевом с нависшими над головой слоистыми выступами. Перед выходом была небольшая площадка шагов десять в диаметре. А дальше... Дальше шел великолепный вид: заходящее солнце окрасило вершины гор в насыщенные ало-золотые тона; лежащие на вершинах пушистые копны снега слепили глаза. Вокруг, куда хватало глаз, волнистой линией шли горы, прерываемые глубокими ущельями, обрывами и впадинами.
   Я полной грудью вдохнула свежий воздух, и поежилась. В горах лето было намного холоднее, чем на равнине и прохладный ветерок уже начал пробираться под мою легкую кожаную куртку.
   Однако возможность снова видеть небо, солнце и весь мир так меня обрадовала, что я ничего этого не замечала. А потом я сделала опрометчивый поступок - взглянула вниз. Мама!!! Оказалось, что эта штольня вывела нас намного выше перевала. Внизу на порядочном расстоянии от нас виднелся арочный проход из искусственно обработанного камня с двумя странными валунами по бокам, призванных видимо отмерять границу Крылатого перевала. Единственный возможный путь для спуска находился слева от нас, и представлял собой узкую дорожку, змеившуюся вдоль отвесной скалы и исчезающую за поворотом. Где-то там, далеко внизу, она снова появлялась в поле зрения и выбегала прямо к нужной нам арке.
   -Мы почти пришли, - сказал Амальриэн, и из его рта вырвалось маленькое облачко пара. - Перейдем Крылатый перевал, и мы у цели.
   -Сначала его надо пройти, - тут же отозвался гном, хмуро разглядывая расположившийся внизу проход. - Не нравится мне тут. Не нравится и всё. В шахте было и то безопасней.
   -Это потому, что тебе не хватает твоих катакомб, - поддразнил его уже вполне пришедший в себя Шанин. - Не трусь, гном, прорвемся.
   -Кто трусит? Я трушу? Да мы гномы ничего не боимся, лишь бы секира под рукой, да твердая земля под ногами, - тут же взвился Хэл.
   Пока они вот так перешучивались-переругивались, я ме-е-едлено, бочком-бочком пятилась назад, под надежное прикрытие пещеры. Прекрасная панорама перестала меня прельщать, перед взором стояла лишь темнота, а внутри всё начинало заходится от страха.
   -Давайте спускаться, - скомандовал эльф. - Там внизу и устроим привал.
   -Ника? - Ага, меня потеряли. Иланка обернулась и посмотрела на меня. - Идем?
   -Эээ. Я вот тут подумала, наверное, я вас ребята здесь подожду. Так что, приятно было познакомиться. Драконам привет, - и я еще на пару шагов отступила от них, скрываясь в тени зева.
   -Понятно, мы здесь застряли надолго, - доложила принцесса.
   -Глупости, - отрезал Амальриэн, доставая из походной сумки моток веревки. - Спускаться будут все и сейчас же. А для того, чтоб кто-нибудь по пути не свалился (тут все выразительно глянули в мою сторону), пойдем на перевязи, цепочкой.
   И он стал деловито обматывать себя веревкой, не обращая внимания на мою персону, вцепившуюся в каменную стену мертвой хваткой и всем своим видом демонстрирующую фразу "фиг вы меня сдвинете".
   Ко мне направился Рейн.
   -Не бойся, я буду тебя страховать и не дам упасть.
   Я фыркнула.
   -Ага, и это после того, как ты признался мне, что жаждал получить мой труп. Шиш!!!
   Князь раздраженно вздохнул и вынул из-за пазухи кусок темной плотной материи.
   -Чёй-то ты удумал? - подозрительно косясь на тряпку в его руке, спросила я.
   -Я не намерен оставлять тебя здесь, хочешь ты этого или нет. Закрой глаза.
   -Ага, как же.
   -Дейника, ты ведешь себя как ребенок.
   -Ошибаешься, я виду себя как трус. И всё потому, что мне действительно страшно, - я перестала валять дурака, и с опаской кинула взгляд за плечо инферна, где нас уже ждали остальные, обмотанные веревкой.
   -А я сделаю так, что ты перестанешь бояться. Обещаю, - этот мерзавец говорил нежно и ласково (как с умалишенной, кстати), протягивая руки.
   А ведь идти надо было. Хочешь, не хочешь. Смогу ли я бросить друзей именно в тот момент, когда они нуждаются во мне больше всего? Ответ отрицательный. Блин!
   -Если я упаду и разобьюсь, то буду являться к тебе всю твою долгую жизнь и поганить её в обличии призрака. Очень вредного призрака, - с этими словами я повернулась к нему спиной и позволила завязать мне глаза.
   Тут же всё вокруг поглотила чернота, и мне оставалось уповать только на свою обостренную реакцию и сильные руки Рейна, уверенно обмотавшие вокруг моего пояса веревку.
   -Не бойся ничего, - шепнул он мне на ухо, поддерживая сзади и направляя меня. - И постарайся не думать о том, что окружает тебя. Я буду твоими глазами.
   -Я не могу не думать, - жалобно сказала я, тем не менее, идя вперед и чувствуя под ногами уходящую под уклон горную тропу.
   -Тогда думай о чем-нибудь другом, - предложил инферн.
   -О чем?
   Он склонился к моему уху, не отпуская при этом мое талии, и стал шептать то, о чем, по его мнению, я могла думать, чтоб отвлечься. Уже через пять минуты я из бледного цвета доцвела до свекольного.
   -Если ты сейчас же не замолчишь, - прошипела я, пытаясь унять быстрый бег сердца, - то в пропасть полетишь сам. Пошляк!
   -Спасибо, - мурлыкнули сзади. - Но ты ведь отвлеклась, верно?
   О да, я отвлеклась. Я так отвлеклась, что теперь впору снимать повязку и глядеть вниз, чтоб снова придти в себя. Всё, хочу быстрей замуж. Нет, хочу медовый месяц. Немедленно!!! Ууу, бесстыжий демон!!!
   То время, которое мне потребовалось, чтобы успокоится, как раз хватило, чтоб спуститься вниз. Я почувствовала, как Рейн поднимает меня на руки, затем был небольшой толчок (кажется, инферн куда-то спрыгнул) и в следующее мгновение с моих глаз была сорвана тряпка. Я прищурилась, пытаясь вновь привыкнуть к свету, а когда мне это удалось, то оказалось что мы стоим аккурат перед каменной аркой. Оглянувшись, я увидела далеко вверху темное пятнышко, которое было выходом из шахты.
   -О! - это всё, что я могла сказать по этому поводу.
   -Отдохнем пару часов и двинемся дальше, - сообщил эльф. Выглядел он очень раздраженным и нервным.
   -Ты хочешь идти через перевал ночью? Но это опасно, - всё же попыталась возразить я.
   Два сапфира сверкнули в мою сторону, и мне стало не по себе.
   -У нас мало времени. Его почти уже нет.
   -Я же говорю - безумцы, - пробормотала я себе под нос, расстилая на каменном плато свой плащ.
   Итак, Крылатый перевал. Я окинула взглядом вход, явно сделанный если не человеческой рукой, то точно чьей-то другой. По испещренной временем кладке вился тонкий уже едва различимый рисунок. Присмотревшись, я поняла, что это плющ. Ага, значит, поработали эльфы. По бокам на валунах овальной формы тоже были выдолблены два непонятных мне символа, возможно, эльфийские руны. А там дальше, за входом, виднелась убегающая вверх каменистая дорога, окруженная высокими скалами с причудливыми чашеобразными впадинами.
   Я передернула плечами. Солнце уже село, и холод становился всё ощутимей. Рядом затрещал костер, над которым, бормотавший себе что-то под нос Хэл, вешал котелок. Шан и Илана расположились чуть поодаль и теперь обнявшись, сидели и о чем-то тихо разговаривали. Мой неуловимый демон уже куда-то исчез, а эльф сидел по другую сторону огня и перебирал стрелы. Вот к нему-то я и решила пристать.
   -Амальриэн, скажи, это ведь создали эльфы?
   Тот поднял на меня глаза и в них заплясали отблески пламени.
   -Да, это так. Думаю, раньше здесь была специальная дорога, созданная для нас, чтоб мы могли посещать своих старших братьев.
   -А что написано на этих камнях? - полюбопытствовала я, кивая в сторону перевала.
   -"Ступай с миром в сердце", - ответил он, даже не обернувшись назад. - Это примерный перевод на киврин. Надпись оставили наши предки, желая увековечит единство эльфов и драконов. Удивляюсь, как она до сих пор сохранилась.
   -Вам не понять, но мы гномы знаем, - подал голос Хэл, вполуха слушающий нас, - у камней тоже есть душа. Эти до сих пор живы, и поэтому они по-прежнему хранят отпечаток твоих сородичей.
   -Да, камни оказались долговечней, чем смысл написанного на них.
   Так, кажется, мы теряем нашего предводителя. Он всерьез решил погрузиться в пучину тихого отчаяния и пессимизма.
   Я тяжело вздохнула и покинула его общество, решив осмотреть искусство эльфов поближе. Однако, когда я хотела склониться над рунами, по коже неожиданно пробежала теплая волна.
   Я огляделась.
   Справа от меня, между двумя скалистыми пластами был небольшой проход. Протиснувшись в него, я оказалась с другого бока валуна. По его стенке, тускло блестя в свете восходящей луны, струился маленький горный источник.
   -Так это ты меня звал, - тихо шепнула я, с улыбкой подставляя ладони под воду. Набрав ее в руки, я с наслаждением умылась. Холодный источник приятно освежил лицо, а заодно, казалось, и разум.
   -Подсматриваешь? - спросила я, не оборачиваясь к стоящему в тени валуна демону. О его появлении мне как всегда известил лунный меч.
   -Охраняю, защищаю, любуюсь, ну и да, немного подглядываю, - тихо сказал тот, подходя ко мне сзади и обнимая за плечи.
   -А еще подлизываешься, - добавила я, молча млея в его руках. - Я, между прочим, всё еще на тебя дуюсь.
   Тут я обманула. Немного успокоившись и, в тысячный раз прокрутив в голове ситуацию, я пришла к выводу, что возможно еще не всё потеряно. Мы почти достигли цели нашего путешествия, и когда настанет момент встречи, лично я сделаю всё зависящее от меня, чтоб не допустить войны между старшими расами. Ведь именно для этого мы проделали столь длинный путь. Ну, а что касается наших с инферном первоначальных отношений... Я ведь тоже не питала к нему особой симпатии. Да и знала, что не с агнцем невинным связываюсь, а с озлобленным и жестоким демоном. Главное, что всё это в прошлом. Надеюсь.
   -Нет, не дуешься, - возразил инферн, пройдясь губами по моему виску и волосам. У меня предательски задрожали колени. Ох, хорошо, что меня держат, а то растянулась бы прям здесь. - Я сказал тебе правду, потому что хотел, чтоб ты знала. Я не желаю лгать тебе ни сейчас, ни когда мы поженимся.
   -Ммм, - блаженствуя, я не сразу поняла смысл сказанного им. А когда до меня дошло, я чуть не подпрыгнула от удивления и шустренько повернулась в кольце его рук, чтоб иметь возможность видеть лицо князя.
   -Постой, что значит поженимся? Я что-то не помню, чтоб давала согласия, так же как и того, что ты делал мне предложение. Меня спросить не хочешь?
   Во мне проснулась капризная женщина. То, что мы поженимся, я ни секунды не сомневалась (попробовал бы он отказаться!), но, люди (тьфу, то есть демоны), куда девалась вся романтика?! Ладно, забудем про цветы и конфеты - обойдусь. Но вот рука и сердце, в количестве одной штуки каждая, мне определенно полагаются. Верно? А мне их еще никто не предлагал.
   -Нет, - отозвался князь и обреченно вздохнул. - Но ты ведь всё равно скажешь свое слово, так?
   Так. Правда это было сначала, а теперь у меня появилась другая идея. Я коварно улыбнулась.
   -Я выйду за тебя замуж, но при двух условиях. Во-первых, - я начала загибать пальцы, - свадьба будет в Заозерье, а, во-вторых, до этого ты месяц, хотя нет, даже для тебя это слишком... Так вот, ты неделю проживешь в нашем тереме.
   -Зачем? - подозрительно спросил тот.
   -Познакомишься с моими родителями. Особенно с мамой. Кстати, я не премину сказать им, что мой жених в начале нашего романтичного знакомства пытался меня убить. После этого, если ты выживешь, мы и сыграем свадьбу. Ну, так как?
   По-моему, Рейн побледнел, или мне только это показалось?
   -Да будет так, - серьезно сказал он, крепче притягивая меня к себе и неотрывно смотря на мои губы, - если после этого ты будешь только моей.
   А потом был поцелуй. Поцелуй, отличающийся от всех предыдущих, которые дарил мне демон. Будто он так скреплял некий договор, заключенный между нами и одновременно сжигал им все мои страхи и сомнения.
   Мы бы еще долго так стояли в тени скалы, если тактичное покашливание Иланки, которое я услышала еще минут пять назад, не превратилось в предсмертные хрипы.
   -Прошу прощения, - принцесса смущенно отвела глаза. - Но Амальриэн всех поторапливает. Ужинаем и трогаемся в путь.
   -Мы сейчас придем, - отозвался за нас обоих Рейн, не озаботившись даже слегка меня отпустить. Когда она ушла, князь вновь обратился ко мне. - Итак, человек, ты станешь моей женой.
   -Да, - в тон ему, наигранно серьезно, отозвалась я. - А ты, демон, моим мужем, - и тут же состроила рожицу. - Интересно как скоро после этого будут первые жертвы?
   Инферн красноречиво хмыкнул, и мы вернулись к остальным.
  

***

   Как только мы пересекли арку, меня волной окатило неясное беспокойство, которое после этого никуда не делось, а свернулось неприятным тягучим клубком где-то под сердцем. Моя звериная сущность во все набаты била опасность. Похоже, подобное ощущение посетило не одну меня, так как и все остальные настороженно озирались по сторонам и непроизвольно подтягивались поближе друг к другу.
   -Держись рядом и предупреди своего духа, - напряженно сказал мне шедший слева демон.
   Я лишь кивнула, внимательно всматриваясь в окружающие нас скалы измененным зрением. Ничего подозрительного я обнаружить не смогла - лишь огромные пласты породы, с блестящими вкраплениями, да глубокие овальные впадины на приличной высоте, скрывающие в своих глубинах непроглядные мрак. Но это ничего не означало. Не зря же Корд говорил, что еще никто не вернулся с перевала. Кстати, интересно, почему именно Крылатого.
   Нет, я передумала, совсем не интересно! Ни капельки! Ну, зачем я опять задала провокационный вопрос?!
   Изощренные проклятия Рейна совпали с мысленным предостережением Лазаря и набирающими силу странными хлопающими звуками.
   -Что это? - крепче вцепившись в оружие, громко прошептал Хэл.
   -Лучше этого не знать, - откликнулась Иланка оглядываясь.
   Казалось, странные хлопки раздаются со всех сторон где-то над головой.
   -Похоже на крылья, - подал голос Шан.
   -Вперед! - крикнул Амальриэн, и ринулся по тропе, показывая всем остальным пример.
   Мы бежали, скользя на попадавшихся под ноги камешках, сопровождаемые приближающимся писком и уже ощутимыми всполохами ветра, поднимаемых крыльями неизвестных существ. Неожиданно дорога впереди и темно-синее небо исчезли, застланные черной бесформенной массой, в которой нет-нет, да и можно было разглядеть то перепончатое крыло, то красные огоньки глаз.
   Мы резко затормозили, понимая, что нас окружили.
   -Ника, это байзиэльские химеры! - крикнула мне принцесса.
   Внутри меня всё похолодело. Байзиэльские химеры. Теперь понятно, почему никто не возвращался с перевала. Уродливые создания с лысыми вытянутыми головами и перепончатыми крыльями очень напоминали вампиров, но в отличие от последних не были простой нежитью. Они вообще ею не были. Несколько столетий назад сильная магичка по имени Байзиэль (кстати, выпускница нашей Школы Магии), желая спасти своего младшего брата, которого укусил один из ночного народа, начала исследовать их кровь и повадки, стремясь создать противоядие. Время, магия, травы и ритуалы на крови - и вот зелье готово. Выпив настой, брат волшебницы, казалось, вернул свою человеческую ипостась, и первое время даже чувствовал себя превосходно. Но потом он стал меняться: у него выпали все волосы, он иссох и сгорбился, его кости стали полыми, суставы поменяли угол поворота. Он превращался во что-то отвратительное. Его сестра, единственная, кто не боялся и не отказался от него, ухаживала за ним, пока в одну ночь брат не впился в её горло. Так появились байзиэльские химеры. Существа, питающиеся кровью, но не любой, а лишь своего партнера. Они жили огромными стаями, разбиваясь на постоянные пары, которые и питались друг другом, и плодились с поразительной скоростью. Их прародителей, брата и сестру, пытались уничтожить и даже преуспели в этом, но к тому времени они оставили после себя внушительное потомство. Химеры рассредоточились по всему континенту, избирая темные и высокие места. Временами на них устраивали охоту и удачно истребляли огнем. Уже около пятнадцати лет в людских землях о них ничего не слышали. До сего момента.
   Так вот оказывается, где они нашли себе прибежище. Крылатый перевал. Ничего не скажешь, в яблочко.
   Я огляделась. Их здесь были сотни, если не тысячи. Темной тучей они кружили над нашими головами и по обе стороны тропы. Химеры не обращали других в себе подобных, они жестоко и скоро расправлялись со всеми непрошенными гостями.
   -Все встаньте спина к спине, - ровным сильным голосом скомандовала принцесса. Ее яркие волосы, казалось, запылали факелом в ночи.
   -Илана их слишком много. Ты не справишься! - воскликнула я, пытаясь пробиться к подруге, но князь крепко держал меня за руку.
   -Я продержусь столько, сколько смогу. А потом вам придется бежать, бежать что есть сил. Ты же знаешь, они никогда не покидают места своего ареала. Дотяните до границы.
   -Но ты...
   -Нет, не погибну. Ведь ты этого не допустишь, - Илана мне улыбнулась, и в следующую секунду её глаза залил живой огонь, волосы пламенной волной взметнулись вверх, а воздух вокруг ощутимо нагрелся.
   Именно сейчас можно было понять, почему она была лучшей в своем потоке. Все эти фаерболы лишь малая толика её силы. Принцесса обладала колоссальной властью над огнем, а так же не малым внутренним магическим резервом. И сейчас она собиралась использовать его весь. Я судорожно сжала кулаки, прижимаясь спиной к демону и эльфу. Только бы она не переступила незримую черту. Черту, за которой для поддержания магии начинает использоваться своя собственная жизненная энергия. Я не могла потерять еще одного друга. Невольно глаза поискали оборотня, но в начавшемся аде я его так и не увидела.
   Посмотреть было на что. Иланка, опустив голову и сложив руки на груди лодочкой, стояла и пылала с ног до головы. Вот она еще больше согнулась, а затем сделала резкий рывок вверх, запрокидывая голову и раскидывая руки в стороны.
   Рев вырвавшегося прямо из подруги пламени оглушил, глаза заслезились от резкой вспышки света, а лицо овеял сухой жар. Вокруг был огонь - неистовый, беспощадный, яростный. Он взметался до самых вершин гор, с жадностью поглощая попадавших в него химер. Те с омерзительным писком пытались сбежать, но языки пламени доставали их везде, набрасываясь и сжигая тонкие перепонки на крыльях, заставляя кожу на голове чернеть и облазить как шелуха, оголяя черепную кость. Казалось, что даже скалы вокруг поддались натиску взбунтовавшей стихии: камни текли как вода, тут же застывая в причудливых формах и потеках.
   Единственным нетронутым пяточком было то место, где, тесно прижавшись друг к другу, стояли мы. Вокруг нас была стена огня, но он не приближался, словно не мог переступить невидимую черту. Лишь легко пощипывающие щеки, да задымившаяся одежда достались нам от его гнева.
   Стихия продолжала неистовать, но я всё своё внимание сосредоточила на фигуре, невдалеке стоявшей в самом сердце урагана. От прежней Иланы остались лишь контуры, алой нитью обрисовывающие её тело. Сама же принцесса, похоже, превратилась в чистый огонь. Это она сейчас поднималась выше скал, это она ловила в свои сети байзиэльских химер и это она не трогала нас, обходя стороной.
   -Только не перестарайся, только не перестарайся, - скороговоркой шептала я, не отводя от подруги слезящихся глаз. - Не смей использовать свою энергию. Не смей.
   Момент, когда она всё же сделала этот непоправимый шаг, я уловила безошибочно. Огонь на секунду опал и сразу поднялся еще выше.
   -Дура! - прорычала я, не в себя от ярости. Я судорожно начала соображать, что предпринять. Иначе эта непутевая принцесса, решившая пасть смертью героя, действительно добьется своего. Я была с этим категорически не согласна!
   Добраться до неё у меня не было никакой возможности. По крайней мере, физически, а вот ментально... Я закрыла глаза, сосредотачиваясь, и, мысленно попросив прощение у Иланы, "ударила" по её сознанию, желая отключить.
   Маг огня неестественно дернулась, застонала и как подкошенная рухнула на оплавленные камни. Пламя вокруг нас начало быстро угасать. Тут же Шанин бросился к своей невесте и, закутав её нагое тело в свой плащ, поднял на руки.
   -Ох, вы девоньки и даете, - пробормотал Хэл, озабоченно хлопая по своей дымящейся бороде. - До сих пор не вериться, что живы остались в этой печке. Теперь подштанники менять придется.
   -Кажется, не одни мы выжили, - смотря назад, ровным голосом сказал Рейн.
   Я оглянулась. Со знакомым писком и хлопаньем к нам вновь приближались химеры. Правда, теперь их было значительно меньше, но всё еще неимоверно много. Да и смерть соплеменников явно не прибавила им радушия.
   -Давайте быстрей, надо использовать фору, которую нам дала Илана, - кинул оборотень и устремился со своей ношей вперед.
   Бежать в гору было трудно, но мы достаточно быстро достигли вершины перевала, откуда нам открылся вид на глубокое ущелье, разные края которого меж собой соединял тонкий подвесной мост.
   -Скорей туда. Этот мост - граница перевала. Надо его перейти, - крикнул на ходу эльф.
   -Легко сказать перейти, - пропыхтел где-то сзади гном. Он всё натужней дышал и постепенно замедлял скорость.
   Тем не менее, приободренные надеждой, мы припустили вниз к ущелью.
   Мы почти успели. Почти.
   Мы были уже на мосту, когда химеры, поняв, что враг уходит, ринулись в последнюю яростную атаку. Мы приняли бой там, где он каждого застал. Из-за огромного количества шелестящих вокруг конечностей, я потеряла из виду всех остальных. Мой меч то и дело с неприятным чавканьем вспарывал животы, рубил головы, отрезал крылья.
   "Лазарь!" - позвала я. И тут же браслет на моей руке завибрировал и нагрелся, а потом вокруг меня будто образовалась мертвая зона. Гибкая полупрозрачная фигура с огромными туманными крыльями, в смертельном танце закружилась около меня, успевая быть одновременно везде. На какое-то мгновение мне удалось увидеть лицо горного духа. Бледная мраморная маска, безо рта и носа. Лишь огромные миндалевидные глаза, неистово сияющие лазурным светом. Ему не требовалось никакого оружия. Голыми руками он хватал химер и рвал им головы и крылья, ломал хребты как соломинки, вырывал конечности. Я заворожено застыла, наблюдая это.
   "Принявшая" - обращение духа заставило меня вздрогнуть. При этом мой страж ни на секунду не прекращал своей деятельности. - "Принявшая, здесь не безопасно. Прошу, перейди мост".
   Возражений я не имела и уже даже развернулась, чтоб выполнить его просьбу, когда в просвете между телами я увидела то, что заставило моё сердце пропустить удар. В опасной близи от края моста, отбиваясь Иланкиным мечом, стоял оборотень и закрывал своим телом лежащую рядом бесчувственную принцессу. Вот одна из химер круто спикировала на него сверху и тот, не удержав равновесия, качнулся и стремительно полетел в пропасть.
   Поймать его за руку я успела в самый последний момент, при этом больно приложившись о деревянные доски моста.
   -Ника! - крикнул Шан, пытаясь зацепиться второй рукой за ближайший канат.
   -Держись!
   Ох, какой же он тяжелый!
   "Лазарь, защищай нас троих. Слышишь"
   "Да, Принявшая".
   -Рейн! - закричала я, чувствуя, как скользят наши с оборотнем руки. Вторую я ему подать не могла, так как держалась ею за толстые веревки.
   -Дейника! - услышала я, и тут же краем глаза заметила демона возле подруги.
   -Рейн, отнеси Илану на ту сторону. Скорей!
   -Нет, я к тебе, - не вовремя заартачился тот, и попытался до нас добраться. Однако ему преградила путь целая стена из крыльев.
   -Демон, черт тебя дери! - рявкнула я. - Не спорь. Отнеси Илану и возвращайся.
   Ответа не последовало, но, кинув взгляд в строну, я не увидела там лежащей ранее принцессы.
   -Шан, попытайся подтянуться, - надсадно заорала я, стараясь перекричать шум боя.
   -Бесполезно, Ника. Лучше отпусти, а то погибнем вместе, - даже болтаясь над пропастью, этот мерзавец умудрялся улыбаться.
   -И... не... подумаю... - пропыхтела я, из последних сил тяня того вверх. - Иланка... мне... этого... не простит... Да... и я себе... тоже.
   И в этот момент я случайно подняла глаза и действительно чуть не отпустила оборотня из-за того, что увидела. Я затаила дыхание, не в силах шевельнуться. Крик замер на губах, я задохнулась...
   Прямо напротив меня, над пропастью, мерно махая крыльями, зависли две химеры. А между ними в цепкой хватке, ругаясь по черному, был зажат Хэл.
   -Нет, - хрипло прошептала я. А потом создания одновременно склонились к гному и впились клыками в его шею. Наш друг дернулся, и из его рук выскользнула секира, устремившись в темноту ущелья. Через несколько мгновений гном перестал шевелиться и беспомощно обвис в когтях. Привлеченные запахом крови, к ним стали слетаться и другие. Вскоре Хэла скрыл живой клубок из шевелящихся тел.
   -Ника, что там? - испуганно спросил оборотень, видя, как я побледнела.
   Я не ответила. Губы предательски дрожали, а глаза немилосердно защипало. А потом...
   Мой крик, в котором не осталось ничего человеческого, эхом разнесся среди скал, а вслед за ним мимо меня серебристой молнией пролетела стрела, исчезнувшая в этой живой массе.
   Больше я ничего не смогла увидеть, так как появившийся Рейн, с поразительной легкостью выудив Шанина из пропасти, сгреб меня в охапку и устремился вперед...
   Эльф был прав, стоило нам только пересечь мост, как байзиэльские химеры будто натолкнувшись на невидимую преграду, развернулись и улетели восвояси - здесь была граница, за которой начинались владения драконов.
   Я смотрела невидящим взглядом перед собой, стоя там, где меня поставил инферн, и даже не делая попыток пошевелиться. Медленно приходило осознание случившегося.
   Хэл погиб.
   Добродушный, ворчливый гном; друг, всегда готовый поддержать шутку и прикрыть спину; наш с Иланой опекун, заботливо зовущий нас "девоньками"...
   Погиб.
   Тихо подошедший демон осторожно обнял меня и привлек к себе. И тут меня прорвало. Я заплакала навзрыд, нисколько не стесняясь всех остальных, шмыгая носом и задыхаясь.
   Друг, умер мой друг... Боже, как же это больно - терять дорогих и небезразличных тебе! Казалось, что меня изнутри разрывают всё те же химеры. Медленно, с наслаждением, растягивая каждую секунду до вечности.
   А потом пришла волна ярости. На драконов, что спокойно не сидится в своих горах, на эльфов, втравивших нас в это, на гнома, что посмел умереть и на себя, что не смогла спасти...
   Резко отпрянув от князя, я метнулась к Амальриэну.
   -Это ты, ты во всем виноват! - зашлась я в крике, со всей силы саданув кулаком по его груди. Однако тот даже не пошатнулся. - Зачем надо было идти ночью? Зачем вообще мы отправились в этот путь?
   Наверное, истерика поглотила бы меня полностью, если бы я в тот момент не взглянула в глаза Перворожденного. Они были пустыми - жизнь их покинула. Взгляд был столь пугающим, что я отпрянула и враз пришла в себя. Я вспомнила, что именно он выпустил ту стрелу, которая прекратила мучения гнома, подарив ему быструю смерть. Он сделал всё, что тогда мог. И потом, я видела, что эльф уже достаточно себя наказал. С этим бременем и виной ему предстоит прожить, ох, как долго.
   -Это нечестно, - упавшим голос прохрипела я и, развернувшись, пошла куда глаза глядят. Сейчас мне не хотелось никого видеть.
   Холодный воздух приятно освежал разгоряченное лицо, высушивая на щеках дорожки от слез. Светлеющий восток красноречиво намекал на скорый рассвет. Споткнувшись о камни в третий раз, я огляделась. Оказалось, что я стою на краю обрыва. Сейчас, прибывая в спасительном оцепенении, высота меня не пугала. Я оторвала взгляд от бездонной черноты и посмотрела вперед. Там, грозно щерясь в утреннее розовое небо, возвышались две горы с пушистыми шапками сияющего снега на вершинах.
   Это были Закатные Клыки.
   -Мы дошли, - прошептала я, и горный ветер подхватил мои слова, унося их ввысь.
  

Глава 16

   Я поежилась и поплотней закуталась в плащ. Уютно устроившись между двумя небольшими валунами невдалеке от обрыва, я сидела, подтянув ноги и склонив на них голову. Наслаждалась одиночеством я уже довольно долго - солнце успело высоко подняться над горизонтом и привнести толику тепла в морозный воздух. Где-то там, сзади, были слышны приглушенные голоса моих спутников, но за всё это время еще никто не решился нарушить моего уединения. Даже Рейн. И это было к лучшему, вряд ли из меня сейчас получился бы хороший собеседник. С самого утра душу захватили апатия и безразличие, которые тихо нашептывали сдаться, махнуть на всё рукой и остаться в этом благословенном состоянии навсегда. Не хотелось больше никуда идти, ни с кем сражаться и ни за что бороться.
   Я подняла глаза вверх. Там, разрывая голубизну неба, парила птица. Ястреб. Хищник редко взмахивал крыльями, купаясь в воздушных потоках. Мне вдруг так захотелось оказаться на его месте: больше не бояться высоты, а находить в ней радость, лететь и наслаждаться свободой, играть с ветром, отказаться от боли, страха, обязанностей. А ведь когда-то я имела возможность превращаться во всех животных, но добровольно избрала другую дорогу. А могла сейчас быть рядом с ястребом. Даже подружиться с ним.
   Пантера внутри меня недовольно заворчала и отвесила мысленную затрещину. Я улыбнулась. Действительно, лезут в голову какие-то дурацкие мысли. Я сделала свой выбор, раз и навсегда. И на самом деле не жалею о нем. Никогда не пожалею. Да и от отрицательных эмоций не стоит спешить отделываться, ведь именно благодаря им мы еще больше можем ценить минуты счастья и радости, покоя и умиротворения.
   Сегодня, из-за смерти Хэла, боль буквально раздирала меня, но если я смогу выстоять, не поддаться, то в будущем она же позволит мне еще острей научиться переживать и чувствовать. И потом, опустив руки, разве не сделаю я смерть гнома бессмысленной? Вот эта мысль мне совсем не понравилась.
   Я услышала приближающиеся шаги, и через секунду из-за скалы вынырнула Илана. Её волосы мерцали красными искорками в лучах солнца. Глянув на нее, я поняла, что она похозяйничала в моей сумке. На принцессе были мои запасные штаны и рубашка, причем последняя была ей явно мала. С кого она сняла кожаные сапожки, я угадать не смогла.
   Подруга подошла и пристроилась рядом, положив голову мне на плечо. Вот так мы и сидели, молча, созерцая окружающие нас горы, снежные пики и одинокого ястреба, продолжающего кружить над нами.
   -Ты всё видела? - нарушила тишину Илана.
   Несмотря на то, что я ожидало подобного разговора, я вздрогнула. Как же непросто смириться с этой мыслью.
   -Да.
   -И нет никакой надежды на ошибку?
   Я вздохнула и прижалась щекой к её макушке.
   -После такого не выживают, Илана. Лишь стрела эльфа спасла Хэла от еще более ужасной участи.
   Мы снова замолчали. Не знаю, в какой момент я поняла, что подруга плачет, вот только и у меня перед глазами всё смазалось и растеклось. Это была не та истерика, которая накрыла меня на рассвете. Мы сидели, прижавшись друг к другу, и плакали, горюя об ушедшем друге и позволяя вместе со слезами уходить боли и отчаянию, оставляя внутри пустоту и тихую скорбь...
   Спустя некоторое время принцесса зашевелилась и, отстранившись, заглянула мне в глаза.
   -Надеюсь, ты не сдалась?
   Как же хорошо она меня знает. Жаль, что не всегда это играет мне на пользу. Сейчас, например, я устыдилась своей минутной слабости.
   -Попыталась, - призналась я. - Но потом подумала, что вряд ли бы Хэлу это понравилось.
   -Эт, точно, - кивнула та и вымученно улыбнулась, стирая задержавшиеся на щеках слезы. - У него косички в бороде от возмущения встопорщились бы, а его "девоньки" узнали бы очень много нового о себе, - попыталась пошутить она.
   Я тоже грустно улыбнулась, и на мгновения всё передо мной опять подернулось поволокой. Но я силой воли загнала все чувства поглубже в сердце, пообещав себя вдоволь и пореветь, и пострадать, когда наше путешествие закончиться.
   -Наверное, стоит возвращаться, а то мы и так надолго здесь задержались. Как бы не влетело от очень злобного и нервного эльфа.
   -Не влетит. Мы никуда больше не торопимся, - подруга поднялась и, протянув мне руку, помогла встать.
   -Как? - я, конечно же, предположила самое худшее, и внутри меня всё обмерло.
   -Очень просто, - пожала плечами принцесса. - Амальриэн сказал, что дальше мы пройти не сможем, и нам остается только ждать.
   -И чего?
   Заметили, да? Я снова задала неправильный вопрос. И мне ответили, правда, не так быстро, как в прошлые разы.
   Мы успели вернуться в лагерь, съесть приготовленный Шаном завтрак - ну, кто-то съел (самоубийцы!), а кто-то благоразумно одним незаметным и точным броском отправил свою порцию в ущелье (скажем честно, кухарка из оборотня такая же, как и из Иланы) - и немного отдохнуть. Я, стараясь не шуметь, подобралась к уже спящему демону и легка на краешек его плаща. Однако стоило мне только расслабиться и тихо вздохнуть, как родные сильные руки безапелляционно развернули меня лицом к Рейну и заставили поудобней умоститься у него на груди. Я не возражала и, уморенная переживаниями и почти суточным бодрствованием, быстро провалилась в целебный сон.
   Разбудили меня три вещи: во-первых, браслет на руке недвусмысленно завибрировал и нагрелся, во-вторых, забило тревогу чувство опасности и, в-третьих, рядом больше не было демона.
   Поднявшись, я огляделась. Оказывается, мои спутники уже давно проснулись и сейчас, застыв в напряженных позах, дружно всматривались в горизонт. Заинтересовавшись, что же они там такого увидели, я тоже глянула на запад, прищурив глаза от солнца. Там всё было на месте: и бездонная пропасть, и два горных пика, и голубое небо, в котором, мерно загребая воздух, в нашу сторону летели пять драконов...
   Я самым некрасивым образом раззявила рот, наблюдая за стремительным приближением Старших. Теперь даже мне казалось нелепым то, что я могла перепутать дракена и хозяев Закатных Клыков. Когда я приняла ящера в пещере за статую, он поразил меня своей мощью и красотой, однако, по сравнению со своими родителями, он казался тусклым и невыразительным.
   Драконы были великолепны: мощные тела, длинные гибкие шеи с рядом острых и грозных костяных гребней, чешуйчатые морды, увенчанные тремя рогами и, конечно же, крылья. Огромные десятиметровые крылья, вспыхивающие и переливающиеся на солнце всеми цветами радуги. Окрас у каждого тоже был свой. Возглавлял группу самый большой ящер с серо-золотисным отливом, по бокам от него летели бледно-зеленый и темно-синий, два оставшихся были в одной красной гамме, только один из них чуть светлее.
   Оказавшись над нами, Старшие сделали круг, и быстро начали снижаться. Вот тут я по незнанию, чуть было не погрешила на своё зрение. Дело в том, что в один момент, когда до плато, на котором мы расположились, оставалось совсем немного, тела ящеров смазались и растеклись, теряя очертания, а в следующую секунду в нескольких шагах от нас стояли уже пять мужчин.
   Взглянув на них, я второй раз за какие-то пять минут испытала сильнейшее потрясение. Кажется, когда-то я назвала Кайрона совершенством. Так вот, на фоне этих он бы сразу потерялся, став незаметным. Узкое волевое лицо, прямой нос, высокие скулы, вполне человеческие, но неимоверно притягательные глаза с чуть приподнятыми внешними уголками и длинные, ниспадающие до... хм, в общем, чуть ниже спины, волосы. Причем цвет у каждого был свой, в зависимости от окраса истинной ипостаси.
   Именно в этот момент я отчетливо ощутила свою принадлежность к низшей расе. Это не эльфы, демоны или драконы были похожи на людей. Нет, это нас создали по образу и подобию старших братьев. Но в отличие от них, нам не досталось, ни их красоты, ни их силы, ни, к сожалению, их мудрости.
   Одним словом, мы были несовершенны. Смертные.
   Как по команде, Амальриэн и князь выступили вперед и одновременно опустились на одно колено перед вновь прибывшими. Через мгновение я с удивлением поняла, что и сама прибываю в такой же позе. Невероятно, эти создания внушали почтения практически неосознанно!
   -Te sde tybas?oie, Elferione et Inferione, - произнес тот, что стоял чуть впереди. Это оказался мужчина с серо-золотистыми волосами. Он по очереди глянул на эльфа и демона. - Ler shas frenut ei asren?
   - Te sde tybas?oie, Drakorione, - отозвался Перворожденный, поднимаясь с колен. Князь последовал его примеру. - Ve a daser jut er?tyeas for Drak?inia. Dase ertyfar ake?
   Предводитель драконов окинул внимательным взглядом всех нас, задержавшись на каждом не более двух секунд. Однако их хватило, чтоб у меня на это время замерло сердце.
   -As Drak?inia ter er?tyeas saler feane, - ответил он. Эльф был очень удивлен сказанным. По крайней мере, мне так показалось. Они разговаривали на древней языке Старших.
   -Saler feane? - переспросил эльф.
   -Ie, - кивнул дракон, не отрывая своих удивительных глаз от демона. Во мне стало зарождаться нехорошее предчувствие. - She iter fesad vuik ased gerasekuli noe. Thei feril ve magia Des.
   Реакция на последние слова была разнообразной. Изображавшие до этого статуй, ящеры сделали шаг вперед и сжали кулаки, эльф отшатнулся, будто его ударили, Рейн, на кого и был направлен гнев и недобрые взгляды Старших, остался невозмутим, ну, а мне, Илане и Шану оставалось недоуменно переглядываться.
   -Sa erite feril, - ровным голосом сказал князь, не отводя взгляда от лица предводителя.
   -Ie, Inferione! Eri laes! - не выдержал молодой дракон с красной шевелюрой и опалил инферна яростным взглядом. Однако стоило сероволосому на него взглянуть, как тот замолк и отступил назад.
   - Drakorione, eshu, we asde ry... - начал было пришедший в себя эльф, но Старший прервал его взмахом руки.
   -Sade. Magia Des is erite Inferione, - покачал он головой и обернулся к напряженно замершему князю. - Dasi eri kedas?
   -Has, - глухо отозвался Рейн. У меня же по спине пробежал холодок, а ощущение опасности возросло до предела.
   Что-то явно шло не так!
   -Ty set, - проговорил Старший, вытягивая в его сторону руку.
   Следующие несколько мгновений растянулись для меня, казалось, на целую вечность. Я видела, как с кисти дракона сорвалось что-то туманно-синие и врезалось в грудь моего мужчины. Видела, как закатились его глаза, и он медленно оседает на камень, выпуская из рук лунный клинок. Видела злой торжествующий огонек в глазах красноволосого и вековую усталость у того, кто нанес удар. Рядом с поверженным инферном застыл Амальриэн, будто впавший в какое-то оцепенение. Я почувствовала, как по бокам от меня становятся оборотень и принцесса с обнаженным оружием, собираясь драться до последнего.
   Мой же взгляд был устремлен лишь на неподвижного Рейна. Почему-то мне показалось, что он не дышит. И вот я понимаю, что угол зрения изменился, огромные когти скоблят горную породу, а из моего горла вырывается яростное рычание. Перестает иметь значение и то, что это драконы, и что силы не равны. Перед глазами красная пелена.
   -Убью, - это было последнее, что я произнесла, после чего прыгнула, метя в горло сероволосому.
   Однако тот просто взглянул в мою сторону, и неимоверная тяжесть тут же пригвоздила меня к твердой земле. Я скребла лапами, пытаясь вырваться, я выла, ярясь из-за того, что не могу добраться до врага, уничтожить его. Отомстить за любимого!
   В какой-то момент мне показалось, что во взгляде дракона промелькнуло сочувствие, но сразу же после этого мой разум затопила темнота и я потеряла сознание.
  

***

   Пробуждение было на удивление легким и приятным. Думаю, способствовали этому удобный матрас, шелковые на ощупь простыни и самая мягкая подушка, на которой мне доводилось спать.
   Я сладко потянулась, едва не мурлыча от удовольствия. В теле была такая приятная нега и расслабленность. Пробравшийся сквозь высокое окно лучик утреннего солнца игриво щекотал щеку.
   Я улыбнулась с закрытыми глазами и перевернулась на спину. Как же давно я не чувствовала себя так хорошо! Наверное, с того дня, как отправилась к эльфам. Вот тут-то и нахлынули воспоминания, штормовой волной смывая всё спокойствие и умиротворение. От неожиданности я резко подскочила с кровати и тут же запуталась в свисающих над ней занавесях и тяжелом пологе. Отфыркиваясь и ругаясь, я кое-как вырвалась из плена и встала.
   И с любопытством оглядела себя. Хм, ну и кто же меня раздел? Хотя нет, знать не желаю. Так спокойней будет. Я поискала глазами свои вещи и нашла только сиротливо стоящие возле постели дриадские полусапожки и, аккуратно сложенный на спинке стула, зачарованный плащ. Эт, что, шутка такая?
   Пришлось сорвать с кровати шелковую простынь, и замотаться в неё по самый нос. Решив, что вполне готова к встрече с гостеприимными хозяевами (а то, что я находилась в Закатных клыках, я нисколько не сомневалась), подошла к двери, окованной железом. Тут меня поджидала вторая подлость. У неё не было ручки! Ладно, постучим. И я затарабанила в дверь, что есть сил, при этом переливчато и складно так голося. Без результата.
   Тогда, продолжая ругаться, я прошлась по комнате туда-сюда, потом остановилась напротив злосчастного выхода и с размаху швырнула в неё шаровую молнию. И тут же с чертыханьем распласталась на полу, уворачиваясь от срикошетившего обратно заряда. Со злым шипением она врезалась в противоположную стену, оставив на ней пятно копоти.
   Я поднялась и поправила сбившуюся простынь. Не стоило и пробовать пробиться магией. Драконы зачаровали всё здесь на совесть. По моим прикидкам некоторым заклинаниям, которые я чувствовала, было не меньше тысячи лет.
   Я попыталась успокоиться, и решила делать всё последовательно. Для начала, наконец, осмотреться. С первого взгляда можно было сказать, что комната роскошна. Просторная и светлая, с высокими резными окнами, за которыми открывался вид на Светлое море и прибрежные скалы. "Что ж, - практично подумала я, - наличие близко такого сильного источника мне не помешает. Будет где брать дополнительную энергию, если она понадобиться". А в последнем я не сомневалась.
   Большой двухстворчатый шкаф, овальная чайная столешница, два кресла и изящный письменный столик - всё было сделано из мореного дуба и секвойи. Мои ноги тонули в пушистом кремовом ковре, явно сотканном на Южных островах. В углу за затейливой кованой решеткой темнел зев камина, на гладких, словно отполированных, каменных стенах висели гобелены. Причем, как я заметила, на них не было ни одного дракона. Все мотивы сводились к простым пасторальным пейзажам. Ну и, конечно же, кровать, в которой я так сладко спала. При желании на ней вполне могли уместиться еще человек пять - такой она была большой.
   В общем, если бы я не знала, где нахожусь, то подумала, что очутилась в каком-нибудь королевском дворце.
   Но, увы, реальность была совсем другой.
   Я нахмурилась, вспомнив последние минуты перед тем, как отключится.
   Что-то пошло не так. Вместо того, чтоб выслушать нас, ящеры напали. Причем не на всех, а лишь на демона. При воспоминании об этом руки сами по себе сжались в кулаки. Я глубоко вздохнула, стараясь успокоиться. Главное не придаваться поспешной панике. Тогда, испугавшись, я подумала, что Рейн умер. Теперь я в это не верила. Я бы почувствовала его смерть, наша связь была слишком сильной и глубокой. Так что, рвать, метать и мстить я буду потом, а сейчас нужен разум и здоровая злость.
   Не меньше беспокоила меня судьба и остальных. Где они? Их тоже поместили в подобные хоромы? Очень надеюсь. Раз мы до сих пор живы, значит, для чего-то нужны. Необходимо выбраться отсюда и узнать, что произошло. Эх, эльфа бы сюда. Я бы, наконец, отбросила сомнения и вытрясла из него всё, что он знает.
   Как открылась дверь, я не слышала, зато отлично почувствовала пронзительный взгляд, сверлящий мне спину. Обернувшись, я увидела давешнего сероволосого мужчину. Внешне я осталась спокойной, хотя внутри меня зверь угрожающе зарычал, жажда мщение за то, что случилось на скале. Он напал на князя, он напал на меня и друзей. Ррррр!!!
   Дракон невозмутимо осмотрел меня с ног до головы, задержавшись на волосах и моих босых ногах. Оценив ситуацию, я еле сдержала нервный смешок. Это ж надо было два месяца упорно идти к цели, преодолевать опасности и рисковать жизнью, чтоб в итоге предстать перед Старшими не торжественно, вручая послание Лиарама, а босоногой, растрепанной, да еще в одной тонкой простыне.
   Мужчина посмотрел куда-то мне за спину. Проследив направление, я наткнулась на давешний след от молнии.
   -Вы очень шумная гостья, - нарушил затянувшееся молчание он.
   Оторвав взгляд от нанесенного мною ущерба, я вновь обернулась к стоящему в двери.
   -Я честно стучалась, так что... - безразлично пожала я плечами.
   Мелькнула мысль, что вряд ли старшая раса привыкла к подобному обращению. Мелькнула и пропала. Потому, что мне было всё равно. Я больше не испытывала страха. В народе говорят, что не боится либо глупец, либо мертвец. Что ж, подозреваю, что я где-то посередине, и скоро перейду из первого состояния во второе. За эти два с лишним месяца я исчерпала лимит страха. Нам, людям, в отличие от бессмертных, отведено очень мало времени. Мы спешим любить, страдать, дружить и ненавидеть. Я слишком долго боялась, не оставляя себе возможности чувствовать что либо другое. Хватит! Что мне терять, кроме своей жизни? Душу? Нет, её заполучить никто не сможет, даже тот, кто владеет Серыми пределами. Ведь теперь она принадлежит одному темноволосому демону. Ну, а жизнь, её за это время с таким завидным постоянством пытались у меня отобрать, что это стало почти привычным. И потом, кто сказал, что я буду покладистой жертвой? Так что, господа драконы, встретьтесь вы мне в начале пути, в том же Хрустальном Граде, и я бы трепетала, а сейчас...
   -Где мои спутники? Где Рейн? Что вы с ним сделали? Почему напали на нас? - начала я беззастенчиво заваливать его вопросами. Тот слушал меня с безразличным выражением лица, и когда я замолчала, переводя дух, он поинтересовался:
   -Вы закончили?
   -Нет, - нагло заявила я и выразительно подергала подол своего самодельного одеяния. - И еще, где моя одежда?
   -То, что было на вас, испортилось, когда мы возвращали вас в человеческую ипостась, - пояснил он, наконец, оторвавшись от косяка и входя в комнату. Он направился к шкафу, открыл и достал оттуда платье, которое вручил мне. Я приняла его, даже не взглянув. Если раньше я лишь слышала о магических талантах Старших, то теперь испытала их на себе. Считается, что возвратить анимага или оборотня в человеческую ипостась или наоборот, невозможно без его на то желания. Ведь для этого нужно нарушить целую кучу доказанных, незыблемых законов материи и эфира. В конце концов, нужно было сломить волю человека. А тут драконы с легкостью заставляют хищника уйти, поменяться местами мои сознания. Я почувствовала себя так, будто кто-то без спроса покопался внутри меня. Это не добавило мне симпатии к хозяевам.
   -Скоро принесут завтрак, - сероволосый, больше не обращая на меня внимания, направился к двери.
   -Подожди...те, - поспешно окликнула я его. - Могу я увидеть своих друзей?
   -Нет, пока это не возможно.
   -Что будет с нами?
   -Это решать не мне, а Матери.
   -Могу я тогда поговорить с ней?
   Похоже, своей просьбой я удивила дракона.
   -О чем тебе, - ага, вежливый тон мы оставили, - разговаривать с Матерью?
   -Думаю, я найду, - вызывающе складывая руки на груди и придерживая край материи, чтоб не упал, ответила я.
   Старший, ничего не ответив, вышел, и дверь сама за ним закрылась.
   -Гадство, - прорычала я, скидывая простынь и втискиваясь в платье. Как ни странно, оно было мне впору. Слава богу, шнуровка была впереди, на лифе, и мне не пришлось звать моего нового знакомого на помощь. Облачившись, я глянула в зеркало, висевшее на стене. В отражении стояла невысокая девушка со смуглым лицом и растрепанными, спускающимися почти до пояса, зелеными волосами. Бледно-серебристое платье с высокой талией расширялось под грудью и струилось до самого ковра, при каждом движении очерчивая контуры тела. Подол, лиф и простой рукав в три четверти были оторочены серебряной нитью.
   Растеряно глядя на себя и хлопая глазами, я решительно ничего не понимала. Сначала нападают, потом запирают (забыла, перед этим раздевают!) и, наконец, разряжают как знатную даму. М-да, совсем не так я представляла нашу встречу с драконами. Мы стали не послами, а пленниками. Как я и предполагала, нас даже не стали слушать. Или все-таки Амальриэну удалось поговорить с Матерью? Ох, слишком мало информации. А додуматься можно до такого, особенно при моей фантазии.
   Я покорно плюхнулась на кровать и, сосредоточившись, попыталась по ментальной связи достучаться до Иланки. За этот опрометчивый поступок заработала головную боль. Магия драконов была везде. Она будто разливалась в воздухе, обволакивая. От каждого волшебства оставалось свое, хм, скажем послевкусие, след, шлейф, как угодно. Если после некромантии хотелось скулить и лесть на стенку от накатывающего отчаяния, то магия драконов не подавляла своей мощью. Она вызывала чувство уважения к силе, трепет перед древностью и знаниями.
   Я тяжко вздохнула, массируя виски, и мой взгляд упал на левую руку. Браслет был холодным. Странно.
   "Лазарь?"
   "Да, Принявшая".
   Я откинулась на кровать и закрыла глаза.
   "Что случилось? Почему ты не защищал меня, когда я потеряла сознание там, около моста?"
   Повисло молчание, в котором мне явственно почудилась обида. Хотя, могут ли горные духи чувствовать?
   "Тебе не угрожала опасность, Принявшая" соизволили мне всё-таки ответить. От подобного заявления я даже приподнялась.
   "Не знала, что духи умеют шутить. Лазарь, драконы атаковали нас!"
   "Нет Принявшая, они не собирались вас убивать. Им нужен был только демон"
   -Рейн?! - воскликнула я вслух. Беспокойство за инферна с новой силой захватило меня. Что же здесь творится, черт возьми!!!
   Я уже собиралась с пристрастием добросить Лазаря, когда дверь в мои покои вновь открылась. Я готовилась снова увидеть сероволосого дракона, но вместо него на пороге стояла молодая девушка. Стоит ли говорить, что она была прекрасна? Миниатюрная, с правильными чертами лица, неимоверно синими глазами и длинными, почти касающимися пола, золотыми волосами. Простое, но невероятно элегантное платье цвета заката сидело идеально. Как я помнила, самки у драконов рождались очень редко, и поэтому их ценили и оберегали пуще своих жизней. Ведь от них зависело существование всех Старших. Значит, меня посетила очень важная персона.
   Я встала и коряво присела. Что Илана не делала, чтоб научить меня придворным реверансом, даже об стенку головой билась, но без толку. Ну, не суждено нам, простолюдинкам!
   Никто из нас не стремился начинать разговор первой, внимательно разглядывая друг друга. Старшая, склонив головку на бок, слегка улыбалась. Я же стояла прямо и, немного нервничая, бессознательно теребила подол.
   -Так это ты попыталась напасть на Форена, - вместо приветствия сказала она. Голос у неё был мелодичный и успокаивающий.
   Попыталась? Как бы не хотелось обратного, но я именно попыталась. Большего мне не позволили. Я промолчала, так как ответа не требовалось. Как ни странно, моя собеседница вновь улыбнулась.
   -Смелая и умная, - кивнула каким-то своим мыслям она, - но, почему-то, всё же связала свою жизнь с демоном.
   -Рейн! - встрепенулась я. - Вы знаете, где он? Что с ним? Вы можете меня к нему отвести?
   -Ты, кажется, хотела поговорить с Матерью, - заметила она, не отреагировав на мой поток вопросов. - Идем со мной.
   И развернувшись, она исчезла за углом двери. Я смело двинула следом. Мать, так Мать. Если она согласилась встретиться со мной (кстати, почему?), то я не упущу шанса и сделаю всё от меня зависящее, чтоб избежать войны, освободить друзей и вернуться домой.
   Коридор, по которому я шла за провожатой, был широким, с множеством более мелких боковых ответвлений. Дорогу нам освещали бледно-голубые и серебряные магические светильники, расположившиеся на потолке и стенах. Я не ошиблась, когда сравнила гору Старших с замком. Такой же величественный, роскошный, большой и какой-то... человеческий, что ли. Я ожидала увидеть пещеры, переходы и темные туннели. И всё это было, но с довеском в виде мебели, магии и других благ цивилизации. В общем, меня смутило, что они жили как мы, люди, а не так, как драконы в нашем представлении.
   Попадались нам навстречу и ящеры в человеческой ипостаси. Выдавала их аура, которую не мог бы спутать ни один даже самый посредственный маг. В основном это были мужчины, которые при встрече нам (ладно, не нам, а моей спутнице) низко кланялись и продолжали свой путь.
   Я шла, внимательно осматриваясь и стараясь всё запомнить, на тот случай, если придется спасаться бегством.
   -Убежать отсюда невозможно, - не поворачиваясь, сказала драконица. - Даже если выберешься из горы, тебя встретят те, кто охраняет внешние рубежи.
   Я нахмурилась и быстро проверила свои ментальные щиты. Все были на месте, но, похоже, это нисколько не смущало собеседницу, читающую мои мысли. А ведь я даже не почувствовала "проникновения"! "Между прочим, - подумала я, зная, что меня услышат, - даже у нас, людей, "чтение" без согласия считается дурным тоном".
   - Это происходит само по себе, - бросив в мою сторону быстрый взгляд, вслух ответила та. - Твоя защита годится только для таких же, как ты. Мы видим истину, это часть нашей магии.
   -Мы? - испугалась я. Это что, все кто проходил мимо...
   -Нет. Не все. Даром "видеть" обладают только женщины нашего народа. И только у младших рас. Демоны и эльфы для нас закрыты.
   Ну, мне стало намного легче. Хотя, с другой стороны, возможно, это действительно облегчит мою задачу при разговоре с Матерью. Она сама сможет убедиться, что я говорю правду. Кстати, любопытно, а имя у королевы-то есть? Да и моя сопровождающая до сих пор не представилась.
   -Килеана, - улыбнулась она мне через плечо и, свернув налево, стала спускаться по широкой винтовой лестнице. - Сюда.
   -Очень приятно, - на автомате сказала я. Хотя, подумав, решила, что не соврала. Драконица оказалось странной, но интересной. Она так непосредственно себя вела, что я с легкостью могла поверить, будто она моя ровесница. - А я Дейника.
   Конечно, самой представляться не было нужды, думаю, обо мне и так уже всё знали. Но воспитания никто не отменял.
   Вскоре до моего слуха донесся звук, в котором я с удивлением узнала плеск воды. Вот спуск сделал последний виток, и мы оказались под арочным проемом, выводящим в очень необычное и красивое место. Мы оказались в саду. На мгновение мне показалось, что драконы попросту украли кусочек тропического леса с Южных островов и перенесли сюда. В огромной пещере царили пряные и сладкие запахи цветов, карабкающихся по высоким стволам экзотических деревьев. Палитра и оригинальность форм поражали воображение. То тут, то там были слышны переливы невидимых птиц, вплетающих свои голоса в шум небольшого водопада, низвергающегося с противоположной стены пещеры в большой бассейн, покрытый невероятно большими и изумительно красивыми сиреневыми кувшинками.
   Драконица вновь улыбнулась, глядя на мой ошарашено-восхищенный вид. Легонько коснувшись моего локтя, она кивнула на убегающую в густые заросли тропинку, молча предлагая продолжить путь.
   -Этому саду почти две тысячи лет, - начала рассказ Килеана, видя, как я кручу головой по сторонам. - Многие из здешних растений и птиц уже не встречаются в других местах. Даже в Хрустальном Граде. Мне нравится это место, оно успокаивает.
   Я кивнула, вновь сосредотачивая внимание на собеседнице. Упоминание о Граде эльфов вернуло меня на землю, и заставило усовеститься своего любопытство. Совсем не о том я думаю.
   Мы вышли к тому самому бассейну. Напротив него, под раскидистой кроной какого-то пушистого дерева стояла изящная кованая скамейка.
   -Присаживайся, - драконица похлопала ладошкой на место рядом с собой.
   Подобрав подол, я села на край и стала оглядываться. Матери нигде не было видно.
   -Дейника, тебе кто-нибудь говорил, что ты слишком громко думаешь, - неожиданно усмехнулась Килеана. - И очень эмоционально. Перед тем, как мы поговорим о главном, хочу сразу тебя успокоить. Войны с эльфами не будет. Мы не собираемся враждовать и втягивать в это людей. Я так и сказала Амальриэну.
   Когда надо, соображаю я быстро. И сейчас мне хватило ума понять, что передо мной сидит та самая Мать. Но сообщенная ею новость вскружила мне голову, и заставила не обратить на это почти никакого внимания.
   -Не будет?! - выдохнула я, подскочив со скамейки. Сейчас, когда меня обуревало столько эмоций, я поняла насколько давило это бремя на мои плечи. Я несла его в течение двух месяцев, держась благодаря упрямству и поддержке друзей. Чего скрывать, ведь я до последнего не верила в успешность нашего предприятия. Драконы оказались не такими, какими я их представляла. Но главное, войны не будет! Эта мысль стучала у меня в голове, заставляя учащенно биться сердце. Конец всему: боли, отчаянию и неуверенности. Впереди новая жизнь. Я вернусь домой, увижу родителей, снова буду учиться в Школе Магии, драться с Зенькой, еженедельно встречаться с Учителем в его кабинете. И еще я буду с Рейном...
   Последняя мысль заставила меня затрепетать и глупо улыбнуться. Поглощенная своими чувствами, я не придала значения тени внезапно пробежавшей по красивому лицу Килеаны.
   Я вновь счастливо плюхнулась на скамью. Всё оказалось так просто!
   "Слишком просто" шепнул внутренний голос, но я предпочла от него отмахнуться. Как показало время, напрасно.
   -О, Килеана, ты даже не представляешь, что ты для меня сейчас сделала! Спасибо тебе... эээ... вам... Ваше величество... Королева... Мать, - я смутилась, наконец, полностью осознав, кто передо мной.
   -Брось, - по-простому отмахнулась драконица. - И называй меня как прежде.
   Я внимательно на неё взглянула и опять подивилась. Ведь Мать в моем представлении рисовалась большой властной драконицей, подавляющей своей силой и волей, которой беспрекословно все повиновались.
   -Ну, в том, что мне повинуются, ты не ошиблась, - тихо рассмеялась она, и вновь заставила смутиться, забывшую, что мои мысли сейчас как открытая книга. - А что касается моего возраста. Да, по меркам драконов я действительно еще девчонка. И Матерью я стала совсем недавно, всего девяносто восемь лет назад.
   -Понятно, - кивнула я. Ни фига не понятно!
   -Меня всегда поражала ваша способность говорить совсем не то, что думаете, - сказала Мать и, встав, подошла к бортику бассейна. Она некоторое время стояла ко мне спиной, рассматривая кувшинки, а потом обернулась. - Мы ведь тебе любопытны, Дейника?
   -Да, - смысла врать я не видела. После того, как главное было решено, я превратилась в жаждущую знаний адептку.
   -Тогда я тебе расскажу о нас. Возможно, именно с этого и надо начать, - последние слова она произнесла совсем тихо, но я услышала. И тут я впервые задумалась, почему Килеана согласилась со мной встретиться. Конечно, она оказалось очень неплохой, хм, драконицей, но всё же... Разговор с эльфом уже состоялся. Они могли просто нас отпустить, да и еще это странное нападение около перевала, и ненависть, горящая в глазах того красноволосого дракона, когда он смотрел на демона.
   Но когда королева продолжила, я забыла о своих подозрениях, с жадностью впитывая каждое сказанное ею слово.
   -Как вероятно ты знаешь, мы были первыми, кто ступил в этот мир. Знаю, ты очень хочешь узнать, кто привел нас. Мы называли их Богами, они себя - антарами. Они спасли драконов, уведя их из умирающего мира и дав новый дом. Вижу, я тебя удивила? Да, Дейника наш мир не единственный. Их миллионы и каждый имеет свои силы, свою основу. Хотя, сейчас не об этом. Ходить между мирами могут не многие. Ни нам, ни кому бы то еще не дана такая Сила. Могли лишь антары. Именно они дали нам ключ к здешней магии, а затем привели эльфов и демонов. Но, после этого они ушли и больше никогда не появлялись. С тех времен мы жили самостоятельно, подчинили магию и вначале существовали мирно. А потом стали появляться другие расы - гномы, орки, гоблины и, конечно, люди. Даже наш народ не знает, откуда вы взялись. Однако лично я думаю, что Боги после своего Исхода всё же посещали этот мир, и вы появились здесь так же, как и мы. Потом начались распри. Сейчас уже никто не помнит из-за чего. Эльфы и демоны пошли войной друг на друга. Мы старались уладить конфликт, ведь мы были Старшими, но когда поняли, что это бесполезно, отошли в сторону. Итог тебе известен. Три древние расы разошлись, и каждая пошла своей дорогой.
   Килеана опустила ладони в воду и грустно улыбнулась. Казалось, она полностью ушла в прошлое, и не замечает ничего вокруг. Я же, воспользовавшись паузой, переваривала полученную информацию. Теперь я многое узнала и поняла то, что раньше мне не давало покоя. Но, вместе с тем, появилось еще больше вопросов. Антары. Кто они? Действительно Боги, как думают драконы, или просто неимоверно сильные маги, сумевшие подчинить себе время и пространство? А еще оказывается наш мир не единственный. Вот это, пожалуй, удивило и заинтересовало меня больше всего. Мне невероятно сильно захотелось повидать другие миры, узнать их тайны. И почему-то у меня появилась уверенность, что мое желание обязательно сбудется.
   Отвлеклась от своих мыслей я лишь, когда рядом снова села Килеана.
   -Я рассказала тебе всё это, чтоб восполнить те пробелы, которые были в твоих познаниях. Но я знаю, что тебя интересует и много другое. Спрашивай.
   Э, не надо было ей давать мне такую волю. Это опасно.
   -Скажи, ваш дом - вся эта мебель и остальное. Всё это так... - я замялась, подбирая слова и не желая обить собеседницу.
   -По-вашему, - подсказала та. - Я уже прочитала в твоем сознании то, что о нас пишут в людских книжках. Дейника, ты и сама видишь, насколько они не правы. Наша человеческая ипостась значит для нас не меньше, чем истинная. Так же, как и для тебя - твоя вторая сущность. Поэтому и дом наш соответствует нам. Сейчас мы находимся в Энтерре или, как его называете вы, Правом Клыке. Левый же - Дартерра - именно такой, каким его представляешь ты. Там мы находимся в драконьей ипостаси, собираемся на советы и производим потомство. Ну как, теперь разобралась?
   Я кивнула и, отвернувшись, стала внимательно рассматривать какой-то ярко-оранжевый цветок на тонком белом стебле. Меня интересовал еще один момент, но он был слишком, ну... личным что ли, и я старательно пыталась о нем не думать, чтоб об этом не узнала собеседница. Судя по следующему замечанию драконицы, ничего у меня не вышло.
   -Ты действительно очень любопытна. Но я отвечу на твой невысказанный вопрос. Никто не знает, почему нас, женщин, в моем народе так мало. Может быть, так было изначально, а может, многие погибли в том мире, откуда мы пришли. Что же касается потомства... раз в сто лет мы устраиваем брачные гонки. Только самый сильный и быстрый может догнать Мать и стать отцом её детей. Каждый раз у нас появляется не больше трех яиц.
   -А почему так редко... - начала я и осеклась. Ну не мое это дело! И почему любопытство родилось вперед меня?
   -Здесь всё очень сложно. Мы ведь практически сотканы из магии. Драконы ею живут и для рождения необходимо, чтобы магические потоки этого мира объединились в один. Такое бывает не часто, не больше раза в столетие. Именно в этом потоке и происходит брачная гонка.
   М-да, действительно сложно. Тут я вспомнила встретившегося нам дракена. А как же тогда они появляются на свет?
   Подумала, и тут же ахнув, испуганно глянула на Мать.
   Вопреки моим ожиданиям, та не рассердилась и посмотрела на меня очень внимательно.
   -Вот оно что, - протянула Килеана, отбрасывая прядь чистого золота за спину. - А я всё же надеялась, что он тогда погиб, - она потупилась и прикусила нижнюю губу, как простая девчонка. - Дракены позор нашего народа. Ведь с самого начала было видно, что они жестоки и тупы. Но они были нашими детьми...
   -Но ты ведь только что сказала... - не поняла я.
   -Детьми, рожденными вне потока. Поэтому они не имели ни крыльев, ни магии, а были просто зверьми. Но мы надеялись со временем всё исправить с помощью своей Силы, и лишь когда дракены стали нападать на Старших, их уничтожили, - голос Матери дрогнул, и она опустила голову, продолжая говорить так тихо, что мне пришлось податься вперед. - Дети любви, ставшие нашим проклятием. С тех пор соитие вне брачной гонки под запретом.
   Я ошеломленно молчала. Вот это да! Получалось, что яйца откладывались от самого сильного, но... не всегда им становился любимый. Мне стало грустно. Оказывается, мы действительно не такие уж и разные. Можем бороться, ненавидеть, любить. Причем любить против правил, вопреки законам. Желать быть с единственным во что бы то ни стало. И страдать, когда все твои соплеменники и даже твоя природа препятствуют этому чувству.
   Ужасно, любить, но не имеет детей! В сердце зародилось искреннее сочувствие к Килеане и остальным драконам.
   -Спасибо, - посмотрев на меня своими синими глазами, благодарно сказала Мать. Вероятно, она уловила оттенок моих чувств. - Дракенов больше не появлялось. По крайней мере, до последнего времени. Я стала Матерью не так давно и еще даже не участвовала в брачной гонке. Предыдущая - Лессанала - правила около семисот лет. И в последней кладке мы обнаружили красное яйцо. Яйцо дракена.
   Я задумалась. Что-то тут не сходилось. Как драконы позволили выжить бескрылому, и он смог оказаться в Хрустальном Граде. Похоже, я оказалась права и дракен в Зале Равных был тот же? Но какое он имеет отношение ко всей этой истории? Не стоит забывать, что мы избежали лишь последствий в виде губительной войны, но вот причины - кто использовал магию Смерти, создал Серые круги и зачем - так и остались загадкой.
   Ощущение, что от меня ускользает что-то важное, не покидало.
   Тряхнув головой, я подняла глаза на Килеану и вздрогнула. Глаза её потемнели, став похожими на предгрозовое небо. Она пронзительно смотрела на меня, и я замерла, предчувствуя беду. Мне стоило с самого начала задуматься, почему драконица так разоткровенничалась. Держу пари, о том, что я здесь узнала, не подозревают ни демоны, ни эльфы. Не говоря уже об остальных расах.
   -Ты права, - голос больше не принадлежал юной девушке. Теперь передо мной стояла истинная Мать своего народа. - И я всё это рассказала тебе не просто так. Если бы не твоя связь с демоном...
   Рейн? Опять разговор о нём. Дура! Я ведь даже не спросила, что с ним. Новость о воцарении мира затмила мой разум.
   -Что вы с ним сделали? - поднимаясь, напряженно спросила я.
   -Он заточен и вскоре умрет, - выдержав мой взгляд, отчеканила Килеана.
   Я покачнулась и в поисках опоры ухватилась за спинку скамейки. Рука сама непроизвольно потянулась к браслету. Он был уже ледяным - связь между нами истончалась. Нет!
   -Почему? - потрясенно прошептала я.
   -Почему?! - злобно воскликнула та. Кажется, впервые за весь наш разговор королева дала волю чувствам. Но она тут же взяла себя в руки и дальше продолжила ровным голосом. - Потому что последняя кладка Лессаналы была уничтожена! Мы потеряли трех наших детей. И знаешь как? Магия Смерти. Отвратительная, забирающая жизнь магия Смерти. Погибли все, а яйцо дракена исчезло. Теперь я знаю, что оно сохранилось.
   -Но причем здесь Рейн? - в отчаянии крикнула я. - Ведь на его народ тоже были совершены нападения!
   Глаза Матери опасно сверкнули.
   -Неужели ты думаешь, нам трудно узнать магию инфернов? У не родившихся Старших забрали жизнь, применив айсери'дар. Ты теперь знаешь, как дороги нам наши дети и как редко они у нас бывают. Все эти столетия мы жили замкнуто, не вмешиваясь в дела ни эльфов, ни демонов. Но сейчас... Нет, Дейника война будет не с эльфами, а с Сильваной.
   Я почувствовала, будто меня ударили под дых. Воздуха не хватало катастрофически. Я буквально упала на скамью, невидяще глядя перед собой. Значит, ничего не изменилось. И наш мир охватит пожар войны. Какая разница кто с кем воюет. Главное, что результат будет один - разрушения, смерть, страдания. Драконы нападут на демонов и уничтожат их. Никто в этом мире не сможет им противостоять. Никто! А начнут они с моего князя. Отчаяние и боль судорогой прокатили по телу, заставив защемить сердце, а меня тихо застонать. Это был тот случай, когда душевные страдания переходят почти в физические. Рейн в плену, и Старшие его не отпустят. Мы сейчас находимся на их территории, в их доме.
   Я вновь дотронулась до холодного браслета. Спасти инферна мне не удастся, как и родных и близких, когда начнется бойня. Что ж, остается только умереть вместе с Рейном, продав свою жизнь подороже.
   -Этого я и боялась, - вздохнула надо мной собеседница и за подбородок подняла мою голову. - Именно поэтому я захотела с тобой поговорить лично. Объяснить, почему мы так поступаем. Ведь ты обручена с принцем демонов. Мало того, ты позволила ему надеть на себя рунный браслет. Твоя душа и судьба принадлежат ему, и даже я не знаю, что произойдет с тобой, когда его не станет. Возможно, ты последуешь за ним.
   Я почти не слушала Килеану. На меня одна за другой накатывали волны боли. Раньше я думала, что знаю, как сильно люблю Рейна. Оказывается, я ошибалась. Я люблю его до потери сознания и разума. Сейчас я готова была наплевать на всех и вся. На драконов, эльфов, людей, да на весь мир! Отправить всё в гиену огненную, только бы вновь быть со своим демоном, даже лишь для того, чтоб умереть рядом с ним. Я и не подозревала, что способна на такие чувства.
   -Бедная моя, - очень мягко произнесла Мать и нежно стерла струящиеся по моему лицу слезы. Странно, а я их даже не заметила. - Ну кто же так любит? Отдавая всю себя, сгорая в чувствах полностью? - она склонила голову набок. - Амальриэн убеждал меня ничего тебе не говорить, а я не послушалась. Может быть, я действительно совершила ошибку?
   -Амальриэн? - оказалось, я еще была способно чему-то удивляться. - Он знает обо всем?
   Килеана кивнула.
   -Вот как, - бесцветно прошептала я.
   Милый, милый эльф. Каким должно быть облегчением для тебя стала новость, что твой дом в безопасности. И какая тебе разница, что страдать и умирать будут теперь другие. Тем более демоны - извечные враги и соперники. Ты принесешь в Хрустальный Град хорошие вести и, вероятно, в твою четь устроят праздник. И ты вычеркнешь из своей бессмертной жизни два жалких месяца, своих спутников и ту дружбу, что зародилась между нами. И ты забудешь зеленоволосую магичку, бесславно погибшую у драконов, в попытке спасти любимого.
   -Всё было напрасно, - дрогнувшим голосом сказала я. - И страх, и опасности, и ранение Мартина, и смерть Хэла. Всё!
   Тут драконица нахмурилась.
   -Я не вижу логики в действиях Лиарама. Зачем посылать целый отряд следом. Она не намного, но всё равно добралась раньше вас и всё рассказала. Все эти жертвы не были нужны.
   -Она? - я подняла глаза на Мать. Не знаю, как у остальных происходит озарение, но у меня оно сопровождалось самой отборной руганью (по-моему, даже драконица покраснела) и забурлившей в крови неукротимой яростью.
   Одно маленькое местоимение, произнесенное Килеаной, поставило всё на свои места, и я взглянула на эти два месяца совсем по-другому.
   -Не может быть, - потрясенно произнесла собеседница, уже всё "прочитав" в моем сознании.
   Я вскочила и совсем невежливо вцепилась ей в плечи.
   -Килеана, где комната Амальриэна?
   Перед внутренним взором тут же вспыхнул подробный путь по извилистым и многочисленным переходам.
   Подхватив подол, я, было, ринулась к выходу, но тут остановилась и с мольбой глянула на королеву драконов.
   -Хорошо. Пока он будет жить, - кивнула она и ободряюще мне улыбнулась.
  

***

   Несясь по широким коридорам, задрав неудобное платье чуть ли не до пояса и ввергая в шок сторонившихся драконов своими голыми ногами и нецензурной речью, я думала о том, что судьба вновь подарила мне шанс. И я дала сама себе клятву, что не упущу его. Теперь я знала, кто стоит за всеми теми неприятностями, что нам довелось испытать. Знала и готова была растерзать её в клочья. При этом не было никакой опасности повторения того, что случилось на лесной поляне. За каждое своё действие я готова была поручиться. Я бы убивала расчетливо и спокойно.
   Соскользнув со ступеньки, я упала и содрала коленку. При этом явственно услышала треск ткани. Не обращая внимания на боль, я вновь ринулась вверх. Только бы успеть добежать. Предупредить Амальриэна, и тогда мы сможем всё исправить!
   Наконец я вывернула в нужный мне коридор и устремилась по нему к последней двери справа. Не утруждая себя вежливым стуком и не прибегая к магии, я просто с силой толкнула дверь. Она послушно открылась.
   -Амальриэн, я знаю кто... - кубарем влетела я в комнату, и тут же пораженно застыла.
   Эльф был не один. Они стояли друг против друга и, судя по лицам, с которых еще не успели стереться следы злости, ругались.
   -Нариэль! - вопреки обуревавшим меня эмоциям, получилось это как удивленное восклицание. В той, кто сейчас стоял передо мной трудно было узнать прекрасную эльфийку: она сильно похудела - так, что шикарное зеленое платье висело на ней мешком; лицо осунулось и стало мертвенно бледным, под потухшими глазами залегли тени, а когда-то искрящиеся на солнце каштановые волосы потускнели и приобрели неопределенный цвет.
   -Дейника, значит, ты всё-таки выжила, - никакого злобного смеха и сумасшедшего огонька в глазах. Голос эльфийки был тих и мягок, как и прежде. Она старалась держать спину ровно, а голову гордо поднятой. Однако я видела, каких трудов ей это дается. Даже отсюда я слышала, как с хрипом вырывается дыхание из её груди.
   Нариэль умирала и знала об этом. Ведь магия смерти не совместима с природой Перворожденных.
   -Как ты могла? - грустно спросила я. Злость ушла при виде этой несчастной.
   -Тебе ли меня понять, человек? - поджав губы, бросила она. - Я сделала это ради будущего эльфов.
   -Не обманывайся, Нариэль, - резко сказал Амальриэн. - Ты сделала это ради себя и своей мести.
   Глаза Перворожденной нехорошо сверкнули.
   -Не смей со мной так разговаривать Д?Ниано Верите. Ты слишком молод и ничего не понимаешь.
   -Хватит! - неожиданного грубо и для них, и для себя, прикрикнула я. А потом обратилась к женщине. - Ты права, мы не знаем, для чего тебе было нужно предавать своих соплеменников и разжигать войну, но главное, что Килеане всё известно.
   -Это больше не имеет значения, - отмахнулась она и, нахмурившись, глянула мне за спину. - Скоро здесь будут разгневанные хозяева. Нам лучше уйти.
   И прежде чем я успела подобраться для удара, спину окатила ненавистная волна холода, а в следующую секунду предостерегающий возглас эльфа совпал с чьим-то обжигающим прикосновением к моему плечу.
   Перед тем как упасть без чувств, я успела обернуться и увидеть знакомые белесые глазницы спектра...
  
   Возвращение в бренный мир было отвратительным. Сознание приходило урывками, а к горлу подкатывала тошнота.
   Первая мысль была как всегда глупая. Я решила, что на досуге, если выживу, нужно подсчитать, сколько за всё время путешествия я хлопалась в обморок. При этом отдельно учту те разы, когда мне в этом помогали всякие доброхоты.
   Вторая мысля была более разумной - "черт, как здесь холодно!"
   На щеку упало что-то обжигающе ледяное и растаяло. Заинтересовавшись, я приоткрыла глаза. Надо мной клубилось пасмурное небо, полностью затянутое серой пеленой облаков. Приподнявшись, я огляделась. Справа, сквозь стену снега, был виден горный пик Левого клыка. Значит, я оказалась на вершине Энтерры. Передо мной была небольшая площадка, сплошь покрытая белым саваном, я же лежала на краю обрыва. Вот это мне особо не понравилось. Хватило лишь одного взгляда в бездонную пропасть, чтоб я судорожно перебирая ногами, прям на заднице отползла подальше.
   Затем я встала и поежилась под пронизывающим ветром. В этот момент мне показалось, что ледяная корка покрывает меня не только снаружи, но и внутри. Я помнила всё, что случилось до того, как я потеряла сознание. У меня больше нет магии. Я проворонила появление спектра и жестоко за это поплатилась. Было ощущение, будто внутри у меня образовалась пустота, будто оторвали часть меня, сделав калекой. Я больше не слышала такого знакомого и родного присутствия своей второй ипостаси.
   От горестных дум меня отвлекли приглушенные голоса, раздававшиеся из-за небольшой гряды выступов, чуть впереди. Узнала я их сразу, и поэтому уверенно двинулась в их сторону. Помниться, разговор мы не закончили.
   Оказалось, что каменный ряд скрывал за собой небольшой пятачок диаметром шагов в двадцать. Посередине, выводя руками невидимые (теперь!) мне узоры, стояла эльфийка, за её спиной изваянием застыл спектр, уже прилично припорошенный снегом, а слева, полулежа, прислонившись к выступу, постанывал Амальриэн. Я снова перевела взгляд на Нариэль. Ни видеть, ни чувствовать магию я больше не могла (сердце предательски от этого защемило), но раз нашему предводителю было так плохо, значит, в дело вновь пошла некромантия.
   -Ты быстро пришла в себя, - не отрываясь от плетения заклинания и не открывая глаза, проговорила женщина. - Каково ощущать себя без магии?
   Я скрипнула зубами. Не удостоив её ответом, я подошла к Амальриэну и присела возле него.
   -Как ты? - проводя рукой по его щеке, тихо спросила я.
   В глазах друга стояла боль. Я обернулась и кинула злой взгляд на Нариэль.
   -Как ты можешь? Он же твой соплеменник! Как ты вообще могла на всё это пойти? И этот Серый круг в Граде. Ты сумасшедшая!
   -Помолчи, девчонка! - прошипела та, наконец, отрываясь от своего занятия. - Я никого не предавала. Все эти тысячелетия я ждала, ждала и готовилась, чтоб, когда придет время, вернуть эльфам их былое могущество и уничтожить, наконец, наших кровных врагов.
   -Демоны?! Опять демоны?! - негодующе воскликнула я, забывая, в каком положении нахожусь. Меня понесло. - Сколько еще можно хранить ненависть в сердце? Нариэль, война была так давно...
   -Давно!? - повысила голос та, сверля меня яростным изумрудным взглядом. - Для тебя может быть, ведь вы живете всего мгновение. Для меня же это было словно вчера. Вчера, когда мы проиграли и ушли. Вчера, когда погибли мой муж и сын! Знаешь ли ты, что такое жить с болью от потери самых близкий в течение веков и тысячелетий?
   Я не выдержала и отвела глаза, вспоминания чувства, которые испытала, поняв, что больше не увижу Рейна, что его собираются убить. И жить с этим столько времени? Я содрогнулась только при одной такой мысли.
   -Нет, Нариэль не знаю, - искренне сожалея о судьбе эльфийки, ответила я. - Но еще одна война, когда снова будут погибать чьи-то родные и дорогие, разве это выход?
   -Мне нет никакого дела до инфернов. Они погибнут все, и я этому поспособствую.
   -Ошибаешься. Я же говорила - Килеана всё знает. Она прочла меня, и теперь драконы не будут нападать на Сильвану.
   По крайней мере, я на это очень надеялась. Но о своих сомнениях Нариэль решила не рассказывать.
   -Мать уже ничего не сможет сделать, - покачала головой эльфийка, ближе подходя ко мне. - Я действительно ненавижу демонов, но вся эта возня с войной была лишь отвлекающим фактором для Лиарама и остальных. А теперь от этого можно отмахнуться - главное, мы успели, и вскоре вся собранная энергия пробудит ту силу, которая сметет с лица нашего мира и проклятых инфернов, и всех других, вздумающих встать на нашем пути.
   Внимательно слушая Нариэль, я неожиданно краем глаза заметила на том месте, где она раньше стояла, постепенно проявляющееся темное пятно. Кожу начало покалывать. Ох, каких же трудов мне стоило не заорать от счастья прям в лицо эльфийке. Магия, я видела магию! А это значит, что она ко мне возвращается. Но как? И тут же в ответ дрогнул браслет. Ну, конечно! Всё это время я воспринимала украшение как вместилище Лазаря, но ведь амшир - это первоклассный защитный артефакт, который не только спасает от чужого воздействия, но и концентрирует в себе определенный запас Сил. Прикосновение спектра, благодаря камню, было лишь временным! В душе всколыхнулась безмерная благодарность за этот подарок. Спасибо, любимый! И тебе, мой добрый гном, спасибо за этот бесценный дар.
   Окрыленная надеждой, я стала судорожно соображать, как вытащить нас с эльфом из этой передряги. Надо тянуть время, чтоб до конца восстановить свою магию. Я уже чувствовала, как начинает ворочаться внутри хищник. С возвращением, дорогой.
   -Зачем же ты отправилась с нами в путь? - спросила я, и так зная ответ.
   -Мне нужно было задержать вас всеми возможными способами, - пожала плечами та. - И уводить от Серых кругов.
   Возвращаясь в прошлое и прокручивая наш путь, я не могла не признать, что с первой задачей она справилась на "ура". Теперь понятны и происшествие на Пузырящемся болоте (как тогда Нариэль не хотела идти по созданной мною дороге к лешему), и нападения разбойников в Пернатых копытцах и потом, на дороге. А ведь всего этого можно было избежать, стоило лишь вспомнить слова Лиарама о том, кто увидел дракона (на поверку оказавшегося дракеном) около Хрустального Града. А вот тут меня посетила мысль, которая ошеломила и очень не понравилась. Ведь в пещере я сказала Амальриэну, что тоже видела бескрылого...
   -Как давно ты знал, что это Нариэль? - бесцветным голосом спросила я у мужчины. Тот поднял на меня глаза и вздрогнул, как от удара. Правильно, даже я знаю, что сейчас мои глаза излучали презрение и разочарование.
   Предательство друга оказалось почти таким же болезненным, как и смерть Хэла. Многое в поведении эльфа стало понятным.
   -Он узнал в Зеркальной роще, - вместо него ответила эльфийка, насмешливо изучая потерянный вид соплеменника. - Я ошиблась, думая, что он не знает след моей магии. В деревне гоблинов он потребовал объяснений, но мне с легкостью удалось убедить его, что я применила Дар по ошибке, среагировав на появление чудовища. А потом вы закрыли второй круг, и сильно этим подпортили наши планы. Пришлось браться за вас всерьез. Некромантия, - она поморщилась, - терпеть её не могу. Этот палесит чуть не высосал всю мою кровь. Я знала, что Амальриэн всё поймет, и я уже не смогу оправдаться.
   -И тогда он отправляет тебя домой, - закончила я, стараясь больше не глядеть на сидевшего мужчину. Сейчас нужно отрешиться от всего, и сконцентрироваться на том тонком потоке Силы, который я уже чувствовала в себе. Время, время...
   Нариэль рассмеялась, но смех получился надтреснутым и хриплым. Сколько же ей осталось? А ведь первые признаки были заметны еще давно. Например, тогда утром, у гоблинов. Я еще подумала, что она не выспалась.
   -Он попытался меня отправить. Уговаривал образумиться и вернуться домой. Мне пришлось скрыться. И только в Ясномаре я смогла вновь вмешаться. Но тут появился этот маг воздуха...
   Я вздрогнула, вспомнив бледное лицо Мартина. И тут же в голове молний вспыхнуло сказанное им слово. "Свет". Произнести три слога имени было ему не под силу, поэтому он ограничился подсказкой. А я так была поглощена своими переживаниями, что не додумалась применить школьные знания по изучению эльфийского языка, на котором "свет" звучал как narie. Прости меня, друг!
   -Это ты его ранила? - обманчиво спокойно спросила я, уже готовая не дожидаясь появления магии, кинуться на обидчицу с голыми кулаками.
   Элфийка презрително фыркнула.
   -Я не успела. Мне нужна была твоя сумка с зельями, но когда я её нашла, в комнату ворвался этот и принялся меня обвинять. Не успела я среагировать, как человек уже лежал на полу в крови. А над ним стоял демон, - последнее слово она почти выплюнула. - Этот ублюдок улыбнулся мне и попросил впредь действовать осмотрительней, а потом ушел.
   Я закрыла глаза, пытаясь призвать взбунтовавшиеся чувства к порядку. В тот вечер в Белой песне было только два инферна. С одним из них я целовалась во время нападения, в саду. А вот другой...
   -Ника, ты не понимаешь. Я объясню... - внезапно проговорил мой бывший друг.
   Я повернула голову и спокойно встретила его молящий взгляд.
   -Нет, Перворожденный, я понимаю, потому что помню тот вечер у пруда. И помню, что ты мне тогда сказал. Ты сделаешь всё, ради своего народа. Это похвально. Ты защищал своего соплеменника, ведь вас и так осталось не много. А нас людей, как тараканов. Что значит жизнь нескольких, по сравнению со спасением старшей расы?
   С каждым моим словом глаза эльфа темнели, наполняясь горечью и болью. Правильно, почувствуй каково это. То же самое я переживала каждый раз, когда вспоминала родных, не надеясь их больше увидеть, когда видела окровавленного Мартина или отчаяние во взгляде потерявшего магию оборотня, когда огромные клыки впивались в горло Хэла.
   Не обращая больше внимания на предателя, я вновь обернулась к женщине, с интересом слушающей нас.
   -И что дальше? Следуя лучшим законам жанра, ты теперь нас убьешь? - с сарказмом поинтересовалась я. После всего, что я узнала за то время, что прошло с утра, вряд ли меня можно еще чем-то удивить, ошарашить или обидеть. Вот теперь, не боясь последствий, можно сказать, что хуже уже быть не может.
   Нариэль отмахнулась, возвращаясь к тому месту, где зияла уже видимая для меня черная дыра. Я догадалась, что это тоже своего рода Серый круг. Последний и самый сильный. Должна сказать, что Нариэль очень рисковала, активируя его здесь, под самым носом у драконов. Но в отличие от предыдущих, этот был просто верхом темного искусства. Похоже, именно благодаря нему последняя кладка погибла. Медленно и осторожно он тянул силы из еще не родившихся драконов, причем делал это так аккуратно, что казалось, будто яйца погибают сами. Вот только драконы всё равно заподозрили неладное.
   Эльфийка встала прямо в центр, и по её телу пробежала судорога. Невероятно, как можно терпеть подобное?! Некромантия причиняла ей страдания, но без неё она уже не могла существовать. Боль и источник жизни в одном. Жуть.
   -Мне не нужны ваши жизни, - наконец ответила она. - Амальриэн может уходить, когда захочет и... если сможет. Ну а ты... Да, ты умрешь, - она задумчиво склонила голову набок, скользнув по мне изучающим взглядом. - Я до сих пор не пойму, чем ты так ему насолила, что он жаждет убить тебя лично.
   Еще раньше я заметила, что Нариэль часто употребляет множественное местоимение, и ничуть этому не удивилась. Она не могла всё это задумать одна. У неё просто не было таких возможностей и сил. Ведь тогда оставались нерешенными вопрос: откуда у неё дракен? кто научил её некромантии? кто помогал устанавливать магические насосы? И потом, когда я закрывала Серые круги, голос моего врага был мужским...
   -Кто он? - просто спросила я, устав ходить вокруг, да около.
   -А ты до сих пор не догадалась? - усмехнулась она. - Он будет оскорблен. Но думаю, ты его быстро вспомнишь.
   Она сделала сложный пасс рукой, и из воронки взметнулась черная нить, устремившаяся к застывшему спектру. Облетев вокруг него, она с размаху ворвалась в его грудь, заставив того покачнуться и глухо зарычать. Белая муть в его глазах стала быстро истаивать, заменяясь вполне человеческим взглядом.
   А когда на меня с ненавистью посмотрели серые глаза, и я почувствовала такой знакомый след магии, моё потрясенное восклицание эхом заметалось среди скал.
   -Вы!
  

Глава 17

   Ступор был полнейший.
   Я с широко распахнутыми глазами и таким же ртом стояла и смотрела на медленно приближающегося ко мне спектра. Вернее, это был уже не спектр, а маг, захвативший его сознание и тело. Маг - человек. Тот, о ком я не вспоминала с того момента, как покинула стены родной Школы. Тот, о ком я могла подумать в последнюю очередь. Хотя нет, я вообще не могла его заподозрить!
   -Но... но... как? - беспомощно пролепетала я, пятясь назад.
   -Любопытство, - протянул скрипучий голос, против воли заставляя передернуть плечами, как это было всегда, когда я его слышала. - Кажется, именно оно сгубило кошку. А теперь еще и одну адептку.
   И прежде, чем я смогла что-либо ответить, он быстро выпростал вперед руку, с которой сорвалось что-то очень темное и такое же отвратительное.
   Защититься я не смогла.
   Волна заклятия подхватила меня как тряпичную куклу, и отбросила назад, впечатывая в каменную стену. Я упала на снег, не в силах не то чтоб подняться, но даже вздохнуть. Казалось, грудь сдавил железный обруч. Спина онемела и стала нечувствительной. Черт возьми, если бы не амшир, успевший отвести удар, я была бы мертва.
   Наконец боль слегка отступила, позволяя сделать глоток воздуха, который с хрипом ворвался в легкие. Краем глаза я успела заметить, как до меня попытался дотянуться Амальриэн, но тут же схлопотал аналогичный заряд от мага.
   -Сколько же раз ты мне мешала, - лениво продолжал тот, наблюдая за моими попытками подняться. - Надо было избавиться от тебя еще в Школе, ведь они сказали, кто будет мне противостоять. Но ректор очень рьяно тебя охранял, не позволяя приблизиться к своей ученице раньше начала Испытания.
   Я смутно соображала, о чем он толкует. Они? Испытание? Даже зная теперь своего врага, я по-прежнему ничего не понимала, и картина всего происходящего упорно не хотела становиться ясной.
   С третей попытки я более-менее твердо установилась на ногах. По спине текло что-то липкое и теплое, которое при порывах ветра обжигало холодом. На белоснежный снег падали алые капли. Но я не обращала на них внимания, рассматривая стоящего перед собой мужчину. То, что я не выберусь отсюда живой, было понятно как божий день. Но ведь хоть что-то я могла сделать? Например... выведать его планы, а потом мысленно позвать Килеану и надеяться, что она успеет меня "прочесть", прежде чем я погибну? Это мысль показалась мне весьма разумной. Сил на полноценную атаку у меня еще не было, так же как и времени. Но вот на ментальный контакт с взломом щитов должно хватить.
   По коже пробежали мурашки, и я поняла, что со мной собираются расквитаться окончательно. Не дожидаясь удара, который станет для меня последним, я стремительно рванулась вперед...
   А дальше всё произошло как в страшном сне. В одно мгновения случилось сразу несколько вещей.
   Не ожидавший от меня такой прыти, маг растерялся и неосмотрительно позволил мне к нему приблизиться. Я схватила его за голову, вкладывая в заклятия всю силу, вернувшуюся ко мне. И оно, наподобие тарана, просто сметая на своём пути всю защиту, ворвалось в сознание врага. Перед тем как полностью погрузиться в "чтение", я на секунду отвлеклась и увидела, как Амальриэн, который, оказывается, ринулся с места вместе со мной, схватил эльфийку, которая в этот момент собиралась швырнуть в меня уже готовый энергетическим шар. От неожиданности она пошатнулась и потеряла равновесие, и они вместе стали заваливаться прямо в черную воронку. В последний момент Нариэль успела обернуться лицом к соплеменнику и всадить ему в грудь неиспользованное заклинание. Я в оцепенении почувствовала, как мне на щеку брызнули горячие капли. Амальриэн хрипло выдохнул, отчего из уголка губ потекла тоненькая струйка крови, но, тем не менее, не отпустил плечо женщины. Последнее, что я запомнила - это её отчаянный крик и, поймавшие мой взгляд, голубые глаза, полные мольбы о прощении и непередаваемой нежности.
   Всё это заняло не более двух секунд, и воронка с чавкающим хлюпом сомкнулась, пожрав двух Перворожденных, а вокруг меня начала смыкаться темнота, в которой уже вспыхивали багровые искры, всё более складываясь в понятные образы...
   Пришла я в себя от собственного вопля. Всё тело колотила безумная дрожь, вызванная, к сожалению, не холодом, а ужасом. Только что виденное мною до сих пор стояло перед глазами, заставляя внутри всё замирать, а сердце учащенно биться о ребра.
   Когда кровавая пелена перед глазами рассеялась, я поняла, что всё еще жива и стою там же, где меня застало видение. У моих ног - грудой из материи и ошметков тела - лежал спектр. Рядом же, укрывая меня своими туманными крыльями от ветра, в почтительном молчании застыл Лазарь.
   -Что произошло? - хрипло выдавила я, вновь переводя взгляд на мертвую нежить.
   Вместо ответа, дух встал передо мной на одно колено и покаянно опустил голову.
   "Прошу простить меня, Принявшая. Но я не мог вступить в бой раньше. Это создание было мне не под силу, но когда ты... - тут он почему-то замялся, - отвлекла его, я атаковал. Благодаря занявшей тело душе, это стало возможно".
   -Ты убил его? - не веря в такое счастье, прошептала я.
   Лазарь, по-моему, опустил голову еще ниже.
   "Нет, Принявшая. Я не успел. Сознание твоего врага успело покинуть тело".
   Я едва смогла подавить стон разочарования. Хотя иного и не ожидала. Это было бы слишком просто, слишком легко. Взгляд переместился на то место, где еще совсем недавно был Серый круг.
   Амальриэн.
   Предатель эльф, пожертвовавший собой, ради меня.
   Я вспомнила тот взгляд, что он мне подарил перед тем, как исчезнуть во мраке. До этого я такое видела всего лишь в одних глазах - янтарных...
   Я скользнула пальцами по щеке. На них остались красные пятна. Его кровь.
   Я сжала руку в кулак и до боли зажмурила глаза, пытаясь усмирить разбушевавшиеся эмоции. Сейчас не время. Нужно действовать. Мне понадобятся все мои силы и хладнокровие для того, чтобы не допустить ада, который уже готов разверзнуться над нашим миром. Теперь, зная, что задумал враг, я четко вижу выход. План сформировался мгновенно, как только я открыла глаза.
   Ни одна из старших рас оказалась не причастна. Это начали люди. Один человек - смертный и слабый - сумел обвести вокруг пальца всех, и сейчас был в шаге от того, чтоб затопить весь материк в крови.
   А я знала, как его можно остановить.
   А так же то, что не выживу.
   Теперь я понимаю, что дышу до сих пор только благодаря стараниям Учителя, опеке Рейна и невероятной удаче. До того, как дойти до Закатных клыков я должна была умереть, по крайней мере, раз десять. Но я жива... Сейчас уже не имеет значения, почему выбрали именно меня. Я знала, что смогу. Что остановлю его. И была согласна заплатить требуемую цену.
   Приняв решения и смирившись с ним, у меня на душе сразу стало легко и спокойно. Появилась твердая уверенность в правильности сделанного выбора. Я запрокинула голову и всей грудью, не обращая на боль, вдохнула свежий морозный воздух. Я прощаю тебя эльф и не сержусь. Ты был и остаешься моим другом. И когда мы вскоре увидимся, я скажу тебе это лично.
   Я вновь обратилась к так и не шелохнувшемуся духу.
   -Поднимись Лазарь, - улыбнулась я, чувствуя странный задор и азарт. - Ты знаешь, что нас ждет. Это битва моя, а не твоя. Но я буду рада, если ты останешься рядом.
   Мой страж поднялся, и я утонула в лазури его глаз. Туманные крылья вновь обвились вокруг меня, даря тепло.
   "Я дал клятву, Принявшая. Я буду с тобой до конца, потому что так велит долг и... потому, что я так желаю".
   Я с интересом взглянула ему в лицо. Впервые он дал понять, что тоже имеет свои чувства и желания. Жаль мы были знакомы так недолго, возможно у меня появился бы еще один друг...
   Снег вокруг нас неожиданно взвился белыми вихрами, бросая пригоршни снежинок в лицо. Над головой раздалось громкое рычание и, подняв глаза, я увидела приближающегося серо-золотого дракона.
   Форен сделал вираж и, развернувшись, стал заходить на посадку. Как и в прошлый раз за несколько метров до земли он "перетек" в человеческую ипостась. Не глядя по сторонам, он направился прямо ко мне.
   -Мать подняла на твои поиски всех драконов, - начал он, окинув меня с ног до головы. Затем бесцеремонно повернув спиной, нахмурился и провел по ней рукой, заставив меня зашипеть от боли. Зло посмотрев в непроницаемые серые глаза, я готова была поклясться, что он специально излечил меня, не глуша при этом боль. Ящерица мстительная! - Что произошло?
   -Здесь был источник, который убил ваших детей, - ответила я то, что посчитала нужным. У меня был план, но еще надо, чтоб на него согласились драконы и остальные. Поэтому стоит быть осторожной.
   Старший дернулся и натурально зарычал.
   -Создавший его маг, сбежал, - продолжала я, игнорируя испепеляющий взгляд. - Но я знаю, где он.
   Я замолчала, ожидая, когда до того дойдет смысл моих слов.
   -Говори, - он навис надо мной.
   -Отведи меня к Килеане, - холодно бросила я, поборов желания отступить от разъяренного ящера. - И пусть соберутся все, кто участвует в Совете.
   Тот дернулся было что-то сказать, но внезапно резко остановился. Что ж, значит, королева нас уже нашла. Лицо дракона вновь стало непроницаемым. Не сказав больше ни слова, он взял меня за руки и, когда секундная темнота и невесомость ушли, я поняла, что мы оказались в одном из многочисленных коридоров. Сначала я подумала, что это Энтерра, но неровные естественные стены, редкие магические светильники и отсутствие какой-либо мебели убедили меня в обратном.
   Значит, Дартерра.
   -Идем, все уже ждут, - кинул мне Форен, не оборачиваясь, и уверенно зашагал по тоннелю.
   Шли мы недолго. Прямой и широкий проход, с затаившимся по углам и трещинам мраком, вел нас вперед, никуда не сворачивая и не петляя. Вскоре до меня стал доноситься шум, напоминающий гул прибоя. Однако подойдя ближе и увидев вход в пещеру, я поняла, что это голоса драконов.
   В огромном овальном пространстве было странно тепло, отчего воздух казался сухим. Потолка, сколько бы я не старалась напрячь зрения, так и не увидела, а вот каменный пол пещеры слабо мерцал серебристым светом.
   Не считая Форена, здесь было еще шесть драконов. Килеану я узнала сразу. Даже в своей истинной ипостаси, она казалось маленькой и хрупкой, по сравнению с соплеменниками. Шкура её отливала золотом, вспыхивая искрами в ровном свете четырех больших светильников, расположенных с двух сторон в специальных каменных чашах. Небесно-синие глаза Матери, устремленные на меня, казалось, пронизывали насквозь, заглядывая в самые потаенные глубины души.
   Всполох ветра, взметнувший мои растрепавшиеся волосы и подол чего-то отдаленно напоминающего платье, сопроводил превращение моего сопровождающего. Сверкнув на меня серо-золотистыми глазами, он присоединился к пяти драконам, застывшим по обе стороны от Килеаны.
   -Пройди в центр, человек, - пророкотал один из них, имеющий фиолетовый окрас.
   Сдерживая внутреннюю дрожь, я на одеревеневших ногах двинулась вперед. Не смотря на хорошее (надеюсь) отношение ко мне королевы, и мой настрой в общем, меня всё же поражала их сила и размеры, заставляющие чувствовать себя незначительной букашкой. Я почти физически ощущала, как прожигают меня шесть пар взглядов, и ни в одном из них не сквозило и намека на радушие или расположенность. Лишь в глубине сапфировых глаз Килеаны, уже успевшей, как я думаю, прочитать меня, я смогла увидеть искорку понимания и сожаления.
   -Ты просила слова, Дейника, - заговорила Мать, и я с затаенным облегчением отметила, что она назвала меня по имени. - Что ж, мы слушаем тебя.
   Я глубоко вздохнула, набираясь мужества. Сейчас я сделаю последний шаг, и пути назад не будет. С этого момента всё, что я любила и кем дорожила, останутся в прошлом, чтобы не мешать сделанному мною выбору. Останется лишь цель.
   Подняв свои зеленые глаза на Килеану, я начала говорить и за всё время повествования голос мой ни разу не дрогнул...
  

***

   Меня снова вели по освещенным и уютным холлам Энтерры. Как и в прошлый раз, моим провожатым стал Форен. И нельзя сказать, что он был от этого в восторге. Конечно, после Совета ящер заметно изменил своё мнение обо мне, но до друзей нам было еще ой как далеко.
   Совет одобрил мой план. С оговорками и поправками, но одобрил. Решающее слово было за Матерью, которая знала намного больше, чем я рассказала остальным драконам. Когда наш разговор закончился, она подошла ко мне уже в облике юной девушки.
   -Ты уверена? - пытливо заглядывая мне в глаза, спросила она.
   Я невесело усмехнулась.
   -Нет. Но иного выхода не существует. По крайней мере, я его не знаю, а времени придумывать, у нас нет.
   -Я смогу защитить тебя, накрыв куполом.
   -Нет, - снова покачала я головой. - Там тебе понадобятся все силы, поэтому отвлекаться на меня нельзя.
   -Ты погибнешь, - констатировала очевидное драконица.
   Самое интересное, что вот это почему-то и не пугало. Гораздо болезненней для меня было расставание с близкими. Они не поймут. Точнее поймут, но слишком поздно.
   А еще Рейн...
   -Иди к нему, - грустно улыбнулась мне Килеана. - Тебя проводят.
   Благодарно взглянув на всё понимающую женщину, я устремилась за уже поджидавшим меня Фореном...
   Дверь, к которой мы подошли, не отличалась ничем от других ранее здесь виденных. Но магическое напряжение и усиленные охранные заклинания могли сказать магу о многом.
   Глупое сердце затрепетало от нетерпения увидеть любимого демона, но разум неприменул напомнить, что это был не визит вежливости. Я пришла попрощаться.
   Дракон услужливо распахнул передо мной дверь. В отличие от других комнат, в этой не было ни мебели, ни окон. Лишь около дальней стены, прикованный к ней красными магическими скобами, не дающими упасть, висел бесчувственный князь. Свет двух ламп, расположившихся по бокам от него, отбрасывали неверный свет на его волосы и опущенное лицо, придавая ему выражение мрачности.
   Издав придушенный вопль, я бросилась к инферну. На мгновения чувства взяли вверх, и мне захотелось забрать Рейна, и оказаться с ним очень далеко отсюда. Но ум вернулся вместе с ощутимым рывком назад, благодаря которому я как нашкодивший котенок повисла на руке Форена.
   -Глупая девчонка, - прошипел он мне в лицо. - Умереть хочешь? Я же не успел снять защиту.
   С языка рвались язвительные слова о том, что умереть я как раз не хочу, но сделаю это, чтоб спасти его хвостатую задницу. Однако я решила промолчать. Сейчас для меня был важен только князь.
   -Уйди, - процедила я, вырываясь из его железной хватки.
   Тот пригвоздил меня взглядом к месту, сложным движением развеял защиту и, не оборачиваясь, вышел.
   Я сглотнула вдруг появившийся в горле противный комок, и приблизилась к любимому мужчине. Он был бледен, а на правой скуле алела царапина, которую он получил, тогда, у перевала. Я легонько провела пальцами по его щеке.
   Боже, как я люблю этого демона!!!
   Глаза предательски защипало, а сердце пропустило пару ударов.
   Мой демон. Мой!
   Я не знала, что нужно говорить в такой ситуации. Мне казалось, что я должна сказать многое, но нужные слова никак не находились. Наверное, всё же хорошо, что он без сознания, и я не вижу его золотистых глаз. Вряд ли бы у меня тогда хватило храбрости на то, что я затеяла. Мне вдруг с ужасом показалось, что я слишком мало говорила ему о том, как сильно я его люблю, как много он для меня значит.
   -Рейн, - прошептала я, нежно убирая упавшие ему на лицо темные пряди. Я не знала, что скажу дальше, но слова сами неожиданно полились из моих уст. - Однажды, в Хрустальном Граде, Лиарам спросил меня, знаю ли я, где мое место в этом мире. Тогда я не смогла ответить. Ни родительский дом, ни Школа Магии, ни Ракушка, ни Град эльфов не задевали мое сердце настолько, чтоб остаться там навсегда. А потом появился ты - ожесточенный, не доверяющий всеми миру, инферн - без друзей, любви, дома и даже желания жить. И я полюбила тебя. И теперь, не знаю, слышишь ли ты меня, но я хочу это сказать. Я нашла своё место в жизни. Одно единственное, принадлежащее только мне. Оно рядом с тобой Рейн, не зависимо от того, где ты находишься. Жаль, что это длилось недолго...
   Я вздохнула и отвела глаза, будто боясь увидеть на лице инферна осуждение.
   -Но это было счастьем. И... не сердись на меня за то, что я собираюсь сделать.
   Я приблизила лицо и коснулась своими губами его губ. Они были холодными, но я уловила легкое дыхание. Не в силах устоять, я обвила его шею руками и прижалась всем телом, желая почувствовать эту силу и тепло в последний раз. А затем, резко отпрянув и не дав себе одуматься, я буквально вылетела из комнаты, благо дверь сама открылась перед моим носом.
   В мои покои мы возвращались молча. Я бы теперь смогла и сама найти дорогу, но сил на препирательства с Фореном уже не осталось. Мне было всё равно. После посещения Рейна в душе поселилась пустота, будто рядом с ним я оставила часть себя. Наверное, лучше бы я к нему не ходила.
   Я очнулась лишь, когда дракон распахнул дверь.
   -Всё, что тебе необходимо уже принесли. Приготовься, как только Мать настроит портал, мы уходим.
   Бесцветно кивнув, я переступила порог. С моего ухода прошло не более пяти часов, но мне показалось, что не меньше пяти лет. Так много случилось за это короткое время.
   Оглядевшись, я заметила на кровати аккуратно разложенную одежду. Темно-коричневые кожаные штаны, зеленая рубашка и черная куртка - все, конечно же, было моего размера. Я с удовольствием содрала с себя остатки платья и облачилась в новые вещи. Мои дриадские полусапожки и верный зачарованный плащ довершили экипировку. Рядом с кроватью, на стуле, появилась походная сумка с зельями, а так же, что удивительно, мой широкий короткий меч. Он-то мне как поможет? Однако я послушно накинула плащ и стала застегивать ножны на груди. За этим занятием меня и застала Иланка, смерчем ворвавшаяся в комнату.
   Появившуюся было на моем лице радостную улыбку тут же стер фаербол, который в меня запустила подруга. Я увернулась и огненный шар, пролетев мимо, с обиженным пшиком врезался в стену и рассыпался снопом искр рядом с уже имевшимся пятном копоти. Ну, вот и Иланка внесла свою лепту в местный интерьер. И почему всякий раз, где бы мы с ней не оказались в первую очередь от нас страдают стены? Хотя, теперь пятна смотрелись очень симметрично.
   -С ума сошла! - воскликнула я.
   Та зло прищурилась.
   -Это я-то сошла? По-моему из нас двоих этим недугом страдаешь ты, - рявкнула она, надвигаясь на меня. - Что, черт побери, происходит, Ника?
   Я попятилась и попыталась прикинуться дурой.
   -Ничего.
   Э, кажись, вышло неубедительно. Я еще никогда не видела её в такой ярости.
   -Перестань, - отрезала она. - Я хочу знать, что произошло и почему нас с Шаном отправляют домой?
   Потому что это было моим обязательным условием. Я не могла позволить принцессе участвовать в моей затее. Потеря двух друзей и ранение еще одного казались мне вполне достаточными. Тем более, это была Илана - моя лучшая подруга. Возможность потерять её... ох, мне от одной мысли дурно!
   -Потому что всё закончилось, - я постаралась, чтоб мои голос был как можно радостей и беспечней. - Илана, войны с эльфами не будет. Мы выполнили свою миссию.
   -Вот как, - продолжая сверлить меня недобрым взглядом, протянула она. - Тогда почему ты остаешься?
   -Я отправляюсь в Сильвану, с Рейном. Мы собираемся пожениться, поэтому необходимо представить меня его отцу и семье.
   Это была полуправда. Мой путь действительно лежал в царство демонов, но отнюдь не за благословением их Хозяина. Я видела, что подруга мне не верит. Было слишком много вопросов, на которые ответить, не раскрыв истину, я не могла. Взять хотя бы нападение драконов около перевала. Честно говоря, я надеялась, что вообще не встречусь с принцессой. Это вам не бесчувственный князь, а проницательный и вспыльчивый маг огня.
   -Хорошо, - подозрительно легко согласилась подруга. - Тогда я иду с тобой. Я тоже хочу взглянуть на Сильвану.
   -Нет! - чересчур резко ответила я и нахмурилась. - Ты не понимаешь, их законы не позволяют...
   Я замялась, не зная, что соврать. М-да, со мной такое впервые. Илана застала меня врасплох, не дав собраться с мыслями и придумать правдоподобную историю.
   Пройдя к креслу, она села в него, закинула ногу на ногу и спокойно глянула на меня.
   -Из этой ситуации у нас есть только два выхода, Ника: либо ты говоришь мне правду, либо я в любом случае последую за тобой, несмотря ни на что. И тогда сама всё узнаю.
   Я в отчаянье застонала и уселась прямо на ковер, закрывая лицо руками. Ну почему она не хочет отстать от меня?! Я ведь стараюсь спасти её жизнь. Хочу, чтоб у неё было будущее, которого нет у меня.
   -Просто уходи Илана, пожалуйста, - глухо проговорила я сквозь пальцы.
   Я слышала, как она встает и присаживается рядом со мной. Её рука ласково прошлась по моим спутанным волосам.
   -А что будет с тобой, Ника? - тихо спросила она и, не дожидаясь ответа, твердо добавила. - Нет, я не уйду. По крайней мере, без тебя.
   Я поняла, что все мои благие намерения полетели дракону под хвост. Теперь принцессу не отправить домой, разве что ногами вперед.
   -Я не могу, Илана. Я должна его остановить, понимаешь? - обреченно прошептала я.
   -Кого?
   Я подняла голову и взглянула подруге в глаза.
   -Магистра Аркисона.
   И я поведала ей всё, что узнала от Килеаны и о встрече с бывшим учителем на горе. Удивление принцессы по мере моего рассказа сменялось негодованием, злостью и, наконец, на её лице застыла решимость.
   -И ты хотела отправить меня домой?! Ника, его надо остановить, этот гад мне всегда не нравился. Он в Сильване? Нужно узнать, что он задумал.
   -Я знаю, - смотря перед собой невидящим взглядом, тихим эхом откликнулась я. Видение всё еще преследовало меня, заставляя холодеть всё внутри. - Я успела его "прочитать", прежде чем он ушел.
   -Ника... - начал та, протягивая ко мне руку, но я увернулась и продолжила:
   -Помнишь, нам рассказывали на первом курсе о войне эльфов и демонов? Два войска, около полторы тысяч с каждой стороны, и практически все сильные маги. А после сражения не выжил почти никто, и на том месте образовалась Красная пустошь. Проклятое место, похоронившее в себе останки двух рас, - я вздрогнула и через силу сглотнула. Илана сидела не шевелясь, смотря на меня расширенными глазами. Похоже, она начала понимать, к чему я клоню. - Да, Илана, он хочет поднять их. Их всех! Три тысячи неупокоенных, выдернутых благодаря той силе, которую собрали Серые круги.
   -Но, это невозможно, - потрясенно покачала головой подруга. - Ника, одно дело сила, но где он возьмет такие знания? Это невозможно! - вновь повторила она.
   -Знания у него есть. Мне неизвестно, откуда, - тут я покривила душой. Я прекрасно знала, откуда, но теперь это не имело значение, - но есть. Мало того, их ему хватит как раз для того, чтобы сделать из поднявшихся эйнхери.
   Та не выдержала и вскрикнула. Встав, она стала метаться по комнате, словно это могло помочь успокоится. В отличие от принцессы, когда я узнала правду, меня накрыло оцепенение. Эйнхери - ужасная сказка, которой пугаю на ночь непослушных детей. Это был миф, выдумка - так нас учили в Школе: в десять раз сильнее людей, вдвое быстрее передвигаются, их крайне сложно убить, они не чувствуют боли, не знают сна и усталости, совершенно не разлагаются и даже регенерируют поврежденные ткани. Самое же главное их преимущество - при оживлении к ним возвращается душа. А это невероятно сложно - вернуть душу, уже ушедшую в мир мертвых. Но благодаря этому эйнхери знает и умеет все, что знал и умел при жизни, и он беспрекословно подчиняясь тому, кто возвратил его. Среди наших магов-некромантов считалось невозможным создать подобное существо, и в них не верили. Но владеющему подлинной айсери'дар это вполне под силу.
   -Надо что-то делать!
   -А мы и делаем, - невесело усмехнулась я, поднимаясь и окончательно беря себя в руки. - И я думаю, что это сработает. Килеана дала добро. Лиарам, с которым она уже связалась - тоже. Теперь надо заручиться поддержкой отца Рейна.
   -Что ты задумала?
   -Помнишь ту гексограмму, которую мы деактивировали на погосте в Выселках? - охотно начала я, радуясь возможности переключиться с вопроса о моем участии на что-то другое. - Две стихии - Жизнь и Смерть - как они не выпускали умертвиев? Красная пустошь простирается на расстояние около двух километров, но если мы сможем повторить этот трюк, то замкнем эйнхери в кольцо.
   -А опорные точки? Где взять такие кристаллы, которые сконцентрируют Силу соответствующих стихий? - с сомнением покачала та головой.
   -Нам не нужны кристаллы. Источниками силы буду Лиарам и Хозяин Сильваны. Маг Жизни и маг Смерти. Тогда нежить не сможет покинуть очерченный круг, а Килеана с драконами в это время атакуют с неба. Их первородный огонь должен уничтожить эйнхери.
   -Что ж, это действительно хорошая идея. Но ты не хуже меня знаешь, чтобы всё получилось, нужны еще четыре стихии, которые будут сдерживать потоки Силы и направлять их, не давая гексограмме разрушиться, - она склонила голову и проницательно взглянула на меня. При этом в глазах у неё зажегся опасный огонёк. Кажется, рано я радовалась. - Какую роль ты отвела в этом плане себе?
   Вот оно! После моего ответа, я рискую отправиться в Серые пределы уже сейчас, благодаря "помощи" разъяренной подруги.
   -Ты ведь помнишь теорию о принадлежности каждой стихии определенной расе. Люди как раз управляют четырьмя оставшимися.
   -Но нужны четверо...
   -Необязательно, - покачала я головой. - Я смогу стать проводником между Лиарамом и отцом Рейна, и некоторое время удерживать потоки внутри себя.
   Вместо ожидаемого взрыва, Илана лишь судорожно перевела дыхание.
   -Нет, ты этого не сделаешь.
   -Сделаю, - твердо отрезала я. - И давай не начинать спор по этому поводу. Я не передумаю.
   -Но ты же физически не сможешь сдержать в себе столько силы!
   -Времени будет достаточно. Я смогу, а потом...
   -Ты умрешь... - закончила Илана.
   -А потом эльф и демон "потушат" гескограмму, - продолжила я, не обратив внимания на слова принцессы, хотя внутри все сжалось от отчаяния, сквозившего в её голосе.
   Не в силах больше терпеть, я направилась к стулу, где лежали мои вещи.
   -Это остановит Аркисона и ему же лучше, если он погибнет в огне драконов. Иначе даже я не представляю, что с ним сделают старшие расы. А теперь мне пора, - я закинула сумку на плечо и взглянула на замершую Илану. - Килеана обещала настроить портал на Белую песню. Вы с Шаном отправитесь прямо домой, - видя, что та собирается возразить, я быстро пересекла разделяющее нас расстояние и взяла её за руки. - Пожалуйста, не спорь. Так надо. Тебя впереди ждет свадьба с любимым человеком, диплом Школы Магии и еще вся жизнь!
   -А как же Рейн? - прошелестел её тихий голос.
   Я вздрогнула. Она ударила по самому больному.
   -А что Рейн? - попыталась усмехнуться я, но, по-моему, вышло что-то кривое и жалкое. - Найдет другую или на худой конец "поднимет" меня - он же некромант.
   -Что ты такое говоришь!!! - во весь голов закричала принцесса, вырывая свои руки. - Ты понимаешь, что умрешь?
   -О, я не забываю об этом ни на минуту! - сорвалась я, тоже переходя в ответ на крик. - Ведь каждый считает необходимым мне напомнить! Илана, неужели ты думаешь, что я хочу погибнуть как какая-то героиня-мученица?! Ошибаешься! Больше всего на свете я хочу прихватить вас и Рейна, и бежать отсюда без оглядки. Я хочу домой, в Заозерье, хочу стать дипломированным магом, хочу побывать на вашей с Шанином свадьбе, хочу, черт возьми, сама выйти замуж за демона, и потом вместе с ним путешествовать по миру. Я жажду всего этого!!! Господь видит, как я этого жажду, и каких сил мне стоит не поддаться! Но если я сейчас уйду, то не будет ничего из вышеперечисленного. Ничего: ни будущего, ни жизни! Эйнхери уничтожат всё и вся!!!
   -Но Аркисону это не нужно.
   -Поверь мне, именно это ему и нужно - не оставить здесь ничего живого.
   -Но зачем? - прохрипела она.
   -Я не знаю, - вновь соврала я.
   В дверь постучались, и на пороге появился неизменный Форен. Я вздохнула с облегчением. Этот тяжелый разговор закончен. Илана отправиться домой, хочет она этого или нет.
   -Портал готов, - оповестил нас дракон и позволил себе окинуть меня взглядом. Видимо, остался доволен. - Мать и остальные ждут в главном зале. Идемте.
   Струсив, я не обернулась на подругу, а сразу же ринулась за сероволосым. Мы так и не попрощались нормально. Хотя, я не знала, как вообще в такой ситуации можно это сделать. Что-то вроде: "ну, пока, не поминайте лихом и не забывайте приносить цветочки на мою могилу"? Бред.
   Мерцающие лампады встречали нас лужами света, оставляя на лицах и одежде причудливые полутени и отблики. Шли мы стремительно, и на пути никого не повстречали. У меня было несколько мгновений, чтоб восстановить дыхание и успокоится. Итак, мы дошли до драконов. Мы справились и предотвратили кровопролитную войну. О цене сейчас лучше не вспоминать. Ни Хэла, ни Амальриэна я не забуду. Даже Нариэль - пусть обманувшую и предавшую.
   Два изнурительных месяца в пути остались позади. И дальше нам суждено идти разными дорогами. Но проведенное вместе время не прошло даром. По крайней мере, для меня. Я нашла друзей, нашла Рейна, а еще я изменилась. На многие вещи я теперь смотрела по-другому. Мир вокруг оказался другим, более сложным и трудным, заканчивающимся не на пороге Школы Магии, а простирающийся на бескрайние расстояния, на дорогах которого можно повстречать всё: боль, отчаяние, презрение, радость, сопереживание, понимание, счастье...
   Я стала взрослой.
   Зал, куда нас привел Форен, действительно был главным. Об это говорили и большие гобелены на стенах, изображавшие представителей всех старших рас (в одном из них я узнала Лиарама), и замершие по углам статуи четырех каменных драконов, и возвышение в дальнем конце помещения, на котором стоял аметистовый трон - символ власти Килеаны. Рядом же с ним, чуть правее, я заметила портал. Он выглядел как большая, в два человеческих роста, арка, внутри которой клубилось синее марево, нет-нет, да и вспыхивающее серебристыми искрами.
   Около него нас уже дожидался Шан, королева, и еще два дракона, на руках одного из которых лежал Рейн. Что ж, Старшие выполнили и моё последнее условие. Демон должен был вернуться домой. Конечно, Сильвана - это не то место, которое я бы назвала безопасным (хотя бы из-за семейки инферна), но всем известно, что родные места отдают силу своим детям. А князю, после "гостеприимства" драконов, просто необходимо энергетическая поддержка горячих вулканов царства.
   Как всегда, при виде инферна екнуло сердце.
   -Сначала отправьте Илану и Шана, - обратилась я к Килеане, дабы не смотреть в ту сторону. Видеть его таким беспомощным было невыносимо.
   Драконица с сомнением окинула взглядом парочку, и вновь обратилась ко мне.
   -По-моему, Дейника, они не собираются уходить, - заметила она.
   Я зарычала. Детский сад! Ну, сколько можно? У нас совершенно нет времени разбираться и слушать возражения. ИМ ЗДЕСЬ НЕ МЕСТО!!!
   -Но они так не думают. И они добровольно не уйдут. Я это "вижу". Дейника, такими друзьями надо гордиться, - тихо шепнула мне королева, и глаза её загадочно блеснули.
   -Такими друзьями надо дорожить, - отпарировала я и взглянула на тех. Лица обоих выражали решимость и ослиное упрямство. Причем последнего было заметно больше. - Дураки! - раздраженно рявкнула я, признавая своё поражение. Не драться же мне с ними, в самом деле?
   -Ника, мы столько прошли, не думаешь же ты, что теперь мы пропустим самое интересное? - подходя и приобнимая меня за плечи, спросил оборотень.
   -Только в Сильвану, - предупредила я, через плечо Шана сурово глядя на довольную физиономию принцессы.
   Та отрицательно покачала головой.
   -Вдвоем легче удержать стихии. Сама знаешь.
   Я обвела присутствующих взглядом. Ну, хоть кто-нибудь остановите это безумие! Килеана на мою молчаливую мольбу ответила грустной улыбкой.
   -Я повторю - вы дураки, - обреченно вздохнула я, мысленно обещая себе, что сделаю всё возможное, чтобы в момент разрыва связи со стихиями, когда вся их ярость обрушится на проводника, Иланы не было рядом.
   -Харр'аранео уже знает о нас. Я сообщила ему, что мы прибудем через портал. Думаю, нас уже ждут, - сказала мне королева, когда мы поднимались по небольшой лестнице к синеве выхода.
   Харр'аранео. Так вот значит, как зовут отца Рейна. Я сопоставила его с тем образом, который запечатлелся у меня в голове, благодаря воспоминаниям князя. Имечко, что надо (с эльфийского - "отбирающий суть").
   В арку входили по одному: сначала исчезли два незнакомых мне Старших, затем Килеана и Форен. Илана и Шан молча стояли у меня за спиной, вероятно, тем самым предлагая мне быть следующей.
   Я неосознанно задержала дыхание, зажмурилась и сделала шаг вперед. Эээ, не надо было этого делать. В смысле закрывать глаза...
   С обратной стороны портал то же находился на небольшом возвышении, но было оно гораздо меньше и уже, поэтому мою ногу встретила пустота. И валяться бы мне перед делегацией старших рас на мраморном полу с разбитым носом, если бы чьи-то сильные руки не успели подхватить падающую меня.
   Я уткнулась лицом в широкую мужскую грудь, облаченную в кремовую батистовую рубашку с костяными узорчатыми пуговицами. От моего спасителя пряно пахло сандалом.
   -Спасибо, - выдохнула я, поднимая глаза.
   Мать честная!!!
   Высокие скулы, хищный разлет бровей, прямой нос и слегка тонковатые губы. Черные как смоль волосы, небрежно ниспадающие на плечи и грудь. И глаза - светло-желтые с более темными искорками в глубине. Опасные, жестокие, чужие.
   Вот так, из огня да в полымя.
   Из плена драконов в объятия Хозяина Сильваны. И еще вопрос, что было их этого лучше?
  

***

   -... и закрепив поток, перейдем на третий уровень связующей цепочки, уйдя от эффекта "перекрытия"...
   -...но тогда будет тяжело удержать баланс. Не лучше ли активировать ряд верхних слоев и замкнуть "остатки" на эфирной реальности?
   -... оставим неприкрытыми щиты астральной вероятности...
   -... точки соприкосновения здесь и здесь...
   Обрывки фраз доносились до моего слуха с противоположной стороны кабинета. Склонившись над картами, Харр'аранео, Лиарам (уже ожидавший нас здесь) и Килеана вот уже битых два часа спорили о том, как лучше построить гексограмму.
   Моим мнением никто не интересовался. Я была лишь проводником, основная же роль отводилась демону и эльфу.
   Я вздохнула и, подтянув ноги к груди, вновь посмотрела в окно, на широком подоконнике которого я умостилась. Там внизу была Сильвана. Комната располагалась в восточной части замка, поэтому сейчас я могла любоваться городом в лучах предзакатного солнца.
   Царство демонов было самой северной обитаемой точкой нашего континента, но, не смотря на это, ветер, проникающий в открытые створки и играющий с выбившимися прядями из моей косы, был теплым и сухим. Добиться подобного эффекта позволяло необычное расположение Сильваны. Она находилась в большом чашеобразном кратере спящего вулкана, чьи подземные горячие источники обогревали обитателей в любой сезон. По периметру "чаши", заключая долину в каменное кольцо, в небо рвались острые пики гор, создавая естественную границу и надежный рубеж города-государства.
   Разглядывая родину Рейна, я пришла к выводу, что она таит в себе определенную красоту. Не ту яркую и хрупкую, которая пронизывает Хрустальный Град эльфов, а свою исключительную и неповторимую. Дома инфернов, сделанные из темной горной породы, искрящейся серебристыми и синими всполохами на солнце, поражали своей основательностью, четкостью и симметричностью всех линий. Покатые крыши практически все были украшены резными фигурками, изображавшими странных, неизвестных мне существ. Среди строений паутиной в разные стороны разбегались мощенные темно-красным камнем улицы, которые неизменно сходились в центре города на широкой площади с высоким монументальным зданием, вероятно местной ратушей или храмом. Разбавляли эту мрачную красоту звонкие фонтаны и пушистые изумрудные кроны деревьев и кустарников. Как они могли прижиться здесь, на каменистой почве, осталось загадкой, но именно этот яркий контраст заставил меня восхищенно замереть, когда я, устав от препирательств троицы, покинула их общество и перебралась в дальний угол, на подоконник.
   Довершением картины был сам королевский замок, который находился чуть в стороне от города и возвышался над ним, расположившись у подножия горной гряды. Сделанный из черного мрамора с серебристыми и красными прожилками, он не понравился мне сразу, давя своей мрачностью и неуютностью.
   Оторвав взгляд от раскинувшейся внизу Сильваны, я посмотрела поверх гор на восток, и нахмурилась. Там словно кто-то невидимой рукой провел четкую границу между нежно-розовым закатным небом и тяжелыми сизыми клубами туч. Даже отсюда я видела, как в них сверкали молнии и метались какие-то тени, похожие на искривленные неведомой силой человеческие фигуры. Не надо было быть семи пядей во лбу, чтобы понять, где эпицентр магической бури.
   Красная пустошь.
   Добиваться согласия от Хозяина демонов не потребовалось. И причину тому я сейчас лицезрела. Харр'аранео сообщил нам, что волнения в магическом фоне появились уже давно, но неделю назад магия полностью вышла из-под контроля, выкидывая такие фортели, что обычное бытовое заклинание могло запросто пробудить к жизни какое-нибудь древнее, злое (и, естественно, очень голодное) чудище (судя по тону отца Рейна, прецеденты уже были). Поисковые и боевые заклинания применять вообще опасались. Когда же источник возмущения был найден, оказалось, что добраться до него нет никакой возможности - чем ближе к Красной пустоши, тем более непредсказуемым становилось поведение потоков Силы.
   В воздухе повисло напряжение и ожидание.
   И тут, когда ситуация явно выходила из-под контроля, пришло сообщение от Матери драконов, а следом и мы, с фанфарами и готовым планом спасения. В общем, Хозяин, как истинный политик, с радостью уцепился за возможность решить проблему чужими руками. Это он уже потом понял, что и ему не отвертеться от прогулки, но идти на попятные было поздно.
   -Красиво, правда? - мурлыкающий голос отозвался дребезжанием по моим нервам.
   Я нарочито медленно обернулась и окинула взглядом стоящего рядом беловолосого демона. Глаза его ярко горели, изучая моё лицо, пока не остановились на губах.
   -Да, красиво, - бесцветно отозвалась, вновь поворачиваясь к окну. Я смотрела перед собой невидящим взглядом, пытаясь унять внезапно вспыхнувшую ярость. Я обещала Рейну, что больше не потеряю над собой контроль!
   -Ты выглядишь грустной, моя дорогая, - в его голосе сквозила насмешка.
   -Дорогая? - протянула я, будто пробуя на вкус это слово. - Пожалуй, я действительно обойдусь тебе дорого, Кайрон, - а затем оглянулась на него и процедила сквозь зубы. - Мы остановим его, слышишь? Как бы ты не старался и не хотел обратного, я остановлю.
   -О, я не имею никаких возражений, - обворожительно улыбнулся инферн. - Апофеоз этой истории стоит затраченных мною усилий.
   Я стиснула зубы и опустила голову. Перед взором вновь промелькнули чересчур яркие картины: окровавленный Мартин, лежащий на светлом ковре в моей комнате, терзающие Хэла химеры, голубые глаза эльфа...
   -Если бы ты знал, как я хочу тебя убить, - тихо прошептала я, стараясь проглотить ком, вставший поперек горла.
   Горячие пальцы мужчины невесомо прошлись по моей щеке, плечу, руке и, наконец, переплелись с моими пальцами.
   -Может, у тебя ещё и будет такая возможность, - сказал он, невозмутимо наблюдая, как я безрезультатно пытаюсь отдернуть руку. Его хватка была нежной, но я знала, что стоит ему захотеть, и у меня будет сломана кисть. - Ты ведь знаешь, что Испытание еще не окончено, верно? Ты "прочла" это в сознании того мага, - его взгляд переместился на наши руки и остановился на моем украшении. - Значит, ты всё-таки носишь серебро. Не жмет?
   -В самый раз, - прошипела я, отдавая мысленный приказ амширу. Кайрон ничем себя не выдал и руку не убрал, когда почувствовал ощутимый магический удар. Лишь янтарные глаза предостерегающе сверкнули.
   В следующую секунду он наклонился ко мне вплотную, и я уловила его дыхание и жаркий шепот около уха:
   -Скоро всё кончиться, и у тебя только два пути, любовь моя. Либо ты погибнешь, либо... на твоей руке будет красоваться золото. Меня устраивают оба варианта, - и легонько прикусив мою мочку, он развернулся, и стремительно зашагала к двери.
   Под проницательным взглядом Харр'аранео, который не мог слышать наш разговор, но внимательно за нами наблюдал, мне пришлось потупиться и вернуть на место тяжелый серебреный подсвечник, который я уже приготовилась использовать не по назначению.
   Стараясь игнорировать подобные взгляды и от остальных, я вновь уставилась в окно.
   Чертово Испытание!!! И ведь дотянуться до шей тех, кто всё это устроил невозможно.
   -Раз всё решено, вылетаем немедленно, - услышала я мелодичный голос драконицы. Я спрыгнула с насиженного места, и направилась, было, к двери, когда властный голос отца Рейна припечатал меня к месту.
   -Вас проводят, а мы, - я сглотнула и попятилась под его взглядом, - подойдем позже.
   -У нас нет времени... - начал было Лиарам, увидев выражения моего лица.
   -Мы будем через две минуты, - отрезал тот.
   Это была Сильвана. Его дом, царство, где он Хозяин. И поэтому его послушались. Звук закрывающейся двери заставил меня вздрогнуть и выйти из ступора.
   Я задрала подбородок и молчала, не отводя глаз от его лица. Его взгляд медленно скользил по моему телу, откровенно задерживаясь на тех частях, которые его особо заинтересовали. Против воли мои щеки заалели румянцем.
   -Ну, и какова оценка? - не выдержала я первой. Не помню, я уже говорила, что когда нервничаю, становлюсь наглой?
   Меня не удостоили ответа, продолжая осмотр. Наверное, именно так себя чувствует лошадь на ярмарке.
   -Тощая, слабая, несдержанная, дерзкая и... смертная. И что в тебе нашел мой сын? - на секунду я опешила от подобных рекомендаций, а потом задохнулась от злости.
   -Может быть он более наблюдателен, чем его отец, - не скрывая сарказма, предположила я. Реакцией на мои слова были лишь плотно сжатые губы. Я уже давно поняла, что все инферны отлично собой владеют... пока не встречаются со мной. Но этого демона отличало от других то, что его я не переваривала даже больше, чем Кайрона. Это Харр'аранео сделал из Рейна того, кого я встретила в Хрустальном Граде. Он выпестовал, благодаря силе и боли, всё самое темное и жестокое в душе князя. И этого я ему никогда не прощу!
   -Вы создали для себя идеального сына, - обманчиво спокойно сказала я. - Безжалостного, сильного, умеющего ненавидеть и убивать. Вы можете гордиться собой, так же, как и я... собой, - я нехорошо улыбнулась и подошла к нему вплотную, чем, судя по мерцающим глазам, очень его удивила. Мой тихий шепот был больше похож на мурлыканье любовницы. - Я рада, что испортила вашего сына.
   На негнущихся ногах я обогнула замершего, как изваяние, инферна, и направилась к выходу, каждую секунду ожидая, что в спину мне последует смертельный магический удар. Единственной мыслью, которая помогла сохранить выдержку и выйти из комнаты, было то, что убить он меня сейчас не может, ведь я нужна пока живой. Ну, а потом... мне будет уже всё равно.
   В холе меня как всегда ждал Форен. Я неожиданно улыбнулась ему, поняв, что за эти два дня привыкла к этому дракону. Конечно, друзьями нам не стать, но, шагая рядом с ним, я постепенно успокаивалась под воздействием исходившей от него непоколебимой силы и приобретала то внутренне равновесие, которое мне сейчас было необходимо.
   Мысль о том, что я только что унизила и оскорбила отца Рейна, перестала панически метаться в голове. Уважения к нему я никогда не питала, а после пережитых воспоминаний князя вообще люто возненавидела. Даже зная, что в скором времени его сын вновь будет свободен, Харр'аранео не упустил шанса своими словами обидеть, причем не меня, а выбор Рейна. И вспылила я не потому, что меня задели его слова, а потому что в этом инферне не было ни капли уважения и теплоты по отношению к своей собственной крови...
   Резкий порыв ветра вырвал меня из потока мыслей. Я огляделась. Мы оказались на широкой просторной площадке с низким парапетом, с высоты которой Сильвана была видна как на ладони. Со стороны меня окатила волна магии и, обернувшись, я увидела Форена, с шелестом расправляющего великолепные тонкие крылья. Мы на мгновение встретились взглядами, и я увидела своё отражение в серо-золотой радужке, а затем дракон присоединился к остальным.
   Все были в сборе.
   Старшие уже в своей истинной ипостаси широко раскинули крылья, подставляя их заходящим лучам солнца, чуть поодаль о чем-то разговаривали Лиарам, Илана и Шан. Принцесса и оборотень держались за руки и во взгляде, обращенном блондином на свою невесту, я прочитала беспокойство. Шанин оставался в замке - потеряв способности к магии, он не мог нам ничем помочь, но вряд ли от осознания своей безопасности ему становилось легче.
   Мимо меня прошел черноволосый демон, буквально овевая своей яростью. При виде его радостно заклекотало еще одно создание, которое я сразу не заметила. Из воспоминаний Рейна я поняла, что это был айвароне - крылатое существо, с длинным клювом, гибким телом, покрытым твердым панцирем из чешуек. Непропорционально длинный хвост, на который айвароне опирался, помогал во время полета совершать виражи и балансировать центр тяжести.
   -Удачи, - подкравшийся незаметно оборотень, заставил меня вздрогнуть. Он улыбнулся и заключил меня в объятия. - Береги себя, - прошептал он.
   Я отстранилась и заглянула ему в глаза.
   -Останови это. Почему ты её отпускаешь? Ты же любишь её, - попросила я.
   Неожиданно лицо его приобрело очень серьезное выражение. Я редко видела его таким.
   -Именно поэтому и отпускаю.
   -Дейника! - окрик Лиарама прервал нас.
   -Мне пора, - я еще раз обняла мужчину и направилась к ожидавшим.
   Принцесса и эльф уже расположились на загривках двух сопровождающих нас драконов, Хозяин Сильваны вскочил на айвароне. Ну, а мне предстояло совершить полет на спине Форена. Не могу сказать, что меня это очень обрадовало. Странно, правда? Я смирилась с тем, что погибну, но всё равно не могу побороть свою боязнь высоты...
   Серо-золотистый дракон услужливо приподнял лапу, позволяя вскарабкаться на него. Умостившись между двумя полутораметровыми гребенчатыми отростками, я судорожно схватилась руками за два других, поменьше, что располагались передо мной.
   Первыми взлетели Килеана, свободная от ноши, и Харр'аранео. А затем я увидела, как стремительно приближается край площадки, потом мы на мгновение зависли над долиной и камнем ринулись вниз.
   Не подумайте, я даже не закричала. Вот только моей заслуги в этом не было - дыхание пресеклось, а все внутренности с завидной скоростью ринулись к горлу, пихая и отталкивая друг друга в стремлении первыми протиснуться на выход. Около самой земли, Форен резко раскрыл крылья, и мы быстро стали набирать высоту, устремляясь вслед за остальными. Сил злиться на сероволосого не было, все они уходили на то, чтоб удержать ускользающее сознание.
   Сильные перепончатые крылья загребали воздух, внизу с ошеломляющей скоростью проносилась земля, сливающаяся для меня в одно размытое темно-коричневое пятно. От бьющего в лицо ветра слезились глаза, и мне пришлось их закрыть. Я б, наверное, сделала тоже самое и с ушами, если бы они у меня умели сворачиваться в трубочку.
   "Дейника?" - голос Килеаны у меня в голове заставил отвлечься от своих переживаний и распахнуть глаза. Драконица летела слева, и её клиновидная золотая голова была обращена к нам. "Ты в порядке?"
   Я кивнула не в силах справиться с голосом и, надеясь, что та поймет.
   "Дейника, послушай. Мы приближаемся к Красной пустоши. Через несколько минут разделимся. Из-за магического фона я не смогу связаться с тобой или с кем-то другим. Действуем, как договорились. И, Дейника... - Мать запнулась и подлетела почти вплотную к Форену. Её сапфировые глаза оказались в нескольких метрах от меня, - я рада, что познакомилась с тобой". Она резко ушла влево, делая вираж, и в скором времени я потеряла её из виду.
   Спасибо, Килеана. Я тоже горжусь, что знаю тебя.
   Тем временем, еще минуту назад безоблачное небо, в одно мгновение затянули тягучие лиловые облака. Вспышки молний, которые я видела из окна замка, зажигались теперь совсем рядом. Напоенный некромантией воздух стал удушающим и липким. На меня накатили уже привычные ощущения тоски, ужаса и безысходности, но я постаралась отрешиться от них, и сконцентрировать внимание на своей задаче. Я прислушалась к себе. Магия уже полностью вернулась и струилась по венам бодрящим током. Хищник был собран и напряжен, будто тоже понимая, что нас ждет.
   Одна из молний ударила непозволительно близко, и Форену пришлось сделать большой крен вправо, дабы увернуться. Я вскрикнула, заваливаясь на бок, и так вцепилась в гребни, что испугалась, как бы они не раскрошились прямо у меня в руках. Не успели мы выровняться, как дракон неожиданно грозно зарычал.
   Я взглянула вниз и ахнула. Под нами простиралась Красная пустошь - мертвая равнина, зажатая с трех сторон горами, а с юга - болотистой границей Свободных земель.
   Проклятая земля.
   С первого взгляда я поняла, что мы опоздали. Сейчас Красную пустошь с трудом можно было назвать безжизненной. Осязаемые потоки черной энергии подобно змеям скользили над землей, и там где они прошлись, земля вспухала, будто нарыв, взрывалась комьями сухого красного песка и выпускала на свет бесплотные призрачные фигуры. Первая ступень "поднятия" была пройдена - души вызваны из мира мертвых. Теперь Аркисону нужно было создать новые тела взамен истлевших.
   Я воспряла духом. Самого Магистра я не видела, но некоторое время до завершения второй ступени у нас в запасе еще есть. Я поискала глазами место, где мне предстояла стать опорной точкой. Ага, похоже, вон оно.
   -Форен! - заорала я, стараясь перекричать свист ветра. Бесполезно, все мои слова уносило назад. Я сосредоточилась и позвала его мысленно. Этому здорово мешала бурлящая в воздухе сила, но дракон неожиданно выгнул шею и глянул на меня. Я как могла жестами объяснила ему, что нужно снижаться, в подтверждение ткнув в небольшое скопление валунов у южной окраины равнины.
   Качнул он головой или мне это только показалось, в любом случае Форен сделал круг и стал опускаться к указанному мною месту. Совсем не вовремя вспомнилась дурацкая привычка Старших "перетекать" в человеческую ипостась у самой земли. Если он вздумает...
   Додумать мыслю я не успела. Дракон резко затормозил, и я почувствовала, что теряю опору под з... в общем, собой. Я в очередной раз огласила окрестности своим воплем, не успокоившись, даже когда поняла, что уютно лежу на руках спутника. Лицо его как всегда было невозмутимым.
   Когда он меня опустил на землю я, было, раскрыла рот, чтоб, наконец, высказаться, но тут же его захлопнула, стиснув голову и застонав. Черный поток пронесся совсем близко от нас, слегка задев. От нахлынувшего отвращения опасно сжался желудок.
   -Берегись! - неожиданно крикнул дракон и оттолкнул меня. Краем глаз я успела заметить темную тень, перед тем как она исчезла в пламени, вырвавшемся из рук мужчины. - Займись делом, - крикнул он мне через плечо. - Я задержу их.
   Не споря, я ринулась под защиту камней. Обопрясь на один из них и отдышавшись, я выпрямилась и достала мой неизменный серебряный ножечек.
   И замерла в ожидании.
   Где-то там, на противоположном краю равнины, так же ждет Илана с таким же парным лезвием в руках. Сейчас дело за демоном и эльфом - для активации гексограммы мы должны всё сделать синхронно. Внезапно пробежала дрожь, а сердце резко ускорило ритм - я четко осознала, что это конец. Это мои последние осознанные мгновения. Как только я отдамся во власть магии, я перестану быть Дейникой и стану двумя неукротимыми яростными стихиями. Вода и Твердь. Я обрету великую силу, и никто не сможет даже приблизиться ко мне, но потом, когда придет время...
   Мысли прервал резкий выброс магии с двух противоположных сторон Красной пустоши, и я поняла, что пора. Взмах ножом, алые капли, вспышка боли в сознании и тело, рвущееся под натиском хлынувшей Силы. Последняя моя мысль, как Дейники, было о том, что Илана оказалась права - я с трудом держала в узде две стихии, а уж с четырьмя не справилась бы и минуты.
   А потом разум затопил рев океана и грозный рокот земной тверди. Физическое тело исчезло - я была везде: горы, камни, ярящееся за Закатными клыками Светлое море, подземные источники и не пролившиеся дождем тучи - всё это была я. В каждой песчинке и в каждой капле была частичка меня. И сейчас, как наши руки-ноги подчиняются сознанию, так и всё это было покорно мне.
   Красная пустошь предстала передо мной в виде черного бурлящего месива, в котором всё время что-то копошилось. На фоне мглы особо яркими казались четыре огонька на противоположных сторонах равнины. Слева, согревая и радуя, сиял изумрудный свет, справа - предупреждая и угрожая - темно-синий, а напротив - заботливо и дружелюбно искрился красный. Мое же бренное тело излучало неровный и беспокойный лазоревый свет.
   Вот от красной искорки одновременно в стороны, к зеленому и синему светляку, потянулись алые нити. Спохватившись, я призвала стихии. Водная подчинилась беспрекословно и тут же потекла к Лиараму, а вот Земная со свойственно ей твердостью воспротивилась. Одна лазурная нить уже коснулась зеленого свечения, и незамкнутой осталась только связь между мной и демоном. Я сконцентрировалась, пытаясь побороть волю этой магии, и из раны на моей руке с новой силой хлынула кровь. Однако это помогло, и к Харр'аранео неохотно, но неуклонно хлынул тонкий лучик.
   В тот момент, когда он коснулся темно-синего света, над пустошью прокатились громоподобные голоса драконов, приветствовавших нас и оповещающих, что нам удалось активировать гексограмму.
   Теперь всё дело за ними. Мне же и остальным оставалось только ждать и держать стихии под контролем. А это давалось не так-то легко. По крайней мере, мне. Земная магия никогда не была моей сильной стороной, поэтому удерживать её приходилось ни столько волей, сколько кровью, которая мерно струилась, увлажняя безродную почву. И с каждой каплей силы мои убывали, словно тоже утекали в красный песок.
   Моё физическое тело продолжало стоять с вытянутой вперед рукой, в то время как дух, чисто "я", парило над землей. Грозовое небо прочертили четыре крылатые фигуры, и я с замиранием увидела, как навстречу им со стороны Закатных клыков стремительно приближаются еще не меньше десятка Старших. Соединившись, они стали кружить над Красной пустошью, пока не образовали широкий круг, где каждый почти соприкасался с соседом кончиком крыла.
   Я заворожено наблюдала, как скорость оборотов их растет, отдельные фигуры смазываются и в тот момент, когда они превратились в сплошное красно-золотистое кольцо, в середине него зажглась искра. Она блеснула и ринулась к земле, исчезая в шевелящейся массе. На секунду над равниной повисла оглушающая тишина, а затем, сопровождаясь сотрясшим землю рёвом, всё вокруг залило ослепительное зарево, расходящееся от центра концентрическими кругами. Волна достигла меня и, тут же врезавшись в невидимую стену нашей гексограммы, опала и исчезла.
   Красная пустошь пылала. Вся.
   Плавились камни, горел песок, превращаясь в гладкое стекло, корчились темные фигуры уже получившие телесную оболочку. Поднявшееся пламя вторило кровавым лучам заходящего солнца, окрашивая всё вокруг в багряные оттенки.
   Однако я поняла, что это только начало. Не все эйнхери успели обрести плоть, и живой огонь их не достал. Я огляделась, ища Аркисона, но тут же поняла, что на пустоши его нет. Это мне не понравилось. Мы должны его найти. Сегодня умирать одна я не намерена.
   Тем временем враг начал отвечать. Шквал заклинаний Смерти и Жизни взвился вверх, стремясь поймать в свои сети Старших. Нескольких достало и они со сломанными крыльями упали, исчезая в черноте нежити. Другие уворачивались и вновь кидались вниз, выпуская изо рта пламенную струю, оставляющую широкую просеку в черном мареве.
   Совсем рядом с моим телом что-то шелохнулось. Опустив взгляд, я столкнулась с миндалевидными голубыми глазами. Кожа его была темной, почти черной, белые волосы небрежно трепал ветер, а босые ноги лизало еще не утихнувшее пламя.
   Дроу. Эйнхери дроу. Потерянный род эльфов.
   Я вдруг почувствовала, будто время стремительно несется вспять, возвращая меня в тот день, когда здесь произошла смертельная схватка. И сегодня всё повторяется...
   Темный эльф не обращая внимания на тело, смотрел только на мой дух. Он видел меня. Медленно, не отводя глаз, он поднял руку, ладонь которой уже мерцало золотом. Секунда и с неё сорвалась сияющая стрела и понеслась в мою сторону, но, не долетев, рассыпалась снопом искр, остановленная магией гексограммы.
   Над нами пронеслась крылатая тень и фигуру дроу скрыла от меня стена пламени. Форен не останавливаясь, понесся дальше.
   -Прости, - прошептала я бесплотными губами, видя, как пеплом рассыпается эльф.
   Казалось, прошли года, но, взглянув на запад, я с удивлением поняла, что солнце до сих пор не скрылось полностью за горизонтом. А я слабела, неотвратимо и быстро. Пару раз нить, протянутая к демону, сноровисто дергалась, пытаясь порваться, и тогда мне приходилось вновь черпать силы из своей крови. А ведь мне еще надо дожить до конца, чтоб принять ярость освободившихся стихий на себя и прикрыть Илану...
   Резкая боль, пронзившее всё моё существо, заставило открыть рот в немом вопле. Возврат в тело был резким и обжигающе болезненным. Открыв глаза, я поняла, что всё еще стою, прижимая руку к груди, из которой толчками билась кровь.
   В шаге от меня, с моим же серебряным кинжалом, стоял Магистр Аркисон. Он подобрался со спины, и я его проворонила.
   -Нет, - прохрипела я, ощущая, как обрываются магические нити с демоном и эльфом. Из уголка губ заструилась алая дорожка, а во рту появился противный солоноватый вкус. Кажется, он пробил мне легкое.
   -Я выиграю Испытание так или иначе. И по праву займу место... - просто сказал он и вновь занес руку для удара.
   Не знаю, как мне удалось сделать это: то ли внутри еще плескалась сила гексограммы, которая теперь из-за меня рухнула, то ли это было желание отомстить за всё, а то ли просто из вредности, но мое тело среагировало раньше разума, и рука быстро выхватила из-за спины меч. А потом всё смешалось: один выпад (Рейн бы гордился мной!), в который я вложила всё оставшиеся силы, неестественно громкий чавкающий звук пронзенной плоти и широко распахнутые серые глаза, в которых быстро затухает огонек жизни...
   Упали мы вместе. Но, в отличие от моего врага, я была еще жива.
   Мое тело выгнулось дугой, и я закричала. Из глубины души резкими вспышками поднималась боль. Ярость стихий была безмерной. Больше не скованные и не контролируемые, они обрушили весь свой гнев на тех, кто недавно повелевал ими, подчинял своей воли. Замкнутая во мне сила искала выход, раздирала меня и сжигала изнутри...
   А потом неожиданно всё прошло, и меня окутала легкость. Тело показалось невесомым. Теперь я чувствовала лишь бешеные удары сердца в груди, которое отбивало ритм всё быстрей, уже очевидно не справляясь. Рубашка была липкой и мокрой, из раны синхронно с хриплыми вздохами вытекала кровь.
   Я повернула голову и взглянула на заходящее солнце, от которого остался лишь небольшой кусочек, выглядывающий из-за гряды скал. Не было ни сожалений, ни жалости к себе. Зачем? Да и вся жизнь не спешила галопом промчаться перед моими глазами.
   Был лишь закат. Красивый, теплый и, главное, не последний.
   Луч ослепительно блеснул на прощание, и светило исчезло, погружая мир в сумерки.
   "А умирать совсем не страшно" - подумалось мне, и эта мысль совпала с последним ударом сердца...
  

Глава 18

   -Ты же обещала не вмешиваться! - в мужском баритоне отчетливо сквозило раздражение.
   -И мне кажется, я сдержала своё обещание, - женский голос был мягким и спокойным.
   -Вот как? Тогда почему её душа здесь, а не в Серых пределах?
   -Лестер, а разве это не очевидно? Она выиграла Испытание.
   -Черта с два она его выиграла! - повысил голос мужчина. - Он нанёс удар первым, и она умерла.
   -Да, только уже после него, а значит...
   -Может, хватит спорить? - в разговор вступил третий. Говорил он странно, будто с акцентом, растягивая слова. - Мы все знаем, почему её душа здесь. Она обручена с демоном и не может покинуть мир без его разрешения.
   -А я о чём говорю? - вновь заметил первый мужчина. - Вервина нарушила правила, появившись в их мире. Она подстроила встречу принца и этой девчонки.
   -Ничего подобного, - пренебрежительно фыркнула та, которую назвали Вервиной. - У меня с девочкой была лишь одна встреча и то в самом начале. Она даже не помнит меня. Признайся, Лестер, тебя просто гложет мысль, что не твой Претендент оказался победителем.
   -Нет, мне просто не нравится, когда играют нечестно...
   -Хватит! - голос с акцентом на этот раз прозвучал со скрытой угрозой. - Это бессмысленное сотрясание воздуха. Лестер, твой Претендент проиграл - это факт. Смирись. А ты, Вервина, перестань подначивать его. Ты действительно слукавила, встретившись со своим Претендентом. Подозреваю, что ты и потом не раз помогала сближению инферна и своей подопечной. Вследствие чего она добровольно вручила ему свою душу.
   -Но, Тарней, ты же постоянно наблюдал за Испытанием. Я ни разу больше не появлялась в её мире. Да и твой помощник рьяно следил за правилами, и при необходимости корректировал ход событий, - обиженно сказала женщина. - И, между прочим, почти всегда его вмешательство были не в мою пользу. Девочка и так его уже ненавидит, когда она примет наш Дар, она может пожелать его убить.
   Тут мне, наконец, это надоело. Ну, сколько можно? Даже после смерти покоя нет.
   Я открыла глаза.
   Хм, не так я представляла себе Серые пределы. Совсем не так. Вокруг меня, куда хватало глаз, простирался океан. Темно-синее зеркало поверхности было гладким и неподвижным, а еще "твердым". По крайней мере, мой вес оно выдерживало, так как я спокойно стояла на нем и даже не думала тонуть.
   Не далее, чем на расстоянии вытянутой руки пространство начинал окутывать белесый туман, хлопьями стелившийся над водой и напоминающий крылья Лазаря. Однако, не смотря на плохую видимость, мне удалось увидеть чуть впереди очертания чего-то большого и высокого. И стоило мне только захотеть рассмотреть это "нечто" поближе, как туман, словно повинуясь моей воле, расступился наподобие театрального занавеса.
   Это была гладкая каменная площадка из бело-серого камня, парившая над поверхностью воды. На ней, среди невысоких стройных деревьев и удивительно красивых розовых кустов пионов, стояла беседка, чьи мраморные колоны и низкие перила были обвиты ярко-зеленым плющом с резными листьями. Чуть позади строения была видна композиция из небольших гладких камней, по покатым бокам которых струился тихий источник, образовывая у подножия маленький бассейн, в котором плавали кувшинки.
   М-да, на Серые ЭТИ пределы явно не тянули.
   Вновь обратив взгляд на беседку, я заметила, что она вовсе не пустует. Их было трое, как я и думала. Двое мужчин стояли спиной ко мне, и разглядеть их лица я не могла. А вот что касается женщины...
   Тут я удивилась.
   Оказалось, что мягкий приятный голос принадлежал низкой и очень пышной женщине, с темно-каштановыми волосами, небрежно собранными на затылке в пучок. Лицо незнакомки было мясистым и отталкивающим, с полными губами, маленькими глазками и ярким румянцем.
   В сознании мелькнула мысль, что я её где-то уже видела. Это было давно. Воспоминание пыталось ускользнуть, не давая припомнить подробности. Где же, где мы встречались? Вот же оно, совсем близко, только ухватить за хвост... А потом женщина нахмурилась, и у меня что-то щелкнуло в голове. Я узнала это выражение лица. Так же она хмурилась, когда я пыталась сторговать янтарный амулет за пять медяков. Вот только голос у неё тогда был более низкий, да и выговор деревенский. Но это точно была она - торговка магическими оберегами из Мирославля!
   Наверное, я ахнула, потому что собеседники одновременно обернулись ко мне. Теперь я могла рассмотреть и остальных. Один, тот, что повыше, был черноволосым, с резкими чертами лица и пронизывающим взглядом карих глаз, а второй - с синей шевелюрой (интересно, тоже с зельями баловался?) - имел круглое лицо, с притягивающими взгляд необычными темно-вишневыми глазами. Ни один из них не был мне знаком.
   Вместе же они представляли весьма странную компанию.
   -Вервина, твоя подопечная очень быстро пришла в себя, - сказал синеволосый, не отрывая от меня взгляда. - Это радует. Не каждый бы так смог. Я вот в первый раз два дня блуждал, пока нашел Зеленый Остров.
   -Она вообще способная девочка, - ответила та, широко мне улыбаясь. - Согласись, я сделала отличный выбор.
   Мужчина с карими глазами поморщился, и с сомнением окинул меня взглядом. Почему-то я сразу решила, что это Лестер. Значит, второй был Тарней.
   Я открыла рот, но поняла, что не могу произнести ни звука.
   -Кажется, она хочет нам что-то сказать, - сухо оповестил всех об очевидном черноволосый.
   -Ты не можешь этого сделать, милая моя, - сочувственно смотря на меня, сказала хозяйка магической лавки. - Пока не можешь. Но ты не переживай, как сказал Тарней, редко кто вообще способен даже воплотиться с первой попытки. А ты вот стоишь перед нами, вполне материальная. Молодец, - бодро похвалила она меня, словно учитель порадовавшего его ученика.
   Я вновь нахмурилась. Да что тут, в конце концов, происходит. И где я? То, что не в Серых пределах, это я уже поняла. Неужели и тут что-то напутала, и свернув по пути не туда, потерялась? М-да, даже в загробной жизни я всё такая же... "везучая".
   -Несомненно, у тебя много вопросов, и мы обязательно на них ответим, но потом, - обратился ко мне названый Тарнеем. - Но не сейчас. Тебе пора возвращаться. Ты и так пробыла здесь слишком долго. Со временем ты научишься приходить сюда свободно, как и мы - не только душой, но и телом. А пока, тебя ждут.
   -До скорой встречи, - дружелюбно помахала мне рукой Вервина. - Как же я рада, что ты выдержала Испытание! Из тебя выйдет отличный...
   -Пора, - резко прервал её Лестер. Неожиданно всё перед моими глазами поплыло и размылось. Природные краски стали тускней и меркнуть, пока всё не слилось в быструю серую круговерть, стремительно чернеющую. И когда мрак окончательно готов был меня поглотить я, словно издалека, услышала слова черноволосого:
   - Надеюсь, Вер, ты права, и она та, кто нам нужен.
  
   Шел дождь.
   До моего слуха доносились мерные удары капель о карниз и бег воды по водостоку. Вот блеснула молния, показавшаяся яркой даже с закрытыми глазами, и следом с рокотом прокатился гром.
   Я вздохнула и, повернувшись на другой бок, зарылась лицом с мягкую, пахнущую лавандой подушку. По телу гуляла расслабленность и нега, сознания лениво ворочалось в объятиях полусна. Легкое шелковое покрывало нежно укутывало меня в теплый кокон.
   Было хорошо.
   Я сладко зевнула и открыла глаза.
   Рядом был он.
   Его теплое дыхание овевало мою щеку, темные волосы во сне разметались по подушке, лицо утратило своё неизменно напряженное выражение, став спокойным и умиротворенным. Мы лежали тесно прильнув друг к другу. Одна его рука обнимала меня за талию, другая свободно откинута за голову.
   Я улыбнулась и, не выдержав, ласково провела кончиками пальцев по его щеке. Ресницы задрожали, и через мгновения на меня смотрели золотистые глаза. Я наблюдала, как сон медленно покидает их, и в них зажигаются такие знакомые огоньки.
   Я была счастлива, я трепетала и ликовала. Наконец всё позади, и теперь мы вместе. И какая разница, что я мертва, если он рядом? Я там, где и должна быть. Я попала в рай...
   Тут я нахмурилась. Если я в раю, то, что здесь делает он? Я ведь помню, что Рейн остался в Сильване - хоть и слегка помятый, но определенно живой. Но я ведь умерла, а он тут, со мной. Неужели...
   -Ты что, тоже умер? - с обвиняющими нотками в голосе, спросила я.
   Тот, похоже, растерялся. А потом протянул руку и потрогал мой лоб.
   -Наверное, у тебя жар, - озабочено пробормотал он.
   -Ничего подобного, - авторитетно заявила я. - У нас не бывает жара.
   -У нас?
   -Ну да, у нас, покойников, - как маленькому объяснила я.
   Теперь на меня смотрели подозрительно.
   -Ника? - позвал меня князь, ласково гладя по волосам.
   В голову закрались первые подозрения. Его голос, касания были слишком реальными, так же как и подушка под головой, и дождь за окном. Э, что-то тут определенно не так?
   Я осмотрелась.
   Довольно просторная комната. Стены были оббиты кремово-коричневой тканью, в тон ей подобраны дубовые панели. Кроме кровати, на которой мы лежали, здесь был еще большой трехстворчатый шкаф, трюмо с высоким прямоугольным зеркалом в посеребренной оправе, бюро с кипой разбросанных на нём бумаг и маленький прикроватный столик с кувшином воды.
   Ну, вот, кажется, опять промахнулась с Серыми пределами...
   Неожиданный поцелуй инферна был очень требовательным и отрезвляющим. Ангелы так не целуются, только демоны, причем живые. Живее просто некуда!
   -Но как? - удивилась я, когда князь отстранился.
   -Ты же позволила мне надеть браслет, забыла? Я был без сознания, когда почувствовал, что твоя душа ускользает, истаивает. И моя собственная устремилась вслед, - инферн запустил пальцы в мои распущенные волосы и стал медленно перебирать пряди. - Я чуть было не опоздал. Я искал тебя во мраке, звал по имени, приказывал вернуться. Но тебя нигде не было. Я испугался, твоей души не было ни в мире живых, ни в Серых пределах. Я до сих пор не знаю, где ты была, но в какой-то момент, когда я уже почти потерял надежду, ты неожиданно сама позвала меня, - демон притянул меня к себе, и уже лицом зарывшись в мою гриву, продолжал хриплым шепотом. - Я испытал такое облегчение. А потом я пришел в себя здесь, в своей комнате. Через некоторое время вернулись драконы. Один из них, серо-золотой, держал тебя на руках. Он сказал, что нашел тебя рядом с тем мертвым магом. На тебе не было ни царапины, казалось, что ты просто спишь. Три дня никому, даже мне, не удавалось привести тебя в сознание.
   При последних словах моя рука против воли метнулась к груди. Под рубашкой (судя по размеру, из гардероба Рейна) была гладкая и теплая кожа. И ни намёка на ту ужасную рану, которую нанес мне Аркисон.
   -Рейн, но ведь так не бывает, - я задумалась, и мне неожиданно вспомнился давешний сон. Нет не сон, а жестокая реальность. Наконец! Наконец я всё поняла!!! Душу опалила волна бешенства. Ах, если бы только я могла до них добраться!
   Наверное, князь почувствовал перемену в моём настроении, потому что он приподнял мне подбородок и с тревогой заглянул в глаза.
   -Что случилось?
   -Ничего, - я закрыла глаза и сама потянулась к нему, пряча лицо на его груди. Он не узнает. Он никогда ничего не узнает. Я не вернусь на тот Остров. Никогда! Моё место здесь, рядом с Рейном. Только сейчас я начала до конца сознавать, что я действительно жива. И впереди меня ждет будущее: светлое или беспокойное, какая разница? Главное, что теперь оно есть! Передо мной, нет, перед нами, открыты все дороги, по которым мы с инферном, рука об руку, пройдем. Вместе. Ой, как бы снова не умереть. На этот раз уже от счастья. Руки князя нежно поглаживали меня по спине, и я вновь успокаивалась. - Просто я очень рада, что всё закончилось, - тут я отодвинулась и заглянула ему в глаза. - Ведь всё закончилось?
   -Да, эйнхери уничтожены. Когда разорвалась гексограмма, их уже почти не осталось. Драконы смогли справиться своими силами. Твоя подруга говорит...
   -Илана! - воскликнула я, перебивая того. Как я могла о ней забыть? - Что с ней? Она жива?
   -Да, она...
   -Я должна её увидеть. Убедиться, что всё в порядке, - твердо заявила я и вознамерилась встать, но меня тут же уложили обратно на лопатки.
   -Уймись, а? - устало вздохнул Рейн, нависая надо мной и вдавливая своим телом в матрас. - С твоей подругой всё хорошо. Не знаю, как, но ты успела выставить для неё щиты в момент разрыва связи со стихиями. Ей, конечно, тоже досталось, только вчера пришла в себя, но думаю, оборотень быстро поставит её на ноги. Они со вчерашнего вечера из комнаты носа не показывают.
   -О! - выдохнула я. И тут же улыбнулась. - Значит, у нас действительно всё получилось! Мой план сработал. Я знала, что...
   Под нехорошо прищуренным взглядом инферна я запнулась. Ой-ей! И кто меня за язык-то тянул?
   -Кстати об этом твоем плане, - растягивая слова, начал он.
   Я натянула покрывало по самый нос и опасливо на него покосилась.
   -Бить будешь? - глухо поинтересовалась я сквозь ткань, мысленно оценивая расстояния до двери.
   -Надо бы, - очень серьезно кивнул он головой, а потом весьма театрально тяжко так вздохнул. - Но тебе уже и так здорово досталось.
   -Да, попинали меня знатно, - усмехнулась я, понимая, что нагоняй за моё поведение отменяется.
   Однако улыбка тут же исчезла, когда Рейн приблизил своё лицо к моему, и я заглянула в его глаза - они были холодными и непроницаемыми, и лишь где-то в глубине мерцало предупреждение.
   -Но больше никогда так не делай, - просил или приказывал он, я так и не поняла. - Ты не представляешь, как я испугался, когда понял, что ты умираешь. Твоя душа принадлежит мне Дейника, слышишь? Я не отпущу тебя, никогда. Хочешь ты этого или нет.
   Я почти не испугалась. Почти. Слишком уж часто я забываю, что он демон, да еще и принц. Он привык повелевать, захватывать и удерживать. Так во всём. И в любви тоже. Я верила ему, когда он говорил, что не отпустит меня. Даже если на то будет мое желание. Такова его натура, натура инферна. Он может быть нежным и ласковым, но стоит мне захотеть уйти, как он тут же превратится в непреклонного и опасного демона, ревностно охраняющего то, что принадлежит ему. И я узнаю, что у меня нет свободы выбора, потому что я его уже сделала в тот момент, когда согласилась, чтоб он надел мне браслет. Но, что интересно, я была на это согласна. Мои и его чувства стоили той цены, которую требовали от меня. Я никогда не захочу покинуть этого мужчину. Я уверена, и поэтому готова уступить. А дальше, кто знает, возможно, мне удастся научить и его идти мне на встречу...
   Вместо ответа я притянула его к себе и поцеловала, вкладывая в соприкосновение губ всё, что хотела и могла сказать словами.
   Я недовольно замычала, когда он прервал поцелуй.
   -Ты должна отдыхать. Ты слишком слаба, - тон был его не таким уверенным, как он хотел мне это показать. Я, было, надумала разубедить его в том, что я "слаба", но меня безапелляционно уложили на бок, накрыли покрывалом и крепко обняли, шепнув на ухо. - Спи.
   Я пробормотала что-то нелестное о чересчур скромных и заботливых демонах, и закрыла глаза, чувствуя, как действительно быстро погружаюсь в сон.
  

***

   У каких бездарей демоны заказывали эту мебель!!! Руки бы этим ремесленником поотрывать! Взять, к примеру, кровать. Всё продумали: из красного дерева, широкая, удобная, с шелковым пологом и витыми столбиками по углам... А вот сделать дно повыше, чтоб между полом и кроватью могла протиснуться магичка среднестатистических размеров - не додумались! А мне как раз просто позарез надо было под ней оказаться. Почему позарез? Да потому, что все остальные варианты я уже перепробовала. В шкафу нашли сразу, под софой ноги не помещались, на карнизе слишком высоко, ну, а за полупрозрачными шторами заметно.
   Я уже всё-таки решила попробовать втиснуться под кровать, когда меня окружили. Лица у них были такими решительными и непреклонными, что захотелось закричать что-то вроде "живой не дамся". Увы, я была в меньшинстве. Меня схватили, запихнули в юбку, втиснули в корсет и усадили перед зеркалом.
   Я с тоской наблюдала, как моя камеристка (одна из трех!), от усердия высунув кончик языка, пытается, впрочем, безрезультатно, соорудить у меня на голове высокую прическу. Я б, наверное, служанку даже пожалела (шевелюра у меня была густой и тяжелой), если бы не та ситуация, в которой я оказалась. А ведь всё начиналось так хорошо...
   Последние три дня были похожи на волшебный сон. В замке нас практически не видели. Всё свободное время, а такого у нас было выше крыши, мы проводили за его стенами, в компании Иланы и Шана. Принцессу я навестила на следующий день после того, как пришла в себя. Встреча была бурной: мы покричали друг на друга, выяснили несколько новых моментов из своей биографии, потом поплакали, а потом... ну, потом появились Шанин и инферн с предложением прогуляться. Где мы только не были. Мы осмотрели весь город, побывали на его главной площади (кстати, то здание, что привлекло меня, оказалось не храмом, а библиотекой), заглянули с Иланой в магические магазины, купались в горячих источниках, находившихся чуть западней Сильваны, посетили ферму, где разводили айвароне и многое, многое другое. Единственное, куда нас не пустили - была Черная башня, что возвышалась на северной окраине долины. Как пояснил Рейн, туда допускались только адепты и члены королевской семьи.
   Я была счастлива, и, казалось, всё больше влюблялась в своего демона. Время от времени я с глупой улыбкой проводила рукой по серебряному браслету (кстати, Лазарь, к моей радости, тоже благополучно выжил). Рейн делал всё, чтобы я позабыла о случившемся. И преуспел в этом. Конечно, где-то там, в глубине души, теплился тревожный огонек, напоминавший, что всё это будет длиться недолго и вскоре придется вновь возвращаться в реальность с её проблемами и трудностями. Но я легкомысленно отмахивалась от этого, позволяя себе забыться хоть ненадолго...
   И вот сегодня феерии пришел конец. Точнее, еще вчера вечером, когда Рейн провожал меня до моей комнаты. Он сказал, что намечается официальный завтрак, куда приглашены помимо нас с друзьями, Килеана и Лиарам. А вечером того же дня ожидается прием, посвященный примирению трёх рас. Я разве забыла сказать? Решив не повторять старых ошибок, под чутким наблюдением Матери, между эльфами и демонами был подписан мирный договор, где они торжественно поклялись забыть все старые распри и зажить мирно-весело. Услышав это, я лишь пренебрежительно фыркнула. Ну-ну, мирно-весело... Посмотрим.
   Стоит ли говорить, как меня обрадовала новость поучаствовать в семейном празднестве демонов? И я даже придумала план побега, но кто ж знал, что "завтрак" у них начинается в восемь часов. Поэтому и застали меня врасплох появившиеся в дверях служанки - сонную и ничего не понимающую. И взяли тепленькой...
   И вот теперь сижу я и придаюсь унынию. Ненавижу светские приемы! У меня до сих пор свежи воспоминания о моем дне рождении. Но меня никто не спрашивает, назвалась невестой демона - изволь полезать в пасть к его родственника. Брр...
   Камеристка сдалась первой. Больно дернув за особо непослушную прядь, она вздохнула и, подняв мои волосы наверх, просто заколола их витиеватым костяным гребнем. Я в душе позлорадствовала.
   За дверью моей комнаты уже ждал Рейн. В неизменных черных штанах и шелковой синей рубашке с золотой каймой, выглядел он потрясающе. Лунный меч занял привычное место слева на бедре.
   -Ты готова? - спросил он, подавая мне руку.
   -Мне не дали спрятаться под кровать, - пожаловалась я, когда мы зашагали по коридору. - Одели в узкое платье, запретили говорить и по возможности дышать, а то оно может разойтись. Пока причесывали, выдрали целый клок волос, а потом пинком выпроводили из своей же комнаты. Сейчас я как раз в том настроении, чтобы встретиться с твоей родней.
   Он лишь усмехнулся и покрепче стиснул мою руку. Сводчатая галерея, по которой мы шли, закончилась большой двухстворчатой дверью, которую перед нами тут же распахнули услужливые слуги.
   -Смелей! - подбодрив меня улыбкой, Рейн буквально впихнул застывшую в оцепенении меня в комнату. Это была столовая, выдержанная в голубых и золотых тонах. Довольно просторная, впрочем, как и всё в этом замке. Посреди же высился длинный стол с массивными ножками. На белоснежной скатерти в строгом порядке стояли приборы, хрустальные кувшины и вазы с цветами. Рассмотрев стол во всех деталях, мне ничего не оставалось, как перевести взгляд на присутствующих. А те в свою очередь уже давно с любопытством рассматривали нас.
   Как и полагается хозяину, первым к нам направился Харр?аранео. Рейн с достоинством поклонился, я сделала свой коронный реверанс.
   -Отец, позволь представить тебе мою невесту - Дейнику Заозерскую, дочь Солемеии и Кристиана Заозерских, - довольно громко, чтоб расслышали и остальные, сказал князь. У меня подогнулись колени, и я крепче вцепилась в руку любимого. Сказать, что я нервничала - это слишком мягко. А тем временем инферн продолжал традиционную фразу. - Надеюсь, ты примешь её в своем доме как достойную и равную.
   На лице Хозяина Сильваны не дрогнул ни один мускул, а в глубине глаз невозможно было что-либо прочитать. И когда он заговорил, голос его был ровным и сухим.
   -Сын мой, я приветствую тебя и выбранную тобой в свои невесты. Вы желанные гости в моем доме, - ну, в последнее мне с трудом верилось. Он взял мою холодную руку и прикоснулся к ней губами. Легкий мимолетный поцелуй, а меня в дрожь бросило и захотелось срочно помыть руки.
   Посчитав свою миссию исполненной, он отошел от нас. Его место тут же занял Кайрон. Этот, как всегда, был сама любезность. Облобызал мою ручку, перекинулся с братом парой двусмысленных фраз и, подмигнув мне на прощанье (убью гада!), откланялся.
   Я еще продолжала гневно сверлить спину беловолосого демона, когда почувствовала, как напрягся стоявший рядом князь. Удивленно взглянув на него, я заметила, что он неотрывно куда-то смотрит. Повернувшись в том направлении, я мысленно вздрогнула и тоже неосознанно подобралась. К нам шли двое. И всё в их движениях - и переплетенные пальцы, и склоненные друг к другу головы и улыбки, которыми они обменялись за секунду до того, как приблизились к нам - говорила об их близости. На меня взглянули такие знакомые глаза, что я невольно смутилась. Тот же цвет волос, тот же овал лица, те же губы и брови, то же слегка ироничное выражение лица. На меня смотрела идеальная копия Рейна, его брат-близнец Миролано. Я перевела взгляд на демонессу. Струящееся белое платье, обволакивало такие формы, о которых мне и мечтать не стоит. Длинные, прямые черные волосы уложены в сложную прическу, а несколько нарочито выпущенных прядей привлекали внимание к идеальному изгибу шеи. На красивом лице играл легкий румянец, а темно-золотые глаза под тонкими бровями загадочно мерцали. За два месяца я повидала много красивых существ, в частности женщин. Но красота ни Нариэль, ни Килеаны не вызывала у меня такого острого комплекса неполноценности, какой я испытала при виде Алисалы. А ведь она была первой любовью Рейна. Пусть предавшей и желавшей его смерти, но всё же. В душе причудливым образом смешалась злость, зависть и ревность.
   -Наконец-то ты вернулся домой, - вместо приветствия сказал Миролано. Голос его был чуть выше, чем у брата. - И не один, а с невестой, - он посмотрел на меня, и в его глазах я прочла пренебрежение, но, тем не менее, он продолжил. - Позвольте представиться, Сарр?мироланоэль Шакре Гауре, как вы догадались, брат вашего жениха.
   -Очень приятно, - на удивление самой себе, холодно отозвалась я. - Дейника Заозерская.
   -В очередной раз убеждаюсь, что мы с тобой все делаем одновременно, - обратился он вновь к так и не сказавшему ни слова Рейну. - Я вот тоже сегодня решил официально представить отцу свою невесту, - я почувствовала, как князь при этих словах вздрогнул, а Миролано с улыбкой посмотрел на демонессу. На её левой руке я заметила браслет из неизвестного мне красного металла. - Алисала оказала мне честь, согласившись стать моей женой.
   -О поздравляю! - нарочито радостно воскликнула я, злясь на потерявшего дар речи Рейна. - Вы отличная пара. И так подходите друг другу.
   Я позволила себе сопроводить эти неоднозначные слова ироничной улыбкой, что не укрылось от собеседников. Миролано окатил меня очередной порцией презрения, а вот в глазах так и молчавшей демонессы я заметила такую злость, что ели подавила желание отступить назад. Похоже, я нажила себе нового врага.
   После их ухода я собиралась, было, высказать инферну все, что думаю об его внезапном приступе "молчаливости", но к нам, улыбаясь, уже шли Килеана и Лиарам. Драконице я была искренне рада, о чем тут же ей и сообщила, попутно обняв. Оказывается, я успела привязаться к ней. Престолодержатель вел себя более сдержано, и лишь поблагодарил нас от имени Хрустального Града за всё, что мы сделали. Чуть позже к нам примкнули Шан и принцесса, а минут через десять появившийся слуга оповестил всех, что стол готов.
   Ну, что я могу сказать о моем первом завтраке в кругу семьи Рейна? Лишь то, что надеюсь, он же окажется и последним.
   Обстановка за столом была угнетающая. Разговор явно не вязался. Тишину и звон приборов время от времени нарушали лишь драконица и эльф, обсуждая что-либо с Харр?аранео, да наш оборотень, который, как я убедилась, мог разговорить любого, будь он эльфом, драконом или инферном.
   Я сидела по правую руку от хозяина, а Алисала - по левую. Таков был обычай - когда сыновья представляли своих невест отцу, в первый раз они сидели рядом с ним, как следствие его расположения и уважения. Ничего из вышеперечисленного я на своей персоне не испытывала. Харр?аранео старательно делал вид, что меня не существует, другие, впрочем, тоже. Рейн и остальные друзья оказались слишком далеко, чтоб я имела возможность с ними поговорить. Вот я и сидела, меланхолично жуя мясо и думая о том, как же это семейное празднество не похоже на те, которые мы устраиваем дома. Причем под семейными у нас подразумевалось всё село, когда выносились столы на улицу, накрывались угощениями, только-только снятыми с печки. Слышался смех ребятни и разговоры взрослых. На деревьях зажигались магические фонарики, а старик Гарым с внуком душевно играли на лютне и свирели. Потом шло веселое застолье с шутками, взрывами смеха и тостами, танцы около костра до упаду и, конечно же, ночное купание в озере...
   Я очнулась и поняла, что вот уже минуту сижу, невидящим взглядом уставившись в тарелку. Как же я хочу домой. Илана сказали, что они с Шаном собираются завтра вернуться в Белую песню. А вот мы с Рейном еще не говорил на эту тему. Как долго он собирается оставаться здесь? Поймет ли князь, если я скажу, что желаю уехать? Отправиться ли со мной?
   Я поискала глазами своего демона и увидела как он в упор, не мигая, смотрит в нашу сторону. Вот только не на меня, а на ту, которая сидел слева от его отца. Что было в этом взгляде, прочесть я не смогла, но мне это не понравилось. А ведь я знала, что как только представится случай, я начну ревновать его ко всему, что в юбке. Но не думала, что первой будет красавица Алисала. Ну, вот куда мне до нёё? По ней пол царства с ума сходит! Вон и Рейн был в их числе, а потом и его братец. А то, что она лживая и коварная, никого, похоже, не смущает. Я тихо зарычала и с силой вонзила вилку в куриную ножку, мысленно представляя перед собой совсем другую "курицу".
   Наконец эта трапеза закончилась. Я поискала глазами Рейна и обнаружила его выходящим из залы вместе с отцом.
   Вот так, меня бросили.
   Встреча с Алисалой, напряженная атмосфера, недобрые взгляды окончательно свели моё настроение на нет. Захотелось побыть одной. Я огляделась. Шан и Илана уже слиняли, Лиарам и Килеана о чем-то тихо приговаривались с неизвестным мне демоном, поэтому мой побег остался никем не замеченным. До комнаты я добралась быстро, никого не повстречав по пути. Закрыв дверь и пройдя к постели, я упала на неё и зарылась лицом в подушку. Всё, как только я снова увижу Рейна, то обязательно с ним поговорю о возвращении в Киврин. Достаточно я походила по городам и весям нашего континента. Я хочу домой!
   Наверное, я заснула, потому что когда в следующий раз открыла глаза, в комнате стало заметно жарче, а лучи солнца на полу переместились ближе к кровати. Встав и оглядев себя, я пришла к выводу, что платье безнадежно измято. Ни мало не расстроившись по этому поводу, я с облегчением скинула его и надела более привычную одежду из штанов и рубашки. Причесавшись и заплетя волосы в толстую косу, я решительно направилась к выходу. В комнате оставаться не хотелось, да и с Иланкой надо поговорить перед их отъездом. А если повезет, то и Рейна найти.
   За дверью, с видом архитектурного излишества, дверной косяк подпирал Кайрон. Вздрогнув от неожиданности, я окинула его взглядом и направилась в противоположную сторону коридора.
   -Даже знать не хочу, что ты делаешь около моей комнаты, - кинула я через плечо, не останавливаясь.
   -Да? А мне казалось все женщины любопытны, - послышалось совсем рядом за спиной. Он шел за мной.
   -В последнее время мне слишком дорого пришлось платить за него, - отпарировала я.
   -Брось, разве всё оно того не стоило? - взяв меня за руку, он остановился и развернул меня к себе лицом. - Ведь ты победила.
   -Я была лишь проводником. Всю работу сделали твой отец и эльф.
   -Ты же знаешь, я говорю не об этом.
   -Отпусти. Мне надо идти, - я попыталась вырвать руку, но как всегда без особого успеха.
   -Нам надо поговорить.
   -Нам не о чем говорить.
   -Ошибаешься, - он притянул меня ближе к себе и прожег взглядом. Я внезапно почувствовала себя точно так же, как тогда, в саду Белой песни. - Мы поговорим, и ты выслушаешь меня. Мне надоели твои глупые попытки избежать уже случившегося.
   И прежде чем я смогла достойно ответить, перед глазами на мгновении всё померкло, а тело почувствовало невесомость. Стандартные ощущения при телепортации.
   Мы оказались в том же кабинете, в котором несколько дней назад я сидела на подоконнике и с высоты рассматривала Сильвану. Вон и стол с картами, шкаф с позолоченными корешками книг, а вот и тот серебряный подсвечник, так и не использованный мною. Хотя, еще, наверное, не поздно...
   Какое-то движение в одном из кресел привлекло моё внимание. Я обернулась и увидела, как навстречу мне поднимается мужчина. С тех пор, как я его видела в последний раз, он нисколько не изменился. Всё те же густые каштановые волосы с серебристыми нитями, прямая гордая осанка и мудрый взгляд теплых серых глаз.
   -Учитель! - воскликнула я и, враз забыв о инферне, упала в раскрытые объятия.
   -Здравствуй, Дейника, - ласково сказал он, гладя меня по голове. - Рад, что с тобой всё хорошо.
   -Как вы здесь оказались? - отстраняясь, с улыбкой спросила я. - Вы давно прибыли?
   -Три дня назад. Всё это время ты была занята, и нам никак не удавалось застать тебя одну. Ты как всегда не можешь усидеть на месте, - усмехнулся он.
   -Но зачем вы так долго ждали? - удивилась я. - Ведь здесь и Илана. Она тоже будет рада видеть вас.
   -Никто не должен знать, что я здесь, - отрицательно покачал головой ректор Школы Магии. - Я приехал только к тебе.
   -Зачем? - севшим голосом спросила я, отступая на шаг назад и резко вспоминая, кто меня сюда привел и по какому поводу. - Вы, вы тоже в этом замешены?
   -Ника, подожди, я всё объясню...
   -Нет, это вы сделаете потом, - прервал того Кайрон, проходя вглубь кабинета и прислоняясь спиной к каминной полке. Весь его напускной лоск исчез. Передо мной стоял сосредоточенный и невозмутимый демон. - У нас мало времени. Мой брат и отец вылетели к внешним границам. Никто не знает, сколько они там пробудут. А нам нужно о многом поговорить.
   -И о чем же? - поинтересовалась я, подходя к облюбованному мной подоконнику и умастиваясь на нем.
   Ответ инферна подтвердил мои опасения.
   -Например, о твоем сне.
   -Мои сны тебя не касаются, - отрезала я, закидывая ногу на ногу.
   -И ты снова не права. Когда тебе сняться Боги, то меня это касается напрямую.
   -Знаешь что... - повысила я голос.
   -Перестаньте, - сказал Учитель, вначале припечатав взглядом меня к месту, а затем переведя его на Кайрона. - Думаю, лучше, если я ей расскажу, иначе мы ничего не добьемся.
   Инферн пожал плечами, говоря тем самым, что ему всё равно.
   -Дейника, выслушай меня, прошу. Это очень важно, - начал наставник. Я хотело было прервать его, сказать, что меня не интересует о чем ему необходимо мне поведать, но его глаза, просившие меня дать ему шанс, не оставили мне выбора. Я промолчала, хотя знала, что этот разговор не принесет мне ничего хорошего. Приняв мое внимание за согласие, он продолжал. - Пожалуй, стоит начать с рассказа о тех, кого называют себя антарами. Никто сейчас достоверно не знает, откуда они появились. Они просто есть - великие существа, люди и нелюди, умеющие путешествовать по мирам. Именно они заселили наш мир, приведя сюда сначала драконов, а затем и остальных. А потом ушли. Но не навсегда. Боги, как их прозвали здесь, время от времени появляются в нашем мире...
   -Чтоб устраивать Испытания? - спросила я, и так зная ответ.
   Демон у камина с интересом изучал затейливую резьбу на панели, и казалось, его нисколько не интересует наш разговор.
   -Да, они устраивают Испытания, по результатам которых отбирают тех, кто тоже может стать антаром, - он замолчал и пристально на меня взглянул. Но выражение моего лица осталось непроницаемым. Я и так уже подозревала что-то подобное, и слова Учителя не оказались для меня неожиданными. - Видишь ли, - не дождавшись от меня реакции, он продолжал, - насколько я знаю, антары тоже смертны, но убить их может только такой же, один из них. Время от времени так и происходит, и тогда Боги начинают поиски тех, кто сможет занять их место.
   -Правильно ли я поняла вас, Учитель? - я сложила руки на груди и с иронией на него взглянула. У меня до сих пор не укладывалось в голове, как он мог участвовать во всём этом. - Эти самые Боги, как вы выразились, время от времени устраивают милые междусобойчики, после которых их ряды значительно редеют. Тогда, не долго думая и так же недолго сокрушаясь об умерших, они заскакивают в первый попавшийся мирок и устраивают бойню, которую сии уважаемые высокопарно именуют Испытанием. И если хоть один из, хм... Как их они назвали? Ах да, претендентов имел несчастье выжить, его ждет знание и освободившееся место антара.
   -Кажется, у вас ректор получается не лучше, чем у меня, - хмыкнул из своего угла демон.
   -Ника, я прошу тебя... - укоризненно начал ректор.
   Вот это-то меня и вывело из себя.
   -О чём вы меня просите Учитель, а? Или, по-вашему, я должна быть на седьмом небе от счастья? Я выиграла Испытание. Так вы говорите, да? Но кто-нибудь спросил меня, хочу ли я этого? Хотя ладно, сейчас речь даже не обо мне. Учитель, вы хоть понимаете, на что идут эти существа? Что мы пережили за эти два месяца? Сколько раз гибли невиновные и всё по простой прихоти зарвавшихся магов, научившихся покорять время и пространство, - я замолчала и перевела дух, стараясь унять разбушевавшиеся эмоции. Дальше я говорила тихо. - Нет, наставник, вам ничего этого не понять и не пережить. Так или иначе, прошлого не вернешь. Я не могу повернуть время вспять. Но, вот что касается будущего, я не стану антаром, как бы этого Богам не хотелось. Не стану ради Хэла, Амальриэна и остальных. Ради себя.
   -Но ты уже антар, - отлипнув, наконец, от камина и приближаясь ко мне, проговорил Кайрон. - Хочешь ты этого или нет.
   -Нет, демон я не...
   -Только "ходящий сквозь миры" может увидеть Зеленый Остров, который находится в межмирье, - перебил он, нависая надо мной. - Ты была там, после смерти, ты видела его, а значит ты - антар.
   Я попятилась назад. Я не верила ему, я не хотела верить. И тот сон, я ведь почти убедила себя, что это был именно сон. Меня начала бить дрожь. Нет, нет и еще раз нет!
   -Ника, - ректор подошел ко мне и заключил в объятия. Я была так подавлена, что даже не воспротивилась. Не часто наставник во время моей учебы вот так меня утешал, но всякий раз, когда он это делал, мне становилось легче и спокойней.
   -Почему я? - прошептала я ему в рубашку.
   -Испытание каждый раз проводится внутри определенной расы. На этот раз была очередь людей, - он ласково гладил меня по голове, и я успокаивалась, как это было всегда.
   -Но ведь во мне нет ничего особенного. Я же простой анимаг.
   -Боюсь, это не нам решать. Антары лично отбирают Претендентов. Раз им понадобилась ты, то они увидели в тебе больше, чем могли заметить другие. Даже, ты сама.
   -Значит, я и Аркисон были Претендентами, - чуть отстраняясь от него, чтобы заглянуть в лицо, прошептала я. - Но почему он всё знал, а я нет?
   -Таково было условие. Молодость против опыта, знание и сила против удачи и любопытства. Когда герцог пришел ко мне, я воспротивился и хотел тебе всё рассказать, но тогда бы тебя убили и заметили другим Претендентом. Я не мог допустить этого, - сокрушенно вздохнул он.
   Я же окончательно высвободилась из его рук и взглянула на Кайрона.
   -Так значит это ты помощник Тарнея, следящий за правилами?
   -К вашим услугам, госпожа, - улыбнулся он, и отвесил мне шутовской поклон.
   -И что же, обучение одного из Претендентов айсери?дар, попытка поработить меня, помощь Нариэль и нападение на Мартина, а так же, вероятно, множество других интересных фактов, которые мне не известны - всё это не запрещено и входит в твои обязанности?
   -Дейника, Дейника, - покачал он головой. - Ты слишком строга ко мне. Я лишь следил, чтоб баланс сил был равен, и истина не раскрылась раньше, чем надо. Неужели ты серьезно думаешь, что я обучал этого человеческого мага? Нет, я всего лишь дал ему те знания, которые были необходимы для Испытания. Ты же взамен получила себе в помощь целую команду разнопрофильных магов. Я следил, чтобы всё шло по задуманному сценарию. Вы оба должны были дожить до конца. Поэтому-то в том маленьком селе мы и повстречались с тобой, когда напали подкупленные эльфийкой разбойники. Пришлось проследить, чтобы ты не пострадала. Что касается мелких неудобств, - он развел руки, - это вполне допустимо. Ты и сама с ними справлялась.
   -А как же Мартин?
   -Перворожденная еще не сыграла своей роли и была нужна, - беспечно пожал он плечами. - Вот только действовала она очень не осмотрительно, и твой друг её заметил. Она убила бы его, а я не мог этого допустить.
   -Но это чуть не сделал ты? - негодующе воскликнула я, судорожно сжимая кулаки.
   Кайрон посмотрел на меня снисходительно и слегка даже обиженно.
   -Скажи мне, Ника, по-твоему, мне нужно ДВА удара, чтоб убить кого-то?
   Я замерла. Рейн говорил, что старший принц был лучшим бойцом в королевской семье. Я видела, как Кайрон дрался тогда, в переулке Пернатых копытцев. Он прав, такому два удара не нужно.
   Всмотревшись в моё лицо, он удовлетворенно кивнул.
   -Мне не нужна была его жизнь, но и продолжить путь с вами он уже не мог. Он видел эльфийку. Поэтому мне пришлось, хм, вывести его из игры.
   Я помотала головой, и присела на край так кстати попавшегося стола. Слишком много информации. Слова демона казались правдивыми. По-крайней мере, они укладывались в основную картину. Почти укладывались...
   -Зачем тебе понадобилось надевать мне браслет? - прищурившись, спросила я.
   Герцог нисколько не смутился, наоборот он задорно усмехнулся.
   -Вот тут ты меня, кажется, поймала. Я действительно нарушил правила. Милая Вервина так хотела, чтобы вы с моим братцем были вместе, что я не мог не уступить ей, - он так улыбнулся, что я поняла - женщина-антар сполна его отблагодарила. М-да, не знала, что у Кайрона такой вкус. - Вот только Рейн оказался непроходимо туп, прости уж Ника. Еще в том селе я понял, как он относится к тебе, но, похоже, он не желал признаться в этом даже себе. Пришлось его слегка подтолкнуть. А когда я увидел его на балу в Белой песне... Ох, давно я так не смеялся. Ты знаешь, что он вышел в сад сразу же за нами? Какое у него было лицо, когда он увидел в моих руках золотой браслет. Боже, избави меня от возможности когда-либо влюбится. Я не хочу быть таким же!
   -Так ты всё это разыграл? - непослушными губами спросила я.
   -Ты огорчена? - иронично приподнимая бровь, поинтересовался тот.
   Я не ответила, потому что была в шоке. Как так можно - ведь всё, о чем мы говорим, происходило на моих глазах. А оказывается, я и десятой доли не знала о происходящем вокруг меня.
   Так что же теперь получается? Кайрону надо сказать спасибо за то, что мы с Рейном вместе? Ой-ё-ёй! Бедная моя голова, так много думать нельзя!
   Я взглянула на беловолосого инферна. Мерзавец, спору нет, но до чего же умный! Какой же из него выйдет в своё время Хозяин Сильваны! Закачаешься! Мало того, что красивый, обаятельный и сильный, так еще и тонкий политик, умеющий искусно плести интриги. Ведь получается, что всё это время именно он умело дергал всех нас за ниточки, заставляя поступать так, как нужно было ему и антарам.
   -Кайрон, - я склонило голову на бок, - а зачем тебе всё это? Антары и тебе пообещали место среди них?
   Демон прошел к небольшому столику и налил в три бокала искрящегося золотистого вина. Молча отдал один Учителю, сидевшему в кресле, а второй протянул мне, подойдя вплотную.
   -Нет, ничего подобного я от них не слышал, - спустя некоторое время, задумчиво рассматривая в бокале пузырьки, ответил он. - Да, честно говоря, и не хотел бы услышать, - он поднял глаза и внимательно посмотрел на меня. - Ты скорей всего мне не поверишь, но я люблю свою родину и хочу остаться здесь. А со временем сменить на троне отца. За помощь Боги расплачиваются со мной знаниями. Знаниями, которые я смогу использовать для блага Сильваны. А другой платы мне не нужно.
   Я в ответ лишь хмыкнула, показывая, что я действительно не верю в проснувшийся патриотизм демона. Такому как он вообще доверять нельзя, ведь никогда не узнаешь, говорит ли он правду, или с честным выражением лица врет.
   А вообще же пора заканчивать этот разговор. Я спрыгнула со стола и поставила на него нетронутое вино.
   -Всё это конечно интересно, и многое мне теперь стало понятно, но, пожалуй, мне пора, - я посмотрела на Учителя. - Вы, вероятно, прибыли прямо из Школы, да? Скорей всего с помощью Белого кристалла. Я права? Кстати, не нашим ли школьным запасом этих артефактов воспользовался Аркисон, когда убегал от демонов, при попытке создать здесь Серый круг.
   -Он его украл, - твердо выдержав мой взгляд, ответил тот.
   -Это уже не имеет значение, - отмахнулась я. - Раз мы закончили...
   -Мы не закончили, - резкие тон и выражение лица Кайрона заставили меня вздрогнуть. - Мы просто отвлеклись от темы. Тебе предстоит стать антаром...
   -Я не собираюсь...
   -... и поэтому ты должна отказаться от моего брата, - закончил он, не слушая меня.
   -Что? - выдохнула я.
   -Ты не можешь стать женой Рейна. Это исключено, - говорил он это так жестко и уверено, что я на мгновение растерялась. Но лишь на мгновение, потому что в следующую секунду меня затопила злость.
   -Это всё, что от меня требуется? - холодно поинтересовалась я.
   -Нет, я должен буду обучить тебя как переходить в межмирье и кое-чему другому. Нам понадобиться время...
   -Нет, - одно хлесткое слово и тон, которым оно было сказано, заставили демона запнуться. - Я не собираюсь ничему учиться, потому что не буду антаром. И уже тем более я не брошу Рейна.
   -Девочка моя, но ты должна это сделать, - под моим свирепым взглядом Учитель поднял руки, призывая его дослушать. - Понимаешь, герцог прав. Ты антар. Уже антар. Пока еще не инициированный до конца, но со временем ты начнешь меняться. Дело в том, что скоро ты вообще не сможешь находиться в этом мире. Это, если хочешь, проклятие всех Богов. Ни в одном из бесчисленных миров они не могут находиться дольше года. Иначе из-за их Силы нарушается закон Равновесия. И тогда мир начинает разрушаться и погибать. Единственное место, где антары могут жить постоянно - это межмирье, тот Зеленый Остров, который ты видела.
   -Зачем вы мне это рассказываете? - отступая от него, прошептала я. Почему-то мне вдруг показалось, что в кабинете стало не хватать воздуха. Дыхание стало тяжелым и хриплым. - Вы говорите неправду. Я никогда не стану антаром. Слышите, никогда!
   -Эти слова ты произносишь сейчас, но вскоре Остров начнет звать тебя к себе, а неведомые миры манить их узнать. Перед этим Зовом не может устоять ни один из "ходящих сквозь миры". Мне жаль.
   -Мне тоже, - отрешенно заметила я. И всё равно я им не верила. Не хотела верить. Ну почему так случилось? Почему стоит мне поверить, что жизнь налаживается и всё будет хорошо, как судьба тут же жестоко бьет под дых? Они предлагают отказаться от Рейна - мужчины, которого я люблю. И всё ради возможности увидеть и посетить другие миры. Но ведь в них не будет моего демона? Я решительно вздернула подбородок. - Но я уже сказала, я не собираюсь покидать этот мир. И Зов я смогу преодолеть.
   -Ника...
   -Не надо, - мягко перебил Учителя Кайрон. - Разве вы не видите, сейчас она ничего не поймет, и убеждать её бесполезно. Так что давай я просто расскажу, Ника, что тебя ждет в противном случае, - он допил вино и вновь расположился в кресле, закинув ногу на ногу. - Ты не хочешь верить своему наставнику, который говорит, что из-за тебя, если ты останешься, погибнет мир. Что ж, ладно, не верь. Хотя мне кажется, ты блефуешь. Один раз ради него ты уже пожертвовала собой, думаю, сделаешь это и во второй. Но сейчас не об этом. Допустим, ты действительно сможешь преодолеть Зов межмирья и остаться человеком. А что будет дальше, Дейника? Я имею в виду ты и мой брат. Демоны не примут тебя, как его жену и отвернуться от него. Он больше не сможет вернуться в Сильвану. Никогда. Возможно, вас это особо и не заденет, континент довольно большой, места хватит. Но ведь человеческая жизнь намного короче жизни инферна. Ты состаришься и умрешь, а Рейн по-прежнему будет таким же, как и сегодня. Знаю, ты позволила надеть ему на себя браслет, и теперь он владеет твоей душой. Я так же знаю, что он с ней будет делать. Он же некромант, - герцог нехорошо улыбнулся, и по моей спине засновали мурашки. - Он с легкостью сможет найти для тебя новое тело, и будет делать это столько раз, сколько понадобиться. Ну, а тот факт, что придется убивать молодых женщин и изгонять их души, это ведь несущественные мелочи. Так, Ника? Вы будите счастливы и будите вместе. Всегда...
   -Прекратите! - грозно вскрикнул Учитель и, встав, спешно подошел ко мне. Я стояла и тряслась, а по лицу, застилая всё, текли слезы. Слова Кайрона до сих пор звучали у меня в ушах. Этого не может быть, просто не может быть. Я не верю, что Рейн будет способен на такое. И именно в этот момент мне вспомнился наш разговор в то утро, когда я впервые пришла в себя. "Я не отпущу тебя никогда. Хочешь ты этого или нет". В ушах зашумело, в груди гулко забилось сердце. Он сделает это, милостивый господь, он сделает. А я дурочка, ведь даже об этом не подумала. Решила, что поживу с ним и потом спокойно в старости умру. Но быть виновницей стольких смертей. Разве смогу я после этого любить Рейна? Последствия так ярко предстали передо мной, что, не выдержав, я застонала и всем телом оперлась на плечо наставника. Та боль, что я чувствовала, умирая на Красной пустоши, не шла ни в какое сравнение с той, что поглотила меня сейчас.
   Я не могла этого допустить. И выход был лишь один. Я открыла рот, но не произнесла ни звука. Язык прирос к небу и одеревенел. Я не могла в слух произнести эти слова. Осушив услужливо поданный ректором бокал, я перевела дыхание.
   -Что... что нужно делать? - выдавила я из себя.
   Демон пружинисто поднялся и достал кинжал.
   -Дай руку.
   Боли я не почувствовала. Мне казалось, что теперь я вообще не смогу ничего чувствовать. И честно говоря, я желала этого больше всего на свете.
   Несколько алых капель упали в подставленный темно-синий флакончик, который инферн вынул из кармана. Тем временем Учитель заботливо усадил меня в своё кресло и присел рядом на колени, не отпуская моих рук.
   -Мой брат никогда от тебя не откажется добровольно. И заставить его сделать это с помощью заклинаний никто из нас не сможет. Но вот тебе это вполне удастся, - он закрыл бутылек пробкой и аккуратно взболтал. Затем подошел и протянул его мне. - Вылей ему это в бокал сегодня вечером.
   -Что это? - ледяными пальцами беря стекляшку, спросила я.
   -Не бойся, не яд. Брата убивать я не собираюсь. Это особый настой из корня тисмина, действующий только на нас - демонов. В малых количествах он позволяет забыть то, о чем нам не хочется вспоминать. В таких же дозах, как здесь, происходит потеря воспоминаний. Но не всех. Твоя кровь послужит катализатором, и Рейн забудет лишь тебя. Будут и эльфы, и всё остальное, вплоть до посещения Закатных клыков, но в его в памяти единственной человеческой женщиной, участвовавшей в походе, останется только твоя подруга.
   -Я... я не могу? - проскулила я, смотря на дрожащие руки. Казалось бутелек жжется драконьим пламенем, и мне так и хотелось выбросить его в окно.
   -Должна, - отрезал Кайрон, беря меня за плечи и поднимая. - Стоит ли говорит, что никому из нас он не доверяет? Только тебе. Из твоих рук он возьмет кубок.
   -Но, это же предательство, - прошептала я. И воспоминания о том, как я просила его довериться мне, больно сжимали сердце. Как я могу с ним так поступить?
   -Утешайся тем, что завтра он его не вспомнит, - грубо сказал инферн.
   Я посмотрена на него несчастными глазами.
   -Но если ты всё знал, зачем позволил нам с ним сблизиться?
   -Честно говоря, я это сделал, потому что не верил, что ты выживешь. А ты оказалась полна сюрпризов, - усмехнулся он и вновь стал серьезным. - Как только ты это сделаешь, мы отправимся с тобой в Киврин и начнем обучение.
   -Нет! - я вырвалась из его цепких рук. Я не могла уступить ему полностью. Мне было жизненно необходимо хоть в чем-то отстоять своё слово. - Я не буде ничему обучаться. Я дам Рейну это зелье, но антаром я становиться не собираюсь.
   Лицо беловолосого мужчины перекосилось от ярости. Похоже, он впервые не смог сдержать свои эмоции. Я же говорила, в моем присутствии все демоны теряют самообладание.
   Опасливо косясь на герцога, Учитель поспешил встать между нами.
   -Давайте поговорим об этом в другой раз, - торопливо проговорил он, ненавязчиво толкая меня к выходу. - Сейчас ты не способна думать разумно. Отложим этот разговор, - он открыл передо мной дверь и нежно погладил по щеке. - Дейника, мне, правда, очень жаль.
   Я ничего не ответила и вышла из кабинета, двигаясь как сомнамбула и до сих пор не веря в реальность происходящего.
  

***

   Вечер слился для меня в карусель ярких пятен и гул нестройных голосов.
   Помню, как меня одевали, причесывали. Как рука об руку мы с Рейном шли по сводчатым галереям, торжественно вступали в ярко освещенный зал, полный голосов, смеха и музыки. Я кланяюсь и делаю реверансы. Вот улыбающиеся лица Шана и Иланы, мягкий голос Лиарама и нахмуренный, полный укоризны, взгляд Матери драконов. Я машинально киваю головой и что-то отвечаю, поддерживая разговор. Мне казалось, что в каждую секунду друзья глянут на меня и всё поймут. Разве можно скрыть такую боль? Но в какой-то момент я увидела своё отражение в одном из настенных зеркал и была поражена. На меня смотрела чуть бледноватая девушка с легкой улыбкой на губах, нежным румянцем и ярко сияющими глазами. И никто, кроме Килеаны, не смог бы догадаться, что уголки губ так и тянет с горечью опуститься вниз, краска, залившая скулы - всего лишь признак нездоровья, а блеск глаз - отсвет той бури чувств, что металась внутри меня.
   Восприятие притупилось, и лишь маленький пузырек в потайном кармане продолжал нестерпимо обжигать меня, грозя каждую секунду воспламенить мое платье, волосы и сжечь заживо...
   Кажется, мы танцевали вальс. Князь крепко держал меня в своих объятиях и неотрывно смотрел в глаза. Неужели он ничего там не видит? Всё мою существо кричало, жаждало, чтоб вот он сейчас нахмурился и спросил, что меня беспокоит. И тогда бы я прямо здесь разрыдалась, смалодушничала и выложила всю правду, отрезая себе путь назад. Отмахиваясь от всех возможных последствий, ради счастливой возможности быть с ним...
   Но ничего подобного, увы, не случилось.
   Очнулась я лишь, когда поняла, что инферн ведет меня по широкому полутемному холоду, а бальный зал остался позади нас. Сердце моё забилось сильней. Может быть, он всё-таки заметил?
   Вскоре мы свернули в знакомый коридор, и Рейн открыл передо мной дверь своей спальни. Я не была в ней с того дня, как пришла в себя. Ничего не изменилось: та же мебель и тот же едва уловимый запах моря - вся обстановка отражала натуру демона.
   Мужчина молча прошел в глубь комнаты и, налив из хрустального кувшина бокал вина, осушил его залпом. Я сглотнула. Именно в этот сосуд мне предстоит вылить настойку. Князь как-то тяжело вздохнул и обернулся ко мне. Я напряженно замерла под пронизывающим взглядом янтарных глаз.
   Стремительно преодолев разделявшее нас расстояние, он остановился в шаге от меня.
   -Дейника, я... - начал он и замолчал.
   -Да? - еле выдохнула я, наряженная как струна.
   -Я... хотел перед тобой извиниться, - быстро заговорил он. - За Алисалу, то есть за моё поведение сегодня утром.
   Я нахмурилась, пытаясь сообразить, о чем он говорить. Какая Алисала? Разве сейчас это важно? Мне до неё нет никакого дела.
   Неверно истолковав мою мимику, демон резко схватил меня и притянул к себе, крепко обнимая.
   -Прости, просто мой брат выбил меня из колеи, когда сказал, что женится на ней, - прошептал он, утыкаясь подбородком в мою макушку. - Я не ожидал этого, но ты должна понять, что для меня она ничего не значит. Дейника, она моё прошлое, ты - моё будущее.
   Я до боли закусила губу, теснее прижимаясь к любимому и желая в нём раствориться. Ох, разве он не понимает, что не стоит мне такое говорить? Я ведь и так балансирую над пропастью. Еще одно слово и я не выдержу. Нет, Рейн, я не твоё будущее, больше не твоё!
   Он чуть отстранился и заглянул мне в глаза.
   -Не сердишься? - шутливо трясь носом о мой нос, спросил он.
   Не в силах справиться с голосом, я лишь покачала головой.
   -Тогда давай вернемся, а то нас, наверное, уже потеряли, - улыбнулся он и легко прикоснулся к моим губам.
   Вернуться? Туда, к этим людям и нелюдям. К их смеху и злобным взглядам? Когда у меня осталось так мало времени? Слушать их пустую болтовню, и изображать веселье. Ни за что!!!
   Я с жаром приникла к Рейну, меняя поцелуй, вкладывая в него всю свою страсть и отчаяние. Если демон и удивился, то только на мгновение, после чего с не меньшим пылом стал мне отвечать. В голове гулко шумела кровь, сердце готово было выпрыгнуть из груди.
   -Ника, - сдавленно прохрипел Рейн, отодвигаясь от меня. И сколько всего вместило в себя это слово: и удивление, и немой вопрос, и нетерпение, и желание.
   Я улыбнулась дрожащими губами и повернулась к нему спиной, чувствуя, как его ловкие пальцы быстро справляются с чередой пуговиц.
   Это была наша последняя ночь. Завтра он забудет меня, и хранить нашу любовь предстоит мне одной. Но это будет завтра, а сегодня, сейчас, этой ночью я буду со своим мужчиной до конца...
   Платье с тихим шелестом упало на ковер...
   Немного смущаясь, я обернулась.
   -Иди ко мне, - прошептал он. Таким он и запечатлеется у меня в памяти: сильным, высоким, с таинственно мерцающими глазами, нежной улыбкой и протянутыми ко мне в ожидании руками.
   Я сделала последний шаг вперед и скользнула в его объятия...
  
   Проснулась я резко, в один момент.
   Рядом размеренно дыша, спал Рейн. Я же, уютно устроившись у него на груди, лежала и слушала спокойный стук его сердца.
   Комнату заливал сумрачный свет.
   Светало. Пора.
   Я тихо и медленно выскользнула из объятий демона, замирая всякий раз, когда он шевелился. Наконец, встав, я огляделась. На пушистом коричневом ковре в беспорядке была разброшена наша одежда. Не придумав ничего лучше, я натянула на себя давешнюю рубашку инферна, а затем подняла своё платье и опустила руку в карман. Бутылек был на месте. А я так надеялась, что всё вчерашнее окажется просто ночным кошмаром.
   Подойдя к небольшому столику с хрустальным кувшином, я налила в бокал красного вина и, дрожащей рукой вылив в него зелье, спрятала бутылек за зеркалом.
   Я невидяще уставилась в сосуд. Без запаха и вкуса, отвар быстро растворился в красном, как и моя кровь, вине. Мой чуткий слух уловил, как изменилось дыхание князя. Обернувшись, я встретилась с золотистыми глазами. Под его пронизывающим пылающим взглядом я невольно покраснела, вспомнив прошедшую ночь. Тот это заметил, и губы его растянулись в лукавой улыбке. Он одним грациозным движением соскользнул с кровати и направился ко мне (кхм, при этом нисколько не озаботившись, как я, накинуть не себя что-либо).
   Он молча подошел и запустил пальцы в мои волосы. Я расслабленно вздохнула, а рука с кубком предательски задрожала. Я готова была пойти на попятные.
   Сейчас или никогда.
   -Я захотела пить, - почему-то хриплым голосом сказала я, и в подтверждение слов, сделала глоток. Кайрон говорил, что настой действует только на демонов, поэтому пила я без опаски. С трудом сглотнув, я протянула ему бокал.
   Он принял его, покрутил в руках и поднес к губам. Я замерла и даже перестала дышать. Мне хотелось выхватить у него этот злосчастный кубок, и вылить его содержимое в огонь. Но я лишь загипнотизировано следила, как бокал коснулся его губ, как он глотками пьёт, всё больше запрокидывая голову. Последняя алая капля осталась у него на губах, и он слизнул её кончиком языка.
   Всё. Пути назад больше нет.
   Видимо что-то всё же промелькнуло в моих глазах, потому что он неожиданно нахмурился, переводя взгляд с меня на кубок в руках и обратно.
   А потом внутри меня всё обмерло, когда я увидела, как его глаза покидает нежность и любовь, уступая место холодной ярости, жестокости и... боли.
   И тут меня будто кто-то ударил. В голове ослепительной вспышкой предстало воспоминание, которое мне когда-то открыл инферн. Много лет назад, в этой самой комнате, вот так же ему преподнесла бокал совсем другая женщина. Женщина, которую он любил, и которая его предала. И он выпил яд.
   Глаза мои с ужасом расширились, когда я поняла, как всё это видит Рейн. Ведь история повторилась почти в точности. Он снова доверился, и его снова предали. Но это не так!
   -Рейн! - воскликнула я, протягивая к нему руку и желая всё объяснить. Сама мысль о том, что он мог сравнить меня с Алисалой, резала не хуже клинка.
   Тот отшатнулся и отмахнулся от меня. Сила была такова, что меня откинуло назад. Не устояв на ногах, я, больно ударившись о край стола, упала на пол. В голове билась всего одна мысль "Предательница, предательница, ПРЕДАТЕЛЬНИЦА!!!"
   Демон одним быстрым движением метнулся ко мне, и, больно схватив за плечи, поднял и затряс как тряпичную куклу.
   -Что было в нем? Полынь? - зарычал он.
   -Н...нет, - выдохнула я. - Я бы никогда... Рейн, прошу, выслушай...
   -Заткнись, - закричал он и еще раз ощутимо меня встряхнул. Моя голова беспомощно откинулась назад. Намотав мои волосы на руку, он с перекошенным от злости лицом вплотную приблизили свое лицо к моему.
   -Что это было, человек? - прошипел он.
   -Тисмин, - прошептала я, глотая слезы. Так тебе и надо Дейника! Вот, получи за свой обман, за своё предательство.
   -Тисмин? - князь немного отодвинулся, и на мгновение по лицу его пробежала тень растерянности. Но затем, дернув меня за волосы, он заставил смотреть ему в глаза. - Зачем тебе понадобилось меня им опаивать?
   Нет, пожалуйста, только не этот вопрос. Гори ты в адском пламени Кайрон!!! Почему ты мне не сказал, что зелье подействует не сразу?
   -Я задал тебе вопрос, человек! - угрожающе проговорил он, второй рукой сжимая мне горло. - Если хочешь жить, отвечай!
   Я не хотела жить. Ч поняла это очень ясно. Зачем? Видеть такую ненависть и ярость в глазах Рейна было выше моих сил. Не было больше нежного и чуткого мужчины. Отныне для меня существовал лишь неистовый, безжалостный принц демонов.
   Браслет на руке раскалился, причиняя дополнительную боль. Я уловила запах паленой кожи. Почувствовала беспокойство Лазаря, и его желание вмешаться, защитить меня. Но я не хотела этого. Пусть князь сожмет пальцы еще чуть-чуть и всё закончится.
   Рейн резко отпустил меня и отступил назад. Не ожидая этого, я охнула и на подогнувшихся ногах рухнула обратно на пол.
   -Почему? - этот тихий шелест его голоса, полный непередаваемой боли, заставил меня вздрогнуть словно от удара. Подняв глаза, я увидела, как он стоит, низко опусти голову. Плечи его поникли, руки безвольно опустились по бокам. Лучше бы он на меня кричал и ругался. Это бы я смогла перенести, но вот горе, сквозившее во всей его позе, вызывало у меня желания сделать с собой что-нибудь нехорошее и непоправимое.
   -Потому что, мы не можем быть вместе, - услышала я свой слабый голос как будто со стороны. - В тисмин добавленная моя кровь. Ты забудешь меня. Навсегда.
   -Что?! - он вскинул голову и посмотрел на меня широко распахнутыми глазами. Сейчас в них можно было читать как в раскрытой книге. Непонимание, осуждение, надежда и следом страх, вина и боль, и, наконец, затопившее их отчаяние.
   Но тут я заметила, как взгляд его затуманился. Он покачнулся, и чтоб не упасть схватился за витой столбик кровати. Князь помотал головой и посмотрел на меня, пытаясь сфокусировать взгляд.
   -Ника, - с мольбой прошептал он, протягивая ко мне руку, и в следующее мгновение без сознания рухнул на кровать.
   Я на дрожащих ногах поднялась и застыла, не зная, что делать.
   Зелье подействовало. Когда князь проснется в следующий раз, он уже не будет помнить зеленоволосую девушку-магичку.
   Не оборачиваясь, я выбежала из комнаты и ринулась к своим покоям. Там, быстро собрав весь свой нехитрый скарб в кучу, я, будто за мной гналось целая стая байзиэльских химер, ринулась прочь...
   Шлепающий звук моих босых ног, эхом отзывался под потолком широких коридоров. Я даже не стала переодеваться, как была в одной рубашке, так и ушла. Одной рукой прижимая к груди завязанный в узел с вещами плащ, другой я держала маленький камень - Белый кристалл. Его мне дал накануне бала Кайрон, сказав, что его мне дарит Учитель, и я могу им воспользоваться в любую минуту.
   Эта минута настала.
   Свернув в очередной холл, и не натолкнувшись ни на кого в столь раннее время, я с разбегу толкнула двухстворчатую дверь, за которой как я знала, по словам всё того же герцога, находился тронный зал. Не обращая внимания на роскошное убранство помещения, я сразу устремила взгляд на переливающийся синевой портал.
   Я крепче сжала в руках кристалл и, не удержавшись, оглянулась. В замке стояла тишина и полумрак. Где-то там спит Рейн, единственный мужчина, которому удалось задеть моё сердце. Единственный мужчина, которого я полюбила, и кому добровольно подарила свою душу...
   Тряхнув головой, я вновь повернулась к порталу. Зажмурилась, представляя конечный пункт, и с разбегу вбежала в портал, оставляя за спиной всё, чего я так желала в этой жизни...
  
   Секундные, привычные при телепортации, ощущения и вот уже мягкий теплый ветерок треплет мои волосы. Я огляделась, не веря, что, наконец, оказалась здесь. Широкая улица была еще пустынна, но до слуха уже доносились приглушенные голоса вставших селян, голодное мычание скотины и первые голоса петухов.
   Заозерье просыпалось.
   Я стояла перед небольшой кованой калиткой, за которой, в палисаднике из цветущих ромашек и моих белых колокольчиков, виднелся двухэтажный терем с потемневшими срубами, чистыми большими окнами и весело расписанными ставнями.
   Неожиданно входная дверь с таким знакомым скрипом открылась, и падающий изнутри свет обрисовал в проеме стройную фигурку в простом синем платье.
   Я затаила дыхание. Она нисколько не изменилась с того времени, как я видела её в последний раз. Те же длинные, густые черные волосы, всегда пахнущие ландышем, мудрые и проницательные зеленые глаза, решительно вздернутый подбородок, чуть иронично поднятые брови.
   Мама.
   Я, не отрывая от неё взгляда, открыла калитку и на секунду замерла, а потом, с прорвавшимися, наконец, рыданиями, ринулась вперед, взбежала на порожки и упала в ждущие, родные и теплые объятия.
   Я была дома.
  
  
  

Глава 19

   Осенняя пожухлая трава и опавшие листья мягко стелились под моими лапами, позволяя двигаться бесшумно. Я подкралась к небольшой поляне и залегла в прибрежных кустах. Меня никто не заметил, и я могла спокойно наблюдать за тем, что происходит на прогалине.
   Их было пятеро. Усердно сопя и переругиваясь, трое мальчишек и две девчушки воздвигали странное сооружение из камней. Дело явно не спорилось - стена бастиона так и норовила пойти вкривь и вкось, и в самый последний момент предательски разрушиться.
   Они так увлеклись этим занятием, что абсолютно не смотрели по сторонам.
   Напрасно.
   Вот один из них отошел чуть в сторонку, ища новый материал для строительства, и я пригнулась, тихо пружиня передними лапами и готовясь к прыжку. Когда он нагнулся, я с рыком выпрыгнула из кустов, и сбила мальчика на землю. Оказавшись на пятой точке, мальчонка удивленно охнул, а когда увидел меня, издал радостный возглас и теперь уже сам кинулся на бедную меня, повалив в траву и обнимая за шею.
   -Ника! Так не честно, ты рано появилась, - укоризненно сказала белокурая Илза.
   -Ага, - подтвердил черноволосый и курносый Петрим. - Мы это, еще крепость не построили. Стражу не выставили, и сокровища спрятать не успели.
   Я с любопытством вытянула шею, заглядывая внутрь каменного круга. Там, печально шурша на ветру, лежали пять ярких оберток от конфет.
   Я насмешливо фыркнула, а дети покраснели. Кажется, сокровище уже успели украсть до меня - монстра, питающегося исключительно сластями и маленькими детьми. А перемазанные шоколадом рты и виновато потупленные взгляды недвусмысленно намекали, кто лишил злую и голодную меня моей законной добычи.
   Придется довольствоваться детьми...
   Силар, конопатый, с курчавой рыжей шевелюрой, подкравшись незаметно (не будем разубеждать в этом мальчика) сзади с веселым "эть" прыгнул на меня. Это послужило сигналом для остальных, и через пару секунд я была погребена под живой кучей из рук и ног. Мысленно вздохнув, я лишь беззлобно порыкивала, когда чья-нибудь пятка придавливала лапу или же кто-то особо любопытный дергал меня за хвост. Когда же чьи-то шаловливые ручки с довольно ясной целью потянулись к моим усам, я увернулась и прикрыла морду лапами. И так с прошлого раза два уса недосчиталась - Петрим захватил их в качестве военного трофея, когда дети играли в "найди и победи ужасного дракона". Как уже понятно почетная роль главного злодея досталась мне.
   Максимка - беловолосый парнишка, родной брат Илзы - с пыхтение перекатился через меня и я напподала ему лапой пониже спины, предварительно спрятав когти. Тот с веселым хохотом кубарем покатился по поляне, и в этот момент я увидела на тропинке женщину. Её приближение я почувствовала уже давно - это была Элиза, мать Силара - но не придала этому никакого значения. Жители деревни никогда не боялись отпускать своих детей в рощу, потому что знали, что рядом всегда буду я. Моя ипостась так же не вызывала у них никакого волнения. Шахэрейские пантеры водились только на Южных островах, а на нашем континенте не могли прижиться из-за климата. Так что я была единственным представителем этих хищников, но все соседи воспринимали меня, как что-то само собой разумеющееся, а местная детвора использовала в качестве бесплатного и очень веселого аттракциона.
   Вот и сейчас на лице женщины я не заметила ни тени тревоги. Она лишь улыбнулась, когда я поднялась ей на встречу с весьма занятным ожерельем на шее в видя повисших на мне Петрима и Катрины.
   -Дейника, эти чертята тебя еще не замучили? - усмехнулась Элиза и распахнула объятия подбежавшему к ней сыну. - Они ж, небось, места на тебе живого не оставили. Максим прекрати дергать Дейнику за хвост, - пожурила она мальца, который самозабвенно проверял, могут ли у меня, как у ящерицы отпадать конечности.
   Я насмешливо курлыкнула и закатила глаза. Наверное, на морде пантеры это смотрелось забавно, так как женщина снова рассмеялась. Я же высвободила свой многострадальный хвост из цепких рук и предусмотрительно спрятала его под лапы.
   -Ника, я пришла сказать, что дома тебя ждет гонец. Твоя мать не может отойти от Версы, та вот-вот родит, а Кристиан на совете, - сказала она. - Я решила, что это важно. Он такой цветастый и разряженный. Наверное, прибыл издалека.
   -Спасибо, Элиза, - сказала я, когда через секунду вновь стояла на двух ногах. - Я тогда пойду, а ты присмотри за ними. И мой тебе совет, не поворачивайся к ним спиной.
   Я махнула детям на прощанье и двинулась назад по утоптанной тропинке. По обе стороны от меня высились кряжистые могучие дубы и прячущиеся под их кронами ольхи и ясени.
   Я поежилась, запахнула теплую куртку поплотнее и, внезапно остановившись, проследила взглядом за ярко-красным резным листиком, который, плавно кружась, падал на землю.
   Уже середина осени...
   Прошло два с половиной месяца, как я вернулась домой.
   Прошло два с половиной месяца, как я не видела...
   Я тряхнула головой, отгоняя опасные мысли, и вновь направилась к селу. Жизнь в Заозерье была спокойной и размеренной. Домашние хлопоты и заботы, дружеские визиты соседей, вечерние посиделки и танцы у костра - вот то, чем были заполнены дни моего нынешнего существования.
   Именно существования, потому что я не живу уже больше двух месяцев...
   Я споткнулась, выругалась сквозь зубы и снова остановилась. Да что же сегодня со мной? Чтоб отвлечься, я стала вспоминать о том, что произошло за это время.
   Первую неделю своего пребывания здесь я провела в своей комнате, запиревшись и нарыдавшись, наверное, на всю оставшуюся жизнь. Потом боль стала притупляться, но не уходить. Пожар бушевавших во мне эмоций никуда не делся, а превратился в кучку тлеющих углей, готовых при первой же возможности вспыхнуть с новой силой...
   Через две недели меня навестила Илана. Ну, навестила это конечно громко сказано. К её крикам с любопытством прислушивалась вся деревня, а после отъезда дети соседей удивили своих родителей новоприобретенным словарным запасом. Ругань я восприняла спокойно и даже не стала уворачиваться, когда та по привычке (весьма нехорошей, кстати) запустила в меня огненный шар. Правда, видя моё бездействие, она не дала ему долететь и распылила, вероятно, тогда, наконец, поняв, что со мной что-то не так. И когда она спросила, что случилось - я рассказала. Всё и без утайки, без слез, тихим, ничего не выражающим тоном. После этого мы долго молчали, а потом подруга просто присела рядом и обняла меня, тихо нашептывая какую-то успокаивающую ерунду... Больше к этому мы не возвращались.
   Кстати, вместе с Иланой прибыли и мои вещи, оставленные в Белой песне. Особо я обрадовалась Угольку - растолстевшему на королевских харчах до невообразимых размеров - и Чемпиону, которого Вальдер велел привести обратно из Камнепадки. Были среди привезенного и мои подарки - уздечка Хэла и роза Амальриэна. Причем, когда я увидела последнюю, то впала в ступор и чуть не выронила купол. РОЗА ПРОДОЛЖАЛА ЦВЕСТИ!!! Лепестки цветка матово переливались на солнце, а вокруг головки сиял красный ореол. Это могло означать только одно.
   Эльф жив.
   В Хрустальном Граде о нём ничего не слышали, и продолжали считать погибшим тогда, на вершине Энтерры. Но я теперь знала, что это не так. Я не понимаю, почему он не даёт о себе знать, но очень надеюсь, что когда-нибудь мы с ним вновь увидимся. Я соскучилась по этому несносному Перворожденному.
   Так же Илана привезла новости из Мирославля, куда заезжала по пути ко мне. В Школе Магии, где уже давно начались занятия, нам дали полную свободу действия, заявив, что по приказу ректора мы можем вернуться, когда захотим и будем приняты на соответствующий курс. Это заявление вызвало у меня кривую ухмылку. А что Учитель мог еще сказать? Илана - принцесса, которая в скором времени выходит замуж, ну, а я... думаю, наставник решил, что несостоявшимся богиням тоже не перечат.
   В основном же новости касались Мартина. Друг быстро шел на поправку и уже находился в Школе. Он бы тоже приехал, но в отличие от нас, привилегий отлынивать от учебы у него не было. Так что с воссоединением нашей троицы придется повременить.
   Илана уехала через два дня, о чем очень сожалела, но подготовка к свадьбе требовала её присутствия, иначе, оставшаяся без присмотра Кларисса, могла такого натворит!
   За своими мыслями я не заметила, как дошла. Возле нашей калитки, переминаясь с ноги на ногу, действительно стоял гонец в родовых сине-зеленых цветах королей Манрия.
   -Здравствуйте, - вежливо сказала я, подходя. - Вы ждете меня?
   Мужчина, а скорей молодой парнишка лет двадцати с теплыми карими глазами и веснушками на носу, повернулся ко мне и застыл, перестав, кажется, даже дышать.
   Я против воли поморщилась. Теперь так на меня реагировали почти все, кто видел впервые. А сказать спасибо за это надо моей любимой мамочке. Видя, что её дитя хандрит не на шутку, она, желая отвлечь меня, вновь начала приобщать дочь к знахарству и травничеству. И как-то попросила меня припомнить то зелье, что придало моим волосам столь оригинальный окрас.
   Ну, я и припомнила на свою голову - в прямом и переносном смысле.
   Решив, что моему отвару не хватает некоторых ингредиентов, она внесла в него свои корректировки. В итоге, как всегда, досталось мне. Теперь волосы мои, достигавшие талии, потеряли свои ярко-изумрудный цвет, к которому я уже привыкла, приобретя вместо него насыщенный темно-зеленый, какой бывает у нефрита или листьев сирени. Дополнительным эффектом стало то, что волосы ни с того ни сего начали виться на концах. Мне и так было нелегко с ними справляться, а теперь я готова была впасть в отчаяние. Мама на это безобразие только пожимала плечами и винила во всем меня (ну, да конечно, кто здесь умная и мудрая знахарка, а кто - бестолковый анимаг?), а папа лишь тихо посмеивался над результатами эксперимента, ну то бишь мной.
   Однако и это было полбеды. Картину довершали мои глаза. Ну, хотя бы здесь вины моей матери не было (слава богу!). Они начала меня цвет. Стоило мне разозлиться, загрустить или обрадоваться (что было теперь для меня роскошью), как в зелени радужки появлялись вполне видимые и мерцающие золотистые искры, которые разгорались тем больше, чем сильнее были охватившие меня эмоции. Иногда, в порыве злости, они превращались в расплавленное золото с изумрудным ободком по краю. С тех пор, как я вернулась в село, никто, за исключением родителей и Иланы, не мог смотреть мне в глаза. И это жутко раздражало (и из-за этого янтарные вспышки становились еще больше), так как я привыкла при разговоре смотреть собеседнику в лицо. Но со временем я смирилась и перестала обращать внимания, понимая, что это не исправишь и не уберешь никакой магией. Ведь это была память о нём...
   Прикосновение к плечу заставило вздрогнуть, и я поняла, что мужчина, оправившись от шока, уже некоторое время пытается меня окликнуть.
   -Да? - сглотнув появившийся в горле комок, спросила я и подняла глаза. Тот протянул мне конверт и отвел взгляд. М-да, мой нынешний вид нисколько не вдохновлял противоположный пол.
   -Её высочество Илана Феолиция Манрийская и принц Шанин Арантур Де-варо приглашают вас на своё венчание. Мне велено передать вам приглашение и дождаться ответа.
   Я взломала восковую печать и пробежала глазами по всего лишь одной имевшейся там строчке:
  
   "Жду тебя. Не приедешь - убью".
  
   Я усмехнулась. В этом была вся Илана. Она терпеть не могла писать письма, и если бы у неё была возможность, то просто бы прислала говорящую ворону, но, спорю, Кларисса вкупе со своей маман настояли на соблюдение всех формальностей.
   -Передайте принцессе Илане, что я обязательно буду на торжестве, - кивнула я. - Может быть, вы желает зайти в дом, отдохнуть с дороги.
   Он не желал. Я видела это по выражению его лица. Вот так, большинству людей стало неудобно в моем обществе. Я даже перестала походить на кикимору, к чему так стремилась. Теперь я была неизвестно что, зверюшка али чудо заморское.
   Я стояла возле дома и смотрела, как быстро удаляется на лошади гонец. Когда он скрылся за рощей, я вздохнула и пошла в терем.
   В путь я отправилась через неделю, при этом не в Яснамар, как планировала вначале, а в Мираславль. На днях от Мартина прилетел голубь с посланием, где друг предлагал воспользоваться для перемещения в Манрий магическим порталом, недавно установленным в Школе Магии. Идея мне понравилась. В Яснамаре тоже был свой стационарный телепорт, правда, он находился не в самой Белой песне, а в магическом отделении города. Этот вариант сокращал продолжительность нашего возможного путешествия до трех дней, которые мне понадобятся, чтоб добраться до Школы.
   И если уж говорить начистоту, у меня не было никакого желания ехать по тем местам, в которых я была пять месяцев назад.
   Чемпион бодрой рысцой шел по утоптанному тракту, всхрапывая и время от времени дергая уздечку. Из ноздрей его бархатного носа вырывались теплые облачка пара. Дорога стелилась ровно, проходило по известной мне местности, и я не предполагала никаких неожиданностей или осложнений. Вдоль Столичного тракта было полно небольших селений, в которых меня хорошо знали и с радостью пускали на ночлег. Поэтому ехать я не боялась, да и ощутимая поддержка в безликом лице (прощу прощения за тавтологию) Лазаря грела душу.
   Рука по старой привычке потянулась к браслету, скрытому от посторонних глаз перчаткой. Не удержавшись, я сняла её и взглянула на украшение. Рядом с ним на коже были заметные шрамы от ожогов по кругу всей кисти. Само серебро тускло сияло в лучах солнца, а голубой амшир мог поспорить цветом с ясным осенним небом.
   Кончики пальцев нежно прошлись по ободку. Боже, сколько раз я вот так сидела и смотрела на него, и сердце сжималось от невыносимой боли и чувства вины. А душа по привычке кричала: Я СДЕЛАЛА ОШИБКУ!!!
   Самую большую и непоправимую в своей жизни. Теперь я знала это точно. Как я могла поверить Кайрону? Как могла позволить втравить во всё это? Почему не пошла к Рейну и не поговорила с ним? Я ведь знаю, он любит... любил меня, возможно, всё могло быть по-другому. Господи, да я уверена, что всё было бы по-другому.
   Во рту, как обычно от таких мыслей, появился вкус горечи. Слишком поздно я спохватилась...
   Каждую ночь он приходил ко мне во сне, спрашивал, почему я так поступила, что он сделал неправильно. И самое страшное, я не могла оправдаться. Что я могла сказать? Все два месяца путешествия я неустанно ковырялась в характерах своих спутников, старалась их понять, осуждала их или наоборот восхищалась. Я готова была распрощаться с жизнью тогда, на Красной пустоши. Но за всё это время я так и не смогла разобраться в себе, я пошла на поводу у сиюминутных страхов и приняла поспешное решение.
   В первую ночь дома, мама держала меня в объятиях, а я, завывая и стеная, рыдала. Перед рассветом я слегка успокоилась и рассказала ей всё. От начал до конца. От приезда школьной комиссии до безрассудного прыжка в портал в Сильване. Мама выслушала, не перебивая, не задавая вопросов, и потом еще долго молчала, а когда заговорил, то каждое её слово пронизывало меня еще большей болью, и ложилось на плечи тяжким грузом.
   Она встала и посмотрела на меня сверху вниз. И в глазах её я видела разочарование.
   -Я всегда думала, что воспитала тебя сильной, умеющей отвечать за свои поступки. Но теперь я в этом сомневаюсь. Ты поступила ужасно, и сравнение тебя с этой самой Алисалой самое подходящее. Не смотри на меня так. Я говорю тебе это, потому что ты моя дочь. Ты предала своего любимого, Дейника, обманула его доверие и из-за чего? Я скажу - из-за пустых слов. Что мешало тебе обдумать их? Поговорить с Рейном? Судя по тому, что я услышала от тебя, он бы выслушал. Боже, я ведь всегда учила тебя бороться за свое мнение и ты хорошо усвоила этот урок! Но почему же ты не стала защищать своё счастье?
   Я съежилась и в ответ зарыдала еще громче. Я была противна сама себе.
   -Ты у меня всегда была самостоятельной, не терпящей, чтобы кто-либо указывал тебе, навязывал свою волю. Но что ты сделала сейчас? Разве не то же самое? Дала ли ты шанс демону самому сделать свой выбор? Нет, Ника, ты решила за него. Прости дочь, но тебе некого винить в случившемся, кроме себя. Тот демон - помощник богов - он лишь показал тебе неверный выход, но воспользовалась им ты сама.
   Слова матери были жестокими, острыми и мучительно правдивыми. И говорила она их, потому что любила меня и хотела, чтоб я поняла её и больше никогда подобного не сделала. Таковы были её методы воспитания. Я знаю, что ей не менее болезненно, чем мне дались все эти слова, но только так было правильно. Дать мне прочувствовать всё низость и мерзость моего поступка, выжечь болью и отчаянием все чувства, чтоб, в конце концов, остаться внутри опустошенной. А потом потихоньку попытаться жить снова, заполняя вакуум новыми силами и чувствами.
   Вот только у меня он заполнился не чувствами, а вечным льдом. Я никому, даже Аркисону, не пожелала бы жить с тем, с чем существовала я уже два с половиной месяца. Вина и душевная пустота - вот поистине самые страшные наказания для любого!
   И в своих снах я вновь убегала от него, не в силах взглянуть любимому в глаза, потому что у меня не было оправдания. Я предала и сделала это осознанно. И кого волнует, что преследовала я благородные мотивы. Никого, даже меня. Сейчас я была готова засунуть их... ну, очень глубоко, и готова была жизнь отдать, лишь бы иметь возможность повернуть время вспять.
   "А ведь ты можешь это сделать" - раздался в голове противный голосок. - "Антары это могут. Тебе стоит лишь позвать Остров, и он откликнется, придет к тебе".
   Я скрипнула зубами. Хоть в чём-то Кайрон меня не обманул. Зов межмирья действительно был сильным. Сны стали посещать меня месяц назад - яркие, красочные и манящие. То я видела величественные золотые дворцы, охраняемые невиданными, красивыми существами, то небесные, поражающие воображение водопады и сады, с блуждающими в них единорогами и огненными птицами, то залитый лунным светом луг, на котором танцевали и резвились хрупкие феи, исчезнувшие в нашем мире. Иногда мне снились незнакомые лица мужчин и женщин, тянущих ко мне руки, просящих защитить и спасти их. А конец всегда был неизменен - из тумана и океана навстречу мне выплывал Зеленый Остров, обещающий защиту, успокоение и облегчение боли. Манил знаниями, способными дать силу повелевать временем и пространством, решать судьбы многих народов и управлять жизнями.
   Но в отношении меня это был дохлый номер. Антары пытались надавить на самое больное, и утром я всегда просыпалась в слезах. Но с каждым разом моё сердце всё больше ожесточалось против этих магов, и поэтому всё проще становилось игнорировать Зов. Мне не нужны были чужие судьбы и жизни. Свои я потеряла, другие меня не интересовали. Они думали, что подарив избавление от боли, склонят меня на свою сторону. Но им даже невдомёк, что я никогда добровольно не покину этот мир. Ведь здесь живет он. Пусть князь больше не помнит меня, но я-то храню в памяти всё. И может когда-нибудь мне удастся увидеть его хоть мельком...
   О, всемилостивый, дай мне сил!
   Зарычав так, что даже Чемпион дернулся в сторону, я зло пришпорила его, желая, чтоб скорость и ветер освежили разум.
  

***

   Мирославль встретил меня запруженными улицами, пестрой пеной толпы на тротуарах, зычными окриками торговцев и лаем собак. Казалось, что с последнего раза, как я здесь была, он нисколько не изменился. Та же суета, крики и ругань - одним слово повседневная жизнь торгового города.
   Выехав из Мирославля на дорогу, ведущую в Школу, я испытала необъяснимое облегчение. По правде говоря, в последнее время мне больше нравилось уединение и одиночество, а людные места и сборища стали раздражать. Да и другим в моем обществе становилось неуютно - кому будет приятно смотреть на человека, искренне пытающегося улыбаться и быть радушным, но в глазах которого непроходяще стоит отчаяние и затравленность, как у раненой собаки. Видя это, родители лишь качали головой и даже пытались исправить, подсовывая мне соседских хлопцев. Если честно, делал это в основном отец, которому я ничего не рассказала, но которой сердцем понимал, что с его дочкой что-то случилось. Ну, это меня на какое-то время действительно отвлекло. Сначала я не верила, что кто-нибудь серьезно заинтересуется мной, но оказалось у нас в Заозерье вполне хватает любителей экзотики. Пришлось напрячь всю свою фантазию, и использовать внушительный словарный запас, чтоб отбиться от внезапно появившихся ухажеров.
   Дорога оббежала очередной холм, и из-за него выплыли башни и главный корпус Школы. Странно, но никакой радости или трепета я не испытала. Когда мне передали приказ ректора, я задумалась - а что теперь может мне дать обучение здесь? После того, как я узнала, что многие наши представления о магии, теоретические основы в корне своем неверны! Смогу ли я внимательно слушать (или вообще хотя бы слушать) лекции наших Магистров, зная, что они ошибаются? Ответ напрашивался, что вряд ли. Мне казалось это пустой тратой времени. Но мама посоветовала не торопиться с решением, ведь это единственное, что связывало меня с прошлым.
   Привратник у ворот, поведавший за годы своей работы многое, кинул на меня меланхоличный взгляд, кивнул и вновь задремал. Чемпион радостно заржал, чувствуя себя вновь дома и сгорая от нетерпения побыстрей оказаться в родном стойле. Я усмехнулась и отпустила поводья, позволяя коню идти по знакомой дороге.
   В конюшне я, поздоровавшись с Карлом, старшим конюхом и его помощником Борисом, расседлала друга и сама задала ему овса.
   -Так-так ребята, глядити-ка, а это не наша ли старая знакомая? - услышала я такой родной голос, когда закрывала стойло. - Кажется, госпожа Дейника соизволила к нам...
   Он поперхнулся, когда я обернулась. Зенис тоже нисколько не изменился, разве что стал еще толще и самодовольней. С ним, как всегда, была его свита. Я вспомнила наши с ним перепалки и не сдержала улыбки. Неужели я когда-то такой была? Поддавалась на провокации и злилась на этого колобка? Мне вдруг так остро захотелось вернуть те времена, снова стать беспечной любопытной адепткой, считающей, что самое страшное, что может с ней случится - это злословие однокурсников и выговоры наставника.
   Хочу снова стать той шкодливой девчонкой, с чистой совестью и уважением к самой себе!
   Но время повернуть нельзя...
   "Ты можешь..."
   -Зень, а сколько тебе лет? - склонив голову набок, спросила я.
   -Двадцать три, - от неожиданности тот сказал правду. Он до сих пор, удивленно распахнув глаз, недоверчиво меня рассматривая.
   Я покачала головой. Он старше меня на год, а я чувствую себя с ним, как Лиарам рядом с моим соплеменником. И это мне очень не понравилось. Ощущать себя чужой среди своих - это уже серьезно. И опасно.
   -Тогда, может, хватит? - вздохнула я. - Я имею в виду враждовать. Скоро я уйду из Школы, потерпи немного, ладно? И не трогай меня это время.
   И не дождавшись ответа, я вышла из конюшни и отправилась на поиски друга.
   Нашла я его быстро, потому что знала единственное место, где этот упрямый парень может быть. Оружейная поляна - место, где адепты тренируются и оттачивают свои военные навыки. Илана в свое время здесь камня на камне не оставила, от усердия разрушив забор, все муляжи и даже умудрилась свалить близь растущий тополь.
   Я облокотилась на деревянные перила и стала наблюдать за Мартином. Он стоял вполоборота, и пока меня не замечал. В руках его с впечатляющей скоростью порхал меч, вспыхивая время от времени серебром на солнце. Движения были четкими и выверенными, но я сумела заметить в них некую напряженность. О себе давала знать рана. Маг был в просторных серых штанах и коричневой рубашке, но я была абсолютно уверена, что под ней его грудь до сих пор обмотана бинтами.
   Друг сделал выпад, резко посылая корпус вперед, и его рука с оружием дрогнула, а на лице промелькнула боль. Я дернулась, и Мартин заметил движение. Он обернулся и посмотрел прямо на меня. Меч опустился и с жалобным звоном упал на землю.
   Мгновение, и он уже рядом, перетягивает меня через низкое ограждение и с силой сжимает в объятиях.
   -Ника, - хрипло прошептал он, зарываясь лицом в мои волосы. А я будто к месту приросла. Не могу ни дышать, ни двигаться. Перед внутренним взором яркое воспоминание, как еще недавно совсем другой вот так же держал меня и шептал в мои волосы. Я закрыла глаза, силясь прогнать видение. Это становиться паранойей. Дейника, смирись, ты больше никогда не увидишь и не почувствуешь его прикосновений.
   Я набралась сил и тоже обвила руками пояс Мартина.
   -Господи, как же я боялся тебя потерять! - воскликнул он, отстраняясь и впиваясь в меня взглядом. - Я с ума сходил, думая, как ты там. Жива ли? Ника, - вновь повторил он моё имя, словно боясь, что я могу исчезнуть. - Прости меня, я пытался, я хотел предупредить...
   Я прервала его, прижав палец к губам.
   -Не надо об этом Мартин, всё позади. Мы живы и это главное. Я очень рада, что ты поправился. Ты не представляешь, как я тоже за тебя боялась.
   Он взял мои руки и приложил к своему сердцу, а мне вдруг стало плохо и неуютно, что кто-то так касается меня, ведь на это имеет право только...
   Остановись Дейника!!!
   -Я блуждал во мраке, но всё время слышал твой голос, ты звала меня, не позволяла сдаться. Ты спасла меня, - ласково выдохнул он.
   -Мартин, мы сделали это все вместе: я, Илана, Сарина и остальные, - покачала я головой, высвобождая руки и отстраняясь от него. Кажется, я схожу с ума.
   Друг нахмурился и всмотрелся в мое лицо.
   -Ты изменилась, - тихо сказал он. - Стала такой... - он замолчал, подбирая слова. Я же стояла и смотрела в сторону, не желая встречаться с ним глазами. Да, Мартин, я изменилась и, к сожалению, не в лучшую сторону, - такой далекой. Что сделал с тобой этот демон?
   При последних словах я вздрогнула и, резко повернувшись, посмотрела на друга. При этом тот невольно отступил на шаг, явно увидев лишь сплошное золото глаз, появившееся вследствие ярости, нахлынувшей на меня только при одном намеке на недобрые слова о князе. Однако, увидев на лице мага растерянность и желании помочь, я встряхнула головой, глубоко вздохнула и устало обратилась к нему:
   -Ничего, Мартин, совсем ничего. Я же сказала, всё осталось в прошлом и давай в него не возвращаться.
   Тот еще секунды две меня рассматривал, а потом просто кивнул головой. Он всегда отлично меня понимал.
   -Идем, сейчас время обеда, - сказал он и, взяв меня за руку, направился в сторону жилого корпуса. - Я проголодался. А если вспомнить, что я выздоравливающий организм - то просто зверски проголодался.
   Через два часа я с удивлением поняла, что всё еще не разучилась смеяться. Мартин, как всегда в своем стиле, был слегка ироничен, и очевидно пытался меня расшевелить, вспоминая наши школьные похождения.
   -А помнишь, как ты подмешала в чай Магистру Цевису любовное зелье, желая, чтоб он влюбился в нашу медсестру? А он... - друг не закончил, расхохотавшись.
   Я попыталась нахмуриться, поняла, что у меня ничего не выйдет, и присоединилась к мужчине. М-да, неловко тогда вышло. Зелье у меня получилось что надо - устойчивое и долгодействующее. И никуда Цевис не делся, влюбился, вот только не в госпожу Аниму, а в... ректора. Ох, какие серенады Магистр по зельям пел под окнами учительского кабинета! Весь корпус заслушивался, а некоторые даже подпевали. Потом, конечно, выяснили в чем дело, разобрались с зельем, а заодно и со мной. Как тогда наставник сдержался и не перекинул меня через колено, не отходив по соответствующему месту, до сих пор ума не приложу. Но, судя по выражению его лица, хотелось ему этого тогда, ну, очень сильно!
   Так, за воспоминаниями, мы закончили обед, вышли из столовой и разошлись. Другу надо было собраться к отъезду, а мне предстояло забрать у Учителя разрешение на использования портала.
   Подойдя к такой знакомой двери, у меня внутри что-то дрогнуло. Вздохнув, я постучалась.
   -Войдите, - послышался знакомый голос.
   Ректор был, как всегда, погружен в работу. Стол завален свитками. Одни, свернувшись батареей, возвышались, чуть ли не закрывая сидящего мужчину полностью, другие свисали с угла, ну, а на третьих наставник, низко склонившись, что-то писал.
   -Здравствуйте, Учитель.
   Тот вздрогнул, перо со скрипом дернулось, скорей всего оставив кляксу на бумаге. Он поднял глаза. В них я заметила удивление, радость и... сожаление. Я прислушалась к себе. С тех пор, как я узнала о его причастности ко всему, что с нами случилось, трепет и благоговение перед ним исчезли. Осталось уважение, но появилось и разочарование.
   -Здравствуй, Дейника, - ровным голосом отозвался он. - Присаживайся.
   Я не двинулась с места.
   -Я пришла лишь за разрешением. Мы с Мартином отбываем в Яснамар, - тон мой был сух и официален, за что я мысленно себя проклинала. Я не хотела этого. Этот человек так много для меня сделал, многому научил. Ну почему я не могу обращаться с ним как прежде?
   "Потому что ты уже не та" - шепнул внутренний голос.
   Казалось, он молчал целую вечность, потом протянул руку к одной из кип бумаг и вытащил лист.
   -Вот. Это позволит вам вместе с лошадьми телепортироваться в Манрий, а так же обратно, когда понадобиться.
   Подойдя, я взяла непослушными руками разрешение и направилась к выходу. У самой двери меня остановил тихий голос наставника:
   -Ты вернешься в Школу, Ника?
   Я держалась за ручку, не оборачиваясь к нему.
   -Не знаю. Возможно... Не знаю, - вновь повторила я.
   -Девочка, мне очень...
   Я рванула на себя дверь и буквально вылетела из кабинета. Я не хотела слышать, как он закончит предложение. Он собирался меня пожалеть! А я не могла этого вынести. Я и так больше не уважаю себя, хуже мне станет, если только кто-то вздумает меня жалеть. Такого унижения я не перенесу...
   Смотритель портала дотошно изучал официальную бумагу, подписанную ректором, попеременно переводя взгляд с текста на нас. Придя, наконец, к определенному выводу, он вздохнул и, вытащив черный кристалл, что-то в него зашептал. Перед нами распахнулся большой синий полукруг.
   -Вы бы еще телегу с собой захватили, - глядя на наших лошадей, проворчал Магистр. - Быстрей давайте, силы-то не казенные, держать портал долго не буду.
   Мы с Мартином переглянулись и, усмехнувшись, ступили в синеву... чтоб уже через мгновения оказаться в просторном помещении магического отделения Яснамара. Встречали нас двое магов, вероятно ученик и учитель. Последний потребовал разрешение и, пробежавшись по нему глазами, кивнул, возвращая бумагу.
   -Добро пожаловать в Яснамар, - бесцветно сказал он и указал в сторону двухстворчатых дверей.
   Я любила столицу Манрия. Осенью, когда воздух по-особенному свеж и прозрачен, а небо невероятно голубое и яркое, шпили, крыши, улицы города и Белая песня смотрелись особенно прекрасно. Я с наслаждением втянула в легкие морозный воздух и, улыбнувшись, запрыгнула на Чемпиона.
   -Наперегонки? - предложил Мартин, со смешком похлопывая по шее гарцующего Снега. - Кто последний, тот развлекает за столом Клариссу.
   Большего он мог и не говорить. Я пришпорила коня, и мы с гиками и смехом понеслись по улицам, пугая прохожих и слыша гневную ругань за спиной. Когда аллея пошла в гору, а впереди показались величественные ворота замка, мой друг, помахав ручкой, устремился вперед, оставляя меня позади, лицезреть их со Снегом... хвосты.
   Нагнала я его уже во дворе, когда он спешивался.
   -Ну вот и какой из тебя кавалер? - уперев руки в бока, с высока взглянула я. - Нет бы поддаться и дать мне выиграть, а ты...
   -И провести в обществе Клариссы целый час, - рассмеялся он, обнимая меня за талию и снимая с Чемпиона, - У меня еще есть инстинкт самосохранения.
   -Зато совести нет, - отпарировала я и обернулась, увидев, как с парадной лестницы спускается знакомая фигурка с развевающимися на бегу медными волосами.
   -Илана! - весело крикнула я и направилась, было, к ней, но замерла, увидев какое у неё взволнованное и даже слегка испуганное лицо. - Что случилось?
   Мартин рядом со мной тоже подобрался.
   -Вы... вы так рано, - затараторила она. - Я вас не ждала так рано.
   -Рано? - удивился маг воздуха. - У тебя же свадьба послезавтра.
   -Да, да, - рассеяно кивнула принцесса, то и дело оглядываясь на вход. А затем она вновь обернулась к нам и резко сказала. - Вы должны уехать. Сейчас. Немедленно.
   -Прости? - я была так ошарашена, что не успела обидеться.
   -Я потом всё объясню, а сейчас уезжайте. Я прошу... Ой! Всё, уже поздно, - последние слова она почти обреченно простонала, смотря на парадную лестницу.
   Я тоже глянула туда и почувствовала, как земля уходит из-под ног. Чтобы не упасть, я вцепилась за локоть Мартина, и тот по инерции обнял меня за талию.
   К нам шли трое. Впереди Вальдер - в синем костюме, с радостным лицом и распахнутыми руками. Следом, сверкая своей белоснежной улыбкой, Шанин. А вот третий... Эта знакомая грациозная походка, черные штаны, синяя рубашка, небрежно собранные в хвост длинные темные волосы и глаза... Ох, эти глаза...
   -Ника, девочка моя! - король подошел и заключил меня в свои объятия. - Я так рад, что вы приехали. Надеюсь всё хорошо? Вы воспользовались порталом?
   -Да, мы только что из Мирославля, - ответил за меня Мартин, видя, что я не в состоянии этого сделать.
   -Привет, красавица, - подходя, сказал Шан и, обняв меня, попутно чмокнул в нос. - Без тебя было скучно.
   Я вновь не проронила ни слова. Мне вообще казалось, я разучилась это делать.
   -Что же мы стоим? Проходите, ведь здесь все друг друга...
   -Ника, - перебила отца Илана, подходя и успокаивающе кладя мне руку на плечо. - Позволь представить тебе Дарр'иерейна Шакре Ваерте, князя Сильваны. Он оказал нам честь, согласившись остаться на нашу свадьбу. Князь, это моя лучшая подруга Дейника Заозерская.
   Если кто-либо из присутствующих и удивился, то не подал вида.
   Большая тепла рука взяла мою ладошку, и родные губы коснулись её. Я еле сдержалась, чтоб не закричать и не отпрянуть. Мне всё сниться, это сон - ужасный и жестокий! Проснись, Ника!!!
   -Рад нашему знакомству, госпожа Дейника, - ровным, ничего не выражающим голосом проговорил демон. А я с жадность всматривалась в его глаза, пытаясь найти там хоть тень узнавания. Но нет, они были непроницаемыми и холодными.
   -Взаимно, - боже и этот скулеж мой голос?!
   Он отошел от меня и больше не обращал внимания. Кто-то взял меня за руку и потянул к замку. Я, словно лишившись воли, послушно двинулась вперед.
   Признаюсь, первой моей мыслью было бежать, впрочем, как и второй, и третьей, и даже двенадцатой. Бежать без оглядки, будто за мной гонится не один дракен. Это было невыносимо!!! Сидеть с ним за одним столом, поддерживать разговор и делать вид, что ничего не происходит. Видеть на его лице только сдержанную вежливость и ни тени былых чувств.
   Он меня не помнил. Не помнил, что любил.
   "Если бы он тебе помнил, он бы тебя ненавидел" - вновь едко напомнил голос.
   А я ведь думала, что уже привыкла к постоянной пустоте и боли внутри, и даже смирилась с этим. На деле же я и представить не могла, что может быть еще хуже. Будто кто-то содрал с едва-едва зажившей раны заскорузлую корку, и та вновь стала кровоточить.
   Не в силах дольше этого выдерживать и видеть, как Кларисса в виду того, что Веслер вновь уехал, обхаживает Рейна, я извинилась и удалилась в свои новые покои.
   Вечером, перед сном, ко мне заглянула Илана. Первые её слова были о том, что она не обидится, если я завтра же захочу уехать. О, я бы с радость так и поступила... Но, во-первых, это была свадьба моей лучшей подруги, а во-вторых, не стоит лгать хотя бы себе, я хотела остаться. Остаться, чтоб хоть какое-то время видеть его, мерцание янтарных глаз, слышать его голос. Когда, после нескольких часов раздумий, я пришла к подобным выводам, то окончательно убедилась, что я мазохист.
   Подруга рассказала, что Рейн прибыл два дня назад с дипломатическим посланием от Сильваны, а отец настоял, чтобы он остался на свадьбу его дочери. Иланы не было рядом, и она не смогла этого предотвратить. И потом, инферн преподнес поистине бесценный дар молодоженам. После часовой беседы с Шаном, оборотень и князь на всю ночь укрылись в магической лаборатории Сарины. Принцесса места себе не находила, не зная, что они задумали, и утром готова была уже вышибить проклятую дверь, когда она открылась, и из неё выскользнул большой серый волк, а следом уставший демон. Никто из человеческих, или других магов не смог бы вернуть оборотню магию и его способности, но владеющему подлинной айсери'дар это оказалось по силам...
   Мы просидели почти до рассвета, и поспать мне удалось всего часа два. День же был загружен под завязку. Примерка платьев, выбор цветов, руководство оформлением зала (ну, на этот раз моего мнения не спрашивали) и многие другие свадебные хлопоты полностью заняли мою голову, не давая думать ни о чем другом. Однако даже тогда мне почему-то казалось, что я постоянно чувствую, как спину прожигает взгляд золотистых глаз.
   На следующий день, в полдень Илана и Шан обвенчались в храме, на главной площади Яснамара. С самого утра погода задалась прекрасная. На небе не было ни облачка, осеннее солнце грело совсем по-летнему, приятно лаская своими лучами лицо. Невеста была непередаваемо прекрасна. На этот раз мы с боем отстояли свое право в выборе нарядов. Илана была облачена в длинное белое платье: вышитый бисером корсет без рукавов, пышные нижние юбки из кринолина, и верхняя из тончайшего белоснежного шелка. Огненные волосы подруги свободно струились волнами по спине, и единственным их украшением был венок из белых колокольчиков Заозерья. Этот подарок мы с мамой создавали целый месяц, оживляя каждый лепесток, заставляя сиять серебристым светом. Венок будет цвести еще очень долго, а возможно не завянет никогда. Подстать невесте был и жених, так же облаченный по традиции во всё белое, начиная со штанов и заканчивая одиноким колокольчиком в петлице замшевого камзола.
   Когда сегодня ко мне в комнату вошла Мира, я уже встала. Ради подруги я покорно выдержала процесс облачения, и даже помогла бедной служанке управиться со своими волосами. Результат был приятным. Кремовое платье на корсете, с приспущенными рукавами и всего лишь одной юбкой, расшитой серебряной нитью - смотрелись хорошо. Поднятые вверх волосы, благодаря стараниям Миры, образовывали сложную и изысканную прическу. В темно-зеленых волосах переливалась нитка жемчуга. Заключительным штрихом был подобранный в тон небольшой шарфик на левой руке, призванный скрыть серебряный браслет от князя, во избежание вопросов.
   По обычаю у невесты семь подружек. Одна из них, главная - алерия (то бишь я), должна была связать руки молодожен, проводить в замок и усадить за отдельный стол, находящийся на возвышении по сравнению с остальными. На этом мои обязанности не заканчивались, и на протяжении празднества я должна была еще за многим уследить и многое сделать.
   Когда Илана и Шан заняли свои места и остальные гости последовали их примеру, я перевела дух и решила перекусить, пока есть время. Вилка замерла на полпути ко рту и, кажется, находившийся на ней в этот момент кусочек мяса шлепнулся обратно в тарелку... моего соседа. На всё это я практически не обратила внимания, не отрывая глаз от появившегося в зале демона. Он сменил свой обычный наряд, и теперь на нем были темно-коричневые штаны, заправленные в высокие черные сапоги, белоснежная рубашка и черный камзол. Длинные волосы были распущенны, обрамляя лицо и спускаясь на плечи. Он надменным взглядом обвел зал, бесстрастно скользнул по мне, и направился к столу Вальдера.
   Аппетит разом пропал. Во рту появился уже такой знакомый вкус горечи. Взгляд коснулся молодой пары. Илана выглядела такой счастливой рядом с мужем. Сегодня её свадьба, её день. И я вдруг поняла, что завидую. Завидую страстно. Ведь я сама, своими руками, лишила себя всего того же. Лишила счастья и радости, тепла родных губ и золотого света глаз...
   Потом были поздравления, тосты, вручение подарков, конкурсы и танцы. Открывали их жених и невеста, закружившись в вальсе. Я танцевала с Мартином и королем, и еще с кем-то, чьих лиц я не запомнила. Настроение покинуло меня, я казалась себе лишней на этом празднике. Затем Илана разделила свой свадебный букет и вручила каждой из подружек по одной бледно-розовой лилии. По старому обычаю девушка могла преподнести этот цветок тому мужчине, который ей нравился.
   Под скрип собственных зубов я наблюдала, как четверо из подружек Иланы подарили свои лилии Рейну. Среди них была и Кларисса, которая, не теряя времени даром, буквально потащила инферна танцевать. А мне вот стало любопытно, смягчит ли Вальдер мне по старой дружбе наказание за убийство одной из его подданных? А может сразу четырех...
   Решив, что с меня хватит, я никем не замеченная выскользнула на террасу и, спустившись по мраморной лестнице, углубилась в сад. Хотелось тишины и покоя. Хоть ненадолго. Иначе я не выдержу и либо выставлю себя дурой, либо... всё равно выставлю себя дурой. Потому что спокойно смотреть на Рейна я не могу. Господи о чём я думала, когда решила остаться? Что смогу выдержать? Что я сильная и переживу? Так вот, Дейника, ты слабое и безвольное существо, отчаянно хватающееся за несуществующую надежду. Надежду, что он увидит тебя, узнает и в порыве проснувшихся чувств схватит в охапку, поцелует, скажет, что всё хорошо и так далее, и тому подобное. В общем "и жили они долго и счастливо".
   Дура!
   Я, злясь сама на себя, сжала в руках несчастный цветок, который так и не выпустила из рук и стала методично, с каким-то нездоровым злорадством, обдирать его лепестки, как будто он и был воплощением той самой несбыточной надежды.
   Когда остался последний листочек, я оторвалась от этого увлекательного занятия, огляделась и замерла. Оказалось, что ноги сами привели меня на ту укромную поляну, где мы с демоном тренировались, где он впервые меня поцеловал. Именно поцеловал, а не наказал, как это было тогда в пещере, в Зеркальной роще.
   Я зарычала. Это невыносимо. Здесь всё напоминало о нем!
   Я круто развернулась, желая как можно скорей покинуть это место, убежать от воспоминаний, и тут же наткнулась на пронзающий взгляд янтарных глаз.
   Я замерла и перестала дышать. ТОЛЬКО НЕ ЭТО! Кому я там наверху так не нравлюсь, что мне постоянно приходиться переживать потрясение за потрясением?
   -К...князь, - пролепетала я, начиная заикаться в самый неподходящий момент и чувствуя, как подгибаются коленки. - В...вы, то есть я...я... вас не заметила. Я думала...
   Нет, я не думала. Я вообще избавляюсь от этой привычки в его присутствии. Я выдохнуло, и даже мне это показалось жалобным стоном. Я отвернулась от него, перевела дух и зажмурилась, призывая на помощь оставшиеся крупицы сил.
   -Простите князь, я не заметила вас, - вновь попыталась я, стараясь, чтоб мой голос дрожал, по крайней мере, не так сильно. - Я вышла прогуляться и случайно сюда забрела. Эта заброшенная часть сада...
   Я умолкла, не знаю, что еще сказать. Надо развернуться, поднять голову и пройти мимо него. Надо уйти. Но как это сделать, когда ноги стали ватными и наотрез отказываются слушаться?
   -Здесь тихо... - прошелестел его голос совсем рядом у меня за спиной. От близкого гудения лунного меча и запах ветра и моря сердце совершило кульбит, помахало ручкой и ухнуло куда-то в район щиколоток, решив там и остаться. Его близость просто лишала меня воли. Мне хотелось откинуться назад и почувствовать спиной его крепкую грудь, на плечах его руки...
   НО ТЫ ЕГО ПРЕДАЛА!!!
   Мысль как раскаленная игла вонзилась в сознание, приводя в себя.
   -И здесь ничего не изменилось с той поры, как мы тренировались с тобой, - закончил он.
   -Да, не изменилось. Здесь редко кто... - начала я и тут же слова застряли у меня в горле. О, как я пожелала в этот момент рухнуть в обморок, а лучше получить разрыв сердца и мгновенно умереть. Эти слова, сказанные тихим и спокойным голосом, лишили меня последних крох самообладания.
   Рейн не мог помнить о том времени, что мы здесь провели. И всё же помнил. Помнил это, а значит и всё остальное. В первую секунду меня захлестнула волна радости, а потом - страха. Да, он помнил всё и последнюю ночь тоже.
   -Как? - хрипло спросила я через плечо, не найдя сил развернуться и посмотреть ему в глаза.
   Я почувствовало его движение, и услышала шорох, а потом перед моими глазами появился черный потрепанный шнурок с капелькой янтаря. Что ж, объяснять уже ничего не надо. Перед внутренним взглядом встала полная женщина-богиня, которая полгода назад продала мне оберег в Мираславле. В ушах, словно наяву, послышались далекие, давно забытые слова "Амулетик-то не простой, волшобный. Сила в нем такая, что надевший его всё помнить будет, ничего не забудет". Она знала! Вервина всё знала и предугадала такой исход. Зачем? Чтоб помочь мне, или же чтоб склонить на свою сторону?
   Будьте вы прокляты антары!
   -Мы называем его мейхиор. Вы - янтарем. Он имеет на нас своё особое действие. Вам, чтобы почувствовать его силу, нужно обращаться к магии, нам - лишь прикоснуться к нему, - скучным голосом поведал мне инферн.
   -Зачем? - кажется, я сейчас не способна выдавить из себя больше одного слова. Но демон понял меня и так. Я хотела знать, зачем он приехал в Белую песню, если знал, что я не пропущу свадьбу лучшей подруги.
   -Хотел увидеть, добилась ли ты того, к чему стремилась. Счастлива ли ты с ним? - голос его был напряжен как струна.
   -С кем?
   -С тем, ради кого ты на это пошла. С магом воздуха. Я видел, как он тебя обнимал. Ответь мне. Я хочу знать, - властным голосом потребовал он и, схватив меня за руку, развернул к себе. Я уставилась на верхнюю пуговицу его рубашки, по-прежнему не в силах поднять глаза. Голова соображала медленно и туго. О чем он говорит? Маг воздуха? Мартин? Он что думает, что я...
   Я сдавленно охнула.
   -Да причем здесь Мартин? - вздернув от такого заявления голову, воскликнула я. - Я никогда... - и тут же осеклась, видя, как опасно прищурились его глаза.
   Он одним молниеносным движением оказался около меня и, больно схватив за плечи, заставил запрокинуть голову так, чтобы на мое лицо падал свет.
   -О небо, женщина! Да ты же любишь меня! - последние слова были сказаны им с таким неподдельным и большим удивлением, что я растерялась. Вид его из невозмутимого превратился в ошарашенный.
   Я же хлопала глазами и не могла понять, что его так удивило, и почему он так категорично заявил, что я его люблю. Не, я, конечно, не отрицаю, но у меня что, уже на лбу это написано? Я всмотрелась в его глаза, и мне показалось, что они изменились, в них было что-то не так.
   -Как такое может быть? - воскликнул он и встряхнул меня (эх, как в старые добрые времена). - Как ты можешь меня любить?
   -О чем ты?
   -Твои глаза, Дейника. Ты их видела?
   Ну да видела, зеленые с золотыми искрами, вспыхивающими независимо от моей воли. Стоп, не это ли его и удивило? Я вновь взглянула в его расширенные глаза и наконец поняла, что меня смутило. Они больше не были золотыми, по крайней мере, полностью. В них, будто отражая мои, сияли и гасли зеленые точки. И с каждой секундой в радужке их становилось всё больше.
   Мама моя дорогая!!!
   -Что ты с нами сделал?
   -Я сделал? О, нет, Дейника, это мы сделали. Той ночью, помнишь, когда ты стала моей? - Я отвела взгляд и была готова поклясться, что залилась румянцем. - У нас не всё так просто, как у вас людей. Я стал первым и забрал частичку тебя, взамен отдав крупицу себя. И она будет отражаться в твоих глазах, пока ты меня любишь...
   Влипла...
   Я отстранилась и, отойдя на достаточное расстояние, чтоб мысли могли вернуться в голову, постаралась успокоиться. Безрезультатно постаралась... Всё у этих демонов не так! Ничего сделать просто так нельзя, даже пе... в общем, хм... Обязательно каждое действие или слово имеет свое значение, скрывает свой смысл.
   -Так почему ты сделала это, Дейника? - мягко поинтересовались за спиной.
   Это меня добило. Зачем он говорит со мной таким тоном? Зачем он вообще со мной говорит?
   -Разве теперь не всё равно? - резко бросила я, разворачиваясь. Я была уверена, что глаза мои вновь вспыхнули неистовым золотом. - Рейн, тебе это так важно? Ты должен ненавидеть меня!
   -Вот как? - протянул он.
   -Да! Я ведь предала тебя. Поступила как последняя дура...
   -Да ты просто крадешь мои реплики! - вновь встрял тот.
   -... как эгоистка, - продолжала я, всё повышая голос и уже не слыша его. Меня понесло. Всё, что копилось последние два с половиной месяца, прорвалось наружу вместе со слезами. Ну вот, опять я реву. - Я совершила ошибку, Рейн. Послушала его и Учителя, вместо того чтоб прийти к тебе и поговорить. Вместо того, чтобы бороться за нас, наши чувства. О, сколько раз я готова была кидаться в тебя всем, что под руку попадется, когда ты пытался решать за меня. А сама? Чем лучше? Нет, я предала не только тебя, но и себя. Нас.
   Я всхлипнула и перевела дух. Слова вырвались облегчающим потоком, и неожиданно мне стало так восхитительно всё равно. Что сделано, не вернешь, верно? Я поступила неправильно и потеряла всё. А сейчас я призналась в этом тому единственному, кто должен был услышать эти слова, кому они предназначались. Ну, а дальше, пусть будет, что будет.
   -Ты закончила? - спокойно поинтересовались у меня.
   -Ты должен меня ненавидеть, - упрямо повторила я.
   -Если тебя это успокоит, Ника, я вдоволь насладился этим чувством, - сказал он, медленно ко мне приближаясь. - Как только я очнулся, то возненавидел тебя в туже секунду. Сначала я хотел найти тебя и убить, потом найти, спросить "почему" и убить, а потом... я уже ничего не хотел. Только чтоб больше тебя не видеть и не вспоминать. Какого черта я сюда приехал? Не знаю, может быть, что бы хоть что-то почувствовать. Пусть даже ту же самую боль. Потому что в то утро мне показалось, что я разучился ощущать и воспринимать окружающий мир. Даже когда я шел за тобой на эту поляну, я хотел причинить тебе боль. Например, убить, как я думал, твоего нового возлюбленного. Но сейчас, когда я вижу ЭТО в твоих глазах, - он приблизился вплотную, прожигая меня взглядом и не отрывая его от моих глаз. - Я удовлетворен Ника. Полностью. Именно сейчас прошла и боль, и обида на тебя.
   -Почему? - выдохнула я.
   -Потому что ты уже всё сделала за меня. Разве ты не видишь? Ты сама обвинила себя, вынесла приговор и привела наказание в исполнение. Ты сама себе отомстила, Дейника. Такова твоя натура и характер. Ты многого требуешь от остальных, но еще больше от себя. Это хорошо.
   От его слов я вздрогнула и неожиданно начала говорить. Просто начала и всё. Про разговор с Учителем и Кайроном, про то, как согласилась, про то, как убегала, про то, как не жила, а существовала всё это время в Заозерье. Он слушал молча, не прерывая и не шевелясь.
   -Так ты согласилась стать антаром? - напряженно спросил он, когда на поляне вновь повисла тишина.
   -Нет. Зов Острова на меня не действует. Я останусь человеком, - откликнулась я и замолчала. На его лице невозможно было ничего прочесть, и, не в силах этого выдержать, я отвернулась. Он положил мне руку на плечо, не давая уйти.
   -И я не знаю, как жить дальше, - с отчаянием прошептала я, наконец нарушая гнетущее молчание. Эти слова я раньше боялась произнести даже мысленно. Так меня страшило будущее. Будущее без князя.
   Рейн тяжело вздохнул, спустил свою руку по моей и, переплетя пальцы с моими, стал рядом.
   -Дальше? - заговорил он, и голос его был твердым и уверенным. - Я тоже не знаю, Дейника. Кроме одного - нет в этом мире более близких, и более чужих друг другу созданий, чем мы с тобой. Ты предала меня, и этого я простить не в силах. Но не важно, кто виновен в том, что мы повстречались: антары, мой брат или судьба. Ты любишь меня, а я тебя, - он позволил себе тихий мягкий смешок. - Проклятие это или благо, я до сих пор не решил. За прошедшее время мне иногда казалось, что я ненавижу тебя больше смерти, а в следующее мгновение - люблю больше жизни. Мы с тобой совершенно разные, наши расы издревле воевали и ненавидели друг друга. Но всё же мы будем вместе. Мы не сможем по отдельности. Просто не выживем, слишком тесны наши узы. Я больше тебе не доверяю, но в тоже время я больше тебя не отпущу. И еще, для справедливости должен сказать, что Кайрон сказал правду. Если будет нужно Дейника, я поступлю так, и буду изгонять чужие души. Потому что без тебя я не смогу.
   Нас вновь поглотила тишина. Мы стояли, держась за руки, и смотрели на поляну. И я была уверена, что мужчина рядом со мной незримо видит сейчас то же, что и я. Здесь - ночь, луна, шелест ветра и двое. Двое, прижавшись, дарят друг другу поцелуй, перевернувший в последствие всю их жизнь. Как давно это было, и как недавно.
   -Мы ведь не сможем так, да? В смысле "и жили они долго и счастливо"? - зачем-то спросила я.
   -Долго и счастливо? Нет, Дейника, это не про нас. По крайней мере, не сейчас. Может, мы пока обойдемся "и жили они... просто жили".
   Я повернула голову и посмотрела на него. Он уверено встретил мой взгляд. В его глазах сверкали зеленые искры - частичка меня. Он прав - мы не сможем существовать друг без друга. В разлуке мы погибнем сначала душевно, а потом и физически. Наш удел - быть вместе. А что из этого выйдет - возненавидим ли мы друг друга, или сможем преодолеть все разногласия и стать еще ближе - зависит только от нас. И всё это время мы будим бороться - друг с другом и против себя. Я его предала, а он признал, что не остановиться ни перед чем, даже моим желанием, если так будет нужно. Позиции определены, настало время двигаться по выбранному пути.
   Я вздохнула и запрокинула голову, чувствуя, как ветер треплет выбившийся из прически локон. Один раз я уже сделала непоправимую ошибку (и расплачиваться за нее я буду еще долго), но второй подобной я не совершу. Пусть всё моя жизнь пройдет в неравной борьбе с Рейном, пусть я даже проиграю, но я буду рядом с ним. С единственным существом - таким родным и чужим.
   -А что будем делать сейчас? - спросила я, сама не понимая, что имею в виду.
   -Сейчас? - повторил он, и глаза его засияли яркой зеленью, а на губах, впервые за весь разговор, появился легкий намёк на искреннюю улыбку. Боже, как же я по ней соскучилась!!! - А сейчас ты подаришь мне танец.
   Я вопросительно приподняла брови.
   -Ты разве забыла? Позавчера меня представили одной очаровательно девушке, - вполне серьезно сказал он, - которая мне очень понравилась. Я намерен отвести её в зал и пригласить на тур вальса. Что скажет госпожа?
   Госпожа растерялась и смутилась. А потом, краснея, выдернула из его петельки на камзоле четыре лилии и вставила туда свою - ободранную с одним обвисшим лепестком.
   -Она согласна, мой князь, - купаясь в свете его глаз, ответила я.
   Он протянул мне руку. И в сознании вспыхнул образ - Рейн стоит возле кровати, сильный и надежный, так же простирает мне руку и шепчет "иди ко мне". Спасибо! О, всевышние, спасибо вам за него!!!
   Впереди нас ждет вся жизнь. Времени достаточно, чтобы я смогла вновь постараться завоевать его доверие и искоренить обиду. Чтоб постараться понять себя и его, и одержать, наконец, самую главную в своей жизни Победу.
   Я вложила ладонь в его, и мы, рука об руку, покинули поляну...
  
  
   ...Знала бы я тогда, что меня ждет впереди, и что судьба имеет на меня совсем другие планы...
  
  
  
   апрель - июль, 2008 г.
   Ростов-на-Дону
  
  
  
  

Оценка: 6.69*58  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Я.Славина "Акушерка Его Величества" (Любовное фэнтези) | | Есения "Ядовитый привкус любви" (Современный любовный роман) | | Л.Каминская "Сердце дракона" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Летняя "Проклятый ректор" (Любовное фэнтези) | | Д.Сойфер "На грани серьезного" (Женский роман) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги! Книга вторая" (Любовное фэнтези) | | А.Масягина "Шоу "Кронпринц"" (Современный любовный роман) | | А.Субботина "Плохиш" (Романтическая проза) | | Е.Лабрус "Держи меня, Земля!" (Современный любовный роман) | | Д.Коуст "Золушка в поисках доминанта. Остаться собой" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"