Долгова Галина: другие произведения.

Право выбора.Обман

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa

  Пролог 1
  
  
  - Итак, вторая, - звучный голос прокатился по залу,- выбор сделан?
  - Да!
  - Способ и мир?
  - Осознанный переход, мир Геятор.
  - Жизненная линия?
  - Мимикрия. Изменение обстоятельств.
  - Приступайте!
  
  Глава 1
  
  Зима. Холодный слепящий свет льется из окна, разукрашенного инеем. Северный ветер, пробирающийся сквозь неплотно закрытую форточку, больше похож на осязаемый полуночный волчий вой, такой же заунывный и печальный. Невольно поежившись, я отвернулась от окна. Отвратительное. Все плохо. А главная проблема заключалась в том, что именно сегодня моя подруга выходит замуж...за моего парня. А точнее бывшая подруга за бывшего парня.
  Винить можно было кого угодно, начиная от слишком строго воспитывающих родителей и предательницы-подруги, до собственной гордости и мягкосердечности, заставивших просто уйти с их пути, а не бороться, но сути это не меняло. Да, последние полгода меня дружно успокаивали и жалели, отчего становилось только хуже, не давая забыть и идти дальше. Порой я даже ненавидела строго-сочувственно-поучающие нотации матери, равнодушно-ожидаемое высказывания отца и насмешки младшей сестры. А впереди еще целых десять дней в кругу семьи... Впервые я просто ненавидела наступающие новогодние праздники. И ведь не денешься никуда!
  - Так и будешь тут, как приведенье болтаться, - буркнула сестра, проходя в комнату и включая свое любимое RnB. Некоторые мелодии мне еще нравились, а вот заывший из динамиков Тимати бесил жутко - ни слуха, ни голоса, ни мелодии, ни слов. Ни фига!
  - Ты рано, - я предпочла не отвечать на очередную подколку.
  - Все равно все наши на свадьбе, - недовольно буркнула она. Самое интересно, что она бы с удовольствием отправилось на данное торжественное мероприятие, плевав на все мои эмоции по данному поводу, но мать строго настрого запретила. В отличие от меня, сестренка до сих пор проводила все свободное время с моими бывшими друзьями. Мы и раньше не особо ладили, а уж теперь... Очередное упоминание о свадьбе глухой болью отозвалось в груди, и я поспешила выскочить из комнаты. - Да, мама звонила, сказала, что их сегодня пораньше с работы отпустили. Приготовь что-нибудь.
  А вот это плохо. Готова поспорить, что маму никто не отпускал, а она сама отпросилась, чтобы сегодня побыть со мной. Почему-то матушка была твердо уверена, что именно сегодня я наложу на себя руки... У меня мало достоинств и много недостатков, как говорит мой многоуважаемый отец, но вот суицид я всегда рассматривала только как трусость, а я все же считала себя сильной. Моя единственная, уже бывшая, подруга всегда говорила, что моя сила в обороне. Это так... Я не никогда не была активной, лидером, заводилой, но и сбить с принятого решения тоже мало кому удавалось. Так что, пусть не надеются! Я жила, живу и буду жить!
  - Тогда я в магазин, - бросила я, пытаясь как можно дальше отложить очередной сеанс психоанализа. Сестренка лишь что-то буркнула, поглощенная очередными новостями интернета, и снова ушла в 'астрал'. Похоже, она и сама рада, что я ухожу.
  Морозный воздух сразу заставил поежиться и даже на пару минут забыть о мучавших мыслях. Кое-как добредя до магазина и стараясь не спешить, я окунулась в предновогоднюю суету. Крупный торговый центр был сплошь украшен разноцветными новогодними шарами, 'дождиком', еловыми ветками и санта-клаусами, в воздухе витал запах хвои, мандаринов и шоколадных конфет, слышался смех и веселая музыка. Здорово! Только здесь я еще острее почувствовала свое одиночество. Собственно мне здесь и делать-то было нечего. Оглядевшись, я взяла пачку соли, хлеб, коробку конфет и бутылку красного сухого. Постояла еще немного у мерцающей огоньками елки в центральном холле, потом почти час выбирала диск. Не выбрала. Пришлось брать сразу шесть. Ну хоть будет чем в выходные заняться. Раздраженная моим долгим копошением продавщица, облегченно вздохнула и даже выдавила улыбку, заметив количество дисков. Да-да.
  А на улице тем временем уже стемнело, хоть сейчас еще и пяти-то не было. Ярко сверкали звезды, полная луна была просто невероятно желтой и, казалось, улыбалась, мороз усилился. Осторожно переставляя ноги, я брела по скрипящему снегу, быстро моргая и пытаясь не позволить предательским слезинкам скатиться вниз. Я здорова, жива, мои родные тоже в порядке, а все остальное не важно! Так ведь? да и если говорить честно, то и к парню-то я большой любви не испытывала. Да, нравился, да больно от предательства и обмана, но это все. А главное, что такой мне и задаром не нужен. Раз врал мне, то и ей будет врать. Как говориться 'предавший однажды, предаст и другой раз'. Не то, чтобы я желала им зла или расставания, но сейчас хотелось бы, чтобы они испытали ту же боль, что и я. Хотя, нет, вру. Вру сама себе. Я желала им расставания. Очень хотелось бы посмотреть в глаза 'подруге' через пару лет, когда он ее бросит, стоя под руку с мужем. Пожалуй, именно тогда я прощу ее.
  За этими мыслями я даже не заметила, как почти добрела до дома. Эх... не хочу туда. Ну как они не понимают, что мне будет гораздо лучше, если они помогут мне забыть, а не будут напоминать каждый день. Не выдержав, я остановилась и, развернувшись, побрела к лавочке. Сидеть, конечно же, не буду, а вот сумку поставлю.
  Эх...вздохнув полной грудью и устремив взор в высь, я постаралась выбросить все из головы. А красиво, однако! Взлететь бы туда. Меня всегда завораживало движение звезд, их холодное мерцание, непознанные тайны...
  - Красиво, - раздавшийся сбоку голос заставил вздрогнуть и резко обернуться. Прямо на лавочке сидел молодой мужчина (и как тихо-то так подкрался?!) в серебристо-белой одежде. А, может, и не серебристо-белой, но он практически сливался с окружающей обстановкой. И вот, что интересно. Лицо казалось затемненным, так что рассмотреть нельзя, а одежда наоборот, высветленной. Словно негатив фотопленки.
  - Да, красиво, - осторожно согласилась, подтягивая пакет поближе. Кто его знает?
  - А ты чего невеселая такая?
  - Нормальная я, - еще один психолог на мою голову выискался.
  - Ну-ну, - кажется, в его голосе послышался смех.- Вот скажи, тебя все в жизни устраивает?
  - Вполне, - я взяла пакет в руки, собираясь уходить. Точно, либо псих, либо наркоман.
  - Врешь, - припечатал он, да так уверенно, что я даже остановилась. - Ты даже домой идти не хочешь. А знаешь почему? - и он продолжил, не дожидаясь ответа. - А потому что тебе тут не место.
  - Отлично, - процедила сквозь зубы. Похоже, я ошиблась, и это какой-то сектант. Или эмо. Сейчас предложит пойти и спрыгнуть с крыши. Некстати в голову полезла недавно прочитанная книга, как демоны внушали людям желание покончить с собой, а потом забирали их души в ад и пытали.
  - И твой сарказм совсем не уместен, - надо же, какие мы слова знаем! - Ты никогда не думала, что твое место в другом мире?
  - В Раю что ли?
  - Зачем так радикально? Просто... другой мир, не такой скучный и погрязший в быту, как этот. Вот скажи, какие книги ты читаешь?
  - А что? - я стояла и не понимала, почему никак не могу уйти от этого непонятного человека.
  - А то, что готов поспорить, что ты читаешь исключительно фантастику и сказки. Я ведь прав? Можешь, не отвечать. Ты убегаешь от своей серой реальности туда, где есть магия, верные друзья и опасные враги, где жизнь кипит...
  - Ой, вот не надо меня прельщать ослиными ушами!
  - Чем?
  - Ну, эльфами. Мне хватило Орландо Блума в роли Леголаса, чтобы разочароваться в эльфах, не говоря уже о том актере, который играл роль Владыки Эрлонда, не помню, как звать, и о 'красавице' Галадриэль. Вообще не понимаю, почему как фентезийная книга, обязательно должны быть эти чудики, и главная героиня или герой должны именно среди елок и зарослей камыша найти свою остроухую любовь! Вот тоже мне каноны красоты! Бледные, длинные, плоские, с ослиными ушами и базедовой болезнью.
  - Хм... - послышался сдерживаемый смех, - интересное описание. А если мир без эльфов?
  - Ну, тогда там будут драконы, которые в просто жить не могут, чтобы по ночам не превращаться в человека и сливаться в экстазе с человеческими самками.
  - Мда. Тяжелый случай. Вампиры?
  - Красноглазые, бледнокожие комары-переростки с томным взглядом, тонкой душевной организацией и светобоязнью?
  - Оборотни?
  - Брутальные блохастые мачо с расстройством психики и хроническими месячными не наружу, а во внутрь?
  - А? В смысле?
  - В смысле сырое мясо с кровью.
  - А... да... То есть, нет! Уф, заболтала. Ладно. А без них? Хотела бы побывать в мире, где есть магия и приключения, но нет выше названных персонажей?
  - Знаешь, - я задумчиво посмотрела на луну, - такие миры хороши только для тех, кто владеет этой самой магией или для аристократов. Ведь если есть магия, то науку двигать не обязательно. А я привыкла к комфорту, и совсем не хочу оказаться в подобном месте в роли какой-нибудь служанки или крестьянки.
  - Ну... это от тебя будет зависеть...
  - Ой, вот не надо мне эту лапшу вешать! Как же, от меня! Ага, счаз! Вот появлюсь я вся такая красивая в лесу, языка не знаю, обычаев и законов тоже, и прямо там же в поле меня найдет прекрасный принц и замуж предложит. Угу. В лучшем случае меня какая-нибудь местная бабка-знахарка пожалеет, и жить мне у нее после этого до конца дней своих, если раньше не сожгут или не прирежут.
  - Пессимистка.
  - Реалистка.
  - Да, тяжело с тобой. Но все же? Хотела бы?
  - Не знаю.
  - Ну подумай!
  - Сказала же, не знаю. И вообще, ты чего ко мне привязался? - я подозрительно на него посмотрела. Какой-то он подозрительный. Ну его, а то вдруг прирежет, а потом заявит, дескать сама согласилась в другой мир переселиться. И вообще, у меня ноги начали замерзать...
  - Ты не ответила.
  - А я и не собираюсь! Пока, - развернулась и быстрым шагом направилась домой. Лучше уж нотации родственников, чем добровольное переселение в мир иной стараниями незнакомого психа.
  Наверно, этот был все-таки не мой день. Хотя нет, это был не мой год! То ли я слишком быстро шла, то ли карма у меня такая, то ли этот чудик накаркал, но буквально на ступеньках подъезда я поскользнулась и упала навзничь. Послышался звук бьющегося стекла. Ох... как же больно! Перед глазами замелькали разноцветные точки, как бы сотрясенья мозга вдобавок к ушибленному копчику не получить. Да еще, похоже, я и вино разбила. Проклятье! С трудом, кряхтя как столетняя бабка, я начала вставать. Похоже, у меня ушиб всей меня. Мда, вот она карма в действии! Нельзя желать зла, оно к тебе вернется. Только почему-то этот закон действует только по отношению к моей ушибленной персоне. Даже слезы на глаза от обиды навернулись. Но вот где справедливость, а? лучшая подруга увела парня, они веселятся, празднуют, а я мало того, что упала, так еще и вино разбила...а сейчас приду, еще нотации матушки выслушивать и подколки сестренки. Не хочу!
  Обиженно сопя и смахивая наворачивающиеся слезы, я на четвереньках поползла к пакету. Одно радует, можно поплакать, и все списать на падение. Доползла до пакета, заглянула. Так и есть, вино вдребезги, красная жидкость пропитала пачку соли и окрасила пакет с хлебом. Не вставая, я тут же стала перебирать пакет, нечего битое в дом тащить. Аккуратно вытряхнула содержимое, вытерла об снег пакет с хлебом, мешок и соль, и сгребла в кучку осколки. Несколько минут посидела, размышляя, закопать их или нет, а потом решила оставить, мало ли что, а так дворник приберет.
  От раздумий меня отвлек детский смех. Приподняв голову, я увидела приближающуюся стайку детворы, с азартом играющую снежки. На губах против воли появилась улыбка. Хорошо детям, никаких проблем, все просто и понятно... Один из снежков пролетел у меня над головой, за ним последовало еще несколько. Послышался легкий звон, и меня осыпало белыми хлопьями. Засмеялась, обтирая лицо рукой, и уже собралась вставать, когда над головой пролетел ооочень крупный снежок. Хруст, крик, и я, словно в замедленной съемке, поднимаю голову, наблюдая, как вниз падает огромная сосулька, которую никак не хотели сбивать дворники. Врут, когда говорят, что перед глазами проносится жизнь. Ничего подобного. Ничего не проносится. Время застывает и растягивается до бесконечности. А потом со всей скорости обрушивается на тебя. Вместе со смертью.
  - Нет! - это мне послышалось или, правда, кто-то закричал? - Соглашайся. Скажи, да! - и что ему надо? Я ведь уже мертва, так? Так, я знаю, но меня почему-то еще не отпускает, хотя перед глазами уже темно. - Скажи 'да', - настаивает голос, подозрительно похожий на голос психа.
  - Да, - только отвяжись!
  - Отлично! - голос облегченно выдыхает, и тьма окутывает. Мыслей нет, эмоций нет, боли тоже нет... Ничего ТАМ нет! - А ты не ТАМ! - смеется голос. Вот же, пристал!
  
  ***
  Вот уж не думала, что на том свете тоже будет все болеть. Предполагается, вроде как, что при переходе в другой мир тело остается на земле. Однако, это нет. Все тело ныло от навалившейся слабости, веки не поднимались, в голове поселились дятлы и долбили, видимо, пытаясь найти дорогу наружу. Видать, одиноко им там, без мозга-то...
  Попытка пошевелиться привела к новому приступу боли. Сознание снова поплыло, но я закусила губу, пытаясь отогнать мешавшие мурашки. Я так сосредоточилась на собственных ощущениях, что даже пропустила звук приближающихся шагов. Только звук поворачивающейся ручки заставил меня замереть без движения. Ощущение чужих взглядов буквально пригвоздило меня к постели. Застыв, и даже перестав дышать, я прислушивалась к чужому дыханию.
  - Ты уверен, что все обошлось? - мужской, холодный и слегка напряженный голос. Жутко хотелось приоткрыть веки и посмотреть на обладателя этой гремучей голосовой смеси.
  - Да, Ваше Величество, - ого! так я во дворце? Второй голос был гораздо теплее, хотя, возможно это от волнения. - Думаю, пробуждение произойдет со дня на день.
  - Надеюсь. Сам понимаешь, если до завтра изменений не будет, ты последуешь следом.
  - Конечно, Ваше Величество, - следом послышалось шуршание и хлопанье дверью. Я еще некоторое время пролежала с закрытыми глазами, и оказалась права. Послышался усталый вздох, и на лоб мне легла прохладная ладонь, а следом меня окутал поток воздуха. Он ласкал, гладил, питал меня. Становилось легче, боль отступала, неся успокаивающее безболье. Я даже не сдержала вздох.
  - Вот и хорошо, - удовлетворенно проговорил неизвестный и через несколько минут покинул комнату.
  - Вот и хорошо, - пробормотала я, открывая глаза.
  Мой взгляд первым делом встретился со звездным пологом. Приподнявшись, я с удивлением начала осматриваться. Темно-синяя с фиолетовым отливом стена над изголовьем кровати плавно перетекало в такого же оттенка потолок, были сплошь усыпанное мелкими звездочками и рожком полумесяца над изголовьем кровати, по типу бра. Дальше потолок светлел, приобретая розоватый оттенок зари, а под конец появлялось небесная голубизна и последним переливом становясь абсолютно белым с люстрой в виде золотого шара солнца где-то посередине. Приближаясь к двери снова появлялась голубизна и легкие белые облачка, постепенно темнее, и по противоположной стене уже снова спускалась ночь. Темно-сапфировый с легким и зеленоватым блеском ковер сплошь устилал пол, словно мох в лесу. Одна из стен была сплошным окном с небольшой дверью, ведущей на балкон у дальнего края, завешенные воздушной белым тюлем и тяжелыми ламбрекенами такого же оттенка, что и ковер. Резной камин с двумя креслами и стеклянным столиком между ними, деревянная дверь, ведущая скорее всего в ванную и гардероб, пара комодов, пенал, шкаф. Все резное из выбеленного дерева с белым и голубым стеклом, картина с изображением заснеженных гор. В общем, строгая, холодная, мужская комната, но при этом стильная и комфортная. Не могу сказать, что мне нравится такая цветовая гамма, напоминающая то ли зиму, то ли больничную палату, но в общем, жить можно, особенно учитывая цвет постельного белья. Мой любимый. Фиолетовый. Точнее как александрит, переливающийся на свету оттенками от синего и зеленого до красного.
  Тут-то мой взгляд зацепился за хрустальный кувшин, стоящий на небольшом столике у дальней стены. В глазах вспыхнуло адское пламя, а в горле развернулась пустыня сахара. Такого сушняка я еще никогда в жизни не испытывала. Подхватив прикрывавшую меня простыню, я огромными прыжками поскакала к вожделенному предмету. Вцепившись в сосуд, я даже не стала утруждать себя поиском стакана, припав к самому кувшину. Вожделенная влага оросила горло, возрождая к жизни и остужая внутренний пожар. Хорошо-то как! Часть воды пролилась на грудь, но мне было все равно.
  Живем! Я улыбнулась, чувствуя себя просто прекрасно. Не удержавшись, я подбежала к окну, приоткрыв шторку. Черт, что ж идти-то так не удобно. Я поправила сбившуюся между ног простыню, и выглянула в окошко. Офигеть!!! Это единственное слово, которое подходило для того, что я видела.
  С высоты птичьего полета, и никак не ниже, я смотрела на раскинувшийся внизу город. Цветные черепицы невысоких домов, от одно- до трехэтажных, зеленые островки деревьев, каменные мостовые, маленькие точки людей. А на равном расстоянии три невероятных дворца, устремленных шпилями и башнями в небесную высь - зеленоватый, голубой и красный, с яркими флагами в тон. Они словно по периметру ограждали город, а ровно посереди между ними был еще один то ли замок, то ли дворец с четырьмя башнями и разноцветными флагами на шпилях - зеленый, синий, красный и белый. Удивительно, и очень красиво. Захотелось выйти на балкон, но, думаю, в простыне это будет слишком экстравагантно.
  Пожалуй, надо одеться, а то разгуливать в нигляже все-таки не дело. Такс... и где у нас тут гардероб? Я развернулась спиной к окну и...замерла. В мою пустую, да и наверное и дурную, голову пришла довольно простая мысль. Где я?!!! Это уж явно никак не планета Земля. Твою мать!!! Резко повернувшись, я распахнула окно. Идиотка, башенки красивые увидела, да? Да у нас такого и быть не может. А следом за этим откровением пришли воспоминания: зима, ночь, разговор с психом, падение, красные капли на снегу, падение сосульки... Я что, умерла? Меня убило сосулькой за две недели до нового года, в день свадьбы друзей-предателей. Как?! Почему?! За что?! Следующие две минуты сам собой лился поток богатого и могучего, и я ничего не могла с собой поделать, а потом пошел откат. Устало опустившись прямо на пол, я закрыла глаза, сосредоточившись на дыхании. Вдох-выдох, вдох-выдох... Все-таки псих меня угробил. И что я ему сделала?
  - Ваше Высочество, слава богам, вы очнулись! - знакомый голос вырвал меня из пучины раздумий. Прямо передо мной стоял мужчина лет сорока с пепельными волосами до плеч, стянутыми в хвостик, и прозрачными голубыми глазами, в серебристо-белой одежде, состоявшей из кафтана с брюками и легкой накидки, расшитыми жемчугом. Довольно приятный на вид, если не считать затравленного выраженья лица и залегших теней под глазами. - Как вы себя чувствуете?
  - Нормально, - промычала я, вставая. - А почему ты называешь меня Ваше Высочество? - в глазах мужчины отразился дикий коктейль из страха и недоверия.
  - Кааккк пппочему? Ваше Высочество, вы что, ничего не помните? Вы наследный принц королевства Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Скайнер орд Триард.
  - Что?! Ппппринц?! - голос меня подвел, рука сама собой опустилась ниже и нащупала то, чего там быть не должно. Во всяком случае, последние двадцать три года я искренне была уверена, что женской анатомией в том месте ничего подобного не предусмотрено. Наверно, со стороны это смотрелось не совсем, хм..., скажем, прилично, но сейчас я была в таком шоке, что это меня заботило мало. Раненной рысью заметалась по комнате в поисках зеркала. Словно поняв, что мне надо, мужик приоткрыл ту самую дверь, кивнув внутрь. Там действительно оказалось огромное зеркало в полный человеческий рост. Я замерла перед отражающей поверхностью, боясь поднять взгляд. Медленно, осторожно подняла лицо, набрала в грудь воздуха и распахнула глаза. Да твою же... На меня смотрел МУЖЧИНА!!! Молодой, симпатичный, пепельный блондин с волнистыми волосами по плечи, чуть более темными бровями и ресницами и серо-стальными глазами с тонким серебристым ободком вокруг зрачка, полными красиво очерченными губами, холеным аристократическим, но слегка надменным лицом. Рука сама собой отпустила зажатую в кулаке ткань, открывая взгляду все остальное. Стройное, подтянутое тело, с развитыми, но не особо заметными мускулами и небольшой светлой дорожки идущей от пупка вниз. На щеках вспыхнул румянец, когда взгляд спустился ниже. А он, то есть теперь уже я, довольно ничего. Не сказать, чтобы я в живую видела данную часть мужского тела, но телевизор и журналы сделали свое дело. Мда... Хоть в одном повезло. Я красавчик. С этой счастливой мыслью мое сознание, стыдливо прикрываясь темной простынею, покинуло меня, пообещав писать письма.
  
  Глава 2
  
  Второй раз приходить в себя было гораздо легче. Никаких отрицательных эмоций, если не считать того, что, похоже, я сошла с ума. Ничем иным объяснить все случившееся я не могла. Скорее всего, та сосулька что-то повредила в моей многострадальной головушке, вот и мерещиться весь этот бред.
  - Ваше Высочество, я знаю, что вы уже очнулись,- раздался голос. У! знает он! Я приоткрыла глаза, уже зная, что увижу. Тот самый мужик с задумчивым и настороженным видом следил за каждым моим движением. - Вы как себя чувствуете?
  - Если это такой завуалированный вопрос, а не послышалось ли тебе, то спешу тебя обрадовать - нет! - отрезала я.
  - Эх, а я-то надеялся... - пробормотал мужчина.
  - Ну, извини, ничем помочь не могу. Кстати, а ты кто?
  - Я Альтон рид Фаэн, придворный лекарь королевской семьи Дома Воздуха, и будущий труп.
  - Почему? - я с удивлением взглянула в лицо мужчины.
  - А потому, что вместо того, чтобы спасти наследника, я притянул в его тело чью-то душу! А за это меня по головке не погладят! Боги, что же делать? - лекарь схватился за голову и закачался из стороны в сторону. Мне даже жалко его стало.
  - А варианты? - осторожно поинтересовалась я. Как бы там не было, но умирать второй раз абсолютно не хотелось. И потом, я с удивлением поняла, что и возвращаться-то в принципе не хочется. Только бы еще тело свое обратно вернуть, а то как-то мне не комфортно... но проблемы нужно решать по мере их поступления, а пока более насущные.
  - Ну... - протянул мужчина, задумчиво разглядывая жемчужную вышивку на рукаве, - первый вариант, пойти и признаться во всем королю.
  - И его действия? - подозрительно уточнила я.
  - Точно сказать, конечно, не могу, но скорее всего я случайно упаду с лошади, а вы так и очнетесь после покушения.
  - Не пойдет. Еще?
  - Второй вариант, это в тихую умертвить вас, а потом еще раз попытаться призвать душу принца Скайнера. Возможно, получиться.
  - Что-то мне этот вариант тоже не нравится, - поежилась я, представив, что на этот раз умру окончательно. Откуда-то была такая странная уверенность.
  - Да мне тоже. Слишком мала вероятность вернуть душу именно принца, - кивнул мужик, а мне резко захотелось его треснуть чем-нибудь.
  - Ну и что делать?
  - Я вижу только один выход, - поднял на меня голубые глаза доктор Лектор.
  - И какой? - уже подозревая его ответ, я все-таки решилась на уточнение.
  - Вы займете место принца.
  - Что?
  - А что? Это единственный выход для нас обоих. Если это вскроется, король самолично отправит нас на встречу с душой принца Скайнера.
  - Окстись, блаженный! По-твоему, никто не заметит подмены? Да вообще ничего не знаю ни про твоего принца, ни про твой дом, ни даже про твой мир! Слава Богу, я хоть язык каким-то чудом понимаю...
  - Остаточная память тела, - важно кивнул мужчина, - это хорошо.
  - Блеск! Ты что, остального не слышал?
  - Почему же, слышал, - кажется, мужик всерьез определился в преподчтительной версии, - спишем на временную потерю памяти. Такое возможно.
  - Есть еще кое-что.
  - Что? - на меня с легким любопытством взглянули голубые глазки этого маньяка.
  - А то, что я женщина. Я не смогу вести себя, как мужчина.
  - И что?
  - Ты не понял? Я ЖЕНЩИНА!!!
  - Что?! - незнакомый голос от дверей заставил вздрогнуть и резко обернуться. В проеме стоял молодой парень лет двадцати пяти, не старше, кого-то мне сильно напоминая...ага, точно, собственное новое отражение.
  - Принц Ветриар... - лекарь побледнел еще сильнее, если это возможно, и вжался в кресло. Парень захлопнул дверь и резко вошел в комнату, остановившись прямо напротив меня, вглядываясь в глаза. - Ваше Высочество, вы все не так поняли.. - забормотал из обивки Альтон.
  - Заткнись, - отрезал принц, даже не взглянув в его сторону, - похоже братец, у тебя совсем крыша поехала. Пора бы отцу понять, что ты не годишься для наследования, и я думаю, он со мной согласится. Ведь так? Молчишь? Правильно, кстати, Анардия будет прекрасной следующей королевой, а? - и он замолчал, выжидая реакцию. А я что? Про эту на 'А' я вообще первый раз слышу, чего бы мне возмущаться, а про наследование... так я еще с образом не сжилась. - Проклятье! - прошипел парень, так и не дождавшись от меня ничего вразумительного. - Так это правда, - и он рухнул на мою постель. Теперь в комнате находилось две статуи - сидячая и лежачая. - И кто ты? - он с тоской посмотрел на меня.
  - Я девушка, мне двадцать три года, я из другого мира, и, похоже, я вчера там умерла.
  - Как?
  - Сосулька по голове стукнула, - буркнула я, не понимая, такой радости блондина. - Ты чего веселишься-то?
  - А чего грустить? Братец был жуткой сволочью и высокомерным засранцем, которого я терпеть не мог, так что его, скажем так, 'отсутствию' я даже рад, тело осталось живо, а значит, мне бояться нечего, все покушения будут по-прежнему организовываться на тебя, наследовать ты теперь не сможешь, что тоже большой плюс, да и ввиду того, что ты сама девушка, то перестанешь отбивать у меня девиц. Ну как? Одни плюсы! - и он подмигнул, а я от неожиданности даже села. Ни фига себе, родственнички! Мда...
  - Ваше Высочество, - раздался голос из кресла, - так вы не расскажите ничего королю?
  - Нет, - парень счастливо улыбнулся, - более того, я помогу. Зачем еще нужны братья, правда? - и он так искренне и счастливо рассмеялся, что я не выдержала и треснула его подушкой.
  - Прекрати ржать!
  - А почему нет? Когда еще такой повод будет? Да и интересно, как ты всех своих поклонниц отшивать будешь. Хотел бы я посмотреть на лица этих стерв... - и парень мечтательно прикрыл глаза.
  - Поклонниц? - и что это у меня так голос дрожит.
  - Ага. Ты же наследный принц, да и сердцеед редкий.
  - Твою же...
  - Ага! - еще шире залыбился он. - Я так понимаю, ты в прошлом мужчин предпочитала? Ой, не могу, наследный принц после ранения пойдет по мальчикам!
  - Заткнись, извращенец, - зарычала я, все-таки треснув того подушкой от всей своей широкой души. А потом пошел откат. Упав рядом с кроватью, я заревела от силы всей женской обиженной души. Только я могла в такое вляпаться! Да, наверно, со стороны это смотрелось довольно чудно: сидит взрослый мужик и ревет, потирая кулаками глаза.
  - Эй, ты чего? - рядом появились глаза 'братца'. - Слушай, ну извини, не плачь. Я больше не буду смеяться, правда...
  - Я хочу обратно... в свое тело...- я заревела еще сильнее, - я хочу семью... хочу снова быть женщиной... не хочу быть мужиком-извращенцем...
   - Мы обязательно что-нибудь придумаем, - серьезно заглянул мне в глаза парень. - Кстати, а как тебя зовут?
  - София.
  - Красиво. Ладно, иди, умойся, а то негоже наследному принцу выглядеть, как зареванная барышня, - и он помог подняться и подтолкнул в сторону ванной.
  Неловко ковыляя и путаясь в ногах и в том, что мне раньше не мешалось, я еле добрела до спасительного уединения. Как я могу сыграть принца, если я даже ходить в этом теле не могу? Нет, могу, конечно, но только пока не задумываюсь об этом. Остаточная память тела... а стоит вспомнить, что я женщина, так сразу начинаются проблемы! И это не говоря уже обо всем остальном. Тяжело вздохнув, я мрачно смотрела в нелепое отражение. Мое выражение лица и зареванные глаза казались искусственной и нелепой маской на этой холеной и высокомерной роже.
  По возвращении, я застала блондина и доктора в позах, которые, видимо, должны были убедить в их серьезной мозговой деятельности. Угу, так я и поверила.
  - Значит, так, - ткнул в меня пальцем блондин, - отец придет проведать тебя завтра, а потому ты должен до утра выучить хотя бы основные моменты. Понял?
  - Вообще-то, поняла!
  - Нет, - издевательски протянул он, - понял. Запомни, у нас только одна сестра, и это не ты. Кстати, ее Сонэя зовут. Стерва та еще, собственно, как и все наши. А папаню Аэран. Мы все дети от разных матерей. Твою звали Радена, мать Сонэи - Мирая, а мою - Урана, и они все умерли от несчастных случаев, так что наш папочка в очередной раз вдовец.
  - Ужас какой, - меня передернуло, - это он их что ли?
  - А кто знает? - парень беспечно пожал плечами.
  - И ты так спокойно об этом говоришь?
  - А что, я ее не помню. Они все умирали до нашего пятилетнего возраста.
  - Мдяя...
  - Угу, да ничего, ты привыкнешь. Вы с отцом, кстати, очень похожи, и не только внешне. Он у нас сердцеед, интриган и бездушная высокомерная скотина, так что запоминай основы своего поведения.
  - Слушай, но он ведь все равно почувствует разницу?
  - Да, а поэтому мы скажем, что ты частично потерял память. Или лучше полностью? - он повернулся к молчащему целителю.
  - Я думаю, лучше полностью, - спустя минуту отозвался он, - скажем, что осталась только память тела, но, со временем, память постепенно может восстановиться...
  - Да, пожалуй, ты прав. Но учить тебя все равно надо.
  - Как банально, - губы сами собой скривились в усмешке. - Может, что-нибудь новенькое придумаем?
  - Обязательно. Например, сделаем тебе настоящую амнезию, чтоб не задавала глупых вопросов!
  - Поняла, - буркнула я, не найдя достойного ответа. - Ветриар, а что вообще произошло? В смысле, что с твоим братом? Его убили, да? - задала я мучавший меня вопрос. Он посмотрел на меня долгим внимательным взглядом, а потом бросил лекарю.
  - Оставь нас, - и, дождавшись, когда тот уйдем, продолжил, - у нас не принято об этом говорить, хоть и все знают, и слухи ходят один лучше другого, но тебе это необходимо. Но для начала придется прослушать краткий курс истории и географии.
  Все началось, примерно, три-пять тысяч лет назад, когда в результате магической войны был убит последний дракон. Эти удивительные существа обитали на юге и практически владели миром. Они были разумны, но жестоки и коварны, порабощая все остальные расы и делая из самых талантливых рабов. Естественно, что долго это продолжаться не могло, и закончилось военными действиями. Объединенная армия людей уничтожила весь оплот драконов. Но напоследок они успели сотворить какое-то страшное заклятие, в результате которого их земли превратились в мертвые. Расползающееся болото отвоевывало себе все больше и больше. Но это было не последним прощальным подарком этих тварей. Они умудрились запечатать магию. Только те, кто владел ей на момент гибели последнего зверя, сохранил ее и смог передать потомкам. Сама понимаешь, что при такой ситуации за магами началась охота, и многие погибли. В результате оставшиеся в живых, объединились, и появилось четыре дома - дом огня, дом воды, дом воздуха и дом земли, создав свои собственные государства. Четыре магических дома с противоположными стихиями начали борьбу за власть, и это продолжалось около шести столетий. В то время как часть из уцелевших магов, в большинстве из тех, кто в одной семье повелевал разными стихиями, скрылись в пустующие земли. Это все бы продолжалось неизвестно сколько, если бы не обнаружилось, что болота отвоевывают себе все больше и больше места. Тогда было решено заключить перемирие, дабы сдержать их натиск. Но маги всегда большие прагматики, и они решили 'что это они будут отдуваться за всех? Ведь болота угрожают не только им'. Решено было, что все людские государства будут платить домам за их работу. Но опять же возник вопрос, как это сделать? И тогда решили создать единое государство, с общей территорией, той самой, где первоначально скрылись не пожелавшие присоединиться ни к какому дому. После долгих совещание вынесли итоговое решение. Срединная территория - Меория - стала центром всех четырех государств, правят которой отныне все четыре дома по три месяца: зима - время дома воздуха, весна - дома земли, лето - дома огня и осень - дома воды.
  Все рожденные на наших территориях сразу привязываются к определенному дому и территории. Иерархия строжайшая, но в зависимости от сил можно повышаться и понижаться. У каждого дома свой цвет. Наш - белый, допускается серебро, металлик, бледно голубой, бледно розовый и бледно золотистый. Что еще? А главное. Все жители объеденного королевства стихий Меории обязаны носить браслеты, которые одеваются сразу при рождении. Простой обод без камней - низшее сословие, бездомные, бродяги, каторжники, а дальше в зависимости от вставленного камня в браслет можно догадаться о происхождении. Лично у нас, как у королевской семьи, бриллианты. Но камни тоже только белых оттенков. Я тебе потом принесу таблицу. А вот уровень сил определяется по приставке к имени. Это я тебе тоже дам.
  - Так, это все понятно, но причем здесь смерть принца?
  - А вот это самое интересное, - усмехнулся парень. - Все началось около пяти лет назад. В королевстве стихий, как ты понимаешь, власть наследуется, и не просто наследуется, а прямыми потомками. А знаешь, почему никто за столько лет не даже не попытался захватить власть? А потому, что абсолютная власть над стихией проявляется в управлении кристаллом стихии. Это уникальная вещь, и сейчас никто не знает, откуда они появились, но в этих кристаллах заключена сама первооснова стихии, и подчиняется этот кристалл только королям. В чужих руках кристалл просто бездушный кусок камня. Мы живем долго, но даже намека не сохранилось откуда они появились, и почему именно тех стихийников признали первыми правителями. И вот, четыре года назад в доме Земли кто-то попытался похитить кристалл. Вор был убит при попытке кражи, но как оказалось, это был простой человек, даже не стихийник, работающий уборщиком конюшен. И как он смог попасть в охраняемый замок и открыть тайник с кристаллом, никто не знал. Официально инцидент замяли, но сама понимаешь, что человека просто подставили, а истинный виновник так и не был найден. А уже через полтора года было совершено нападение на Дом Огня. Король и Королева были убиты, а тайник, где должен был быть кристалл открыт. Правда, и в этом случае преступникам не повезло. В тот день кристалл забрал наследник, чтобы поработать. Что тогда началось! Розыск убийц, экстренная коронация... Новый король обвинил практически все остальные дома в заговоре. Чуть ли не до военных действий дошло! Еле-еле его успокоили. Вроде бы все затихло, когда практически через год погибает король дома Воды. И опять все по новой. Кстати, там его тоже у тайника с кристаллом обнаружили, но это так, по неофициальной версии. И вот теперь ты. К сожалению, попытка оказалась неудачно...
  - К сожалению?! - я аж поперхнулась.
  - Конечно, - он совершенно серьезно кивнул. - Сама подумай. Попытка убить короля проваливается с треском. Убийца убит на месте, опять же простой человек, король не пострадал, а наследник лишь ранен, но уже через пару дней пришел в себя. И притом, что другие покушения были успешны. Что это, как не попытка отвести подозрения?
  - Мда... а зачем это нужно? И кому?
  - Да кто ж его знает? Может, кто-то из стихийников, может, люди стараются, а, может, маньяк-одиночка.
  - Час от часу не легче... А как меня будем обратно в мое тело возвращать? - я снова задала я насущный вопрос.
  - Я же сказал, как найдем способ, так сразу! А сейчас есть вещи по насущнее, - он как-то замер, неприятно-внимательно глядя на меня, что мне захотелось поежиться. А потом, словно встряхнулся, и продолжил уже нормальным деловым тоном. - Читать, писать, я, так понимаю, ты не умеешь? Колдовать тоже. Этикет, историю и все остальное тоже не знаешь... Проклятье! - он развернулся и выскочил за дверь. Спустя несколько минут, в комнате появился бледный доктор, и, посмотрев на меня несчастными глазами, пробормотал.
  - Принц ушел за книгами. Мы с вами будем всю ночь заниматься.
  - Отлично! - в сердцах бросила я, рухнув на кровать.
  
  Глава 3
  
  Ночь прошла... продуктивно! Влив в меня пять чашек какой-то гадости, от которой глаза полезли на лоб, доктор занялся моим образованием. Сам принц, просидев с нами до полуночи, смылся спать, а меня продолжили мучить алфавитом, этикетом и подделкой подписей. Кратковременная потеря памяти, конечно, вещь хорошая, но она на то и кратковременная, чтобы потом все вспомнить. А вспомнить придется, ведь мое новое тело ранили отравленным кинжалом, а не по голове настучали. А память просто 'затуманена антидотами'. Вот такая официальная версия.
  Один большой плюс, который, я оценила практически сразу, так это остаточная память тела. Подпись принца получилась почти сразу, подчерк тоже. Походка, жесты, интонации - все в плюсе. Рука сама тянулась поправить волосы или слегка склонить голову, но вот одновременно с рефлексами принца проявились и мои собственные. Оказывается, я раньше и не замечала, что прикусываю губу, когда нервничаю, или щурю глаза. Зато даже алфавит и чтение шло на удивительно легко, это, как будто, вспоминаешь уже забытое, а не учишь новое. Трудно, но не сравнить с изучением впервые. Хотя, может, тут и принц чем-то помог, пошаманив надо мной. Но все равно к пяти утра я жутко устала, и даже очередная порция зелья не спасала от раздирающей зевоты. Под конец я потребовала законный отдых, заявив, что за сегодня я все равно все не выучу.
  - Буди! - требовательный холодный голос вырвал меня из приятной дремоты. Вот ведь... нелюди! Только заснула! И доктор этот еще на заднем плане бормочет что-то. - Мне плевать! Даю тебе минуту, чтобы мой наследник открыл глаза! Минута пошла!
  Ого! Кажется, сам король пожаловал! Вот это у меня папаша! И назвал он меня не 'сын', а 'наследник', что тоже, кстати, характеризует. Жесткий мужик. И холодный. Голосом можно и Сахару заморозить.
  - Принц Скайнер, - осторожно потряс меня за плечо лекарь, - здесь ваш отец. Принц...
  Доводить доктора до сердечного приступа я не стала, открыв глаза. И тут же захотела закрыть их снова. Прямо в упор на меня смотрели холодные льдисто-голубые глаза в обрамление темно-русых ресниц. Серебристые волосы обрамляли красивое, но надменное лицо, до жути напоминающее мое нынешнее. Красивый, умный, холодный и жестокий. Вот, пожалуй, и вся характеристика. Дорогой наряд только подчеркивал запредельную и недосягаемую высоту положения этого создания.
  - Доброе утро, - еле выдавила из себя.
  - Как вы себя чувствуете, принц, - сразу напомнил мне лекарь. А то без тебя забыла!
  - Нормально. Только голова немного болит, - я решила сразу указать, что мне еще лечиться и лечиться.
  - Это ничего, скоро пройдет, - ответил лекарь, но не мне, а королю.
  - Оставь нас! - четкий приказ. Да-да, я бы тоже сразу выбежала, если б могла. Пару минут король просто внимательно рассматривал меня, смотря в глаза, и молчал.
  - Я рад, что ты выжил, - наконец выдавил он. - И теперь бы хотел бы узнать, что там произошло!
  - Где?
  - Где тебя ранило! Не прикидывайся идиотом! Говори! - и он пребольно схватил меня за волосы, задирая голову.
  - Не помню... - прохрипела я.
  - Что?!
  - Я, правда, ничего не помню. Все, как в тумане. Я вообще мало чего помню, даже тебя и то, смутно. Доктор сказал, что это пройдет... побочное действие яда и антидотов...
  - Врешь... - прошипел этот змей. О, точно! Вот кого он мне напоминает. Змей и есть!
  - Нет!
  - Отец! - резкий выкрик от двери заставил 'папочку' выпустить мои многострадальные волосы. В дверях, легко улыбаясь, привалился к стене Ветриар. Поза была расслабленной, а вот настороженность в глазах выдавала. - Что, раз враги не смогли, решил сам придушить наследничка?
  - Ты что здесь делаешь?
  - Да вот, в гости зашел.
  - И это зачем же? Не помню, чтоб вы раньше ладили?
  - Так и он не помнит, - усмехнулся парень, - поэтому и решил, так сказать, попытаться заново.
  - И какой тебе от этого прок? - скептически посмотрел на него Змей.
  - А почему и нет? Сейчас от него живого пользы больше, да и надоело враждовать попусту.
  - Ну-ну... - скептически хмыкнул папаша, и повернулся ко мне. - Значит, не помнишь... А кто я, знаешь?
  - Да... кажется, да.
  - И?
  - Король Аэнер, мой отец.
  - Еще что?
  - А это мой брат, принц Ветриар, - кивнула на парня. - Пока больше ничего. Увижу, кое-что вспоминаю...
  - Понятно... - задумчиво протянул король. - Позови целителя.
  Дрожащий доктор следующие полчаса описывал, что это такая удивительная реакция на яд и его противоядие, что мне безумно повезло, что вообще дурачком не стала, что память вернется со временем, возможно, и т.д. король мрачнел с каждым словом все больше и больше, но предпочитал молчать. Под конец пламенной речи он объявил, что мной займутся сам доктор и Ветриар, раз уж вызвался добровольцем, что через неделю я должна вспомнить все, что знал принц до покушения, и что через две недели состоится бал в честь такого радостного события, как спасение наследника. С этим напутствием он оставил нас в одиночестве, и мы наконец-то вздохнули свободно.
  - Уф, пока пронесло, - выразил общую мысль Ветриар.
  - Угу, как бы нас потом по-настоящему не пронесло, - буркнула я, вспоминая взгляд змея. - И что теперь?
  - А теперь у нас есть неделя, чтобы выдрессировать тебя до уровня братца. А потом неделя до бала, чтобы вывести тебя в свет и потренировать.
  Как-то мне не очень понравилось звучание фраз 'выдрессировать' и 'вывести'. Навевало мысли о собаке, а такое сравнение не самое приятное. Но головой я понимала всю безысходность ситуации и необходимость приспособиться к ней.
  - Конкретней можно?
  - Можно, - принц откинулся на спинку кресла и стал серьезнее. - Перво-наперво, необходимо тебя обезопасить, поэтому магические и боевые тренировки буду проводить я сам, доктор займется всем остальным, все равно он приставлен к тебе круглосуточно, а заодно будет проверять всю еду на яды. Что еще? Ах да, принесу тебе всю информацию о придворных. Тайной разведкой у нас руководит отец, но ты, как наследник, получаешь копию всех донесений, поэтому принесу все, что найду из кабинета, а ты тут поищешь.
  - Вряд ли ты просто так найдешь секретные донесения, - у меня возникли сомнения. Ну не дурак же был принц, чтоб разбрасывать такие бумаги у всех на виду.
  - А у тебя есть другие идеи? - вспыхнул парень.
  - Зайди к отцу. Ему же выгодно, чтоб наследник глупостей не наделал, а заодно и тебя поднатаскает, на всякий случай, - пожала плечами. Откуда что взялось? Спокойствие, с которым я высказала это предложения, я даже сама от себя не ожидала.
  - Хм... может, и схожу... - принц переглянулся с доктором.
  - Что еще?
  - Ну, думаю, запретить пока тебя посещать. Пару дней пробудешь, не выходя из комнаты, а потом пройдемся по дворцу и парку. Зайдем в конюшню. В город пока выходить не будем. А еще необходимо потренировать твои жесты и привычные выражения. Ну что, начнем?
  - Нет, - я твердо покачала головой. - Меня вчера убило, потом переместило в новый мир, причем в тело мужика, которого кто-то тоже прибил, затем меня промучили изучением всего за одну ночь, когда обычно на это уходит пару лет, я не спала, устала и дезориентирована. Мне нужно отдохнуть и подумать. У нас есть неделя, и четыре часа ничего не изменят. Так что, господа, прошу на выход.
  С отстраненным удивлением я наблюдала, как они, молча, встают и уходят. Что ж, принц не дурак, знает, когда надо отступить. Закрылась дверь, и я, запрокинув голову, закрыла глаза. В висках нещадно стучало, не давая сосредоточиться.
  Итак, что мы имеем? А мы имеем мы следующее. Вчера в родном мире меня убило, и для всех близких я умерла. Я прислушалась к себе. Странно, но я ничего не чувствовала по этому поводу, кроме глухой досады, что не успела ткнуть носом бывших друзей в свое счастье. Нет, какая часть меня жалела о боли, что испытают мама и папа, может, даже сестра, но это все. Я не хотела вернуться обратно, или если только затем, чтоб сказать, что со мной все в порядке, единственное, что я хотела - так это вернуть свое тело. Тот чудик был прав, я никогда не чувствовала себя там на своем месте, зачитываясь фантастикой. Но это не значило, что я хотела попасть в другой мир, да еще в такую ситуацию. Кроме того, даже вернув свое тело, у меня были серьезные сомнения, что мне найдется место в этом мире. Кто я такая? Обычная девушка без способностей в мире средневековья. Что может быть хуже? Без связей, без семьи, денег, перестарок по здешним меркам. Да и внешность у меня средняя, так что колонны поклонников тоже не ожидается. Так что меня ждет? Мало веселого. Я ведь по образованию учитель истории, домашний ребенок, к сельскому и ручному труду не приучена. Да я даже готовить толком не умею! Жила-то всю жизнь с родителями. Проклятье! Головная боль вспыхнула с новой силой. В голове снова возник вопрос. Если я все-таки умерла там, то как же мое тело? Получается его не вернуть? А, может, я не умерла... там? Робкая надежда на нормальную жизнь. Тогда вместе с телом я могу вернуться в свой мир? Не то, чтобы я считала жизнь на Земле счастливой, но там был шанс выжить и прожить нормально... быть с семьей... влюбиться и выйти замуж... завести детей... По щеке сама собой скатилась слеза, заставляя сердце сжаться от тоски и безнадежности.
  Стоп! Решай проблемы по мере их поступления! На повестке дня - выжить! Эх, не было бы это тело телом мужика, я вполне бы смогла смириться. А что? Принцесса, магичка, умница и красавица - чем не мечта? Видимо, чтоб мне жизнь медом не казалась, меня и впихнули в мужское тело, чтоб был стимул шевелиться. А ведь это действительно так! вспышка в голове озарила сознание. Все дело в том чудике, это ведь он перенес меня. Только вот зачем? Может, я должна спасти этот мир? На этой мысли меня накрыл истерический смех. Ага, точно, кроме меня спасать его некому!
  Теперь я принц Скайнер. И, чувствую, быть мне им еще долго. Если, конечно, никто не узнает про обман, тогда меня просто убьют. А вот Ветриар помогать мне не будет. Это я поняла сегодня точно. Пока, во всяком случае. То, что он сказал, как бы, в шутку, было правдой. Ему было выгодно выживание принца Скайнера. Более того, скорее всего он попытается сделать из меня наживку. В принципе, я могла его понять. Кто я ему? Никто! Он знать меня не знает, его брата убили. Это словно надеть чужую одежду, но ведь от этого другим не станешь? А он принц, ему нужно думать о стране, об оставшихся в живых отце и сестре. Ведь, когда все закончится, ему править...
  С губ сами собой сорвались ругательства. Как же я об этом не подумала. Со стоном голова упала на грудь. Когда все закончится... Дура я дура... Когда все закончится меня убьют. Престол мне не нужен, да и Ветриар такого не допустит. Если не сам, так папашке расскажет... Не глуп он, чтобы оставлять на свободе того, кто столько знает. Если не найдет способ отправить меня обратно, то точно убьют. А до этого помогать он мне не будет... теперь мне надо решить, что делать. Бежать, чтобы самой найти способ вернуть тело, или остаться...
  Наверно, я все таки уснула, потому как чуть не подскочила, услышав чей-то тихий шепот. Приоткрыв глаза, я едва не выдала себя. Прямо перед кроватью стояла девушка. И как только она сюда попала? Я внимательно пригляделась сквозь прищуренные ресницы. Мда... самооценка у меня и так была не особо, а при взгляде на незнакомку и вообще. Что можно сказать, девица была красива, даже очень. Длинные серебристые волосы, темно-синие почти сапфировые глаза, четко очерченные розовые губы, гладкая светлая кожа, и куча блестящих побрякушек. Нет, не побрякушек, конечно, исключительно бриллианты, но их было так много, что только побрякушками и назвать можно. Красивая, но на лице вся та же маска высокомерия и холодного пренебрежения.
  Она задумчиво разглядывала спящее тело, слегка наклонив голову, и что-то напряженно обдумывала.
  - Похоже, что и, правда, серьезно ранен, - прошептала красавица. Эх, еще бы знать кто это и что ей нужно.
  - Мм... - я слегка застонала, словно в бреду, и девушка тут же напряженно замерла. - Кто здесь?
  - Это я, брат, - сладкий голос и приклеенная на губах улыбка.
  Брат, значит? Получается, это 'моя' сестренка? Что же, вот и познакомилась со всей семьей. А красивая семейка, как на подбор. Вот почему так? одним и власть, и деньги, и красота, а другим ничего. Подавив вздох, я 'окончательно проснулась', мельком отметив, что за окном уже вечер.
  - Сонэя? - голос получился слегка с хрипотцой, но в данной ситуации то, что надо.
  - Да, брат, это я. Вот, узнала, что ты в себя пришел, так сразу решила проведать. Как ты себя чувствуешь?
  - Нормально. Опасность миновала, - я старательно взвешивала каждое слово.
  - Что сказал лекарь?
  - Сказал, что через неделю-две смогу вставать.
  - Это хорошая новость, брат, - на губах девушки расцвела улыбка. - Я очень рада. А...отец заходил? - что-то скользнуло в ее голосе, но я не поняла.
  - Да.
  - И? - теперь отчетливо слышалось нетерпение.
  - Сказал, что через две недели будет бал.
  - О! - она неопределенно вздохнула, отведя взгляд. - Отец прав. Твое спасение необходимо отметить. Ведь это же кошмар какой, нападение на правящий дом... Такие слухи ходят... Никто точно не знает, что там произошло, да и выживших еще ни разу не было. Только ты... Как тебе удалось? - и ее сапфировый взгляд буквально впился в меня. А я судорожно думала, что ответить. Доверия к этой девице у меня не было, следовательно, сказать правду я не могу. А вот что ответить не знаю. Можно ли ей говорить про амнезию? Или лучше не стоит... Дилемма!
  - Сонэя?! - резкий голос Ветриара от дверей заставил вздрогнуть девушку, а меня облегченно вздохнуть. Как же он вовремя!
  - Ветриар, - девушка поморщилась. Похоже, они не ладят, - что ты здесь делаешь?
  - А ты? Что-то я не припомню особой любви между вами.
  - А я вообще не припомню, чтоб вы дольше пяти минут общались! - отрезала девушка. Вот у них весело, однако. Я с удовольствием и интересом наблюдала за перепалкой.
  - И, тем не менее, что ты здесь делаешь? Отец запретил докучать Скайнеру.
  - Докучать? Это я-то докучать! Да как ты смеешь?!
  - Смею! Приказ короля!
  - А тебя он, значит, не касается?
  - Меня - нет! - отрезал принц.
  - Меня тоже, я не посторонняя!
  - Отец указал всего лишь двух человек, допущенных к наследнику, и тебя среди них нет.
  - А кто второй?
  - Думаю, тебя это не должно особо волновать. Через две недели брат окончательно поправится, и сможешь наверстать упущенное время в общение. Вытерпишь две недели? Двадцать лет не общались, и еще две недели выдежишь. А теперь тебе пора.
  - Скайнер... - она умоляюще взглянула на меня.
  - Прости. Приказ отца.
  Не сказать, чтоб я, действительно, сожалела, но надо же сделать вид. Обиженно поджав губы, девушка фыркнула и покинула комнату, хорошенько стукнув дверью.
  - Уф! - мы выдохнули с Ветриаром одновременно.
  - Что она хотела? - повернулся ко мне принц.
  - Беспокоилась о моем здоровье, - фыркнула я. - Но, по сути, пыталась узнать, почему я выжила.
  - Выжил, - автоматически поправил меня парень.
  - Выжил, - покорно кивнула я. Все правильно, надо следить за речью, только вот мужчиной я себя все равно не ощущала. - А раньше как Сонэя со Скайнером ладили?
  - Да никак, - махнул рукой парень, усаживаясь в кресло. - Скайнер Сонэю почти не замечал, считая ее амбициозной и недалекой, вспоминая только, когда хотел каким-то образом использовать. Соперницей тоже не считал. Вроде как, в восемнадцать лет Сонэя попыталась отравить его. Точно никто не знает, и я тоже, - сразу пояснил он, - мне было полтора года. Насколько я знаю, после этого случая отец объявил Сонэи, что королевой ей не стать. Либо Скайнер, либо я.
  - А у вас королева править не может?
  - Может, конечно, только отец считает, что женщине на престоле не место, поэтому свою волю Сонэи он уже давно объявил. Ее в лучшем случае выдаст замуж за какого-нибудь принца. А у Скайнера на нее что-то было, поэтому она ему всегда улыбалась и слушалась. Только вот ненавидела. Собственно, мы все друг друга терпеть не могли. Так что не доверяй ей.
  - Ясно.
  - София, - внезапно позвал Ветриар меня настоящим именем, заставив напрячься. Просто так он бы не стал, значит, разговор предстоит серьезный.
  - Да?
  - Я хотел спросить... ты просила время подумать, и я все понимаю, поэтому сейчас и спрашиваю твое мнение... именно сейчас скажи мне, какое приняла решение?
  - Хорошо. Ты прав, подумала и приняла решение, но прежде, чем отвечу, хочу знать ответ на свои вопросы.
  - Задавай.
  - Скажи... есть ли способ отправить меня домой? Есть ли вероятность вернуть мое собственное тело, если меня действительно там убило? Можно ли вернуть меня в свое тело и в свой мир, желательно в свое время?
  - Ты задаешь сложные вопросы, София... Но я отвечу тебе правду. Я не знаю. Вероятность есть. Если и не нашими магами, то есть и другие маги и создания, есть еще те, кто перенес тебя сюда... так что, вероятность есть, но обнадеживать тебя не буду.
  - Хорошо. Если ты не сможешь меня вернуть в свое тело, и я останусь принцем Скайнером, что ты будешь делать?
  - В смысле?
  - Не делай вид, что не понял. Престол, Ветриар? Что будет со мной, когда опасность перестанет угрожать или придется занимать престол?
   - А ты хочешь его занять?
  - Я - нет, но меня интересует, что будешь делать ты!
  - Ты права, я думал об этом. Если ты откажешься от престола, то у меня не будет к тебе претензий.
  - Но за это время я многое узнаю.
  - Дашь клятву, - легко пожал он плечами, и я поняла, что он не договаривает.
  - А тело?
  - Ну... возможно, мы сможем дать тебе женское тело.
  - То есть... сначала я в теле Скайнера, а потом в чьем-то чужом теле, так? И я останусь жива? Ты клянешься, что не предпримешь попыток убить меня?
  - Да. Но сейчас ты должна будешь нам помочь.
  - Поддержать обман?
  - Да, обман. Мы все всегда всем врем - это наша жизнь. Но твой обман спасет кроме твой жизни, еще сотни других.
  - И если я сейчас откажусь, ты меня убьешь?
  - Да.
  - Ну, хоть, честно.
  - Твой выбор?
  - А он есть?
  - Нет. Хотя, есть. Жить обманом или умереть честной.
  - Сложный выбор, - усмехнулась я, да какой тут выбор? - мой выбор - обман.
  - Я так и думал.
  - Только, - остановила я его, - надеюсь, мой выбор не означает, что он дает тебе право обмануть меня.
  - Нет. Твой обман - это наш общий шанс. Я клянусь, что не убью тебя и никого не подговорю на это, верну тебе женское тело. Если ты поможешь мне, не будешь претендовать на престол и поклянешься не выдавать то, что узнаешь.
  - Хорошо, - я задумчиво кивнула, подбирая слова и стараясь не упустить ничего. - Если принц Ветриар сдержит слово, вернет мне женское тело мое, никогда и никакими способами не будет желать и способствовать моей смерти или ухудшению моего физического, эмоционального или психологического состояния, или проводить иные действия без моего согласия, способные ухудшить мое положение, то я ради него и его народа согласна на обман, отказаться от престола и по мере сил помочь ему. Есть ли способ скрепить клятву? - я заглянула в глаза принца.
  - Есть. Я принесу все необходимое для обряда, - он замолчал, а потом нехотя произнес, - знаешь, а ты очень умна. Жаль, что ты не моя сестра, думаю, мы бы поладили, - и с этими словами он вышел, оставив меня с открытым ртом.
  Глава 4
  
  Ветриар вернулся буквально через полчаса, притащив с собой необычного вида кристалл. Размером в небольшой кочан капусты, о казался матовым до тех пор, пока рука принца не коснулась его. В тот же миг он вспыхнул ослепительным белым светом, на секунду даже ослепив меня.
  - Докоснись, - потребовал Ветриар.
  Пожав плечами, я дотронулась до гладкой поверхности. Вспышка и одновременно с ней разлившееся по телу тепло и бурлящая энергия. Что-то подобное я ощущала в детстве, когда просыпаешься утром в лучах солнца и понимаешь, что сегодня первый день летних каникул. Губы сами собой растянулись в улыбке.
  - Слава Небу! - раздался облегченный вздох Ветриара, вырвав из укутавшей меня неги.
  - Ты это о чем? - вмиг посерьезнев, подозрительно покосилась на парня.
  - Королевский кристалл признал тебя! - а вот это очень интересно! Я продолжала выжидательно смотреть на парня. - Даже представить не могу. Чтобы мы делали, если б это не произошло.
  - Что ж, тогда проблемой меньше, так? - и, дождавшись его кивка, продолжила. - Значит, теперь ты будешь учить меня управлять им? А что он может?
  - Не так быстро, - усмехнулся он. - Прежде чем дать тебе в руки кристалл, надо вообще научиться владеть магией. У нас кристаллы позволяется брать и работать только после совершеннолетия и при условии сдачи экзаменов по магии. Это тебе не игрушка! А вот что он делает... Ну, во-первых, по нему определяют принадлежность к королевской крови, коронуют на престол, благословляют брак, проверяют супруга на пригодность к правлению. Во-вторых, он скрепляет клятвы и договоры. В-третьих, именно он позволяет управлять королевским наследием. В-четвертых, кристалл усиливает свою кровную стихию и позволяет объединять несколько стихий в одну энергию. А еще именно кристаллы позволяют или помогают, как тебе будет угодно, сдерживать распространение мертвых земель. И управлять им могут только короли... Вот как-то так...
  - Ветриар, а королевское наследие - это что?
  - А это, как раз, то, с помощью чего ты тут очутилось. Зеркало. У каждого королевского дома оно обладает своими специфическими свойствами. Наше, например, называется "Зеркало Возврата". Оно может вернуть потерянное. Будь то душа или магические силы, а, может, какой-то важный предмет, но для этого он должен хоть раз коснуться поверхности зеркала. То есть все, что было потеряно. Ритуал очень сложный и проводить его может только король, королева и наследник, при условии, что их признал кристалл.
  - А у других какие зеркала?
  - В доме огня "Зеркало Истины", воды - "Зеркало Перехода", земли - "Зеркало исцеления". Про особенности не спрашивай. Это приравневается к королевской тайне, но об основных свойствах можно догадаться.
  - Понятно...
  Мы замолчали. Очень интересно и необычно тут у них. Я лениво рассуждала, все время чувствуя ускользающую нить. Что-то было, но вот что? Я на секунду зажмурилась, пытаясь сосредоточиться, пока не поймала ее. Вот оно!
  - Ветриар, - позвала я, внимательно вглядываясь в лицо парня, - ты сказал, что кристалл может скреплять клятвы, так? Я хочу, чтоб мы дали друг другу клятвы на кристалле.
  - Что?!- Ветриар в шоке смотрел на меня. Возможно, я бы отступила, если бы вот прямо сейчас, по его реакции, не поняла, что это именно то, что мне нужно, пусть даже та хрупкая ниточка дружбы грозится разорваться.
  - А что такого? Ты и так дал мне уже клятву. Ты же не собираешься меня обманывать? Ведь так?
  - Так, - почти прошипел принц.
  - Тогда в чем проблема? - я как можно легкомысленнее пожала плечами. - Для тебя это ничего не изменит, а я буду чувствовать себя увереннее.
  - Значит, моему слову ты не веришь?
  - Почему же? Верю. Верю, что сейчас ты дал мне ее совершенно искреннее. Но так будет надежнее, - я твердо встретила холодный взгляд парня. Да, где-то внутри мне было жутко неловко. И, наверное, будь это все в обычной жизни, я бы уже забрала свои слова и сто раз извинилась бы, но... но сейчас внутри появилась твердость. Это не игра. Я здесь чужая, была, есть и буду. У меня нет защиты. Практически нет надежды вернуться. Что будет, когда я перестану быть нужна? Стоит ли моя жизнь минутной слабости? В голове всплыл старый бородатый анекдот. Как там говорилось? Два часа позора, и ты на даче? Вот-вот... Пять минут перебороть свою совесть и стеснительность, и моя жизнь станет на порядок безопаснее. Хотя, ощущение рушащейся дружбы было отвратительным и выжигало. Я чувствовала себя предательницей, но иначе поступить просто не могла.
  - Хорошо,- мрачно кивнул Ветриар, - как хочешь.
  - Да, я так хочу.
  Мы встали напротив друг друга, протянув над кристаллом руки, повторяя именно те слова, что сказали некоторое время назад. Камень засиял, окутывая наши руки светом, становясь все ярче и ярче, пока один луч не отделился и не впился в наши запястья. Как только сияние потухло, я тут перевернула руку и заметила, как на коже бледнеет и постепенно исчезает изображение кристалла.
  - Спасибо, - проговорила я, как только знак полностью исчез. Все-таки чувствовала я себя не очень комфортно, особенно теперь, когда я своего добилась. - Пойми, Ветриар, я, действительно, тебе доверяю и очень ценю все, что ты делаешь. Но дело даже не в тебе, а в том, что может возникнуть такая ситуация, когда ты просто не сможешь поступить иначе, чем принести меня в жертву. Возможно, ты даже искренне будешь хотеть мне помочь, но твой отец, например, узнает и прикажет от меня избавиться. Что тогда? А так мы будем оба защищены.
  - Я понимаю, - кивнул Ветриар, - но это все равно обидно.
  Он так смешно поджал губы, что я не выдержала, и неожиданно, даже для себя самой, крепко обняла его. На секунду он замер, а потом его руки обняли меня в ответ. Вот и правильно. Так мы и стояли несколько минут, пока он не кашлянул и смущенно отстранился.
  - Ладно, хватит. Давай заниматься
  Я лишь улыбнулась.
  
  ***
  Кто бы мне раньше сказал, что играть мужчину так сложно. В кино часто показывают, как меняются телами, и как героини или герои, быстро приспосабливаются к новому телу. В действительности все не так, когда перестаешь себя контролировать, тело начинает двигаться в привычном режиме, на автопилоте, как у нас говорят. Но стоит только вспомнить, что ты женщина, так тут же приходят нажитые за годы опыт. И вот тут начинается самое смешное - падения, несуразные жесты, неподходящая мимика. Я уж не говорю о привычке "вилять бедрами" или выставлять грудь, а уж когда я привычным жестом откинула волосы, то Ветриар вообще в припадке свалился под кровать.
  - Красавчик! Да ты кокетник, милый!
  Я не выдержала и со всего размаху запустила в него подушкой.
  - Замолчи, шутник!
  - А я что? Я молчу! Хотя нет... а давай, потанцуем?
  Мы потанцевали, а потом пофехтовали, а еще сделали кучу всего, что положено знать и уметь принцу по этикету.
  Зато, я теперь поняла, почему мужчины всегда широко расставляют ноги, когда сидят. Помню, меня раньше это жутко бесило, когда заходишь в автобус, сидят по одному несколько мужчин, а сесть рядом просто нельзя. Ну если только на краешке и бочком. Я злилась, а надо было пожалеть их, бедных, такой... хм.. "довесок" мешается. Ноги сами собой стали колесом, и я стала похоже то ли на косолапого мишку, то ли на кавелириста, от которого сбежала лошадь, а он и не заметил. Блин, ноги было страшно сдвинуть. Такое ощущение, что сдавишь, и все там раздавишь, превратив в гоголь-моголь.
  Труднее всего было следить за лицом. Моя мимика и мимика принца разительно отличались. На моем сроду не появлялось такие выражения, как скука, высокомерие, брезгливость и тому подобное. Я себе просто этого не позволяла, даже если чувствовала. А вот принц был не таким.
  Кроме "тела", мы занимались "разумом", то есть Ветриар пытался впихнуть в мою бедную головушку знания по географии, экономике, политике, ботанике, зоологии. Для начала хотя бы общие, чтоб я не вляпалась в какую-нибудь совсем уж глупую ошибку. Например, у них вообще не было островов, если не считать голых скал, выступающих над водой, или отсутствие некоторых видов животных, фруктов и растений. Вот кофе у них нет, зато принц, как и все аристократы, очень любил розовый чай с кусочками рео. Это что-то вроде сушеного ананаса, но только темно-вишневого цвета. Мне еще повезло, что язык по всему континенту общий!
  А еще Ветриар притащил мне пару стопок с досье на всех жителей замка, других королевских дворов, да и всех, кого считал нужным. Я в ужасе смотрела на горы бумаг, стоящих около кровати. Но любопытство все-таки взяло верх, я полезла посмотреть на "своих" фавориток. На момент "инцидента" их было четыре, причем одна из них чуть ли не невеста. Я с непонятным даже для себя азартом рассматривала портреты девушек. Красивые, породистые, холеный стервы. Я предвкушающее улыбнулась, представляя, как они разозлятся, когда получат "отставку".
  - Что это ты так лыбишься?
  - Так это как? - я подняла голову и взглянула на Ветриара.
  - Кровожадно! Даже на брата стала похожа.
  - Ха! Да вот думаю, что скоро этих красоток посетит "птичка обломинго".
  - Ты так не радуйся, - парень слегка поморщился. - Они девушки настойчивые и крайне ядовитые.
  - Да ладно, - я легко отмахнулась. - Что я, с парой девиц не справлюсь? Ха!
  
  ***
  Прошло еще четыре дня, полные тренировок и занятий. Информации было много, интересной и не очень, удивительной, страшной, глупой и непонятной, но я впитывала все, понимая, что на очень долгое время, если не навсегда, это мир станет мои домом. О семье все это время я старалась не вспоминать. Да, я любила родных, но, наверное, именно сейчас я впервые почувствовала себя свободной и самодостаточной, что ли. Я перестала казаться даже самой себе никчемной и неудачливой. Сейчас я ощущала всю полноту жизни - знания, магия, новый мир, новые умения и знакомые, азарт и неопределенность. Это опьяняло получше любого вина. И даже страх будущего не омрачал того внутреннего ощущения полета. Возможно, это было эгоистично с моей стороны, но где-то внутри я уже и не очень хотела вернуться обратно. Скорее понимала, что так надо. И это тяготило. Чувство предательства по отношению к семье, осознание, что родители все-таки будут скорбеть не позволяло полностью расслабиться и окунуться в новую жизнь. Но где-то в глубине я отчетливо понимала, что и это скоро пройдет. А родители... ну что же, у них осталась еще одна дочь, которая оправдала все надежды и которая подарит им много внуков, братья и сестры, которые помогут пережить горе. Вскоре и они забудут меня.
  Эти мысли преследовали меня почти каждый вечер, но с каждым днем, я уставала все сильнее, и все меньше времени тратила на обдумывание. Я замертво падала в постель уже ближе к полуночи, чтоб уже часов в семь проснуться для новых занятий. Ветриар и доктор все это время были со мной, не подпуская никого лишнего и полностью отдаваясь занятиям.
  Я проснулась от странного ощущения. Несколько минут, все еще покачиваясь в объятиях сна, я вглядывалась в темноту, пытаясь понять, что чувствую. Непривычные ощущения... странные, но приятные. Нет, не так. Возбуждающие! Где-то внизу живота был источник наслаждения, и с каждой секундой оно разрасталось все сильнее. Невольно сам собой вырвался стон удовольствия. А вслед за ним сознание полностью освободилось от оков сна и пришло понимание...
  - АААА!!! - я заорала, резко бросая тело в сторону, и вскакивая с кровати. В полумраке комнаты послышалось чье-то падение и жалобный стон.
  - Мой принц, - томный женский голос промурлыкал откуда-то снизу, - это я, ваша любимая Ваития. Вы не узнали меня? - и над кроватью поднялось тело. Дрожащей рукой я дотронулась до магического подсвечника, и комнату озарил тусклый свет свечей. Прямо передо мной стояла девушка, голая девушка, с распущенными серебристыми волосами и огромными голубыми глазами. И вот эта... хм.. девица... совершенно не стесняясь, выгибаясь всеми немысленными позами, потянулась и поползла по кровати ко мне. Я еле подавила повторный крик и следующий за ним мат, судорожно придумывая, что делать дальше и отступая к дальней стене. Мда... не думала я, что когда-нибудь окажусь в ТАКОЙ ситуации. А заодно почувствовала добычей, загоняемой в угол. МАМА! Еще раз взглянула на "девушку", и смущенно отвела взгляд. Эх, лучше бы я не делала этого. Девица оказалась проворной, и теперь я щеголяла по комнате спущенными штанами, демонстрируя, что телу-то, в отличие от меня, все понравилось. Шипя сквозь зубы, я судорожно стала натягивать штаны, благодаря всех богов, что они были широкими и на завязках.
  - Милорд?
  - Прикройся! - не выдержала я, взвизгнув, и швырнула в эту озабоченную простыню. Девушка подняла на меня удивленный взгляд и, обиженно поджав губы, послушно завернулась.
  - Я вам больше не нравлюсь, мой принц? - плаксиво прошептала она, и губы затряслись от сдерживаемых рыданий. Молодец! Пять баллов! Была бы мужиком, обязательно повелась, а так...
  - Нет! - отрезала я. - По какому праву ты попала сюда?
  - Я хотела... я думала... вам всегда нравилось, когда я будила вас таким образом... - Проклятье!!! Не дай бог, она тут не одна меня так будила! Я ж заикой стану или сердечный приступ заработаю. Рука сама собой судорожно провела по лицу, стирая капельки холодного пота. Мда... я почувствовала себя почти изнасилованной этой маньячкой-нимфоманкой.
  - Посреди ночи я предпочитаю, чтоб меня не будили, - прервала я ее. - Повторяю еще раз. По какому праву ты нарушила приказ короля?
  - Я... я не хотела! - она бухнулась на колени, но так, чтоб выгодно подчеркнуть достоинства. Вот кошка дранная. Нет, симпатичная, конечно, даже очень, понятно, на что Скайнер польстился, но ведь видно, что дрянь, да еще какая.
  - Значит, отвечать не хочешь, - зловеще прошипела я, что очень хорошо удавалось охрипшим голосом. - Тогда подождем короля, как ты считаешь?
  - Мой принц! - она побледнела и уже по-настоящему бросилась на колени. - Пощадите! Это все Анардия! Она собиралась пробраться к вам сегодня, чтобы обмануть вас, милорд! Она сказала, что пока вы еще не окончательно поправились, вы не будете пользоваться противозачаточными заклинаниями, и она забеременеет. Тогда вам придется жениться на ней! Я не хотела, чтобы она обманом завлекла вас... я усыпила ее...
  - Довольно,- я подняла руку, обрывая поток бессвязной речи. Все, что надо, я уже услышала. Повернулась, и дотронулась до специального шнура. Через десять минут, пока мы сидели и смотрели друг на друга, в дверях появился недовольный Ветриар.
  - Ну что тебе надо, а? Я только спать лег...
  - Так ты ж ушел еще часа четыре назад?- прищурилась я.
  - Я нормальный, здоровый мужчина, я должен расслабляться, а теперь я хочу спать!
  - Я тоже хочу спать, хоть и не нормальный, тьфу, то есть не здоровый мужчина!
  - И что тебе мешает!
  - Навязчивые куртизанки! - не выдержала я, ткнув пальцем в сжавшуюся девушку.
  - Ого!- присвистнул парень. - Леди, а что вы тут делаете?
  - Меня спасает, - буркнула я. - Будь братом, разберись, а?
  Ветриар кивнул и повернулся к девушке. Признаться, я впервые видела его таким - высокомерным, холодным и опасным. Он легко подтолкнул девушку, придерживая ее за локоть, и вывел за дверь. Его не было минут пятнадцать, и меня уже начало клонить в сон, когда дверь хлопнула, и на пороге появился братец. Налив себе вина, он с удовольствием вытянулся в кресле.
  - А теперь рассказывай, - велел он.
  - А что рассказывать? Проснулась...
  - Проснулся.
  - Что? А, да, проснулся от того, что меня без моего ведома удовлетворяют. В ходе беседы выяснилось, что девушка решила таким нетривиальным способом меня спасти, чтобы коварная Алардия...
  - Анардия!
  - Ну да, она самая, не воспользовалась моей слабостью и не зачла ребенка, чтоб я на ней женился. Вот собственно и все.
  - И что ты об этом думаешь?
  - Тут три варианта, - я пожала плечами, - первый, они нимфоманки, второй - дуры, третий - Анардия избавилась от этой глупышки.
  - Ну, или Анардия, действительно, решила провернуть такой фокус.
  - Вот когда я ее увижу, тогда и скажу. Эх, все-таки вы мужики странные, неужели нормальных выбрать не можете? Нет, у вас либо стерва, либо дура!
   - А с такими проще.
  - Да что ты! Вот только я сегодня что-то не заметила этого - проще! Да я чуть заикой не стала! А если они ко мне так и начнут ходить, а? - я возмущенно смотрела на парня, а он начал хохотать.
  - Ой... не могу... принц своих фавориток боится...
  - Прекрати ржать! Надо что-то делать.
  - Надо... объявим, что тебя больше женщины не привлекают, - и он снова заржал. В следующий момент ему прямо в лоб врезался снежок. Ветриар тут же перестал ржать и удивленно воззрился, как по носу сползают остатки.
  - Прости... я не хотела...- сама не поняла, как это получилось, удивленно смотря на ладони, в которых сам собой появился снег.
  - Успокойся, это рефлекс. Но теперь мы точно знаем, что сила при тебе. Ладно, - он поднялся, - ложись спать, а завтра будем решать, что делать.
  - А если они опять... того...
  - Расслабься и получай удовольствие, - заухмылялся парень, но, увидев, что я снова закипаю, поднял руки,- спокойней! Я поставил охрану, больше тебя не побеспокоят.
  - Слушай, а эту ты куда дел?
  - Сидит под охраной в своей комнате... пока. А завтра, как решим, так и поступим. Либо просто предложим уехать из дворца, либо отцу скажем. Он очень не любит, когда его приказы нарушают.
  -Ладно...
  
  
  Глава 5
  
  Меня трясло. Нет не так. Меня колотила нервная дрожь, прошибал холодный пот и начался нервный тик. И все потому, что сегодня мой выход в свет. Прошла ровно неделя с тех пор, как я проснулась в новом теле, и пора было показаться народу.
  Народ, кстати, очень этого ждал. Судя по звукам, раздававшимся за дверью, ко мне то и дело пытался кто-то проникнуть. А слухи, исправно приносимые Ветриаром, после исчезновения Ваитии, были крайне разнообразны. Местное население разделилось и пришло к неутешительным выводам. Одни были уверены, что принц Скайнер все-таки умер, и Ваития как раз и узнала это, за что ее то ли убили, то ли выслали. Другие говорили, что принц превратился в монстра, третьи - на базе тела принца создали управляемую куклу и так далее и тому подобное. Ветриар искренне веселился, пересказывая разговоры придворных, а я только зубами скрипела. Представляю, что начнется, при моем появлении. Не хватало еще, чтоб каждый за ручку подержался, дабы проверить, мою теплокровность.
  Так что, спала я сегодня плохо, но зато уже в семь утра была полностью готова к завтраку, который, кстати, начинался в десять. И именно поэтому, я уже почти три часа мандражирую, расхаживая по комнате.
  - Готов? - в дверях появилась голова Ветриара. Окинув меня оценивающим взглядом, он только усмехнулся.- Ты хоть вообще спала-то?
  - Немного. Ветриар, я...
  - Не волнуйся, - перебил он. - Помни, ты - наследный принц, единственный, на чьи вопросы тебе надо отвечать и кого бояться - это отец. На всех остальных плюй с высокой башни. Поверь, к твоему пренебрежению окружающими все давно привыкли.
  - Хорошо, - промямлила я.
  - Вот и отлично. Идем.
  И вот я впервые шла по коридорам дворца. Я честно старалась особо не глазеть по сторонам, но победить любопытство просто была не в силах. Дворец Дома Воздуха поражал. Основательный, но при этом, легкий, с ощущением свободного пространства и воздуха, со множеством окон и балконов, с нереальными висячими мостами и воздушными садами. Все было сплошь из белого, бледно розового, золотистого и прозрачно-голубого камня. Мрамор, серебро, зеркала, горный хрусталь, картины, изображавшие небо и зиму, прозрачные невесомые занавеси - я словно, действительно, оказалась в замке Снежной Королевы. Даже все встречающиеся мне люди были одеты в белые и практически неотличимые от него оттенки.
  Все, кто встречался нам по дороге, тут же нацепляли улыбочки и низко кланялись, чего Ветриар даже не замечал, а меня это откровенно корежило. Ну не могу я видеть, как мужчина или женщина в несколько раз старше меня, кланяются в ноги. Видимо, что-то отражалось у меня на лице, так как народ бледнел, сливался цветом со стенами и тихонько уползал с моего пути.
  Наконец, Ветриар остановился перед очередным поворотом и повернулся ко мне.
  - Так, за поворотом вход в центральную столовую, а в ней куча стервятников, ясно?
  - Ясно.
  - Но они тебе не угроза. Ясно?
  - Ясно.
  - Ты принц, а они лижут твои... хм... ботинки. Ясно?
  - Ясно.
  - Тогда пойдем.
  - Угу.
  - Сдурел?!
  - А что? - я недоуменно повернулась к оглушившему меня разъяренному парню.
  - А, по-твоему, все нормально? - он, сверкая глазами, указал вниз, где я по привычке прихватила молодого человека под локоток.
  - Ой, - только и выдавила я, судорожно отпуская его. Мда... даже представить боюсь, что бы подумали, явись мы в такой композиции. Чувствуя, как краснею, я смущенно отвела взгляд и начала поправлять волосы.
  - Перестань! - зашипел вконец разозленный принц. - Ты еще лиф поправь!
  - Прости...
  - Не прощу, - отрезал принц и, развернувшись, быстрым шагом направился в столовую, оставив меня одну. Эх, как то нехорошо получилось. А, может, наоборот, хорошо? Незачем всем знать, что мы с Ветриаром ладим.
  Набрав в грудь воздуха и сосчитав до десяти, я решительным шагом направилась вперед. Прямо перед огромной двустворчатой дверью в поклоне склонился слуга, открывая мне дверь, и звучный голос объявил:
  - Наследный принц королевства Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Скайнер орд Триард.
  И я шагнула вперед. Все звуки в комнате разом стихли, и взоры устремились на меня, прожигая одежду. Огромный прямоугольный стол был полностью заставлен серебряной посудой и хрусталем, а от лежавшей на них еды шел запах, заставляющий желудок судорожно сжаться. Прямо по центру сидел король и мрачно взирал на меня. Рядом с ним по правую руку было пустое место, рядом с которым уже сидел Ветриар. Хоть его лицо еще изобиловало оттенками розового, но маска бесстрастности и легкой скуки уже впиталась в кожу.
  Я шла по проходу к своему месту, стараясь ни на кого не смотреть. Еще никогда я не была в центре такого пристального внимания, и, если честно, то мне было не по себе. Все-таки я всю жизнь прожила серой мышкой, а не наследной принцессой. Мда.. воспитание - это сила. Вон, Ветриар уже спокойно ест, не обращая ни на кого внимания. Я краем глаза успела отметить знакомые лица - Сонэя, сидевшая рядом с Ветриаром, улыбалась и ловила мой взгляд, лекарь, сидевший где-то в середине стола сжался и опустил голову, мельком я видела лица тех, на кого мне давали досье.
  - Рад, что присоединился к нам Скайнер, - равнодушно бросил Аэран.
  - Я тоже рад быть здесь, Ваше Величество, - также равнодушно ответила я. Благо, мой уравновешенный характер позволял сдерживать первые эмоции. Если кто что и заметил, так это Ветриар, сидевший рядом.
  - Как ты себя чувствуешь?
  - Нормально.
  - Это хорошо.
  Вот и вся беседа. Хороший папочка у меня, однако. Хотя, он король, ему и не положено при людях высказываться. Дальнейший завтрак продолжался спокойно. Я все также чувствовала на себе любопытные взгляды, но присутствие его величества и мое надменное выражение лица не особо располагали к попыткам придворных поговорить. В свою очередь я разглядывала тех, кто был в зоне видимости. Прямо напротив меня сидел первый советник короля - лорд Хладер. На вид ему было лет тридцать пять - сорок, но реальный возраст перевалил уже за шесть сотен лет. Холодный взгляд, жутко напоминающий королевский, неотрывно следил за каждым моим жестом. Кстати, по рассказам Ветриара, еще и лучший друг отца. Единственный, кому он доверяет, и то, только потому, что еще в пятнадцать лет лорд принес ему личную клятву крови на кристалле. Рядом с ним восседал глава Совета, седой и довольно пожилой мужчина с морщинками вокруг глаз - граф Карвис. Приятный мужчина, и Ветриар о нем хорошо отзывался. Следом за ним сидел и улыбался довольно молодой и приятный парень со смеющимися глазами, если не знать, что помимо официальной должности главы дипломатического посольства при дворце он одновременно с этим возглавлял Тайный отдел - герцог Ларинэ. Этот улыбчивый молодой парень, приветливо мне подмигнул и, как ни в чем не бывало, повернулся к соседу. Чуть дальше середины стола, я заметила свою "первую" фаворитку. К сожалению, именно в этот момент, я неосторожно решила отпить из бокала, а леди Анардия привлечь мое внимание. Не сводя с меня глаз и томно улыбаясь, она начала эротично облизывала ложечку с чем-то похожим то ли на сметану, то ли на крем. Моя "детская" психика этого не выдержала, и я закашлялась, обливая всех рядом сидящих соком. Ветриар тут же начал судорожно бить меня по спине, что только ухудшило ситуацию. Мда... не приведи Боже, меня и остальные начнут так совращать, я ж даже до обеда тогда такими темпами не доживу.
  - Спасибо, - откашлявшись, я поблагодарила Ветриара.
  - Не за что, - буркнул парень, а потом, слегка наклонившись, прошипел, - прекрати сейчас же!
  - Принц Скайнер, - ко мне обратился Ларинэ, - думаю, выскажусь от имени всех, мы очень рады, что все обошлось, и злоумышленники не смогли причинить непоправимый вред.
  - Благодарю, герцог, - я постаралась выдать самую бесстрастную и равнодушную маску, думая, стоит ли сказать еще что-нибудь или нет. Тут же мне на ногу "слегка" наступил Ветриар, и я решила, что не стоит.
  - Милорд, - следом раздался женский голос, посчитав, что теперь можно на прямую обратиться ко мне, и вынуждая повернуть голову, - мы так за вас испугались... - я внимательно посмотрела на говорившую, попутно отметив недовольный взгляд Анардии. "Четвертая" официальная фаворитка - идентифицировал мозг. Красивая, но не очень умная. Похоже, Анардия - самая опасная из фавориток.
  - Не стоило, - отрезала я, вернувшись к завтраку.
  - Молодец, - тут же шепнул Ветриар, а Ларинэ как-то слишком довольно усмехнулся.
  Дальше все протекало спокойно. Никто не пытался больше со мной заговорить или обратить на себя внимание. Придворные тихонько шептались между собой, бросая на меня взгляды, но этим ограничивались. Король тоже молчал, но его взгляд был красноречивей слов. Он, словно коршун, ловил каждое движение. Я испытала поистине облегчение, когда король начал вставать, что означало завершение завтрака.
  - Продолжайте, - разрешил его величество, - Скайнер, жду тебя в кабинете.
  Мда... а вот это уже реально плохо. Похоже, король решился взяться за меня вплотную, что не есть хорошо. И что ему говорить? Что ничего не помню, и амнезия не прошла? Проклятье! Что же делать?
  - Скай, - шепот Ветриара вырвал меня из раздумий, - думаю, тебе лучше не заставлять отца ждать.
  - Ты так думаешь? - ядовито прошипела я. - Может, еще что путного надумаешь? Например, где его кабинет?
  - Выходи за дверь и жди меня, - бросил принц и отвернулся к соседу.
  Делать нечего. Чем дольше я тяну, тем сильнее злиться король. В один глоток допив чай, я спокойно встала и ни на кого не глядя, направилась к выходу. Правда, едва я переступила порог и остановилась, решая, где лучше встать, дожидаясь принца, сзади распахнулась дверь, и меня окликнули.
  - Ваше Высочество, - в дверях стоял, улыбаясь, герцог Ларинэ, - не возражаете, если я вас провожу?
  - Извольте, герцог, - я пожала плечами.
  - Зачем же так официально, раньше вы всегда обращались ко мне по имени.
  - Боюсь, на пороге этого мира я понял, что во многом поступал не правильно, и теперь, раз мне дарован второй шанс, то надо его использовать правильно.
  - Хм... похвально, милорд, - я заслужила острого и одновременно любопытного взгляда.- Я так понимаю, что отставка леди Ваитии - первый шаг в вашем похвальном стремлении.
  - Вы правы. Леди Ваития довольно хороша, в определенной сфере, - небрежно кинула я, при этом чуть сама не скривилась от насмешки в своем голосе. Но, думаю, реальный принц выразился бы именно так, а потому продолжила, - но, пожалуй, этого слишком мало, чтобы теперь увлечь меня. К тому же, увы, но количество не всегда переходит в качество. Лучше иметь всего одну женщину, но устраивающую полностью, чем десяток устраивающих только в одном. Как вы считаете?
  - Интересное мнение, но, думаю, вы правы. И кого же вы выберете на эту роль? Леди Анардию?
  - Боюсь, что пока не могу дать четкого ответа. К моему сожалению, указанная вами леди показала сегодня себя не с лучшей стороны.
  - Вы о ее молчаливом призыве? - усмехнулся парень.
  - Видимо, не такой уж он был и молчаливый, раз вы заметили.
  - Ха, - и он искренне рассмеялся. - Браво принц, в самую точку.
  - Герцог Ларинэ...
  - О, прошу вас, обращайтесь ко мне Эршан.
  - Хорошо... Эршан,- я мгновение подумала, а потом, повинуясь какому-то внутреннему чувству добавила, - тогда уж и вы обращайтесь ко мне Скайнер, хотя бы, когда мы не на виду, - после этой фразы герцог даже сбился с хода. Да, понимаю его удивление, вряд ли "бывший" Скайнер когда-нибудь предложил бы ему такое, но теперь в этом теле жить мне, и друзья нужны мне. А интуиция подсказывала, что Эршан ир Ларинэ, не только достоин дружбы, но и крайне выгоден, в качестве друга. - Итак, Эршан, вы ведь пошли со мной не просто так? Я прав? Что вы хотели узнать?
  - Вы правы, Скайнер. Я хотел проверить слухи о вашей потери памяти.
  - И как?
  - Вынужден признать, что это правда... или очень искусная игра. Хотя, такой принц Скайнер мне нравиться гораздо больше предыдущего.
  - Что ж, рад это слышать. Не хотелось бы видеть вас врагом.
  - А другом? - заинтересованно посмотрел на меня лорд.
  - Не отказался бы. Но, почему-то мне кажется, что вашу дружбу не так то легко получить.
  - Вы правы... еще раз. Но вы уже сделали большой шаг в этом направлении.
  - Спасибо. Кстати, может, по-дружески, скажите, кто распускает такие слухи обо мне?
  - А вы быстро сориентировались, принц, - усмехнулся мужчина. - Но я отвечу... раз уж мы решили стать друзьями. Эти слухи распространяет ваш отец. Согласно его словам, у вас временная потеря памяти вследствие реакции на исцеляющие средства. Но в течение ближайших двух-трех месяца она пройдет, как только из организма выйдут последние токсины, и вы сможете назвать имя преступника. Вы понимаете, что это значит? - и серые глаза, уже без капли смешинки, неотрывно вцепились в меня.
   О да, я поняла... Что ж тут не понять, когда родной отец делает из тебя приманку. Причем, эта сволочь, еще и срок дал, чтоб все кто надо и узнать успели, и подготовиться к нападению... ну, и он сам успел тоже подготовиться. Тварь! Я еле сдержалась, чтоб не выругаться. Это что же получается, мне теперь каждую минуту ждать нападения?
  - Знаете принц, я пошел за вами, чтобы проверить, правду ли говорят мои ощущения, что вы изменились, и изменились к лучшему. До вашего ранения я бы не стал вам помогать, и это правда, но сейчас я чувствую, что должен. Примите совет, Скайнер, - теперь лорд смотрел на меня сочувствующе, - не играйте в самодеятельность, выслушайте все, что скажет его величество, не злите его, но и не спешите соглашаться, и постарайтесь выжить. Ну, и если отважитесь, приходите ко мне. Обещать не буду, но сделаю все, чтобы помочь. Кстати, мы пришли, - он кивнул на дверь, и, с поклоном, развернулся и скрылся за поворотом.
  А вот теперь беседовать с папашей я хотела еще меньше. Если я правильно поняла, что хотел сказать Ларинэ, то король придумал план, как поймать преступника, но главе разведки он не нравиться, и, скорее всего, именно потому, что влечет за собой угрозу моей жизни. Кстати, еще надо проанализировать, где я прокололась, что он заметил во мне "перемены к лучшему". Но это все после. Сейчас беседа с королем.
  Я глубоко вздохнула, посчитала до десяти туда и обратно, нацепила маску и постучала. Ждать меня не заставили. Буквально в тот же миг из-за двери послышалось тихое "войдите!".
  Я повернула ручку и вошла. Что ж, вполне похоже на кабинет правителя. Большая прямоугольная комната с большим окном посередине длинной стены и парой узких бойниц в обе стороны, давали достаточно света, чтобы не натыкаться на мебель. С удивлением я заметила, что свет ни одного из окошек не попадал на письменный стол короля. Он словно находился с защите каменных стен. Даже небольшой диванчик и столик располагались таким образом, чтобы свет попадал, но ни голова, ни другая часть тела не просматривались в окошко. Остальной же свет давали все те же магические подсвечники и камин на противоположной стороне. Кстати, это была пока единственная комната, не убивавшая меня обилием белого и голубого. Почти три четверти стен украшали деревянные книжные полки с разноцветными обложками, над камином висела большая картина восходящего над горами солнца (почти такая же, как в комнате Скайнера), а позади письменного стола висела карта. Обилие цветов разбавляло и белый потолок, и белые шторы и даже белоснежный ковер на полу.
  А вот что меня неприятно поразило, так это то, что в комнате уже находился лорд Хладер, который непонятно каким образом успел сюда вперед меня. Варианта тут два: либо он использовал тайный ход, о котором я не знаю, либо Ларинэ специально задерживал меня. Ни то, ни другое мне не нравилось, но постаравшись сохранить то же самое безучастное выражение лица, я подошла к столу и села напротив Хладера.
  Две пары бесцветных глаз неотрывно следили за мной, выверяя и сканируя каждое движение. На губах Хладера мелькнула и тут же погасла усмешка, но я никак не прореагировала. Спокойно усевшись, я постаралась расслабиться и откинулась на спинку. Я понимала, что должна спросить, зачем меня позвали, но, какая-то трусоватая часть меня, мелочно надеялась, что, чем больше я тяну, тем больше есть возможность, что неприятный разговор не состоится. Глупо. Но что есть, то есть.
  - Молчишь? - надо же, Аэран не выдержал первым.
  - Жду, когда вы объясните, зачем позвали меня.
  - Считаешь незачем?
  - Боюсь, что пока ничего не изменилось после последнего разговора, - я позволила себе пожать плечами.
  - Уверен?
  - Да.
  - Что ж... - он замолчал на некоторое время, - кстати, Ролес, - он обратился к Хладеру, - куда ты отправил леди Ваитию?
  - Не волнуйтесь, милорд, - лорд неприятно усмехнулся и посмотрел на меня, - она там, где нам не помешает, - мне стоило титанических сил сдержаться. Они ее, что, убили? Я прикусила язык, чтобы не сорваться.
  - Неплохо. Ты же не против Скайнер? - он впился в меня взглядом. И какую реакцию он ожидает? Проклятье!
  - Нет. Я все равно собирался ее бросить.
  - Ну тогда все прекрасно, да? - протянул король, все еще не отрывая взгляда.
  - Вы повали меня обсудить Ваитию? - я решила прервать это сканирование.
  - Нет. Мы позвали тебя обсудить то, что ты не помнишь, Скайнер... - я услышала отчетливую угрозу в голосе. - Ты ведь понимаешь, что мы не можем это просто так оставить?
  - Да.
  - Отлично. Тогда, думаю, ты согласишься с нашим планом, - и он улыбнулся ласковой улыбкой маньяка.
  Глава 6
  
  Я напряглась. Что ожидать от "любящего" папочки я и представить не могла, но четко была уверена, что ничего хорошего.
  - И что за план?
  - Ничего особенного от тебя не потребуется, - хмыкнул король. - Как ты понимаешь, мы не можем ждать несколько месяцев, пока пройдет твоя амнезия, и пройдет ли она. К сожалению лекарь не дал никаких гарантий. Поэтому, я хочу, чтобы сразу после балы ты отправился в свою загородную резиденцию и поработал с кристаллом, пока больше никто не прознал, что наследник не вполне дееспособный.
  - И кристалл поможет мне вспомнить?
  - Есть такая возможность, - вставил Хладен. - Кристаллы обладают уникальными свойствами, и при работе с ним, память вполне способна вернуться. Если этого не произойдет, можно будет использовать зеркало. Уже как крайний вариант, - и он покосился на короля.
  - Все верно. Мы до сих пор не знаем всех возможностей кристалла. В истории уже бывали случаи, когда правители исцелялись при работе с ними или возвращали утраченные способности. Так что, надежда есть. А зеркалом я бы не хотел пользоваться. Сам понимаешь, мы вернули с его помощью твою душу, и рисковать, повторно используя его, не хотелось бы.
  - Это точно, - пробормотала я тихо, но мужчины меня услышали и довольно усмехнулись.
  - Так что, сын, развлекайся, отдыхай, готовься к балу, но никому не говори, что ничего не помнишь, - закончил король, а еле подавила скептический хмык. Если верить Ларинэ, то именно сам король распускает слухи о потери памяти, так к чему этот маскарад? Хотя... неприятная догадка оборвала все веселье, есть вариант. Ловушка. Наследник уезжает из дворца, чтобы вернуть память - идеальный момент для нападения. Похоже, батюшка решил сделать из меня наживку. Мда... а я еще на своих родителей жаловалась.
  - Хорошо, - другого ответа я просто не могла дать. - Так и поступлю.
  - Я рад, что ты понимаешь свою ответственность. Можешь быть свободен...
  - Подожди, - перебила я. - Прежде, чем я уйду, может, стоит рассказать мне, что тогда произошло? Возможно, память так скорее вернется? - я посмотрела на короля, а тот бросил задумчивый взгляд на Хладена.
  - Не думаю, что это хорошая идея, - проскрипел тот. - Есть вероятность, что вы вспомните, а надумаете себе все остальное, или начнете делать неправильные выводы.
  - Есть, - согласился король, - но кое-что, думаю, рассказать можно. В день нападения, я уехал в Меорию, чтобы забрать новый ларец для кристалла. После участившихся нападений мы решили укрепить защиту хранилища. Сам кристалл оставался в хранилище. Однако, мастера срочно вызвали во дворец Дома Огня, и он не смог отказать правящему дому. Мне ничего не оставалось, как вернуться обратно. По возвращении я первым делом решил проверить хранилище, и направился туда. Но уже у дверей, я почувствовал, как сработало охранное плетение. Бросившись в хранилище, я увидел фигуру в плаще, да еще и заклятием неузнаваемости. Можно, конечно, было попытаться раскрыть его личность, но тогда бы было потеряно время. Мне ничего не оставалось, как кинуться вперед. Но я не предусмотрел другого. Преступник был там не один, и пока я кинулся вперед на одного, другой ударил меня сзади по голове. Последнее, что я помню, так это тебя, ворвавшегося в комнату. Вот и все. Когда очнулся, узнал, что один из нападавших был убит, причем это опять был простой человек, а ты находился на грани жизни и смерти.
  - Хм... понятно. А есть вероятность, что я видел лицо второго нападавшего?
  - Правильный вопрос, - усмехнулся король. - Есть, и очень большая. В твоей руке был зажат клочок его плаща, а на кинжале была видна кровь.
  - А выследить при помощи крови нападавшего нельзя? - я вспомнила, что в фэнтези иногда так поступали.
  - Интересная идея. Теоретически, можно было при помощи зеркала. Но тогда твоя жизнь была важнее, а после оказалось невозможно. Пока занимались тобой, прислуга не только вычистила твою одежду, но и привела в порядок оружие.
  - Сама? - я скептически посмотрела на короля.
  - Увы, да. Если намекаешь на предателя во дворце, то в данном случае доказать или опровергнуть нельзя. Твои вещи во время ритуала были полностью сняты и вынесены в другую комнату. И кто-то перенес все это в чистку. Сам знаешь, что наша прислуга хорошо выучена, если грязные вещи лежат без надзора, они обязаны отнести в чистку, а затем вернуть обратно. Кто-то из слуг перенес вещи, как положено, но после допроса теперь уже никто не признается.
  - Ясно. Что ж, тогда я пойду?
  - Иди. И помни, что я сказал.
  Я вышла из кабинета и остановилась в задумчивости. Куда идти? Очень хотелось найти Ветриара и обсудить все, что произошло сегодня, а заодно посоветоваться насчет Ларинэ. Я-то ему внутренне доверяла, а вот как реально обстоят дела, не имела никакого понятия. Хотя, в том, что мне понадобиться его помощь в виду того, что папочка решил сделать из меня наживку, не сомневалась.
  Да и вообще, настроение как-то испортилось. Похоже, королю реально на меня наплевать, и он, не раздумывая, обменяет мою жизнь на имя врага. Ветриар тоже, я думаю, хоть и связан клятвой. Лекарь, как по секрету мне сказал принц, сегодня уезжает в свое поместье. Не хочет рисковать, зараза. Эх...
  - О, вот ты где! -шумные возгласы вырвали меня из задумчивости. Прямо передо мной стояло четверо парней примерно моего возраста. На минуту, я растерялась, пока не вспомнила, где я видела эти лица. Друзья Скайнера. И, судя по характеристике, не самые приятные личности.
  - Привет,- спохватившись, кивнула я.
  - Ну ты как? Столько слухов ходит!
  - Нормально. Жив, здоров, - я легко пожала плечами.
  - Да ладно тебе, - фыркнул один из парней. Укрэс, кажется. - Ты сразился с неизвестным, терроризирующим все четыре дворца, побывал на том свете, выжил, потерял память и выслал милашку Ваитию. И все, что ты можешь нам сказать, так это "нормально"?!
  - Так, пошли ко мне! - вклинился другой. Младший сын графа Торэя. Энрит.
  Под дружные выкрики четырех друзей Скайнера меня потащили в покои Энерита. Проклятье! Мне только закадычных посиделок не хватало! А если сейчас бурную молодость вспоминать начнут? Что я тогда говорить должна? Мне бы до Ветриара добраться!
  - Ну, рассказывай! - потребовал Гранет. Слава Богу, мне Ветриар хоть досье на них дал, а то бы сейчас еще гадала, как их зовут.
  Мы расположились в небольшой гостиной, отделанной все в тех же бело-голубых оттенках, правда, слегка разбавленных позолотой. Вокруг прозрачного столика стояло три кресла и диванчик, в камине пылал огонь. Темно-красная жидкость в кувшине так и притягивала взгляд, а тарелки с закусками напоминали, что толком я и не позавтракала.
  - Что рассказывать? - слегка лениво протянула я.
  - Все! - потребовали они хором. А я усмехнулась.
  - Ну раз все... Значит, зовут меня Скайнер орд Триард. Я наследный принц королевства Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории. Родился пятьдесят два года назад. Мой отец король Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Аэран орд Триард. У меня есть сестра Сонэя и брат Ветриар...
  - Стоп! - воскликнул Атис. - Все-все, мы поняли свою ошибку! - и они дружно расхохотались.
  - Нет, а если серьезно, - вперед подался Укрэс. - Что там произошло?
  - Если ты имеешь в виду мое ранение, под словом "там", то даже не надейся. Я думаю, ты еще не хочешь расставаться с жизнью, я прав? - я серьезно и внимательно посмотрела в лицо парня. Было видно, что он явно не удовлетворен ответом, но мои слова произвели на него нужное впечатление. - Ну, а если любопытство всерьез распирает... - протянула я, дождавшись дружных кивков, - то можете обратиться к его величеству королю Аэрану, и по его особому указу, я все расскажу, - в конце я чуть было не засмеялась, наблюдая за их разочарованными лицами.
  - Ладно. Не хочешь, как хочешь, - пробормотал Укрэс.
  - Но хоть про Ваитию ты нам скажешь? - с мольбой в голосе спросил Атис.
  - Скажу. У этой девицы ума ни... - хотела сказать ни на грош, но в последний момент опомнилась, - ни капли! Да и надоела она, - хм... наверно, именно так должен был бы ответить настоящий Скайнер. Судя, по ухмылкам парней, я угадала. - Да и остальные тоже.
  - И Анардия?
  - И она. Весь аппетит мне сегодня испортила. Куда бы их деть теперь...
  - Ну, я мог бы заняться Сарритой, - задумчиво проговорил Энрит, - если ты не против.
  - А я - Латией, - выкрикнул, довольно потирая руки, - Гранет.
  - Забирайте, - хмыкнула я. От двух избавилась. - Можете даже передать от меня, что если попробуют приблизиться, прилюдно унижу дальше некуда. А кто Анардией займется?
  - Нет, друг, здесь ты сам, - покачал головой Укрэс.- Она спит и видит себя будущей королевой. Да и связываться с этой стервой себе дороже. Это она только при тебе из себя послушную кошечку изображает.
  - Слушай, я что-то не понял, если ты всех своих фавориток бросаешь, то с кем останешься? - изумленно посмотрел на меня Атис.
  - Подберу кого-нибудь из новеньких. Чтоб не только смазливая была, но и голове мозг водился.
  - Да? - сомнение в голосе парня так и слышалось. - Раньше тебя их мозг не волновал. Как ты там говорил: не любишь женщин с морщинами, а от умственного напряжения они у них сразу появляются.
  - Ну, я несколько пересмотрел взгляды, - пожатие плачами, равнодушный взгляд. Господи, кто бы знал, как мне противно строить из себя этакого приевшегося бабника. Тьфу! И ведь верят! Я смотрела на эти лица и сальные взгляды, понимая, что женщина для них не больше чем кукла для удовлетворения потребностей.
  - Только не говори, что решил остепениться! - притворно застонал Гранет.
  - Пока нет, - первый раз я высказалась от всего сердца. - Но заменить этих стерв на одну терпимую был бы не против.
  - Так-так... кто там у нас недавно ко двору приехал? - задумчиво проговорил Энрит. - Леди Катия, Мидара, Тольда и Трината...
  - Не, Трината не подойдет, - хмыкнул Укрэс. - Попка у нее ничего, конечно, но такая серьезная... что похоже она и в постель пару книг притащит!
  - Ага! Он ей про физиологию, а она ему учебник по анатомии, - заржал Атис.
  - Или он ей: дорогая, раздевайтесь, я не могу терпеть, а она ему - милорд, может, вам принести лекарство? Я тут недавно прочитала... - дружный гогот друзей резанул слух, заставив сжать зубы. С каждой последующей шуткой уровень пошлости все увеличивался и увеличивался, так что через пять минут, я покраснела и еле сдерживалась, чтоб не поставить этих... кобелей общипанных на место. Не знаю, насколько бы меня хватило, если б минутой спустя не открылась дверь и в проеме не появилась девичья головка. Увидев нашу компанию, она испуганно вздохнула, и, пробормотав, попыталась скрыться за дверью.
  - Нет-нет, стой милая! - засверкал глазами Атис. - Ну-ка иди сюда!
  - Да милорд, - девушка испуганно сжалась в дверях.
  - Подойди поближе. Вот так не бойся. Ты новая горничная?
  - Да. Простите, я не знала... не думала, что вы в комнате...
  - Ничего страшного. Как тебя зовут?
  - Марит, милорд.
  - Какая прелесть, - и приятели слащаво заулыбались. - Ну не бойся, милая. Иди-ка сюда, попробуй? - и он, схватив испуганно охнувшую девушку, усадив себе на колени, насильно влил ей в рот вина. Горничная поперхнулась, проливая вино на себя. - Ну как, Скайнер, пойдет новенькая, а? Сладенькая маленькая горничная? - и они снова дружно захохотали. - Могу даже комнату освободить, только пусть она за собой простыни сменит.
  - Точно! А то еще тебе на крови лежать придется!
  - Прошу... не надо... у меня жених, - лепет девушки был еле слышен сквозь слезы.
  - Не бойся, милая! - усмехнулся Укрэс. - Твой жених не будет против, что он второй после принца! Когда еще случай представиться!
  - Ну, если Скайнеру не по рангу развлекаться с горничными, то я вполне могу заняться маленькой птичкой! - на этих словах Марит попыталась вырваться, но Атис не только удержал ее, но и умудрился запустить руку в вырез ее платья. Девушка уже рыдала во всю, но этих тварей ее слезы только раззадорили. Одновременно с рукой Атиса, Укрэс начал поднимать ей юбку, а Гранет распускать волосы. Вид стекающих слез стал предел моего терпения.
  - Отпустили ее, - тихо проговорила я, пытаясь сдержать ярость.
  - Да ладно тебе, Скайнер, давай повеселимся!
  - Ты раньше не возражал, - добавил Гранет.
  - Отпустили ее. Быстро! - рявкнула я, и руки Атиса разжались. Девушка тут же вскочила, но не двинулась, в испуге уставившись на меня. - Иди отсюда, - посоветовала я, и девушка бегом бросилась вон. Я смотрела на этих породистых, красивых, богатых парней... "золотая молодежь", как бы у нас назвали, с такой гнилью внутри. Медленно встала и посмотрела на них. - Значит так, говорю один раз. Если еще раз подобное повториться, это будет последний раз, когда вы вообще подумаете о женщинах.
  - Скайнер, да что с тобой?!
  - Я сказал. Вы услышали, - и больше не добавляя ничего, покинула общество уже бывших друзей.
  Теперь надо было найти Ветриара. Остановив первую попавшуюся служанку, я потребовала отвести меня к принцу, но, увы, он покинул пределы дворца. Интересно, куда это он смылся? И что мне теперь делать? Искать Ларинэ? Нет, лорд начальник Тайного отдела подождет, сначала беседа с принцем и право использования им права вето. Все-таки решать такие дела не посоветовавшись - чревато. И тогда меня посетила другая, на мой взгляд, прекрасная идея. Назвав служанке новое имя, я отправилась следом за ней. Спустя пять десять минут я стояла перед дверями двумя этажами ниже, и стучала. Через минуту дверь открылась, и на меня изумленно воззрились серо-зеленые глаза.
  - Леди Трината, могу я войти?
  - Конечно, милорд, - девушка была, мягко сказать в шоке, но спустя минуту она встряхнулась и напряглась. - Чем обязана?
  - Мы можем поговорить?
  - Да, присаживайтесь, - она плавным жестом указала на одно из двух кресел, предложив выпить. Мотнув головой, я оглядела комнату. Немного беднее, чем у Атиса, но стиль неизменный. Похоже, тут все-таки везде одинаково, вздохнула я и перевела взгляд на девушку. Достаточно высокая, настолько, что ее рост, скорее всего, доставляет ей определенное неудобство. У нас бы с таким ростом она стала бы моделью, если бы еще и похудела. Нет, она была не толстой, но крупную кость никуда не деть, хотя смотрелась органично и приятно. Симпатичное лицо, без налета высокомерия, светлые глаза смотрят настороженно. Умная девушка. Хм... я взглянула на браслет. Адуляр, мда, плохо, но приставка перед фамилией "эс", что в плюс. В общем, девушка мне понравилась. - Милорд, - наконец прервала она молчание, - чем обязана?
  - Леди Трината, у меня к вам крайне деликатный разговор, и прошу дать мне слово, что даже, если вы не согласитесь на мое предложение, то сохраните все в тайне.
  - Даю слово, милорд, - серьезно кивнула девушка.
  - Отлично. Вы знаете, что у меня сейчас при дворе четыре, то есть уже три официальные фаворитки?
  - Да, - судя по тому, как она скривилась, ей это не по вкусу.
  - Думаю, вам также известна моя репутация? - еще кивок. А еще раз окинула девушку взглядом, подбирая такие слова, чтобы и сама могла поверить. - Но дело в том, что в свете последних событий, мое мировоззрение немного изменилось. Побывав по ту сторону жизни, начинаешь переосмысливать многие вещи. И одна из них, что рядом должны быть люди, которым можно доверять. Леди, о которых шла речь ранее, обладают довольно скверным характером, жадностью и отсутствием интеллекта. Я не хочу больше видеть их. Более того, собираюсь в будущем найти одного единственного человека, который будет рядом. Но дело в том, что быстрая перемена поведения вызовет слишком много разговоров, а сейчас это последнее, что мне нужно. Вы понимаете, что я имею в виду?
  - Надеюсь, что нет, - пробормотала девушка. - Вы предлагаете место вашей фаворитки?
  - Да, но не в полном смысле слова.
  - То есть?
  - Фавориткой вы будете только для общества. Никакой интимной связи я не предлагаю вам. Но для остальных вы будете поддерживать легенду. Об истинном положение дел будет знать всего пара человек.
  - Почему я?
  - Во-первых, вы новенькая, и никого не удивит, что я заинтересовался дебютанткой. Во-вторых, уровень силы - высший, что позволит вам защититься. В-третьих, вы аристократка, и никто не осудит нашу "связь". Ну и в-четвертых, вы мне понравились. Вы умны, сдержаны, в меру горды и амбициозны. Мне кажется, я могу вам доверять. К тому же, - я хитро прищурилась, - мои друзья, крайне не советовали мне с вами общаться. Так что, я принял во внимание их мнение.
  - Понятно... но, что мне будет от этого?
  - Статус. Определенная власть, которую он дает. Сами понимаете, что значит быть фавориткой, и даже не просто фавориткой, а единственной фавориткой наследника. Деньги? Должность?
  - Хм... я могу подумать? Вы ведь понимаете, что для меня помимо статуса, это вполне определенная опасность? Да и в будущем будут проблемы с замужеством...
  - Вполне. Даю вам время до вечера. На бал мне нужна уже вполне официальная фаворитка, а вам платье, - я улыбнулась. - Я вас жду. Детали обговорим после вашего согласия. А насчет брака... приведете ко мне вашего жениха, и я поклянусь на кристалле, что между нами ничего не было.
  - Хорошо, милорд.
  До своей комнаты я добралась с помощью очередной служанки, на этот раз призывно улыбающейся, но голова моя дурная была забита не этим. Все думы роились вокруг одной мысли - сколько ошибок я успела сегодня наделать? Боюсь, что к вечеру меня ждет серьезная взбучка от Ветриара. Ох, надеюсь, ничего не поправимого я не наделала...
  Глава 7
  
   День клонился к закату, а Ветриар все еще не появился. Признаться, я начала уже нервничать. Потерять единственного союзника и помощника было бы для меня сейчас настоящей катастрофой, хотя, если уж честно, то это была не единственная причина. Я привыкла быть откровенной с собой, поэтому прекрасно понимала, что помимо рациональных причин, есть еще и чисто субъективная - просто принц мне нравится, и как друг, и, чего уж скрывать, как мужчина. Вот уж не думала, что после моего "бывшего" мне так быстро кто-то понравится, ан нет... Правда, разум, ехидно посмеивался, перечисляя причины по которым мне даже и думать об этом не стоит. Но все равно, зародившейся симпатии все эти доводы не мешали.
  Я снова взглянула на часы. Без десяти шесть, а в семь ужин, и мне просто необходимо поговорить с Ветриаром до его начала. Рука сама собой потянулась погладить стрелку. Все-таки невероятно красивая вещица. Привычный циферблат был расписан под изменяющееся небо, стрелки выполнены замысловатым образом в виде молний с солнцем на конце, в ночное время переходящим в луну. Просто произведение искусства.
  Легкий стук в дверь вывел меня из задумчивости. Интересно, кто это пожаловал? Ветриар, помнится, еще ни разу не стучался. Приняв соответствующий вид, я позволила войти. Дверь бесшумно отворилась, явив леди Тринату эс Ларэ. Складка между бровей, поджатые губы ясно дают понять, что девушка находиться в напряженном раздумье.
  - Добрый вечер, милорд. Могу я войти?
  - Конечно, леди. Присаживайтесь, - она молча села, слегка сжав в руках ткань платья. Мда... тяжело ей. Решив помочь девушке, я начала первой. - Леди Трината, я так понимаю, что вы пришли сообщить о своем решении на мое предложение?
  - Да, милорд.
  - Итак?
  - Я согласна, - ее плечи слегка поникли. Хм... что-то я не поняла.
  - Что ж, это прекрасно. Леди, вас что-то смущает?
  - Нет. Просто... - она замолчала.
  - Продолжайте, леди.
  - Хорошо. У меня есть просьба.
  - Слушаю.
  - Вы, наверно, знаете, что наш род вот уже второе столетье считается... недостойным, - последнее слово ей далось очень трудно. - Мой дед участвовал в заговоре против вашего отца, за что и лишился практически всего. Я нашу адуляр только потому, что род матери не отказался от нее и моего отца, признанного сыном предателя. Это позволило сохранить нам наш аристократический статус, но кроме него у нас ничего нет. Моя сестра влюблена, но родители жениха против невесты без статуса и приданного. Сами они достаточно состоятельны и на браслете у них опал, так что предложить нам им нечего. Я прошу... я прошу посодействовать их свадьбе, милорд. Умоляю! - и вот теперь они впервые за весь разговор подняла на меня заблестевшие глаза, и с силой сжала кулаки. - Мне ничего не надо, клянусь! Только устройте жизнь моей сестры! - я опешила. Вот чего, а подобного точно не ожидала. И что я могу? Я очень хотела помочь девушке, но, реально оценивая свои возможности, понимала, что вероятность очень мала. Хотя... в мозгу мелькнула одна идея. Мда... шанс катастрофически мал, но есть.
  - Ваша сестра тоже носит приставку "эс"? - я начала вспоминать таблицу сил и уровней аристократии, которую заставил выучить Ветриар.
  - Да. По линии отца все были "эс", как и он сам. Нам с сестрой перешло.
  - А у жениха?
  - "Тэр". Остальные из его семье, включая родителей и братьев "рир", поэтому они и надеются, что он сделает лучшую партию.
  - Имя жениха, леди?
  - Нарс тэр Маэс.
  - Хорошо, леди Трината, я понял вас. Не буду обещать исполнить, но сделаю все, что в моих силах. Вас устроит такой ответ?
  - Да, - она практически прошептала, смахивая набежавшие слезы, - благодарю. Вы моя последняя надежда.
  - Не благодарите раньше времени, - я поморщилась, - я постараюсь, но я не бог. Итак, еще раз. Вы согласны?
  - Да!
  - На что согласны? - раздался от дверей голос, и мы с Тринатой синхронно повернулись. Ветриар, слегка взъерошенный и чем-то разозленный. - Что здесь происходит?
  - Познакомься, - я решила пока ничего не спрашивать. - Это леди Трината эс Ларэ. Она согласилась играть мою официальную фаворитку, фактически не претендуя на эту роль.
  - Да? - глаза принца прищурились, подозрительно разглядывая засмущавшуюся девушку. - И какой от этого прок вам, леди?
  - Статус, власть и помощь в женитьбе ее сестры, - ответила я за нее. - Перестань пугать девушку. Леди Трината, - я повернулась к ней, - прошу прощения за брата. Не волнуйтесь, наш договор в силе, пока вы соблюдаете свою часть. Напоминаю вам о молчании. А теперь, прошу вас оставить нас. Я зайду к вам перед ужином.
  - Конечно, милорд, - она встала, поклонилась мне, а потом и Ветриару. - Ваше высочество, - и вышла.
  - И что это за самодеятельность? - прошипел принц. - Ты что творишь, а? Может, сразу пойдешь и во всем отцу признаешься? Чтоб он тебе сам голову оторвал, и я не мучился?!
  - Не волнуйся. Он сам до этого дошел.
  - Кто? - опешил Ветриар, сразу сбросив напряжение. - До чего?
  - Отец. До моего убийства.
  - Не понял, - парень взъерошил рукой волосы и устало опустился в кресло. - Рассказывай, что произошло, и почему ты меня не дождался.
  Я и рассказала, все, начиная от знакомства с Ларинэ, заканчивая договором с Тринатой. Ветриар молчал, я тоже. Судя по тому, как болезненно он морщился, новости ему не очень понравились, если не сказать больше. И я терялась в догадках, что больше всего его напрягло.
  - Ну, что молчишь? - не выдержала я.
  - А что тебе сказать? - в ответ парень вскинул бровь. - Попала ты на все, что можно.
  - А точнее?
  - Точнее... хорошо, будет тебе точнее. Начнем с твоих приятелей, как самого меньшего из зол. Эти четверо последние шесть лет от тебя практически не отходят и лижут твой... хм... твои пятки. Так что принца Скайнера они знают очень хорошо, и резкие перемены в твоем поведении их не могут не насторожить. Правда, здесь все можно списать на переосмысление жизни после смерти, или, что скорее, что ты задумал какую-то свою игру. Их поведению удивляться не стоит. Ты, а точнее Скайнер, сам показывал пример, так что насчет этого волноваться не стоит. Поведение они свое изменят, пытаясь вернуть твое расположение. Положение друзей принца им очень часто помогало. Но даже если они начнут вести себя образцово, то их гнилую суть это не изменит. Так что, не заблуждайся.
  Идем дальше. Эта леди Трината... Откуда у тебя только такая идея-то взялась? Ты мне ответь, а? почему ты решил ей довериться?
  - Потому что она не нравится моим "дружкам". И вообще, считай это женской интуицией.
  - Во имя, Богов, не произноси при мне этого словосочетания! - поднял он руки. - Ты меня просто убиваешь! Хотя, я согласен, что совсем без фавориток тебе оставаться нельзя, а с остальными придется спать. Слушай, - он помолчал, - а, может, попробуешь?
  - Я тебя сейчас убью, - прошипела. - Давай, я с тобой попробую. Ты на мой вкус очень даже ничего...
  - Э?! - глаза принца расширились, и он отодвинулся от меня вместе с креслом. - Даже и не думай! Поняла!!!
  - Да поняла, - я поморщилась от звука. - Но и ты держи свои бредовые идеи при себе. Да успокойся! - рявкнула я, наблюдая, за его перемещениями, и как он кладет себе на живот одну из диванный подушечек. - Не собираюсь я на тебя набрасываться.
  - Надеюсь, - пробормотал он. - Ладно, принимаю эту леди. Отмазаться всегда сможем. Правда, как ты собираешься помогать ей со свадьбой, ума не приложу!
  - Есть идея, - отмахнулась, - пока еще терпит. Что по поводу Ларинэ?
  - А что тут сказать? Мы с ним друзьями никогда не были. Слава Богам, врагами тоже. Умный, сильный, хитрый, могущественный. Отец его не очень любит, но доверяет, в пределах, конечно. Но, если кому довелось заслужить его дружбу, то он всегда поможет. В общем, говоря объективно, если он, действительно, предложил тебе свою дружбу без задней мысли, то тебе повезло. Правда, столь внезапная перемена меня настораживает.
  - Думаешь, врет?
  - Не знаю. Увы, но про отца он сказал правду. Сам сегодня вечером услышал, когда вернулся. Весь двор шушукается, - и он поморщился.
  - Мда... плохо. Значит, придется послушаться папочку.
  - Угу. Проклятье! - принц стукнул кулаком по столу.
  - Что?
  - Что? Ты еще спрашиваешь что? - он закричал. - Ему совсем на нас плевать, что ли? Он, не задумываясь, посылает своего сына на смерть! Вот так просто?
  - Тише, - я не сдержалась, увидев боль и отчаянье в глазах парня. Быстро поднявшись, я прижала его к себе и начала гладить по волосам. - Не расстраивайся, братишка, ну не повезло с родителем, с кем не бывает. Зато ты принц, а у некоторых мало того, что с родителями не повезло, так еще и кушать нечего... - договорить я не успела. Ветриар согнулся пополам, смахивая набежавшие слезы.
  - Клянусь Богами, София, ты самое прекрасное, что произошло со мной за последние годы. За одну тебя, я готов простить Скайнеру все прошлые обиды.
  - Ну вот и прекрасно, - я довольно улыбнулась, чувствуя облегчение. -Кстати, а куда ты ездил?
  - Как теперь понимаю, готовил место для будущей наживки.
  - То есть?
  - В поместье я твое ездил. Отец велел, чтоб я все подготовил к твоему приезду.
  - А почему ты? Прислугу что ли послать не могли?
  - Не могли. Я обновлял заклятья хранилища. Кроме отца и тебя это больше никто сделать не может. Тебя отправляют вместе с кристаллом.
  - Глупо... Такой риск, - пробормотала я.
  - Ну, с одной стороны - да. Риск возрастает, а с другой - если во дворце есть предатель, то узнай он, что ты отправился туда без кристалла, так сразу поймет, что ловушка. А, может, отец хочет заодно опробовать кристалл для возвращения памяти.
  - Все равно мне это не нравится.
  - И не должно, - парень легко пожал плечами. - Что теперь делать будешь?
  - Пойду к Ларинэ, - я закусила губу, терзаясь сомнениями.
  - Хочешь сказать ему правду? София, я против...
  - Нет. Не волнуйся. Пока говорить я не намерена, но пообщаться поближе стоит, и даже есть неплохой повод.
  - Ну хорошо, - сомнения в голосе так и слышаться, - надеюсь, ты правильно поступаешь.
  - Я тоже, - но это я уже добавила мысленно.
  Спустя несколько минут мы уже сидели в кабинете Ларинэ. Хозяин был слегка удивлен нашим приходом, но все же пригласил внутрь, гостеприимно предлагая сесть и выпить. От алкоголя мы с Ветриаром дружно отказались, а вот сели с удовольствием.
  Невероятно, но кабинет главы Тайного отдела буквально поразил меня. Здесь не было белого и голубого! Только теплые золотисто-бежевые оттенки, темное дерево и разноцветные корешки книг. Уютно и тепло!
  - Поразительно! Эршан, не помню, говорил ли я вам раньше, но у вас очень уютно, - не сдержалась я, за что получила изумленно-отчаянный стон Ветриара.
  - Хм, кажется, в последний раз, когда вы ко мне заходили, принц, вы сказали, что за один только интерьер моего кабинета, меня можно записывать в неблагонадежные, - хмыкнул Ларинэ.
  - Да? - ох, вот я дура! - Что ж, считайте, что ранение положительно на меня повлияло.
  - Неприметно. Я смотрю, ранение не только в этом пошло вам на пользу.
  - Да, и в чем еще?
  - Ну, хотя бы то, что вы поладили с братом, - взгляд герцога стал колючим и пронизывающим, - а еще ваша сегодняшняя ссора с друзьями и защита молодой горничной... Просто диву даешься, как меняет беседа с Богами.
  - Вот именно, - я еле сдержала маску спокойствия, внутренне радуясь, что герцог смотрел на меня, а не на Ветриара. - Боги умеют наставлять на путь истинный. Можете считать, что мне пригрозили вечными посмертными мучениями, если я не исправлюсь, - сначала я хотела сказать "адом", но в последнюю минуту удержалась. Увы, но до местной религии я толком не дошла. Насколько помню, они верят в существование богов, и все.
  - Что ж, пусть будет по-вашему, - Эршан откинулся на спинку, - подожду, пока вы начнете мне доверять, Скайнер, - последнее слово он сильно выдавил. Что ж, в уме главе Тайного отдела не откажешь.
  - Благодарю лорд. И признаюсь, я очень надеюсь на взаимное доверие и дружбу. Собственно поэтому, я пришел сегодня. Вы знаете, о чем была моя беседа с отцом?
  - Увы, только в общих чертах.
  - Хм, - я не сдержала усмешки, - думаю, ваше "в общих чертах" равнозначно моей беседе. Меня отправляют в мою резиденцию после бала... вместе с кристаллом, - добавила я, следя за реакцией. Увы, герцог слишком хорошо владел собой. - Похоже, я был прав? Вам это известно.
  - Да, - не стал отпираться мужчина. - Король решил устроить ловушку.
  - Угу, и я в качестве наживки. К сожалению, даже помня ваше предупреждение, отказаться я не мог.
  - Я понимаю. Чего же вы от меня хотите?
  - Страховки, - я кинула взгляд на молчавшего Ветриара. - Знаю, отец сгонит туда лучших людей, но, уверен, что у них будет основной приказ поймать преступника и сохранить кристалл, а не защищать меня. А вот я, увы, не стремлюсь умирать сразу после воскрешения.
  - Понимаю, - мужчина задумался. - Король запретил моим людям вмешиваться в его план. Руководство операции полностью под контролем лорда Хладена, которому его величество доверяет больше, чем мне. Но не волнуйтесь, я сделаю все, что смогу. И тогда, - он усмехнулся, - надеюсь, вы мне поведаете, какой же бог на вас так повлиял.
  - Пожалуй, я приму ваше предложение, - решилась я, не обращая внимания на шипение Ветриара.
  - А ваш брат против, - улыбнулся Эшарт. - Мне вот интересно, это потому, что он боится за себя, или за вас?
  - За обоих, - прошипел Ветриар.- Лорд, вы умный человек, должны понимать, что мне ничего не будет при любом раскладе, а вот вас отец и так недолюбливает, - и он изогнул бровь. Проклятье! Впервые вижу, как Ветриар кому-то угрожает. И, честно говоря, такой Ветриар меня пугает. Холодный, жестокий, расчетливый... и жутко папочку напоминающий.
  - Я понял вас, ваше высочество, - абсолютно спокойно кивнул Эршан, - но вам не стоит меня опасаться. Нынешняя вариация принца меня устраивает гораздо больше предыдущей, - не удержался от шпильки герцог.
  - Отлично, - хмыкнула я. - Все друг друга поняли. Значит, мир?
  - Мир, - неохотный кивок Ветриара и легкий хмык герцога я посчитала за согласие. - Эршан, у меня еще одно дело есть.
  - И какое? - заинтересовался лорд.
  - Нужна помощь в организации свадьбы.
  - Что? - впервые вижу, как этот увертливый парень удивляется. - Скайнер, я вроде не по этой части. А чья свадьба-то?
  - Знаешь такую леди Тринату эс Ларэ? - я тоже как-то перешла на "ты".
  - Да. А что? Она замуж собралась?
  - Нет. Не она. Ее сестра, но родители жениха против невесты без приданного. Помочь можешь?
  - Хм... Ну вообще-то леди Трината довольно умная и приятная девушка, сестра у нее тоже милая девочка. Во дворе всего лишь месяц, - он пожал плечами, и, заметив мой удивленный взгляд, добавил. - Я на всех новеньких досье по приезде собираю... и на стареньких тоже. Так, а тебе какое до нее дело?
  - Она моя новая фаворитка. Просила помочь.
  - А Анардия?
  - Увы, - я притворно вздохнула, но добавлять ничего не стала.
  - Слава Богам! - облегченно выдохнул герцог.
  - Не понял? - удивленно вскинул бровь Ветриар.
  - Судя по моим сведениям, которые верны на сто процентов, - не сдержался мужчина, - в ближайшее время должна была произойти помолвка принца Скайнера и леди Анардии.
  - Не может быть, - брови Ветриара соединились с волосами. - Это просто не возможно! Как это вообще может быть?
  - Просто. Ваша сестра была очень рада, даже платье шьет.
  - Хм... а Сонэи какая радость от этого? - не сдержалась я.
  - Они с Анардией лучшие подруги, - проговорил Ветриар. - Именно она вас познакомила, если ты уже забыл.
  - Мда... забыл. Была бы она одна такая, я бы помнил.
  - Конечно, - кивнул Эршан.
  - Так ты поможешь с Тринатой? Только обвенчать их нужно до бала, и при достойных свидетелях, - мрачновато добавила я, вспомнив о своем туманном будущем.
  - Помогу. У меня есть кое-что на родителей женишка...
  Глава 8
  
  От Эршана я уходила в приподнятом настроении. Хоть одно доброе дело, но я сделала в этом мире. Я, прямо даже, воодушевилась на новые добрые дела, пока ехидный внутренний голосок не напомнил, что много я дел я успею сделать в оставшиеся шесть дней. Надежда, что я выберусь из всей этой переделки целой и невредимой, была настолько мала, что я и сама перестала в нее верить.
  - Куда теперь? - раздался сбоку голос Ветриара.
  - Куда-куда... за фавориткой моей новой, куда же еще, - проворчала я, заработав искренний смех парня.
  - Да ладно, расслабься и получай удовольствие.
  - Дорогой, - я осклабилась, - мы это уже обсуждали...
  - Все! - он резко поднял руки и отступил на шаг.- Я все понял и осознал! Пошли, герой-любовник!
  - Ветриар! - угрожающе зашипела, чем вызвала еще один приступ смеха.
  - А знаешь, - уже около дверей Трината раздался задумчивый голос парня, - любопытно было бы посмотреть на тебя в женском виде.
  - Ты бы разочаровался, - буркнула я. Смысл врать? Я видела местных барышень... куда мне до них? Настроение резко поползло вниз. В своем теле Ветриар на меня бы даже не взглянул.
  - Почему? - не унимался парень.
  - Потому, - отрезала. - Ну что ты хочешь услышать, а? Ветерок, я абсолютно простая девушка, без идеальной фигуры, говорят, приятная на внешность, но и то, на любителя, без способностей и титулов. Ты прошел бы мимо и даже не взглянул на меня прежнюю. У вас тут половина служанок, и то симпатичнее. Все, хватит об этом, - и, резко развернувшись, постучала в дверь.
  Девушка открыла тут же, словно ждала. Было видно, что она нервничает и до последнего мгновения сомневается, только в чем именно я не поняла - то ли в правильности принятого решения, то ли в том, что я приду. Я окинула ее взглядом. А девушка принарядилась. Похоже, все-таки сомнения касались второго.
  - Добрый вечер, Трината, вы готовы?
  - Да, милорд, - а голос-то дрожит.
  - Отлично, - я предложила руку, - идемте, леди.
  Так и мы направились на ужин: я под руку с леди Тринатой и Ветриар. Только подходя к обеденной зале, мне в голову пришла не очень хорошая мысль. А ведь король может разозлиться. Ох, что-то я не подумала о дедуле Тринаты. Блин! Я еле сдержала ругательство, что ж до меня доходит-то так?
  - Ветриар, а как наш отец отреагирует на Тринату, - склонившись к Ветриару, прошептала я.
  - Да никак, пока жениться не надумаешь. А так, посчитает очередной попыткой позлить его.
  - Хорошо, - я удовлетворенно кивнула. Теперь я шла уже гораздо увереннее. -Кстати, а где она сидеть теперь должна?
  - Милорд, позвольте, - слуга в дверях подал голос, - герцог Ларинэ оставил место для вашей леди рядом с собой, - я чуть не засмеялась. Ай да Эршан! Умничка! И когда успел?
  В дверях нас, как положено, объявили и пропустили внутрь, и вот тут-то началось самое интересное. Когда я шла по проходу сегодня утром, то не поднимала глаз, а вот теперь сама с интересом следила за меняющейся мимикой. Сказать, что придворные были удивлены, это ничего не сказать. Как же, сам наследный принц и какая-то девушка не из высшего сорта. Сперва, в поле зрения попали мои, теперь, наверное, уже бывшие, друзья. Они недоуменно переглядывались, пытаясь понять, не шутка ли это. Я даже еле подавила желание подмигнуть им. Потом бросила быстрый взгляд на отца, но тот только слегка бровью повел, и мельком глянул в сторону Хладена, а, может, и Ларинэ, понять было трудно. Но апофеозом стало выражение лица леди Анардии. Жаль, у меня с собой не было фотоаппарата. Шок, недоверие, недоумение, ярость - и все вместе! Под конец, бросив уничтожающий взгляд на Тринату, она повернулась к сидевшей рядом Сонэи. А вот это уже было интересно. Сестренка беспомощно пожала плечами и что-то быстро шепнула подруге. Хм... кстати, кажется, утром Анардия сидела несколько дальше? Ладно, пока делать нечего. Я подвела Тринату к ее месту. Эршан, довольно улыбаясь, пытался уследить за всеми действующими лицами, и теперь я ясно увидела смысл его маневра. Сидя рядом с Эршаном, Трината сидела не только ближе к королю, чем Анардия, но и располагалась лицом ко мне, тогда как Анардии пришлось бы перегибаться через Сонэю и Ветриара. Что довольно неудобно, злорадно хмыкнула часть меня.
  Я спокойно села на свое место, а потом не сдержалась:
  - Герцог Ларинэ, надеюсь, вы позаботитесь леди Тринате.
  - Конечно, ваше высочество, - расплылся он в улыбке. Нет, он мне определенно нравится! На кота похож, а я кошек люблю. - Такая прекрасная леди достойна только лучшего.
  - Я тоже так считаю, - мы переглянулись, довольные друг другом. Сбоку послышался сдержанный смех Ветриара.
  - Брат, - раздался недовольный голос Сонэи, и мы с Ветриаром повернулись к ней, - с каких пор ты интересуешься леди Тринатой? Помниться, подобные девушки тебя никогда раньше не привлекали.
  - Ты права, Сонэя, но к счастью, я осознал, что жизнь слишком скоротечна, чтобы растрачивать ее на глупости. Я пересмотрел многие взгляды на жизнь, и понял, что леди Трината, очень достойная девушка и то, что мне нужно.
  - Какие интересные суждения, сын,- прошелестел голос короля. - Может, стоит и остальных молодых людей перевоспитывать подобным способом? - прозрачные глаза обдали меня холодом.
  - Пожалуй, способ слишком радикальный для массового использования, - я выдавила улыбку, заработав одобрительный кивок Аэрана. Похоже, мой ответ ему понравился.
  - Леди Трината, поздравляю, вам удалось очаровать моего брата, - приторный голос Сонэи заставил меня напрячься, - правда, удержать его внимание не удавалось и первым красавицам королевства.
  - Я это знаю, ваше высочество, - голос Тринаты был спокоен и уверен.
  - Сонэя, не пугай бедную девушку, - влез Ветриар, - а то с кем тогда Скайнер останется.
  - Ха, как будто больше не с кем, - и она демонстративно повернулась к Анардии.
  - Вот именно, не с кем, - я повернулась и выразительно вскинула бровь, а потом решила добить, - увы, леди Трината единственная девушка, которая меня интересует.
  - Скайнер! - Сонэя ахнула и испуганно уставилась на меня своими сапфировыми глазами. - А как же...
  - Прекрати, Сонэя, - зашипел Ветриар, - не надо привлекать внимание.
  Дальше все шло относительно спокойно. Сонэя молчала, лишь изредка что-то шептала молчавшей Анардии. К Тринате пока никто не лез, возможно, благодаря тому, что Эршан постоянно владел вниманием девушки. В общем, ужин прошел спокойнее, чем я ожидала. Хотя... рано я расслабилась.
  На выходе из столовой в нетерпении приплясывала Сонэя. То, что это по мою душу, я даже не сомневалась, и, если честно, то меня это и не радовало. Затравленно оглянувшись, я облегченно вздохнула, не заметив Анардии. Уже легче. Не люблю разборки. Да и что я должна сказать прилюдно брошенной фаворитке? Извини, у меня амнезия, да и вообще, мне женщины не нравятся больше? Так что ли? Нет, бред...
  - Скайнер, мы не могли бы поговорить? Наедине? - ну вот, Сонэя мило улыбается, слегка потирая небольшую каплевидную подвеску.
  - Конечно, - я вымученно улыбнулась. - Ветриар, проводи леди Тринату, пожалуйста. Леди, - я повернулась к девушке, судорожно вспоминая комплименты моего бывшего, которыми он осыпал меня в начале знакомства, - вы чудесны. Желаю, сказочных снов, достойных вас.
  - Благодарю, милорд.
  Вот и все. Я уныло плетусь вслед за сестренкой, развившей поистине крейсеровскую скорость. Сейчас, когда не надо было претворяться, Сонэя всем своим видом высказывала недовольство. Ну-ну... я усмехнулась. Что дальше? Неужели всерьез думает, что сможет заставить своего брата поменять решение?
  - Присаживайся, - как-то грубо бросила Сонэя, пропуская внутрь собственных покоев. Мне ничего не оставалось, как послушаться, хотя, подобный тон меня слегка насторожил. Как-то не вяжется с тем, что я уже успела узнать об их взаимоотношениях. Сонэя прошла в спальню, оставив меня одну, и я попыталась собраться. Правда, взгляд автоматически оценил интерьер. Признаться, это была самая красивая комната, что я видела в замке. Теплый золотисто-розовый оттенок стен, темные деревянные полы с лежащим на нем светло-бежевым ковром и в тон шторами, маренная мебель с бледно розовой обивкой, обилие цветов и зелени в комнате... даже картина изображала не зиму, а лето. Тепло и уют... признаться, мне захотелось тут же поменяться комнатами.
  - Извини, что заставила ждать, - Сонэя быстро вернулась, держа в руке бутыль с вином, - вот, разливай. Лучшее вино дома Земли.
  - О чем ты хотела поговорить?- я спокойно разлила вино, взяв бокал в руки.
  - Для начала, хочу выпить за твое полное выздоровление, брат, - она подняла бокал. На миг мелькнула мысль, что она может и отравить, но потом отмела ее. Куча свидетелей видело, как я уходила с ней. Не дура же она? Поэтому пригубила вино. Кстати, действительно вкусно, но мне лучше сейчас не пить. Я откинулась на спинку и начала молча разглядывать девушку. Что ж, предоставлю ей право начать.
  - Тебе не нравится вино? Ты даже и глотка не сделал! - она слегка обиженно надула красивые губки. Эх, ну почему меня не в ее тело закинули?
  - Вино очень вкусное, Сонэя, но я жажду узнать, о чем ты хотела поговорить.
  - Я что не могу поговорить с собственным братом? После этого ужасного случая ты вообще на меня внимания не обращаешь! Все время с Ветриаром проводишь! - обвинила она, и даже слезы замерцали в ее прекрасных глазах.- А ведь раньше ты терпеть его не мог! Сам же говорил, что собираешься поскорее его женить на какой-нибудь ненаследной принцессе, и выслать из дворца. А теперь вы лучшие друзья! А я? Ты на меня вообще внимания не обращаешь! Это все отец, да? Он настроил тебя против меня? Ему не нравилось, что мы так близки, а теперь, с твоей амнезией он нашел способ отдалить нас... Ты же знаешь, как он ко мне относится! - и вот теперь она разревелась в полную силу. Я могла лишь беспомощно наблюдать за процессом, не зная, что делать дальше. Под конец я не выдержала, и подошла к ней поближе, присев на корточки перед девушкой.
  - Тише, успокойся, - я начала легонько поглаживать ее по голове. Признаться, такое проявление эмоций стало для меня шоком. А еще я судорожно раздумывала, не игра ли все это? И как мне вести себя дальше. Ветриару я доверяла, а вот ей все-таки нет. И проверять ее лояльность, желания тоже не было. - Сонэя, перестань плакать. От слез появляются морщины, - припомнила я фразу "друга", - а тебе нельзя портить такую красоту...
  - Ты... ты всегда... так говорил, - сквозь слезы выдавила она, робко улыбаясь. - Ты же не бросишь меня? Правда?
  - Хм... постараюсь, - я неуверенно улыбнулась. - Ну же, перестань, а то тебя замуж возьмет с красными глазами?
  - Ну, - теперь она уже вполне открыто улыбнулась, - кандидатуры три, как минимум, уже есть.
  - А сама к кому склоняешься?
  - Ты же знаешь...- она слегка тоскливо взглянула на меня, - я бы предпочла Зартарна, но он против нашего дома. Это, увы, нереально. Кстати, ты обещал, что поговоришь с отцом насчет Водиана.
  - Водиана?
  - Скай! Только не говори, что ты забыл! - всплеснула руками девушка, на что я лишь изогнула бровь. - Ах... да... Прости, братик, это было невежливо с моей стороны. Я говорю о нашей договоренности, что уговоришь отца на мой брак с Водианом, а я помогаю свести Ветриара с Вестаной. Вспомни, брат! Это была твоя идея! - и сапфировые глаза блеснули. Я автоматически проследила взглядом, как она поглаживает кулон.
  - Хм... да, прости, эта амнезия... - растерянно повторила я. Вот ведь, Скайнер, какой интриган!
  - Ничего, я рада, что ты вспомнил, - она довольно улыбнулась. - Кстати, тебе следует бросить эту ... Тринату... она недостойна тебя. Единственная, кто тебе подходит - это Анардия, - уверенно проговорила Сонэя. Причем настолько твердо и уверенно, что мне стало не по себе. Словно приказ отдает, бррр... - Ты понял?
  - Понял, - я кивнула болванчиком, не желая вдаваться в спор. - Что ж, сестренка, пожалуй, мне пора. Спокойной ночи, - оставаться дальше у меня желания не было. Как-то вдруг стало очень некомфортно рядом с принцессой.
  - Иди, братишка, - она еще ласково улыбнулась, все еще потирая камушек.
  За дверью я остановилась, прислонившись к стене. Проклятье! Ничего не понимаю! Сонэя и Скайнер против Ветриара были что ли? А сам Ветриар тут как волк-одиночка? Или Сонэя пыталась меня в этом убедить, пользуясь моей амнезией? Хотя, даже сам Ветриар говорил, что они со Скайнером не ладят... Но он говорил, что и Скайнер с Сонэей тоже, а тут похоже на сговор... тайный сговор....
  Тьфу! Вконец запуталась. Я покачала головой. Неважно, что было раньше. Сейчас Ветриар мой друг и союзник, возможно, еще Ларинэ. Что и с кем до этого было у Сканейра волновать меня не должно. Он умер, и его интриги вместе с ним.
  Вздохнув, я направилась к себе, где меня ждал еще один неприятный сюрприз. Анардия сидела в кресле и потягивала вино. Такая бутыль была и у Сонэи автоматически отметил мозг.
  - Что ты здесь делаешь? - грубовато спросила, но желания быть вежливой с этой...девкой, пожалуй, будет самое точное название, не было.
  - Милый, ты что? - она округлила глаза и надула губки. - Ну что с тобой? Я скучала... - промурлыкала она, подходя ближе и кладя ладонь мне на грудь. Признаться, меня в этот момент тряхануло. Но не от страсти, как, наверно, подумала Анардия. Развязные манеры вкупе с томным взглядом и облизыванием губ вызывали тошноту. Отвратительная дешевая ш...в дорогих тряпках. Неужели, вот такое возбуждает мужиков? Тьфу.
  - Убери руку, - прорычала я, слегка напугав девушку, и она поспешно отдернула ее. - Зачем явилась? Я разве не дал понять, кто теперь меня интересует? Или тебе нужно прилюдно объявить? - ядовито поинтересовалась я, и вот теперь уже дернуло ее, исказив гримасой лицо.
  - Нет... ты не посмеешь?
  - Ты обращаешься ко мне на "ты"? Ты забываешься, дорогая, - жалости к ней не было абсолютно.
  - Я не верю, что тебя привлекла эта безродная девка! - вдруг выкрикнула она, краснея. - Да ты через неделю за мной бегать будешь! - она резко развернулась к столу, и судорожно отпила из стоявшего бокала. Некоторое время она все еще стояла ко мне спиной, пока тихо не произнесла.- Ты, действительно, бросаешь меня? Из-за нее? А наша помолвка?
  - Да, я бросаю тебя. Трината, по большому счету, не при чем. Не она, так другая... но не ты. Никакой помолвки не будет. Я выберу достойную девушку... Ты прекрасно знала, на что шла. И, в память о прошлом, позволяю сохранить достоинство, если не будешь делать глупости...
  - О! Поверь, - прошипела она, - больше не сделаю, - и резко, с разворота швырнула в меня бутылкой. - Забудь!
  Отклониться я успела, и она не попала мне в голову, но костюм и ковер были полностью испачканы. Не дожидаясь моей ответной реакции и не сыпля проклятья, что меня несколько удивило, она, громко хлопнув дверью, покинула комнату.
  Тяжело вздохнув и смахнув капли с лица, я устало подползла к креслу. Сделав глоток из желтоватого кувшина, я поморщилась, и, вылив остатки обратно в кувшин, налила воды. Ох, надеюсь, Тринате не сильно достанется... Покачала головой. Поговорить бы с Ветриаром по поводу планов Сонэи и Скайнера, но будить не хотелось.
  А ночью мне стало плохо...
  Глава 9
  
  Я проснулась от неприятной ноющей боли в животе. Сквозь сон я чувствовала острую резь, с каждой секундой она все усиливалась, выворачивая наизнанку.
  Громко застонав, я скрутилась пополам, глубоко дыша и сдерживая подступающую тошноту. В затуманенный болью и сном скользнула мысль, что это состояние не нормально, но тут же схлынуло под новым приступом боли.
  - Помоги-те... - голос сорвался на шепот, но знала, что никто не услышит. Неужели, это смерть? Опять? Не хочу... - Мммм... - я застонала в полный голос, уже не сдерживая себя.
  Кое-как соскользнув с постели, я добралась до столика, схватив кувшин с водой. Жадно припав к горлышку, я вливала себя жидкость. Боль в животе слегка утихла, словно пожар внутри притушили, но в то же время мутная тошнота перешла в полноценную рвоту. Согнувшись там же, около стола, я вытягивалась в отвратительном процессе до тех пор, пока не пошла чистая желчь.
  Плохо... то есть хорошо, значит, организм очистился... наверное. Я сглотнула и встала с колен, чтобы меня тут же накрыла темнота...
  
  ***
  - Ваше Высочество... Ваше Высочество... - кто-то усиленно тряс меня за плечо, пытаясь дозваться. С трудом разлепив веки, чуть было не засмеялась, если бы могла. Надо мной склонился тот самый лекарь, и обеспокоенно вглядывался в лицо. Де-жа-вю, блин. Поодаль я заметила встревоженного Ветриара и, как это не удивительно, Ларинэ. - Он очнулся, - бросил лекарь за спину, и оба мужчины облегченно выдохнули.
  - Вы свободны, Альтон, - бросил принц, даже не смотря на лекаря.
  Доктор вышел, недовольно поджав губы, но ничего не сказал. Похоже, он уже и не рад, что тогда вернул принца к жизни...
  - Как ты? - Ветриар присел на кровать, как только за лекарем закрылась дверь.
  - Уже ничего...
  - Что произошло? - напряженно спросил Ларинэ, вглядываясь в мое лицо. - Рассказывай!
  - Хорошо. Ночью мне стало плохо... сильная резь в животе, тошнота, жжение внутри... я звала.. - проклятье, щипок Ветриара вернул меня в действительность, и пришлось резко заканчивать, пытаясь скрыть ошибку, -ааа, - я сделала протяжное "а", словно вздыхая, - никто не слышал. Потом кое-как добралась до стола, и выпила воды. Тут меня и вырвало. А потом темнота... - скомкано закончила я, бросив смущенный взгляд в сторону столика.
  - Все уже убрали, - быстро пробормотал принц, поняв, мое смущение, и повернулся к Ларинэ. - Отравление?
  - Похоже, - серьезно кивнул мужчина, - но не понятно, почему не подействовало. Или пытались напугать?
  - Отравление? - я удивленно вскинула брови. Вчера такая мысль мелькала, пока я мучилась от боли, но я грешила на непривычные продукты, а не на врага с пузырьком яда. - Но кто? И зачем? Да еще и под носом короля?
  - Вот это и настораживает, -недовольно пробормотал Ларинэ. - Скайнер, расскажите все, что произошло с того момента, как вы направились с вашей сестрой в ее комнаты.
  С сестрой? Пару раз моргнула, пытаясь припомнить, что произошло, и с удивлением поняла, что у амнезия у меня, похоже, не только на словах, но и на деле. Странно, в голове было все очень мутно, но сквозь эту муть словно пробивался искаженный голос. Встряхнув головой, я попыталась настроиться, но так и не смогла. Распахнув глаза, я с удивлением вглядывалась в лица мужчин.
  - Не...не помню...все как в тумане...
  - Не понимаю, - рыкнул Ларинэ. Похоже, начальник Тайного отдела крайне не любил что-то не понимать. - Если это яд, то почему не подействовал? А если это дело рук Сонэи, чтобы заставить забыть вашу беседу, то такой реакции быть не должно!
  - Точно? А если использовать треш? - повернулся к герцогу Ветриар.
  - Тогда бы в рвоте была кровь, да и возможно это только при передозировке...
  - Эшран, - подала я голос, - а ты можешь узнать, что было использовано, если возьмешь мою кровь?
  - Что? - глаза мужчины округлились. - Ты себе это как представляешь? Я могу определять яды только по симптомам, или пока они не попадают в кровь, как все сильные маги, но не больше.
  - Жаль... - прикусила язык. Дура, еще бы ДНК на анализ предложила ему взять.
  - Зато ты можешь почистить кровь, - внезапно влез Ветриар, - вывести остатки яда, или что там было...
  - Могу, - он задумчиво посмотрел на меня, - но процедура не приятная.
  - Да ладно, - я отмахнулась, - чего уж теперь...
  - Тогда пойдем в ванную.
  Скажу честно, Ларинэ явно преуменьшал, говоря, что это неприятно. Это вообще-то, чертовски больно! Для начала меня вывернуло на изнанку, как будто ночи мне было мало. Потом он пустил мне кровь в четырех местах, строго следя, чтоб не вытекло больше, чем нужно, а затем начал что-то бормотать и водить руками над ранками. И теперь стало очень больно. Яд жег вены, словно отказывался выходить, я кричала, даже плакала, уже не волнуясь о том, что подумает герцог. Плевать! Главное, чтоб эта пытка закончилась...
  Кажется, я снова вырубилась, потому как заходящее солнце слепило прямо в глаза. Это что, уже вечер?
  - Ты как? - сбоку раздался голос Ветриар.
  - Лучше, - проговорила я, прислушавшись к себе.- А Ларинэ где?
  - Ушел. Или ты хотела, чтобы он как преданный возлюбленный сидел около тебя и держал за ручку, дожидаясь твоего пробуждения, - ядовито выдавил парень, заставив меня удивленно посмотреть на него.
  - Ну не то, что бы да... просто интересно. А что случилось?
  - Ничего, - он слегка поморщился. - Не волнуйся, скоро он вернется. Пошел проверять, что мы нашли в графине с твоим любимым "Ярсом".
  - Не моим...
  - Да, не твоим... Скайнер очень его любил. Всегда пил и не пьянел. Кто-то знал об этой его привычке, хотя... тут скорее более половины дворца было осведомлено об этом. Ты вспомнила? - спустя минуту произнес он.
  - Да. Ларинэ хорошо прочистил мозг.
  - Рассказывай!
  - А его ждать не будем?
  - А ты ему уже настолько доверяешь? - вдруг резко бросил принц, и будь все несколько иначе, я бы решила, что он ревнует.
  - Думаю, он уже догадался, если и не обо всем, то о многом, - я пожала плечами. - Но доверия полного к нему у меня пока нет.
  Кажется, эти слова заставили Ветриара слегка смягчиться. Не дожидаясь больше вопросов, я пересказала ему всю беседу с Сонэей и Анардией. Принц долго молчал, погрузившись в тягостные раздумья. Я с легким сочувствием смотрела на парня. Понимаю его. Отцу на него плевать, брат и сестра планировали, как лучше избавиться, друзей толком нет, девушки тоже... Одиночество и тоску - вот, что он чувствовал сейчас. Это больно, по себе знаю, когда предают близкие, но у меня хотя бы мама с папой были, а он совсем один. Мне жутко хотелось его обнять, но он бы счел это за жалость, поэтому нельзя. Остается только отвлечь.
  - Ну, что из этого будем рассказывать Ларинэ?
  - Все, - как-то безучастно обронил он.
  - Все?!
  - Да.
  - Почему?
  - Потому что это уже касается не только меня и тебя, но и всей Кеории. Сонэя собралась играть в политику, а это опасно, тут нужен совет того, кто лучше в этом разбирается. А еще, герцог может знать, правда то, что она тебе сказала, или попытка сыграть на твоей амнезии.
  - Хорошо. Ты прав.
  Долго герцога ждать не пришлось. Как только солнце подошло к краю горизонта, он вернулся, причем весьма в возбужденном состоянии.
  - В ярсе не яд, - с порога заявил он, заставив нас с Ветриаром открыть рот.
  - А что? - вполне логичный вопрос.
  - Усилитель.
  - Я... хм... - я беспомощно посмотрела на принца. Ветриар бросил быстрый взгляд на герцога и отрицательно мотнул головой. Понятно, надо молчать.
  - Что ты? - не понял Эршан.
  - Ничего. Ну и что бы это все значило?
  - Если ты сам не добавлял, - задумчиво протянул герцог, - то тогда кто-то это сделал за тебя.
  - И для чего?
  - Чтобы усилить, - удивленно вскинув брови, вполне логично выдал Эршан. - Вопрос только что? Ты ничего не хочешь мне рассказать? Например, что произошло, после того, как ты ушел с Сонэей?
  Я повторила все еще раз, следя за реакцией герцога. Краем глаза, я заметила, как Ветриар снова уходит в себя, и, не сдержавшись, сжала его ладонь. На секунду он замер, а потом крепко сжал ее в ответ.
  - И что ты думаешь? - закончила я свою речь. - Что это сделала Сонэя?
  - Я бы мог тебе ответить, если бы знал, что тебе дали, - поморщился Ларинэ.- Если это был яд, то его тебе дала точно не Сонэя. Если считать, что тебе подлила что-то именно Сонэя, то тогда что именно и почему произошла именно такая реакция. Еще есть Анардия... и слуги, разносящие ужин... Слишком много неизвестных, Скайнер, слишком много... А хуже всего то, что средств, вызывающих такую реакцию я не знаю. Но почему-то мне кажется, что убивать тебя не хотели...
  - А обыскать покои Сонэи нельзя? - выдавил Ветриар.
  - Уже. Кое-какие интересные зелья нашли, но ничего даже отдаленно подходящего.
  - Ладно. Что ты думаешь насчет рассказа Сонэи?
  - Очень подозрительно, - уже чуть веселее улыбнулся Ларинэ. - Скажу то, что сам знаю. Раз уж ты сам не помнишь,- ехидно добавил он.- Все знают, что вы с Сонэей не ладили, да и Анардия должна скоро пойти в отставку, когда около двух месяцев назад началось нечто странное. Сонэя пригласила тебя к себе, и после этого между вами двумя все изменилось. Вы сдружились, Сонэя стала вести себя гораздо свободнее и увереннее. Снаала это было почти незаметно. Но к концу первого месяца это отметили уже все. А еще примерно в это же время ты стал уговаривать отца на брак Сонэи с Водианом, а Ветриара с Вестаной. Сонэя была только "за". А за неделю до несчастного случая с тобой, я услышал, как Сонэя говорила тебе, что пора провести помолвку с Анардией. И ты соглашался, что самое странное. Не знаю толком почему и на какой почве, но вы с Сонэей стали играть вместе.
  - А отец?
  - А вот тут еще одна странность, - скривился Ларинэ.- Он был совсем не против. И я не понимаю почему.
  - Все страньше и страньше... - пробормотала я. - Получается, что Сонэя сказала правду?
  - Получается, что да.
  - И что могло повлиять так сильно на наши отношения?
  - Ну, думаю, тебе лучше знать, - выразительно посмотрел герцог.
  - Кстати, - я поспешила перевести тему, - а кто меня нашел?
  - Трината, - пробормотал Ветриар. Я повернула голову, мда... а парню реально плохо. - Она зачем-то приходила к тебе ночью, а когда зашла и увидела тебя на полу и без сознанья, прибежала ко мне. Ну а я уже за лекарем и Эршаном.
  - А еще кто-нибудь знает?
  - Нет, - мотнул головой герцог. - Мы решили, что лучше это скрыть. Если хочешь знать мое мнение, то то, что тебе дали, не подействовало, и знать об этом не следует. Поэтому лекарь уже покинул пределы дворца, а леди Трината получила свою дозу убеждения.
  - Спасибо. Ты все правильно сделал.
  - Благодарю, - он шутливо отвесил поклон, - но тогда я, пожалуй, пойду. Да и вам пора собираться к ужину. Утром я вас отмазал, но второй раз уже не смогу.
  - А первый раз как? - поинтересовалась я.
  - Ты слишком увлекся леди Тринатой. Поэтому завтрак я вам приносил сюда, - подмигнул Эршан. - Ладно, собирайтесь, - и он быстро вышел.
  - Ветриар... - я взглянула на парня, не зная, что сказать.
  - Не надо, София, твоя жалость мне не нужна. Я взрослый мужчина и способен это пережить. К тому же, я уже привык... - да-да, конечно, тогда откуда такая горечь в голосе? Но этого я не сказала. Предательство болезненно само по себе, а от близких и подавно. Но услышать такое... это гораздо тяжелее, чем просто знать.
  - Ну, а дружбу мою примешь? - я заглянула в голубые глаза.- Уж не знаю, как братскую или сестринскую, - тут мы уже хмыкнули вдвоем, - как захочешь. Будем вдвоем против всех. А потом я подберу тебе шикарную невесту! И вы наделаете кучу детишек, которые будут тебя любить и ценить!
  - София... - Ветриар совсем не по-королевски открыл рот, - ты... - что он хотел сказать. я так и не узнала. Стук в дверь прервал нашу беседу, а когда на пороге появилась Трината, то Ветриар и вовсе ушел.
  - Как вы, милорд, - с неподдельной тревогой спросила девушка, вглядываясь в мое лицо.
  - Все уже в порядке, спасибо леди, - я выдавила улыбку. - Я должен вас поблагодарить. Если бы не вы, то, возможно, все бы закончилось не так хорошо...
  - Нет! Не говорите так!- девушка испуганно всплеснула руками. - Это ужасно! Второе покушение за месяц!
  - Все в порядке. Если честно, думаю, что это просто очередной бунт моего не совсем здорового организма, а не покушение, - главное сейчас голос и лицо сделать поувереннее. - Хот, даже при простом отравлении бывают последствия. Так что, я все равно ваш должник!
  - Не стоит, милорд, - она неуверенно улыбнулась.
  - Кстати, - я заинтересованно посмотрела на девушку, - а зачем вы приходили ко мне ночью? - и я выжидательно уставилась на Тринату, с удивлением отмечая, как она краснеет.
  - Я...хм... то есть... я хотела поговорить...
  - И о чем?
  - О нашей договоренности.
  - Ночью? - вот это уже интересно. - И что вы хотели узнать?
  - Вы... вы не такой, как я думала раньше, - она слегка закусила губу, - и я... я подумала... Милорд, - она решительно вскинула на меня глаза, - вы удивительный... и я... я хотела освободить вас от вашего слова...
  - Это от какого? - я подозрительно уставилась на нее.
  - Что вы не будете меня принуждать... то есть... вы мне очень нравитесь, Скайнер. - под конец шепотом добавила она. - И если вы сдерживаетесь только ради моей чести, то... то не стоит.
  Все! Звезда в шоке! Тело само собой опустилось на ближайшую поверхность. Такого я не ожидала. С губ сорвался истерический смешок. И что, прикажете, отвечать?
  Глава 10
  
  - Ты готов? - в дверях показался Ветриар.
  - Угу, - я еще раз осмотрела себя в зеркало. Мда... природа-матушка постаралась. Белоснежный костюм, расшитый серебром и бриллиантами поверх голубой окантовки и изысканного рисунка, подчеркивает фигуру. Отливающие серебром волосы заплетены в замысловатую косу, открывая лицо и голубые сверкающие глаза. Сказочный принц, да и только! Ветриар, кстати, выглядит не менее эффектно. Практически тот же стиль, только в костюме больше голубоватых оттенков. Поверх волос сверкает бриллиантовый обруч - символ королевской династии дома Воздуха. Такой же он протягивает и мне.
  - Все еще волнуешься по поводу своей внешности? Прям как девушка!- подколол братишка, заставив нас дружно хмыкнуть. - Кстати, не забудь за Тринатой зайти, а то ты от нее бегаешь всю неделю...
  Это было правдой. После ее памятного признания, я старалась держаться от девушки подальше. Одно то объяснение стоило мне половины нервных клеток, которые, по последним открытиям ученых, восстанавливаются только во время беременности, а в этом теле, боюсь, это было бы проблематично сделать. Я краснела, бледнела и заикалась, пытаясь донести до девушки, что при всей ее красоте, я не могу заняться ей и пригласить в свою постель, потому что... а дальше пошло - я ее уважаю, пересмотрел свои взгляды на жизнь и теперь секс только по любви и никак не меньше, моя жизнь в опасности и еще тысяча и одна причина. В общем, Трината ушла расстроенная, правильно расценив, что я не хочу ее. Единственное, что ее утешило, что я не хочу и других, но от этого общаться мне легче с ней не стало. Мы продолжали появляться вместе, но то доверие, что установилось в первый день, увы, пропало. Мы, девушки, такие - очень болезненно реагируем, когда нас не хотят. Хотя, у меня было кое-что, что, как я надеялась, позволит нам вернуться к прежним отношениям. Но ведь я не могла же ей прямо сказать, что, простите, в душе я нежная девушка и предпочитаю мужчин? Мне и так хватало стыда, во время тренировок с Ветриаром. Принц решил, что мне неплохо бы научиться владеть оружием. И хотя тело Скайнера иногда и отвечало на автопилоте, но в большинстве случаев Ветриару хватало десяти секунд, чтобы обезоружить меня. Хорошо еще, что в этом теле я спокойно могла поднимать эту железяку, называемую по ошибке мечом, а не тащить по полу, царапая паркет и мрамор. Но все это не спасало меня от возбуждения при виде полуобнаженной фигуры принца. Увы, но в мужском теле желание становилось очевидным сразу, и мы с Ветром, оба смущенные, быстро разбегались по разным комнатам. В результате, уже на третий день занятия стал проводить Эршан, а я надевать на тренировки длинную плотную рубаху, чтобы прикрывать самые интересные места. К сожалению, фигурой и лицом герцог ненамного уступал принцу, а у меня на фоне обилия тестостерона, причем довольно привлекательного, и неудовлетворенности мужского организма, стало сносить крышу.
  Вот интересно, узнай про такую новую особенность принца, друзья Скайнера предложили бы свои услуги? Всю неделю они преследовали меня, всячески показывая, как они изменились, и тот момент был всего лишь глупой шуткой. Похоже, Ветриар был прав, предупреждая о возможности подобного поведения.
  Но больше всего меня напрягали задумчивые взгляды Сонэи и короля. Ни один из них больше не вызывал меня на беседу. Ограничиваясь вежливыми фразами за общим обедом, но от этого становилось не легче. Оба явно почувствовали сильные изменения в характере принца и теперь просчитывали вероятности. Кстати, Анардию я тоже видела только за трапезами. Девушка старалась не попадаться мне на глаза, но пару раз я ее все-таки видела: один раз с Сонэей, а второй с Хладеном. Вот уж не думала, что этот ледяной тип интересуется женщинами!
  - Ладно, пошли, - и мы направились за моей фавориткой.
  Молчание нас не тяготило, просто шли рядом, и это радовало. Как-то мы сблизились с Ветриаром, по-настоящему сблизились. Он открывался мне все больше и больше, а у меня вообще секретов от него не было. Единственным напряженным моментом была моя не совсем братская симпатия к нему, но тут уж ничего не поделаешь.
  - Все приехали? - я попыталась отвлечься от мыслей по поводу сегодняшнего бала. Все-таки мой первый прием, и я очень волновалась.
  - Практически,- парень слегка скосил глаза в сторону, оглядывая коридор. - Правители с супругами и их наследники, все по протоколу. Только Александрит не приехал.
  - Почему?
  - Потому что он не просто наследник, а единственный наследник. Думаю, Зартарн и сам не хотел сюда приезжать, но это было бы равносильно войне. Понимаешь, в Доме Огня после гибели короля и королевы членов правящей семьи осталось всего двое - Зартарн, вступивший на престол, и его младший брат, в качестве наследника. Если в остальных домах, включая наш, помимо правителя или даже правящей четы, как в Доме Земли, не меньше трех наследников, то Дом Огня в этом смысле крайне уязвим. Поэтому, в данном случае Зартарна никто не осудит в том, что он оставил брата дома. А так... Остальные взяли даже не одного наследника, а еще одного ребенка, в качестве жеста доброй воли, - и он криво улыбнулся.
  - А почему в Дом Огня так малочисленен?- высунуло голову женское любопытство.
  - Да там ничего особенного нет. Несколько столетий назад, после кончины деда Зартарна у них разыгралась не шуточная борьба за власть, в результате две старшие дочери и средний сын были убиты, а в живых остался только несовершеннолетний принц, которому пришлось досрочно становиться королем. И кстати, довольно неплохим, если уж говорить честно. Только вот умер он раньше, чем предполагал. Когда их убили, королю Агнию было всего триста сорок, а королеве Рубине даже двухсот не было. Вот так вот... Так что Зартарн самый молодой король из всех нынешних правителей. Ему чуть больше ста, но ты это в досье уже читал, - я кивнула, даже не обратив внимания на мужское окончание. Мы с Ветриаром договорились, что когда находимся за пределами комнаты, он обращается ко мне в мужском роде.
  - Понятно.
  - А раз понятно, иди к Тринате, а мне пора в зал.
  - Угу, - я не особо обрадовалась. Все-таки с Ветриаром мне было спокойнее, но делать нечего. Вздохнула, и постучала. Дверь открылась мгновенно, явив взору преображенную девушку. Все-таки за эту неделю она похорошела, а еще красивое платье, драгоценности, уверенность - все это добавляет хороший градус. - Прекрасно выглядите, леди, - отвесила дежурный комплемент, за что получила лишь легкую грустную улыбку.
  - Благодарю, милорд, вы тоже восхитительны.
  - Трината, у меня для вас новость,- я дождалась заинтересованного взгляда. - Лорд и леди Маэс согласны на брак своего сына с вашей сестрой. Церемония пройдет завтра на закате. Платье для вашей сестры уже готово. Как вы понимаете, ни я, ни принц Ветриар присутствовать не сможем, но люди герцога Ларинэ проследят за церемонией. Своих родителей можете оповестить сегодня, при желании пригласите еще несколько друзей. Срочность же церемонии объясните согласием принца объявить о браке в присутствие представителей всех четырех стихий. Не мне вам объяснять, как это почетно. Поэтому, никакая тень не ляжет на вашу сестру. А так как гости прибыли всего на два дня, то завтрашний ужин - последняя возможность это сделать.
  - Милорд... - на меня смотрели сияющие глаза девушки, в которых заблестели слезы, - благодарю... - и она попыталась встать на колени.
  - Прекратите! - я удержала ее от падения. - Ничего сверхъестественного я не сделал. Скорее уж вам нужно благодарить герцога Ларинэ. Если бы не он, ничего бы не получилось. И вытрите слезы, а то подумают, что я вас насильно приволок на бал, - попыталась я разрядить обстановку, и, вроде, мне это удалось. Поэтому в зал мы пришли уже оба радостные и довольные.
  - Наследный принц королевства Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Скайнер орд Триард и леди Трината эс Ларэ, - объявили о нашем приходе, и мы вошли в зал.
  Мой первый прием. Пусть теперь я в теле мужчины и принца, но душа маленькой девочки осталась при мне. Колени дрожали, расширенные зрачки пульсировали, дыхание сбилось, вспотели руки... Похоже, что это уже не я держала Трианту, а она меня. Но сейчас это меня мало волновало.
  Сделав просто титаническое усилие, я шагнула вперед. Огромный зал сверкал! Белый мрамор пола и зеркальными вставками отражал яркий свет магических светильников и канделябров. Огромные мраморные колонны, изрисованные серебром и опалами, огромные двустворчатые витражные окна и двери на балконы, между которыми от пола и до потолка простирались картины небосвода во всех его возможных видах. Но самым главным элементом декора здесь был потолок, а точнее его полное отсутствие. Стены и колонны упирались в небольшой куполообразный изгиб, который перетекал в тончайшее, наподобие паутины, переплетение и образовывал посередине рисунок солнца, внутренний диаметр которого составлял метров пятьдесят, и был сплошь прозрачным.
  Прямо напротив двери возвышался помост с воздвигнутыми на нем тронами. Один повыше, еще один на следующей ступени и два на нижней - для короля, наследника и других членов семьи. Напротив него на полу полумесяцем был выложен кусочек пола, для тех, кто представал пред правителем. А сейчас там еще расположились кресла для приглашенных членов королевских домов. Вдоль стен тянулись небольшие диванчики и столы с закусками и напитками. Музыканты расположись недалеко от трона, наигрывая легкую танцевальную мелодию. Да, именно так я всегда и представляла себе бал!
  Подведя Тринату к одной из групп, стоявших ближе всего к трону и слегка "клюнув" ей ладонь, я направилась к трону. На нижнем ярусе уже восседал Ветриар и Сонэя. Мельком взглянув на девушку, я в очередной раз подавила приступ зависти. Как несправедлива жизнь! Ну не могла, что ли она умереть, а не Скайнер! Сияющие сапфировые глаза были оттенены нежно голубым шелком платья и голубыми и белыми бриллиантами, высокая прическа и поддерживающий густую копну бриллиантовый обруч - девушка словно вышла из сказки, и вряд ли здесь нашелся бы хоть один мужчина, который смог бы сказать, что она не красива.
  Я все же смогла оторвать от нее взгляд и перевела его на восседавшего на троне короля. Хм... в очередной раз поразилась той красоте и безэмоциональной холодности, которые исходили от этого мужчины. Он одет был в чисто белоснежные одежды, и даже рисунок на них был выложен из серебра и прозрачных камней. Волосы заплетены в замысловатую косу, наподобие моей, а вместо обруча на голове зубчатая корона с крупным камнем посередине посреди россыпи мелких. Если говорить честно, то ни Скайнер, ни Ветриар до папаши не дотягивали ни по красоте, ни в стати, ни в высокомерии, в общем, ни в чем. Льдисто-зеленоватые глаза окатили холодом, оценивающее пробегая с ног до головы. Легкий кивок, и мне позволено сесть на свое место.
  Впервые я смотрела на зал с положения сильного. Довольно захватывающее и опьяняющее чувство, словно смотришь с высоты, а внизу копошатся мелкие насекомые, ловя твой взгляд. Единственное, что напрягало, так это ощущение взгляда Аэрана в затылок. Хотя... может, его и не было, а это просто мое самомнение?
  Я постаралась отвлечься и осмотрела зал. Первой на глаза мне попалась Трината, беседующая со своими родителями и сестрой с ее женихом. Судя по счастливым улыбкам и слезам у женской части, новость она донесла. Хорошо. Следом я увидела группу своих "друзей", которые стояли в сторонке и о чем-то шептались, изредка бросая на меня косые взгляды. Неужели решили сделать еще одну попытку сблизиться? Эх... как это не вовремя! Я постаралась не поморщиться. Дальше взгляд отловил Анардию в окружении мужчин и пары девушек. И хотя после моей отставки она сильно сдала свои позиции, но все же покровительство Сонэи и безусловная красота девушки, привлекали еще многих. Кстати о девушках, я уже научилась отслеживать определенные намеренья в отношении себя, и сейчас почти со стопроцентной гарантией могла сказать, что стоявшая невдалеке группа девушек нацелилась на меня и Ветриара. Я задумчиво оглядела претенденток, прикидывая, на кого может спальститься "братишка", но так и не выбрала. Самое интересное, что за эти две недели он вообще не дал ни единого знака, что у него кто-то есть. А в это я поверить не могла, поэтому и ревновала к этой неизвестной. Подавив очередной вздох, я отметила стоявшего с группой мужчин Хладена и "случайно" болтающего с какой-то девицей поблизости Ларинэ. Еще один объект моих симпатий и еще один вздох. Глупо, особенно зная, что ни один из них мне не светит.
  Больше интересующих личностей в зале не было, и я попыталась расслабиться. Пока в зал не зайдут представители остальных королевских домов, праздник не начнется. Согласно протоколу первым всегда заходит правящий дом, а следующие идут по порядку. Сейчас правит Дом Воды, поэтому они зайдут первыми, наш дом идет следом, но так как прием наш, то мы в очереди не находимся, а, значит, она переходит к Дому Земли, и замыкает все это Дом Огня.
  Как же меня напрягает весь этот этикет с протоколом! Прием начинается ровно в семь, поэтому все придворные уже в половину седьмого должны быть в зале, а ровно в семь на трон следует сесть представителям королевского дома. Еще через пятнадцать минут в двери могут войти приглашенные других королевских домов. И вот поэтому я пятнадцать минут должна сидеть и смотреть в пустоту с выражением абсолютной пустоты на лице. Тьфу!
  - Королева Аквитании и Единого Дома Воды Сафира орд Лиарид... - о! Кажется, начинается!
  Глава 11
  
  - Королева Аквитании и Единого Дома Воды Сафира орд Лиарид, - объявил глашатай и сразу продолжил, - наследный принц Водиан орд Лиарид, принцесса Аурена орд Лиарид!
  Двери распахнулись и на выложенной на мраморе дорожке появились трое. В досье я уже видела тех, кто должен был сейчас появиться в зале, но видеть портретики на бумаге и читать характеристики, это все-таки не то же самое, что увидеть их вживую. И невольно подалась вперед, стараясь рассмотреть королевский Дом Воды.
  Первой на дорожке показалась высокая стройная женщина, на вид не больше тридцати-тридцати пяти лет. Светлые волосы имели легкий пепельный оттенок, в противовес нашему, теплому, золотистому, они казались более холодными и мертвыми. Матовая жемчужная кожа и глаза темно-синего цвета на красивом лице. Хрупкая фигурка затянута в шелка и бархат под цвет глаз, а корона, украшенная сапфирами, только подчеркивает их красоту. Следом за ней шел молодой парень, ровесник Скайнера и его вечный соперник, наследный принц Водиан. В нем сохранилась та же изящная красота его матери, но назвать его женственным или слабым никто бы не смог. Темно-синий, почти черный костюм лишь подчеркивал крепость мускулатуры, и я впервые увидела того, кому по силам тягаться с красотой наследных принцев Дома Воздуха, а если учесть еще и более мягкое, даже спокойное выражение лица, в противовес их высокомерию, так он и вообще выигрывал. Правда, досье у него было не такое благопристойное, как производимое им впечатление.
  Замыкала шествие девушка, которую я, даже не видя лица Сонэи, могу назвать ее конкуренткой и соперницей. Слишком они были похожи, причем одинаковым типом красоты - синие глаза, светлая кожа и волосы, разве что Сонэя казалась слегка теплее. Более темный и глубокий оттенок глаз, золотистый отсвет волос, но в остальном... В общем, если кому-то нравиться именно такой тип, то будет он стоять как буриданов осел. Хотя, лично на мой вкус, Сонэя все-таки симпатичнее, нежнее и женственнее, что ли. Ауриния казалась немного взрослее, высокомернее (если это возможно!) и при этом опытнее (в определенном смысле). А уж когда она бросила на меня такой жаркий взгляд, то она мне окончательно разонравилась. Девушка видела цель, и мне ее цель не нравилась! Одно дело отбиваться от фавориток, а другое от принцессы другого дома. А потом я чуть не фыркнула, вспомнив, что Сонэя имела планы на ее братца. Видать, девочки решили поменяться!
  Пока я их рассматривала троица дошла до помоста и остановилась, отвесив легкие поклоны. Королева сделал шаг вперед и звучным голосом произнесла:
  - Приветствую тебя король Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Аэран орд Триад, твоего наследника и детей твоих! Да будет мир дому твоему!
  Теперь пришла наша очередь. Как по команде мы все встали, и голос короля из-за спины произнес:
  - Приветствую тебя, королева Аквитании и Единого Дома Воды Сафира орд Лиарид, твоего наследника и твою дочь! Да будете вы желанными гостями в моем мирном доме!
  Вот и все приветствие. Мы сели, они тоже.
  - Король Иридии и Единого Дома Земли Тергор орд Сиагард, - глашатай тут же объявил следующую группу. Вот интересно, они там в очередь что ли стояли, - королева Иридии и Единого Дома Земли Майяна орд Сиагард, наследный принц Иридии и Единого Дома Земли Лемарт орд Сиагард!
  Впереди, под руку шли мужчина и женщина, одетые в ярко-зеленые цвета с бронзовыми окантовками. Рисунок на одежде изображал виноградные листья и побеги, а бронза, по-видимому, символизировала землю. Такая же, как и у Аэрана, корона сверкала вставленными изумрудами. Я перевела взгляд на лица. Королю на вид было не больше сорока, довольно симпатичный, загорелый, но с грубыми, словно высеченными из камня, чертами. Массивный слегка выдающийся подбородок, крупные четко очерченные губы, но при этом не полные, а слегка сглаженные, массивный нос и копна темно-каштановых волн вокруг лица, которые сейчас сдерживала корона. И при этом ярко-зеленые, как весенняя трава, слегка напряженные глаза. Человек-скала.
  Его жена была и похожа и непохожа на него одновременно. Красивая женщина, широкая в кости и бедрах, с красивой грудью, обладала странным сочетанием светлой кожи и черных прямых волос. Я несколько мгновений пыталась понять, что же вызвало ощущение сходства, пока меня не осенило! Выражение карих глаз было таким же напряженным, как и у супруга.
  Замыкал шествие молодой парень, лишь два года назад, перешагнувший рубеж совершеннолетия. Из досье я знала, что у них было еще трое дочерей, из которых одна была старшей, и по закону вплоть до последнего считалась наследницей - Вестана. Девушке было уже тридцать пять, если можно ее так называть, и уже как лет пять, она должна была быть замужем, но король запретил. Дело в том, что наследник должен сочетаться браком с членом своего дома, а просто принцесса могла выйти замуж за любого. И хоть возраст здесь позволял женщинам и дольше обходиться без брака, но для женщин королевской крови существовали ограничения - тридцать лет. И самое главное, что у Вестаны был жених. Только вот ее отец не желал оставлять трон дочери, а ждал, когда же сын достигнет совершеннолетия. Потому и мучил девушку, оставляя фиктивной наследницей, пока ее жених, не заключил брак с другой и уже как четыре года был счастливым отцом. Теперь же она была свободна, да только вот идти ей уже было некуда. Правда, в донесении фигурировало имя Александрита, как одного из претендентов на ее руку, но дальше слухов это не заходило. И вот теперь я смотрела на того, кто заменил сестру на ее месте.
  Высокий, даже выше отца, но не такой мощный, поэтому смотрелся слегка худым и плоским, с белой кожей своей матери, прямыми темно-каштановыми волосами и карими глазами. Такое ощущение, что он взял от родителей не самое лучшее и соединил просто в отвратительной комбинации. Трудно описать, но он смотрелся то ли больным, то ли грязным. Не знаю, откуда такое восприятие. Может дисгармония цвета кожи и волос? Вот странно у королевы черный волос и белая кожа, а смотрится красиво. У него же цвет лица отдает желтизной. Да и сочетание точеной нижней части лица, как у матери, и крупного носа и лба, как у отца, не придают ему очарования. Хотя, и уродом его назвать нельзя. Но все же, оставалось в нем что-то неприятное.
  Процедура повторилась: встали-сказали-ответили-сели. Мда... весело, однако.
  - Король Ортании и Единого Дома Огня Меории Зартарн орт Шаэрис!
  Дверь в третий раз распахнулась, пропуская вперед последнего гостя. Спокойно, но уверенно и, даже, по-военному твердо, в зал вошел молодой мужчина в черно-бардовых одеждах с рубиновой короной. Буйную темно-медную волну кудрей не в силах сдержать и корона, пронзительные янтарные глаза сверкают то ли злостью, то ли предвкушением, губы поджаты и напряжены. Он, казалось, весь готов вот-вот вспыхнуть. Такие люди меня всегда пугали. Будучи сама человеком очень спокойным, я плохо переносила слишком активных и эмоциональных людей, а молодой король Дома Огня, сам был огнем. Хотя, в чем-то я желание Сонэи понимала, если она тогда вздыхала именно по внешности, а не по его короне. Выбирая из присутствующих здесь принцев, Лемарт отпадал сразу, а Водиан был слишком похож на ее братьев и отца, с которыми она не очень ладила. Я еще раз присмотрелась к мужчине. Резкие, но приятные черты лица, яркая сильная аура, и тепло, которое он излучал, в своем роде были довольно притягательны, но в то же время опасны.
  Он быстро и громко проговорил свое приветствие, и сел, наверно даже раньше, чем Аэран успел закончить свое.
  Вступительная часть закончена. Я мельком взглянула на лица особых гостей. Лица непроницаемые, даже у вспыльчивого короля огня. Все-таки воспитание дает знать. Согласно протоколу теперь должна была последовать речь встречающего короля. И в этот же момент Аэран поднялся со своего места.
  - Жители Ксеории, гости и друзья! Сегодня мы празднуем первую победу. Две недели назад неведомый враг, уже несколько лет, терроризирующий все наши четыре королевства стихий, напал на Дом Воздуха с попыткой похищения нашего кристалла. Мой сын, принц Скайнер, практически ценой жизни, сумел сохранить наше достояние. Более того, он сумел увидеть нападавшего. К сожалению, нападение не прошло бесследно, и память принца пострадала. Но у нас есть надежда, что это состояние временное.
  Но сегодня мы будем праздновать! Наши союзники и друзья из Единых Домов Воды, Земли и Огня в этот радостный день с нами! Радуйтесь и отдыхайте друзья!
  Да твою же... Слов у меня не было, один мат! Папашка решил подстраховаться и уж наверняка оповестить всех, чтоб преступник уж точно случайно не прослушал объявление! Да это бред! Прямо таки в слух говориться, не забудьте прейти, господин разбойник, мы вас тут сторожим-с! И чья это идея? Аэрана? А, может, Хладена?
  Меня трясло. Не знаю, удалось ли сдержать маску равнодушия и спокойствия, но, искренне, надеюсь, что так. хотелось обернуться и посмотреть на "отца". Все, что я могла себе позволить, так это краем глаза следить за лицами королей. Маски! Легкий прищур глаз, незаметное поджатие губ, глубокий вздох - вот и все проявление эмоций, и видимое лишь мне, так как все смотрят только на короля.
  Раздавшие следом аплодисменты скрыли мой судорожный вздох и послужили объявлением начала бала. Согласно все тому же пресловутому протоколу, я должна была пригласить Аурену, Аэран Сафиру, Майяна первый танец должна танцевать с мужем, а вот Сонэя могла выбирать из трех претендентов, но предпочтение в случае выбора, она должна отдать Зартарну, так как он король. А вот между Лемартом и Вэдианом пришлось бы и, правда, выбирать. Но Сонэя не наследница, и имеет право выказывать симпатии.
  Первым спустился со ступеней Аэран. Подойдя к Сафире, он с очаровательной улыбкой склонился перед ней в поклоне и протянул руку. Королева ответила ему не менее притягательной улыбкой, вкладывая свою руку в мужскую ладонь. Они вышли на середину зала, которую уже освободили придворные. Если не знать, то можно подумать, что они брат и сестра, а, может, и супруги после долгих лет совместной жизни. Идеальная пара. Следом "на паркет" вышла чета королей Дома Земли. Дальше должна быть очередь Зартарна, и мне было интересно, пригласит он Сонэю или нет. Вроде бы, мне казалось, что у Сонэи на него мало надежды.
  Но вопреки моим ожиданиям, он встал и галантно склонился в поклоне перед Сонэей. Как только они встали в пару, я разглядела светящееся удовлетворением лицо девушки. Счастливица, у нее есть шанс быть с любимым мужчиной. Подавив очередной ненужный и грустный вздох, я повторила движения Зартарна, склонившись перед Ауреной.
  - Принцесса, позволите пригласить вас на танец?
  - Конечно, мой принц, - девушка изогнула губы в ослепительной улыбке, по идее, довольно призывной, но только не для меня.
  И все же, я вернула ей улыбку, выводя в центр, где на изготовку стояли уже три пары. Спустя минуту рядом встали Ветриар с Тринатой, Лемарт с Анардией и Вэдиан выбрал, кажется, действующую фаворитку Аэрана. Впрочем, ничего удивительного. Именно эти девушки стояли ближе всего к трону, а, значит, имели определенное влияние при дворе.
  - Принцесса, вы прекрасно выглядите! Ваша красота отрада для глаз!
  - Благодарю, - ей хватило совести смутиться, - прошу, милорд, зовите меня Ауреной, как раньше...
  - Это честь для меня, - я слегка склонила голову, - и я буду просто счастлив, если вы будете тоже звать меня по имени.
  - Конечно, Скайнер, - мурлыкнула она, прижавшись несколько ближе, чем нужно. Ну-ну, интересно, почему это я, то есть, Скайнер, а не Зартарн. Все-таки он уже действующий король, а не потенциальный, как я или Водиан. А вот Лэмарта, похоже, ни Сонэя, ни Аурена вообще не воспринимают всерьез. Конечно, он несколько моложе, но для долгоживущих даже десяток лет не повод.
  Мы кружились в танце, к моему удовлетворению, не хуже, чем остальные пары. Аурена щебетала милые глупости, типа, как она счастлива, что все обошлось, как надеется, что я назову имя преступника и так далее. Я так же, улыбаясь, отвечала. С ней было довольно легко общаться, хотя...я мельком взглянула на остальных, кажется, все получали удовольствие от танца. А это было неправдой. Осознание этой истины позволило мне стряхнуть расслабленность и включить мозг.
  К счастью, танец закончился, и теперь остался еще один официальный танец, но к которому уже могли присоединиться остальные пары. Аэран подошел к Майяне, я должна была бы пригласить Сафиру, но к ней подошел король Тергор, так что, официально я была свободна от следующих танцев. Но прежде, чем заняться делами, я должна была пройти еще в одном танце. На минуту я задумалась, что делать с Ауреной. Два танца подряд - это уже повод подумать, но и бросать девушку было нельзя.
  - Принц Скайнер, - за спиной раздался глубокий, слегка рычащий голос. Повернувшись, я столкнулась лицом к лицу с Зартарном, смотревшим на меня с явной враждебностью, - позвольте пригласить принцессу Аурену, - сухо закончил он.
  - Конечно, милорд, принцесса, - я передала руку девушки, и со спокойной совестью направилась к Тринате.
  Я кружилась с Тринатой, чувствуя, как накатывает облегчение. Все-таки, надо держать себя в руках, и не болтать попусту. Сама знаю, как девушка может развязать язык, а мне до Аурена далеко.
  - Как бал? - спросила я, чтобы отвлечься.
  - Восхитительно,- девушка открыто улыбнулась, но в глазах отразилась какая-то непонятная грусть.
  - Сообщила родным о свадьбе?
  - Да, они счастливы, и все благодаря вам!
  - Не мне, Трината, мы это уже обсуждали. И Трината, я хочу заранее извиниться, но, к сожалению, мне не удастся уделить тебе достаточно времени.
  - Я понимаю, - она серьезно кивнула, - лорд Ларинэ и принц Ветриар уже объяснили мне, что это политика.
  - Да? - и когда они успели!
  - Именно. Лорд Ларинэ сказал, что позаботиться обо мне сегодня.
  - Хм, - я фыркнула, - что ж, я рад, что моя леди не будет скучать сегодня.
  - Я не скучаю, милорд.
  - Тогда в чем дело? Почему я вижу грусть в твоих прекрасных глазах?
  - Потому что моя глупая надежда разбивается у меня на глазах, - тихо прошептала девушка.
  - Ты о чем?
  - О вас и принцессе воды, - она опустила глаза, а я, наконец-то, поняла, о чем она. - Я думала... думала, что раз вы хотели сочетаться с Анардией, то вам не столь... важен статус девушки... даже, наоборот, что вы хотите невесту из собственного дома. И я... я позволила себе замечтаться, простите, милорд, - проклятье! Что ж теперь, как ни разговор с Тринатой, так я чувствую себя виноватой-то? Я не совсем эстетично открывала и закрывала рот, не зная, что сказать, когда за спиной раздался голос.
  - Скайнер, - нашу беседу прервал подошедший Ветриар, - нам пора. Отец собирает, - парень смотрел серьезно и настороженно.
  - Иду. Трината, ты не права, у меня нет никаких планов на Аурену, но и тщетной надеждой себя не тешь, пожалуйста. К счастью или сожалению, но мое сердце свободно, поэтому давай пока оставим эту тему, - я развернулась и, набрав воздух, как перед прыжком, направилась на "беседу".
  Глава 12
  
  -Что сейчас будет? - прошептала я, следуя за Ветриаром, разбивающим толпу, как ледокол айсберги. Придворные сторонились, склонялись в поклоне, кидали призывные взгляды, но сейчас нас это мало волновало.
  - Беседа, - процедил парень, - не знаю, разрешат ли мне и Аурене остаться, но правители и наследники будут обязательно.
  - О чем беседа?
  - О кристаллах и... о тебе. Скай, ты первый выживший при нападениях, вполне мог видеть преступника... но готовься, что могут обвинить и тебя. Особенно Зартарн. Он в ярости и абсолютно не верит в "счастливый" случай. В данный момент, именно его следует опасаться. Кроме того, он, действительно, сильный и умный противник, несмотря на довольно молодой возраст.
  - Понятно, - процедила я сквозь зубы. Вот только умников мне сейчас не хватало! Больше обсудить мы ничего не успели. Прямо за дверями зала обнаружилась Аурена в сопровождении слуги.
  - Леди, - Ветриар натянуто улыбнулся, - вам помочь?
  - О да, - ее улыбка вышла более радостной, правда смотрела она не на него, а на меня, - милорд, вы ведь проводите меня в кабинет Его Величества, а то я немного подзабыла дорогу?
  Угу, подзабыла, а слуга на что? Но внешне все было благопристойно - я протянула руку, и принцесса тут же с радостью приняла ее. Теперь мы шли втроем, и обсудить детали не было никакой возможно.
  - Скайнер, - мягкий голос девушки вырвал меня из раздумий, - мне так жаль...
  - Чего принцесса?
  - Аурена! Я же просила!
  - Прости, Аурена, - я мягко улыбнулась, глядя в голубые глаза, - так чего же тебе жаль?
  - Вся эта история... и твоя память... Я просто в ужасе!
  - Ничего, уверен, что это прискорбное недоразумение скоро пройдет.
  - Да, конечно, но за это время уже может случиться непоправимое.
  - Это ты о чем? - вот теперь мне стало и, правда, интересно, даже Ветриар слегка повернулся.
  - Прости, но говорят, ты сильно запутался... и эта девушка... твоя новая фаворитка... она вовремя подсуетилась и теперь готовиться стать принцессой. Это правда? Ты собираешься жениться на этой девушке?
  - Аурена, - я слегка поморщилась, не зная, как лучше поступить в данной ситуации, - эта девушка во многом одна из достойнейших на данный момент во дворце... а женитьба - это дело ответственное, да и пока я не собираюсь... Не мне тебе объяснять, что фаворитка - еще не жена.
  - Да? - глаза девушки вспыхнули радостью, а на губах появилась улыбка. - Прости, просто говорят она тебя совсем покорила... а я... я...
  - Что? - вопрос-то я задала, но вот абсолютно не была уверена, что хочу услышать ответ.
  - Я ревную, - наконец прошептала она, - я надеялась, что ты меня не забыл... но похоже, это все-таки не так... ты меня словно не узнал в зале, и потом, слухи про тебя и эту девушку... Я понимаю, ты мужчина и тебе нужно... В общем... - она запнулась, а я в шоке переводила взгляд с нее на Ветриара. Правда или нет? И что делать, если да? Это не настырная фаворитка, которой можно просто приказать... Проклятье!
  От ответа меня спасло только то, что мы, наконец-то, пришли. Я даже дух перевела, не веря, что радуюсь предстоящей экзекуции... Хотя, тут скорее из огня в полымя... Нет, наоборот, из воды в огонь!
  - Все в сборе, - прокомментировал наш приход Аэран. К моему удивлению, помимо всех пришедших членов королевских домов, в комнате находились также и Сонэя с Хладеном. Если честно, то этих двух увидеть я тут никак не ожидала. - Итак, - подождав, пока мы рассядемся, начал "отец", - как вы все понимаете, мы собрались здесь не просто так. Нам брошен вызов, который мы не можем проигнорировать...
  - Забавно, - перебил короля Зартарн, и я заметила сдерживаемую ярость в его глазах, - значит, пока не было нападения на ваш Дом, вы считали, что все в норме? И только теперь "нам брошен вызов"? Вызов был брошен еще пять лет назад, но тогда и дела никому не было! Дом Огня потерял своих правителей, но все дружно "проигнорировали" это. А теперь... легкое ранение принцу - и все! Нам брошен вызов! - под конец речи мужчина вскочил.
  - Зартарн, - мягкий голос Сафиры разнесся по залу, словно вода, остужающая пламя, - поверьте, мы все скорбим об этой потери. Король Агний и королева Рубина были одними из лучших правителей Дома Огня за последнее тысячелетие, и их потеря - ужасное горе для всех нас. Но тогда, думаю, в данном случае я скажу за всех, мы все считали, что это внутреннее дело вашей семьи. В королевских семьях не раз происходит борьба за власть, мы к этому привыкли, но то, что происходит сейчас... это угроза существования всего нашего мира, - по мере ее речи огонь в глазах Зартарна потухал, оставляя только пепел. В груди что-то сжалось... он любил своих родителей, действительно, любил. Это было не похоже на то, что я привыкла видеть в своей новой семье... и мне этого не хватало. Пусть, я часто злилась на родных, и мы друг друга не понимали, но... но я всегда знала, что они меня любят и помогут. Тоска по дому внезапно полностью затопила меня. За все время пребывания здесь я редко вспоминала о семье, даже порой радовалась, что все именно так произошло... и только сейчас до меня дошло в полной мере осознание потери...
  - Хорошо, - мрачный голос Зартарна вырвал меня из пучины собственных переживаний, - прошу прощения Аэран за свою вспышку.
  - Ничего, - и только вежливая холодность в голосе короля. - Итак, нам нужно обсудить сложившуюся проблему.
  - Для начала, - подал голос Тергор, - мы бы хотели узнать поконкретнее, что произошло у вас, Аэран.
  - Разумеется, - кивнул король. - Две недели назад во время моего отсутствия на наш замок напали. Кто-то точно знал, где находится наш кристалл, и пришел с целью похитить его. Только счастливая случайность не позволила этому случиться. Я вернулся раньше срока во дворец, а Скайнеру потребовалось поработать с кристаллом. Он и застиг преступников на месте преступления. Убив одного, он погнался за вторым, пока я проверял сохранность кристалла, но что случилось дальше, мы не знаем. Мой сын был обнаружен спустя пятнадцать минут в крови и без сознания. Ранение было смертельным, и мне пришлось прибегнуть к помощи кристалла, чтобы поддержать его, пока целители делали все, что могли. К сожалению, при пробуждении оказалось, что некоторые зелья и лекарства вкупе с работой кристалла и ранением повлияли на память Скайнера. Лекари не дают абсолютной гарантии на ее восстановление, но есть вероятность, что с помощью кристалла, память вернется. Пожалуй, это все, - замолчал король, а я только постаралась скрыть удивление. Похоже, король решил не говорить всей правды, хотя, пожалуй, это как раз и не удивительно.
  - Интересно, - задумчивый голос Водиана тихо разнесся по залу, - похоже, во дворце есть предатель?
  - А мне интересно, - снова сверкнул глазами Зартарн, - почему этот неизвестный не добил принца Скайнера? Зачем оставлять свидетеля?
  - Рана была смертельной, - отрезал Аэран, прищурив глаза.
  - Но он не умер, - молодой король твердо встретил его взгляд, - и он единственный оставшийся в живых, при подобных преступлениях.
  - Ты в чем-то обвиняешь нас? - голосом Аэрана можно было заморозить океан.
  - Нет, - кривая усмешка ему в ответ, - просто рассуждаю...
  - Зартарн, не стоит голословно обвинять, - покачала головой Сафира. - Сейчас, как никогда, надо быть вместе.
  - Я не обвиняю, миледи, просто, думаю, этот факт тоже следует рассмотреть. И, думаю, в этом зале нет никого, кто хотел бы поимки преступника сильнее, чем я.
  - Мой муж был тоже убит при подобных обстоятельствах, - тихо проговорила Сафира, а Водиан при этих словах вздрогнул.
  - Прошу прощения, миледи, - на этот раз Зартарн смутился, и склонился в поклоне, - горе застилает мне разум.
  - Пожалуй, это единственная причина, почему я стерпел подобные обвинения, - хмуро произнес Аэран.
  - Прошу прощения, - на этот раз извинения огненного короля уже не казались столь искренними. - Итак, что вы хотели предложить? У вас есть идеи?
  - Увы, ничего конкретного, - вздохнул Аэран, - я надеюсь на восстановление памяти Скайнера, но если этого не произойдет... Пока я предлагаю провести проверку всех поданных, составить список подозреваемых, возможно, будут совпадения или связи... Потом, необходимо проследить след в Меории. Все погибшие преступники были людьми. А еще, предлагаю воспользоваться кристаллами. Поэтому через две недели приглашаю вместе с ними во дворец.
  - Хочешь создать круг? - нахмурился Тергор. - Понимаешь, как это опасно? Мало того, что это само по себе не лучшая идея, так еще все четыре кристалла вместе. Если кто-то узнает, то мы потеряем все!
  - А есть другие идеи? Нет? Вот и у меня нет! Я бы еще и зеркала предложил принести!
  - Почему через две недели? - раздался голос Майяны. Хм... а я уж думала, что она и рот не откроет.
  - Потому что эти две недели пойдут на восстановление памяти Скайнера. Он будет работать с кристаллом. И мы очень надеемся, что это возымеет нужный эффект, - я чуть было не фыркнула. Конечно, вспомню, чего в помине не знаю.
  - Скайнер, - впервые за весь вечер ко мне обратились на прямую.
  - Да миледи, - я посмотрела на Сафиру.
  - Я сожалею об этом несчастье... Но может ты помнишь, хоть что-нибудь, хоть деталь? Это бы нам здорово помогло.
  - Увы, миледи, - я постаралась не обращать внимания на ехидное фырканье Зартарна. - Но я надеюсь, что скоро это измениться.
  - Что ж, пожалуй, на этом все, - подвел итог Аэран.
  - Все? - Зартарн недоверчиво прищурился. - Мы приехали сюда только затем, чтобы услышать, что вы ничего не можете нам сказать?
  - Не только, - проговорил Тергор, - это демонстрация единства для наших противников, - и Аэран с Сафирой согласно кивнули. - Ты еще слишком молод и вспыльчив, Зартарн. Учись, пока есть возможность.
  - О! Благодарю, милорд, - язвительность так и разливалась в голосе огненного короля, - только искренне надеюсь, что по возвращение домой, после этой чудной демонстрации, я найду своего брата и кристалл в целости.
  - Ваше Величество, - не знаю, кто дернул меня за язык, но я не сдержалась, - ваши намеки беспочвенны и оскорбительны. Уж поверьте, побывать на грани никогда не было моей заветной мечтой. Я искренне сочувствую вашей потери и понимаю желание найти этих преступников, но вы ищите не там. Вы можете нам не доверять, но бросаясь безосновательными обвинениями, делаете лучше только нашим врагам. Распри между нами только обессилят нас и не помогут сделать дело, - дыхание закончилось и я в упор смотрела в его янтарные глаза, опаляющие меня еле сдерживаемой яростью.
  - Какая показательная речь, - почти прошипел он. - Но я принимаю ее, принц Скайнер, и подожду две недели. Надеюсь, ваша ветреная память к вам вернется, - в его голосе лично мне послышалась угроза.
  - Вот и хорошо, - голос Аэрана был странно довольным. - И еще, через две недели, по прибытии, думаю, можно будет обсудить заключение брачных союзов. Это бы укрепило наши отношения.
  - Отличная идея, - улыбнулась Сафира. - Что ж, если на этом все, пожалуй, я пойду. Утром мы уезжаем.
  - Миледи, - все дружно встали. Аэран галантно поцеловал руку короле, подводя ее к выходу. За ней последовали Водиан, Майяна с сыном, Сонэя. Тергор остался, желая что-то обсудить с Аэраном наедине, а я наклонилась к Ветриару.
  - Займи Аурену на минуту, - тот бросил непонимающий взгляд, но кивнул, догоняя королевскую семью Дома Воды.
  - Ваше Величество, - я поравнялась с Зартарном. В коридоре остались только мы, Ветриар успел увести семью дома Воды, а я запнулась. Резкий поворот и прищур янтарных глаз вкупе с поджатыми губами как-то поубавил мой настрой. Хотя, если уж быть честной перед самой собой, то я банально испугалась. Зартарн был не похож ни на Аэрана, ни на любого другого мужчину, к которым я здесь уже привыкла. И если я уже как-то научилась реагировать на холод, безразличие и иронию, то против обжигающей ярости я была бессильна.
  - Да? Что вы хотели, принц, - последнее слова мне почему-то показалось ругательством.
  - Хотел, - я кивнула, подбирая слова, - может, пройдем ко мне? - неуверенно предложила.
  - Зачем? У вас приготовлена бутылка с ядом? - его губы искривила усмешка, - или я случайно с лестницы упаду? А, может, в этот раз что-то новенькое?
  - Что?! - я в шоке смотрела на мужчину.
  - О! Так твоя амнезия простирается не только на последние две недели, - Зартарн прошипел, приближаясь ко мне вплотную. - Напомнить? Можешь не стараться, я ни на минуту не поверю в этот бред про амнезию! И еще, предупреждаю первый и последний раз, попробуешь помешать Александриту - пожалеешь!
  - Александриту? - мозг уже не пытался понять суть беседы, а просто констатировал факты.
  - Не строй из себя идиота! Я говорю об Вестане и о вашем с Сонэи плане! Давай договоримся, - хмыкнул он, - я даже соглашусь на помолвку с Сонэей, если вы не будете мешать браку Александрита. Ты понял? Но не приведи Боги, если ты или кто-нибудь из твоей скользкой семейки помешает!
  И он четким строевым шагом развернулся и ушел, а я осталась стоять посреди коридора. Вот это да! И что тут скажешь? Ну... хоть одно стало понятно - Скайнера уже давно было пора отправить на тот свет! Получается, он пытался убить Зартарна? А еще расстроить помолвку его брата с принцессой Земли? Проклятье! Передоз информации!
  Развернувшись, я практически побежала к комнате Ветриара. Больше посоветоваться мне не с кем, а Ларинэ искать я даже не представляю где. Господи, теперь меня еще и в убийстве обвиняют! Мало мне доставшихся в наследство интриг Скайнера, так теперь еще и это.
  До покоев "братца" я буквально долетела и замерла на повороте. Ветриар подходил к дверям, но не один. Рядом с ним, улыбаясь и ласково поглаживая его руку, стояла какая-та девица, которую я видела сегодня на балу. Красивая. Сердце болезненно сжалось и, кажется, даже перестало биться. По коридору разнесся серебристый смех, а ко мне с болезненным всхлипом вернулось дыхание. Один вздох... второй... третий... Быстро сморгнула попавшую в глаз соринку... или ресничку... и попятилась назад, не в силах отвести взгляд от целующейся парочки... Идиотка! О чем ты думала? Еще ведь и над Тринатой посмеивалась... а сама? Ты - нечто неопределенного пола без надежды на нормальное будущее посмела мечтать о нем?.. Что-то болезненно сжалось внутри, напоминая об еще одном предательстве... Нет, Ветриар тут не виноват. Он нормальный здоровый мужчина, он никогда и не будет воспринимать тебя иначе, чем брата или друга, и я ведь это знала. Тогда откуда эта боль и ревность? Почему хочется спрятаться и зареветь! Идиотка! Наивная дура!
  Не знаю, куда я шла... но не к себе - это точно. Хотелось свободы, одиночества, пустоты... Ненавижу боль! Перед глазами встала такая же сцена, но только с другими участниками. Я точно также застала своего бывшего вместе с подругой у дверей его квартиры. Хотела ему сюрприз сделать на день рождения... Отпросилась с работы, побежала в магазин, счастливая летела к нему... И вот сейчас то же самое... Да что со мной не так?!
  Я хрипло засмеялась, хотя это больше походило на истерику. Смахивая все-таки набежавшие слезы, я поняла, что оказалась в саду. Отлично! Над головой бежали тучи, сквозь которые то и дело посверкивали слезы, а ветер обдувал лицо. Пусть так, все правильно, лучше сразу избавиться от нелепых надежд. Одиночество. Привыкай к нему, Соня. Видимо, это судьба, от которой не сбежать и в другом мире...
  Я устало привалилась к какому-то дереву. Медленно пульсировала боль, но и она отступала, впуская вместо себя пустоту...Хорошо...Правильно...Тело и душу сковывало оцепенение.
  Кажется, я задремала. Мне снился снег, падающие хлопья, и окутывающий холод. Зима... Роковое время года для меня. Но пусть так...
  - Скайнер! - чей-то голос вырвал меня из счастливой дремоты. - Что ты здесь делаешь? - медленно приоткрыв глаза, я с удивлением увидела над собой склонившегося Ларинэ и стоящего поодаль Зартарна. - Что с тобой?
  - Ничего, - я с трудом поднялась с земли. - Просто задремал.
  - Задремал? - недоверчивый голос Зарта заставил меня поежиться. - Тогда уж скорее заснул. Сейчас утро, и тебя все ищут.
  - Зачем? - это мой голос такой безразличный?
  - Знаешь, а ты везучий... - задумчиво пробормотал Эршан.
  - Почему?
  - Потому что в твоих комнатах обнаружили принцессу Аурену... утром, - хмыкнул Зартарн.
  - А что она там делала?
  - Ты весь мозг отморозил? - прошипел герцог. - Скайнер, проснись! У тебя в покоях обнаружили на рассвете принцессу! Ты понимаешь, какой это скандал?! И только то, что тебя нашел именно король Зартарн, спасло тебя!
  - А кто обнаружил?
  - Ветриар, - это имя заставило вздрогнуть.
  - А что он делал у меня на рассвете?
  - Девушка, с которой он был, фрейлина Аурены... она не нашла утром принцессу и попросила принца поискать ее. А еще точнее, сказала, что принцесса вечером собиралась к тебе... Вот он и понесся.
  - Твой брат, почему-то, здорово перепугался, - хмыкнул Зартарн. - Не подскажешь с чего такой страх? Кстати, не припомню, чтоб вы раньше дружили. Возникшие "братские" чувства тоже с амнезией связаны?
  - А Аурена так и сидела у меня до рассвета? - я проигнорировала высказывание короля.
  - Она уснула, - буркнул Ларинэ. - Бред какой-то! Чтобы принцесса так себя вела! Не идиотка же она?!
  - Почему идиотка? - хмыкнул Зартарн, скрестив руки. - Вполне сообразительная девушка. Не найди мы сейчас спящего принца, был бы скандал, и даже то, что их не застали вместе, не спасло бы его от брака.
  - А она вообще как объясняет свое поведение?
  - Сказала, что хотела поговорить о Сонэи, есть ли у ее брата шанс, а то вы с ним не особо ладите и ему неудобно к тебе подходить с таким вопросом. Вот она и ждала тебя, чтоб побеседовать, а потом выпила вина, и ее сморил сон.
  - Глупость какая! А если бы я был с другой? А в вине что-нибудь было?
  - Было, снотворное, - процедил герцог, - а быть ты мог только со своими местными фаворитками, которым бы никто не поверил.
  - То есть, меня подставили? - хмыкнула я. - И что теперь?
  - Теперь? - Эршан фыркнул и кивнул в сторону короля. - А ничего, если, конечно, милорд подтвердит, где и в каком состоянии нашел тебя, - и мы дружно посмотрели на мужчину. Было видно, что его раздирают противоречия, и буквально распирает желание сделать мне гадость. В последний момент он поднял взгляд и посмотрел прямо в глаза. Не знаю, что он там увидел, но, все же, помедлив, кивнул.
  - Отлично! - Ларинэ искренне обрадовался и, схватив меня за руку, потащил за собой. До кабинета правителя мы добрались в считанные минуты и герцог, не стесняясь, тут же втолкнул меня внутрь. Семь пар глаз дружно уставились на меня.
  - Скайнер! - с места подскочил Ветриар и, даже, шагнул ко мне, но я на него даже не взглянула, смотря прямо на короля Аэрана.
  - Вы звали меня?
  - Где. Ты. Был? - четко проговорил каждое слово "отец".
  - В саду.
  - И что ты там делал?
  - Спал.
  - Спал?! - на лицах присутствующих дружно проступила удивление. - И долго спал?
  - Всю ночь.
  - А почему не в своих покоях? - подозрительно уточнил Аэран.
  - Потому что не дошел до них. Вышел в сад, да так и задремал под деревом.
  - Ваше Высочество сидели под деревом? - влез Хладен. Вот только тебя мне хватало!
  - Вас это удивляет?
  - Да! - отрезал мужчина.
  - И тем не менее...
  - И это может кто-нибудь подтвердить? - вскинулся Водиан.
  - Я, - позади раздался насмешливый голос. - Мои покои выходят в сад, и я видел, как вчера вечером принц практически сразу после собрания расположился там. Признаюсь, был жутко удивлен, особенно, когда утром увидел, что он все там же и валяется. Как-то я иначе представлял воспитание наследного принца, но, возможно, у вас в Ксеории так принято? Зато, когда мимо пробегал герцог Ларинэ, разыскивая принца Скайнера, я смог указать ему верное направление. Где, собственно, мы его и обнаружили. Аэран, вы бы занялись лечением своего наследника, а то, похоже, ему последний ум отбили, что он спит под деревом, как безродный.
  - Я обязательно займусь этим, Зартарн, благодарю за совет. Скайнер, иди готовься, ты сегодня уезжаешь. Миледи, - он повернулся к Сафире, - вы имеете претензии к моему сыну?
  - Нет, - голос женщины был мягок, но я все же уловила нотки неудовольствия. - Похоже, это действительно, череда случайностей.
  - Отлично. Тогда, думаю, на этом все, - семья Дома Воды дружно поднялась и направилась к выходу, Зартарн следом, - Ларинэ, останься, - уже в спину проговорил Аэран.
  Бросив взгляд на Эршана, я получила в ответ только тяжелый вздох, но к королю он уже повернулся, натянув маску спокойствия. Я только успела пожелать ему удачи.
  - Скайнер, - меня догнал Ветриар, - что произошло? Почему ты был в саду?
  -Ничего. Все нормально. Прости, мне нужно собираться, - я понимала, что он не виноват, и это только моя проблема, но сейчас просто не могла делать вид, что ничего не произошло. Одно воспоминание наслоилось на другое, вызывая ноющую боль и тоску. Оставив принца недоверчиво смотреть в спину, я догнала Зартарна.
  - Почему?
  - Что почему? - мужчина насмешливо смотрел мне в глаза.
  - Ты мог и не говорить правду, особенно после вчерашних обвинений. Поэтому мне интересно "почему"?
  - А, может, я просто не хочу укрепления вашего дома? - хмыкнул он и, развернувшись, пошел вперед. Логичное объяснение, но я, почему-то, ему не поверила.
  Глава 13
  
  Я растерянно стояла посреди комнаты, оглядываясь, пытаясь понять, что брать с собой. Я ведь ни разу не была в резиденции Скайнера. Теоретически, я догадывалась, что одежда и прочие мелочи там должны быть в достатке, да и ехать, вроде недалеко, но все же... Рассеяно провела пальцами по ставшим уже родным вещам, чувствуя, что начинаю задыхаться. Испуг, неуверенность, пустота - как-то все разом нахлынуло, грозясь погрести под собой. Ничего, встряхнула головой, я сильная, справлюсь!
  Вскочив, я заметалась по комнате - оружие, книги, записи, пару амулетов, зелий и магических украшений. В итоге набралась небольшая сумка, и я устало опустилась в кресло. Буквально через несколько минут раздался стук в дверь и в комнату заглянул Ларинэ.
  - Собрался? - и, дождавшись кивка, продолжил. - Отлично. Вот держи, - и он протянул небольшой амулетик, размером с монетку. - Это амулет связи. Будут проблемы, раздави в ладони.
  - Так ты со мной не поедешь? - почему-то я уже знала ответ, но это практически меня не затронуло.
  - Нет, Его Величество велел мне заняться другими делами, - поморщился мужчина. - И принцу Ветриару тоже дали задание, но я постараюсь сделать все возможное, чтоб приехать как можно быстрее, - Эршан вдруг произнес это с каким-то сильным чувством, что у меня не осталось и тени сомнения в его искренности.
  - Спасибо, - растроганно прошептала я.
  - Не благодари... - усмехнулся герцог, - это я из корыстных побуждений.
  - Из каких? - поперхнулась я, воззрившись на мужчину.
  - Не знаю, что с тобой случилось, но... но ты стал другим... действительно, другим, и я... я доверяю тебе! - Эршан смотрел на меня с таким удивлением, будто и сам не верил. - Моя интуиция просто кричит, что я могу быть искренним с тобой, не скрываться... что мы можем стать друзьями... - под конец он почти прошептал это. - Ты видишь, как мы здесь живем. Близость с другим - это недостижимая роскошь для нас. А ты... я не понимаю почему, но меня к тебе тянет, и я не хочу потерять этого нового принца Скайнера!
  - Эршан... - прошептала я, не зная, что добавить.
  - Я знаю, что ты мне еще не доверяешь, но я надеюсь, что это измениться.
  - Прости. Я тоже на это надеюсь, - вдруг скользнула подлая мыслишка, что это может быть все игрой, - а еще я очень надеюсь, что наша дружба от этого не пострадает, - я протянула ему руку. - Идет?
  - Идет, - он с силой сжал ее. - Кстати, может, скажешь, что случилось, а? Это ведь связано с Ветриаром, да?
  - Да, - не стала я скрывать. - Ты прав, но объяснить я тебе не смогу... пока... А потом, возможно, вопрос отпадет сам собой.
  - Ладно, - было видно, что он не доволен, но настаивать не стал. - Я пойду, пока Аэран не застал меня здесь. Будь осторожен, и помни об амулете, - с этими словами он вышел, правда, в одиночестве, я оставалась не долго. Буквально через десять минут дверь открылась, и на пороге появился Ветриар. Он мрачно смотрел на меня, хмуря брови, и молчал.
  - Что происходит? - наконец процедил он.
  - Это ты о чем?
  - Почему ты ведешь себя, словно я виноват перед тобой! - выкрикнул он, быстро проходя вглубь комнаты и становясь напротив. Мы сверлили друг друга взглядами - он считал себя правым, я его тоже, но только поделать нечего с собой не могла.
  - Ты не виноват, - сдалась я.- Просто... в общем, ты не захочешь этого слышать...
  - Почему это? - он перебил меня.
  - Давай вернемся к этому после того, как я верну себе тело. Намек ясен? - взвилась я. Признаваться было стыдно, особенно ему. - И вообще, можешь списать на нервы. Кстати, ты знаешь, что Скайнер пытался убить Зартарна? - перевела я разговор. Он несколько минут моргал, краснел и смущался, пытаясь переварить все, что я сказала, пока до него не дошел смысл последней фразы.
  - Что?! Откуда?..
  - Сам Зартарн и сказал, - я устало опустилась в кресло. - Значит, не знал... Ну ладно, давай прощаться что ли, - я криво усмехнулась, - может, и не увидимся больше...
  - Не смей! - Ветриар в ту же секунду оказался рядом, схватил за грудки и вытащил из кресла, прижимая к себе. - Не смей, слышишь, не смей даже думать об этом! Ты единственная, кто у меня есть! Я столько лет был один... ты не посмеешь бросить меня сейчас! Поняла! - и каждое слово он сопровождал легким встряхиванием. На сердце потеплело, словно и не было этой ночи. На губах сама собой появилась неуверенная улыбка, и я в ответ обняла его.
  - Ладно, - я усмехнулась, - раз не разрешаешь, то постараюсь... Эршан сказал, что тебе отец задание дал, да?
  - Он что, уже был здесь? - недовольно буркнул парень, поморщившись, - и когда успевает... Да, отец велел поехать во дворец Аквитании, они же скоро сдают нам правление, надо подкрепить договор. Но оттуда сразу к тебе. Не волнуйся, это займет не больше недели. Мы дорогой стихий пройдем, сегодня уже там будем, завтра подпишем, а послезавтра постараюсь до тебя добраться. Продержись три дня. Идет?
  - Угу, куда деваться?
  - Вот и умничка. Кстати, держи, - и он протянул мне копию амулета Ларине. - Сожмешь, если будешь в опасности, поняла?
  - Да.
   - Ну и отлично. Побежал я, пока отец не застал меня здесь. Да и еще надо успеть с Ларинэ поговорить насчет Зартарна. Кстати, вот держи, - он всунул мне клочок бумаги, - это как с кристаллом и хранилищем обращаться.
  - Хорошо.
  - Удачи, - и парень скрылся за дверью.
  Вот и все. Эх... вот я растяпа, забыла спросить, что делать дальше. Самой идти папаню искать, или здесь дожидаться? А еще кристалл... Додумать я не успела, как в комнате оказался король Аэран, заполнив все помещение. Я только успела порадоваться, что ни Ларинэ, ни Ветриар не попались...
  - Готов? Хорошо, - он не спрашивал, он констатировал. - Присядь, - он кивнул мне на кресло, и сам расположился напротив. - Значит, так... Насчет утреннего... Не знаю, что ты там задумал, но тебе крайне повезло, что смог выкрутиться, и я не представляю, как ты смог уговорить Зартарна тебе помочь. Он тебя терпеть не может... Но поверь, я все равно узнаю. Твое счастье, что я против твоего брака с Ауреной. Не нужна нам эта девица, тем более у власти... Вот Сонэю я бы с удовольствием отправил бы им, - и он мерзко усмехнулся, - а брата твоего в Дом Земли. Вестане уже давно пора, но если не получится, то там еще две девицы подрастают... Сам видишь, сроду не заключали межстихийные браки, а теперь вынуждены даже на это идти, - он поморщился. - Если бы не угроза войны... и рост мертвых земель... Ладно. Сейчас о другом. Кристалл уже в хранилище, - он проигнорировал мой удивленный взгляд, - нечего тебе с ним переходить, пусть лежит в надежном месте. С тобой отправится дюжина гвардейцев. Живи, развлекайся со служанками, ни в чем себе не отказывай, но с места ни ногой. Приедешь, только когда за тобой прибудет Хладен. Лично прибудет! Понял?
  - Да. А кристалл? Я правильно понял, что ты не хочешь, чтобы я с ним работал? А как же восстановление моей памяти?
  - Твоя память мне и в тысячу раз меньше нужна, чем целый кристалл. Не лезь к нему. Пусть так и лежит в хранилище. Заберешь его, когда будешь возвращаться с Хладеном, а тут уж под моим надзором и посмотрим твою память.
  - Тогда зачем все это?
  - Ну, ты ведь и сам уже понял, - и тонкие губы сложились в презрительную усмешку. - Идем, дорога свободна, а тебе пора.
  
  ***
  
   Я раздражено смотрела в глаза, стоявшего передо мной мужчины. С момента, как я прибыла в резиденцию, прошло всего часа два, но я уже готова была кого-то убить.
  Для начала, меня окружила стая местных девиц из прислуги, чуть ли не кидаясь на шею. Хотя, девицами они были лет так десять назад, это минимум. С трудом отцепив их всех от себя, я только и смогла процедить, что первая, кто ко мне подойдет иначе, чем по своим служебным обязанностям, будет уже этой ночью отправлена за пределы поместья.
  Вторым "радостным" моментом оказались сами покои. Я, конечно, в борделе не была, но фильмов видела достаточно, чтобы понять, откуда интерьерчик - обилие бардового, черного и золотого, плюс зеркала на потолке и стенах, и это еще не считая второй "спальни" принца, отделанной в стиле маркиза де Сада. Назначение некоторых вещиц я даже определить не смогла. Ночевать в подобном кошмаре я отказалась напрочь, выбрав одну из гостевых комнат. В результате, весь дом стоял на ушах, перетаскивая мои вещи из одной комнаты в другую.
  Следующим этапом эпопеи было явление "рогатого" мужа, пытающегося набить мне морду. Мужик был вдрызг пьян и, похоже, даже не понимал, что собирается драться не с кем-нибудь, а с принцем. Понять его было можно, его жена, пытающаяся оттащить его, была уже месяце на пятом, и он, почему-то, был полностью уверен в моей "заслуге". Честно говоря, в этот момент мне было плевать, принц сделал ей ребенка или еще кто-то, и никакой жалости я не испытывала. Судя по ее виду, даже если и развлекалась она с принцем, то вряд ли ребенок был от него. В королевских семьях строго следили за бастардами (это я уже успела узнать у Ветриара), и случайного появления ребенка быть просто не могло. А, значит, она покуролесила и еще с кем-то... так что...
  Но апофеозом дня стало высказывание лейтенанта отряда гвардейцев, что он подчиняется только приказам короля Аэрана и лорда Хладена, а потому он "вынужден строго следить за моим поведением и не допущением меня к кристаллу". Я только глазами хлопала, пытаясь понять, не послышалось ли мне это.
  - Что ты сказал?
  - Ваше Высочество, Его Величество дали строгие указания. Вы должны отдыхать, не покидать поместье, ни с кем не общаться, кроме нас и прислуги, а также не приближаться к хранилищу. При нарушении правил, разрешено применять силу! - отчеканил он. И я бы все поняла, если бы он не выглядел таким довольным. Тварь!
  - И кому ты будешь докладывать? Напрямую папочке?
  - Ежедневный отчет будет предоставлен лорду Хладену, - он позволил уголкам губ дернуться в намеке на улыбку. И что делать? Надо как-то заставить его повиноваться, показать авторитет, может, даже, запугать... но только как? В голове мелькнула идея, и я не стал рассуждать о ее разумности.
  - Значит, отдыхать... - я ухмыльнулась, откидываясь на спинку кресла, - ну-ка скажи, ты должен полностью удовлетворять все мои потребности, так?
  - Да, если они не противоречат выше названным приказам, - он слегка напрягся.
  - Отлично... отлично, - усмехнулась я. - Это даже хорошо... появился случай опробовать кое-что новенькое... Раздевайся! - приказала я, с наслаждением наблюдая, как глаза парня увеличиваются в орбитах.
  - Чччттоо? - заикаясь, переспросил он.
  - Я сказал - раздевайся. Ты, кажется, должен полностью удовлетворять мои потребности? Но кроме этого, ты должен заботиться о чести короны и не можешь допустить ко мне никого постороннего. Следовательно, раз я не могу пригласить себе друга по "душе", - тут я фыркнула, - то удовлетворять мои потребности будешь ты! Итак, я жду! - парень просто онемел, в ужасе смотря на меня. Ничего-ничего, скоро ты начнешь себя вести как мне надо, - усмехнулась я про себя. Лениво поднявшись, я медленной, скользящей походкой приблизилась к замершему лейтенанту. Самое забавное, что он не мог причинить мне никакого физического вреда, чтобы я не делала. Протянув руку, я пропустила сквозь пальцы его жесткие волосы. - Такой очаровательный, невинный, - мурлыкнула я, заставив его вздрогнуть. И со всей страстью прильнула к нему, обхватив одной рукой затылок, а другой ягодицы парня. В ответ на поцелуй, он съежился, сильнее сжав зубы, но лично я получала истинное удовольствие. Переместив руку к ремню, я чуть отстранилась от его губ, заглядывая потемневшие глаза. - В чем дело, сладенький? Расслабься, начнем здесь, а потом перейдем в мои старые покои... в малую спальню, - с намеком оскалилась я. В этой игре у меня было большое преимущество - прикосновения мужчины были мне не неприятны, хотя я и не уверена, что смогу пойти до конца.
  - Не...не надо...
  - Что?
  - Я прошу... не надо... у меня невеста...
  - Я что-то не расслышал, что ты сказал, про ежедневный доклад?
  - Все... все нормально... вы ведете себя хорошо...
  - О да, - я поцарапала ногтями его по груди. - Ты ведь будешь послушным мальчиком, засунешь свои амбиции себе в очаровательную задницу или все-таки хочешь, чтобы это я что-нибудь в нее засунул?
  - Засуну, - прошептал парень, обливаясь потом.
  - Вот и отлично, - я отстранилась, направившись обратно к креслу. - И запомни, мальчик. Лорд Хладен всего лишь очередной фаворит моего отца, в то время как я его наследник. И я не люблю тех, кто идет против меня. Мне нужны доверенные люди. Ты понимаешь, о чем я? - я вскинула одну бровь, дожидаясь кивка. И дождалась. - Очень хорошо. Мне нужны сообразительные ребята. Ты сейчас можешь выбрать себе будущее, лейтенант. Не ошибись. А теперь свободен, - он нетвердой походкой направился вперед, но уже в дверях его догнал мой голос. - И не вздумай играть на два лагеря. Узнаю, пожалеешь, что на свет родился, - судя по вздрогнувшим плечам, предупреждение было понято. Вот и хорошо. Хотя... вряд ли, будет полностью принято к исполнению. Но главное, что мешаться под ногами не будет, и на том хлеб.
  Наконец-то я смогла расслабиться. Маленький бой был выигран. А вот интересно, паренек ни разу не усомнился, что я реально могу затащить его в койку. Неужели Скайнер и это практиковал в своем "райском уголке"?
  Остаток вечера прошел достаточно спокойно. Я "не нарывалась", лейтенант не приближался, прислуга в страхе разбегалась. Сегодня хотелось просто расслабиться и отдыхать, чем я, собственно, и занималась. Вытащив одну из прихваченных из замка книг, я погрузилась в чтение истории Геятора. Драконы, стихии, короли, воины, мертвые земли - это скорее походило на фантастический роман, чем на реальные факты, но для них это было всего лишь их прошлое. Хотя, все что касается кристаллов, было написано довольно размыто и не понятно, но это было и не важно.
  Незаметно для себя, я настолько расслабилась, что погрузилась в легкую дремоту. Там в глубине сознания причудливо сплелись родители, сестра, Ветриар, Ларинэ, Сонэя, короли и королевы, сверкающие кристаллы и полированные зеркала, почему-то отображающие мертвую землю... Сон затягивал все глубже и глубже, лица семьи становились дальше и как будто расплывались, а лица новой семьи и новых знакомых уже полностью владели моим сном.
  - Я скучаю, - прошептала я то ли во сне, то ли наяву, потянувшись к маме, но она только грустно улыбнулась и растворилась во мраке, а вместо нее возник образ Ветриара, повторяющий "три дня"...
  
  ***
  
  Утром я почувствовала себя просто прекрасно. Довольно съев весь завтрак, мимоходом чмокнула лейтенанта в щечку, отчего та задергалась, и направилась на тренировку. Ветриар оставил мне кучу записей и учебников по магии, и пора было ими заняться. Получалось не ахти. Внутренняя сила отзывалась... иногда... но ни управлять ей толком, ни мгновенно вызывать никак не получалось. Но я не сдавалась! Конечно, мне позарез нужен был учитель, но приходилось обходиться своими силами.
  А после обеда я занялась другими тренировками. Оружие для меня тоже было необходимым навыком. Вызвав к себе все того же лейтенанта, я потребовала от него спарринги, сказав, что после ранения и внезапной амнезии, некоторые приемы позабылись. Отказать он мне, понятно, не мог, чем я и пользовалась. Вызвать подозрения я не боялась - тело на автомате многое помнило, да и Ларинэ с Ветриаром за две недели поднатаскали, но главное было даже не это. Лейтенант, которого звали Рихтар, был под контролем, уставший и с вымотанными нервами. Я старалась одновременно, и приучить его к себе, и не дать забыть угрозу. То и дело, лапав и целовав его, с другой стороны льстила его умениям и выспрашивала подробности жизни. Оказалось, что за всей бравадой молодого человека и желанием выслужиться стояло шаткое социальное положение. "Рир" в приставке и адуляр на браслете (и тот полученный его отцом за личные заслуги), никогда не позволят парню стать выше эр-лейтенанта королевских стражей, или капитана в небольшом городке. Назначение сюда - это его надежда заслужить повышение. Когда я это вытащила из него, мне стало плохо. Не за повышением его сюда направили, а как пушечное мясо. Его не жалко. Он не нужен. И именно этот отряд пострадает в первую очередь при нападении, пока шпионы Хладена будут сидеть в засаде. Осознание этой простой истины заставило избегать парня весь вечер, подавляя в себе жалость и желание ему помочь. Сделать ведь ничего не сделаю, и помочь не смогу. Самое отвратительное, что если даже скажу ему правду, то он все равно решит, что это его шанс. Единственное, что я могла, так это пообещать себе, что если все закончиться, и если парень останется жив, помочь ему со службой. Думаю, Ларинэ он сможет пригодиться.
  Два дня пролетели быстро. Я каждый день проходила мимо хранилища, косясь на него, но так и не зашла. Поразмыслив, я решила все-таки дождаться Ветриара. Он обещал, что через три дня приедет, вот и подожду. Если его не будет к вечеру четвертого, тогда уже сама полезу. Хотя, я все-таки не была уверена, а надо ли мне это. Но любопытство - страшная сила.
  Глава 14
  
  На третий день Ветриар не приехал. И на четвертый тоже...
  Я не находила себе места, терзаемая сомнениями и страхами, начиная от "он меня предал", и заканчивая "его убили". В любом случая, я была просто твердо уверена, что дело тут не в обычной забывчивости или занятости. Причем, в душе теплилась надежда, что его именно задержали, и он скоро появиться.
  Со своими сторожами я вполне терпимо ладила, хотя, скорее всего потому, что вела себя практически примерно. Они замечали мою нервозность, но молчали, и, даже, постепенно расслаблялись, не дождавшись бунта или каверз. С прислугой тоже все утряслось, и даже небольшой ремонтик провели... Правда, в последнюю минуту я передумала менять интерьер спальни принца, вдруг когда-нибудь пригодиться?
  Но самым отвратительным было постоянное ожидание беды. Сколько еще продлиться это затишье? Вот не верю, что никто не клянет на столь явную приманку. Должны, хотя бы для того, чтобы проверить, правда это или нет. Да еще и соблазн получить кристалл... Нет, точно должны! А раз так, то когда их ждать? Почему не торопятся? Что задумали?
  Я, наверно, уже в сотой раз проходила мимо невзрачной дверцы, ведущей в гардероб в смежных со своими бывшими покоями комнате. Предполагалось, что эта комната будет для супруги или любовницы, но в данной момент она была пуста. И мало кто знал, что именно за этой самой дверцей скрывалось самое охраняемое место в доме. Не подвал, где были спрятаны сокровища и куча ловушек, охраняемые их. Совсем нет. Подвал был лишь для отвода глаз. Если судить по записки Ветриара, которую я переписала на русский, а старую сожгла, то именно здесь начинался спуск в особое хранилище.
  Я стояла, мучаясь вопросом - идти или нет? Вроде бы решила, что если к четвертому дню он не явится, то пойду, а вот теперь было страшно. Ветриар наставительно советовал дождаться его, а папашка с Хладеном вообще запретили к нему приближаться. И что делать?
  Надо идти. Решение далось не просто, но меня просто неимоверно тянуло туда. Как же! Магия, тайны! Все то, чего никогда не было в нашем мире! Как мимо этого можно пройти? А сам кристалл мне вреда не причинит, это уже Ветриар давно проверил. Осталось дождаться ночи...
  После ужина я, переодевшись, бодрой походкой пошла отлавливать лейтенанта. Мне нужен был достоверный повод, чтобы заявиться в бывшие покои, которые я так неразумно отвергла, и не вызвать при этом вопросов.
  - Лейтенант, следуйте за мной, - коварно усмехнувшись, я отправилась в комнату. Несчастный парень настороженно следовал за мной, прожигая спину подозрительным взглядом. Когда дошли до бывших покоев, он напрягся, когда я приоткрыла дверь в соседнюю спальню, он занервничал, а когда я повернулась к нему, держа в руках одну из непонятных штуковин, уже откровенно задрожал. - Сладкий, не подскажешь, для чего это используют?
  - Ва..ваше высочество, я все объясню! - по щеке скатилась капля пота, - я должен отправлять ежедневно отчет, иначе лорд Хладен приедет проверять! Я клянусь, что там написано, что никаких нарушений и подозрений нет! - о как оно! Это получается, я рано расслабилась? Парнишка своего не теряет. И там и там хорошим хочет быть.
  - И что тебе ответили?
  - Что... чтобы продолжал следить, милорд!
  - И все?
  - И... и, возможно появление вашего брата, но его запрещено пускать.
  - И ты, конечно же, последуешь приказу? - я задумчиво погладила штуку, мысленно давая зарок вымыть после этого руки.
  - Я не могу, - тихо прошептал он.
  - Чего конкретно, уточни?
  - Не могу пустить его...
  - Значит, ты готов пустить меня? Я имею в виду в свое тело? - я подняла взгляд, задумчиво рассматривая висевшие не вдалеке наручники.
  - Нет...
  - Тогда какой твой ответ?
  - Принц сильный маг... и хороший воин... - он проговорил, словно бы задумчиво, косясь на цепи, - а я не мог причинить ему физический вред...
  - Умничка. А теперь свободен. И помни, я знаю, все, что меня интересует.
  Он вылетел из комнаты быстрее, чем я положила штуку обратно. Теперь можно было не беспокоиться, что кто-то поинтересуется, чем я здесь занимаюсь. Заперев все двери и окна, я подошла к входу в хранилище.
  Сверившись еще раз с инструкцией, я глубоко вздохнула, и открыла дверь в гардероб. Комнатка была тускло освещена парой магических светильников, но это было не важно. В три шага подошла вплотную к огромному зеркалу в золоченной раме. Значит, начать на левую четвертую сверху снежинку, повернуть полумесяц, соединить две звездочки с правой стороны до характерного щелчка. Вместе с прозвучавшим щелчком одновременно сдвинулись две фигурки крылатых девушек, открывая черную пустоту за ними. Теперь приложив к ним руки, я одновременно послала с левой лед, а с правой северный ветер. Вот уж странное условие, хотя... только маг воздуха мог это провернуть, так что неплохая дополнительная проверка. Зеркало замерцало и растворилось, открывая проход на винтовую лестницу. Но прежде чем вступить на нее я залепила снегом клювы двух птичек, свисающих над входом. Дальше надо было сразу встать на вторую ступеньку, иначе провалишься. Последняя ступенька лестницы, кстати, тоже была с сюрпризом. В итоге я оказалась в небольшой полукруглой комнате без дверей и окон. Вот теперь было самое главное. Надо правильно сплести морозный узор печати, снять которую можно было только каплей крови в нужном месте.
  Нужно сосредоточиться. И посчитала до десяти туда и обратно, постаравшись выкинуть из головы все мысли, основными из которых были о Ветриаре. Глубоко вздохнула, и воспроизвела нужную последовательность. Раскрыв руки, ладонями вверх, я начала плести узор. Перед глазами встало звездное небо, яркое, зимнее, затем постепенно набежавшие тучи, и выглядывающий из-за них золотистый месяц, и под конец я практически ощутила, как на меня падают большими хлопьями снежинки. Только тогда я позволила себе открыть глаза.
  Вся комната преобразилась. Серебристая вязь, словно узор инея на окнах, покрывал все стены комнаты, переплетаясь, рисуя и отображая очертания знакомых и не очень предметов и явлений. Вот горы, с заходящим солнцем, там какие-то животные, здесь звездное небо и месяц, а вот тут крылатые фигуры. Но я четко знала, что это все мне не нужно. Развернувшись, я практически за спиной, вплотную у входа заметила стилизованное изображение костра среди заснеженных деревьев... Это было оно. Приблизившись, я провела оцарапанным пальцем по изображению огня, окрашивая его в алый. В тот же миг часть стены отъехала, открыв небольшой альков со стоящим на помосте кристаллом.
  Как под гипнозом я вошла внутрь, протягивая вперед руку. Странное мерцание так и тянуло прикоснуться к гладкой поверхности. Не выдержав, я прикоснулась к нему рукой. Поверхность оказалась обжигающе холодной, и я даже одернула руку. В тот же момент, кристалл вспыхнул, и с него словно ссыпалась ледяная стружка. Теперь его поверхность была прохладной, но приятной.
  И что теперь? Я в задумчивости смотрела на камень. Любопытство удовлетворено, кристалл передо мной, но что с ним делать? Возвращать память? Глупо. Нельзя вернуть того, чего не было. Я погладила поверхность. А если поискать с его помощью предателя? Хотя, как? Единственный вариант, мелькнувший в голове был практически фантастичен, и я никак не могла решиться на него. Что-то останавливало.
  Вздохнув, я собралась с силой и отвернулась от кристалла. Нет. Не могу, я еще не готова. И откуда возросла четкая уверенность, что в таком случае и не стоит лезть.
  Мне. Нужен. Ветриар! Срочно! В конце концов, я девушка, я иномирянка, я не умею и не знаю, как обращаться с магическими артефактами! Я боюсь!!!
  Меня буквально затопил панический ужас, заставив броситься к выходу. Уже на лестнице, паника отступила, и я смогла спокойно вздохнуть. Проклятье! Я не заперла хранилище... Надо возвращаться...
  Я со страхом повернулась и посмотрела вниз, ощущая вторую волну ужаса. Ну уж нет... Пусть я не справилась с кристаллом, но прибрать за собой сил у меня хватит. Закусив губу, я снова вступила в центр комнаты. Обратный процесс прошел легче и быстрее, не считая холодного пота. Запечатав хранилище, я вылетела из покоев Скайнера, и, практически бегом, добралась до своей комнаты, спрятавшись под одеялом. Меня била крупная дрожь, морозило и сводило пальцы.
  Когда меня немного отпустило, в голову пришла нехорошая мысль, а откуда такая реакция? Ведь в прошлый раз не было. Хотя причин может быть тьма, и не обязательно, что причина в преступных намереньях врагов королевства. Возможно, мое новое тело слишком сильно переняло сущность Софии, утратив что-то важное принца Скайнера.
  Меня укутала тяжелая дремота, навевая мрачные сновидения. Я ворочалась, то скидывая с себя все, то пытаясь согреться. под конец, я укуталась в кокон, и задремала.
  
  ***
  
  - София, София, проснись! - чей-то голос звал меня из глубин сна. Настойчивые руки, разматывали одеяло, вытаскивая из моего маленького теплого мирка.
  - Отстань, - отмахнулась я, от навязчивого голоса.
  - София! Вставай немедленно! - под конец разозлился голос, и меня окатило потоком холодной воды.
  - Ветриар! Проклятье! Ты что, сдурел?
  - А ты? - на меня сверкали голубые глаза. - Что ты тут творишь? Я еле вырвался, когда во дворце все забегали, как крысы во время потопа!
  - Когда именно?- подозрительно уточнила я.
  - Вечером. Около восьми. Что ты делала?! - четко выговорил каждое слово парень.
  - Спустилась в хранилище.
  - И?
  - Дотронулась до кристалла.
  - И дальше?
  - И ничего. Я испугалась! Убежала! Доволен?
  - Нет, - парень закусил губу и с мрачным видом уселся в кресло. - Рассказывай все по порядку.
  Я и рассказала. Все. Начиная от разговора с папочкой и приказом Хладена гвардейцам и, заканчивая, паникой, случившейся в хранилище. Повисло молчание, в течение которого я наблюдала ставшей уже привычной картиной, как Ветриар сидит напротив и хмуриться. Почему-то в душе стало теплее. Словно все именно так и должно быть. Все правильно. Я с внутренним удовлетворением переложила груз ответственности на "старшего братишку", который сейчас обязательно успокоит, объяснит и поможет... На этой мысли я невольно вздрогнула. Неужели меня, точно так же, как и Ветриара, тянет к простому человеческому теплу, и это вовсе не влюбленность? Или именно такой она и должна быть?
  - Мне это не нравится, - наконец процедил парень, вырвав меня из собственных мыслей.
  - Что конкретно?
  - Все! Я должен сам увидеть кристалл. Тогда, может, и пойму, что здесь не так.
  - Слушай, а ты почему задержался? Сказал же - всего три дня, - выдала я наболевшее.
  - Угу, скажи спасибо, что вообще приехал, - фыркнул он, потянувшись за яблоком. - Сначала меня чуть не разорвали в Аквитании. Сперва Водиан пытал на тему утреннего инцидента. Потом пришла Аурена выпытывать то же самое плюс, а есть ли у тебя кто-нибудь серьезный, а под конец заявился их младший с вопросом, а какие лично у меня планы. Встреча с Сафирой на этом фоне была просто отдыхом для души! Но она крайне настаивала, чтобы я задержался, - тут меня невольно перекосило, вспомнив, с кем он тогда стоял у двери. Ведь она тоже была там... Неважно, я тряхнула головой, отгоняя глупые мысли. - Еле вырвался, чтобы тут же попасться Хладену. Эта скотина чуть ли не под замок меня посадил. Устроил мне настоящий допрос! Ты представляешь! Он выпытывал о тебе! Только под вечер явился отец и надавал распоряжений. Я этим сроду не занимался. И везде, везде за мной ходили по пятам. А под конец он вообще запретил мне покидать дворец без его разрешения. Видите ли, он за меня волнуется! Двадцать семь лет не волновался, а теперь начал. В общем, я полтора дня мотался, не зная, что придумать. И Ларинэ, как назло, куда-то делся. Кстати, есть хорошая новость.
  - Какая?- неужели в этом хаосе есть хоть что-то хорошее?
  - Свадьба сестры Тринаты состоялась. Все в полном порядке. Молодые счастливы, родители жениха у трауре, Трината в восторге. Правда, после твоего отъезда ей не сладко. Сонэя с Анардией в полной мере отрываются, но она держится.
  - Что ж, отлично, - я улыбнулась. - А теперь рассказывай, как удалось выбраться.
  - А вот это, самое интересное, - хмыкнул парень. - После ужина отец вместе с Хладеном отправились к нему в кабинет строить очередной заговор. Ну и я следом, хотел отчитаться за проделанную работу, а заодно отпроситься из дворца. Так вот... не успел я подойти, как в кабинете у отца, что-то звякнуло. Противный звук такой. С минуту потом тишина и голос Хладена "защита снята". Я, если честно, чуть концы там не отдал. Сразу подумал, что хранилище взломали и тебя уже в живых нет. Только потом, когда отец заговорил, в себя пришел. Время пошло, говорит, раз защита снята, то они скоро явятся. Что тут началось! Хладен своих стражей созвал, отец свою гвардию... всем велено в срочном порядке собираться и отправляться, и тут бац! Еще раз тот же звук. Отец с Хладеном переглядываются, я в это время неподалеку прятался, и Хладен говорит, что защита снова на месте. А отец на это, что-то вроде того, что ты просто перепроверял, в поместье кристалл или нет, и он сразу Хладену сказал, что ты раньше, чем через неделю его не вытащишь. В общем, в одной фразе он тебя и похвалил и опустил, - хмыкнул Ветриар. - Но стражам все равно велено выдвигаться, так на всякий случай. Ну, я и под шумок смылся.
  - Очень странно, - пробормотала я.
  - Не то слово! Похоже, что отец и Хладен уверены, что нападение возможно только в случае, если кристалл вне хранилища. Ну... или пока защита снята.
  - А это возможно? В смысле отследить снята защита или нет? И вообще, получается, что каждый раз, когда работаешь необходимо снимать защиту, и ты беззащитен?
  - Отец не дурак, если он уверен, что преступник знает, когда снята защита, а когда нет, значит, это так и есть, - покачал головой Ветриар. - Что касается остального... Раньше таких проблем не было. Да и во дворце самоубийц не попадались, чтобы напасть во время работы с кристаллом на правителя. Но теперь... В замке есть специальное место, где защита, словно обволакивает комнату, но не затрагивает ее внутри, а вот в остальных местах... понимаешь, для кристалла нужна мощная защита. И в первую очередь она должна скрывать сам кристалл. А защита порой и сама может создавать помехи.
  - То есть, теперь кто-то сидит и ждет, когда будет снята защита, чтобы напасть?
  - Похоже, что так, - мрачно кивнул Ветриар.
  - И что делать?
  - Забрать оттуда кристалл и перепрятать.
  - С ума сошел? - я недоверчиво уставилась на парня. - защита - это единственное, что их сдерживает!
  - Я не сошел. София, а если все не совсем так, а?
  - В смысле?
  - А если они чувствуют не сам кристалл, а именно защиту? Колебание магического поля при снятии и возвращении печати? Получается, тогда они и хранилище могут засечь! То есть они уже знают где оно! Сейчас день, нападать не будут, да и только совсем недавно активизировала печати хранилища, и очень не надолго. Не факт, что успели зафиксировать. Будут ждать второй попытки. Чтобы четко установить место. А вот не третий раз должны напасть. Поэтому мы заберем кристалл, а они могут ждать третьего снятия печати, хоть до посинения!
  - Угу, - я восторгов братца не разделяла, - а когда через сутки печать не активируется, то поймут, что кристалл либо забрали, либо им больше пользоваться не будут, и сразу нападут.
  - А если устроить ловушку? - задумчиво проговорил Ветриар, склонив голову. - Если специально открыть уже пустое хранилище и подождать? Вызовем Ларинэ с его ребятами, плюс уже дюжина гвардейцев под рукой, да и стража отца не далеко. София, ты понимаешь, что второго шанса не будет? Это единственная возможность.
  - Я против, - покачала головой. Никогда не любила авантюры. А это вообще отдавала самоубийством. - Мне совсем не нравится эта затея.
  - София, - взгляд парня вдруг стал жестким, - при всем моем уважении и даже любви, ты не наследный принц Скайнер, и даже не воздушник, в каком бы теле сейчас не находилась. Принц здесь один, и это я. Мне решать, как поступить. Можешь уйти прямо сейчас в замок или в мое поместье, но я поступлю именно так, как сказал. Это не твой мир. Тебе не понять, что чувствую я, когда какая-то мразь пытается его уничтожить. Так что... ты можешь только решить, остаешься или уходишь! Итак, твой выбор?
  Глава 15
  
  Вот такого я от него не ожидала. Стало горько и очень обидно. Да, вот оно настоящее лицо принца. Кто он и кто я. А еще появился страх... Все-таки правильно я тогда с него клятву стребовала. Слишком быстро долг или желания (уж не знаю, что там было на первом месте) затмевают дружбу и привязанность. Я смотрела в голубые глаза, чувствуя, как меня буквально опаляет их холод, которого раньше, почему-то, не замечала. Иллюзии разбились. Ветриар всегда будет выбирать себя и корону... не меня.
  - Я остаюсь, - слова дались тяжело. - Хотя твое желание доказать, что ты поймал преступника, детское и нелепое. Если ты это делаешь для отца, то он вряд ли оценит, а если ради собственного эго - то в двойне глупо. Но я не буду перечить. Ты правильно сказал, я здесь никто. Давай прямо сейчас заберем кристалл, но пообещай, что перед третьим разом ты хорошо все подготовишь и не будешь спешить. И ничего не сделаешь без моего ведома. Идет?
  - София...
  - Идет, Ветриар? - перебила я с нажимом в голосе.
  - Идет! - сверкнул он глазами, поднимаясь. - И твоя обида сейчас не уместна. Мы оба знаем, что я прав. Может, я высказался слишком прямо, но сути это не меняет.
  - Возможно, - сил, да и желания спорить не было. - Пусть так. Только теперь я очень рада, что у меня все-таки есть твоя клятва.
  - Думаешь, ее трудно обойти? - жестко усмехнулся он.
  - А что, уже придумал? Так чего тянешь? Ах да... прости, забыла! Тебе же нужно пушечное мясо... кажется, ты именно это имел в виду в самом начале нашего знакомства... - мы уставились друг другу в глаза. Моя злость и обида, против его убежденности и высокомерия. Хотелось кинуться на него с кулаками, избить, заставить мучиться... - Лицемер! - не выдержала я, и от всей души врезала ему в челюсть. Руку тут же засаднило, но я этого даже не заметила в порыве удовлетворения. Скайнер был сильным мужчиной, и теперь мой братец валялся на полу, сплевывая кровь.
  - Совсем сдурела?! Да что ты себе вообще позволяешь?
  - А что тебе не нравиться? Не привык отвечать за свои слова?
  - Знаешь, у меня правило, женщин не бить, но я могу и отойти от него...
  - О! - издевательски засмеялась я. - Какое благородство! Теперь вспомнил, что я женщина? Или ты просто слабак и трус?
  Я уже не понимала, что кричу, когда замахнулась и ударила ногой ему в живот. Ветриар охнул, но успел поймать мою ногу и дернуть на себя. Мы покатились по полу, осыпая друг друга градом ударов. Перед глазами все плыло, какая-то мутная красная пелена не давала даже рассмотреть лица принца. В памяти снова всплыла сцена у его покоев, потом то, что он говорил перед расставанием во дворце и его недавние слова. Все смешалось. В какой-то момент Ветриар вырвался и ударил так, что болевой порог превысил порог моей чувствительности, и я отключилась.
  В себя я пришла спустя буквально пару минут, но уже лежа на кровати. Рядом сидел Ветриар, утирая рукавом кровь из разбитой губы, носа и брови. Я с каким-то внутренним удовлетворением наблюдала за этим процессом, даже не сильно обращая внимания на собственную боль.
  - Прости, - наконец пробормотал он. - Не знаю, что на меня нашло. Как будто сам не свой был. Такая злость в душе поднялась... на Скайнера. Что он наследник, что ему всегда все удавалось, что с ним считались... И ты права, я хочу доказать, что я лучше. Но то, что я наговорил тебе... я так не думаю. Правда. Знаю, что сейчас тебе трудно в это поверить, и я тебя сильно обидел, но это так... Не молчи, скажи что-нибудь, - взмолился он, глядя на меня несчастными глазами, словно это не он совсем недавно смотрел на меня, как на пустое место. Я уже просто не знала, чему, или точнее какому Ветриару верить. Какое его лицо настоящее... и есть ли оно вообще...
  - Ладно, забудем, - махнула я, поморщившись от боли. Нет, понятно, что никто из нас не забудет того, что только что произошло, но сейчас не время для ссоры. Возможно, позже доверие снова вернуться, но сейчас я не могла простить. - Думаю, нам стоит привести себя в порядок и пойти за кристаллом, если ты не передумал.
  - Не передумал, - мотнул он головой, поднимаясь с кровати. - Зайду через полчаса.
  А уже через час мы стояли в хранилище. Все необходимо было провернуть за считанные секунды, чтобы если кто-то действительно отслеживал снятие печати, не смог уловить.
  Я вздохнула и кивнула Ветриару. Мгновение, и печать снята, причем гораздо быстрее, чем это делала я. Протягиваю руку, снова прикасаясь к камню, и снова паника, но я даже не успеваю задуматься, как весь дом содрогается от истошных криков.
  - Пожар!!! Горим!!! Тушите!!! Ищите принца!!!
  Крики разнеслись по всему дому. Переглянувшись, Ветриар тут же запечатал вход, и мы бегом поднялись на поверхность. Сунув кристалл в руки парня, я быстрым шагом вышла из комнаты.
  - Что происходит? - тут же потребовала ответа у пробегающей служанки.
  - Милорд, пожар! На кухне вспыхнул огонь, пытаемся потушить!
  - Ваше Высочество, вы не пострадали? - рядом возник гвардеец. Мотнув головой, я спустилась в кухню. Здесь уже все было потушено, но следы были достаточно красочными. Почти все стены были опалены, что свидетельствовало о внезапно и сильно вспыхнувшем пламени.
  На кухне я провела почти час, отдавая указания и восстанавливая магическую защиту. Потом, отбившись от гвардейцев, вернулась к себе, где меня уже ждал Ветриар.
  - Ну как?
  - Вроде бы все нормально, - пожала плечами. - Как думаешь, не догадались?
  Перед спуском в хранилище, мы разработали план. Пусть не сильно продуманный и дилетантский, но лучше уж такой, чем вообще никакого. Мы договорились действовать слитно. Ветриар снимает печать, я бросаюсь внутрь, хватая кристалл, а в это время утроенный нами пожар, вызывает панику среди слуг. Все должно выглядеть так, словно принц Скайнер хотел спуститься и поработать с кристаллом, но пожар вынудил его в срочном порядке подняться. Иначе быстрое открытие и закрытие вызовет разумные подозрения, что кристалл попросту забрали. А так есть хоть какая-то вероятность, что они купятся.
  - И что теперь? - я с любопытством разглядывала кристалл в руках Ветриара. - Кстати, а с ним все в порядке? Почему у меня паника была?
  - Знаешь, похоже, что на кристалл было что-то наложено. Но, вряд ли, это было заклятье паники. Я, если честно, о таком вообще не слышал. Но в любом случае, ты это сняла. Точнее твоя энергетика пошла в разрез с тем, что было на камне. Ну, во всяком случае, других объяснений у меня нет.
  - А что могла быть?
  - Похоже на заклятье подчинения.
  - Подчинения? Но кто? Хладен?
  - Мог и Хладен, а мог и отец. Мы же не знаем, что именно тебя хотели заставить сделать.
  - Ладно. Как мы можем использовать кристалл? - влезла моя практичность.
  - Если ты намекаешь, найти убийцу с его помощью, то не думаю, что это возможно. Иначе бы отец уже давно бы это сделал. Я уже сказал единственное, как мы можем использовать кристалл.
   - Послушай, а, может, спрячем кристалл, а? Что-то не хочется им рисковать.
  - Я поставлю на него маячок, - задумчиво погладил гладкую поверхность камня Ветриар. - А сам кристалл спрячем в лаборатории. Там мощная защита.
  - А почему не в хранилище?
  - Потому что именно там они и будут его искать.
  - Хм, логично, - согласилась я, но все же, что-то не давало мне покоя. Такое ощущение, что мы готовим сами себе ловушку. А, может, это я паникерша?
  
  ***
  
  Два дня Ветриар все готовил. Сначала усилил защиту лаборатории до максимума, потом устанавливал по всему поместью ловушки, маячки и следящие заклятья, и кучу еще того, чего я даже не понимала.
  - Солдаты Хладена здесь, - на второй день сообщил Ветриар, и я поняла, что время Х подходит. А вместе с этим усилилась моя паника.
  А еще, я, втайне от Ветриара, снова попробовала поработать с кристаллом. Опыт вышел необычным. Я потеряла сознание, но перед этим перед глазами промелькнула череда картинок и лиц. Признаться, понять, что это было, я не смогла, но кое-что изменилось. Я стала чувствовать кристалл. Было такое ощущение, что камень и я настроились друг на друга. Внутри появилось понимание, что я должна еще поработать с ними, но пока я не могла себя заставить еще раз все это проделать. Меня останавливало это и еще то, что каждый раз, подходя к кристаллу, мне казалось, что он опутан сверкающей красной паутиной.
  Я сказала об этом Ветриару, но тот лишь отмахнув, заявив, что это все мои нервы. Или я вижу поставленный им маяк. Спорить я не стала. Итак все на нервах. Но это было еще не все. В одну из ночей, я сжала амулет Ларинэ.
  - Что случилось? - моментально раздался голос герцога.
  - Пока ничего, но скоро случиться.
  - Прекрати говорить загадками. Четко и по существу, - рявкнул мужчина. Похоже, он не в духе.
  - Ладно, слушай. Во-первых, стража, посланная вместе со мной в поместье, следит за мной, запрещает общаться с кем бы то ни было, работать с кристаллом, и подает ежедневные отчеты Хладену. Во-вторых, при моей попытке поработать с кристаллом, у меня возникла паника, а сейчас мне кажется, что я вижу на нем красную паутину. В-третьих, приехал Ветриар, сказав, что его ко мне не пускали. В-четвертых, нам пришла мысль, что наши враги каким-то образам чувствуют открытие хранилища. И, в-пятых, Ветриар готовит ловушку. Хочет специально открыть хранилище, чтобы на нас напали, и всех поймать. Все, - отрапортовала я.
  - Проклятье! - пробормотал мужчина. - Отговори его!
  - Не могу. Он уперся. Все уже готовиться.
  - Плохо. Когда намечена ваша операция?
  - Думаю, послезавтра.
  - Я буду!
  Вот и все. Глава Тайной полиции отключился. Не знаю, правильно ли я сделала, что за спиной Ветриара позвала Ларинэ, но лично мне так стало чуточку спокойнее. Все-таки Эршан и старше, и опытнее нас обоих. И я ему верю!
  Так что теперь, переодевшись, я стояла и задумчиво смотрела на сидящего рядом Ветриар. Парень тоже нервничал, хотя и пытался этого не показывать. До момента Х осталось всего несколько часов. Изначально Ветриар хотел начать операцию еще ночью, но я заупрямилась и стояла рогом до последнего. Вот еще, не хватало, чтобы нападение произошло ночью и мы как кроты спотыкались сами об свои ловушки. Но главное, я тянула время, пока Ларинэ не явится. Принцу об этом я так и не сказала. Где-то внутри была уверенность, что стоит ему услышать о визите герцога, так он начнет операцию раньше, чем нужно. В итоге мы договорились на вечер. В принципе, должно выглядеть логично. Вряд ли в день пожара принц побежал бы второй раз браться за кристалл, а на следующий день нормально. Но Ветриар упрямился, уверяя, что лучше ближе к вечеру начать. Я его одержимостью ночными приключениями. Эх, черт с ним, пусть будет на закате, главное не в темноте!
  - Ну, что? Пошли, что ли? - я неуверенно глянула на сосредоточенное лицо Ветриара.
  - Да, пора, - он глубоко вздохнул и поднялся.
  Все было готово. Ветриар должен был проводить меня до покоев Скайнера, отслеживая колебания магического фона, пока я буду снимать печать и находиться в хранилище. До покоев добрались быстро, никого не встретив по дороге. Подойдя к зеркалу, я набрала в грудь воздуха, словно ныряя на глубину, и уже протянула руку, когда парень дернул меня обратно, крепко обняв.
  - Удачи! - и тут же отпустив.
  - И ты будь осторожен, - прошептала, начав уже привычную операцию по открыванию тайника.
  Руки творили нужные действия, пока мозг лихорадочно перебирал варианты развития событий. Проклятье! Ларинэ я так и не дождалась! Господи, надеюсь, что Ветриар ошибается, и ничего не произойдет!
  Я чутко прислушивалась к тому, что творилось наверху, пока трясущимися руками плела вязь снятия печати. Тишина угнетала даже больше, чем, если бы там началась канонада взрывов. Вот и все, печать снята, и капля крови открыла дверь в хранилище. Еще минуту я таращилась на пустое помещение, словно забыв, что камня там не должно быть. И что теперь? Так и стоять здесь? Или все-таки подняться? Ветриар приказал пробыть здесь не меньше десяти минут, лишь потом подняться, но хранилище не запирать. Такой "тонкий" намек, что принц поднялся с камнем на поверхность... С каждой секундой идея мне казалась все более и более глупой. Проклятье! Ну зачем я его послушалась?
  Нет. Больше ждать я не намерена. Решение пришло мгновенно, и я, резко рванула по ступеням вверх. Чем выше я поднималась, тем страх все прочнее сковывал внутренности. Не может быть... Я никак не могла разглядеть бледный прямоугольник света. Его не было! Неужели?..
  Я добежала, стукнув в закрытую стену. Ветриар запер меня? Но зачем? Вот почему я ничего не слышу! Я застучала кулаками по каменной кладке, но ничего не происходило. Стоп. Думай, Соня, думай. Кулаками тут не поможешь. Создав что-то наподобие бледного светлячка, мигающего и дрожащего, дающего крупицы света, я начала разглядывать стену. Света очень мало, но я заметила небольшой выграненный на стене рисунок. Ну конечно! Ведь хранилище должно как закрываться, так и открываться изнутри! Проведя пальцами по изгибам, я нашла маленькое углубление с острым краем, об который тут же порезала палец. Капля крови тут же сделала свое дело. Каменная кладка бесшумно отъехала в сторону, открывая вид в комнату.
  Я чуть ли не с радостным визгом, бросилась вперед, чтобы тут же налететь лбом о стеклянную стену. Проклятье! Зеркало осталось. Я видела внутреннее убранство гардероба, но пройти не могла. Кстати, меня внезапно осенило, а Ветриара в комнате нет... С минуту я прислушивалась, пока мне не стало казаться, что я слышу чьи-то крики.
  Бесполезно. Спустя минуту безуспешный попыток отодвинуть зеркало и отбитых кулаков, я опустила руки. Но ведь должен же быть выход! Думай! Я закрыла глаза, пытаясь успокоиться. Только вот это не помогло. В тот же миг я стала гораздо четче слышать крики и шум, разносящиеся с той стороны зеркала. Значит, началось... Подняв ладони, я прислонила к зеркалу, словно ощупывая его, по прежнему не открывая глаз. Итак, воздух! Он найдет любую щель, от него не скрыться и не спрятаться. Пустив тонкими ручейками ветерок, я внутренним зрением отслеживала, где он выходит с той стороны. Бинго! В двух местах четко проявились небольшие бреши, по видимому, содержащие механизм открытия. А если подумать, то скорее всего, активироваться они должны так же, как и с той стороны. УРА! Я гений!!
  Зеркало распахнулось, выпуская меня, дрожащую от испуга и азарта, и тут на меня обрушилась реальность. Крик, звон оружия, магические колебания, запах дыма... на нас напали!
  Рванув на шум битвы, я на секунду замерла в коридоре, оглушенная какофонией. Надо найти Ветриара! Но где и как? Хотя... Нет, надо бежать к кристаллу. Я развернулась и побежала в лабораторию. Надеюсь, я не ошиблась. Но если уж они чувствуют открытие хранилища, то, возможно, вполне могут обнаружить и сам камень. Да и Ветриар, скорее всего, рядом с ним.
  Удушливый дым заполнил уже все нижние этажи и поднимался наверх. Дышать стало абсолютно нечем. Задыхаясь, я бежала вперед, расталкивая выбегающих в панике слуг. На очередном повороте, я со всего размаха врезалась в чью-то спину. Вскрикнув, я взмахнула рукой, активизируя ледяной бич, пока в глазах не мелькнуло узнавание.
  - Где Ветриар? - закричала я, перекрикивая шум битвы.
  - В лаборатории. Он отрезан нападающим, - кашляя, прокричал в ответ гвардеец, - вам туда нельзя.
  - Прочь! - я рванула вперед, на бегу, обгоняя его, чтобы влететь в нападающих. Люди. Это я определила сразу. В голове мелькнула сдержанная мысль, что впервые за все время вижу простых людей, а не стихийников, но тут же погасла, как только я заметила летящий в меня кинжал. Сбив воздушной волной, я попыталась атаковать. Но у меня ничего не получилось. С секунду я тупо смотрела вперед, не веря, что мои новоприобретенные способности подвели меня в самый нужный момент. А потом поняла - амулеты. Хм, раз я не могу воздействовать прямо на людей, значит, надо воздействовать на среду. Все это пронеслось быстрее ветра в моей голове, а руки уже творили. Замороженный пол, сбитые ветром вазы, кресла, картины, ледяные стены вокруг нападающим. Это заняло от силы три минуты, чтобы я смогла обежать замерших внутри ледяных стен людей. Пробегая дальше по коридору, бросила мимолетный взгляд в окно. А там происходила настоящая битва. Около трех-четырех десятков людей против полутора дюжин гвардейцев Хладена. Люди проигрывали, хотя пока еще боролись. Видимо, амулеты помогли на первое время, и они воспользовались элементом неожиданности. Теперь все зависело от воинских навыков.
  Но я бежала дальше. Поворот, еще, коридор, Господи, кто же так строит? Впереди слышались еще крики, видимо, там был следующий очаг сражения. На этот раз я не вылетела из-за угла, а осторожно выглянула. Проклятье! Неужели опоздала? Дверь в лабораторию была открыта, позволяя видеть мелькающие внутри тени. Больше я не сдерживалась. Рванув из последних сил, а в два прыжка оказалась в дверях лаборатории...
  - Ветриар! Нет!..
  Глава 16
  
  Я в ужасе смотрела, как падает Ветриар. Нет!!! Он не может умереть! Перед глазами все поплыло, я видела все, урывками, как фрагментами картин. Вот трое нападавших заваливают лейтенанта, вот ему на помощь бросаются оставшиеся двое из бывших тут гвардейцев, но им перерезают путь еще шестеро мужчин, а вот и Ветриар. Он стоит напротив мага, и борьба идет между ними не оружием, а силами. Только вот он совсем не видит, как сзади к нему подкрадывается какой-то подонок с кинжалом. И мой крик... он запаздывает, и я вижу, как лезвие входит в тело.
  Это все мелькает за доли секунды, но я уже не жду. Сила из меня так и рвется, и я больше не сдерживаю ее, наоборот, я поддерживаю ярость. Пусть уничтожает все! Гвардейцев и нападающих буквально расплющивает по стенам порывом сильнейшего урагана, взметающего на своем пути и людей и мебель, только маг удерживается на месте. Он мой! Сила против силы. Кажется, пол под ногами трясется, но я все равно двигаюсь вперед.
  Снова крики, перед глазами уже плывет от напряжения. Я полностью выдохнулась, а знаний катастрофически не хватает. Но эти двое уйти не должны. В последний момент, я отпускаю защиту и разбиваю окно за спиной мага. Мне нужно только два осколка... ДА!!! Точно в цель! Один осколок торчит из спины мага, а второй из груди того, кто вонзил в Ветриара нож... а из меня торчит брошенный умирающим убийцей кинжал... как драматично, успеваю подумать, пока не накатывает боль. А дальше уже пелена боли застилает все остальное...
  Крики обрадовавшихся наемников, и ужас в глазах гвардейцев, они опускают оружие... Темнота...
  Крики... Снова звон оружия... Командный голос приказывает сдаваться... Темнота...
  - Скайнер!!! - кто-то зовет и трясет меня, вырывая из беспамятства. - Скайнер! Открой глаза! - приказывает голос, а потом кричит куда-то вдаль. - Что с принцем Ветриаром?
  Темнота...
  
  ***
  У! Как больно! - первая осознанная мысль, что посетила меня. Второй была жуткая жажда, а третьей головная боль. Я чувствовала себя так, словно мной играла футбольная команда, состоящая из одних Валуевых. И только легкое жжение и пульсирующая боль в ключице все-таки напоминали, что в меня попали ножом, ну или кинжалом, сути это не меняет.
  Застонав, я приоткрыла глаза, наткнувшись на ледяной взгляд Ларинэ. Герцог смотрел мне прямо в глаза с абсолютно нечитаемым выражением лица, вроде бы как он и поражен, и возмущен, и в ярости, и довольно недоволен, если можно так выразиться. У меня даже возникло легкое опасение, что жжение у меня, как раз от его взгляда.
  - Ветриар? - это был мой первый вопрос, когда мыслительный процесс нормализовался. Шепот, почти не различимый, но Ларинэ услышал. На секунду он поморщился, а у меня перехватило дыхание. Неужели...
  - Жив. На соседней кровати валяется.
  - Слава Богу! - вырвалось у меня. Тело словно отпустило, и я расслабилась. Надо же, даже не осознавала, в каком я была напряжении.
  - И какого конкретно бога ты благодаришь? - ядовито прошипел Эршан, прищурившись.
  - Всех и сразу, - промямлила в ответ. - Ты чего такой злой?
  - Я злой?! - голос герцога подскочил на пару октав, и мне показалось, что он сейчас задохнется от ярости. - Идиоты! Придурки! Дети малые! Да вас в яслях надо запереть и не выпускать! Вы что устроили? Я что сказал? Ждать меня! Вы хоть понимаете, что у нас чуть не случилось два трупа наследных принцев вдобавок к пропавшему кристаллу?
  - Что? Кристалл пропал? Но как? - я растерянно смотрела на бушующего мужчину.
  - Как? Ты это у меня спрашиваешь? Вы! Какого его вообще из хранилища забрали, а? Я тебя спрашиваю?!
  - Не кричи на него. Это моя идея была, - сбоку раздался тихий шепот. Повернув голову, я увидела бледного парня, с синяками под глазами, но вполне здорового и живого. Сердце тут же радостно застучало, даже слегка притупив боль.
  - Твоя, значит... угу. И, думаешь, я поверю? Он старше. Он должен отвечать и за себя, и за тебя, и за весь наш народ! А с тобой я вообще отдельно поговорю! У Скайнера хоть ума хватило меня вызвать. А ты вообще с ума сошел!
  - Так это ты его позвал?- Ветриар посмотрел мне прямо в глаза. - Все-таки не доверился...
  - Прости, - мне вдруг почему-то стало стыдно.
  - Не надо. Если бы не ты, мы оба погибли. Ты умничка. А я сглупил, - Ветриару было трудно разговаривать. Он практически шептал, а у меня на глазах появились слезы, и только мимолетно брошенный взгляд на Эршана остановил поток. Мужчина стоял, прищурившись, глядя на нас, переводя взгляд с одного на другого, слегка закусив губу. Мда... похоже, у него появились какие-то нехорошие мысли. - Я знаю, что сглупил, Эршан, - Ветриар перевел взгляд на герцога,- сильно сглупил. Скайнер отговаривал меня, но я уперся. Единственное, я поставил маяк на кристалл. Возможно, по нему сможем найти.
  - Маяк, значит? - Ларинэ устало потер лицо. - Ладно, давай гляну, осталась ли связь, - и он протянул ладони к Ветриару. Несколько минут ничего не происходило, Ларинэ словно уснул, пока резко не распахнул глаза. - Вон оно что... Что ж, похоже, никто из вас не виноват...
  - В смысле? - насторожилась я.
  - На Ветриаре сеть подчинения. Уже угасающая. Еще пару часов, и никто бы ничего не нашел. Вообще-то, она раньше должна была исчезнуть, но Скайнер помешал.
  - Я?
  - Он? - мы с Ветриаром выкрикнули одновременно.
  - Угу, - Ларинэ задумчиво посмотрел на нас. - Ребята, не знаю, что вы скрываете, но... сеть была рассчитана именно на Скайнера, но на него почему-то не подействовала. Более того, он оттянул часть на себя и скинул ее. Это как порвать паутину. Сеть ослабла, а та часть, которая была положена поверх нее, вся перешла к Скайнеру. И этой частью как раз была та, что должна была уничтожить следы сети, после выполнения команды.
  - Моя паника? - догадавшись, прошептала я.
  - Похоже. Команду ты не осознал и не воспринял, а сеть начала разрушаться, как будто ты это сделал. Наложение, вызвавшее неуверенность и расстройство, а как следствие легкую панику.
  - Ужас какой... - пробормотала я, когда мне в голову пришла еще одна мысль. - Получается, это все сделал отец? Зачем ему это?
  - Я думаю, - медленно проговорил Эршан, - что он рассчитывал слегка на другой эффект. А возможно, сеть прилипла к кристаллу в поместье. Такое можно провернуть. Или там, где он взаимодействовал. Например, при проносе через двери, или на ларце. Но даже, если это сделал он, то видимо он догадался о том же, о чем и вы.
  - А почему нам не сказал?
  - А потому, - Ларинэ серьезно посмотрел на меня, - что вы оба у него под подозрением. Особенно ты, Скайнер. И ваша внезапная дружба на фоне твоей амнезии, лишь служит очередным подтверждением его идеи.
  - Бред! Не может быть! - мы с Ветриаром снова закричали синхронно, и так же синхронно застонали от боли.
  - Не такой уж и бред, - поморщился герцог, - признаться, у меня тоже были такие подозрения. Слишком уж все одно к одному, а то, как ты любишь интриги и власть, Скайнер, знают все. Уж извини.
  - И что тебя заставило думать, что это не так? - жестко спросил Ветриар.
  - То, что произошло в лаборатории, - поморщившись от его тона, отрезал Ларинэ. - Там было все, что угодно, но не игра. Вы оба умирали. В общем, проанализировав все еще раз, и добавив к имеющимся новые данные, я пришел к выводу, что это все-таки не вы.
  - Спасибо, мил человек, - не удержалась я, скрипя зубами. Еще один друг, значит!
  - Не язви, Скайнер. То, что ты себя не помнишь, еще не значит, что и остальные забыли. Я тебе прямо сейчас могу с десяток твоих преступлений выдать. Хочешь? Думаю, нет.
  - Ладно, - прошипел такой же разозленный Ветриар, - тобой мы оправданы, а дальше что? Отец-то этому не поверит и дальше будет нам проверки устраивать?
  - Нет, - мужчина как-то сочувствующе на нас посмотрел, отчего у меня в страхе сжалось сердце, - теперь ему это не потребуется. Как только он узнает о случившимся, вы будете признаны виновными. По крайней мере, Скайнер точно. Ну, может, он согласится на проверку памяти. Но сами понимаете...
  - Почему?
  - Кристалл похищен, - прошептал Ларинэ, и на комнату опустилась тишина.
  Мы молча переглядывались, не зная, что сказать. Для меня это в любом случае был приговор. Окончательный и бесповоротный. И так, и так выходило "казнить, нельзя помиловать". Неужели, мой второй шанс так быстро завершился? Но я не хочу умирать! Эта мысль ярко и четко отразилась в голове. Пусть мужчиной, пусть в гадюшнике, но жить! Мысли хаотично заметались, ища выход.
  - Подожди, а тот маг, которого я убил?
  - Не убил, - покачал головой Эршан, - только ранил. И именно он, кстати, и забрал кристалл. Точнее, конечно, сам он к камню не прикасался, это сделал один из смертных, но он прикрывал отступление.
  - Но он все-таки маг? Стихийник? Я не ошибся?
  - Нет. Похоже, он, действительно, стихийник. Маг земли, если я не ошибся.
  - Земли, значит...
  - Если ты намекаешь на Дом Земли, - вклинился Ветриар, - то далеко не факт. Это мог быть кто-нибудь и со срединной территории. Там еще встречаются потомки стихийников.
  - Мда? Эршан, а больше никаких зацепок нет? - я с надеждой вглядывалась в лицо герцога.
  - Прямых нет. Но один момент показался мне подозрительным. Мне показалось, что я почувствовал, как активизировалась дорога стихий. Куда, было непонятно, но, скорее всего, в какой-то Дом.
   - Активирован был отсюда? Из поместья? - уточнил Ветриар.
  - Нет. Из сторожки лесника в получасе отсюда. Но следов никаких не осталось. Вся сторожка погребена той же магией Земли.
  - Значит, Дом Земли...
  - Послезавтра там праздник, день рождение близняшек, собираются гости... Кто-то мог просто воспользоваться случаем и затеряться среди приезжих... Наш Дом тоже пригласили, Аэран хотел отправить туда Ветриара... Сам не поедет, он же ждет развития событий здесь.
  - Эршан, нам надо туда, - отрезал Ветриар. - Сможешь прикрыть все, что здесь случилось?
  - Хм... А вы меня переоцениваете, Ваше Высочество.
  - Нет, - включилась я, - если кто и сможет, так это ты. Прошу, Эршан, если кто и сможет, так только ты. Нам нужно время. Нужно найти кристалл...
  - Скайнер, при всем моем желании, я не смогу обманывать короля долго...
  - Долго и не надо, - Ветриар заискивающе улыбнулся, - сколько сможешь. Сообщишь, что Скайнер здесь, пока ничего нового, а я уехал в Дом Земли...
  - И вы думаете, что прямо вот так сразу и найдете кристалл? - скептически усмехнулся герцог.
  - Нет... но ведь есть шанс найти хотя бы зацепку. Я прошу тебя, Эршан!
  - Скайнер... А ладно, сделаю все, что смогу, - сдался мужчина, - заодно поищу, может, здесь что-нибудь найду.
  - Отлично, - Ветриар попытался вскочить, но тут же стоном упал обратно. - Проклятье... - прошипел он.
  - Лежите, - скривился Ларинэ, - сейчас приведу целителя, а завтра отправитесь в Дом Земли.
  - Опять Алтона притащишь? - хмыкнула я. Мне почему-то стало смешно. Бедный лекарь, никакого житья ему не стало. Он даже из дворца уехал, а его все равно достали.
  - Конечно, его, - засмеялся герцог, выходя.
  
  ***
  
  Оставшееся время мы с Ветриаром пролежали в постели. Ларинэ выполнил свое обещание, притащив целителя. Завидев нас, бедный лекарь закатил глаза и что-то невнятно процедил сквозь зубы. Я могу только предполагать, что это было не пожелание долгого здоровья. Вообще-то больше походило на "и почему ты сразу не помер". Но подлатал он нас быстро, оставив только ставшей уже привычной слабость после исцеления.
  Ларинэ практически не появлялся. Забежал один раз, когда привел целителя и спустя пару часов полюбоваться на результат работы и принести еду. Слуг к нам не допускали. А, судя по звукам, доносившимся из-за двери, то им сейчас было тоже не до нас. Сначала крики, грохот, а потом внезапно наступившая тишина. Глава Тайной разведки взялся за дело, и я не сомневалась, что все будут вести себя именно так, как нужно ему, то есть тихо и послушно.
  Эршан появился в нашей импровизированной больничной палате на рассвете с большим подносом и следующим по пятам лекарем, нагруженным какими-то тюками.
  - Доброе утро! - солнечно улыбнулся мужчина. - Завтрак подан, господа. Быстренько кушаем, моемся, одеваемся, хватаем сумки и вперед.
  - И тебе доброе утро, - наконец смогла я ответить, после этого бодрого монолога. - Чего такой довольный?
  - А почему нет? Король Аэран не в курсе произошедшего, лорд Хладен тоже глотает тухлую начинку, гвардейцы и люди Хладена, те, которые выжили, под моим прямым контролем, я даже смог завербовать кое-кого, сам я пока вне подозрений и оба бестолковых принца выжили. А еще я устроил так, что во дворце все уверены, что принц Ветриар, - тут он отвесил насмешливый поклон братцу, - уже отправился в Дом Земли, а принц Скайнер валяется с головной болью после одного очень веселого вечера и как минимум два-три дня к кристаллу не прикоснется. А еще, - тут его улыбка стала совсем уж какой-то довольной, снова делая его похожим на кота, - все сообщение между Домом Земли и Домом Воздуха будет происходить только через меня. Так что мальчики, одевайтесь и в путь. Вас уже ждут. Праздник состоится сегодня в семь, так что быть вы там должны никак не позже трех.
  Мы с Ветриаром только беспомощно переглянулись. Глава Тайного отдела был в своей стихии, и я лишь тихо радовалась, что он, вроде как, на нашей стороне. Трезво оценивая положение дел, я понимала, что если бы не герцог, то лично меня бы уже вели на виселицу, ну или какой там у них способ умерщвления для королевских тел. Пройдя окончательное обследование у Альтона, мы в точности исполнили инструкции Ларинэ - помыться, поесть, собраться и одеться. Вещей с собой много не брали. Эршан сказал, что больше двух дней, нам там задерживаться нельзя. А вещи и все остальное, что положено по статусу, возьмут мои люди. Они, кстати, и будут вас сопровождать. Три человека охраны на каждого и слуга, тоже из моих. Так что, не волнуйтесь мальчики...
  - А ты сам с нами не пойдешь? - поинтересовалась я. Почему-то присутствие Ларинэ успокаивало.
  - Нет. Надеюсь, что два дня вы сможете не напортачить? Но если что-то пойдет не так, у тебя есть амулет, свяжешься со мной. Итак, готовы?
  Мы синхронно кивнули и, молча подхватив вещи, двинулись к комнате перехода. Там нас уже ждали. Восемь молодцов Эршана, причем выгядевшие скорее как свита, чем стража. Они без слов поклонились, и так же молча стали позади нас, прихватив какие-то сумки.
  - Удачи, - шепнул за спиной Ларинэ, пока Ветриар открывал проход. Только те, кто имел приставку к фамилии начиная с "эс", были в состоянии проделать этот фокус. Но, думаю, в нашей охране это могли сделать все, просто не лезли вперед.
  Портал замерцал, окрашиваясь в серебристое сияние, исконное для стихийников воздуха, открывая путь, пригодный только для мага. Ни для одного простого человека подобное путешествие бесследно не проходит - начиная от обмороков и мигреней и заканчивая потерей нескольких месяцев, а то и лет жизни, в зависимости от внутренней силы.
  Теперь я смотрела вперед, не видя ничего, кроме мерцания, и наблюдая, как вперед шагают двое стражей. Через минуту один вперед шагнул "слуга" и тут же вернулся с поклоном, обозначавшим, что все в порядке, и только потом вперед шагнули мы.
  Уже у самой мерцающей завесы проступили очертания того, что происходило по другую ее сторону. Размытые фигуры наших охранников по обе стороны, стоящий чуть впереди слуга, и еще несколько человек метрах в пяти от портала. Последний шаг, отделяющий одно королевство от другого, и мы с Ветриаром синхронно шагнули вперед.
  Глава 17
  
  - Король Иридии и Единого Дома Земли Тергор орд Сиагард и королева Иридии и Единого Дома Земли Майяна орд Сиагард приветствуют вас на территории Единого Дома Земли и королевства Иридии принца Ветриара, - огласил встречающий дворецкий и запнулся и в его глазах отразилась легкая нервозность, - ...и... и принца Скайнера орд Триард, - дворецкий тут же склонился в поклоне, компенсируя свое упущение.
  Ветриар лишь небрежно кивнув, принимая как должное, я состроила выражение "тапка", просто потому что не знала, как конкретно реагировать, но на помощь пришел слуга.
  - Единый Дом Воздуха Ксеории показывает свое расположение и, в качестве демонстрации дружбы и доверия, на празднество по случаю дня рождения принцесс Леданы и Ладании послал делегацию в составе не только принца Ветриара, но и также наследного принца Дома Скайнера.
  - Мы польщены, - ожидаемо ответил дворецкий, еще раз склонившись в поклоне. - Праздник начнется в семь. А сейчас вас проводят в ваши покои.
  Ветриар снова кивнул, пока я осматривала комнату перехода. Почти такая же, как и дома, только в другой цветовой гамме. Квадратная, вся в зеленом мраморе с деревянными лавками вдоль стен и гербом Иридии. Хм... дома? Неужели, я начала и правда воспринимать это место как дом? Удивительно!
  Мы молча следовали за слугой к отведенным нам покоям. Несмотря на необходимость разыгрывать из себя высокомерного и равнодушного принца, я не упускала возможности осматривать интерьер дворца. Могу сразу сказать, что мне здесь понравилось немного больше. Дом Воздуха был весь словно соткан из света и воздуха, пространство казалось огромным и пустым, обилие белого и бледно-голубого навевали мысли о больнице, там все искрилось и сверкало, как во льдах. Здесь же было не так. Вся мебель из дерева различных оттенков, резная и очень красивая, начиная от изумительных лавочек вдоль стен, заканчивая рамами картин, пол украшает зеленый, золотистый и черный мрамор, делая его похожим то на травянистый ковер, то на чернозем, стены тех же оттенков или обиты деревянными панелями и везде цветы. Проходя мимо очередной колонны, я даже не удержалась и прикоснулась к обвившему ее плющу. Настолько искусно он выглядел, что казался настоящим. Весь замок ощущался меньше, темнее, но уютнее. А в некоторых местах, так и вообще было казалось, что находишься не в помещении, а на лужайке. Теперь мне жутко захотелось побывать и в других дворцах, хотя бы для того, чтобы просто сравнить интерьерчики.
  До комнат мы добрались быстро. Мои покои и покои Ветриара были рядом, а комнаты для слуг и охраны располагались этажом ниже. Слуги сразу же бросились распаковывать наши вещи, а по двое из охраны тут же встали столбами у дверей.
  Мы с Ветриаром переглянулись, и все также молча разошлись по комнатам. Времени не так уж много, чтобы привести себя в порядок, а обговорить детали мы уже успели.
  Сама комната меня не разочаровала. Ярко-изумрудный ковер на полу, в тон ему шторы и драпировки на стенах, цвет вносился только светло-золотистой деревянной мебелью. И это слегка давило. Вообще-то я зеленый цвет люблю, но сейчас его было слишком много. Но все равно, эта спальня по моим предпочтениям была ближе, чем комната Скайнера во дворце.
  Следующие три часа просто выпали из жизни. Принесли обед, но слуга не дал мне поесть, пока не проинспектировал все на яды, потом ванная, час на сон и, наконец, облачение в парадный костюм. К началу седьмого я была полностью готова и ждала Ветриара.
  - Готов? - братец не заставил себя ждать.
  - Да, - я немного нервно кивнула. Не знаю, что чувствовал Ветриар, но я слегка нервничала.
  - Отлично. Ты помнишь все, о чем мы говорили? - он дождался моего кивка. - Ну, вот и отлично.
  - А ты чувствуешь? - не удержалась я.
  - Да, - однозначный ответ, но мы друг друга поняли.
  ***
  
  Ровно в семь мы находились в маленькой комнате близ тронного зала Дома Земли. Согласно протоколу, через пятнадцать минут должны войти представители Дома Воды, потом мы, а последним Дом Огня.
  Я нервничала, Ветриар молчал. Через несколько минут в комнату заглянул слуга и с поклоном препроводил нас к дверям.
  - Наследный принц Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Скайнер орд Триард! - прокричал церемонейместр, - принц Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Ветриар орд Триард!
  И мы вошли. Вау! Тронный зал был полностью забит людьми, но это абсолютно не мешало восхититься его великолепием. Если наш тронный зал был похож на открытую площадку в горах, то сейчас мы стояли в лесу. Изумрудный пол был выгравировал травинками и листочками, а вставленные кое-где цветные камушки создавали впечатление цветов. Вдоль всех стен шли колонны, стилизованные под огромные деревья. Их стволы опутывали лианы и плющ, а ветви переходили в крону, сквозь которую кусочками мерцало звездное небо. За колоннами стены, расписанные под лес настолько искусно, что не возникало ни малейшего сомнения в его подлинности. И везде натуральные цветы и деревья в огромных кадках, а кое где, в самом полу были сделаны ящички с землей. Удивительно!
  В конце тронного зала стоял такой же помост, как и у нас, только троны были из дерева. На самой верхней ступени во всем своем великолепии восседали Трегорт и Майяна, на степень ниже Лемарт, и явно не мог скрыть своего удовольствия. Кажется, он впервые сидит на троне наследника? А еще ниже я увидела трех дочерей Дома Земли. Старшая девушка, по-видимому, и была Вестаной. Красивая, черные волосы, карие глаза, слегка полноватая фигура, но которая совсем ее не портит. Девушка взяла все лучшее от родителей. Выглядела она спокойной, уверенной, с чувством собственного достоинства, но я по глазам видела, что ей не по себе. Еще раз окинув девушку взглядом, я с удивлением поняла, что по красоте она явно уступает и Сонэи и Аурене, но при этом она кажется более человечной, более живой и теплой, что, лично мне, нравится больше.
  По обеим сторонам от нее расположились две девочки-близняшки, лет по четырнадцать - это возраст первого совершеннолетия для королевских отпрысков. Они обе один в один пошли в мать, начиная от волос и заканчивая кончиками ногтей, словно ее уменьшенные копии. Трудно сказать, какими они вырастут, но уже сейчас понятно, что они не будут столь же серьезны, как их старшая сестра.
  Мы с Ветриаром поклонились и заняли свои места, после соблюдения всех норм этикета. Рядом уже сидели Сафира, Водиан и незнакомый мне парень, по-видимому, младший сын Актаний. Скользнув взглядом по парню, я поспешила отвернуться, наткнувшись на его любопытный и изучающий взгляд. Ничего мальчик, в том смысле, что вообще ничего! Я даже внешность его вспомнить не смогла, после того, как отвернулась.
  Последними вошли представители Дома Огня, а точнее наследник - принц Александрит. Я с любопытством разглядывала парня. Яркие огненные вихры, непокорно разметавшиеся под золотым обручем с рубином, теплые карие глаза, высокая худощавая фигура и смешливые морщинки вокруг глаз. Приятный! Нет, правда, из всех виденных мной принцев, этот был самым располагающим. Казалось, вот-вот и он улыбнется.
  Как только последний гость сел на свое место, с трона поднялся король Тергорт. Похоже, сейчас будет речь.
  - Друзья, гости, жители Иридии, я рад всех вас приветствовать на празднике в честь первого совершеннолетия моих дочерей принцессы Ледании и принцессы Ладары!
  Зал взорвался аплодисментами, звоном поднятых бокалов и радостными криками. Девочки довольно улыбались, собственно, как и все остальные. Тут уж куда деваться? Хочешь, не хочешь, а нацепил улыбку и вперед.
  Следом объявили первый танец принцесс. До своего первого совершеннолетия дети на балы не допускаются, а сегодня у девочек дебют. Тут же перед тронами склонилось несколько молодых юношей, приглашая на танец. Близняшки синхронно встали, склонились в изящном реверансе и выбрали себе по паре.
  Девочки кружились по залу, буквально излучая радость и веселье, заражая этим всех присутствующих. Мельком взглянув на лица правителей, с удивлением отметила, что на лицах всех без исключения застыли умильные улыбки. Взрослые, не отрывая глаз, следили за каждым поворотом и движением кружащих по залу принцесс.
  Танец закончился очередной бурной овацией, и теперь настала очередь правителей. Сафиру тут же пригласил Тергорт, а вот дальше возникла небольшая заминка - три наследных принца и только одна совершеннолетняя принцесса. Крайне неудобно! Перед Вестаной практически одновременно склонился Александрит и Водиан, заставив ее неуверенно закусить губу. Но выбор девушка сделала быстро, словно вся ее неуверенность была наигранной, или относилась скорее к самой ситуации в целом. Вежливо улыбнувшись Водиану, Ведана протянула руку Александриту, выказывая ему свое предпочтение. Я внимательно следила за лицом Водиана, но даже и тени недовольства не смогла заметить. То ли ему было все равно, то ли он настолько искусен во владении мимикой. Получив отказ принцессы, он легко подхватил под руку одну из близняшек, выводя ее на паркет. Дольше сидеть я уже не могла, поэтому встала и склонилась в поклоне перед королевой Майяной, отметив, что Ветриар успел опередить Актания пригласив вторую близняшку. Так что Лемарту и Актанию пришлось приглашать девушек из зала.
  - Поздравляю, - улыбнулась я, ведя королеву в танце.
  - Ох, Ваше Высочество, - женщина тут же вернула улыбку, - просто не верится, что этот день настал. Думала, эти егозы никогда не вырастут.
  - Они выросли, и стали такими же красавицами, как и их мать.
  - О! Благодарю за комплимент, милорд, - королева довольно зарделась. Мда... сколько не живи, а женщина остается женщиной. Скажи, что она молода и красива - и ты лучший друг.
  - Это не комплимент, а констатация факта. Я говорю лишь то, что вижу.
  - Вы мне льстите, принц. Хотя и очень умело, - женщина на минуту замолчала, пока я прокручивала ее под рукой. - Как продвигаются ваши успехи, милорд? Признаться, мы не ожидали вашего приезда. Его Величество сообщил только о прибытии принца Ветриара.
  - Увы, пока ничего нового, - "печально" вздохнула я. - Собственно поэтому, я и решил приехать. Мой брат как раз гостил у меня, поэтому я позволил себе смелость отправиться вместе с ним. Надеюсь, я не доставил вам неудобств?
  - Ну что вы, принц! - Майяна демонстративно ахнула. - Вы всегда желанный гость в нашем Доме. Надеюсь, мы даже сможем с вами породниться!
  - Я тоже! Надеюсь, ваша дочь станет украшением нашего Дома, - я мило улыбнулась, припоминая планы Скайнера, да и Аэрана насчет Вестаны.
  - О? Но она еще так молода... Боюсь, это произойдет не раньше, чем через шесть лет.
  - Молода? Вы сейчас о ком говорите, ваше Величество? - не сдержалась я.
  - О Ледании или Ладаре, а вы?
  - Я о вашей старшей дочери - Вестане, - и мы удивленно уставились друг на друга.
  - А...э... я... - залепетала, смутившись, королева, - вообще-то, мы думали, что ваша сестра Сонэя станет супругой Лемарта... а одна из близняшек позже сможет стать женой вашего брата...
  - Хм... - я хлопала глазами, пытаясь понять то, что сейчас сказала королева. Получается, участь Вестаны решена? И кто? Александрит? Логично, раз уж она так явно его сегодня предпочла. Только вот папочка Аэран, похоже, об этом и не догадывается. Да и вряд ли его это обрадует. - Вот как, - все же нашла я в себе силы, - кажется, у меня устаревшие данные, хотя с моей амнезией это не удивительно, - криво улыбнулась, получив в ответ столь же кривую и недоверчивую улыбку. - Прошу прощения, миледи.
  - Ничего страшного, принц, я все понимаю.
  - Позвольте узнать, кто же тот счастливец, что получит вашу дочь?
  - Боюсь, это пока тайна, милорд, - игриво захлопала глазами королева, но мы оба поняли истинный смысл слов.
  - Замечательно! Обожаю тайны! - танец завершился, и я, поцеловав королеве руку, отвела ее обратно к трону.
  Так, мне нужен Ветриар. Пора браться за дело, да и новостями следует поделиться. Я начала осматривать зал, и тут же заметила, что королева уже около своего супруга и что-то быстро шепчет ему на ухо. Ну, что она говорит, и так понятно, - усмехнулась я про себя. Проклятье! Ветриар был далеко и уже начал танцевать следующий танец с Сафирой. Что ж, придется пробыть здесь еще пару танцев. Да и гости еще недостаточно разбрелись по залу, пожалуй, наше отсутствие будет слишком заметным.
  Подхватив какую-то девушку из толпы, я увлекла ее в танец. Стихийница смущалась и вовсю строила глазками, польщенная вниманием заезжего принца, но я ее практически не слушала.
  - Скайнер, - по окончании танца меня тут же окликнул чей-то голос. Повернувшись, я с удивлением увидела улыбающегося Водина. - Рад видеть тебя, хотя вроде ты должен сидеть в своем поместье и восстанавливать память?
  - Должен. Но это слишком скучно, - небрежно усмехнулась я. Думаю, в такое поведение принца должны поверить. - А вы, я смотрю, почти в полном составе? Где же сестренку забыли?
  - Аурена осталась в Доме, но, думаю, если бы она знала, что здесь будешь ты, то точно бы приехала. Кстати, а Ветриар не особо старается завоевать внимание Вестаны, - Водиан кивнул в зал, где в танце, смеясь, кружила очаровательная пара. Очередной укол ревности я подавила уже гораздо быстрее. Нечего мечтать о несбыточном.
  - А с чего он должен привлекать ее внимание, - я постаралась отвлечься, - кажется, принцесса четко высказала свои предпочтения, - намекнула я на сцену возле трона.
  - О, значит, это не слухи? - в глазах парня сверкнула заинтересованность.
  - Хм... все слухи, пока официально не объявят о помолвке.
  - Это да, - не стал он спорить, о чем-то задумавшись.- Что ж, прошу меня извинить, но я оставлю вас, - слегка кивнул головой принц и куда-то быстро зашагал.
  Отлично, не стоит терять времени, его у нас и так не много. С каким-то мрачным удовлетворением я направилась в сторону Ветриара. Судя по зардевшемуся личику девушки, в ход уже пошли убойные комплименты. Ну уж нет! Прости, братишка, но, может, это и эгоистично, но личную жизнь я тебе подпорчу настолько, насколько смогу. Мысль вырисовалась абсолютно четко, и я поняла, что действительно этого хочу. Какой-то частью я понимала, что это не правильно, но ничего с собой поделать не могла.
  - Ветриар, - я тронула парня за плечо, когда оказалась рядом, - пожалей девушку, твоя невеста способна ее отравить даже в другом доме, если узнает, - я мило улыбалась, смотря, как расширяются глаза парня, а девушка бледнеет. - Прошу прощения, леди, но я заберу своего брата.
  - Да-да, конечно, - забормотала она, в испуге поглядывая на братца.
  - Ты что творишь? - зашипел тот, ничуть не хуже рассерженной гадюки.
  - Ничего. Просто ты, кажется, забыл, зачем мы здесь! - я яростно посмотрела ему в глаза. Как объяснить ту злость, ревность, обиду, одиночество и тоску, что я ощущала, смотря на его развлечения? Никак! Поэтому и могла только прикрываться правильными словами.
  - Прости, - все-таки смутился парень. - Мне надо настроиться... Проклятье, в такой толпе я не смогу!
  - Так выйди на балкон или зайди в какую-нибудь комнату!
  - Хорошо. Покрутись здесь, думаю, это займет не больше получаса.
  -Иди, и не задерживайся.
  Ветриар бросил на меня раздраженный взгляд, но ничего не сказал. Вот и правильно. Пусть делом занимается. Музыканты заиграли новую мелодию, а мне ничего не оставалось, как снова вернуться в толпу танцующих, да желательно так, чтобы меня видели. На миг прикрыв глаза, я бодрым шагом направилась к танцующей паре.
  - Добрый вечер, милорд, миледи, - я слегка склонилась в поклоне, - принц, вы позволите, я сегодня еще не танцевал с принцессой.
  - Конечно, - Александрит вежливо улыбнулся, но в глазах мелькнула настороженность.
  - Принцесса, вы очаровательны,- начала я стандартную процедуру, как только мы остались вдвоем.
  - Не стоит, принц, - девушка прямо посмотрела в глаза, - мы оба знаем ваше истинное ко мне отношение.
  - Э? - я на секунду опешила. Что еще натворил этот Скайнер? - Прошу прощения, я вас когда-то обидел? - осторожно поинтересовалась я.
  - Обидели? - она выразительно вскинула брови. - Ну что вы! Всего лишь заявили, что я недостаточно хороша для статуса вашей супруги, разве что для младшего брата, у него вкус похуже, да и престола ему не светит, так что можно особо не выбирать! - разъяренно засверкала глазами девушка, заставив меня поморщиться. Теперь ясно. Я бы после такого тоже бы особой любви не испытовала.
  - Прошу прощения, принцесса, - я прямо и спокойно посмотрела в глаза. - К счастью, я не помню, что оскорбил вас, но это не извиняет меня ни в малейшей степени. Я постараюсь искупить свое поведение. А сейчас хочу лишь поздравить вас с предстоящей помолвкой.
  - Конечно, - прошипела она, вырывая руку, и, отделавшись легким реверансом, быстрым шагом направилась к выходу из зала.
  - Что вы ей сказали? - потребовал за спиной голос. Обернувшись, я увидела нахмуренного Александрита, недовольно поджавшего губы.
  - Ничего особенного. Просто извинился за свое прошлое поведение. Кстати, раз уж вы здесь, хочу сразу уточнить, вас я тоже оскорблял?
  - А ты не помнишь? - прищурился парень.
  - Нет, поэтому и спрашиваю. С твоим братом эту тему мы уже обсудили, теперь хочу уточнить у тебя.
  - Ничего такого, чего бы я не пережил, - фыркнул принц, а мне захотелось улыбнуться.
  - Это хорошо, - я все-таки не сдержала улыбку, - но все равно, извиняюсь за свое прошлое поведение.
  - Хм... видно тебя сильно по голове стукнули, раз ты извиняться начал, - недоверчиво покачал головой принц.
  - Угу. Кстати, вы красивая пара, поздравляю!
  - Откуда?..
  - Прошу прощения, - прервал вопрос появившийся из ниоткуда слуга, - принц Ветриар просит вас срочно подойти к нему. Я провожу, - и он склонился в поклоне.
  - Хорошо, - я кивнула принцу и быстрым шагом направилась вслед за слугой.
  Глава 18
  
  - Проходите, принц сейчас подойдет, - проговорил в поклоне слуга. Спустя несколько минут блуждания по коридорам, мы наконец-то оказались в маленькой комнате, с пылающим камином. Честно говоря, я даже удивилась, что братец так далеко забрался.
  Скорчив в очередной раз безмерно уставшую физиономию, я кивком отпустила слугу и прошла внутрь. Немного помаявшись, я все же устало опустилась в кресло, наблюдая за танцем огненных лепестков в камине. Огонь всегда меня завораживал. В нем причудливо слились и жизнь, и смерть. Белый, желтый, красный, оранжевый и даже голубой и зеленый могли окрашивать его. Удивительно.
  Мысли текли неспешно, я с удовольствием пользовалась редкими минутами покоя, ожидая прихода Ветриара, хотя с каждой минутой все больше и больше возрастали подозрения о причинах его задержки. Глупая, когда же до тебя дойдет, что это безнадежно? Да и потом, - я на секунду задумалась, - что я реально к нему чувствую: влюбленность или просто привязанность и своеобразную ревность? По правде говоря, я не знаю. Положа руку на сердце, я не любила Ветриара. Не было всего того, что обычно описывают в книгах, просто симпатия, уважение, необходимость в нем... а, может, этого достаточно? Проклятье! Я совсем запуталась!
  От странных и неуместных мыслей меня отвлек шорох за дверью. Подчиняясь уже ставшей привычной подозрительности, быстро вскочила с кресла, спрятавшись за шторой. Эх, скоро просто Матой Хари стану, или Джеймс Бондом? Как, интересно, в моем случае правильно?
  Все неуместные мысли вылетели в тот же момент, как начала приоткрываться дверь. Прищурившись, я ждала, пока входящий полностью зайдет в помещение. Затаив дыхание, я следила, как мелькнул клочок зеленой материи, а следом и вся фигура, затянутая в изумрудный бархат, зашла в комнату.
  - Добрый вечер, принцесса, - я плавно скользнула ей за спину.
  - Пппринц?! - он полувскрикнула, полупрошептала смотря на меня расширенными глазами, потихоньку пятясь назад. - Что вы здесь делаете? - голос немного набрал твердости.
  - Отдыхаю, - пожала плечами, - признаюсь, немного устал, неделя выдалась не из легких.
  - А... да-да, я слышала, - пробормотала она, затравленно оглядываясь.
  - А вы что здесь делаете? - я постаралась, чтобы голос звучал непринужденно.
  - Мне сказали, что меня здесь ждет принц... - она недоговорила, тут же замолчав, словно проговорилась. А вот это уже интересно. То, что это не Ветриар, это точно, а кто тогда? Варианта всего три - Александрит, Водиан и Актаний. Логичнее всего предположить, что все-таки Александрит, хотя... кто их тут знает.
  - Ну, так я тоже, вроде, принц, - не сдержавшись, хмыкнула я.
  - Ой, простите, милорд, - девушка вспыхнула и потупилась, осознав, что ляпнула. - Я не хотела вас обидеть...
  - Успокойтесь, принцесса, - я махнула рукой, усаживаясь обратно в кресло, - все нормально.
  - Хм... - девушка немного помялась, но потом все же присела напротив, - вы очень изменились, принц...
  - Можно просто Скайнер. И да, мне уже об этом говорили, - хмыкнула я.
  - Вот мне и интересно, с чего бы вдруг такие перемены? - подозрительно прищурилась она.
  - Вестана, я умер! Что еще может сильнее повлиять?
  - Конечно. Просто... так неожиданно...
  - Естественно, - фыркнула я, - надеюсь, что вы, действительно, не ждали моей смерти.
  - Я не это имела в виду!
  - Да я понял. Не обижайтесь. Говорю же, тяжелая неделя...
  - У вас проблемы? Я слышала, что король Аэран отправил вас работать с кристаллом в поместье... вы вернули память?
  - Нет.
  - Хм... сочувствую.
  - Не надо. Я уже понял, что мне мало кто сочувствует, и в этом виноват я сам.
  - Что ж... - помолчав, она опустила глаза, словно не зная, что еще добавить, - пожалуй, я пойду. Видимо, ошиблась комнатой...
  - Конечно, принцесса, - я автоматически встала следом, подав руку девушке, склонившись в поклоне для поцелуя.
  - Скайнер! - резкий выкрик от двери заставил нас обоих вздрогнуть.
  Повернувшись, я чуть не задохнулась от накатившей паники, услышав судорожный всхлип Вестаны. В дверях стояла толпа, жадно разглядывающая нас и ту двоякую ситуацию, в которой мы оказались. Ветриар, Александрит, Актаний, Сафира и Майяна не считая еще нескольких маячивших за их спинами слуг, и я с Вестаной, вдвоем, в дальних покоях, в непосредственной близости... Демоны! Да как можно было так попасть?!
  Глаза Александрита пылали яростью, на лицах женщин возмущение пополам у одной с любопытством, у другой с ужасом, закушенная губа у бледного Ветриара и понимающая улыбка Актания - все это быстрыми картинками отпечаталось в сознании. Скосив взгляд на бледную несчастную девушку, я поняла, что надо срочно что-то делать.
  - Ветриар, я не понял, а зачем ты решил собрать всех? Слуга сказал, что ты ждешь меня, но не сообщил, что ты решил устроить здесь внеплановое совещание, - проговорила я, надеясь, что эта жалкая попытка сможет спасти ситуацию. Судя по глазам Александрита, не получилась. Проклятье! Что же делать?!
  - Хм... я и не собирался, просто встретил здесь милордов Александрита и Актания... - пробормотал парень.
  - А я еще не верил... - процедил принц огня, бросая на невесту уничтожающий взгляд.
  - Александрит... - рядом раздался тихий выдох, но парень, словно не услышав, резко развернулся и четким шагом отправился прочь. На Вестану было жалко смотреть - бледное лицо, дрожащие губы, заблестевшие глаза...
  - Я все ему объясню, - поддавшись порыву, сжала руку девушке, и поспешила вслед за принцем.
  - Скайнер! - окрикнул меня Ветриар, но я лишь бросила на бегу "позже", и ни на минуту не задерживаясь, бросилась вслед за принцем.
  Догнать его оказалось не просто. Но все же на очередном повороте я успела разглядеть мелькнувший подол бордового камзола.
  - Александрит! - я резко дернула парня за руку, вынуждая его остановиться. - Прекрати! - еле увернулась от полетевшего в меня кулака. Вот же... огненный темперамент!
  - Сволочь! Ублюдок! Что, чужое счастье покоя не дает? Ты же сам от нее отказался?! - с каждым словом он пытался достать меня.
  - Да успокойся ты! - я и сама не ожидала, что у меня получится ударить принца, но мой кулак четко врезал ему в солнечное сплетение, а учитывая силу этого тела... в общем, парня неплохо приложило. - Ничего не было!
  - Это... потому что... не успели... - прохрипел он. Вот же, упертый!
  - Это потому, что никто и не собирался ничего делать! Я ждал Ветриара, меня слуга туда привел, а Вестане сказали, что там ее ждет принц, она и подумала, что это ты! Это просто недоразумение! Когда вы всей толпой ввалились, Вестана уже уходила, а я просто поцеловал ей руку на прощание! Вот и все!!!
  - Не верю...
  - Дурак!
  - Да ты сам...!
  - Может, я и сам, но тебе сказал правду. Вестана тебя не обманывала и не предавала. Дальше думай сам!
  И больше не дожидаясь его реакции, развернулась и пошла обратно. Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что это подстава. Кому-то не нужен союз между Домом Земли и Домом Огня? Вот так сразу в голову приходят два подходящих злодея - Дом Воды и собственно наш Дом. Но не слишком ли очевидно? Да и нельзя сбрасывать вариант, что это случайность... хотя, мало вероятно, что вся эта толпа тогда оказалась поблизости. А, может, союз не нужен самому Дому Земли? Могла Вестана дать согласие Александриту вопреки воли родителей? Вполне. Не особо-то Майяна счастливо выглядела... А, может, это все и сам Александрит разыграл? Но как тогда воспринимать слова Зартарна, чтобы я не мешала их свадьбе? Все... я запуталась. Слишком много неизвестных...
  - Скайнер! Слава небу! - прямо за поворотом я врезалась в Ветриара. - Что произошло?
  - А ты как думаешь? - я прошипела ему на ухо, мрачно разглядывая фигуры за его спиной. - Слуга пригласил меня в эту комнату, сказал, что там меня ты ждешь, а следом пришла Вестана, ей сказали, что ее там ждет принц... ха... и ведь не соврали, - усмехнулась я, - просто не уточнили кто... В общем, когда она уходила, вы и заявились. Кстати, как вы там очутились?
  - Мне слуга сказал, где ты меня ждешь, а по дороге встретился Лемарт с Актанием и Александритом. Водиан тоже там стоял, но он ушел вместе с Терготом. Ну и я откланялся, а уже у дверей смотрю, следом Александрит несется, глазами пылая, вместе со всей толпой. Что произошло в зале за те две минуты, что меня не было, понятия не имею.
  - Плохо, - прошипела я, и решительным шагом направилась к стоящему неподалеку Лемарту, прожигающему меня яростным взглядом, - Ваше Высочество...
  - Доволен?! - перебил меня парень. - Что же ты за мразь такая, а?
  - Принц, последите за своим языком! Я ничего не делал, это все сплошное недоразумение. Принцу Александриту я тоже все объяснила.
  - Не сомневаюсь. Надеюсь, вы понимаете, что ваше присутствие здесь больше не желательно? Утром вас проводят к дороге стихий, - и, развернувшись, он быстрым шагом отправился прочь.
  - Пойдем, - подтолкнул меня вперед Ветриар и сделал какой-то знак. Краем глаза я с удивлением отметила, что в коридоре были не только представители власти. Наши охранники тенями разместились в коридоре и теперь неотступно следовали за нами. И, похоже, там были не только наши, как-то отстраненно отметил мозг. Кажется, лимит доверия потерян.
  - Ну? - потребовала я, как только мы оказались в наших покоях.
  - Сейчас, - недовольно буркнул Ветриар и закрыл глаза. Сначала жутко захотелось возмутиться, и только спустя пару минут до меня дошло, что он проверяет защиту от прослушки. - А вот теперь можно и поговорить. Он здесь, во дворце.
  - Так чего же мы сидим?
  - Не так быстро, - поморщился парень, - я не могу определить его местоположение, - наконец признался он. - А мы не можем просто обыскать весь дворец. Камень может быть где угодно.
  - А почему ты не можешь определить его местоположение?
  - Не знаю. Просто чувствую, что он рядом, а где конкретно не могу уловить. Обегал весь дворец, но в каждом месте ощущается одинаково.
  - И что делать?
  - Есть только один выход. Придется ночью побродить по дворцу. Часть гостей уже сегодня покинут его, усиленная защита будет чуть облегчена, да и количество присутствующих защитных амулетов уменьшится. Возможно, именно из-за такого обилия магии вокруг трудно уловить направление.
  - А их камень может влиять на ощущение нашего? - задумчиво пробормотала я, подхватывая кисть винограда.
  - Теоретически - да, - признался он. - Слишком сходная энергия.
  - А если они вместе? - не унималась.
  - То есть?
  - Если наш камень спрятан рядом с их? - наконец высказала я идею. Надеюсь, до Ветриара дойдет, что я имела в виду. С минуту он молчал, недоуменно разглядывая меня, но по мере того, как округлялись его глаза, я поняла, что он уловил идею.
  - Ты хочешь сказать...
  - Это только вариант. Пока рано еще что-то говорить. Слушай, а нам не опасно бродить тут ночью?
  - Не более, чем обычно. В худшем случае заподозрят в попытке шпионажа, - хмыкнул он.
  - Нет, - я покачала головой, - в худшем случае, нас обвинят в попытке кражи камня.
   - Мда...
  
  ***
  Спать мы легли рано, даже путем не раздеваясь. Ветриар не стал уходить в свою комнату, оставшись спать в гостиной, благо диван позволял разместиться со всеми удобствами. За дверью по-прежнему дежурили наши телохранители, которые должны были разбудить нас часа в три утра. Ближе к рассвету - оно надежнее.
  Я жутко нервничала. Все-таки в первый раз по-настоящему собираюсь "поиграть" в шпиона. Вообще-то, в прошлой жизни часто себя воображала в роли Никиты, но в реальности я даже по канату влезть не могла. А вот сейчас стало страшно. Одно дело воображать, а другое взаправду попасться.
  И, несмотря на все волнения, я уснула, очнувшись только когда меня начал толкать Ветриар. Потирая сонные глаза, я наблюдала за мечущимся по комнате парнем.
  - В чем дело? - наконец не выдержала я.
  - Что-то не так.
  - В смысле?
  - В прямом. Сам прислушайся!
  Я сначала хотела рявкнуть в ответ, в том смысле, что ничего особенного не слышу, но потом поняла, что он имел в виду не уши. Эх... никак я не привыкну к повсеместному использованию магии. Прикрыв глаза, я попыталась сосредоточиться, и тут же поняла, что имел в виду парень. Воздух звенел, как натянутая струна. Колебания сотни натянутых нитей, которые лопались от чьей-то воли, жалобно скуля и постепенно затихая. Призвав ласковый ветерок, я уловила сотню ароматов и ярко выделявшийся на ее фоне запах азарта.
  - Кристалл? - шепот сам собой сорвался с губ.
  - Еще здесь, но надо спешить!
  Мы, не сговариваясь, бросились к двери. Ошибки не было. Именно сейчас должно было что-то произойти, и мы оба понимали, что именно. Первым бежал Ветриар, ориентируясь на свой маячок и на связь с кристаллом. Все-таки мне это давалось не в пример тяжелее. Зато я в это время отслеживала колебания воздуха и сил. Теперь уже не надо было даже прислушиваться. Воздух сам кричал об опасности.
  На очередном повороте пол под ногами задрожал и прошел волной. Посыпались на пол вазы, горшки, зазвенели стекла и зеркала, осыпаясь осколками, с грохотом повалилась мебель и картины. Землетрясение было балов в шесть-семь не меньше.
  - Что это?
  - Хранилище! - только и выкрикнул Ветриар, поворачивая в другую сторону.
  - Ты куда?
  - Оно там!
  И снова мы сорвались на бег. Теперь не было смысла красться, замок ожил. Отовсюду слышался топот ног и судорожные крики, порой разбавляемые истерическими нотками местных дам. По пути к нам присоединились охранники, до этого старающиеся не показываться на глаза, да и другие стражи. На очередном повороте нас остановил кордон.
  - Сюда нельзя! - раздраженно рявкнул один из стражей.
  - Ты с кем так разговариваешь?! - вау! Вот и Ветриар в полной красе - высокомерие плюс снобизм!
  - Хм... простите, Ваше Высочество, но у нас приказ, - уже тише произнес охранник.
  - Пропустить, - откуда-то из-за спины раздался голос Тергорта.
  - Ваше Величество!
  - Что вы здесь делаете? - он в ярости сузил глаза. - Как вы здесь очутились в это время?!
  - Нас разбудил воздух! - я поспешила вмешаться, чувствуя, что следующей вопрос мы можем услышать уже в темнице. - Мы с братом оба проснулись оттого, что звенел воздух. Мы прислушались к колебаниям магии и поняли, что твориться что-то не то. Вот и поспешили. А уже по пути увидели, куда бежит стража...
  - Что-то в последнее время вы все время там, где не надо...
  - Мне вообще в последнее время везет, - процедила сквозь зубы. - Мы можем помочь?
  - Идите за мной, - буркнул король, продвигаясь вперед.
  Мы оказались в небольшой овальной комнате сплошь забитой стражниками, тайной полицией, советниками и наследниками. Ничем не примечательная зала, если бы не открытый в дальнем углу проход в маленькую келью. Пустую маленькую келью.
  - Ваше Величество, - перед королем склонился стражник, - кристалл похищен.
  - Я вижу... - прошипел король, быстро проходя вперед. Все-таки выдержка у него супер! Он несколько минут молча стоял и смотрел прямо перед собой, темнея лицом. Резкий разворот, и вот уже его ярость направлена на нас.
  - Вы...
  Договорить он не успел. Дружно вздрогнув, мы ощутили, как активировался переход стихий, и магия, ставшая привычной и теплой, хлынула куда-то за пределы замка. Кристалл. Нет, оба кристалла покинули дворец!
  - Куда? - шепотом спросила я, в надежде заглядывая в глаза Ветриара.
  - В Дом Огня...
  
  Глава 19
  
  К моему ужасу, шепот Ветриара не остался не услышанным, и теперь разозленный Тергорт требует в срочном порядке привести к нему принца Александрита, искоса поглядывая на нас. Чертыхаясь в уме, я уже сто раз пожалела, что так неосторожно задала вопрос.
  - Ваше величество, вы же понимаете, что это еще не доказательство, - я осторожно попыталась дозваться до разума короля.
  - Принц Скайнер, очень рад вашей разумности, но не думаю, что я глупее вас, - отчеканил Тергорт, даже не взглянув в мою сторону.
  - Простите... А королевский двор Дома Воды здесь? - внезапно вклинился в беседу Ветриар, закусив губу. Королю достаточно было секунды на раздумья, и второй слуга побежал узнавать место нахождения Сафиры и ее сыновей. Хотя, я готова побиться об заклад, что ее нет. Маг ее уровня, да и просто не глухой и не слепой человек, должен был почувствовать, что что-то произошло, и прийти. А ее не было...
  - Ваше Величество, - запыхавшийся слуга склонился в поклоне, - принц Александрит покинул пределы дворца, воспользовавшись дорогой стихий...
  - Когда?
  - Вчера. Около полуночи, - тут же отрапортовал он.
  - А сегодня никто не отправлялся в его дом? - покосившись на Ветриара, все же уточнил король. Умный мужик, уважаю!
  - Его сопровождающие, Ваше величество, меньше получаса назад, вместе с эскортом королевы Сафиры.
  - А сама она?
  - Королевский Дом Воды отбыл вчера сразу после принца Александрита. К королеве пришло срочное послание, и она покинула дворец вместе с сыновьями.
   Мы замолчали. Да и что тут сказать? Получается, Ветриар уловил лишь последний переход, и далеко не факт, что кристаллы отправились именно в Дом Огня. Кто-то очень умный и осторожный играет с нами...
  Лемарт не сводил глаз с отца, как и бледная Вестана, демонстрирующая красные припухлые глаза. Чем занималась девушка весь предыдущий вечер, было понятно. Майяна хмуро рассматривала ногти, словно ее это вообще не касалось, а Тергорт пытался выдать маску спокойствия, достойную повелителя.
  - Отец! Это же месть! - не выдержал Лемарт. - Зартарн и так считает нас виноватыми в гибели его родителей, собственно, как и все остальные дома. Теперь он решил нам отомстить! А разрыв помолвки - это только повод! Наверно, он сам все подстроил, чтобы не жениться на Вестане. У него же там своя фаворитка есть - помоложе, да покрасивее! - продолжал возмущаться парень, даже не реагируя на то, как расширились глаза его сестры. Каждое слово, словно било девушку, но он этого не замечал. Мне поистине стало девушку. Вся ее королевская выдержка спала, оголив несчастную обиженную душу.
  - Лемарт, помолчи, - прикрикнул на него отец, искоса глянув на дочь. - Майяна, думаю, вам с Вестаной здесь больше делать нечего, - ого! Похоже, королева тут правом голоса не пользуется. Майяна даже в лице не изменилась, с тем же равнодушным выражением развернулась и, подхватив девушку под руку, буквально вытащила ее из комнаты. Я лишь скривилась от неприятной картины. Если Вестана не помириться с Александритом оженю ее на Ветриаре! Мысль скользнула, и я сама поразилась ей. Получается, я спокойно могу отдать Ветриара? Значит, все-таки не люблю... И это прекрасно! Хоть что-то положительное от сегодняшнего дня.
  - Я думаю, нам больше неуместно здесь находится? - осторожно уточнила я.
  - Да, - король хмуро посмотрел на меня, - но вы же понимаете, что мы вынуждены будем осмотреть ваши вещи?
  - Мы понимаем... - процедил Ветрир. - Тогда бы мы хотели, чтобы это произошло побыстрее.
  - Естественно.
  Собственно на этом нас и выставили из комнаты. Потом последовала довольно унизительная процедура обыска, контролируемая Лемартом. Хорошо хоть в ящиках не женское белье было, а то даже представить страшно, на что был бы похож обыск, если они даже мужские портки на свет просматривали. Извращенцы! Еще бы понюхали или полизали!
  Но ровно через два часа мы уже стояли в комнате перехода. Ветриар явственно скрипел зубами, вся эта процедура сильно ударила по его самолюбию. Но ничего... перетерпели, зато теперь к нам никаких претензий просто быть не может.
  - Куда сейчас? - я посмотрела на братца. Желания возвращаться в поместье не было, а обратно в замок так и вообще страшно.
  - В Дом Огня, - процедил он, все еще шипя сквозь зубы.
  - Что?! - у меня даже глаза округлились. Как он вообще это себе представляет? Не ждали, а мы приперлись? Так нас Зартарн и пустил после всего. - Ветриар, голову включи, на каком основании? Нас не звали!
  - А вот тут придется тебе постараться, - едко усмехнулся он.
  - В смысле?
  - Пойдешь каяться перед Зартарном, что ничего плохого не планировал, и все произошедшее недоразумение. Заодно и принесем "благую" весть.
  - Ты псих? - у меня был только один вопрос.
  - Еще нет, но у меня все впереди, - парировал он и замолчал, наблюдая, как к нам подходит слуга.
  - Дорога открыта, - поклонился он.
  Вот и все, даже поспорить с Ветриаром не успела. Он первым пошел к переходу, за ним я, а уж потом наша охрана, которая успела уже только у самого портала закрыть принца собой. А интересно получается, я так смогу и все дворцы осмотреть? Здорово!
  Шаг вперед и уже привычный холодок пробежал по коже, а мелькнувшие перед глазами цветные пятна заставили на миг зажмуриться. Но все неприятные ощущения длились меньше секунды, да и привыкать я к ним стала, уже довольно спокойно воспринимая.
  Как только отодвинувшиеся спины позволили, я с жадностью начала осматривать обстановку. Когда-то, я мечтала стать дизайнером интерьеров, но в нашем городке эта работа была невостребованная и, как следствие, не оплачиваемая. А тут такой простор для фантазии...
  Вся комната пылала, начиная от темной красно-бордовой плитки на полу, заканчивая алыми бархатными занавесками, расшитыми золотыми нитками, создавая иллюзию блуждающего огня. В противовес темному полу потолок сверкал чистым светло-желтым оттенком с белыми вкраплениями звезд. Пожалуй, если создатели этого шедевра хотели ослепить каждого вступающего в их Дом, то им это вполне удалось.
  Правда, мое любование прервал звук ударяющегося друг о друга металла. Опустив взгляд, я только и заметила, как наши сопровождающие, встав полукругом, прикрывают нас с Ветриаром от направленных на нас мечей. Видимо, хмыкнул мозг, нас тут не ждали.
  - Успокойтесь! - повелительно вклинился Ветриар, слегка выступая вперед.- Я принц Ветриар орд Триард, а это наследный принц Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Скайнер орд Триард, мы прибыли с дружественным визитом к вашему королю.
  - Прощу прощения, милорд, - дворецкий склонился в глубоком извиняющемся поклоне. - Его Величество не предупреждал о Вашем визите. Не могли вы пройти в гостиную, пока я сообщу милорду о вашем прибытии, - и он ожидающе посмотрел на нас с мерцающей в глазах тревогой. Я его прекрасно понимала - ситуация довольно неудобная. С одной стороны король ничего не говорил о прибытии важных гостей, а с другой и не пустить нас нельзя.
  - Конечно, - я спокойно кивнула, придержав Ветриара за локоть. - Проводите нас, - облегченный вздох слуги был слышен даже на расстоянии пяти метров. Стража, уже опустившая оружие, дружно расступилась, освобождая нам проход к выходу.
  Дверь открылась, пропуская в дворец Дома Огня, и тут же открылась дверь напротив, запуская нас в небольшую уютную залу. Комната ожидания для незваных гостей. Одно небольшое окошко, полностью отделанное мозаикой в виде алого шара солнца, рассеивающего золотые и оранжевые лучи на голубом небосклоне, легкие белые занавески по обеим сторонам, отделанные розовато-золотистой бахромой и тяжелыми парчовыми шторами в цвет бахромы, атласные драпировки на стенах светлых оттенков с вышивками изумительных цветов, создающие ощущение тепла и уюта, темно-коричневый ковер с золотистой вышивкой на лаковом полу практически бордового цвета и резная деревянная мебель цвета вишни прекрасно оттеняющая его. И камин с живым настоящим огнем. Все невероятно ярко и красиво!
  Мы с Ветриаром опустились в мягкие кресла, позволив охранникам занять стоящие вдоль стен стулья. Между нами оказался небольшой столик, уставленный вазами с фруктами и сладостями, а около окна расположился бар с напитками. Вот интересно, а в других дворцах, включая наш, есть такие комнаты? Очень бы хотелось посмотреть.
  Ожидание длилось долго. Наверное, даже слишком долго для того, чтобы считаться приличным в данном случае, но меня это почему-то не задевало. Видимо, я еще не в полнее ощущала себя королевской особой, а вот Ветриар злился изрядно. В какой-то момент я даже начала опасаться, что он может не сдержать собственных эмоций.
  - Ветриар, - тихо позвала его, пытаясь отвлечь, - ты чувствуешь его?
  - Хм... - кажется, уловка удалась, и парень задумался, прислушиваясь к собственным ощущениям. - Знаешь, я не уверен. Я чувствую присутствие, но не могу с полной уверенностью сказать наш это или местный.
  - Как? Почему?
  - Варианта три, - подумав, пробормотал Ветриар, - первый - кто-то заметил маячок и смог его снять, а я просто ощущаю наличие здесь кристалла, так как настроен на его поиск. Второй - камень тут, и, возможно даже вместе с земным, поэтому излучения целых трех кристаллов каким-то образом сбило маячок или распределилось на них все. Ну и третий вариант, кто-то смог не просто увидеть и снять мой маячок, но и подвесить на что-то еще, что находится во дворце, но так как это точно не кристалл, то и мои ощущения несколько изменились.
  - А такое можно сделать?
  - Теоретически можно сделать все что угодно. Но это должен быть очень сильный стихийник. Очень! И опытный, к тому же.
  - И работавший уже с кристаллами, - мрачно пробормотала я.
  - А ведь ты права, - изумленно уставился на меня принц, хлопая ресницами, - и не просто работавший, а проводивший опыты с несколькими из них! Это здорово сузит круг подозреваемых!
  - А таких нет! - отрезала я. - Ветриар подумай, кто признается, что работал с камнем другого дома? Никто и никогда! Так что особо не надейся.
  Глядя, как тухнет его взгляд, мне даже стало неловко, словно у ребенка игрушку отняла. Но с другой стороны нужно сразу реально оценивать свои возможности, и глупая надежда здесь не помощник. Но в любом случае свое дело я сделала - отвлекла парня и слегка притупила раздражение, что уже неплохо. А то Зартарн и так взрывоопасный мужчина, так еще если с Ветриаром схлестнется! Ни что так не разжигает огонь, как ветер!
  - Но все равно нам надо будет проследить по твоим ощущениям до места, хотя бы, чтобы точно удостоверится, - спустя какое-то время пробормотала я, на что получила лишь невразумительный кивок. Не, так не пойдет! - Ветриар, слышишь? Нам надо остаться здесь хотя бы на ночь, так что веди себя прилично.
  - Да понял я тебя, - отрезал он, отвернувшись. Ну, вот что с ним опять, а?
  - Ну и отлично, - буркнула я.
  И мы замолчали. Не знаю, о чем думал мой братец, но у меня голова была на удивление пустой. Ничего не хотелось, только спать. События последних дней порядком измотали меня, и я практически постоянно чувствовала усталость, с которой не могла справиться. Я практически все делала на автомате - надо идти на бал? Иду. Надо поехать в поместье? Еду. Надо ночью побродить по чужому дворцу? Брожу. Словно мной постоянно кто-то управляет, а это не очень-то и приятно. Я поймала себя на странном ощущении, что по сути мне все равно, что будет дальше - найдут ли кристалл, поймут ли кто я... не важно. Просто дайте мне месяц покоя!
  Словно в насмешку над моими мыслями дверь распахнулась, и на пороге показалась стража. Восемь охранников в темно-сером с бардовыми окантовками и знаками отличия на одежде мягко окружили наших сопровождающих и отделили нас от них и от того, кто должен сейчас был войти. Неужели Зартарн настолько нас боится?
  Я даже не успела додумать мысль, как в комнату огненным смерчем ворвался сам король. Хм... каштановые вихры взъерошены, топазовые глаза сверкают, простая бежевая рубаха вся в потных разводах выпущена поверх штанов... похоже, мы сорвали его с тренировки, и он даже не удосужился путем привести себя в порядок. Не ожидала, но мне это понравилось...
  - Так, так, так... - усмехаясь, проговорил Зартарн, небрежно отведя нацеленные на нас клинки и подходя ближе, - неожиданно. Сам наследный принц и его брат... Чем же обязан такому визиту, да еще и с утра пораньше?
  - Приветствую, Ваше Величество, - я слегка склонила голову в поклоне, удерживая одной рукой Ветриара. - Просим прощения за столь внезапный визит, но, боюсь, выбора у нас особого и не было. Не думаю, что в ближайшее время вы пригласили бы нас к себе.
  - Правильно думаете. Никогда не сомневался в вашем уме, Ваше Высочество, - хмыкнул Зартарн. - Так что же привело вас в наш Дом?
  - Два очень важных события, о которых бы лучше знать меньшему количеству народа, - мягко намекнула я, видя, как брови правителя сближаются. Странно, серьезный, сосредоточенный, но нет того высокомерия, как у других обличенных властью, из виденных мной. И ведь красивый, зараза! Может, не совсем классической красотой, но тем огнем, страстью, что жили внутри... А может, просто молодость еще позволяет тому присущему власть имущим снобизму наложить на него отпечаток.
  - Вот как... ну, об одном я догадываюсь... - протянул король, мрачно разглядывая меня, - а вот по поводу второго заинтриговали. Что ж, пусть будет так. Раз уж пришли без приглашения, но выгонять я вас не буду, а то еще Его Величество Аэран усмотрит в этом повод для новой войны. Вас сейчас проводят в ваши комнаты, а после обеда я жду вас в своем кабинете, - и с поклоном быстро покинул комнату. Что ж, не худший вариант.
  Стражники, дружно сложившие оружие после ухода правителя, образовав коридор, наконец-то выпустили нас наружу. Тут же, откуда не возьмись появился дворецкий и с каким-то невразумительным лепетом, велел идти за ним.
  Я не удержалась от разглядывания очередного великолепного шедевра, пока шла в свою комнату. Не знаю, какой там дворец у Дома Воды, но пока, если бы мне разрешили выбирать место жительства, я выбрала бы именно этот дворец. Я уже говорила, что не очень люблю зиму, холод и белый цвет, а после дворца и последних событий, так и вообще стойкая аллергия на него, так вот, здесь везде было "тепло" и уютно! Золотой, бежевый, коричневый, красный, бардовые, синий, зеленый - все возможные оттенки пламени! Светлая и темная деревянная и каменная мебель, живой огонь в каждой зале все возможных форм, цветные фрески, изображающий лето, солнце, радугу и, естественно, огонь. Но, что меня больше всего поразило, так это то, что здесь присутствовали элементы и других домов. Так, например, мы прошли зал с фонтаном, или то, что во многих местах были кадки с цветами и пальмами, а один зал был сплошь в прозрачных стеклах, поддерживаемых невесомыми колонами и звездным небом. И везде чувствовалось то самое домашнее тепло. Кто бы ни строил этот дворец, он был не только гением, но и искренне хотел видеть его своим домом, а это подкупало.
  По пути нам встретилось несколько местных придворных черноволосых и рыжеватых, кареглазых, среди которых наши белые шевелюры пылали, как костер в ночи. Я несколько ревниво осматривала проходящих мимо дам, в очередной раз переживая свое собственное положение.
  - Сайр, - приостановила нашу делегацию какая-та фифа, - что происходит?
  - Прошу прощения, леди Янтарина, - слуга слегка сжался, - может, вам лучше уточнить у милорда?
  - Уточню, - прошипела она, высокомерно бросив взгляд на нас. Похоже, что она подумала, что нас ведут в темницу. Ну да, вид у нас не особо... синяки под глазами, одежда слегка в пыли, после землетрясения, да еще и конвой стражи по бокам. Я еле сдержалась, чтобы не показать ей язык. Кажется, очередная "Анардия" только эта смуглянка с каштановыми волосами и черными глазами. Мельком глянула на руку - александрит. Мдя... высшая ступень аристократии, значит, скорее всего, перед нами потенциальная будущая королева Дома Огня. А вот теперь мне, действительно, захотелось плеваться ядом. Высокомерная стерва! И почему мужики именно на таких ведутся? Ведь отравит и не заметит!
  - Мы будем выслушивать любопытство каждой девицы этого дома? - я все-таки не выдержала. - Или эта чем-то особенная? - я свысока и скорчив пренебрежительно-скептическую рожицу, осмотрела девицу, отчего она аж сквозь смуглость покраснела. Да, полился бальзамчик на мою душу...
  - Да-да, конечно, идемте милорд, - бедный слуга совсем уж затрясся.
  - Это кто, очередная фаворитка короля? - я не удержалась от вопроса, как только девушка осталась позади.
  - Нет, - помедлив, будто выдавив из себя, тихо проговорил слуга, - Леди Янтарина ир Сарро не является фавориткой Его Величества. Однако по происхождению и силе повеления стихией она самая вероятная потенциальная супруга короля Зартарна, - и еще, словно в оправдание быстро и с гордостью произнес, - Его Величество не заводит фавориток во дворце, как и Его Высочество. Покойный король Агний, как и его отец, всегда говорил, что женщину, особенно супругу, пусть даже и не любимую, надо уважать. А наличие в одном доме вместе с законной супругой бывших любовниц унижают не столь женщину, сколько мужчину. И оба молодых господина тщательно следуют этому правилу. Во дворце нет ни одной фаворитки... ни нынешней, ни бывшей...
  Вот это да... Я пораженно открыла рот. Кажется, я уже люблю короля Зартарна! Вот это мужчина! Хочу за него замуж! Срочно! Эх... мечты...
  
  Глава 20
  
   Время длилось жутко медленно. Уже почти час я неотрывно смотрела на часы, отсчитывая каждую минуту, следя за движением стрелки. Первый всплеск адреналина уже давно прошел, примерно еще часа три назад. Сначала нас отправили в комнаты, на мой вкус через мрачные и давящие, но, возможно, это было сделано специально. Потом, спустя почти два часа, принесли обед, и вот уже три часа я гипнотизирую часы, причем Ветриара поместили в другую комнату, и я даже не знаю, что с ним.
  Накатившее оцепенение никак не хотело оставлять меня. Мозг был абсолютно стерилен, тело пассивно, эмоционально - полное безразличие. Настолько, что в определенный момент меня стало это напрягать. Я, конечно, не заводной кузнечик, но и для меня подобное состояние далеко не норма, даже с учетом усталости.
  Резко встряхнув волосами, я решительно встала и твердым шагом направилась в комнату к братцу. Надо же проверить, что с ним!
  За дверью ожидаемо оказалась охрана, как наша, так и местная. Не дав им даже открыть и рта, уверенным голосом потребовала провести меня к брату. По глазам видела, что подобное своеволие страже не понравилось, но остановить не решились. Только зубами скрипнули, но послушно открыли дверь в соседние покои.
  Ветриар обнаружился лежащим на диване, бессмысленным взглядом разглядывающим черно-коричневый потолок. Я аж поежилась от невообразимого хаоса переплетенных линий отвратительного ржавого окраса на и так не самой приятной расцветке поверхности. Захотелось тут же втянуть голову в плечи или пойти повеситься, что скорее.
  - Ну! - я постаралась, чтобы голос звучал бодрее.
  - Ты? - Ветриар даже голову не повернул. - Что тебе?
  - Так... - похоже тут совсем все плохо. Окинув быстрым взглядом комнату, я направилась к столику с напитками. С минуту повыбирав, я нашла искомое и вернулась к лежащему парню. Не мешкая и секунды, я с размаху вылила на голову "Обломова" сильно охлажденную воду.
  - АААА!! .... - крик стоял знатный, как и местная ненормативная лексика, я аж заслушалась. Кстати, в первый раз слышу местный "фольклор". Ничего так, занятно.
  - Все? - как только первый запал прошел, поинтересовалась я. - Отлично, значит, можешь адекватно мыслить? Слушай сюда, не знаю, что творится, но прекращай вести себя как растение! Мы, вообще-то, тут по делу, если не забыл.
  - Я... эм.. хм... прости, - наконец, выдал Ветриар, устало потирая лицо, - ты прав... похоже, нам выдали комнаты "усмирения". У нас такие тоже есть. Просто на тебя, почему-то, не подействовало...
  - Комнаты усмирения?
  - Ага, - кивнул на мой удивленный взгляд парень, - специальные залы, куда помещают незваных или буйных гостей. Посидев в такой, жертва становится настолько равнодушной и послушной, что первые полчаса беседы отвечает на все вопросы даже не задумываясь... конечно, все зависит от силы воли... и, похоже, у тебя она гигантская, - под конец он поднял взгляд на меня, и я с удивлением отметила в нем искры уважения. Ну надо же!
  - Хм... здорово, конечно, и что теперь?
  - Теперь? Думаю, скоро к нам явятся хозяева, раз уж не подействовало... Давай ждать.
  Ага, ждать, хмыкнула про себя, чтобы опять попасть под это непонятное воздействие? Ну уж нет! Быстро осмотрев комнату, и не найдя ни одного окна, я стащила парня с дивана, подтолкнув к камину. Пусть лучше на огонь смотрит!
  Прошло, наверно, еще около получаса, когда дверь отворилась, и на пороге появился слуга, с поклоном пригласивший следовать за ним. Естественно, отказаться мы не смогли.
  Мы шли по длинному коридору, не непривычно отделанному мрамором, а простым камнем и деревом, но расставленные по всей длине прозрачные вазы из красноватого стекла с живыми цветами, делавшими его все равно гораздо милее привычной роскоши воздушного дворца. Похоже, это был не "центральный" коридор замка. Придворных практически не было, как и особой роскоши и окон. Видимо, Зартарн не хочет большой огласки о своих гостях.
  Спустя десять минут мы оказались перед небольшой деревянной дверью, за которой нас поджидал сам король, сидя за дубовым столом. Привычный уже камин, отделанный сероватым камнем, мягкий ковер под ногами цвета виски, чуть темнее шторы на окнах, пара кресел, в одном из которых расположился Александрит. Мило. Похоже, будет пара на пару.
  - Как отдохнули? - слегка ехидно поинтересовался король.
  - Спасибо, хорошо, - я ответила таким же церемонным поклоном.
  - Присаживайтесь, - наконец кивнул он.
  Мы расселись в креслах, напротив стола, кресло Александрита стояло чуть в стороне, очень удачно, так чтобы ему было видно и нас и брата. Молчание затягивалось. Зартарн, откинувшись, с легкой усмешкой изучал нас, Александрит с мрачным выражением лица пытался просверлить во мне дыру. А вот фиг им, пока первые не заговорят, я тоже буду молчать!
  - Итак, что же привело вас к нам? - все-таки Зартарн не выдержал первым.
  - Моя совесть, - буркнула я, чем заслужила три удивленных взгляда. А вот Ветриар интересно чему удивляется? А то не знает ничего!
  - Хм, очень интересно, - хмыкнул король, - и неожиданно. Даже не догадывался о ее наличии у столь высокородной особы.
  - Да я тоже, - слегка пожала плечами, - ан нет, зараза, проснулась! - Боже, что я несу?! Ну не может Скайнер так разговаривать! Неужели на меня комнаты так повлияли? - А если серьезно, - я решила исправиться, - то все же хочу при вас еще раз попытаться объяснить принцу Александриту о недоразумении. Между мной и принцессой Вестаной ничего нет и не было. То, что вы увидели, всего лишь недоразумение, либо чья-то глупая шутка. В тех покоях я ждал брата, а Вестана искала вас, принц. Поверьте, я никоем образом не хочу разрушать вашу помолвку!
  - А почему мы должны верить? Скайнер, мы все прекрасно знаем друг друга, и добротой ты никогда не отличался. С чего вдруг такие переживания, что ты аж сюда не побоялся прийти?
  - Из-за Вестаны. Знаешь, я, если честно, думал, что это очередной политический союз, но... но она плакала по-настоящему. Не злилась, не досадовала на разрыв удачного политического союза, а плакала, с болью и надрывом. Так переживают только из-за чего-то по-настоящему важного. Она любит Александрита, а я не хочу, чтобы из-за меня, пусть и косвенно, кто-то страдал. Может, это и звучит слишком пафостно, но это так. Она, действительно, хорошая девушка, в жизни которой и так мало радости.
  - И это все? - в голосе Зартарна сквозило напряжение. - Ты здесь просто потому, что пожалел девушку?
  - Не совсем. Когда Александрит ушел, высказался ее братец, и я понял, что ее ожидает... и я не хочу за это отвечать. Предпочитаю получать проклятья за то, что заслужил.
  В комнате повисла тяжелая, даже можно сказать, гнетущая тишина. Зартарн буравил меня тяжелым взглядом, Александрит кусал губы, искоса поглядывая на брата, но я видела огоньки надежды в его глазах. Мне надо было, чтобы они поверили. Не хочу, правда, не хочу быть причастной к страданиям Вестаны. Увы, я слишком хорошо знаю, как может болеть сердце.
  - Зартарн, Александрит, - внезапно раздался тихий голос молчавшего все время Ветриара, - вы хорошо знаете и меня тоже, и знаете, что я никогда не поддерживал Скайнера, и, наверное, страдал больше всех от его интриг... но сейчас он, действительно, стал другим. И я верю ему. Он говорит правду.
  Ого! Не ожидала. Хотя, что это я. Ветриар и в правду знаете, что "Скайнер" стал другим, и его новая душа просто не способна на изысканные интриги. Так что с этой точки зрения он может быть абсолютно спокоен.
  - Хм... ну что же... - Зартарн и Александрит переглянулись, - мы... попробуем... поверить. Хотя, должен признать, что это довольно неожиданно и трудно. Хорошо, пусть так. Есть ли еще какие-нибудь новости, что вы хотите нам сообщить?
  - Да, - кивнул Ветриар, - есть еще одна очень важная новость, - и дождавшись внимания эффектно закончил, - кристалл Дома Земли был похищен этой ночью.
  Пауза. Судя по ошарашенным взглядам Зартарна и Александрита, они об этом не знали. Конечно, возможно они были прекрасными актерами, но интуиция просто кричала, что это правда. Да и мне как-то сразу не особо верилось, что это Александрит, уходя, прихватил камень.
  - Как? Кто? Преступника поймали? - Александрит не выдержал первым, в то время как Зартарн, хмурясь, о чем-то думал.
  - Не поймали, - покачал головой Ветрирар. Раз уж он начал этот разговор, то пусть сам и отвечает. - Ночью сработала охрана хранилища. Мы с братом проснулись чуть раньше, почувствовав колебание воздуха, и поспешили туда, откуда шло волнение. Там же столкнулись со спешащей туда же стражей. Мы оказались на месте почти одновременно с королем Тергортом, поэтому они не успели скрыть похищение кристалла.
  - Невероятно! - выдохнул принц, в легком ужасе смотря на брата. - Зарт, ты понимаешь, они достали первый кристалл?! - хм... даже не первый, мальчик, а уже второй...
  - И никаких улик? - Зартарн даже не ответил брату.
  - Нас не допустили к расследованию, - хмыкнул Ветриар, за что и получил согласный хмык от обоих огневиков.
  - Мда... это...хм... очень важная новость, - под конец вымолвил король, - думаю, вам не терпится поделиться ее с королем Аэраном. Так ведь?- не поняла, это нас сейчас выпроваживают, что ли? Ой, как нехорошо...
  - Конечно, - Ветриар встал первым, слегка поклонившись. - Не смеем вас больше задерживать.
  - Вас проводят в комнату, чтоб вы привели себя в порядок и принесут ужин, - смягчился Зартарн, - а через два часа проводят к дороге стихий.
  - Благодарим.
  Нам больше ничего не оставалось, как последовать за внезапно появившимся слугой. Это уже не тонкий намек и проигнорировать такое нельзя. Значит, у нас осталось только два час, чтобы придумать способ задержаться во дворце. И, кажется, у меня есть идея...
  
  ***
  - Что будем делать? - как только мы оказались в комнате, тут же повернулся ко мне Ветриар.
  - Тсс, - я села в кресло, закрыла глаза и сжала в руках амулет, мысленно потянувшись к владельцу. - "Мы в Доме Огня. Через час должны вернуться к себе. Нужна помощь, чтобы остаться здесь на ночь. Это срочно!".
  Уф. Надеюсь, Ларинэ услышал и успеет что-нибудь придумать. Иначе... иначе нам придется возвращаться в Дом Воздуха и получать "заслуженное" от папаши. И лично я не горю желаниям.
  - И? - все же не выдержал Ветриар, мрачно разглядывая меня.
  - Я попросил помощи.
  Больше он не спрашивал, лишь зыркнул на амулет, который я снова спрятала под одеждой. Интересно, это что, ревность? Занятно. Мы молчали, наблюдая за язычками пламени, танцующими в камине. Говорить не хотелось, ожидание давило своей тяжестью, но и придумать иного выхода тоже не могли. Хотя, лично я и не старалась. Просто наблюдала за живым огнем. Потом появился слуга с подносом, и мы все также молча поели, только теперь наше внимание разделилось между камином и часами. Минуты просто неумолимо убегали, и остановить их было никак нельзя.
  Прошло ровно два часа с момента, как мы сюда вошли, а за нами еще не пришли. Мы с Ветриаром лишь переглянулись и в напряжении застыли в своих креслах. Неужели получилось? Еще десять минут, и еще... Через сорок минут послышались шаги. Напряжение достигло своего апогея, и мы даже чуть приподнялись в своих креслах. Ну же!
  - Можете не вставать, - в дверях собственной персоной появился Зартарн, разглядывая нас с каким-то непонятным выражением лица.
  - Вы пришли лично нас проводить? - осторожно поинтересовался Ветриар.
  - Почти, - хмыкнул он. - Но не вас, а к вам.
  - То есть?
  - То есть к вам гости, господа принцы, хотя я и не понимаю, почему именно в моем доме стихийники воздуха решили проводить свои собрания. Не подскажите мне причину всего этого?
  - А кто прибыл?
  - Сам лорд начальник Тайного Отдела. Эршан ир Ларинэ. И он настоятельно требует срочную аудиенцию с вами.
  - Мы были бы очень признательны, если бы вы позволили...
  - А у меня есть выбор?- кажется, король был уже зол. - Разговаривайте, ужин вам принесут сюда. Я так понимаю, что ночевать вы останетесь здесь? Не волнуйтесь, вашего друга разместят поблизости. Но на рассвете извольте откланяться, - и он резко развернулся и, хлопнув дверью, вышел. Кажется, нам повезло...
  - Ну привет! - ровно через минуту на пороге появился герцог. Мда... похоже, последние дни и для него были не очень удачные. Бледное лицо, легкие синяки под глазами, залегшая складка на лбу и бьющая жилка на виске, но это все только для тех, кто не видел его в нормальном состоянии. А так - безупречный костюм, уложенные в художественном беспорядке волосы, легкая улыбка - ни за что не догадаешься, что он устал. - Что, соскучились без меня? Ничего без дяди Эршана сделать не можете!
  Я не удержалась и, подскочив с кресла, подбежала к мужчине, крепко сжав в объятиях. Только секунду я видела шок в глазах главы Тайного отдела, а потом его тихий вздох, когда слишком сильно сжала в объятиях. И только спустя несколько бесконечных мгновений он неуверенно обнял меня в ответ. Сама не знаю, что на меня нашло, но я была в эту минуту просто безумно рада видеть его. Он стал мне родным, как и Ветриар. И если первого я воспринимала как младшего брата, за которым нужен глаз да глаз, то Эршан был для меня старшим - надеждой и опорой. Дикая мысль! Но именно в эту секунду я поняла, что все действительно именно так. И от этого мне стало легче.
  - Я рад тебя видеть, Эршан! - прошептала я, не желая его отпускать.
  - Хм... я вижу, - неловко ответил Ларинэ, пытаясь меня осторожно отодвинуть от себя. - Скайнер, мне, конечно, безумно приятно и льстит... но я все же предпочитаю женщин... извини...
  - Что?! - теперь уже я выпала в осадок.
  - Ну... - герцог смущенно отвел глаза, - я там пообщался с парнем из твоей охраны... в общем... чтобы не было недомолвок...
  - Перестань! Я только напугать его хотел... и вообще... ты для меня как старший брат! Вот!
  - Э... хм... ну тогда... Ладно, выкладывайте, что у вас произошло.
  - Подожди. Сперва скажи, что ты поведал Зартарну.
  - А что я ему мог сказать после твоей просьбы? Что у меня срочное дело к наследнику и принцу. Точнее, что его величество приказал провести особые магические действия, и как следствие попросил не беспокоить нас несколько часов. Ну и не навязчиво намекнул, что после этих "особых действий" было бы неплохо отдохнуть. А заодно предъявил одну интересную бумажку, заверенную Аэраном, что предъявитель ее действует по его особому распоряжению. Она у меня уже лет тридцать, очень полезной в моем работе оказалась, - под конец усмехнулся он. - А теперь рассказывайте!
  Рассказывали мы не долго, гораздо дольше готовились к рассказу. Понавешали защитных заклинаний, проверили все картины и барельефы, оттащили подальше кресла и, склонившись друг к другу, тихонько зашептались.
  Эршан был в шоке. Впервые видела его в таком состоянии, кажется, даже когда наш кристалл похитили, он выглядел спокойнее. Может, потому что мы все этого ожидали, а тут... Он несколько минут просто хлопал глазами, пытаясь понять, как кто-то сумел взломать само хранилище, и, видимо, не находил ответа. Поэтому последующее за этим известие о наших планах на ночь, он воспринял на удивление спокойно. Просто махнул рукой и сказал, что пойдет с нами.
  Вот втроем мы и вышли из моих покоев часа через два после полуночи - впереди Ветриар, указывающий дорогу, потом я, и последним Ларинэ, прикрывающий тылы. Он же, кстати, и усыпил "нашу" охрану, "любезно" предоставленную Его Величеством Зартарном, а наши стражи накинули на себя их плащи, дабы не выделяться, если кто мимо пройдет.
  Вот мы и крались под всеми возможными пологами невидимости и неслышамости в сторону хранилища Дома Огня. Ну, я во всяком случае полагаю, что мы шли именно туда, и именно их кристалл излучал те волны, что улавливал Ветриар. Но проверить мы были обязаны.
  Нам везло. Мы прошли весь путь практически никого не встретив, что стало меня несколько напрягать. Пара фрейлин и спешащих по делам слуг, не заметивших ничего подозрительного, так и не добавили мне уверенности. Интуиция, в последнее время разительно обострившаяся, просто требовала развернуться и бежать обратно в комнату. Но я упорно шла вперед.
  - Это там, - прошептал Ветриар, остановившись перед массивными каменными дверями.
  - А где охрана? - не выдержала я.
  - Обычно хранилищу человеческая охрана не требуется. За этими дверями столько всего понавешано... - пояснил Ветриар.
  - Так, может, не пойдем? Ты отсюда не чувствуешь?
  - Скай, нам надо внутрь. Мне надо внутрь! Надо прикоснуться к стенам хранилища. Тогда я сразу пойму - один там камень или нет. И если излучения идут из хранилища - значит, наш кристалл не здесь.
  - Другого выхода нет, - поддержал его Эршан.
  Нет? А вы хорошо искали? - захотелось мне закричать, но я лишь сильнее закусила губу, наблюдая, как Ларинэ, снимая первые охранные плетения, приоткрывает дверь внутрь. Следом скользнул Ветриар, и мне ничего не оставалось, как направится за ними.
  Оказавшись внутри, я чуть не налетела на кого-то из прошедших вперед. В комнате оказалась сплошная темнота и пустота, гулко отдающая каждый вздох и шаг. Вытянув вперед руки, я на ощупь шла вперед, осторожно касаясь пальцами впереди идущего. Шаг...еще... двадцать...двадцать пять... Господи! Когда же мы дойдем?
  Неожиданно, впереди идущий остановился, и мои пальцы, скользнув по чьему-то плечу, натолкнулись на гладкую поверхность. Кожа ощутила легкое покалывание, как при несильном токе, и мягкое тепло, идущее изнутри. Я невольно погладила поверхность, словно лаская каменную стену впереди, и почувствовала, как что-то внутри откликается на мои движения. Словно нить натянулась!
  - Скай, помоги, - прошептал рядом Ветриар, - поделись силой...
  Я без разговоров положила ладонь ему на плечо, отдавая силы. И тут же почувствовала, как по поверхности прокатилась волна холода. Связывающая нас нить натянулась и дрогнула, а вокруг послышался тонкий неприятный звук, очень похожий на тот, что был во дворце Дома Земли. Плохо!
  - Ну что?
  - Там... - начал Ветриар, но его перебил другой голос.
  - Там кристалл Дома Огня!
  В это же мгновение в зале вспыхнул огонь в огромном, практически во всю стену, камине, которого мы в темноте не заметили. Теперь же яркое пламя, словно злясь вместе в хозяином, бушевало внутри, озаряя все светом, и отражаясь в пылающих глазах короля Зартарна. Кто из них был опаснее? Живой огонь или тот, что был сдержан хрупкой оболочкой тела?
  Зартарн кривил губы в ядовитой усмешке, стоя рядом с братом, а вокруг расположилась его личная охрана. И эта усмешка не предвещала нам ничего хорошего. С какой-то отстраненностью мозг отметил хищную, даже жестокую красоту лица, словно лик карающего бога.
  - Так, так, так... вот и открылись причины внезапной совестливости и амнезии его высочества. Все-таки ты, ублюдок, Скайнер, жестокий, циничный и беспринципный... Ветриар, что же он тебе пообещал? И сам герцог здесь? Браво! Ты, действительно, думал, что я поверю в весь этот бред? Я сразу понял, что тебе что-то нужно, а уж появление здесь Ларинэ с важной миссией и просьбой дать вам отдохнуть... Король Аэран даже не знает, что вы здесь... Никто не знает... И не узнает... Да и обвинить меня никто не сможет. Пойман с поличным! - Боже! Яростное шипение короля, отсветы алого на его лице, словно капли крови...Он настроен решительно. Ему нужны ответы, но больше всего ему нужна месть... Он не поверит ничему, что я скажу... И умирать я буду долго. Это четко было видно в его потемневших глазах. А следующие слова стали моим приговором. Повернувшись, он направился к выходу, бросив на последок. - Этих в темницу, а принца Скайнера к палачу... пора поговорить начистоту...
  Глава 21
  
  Что?! Я в ужасе уставилась на Зартарна. С какой легкостью он отправил меня на смерть. Нет, даже не на смерть, на боль и мучения. Не хочу! Паника сковала все тело, и горло перехватило в каком-то спазме. Я даже сказать ничего не могла. Да и что я скажу? Он же ни одному слову не поверит! И даже Аэран в этом случае бессилен. Король в своем праве. А если я умру под пыткой, то и в этом случае ничего не изменится. А Аэран сделает все, чтобы хотя бы второй его сын вернулся живым домой.
  Господи! Не хочу! Я забилась в руках стражников, пытаясь вырваться.
  - Нет! Зартарн! - сбоку раздался крик Ветриара. Я перехватила его испуганный взгляд, словно отражение своего собственного. Он рванул ко мне, но его перехватили. - Зартарн, все не так! Умоляю! Не трогай его!
  - Не так? - Зартарн с легким интересом повернулся к нам. - Какая братская преданность, однако... Хотите сделать признание? Нет? Тогда не вижу причин отменять решение.
  - Нет, Зартарн, ты делаешь ошибку!
  - Ветрирар... - испуганный шепот сам собой сорвался с губ. Отчаянье... Я боюсь боли! Я не хочу отвечать за то, чего не делала! Перед глазами замерцали красный пятна, и начали наворачиваться слезы.
  - Зеркало! - вдруг выкрикнул Ветриар. - Зартарн! Используй зеркало! Ты сразу все поймешь! Умоляю!
  - Зеркало? И что же я там увижу?
  - То, чего не ожидаешь, - вдруг твердо сказал Ларинэ, не отрывая от меня взгляда.
  В комнате на секунду повисла тишина. Зартарн хмурился, переводя взгляд с меня на Ларинэ и Ветриара. Александрит смотрел на брата, стража замерла. Господи, пусть только согласится...
  - Хорошо, - наконец, словно с трудом, выговорил он. - Пусть будет зеркало. Иначе любопытство просто убьет меня.
  Сделав знак страже, он первым вышел за дверь, следом отправился его брат, бросив один непонятный взгляд на нас. Я лишь успела неуверенно улыбнуться, в ответ на обнадеживающий кивок принца, когда меня грубо толкнули в спину. Пришлось идти, правда, как оказалось, недалеко и недолго. Зеркало хранилось в соседней зале, буквально через один пролет коридора.
  Эту залу охраняли люди. Точнее четверо стражей в черном. За каменной дверью, без единой замочной скважины или щели. Просто монолитная плита с рисунком, изображающим солнце. Зартарн лишь слегка прикоснулся к выпуклой фигуре, и плита отъехала, открыв за собой полукруглую комнату без окон. Мягкий желтый свет лился непонятно откуда, словно его излучали сами стены, полированный каменный пол матово блестел, по бокам от двери шли низкие диванчики, обитые черным бархатом, а на противоположной стороне, завешенное алым полотном, стояло нечто в человеческий рост. Скорее всего, именно оно - зеркало.
  - Зеркало Истины, - шепнул Ветриар, пока нас подводили поближе.
  Легким движением Александрит сорвал материю, открыв зеркальную поверхность и массивной бронзовой оправе, с красными кристаллами, вставленными в резные украшения.
  - Что ж, - Зартарн, выполнив несколько замысловатых пассов, повернулся к нам, - вот зеркало. Что же такого вы можете мне показать, чтобы я изменил свое решение?
  - Подойди, - подтолкнул меня Ветриар.
  - А ты уверен?
  - Нет. Но выбора у нас тоже нет. Только... Зартарн, - он посмотрел на короля, - прежде чем мы вам откроемся, я прошу поклясться, что то, что вы узнаете, останется между нами.
  - Принц, а вам не кажется, что вы не в том состоянии, чтобы требовать? - черная бровь красиво изогнулась.
  - Кажется. Но и выбора у меня нет.
  - Я не обещаю того, в чем не уверен. Но если это не угрожает интересам моего дома, то распространяться я не буду. Это последнее слово.
  - Хорошо... Иди, - Ветриар подтолкнул меня вперед.
  Боже. Очередная волна страха поднялась в груди. А если не получится? Да и что вообще должно получится? Что там можно увидеть? В этом зеркале Истины?
  На подкашивающихся шагах я сделала шаг вперед, и еще один... пока не встала прямо перед зеркалом. Я смотрела в глубину отражающей поверхности, а оттуда на меня смотрел красивый, но слегка измученный парень. Ничего не изменилось. В зеркале отображался принц Скайнер.
  - Покажи истину, - рядом со мной раздался шепот Зартарна, и я почувствовала исходящее от мужчины тепло.
  Словно завороженная, я смотрела, как по зеркалу прошла волна, смывая ставший уже привычным образ молодого мужчины. Одно мгновение, один взмах ресниц, и на меня из глубины смотрит та, кого я уже отчаялась увидеть... Бледная молодая девушка с темными волосами чуть ниже плеч и карими глазами, слегка полненькая и симпатичная, но с выражением муки на усталом лице и потухшим взором. Господи... По щеке девушки в зеркале скатилась слеза, и я почувствовала, как что-то соленое коснулось уголка губ. Дрожащая рука сама собой потянулась вперед, прикасаясь к такому желанному и далекому телу. Я. Точнее та, что когда-то была мной...
  - Что? Что это? - рядом выдохнул Зартарн, и тепло коснулось шеи, потревожив локон.
  - Принц Скайнер умер при нападении, - раздался глухой голос Ветриара. - Нападавший справился, принц был ранен смертельно и погиб на месте. Король приказал воспользоваться зеркалом, чтобы вернуть принца, и вроде бы все получилось, но... но когда принц очнулся, оказалось, что в его теле душа другого человека. Девушки, не из нашего мира... Она умерла в тот же момент, и именно ее душа, каким-то немыслимым образом, оказалась в теле принца Скайнера. И именно поэтому, Зартарн, мы никак не можем являться похитителями кристалла, а София не отвечает за то, что наделал за свою жизнь Скайнер.
  - Невероятно... - прошептал Александрит. - Женщина... Значит, значит, с Вестаной у тебя ничего не было...
  - Нет, - горько усмехнулась я. - Увы, я по-прежнему предпочитаю мужчин, а не женщин.
  - Так вот почему ты отослала всех своих фавориток, - понятливо кивнул Ларинэ. - Знаешь, я догадывался, что принц не совсем тот, кто был раньше... но такого...
  - Да. Я девушка. Во всяком случае, ей была, - я повернулась к застывшим мужчинам. - Я ничего не знаю о жизни Скайнера, кроме того, что узнала за последнее время. Я никогда не пыталась соблазнить Вестану, я не хочу смерти Зартарну, и расстройства помолвки Александрита. Мне плевать на ваши интриги, и я хочу только одного - вернуть свое тело, чтобы перестать разрываться между своей душой и тем, что видят остальные. Я очень устала... - последние слова дались мне с трудом, и я почувствовала, как оседаю. Сил смотреть на то, что больше никогда не будет моим, больше не было. Спасительная темнота начала меня укутывать, и я с радостью отдалась ей. В последний момент я заметила, как к моему падающему телу устремились все четверо мужчин, но подхватить успел Зартарн, стоявший ближе всех.
  
  ***
  Очнулась я быстро, лежа в той же комнате, на низеньком диванчике. Рядом сидели мужчины, тихо переговариваясь, обсуждая сложившуюся ситуацию. Похоже, к палачу нас больше не поведут. Ну, и слава Богу! Прислушавшись, поняла, что помимо нашей амнистии, мужчины договорились до совместной деятельности, а заодно Ларинэ с Ветриаром раскололись на тему пропажи нашего кристалла. Решили не скрывать? Интересно, с чего бы такая внезапная дружба?
  - София, можешь не притворяться, я знаю, что ты проснулась, - хмыкнул Ларинэ.
  - Ишь, какой умный, - недовольно буркнула я, открывая глаза.
  Хм... надо же. Моя голова лежит на коленях Ветриара, который слегка поглаживает растрепанные пряди, рядом с ним сидит Александрит, сия глазами, напротив рядышком Эршан и Зартарн, мягко улыбаясь. И от этих улыбок что-то внутри вздрогнуло. Теплые понимающие взгляды, даже сочувствующие, нежные руки в волосах... вдруг так стало легко и спокойно... Впервые за все время. Захотелось плакать и смеяться одновременно...
  - Спасибо... - не удержавшись, прошептала я, чувствуя, как замерла рука в волосах.
  - Соня...
  - Ладно, - я постаралась улыбнуться пошире, чтобы не зареветь. - Ну что, Вашество, больше палачом пугать не будешь?
  - Не буду, - улыбнулся Зартарн. И впервые я увидела его настоящую улыбку - яркую, светлую, теплую... Боже... перед глазами поплыло...
  - Хм... спасибо. И что дальше?
  - Хороший вопрос, - Зартарн нахмурился. - Вот уж не думал, что Аэран рискнет своим сыном. Да и вообще, вся ситуация странная. Слишком много непонятного... Единственное, могу поклясться, что ни я, ни Александрит к похищению кристалла отношения не имеем. Алекс, ты, когда уходил, ничего необычного не наблюдал? - он повернулся к брату.
  - Хм... да нет, - парень пожал плечами. - Уходил я не один. Прямо в портальной зале встретился с Домом Воды. Они тоже решили не задерживаться. Сафира была как всегда спокойна. Водиан с Октанием тоже, вроде как. Поговорили ни о чем. Единственное, Сафира просила пропустить их вперед. Страшного в этом я не заметил, поэтому и согласился, - он пожал плечами.
  - А вот Тергорт посчитал, что это ты, - буркнула я, поднимаясь с колен Ветриара. И пояснила в ответ на его удивленный взгляд. - В качестве мести за срыв помолвки. Кстати, я надеюсь, что ты попросишь у Вестаны прощения? - и я вцепилась в него взглядом.
  - Попрошу, - он твердо выдержал мой взгляд.
  - И не тяни. Судя по тому, что я услышала, то ее в ближайшее время отдадут за первого попавшегося мужика, чтобы глаза папаше не мозолила.
  Судя по потемневшим и помрачневшим лицам, я угадала. Александрит сжался, закусив губу, в отчаянии взглянув на брата. Положение принцессы было и так шатким, а уж теперь...
  - Да выкради ее, и дело с концом, - вдруг сам собой брякнул язык, за что я удостоилась двух удивленных и двух смеющихся взглядов. - А что? Женитесь здесь, а потом поставите Тергорта перед фактом.
  - Иди, - мягко улыбнулся Зартарн, хлопнув брата по плечу,- возьми с собой Раима и его людей, и привези сегодня свою невесту.
  - Спасибо, - почти выдохнул Александрит и выбежал из комнаты.
  - Он, что, правда ее любит? - не удержалась я.
  - Да. И очень давно, - как-то грустно проговорил Зартарн. - Ему тогда четырнадцать лет было, первое совершеннолетие, праздник... Вот и приехали все с наследниками, а Вестана тогда именно наследницей значилась. Ей в том году как раз восемнадцать должно было исполниться. Вся сияющая, улыбающаяся, счастливая... Александрит от нее глаз оторвать весь вечер не мог. А она с женихом была... Брату тогда очень плохо было. Естественно, что молодая девушка никак его не воспринимала, да и почти к свадьбе готовилась... В общем, когда объявили, что Лемарт наследник, брат понял, что это его единственный шанс...
  - Здорово... - я тяжело вздохнула, чувствуя, как в душе поднимается зависть и жалость к себе. Меня-то и в женском теле никто так ждал и не любил, а сейчас и вообще можно не рассчитывать. Услышав мой тяжелый вздох, мужчины дружно отвернулись, делая вид, что не заметили. Ну и ладно! На жалость не напрашиваюсь!
  - Соня, ты не отчаивайся... - все-таки попытался меня утешить "братец". - Кстати, ты очень симпатичная...
  - Была, - отрезала я, прекращая разговор. Еще не хватало разреветься тут. - Давай закроем пока эту тему. Меня пока больше волнует, чтобы живой из всего этого выбраться. Даже представить боюсь, как буду объяснять пропажу кристалла Аэрану. Как бы он меня сам не прикончил.
  - Думаю, до этого не дойдет, - как-то не особо уверенно произнес Ветриар, за что и получил ироничный взгляд Ларинэ. Мы все понимали, что король церемониться не будет. Убить, конечно, может и не убьет, но несколько "приятных" мгновений точно доставит.
  - Знаешь, проверять меня что-то не тянет, - хмыкнула я, поворачиваясь к Зартарну. - Зарт, ты поклялся, что кристаллы не у тебя, и я тебе верю. У нас их тоже нет, но маячок Ветриара довел нас до Дома Земли и оттуда ушел через портал. Не факт, конечно, но возможно, стоит навестить Дом Воды?
  - Не уверен, что вы сможете там что-то обнаружить, - покачал он головой. - Если в этом и замешан кто-то из Дома Воды, в чем я сомневаюсь, то все маячки уже давно были сняты. И Сафира, и Водиан, и даже Аурена - очень сильные и опытные маги. С учетом того, что Водиан старше меня, то опыта у него больше. Тут только Аэран или Тергорт смогли бы разобраться. А попадись вы около хранилища, проблем не оберетесь. Скорее всего, маячок был снят еще в Доме Земли, или даже раньше, чтобы натолкнуть на ложный след.
  - И что теперь, сидеть и ждать у моря погоды? - не выдержала я такого пессимизма.
  - Ну почему же... Думаю, в Дом Воды наведаться все равно надо...
  - А предлог?
  - Придумаем, - усмехнулся Зартарн. - А сейчас лучше всем отправиться спать. Вряд ли среди ночи кого-нибудь осенит. А утром и Александрит должен вернуться... Вчетвером быстрее надумаем. Не знаю, как вы, - тут он вдруг задорно улыбнулся, - а я полночи не спал, все ждал, когда же вы на дело пойдете.
  - Ждал он... - фыркнул Ветриар, - ишь, умный какой.
  - Да. Я такой! - гордо вздернул подбородок, согласился король, и, не выдержав напряжения, мы все дружно засмеялись.
  
  ***
  Впервые за долгое время я просыпалась с улыбкой. Ощущение теплого солнечного лучика на щеке, мягкой постели и легкого аромата свежескошенной травы... ощущения детства. Когда-то, в такие дни, я просыпалась дома, в своей постели, и со счастливой улыбкой потягивалась в постели, не спеша вылезать, пока внезапно, словно от толчка, подскакивала и, смеясь, подбегала к окну, настежь распахивая окна.
  Потянувшись, я, с какой-то внутренней неохотой, приоткрыла глаза. Возвращаться в мир проблем и интриг совсем не хотелось. И тут же натолкнулась на внимательный взгляд топазовых глаз. Напротив моей постели на кресле восседал Зартарн и не сводил с меня взгляда.
  - Доброе утро, - голос на мгновение сорвался.
  - Доброе, - улыбнулся он. - Не пугайся, просто хотел проверить, не приснилось ли мне. Теперь убедился, что нет.
  - И как это ты убедился, интересно?
  - А Скайнер бы никогда не улыбнулся от того, что ему на лицо скользнул луч солнца. Он терпеть не мог утро и солнце. Воистину сын хмурой зимы. А ты любишь солнце...
  - О как! Ты хорошо его знал.
  - Врага всегда надо хорошо знать, - поучительно поднял он палец. - Тебе, наверно, тяжело в Доме Воздуха?
  - Очень. Я не люблю холод, не люблю зиму... Меня убивает обилие белого и голубого во дворце - все кажется холодным, словно ты в больнице... А здесь не так. Отовсюду веет теплом и уютом...
  - Ты наша, - мягко улыбнулся он. - Жаль, что все именно так. Я был бы рад видеть тебя в своем Доме. Расскажешь мне о своем мире?
  - А что ты хочешь знать? У нас мало интересного. Магии никакой, аристократии тоже нет. Все люди равны по социальному статусу и полу, во всяком случае, так провозглашается.
  - Ого, а ты говоришь ничего интересного... А сама чем занималась?
  - Я? Я учитель истории.
  - Учитель? - похоже, я удивила его.
  - Ага. Книги, даты, события...
  - Необычное занятие для девушки, - осторожно заметил он.
  - Да нет, самое что ни на есть обычное, - усмехнулась я. - У нас женщины занимаются всем - от медицины и преподавания, до политики и служения в армии.
  - Да... мне трудно это представить. Ладно, вставай, будем завтракать и решать, что делать.
  - Угу... Стой! Александрит привез Вестану?
  - Да. Он послал ей сообщение, и она уже ждала его в портальной зале, так что все обошлось без шума. Даже мой отряд тайной стражи не понадобился, - еще одна сумасшедшая улыбка. - Кстати, Александрит рассказал ей о тебе. Прости, он не удержался. Надеюсь, ты не против. Поверь, она хорошая девушка и ничего никому не скажет. Правда, ей не терпится пообщаться с тобой.
  - Ладно, - я неуверенно кивнула. Как отнестись к новости, я не знала. Вроде как Вестана мне и понравилась, но посвещать ее в свои тайны была не готова.
  Через полчаса мы все дружно сидели в малой закрытой столовой - Зартарн, Александрит с сияющей Вестаной, Ларинэ, Ветриар и я. Так и хотелось встать и сказать, а вместе мы - банда! При моем появлении голоса замолкли, и дружные взоры устремились мне в лицо так, что стало не по себе. Ситуацию разрядила Вестана, подскочив, и порывисто обняв меня, прошептав "спасибо и прости". После этого завтрак пошел веселее. Меня расспрашивали о моем мире, о моих ощущениях, дружно смеясь над моими мучениями с фаворитками, словно сговорившись не касаться неприятной темы. Но, по-моему, об этом никто не забывал. Наконец, насытившись, мы перешли в защищенный кабинет Зартарна, где и был задан сокровенный вопрос: что делать?
  И повисла тишина...
  - Ладно, - слово взял Ларинэ, - давайте идти от противного. Два кристалла похищены, и мы точно знаем, что ни в Доме Огня, ни в Доме Земли их нет. Остается три варианта - Дом Воздуха (да-да, мы его еще не проверяли), Дом Воды и человеческие территории. Последний вариант самый плохой, так как территория огромна, но и самый маловероятный, так как прикрыть излучения кристалла там маловероятно. Но, увы, возможно. Поэтому этот вариант оставляем последним. Думаю, в начале все-таки стоит навестить Дом Воды, все-таки в первый раз, когда Скайнер был убит, Аэран точно не имел отношения к этому. Так что...
  - И под каким девизом мы заявимся туда? - поинтересовался Ветриар.
  - А какие предложения?
  - У меня никаких, - буркнула я. В конце-концов, им ведь должно быть виднее!
  - А если... - начала Вестана, но ее перебил вспыхнувший амулет Ларинэ. Мужчина на несколько секунд замер, а потом вдруг побледнел, подняв на меня тяжелый взгляд.
  - Что? - не выдержала я.
  Глава 22
  
  - Да не молчи ты! - похоже, нервы у меня все-таки сдают. - Что там такое?
  - Ничего хорошего, - хмуро пошутил Ларинэ. - Даже не так. Все хуже некуда. Аэран узнал обо всем: и о пропаже кристалла, и что вы нарушили его приказ, и о вашем пребывании в Доме Земли... В общем, все. И отдал приказ вас обоих найти и доставить к нему. Срочно.
  В комнате повисла тишина. Я физически ощущала ее, как она рождается, ширится и накрывает всех нас своим полотном. И это полотно ощутимо давит на плечи, словно стремясь прижать к полу, придушить, погрести под собой, не дав и глотка воздуха...
  Я часто чувствовала здесь страх... наверно, больше, чем за всю свою жизнь, но вот именно сейчас возникло ощущение, что вертевшееся колесо судьбы на миг замерло, а потом с умопомрачительной скоростью понеслось вперед... Эдакое мгновенное состояние вселенского вдоха...
  - И? Что теперь? - Боже, это мой собственный голос звучит так жалко?
  - Боюсь, что выбора нет... Придется, ехать.
  - А если все-таки сделать вид, что ты нас не нашел, и уйти в Дом Воды? - осторожно предложил Ветриар.
  - И как ты себе это представляешь? - хмыкнул Ларинэ. - Поверь, у короля шпионов и без меня хватает - это раз. Два - он уже знает и где вы, и где я, так что после Дома Воды можно спокойно всем вместе в бега подаваться... Да и, думаю, Дом Воды уже предупрежден о возможном вашем появлении, и в этом случае вас сразу затолкают обратно на дорогу стихий по пути к дому... Нет. В Дом Воды точно нельзя. И единственное, почему здесь сейчас нет стражи, так это только потому, что король не хочет выяснения отношений с Зартарном... Ему станется сделать назло, - я оглянулась на короля и получила согласную ухмылку. Да, так и есть... Эта вредина своего не упустит.
  - Значит... возвращаемся?
  - Да, - серьезно кивнул Эршан, - и будем надеяться, что сразу нас убивать не будут...
  - Не убьет, - вдруг спокойно произнес Зартарн, - я с вами отправлюсь.
  - Что? - ого, удивленный Ларинэ не частое зрелище. Да и у Ветриара с Александритом глаза округлились. - Зачем?
  - Не хочу терять союзников во вражеском Доме, - хмыкнул Зартарн и тут же серьезно продолжил, - а если серьезно, то мое присутствие не позволит Аэрану сразу приступить к решительным действиям, и даст пару дней, чтобы договориться. Я вас подстрахую... Ну и еще одно... Александрит, Вестана отправитесь с нами. Я хочу, чтобы обручение состоялось именно там, при свидетелях чужого Дома, чтобы у Тергорта и мысли не возникнуло отменить ее. Так что, собирайтесь, к вечеру прибудем во дворец. Эршан сообщи Его Величеству, что вы скоро прибудете, но обо мне и Александрите с Вестаной не говори. Вы двое, - он повернулся к жавшейся к друг другу паре, продолжая давать указания, - сейчас к жрецу. Его берем с собой. Пусть проинструктирует, что от вас потребуется, чтобы все прошло без малейших отклонений. А вы идите отдыхать, у вас впереди встреча со львом, - это уже нам троим. Мда... по-другому и не скажешь.
  
  ***
  В зале портала было довольно тесно. Я в ужасе оглядела всю собравшеюся толпу - Ветриар, Ларинэ, наша охрана, Зартарн, Александрит, Вестана, жрец, охрана Дома Огня, стражники "дороги", и это без учета выставленных отсюда придворных. Ох, ну и концерт здесь был.
  Для начала, прибежавшие фрейлины в ужасе уставились на Вестану, чуть ли не падая в обморок от шока. Мне искренне стало жаль принцессу - столько выслушать не дай Бог... А ведь со слухом проблем у нее нет. И "какая она страшненькая", и "Бедный Алекс, все эта политика", и "старуха", и "ведьма, не иначе приворотом..." и так далее и тому подобное. Но надо отдать девушке должное, держалась она достойно. Мягко улыбаясь смущенному Александриту, порывавшемуся высказать все, что думает, спокойно стояла и разглядывала местных девиц. Не удержавшись, я решила внести и свою лепту в этот хор. Оглядев всех, я громко заявила:
  - Принцесса! Как вы могли так ранить меня в самое сердце! Из всех девушек четырех Домов, Александриту удалось похитить самый прекрасный цветок! Увы, как и принц, не нашедший в своем Доме равной вам, так и я не вижу таковой!
  Вестана довольно заулыбалась, быстро подмигнув, а я получила несколько понимающих смешков мужчин. Они тоже все это слышали, и, похоже, им это не нравилось. Моя отповедь подействовала. Наградив негодующим взглядом, девушки переключились на Зартарна, перешептываясь, что уж король Огня должен жениться только на стихийнице огня. И на фоне этих разговоров четыре девицы слегка выдвинулись вперед.
  - Достойные и родовитые девушки, претендующие на руку и сердце Зарта, - шепнул Алекс, кивнув на них.
  Ага, леди Янтарина среди них тоже есть, и, похоже, лидирует в списке. Плавной походкой леди подплыла к Зарту "пожелать удачной дороги". Ну да, как же... фыркнула я, наблюдая за ее томным взглядом и беспрестанным облизыванием губ. И опять не сдержалась.
  - Зарт, вот уж не ожидал, что у тебя все так плохо.
  - В смысле? - король поднял на меня непонимающий взгляд.
  - Ну как же. Ты только глянь, достойная леди, претендующая на корону, а уже, похоже, пьяная - губы облизывает, видимо сушняк, глаза мутные... Ты бы присмотрелся, а то от нее и детей нормальных не дождешься, - и я уставилась прямо на девушку. Ну не нравится она мне! Сама леди быстро наливалась красным, чуть ли плюясь ядом, но дать мне отпор не посмела, только в надежде перевела взгляд на Зартарна. Я тоже не удержалась и посмотрела на мужчину, с удивлением отметив, что король еле сдерживает смех. Не найдя поддержки во взгляде, красавица фыркнула и покинула наше общество.
  - Жестоко, - хмыкнул он.
  - Она мне нравится. И поверь, лучше подбери себе другую королеву. Эта стерва, может, и первая красавица Дома Огня, но знаешь, как у нас говорят, с лица воду не пить. Жить-то не с красотой, а с характером. Любая внешность приедаться, и остается только внутренняя сущность, а жить в состоянии постоянной войны... не советую. Семья - это тыл. И он должен быть надежным.
  - Да... - на меня смотрели серьезные глаза, мерцающие каким-то внутренним светом, - правильные слова...
  - Все готово! - к нам подбежал Ветриар. - Пора!
  - Идем!
  Стройным рядком мы построились на выход. Ну, Господи, помоги!
  Первыми шагнули стражи Ларинэ, затем он сам, потом я и следом Ветриар, а за нами стража Зартарна, он, Алекс и Вестана. Целый поход!
  Замерцавший проход, один вдох, и один за другим мы стали нырять в портал. В какой-то момент захотелось по-глупому упереться ногами и не идти, но ощутимый толчок в спину, и я уже прохожу через сияющее мерцание. Как всегда - неприятные ощущения и секундная слепота за ними. Но сейчас я бы согласилась, чтобы они не заканчивались...
  Прямо на меня, глаза в глаза смотрели ледяные очи короля, буквально светясь от внутренней, еле сдерживаемой, ярости. Узкие губы поджаты, зрачок сужен, но это единственное, что выдавало его состояние. Безупречный внешний вид, просто невероятное владение собственными эмоциями, я даже восхитилась. А вот Хладен не скупился на выражение своего презрения - его лицо попалось следом, как только я смогла отвести взгляд. Мда... на лице лорда скорбь, а в глазах чуть ли не радость. Правда, она заметно поуменьшилась, как только он разглядел остальных.
  - Король Зартарн, рад приветствовать тебя в своем доме, - словно нас с Ветриаром тут и не было, проговорил Аэран. - Вас тоже Александрит, Вестана. Чем обязан прибытием?
  - Надеюсь, мы не слишком помешаем? - Зартарн спокойно улыбнулся, как будто не почувствовав напряжения в комнате. - Дело в том, что в моей семье праздник: мой брат решил заключить помолвку с принцессой Вестаной, мы как раз раздумывали, где ее провести, когда принц Скайнер предложил храм в вашем Дворце. О его красоте ходят легенды, и отказываться от такого подарка станет только глупец. К тому же, ни нам, ни Дому Земли будет в этом случае не обидно. Надеюсь, вы не возражаете?
   - Очень рад, - процедил Аэран, слегка скосившись на меня. - Хотя и не знал, что вы так сдружились с моим сыном.
  - О, это счастливая случайность. Ваши сыновья, как и было положено, присутствовали на первом совершеннолетии принцесс Дома Земли, вот там и узнали новость от моего брата.
  - Поразительно. Скайнер, - тут его взгляд уперся прямо в меня так, что мне захотелось спрятаться за спину стоящего рядом Ветриара, - кажется, у тебя было другое дело. Разве нет?
  - Да. Но там возникли обстоятельства непреодолимой силы... - Боже, голос дрожит, руки трясутся... Как же меня пугал этот змеиный немигающий взгляд короля.
  - Поговорим позже, - отрезал король, снова переведя взгляд на Зартарна. - Раз уж мой сын сделал такой щедрый подарок, то, думаю, не стоит оттягивать это событие. Я прикажу сегодня отправить приглашения в Дом Земли и Воды. Завтра в полдень проведем церемонию. Слуги проводят в ваши комнаты. Скайнер, Ветриар ко мне в кабинет. Ларинэ ты тоже, - и спокойно развернулся и пошел вперед, ожидая, что мы последуем за ним. Собственно, выбора-то у нас и нет, переглянувшись, мы с выражением обреченности поплелись следом.
  
  ***
  Сегодня, так понравившийся в прошлый раз кабинет короля, произвел на меня гнетущее впечатление. Открытые шторы, пускавшие в комнату сумеречный голубоватый свет, потухший камин и серый пепел в нем, полутемная комната в холодных оттенках. Брр...
  - Садитесь, - жестко хлестнул приказ короля. И мы, как послушные куклы, дружно опустились вниз, даже не глянув, а есть ли там, собственно, кресла. - И так... рассказывайте!
  - Что именно? - осторожно поинтересовался Ветриар.
  - Все, - отрезал Аэран, - о том, как нарушили мой приказ, о том, как потеряли кристалл, что делали в Доме Земли, и какого здесь делает Зартарн! - под конец он уже кричал. Вы когда-нибудь видели, как кричит змея? Я нет, но сейчас увидела воочию. Жуткое зрелище! У меня аж мурашки по спине пробежались.
  - Ваше Величество... - вклинился в разговор Ларинэ.
  - Помолчи! - резко прикрикнул на него король. - С тобой я еще разберусь. А сейчас я хочу услышать, что скажут мне мои сыновья. И так... я жду.
  Под взглядом холодных глаз говорить ничего не хотелось, но я понимала, что говорить надо, и говорить придется именно мне. Честно говоря, жутко хотелось обернуться на друзей, получить поддержку... но не рискнула.
  - Хм... - я прочистила горло, пытаясь собраться с мыслями, - ну... я был в поместье... отдыхал...к кристаллу не подходил... потом на нас напали, похитили кристалл, я вызвал Ветриара и Ларинэ. Провели расследование. Улики указали, что кристалл, возможно, находиться в Доме Земли. Отправились туда. А там похитили их кристалл. Тергорт сказал, что последний портал открывался в Дом Огня... ну мы и отправились туда... Отец, прости, мы посчитали, что справимся сами. Хотели самостоятельно найти и вернуть кристалл...
  - Заткнись! Сами хотели?! Да ты даже банально не мог просто отсидеться в поместье! Ты вообще ни на что не годен! Лучше бы тебя сразу убили, и я бы не позорился таким никчемный наследником! Зачем ты полез в хранилище? Я же приказал туда не подходить!
  - Отец! - я только открыла рот, но в ту же секунду щеку словно обожгло. Звонкая пощечина отдалась эхом и болью, заставляя закусить губу, чтобы не зареветь. Господи, да меня в жизни не били по лицу. Хотелось убежать, зареветь... пережить унижение и боль. Спрятаться от этих жестоких глаз...
  - Отец! Перестань! - Ветриар вскочил с кресла, подбежав ко мне.
  - Какая трепетная забота, однако, - ядовито проговорил король, откидываясь на спинку кресла. - К сожалению, я пока не могу с вами нормально разобраться... Умные детки, притащили сюда Зартарна. Но он не будет здесь вечно. Сейчас отправитесь каждый в свою комнату. Выходить запрещено. Разговаривать с кем-либо тоже. Выйдете только на церемонию помолвки. За вами зайдут. Свободны, - четкие сухие приказы, равнодушный взгляд, усмешка в глазах Хладена... Я была уже на пределе. - Ларинэ, а ты останешься...
  - Да, милорд, - лорд слегка побледнел, но поклонился и остался.
  До комнаты я дошла под конвоем стражи. С Ветриаром мы даже поговорить не смогли. Что же делать? Захлопнувшаяся за спиной дверь, словно звук опускающейся крышки гроба. Практически погреб меня под собой. Обессилев, я упала в кровать, закрыв глаза...
  
  ***
  Теперь я понимаю, почему Зартарн захотел провести помолвку брата именно в храме Дома Воздуха. Подобной красоты я еще никогда в жизни не видела! Она даже отгоняла те невеселые мыли, что бродили в моей голове, и мрачное настроение.
  Огромная круглая площадка на невероятной высоте, под которой мягким покрывалом стелились облака. Темно-синий, как ночное небо мрамор пола был выложен бежавшими по кругу звездами, словно в хороводе вокруг странным образом сплетенным солнца и месяца. Между хрустальных колонн располагались стеклянные двери, открывавшиеся вовнутрь, а метровые бордюры между нами, ограждали от падения, при их открытии. Крыша тоже была словно выплавлена из единого хрустального монолита. И все это великолепие отражало каждый, даже самый незначительный, лучик света, рождая радугу и симфонию света. Настолько сильную, что слепило глаза, если бы не сплетенные под потолком невесомые паутинки, внутри которых воздух принимал самые невероятные формы - от затишья, до урагана.
  В дальней от двери стороне расположилось что-то похожее на алтарь. Небольшая плита с небольшой ступенькой перед ним, а позади на длинной витой ножке сияла алмазная чаша, нутрии которой бушевал самый настоящий ураганчик! С молниями, громом! Просто поразительно!
  Сейчас на алтаре стояли еще две чаши, правда, просто из золота, в одной горел огонь, а в другой виднелся крохотный росток в земле. И в данный момент жрец Дома Огня, облаченный в алую тунику, что-то шептал над ними, изредка махая рукой в сторону стоящих на коленях Александрита и Вестаны.
  Кстати, ее семья явилась в полном составе, и выглядела очень недовольной. На сколько я поняла, они пару раз даже пытались то ли прорваться к девушке, то ли вообще остановить церемонию, но Зартарн ловко каждый раз пресекал любые попытки.
  Дом Воды тоже был на месте в лице Сафиры, ее наследники почему-то не наблюдались. Королева отговорилась внезапностью известия, но и ее радостная улыбка мне почему-то казалась неестественной.
  Нас с Ветриаром держали обособленно, зажав между Аэраном и Хладеном. Похоже, прыжок на месте будет считаться попыткой улететь, а взгляд на сторону - передать секретные сведения. Проклятье! Да мне даже завтрак и костюм принесли в комнату под надзором Хладена. А вот Ларинэ я не видела, и очень переживала по этому поводу. Не хотелось бы, чтобы он пострадал из-за меня.
  - Готов ли ты, Александрит орд Шаэрис обещать девушке свою руку, сердце, судьбу и верность?
  - Да.
  - Готова ли ты, Вестана орд Сиагард обещать этому мужчине свою руку, сердце, судьбу и верность?
  - Да.
  - Обещаете ли вы заключить брак перед богами и силами стихий до истечения полного цикла?
  - Да, - хоровой ответ.
  - Прикоснитесь, каждый к своему символу и отдайте его другому, в знак дара и обещания, - проговорил жрец, и молодые потянулись к своим кубкам. Осторожно взяв свой, Александрит протянул его Вестане.
  - Я дарю тебе свой огонь, как символ нашей жизни, я дарю тебе свой огонь, как символ неугасающей страсти, я дарю тебе свой огонь, как символ защиты. Принимаешь ли ты его?
  - Да, - с благоговейным шепотом Вестана протянула руки к кубку и взяла его в ладони. Алекс сверху накрыл ее руки, и они вместе подняли кубок над головами. Вспыхнув красным, кубок исчез, а Вестана потянулась к своему.
  - Я дарю тебе свою рождающую землю, как символ нашей жизни, я дарю тебе свою рождающую землю, как символ жизни, что будет, я дарю тебе свою рождающую землю, как символ поддержки. Принимаешь ли ты ее?
  - Да, - и ритуал повторился.
  - Вы помолвлены! - объявил жрец, и по залу прокатился дружный шквал аплодисментов.
  - Я могу подойти, поздравить? - осторожно поинтересовалась у Аэрана, когда молодых начали поздравлять.
  - Да, но без глупостей, - после раздумий процедил Аэран.
  Без глупостей? Конечно, как же иначе... Просто понятие глупостей, "папочка", у нас с тобой разное. Я, натянув улыбку, быстро продвигалась к счастливой паре. Эх, как же я завидую сейчас Вестане...
  - Поздравляю! - я улыбнулась молодым, краем глаза отмечая, как приблизился Хладен. - Желаю скорейшей свадьбы и пополнения в семье!
  - Спасибо, Скайнер! - усмехнулся Алекс, а Вестана мило смутилась.
  - Да не за что! Позволишь обнять невесту? - я хитро прищурилась.
  - Хм... дай-ка подумать... ладно, один раз можно!
  - Вестана, ты глянь, какой собственник, уверена, что он тебе нужен?
  - Да, - девушка засмеялась и протянула руки. Не дожидаясь дополнительного приглашения, я быстро обняла ее, зашептав на ухо.
  - Веста, у нас с Ветриаром проблема. После вашего отъезда король собирается разбираться с нами. И еще, Ларинэ пропал. Попроси Зарта вытащить его.
  - Ваше Высочество, вы не увлеклись, обнимая чужую невесту, - раздался противный голос Хладена сбоку.
  - Так это, возможно, мой последний раз, когда я могу ее обнять. Так что же зря время терять, - криво улыбнулась, отстраняясь от девушки.
  - Еще раз поздравляю!
  Собственно, это был последний раз, когда я смогла пообщаться с кем-либо. Я имею в виду, действительно, просто нормально проговорить. Больше Хладен не отступал от меня ни на шаг. Словно под контролем, он неотступно следовал за мной, да еще и приставив с другого бока Анардию. Девушка без устали трещала, сияя радостью от близости к монаршей особе. Под конец я не выдержала, зашипев на нее, чтобы она не строила иллюзий, моей женой ей не быть, и даже в качестве фаворитки шлюхи меня не интересуют. Знаю, что довольно грубо это прозвучало, и еще и громко, так, что все находившиеся рядом это услышали, а Хладен аж зубами заскрипел, но и мои нервы были на пределе. Анардия обиделась, и больше не пыталась со мной поговорить, а мне было и не до этого. Еще и мысль о Тринате скользнула. Надеюсь, девушка не пострадала, и вовремя успела покинуть дворец. Проклятье, я даже у Ларинэ не поинтересовалась...
  Обед прошел достаточно напряженно. Аэран практически все время молчал, лишь изредка поддерживая светскую беседу с Тергортом и Сафирой, которые тоже не горели желанием пообщаться. Король Земли был мрачен, изредко кидал недовольные взгляды на дочь и жену. Майяна не поднимала глаз из тарелки, и не все вопросы лишь кивала, даже не слушая. Сафира глубоко задумалась, но понять о чем было невозможно... Даже Сонэя отличалась на удивление молчаливостью.
  Тяжелый обед. Только Зартарн казался вполне довольным происходящим. Шутил, поздравлял молодых, подначивал остальных... словно ему все нипочем. На меня он ни разу не взглянул, равнодушно скользнул взглядом по Ветриару, заставляя теряться в догадках - поможет или нет.
  Сразу после обеда Аэран, чуть ли не в пинки, начал выпроваживать гостей, позволив лишь только на час задержаться и привести себя в порядок. К этому времени меня уже проводили в собственные покои, пожелав не высовываться, пока за мной не придут.
  Я никак не могла успокоиться, нервно расхаживая туда сюда по комнате. Сколько мне осталось? Час, два... а потом? Неужели убьет? Ох, как-то не хочется... я уже вполне привыкла к своему новому телу, в смысле, что согласна даже на него... Да и вообще, ко всему привыкаешь, кроме смерти...
  - Ваше Высочество, следуйте за мной, - раздался от порога голос стражника. Вот, уже не стучаться...
  Молча повернувшись, я последовала за ним. Посильнее сжав кулаки, я старалась не показывать, как они дрожат. Страх начал сковывать движения, в горле пересохло. Автоматически облизала губы - сухие, потрескавшиеся, слегка горчат...
  Когда дверь в кабинет открылась, я чуть позорно не попыталась сбежать. И сбежала бы, если бы смогла сделать хоть шаг... но сверкавшие по ту сторону глаза притягивали, и я, словно послушная собачка, пошла вперед.
  - Отец? - тихий неуверенный голос. Мой голос...
  - Сядь, - он приказал, потягивая темное вино из голубоватого хрустального кубка. - Выпьешь?
  - Нет, - Господи, а это еще что за игра? Его спокойствие, даже доброжелательность, предложение вина... меня передумали наказывать? Вряд ли...
  - Странно, раньше не отказывался...
  - Я решил вести правильный образ жизни.
  - Похвально, - еще один глоток и молчание.
  Он не отрывал от меня взгляда, словно прикидывая, что ему сделать со мной дальше. Потягивал вино, наслаждаясь моим страхом и недоумением, впитывал его, смаковал... Я видела это по его глазам. Видела, что ему доставляет удовольствие паника в моих глазах. Он словно вампир, втягивал в себя мои чувства и перерабатывал их, поглощая и становясь сильнее.
  В какой-то момент страх перерос в панику. Я сама не осознавала, чем конкретно она вызвана, но король стал мне внушать просто ужас. Я смотрела, и видела перед собой мертвеца. Его кожа, казалось, на глазах синела, губы белели, а глаза затягивал мутная пелена...
  Я сморгнула, пытаясь прогнать видение, и... и не смогла! В шоке я потянулась вперед, дотягиваясь до мужчины, и тут же отдернула руку - его кожа была словно живой лед. Последовавший за ним хрип прогнал остатки заторможенности, и меня прорвало. Вскочив, я бросилась к нему.
  - Отец! Что с тобой? - я трясла его, но он молчал, лишь изредка из его груди вырывались хрипы. Что же делать?
  В панике. Схватилась сразу за оба амулета, висевших на груди.
  - Помогите! Король умирает! Я в его кабинете! Кто-нибудь...
  Глава 23
  
  Кажется, в этом мире я только и делаю, что боюсь. Вот и теперь, судорожно сжимая в руках практически труп, боюсь. Боюсь, что он умрет, боюсь закричать и позвать на помощь, боюсь последствий...
  Бух! С грохотом дверь слетает с петель и на пороге появляется стража во главе с Хладеном, и, судя по его глазам, меня ждут большие неприятности. Все это мгновенно проносится в голове, а язык, отдельно от мозга, начинает что-то нести.
  - Слава Богам! Хладен, почему так долго?! Лекаря быстрее! Отцу плохо! Да не стой же ты! Быстрее я сказал! Никого не дозовешься! - Господи, откуда-то наглость-то взялась? Но, кажется, подействовало! Шум, гомон, топот, суета - все слилось в какую-то какофонию... - Найдите Ветриара! Привести его! - еще один приказ.
  - Король запретил его выпускать, - громко проговорил Хладен, и слуга замер на пороге. А вот это совсем плохо.
  - Значит так, - я резко встала с колен, - свои семейные проблемы мы решим без вас, лорд! В отсутствии отца вы и все остальные подчиняетесь мне. И я не потерплю неповиновения. Вы, - я посмотрела в сторону замершего стражника, - раз приказ лорда Хладена для вас важнее приказа наследного принца, то ровно через час со своими вещами должны покинуть дворец, и пусть лорд ищет вам работу. Стражники Дома Воздуха должны подчиняться только членам королевского Дома. Я ясно выразился? - я обвела всех взглядом. - Отлично. Ты! Покинь дворец. Ты - приведи сюда, наконец- то, врача. А ты - найди принца Ветриара. Всем остальным охранять. Лорд Хладен, у меня будут с вами проблемы? - я уставилась прямо в глаза взбешенного лорда. Было видно, как он борется с собой, скрепит зубами, но, все же, берет под контроль эмоции.
  - Нет, Ваше Высочество.
  - Хорошо. Осмотрите отца. А ты, найди мага, - кивнула я еще одному стражнику. На этот раз приказ исполнили мгновенно, даже без оглядки на Хладена. - Что с ним? - я посмотрела, как над телом короля колдует лорд.
  - Похоже на отравление.
  - Отравление? - я вскинула брови. Хотя да, что же еще? - Чем?
  - Не знаю. Он что-нибудь ел, пил? Когда я уходил, он был в норме.
  - Пил вино. Вон и бокал стоит, - я кивнула на стол. Точнее уже под стол. Похоже, кто-то его свалил. Хладен отошел от короля и опустился на корточки около пролитой лужи, проводя над ней руками.
  - Лорд, - в дверях появился запыхавшийся мужчина лет пятидесяти с чемоданчиком в руке, - что случилось? - он уставился на Хладена, будто и не замечая меня. Еще один его прихвостень?
  - Его Величеству плохо, - я не стала дожидаться, пока меня заметит. - Лорд Хладен считает, что отравление. Проверь и дай противоядие.
  - Э.. хм... конечно, Ваше Высочество, - и еще один взгляд на лорда.
  - Я что-то не понимаю, - я уже была не просто зла, а в ярости, - почему ты еще не приступил?
  - Я... конечно.. просто ждал приказа...
  - Чьего? Лорда Хладена? А если он его не даст, лечить своего короля не будешь?
  - Я... Ваше...
  - Заткнись и приступай! - рявкнула я.
  В комнате повисла тишина. Целитель, весь красный и потный, что-то бормотал над королем, вливал ему в рот, махал перед носом амулетом, но ничего не помогало. Хладен со скорбным видом все еще магичел на полу, а я как-то отстраненно воспринимала все это.
  - Ваше Высочество, - голос Хладена вывел из задумчивости, - похоже на раэльш, - и он выразительно посмотрел на меня.
  - И?
  - Этот яд производят только на землях Дома Огня... И оно теряет свои свойства уже через полчаса после добавления в питье, - гнетущее молчание словно опустилось на присутствующих. Не понять, к чему он ведет. Мог только полный идиот. Я приехала только из земель Дома Огня, я была в комнате последней, я была в момент, идеальный по времени для приема, и я не ладила с отцом... точнее Скайнер.
  - Дайте ему противоядие, - вскинулась я, разбивая молчание.
  - У нас его нет, - тихо прошептал лекарь.
  - Почему?
  - Я нашел разбитую склянку, когда собирал чемоданчик.
  - Значит... - выразительно начал Хладен, победно глядя на меня.
  - Что здесь происходит?! - несчастная дверь подверглась еще одному грубому обращению, явив на пороге Ветриара, Ларинэ и Зартарна. Слава Богу! Я чуть на пол не села от облегчения! Боже, я почувствовала себя спасенной!
  - Ветриар! Зартарн! Ларинэ! - я не сдержала радости в своих словах. - Отец! - я указала на лежащего короля. - Его отравили. Хладен говорит, что это раэльш, и дали ему не более получаса назад. Короче, лорд обвиняет меня, а у лекаря кто-то разбил противоядие. Вот, - я развела руками, чувствуя затопившее меня облегчение.
  - Раэльш? - удивленно вскинул брови Зартарн. - Отойди, - прикрикнул он на застопорившегося лекаря. Быстро осмотрев короля, он хмыкнул и покачал головой, - действительно, раэльш. Но это не яд. Ядом он становится только при добавлении в алкоголь. Но вам повезло, у меня есть противоядие, - откинув полу пиджака, он достал небольшую плоскую коробочку, размером десять сантиметров на пять, и, открыв крышку, выставил на обозрение кучу непонятных разноцветных камешков. - Концентрированные антидоты, - пояснил он мой удивленный взгляд, - не бьются, не рассыпаются, занимают мало места. Хочешь, подарю?
  - Ага, - я только кивнула, наблюдая, как он вытаскивает из футляра зеленоватый камешек и, сжимая, начинает выдавливать жидкость в рот короля.
  - Вот и все. Теперь покой и побольше жидкости. Через день-два полностью придет в себя, а через неделю забудет, что вообще что-то было.
  - Спасибо, - я с чувством выдохнула, смотря на него.
  - Да не за что. А вот того, кто это сделал, придется поискать.
  - Я...
  - Нет, - я резко оборвала начавшего речь лорда Хладена. И так знаю, что себя предложит. - Пусть этим займется герцог Ларинэ. Это ведь его специализация, а вы мне будете нужны для другого.
  - Конечно, - свое недовольство он тщательно скрыл. - Правда, у меня есть опасения в старательности герцога, но, видимо, вас это не смущает.
  - Вы правы, меня это не смущает. Если вы говорите, о трениях с отцом, то герцог в них пострадал из-за меня, а не по причине вражды. Я верю его клятве верности, и он лучший в своем деле. Ваша же помощь мне потребуется в текущих делах до выздоровления отца. В данный момент я прошу вас обеспечить все возможную поддержку и помощь герцогу. И для начала, я прошу вас проинспектировать и доложить лично мне о каждом дворцовом лекаре, и в отдельности о состоянии и наличии зелий, ядов, амулетов: в каком состоянии, где хранится, что есть, чего не хватает. И еще, обеспечьте моего отца надлежащим уходом и перенесите в его покои. И чтоб никаких посторонних. Да, и еще, - уже на выходе кинула я, - этот лекарь к моему отцу не допускается. Герцог, найдите того Альтона эс Фаэна, думаю, он более компетентен, - и вышла. Следом за мной комнату покинули и Ветриар с Зартарном. - Куда?
  - Пойдем ко мне, - шепнул Ветриар. К нему, так к нему. Мне сейчас все равно. Я еле добрела до его покоев, сил почти не было, ноги не держали. Плюхнувшись в кресло, я устало прикрыла глаза, ощущая, как меня потихоньку отпускает.
  - Спасибо, Зартарн, не знаю, чтобы со мной было, если бы не ты.
  - Я ничего особенного не сделал, - пожал плечами король.
  - Нет, Зарт, сделал, - я приоткрыла глаза, внимательно смотря на мужчину. - Ты пришел ко мне на помощь, хотя не обязан был. Ты дал противоядие королю, которого недолюбливаешь, и тем самым позволил ему жить, вместо того, чтобы избавиться за раз и от него, и от одного из наследников. Ты упустил поразительный шанс прибрать к рукам этот дом. Я это понимаю, и поэтому говорю - спасибо!
  - Пожалуйста, - спустя минутное молчание очень серьезно проговорил он, слегка склонив голову. Да, мы друг друга поняли.
  - А теперь, расскажите мне, как вы смогли оказаться там, и почему Зартарн не ушел вместе со всеми, - попросила я.
  - Да что рассказывать, - махнул рукой Ветриар, наливая себе вино. - Меня, как и тебя отправили под домашний арест, где я, собственно и находился, когда внезапно в мою комнату ввалились Зарт и Эршан. Кстати, Эршан был в темнице. Похоже, папочка нашел неплохой способ от него избавиться. Так вот... Мы только привели его в порядок, как раздался твой призыв, ну мы и прибежали... Хи, - он довольно улыбнулся, - наша стража не рискнула встать перед разгневанным королем Огня. Придется их всех менять.
  - Это да... Зарт? - я вопросительно посмотрела на мужчину.
  - Что тебе сказать? На самом деле, все очень плохо. Кто-то всерьез настраивает Аэрана против вас, и ему это удается. В общем, после приема нас всех мило попросили убираться, но Вестана уже успела передать твою просьбу, так что просто уйти я уже не мог. Отправив брата с принцессой домой, я сам задержался под предлогом обсудить дела с Аэраном, а в это время мои люди обыскивали дворец. Беседа прошла не очень. Король все время пытался подловить меня на тайной договоренности с вами против него. Где-то через два часа мы разошлись недовольные друг другом, - хмыкнул Зарт. - Но я смог уговорить Аэрана просмотреть кое-что в вашей библиотеке, так что ему пришлось оставить меня. А вечером мои люди доложили, где Ларинэ. Ваш герцог оказался в тюрьме, и я не придумал ничего лучше, как потребовать от Аэрана встречи с ним, сославшись на то, что моя стража доложила мне, что "герцога видели на территории хранилища". Ну его и привели. Остальное дело техники. Я все-таки маг, и довольно сильный. Накинуть иллюзию на одного из стражников и подменить им герцога могу вполне, хоть и не надолго. Но в тюрьме бы это его еще долго не заметили, а там бы он уже был на моей территории... Но сначала надо было узнать, что с вами. Вот мы и направились к Ветриару, а уж там и твой зов пришел.
  - Ясно. И что нам теперь делать?
  - Я, конечно, тут не могу советовать, - проговорил Зартарн, - но это очень хорошее время усилить свои позиции. Я так понял, сейчас ни ты, ни Ветриар и так не в почете, а Хладен хочет на тебя еще и покушение повесить, да? Так вот, отстрани его, убери его людей, поставь своих... И не подпускай Хладена к королю. Пусть люди Ларинэ проверяют все питье и еду.
  - Понятно, - я кивнула, уловив согласное кивание Ветриара.
  - А вообще, ты молодец, - усмехнулся король. - Быстро, а главное правильно сориентировалась. Даже не ожидал. Из тебя не плохой бы правитель получился.
  - Скажешь тоже... - фыркнула я, но похвала была приятной. - Зартарн, а ты не можешь под мороком походить тут с нами сегодня?
  - Почему бы и нет. Пожалуй, это будет довольно познавательно, - улыбнулся Зарт. Ну вот, еще один шпион! А ладно, потом разберемся.
  
  ***
  Вот уж не думала, что королем быть так тяжело! Или это просто без опыта у меня так?
  Все время приходилось с кем-то ругаться, кого-то ставить на место, выводить на чистую воду... Оказалось, что практически половина стражи и три четверти придворных поддерживают Хладена, а не принцев. За этот день мы произвели почти настоящий террор во дворце! Хорошо еще, что Ларинэ и Зартарн подсказывали и помогали. Зато результаты на лицо!
  Часть стражи заменили, кое-кого выслали из дворца, кого-то посадили в тюрьму (под маской поиска яда Ларинэ провел крупномасштабные обыски), а кое-кого принудили дать клятву на крови Ветриару (мне побоялись, неизвестно было, что произойдет, ведь Скайнер по сути умер). В общем, довели лорда Хладена практически до инфаркта! И это все за один день!
  Королю Аэрану стало лучше. Его жизнь была уже вне опасности, но в сознание он пока так и не приходил. Лекарь, тот самый, что знал о моей сущности, был приставлен к круглосуточной охране. В его-то заинтересованности я была вполне уверена. Умирать мужчина не спешил, а потому будет делать все, что скажут.
  Так что теперь, с чувством выполненного долга, я, откинувшись в кресле, попивала розовое вино из красивого бокала, сидя в комнате Ветриара. Неторопливая беседа уже практически затихла, мужчины уже видимо боролись со сном, и пора было расходиться... но, я ужасно не хотела, чтобы это ощущение тепла, уюта и доверия исчезало. Внезапный стук в дверь вывел меня из состояния полудремы.
  - Войдите, - громко произнес Ветриар, и, открывшись, дверь я вила нам принцессу Сонэю. Ого! Вот это сюрприз! Дремота тут же слетела, заставляя усыпающий мозг поднапрячься.
  Девушка тоже выглядела несколько удивленно, заметив такую компанию, но одновременно с этим и очень уставшей. Слегка осунувшееся лицо, тени под глазами, искусанные губы... Похоже, она серьезно переживала за отца.
  - Простите, я думала здесь только мои братья... я не хотела мешать... Я могу и позже зайти...
  - Не стоит, - Зартарн быстро поднялся, - уже поздно, и нам всем пора уже отдыхать. Не буду мешать, - с легким поклоном он вышел. Следом за ним Ларинэ, а Сонэя заняла освободившееся место.
  - Что ты хотела, Сонэя? - задал интересовавший и меня вопрос Ветриар.
  - Я хотела узнать, что происходит, что с отцом... а мне никто ничего не говорит. Я искала хоть одного из вас, но Скайнера никто не видел, а ты, сказали, у себя, вот я пришла... мне не к кому больше идти, - под конец губы девушки задрожали, и в глазах замерцали слезинки.
  - Сонэя, не волнуйся, уже все в порядке, - Ветриар встал и налил девушке вина. Она лишь вымученно улыбнулась, пригубив напиток. - Отца попытались отравить, но у Зартарна с собой оказалось противоядие, так что теперь ему ничего не грозит.
  - Отравить?! - глаза и губки у нее округлились. - Кто? В нашем дворце? Да быть такого не может... Эх, тут надо, что покрепче. Выпьете со мной? - она умоляюще взглянула на нас. - А то мне одной крепкое пить, как-то не очень, а иначе я просто не засну. Ну, пожалуйста...
  - Ну, хорошо...- неуверенно протянула я, перехватывая такой же Ветра.
  - Спасибо! - она подскочила и быстро подошла к столику с напитками. Повыбирав пару минут, она вытащила пузатый кувшин и разлила по бокалам густую темную жидкость. - Давайте, чтоб все эти беды наконец-то закончились! - произнесла она тост и, отсалютовав бокалом, первая выпила его до дна.
  Тягучая жидкость обожгла все внутри, согрев и окутав приятной негой. Необычное вино, или что это там такое, я еще тут такого не пила... Мысль лениво ворочалась в голове, расслабленное тело отказывалось шевелиться...
  - Хорошая вещь. Что это такое?
  - Это медовый взвар на травах, - улыбнулась Сонэя. - Крепкая вещь, но полезная.
  - Ясно. А тебе как? - повернулась я к Ветру, и замерла, не зная, что сказать... Остекленевшие глаза парня были затянуты какой-то мутной поволокой, губы приоткрыты и, казалось, он совсем не дышит. Я попыталась вскочить, но тело даже и не пошевелилось. Словно невидимые путы сковали. - Что происходит? Сонэя?!
  - Что конкретно тебя интересует, братик? Что с Ветриаром? Или почему ты не можешь пошевелиться?
  - Это ты?
  - Ага, я, - она мило улыбнулась.
  - Что ты с нами сделала? Что с Ветриаром?
  - Знаешь, а это странно, - она встала с кресла и подошла ко мне. Длинные пальцы сильно вцепились в подбородок, задирая голову. - Просто удивительно... Видишь ли, я дала вам одно и тоже, но на тебя почему-то не так подействовало... Хм... а раньше сбоя не было...
  - Что ты дала нам?
  - О! Это уникальное изобретение! На основе вашей крови был создан небольшой амулетик, - она приподняла цепочку с прозрачным камешком, - который при применении зелья с кровью владельца полностью подчиняет волю. Увы, у него тоже свои недостатки... к сожалению, действует только на мужчин и при условии кровной связи, - она наконец-то отпустила мой подбородок и откинулась на кресле. - Как же не удачно ты память потерял. Ты ведь уже согласился избавиться от Ветриара, а теперь вы лучшие друзья. Прости, но мне ничего не остается. Завтра все узнают, что ты убил Ветриара, когда тот пригрозил, что расскажет, что это ты пытался убить отца. Я буду свидетелем. Тебе никто не поверит. Знаешь, я столько сил вложила, чтобы тебя убили еще во дворце земли. Даже пришлось спать с этим ублюдком - Актанием... Но ты даже не заметил покушения! Тебе просто поразительно везет после смерти, братец. Ты даже Зартарна умудрился перетянуть на свою сторону!
  - Так это ты отравила отца?
  - Нет, - она усмехнулась, - я была в это время совершенно в другом месте. Так что... алиби у меня надежное. А ведь все так хорошо начиналось! Сначала ты бы погиб, потом Ветриар отравил бы отца, за что его бы казнили, и все - я единственная наследница! Но нет... не мог ты просто тихо подохнуть, мразь! - и резко подскочив, она со всей силы ударила меня по лицу. Горячая, липкая жидкость потекла из носа, раздражая и вызывая легкое ощущение тошноты. - О! - ее взгляд перешел на Ветриара, чьи глаза приобрели привычный цвет. - Кажется, уже подействовало...
  - Это ты похитила кристалл? - вклинилась я.
  - Что? - о! наконец-то я пробила ее броню самоуверенности. - Кристалл похищен? Да как они посмели! - она раздраженно зашипела, поджав губы. Так... получается, она знает, кто за этим стоит, но не знает всех их планов... Но додумать я не успела. Тряхнув головой, она словно отогнала посторонние мыли, - об этом после. А теперь, - она сжала камень амулета в ладони, - пора. Ветриар, ты должен убить Скайнера. Скайнер ты не должен защищаться, выбивать оружие и наносить серьезные травмы Ветриару. И да, мальчики, никакой магии, - и девушка уселась в кресло, закинув ногу на ногу, словно собираясь смотреть представление.
  В этот самый момент Ветриар что-то злобно промычав бросился на меня. Разум в его глазах полностью отсутствовал. Парнем управляла лишь воля Сонэи, но мне от этого легче не было. Он превратился в зверя - рычал, рвал ногтями все, что попадалось на пути, бросался предметами... Не защищаться она сказала? Да как бы не так! Тело, ощутив опасность, само вскочило и принялось отбиваться. Но какой-то частью мозга я понимала, что долго это не продлиться. Ветриар опытнее и его мозг получил прямую команду убить, в то время как я не могу причинить серьезный физический вред ему, даже без учета команды. Надо было срочно что-то придумывать, но что?
  Единственное, что я могла, это пока отбиваться от атак парня. Я чувствовала только бессильную ярость, помноженную на частичную парализацию воли. Да, Сонэи не удалось подчинить меня полностью, моя душа боролось против приказа, но в этом теле была кровь не Софии, а Скайнера, и она подчинялась ей. Но это не на долго. Я чувствовала, как сила приказа спадает, но долго ли хватит мне сил, чтобы избегать Ветриара?
  Очередной виток погони, и до Ветра дошел один неприятный для меня факт - это его комната, и у него здесь полно оружия. Два хищных лезвия теперь были направлены прямо на меня, одно из которых очень удачно меня достало. Рана тут же отозвалась огнем, окрашивая одежду в красный. Из под порванного ворота вылетело два амулета, блеснув в свете камина. Точно! Я только и успела схватить один из них, бросив мысленный призыв, когда воспользовавшись моей замешкой, кинжала Ветриара достиг цели.
  Боль опалила сознание яркой оранжевой вспышкой, на миг помутнив все перед глазами. Тут же раздался испуганный вздох парня. Кажется, по окончании действия приказа, сознание жертвы проясняется...
  Скатившаяся по щеке слеза оросила губы, принеся запах соли и почему-то меди...
  - Софья... -шепот Ветриара, и его судорожный рывок, вытягивающий кинжал из меня. Мои, уже коченевшие руки, вцепившиеся зачем-то в него, и довольный смех Сонэи где-то вдалеке. - Нет! - крик раненного зверя. - Ты! - я понимаю, чувствую, что он хочет сделать... но так не правильно. Последний рывок - кинжал вылетает из рук моего Ветерка и, повинуясь моей воли, летит в новую цель. Крик! Полный боли и удивления... Вот теперь правильно... Он свободен... он не виновен... он жив...
  Глава 24
  
  "Опять у меня какая-то неправильная смерть" - это первая мысль, скользнувшая в моем мутном сознании. Мне больно, все тело налито тяжестью и усталостью, а еще странное осознание, что что-то не так. Господи, мне уже надоело умирать!
  Глаза жутко не охота открывать, но пить хочется очень сильно и, сделав над собой усилие, пытаюсь приподнять враз отяжелевшие веки. Взгляд застывает на белом потолке с хрустальной люстрой, а, затем, медленно скользит вниз. Хм... это явно не моя комната, то есть не комната Скайнера, которую я уже привыкла считать своей, но все же помещение смутно знакомое. Кажется, я здесь уже бывала...
  - Привет, - рядом раздался тихий знакомый голос. С трудом повернув голову, я в упор уставилась на бледного Ветриара, сидящего на постели.
  - Пить, - даже шепот отозвался болью в пересохшем горле. Тут же перед глазами возник стакан с прозрачной жидкостью, и парень заботливо приподнял мне голову, поднося его к губам. - Спасибо, - прохладная вода остудила жжение.
  - Как ты? Что ты последнее помнишь? - осторожно поинтересовался он.
  - Как будто катком переехали. Все болит, - буркнула. - А помню... я Сонэю убила! - осознание этого факта вмиг привнесло ясность в сознание. Боже, что же теперь будет! - Ветрира, прости! - я в ужасе уставилась на него, ожидая и боясь его реакции. Но она превзошла любые мои ожидания. Вмиг расслабившись и как-то дико улыбнувшись, парень рассмеялся, схватив меня в объятия.
  - София! Боги! Как я рад! Все получилось. Ты вернулась!
  - Ветрир... - я беспомощно посмотрела на парня. - Я не понимаю...
  - Потом, сейчас тебе надо отдохнуть, - Ветриар наклонился и мягко коснулся губами лба... Невероятно, он впервые поцеловал меня, пусть даже так! Но обдумать это я не успела, сознание вновь погасло, словно его кто-то выключил.
  
  ***
  Второй раз приходить в себя было легче. А еще пару тройку раз, так и вообще, станет легче легкого. Я лежала в кровати все в той же комнате, но теперь помимо Ветриара в рядом находились Ларинэ и Зартарн. Знакомые все лица, как говорится...
  - Привет, - я улыбнулась, разглядывая заулыбавшихся мужчин.- Что у нас нового?
  - Ты как? - на постель присел Ветриар.
  - Нормально. Помоги приподняться, - я попыталась сама пересесть на подушках, но получалось плохо - руки ослабли. Но вместо помощи мужчины вдруг дружно отвернулись. Не поняла... - Э? А в чем дело?
  - София... ты... э... вниз глянь, - пробормотал Ветриар, смотря куда-то в сторону. Вниз так вниз, что у меня там? Ну голая, грудь видно, живот одеялом прикрыт... Стоп! Грудь? Грудь! Я судорожно начала ощупывать то, что вижу. Быть не может! Я что, снова женщина? Рука скользнула вниз. Ничего! Господи, неужели?!
  - Хм... София, может, ты все-таки прикроешься, а? - это уже голос Ларинэ. Упс, я и забыла об их присутствии. Блин, стыдно-то как.
  - Простите, - придушенно пискнула. - Но как? Я вернулась?
  - Не совсем, - поворачиваясь, пробормотал Ветриар.
  - То есть? - а вот теперь мне стало не хорошо. Неужели я превратилась в мутанта?
  - Лучше дай ей зеркало, - посоветовал молчавший все это время Зартарн, как-то странно меня разглядывая. Ветриар молча поднялся и на пару минут вышел из комнаты, вернувшись уже с небольшим овальным зеркальцем. Честно говоря, я уже не знала чего мне ожидать. Руки тряслись, было страшно поднять ресницы и посмотреть на свое лицо.
  Не. Может. Быть! Я в шоке уставилась на отражение. Как? Мой недоуменный взгляд блуждал по отражению, пытаясь понять, не шутка ли это. Еле оторвавшись, посмотрела на мужчин.
  - Как? - это все, что я смогла выдавить из себя.
  - Что ты помнишь из произошедшего? - осторожно поинтересовался Эршан.
  - Все, - да, память, действительно, была кристально четкой. - Помню, что Сонэя подлила нам с Ветриаром какое-то зелье, способное при помощи кулона подчиняться ей, потом призналась, что в курсе, кто все это затеял, а потом она приказала Ветриару убить Скайнера, и он послушался.
  - А дальше?
  - Дальше? Я тоже чувствовала ее приказ, но, как бы сказать, телом я его чувствовала, а не разумом, поэтому пыталась бороться. И в какой-то миг у меня получилось. Кажется, я послала зов Эршану. А потом... я увидела, что и Ветриар очнулся. И я убила Сонэю... просто не могла позволить ему убить единокровную сестру... Лучше я...
  - Спасибо, - тихо прошептал Ветриар, сжав руку. - Ты не представляешь, что сделала для меня.
  - Да, ты сумела дозваться меня, - кивнул Ларинэ.
  - Так вы мне расскажите или нет? - я уже начала заводиться.
  - Расскажем. Успокойся. Когда ты своей магией направила кинжал, он попал точно в сердце Сонэи, - начал Ветриар. - Она была так уверена в своем средстве, что даже защиту никакую не приготовила. Вместе с ее смертью, воздействие ее зелья тоже прекратилось, и я словно очнулся. Она умерла мгновенно, а у меня на руках медленно умирала ты. Я не знал, что делать... стоял и смотрел, как уходит твоя душа... - парень судорожно сглотнул, и теперь уже я сжала его ладонь.- А потом в комнату ворвались Эршан с Зартарном. Ты должна благодарить короля, - усмехнулся Ветриар, - это он у нас такой сообразительный оказался. Мы воспользовались зеркалом, как и в прошлый раз. Забрали тебя и Сонэю... Хотели воскресить и ее, чтобы она рассказала, кто ее "друзья"... но она уже ушла...
  - И вы решили использовать ее тело, - задумчиво проговорила, смотря на свое новое отражение.
  - Да, - вскинулся парень, - я же обещал тебе женское тело. Вот! Бери и пользуйся! Это лучшее тело, что я мог тебе предоставить!
  Это точно, хмыкнула я. Тело принцессы Сонэи - великолепный подарок. Красивое, здоровое, социально обеспеченное... О таком я даже не мечтала. Ветриар полностью выполнил свое обещание - лучшее из виденных женских тел теперь мое, и я сама убила его обладательницу!
  По телу пробежала волна дрожи. Так отвратительно чувствовать себя каким-то паразитом, захватчиком... Странно, но со Скайнером я такого не чувствовала, может быть потому, что не знала его?
  - Не стоит, - словно почувствовав мои мысли, посмотрел на меня Зартарн. - Сонэя сама была виновата в том, что случилось. Не напади она на вас, ты бы никогда ее не убила. А тело заменить вообще предложил я. Ветриар и так давно относится к тебе, как к сестре, ну или как к брату, - хмыкнул он. - Самой Сонэи уже все равно, что с ее телом. Какая, по сути, разница, сожрут его черви, или оно продолжит существовать уже с другой душой. Это не ты хотела убить двоих братьев, не ты подстроила ее убийство, и не ты захотела переместиться в ее тело. Но теперь именно ты стала Сонэей. И какой она станет, зависит от тебя, - мужчина мягко провел рукой по щеке, смотря в мои завороженные глаза. - Ты умудрилась даже для ненавистного всем Скайнера завоевать несколько друзей, которые будут с добром вспоминать его. Знаешь, Сонэя была очень красива, но внутренняя гниль отталкивала. Теперь внешняя и внутренняя красота придут в гармонию. Ты уже красивее ее. И самое лучшее, что ты можешь для нее сделать, так это то, что ее будут вспоминать добрым словом, а не только, как красивую принцессу. Ты поняла, Сонэя?
  - Соня, - тихо прошептала я. - Так сокращали мое имя дома. Я не хочу называться ее именем...
  - Соня... красиво, и тебе идет, - улыбнулся Зартарн, убрав серебристую прядку с лица. - Больше не будешь голову глупостями забивать?
  - Не буду, - я послушно кивнула.
  - Вот и умница. А теперь нам надо все хорошенько обдумать, что делать дальше и что говорить. Нам повезло, что хоть тебя успели вернуть, и никто ничего не заметил. Аэран еще не очнулся, а Хладена ты вовремя пристроил к делу - его не было во дворце.
  Я удивленно покосилась на мужчин. Если я все правильно поняла, то они собираются все случившееся скрыть. Но как? Опять разыгрывать спектакль про амнезию? Бред. Второй раз на это никто не купится. Да и вспыхнувшая братско-сестринская любовь между Сонэей и Ветриаром тоже будет выглядеть подозрительно.
  - Не делай таких удивленных глаз, Соня, - усмехнулся Зартарн. - Сама понимаешь, правду рассказывать никому нельзя. А вот продумать линию поведения - необходимо. Только остается вопрос - в каком ракурсе все выставить? - и он перевел взгляд на Ветриара. А, ну правильно, ведь ему решать, кем станет Скайнер - предателем или мучеником.
  - Скайнер был отморозком, - наконец с трудом произнес он, - и, может, это по-детски и эгоистично, но я не хочу, чтобы его вспоминали добром.
  - Что ж, отлично, так даже проще, - Зартарн выглядел довольным. - Тогда, как вам такая официальная версия: в момент покушения на короля у принца произошел стресс, на фоне которого полностью вернулась память. В ярости, принц проговорился об этом брату, и когда тот в шоке потребовал объяснений, напал на него. В этот момент в покои зашла принцесса Сонэя, чтобы узнать новости о состоянии отца, к которому ее не пускали. Увидев, что Скайнер заносит кинжал над уже не двигающимся Ветриаром, принцесса решает вмешаться. В результате случайного стечения обстоятельств - принцесса Сонэя ранена, а принц Скайнер убит. Ну как? Правдоподобно?
  - Хм... вполне, - задумчиво кивнул Ветриар, Ларинэ тоже согласно закивал.
  - Что ж, отлично, тогда все в порядке.
  - Не все, - поморщилась я от их слепого оптимизма. - Остается парочка моментов.
  - Каких?
  - Во-первых, память и интриги Сонэи. Я не смогу вести себя, как она, не знаю, что она творила в последнее время и что говорила. К тому же, она знает преступников, замешана во всем этом. А я понятия ни о чем не имею! И ссылаться еще раз на амнезию нельзя. От обыкновенно раны ножом она не наступает, а заявлять всем, что еще раз было использовано зеркало явно не стоит. А во-вторых, Ветриар. То он не отходил от Скайнера, а то вдруг теперь рядом с сестрой, которую терпеть не мог. И это опять же на фоне ее исправляющегося характера?
  В комнате повисла тишина. Мужчины переглядывались, закусывали губы, отводили глаза. Угу, это такой тонкий намек, что отдуваться опять мне? А я не хочу!
  - Ну... - наконец пробормотал Ветриар, - можно сделать так, что ты в ближайшее время уедешь из замка. А когда вернешься, время уже пройдет, все станет не актуальным... И из-под удара выйдешь, - под конец обрадовано добавил.
  Не поняла! Я в шоке смотрела на парня. Это что, такой способ от меня избавиться? И куда это он меня отправить решил? Я вообще оттуда живой вернусь?
  Видимо, что-то отразилось у меня на лице, так как принц начал резко оправдываться.
  - Соня, ну сама подумай. Это же лучший выход! Поживешь где-нибудь пару месяцев, а за это время ее интриги потеряют актуальность. Что ты в последние дни говорила и делала все забудут. Мы с тобой, на фоне моей благодарности за спасение, начнем общаться и подружимся. А те, с кем имела дело Сонэя, тоже от тебя отстанут! Это лучший вариант! - убежденно вещал он, сверкая глазами.
  - И куда ты решил меня отправить? - подозрительно спросила я, уже мысленно соглашаясь с этим планом.
  - Я... хм... ну...
  - Можешь пожить у меня, - предложил внезапно Зартарн. - Я в курсе, Алек с Вестаной тоже, больше тебя там никто не знает. Так что жить будешь спокойно. Да и защитить, если что, смогу.
  - Хороший план, - вклинился в разговор Ларинэ, - соглашайся, Соня. Это единственный выход, который не вызовет лишних вопросов и не угрожает твоей безопасности. Правда, единственный момент - то похорон брата, ты уехать не сможешь. Да и Аэрана нужно будет как-то убедить. Внезапный отъезд может его насторожить.
  - Ладно, - скрепя сердцем, я согласилась. Собственно, возникло странное ощущение, что если бы и не согласилась, то все равно получилось бы тоже самое. Как-то в образе девушки они вдруг дружно перестали воспринимать меня серьезно. И это было обидно. Но качать права и требовать к себе уважение - это самое неудачное, что можно сделать. Тут нужно действовать по-другому. Как? Пока я не уверена. Но, для начала, нужно набраться сил, чтобы хотя бы самостоятельно двигаться, а не быть зависимой. Поэтому, как мудрая женщина, я сейчас промолчу, а как настанет необходимость, сделаю так, как нужно мне. В конце концов, я взрослая, разумная, я уже обжилась в этом мире и знаю, что от него ожидать. У меня красивое женское тело, титул, власть, деньги и магия - неужели при всем этом я не смогу позаботиться о себе? И пусть мужчины считают себя сильнее и умнее - переиграть женщину, когда она видит цель, им не дано! А я хочу выиграть!
  Что-то поднялось незнакомое в душе. Какой-то азарт, уверенность, предвкушение... Я не была такой в своей прошлой жизни, не была такой в теле Скайнера, но сейчас... Я впервые в жизни почувствовала себя кошкой, хищницей, лукавой игруньей, и мне это понравилось. Даже смутная тревога по поводу чужого тела отступила в тень. Ничего.
  Я так дружелюбно согласилась, что к Аэрану пойдут Ветриар и Зартарн. Мол, я же еще слаба... да и король не высокого мнения о моих способностях... Это я тоже молча проглотила, но зато потребовала явиться сразу ко мне, иначе пообещала сама встать и пойти их искать. На это парни обменялись многозначительными взглядами и предложили оставить мне Ларинэ. Ага! Нет уж... Но вместо вертевшегося на языке отказа благодарно кивнула.
  Вот теперь, когда король и принц покинули комнату, я с удовольствием растянулась на постели, посматривая из-под ресниц на мающегося Ларинэ. Его тоскливый взор то и дело останавливался на двери, но мужчина стоически терпел. Хорошо. Пусть дойдет до кондиции.
  Спать я уже не хотела. Сила возвращалась в тело, так что ... Через пятнадцать минут, решив, что уже пора, многозначительно вздохнула и сексуально потянулась на постели, краем глаза отмечая расширившиеся глаза мужчины. Из-за моих телодвижений край покрывала немного сполз, оголяя грудь. Тяжелый вздох сбоку, и, словно только что вспомнив о его присутствии, я испуганно ахаю, натягивая обратно покрывало.
  - Эршан... - взгляд из-под ресниц, облизывание губ, - ох, прости, я забылась...
  - Эм... ничего. Как ты себя чувствуешь?
  - Неплохо, только есть хочется.
  - Давай я прикажу служанке...
  - Нет, - я перебила его, - не надо служанок, ты что, забыл?
  - Ой, да... - мужчина досадливо прикусил губу. - Ладно, я сам схожу, идет? Чего тебе хочется?
  - Мяса и чего-нибудь сладкого, - я мягко улыбнулась, - а я пока умоюсь и накину что-нибудь на себя.
  - Хорошо. Тогда приду через полчаса. Идет?
  - Да, - я довольно улыбнулась, наблюдая, как он быстро идет к двери. Уверена, что его не будет гораздо больше, чем полчаса. Уже у самой двери, я остановила его. - Эршан, а кто меня раздел?
  - А? - Ларинэ покраснел, как только до него дошел смысл вопроса. - Э... Спроси у брата, - и вылетел из комнаты. Отлично. Еще пару минут я выиграла.
  Моментально вскочив с кровати и покачнувшись, я чуть ли не бегом бросилась в ванну. И пусть от слабости все плыло и качалось, я привела себя в порядок и оделась за пятнадцать минут.
  И вот теперь, я быстрым взглядом осматривала комнату. Да, я помню, что Ларинэ проводил обыск, но мое чутье говорило, что его люди не нашли всего. У Сонэи должен был быть тайник. И найти его надо было сейчас, пока Ветриар с Зартарном и Ларинэ не оккупировали здесь все.
  Причина моей скорополительности заключалась в том, что пока я лежала и слушала их размышления в голову пришла одна интересная мысль. Амулет и зелье. Ни Скайнер, ни Ветриар, ни Зартарн с Ларинэ о таком не знали и не могли. Получается, Сонэя была талантливее или сильнее этих прославленных магов, ну или имела что-то, что ей помогало. И свои записи и наработки она должна была где-то прятать. А где, кроме спальни, она могла это делать, не вызывая подозрений? Нигде! Значит, все это здесь. А, если предположить, что я права, то открыть тайник можно только Сонэя или с ее помощью. И, готова, поспорить, что скоро эти молодцы до этого додумаются. А делиться с ними я пока не собиралась!
  Итак, где девушка может спрятать самое дорогое?
  Я оглядела покои. Гостиная, спальня, гардероб, ванная, балкон. Кабинета у Сонэи не было. Гостиная отпадает сразу, балкон тоже вряд ли. Остается спальня, гардероб и ванная.
  Логичнее всего, что она спрятала что-то здесь, в личной комнате, ну или в гардеробной... поэтому, я отправилась в ванную. Чисто женская логика, ага!
  Большая комната, примерно пять метров в ширину и десять в длину. Бассейн, душ в виде водопада, пара шкафов, скамья вдоль стены, зеркало, небольшой закуток - туалет. Хм... Где?
  Я носилась по комнате, переворачивая все вверх дном, дергая за ручки, рычажки и барельефы. Ничего. С меня уже пот градом лился, неужели я ошиблась? В третий раз пробегая по кругу, я снова уткнулась в дверь, ведущую в туалет... а чем не шутит? Комната достаточно широкая, сиденье слегка смещено в левую сторону... Я села на крышку, задумчиво рассматривая перед собой... эх, не быть мне сыщиком!
  Уже от нечего делать провела пальчиком по гладкой облицовке стены, когда внезапно почувствовала резкий угол. Алая капля повисла на кончике не различимой на белом фоне иглы и медленно втягивалась в нее. Миг - и бесшумно отворилась маленькая панель прямо у пола. Просунув руку, я извлекла на свет какую-то коробочку, а еще внутри полой стены оставались какие-то вещи, завернутые в тряпицу. Но кроме этого, я заметила маленький рычажок. Дернула и замерла в ожидание. Ничего. Странно. Оглянулась и чуть не вскрикнула. За спиной зиял черный провал тайного хода. Вот это да!!!
  - Сонэя, ты где?
  Глава 25
  
  Чертыхнувшись, я резко дернула за рычаг, закрывающий вход. Делиться находкой я пока не собиралась. Может, кто-то скажет, что это самонадеянно и глупо, но лично я считаю, что необходимый козырь.
  Еще раз бросив взгляд на помещение, я выплыла в спальню, где уже подозрительно озирался Ларинэ.
  - Чего ты так кричишь?- я недовольно поморщилась.
   - Где ты была?
  - В туалете, - буркнула, с удовольствием заметив, как тот смутился. Ничего, в следующий раз постесняется спросить.
  - А я обед принес...
  - Отлично, - я улыбнулась мужчине, причем сейчас вполне искренне. Есть и в правду хотелось, а аромат от подноса шел такой, что закачаешься - чай, гранатовый сок, горячие тосты с вареньем, грибная похлебка, тефтели в подливке с гарниром, нарезанный сыр нескольких сортов, тарелка фруктов и креманка с мороженным. Мммм...
  Первые полчаса мы даже не разговаривали, настолько все было вкусно, ну, или я настолько проголодалась. А вот когда преступили к мороженному, решила, что пора.
  - Ну?
  - Что ну? - Эршан удивленно посмотрел на меня поверх бутерброда.
  - Рассказывай, о чем там Аэран беседовал с Ветриаром и Зартарном, и почему их до сих пор нет.
  - Соня, а я-то откуда знаю! - на меня смотрели честные голубовато-серые глаза. Не знала бы, кто передо мной, обязательно поверила бы, а так...
  - И как она называется?
  - Кто? - кажется, герцог отчаялся понять логику в моих словах.
  - Книга.
  - Какая?
  - Где написано, что головной мозг закачивают в организм через мужские гениталии, а величина интеллекта прямо пропорциональна длине мужского достоинства.
  - Соня! Да ты... Как ты... Я...
  - Не помнишь? - я сочувственно кивнула. - Эршан, с чего ты взял, что со сменой пола я поглупела, а? До этого вы все вели себя нормально, а теперь резко решили, что мне лучше ничего не знать и никуда не вникать?
  - Соня... - он несколько раз открывал и закрывал рот, пытаясь что-то сказать, пока неожиданно махнул рукой и расхохотался. - Прости, ты, действительно, права... Твое новое тело несколько сбивает с толку. Еще раз приношу свои глубочайшие извинения.
  - Идет, - я улыбнулась и милостиво кивнула, все-таки Эршан не зря глава Тайного отдела. Он всегда быстро соображал. - И так?
  - Ну что тебе сказать? Аэран пришел в себя и тут же потребовал к себе Хладена для отчета. Его, как сама понимаешь, на месте не оказалось, а вместо него к нему зашел Ветриар и рассказал нашу версию событий, не забыв упомянуть, что его спас именно король Огня. Потом затребовал к себе Скайнера и получил еще один рассказ. А вот тут ему и стало плохо... Вызвали лекаря. В себя он пришел минут через пятнадцать и выгнал всех вон.
  - Очень интересно, а эти два братца где?
  - Ветриар побежал инспектировать, что произошло, пока мы тебя с того света возвращали, а Зартарн к себе ушел - сказал, что ему надо с братом связаться.
  - Как думаешь, через сколько они вернуться?
  - Ну... еще полчаса точно в запасе есть, а что?
  - Думаю, мне надо навестить отца.
  - Соня, я не думаю, что это удачная идея, - покачал он головой.
  - Не уговаривай. Я так решила и так надо.
  Через пять минут препирательств мы все-таки вышли из покоев и направились в сторону комнат короля. Самое интересное, что у него я еще ни разу и не была.
  Король занимал не пару комнат, как, например, Скайнер или Ветриар, а целую анфиладу комнат. Сразу за массивными двустворчатыми дверями располагалась большая удивительной красоты комната, одна стена которой был полностью стеклянной, а противоположная сплошь выложена хрустальной мозаикой, отражающей каждый солнечный луч и окрашивая комнату во все цвета радуги. Прямо посередине комнаты с куполообразного потолка свисал закрученный улиткой сталактит, подсвеченный со всех сторон разноцветными хрустальными фонариками, испускающий тонкий ручеек, падающий в небольшой бассейн. Две торцевые стены с размещенными друг напротив друга массивными дверями были раскрашены фресками, изображающими небеса и птиц. Вокруг фонтана на расстоянии двух метров расположились низкие белоснежные диванчики с голубыми подушечками.
  Следующая комната была более "приземленной" что ли, нацеленной не на поражение воображение, а скорее на комфортное ожидание и беседу. Несколько диванов и глубоких кресел, камин, большой круглый стол со стульями и несколько небольших столиков с напитками и закусками. По бокам виднелось несколько дверей - на балкон, в кабинет и малую ванную.
  За этим холлом шел достаточно большой коридор, отделяющий гостевую зону от "личной". Собственные покои включали еще одну гостиную, кабинет, гардеробную, две комнаты, оборудованные по личным предпочтениям правителя, собственно спальню, малую спальню для фаворитки или жены, если правитель хотел видеть ее утром, но не желал спать в одной постели и ванную залу с небольшим бассейном.
  И все это в стиле элегантной роскоши!
  Но все великолепие померкло, как только я увидела короля. Этот бессмертный красивый и холодный мужчина теперь лежал бледный, с горькими морщинками в уголках губ и глаз, с покрасневшими глазами... И не физическая боль и недавнее отравление было тому причиной... Горе! Такое с человеком делало только настоящее глубокое горе. Каким бы Аэран не был, чтобы не творил, но сына он любил, и его смерть сильно ударила по нему. Нет, я знала, что не пройдет и дня, как он возьмет себя в руки и снова станет "ледяным", но сейчас, в одиночестве, он мог позволить себе не скрываться и отдаться своей потери.
  Все слова вылетели из головы... Да и что тут скажешь?
  Заметив меня (Ларинэ благоразумно остался за дверью), Аэран нахмурился и, поджав губы, отвернулся. Я молча подошла к постели и села на краешке, а потом, повинуясь внутреннему инстинкту, внезапно прижалось к груди мужчины, обнимая и зарываясь лицом в рубашку. Несколько минут ничего не происходило, пока осторожно, словно опасаясь, его рука прошлась по волосам. Сначала неуверенно, а потом все смелее и смелее... и я не выдержала.
  Слезы полились потоком, прорываясь сквозь пустоту внутри. Рыдания, судорожные, захлебывающиеся, вырывались с кашлем и стоном. Что-то отрывалось внутри, терялось, уходило... Кажется, именно в этот момент я по-настоящему расставалась со своим миром. Рвала все связи и привязывала себя к этому миру.
  - Папа... - шепот сорвался с губ.
  - Да... дочка, - запинка, слова с трудом срывались с губ, - прости меня... я люблю тебя...
  - И ты меня прости... - "за все" - мысленно добавила. За Скайнера и за Сонэю... и пусть моей прямой вины в их смерти нет, но я приложу все силы, чтобы заменить их...
  
  ***
  
   Сегодня дворец был полн. Гости, жители замка, прислуга и охрана - несколько сотен человек находились в Доме Воздуха, только вот повод собраться на этот раз был не радостный.
  Похороны. Похороны, которые должны были состояться еще несколько недель назад... наконец-то наступили. Одетая в серое платье, как и все присутствующие, я смотрела на тело, что еще два дня назад было моим.
  Скайнер в парадном костюме лежал на небольшом алтаре в самой высокой башне в комнате без стен и крыши. Продуваемая со всех сторон площадка, ограниченная лишь низеньким кованным бортиком, и алтарь в середине - вот и все, что здесь было. И люди, много людей, стоящих полукругом вокруг него.
  То, что я сейчас чувствовала было трудно объяснить словами. Я даже сама понять не могла. Дико, страшно и неправильно... а еще стыдно. Чувство, что ты паразит, захвативший то, что тебе не причитается, использовавший чужое, а потом поменявший на более выгодный товар с каждой секундой только усиливалось. Мне казалось, что это я виновата в смерти и Скайнера, и Сонэи, хоть умом и понимала, что это не так. Более того, с каждой секундой усиливалось ощущение, что Скайнер, не открывая глаз, смотрит на меня... таким осуждающим, мрачным взглядом, а искривленные после смерти губы выражают всю степень ненависти и брезгливости...
  Холодные пальцы сжали ладонь, когда я все-таки не смогла сдержать всхлипа. Повернув голову, встретилась глазами с бледным, но ободряющее улыбнувшимся мне, Ветриаром. Словно поняв, о чем я думаю, парень тихо прошептал "не надо". С другого бока руки коснулись пальцы Аэрана. Повернув голову к нему, я увидела его замкнутое лицо, но пальцы, стершие не удержавшуюся слезинку, были нежны.
  - Начинайте, - холодный голос Аэрана разнесся по площадке. Стоящий неподалеку жрец тут же кивнул и подошел к телу.
  - Во имя продолжения жизни подлунного мира, во имя сохранения власти четырех стихий, пусть боги примут Скайнера орд Триарда в своих чертогах, да принесут ему покровительство предки. Пусть милость осияет его, и возродится он вновь! Сегодня, мы отдаем его тело его родной стихии. Великий и вездесущий Воздух, что основа всего, прими сына своего! Да соединится Скайнер орд Триард с сутью своей! Расс-асс!
  - Расс-асс!!! - поддержал жреца мрачный хор, и в тот же момент, как с его пальцев сорвались серебристые искры и окружили лежащего на алтаре принца, тело Скайнера засветилось, истончаясь. Он словно стал растворяться в окружающей синеве, действительно уходя в воздух. Еще минута - и ничего не осталось. Абсолютно! И это было жутко!
  Резкий порыв ветра, налетевший ниоткуда, взметнул платья и волосы присутствующих. Он окружил, коснулся каждого, оставляя свое ледяное дыхание. Мои губы будто обожгло, когда ветерок достиг меня. И это было... непонятно! Он, словно, благодарил меня... не знаю! Но на душе внезапно полегчало, и я, даже, смогла невольно улыбнуться.
  - Принц ушел! - провозгласил жрец, и все задвигались. Нестройным ручейком народ потек к выходу. Похоже, стоять на площадке, высотой в несколько десятков метров, без ограждений и крыши, никто не хотел.
  Согласно обычаю, в этот день полагалось больше не есть и не спать до восхода солнца. Можно было только пить, причем, исключительно две вещи - либо воду, либо особый напиток с хорошим градусом и непередаваемого голубого цвета.
  Сейчас в тронном зале, задрапированном серой тканью, собрались все правители и знать королевства. Аэран уже восседал на своем кресле. Мы с Ветриаром сидели через ступеньку от него, оставив кресло Скайнера пустовать. Внизу были расставлены кресла для правителей остальных королевств. Я старалась ни на кого особенно не смотреть, но взгляд то и дело возвращался к Зартарну, сидящему рядом с Ауреной и мягко ей улыбающемуся. Почему-то я чувствовала глухое раздражение, причину которого никак не могла осознать.
  Отвернувшись, я натолкнулась на внимательный взгляд Актания. Довольно неприятный надо сказать. Какой-то оценивающий... липкий... Я еле сдержала дрожь отвращения.
  - Миледи, - рядом в поклоне согнулся слуга, держа на подносе бокал с той самой странной жидкостью. Кивков поблагодарив, я взяла бокал в руку, ожидая продолжения.
  Где-то минут через десять наступила тишина. Значит, за спиной поднялся король. Скосившись на Ветриара, я тоже встала.
  - Я прошу почтить всех здесь присутствующих память моего сына, наследного принца Ксеории и Единого Дома Воздуха Меории Скайнера орд Триарда. Да будут стихии к нему благосклонны!
  Молча подняв бокал и отсалютовав им, я, как и все присутствующие, разом все выпила до дна. Мда... редкостная гадость! На вкус, как отвар имбиря, только под градусом - во рту горит все! Абсолютно!
  - Благодарю! - произнес Аэран и сошел с помоста. Его никто не останавливал, пропуская, создавая коридор... А он твердым чеканным шагом покинул зал. Сильный и несломленный даже в таком горе.
  - Соня, - тихий голос Ветриара вырвал из задумчивости. - Теперь можно покинуть зал. Думаю, лучше будет, если ты пойдешь к себе.
  - Да, ладно, - рассеянно кивнула. Делать в зале мне и, правда, было нечего. Хотя, ощущение, что маленькую девочку отправили баиньки, снова разожгло раздражение.
  Я быстро шла по коридору, пытаясь понять, что за странное чувство поселилось в груди. Вроде бы для меня все сложилось хорошо, но сердце беспокойно билось испуганной птичкой. Эдакое состояние предчувствия беды...
  Закрыв за собой дверь, я бессильно опустилась в кресло. Что со мной? Закрыла глаза, пытаясь собраться с мыслями. Такое ощущение, что я в тупике.
  - Нет, так не пойдет! - я встряхнула волосами. - Для начала надо собрать информацию.
  Кажется, Зартарн собирался подключить свою спецслужбу. Да и о его разговоре с Аэраном надо спросить. Ну и план действий тоже бы не мешало согласовать.
  Кивнув сама себе, я буквально вылетела из комнаты. В душе поднялся азарт, и странная апатия даже отступила. Все-таки, похоже, без активной деятельности я теперь просто не могу.
  До комнат Зартарна я долетела буквально за несколько минут. Спать сегодня нельзя, но и блуждать по замку в такой день вряд ли кто будет, так что побеспокоить его я не боялась.
  Стукнув для приличия разок, я, не дожидаясь, повернула ручку двери.
  - Зарт...арн, - запнулась и еле выдавила из себя окончание фразы. Прямо передо мной, в свете камина, стояли Зартарн и Аурена. Они были очень близко, он держал ее за руки, смотря друг другу в глаза, пока я не ворвалась. В душе что-то сорвалось и упало... Стало невыносимо больно. Лицо Зартарна поплыло, вместо него то и дело стало появляться другое, которое я только начала забывать. Но сути это не меняет... Похоже, не важно в каком я теле... мой удел всегда быть ... не вовремя...
  - Простите, - практически прошептала я. Нет, только не плакать! Остатки достоинства у меня еще остались! Я бежала по коридорам, сметая слуг на пути. Глупая! Ну что за истерика? Он тебе никто! Это его право... Мда... что-то не очень помогает самовнушение... Боль не отступала. А перед глазами стояло смуглое лицо с золотыми глазами. Как я могла так глупо попасть?
  Я прижалась головой к двери. Истина, во всей ее простоте, медленно доходила до уставшего сознания. Зартарн, каким-то немыслимым образом, успел проникнуть в мое сердце. Тихо и незаметно даже для самой меня...
  - Дура... - прошептала, стирая тыльной стороной ладони слезы.
  - Ну, зачем же так самокритично? - раздавшийся за спиной голос заставил подпрыгнуть на месте.
  - Ваше Высочество... что вы здесь делаете?
  - Так официально... Сонэя, я бы предпочел просто Актаний, как раньше...
  - Хорошо... просто Актаний... и что ты здесь делаешь?
  - Хочу возобновить наше тесное общение.
  - Что?! - такими глаза у меня, наверно, еще никогда не были. До сознания, еще затуманенного переживаниями, медленно доходил смысл слов. Вот же... - Актаний, я... сегодня такой день... Проклятье! - я встряхнула головой. - В общем, нет! Забудь.
  - Что так? Водиана тут нет, - он лениво поднялся, подходя ко мне, - он не узнает... или, - он вдруг прищурился, - в чем дело, Сонэя, неужели все еще сохнешь по Зартарну? Ему ты не нужна. Сама знаешь, он тебя презирает. И всегда говорил, что скорее выберет Аурену, чем тебя. Хватит ломаться, - он резко схватил меня за руку, - мне тут целую ночь сидеть. Сейчас расслабимся, а потом дела обсудим... Ну же, - он притянул к себе. Влажные губы прижались к моим, и меня чуть не стошнило.
  Я пыталась его оттолкнуть, царапалась, кричала... но он был гораздо сильнее. Секунды, на которую он отпустил мои руки, хватило только чтоб врезать ему, но он даже не почувствовал, разрывая на груди шнуровку. Осознание, что я больше не в теле Скайнера, пришло внезапно, окатив холодным потом - у меня нет физической силы и навыков! Я не справлюсь... НЕТ!!! Я начала драться еще отчаяние, выкручиваясь, выламывая себе руки, пинаясь и кусаясь, а он лишь смеялся... Его забавляла моя беспомощность!
  - О! Какая дикая! Мне нравится, - и он впился мне в шею. Стало немного больно, а, когда он сильно укусил, из глаз сами собой брызнули слезы.
  - Отпусти... меня..
  - Нет. Но ты можешь по умолять меня... Мне так нравятся твои крики и стоны...
  - Не надо... - я сделала еще одну попытку. На этот раз удачную. Локоть впечатался ему в скулу. Зарычав проклятья, он резко толкнул меня на пол, наваливаясь сверху и хлестая по щекам.
  - А вот это было зря... - прошипел он, и я почувствовала, как он связывает мои руки... своим же ремнем! - Вот и все, - он довольно улыбнулся, - больше рыпаться не будешь, сладкая... - его рука скользнула под юбку.
  - Нет!!!
  Глава 26
  
  - Нет!!! - крик вырвался из самой глубины сердца. Не хочу! Не надо... Только не так... в первый раз...
  Кажется, я с испугу его укусила, потому как последующий удар был такой силы, что я на несколько секунд отключилась, успев заметить перед глазами цветные мошки. Боль опалило лицо, а во рту появился медный привкус крови...
  - Ну что? Будешь еще рыпаться, тварь?
  В следующий момент я почувствовала, как его рука дотронулась до края белья. Боже! Я захлебывалась слезами, содранное от криков горло бесщадно драло, содранные запястья горели...
  - Не... надо... прошу...
  - Просишь? - его губ коснулась усмешка. - Это мне нравится. Проси еще! - его рука нырнула за кромку белья. Господи! Не надо! Не хочу!!!
  - Не трогай меня!!!
  Крик потряс меня саму, и, похоже, на секунду оглушил Актания, а в следующую секунду в наказание посыпались удары. Я зажмурилась, пытаясь защитить голову, но это не помогало. Сквозь боль и страх слышались его проклятья, треск разрываемой одежды и еще какие-то влажные звуки.
  - Тише... тише... успокойся... - сквозь рыдания я не сразу поняла, что что-то изменилось. Исчезла тяжесть чужого тела, руки были уже не связаны, и кто-то укачивал меня на руках, ласково шепча утешающие слова. С трудом приоткрыв распухшие глаза, я столкнулась с взглядом золотисто-янтарных глаз, с тревогой смотрящих на меня.
  - Зарт... - шепот вышел глухим.
  - Да. Это я, все хорошо, малыш...
  - А... - я закашлялась, но он понял.
  - Его здесь нет. Не волнуйся. Он... Соня, он не успел... не успел ничего тебе сделать?
  - Нет. Где он? - говорить было трудно, хотелось сбежать, спрятаться ото всех. А еще было безумно стыдно. Я чувствовала себя грязной, испачканной... казалось, что все увидят эту грязь на мне...
  - Мои люди его держат. Потом позовем Эршана и Ветриара и обсудим, как поступить. Пойдем, тебе надо умыться и... переодеться, - немного смущенно добавил он.
  Опустив взгляд, я охнула. Платье было полностью разодрано. Грудь ничего не прикрывало, юбка задрана выше некуда, оголив ноги и бедра. Стыд новой волной затопил сознание, заставив рефлекторно прикрыться руками. Только вот движение отозвалось резкой болью. Окровавленные запястья абсолютно не хотели шевелиться.
  - Тише. Успокойся, - приказал Зарт, поднимая на руки.
  - Не... не смотри на меня...
  - Почему?
  - Почему? - вопрос оказался настолько неуместным, что я даже посмотрела ему прямо в глаза. Только вот долго выдержать взгляд не смогла. - Я голая... и...
  - И?
  - И грязная...
  - Ты не грязная! - от его рыка я даже вздрогнула. - Голая - да, но не грязная! Даже думать так не смей!
  - Как ты здесь оказался?- задала я мучавший меня вопрос, но это была лишь попытка отвлечься.
  - За тобой пошел. Ты так быстро убежала...
  - Ты был занят, - еле выговорила я. В душе уже не было раздражения, только пустота и боль. Я и раньше не могла ни на что рассчитывать, а уж теперь и подавно...
  - Нет. Не был, - внезапно абсолютно серьезно проговорил Зарт, заставив посмотреть ему прямо в глаза. - Меня не интересует Аурена, хотя теперь, после смерти Скайнера она решила переключиться на меня. Мы как выясняли этот вопрос.
  - Прости. Это не мое дело, - смущенно пробормотала, отводя глаза.
  - Хм... знаешь, твоя ревность была приятной неожиданностью.
  - Я не ревновала! - вскинул глаза, утонув в смеющемся взгляде короля.
  - Да? А мне вот показалось...Кстати, как руки? Не болят?
  Я еще в некоторой прострации посмотрела на свои запястья. Кожа еще была покрасневшей, но уже вполне зажившей. Это что, получается, он меня так отвлекал?
  - Спасибо, - голос даже мне самой показался каким-то потерянным.
  - Не за что. Теперь иди, переоденься... если не хочешь повторения.
  - В смысле?
  - В прямом, - Зартарн демонстративно осмотрел меня. - Я все-таки живой мужчина, а ты очень красивая девушка... практически голая красивая девушка.
  - Не я...
  - Именно ты! - Зартарн внезапно оказался рядом, схватив за подбородок. - Сонэя была красавицей, но она никогда не была так привлекательна, как ты. Тело - это еще не все. Я вижу в ее глазах твою душу. На ее лице - твое выражение. Фигура повторяет твои жесты. Запомни это! - на миг мы застыли, смотря друг другу в глаза, а потом резко развернул меня и подтолкнул к гардеробу. - Все, хватит. Одевайся, Соня!
  - А что имел в виду Актаний, когда сказал, что ты презираешь Сонэю? - прокричала я из гардеробной, с удивлением отмечаю, что испуг и ужас пережитого несколько отступили. - Это правда?
  - Да, - донесся спокойный голос Зарта. - Знаешь, Сонэя была первой, пусть не любовью, но влюбленностью Александрита. Огненного мальчика тогда просто невероятно потрясла ледяная принцесса. Вся такая изящная, грациозная, далекая и прекрасная. Он даже насмелился ей признаться, хотя ему было всего тринадцать, а она была на четыре года старше. Только вот вместо того, чтобы мягко улыбнуться и объяснить мальчику, что он еще молод и это пройдет, она жестоко посмеялась над ним, выставив его на посмешище перед всеми домами. А потом у нее хватило наглости попытаться соблазнить меня... Я был зол... в общем, скандал тогда вышел знатный, - хмыкнул он. - Ну и с тех пор, как понимаешь, отношения с Сонэей у нас не сложились.
  - Ясно... - пробормотала я, думая, как он теперь воспринимает меня.
  - А ...
  - Где она! - громкий стук двери, грохот и топот перебили Зартарна. - Что он ей сделал?!
  - Все в порядке, - я вышла из гардеробной уже одетая в самое глухое платье, которое нашла. Хоть Зарт и подлечил руки, количество синяков на моем теле явно перевешивали норму. Ветриар выглядел встревоженным, словно как брат переживающий за сестру, и в душе от этого моментально разлилось тепло. Быстро приблизившись, он сжал меня в объятиях.
  - Я убью его, - прошептал он.
  - Не стоит... все хорошо, братишка.
  - Соня, ты понимаешь, что он пытался сделать? - возмущенно вскинулся он.
  - Получше тебя! - внезапно разозлилась я.
  - Прекратите, - вклинился в нашу дуэль взглядами Зарт, - Соня права. Убить ты его не можешь. А вот обсудить, что делать дальше надо. Сейчас подождем Эршана и начнем.
  Король всегда король. А вот Ветриар еще не дорос. Недовольно пробурчав себе под нос, он потащил меня за руку к дивану и усадил рядом.
  - Рассказывайте, что здесь произошло.
  - Я... - я начала говорить и поняла, что не могу. Пока Зарт отвлекал меня все еще было ничего, но стоило мне подумать...
  - Давай, лучше я, - мягко предложил Зарт, легко коснувшись щеки. Дождавшись моего кивка, он начал.
  - Я был у себя в комнате, когда ко мне пришла Аурена. Первые пять минут она вздыхала, какое случилось несчастье, как она боится, что ей теперь делать... А потом решила поискать у меня утешения. Когда я объяснял, что ей не на что надеется, вошла Соня, но неправильно поняла ситуацию и убежала. Ну, а я воспользовался поводом и отделался от Аурены. Думал, найду Соню, узнаю, что хотела...Только не ожидал, что найду здесь такое...- уже мрачно добавил он.
  - Мразь, - прошипел Ветриар, прижимая меня к себе. - Его нельзя отпускать...
  - Я вовремя, - дверь открылась, пропуская Ларинэ. - Как ты? - он внимательно осмотрел меня.
  - Нормально,- я выдавила улыбку.
  - Ну и отлично, - Эршан улыбнулся. - Раз все нормально надо решать, что делать будем?
  - Я бы предпочел избавить мир от этой твари, - прошипел Ветриар.
  - Нельзя. И ты это понимаешь, - вздохнула я. - Но видеть я его больше не желаю.
  - У меня есть предложение, - задумчиво проговорил герцог. - Убить мы его не можем. Обнародовать случившееся тоже пока не стоит. Поэтому, я предлагаю допросить Актания, записать полученные сведения на кристалл, а потом подчистить ему память и отпустить.
  - А получится? - я неуверенно посмотрела на мужчин. Помнится, они убеждали меня, что магов сильнее королевской семьи нет.
  - Актаний, конечно, силен, но еще молод и неопытен. А если мне поможет Зартарн, то он даже и не догадается о случившемся. А у нас появится неплохой козырь на крайний случай. Нападение на благородную леди...
  - Угу, как будто лет через десять это будет иметь значение, - хмыкнула я.
  - Будет, Соня, будет, - кивнул Зартарн. - Ты всегда можешь сказать, что испугалась или тебе было стыдно. И потребовать искупление. Вплоть до оскопления. А благородному лорду с таким позором только две дороги - на передовую или в петлю. Так что... да, выход очень хороший. Но решать тебе.
  Я задумалась. Хотя, о чем думать? Можно, конечно, пойти к королю, поплакаться, рассказать все... но не приведет ли это к еще большим проблемам? Да и нужен ли мне весь этот позор? Когда припрет к стенке - да, а так ...В конце-концов, я не изнеженная барышня. Я переживу. Пусть меня до сих пор слегка потрясывает, и только объятия Ветриара удерживают в действительности.
  Подняв глаза, я увидела, что все трое не сводят с меня глаз, внимательно наблюдая за мной. Что ж, если хочу, чтоб они воспринимали меня как равную, я просто не имею права на слабость.
  - Я согласна.
  - Умничка, - ласково улыбнулся Ларинэ, - тогда я пошел. Зарт, ты мне будешь нужен, когда буду подправлять память. Я за тобой пришлю. Ветриар, а тебе лучше пойти посмотреть не заметил ли кто чего. Лучше сразу предотвратить все.
  Ветриар кивнул и, чмокнув меня в щеку, поднялся с дивана, пообещав вернуться как можно скорее. Мы остались с Зартарном вдвоем. Признаться, я чувствовала себя неловко. И что теперь делать? О чем говорить?
  - Соня, - тихо позвал Зартарн, - а зачем ты ко мне приходила?
  - Я... - я неуверенно запнулась. Все тогдашние мысли как-то вылетели из головы, а то, что осталось, казалось незначительным и неважным. - Кажется, хотела согласовать план действий, - смущенно хмыкнула.
  - Да? - в его голосе проскользнуло недоверие и еще что-то, а, может, мне показалось. - Что ж... ясно. И что конкретно ты хотела узнать?
  - Как будем дальше искать кристалл.
  - Ты - никак, - отрезал он.
  - Не поняла... - я ошарашено захлопала глазами. - Почему это я никак?
  - Вообще-то, я думал, что после недавнего случая даже объяснять не придется, - прищурился он. - Ты женщина! А это может быть опасно!
  - Раньше тебя это не смущало! - отрезала я, вскакивая с дивана. Вот она, мужская логика в действии!
  - Раньше ты была в мужском теле! - Зарт тоже встал. - Мало того, что была физически сильнее, так ни у кого бы даже мысли не возникло тебя... хм...
  - А теперь, значит, возникают?!
  - Да! - мы уже стояли нос к носу, тяжело дыша.
  - И что? Может, ты меня еще в спальне закроешь?
  - Закрою! И к кровати привяжу! - рыкнул мужчина.
  - Что??? Да как ты...
  - Что? Смею? Спокойно, - перебил он меня.
  - Не имеешь права! Ты мне никто! Я взрослая, свободная женщина! - я ткнула пальцем ему в грудь. - Понял?
  - Хм... - он опустил взгляд туда, где мои пальцы пытались просверлить в нем дырку. А потом сделал то, что я от него не ожидало. Схватив мою ладонь своей, другой он ткнул пальцем мне в грудь. Я аж опешила от такого! - А теперь послушай меня. Ты - беззащитная, слабая женщина, которую надо защищать! Ты вляпалась по самое не могу, и моя обязанность, как мужчины, как друга, как... в общем, моя обязанность защищать тебя. Ясно? - и он для усиления ткнул еще раз пальцем. Я невольно проследил за движением, осознавая, где находится шаловливая конечность. Зарт тоже опустил взгляд. На секунду мы оба замерли, а потом король смутился и резко отдернул руку, отходя на пару шагов назад. - Соня, я не шучу. Ты беззащитна. Пойми это, -проговорил он смотря в сторону. - Ты возомнила себя бессмертной? Думаешь, раз два раза обманула смерть, то и в третий раз получится? Его может и не быть. Подумай о Ветриаре, он только потерял и брата и сестру. А Аэран? Его тебе не жалко? Ты хоть понимаешь, что можешь сделать этот мир лучше? У тебя есть власть, возможность, средства многое изменить и исправить, - он снова смотрел мне в глаза, словно пытаясь выжечь свои слова внутри меня.
  - Вот именно, Зарт, - мой голос был тих, - чтобы что-то исправить, надо действовать, а не прятаться за спинами других. Даже за твоей. Иначе все, что меня ждет, это скорый брак с незнакомым мужчиной...
  - Брак? Ты о чем? Тебе что-то предложили? - он резко вскинул голову, вглядываясь в меня.
  - Нет, - я мотнула головой, - да и вряд ли кто-то в своем уме предложит. Но Аэран может подобрать кандидатуру сам. Особенно теперь...
  - Да... - задумчиво протянул он. - Ладно, - он мотнул головой, словно отгоняя какие-то мысли, - мне, наверно, уже пора к Ларинэ. Ты как, сможешь побыть одна? - он мягко взял меня за руку, и у меня в нутрии разлилось тепло от такой простой нежности.
  - Конечно могу. Зарт прекрати, я не маленькая девочка и не боюсь темноты.
  - Маленькая... - хмыкнул он. - Ну, раз не боишься, то я пойду.
  - Да иди ты уже! - не выдержала я, засмеявшись.
  Только когда за Зартом закрылась дверь, я смогла вздохнуть свободно. Какой-то странный разговор. Я чувствовала некую недосказанность, но что именно было не произнесено я не поняла. Одна моя часть знала, чего хотела, но более рациональная скептически усмехалась на это.
  Нет-нет-нет! Я замотала головой. Не сейчас. Не хочу проходить через это снова. И тешиться пустыми мечтами тоже! Надо срочно отвлечься! А для этого неплохо бы пойти и проинвентаризировать тайничок Сонэи. Пока мужчины заняты самое время.
  Первым делом я решила проверить ту самую коробочку. Чуть ли не трясущимися руками я открыла крышечку. На бархатной темно-синей подушечке лежал еще один кулон и три пузырька, похоже с кровью. На каждом была выгравирована одна заглавная буква - А, В и С. Кажется, я нашла то, чем пользовалась Сонэя, чтобы управлять родственниками. И держала практически под рукой. Мда... Интересно.
  Я кинула задумчивый взгляд назад, где была потайная дверь. На миг задумавшись, я все-таки решительно дернула за рычаг, открывающий проход, и шагнула в темноту. Правда, темно было не долго. Буквально через шаг из стен полился мягкий голубоватый свет, освещая тянущиеся вниз ступеньки. Ровно пятьдесят штук!
  Внизу меня поджидало еще одно препятствие в виде массивной двери без замка и ключа. Прикинув, что ключик должен быть таким же, как и на входе, я провела снова рукой в поисках какой-нибудь иголки, мысленно молясь не получить заражения крови. Так и есть! Облапав всю дверь, я нащупала сбоку небольшое углубление с иголкой, но самое удивительное, что дверь не открылась!
  Я несколько минут хлопала глазами, пытаясь понять, что не так, но так и не придумала. Я и била ее, и пинала, и приказывала открыться... бестолку! В отчаянье я проделала тот же фокус, что и с зеркалом, и ... Бинго! Подействовало! Дверь бесшумно отворилась, пропуская меня внутрь.
  Вау! Такого я от Сонэи не ожидала!
  А девочка была ой как непроста! Большая каменная комната была поделена на несколько равных частей. Одна стена была сплошь заставлена книгами и свитками. Рядом висели карты - Ксеории, Меории, Геятора, других стран. На третий были полки с цветными флакончиками, кувшинами, кинжалами и коробочками. Три больших стола расположились посреди комнаты. Один, дубовый, стоял возле шкафа с книгами. Тут же был небольшой фонтанчик с бьющей водой, раковина, горелка на одном из столов, пара закрытых сундуков. Настоящая магическая лаборатория!
  Я подошла к одному из столов. В раскрытой тетради красивым подчерком было расписано приготовление какого-то яда, а на противоположной странице - противоядия. Пролистнув тетрадь, я поняла, что это сборник заклинаний и рецептов. Хорошая книжечка. А для меня так вообще подарок!
  Но меня интересовало пока не это... Идеально, если бы Сонэя вела дневник, то такого подарка я не ожидала. Но хоть какая-то зацепка должна была быть!
  Я, как бешенный хомяк, перерывала запасы Сонэи, ища сама не зная чего. Проворошив три стола, я взялась за четвертый. Подняв очередной неподъемный фолиант, я обомлела.... Не может быть!
  Глава 27
  
  Я только глазами хлопала, пытаясь понять: "КАК"?
  Откуда он у нее?
  Неужели она замешана во всем этом, но тогда почему она так удивилась, когда узнала, что наш кристалл пропал? Союзники друг с другом не деляться? Так... мне нужна информация! И срочно! Может, мне повезет, и я найду дневник Сонэи?
  Не повезло... У принцессы действительно был дневник, но там она писала не о переживаниях, а о проводимых экспериментах и исследованиях. Кстати, девушка была по истине гениальна. Из того, что я успела узнать о магии, я понимала, что ее подходы крайне нестандартны и уникальны. Новые заклинания, зелья, амулеты... Девушка была экспериментатором и новатором, и я невольно испытала к ней уважание.
  Жаль, что так все произошло. Похоже, этот мир лишился одного из талантливейших ученых, если так можно говорить о магии.
  Я вздохнула и мрачно окинула взглядом комнату, пока до меня не дошло осознание простой истины. Рано или поздно, но мне придется привести сюда как минимум Ветриара, а то и остальных, поэтому... Поэтому следующие полчаса я изображала из себя белочку, готовящуюся к зиме. Дневник и все описанные в нем амулеты и зелья собственного приготовления, я активно паковала в сумки и коробки, пряча в найденный тут же схрон. Тайник был хорош тем, что открывался только на кровь Сонэи, а, значит, остальным до него не добраться.
  Я уже почти все собрала, когда по комнате пронесся тихий звон. Вскинув голову, я заметила, как над входом мерцает кристалл, и именно он издавал звук. Что это? Сигнализация?
  Точно же! Я хлопнула себя по лбу. Сонэя просто обязана была подстраховаться, иначе ее бы слишком быстро вычислили. А так, столько лет никто даже не подразумевал об этой комнате.
  Быстро закрыв тайник, я одернула платье и поспешила наверх. Оказавшись в туалете, а закрыла вход и вынырнула в комнату.
  - Не поняла...
  В комнате никого не было. Дверь закрыта, шторы тоже... Я что, перепутала значение сигнала? Или он сработал на что-то еще? Может, оповещение стоит на коридоре, чтобы было время добежать?
  Подождав несколько минут и не сводя взгляда с двери, я поняла, что ничего не дождусь. Похоже, все-таки ошиблась. Ладно, значит, пойду обратно, там еще много чего интересного... И до закрытых ящиков я еще не добралась.
  Развернувшись, я быстрым шагом направилась в обратно. Вот только до ванной я так и не дошла. Глаз зацепился за какое-то несоотвествие. Повернув голову, я чуть было не открыла рот. Прямо на кровати лежал лист бумаги, сложенный вдвое. Медленно, словно к ядовитой змее, я подошла к постели. Брать листок совершенно не хотелось. Интуиция просто вопила, чтобы я не брала его. Но, боюсь, таким образом проблему не избежать. Так что... трясущимися руками я развернула послание.
  
  "Девочка, ты заигралась!
   Забыла, кто ты есть и с кем решила помериться с силой?
   Или решила поменять союзников?
   У тебя два дня, чтобы вернуть то, что тебе не принадлежит.
   Жду тебя в полночь новолуния в Храме.
   Не придешь, пожалеешь! Ты же знаешь, что у меня на тебя есть..."
  
  Я тупо всматривалась в летящие строчки, пытаясь понять их смысл. Что они имели в виду? Единственное, что подходило, так это моя находка. Вряд ли у Сонэи было еще что-то аналогично ценное. И вернуть это надо на третью ночь... в какой-то Храм. Проклятье!
  Я со стоном упала на постель. Похоже, просить помощь мне придеться гораздо раньше, чем я думала. Без перней я тут не справлюсь. А ведь еще доказывала... Мдя, не приятно. Но поступить иначе - верх глупости. Значит, буду признаваться. И про секреты Сонэи тоже. Ладно, основное я спрятала, а остальное пусть смотрят.
  Так, сейчас уже рассветает... Эх, пусть ребята отдохнут, время пока есть, расскажу после завтрака. Кстати, до него еще четрые часа, можно провести их с пользой.
  И я их провела. Как-то у меня еще не было достаточно времени в этом мире, чтобы просто посвятить его себе, не спеша и не опаздывая. Поэтому следующие два часа я провела в ванне, эксперементируя с разными флаконами, мазями и масками. Потом повалялась на постели, ожидая, когда тело само высохнет. Затем залезла в сундучки с драгоценностями Сонэи, и вот там уже полностью отвела душу. Я такой красоты даже не видела и в руках не держала, не то что уж надевать. Так что я перемерила их все. Под конец я оделась и откинулась в кресле. До завтрака оставалось еще полчаса, и спешить было некуда.
  Стук в дверь стал неожиданностью. Вот уж не думала, что ребята захотят встать пораньше, чтобы сопроводить меня на завтрак. Но, чего уж говорить, приятно. Улыбаясь, я открыла дверь.
  - Вы? - мои глаза резко распахнулись.
  На пороге стоял один из друзей Скайнера. Как же его? Я лихорадочно вспоминала имя, пытаясь понять, что ему надо в такое время.
  - Миледи, позволите войти? - вежливо спросил он, не сводя с меня взгляда.
  - А? Да, проходите. Чем обязана?
  - Это вам, - и он вытащил из-за спины букет белоснежных цветов.
  - О... какие красивые
  - Самые красивые цветы для самой красивой женщины. Моей любимой женщины, - улыбнулся он и потянул на себя дверь. Я только успела поднять на него растерянный взгляд. Неожиданно! И хорошо, что этого никто не слышал... надеюсь.
  - Эм... Укрес, - от неожиданности в голове даже всплыло имя, - я, конечно, благодарна за цветы, но что ты делаешь здесь в такое время?
  - Сонэя! - глаза парня округлились. - Ты что? Милая, тебе же всегда нравилось, когда я приходил к тебе до завтрака. Любимая, или... - тут он прищурился, - ты поменяла предпочтения?
  - А? - от подобного я даже опешила. А что тут сказать-то вообще можно? Как объяснить парню, что его любовница ни с того, ни с сего решила его послать? Мне вдруг даже неловко стало, но только до того момента, пока в памяти не пронеслось воспоминание об их посиделках, и о томй девочке-служанке, которую эти отморозки чуть было не изнасиловали. - А знаешь, - я твердо посмотрела ему в глаза, - пожалуй, да, я поменяла предпочтения. Еще вопросы?
  - Сонэя, я не понимаю, в чем причина?
  - Неужели никакого грешка за собой не помнишь, а, любимый? - судя по потемневшим глазам, он помнил. - Вот и иди. Я больше не желаю тебя знать.
  - Сонэя, не говори глупостей, - вдруг резко выдохнул он, - ты сама заставила меня держать наши отношения в тайне. И я тебе не изменял, но отказаться от игр твоего брата тоже не мог. Это было только твое решение, чтобы я связался с этим извращенцем. Ты хоть знаешь, чего мне стоило сдерживаться с ним рядом, да при этом еще и улыбаться, будто мне нравятся его забавы? Я все делал только ради тебя. Чтобы мы наконец-то были вместе. А теперь, когда Скайнера нет, я тебе не нужен? Так, да?
  А вот это был совсем другой поворот. Ни проверить, ни опровергнуть его слова я не могла. Во мне тут же проснулась неуместная жалость. Да и не похоже, что он обманывает. Настоящая Сонэя не стала бы выслушивать небылицы, а то, что я не она, он знать не может. Получается, говорит он правду... И что мне делать?
  - Прости. Я немного не в себе. Дай мне время, Укрэс.
  - Хорошо, - парень был недоволен, но спорить не стал. - Могу я хоть проводить тебя на завтрак?
  - Конечно, - я обрадовалась отсрочке. Подскочив, я первая направиласьна выход.
  Уже около дверей я задумалась, а как же поступить дальше. Войти вдвоем? Увы, я так и не успела выучить этикет и его подводные камни. Мало ли, вдруг подобное поведение равняется помолвке? Нет, надо что-то придумать.
  - Благодарю, Укрэс, - я повернулась к парню. - Иди в столовую, а мне еще нужно дождаться брата.
  - Как скажите, леди, - он поклонился и, каким-то образом, подхватил мою руку, запечатлев на ней не самый целомудренный поцелуй.
  - Ну и зачем ты его отослала? - раздался за спиной насмешливый голос. - Сонэя, твои попытки соблюсти приличия смехотворны.
  Я почти в ужасе смотрела на Аэрана, стоящего за моей спиной, и ехидно улыбающегося. Похоже, король справился с собой. Но не это было главное. Гораздо хуже было то, что рядом с ним оказался Зартарн. Лицо вроде как, спокойное, но мне почему-то показалось, что он еле сдерживает ярость. Да что такого я сделала?
  - Отец? Ваше Величество, о чем вы?
  - Признаться, я думал, что твоя зависимость от него прошла. Вот уж не думал, что она вспыхнет повторно. Сонэя, предупреждаю сразу. Я не давал и не дам тебе разрешения на отношения с ним, - Аэран резко нахмурился. - И не вздумай глупить. Простите, Зартарн, за эту сцену. К вам она не имеет никакого отношения.
  - Конечно, - Зарт кивнул и... отвернулся от меня.
  - О, Ваше Величества, мы не опоздали? - словно сегодня все было против меня. К нам подплыла Сафира с детьми. И откуда она возникла-то? Не могла и, правда, опоздать?
  - Нет, Ваше Величество, вы, как всегда понктуальны, - Аэран улыбнулся и подал ей руку. - Прошу всех заходить.
  Их пара двинулась первой. А за ними... за ними направился Зартарн под руку с Ауреной, которую он пригласил прямо на моих глазах. Я только могла смотреть им вслед, чувствуя, как в душе поднимается обида и непонимание. Что это, игра?
  - Сонэя? - рядом стоял Водиан и улыбался, протягивая руку. - Вы позволите?
  - Конечно, Ваше Высочество.
  - Зачем вы так со мной. Водиан будет вполне достаточно.
  - Простите. Я что-то задумалась.
  - Понимаю, - протянул он, скосившись на меня.
  Завтрак прошел мимо меня. Возможно, дело в том, что все мое внимание было сосредоточено на воркующей парочке. При этом я старалась, чтобы мой интерес остался незамеченным. В результате, головную боль я себе обеспечила. Вдобавок к полностью испорченному настроению. В голове постоянно крутились обрывки фраз, каждая из которых кинжалов врезалась в сердце. Моя глупая надежда отчаянно боролась за жизнь, но здравый смысл говорил, что не стоит путать доброту и желание поддержать с настоящими чувствами. Благо Дома в этом мире превыше всего, а я в этом смысле ничего не могу ему дать... Ну а чувства... А есть ли они?
  - Соня, да что с тобой! - кто-то рявкнул мне прямо на ухо, заставив вздрогнуть и вынурнуть из пучины невеселых дум. Прямо на меня смотрели раздраженные глаза Ветриара. - Ты что творишь? - прошипел он.
  - Прости, задумалась, - почти повторила я фразу, сказанную Водиану.
  - Интересно знать о чем? - ядовито фыркнул братик.
  - Нужно срочно поговорить. Есть кое-что важное. Приходите ко мне сразу, как освободитесь.
  И я поднялась со своего места. Оказывается, Аэран с Тергортом уже покинули завтрак, впрочем, как и Зартарн с Ауреной. От последнего мне стало совсем не хорошо, но... не важно, простая смертная или стихийная принцесса, гордость всегда была при мне. И я никогда не навязывалась мужчине. Не нужна - так и быть. Переживу.
  До комнаты я дошла на автопилоте. Спокойно села в кресло и приготовилась ждать. В душе была полная уверенность, что от любопытства никто из них не удержится, и скоро они явятся.
  Первым появился Ветриар. Слегка взъерошенный, он буквально с порога кинулся на меня с вопросами.
  - Ну, что?!
  - Успокойся, время терпит. Ты остальным сказал?
  - Кому? - прищурился он.
  - Ларинэ, - я сделала как можно бесстрастнее лицо.
  - Ларинэ и?..
  - И Зартарну, если он еще участвует.
  - Соня, что между вами произошло? - вдруг совершенно серьезно спросил парень.
  - А я знаю? - не удержалась от фырканья. - Хотя, для начала надо сказать, что между нами еще и ничего и не было, чтобы что-то происходило.
  - Вот как? А мне показалось по-другому. Зарт был зол. И зол на тебя, сестренка. Итак, что ты сделала?
  - Да ничего. В том-то и дело.
  - Ладно. Если не хочешь говорить, так и не надо. Но я всегда готов тебе помочь, поняла?
  - Спасибо, братишка, - с чувством ответила. Мне и, правда, стало немного легче.
  - Да не за что. Мы же семья... Хотя, если эти двое скоро не придут, я просто скончаюсь от любопыства.
  - Потерпи.
  - Куда же я денусь.
  Ждать пришлось не долго. Спустя минут десять в дверь постучали, и на пороге появилась парочка - Ларинэ и Зартарн. Двое самых потрясающих мужчин, что я видела в своей жизни. Такие похожие и такие разные...
  - Что произошло? - с порога заговорил Эршан, хмуря брови. Зарт, напротив, казался самой безмятежностью.
  - Успокойся, - мягко улыбнулась, - пока ничего срочного.
  - Тогда зачем мы явились сюда в такой спешке? - процедил Зарт, испепеляя меня взглядом. - Лично у меня еще были дела, да и у остальных тоже.
  - Не срочные, не значит, не важные, - разозлилась я и швырнула на стол полученную записку.
  Мужчины тут же склонились над ней, хотя Зарт не упустил возможно всем видом показать, как он не заинтересован. Но выражение его лица тут же изменилось, стоило ему вникнуть в строчки. По-моему, они даже дышать перестали, судя по наступившей тишине. Время буквально застыло, а я устало откинулась на кресле. Оказывается, псих Зарта сильно меня вымотал.
  - Когда ты это получила? - мрачно поинтересовался Эршан.
  - Ночью. Точнее, около четырех утра.
  - И почему сразу нас не позвала? - укоризненно посмотрел на меня Ветриар.
  - Видимо, в это время она и сама была занята, - тут же влез ехидный голос. Я даже поворачивать голову не стала.
  - Решила, что время есть, а вам необходимо отдохнуть.
  - Где ты нашла ее? - Ларинэ все же был самым взрослым и серьезным из нас.
  - На кровати.
  - А ты где в это время была? - вскинул брови Ветриар. И его тут же поддержали остальные. Ну прямо репетировали!
  - В туалете! - рявкнула, заставив их наконец-то смутиться. - Вышла, а она лежит!
  - Хм...
  Вот и все, что я услышала в ответ. Очень информативно! Спасибо дорогие, именно это я и хотела от вас услышать!
  - У кого-нибудь есть идеи, что они могут требовать? - растерянно посмотрел на всех Ветриар. О находке я решила пока помолчать. Мало ли, вдруг еще чего интересного узнаю.
  - У меня только один вариант, - нахмурился Зарт, - это кристалл. Только вот мне что-то не верится, что Сонэя смогла раздобыть его.
  - А чей кристалл, наш или Дома Земли? - закусил губу Ларинэ.
  - Думаю, Дома Земли, - качнул головой Зарт. - Во-первых, судя по вашим словам, у вас тут происходил целый захват. Вряд ли Сонэя смогла организовать подобную акцию. А, во-вторых, ее удивление. Вы же говорили, что она была в ярости, когда узнала, что он похищен.
  - Мда... Похоже, ты прав. Значит, кристалл Дома Земли... И они уверены, что он у Сонэи... Плохо. Придеться его искать.
  - А Храм? - влезла я. - Вы поняли, о каком месте идет речь?
  Мужчины переглянулись. Похоже, идеи-то у них были, только вот делиться не спешили. И что за секрет?
  - Скорее всего, - медленно начал Ларинэ, - речь идет не о наших Храмах стихий...
  - Да, там постоянно кто-то есть. Крайне неудачное место для встречи, - поддержал Зартарн.
  - Ну?
  - И мы думаем, что они имеют в виду Храм всех стихий, - выдохнул Ларинэ.
  - Так в чем проблема? - не поняла я.
  - А дело в том, Соня, что местоположение этого Храма утеряно. Известно, что он находился примерно на границе Меории и человеческих земель. Именно там, по преданию были найдены кристаллы стихий нашими первыми королями.
  - А еще, - мрачно продолжил Зарт, - согласно преданиям, Храм был разрушен до основания драконами во время последней битвы. Многое было утеряно...
  - Например, как остановить проклятье, - сухо закончил Эршан.
  - А Сонэя и остальные, получается, нашли его, - пробормотала я. - Возможно, кристаллы понадобились им именно для этого, а?
  - Хочешь сказать, что Сонэя хотела остановить болота? - скептически вскинул бровь Зарт, даже забыв выдать свое "фе".
  - Нет, конечно, - я не сдержала усмешки, - но сам подумай. Вы все говорите, что кристаллы были найдены именно там. Что именно это место уничтожили драконы... А вдруг там есть еще что-то, что позволит обрести, ну, скажем, власть? Или возможность управлять распространением болот? Ты только представь возможности! А кристаллы - не что иное, как ключ! Их нашли все вместе, значит, они все вместе и должны присуствовать там, чтобы они что-то получили.
  - Логично, - спустя пару минут кивнул Зартарн. - И даже очень похоже на правду. Остается только два вопроса. Первый, как найти вход в Храм, и, второй, где взять кристалл.
  - Я бы сказал, почему они так уверены, что он у Сонэи, - покачал головой Ветриар.
  - Это ты к чему?
  - Это я к тому, как бы у нас не завелся кто-то третий!
  - А лично меня больше интересует, - не сдержалась я, - что у них есть на Сонэю. Уж извините за эгоизм, но мне надоело умирать!
  - Действительно, чистейший эгоизм, - мрачно произнес Ветриар, сурово глядя мне в глаза. Я даже опешила от подобного. Нет, ну каковы нахалы, а? я уже было хотела разразиться руганью и проклятьями и гордо хлопнуть дверью, когда заметила, что у всех троих подергиваются губы.
  - Да ну вас! - и в них тут же полетело три появившихся из ниоткуда снежка. Вот тут они уже захохотали в голос. Я тоже не удержалась. Усталость и напряженные выходили смехом и слезами, освобождая души. И это было правильно.
  Я встала и налила ребятам по бокалу легкого вина, в знак примерения. Потягивая напиток, они по-доброму ворчали, пока наконец Ларине громко не выдохнул.
  - Не понимаю, - выдохнул Эршан, взлохматив волосы.
  - Чего именно?
  - Кто бы это не был, он шел к тебе ночью, явно зная, что ты должна быть в своих покоях. И, похоже, он был настроен не записку оставлять, а поговорить лично.
  - С чего ты взял? - не удержалась от вопроса.
  - По записке. Она написана впопыхах и явно раздраженным человеком.
  - Да? - мы все заинтересованно склонились над ней.
  - Детишки, - усмехнулся он, - я все-таки глава Тайного отдела.
  - А, может, ты, глава, еще и подчерк определишь? - не удержалась я.
  - Увы, нет. Это писал явно не кто-то из первых лиц.
  - Так чего ты не понимаешь? - вдруг серьезно посмотрел на Ларинэ Зарт.
  - Того, почему они ушли. Как он или она не поняли, что Сонэя в своих покоях.
  - Соня? - взгляды скрестились на мне.
  - Ну... - мне как-то вдруг стало страшно признаваться. - А меня собственно здесь и не было.
  - А где ты была? - мрачнея на глазах, спросил Зарт.
  - Здесь. То есть... Из покоев я не выходила, но и в них не была.
  - Это как? - захлопал на меня глазами Ветриар.
  - Просто. Собственно, это вторая важная новость, - я встала. - Вообщем, пока вы отдыхали, я работала, как пчелка, и кое-что обнаружила. Прошу за мной, господа.
  И вот мой триумф! Три взрослых мужика недоуменно смотрят на меня, пытаясь понять, зачем я завела их в туалет. Мда, найди логику там, где ее сроду не было. Ветриар даже покраснел.
  - Соня, я все понимаю, но шутки в следующий раз подбирай иные...
  - Это не шутка. Смотри!
  Я присела на корточки у стены и провела рукой. Мгновенная спышка боли, и за спиной раскрылся зев туннеля. Я специально не поворачивалась, куда интереснее было следить за лицами парней. И оно того стоило! Недоуемние. Недоверие. Осознание. Удивление. Растерянность.
  - Но как?
  - Мы же тут все осмотрели?
  - Кровь Сонэи, - пояснила я. - Именно она открывала дорогу.
  - И... что там? - с любопыством протиснулся вперед Ветриар.
  - Тайная лаборатория принцессы. И кое-что еще...
  Глава 28
  
  Я с неким удовлетворением рассматривала опешившие лица мужчин. Какой удар по их самомнению. Вот, таким и надо! А то женщина права голоса не имеет. Теперь пусть посмотрят, как они такие умные и могущественные, пропустили такое.
  - Ничего себе... - прошептал Ветриар, быстро вертя головой во все стороны.
  - Хи... похоже, мы явно недооценили Сонэю, - пробормотал Ларинэ.
  - Похоже, - фыркнула я.
  - Злорадствуешь? Или насмехаешься? - поинтересовался Эршан. - Ладно, в любом случае, имеешь право. Но, я так понимаю, ты не это хотела нам показать, ведь так?
  - Так, - кивнула, - но не совсем. У меня появилась идея. Если никто не знает, где находится этот Храм, то, возможно, у Сонэи что-нибудь найдется в записях.
  - Хорошая идея, - одобрительно кивнул Ветриар, продолжая осматриваться.
  - Да, идея хорошая, - согласно кивнул Зартарн, - но я бы все-таки хотел узнать, что ты собиралась изначально нам показать.
  - Как скажешь, - немного резковато, но он меня уже достал совим непонятным поведением.
  Быстро пройдя к одному из запираемых ящиков, куда переложила находку, я достала ее, явив мужчинам. Дружный выдох пронесся по комне, яснее слов показывая их состояние.
  Кристалл Дома Земли. Изумруд сверкал всеми гранями, отражаясь в сумеречном свете зажженных свечей. Он манил своими тайнами и отпугивал чужеродной силой.
  Мужчины подошли, благоговейно рассматривая камень, и, кажется, даже не дыша. И я их вполне понимала. Все-таки эти артефакты были символами власти, и исходившая от них мощь притягивала и манила, обещая несбыточное.
  - Как он попал к Сонэи? - ни к кому конкретно не обращаясь, пробормотал Ветриар.
  - Боюсь, мы этого никогда не узнаем, - хмыкнул Зартарн. - Но, похоже, мы все должны признать, что сильно ее недооценивали.
  - Угу, я это уже признал, когда она начала управлять мной, как куклой, - зло бросил Ветриар, отрывая взгялд от кристалла. - Ладно, что имелось в виду в записке, мы поняли. Что делать-то будем?
  - Отдавать нельзя! - хором вскикнули Зартарн с Эршаном, что и следовало ожидать.
  - Нельзя, - вклинилась я в их беседу, - но мне идти по-любому придеться.
  - Это опасно, - рыкнул Зартарн, - ты подвергаешь себя ненужному риску.
  - Зарт, - я посмотрела ему прямо в глаза, - у нас нет выбора, и ты это знаешь. У них второй кристалл. У них есть что-то, что способно уничтожить Сонэю, то есть меня. Даже одной причины хватит, чтобы мне пойти. Если этого не сделать, мы так и не узнаем, кто за всем этим стоит.
  - Ты прекрасно можешь жить у меня во дворце, - непреклонно замотал головой король, - я обеспечу тебе и охрану, и достойное проживание. А на встречу пойдет кто-нибудь другой.
  - Зарт... - я только прошептала, с грустью смотря на мужчину.
  - Зартарн, - это уже подал голос Ларинэ.
  - Нет!
  - Зарт, ты же понимаешь, что они нас опережают. Если они увидят кого-то другого, то только затаяться, и мы вообще потеряем их след. И Соню под удар поставим. Даже в твоем дворце полно шпионов. Ты просто не сможешь быть с ней круглосуточно. Зарт, она должна идти, а мы ее подстрахуем.
  - Зарт, - я сделала шаг вперед, но он поднял руку, останавливая.
  - Ладно. Соня сама с головой. Я против, но раз в меньшинстве... Давайте поищим, может, у Сонэи завалялась карта, как найти Храм? - перевел он тему.
  Мы только переглянулись. Не могу сказать, что я сама горю желанием мчаться неизвестно куда, встречаясь с этими людьми, но ждать неведомой опасности еще хуже. Да и потом, раз они будут меня прикрывать, то, думаю, ничего плохого не случиться. В конце-концов, эти трое - одни из сильнейших магов Меории. А с учетом, что Аэран, Александрит и Тергор отпадают точно, то вероятность, что найдется кто-то сильнее их, вообще маловероятна.
  Отвечать Зартарну никто не стал. Мужчины разошлись по разным углам, начав обследовать записи Сонэи, оставив меня праздно шататься по комнате. Увы, в данном вопросе толку от меня было немного. Разве что, Сонэя взяла и написала крупными буквами "план прохода к Храму". Я слишком плохо знала местную географию, чтобы определить тот ли это храм или нет. Вполне возможно, что в запясах есть только намеки, а не маршрут. Если они, конечно, вообще есть.
  Я лениво пролистывала книги и свитки, скорее просто просматривая, не выпадет ли из какой-нибудь рисунок с планом. Мы находились здесь уже порядка полутора часов, но толку не было. Лишь изредка мужчины удивленно вскрикивали, находя особо древний или уникальный фолиант. Но это все было не то.
  - О, смотрите! - оторвал меня от задумчивого созерцания одной из карт на стене голос Ветриара. - Хроники Войны! Надо же, а я думал их не осталось.
  - Угу. Первые короли Меории дружно взяли по экземпляру, а все остальные уничтожили, - не отрывая взгляда от книги, которую читал, пробормотал Ларинэ.
  - Ну надо же... Проклятье, - пробормотал принц, - половины страниц нет, да и остальные... Ого! Слушайте: "... драконы решили построить последний оплот своей власти. И был воздвигнут Великий Храм, в котором заключена была мощь всего Геятора. Все стихии был полонены и замкнуты в его контурах. Но самое ужасное, что строился он руками рабов...". А вот еще отрывок: "Храм был воздвигнут в самом центре земель, принадлежащих драконам. Согласно желанию ящеров, он должен был держать купол над их страной, в то время как, остальные земли, подвергнутые проклятью, должны будут медленно, но верно вымирать". Эх... дальше страницы вырваны...
  - Ну как, дайка мне, - потянулся к книге Зарт. - И, правда, настоящие Хроники... хм... А вот еще: "... таким образом четыре дворца стихий зажали в тиски остатки спртанного Храма". Вы поняли? Получается, Храм должен находиться где-то в середине Меории!
  - Кажется, я даже знаю, где именно, - пробормотала я, глядя перед собой.
  Во время чтения, мой взгляд, блуждавший по карте, сфокусировался, и я наконец-то заметила, что она все исперещена какими-то значками. Какой из них что обозначал, понять было трудно, но фраза Зарта, что разрушенный Храм должен быть в центре Меории, зажатый между дворцами, привлек мое внимание к одной из точек, ничем не помеченной. Просто круг в центре зеленого массива.
  - Заповедный лес, - пробомотал Ларинэ, - вокруг озера и холмы. Там произрастают уникальные растения и живут редкие звери. Там запрещена вырубка деревьев и охота. Считается, что покушение на эту территорию усилит придвижение проклятья. Мда... как все просто, оказывается.
  - Угу, - мрачно кивнул Зарт, подходя ближе, - а еще там всегда повышен магический фон, и чтобы там не творилось, для остальных незаметно. Мы привыкли считать это место проклятым заповедником истории... Площадь занимает небольшую, интереса с точки зрения полезных ископаемых не представляет. Просто напоминание...
  - Только он получается на самом краю с человеческими землями, - заметила Ветриар. - И явно не посередине Меории.
  - Болота сдвигали территории королевств, - задумчиво проговорил Эршан.
  - В любом случае, надо заранее проверить, - строго проговорил Зарт, обведя нас взглядом, - а если мы ошибаемся? Да и необходимо проверить наличие ловушек и просто проработать маршрут...
  - Никто и не спорит, - примеряющее проговорил Эршан. - Я пошлю своих доверенных людей...пожалуй, и сам схожу проверю...
  - А что будем делать с кристаллом? - поинтересовалась я, понимаю, что мужчины уже все решили.
  - Можно оставить здесь, - задумчиво пробормотал Ветриар, - в тайник никто, кроме Сони зайти не может, а раз раньше никто не нашел, то есть вероятность, что и дальше не найдут.
  - Ты прав. Место ничем не хуже других. Только я все-таки своих людей приставлю. Пусть понаблюдают за покоями.
  - Так, основное решили, пора расходиться, - встряхнулся Эршан, - думаю, к вечеру появятся первые сведения, так что соберемся здесь после ужина. У нас в запасе почти день до встречи. Надо провести время как можно продуктивнее. Я сейчас же отправляю своих людей, а тебе, Соня, необходимо отдохнуть. Все согласны?
  Нестройный хор голосов был ему ответом. Мы все поднялись наверх, и мужчины, попрощавшись, быстро покинули мои покои. Ну и ладно. В душе поднялась волна нелепой обиды и растерянности. Как-то я уже привыкла, что они всегда рядом, хотя умом и понимала, что у них есть и свои дела, да и отдохнуть им не мешало...
  Я опустилась на стул и огляделась. А что делать? На обед тут не собираются, так что до ужина я совершенно свободна, вот только чем себя занять, понятия не имею. Пойти почитать? Не охота. Спать тоже. Ванну только принимала пару часов назад... Вот же проблема!
  И тут меня посетила довольно неплохая идея. Во всяком случае, мне она показалась хорошей. Подскочив, я быстрым шагом направилась к двери.
  Я не успела пройти даже до конца коридора, когда мне навстречу вынурнул из-за поворота Укрэс. Подавив стон, я мужественно удержала лицо и приветливо склонила голову.
  - Моя принцесса, - мужчина склонился в поклоне и потянулся к моей руке.
  - Лорд.
  - Вы направляетесь на прогулку, миледи? Могу я вас проводить?
  - Увы, я не напрогулку.
  - А проводить?
  - Не стоит, лорд. Я вполне ориентируюсь в замке.
  - Это из-за короля? - Укрэс приблизился и почти прошептал мне в лицо. Уточнять, какого именно короля он имеет в виду, я не стала. И так было понятно, но я решила сыграть под дурочку.
  - Ты сам все слышал. Прости, но я не хочу портить отношения с отцом. Ему и так сейчас нелегко.
  - Сонэя, мне можешь не рассказывать!
  - Укрэс, чего ты добиваешься? - я прямо посмотрела ему в глаза.
  - Чтобы ты ко мне вернулась, - так же прямо ответил он. Я лишь головой покачала. Он не дурак и прекрасно осозновал, что долго такие отношения не продляться. Особенно в таком случае. Молча обойдя его по дуге, я направилась дальше. Вряд ли я, Соня, когда-нибудь смогу быть с ним. И это уже ничем не изменишь.
  Моя цель располагалась двумя этажами ниже. Постучав, я дождалась, пока услышу перестук каблучков, и, нацепив самую дружелюбную улыбку, стала ждать, когда откроют дверь.
  - Принцесса?! - глаза Тринаты, казалось, сейчас вылезут из орбит.
  - Именно. Можно войти?
  - Э... конечно, - девушка тут же склонилась в поклоне.
  - Не стоит, Трината, я пришла просто поговорить.
  - О чем, миледи? Я могу вам предложить, что-нибудь выпить?
  - Не стоит. Просто сядь и выслушай меня, ладно.
  - Как скажите, миледи, - она присела на самый краешек, не сводя с меня напряженного взгляда.
  - Для начала, я хочу извиниться за свое поведение. Я была к тебе несправедлива и незаслуженно обижала. Поверь, если бы могла, я бы это тут же исправила.
  - Конечно, милдеи, - Трината поджала губы, не поверив ни единому слову. И я ее не могла винить в этом. Да и кто бы поверил?
  - Не надо этого "миледи". Я наблюдала за тобой. К тебе хорошо относится Ветриар и герцог Ларинэ. Да и Скайнер был с тобой именно тогда, когда проявилась его лучшая половина... Последние дни для нашей семьи были не самыми удачными, а смерть брата только все усугубила. Как бы мы не храбрилились, для нас всех это тяжелый удар, и... и поняла, что во многом ошибалась. И в выборе друзей тоже... Я хочу, чтобы ты стала моей фрейлиной и подругой... если не против. Не отвечай сразу, просто подумай. Это предложение от чистого сердца, хотя ты мне сейчас и не веришь, но это так. Пообещай мне, что подумаешь над ним.
  - Хорошо... - немного растерянно проговорила Трината.
  - Спасибо, - я улыбнулась. - Если что, обращайся, я помогу.
  Кажется, я умудрилась шокировать девушку. Ну и пусть. Уверена, что она подумает-подумает и рискнет прийти ко мне. Она не глупа, да и уже почувствовала вкус того, что значит быть рядом с власть имеющими, но при этом еще сохранила понятия о верности и чести. А мне теперь позарез нужна хоть одна девушка в свите. Мало ли, что приключиться. Вдруг мне помощь в каком-нибудь деликатном деле понадобиться. Не Ветриара же звать.
  Я вполне довольная возвращалась обратно в свои покои. Дело сделано, и на душе была приятная легкость. Даже настроение поднялось, и, как ни странно, захотелось есть. Чего-нибудь солененького и сладкого. Я даже зама засмеялась от подобных желаний. Вот что значит нервы.
  - Какая встреча... - насмешливый и немного ленивый голос за спиной заставил вздрогнуть. Резко повернувшись, я почти в ужасе уставилась на подходившего ко мне Актания. Да, он ничего не помнил о том, что произошло, но я-то нет! И сейчас испытывала просто животный страх. Воспоминания окотили ледяной волной, заставив поежиться и позорно отступить на шаг. - Куда же вы, принцесса?
  - Прошу извинить меня, но я спешу, Ваше Высочество, - еле совладав с голосом прошептала я, пятясь задом.
  - Да? И куда?
  - Дела.
  - Да вы что! - он картинно взмахнул руками. - А, может, я провожу?
  - Не стоит.
  - Стоять! - рявкнул он, хватая меня за руку. - Сонэя, ты решила поиграть со мной? Это ты зря. Сейчас мы пойдем ко мне, поняла?
  - Нет, - в душе поднялась злость, смывая страх. - Я никуда с тобой не пойду. И не подходи ко мне больше.
  - Сонэя, не зли меня!
  - Да пошел ты!
  - Что?! - кажется, последняя фраза была зря. В глазах принца разгорелась ярость, а на руках заиграли голубоватые молнии. - Придеться напомнить тебе о реальном положении дел, милая... - молния сорвалась с его пальцев, и я только чудом успела отскочить в сторону. Жутко мешали юбки, но сдаваться и поднимать руки, я не собиралась.
  В ответ на его молнии, я подхватила потоки воздуха, швырнув их ему в лицо. Парень покачнул и сделал пару шагов назад, сбив какую-то вазу с подставки. Грохот пронесся по коридору. Ваза оказалась серебряной и, отскочив от пола, подпрыгнула и задела висевшее старинное зеркало. Осколки посыпались градом, тонко звеня при соприкосновении с мраморным полом. На секунду мы оба замерли, несводя друг с друга взгляда. Актаний от неожиданности, что я решилась на сопротивление, я от напряжения. Второй раз позволить ему насилие над собой я просто не могу. Буду отбиваться до последнего!
  Рыкнув что-то сквозь зубы, Актаний вскинул руки. Похоже, игры кончились. Я тоже собралась, призывая силу и судорожно вспоминая все, что помнила из области магии. Я успела вовремя. Его голубые молнии врезались в мой морозный щит. Яркая вспышка озарила пространство, и меня ощутимо тряхануло. Напор был сильный, но я с удивлением поняла, что выдерживаю. Только вот Актаний это тоже понял. Прищурившись, он легко встряхнул другой рукой, формируя какой-то энергетический шар. Проклятье! Да, как оказалось, я сильнее, но вот опытнее он...
  Не знаю, чем бы все это закончилось, но послышались быстрый топот и звон металла. Замерев, мы оба вслушивались в пространство, чтобы уже через минуту сделать вид, что ничего не произошло. Из-за угла показлись пятеро стражников в форме Дома Воздуха. Они замерли в боевой готовности, настороженно оглядывая и нас, и помещение.
  - Ваше Высочество, - вперед вышел один из них, - у вас все нормально?
  - Да, вполне. Его Высочество оступился и случайно свалил вазу. Распорядитесь, чтобы потом все убрали.
  - Конечно, миледи. Ваше Высочество, вас проводить?- с намеком поинтересовался стражник. А не глупый парень, однако. Надо будет потом узнать его имя.
  - Не меня. Проводите Его Высочество до его покоев. Он еще плохо ориентируется в замке.
  - Как скажите, миледи. Ваше Высочество, - стражник повернулся к принцу, сверкавшему злым взглядом. Но сопротивляться сейчас он не стал.
  - Благодарю за заботу, принцесса, - ядовито усмехнулся он. - Я крайне польщон. Надеюсь, я смогу вернуть вам... хм... должное обращение на своей территории.
  Я промолчала, наблюдая за тем, как принц в сопровождение охраны покидает коридор. На душе появилась тяжесть и какое-то нехорошее предчувствие, а еще неприятное осознание собственной слабости. Кажется, я допутила непростительную ошибку, которую необходимо исправить в кратчайшие сроки.
  Развернувшись, я быстрым шагом направилась в свои покои, по дороге приказав принести туда же обед. Через двадцать минут я уже уплетала рулет из соленой рыбы с плавленым сыром и прянами травами, мясной рулет, томатный суп-пюре и заварные пироженные с кремом, запивая все горячим чаем. Да, прелести в том, чтобы быть принцессой определнно есть. Но я практически не заметила вкуса еды. Все мои мысли занимало другое. А именно необходимость стать сильнее.
  Научиться рукопашному бою и владению оружием пока не представлялось мне реальным. Тело, не привыкшее к физическим нагрузка, впервое время будет только разбитым и болезненным, что может только помешать. Да и кто учить будет? Почему-то я была уверенна, что ни Ларинэ, ни Ветриар рады не будут. А к стражникам обращаться опасно... Нет, это явно не мой вариант. А вот магия... Тут все завист только от меня. Сила у меня есть, она меня признала, и я вполне могу есть пользоваться. И нужны мне только теория и практика. А у Сонэи достаточно книг, чтобы мне было чем заняться. Я видела и несколько томов с заклинаниями, да и о ее дневнике забывать не стоит.
  Подскочив, я вызвала служанку, приказав той забрать поднос и не беспокоить меня до вечера, я заперла комнату и направилась вниз. У меня впереди пять часов, и я просто обязана провести их с пользой.
  Быстро переодевшись в более удобное, я спустилась вниз. С чего бы начать? После непродолжительных раздумий я пришла к выводу, что лучше всего с разработок Сонэи. Они вполне могут дать мне фору, в то время как в общепринятых ей придеться "догонять" остальных. И тот же самый Актаний, явно лучше нее разбирается в них.
  Открыв дневник, я погрузилась в чтение, попутно отрабатывая жесты и слова. Я просто обязана уметь постоять за себя, иначе зачем все это?
  Пот струился по вискам, а губа кровоточила, но я упорно призывала силу, лепя ее, словно ребенок снежки. Сила текла рекой с легкостью отзываясь на призыв, но абсолютно не желая формироваться в нечто ей несвойственное. Но я повторяла снова и снова...
  Сегодня мне предстоит трудная ночь, и выживу я или нет, во многом будет зависеть только от меня!
  Глава 29
  
  Звук сработавшей "сигнализации" оказался для меня неожиданностью. Подпрыгнув на месте, я ошарашено уставилась перед собой. То ли я настолько заработалась, то ли задремала, но, похоже, мое спокойное время закончилось.
  Подскочив, я бегом полетела наврех, находу приводя себя в порядок. За дверью топталась служанка, как-то подозрительно косясь внутрь комнаты. В глазах девушки буквально горело любопыство. Неужели думает, что я там с любовником развлекаюсь?
  - Ваше Высочество, ужин будет через полчаса. Вам помочь собраться?
  - Да, заходи.
  Управились мы быстро. Натянув платье и поправив прическу, я уже через двадцать минут бодрым шагом двигалась в сторону столовой. Усталасть брала свое, есть не хотелось, но не прийти я просто не могла. К моей неописуемой радости по дороге я не встретила ни Укрэса, ни Актания. Оказывается, я немного опаздала, и все уже сидели на своих местах. Удостоившись недовольного взгляда Аэрана, я быстро села и огладела остальных. Что ж, все было также, как и утром. В том числе и воркование Зартарна с Ауреной. С трудом удержав на лице безразличную маску, я повернулась к Ветриару.
  - После ужина проводишь меня?
  - Зачем? - брат удивленно уставился на меня.
  - Тебе трудно? - признаваться в том, что боюсь идти одна, я не хотела. - К тому же, ты не забыл, что мне предстоит сегодня? И пусть Ларинэ зайдет. Он там узнал что-нибудь?
  - Не за столом, - прошипел принц. - Все мы помним. Просто собирались прийти попозже, но ладно, провожу.
  - Ваше Величество, - заговорила Сафира, - сегодня мне прислали вестника из дома, боюсь, нам придеться покинуть вас.
  - Конечно, миледи, - Аэран с достоинством склонил голову, - я все понимаю. Благодарю, что вы прибыли почтить память моего сына.
  - Мы тоже отбудем сегодня, - проговорил Тергорт.
  - Как скажешь. Но, надеюсь, вы прибудете через два дня.
  - А что произойдет через два дня? - лениво поинтересовался Зарт.
  - Я бы не хотел портить сюрприз. Завтра я пришлю вам всем официальное приглашение, - загадочно улыбнулся Аэран. - Так что если хотите, можете вообще не покидать дворец.
  - Хорошо, - Сафира переглянулась с Тергортом, - мы постараемся побыстрее уладить дела и вернуться.
  - Умеешь же ты заинтриговать, - фыркнул Тергорт.
  - Стараюсь. Сафира, если ты не возражаешь, я бы хотел кое-что обсудить с тобой до отъезда.
  - Конечно, - королева мягко улыбнулась, согласно кивнув. - Водиан может пока отправиться вперед, чтобы проследить за делами.
  - Благодарю. Зартарн, вы, я так понимаю, никуда не спешите? - криво усмехнулся Аэран. - Не откажитесь побеседовать со мной часа через три? Или, может, лучше завтра утром?
  - Как вам будет угодно, - кивнул Зарт, словно не заметив насмешки.
  Дальше ужин протекал спокойно. Точнее, его практически и не было. Аэран уже спустя пять минут поднялся из-за стола и объявил, что ожидает Сафиру у себя в кабинете, как только она закончит ужин, и, попрощавшись с Тергортом, Майяной и остальными, покинул столовую. Королева тоже не стала рассиживаться и ушла вслед за Аэраном. Вместе с ней поднялся и Водиан с Домом Земли, которые направились в свои покои, а потом к порталу.
  Я тоже не горела желанием продолжать тут сидеть. Аппетит так и не появился, а взгляды Актания и Укрэса напрягали, как и безразличие Зартарна. Так что я подскочила следом. Ветриар недовольно покосился на меня и отложил недоеденный рулет, запивая уже почти на ходу. Я только фыркнула. Ничего, не оголадает.
  Краем глаза я успела отметить недовольно скривившего губы Укрэса и пренебрежительный хмык Актания. Похоже, ни одного из них мой маневр не обманул. Ну и пусть, главное теперь ко мне не полезут.
  - И в чем был смысл этого действа? - лениво поинтересовался Ветриар, развалившись в кресле.
  - Ты о чем?
  - Я о требовании сопровождения. Что случилось, Соня?
  - Актаний, - пробормотала, опускаясь в соседнее кресло.
  - Что он сделал? - парень подобрался, но я лишь помотала головой.
  - Ничего. Мы просто подрались.
  - Как?!
  - Магией, конечно, - фыркнула. Кажется, братишка в шоке.
  - И?
  - И ничего. Стража подбежала. Слушай, я не хочу о нем говорить, ладно. Нет ни сил, ни желания.
  - Надо с ним что-то делать... - пробормотал Ветриар, но это скорее был разговор сам с собой, а не для моих ушей.
  - И что ты сделаешь? Забудь. Я просто буду поосторожнее.
  - Как знаешь, - парень был недоволен, но все же отступил. - Тогда скажи, что между вами с Зартом произошло?
  - А я знаю?
  - Соня, я не хочу вмешиваться... вы оба взрослые люди, и оба мне симпатичны... но, Соня, я прошу тебя, подумай. Лучше Зартарна ты не найдешь. Не глупи и умерь свою гордость...
  - Гордость? - я даже дар речи потеряла. - То есть, он делает вид, что меня не знает, а я должна бегать за ним хвостиком и кричать "Зарт, любимый, посмотри на меня!".
  - Соня! - Ветриар поморщился.
  - Лучше не начинай, - предупредила я парня. - Я уже один раз отдала всю себя мужчине, и ничем хорошим это не закончилось. Уж не знаю, что у вас в голове, но ценить вы начинаете женщину только тогда, когда она "выпускает" стерву. И я не собираюсь ломать себя или наступать на собственные принципы. Если у него проблемы, пусть он с ними и разбирается. Он что, приревновал? Или осознал, что я недостаточно хороша для него? А, может, подумал и понял, что я не принцесса, а так... паразит? - я распалялась все больше, выплескивая страхи и мысли последних часов. - Так пусть придет и скажет это в лицо! Хотя... о чем говорить-то? Он мне разве что-то предлогал? Или обещал? Ветриар, с чего ты вообще взял, что он хоть что-то ко мне испытывает, а? только по тому, что помогает? Так ему это выгодно, и все!
  - Соня, ты не права! И если один раз тебя обидел мужчина, не стоит всех мешать под одну гребенку!
  - Ветриар, если ты сейчас сможешь мне прямо сказать, чем я конкретно обидела Зарта, я обещаю, что подойду и извинюсь. Но я не собираюсь просить прощения просто потому, что существую. Это понятно?
  - Да, - буркнул парень, - но ты не права. Ты должна подойти и узнать, что случилось...
  - Я всю свою жизнь жила правильно, - тихо проговорила, - я жила правильно, по законам и совести, и всегда считала, что что-то кому-то должна. Родителям. Сестре. Друзьям. Начальнику на работе. Коллегам. Любимому... Но что я видела хорошего в жизни? Друзья и любимый предали, родители задавили своей волей, не позволяя сделать и шаг, начальник собирался уволить... Я никогда не жила для себя. Всю свою жизнь я ощущала себя в клетке из-за того, что старалась угодить, считая, что я ДОЛЖНА. Но теперь... теперь я умерла, Ветриар. И уже не один раз. Только сейчас я поняла, что никому ничего не должна! - рявкуна напоследок.
  - Можно?
  Мы с Ветриаром настолько увлеклись разговором, что даже не слышали, как дверь отворилась, и зашли Ларинэ с Зартарном. Судя по всему, они услышали мою последнюю фразу, и теперь оба хмурились. Король даже прожег меня яростным взглядом, но я уже выплеснула эмоции, и теперь в душе разлилась апатия, как и всегда бывает.
  - Заходите, - махнула я, снова усаживаясь в кресло. Надо же, даже не помню, когда вскочила. - Ну, что нового?
  - Нового много, - улыбнулся Ларинэ. - Там, действительно, есть Храм. Мои люди сейчас окружили его, отслеживая, если кто появится. К сожалению, времени катастрофически мало, чтобы нормально его проверить, но мы сделали все, что могли. Сняли некоторые ловушки на подходе и даже отследили возможное место встречи. Оно там единственное несет отпечаток человеческого тепла. Причем недавнего.
  - Установили маяк? - деловито поинтересовался Зарт.
  - Нет. Слишком опасно. Мы набросали карту, - Эршан протянул мне лист, испещеренный значками. - Там собственно недалеко, заблудиться трудно. Почти все время по прямой, а вот маяк могут и обнаружить. Но я поставил рядом привязку портала. И, я тут подумал, - Эршан замялся, - лучше бы нам выйти пораньше. Спрячемся заранее, а Соня подойдет к нужному времени. Я почти уверен, что наши заговорщики прибудут пораньше, чтобы подготовиться, а, значит, нам надо быть там еще раньше. По-хорошему, я бы уже сейчас выдвинулся. До встречи осталось меньше пяти часов, а Соня там необходимо быть как минимум за полчаса, чтобы найти место.
  - А как я туда попаду?
  - Через портал, - пожал плечами Эршан, - мой человек откроет тебе проход к точке выхода.
  - Ясно, давай сюда свой план.
  - Держи. И да, Зартарн, лучше перенеси свою беседу с королем на утро.
  - Ладно, - Зарт встал, - значит, через час уходим. Встречаемся у портала, - и, хлопнув дверью, ушел.
  - Хм...
  - Что "хм"? - покосилась я на Ларинэ.
  - Ничего. Соня, нам с Ветриаром сейчас тоже лучше уйти. Мой человек зайдет за тобой в одиннадцать.
  - Ладно.
  - Удачи! - Ветриар порывисто меня обнял.
  Эх... вот я и осталась одна. Несколько минут тупо смотрела перед собой, пытаясь осознать, что колесо судьбы завертелось с невероятной скоростью. И у меня больше не осталось запасных жизней. Почему-то я была в этом абсолютно уверена. Это тело - моя последняя надежда.
  Я опустила взгляд на листок. Ларинэ прав, вроде не сложно. Прямо до развилки, от нее на лево до тупика, потом снова на лево и третий поворот на право. Ага, запомнила. Я посмотрела на часы. Четыре часа... я закусила губу, разрываясь между желанием поспать и необходмостью позаниматься. Раздумывала я не долго. Может, я сделала и не правильно, и многие меня осудят, но я решила выспаться. Выучить много я не успею, а вот если начну засыпать на ходу или потеряю реакцию... Крикнув служанке, чтобы через два с половиной часа принесла закусок, я завалилась спать.
  Стук в дверь вырвал меня из объятий сна. Потерев глаза, я встала и впустила девушку. Поднос источал ароматные запахи, и я с удовольствием поела. Сколов потуже волосы, я замерла перед шкафом. С обувью проблем не было. Короткие сапожки на плоской подошве были удобными и не скрипели, а вот брючных костюмов не было ни одного. Похоже, охоту Сонэя не уважала. Нет, ну хоть что-то подходящее у нее просто должно быть! Через пару минут, я все-таки выкапала из дальнего угла узкие бриджы и темную юбку с запахом. Что ж, если убегать придеться, то вполне подойдет.
  В итоге, я успела собраться практически к приходу помощника Ларинэ. Я чуть было не пропустила тихий стук в дверь, и пропустила бы, если бы не ожидала его. Приокрыв дверь, я столкнулась с молодым парнем. Смутно припомнив, что пару раз видела его, кивнула в знак привествия и вышла следом, закинув на плечо сумку.
  До портала мы добрались без проблем. Но скорее всего, дело было не в удаче, а в постоянно мелькающих по углам молчаливых мужчин. Ларинэ не поскупился на охрану. У портала тоже стоял страж, который в знак привествия склонил голову, и тут же открыл портал.
  Уже привычно вошла в серебристое марево и тут же выпала в абсолютную тьму. Проклятье! Я еле сдержала ругательства. Кажется, эти умники забыли об одной маленькой, но существенной детальке! А именно о том, что я в темноте не вижу, ах да... и еще об одной! Где вход в Храм?!! Как я должна его отыскать?
  От бессильной злости я даже что-то пнула, тут же ощутив боль. Тьфу! Руки опустились сами собой. И что делать? Закричать? Глупо. Надо срочно что-то придумать. Я несколько минут вглядывалась в темноту, пока не поняла, что это бесполезно. Значит, надо искать другой путь. В конце концов, я же маг!
  Перейдя на магическое зрение, я покачнулась от непривычного восприятия мира. Все стало серовато-серебристым, опутанным паутинками и нитями сил и потоков. Мне нужен вход... то есть место, куда проникает воздух. Значит, должно быть препятствие, темнота, которую обходят потоки. Я судорожно оглядывалась, пытаясь определить подходящее направление. По любому Храм должен быть где-то рядом, раз портал здесь.
  Еще через пять минут, я наконец-то определилась. Метрах в десяти левее меня серебристые потоки наталкивались на какую-то черноту и, подобно воде, обтекали ее. Уже что-то. Теперь найти бы вход в этот Храм.
  Идти было жутко неудобно. Я еще не привыкла соотносить магическое и нормальное зрение, да и ходить было очень странно. Но я упорно шла вперед, выпустив из рук потоки воздуха в обе стороны. Ага, есть! В одном месте потоки скапливались и проваливались. Ну и слава богу! Вход нашелся!
  Осторожно продвигаясь внутрь, я шатаясь шла по стеночке. Увы, отключить магическое зрение здесь оказалось невозможно. Темнота внутри Храма казалась гуще, чем снаружи. Натыкаясь на все подряд, как слепой котенок, я кое-как пробиралась вперед, отсчитывая повороты.
  На последнем повороте я замерла. Я точно помнила, что здесь должен быть тупик, но потоки воздуха показывали, что коридор развлетвляется. В душе начала подниматься паника, я что, не туда свернула?
  Время неумолимо тикало, раздумывать было некогда, и я решилась. Набрав в грудь воздуха, я скользнула влево. Хм... очень странно. Прямо передо мной была стена, но я видела, что воздух словно бы обходит ее сбоку. Немного сместившись, я нащупала рукой проем. Сделав шаг, я оказалась в довольно узком коридоре, и, я бы наверно тут же вернулась обратно, если бы не заметила впереди сияние. Ускорившись, я почти бежала по этому коридорчику, петлявшему как змея, но уже через несколько минут, я буквально выпла на свободу. Свет ослепил меня, заставляя перестроить зрение. Прямо передо мной оказалась квадратная зала, снизу доверху набитая книгами и рукописями.
  Нога сама собой шагнула вперед. Растерянно замерев, я удивленно осматривалась, пытаясь понять, куда же я попала. Неяркое сияние, лившееся прямо с потолка, позволяло с легкость не только ориентироваться, но и читать. Обойдя по кругу, я робко придвинулась к стоявшему на возвышении пюпитру. Прямо на нем расположился огромный толмуд.
  Не сдержав любопыства, я наклонилась над книгой и замерла. Это была история. Настоящая история, написанная первыми королями стихий! Да быть такого не может!!!
  Взгляд скользил по страницам, пытаясь все уловит и запомнить. То, что здесь было написано, никто из живых не знал. Это были утерянные знания. Я только закусила губу от досады.
  Я еще раз осмотрела толмуд, решая, брать его с собой или нет, когда заметила небольшой свиток, лежавший рядом. Развернув его, я непонимающе уставилась на рисунок. На пентаграмму похоже, хотя, я не особо в этом понимаю. Какие-то символы и обозначения, складывались в картину, которую я не понимала. Ну и ладно, я не понимаю, другие поймут.
  Подхватив свиток, я рванула обратно. Время идет, и по моим ощущениям осталось не так-то много до встречи. Я только с сомнением покосилась на книгу, но не рискнула взять ее с собой. Убегать с ней точно не получиться. Хотя, довольно странно, что ее еще отсюда не забрали. Оставлять такое без присмотра... Не понимаю! И не верю, что никто до меня не обнаружил этой комнаты.
  Эх, ладно, книгу брать слишком наглядно, да и такой толмуд я не унесу, а вот свиток, пожалуй, можно прихватить. Сунув его в сумку, я опрометью бросилась к выходу, чтобы в ту же секунду отлететь назад.
  Кряхтя, как старуха, я медленно поднялась, потирая ушибленный бок. Не поняла... На этот раз осторожно приблизившись к выходу, я протянула вперед руки, ощупывая то невидимое, что толкнуло меня назад. На удивление рука прошла свободно. Нога тоже... Да и голова! Но когда я рискнула податься вперед всем телом, меня снова мягко отпружинило назад.
  Несколько секунд я просто стояла, пытаясь осознать, что происходит, пока в голове не мелькнула догадка. Вытащив из сумки свиток, я метнулась назад и положила его туда, где он лежал ранее. Вернувшись к выходу, я осторожно попыталась двинуться вперед, и... у меня получилось! Что ж, теперь понятно, почему я никто не утащил отсюда книги. Похоже, магия места оберегает их от растаскивания. Хочешь читать - читай, но брать не смей. Все оказывается довольно просто. Но это место необходимо запомнить. Почему-то я была уверенна, что именно там мы обнаружим разгадку кому и зачем нужны кристаллы.
  Но это после!
  Сейчас необходимо найти путь назад.
  Я кое-как добралась до обратного поворота, снова перестраивая зрения. Господи, пусть я иду правильно! По моим прикидкам времени, чтобы вернуться назад и начать все заново, просто не оставалось. Я, почти уже не задумываясь, бежала по коридорам, пытаясь не пропустить нужный поворот.
  В какой-то миг я сделала шаг и вылетела в огромную залу. Тысячи колонн окружали ее, создавая жуткое ощущение, что ты в мертвом лесу. Невольно оглядевшись, я почувствовала нарастающую дрожь внутри. Ох, вот именно сейчас я начала молиться, чтобы я все-таки ошиблась и свернула не туда.
  Прикрыв глаза, я глубоко вздохнула, пытаясь побороть подступающую панику. Странное чувство тревоги, обуявшее меня, как тогда, в загородной резиденции Скайнеры, потихоньку стала отступать вглубь, но так и не пропала. Хм...
  Подозрение, грозящее перерости в уверенность, начало форироваться, снося волной все разумные доводы. Слишком уж похожее чувство. Что там тогда говоритл Ветриар? Из-за того, что моя душа отличается от той, что должна быть изначальна, многие заклинания действуют на меня иначе, чем должны быть. То есть, я лихорадочно соображала, я только что подверглась какому-то заклинанию? И какому? Как я должна на него реагировать? Стоять? Бежать? А, может, уснуть?
  Так, стоп! Получается, что тот, кого я жду, тогда и работал с кристаллом? То есть, сейчас я увижу этого убийцу? Предателя? Господи, страшно-то как!
  Я попыталась незаметно оглядеться, но никого не увидела, зато наконец-то заметила лежащий почти в центре зала белый листок. Ноги не слушались, интуиция кричала не двигаться, но я упорно шла вперед, поминутно оглядываясь. Осторожно приблизившись к листку, я наклонилась, поднимая его. Развернув, я быстро пробежалась по написанному. Всего два слова:
  "Не двигайся!"
  Вздрогнув, я отшвырнула листок, отпрыгивая от злополучного клочка, но... но и на миллиментр не сдвинулась. Тело полностью прализовало, не позваляя даже пальцем пошевелить.
  Вот теперь панику уже ничего не сдержиавло. Сердце судорожно забилось, а взгляд заметался по стенам. И, словно в насмешку, где-то за спиной послышались тихий осторожные шаги. Господи, жуть-то какая! Неведомый враг подкрадывается со спины, а я даже обернуться не могу, не то, чтобы сбежать. Захотелось закрыть глаза, но остатками не поглашенного страхом сознания, я понимала, что это не поможет.
  Ровно через три минуты этот кто-то остановился за спиной, обдавая горячим дыханием шею. Захотелось поежиться, но это было недоступно. Я могла только стоять и ожидать своей участи... или милости того, кто стоял за спиной.
  - Опаздываешь... милая!

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"