Доронин Алексей Алексеевич: другие произведения.

Книга 2. Сорок дней спустя.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 5.64*48  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга охватывает период с 40 дней до 3 месяцев после войны. Обмен ядерными ударами между США и Россией стал спусковым крючком для 3 больших и сотен малых войн. Все народы разом вспомнили старые долги, но в основном кровь льется за кусок хлеба. Покрытый от полюса до полюса черной пеленой, мир продолжает катиться в пропасть. Но возможно, где-то впереди есть свет в конце тоннеля.
     Выложена полностью.


Книга 2. Сорок дней спустя

  
   Я видел сон... Не все в нем было сном.
   Погасло солнце светлое, и звезды
   Скиталися без цели, без лучей
   В пространстве вечном; льдистая земля
   Носилась слепо в воздухе безлунном.
   Час утра наставал и проходил,
   Но дня не приводил он за собою...
   И люди - в ужасе беды великой
   Забыли страсти прежние... Сердца
   В одну себялюбивую молитву
   О свете робко сжались - и застыли.
   .....
   И лица - при неровном трепетанье
   Последних замирающих огней
   Казались неземными... Кто лежал,
   Закрыв глаза, да плакал; кто сидел,
   Руками подпираясь, улыбался;
   Другие хлопотливо суетились
   Вокруг костров - и в ужасе безумном
   Глядели смутно на глухое небо,
   Земли погибшей саван... а потом
   С проклятьями бросались в прах и выли,
   Зубами скрежетали. Птицы с криком
   Носились низко над землей, махали
   Ненужными крылами... Даже звери
   Сбегались робкими стадами... Змеи
   Ползли, вились среди толпы, шипели,
   Безвредные... Их убивали люди
   На пищу... Снова вспыхнула война,
   Погасшая на время... Кровью куплен
   Кусок был каждый; всякий в стороне
   Сидел угрюмо, насыщаясь в мраке.
   Любви не стало; вся земля полна
   Была одной лишь мыслью: смерти - смерти
   Бесславной, неизбежной... Страшный голод
   Терзал людей... И быстро гибли люди...
   Но не было могилы ни костям,
   Ни телу... Пожирал скелет скелета...
   И даже псы хозяев раздирали.
   . . . . . . . И мир был пуст;
   Тот многолюдный мир, могучий мир
   Был мертвой массой, без травы, деревьев
   Без жизни, времени, людей, движенья...
   То хаос смерти был. Озера, реки
   И море - все затихло. Ничего
   Не шевелилось в бездне молчаливой.
  
   Джордж Гордон Байрон, Тьма
   ЛЮБЫЕ совпадения чего-либо с чем-либо (торговые марки, названия торговых и иных заведений, персоналии, нормативно-правовые документы и т.д.) являются случайными. Некоторые географические названия вымышлены. Автор не разделяет человеконенавистнических взглядов отдельных персонажей.
  
  
   Интермедия 1. Акула
  
   40 дней назад. Северная Атлантика, 35 км. от побережья Нью-Джерси
  
   В это было трудно поверить. Такая цепь совпадений, мелких неисправностей и человеческих просчетов не могла выстроиться сама по себе. Впору было вспомнить злой рок или высший разум. Но скорее, дело было в теории вероятности. Если до этого Землю не раз спасали счастливые случайности, когда-нибудь их должна была уравновесить несчастливая. Рано или поздно это должно было произойти. Так старая плотина, железобетонные конструкции которой "устали", а ремонта не предвидится, даст течь не сегодня, так завтра. Не в одном месте, так в другом. За семьдесят лет ядерного противоборства мир десятки раз стоял на грани. На этот раз ресурс везения исчерпался.
  
   Они не начинали этой войны. Просто волей судеб оказались на пересечении силовых линий, загонявших людскую историю в единственно возможное русло. Противолодочная АПЛ "Миннесота" перспективного класса "Нарвал" была винтиком в мощнейшей военной машине мира, только и всего. Но винтиком ключевым, без которого выстроенный в высоких кабинетах план блицкрига мог полететь в тартарары. Что толку от победы, если половина твоих городов превратится в поля раскаленного шлака?
   В первые же секунды Россия была обезглавлена синхронным ударом боевых спутников. Стратеги НАТО решили не играть с глубоко эшелонированным прикрытием столицы, в состав которого входил и дивизион комплексов А-50 "Гарант", сбивавший межконтинентальные баллистические ракеты даже на активном участке траектории. Сгустки раскаленной плазмы, в которые превратились разогнанные рельсотроном урановые болванки, перехватить было невозможно даже теоретически.
   Но одного этого было бы мало. Даже с отрубленной головой змея могла больно, если не смертельно, ранить охотника. Ее надо было изрубить на куски, чтоб затихли последние конвульсии в умирающем теле. Для этого требовалось уничтожить резервный пункт командования РВСН в Северном Урале и три подводных ракетоносца, которые в день 23-го августа 2019 года находились на боевом дежурстве.
   Быстро и так же синхронно. Война просчетов не прощает, тем более - ядерная.
   Капитан и команда не имели права на ошибку, поскольку являлись последней линией обороны, хоть об этом и не знали. И до них ошибок было сделано немало. Сначала недооценили прочность конструкций и глубину залегания бункера в Ямантау. Потом испытанный тактический "bunker-buster", вместо того чтобы пробить себе дорогу через массу породы и выжечь гору изнутри, выплеснулся наружу озером огня, разрушив лишь поверхностную часть объекта. Это сработала защитная система базы, подорвавшая на пути гостя мощную вакуумную бомбу.
   Сразу же, чтобы спасти положение, было дистанционно взорвано второе изделие, выполненное в виде диверсионного ядерного фугаса. Его разместили несколько часов назад "немецкие туристы": оно, несмотря на малые размеры, относилось уже к стратегическим. Сейсмографы зафиксировали взрыв даже в Китае.
   А через полминуты бункер для гарантии поразила еще одна ракета.
   В Пентагоне были уверены, что с вероятностью девяносто девять процентов, оттуда не успели отправить сигнал. Но даже на такой маловероятный случай они обязаны были подстраховаться.
  
   Русская лодка была огромна - водоизмещением в несколько раз больше их собственной. Настоящий плавучий дом с ядерным реактором на борту. Но по сравнению с юркой субмариной US Navy русский "стратег" был неуклюж и уязвим. Он создавался под узкую задачу - незаметно добраться до места и там отстреляться. Большего от него не требовалось. Оружие Страшного Суда, оно должно было одним своим существованием сдерживать противника от необдуманных шагов. Оно ковалось, чтоб никогда не быть примененным.
   Ну, уж о последнем они позаботятся.
   Командир USS "Minnesota" Эбрахам Сильверберг не мог видеть изображения вражеской подлодки на мониторе. Все было прозаичнее - гидроакустик определил по шумовому профилю ее класс и тип в каталоге бортового компьютера, а на экраны информация поступала в виде цифр и графиков. Но сомнений быть не могло. Цель, за которой лодка следовала тенью неполные семь суток, находилась там, где ей и полагалось быть. С точностью до часа и километра.
   Видимо, эту "Акулу" третьей серии, которая по НАТОвской классификации именовалась "Торнадо", выследили уже давно, подумал капитан. Или не выследили, а получили агентурную информацию о ее оперативном задании. Иначе как объяснить, что неделю назад ему сообщили точные координаты места, где сегодня предстояло осуществить перехват?
   Возможно, у ребят из ЦРУ имелся "крот" в штабе российского ВМФ, решил Сильверберг. Учитывая копеечные зарплаты и вечный страх русских перед сокращением, завербовать "крота" было нетрудно. Какой-нибудь полковник решил променять Motherland на обеспеченную старость на одном из Карибских островов. Пожалуй, Гуантанамо ему подойдет.
   Что ж, так даже проще. Семь дней подлодку противника вели, не теряя из виду ни на минуту, передавая от одного охотника другому, ожидая момента, когда шифрованным сообщением поступит приказ: "уничтожить".
   Капитан метнул взгляд на платиновый хронометр на узком запястье, которое скорей пошло бы пианисту или программисту, а не военному моряку.
   Пять минут до атаки.
   Прямое и ясное "eliminate target" не допускало двух трактовок. "Цель уничтожить". Он прекрасно понимал, что это значит. Здесь никто не будет инсценировать несчастный случай, как когда-то с "Курском". Это война.
   Он не мог забыть ощущение, которое испытал, пробежав глазами скупые строчки приказа. Холодный липкий страх - это, оказывается, не метафора. Ладони стали скользкими, будто намазанные жиром; кишки сжались в тугой комок; сердце заколотилось, пропуская каждый четвертый удар. "Я начинаю Третью мировую. Земля погибнет. Все умрут..." - пронеслось тогда у него в голове.
   Но он не зря второй десяток лет бороздил океаны. Если его звание мог получить и болван, паркетный шаркун, то должность командира подводной лодки подразумевала наличие на плечах головы вместо уставной тыквы.
   Другому бы не доверили сегодняшнюю роль.
   Сильверберг был уверен, что эти страхи - привет из далекого детства. Ужас времен последней вспышки "холодной войны", сбитого корейского "Боинга" и памятной речи Рональда Рейгана. В той еврейско-интеллигентской среде, где он вырос (мать - дантист, отец - адвокат, оба бывшие "дети-цветы", верные избиратели демократов), было хорошим тоном костерить правительство, плевать на армию, а также верить в конвергенцию социализма и капитализма, мир во всем мире и прочий сопливый бред. Тогда, в эпоху первых персоналок, все "образованные люди" считали, что атомная война бессмысленна, ведь применение ядерного оружия приведет к гибели человечества. Верили в басню о страшной "nuclear winter", из чего делался вывод, что надо срочно разоружаться и брататься с "Советами". Тому, чтоб эти идеи просочились в их мозги, немало способствовали фантасты и "общественные деятели" (гребанные бездельники, лучше бы шли работать, вместо того чтобы пикетировать Белый Дом или военные базы).
   Вот откуда эти мурашки. Но, позвольте, времена изменились. Сорок лет назад силы были примерно равны; НАТО и Восточный Блок могли уничтожить друг друга по пять-шесть раз, и всю остальную планету раза два. А потом "империя зла" рухнула сама, и добрым джедаям не пришлось, рискуя жизнью, взрывать Звезду Смерти. Этим они займутся теперь. А то опять расплодились на территории бывшего USSR Дарты Вейдары.
   "И никакой WW3 не случится, - сказал себе Эбрахам. - Будет очередная операция по обламыванию рогов обнаглевшей стране третьего мира. Давно пора показать russkies, что они не лучше иракцев и иранцев, разве что белые. Странно, почему?".
   Маленького Эйба с ранних лет прочили в продолжатели одной из семейных династий. Только не лежала у него душа ни к зубопротезированию, ни к судебным тяжбам. Начитавшись Клэнси и Хайнлайна, он решил стать офицером.
   В Уэст-Пойнт он не прошел из-за политкорректных квот. Positive discrimination была на пике, и принадлежность к слабому полу или угнетенному меньшинству значила не меньше, чем баллы на экзаменах. Зато он стал курсантом Военно-морской академии в Аннаполисе - женщины, эскимосы и геи тоже рвались в военные моряки, но чувство реальности в том, что касается самосохранения, государству пока не изменяло.
   С тех пор он ни разу не усомнился в своем выборе. Это была судьба.
   Видели бы старики его сейчас, подумал Сильверберг с мстительным удовольствием. Конечно, пришли бы в ужас, а то и в обморок бы грохнулись. Но его совесть чиста, в конце концов, он же не ракеты запускает по мирным городам. Он не палач, а спасатель. Спасает и свою Филадельфию, которая вместе с шестимиллионной агломерацией пойдет на ланч рыбам от одного русского моноблока.
   К тому же он выполнял работу не один, а значит, и ответственность поровну. С противоположного направления к цели двигалась их лодка-близнец. Третьей в звене была переоборудованная под носитель мини-субмарин старая "Огайо". Полчаса назад с нее должны были стартовать три робота - подводные боевые аппараты "Манта". Бесшумные, компактные, они могли управляться и компьютерным "мозгом". На испытаниях тот неплохо справлялся с задачами маневрирования и поражения целей. Но в такой ситуации, естественно, на него полагаться было нельзя, и роботами дистанционно управляли операторы с лодки-носителя. Все они должны были атаковать одновременно с разбросом всего в пять-десять секунд.
   Вот только "Огайо" почему-то пропустила последний сеанс связи. Именно это и беспокоило "морского волка". Теперь связаться с ней невозможно - надо было соблюдать строжайшее радиомолчание. Даже гидроакустический поиск в такой близости от объекта слежения велся только пассивно - они молча прослушивали бездну, но не могли прощупывать океан импульсами.
   Он снова взглянул на хронометр. Три минуты. Пора кончать с этой консервной банкой. Капитан представил, как на другом конце океана ее копию взял на прицел его бывший сокурсник. Вот и эту пора отправить к Нептуну, пока не наделала дел.
   "А она может", - подумал Эйб и снова поежился.
   Уж он-то знал. Уродливая штуковина, которая расталкивала тупым носом подогретую Гольфстримом воду в десяти милях к югу, несла в своих пусковых установках сто миллионов смертей. Не зря ПЛАРБ называют "убийцами городов".
   Что ж, им там наверху виднее. Значит, приз, который Дядя Сэм сорвет в случае выигрыша, оправдывает любой риск. Военные аналитики просчитали все на тысячу раз, если решили идти ва-банк. Но все же... Страшно, черт возьми. Будто это ты открываешь ящик Пандоры. Ведь после того как торпеды уйдут, пути обратно не будет.
   "Глупо. Как ребенок, ей-богу", - пристыдил он себя.
   Время.
   - Джентльмены, представление начинается, - произнес он хорошо поставленным голосом. - Цель номер один. Торпедные аппараты пять, шесть, семь и девять - огонь!
   Мимолетное движение рук оператора, откинуты предохранительные колпачки и нажато две кнопки. Дальше свое дело сделает автоматика.
   Торпеды отправились к цели. На экране они выглядели светящимися точками, рывками приближающимися к большой белой кляксе. Но как же медленно...
   Холодком в сердце отозвалась страшная догадка: "Не успеть". Вроде бы ничем не обоснованная. Бредовая. Эти недавно взятые на вооружение торпеды были практически необнаружимы. На ракетоносце их засекут только тогда, когда его судьба будет уже решена.
   Торпеды преодолели три четверти расстояния, когда подал голос акустик:
   - Есть сигнал.
   У командира отлегло от сердца. Попали, хоть и не они. Сейчас его напарник по звену сообщит о поражении цели. Прокалывайте дырочки под медаль Конгресса за спасение человечества, джентльмены. Конечно, почти все лавры получит мерзавец Дженкинс, но и ему достанется побрякушка на грудь. И, что важнее, хороший бонус.
   А где-то там погружается на дно разорванный корпус морского чудища, в разгерметизированных отсеках которого плавают у потолка сплюснутые декомпрессией трупы русских подводников.
   Открывайте шампанское, господа.
   - Сигнал расшифрован. Множественные пуски, - скороговоркой выдал акустик, лицо его серело на глазах, - Судя по шумовому профилю, межконтинентальные баллистические ракеты...
   Чтоб опорожнить пусковые установки, "Акуле-3" не требовалось всплытие. Она могла вести огонь с глубины до пятидесяти метров.
   В командном отсеке повисла гробовая тишина. Можно было слышать слабое гудение аппаратуры и комариное попискивание сонара, которое Эйб раньше не замечал.
   Хуже всего было чувство бессилия. Ракеты уходили в небо одна за другой, а они могли только считать их и молиться. И утешать себя надеждой, что есть еще система HAARP, есть лазерные спутники на низких орбитах и противоракеты. Но капитан вышел из того возраста, когда верят в Санта-Клауса и добрых фей. Перед глазами у него уже бурлили реки огня и высились завалы из обугленных трупов.
   Прошло две минуты - экипажу показалось, что двадцать - и пунктир торпеды, наконец, совместился с белой кляксой "убийцы городов". Обе исчезли, моргнув и погаснув без всяких спецэффектов. Программное обеспечение компьютера таковые не предусматривало.
   Гидроакустик нарочито бодрым голосом доложил о поражении цели. Губы у него больше не тряслись, но глаз слегка дергался. Он тоже был не мальчик и все понимал. Они опоздали. Мавр сделал свое дело.
   Ничего уже не имело значения.
   Сильверберг открыл рот, чтобы выдавить из себя ненужные и запоздалые слова, когда пол и стены отсека вздрогнули.
   - Что за черт?
   - Глубинные бомбы, сэр. Атомные. Шестьдесят-восемьдесят килотонн, - не отрывая взгляда от показаний ГАС, сообщил Родригес. У него были дикие глаза, как у наркомана, - Гипоцентр... прямо по курсу, девять с четвертью морских миль.
   - Русские? - вырвалось у капитана.
   Хотя сам, не договорив, понял, что это чушь. Откуда у "иванов" тут взяться авиакрылу? Весь их ржавый хлам сейчас жгут прямо на аэродромах. А даже если что-то и уцелело... на этой планете небо принадлежит только одной стране.
   Вибрация между тем усилилась. Остро отточенный карандаш упал со стола и покатился по металлическому полу. Он ждал чего угодно: что в отсеке погаснет свет, вслед за ним включится тусклое аварийное освещение, а бесстрастные мониторы сообщат о разгерметизации в одном из отсеков или неполадках с реактором. Представлял, как треснет потолочная панель, и прямо на них упадет оголенный провод, разбрасывая искры. Или как через небольшую пробоину хлынет вода, расширяя отверстие собственным напором. Он был готов принять эту участь безропотно. Но ничего подобного не случилось.
  
   Экипажи противолодочных самолетов P-8А "Посейдон" не знали, что опоздали, и не жалели глубинных водородных бомб на обработку цели, вернее, квадрата, где та находилась. Взрываясь на глубине до ста метров, на таком расстоянии они не могли причинить серьезный вред корпусу американской лодки, но намертво заглушили сонар. На несколько минут та оказалась глуха и слепа.
   Сильверберг недоумевал. Нет, мягко сказано - он ни хрена не понимал в том, что творилось. Это противоречило всем правилам и инструкциям. Применять боеприпасы такой мощности так близко от дружественной подлодки... такого в практике Флота не бывало. Хотя какая теперь была разница?
   Капитан поднялся с кресла, рассеянным движением напялил фуражку... кокардой назад, словно гарлемский рэппер свою дебильную бейсболку. Под удивленными взглядами старших офицеров спохватился, поправил. Обвел невидящими глазами четырех человек, которых знал не один год. Пятое автономное плавание в таком составе.
   - Ковальски, принимайте командование. Курс прежний, глубина та же. Родригес, продолжайте наблюдение. Мэтьюсон, проведите контрольный замер радиоактивности у поверхности, следите за уровнем на борту. Проверить системы жизнеобеспечения. И вот еще что.... Остальным пока не объявляйте. Позже...
   Не дав никому сказать ни слова, он покинул командный пост. Нарушив присягу, послав к чертям морским долг перед страной, которой больше не было, и командой, которую ждало страшное и неопределенное будущее
   - Я буду у себя, - бросил Эбрахам. Удаляясь по узкому коридору, он шатался как зомби. И сам коридор казался ему бесконечным, и пол плыл под ногами как эскалатор. Переборки, в противовес осточертевшей гамме выкрашенные в пастельные тона, расплывались перед глазами.
   В маленькой, но уютной каюте он открыл ящик встроенного шкафчика. Достал табельную "Беретту" 9 мм. Надо решать. Выстрел в висок - и все. В загробный мир он не верил, хотя родители когда-то прочили его в раввины. А теперь бог его предков, суровый Саваоф, вот-вот снесет их домик ударом цунами, как в сказке мистера Баума про Элли.
   У него совсем немного времени до того, как парни попытаются удержать его. Через две минуты они опомнятся и - да - вломятся к нему: Джон Ковальски хоть и тугодум, но не дурак. А люк они открыть смогут.
   Он взвесил пистолет с рифленой рукояткой на ладони и вместе с ним взвесил все "за" и "против". Вряд ли его отдадут под трибунал. Он выполнял распоряжения безукоризненно. Разве его вина, что эти идиоты с "Огайо" потерялись вместе со своими роботами? Должно быть, каким-то образом выдали себя врагу, провалив всю операцию. И будет ли теперь у государства время на трибуналы, это еще вопрос.
   Нет, он не станет себя убивать.
   Да, его страна сыграла с русскими в их национальную игру. Рулетку со смертельным исходом. И проиграла. Но жизнь продолжается. Наверняка уже нет ни правительства, ни Конгресса, ни Сената. Президент... если даже жив, скоро и ему придет конец. Ибо кому есть дело до болтуна, половина избирателей которого мертва, а вторая половина умирает в муках, проклиная его? Он и раньше-то немного значил. Дрессированный шимпанзе, а не лидер нации.
   Но на каждый минус найдется свой плюс.
   Какие возможности открывает новая ситуация? Да какие душа пожелает. В прежнем скучном мире трудно было сделать карьеру конквистадора, пирата или колонизатора. Сначала убивать, грабить, насиловать в свое удовольствие, потом остепениться и основать городок где-нибудь на Карибах или Сейшелах. "Сент Эбрахам", к примеру. Все лучше, чем получить паршивую медаль с позолотой, выкупить коттедж по ипотеке в пригороде и уйти на пенсию, треть которой сожрет очередной виток кризиса. А потом умереть от рака кожи в доме для престарелых, выброшенным на помойку как старый хлам.
   У него были другие планы.
   Но всему свое время. Пока придется изображать верного присяге солдата. Прикидываться дурачком и выполнять приказы - хотя бы для того, чтоб зайти в порт и спокойно пополнить запасы. В Северной Атлантике Центр еще может выследить взбунтовавшуюся подлодку и отправить ее на дно. А дальше... Мировой океан велик; плыви куда хочешь. Такого раздолья не имели даже герои Приграничья.
   Он убрал пистолет в ящик, привел себя в порядок и вернулся в командный отсек. При его появлении ребята тактично сделали вид, что ничего не произошло, и не задавали неприятных вопросов.
   Через полчаса на субмарину пришел срочный приказ - в обход субординации не от командования 1-ым Атлантическим Флотом, а от какого-то Центра Национального Спасения. Но его подлинность подкреплялась всеми необходимыми кодами. Приказ требовал взять курс на Азорские острова. Ничего себе вояж.... В "случае непредвиденных обстоятельств" (та еще формулировочка) местом назначения становилась передовая база в испанском порту Рота. Это могло означать и то, что их порт приписки - главная база Атлантического флота в Норфолке, штат Вирджиния, превратилась в аккуратную кучку пепла вместе с остальными пятью базами на побережье. А может, эта участь не миновала Азоры, и ничего ближе Испании не нашлось.
   Еще это говорило о том, что у командования остались дела в Европе.
   "Ничего, - подумал Эбрахам с мрачной иронией. - Давно хотел смотаться в Испанию".
  
  

Часть 1. Дети подземелья

  
   Но ты заперт на жизнь,
   снаружи.
   И богами с небес
   Не обнаружен...

Где? Группа "Шмели"

   Глава 1. Полночь, XXI век
  
   Неспешной чередой тянулись дни. Медленно, будто резиновые. И каждый был неотличимо похож на предыдущий. Сплошной День сурка.
   Незаметно подкрался черед отметить четыре декады с момента их заселения в Убежище. Сороковины. Отметить.... Разве что фломастером в календаре - обвести черным кружком: вот сколько протянули, не сдохли. Достижение.
   Время шло, а Убежище, выстроенное когда-то для НИИ Нанотехнологий (который лишили бюджетных ассигнований и тихо прикрыли, продав здание под мебельный магазин еще до сдачи защитного сооружения в эксплуатацию), где пять тысяч совершенно посторонних человек нашли спасение сначала от ядерной, а затем от климатической катастрофы, оставалось все тем же.
   Медленно проедался запас продуктов, реквизированных со склада ИЧП "Мухамедзянов". Так же собирались раз в день совещания в пункте управления, хотя после свертывания поисково-спасательной операции они стали менее напряженными. Так же в урочное время выстраивались очереди возле пунктов раздачи продуктов и питьевой воды. Правда, норма последней была чуть урезана, и суп самому уже было не сварить, да и чаю не выпить. Но с этим свыклись, а одиночные трапезы давно сменились коллективными.
   Сергей Борисович Демьянов, майор в отставке, по-прежнему был фактическим начальником убежища и всю ответственность нес на своих плечах. Бывшему генералу МЧС Прохорову, за которым закрепилась должность (или титул?) коменданта, осталось только подписывание бумажек... Да тот и не жаловался. Организатором он был никаким, а за эти полтора месяца пропил и последние мозги. Поэтому его вполне устраивали вечера в подземном "кабинете" в компании с бутылкой. Его терпели - он представлял собой осколок государственной системы, а значит, мог пригодиться, если эта система еще жива и разыщет Убежище. Хотя в это верилось все меньше, поэтому полезность генерала все чаще оказывалась под вопросом.
   Короче, все было по-прежнему. Немного изменились только люди, их отношение к происходящему. То, что вначале казалось катастрофой, стало рутиной. Человек - упрямая скотина и в любой ситуации пытается убедить себя, что все нормально. Вот и люди стерпелись, хоть вначале считали, что после таких событий их жизнь никогда не войдет в колею. Но поди ж ты.... Про панику и истерику давно забыли. Когда жизнь действительно схватит за жабры, не будешь рвать на себе волосы и посыпать пеплом плешь. На это у организма не останется энергии.
  
   А положение их было "привычно критическим". Демьянов вспомнил, как пять дней назад бывший инженер водоканала, а ныне зам по водоснабжению с кислой миной доложил на собрании, что без капремонта скважина протянет от силы четыре месяца при самом шикарном стечении обстоятельств. Мол, какие-то уроды хорошо погрели руки при строительстве убежища, поставив на него водозаборное оборудование, наполовину выработавшее свой ресурс. И неизвестно, какой из узлов откажет раньше: насос или аппарат обеззараживания и фильтрации. А если один из них накроется, своими силами поломку не исправить. Естественно, четыре месяца - это условный срок. Случиться это могло хоть завтра.
   В ответ на закономерный вопрос коменданта: "Как быть в таком случае?", Демьянов выдал дежурное: когда припрет, они стройными колоннами отправятся на постоянное проживание в деревню N.
   Уточнять детали он не стал. И никто, слава богу, не стал выпытывать: кто их там ждет? Как они перевезут людей, продукты, где будут брать банальный уголь с дровами для печного отопления? Где брать воду, как очищать ее? Наверно, каждый понимал, что ответа нет.
   Майор был спокоен как скала. Се ля ви. Четыре месяца, значит, четыре. Для него этот срок казался таким же невообразимым, как миллион лет.
   Эти дни выдались бедными на события. И слава богу, думал Демьянов - хороших новостей ждать неоткуда. Происшествий было мало, и ни одно из них не выходило за рамки все той же рутины. За последнюю неделю умерли девять человек, в том числе один от лучевой болезни. Трое родились. Ни плохое питание матерей, ни врачи, привыкшие философски относиться к смерти, не смогли этим троим помешать.
   Когда все начиналось, Сергей Борисович не думал, что проблема нежелательных беременностей принесет много хлопот, учитывая совокупный эффект облучения, дефицита витамина Д, гиподинамии и плохого питания. Но две трети укрываемых находились на пике репродуктивного возраста, причем гораздо больше, чем сохранившихся семей, было пар, стихийно образовавшихся после заселения. Вряд ли людей можно было винить в этом.
   Не желая полагаться на хитрый механизм регуляции численности, который якобы отключает инстинкт размножения в неподходящих для того обстоятельствах, Сергей Борисович предпринял меры. В ближайшем будущем этот инстинкт понадобится им, чтоб сохраниться как вид, и на него нельзя будет накладывать ограничения (про аборты придется забыть навсегда). Но пока не время. Не хватало еще превратить Убежище в огромный роддом, думал он тогда, и вместе с перевязочными материалами заказал группам снабжения добыть большую партию изделий N2, а заодно и прочих контрацептивов.
   Спрос на них был, но очереди не выстраивались. Не раздавать же презервативы в принудительном порядке? Идею с поголовной вазэктомией Демьянов отверг из-за стопроцентной необратимости. Пусть не сейчас, но рожать еще понадобится.
   Если же многие обходились без "средств защиты", то в ближайший месяц следовало ждать наплыва забеременевших в медпункт. Оставалось полагаться только на этот гипотетический механизм.
  
   Потому что времени для досуга у них стало много. Для экономии запаса солярки, все реже включался генератор, и все чаще объявлялся "темный час", когда коридоры убежища погружались в полный мрак, и никто не рисковал выходить из комнаты даже в туалет напротив. Без надобности старались не включать и электроприборы на батарейках. Последние тоже были не бесконечными, а наверх только ради них мотаться никто не станет. Вылазок не было уже неделю.
   Про калориферы и электрообогреватели нечего и говорить. Главную нагревательную установку включали четыре раза в сутки на полчаса, чтоб не дать замерзнуть воде в трубах. И, несмотря на толстый слой грунта над их головами и пять тысяч живых "обогревателей", в Убежище установилась температура около семи градусов тепла.
   Теперь все и спали в верхней одежде. Из тех девяти четверо умерли от пневмонии. Оставалось только жалеть, что убежища не оснащались автономной системой водяного или парового отопления. Смонтировать котел самостоятельно они сумели бы, если б занялись этим вопросом в первые же дни. Теперь, когда наверху от холода трескался металл, а руки без рукавиц отмораживались за пять минут, об этом можно было забыть. К тому же для котла нужен уголь или мазут. Много. Демьянов в который раз по матушке вспоминал проектировщиков объекта, не веривших в "ядерную зиму".
   Самоотверженно трудилась бригада врачей в медпункте, в палате рядом с которым почти не осталось жертв радиации. Облучение, как главный фактор риска, сменили болезни и травмы "мирного времени". Первое место среди них занимали простудные заболевания - сырой холод подземелья делал их частыми, а их течение - сложным. Отмечались и случаи желудочно-кишечных инфекций: отфильтрованная вода была чище водопроводной, зато люди стали настолько неразборчивыми, что не брезговали есть и заведомо испорченные продукты, которые порой попадали в убежище вместе с несунами. С последними справиться можно было, только введя массовые расстрелы, но Демьянов решил, что игра не стоит свеч.
   Дальше по списку шли переохлаждения, переломы и, как ни странно, ожоги от самодельных обогревательных приборов. Случались и инфаркты, и инсульты, правда, сделать тут можно было немногое. Естественно, врачам были недоступны сложные процедуры, вроде компьютерной томографии. По большей части они могли использовать только методы, освоенные медициной еще в девятнадцатом веке.
   Отработанной процедурой стало спасение желающих самостоятельно уйти в мир иной. К счастью, суициденты редко делали это умело, поэтому в девяноста процентах случаев, после промывания желудка и иных мер, они отправлялись на исправительно-реабилитационные работы, по окончании которых не оставалось сил на нехорошие размышления.
   Если в первые дни горячее время было у хирургов, то теперь настал аврал у терапевтов. К счастью, лекарств было достаточно. К тому же, чтобы хоть немного компенсировать бедный стол, в качестве профилактики всем укрываемым раздавали поливитаминные комплексы.
   И, конечно, бичом жителей подземного "города" стал туберкулез, грозивший превратить Убежище в подобие чумного барака. Двести человек с открытой формой уже были изолированы в отдельной секции.
   Был даже один случай заболевания бешенством от крысиного укуса, после которого у спасшихся наконец-то дошли руки до дератизации. Они разложили отравленные приманки и устроили гадам тотальный родентицид.
  
   Серьезных нарушений порядка не было. Говорили, правда, что по мелочам подворовывают то тут, то там, но только друг у друга, на общественный склад больше не зарятся. Узнай об этих случаях раньше, Демьянов рвал и метал бы, но сейчас в нем что-то перегорело, и ко многим вещам он стал относиться спокойнее. Если ты такой раззява, что у тебя из-под носа крадут законную пайку, сам виноват. Поголодай денек, может, это тебя чему-нибудь научит.
   Самым серьезным происшествием была драка возле пункта раздачи продуктов. Но после того, как зачинщика выкинули вон, таких эксцессов больше не возникало. Dura lex, sed lex.
   Вот вроде бы и все новости. Ах да, самое главное... Таинственные пришельцы на бронетехнике, которые переполошили майора две недели назад, больше не появлялись.
  
   *****
  
   Демьянов наткнулся на него случайно, во время беспорядочных поисков в кабинете. Ведение документов было последним, о чем майор беспокоился в эти дни.
   Формально предполагалось, что каждое действие будет сопровождаться бумажкой - от приказов о назначении до ордеров на выдачу продовольствия и снаряжения. Но Сергей Борисович, конечно, с первого же дня понял, что в наступившем "сегодня" вчерашние атрибуты бюрократического порядка потеряли смысл. Каким будет "завтра", он мог лишь догадываться, но видел, что в нем не будет место канцелярщине.
   Поэтому Донесение и было заброшено на самое дно сейфа. В суматохе первого-последнего дня его завалили другими, более важными документами. Схемами поверхности, маршрутами спасательных групп, журналами облучения...
   Демьянов машинально перелистывал их, видел фамилии людей, многих из которых уже не было в живых. Каждая из этих пластиковых папок была собранием некрологов.
   Под ними отыскался отпечатанный листок в мультифоре (в Убежище был компьютер с принтером, хотя его давно уже не включали за ненадобностью). Майор наморщил лоб, перечитывая эту филькину грамоту, которую он составил на четвертый день по настоянию коменданта. Тот, сердешный, вертелся тогда ужом на сковородке - боялся, что большое Начальство спросит с него за провал спасательной операции и миллионные жертвы. И чтоб прикрыться, повелел состряпать какую угодно отписку. Получилось вот что:
  
  
   РУКОВОДИТЕЛЮ РЕГИОНАЛЬНОГО ЦЕНТРА
   ГО И ЧС ПО СИБИРСКОМУ ФЕДЕРАЛЬНОМУ ОКРУГУ
   Генералу-полковнику М. В. Иванову
  
   ДОНЕСЕНИЕ
   О ходе проведения аварийно-спасательных работ в очаге ядерного поражения
  
   N 01 26.08.19
  
   ЗПУ- Убежище N28 МУП "Автобаза N4", п. Академгородок
  
   1. С 13.00 до 14:30 23.08 противник нанес по г. Новосибирска ядерный удар, применив 3 боеприпаса приблизительной общей мощностью 350 Кт.
   2. По предварительным данным общая площадь радиоактивного заражения составила 1025 кв. км с населением ок. 1600 тыс. чел., в том числе чрезвычайно опасного и опасного заражения - 454 кв. км с населением 950 тыс. человек. Полностью разрушен г. Новосибирск, получили сильные разрушения н.п. Кольцово, Толмачево, Академгородок и др. Расположенные в 10-километровой зоне вокруг г. Новосибирске объекты экономики подверглись сильным и средним разрушениям.
   Выведен из строя гидроузел Новосибирской ГЭС, возникла зона катастрофического затопления площадью 238 кв. км с населением 560 тыс. чел. Предполагаемые общие потери населения - 1040 тыс. чел., из них санитарные - не более 215 тыс. чел.
   Потеряна связь с пунктами управления города и области. Ввиду этого запасной ПУ развернут на базе защитного сооружения МУП "Автобаза N4", по адресу Университетский пр-т., 47 А
   3. Аварийно-спасательные работы в очагах поражения осуществляются с 17.00 24.08. В очаги поражения введено 0,43 тыс. чел. формирований ГО, 5 ед. инженерной и специальной техники, 0,126 тыс. чел. личного состава войск РВСН в./ч. N1217.
   Оказана медицинская помощь 1,3 тыс. чел. пораженных, госпитализировано 0,450 тыс. чел.; ликвидировано очагов пожаров общей площадью 24 кв. км; эвакуировано из очагов поражения 5,2 тыс. чел (из них 957 детей). Вследствие высокого уровня радиационного заражения, опасной пожарной обстановки и сплошных завалов эвакуация пострадавших в загородную зону представляется невозможной, в связи с этим принято решение временно разместить их в данном убежище. Ведутся работы по опознанию и захоронению тел погибших. Ввиду отсутствия на объекте НЗ, для обеспечения продовольствием временно реквизированы (под расписку) продукты со складов и торговых предприятий района.
   4. В настоящее время обстановка в убежище N28 остается напряженной. По прогнозам врачей, антисанитарные условия, последствия лучевой болезни, неудовлетворительное качество питьевой воды, отсутствие квалифицированного медобслуживания приведут в ближайшее время к высоким потерям как среди укрываемых (в первую очередь детей), так и среди формирований убежища. Сохраняется опасность радиационного заражения убежища вследствие выхода из строя системы фильтров артезианской скважины и ФВК, а также опасность возникновения эпидемической ситуации.
   В связи с этим,
   ПРОШУ в кратчайшие сроки оказать содействие в проведении эвакуации пострадавших в количестве 5260 чел. за пределы зоны опасного радиоактивного заражения, обеспечении их временным жильем, продуктами питания и предметами первой необходимости.
  
  
   Зам. главы управления по ГО и ЧС г. Новосибирска Прохоров З.П.
   Врем. комендант убежища N28
  
  
   Смешно и глупо. Само собой, донесение так и не было отправлено. Кино такое было - "Письма мертвого человека", блин.
   И тут майору на глаза попался журнал. Он лежал под донесением, на самом дне в пыли. "Журнал убежища"...Книжица в красном переплете - тридцать страниц дешевой серой бумаги в клетку.
   Демьянов вспомнил, что не вытаскивал его с тех пор, как сделал к нему обложку. Случилось это через полгода после того, как получил эту должность - в 2016 году. Демьянов сдул с книги старую, еще довоенную пыль. И, к собственному удивлению, почувствовал желание заполнить этот идиотский бюллетень, чтоб хоть чем-то занять свободное время. Его теперь даже у майора образовалось до тошноты много.
   "Я не белый офицер и не гитлеровский генерал, чтоб мемуары сочинять, - словно оправдываясь, подумал Сергей Борисович, - И слезливым маразматиком еще не стал. Просто не помешает для порядка. Мало ли что с нами случится, а так будет отчет".
   Вопросу, кому он собрался отчитываться, майор не позволил родиться. Какая разница? Налив себе кофе из термоса, он уселся поудобнее и принялся заполнять задним числом этот исторический документ. Благо события этих сорока дней врезались в его память намертво.
  
   Пятнадцать минут спустя он отложил ручку, поправил очки, без которых полтора месяца назад обходился, и перечитал написанное. Удовлетворенно хмыкнул, захлопнул книгу и убрал обратно в стол
   Он будет заполнять ее каждый день, хоть по строчке. Еще один маленький ритуал-якорь, чтобы не потерять связь с реальностью и не поплыть в сторону окончательной шизы, которая уже ясно прослеживается у товарища генерала. Если раньше тому мерещились посетители после второй (не рюмки, ясное дело), то теперь он видит их и на трезвую голову. То отдает им приказы, то, наоборот отчитывается и берет под козырек.... А потом не помнит или не верит, что разговаривал со стенкой, злится как бешенный, если тронуть.
   Страшно. Не дай бог. Кстати, не пора ли старику на заслуженный отдых? Формальная власть тоже имеет значение, порукой тому римский папа и английская королева. Надо обмозговать.
  
   *****
  
   Убежище жило своей жизнью, отрезанное от остального мира. Или наоборот.
   Наверху все стыло и коченело. Страна уже не билась в агонии, а тихо умирала, впав в кому. Сентябрь сменился октябрем, еще более холодным и таким же темным.
   Чем больше проходило времени, тем чаще Демьянов думал, что им повезло. Как ни крути, а Убежище N28 представляло собой идеальное... убежище. Тьфу, иначе не скажешь.
   Раньше он смеялся над фильмами и книжками, где уцелевшие после атомной войны годами жили в темных бункерах и пещерах. Со скепсисом профессионала втолковывал поклонникам такого чтива: мол, даже если ракеты избирательно поразят все атомные электростанции (чего они не станут делать никогда), и на каждой АЭС случится штука под названием "meltdown", как в Чернобыле, - даже в таком случае у людей не будет причин сидеть под землей сотню лет. Потому что все равно - кишка тонка у нас заразить радиоактивными изотопами всю земную поверхность (кобальтовая бомба не в счет). Нет, конечно, будут зоны, где десятки лет может держаться смертельный уровень радиации. Относительно компактные. И, как правило, вдали от городов, потому что АЭС в городской черте обычно не строят. Укрыться в таких зонах не успеет никто. Но останутся участки и относительно чистые - в сельской местности. И именно туда как можно скорее следует перебираться выжившим. А ютиться под землей больше недели... это попахивает абсурдом и фантастикой. Любят... любили авторы такой сюжет, будто медом он намазан. У одного эти "дети подземелья" вообще перешли на самообеспечение, начав выращивать грибы и свиней на подкормке из собственных фекалий.... Ну и умора.
   Так считал майор. А теперь судьба надсмеялась над ним, подсунув в качестве спасения укрытие под землей. Да, в деревне, в деревянных домах с печным отоплением было бы лучше по многим статьям. Но как туда переберешься? Еду перевозить на чем? Скважину такую где еще найдешь? И опасностей наверху до хрена.
   Так или иначе, им повезло. Упрятанное глубоко под землю убежище не могло промерзнуть. А остальные люди? Сергей Борисович старался не думать о сотне миллионов своих сограждан, которым некуда спрятаться, которых никто не накормит и не защитит. А когда такая мысль все же забредала в голову - надеялся, что они умерли быстро.
   Демьянов знал, что выжить в ледяном аду обычной семье невозможно - только прошедшие спецподготовку, спаянные коллективы могут на что-то надеяться.... А средний гражданин не выживет, даже если он родной брат Робинзона Крузо. Хотя какой дурак будет выживать один или семейным кружком? Человек - существо стадное, и после катастрофы люди наверняка сбились в группы разной величины. Соседи. Коллеги. Родственники. Сослуживцы. Сокамерники, ха-ха. А если все они бестолковые обыватели, которые не служили в армии, а "работали" в офисе, отправляя факсы из одной шарашки в другую, то дело дохлое. Такие погибнут даже с полной кладовкой тушенки. Толку-то от объединения - только немного муки продлить.
   Но все равно слишком многое против обитателей убежища. На первом месте, конечно, климат, на втором - человеческий фактор, и только на третьем - поражающие факторы ядерного оружия. С последними, слава богу, теперь было меньше проблем. На всей территории области ядерная опасность почти миновала. Облака уносило прочь: судя по розе ветров, от Новосибирска они успели умчаться далеко на юг и рассеяться над Алтаем и Казахстаном.
   В целом Западной Сибири повезло. Дувший почти беспрерывно северный ветер и огромные расстояния между городами благоволили уцелевшим. С запада заразы можно было не опасаться - все большие города Урала и европейской части страны находились далеко. Новосибирской области посчастливилось не иметь на своей территории почти никаких первоочередных целей. Единственная часть РВСН в Пашино после памятной "реформы" Стрельцова стала учебной, хотя враги могли и подстраховаться. Но даже если вместо пары крылатых "Фастхоуков" (или старых "Томагавков") по корпусам они сбросили туда еще один сюрприз, в масштабах сельского в целом региона это был мизер.
   Даже потом, когда Штаты применили все, что у них было, там не видели смысла выжигать эти просторы дотла. По сравнению с соседним Кузбассом плотность населения тут была куда ниже. Швырнули по паре 10-100 килотонных по главным промышленным центрам, и будь здоров.
   Здесь, в Академгородке радиация доставляла все меньше проблем: уровень заражения стабильно падал. Похоже, супостаты применяли бомбы в основном для воздушных взрывов. От них дряни на порядок меньше, а радиус поражения, наоборот, выше. Люди мрут, инфраструктура и ценные объекты экономики рушатся, пользы от "зачищенной" страны немного - зато есть гарантия, что на родном берегу радиоактивный дождик не выпадет.
   Единственными исключениями были центр и север Новосибирска. Там до сих пор сохранялись опасные уровни радиации. Демьянов грешил на один известный химкомбинат, производивший ядерное топливо для АЭС. Должно быть, накопили на складе большой запас, который должны были отправить на недавно пущенную станцию в Северске.
   Но даже там можно было прогуляться и по лунному ландшафту эпицентра, если возникнет желание. С риском для здоровья, но не для жизни, если недолго. При условии, что погодка не подкачает.
  
   Демьянов представил, как выглядела бы метеосводка последнего синоптика на Земле: "Устойчивая облачность, ветер северо-западный 15-19 м/с, до 50 м/с в порывах, температура воздуха днем минус 36-41 С., ночью минус 43-48 С".
   Майор никогда не верил предсказателям погоды. Он вспомнил барометр, который распорядился разместить на наблюдательном посту на поверхности. Кто-то ученой братии высказал дельную мысль: мол, отслеживание динамики атмосферного давления поможет лучше планировать вылазки и предугадывать приближение ураганов... Затея провалилась - никакой системы в поведении ветров не обнаружилось. Они приходили тогда, когда их меньше всего ждали, принося массу проблем.
   Но барометр какое-то время висел. И если б Демьянов не был занят текущими вопросами, он бы заметил, что стрелка почти всегда смещена влево по отношению к нормальным 650 миллиметрам ртутного столба. Среднее давление упало почти на семьдесят. Если б заметил, то не спрашивал бы себя, почему в последние дни ему так тяжело дышать. Майор списывал это на гипертонию и ишемическую болезнь сердца, но прав он был только наполовину.
   На самом деле страдал не он один.
   Земля потеряла почти десятую часть кислорода, поглощенного в процессах горения и гниения. Над всей Евразией кружились гигантские циклоны - их движение напоминало катание бильярдных шаров после удара кием. Такие же области пониженного давления, хотя и меньшим числом, клубились над Северной Америкой. Они то собирались в стаи, то отталкивались друг от друга, из космоса напоминая гигантские воронки. Эти пылесосы Всевышнего захватывали молекулы воздуха и переносили их на такую высоту, где ослабевало земное притяжение, и они рассеивались в безвоздушном пространстве. В первые сутки, в дни Великого Пожара, эти "пылесосы" вытягивали из атмосферы кислород миллиардами кубометров в секунду. Потеря была невосполнимой, потому что царство растений понесло страшные потери от огня и температурного шока. Сгорело дотла не меньше двадцати процентов лесов. Но даже те, что не сгорели и не замерзли, на время прекратили вырабатывать кислород. К сороковому дню продолжали фотосинтез только океанские водоросли в высоких широтах, где облачный покров был не таким плотным.
   Высокогорные деревни и города вроде Мехико и швейцарского Давоса вымерли не от радиации или холода. Жизнь покинула их, потому что на высоте больше километра над уровнем моря стало невозможно дышать.
   Но рука об руку с этим процессом шел и другой. Вместе с падением давления резко росла влажность. Над океанами бушевали ураганы, сравнимые с бурями на Венере, втягивая в себя миллиарды литров воды и перенося их на сотни, а то и тысячи километров. Влага конденсировалась над стремительно остывающей сушей и выпадала сначала в виде ливней, а потом в виде обильных снегопадов: не миллиметры осадков, а метры. В средних широтах колесный транспорт стал бесполезен. Под многотонной тяжестью обваливались крыши и там, где некому было сбрасывать с них снег, брошенные строения в городах и поселках быстро становились непригодными для жилья.
  
   Ядерная зима невозможна. Там считали математики и климатологи.
   Даже сгоревших городов и лесов площадью в миллион квадратных километров будет недостаточно, чтоб дать такое количество пепла, говорили они. А ведь образовавшаяся сажа должна еще попасть в стратосферу, где нет конвекции и дождей, которые быстро ее вымывают - останься сажа внизу, атмосфера очистится от нее за неделю. Попасть в верхние слои сажа может лишь за счет эффекта огненного торнадо, который образуется только при пожарах в городах, да и то не во всех. Но современные городские районы спланированы так, что огненного шторма не возникнет. А при лесном пожаре выделяется и вовсе очень мало сажи, и не все ее частицы настолько мелкодисперсны, чтобы зависнуть в тропосфере, оказывая влияние на затемнение Земли.
   Ядерная зима возможна только при одном маловероятном сценарии - взрыве термоядерных бомб в каменноугольных пластах. Направляя "Минитмены" с пяти-десятимегатонными БЧ на далекий Кузбасс, обитатели подземных бункеров Колорадо это знали. Правда, они считали, что феномен будет локальным и затронет только Евразию. Кто мог подумать, что процесс вызовет цепную реакцию и выход пыли будет равен не сотням миллионов тонн, а миллиардам?..
   Атомные грибы вздувались только в Северном полушарии, но последствия вскоре ощутила на себе вся планета. Между полушариями Земли шел непрерывный обмен воздушными массами, поэтому страны, на территории которых не упало ни одной бомбы, тоже получили свою долю - если не радиоактивных осадков, то пепла с сажей.
   Небо там стало не черным, а серым, но и этого оказалось достаточно. Теплолюбивая флора и фауна экваториальной и тропической зон погибла раньше, чем в умеренных широтах. В середине сентября коса прошлась по биосфере планеты, первыми отправляя вслед за динозаврами растения юга, затем животных, и почти сразу же - популяцию людей. Особенно тех, кто жил натуральным хозяйством, не имея ни запасов пищи, ни утепленных жилищ... не говоря уж о зимней одежде.
   Обитатели развитых стран юга, вроде Южно-Африканской Республики, Бразилии и Австралии могли бы продержаться дольше - с холодильниками и забитыми едой супермаркетами. Но и у них была Ахиллесова пята: в этих странах не знали, что такое настоящая война, и не было ничего похожего на систему гражданской обороны. Катаклизм застал их врасплох, свалившись на голову вместе с первым снегом.
   Правда, насчет Австралии разговор особый.
   Но не только взбесившийся климат сокращал численность человеческой расы. В темноте люди и народы сводили старые счеты, платя кровью за недавние и древние обиды. Август 2019 года стал месяцем, когда мир потряс не один ядерный конфликт, а четыре. Даже если б не пришла Зима, обмен ударами между США и РФ сместил баланс сил настолько, что стал катализатором для трех крупномасштабных и множества малых войн. Война на Земле превратились в систему с положительной обратной связью, которая распространялась как пожар и могла закончиться, лишь исчерпав топливо: оружие или людей.
   Как только стало ясно, что прежний миропорядок рухнул, на Израиль обрушился ракетный удар Лиги Арабских государств, спровоцированный слухами о том, что Тель-Авив планирует нанести по их столицам превентивные ядерные удары... хотя, возможно, это были не слухи.
   Дешевые и допотопные баллистические ракеты арабских стран были начиненными взрывчаткой консервными банками с примитивной инерционной системой наведения. Шестая часть из них взрывалась еще на активном участке траектории, орошая землю дождем горящих обломков. Почти все остальные были сбиты комплексами "Пэтриот" и более новыми аналогами. Точнее, их сбивали до тех пор, пока не кончились противоракеты. Качество было побеждено количеством, и на каждый квадратный километр Земли Обетованной упало по паре "птичек", некоторые из которых были с химическими агентами. Одновременно авиация Иордании, Сирии, Ливана и Египта устроила самоубийственный рейд на ракетные базы Израиля в пустыне Негев с одной целью - уничтожить хотя бы часть готовящихся к запуску "Иерихонов".
   Следом двинулись бронетехника и пехота, поддержанные добровольцами из всех стран Лиги. Арабы долго готовились к этому дню, накапливая оружие и ярость для реванша.
   За войсками шли колоннами и ехали на личном транспорте "мирные люди" - народные мстители, проще говоря, мародеры. К ним присоединялись и жители Палестины от мала до велика. Те уже знали о судьбе арабского населения, которое жило в пределах Стены безопасности, и хорошо помнили об участии Израиля в кампании против Ирана.
   Когда не армии, а народы сражаются за право выжить, правых и виноватых не бывает.
   Новая война Судного Дня была скоротечной, и в этот раз детей Сиона не спасло ни техническое превосходство, ни то, что за оружие взялись все, кто мог его поднять. Без американских друзей за спиной они могли только продать жизни подороже, захватив с собой побольше старых врагов. Последний бой ЦАХАЛа, Армии обороны Израиля, был страшен. От Синайского полуострова до Западного берега реки Иордан сошлись в бою моторизированные части. Французские "Леклерки" Саудовской Аравии были хороши, а русские Т-95, которые закупило правительство Египта за год до войны - еще лучше, хотя сами арабские танкисты звезд с неба не хватали. Но сколько бы техники ни сжигали израильские "Меркавы" и противотанковые гранатометы, на место каждого убитого врага становилось десять, и совсем скоро, щедро удобрив трупами песок, захватчики прорвались через заслоны и устроили среди библейских долин ветхозаветную бойню. За собой они оставляли города и поселки, где не оставалось даже кошек и собак; только смрадный дым поднимался к небу. Спаслись единицы, в основном элита, отчалившая до первых залпов в неизвестном направлении.
   Пятого сентября еврейское государство перестало существовать, на этот раз навсегда. Но из двухсот сорока его ракет средней дальности марки "Иерихон-4" почти сто пятьдесят успели взлететь, превратив в пыль половину крупных городов стран ислама. Черный метеоритный куб Каабы превратился в радиоактивный пепел вместе с древними памятниками Александрии и Каира. Победителям некуда стало возвращаться, а, потеряв общего врага, они мигом лишились подобия единства. Вспыхнул раздрай, закончившийся резней и взрывами "грязных бомб" в уцелевших Эр-Рияде и Абу-даби.
   Днем раньше войска Северной Кореи, за считанные дни поставившей под ружье треть населения, пересекли тридцать восьмую параллель и хлынули в Южную, сметая все на своем пути. В первом же боестолкновении вскрылось преимущество социалистического уклада над капиталистическим: северяне не умели делать телевизоры и автомобили на экспорт, зато не разучились держать автоматы. Так была доказана истина, известная специалистам еще со Второй Мировой - армии демократий не умеют воевать.
   Еще вечером первого дня, опомнившись от потрясения, Индия и Пакистан подписали специальное приложение к договору о ненападении, имея перед глазами красноречивый пример. Но усилия Дели и Исламабада пошли прахом, когда отбившиеся от рук военные с обеих сторон начали промышлять грабежами по разные стороны рубежей.
   Как и в других местах, противостояние развивалось по нарастающей. 28 августа страны обменялись серией ядерных ударов, стараясь опередить друг дружку и получить стратегическое преимущество. Это бледное подобие катастрофы 23-го числа (если считать мощность бомб), из-за скученности населения и неразвитости системы ГО унесло не меньше жизней. Вслед за этим армии двух государств оказались втянуты в вялые позиционные бои на всем протяжении границы, которые стихли через неделю, когда оба правительства пали под натиском обезумевших от голода толп.
  
   Когда американские контингенты по всему миру внезапно начали паковать вещи, ни одна страна не испытала и доли того, что почувствовала Япония. Двадцать пятого августа все, от министров до гейш из чайных домиков Киото говорили о том, что проклятые бака-гайдзины смылись, бросив верных союзников в пасть дракону. Прошлой ночью базы на Хоккайдо и Окинаве обезлюдели - военный персонал в спешном порядке погрузился в "Геркулесы" и морские суда, причем не только под своим флагом. В обстановке неразберихи было не до дипломатических расшаркиваний с бывшими друзьями. Реквизировали, все, что попало под руку - от круизных лайнеров до сейнеров, ловивших крабов в Охотском море, и отбыли, бросив все нетранспортабельное имущество.
   Япония осталась одна. Но у страны Восходящего солнца было чем защитить себя. Больше полувека она руководствовалась в своей политике обязательством "не производить, не приобретать и не иметь на своей территории ядерного оружия". Однако мир менялся стремительно, становясь все менее предсказуемым. И в конце первого десятилетия миллениума обстоятельства заставили Японию отказаться от этого донкихотского принципа.
   На кону стояло выживание нации. В регионе было неспокойно: Северная Корея все чаще огрызалась, наконец-то легализовав свою атомную бомбу. Да и с Южной не все было гладко - давали о себе знать многовековые обиды и нерешенный спор из-за острова Такэсима.
   Но единственной реальной угрозой был, понятно, Китай. Исполин не бряцал оружием, ему это было не нужно. Он представлял опасность самим фактом своего существования: пятимиллионной армией мирного времени (резерв был сравним с населением средней европейской страны), вторым после США военным бюджетом и стремительно растущим флотом, в котором наращивалась подводная составляющая. Здесь уже пахло претензиями на роль мировой, а не региональной сверхдержавы. Уверенно выступал он и на экономическом поле, все больше перетягивая на себя деловые интересы США в регионе. Китай был опасен даже в спокойное время, чего уж говорить об эпохе Мокусироку Хэн.
   Угроза назрела давно, но только в начале десятых годов министерству обороны удалось преодолеть мощное антивоенное лобби, заткнув рты прекраснодушным дурачкам. Дело было за малым.
   Никой "комплекс вины" не мог помешать второй по технологическому развитию стране мира обзавестись собственным ядерным оружием. Третий по величине пользователь атомной энергии в мире с запасом отделенного плутония, достаточным для изготовления 2000 боеголовок - вдвое больше, чем у Китая - за пять лет сумел создать и довести до совершенства собственную бомбу, пройдя путь, на который другим странам понадобилось лет по тридцать.
   Произвести столько головных частей японцы не успели, но три сотни чистых, современных термоядерных боеприпасов мощностью от 10 до 100 килотонн было собрано. Параллельно, даже с некоторым опережением, разрабатывались средства доставки - баллистические ракеты средней дальности типов Аматерасу-1 и 2 с дальностью поражения до 2800 км. и до 5200 км.
   Ракет было немного, но они были надежны, как и все, что делалось в стране Восходящего Солнца. От "изделий" многого не требовалось - мощным ПРО вероятный противник обзавестись не успел, а расстояние до целей - городов прибрежной зоны, было смешное - всего 500-1500 километров.
   За один день 27-го августа, опираясь на мощную "пятую колонну", силы НОАК без боя "освободили" Тайвань, вернув последнее пристанище Чан Кайши в лоно метрополии.
   Генштаб армии Японии не стал ждать, когда китайские десантные катера появятся у родных берегов. Перед многократно сильнейшим врагом смысл имела только тактика опережающего удара.
   Противник тем временем медлил: для китайских генералов операция "Цунами" осложнялась тем, что должна была быть проведена бережно. Мощность оружия следовало соизмерять с допустимым ущербом. Смыть потомков самураев в океан было несложно - для этого хватило бы и десятой доли ядерного потенциала Поднебесной - но высокотехнологичные сборочные линии и лаборатории, сухие доки и верфи, где можно строить авианосцы, нужны были целыми и невредимыми. Как, в идеале, и мозги японских инженеров и ученых, которые вряд ли откажутся бы работать на новых хозяев за карточки на рыбу и рис.
   У другой стороны таких ограничителей не было. На восьмой день данные спутниковой разведки подтвердили, что на материке началось рассредоточение населения крупных городов. Япония нанесла превентивный удар.
   Эвакуация не была полномасштабной, да китайские власти к этому и не стремились. Численность горожан в новой эпохе нужно было ввести в жесткие рамки. Давно были вывезены и укрыты ценные кадры и оборудование, в мегалополисах оставались только лишние рты, обреченное на убой стадо. Разменять четыреста миллионов чернорабочих на второй в мире промышленный потенциал - на это руководство единственной оставшейся сверхдержавы было готово. Тем более, бывшие "кули" лепили ширпотреб для Запада, но ведь Запада больше нет. А цена человеческой жизни в стране, тоннами поставлявшей абортивный материал на стволовые клетки и для других нужд, никогда не была сколько-нибудь значимой.
   И снова к небесам поднялись столбы пламени. По числу душ, покинувших бренную землю, этот день переплюнул даже 23-е августа. Янцзы и Хуанхэ на сутки остановили свой бег, запруженные обломками и мертвой биомассой. Дело довершили взрывы плотин (в том числе знаменитой "Дамбы трех ущелий"). В мутной радиоактивной воде покачивались трупы людей и животных, медленно пробивая себе дорогу к океану.
   Ответный удар был щадящим: ядерное оружие только тактического класса, химическое - только по позициям японских войск. Всего через час на острова градом посыпались китайские парашютисты, отвоевывая плацдармы для сметающей все волны морского десанта.
   Операцию предполагалось закончить за пять дней, в реальности понадобилось двадцать. Вторжение пробудило в сынах богини Аматерасу забытый воинский дух, - пропитанная культом смерти философия не дала ему исчезнуть после четырех поколений сытой жизни. И вчерашний менеджер, любитель аниме про школьниц в коротких платьицах, за год до войны окончивший курсы резервистов, брал штурмовую винтовку и повязывал на лоб повязку камикадзе. 35-миллионный Большой Токио, крупнейший город мира, стал крепостью, где из каждого окна, чердака и подвала вели огонь фанатики-смертники.
   Даже когда он сдался под натиском облаков нервнопаралитических газов, одиночки продолжали отстреливаться, сберегая последний патрон или гранату для себя. Они не могли победить, но сумели выиграть время, и половина индустриальных гигантов столицы сложились под действием направленных взрывов. Подорванные небоскребы Нагасаки и Осаки рушились как башни Всемирного Торгового Центра, а Хиросима во второй раз исчезла в пламени ядерной бомбы, на этот раз приведенной в действие защитниками. Несколько зарядов были взорваны в районе тектонического разлома на дне Японского моря, вызвав чудовищные цунами и серию шести- семибалльных землетрясений по всему архипелагу.
   Теперь во всем регионе осталась одна сила, но и для нее победа вышла почти пирровой - добычи оказалось меньше в разы, и она едва ли оправдывала потери.
   Однако настоящая катастрофа случилась через неделю после подавления последнего очага сопротивления, когда неподалеку от Циндао килотонным взрывом внезапно был выжжен изнутри командный бункер с высшим руководством Коммунистической Партии Китая. Возможно, японцы были не при чем и так сводили счеты представители номенклатурной элиты.
   После этого все пошло вразнос. Собранная на скорую руку Чрезвычайная Комиссия не долго удерживала ситуацию под контролем; генералы тянули в одну сторону, чиновники и Гуокиа Анкван Бу - в другую. В конце концов, она распалась в кровавой сваре за остатки рычагов управления, кульминацией которой стал военный переворот 14 сентября с полным устранением гражданской администрации.
   На тридцать пятый день новое правительство Китая укрепилось в малонаселенных землях Внутренней Монголии, отрезав территорию от остальной страны стеной минных заграждений, колючей проволоки и пулеметных гнезд. За ее пределами в нескольких анклавах вокруг уцелевших АЭС концентрировалось продовольствие, войска и лучшие кадры. "Ненужные" семьсот миллионов, из которых половина умирала от лучевой болезни и ожогов, а вторая от голода, были частью предоставлены сами себе, а частью согнаны в трудовые армии, где средняя продолжительность жизни равнялась неделе.
   Попытки прорыва периметра подавляла авиация и артиллерия, благо авиабомб и фугасных снарядов пока оставалось достаточно. Для снижения "демографического давления" несколько городов центральных и северных областей подверглись ядерной бомбардировке своими силами. Самая крупная в мире армия еще подчинялась приказам.
   Хотя Поднебесная пока тверже всех прочих держав стояла на ногах, но и ее падение было вопросом времени.
  
   На другом конце мира схватилась в войне всех против всех половина государств Южной Америки - бедные против богатых, голодные против сытых. Фронт расколол даже отдельные страны и города, и общие культура с языком не могли помирить вцепившихся друг другу в глотки горячих латиноамериканцев.
   Нечто похожее происходило и в колыбели цивилизации - Месопотамии, в Малой Азии, на всем большом Ближнем Востоке и в Азии Средней. Все это огромное пространство превратилось в бурлящий котел, где десятки народов азартно резали и грабили своих соседей: турки и курды, афганцы и таджики, арабы и иранцы. Сунниты и шииты... Вера и кровь перемешались и потеряли значение перед лицом надвигающихся с севера черных туч, несущих с собой голод и смерть.
   Но даже эти события бледнели рядом с тем, что творилось в Экваториальной Африке, где и раньше-то жизнь была не сахар. Теперь джунгли и саванны, захваченные дыханием зимы, превратились для ни разу не видевших снега чернокожих обитателей в ледяной ад. Тонкая пленка цивилизованности слетела с них моментально. Не повезло и африканерам в ЮАР - потомкам голландских и немецких переселенцев. Их соседи, коренные африканцы, нашли приятным на вкус мясо белого человека. Им, как и многим другим, скачок в прошлое дался легко.
  
   По всей Земле фанатики всех религий и культов глаголили о наступлении апокалипсиса, как бы он в их традиции не звался. Они были правы, черт возьми.
   И все же многие опомнились. Уцелевшие - от бывшего миллионера (деньги стали прахом и вдали от войны) до пролетария, пусть и с белым воротничком, даже поджигатели войны в своих норах - все успели отрезветь от кошмара. Им казалось, что хуже быть не может. Сотни тысяч квадратных километров суши превратились в обугленную рану, сочащуюся радиоактивным гноем. Сотни миллионов тел лежали под снегом в США, Канаде и Западной Европе, где вдобавок полыхала эпидемия выпущенной на свободу смертельной болезни, по симптомам похожей на лихорадку эбола с неправдоподобной вирулентностью. Если б не прекращение авиаперевозок, она бы уже скосила все народы Старого Света, как траву. Локальные вспышки сибирской язвы и распыление токсина ботулизма (русский подарок с того света) тоже вносили скромную лепту в дело великого мора. Количество погибших от холода и голода подсчету не поддавалось. Их могло быть и вдвое, и втрое больше, чем жертв оружия массового поражения.
   Не меньше половины населения потеряла Россия. Огромные пространства спасли часть людей от бомб, но именно здесь было выброшено в небо больше всего пепла, здесь первой наступила Зима.
   Хотя русских особо никто не жалел.
   Оставалась и страны, вроде островных государств Микронезии и Меланезии, где на сороковой день ни один человек не погиб от последствий войны. Окруженные со всех сторон океаном, эти клочки суши остывали медленно; к тому же вокруг было полно промысловой рыбы. До них, расположенных в Южном полушарии, не скоро доберутся тучи пыли и ледяные течения. Но и этим райским уголкам не спастись, хотя бы потому, что там привыкли полагаться на импорт, а крохотная островная экосистема оскудеет быстро. И раньше, чем течения, туда могут добраться пираты из бывших военных моряков исчезнувших держав.
   Больше шансов уцелеть как государство имела бы маленькая Финляндия, накопившая в "тучные" годы десятилетний запас продуктов, имеющая природное топливо в виде лесов под боком и давние традиции выживания при зимних температурах... Имела бы, не находись вокруг много желающих заставить ее поделиться.
   Хорошие карты были на руках и у Швейцарии. Та хоть и декларировала нейтралитет, имея не больше десяти тысяч кадровых военных, зато обладала уникальными вооруженными силами милиционного типа. Ни в одной стране мира не было столь подготовленного резерва - при необходимости за месяц под ружье можно было поставить почти все взрослое население. На вооружении у этой армии находилось около восьмисот танков и две сотни самолетов, хотя она и была "заточена" под оборону. Этому способствовал и альпийский рельеф, и местные традиции. Каждая семья имела дома оружие, вплоть до автоматического, а в свободное время даже банкиры не гнушались заниматься боевой подготовкой. Тиры и стрельбища тут были популярнее баров; наследие Вильгельма Телля блюлось свято.
   Последние двадцать лет богатейшая страна мира готовилась к худшему. Ей было что терять. Кризис почти не затронул ее; здесь находилась штаб-квартира "старых денег" - консервативной части мировой финансовой элиты, которая успела перевести капиталы из зеленых фантиков в золото и нефть. За двадцать лет до войны были рассчитаны координаты шурфов под взрывчатку. И в День Ч взрывы тоннелей и обвалы на дорогах превратили горные долины в крепости. Сотни тысяч беженцев из Франции, Германии и Италии, спасающиеся от чумы и голода, натолкнулись на неприступные стены. Там, где вызвать завалы были невозможно, швейцарцы возвели системы укреплений, которые могли бы посрамить линии Мажино и Маннергейма, и заминировали каждый клочок земли. Запас продовольствия у страны сыра и шоколада позволял смотреть в будущее с оптимизмом.
  
  
   Глава 2. Настя
  
   Крохотная комната, освещенная неровным бледно-желтым светом. Голые серые стены, низкий потолок, окна нет. Место и время неясны, да и неважны. Важно только то, что произошло здесь две минуты назад. Смерть.
   Темница, склеп, могила. Ни единого звука извне. А в самой комнате затихает эхо единственного выстрела; и она медленно и плавно, как затонувший корабль в ил, погружается в тягучую тишину, которую нарушает только падение капель. В тишине стук каждой капли звучит, как удар пудового молота по наковальне. Каждые пятнадцать секунд - грохот.
   За невысоким столиком, спиной к закрытой железной двери сидит человек. Сидит, наклонившись вперед и уронив голову на скрещенные руки. Со стороны может показаться, что его сморил сон. Но капает не вода, а кровь: стекает тонким карминным ручейком изо рта и затылка, представляющего собой сплошную рану, струится по неровному столу и льется на пол, где успела собраться лужица, над которой поднимается пар. Лужица быстро подсыхает и темнеет, замерзая - по краям она уже бурая, а ближе к середине, туда, куда упрямо капают тяжелые капли, остается бордовой. Но в темноте, чуть подсвеченной тусклым сиянием, оттенки красного и коричневого не различить.
   Кажется, что лицо человека отливает трупной зеленью, хотя это лишь игра света и тени. Он действительно мертв, но умер недавно: в прогорклом воздухе витает запах пороха. Впрочем, его трудно почувствовать, все ароматы перебивает тяжелое зловоние непроветриваемого помещения, к которому примешивается дух тлена. Смерть приходила сюда и раньше.
   На полу у ног человека валяются забрызганный кровью пистолет Макарова и белые осколки, похожие на кусочки фарфора. На столе, придавленная его рукой, лежит школьная тетрадь в клетку. Она раскрыта, и страницы слиплись, склеенные запекшейся кровью. Кровь напитала их, размыла чернила, уничтожив слова и строчки. Большую часть текста не прочесть. Но между сведенными судорогой пальцами можно разобрать последнюю фразу: "...и все закончится".
   На столе лежит фонарь, его слабого лучика недостаточно, чтобы осветить эту каморку. Заряд батареек на исходе.
   Комната быстро погружается во мрак. Проходит пять минут, и пучок света истончается, пока не превращается в едва тлеющую искорку. Капает кровь. В темном безмолвии, не нарушаемом ничем, слышно мягкое шуршание лапок.
   Проходит время, долгое время, и издалека доносятся шаги. Чуть слышно скрипит дверь. В комнату кто-то входит.
  
   *****
  
   Каждый раз, возвращаясь из страны снов в реальность, она чего-то ждала. И каждый раз мир не оправдывал ее ожиданий. Она надеялась увидеть свет - не бледный и выморочный, а яркий, настоящий. Но вместо снова и снова оказывалась посреди безбрежного океана мрака.
   Это ее разочаровывало, но не удивляло и не пугало. Тьмы она не боялась, привыкнув к ней настолько, что та стала для нее родной и близкой. Тьма была надежным убежищем. А вот свет, неровный свет фонарика, был редким гостем в этом мире, и почти всегда был связан с опасностью.
   С ним.
  
   Целую вечность они были вместе. Он - единственное живое существо в ее мире, не считая маленьких пищащих тварей, которые подбирались к ней, когда она засыпала.
   Запертая дверь этих мерзких существ не останавливала. У них были свои ходы в переплетении труб и проводов, по которым они проникали из тоннеля в сбойку. Один раз, проснувшись от слабого скрежета и подняв фонарь, она увидела в слабом свете десяток пар глаз-бусинок, кружащих хоровод возле ее койки. Ей стоило огромных усилий не закричать. Не выдать себя врагу более страшному. Из последних сил она приподнялась на локте и швырнула в ближайшую тварь консервную банку. Промазала - руки тряслись и не слушались, да и сил после месяца жизни впроголодь не осталось. Но животных она спугнула.
   В тот раз существа не решились напасть. Они были не глупы, и понимали, что время работает на них. Один бог знал, сколько их обитало в темноте тоннелей. Даже пятнадцать-двадцать, кинься они разом, могли задавить ее числом. Но они не нападали. Должно быть, знали, что незачем сегодня рисковать, если через пару дней добыча достанется им без боя.
   После того случая то одна, то другая тварь время от времени возникала на безопасном расстоянии. А двое суток назад самая глупая или смелая напала на нее. Хотя, может, то была крыса-камикадзе, старая и больная, которая отправилась на верную смерть по приказу стаи. Мерзавка забралась на деревянную лежанку по ножке и цапнула ее за руку. Укус сначала показался ей не больнее укола булавки, но потом долго саднил и кровил. Ранку она обработала прибереженной зеленкой, пузырек которой сохранила, подумав с мрачной иронией, что не успеет умереть от заражения крови. Она не отбилась бы так легко, будь крыса молодой и здоровой - но та сама находилась на последнем издыхании. Вялая и медленная, гадина даже не попыталась увернуться, когда девушка занесла над ней ногу. И в следующую секунду с мокрым лопающимся хрустом была впечатана сапогом в пол. Девушка глядела на ее останки со смешанным чувством голода и отвращения. Наверно, то же самое чувствовал он, когда в первый раз отрезал кусок запретного мяса от еще теплого трупа - трупа того ублюдка... "Розовой свинины", как он говорил. Он и ей предложил. Этого она никогда не забудет.
   Дело было не в людоедстве, а в том, какое у него в тот момент было лицо. Ему не пришлось преодолевать стыд и отвращение. Он преодолел свою человеческую природу. Нашел себя и стал тем, кем должен был быть изначально. Он вкушал человеческую плоть как святое причастие. Она и раньше замечала странности в его поведении, но списывала их на шок и нечеловеческий стресс. Ей и в голову не приходило, что все зашло так далеко.
   Она ненавидела покойника и сама с радостью перерезала бы ему, спящему, горло. Он был ублюдком, каких мало. Но ублюдком обычным, понятной человеческой природы. А тот, кто поедал его, урча от удовольствия и облизывая пальцы, был уже далеко за гранью. Его рассудок давно катился по наклонной, просто в тот день пологий спуск сменился обрывом. Он улыбался, набивая желудок плохо прожаренной человечиной. Нашел завалявшуюся в киоске бутылку кетчупа; сделал из проволоки шампуры. Тогда она решила, что, если и умрет, то как можно дальше от него.
  
   Желудок требовал животного белка, но омерзение пересилило, и трупик зверька в тот раз достался сородичам. Случись это сейчас, она бы не была столь категоричной.
   После этого на какое-то время крысы оставили ее в покое.
   До того, как он проиграл бой безумию, они долго были вдвоем. Он был нытиком и занудой, но раз уж судьба не свела ее ни с кем другим, она пыталась отыскать положительные моменты в его обществе. Например, благодаря ему она могла считать дни - его часы выдержали испытание огнем, водой и грязью. Как и их редкие беседы, это позволяло поддерживать связь с реальностью. Разговоры с ним были бессмысленны, но именно они не давали ей превратиться в животное, забыть обо всем, кроме еды, что намного хуже, чем смерть. Вначале она находила утешение в тех диалогах. Но постепенно его речь становилась все бессвязнее, пока, наконец, не превратилась в набор фраз, в котором смысла было не больше, чем в журчании воды. Вернее, смысл был, но для него одного.
   В какой-то момент она перестала отвечать ему, а потом прекратила и слушать, глядя сквозь него. Если б она решила заслужить его расположение, то могла бы подыграть и сделать вид, что слышит те же голоса. Может, на время это обмануло бы его, но ненадолго: шизофреники обычно очень проницательны.
   Когда у него поехала крыша, она бы с радостью отказалась от дара речи. Общаться ведь было не с кем. Он мог говорить часами, но слова звучали не для нее. Он существовал в своем искаженном мире, где у него были более интересные собеседники.
   Хотя реальность норовила уплыть и от нее, девушка знала, что по сравнению с ним нормальна.
  
   *****
  
   Она с трудом поднялась на ноги и выпрямилась во весь рост. Потолок оказался почти вровень с головой. Пахло землей и плесенью. Она бы решила, что тоже умерла, если бы не боль и не голодные спазмы в животе, вещи куда более веские, чем "мыслю, следовательно, существую".
   Увы, она не теряла памяти. Это был, так сказать, разрыв непрерывности. Она все помнила, но связь между фрагментами нарушилась, и целостная картина прошлого ускользала от нее. Она не могла объяснить, как очутилась здесь.
   Помнила залитые солнцем улицы. Прохладу метро, где дышалось легко после августовского полудня. Станцию, где она провела гораздо больше времени, чем нужно, чтобы дождаться поезда. Полупустой вагон. Потом темноту, наполнившуюся воплями. Грохот, скрежет, скрип. Хлопок, от которого заложило уши и заломило в висках. Воздух, нагретый как в раскаленной духовке. Огонь повсюду. Жар во всем теле. Туннель. И свет, но уже не оранжевый, а тускло-красный. Затем и тот гаснет, приходит тьма: темные коридоры и комнаты. Люди. Много людей. Ледяная вода. Холод, пробирающий до костей. Огненный ад сменяется ледяным. Снова крики, ярость и еще больше боли. Провал. Мокрые хлюпающие удары. И на исходе долгой темноты - шепот: "Теперь мы с тобой одни...". Лицо. Вымазанные кровью губы. "Хочешь кусочек, любимая?". Мутные глаза чудовища, и сумасшедший бег во тьме. Долго. Потом тупик. Бежать некуда. Изгибающаяся тень в конце коридора. И тесное помещение, где нет ничего, кроме лежанки - последняя остановка на этом маршруте.
   Она помнила все факты по отдельности, но как ни прокручивала события в голове, они не давали ответа на вопрос: "Что произошло?". Она собирала эту мозаику медленно, осторожно, не торопясь. Догадывалась, что под напором впечатлений рассудок может не выдержать. Было от чего.
   Она не успела проснуться, а в голове уже ворочалась мысль: надо уходить, пока не пришел он. Взялась за грубую железную скобу, заменявшую дверную ручку. На ладони осталась бурая полоса ржавчины. Потянула, но дверь не поддалась. У нее екнуло сердце. Приржавела? Примерзла?
   Она дернула сильнее. Бесполезно, не сдвинуть и на сантиметр. Закрыта на засов.
   Внезапно остатки сна схлынули, и она вспомнила, увидела так ясно, будто все случилось минуту назад. Плохой человек поймал ее, загнал в угол. Она не знала, сколько дней назад стала его пленницей, время здесь можно было узнавать только по внутренним часам, а те безбожно врали. И даже ударам сердца нельзя было верить - пульс скакал и сбивался с ритма.
   Но времени прошло много. И до сих пор она не могла взять в толк, чего он добивается. Вначале думала, что он видит в ней мясо... но дни проходили, а она была жива. Должна быть другая причина держать ее при себе.
   От него можно было ожидать чего угодно, и именно это пугало ее, хотя напугать человека, пережившего то, что случилось с ней, было непросто. Побывав на дне черного колодца, она перестала бояться смерти, поняв, что смерти нет - есть долгий путь через миры и пространства. Существуют вещи гораздо страшнее, и все они здесь, на земле. Совсем рядом.
   С момента своего заточения, она не видела его ни разу. Он приходил, только когда она спала. Он мог сделать с ней все что угодно, но вместо этого, наверное, просто смотрел. Значит, и другие объяснения не годились.
   По "утрам", просыпаясь от гулкого удара по трубе снаружи чем-то металлическим, она находила в углу пакет чипсов, хлебную корку, половину шоколадки и двухлитровую бутылку воды - еще теплой, растопленной изо льда и видимо кипяченой. Он отдавал ей остатки человеческой пищи, а сам питался тем, о чем не хотелось думать. Он мог отравить ее, подсыпав в воду какой-нибудь дряни из медпункта. Но она достаточно хорошо знала его и понимала, что он не станет. Она нужна ему живая и в сознании.
   Однажды она попыталась бороться со сном, не спать всю "ночь". План побега был безумным и наивным: броситься на него, когда он склонится к ней или повернется спиной. Причем просто оттолкнуть его и кинуться к выходу нельзя. Нужно было убить или обездвижить, иначе в тоннеле он догонит ее в два счета.
   Но в ту "ночь" дверь отворилась лишь на секунду и тут же захлопнулась. Как ни пыталась она притвориться спящей, он ее раскусил. Он не боялся ее, скорее просто решил наказать за своеволие. Ушел и оставил без еды, словно Санта-Клаус, который дарит подарки только детям, которые вовремя ложатся спать.
   Это случилось не меньше пяти дней назад, и с тех пор он приходил регулярно. До сегодняшнего дня. Судя по спазмам в желудке, сутки уже прошли. Конечно, те крохи, которые он ей приносил, только притупляли голод, но теперь не было и их - лишь остатки вчерашнего приношения.
  
   Она снова погрузилась в сон. Но долго поспать не удалось - разбудила режущая боль в желудке и правом боку. Она приподняла потяжелевшие веки. В углу по-прежнему было пусто.
   Что же это.... Оставил умирать? Или хочет помучить ожиданием, наказать? Оба варианта укладывались в его нечеловеческую логику.
   Она протянула руку, нащупала в углу углубление в неровном полу, присыпанное пылью и сором. Ее пальцы сжали холодный металл - она достала из ямки двадцатисантиметровый железный костыль. Либо он не нашел эту железяку, обыскивая комнату, либо не придал значения. А может, оставил специально, чтоб соблазнить ее ложной надеждой. Он забрал у нее все, с помощью чего можно было уйти из жизни. Но даже если броситься грудью на эту штуку, только поломаешь ребра.
   В тот же день она начала терзать дверь с упорством одержимой - к счастью, та не была обшита металлом - хоть и знала, что даже если выберется из сбойки, вряд ли избежит встречи с ним, не говоря уж о том, чтоб выбраться на поверхность. Доски сопротивлялись ее попыткам, хоть и разбухли от влаги... а влага успела замерзнуть. Слетала незаметная глазу стружка, но сосновая плаха подавалась по миллиметру. Когда инструмент выскользнул из ослабевших пальцев, она сделала перерыв, выпила воды, съела горсть чипсов. Позволила себе передохнуть минут пять и снова принялась за работу. Через два часа голова у нее кружилась, но выбоину на двери было почти не разглядеть. Она поняла, что с ее женскими силами на это потребуется неделя каторжного труда. Даже если бы хватило сил, где взять столько терпения? Руки опустились. Легче было ждать и надеяться, что когда-нибудь он склонится над ней, и она вобьет ему эту штуку в висок. Если доберется до него.
   Она подошла к двери.
   - Куда ты пропал, скотина? - эхо трижды повторило за ней, - Я есть хочу, ублюдок! Это ты можешь жрать покойников, а я хочу нормальной еды.... Где ты?
   Она ударила дверь, отбив себе руку. В отчаянии рванула ее на себя, повиснув всем телом. И чуть не упала, когда та распахнулась с негромким скрипом. Из темного проема потянуло могильным холодом. Не помня себя от радости, она остановилась на пороге. Не давала воли надежде. Потом осторожно, стараясь не шуметь, снова прикрыла дверь. Рано радоваться, он может ждать снаружи, чтобы схватить ее в тот момент, когда она поверит, что вырвалась. У него хватит на это воображения.
   Чушь. Он человек, а не демон. Если бы он караулил ее полдня в сыром тоннеле, то умер бы от воспаления легких. Нет, он сидит в теплой подсобке на станции и доедает свою отбивную с кровью. Знает, ублюдок, что ей придется пройти мимо, к выходу. Единственному выходу.
   Она снова потянула за ручку, и на этот раз дверь открылась легко, будто приглашая продолжить путешествие. В лицо пахнуло ледяной сыростью, в нос ударил тяжелый, густой запах плесени. Это на материальном плане. На тонких уровнях гамма дополнялась запахами страха, боли и звериной злобы, которые не скоро выветрятся из этих коридоров.
   Она смотрела на лед в тоннеле так, будто видела впервые в жизни. С потолка спускались ледяные сталактиты, иней блестел на трубах и кабель-трассах. Так, кажется, эти толстенные провода назвал Машинист.
   Лед выдержал ее вес, даже не прогнулся. До станции было не больше ста метров, она хорошо помнила. Теперь этот путь дался ей куда легче, чем тогда, когда он ее вел в каморку.
   Направо.... В другой стороне тупик; сплошной завал, который намертво закупорил перегон "Золотая Нива" - Доватора.
   Неизвестно, насколько хватит сил, но надо успеть.
   Она привыкла обходиться без света. Здесь, в тоннеле, это было нетрудно - надо всего лишь двигаться вдоль стены, касаясь рукой зернистого бетона. Она неплохо научилась ориентироваться в пространстве вслепую. Полтора месяца во мраке не прошли даром.
   Костыль она захватила с собой. Заставить человека заплатить за то, что не дал ей уйти. Может, его височная кость окажется мягче, чем дерево.
  
   *****
  
   Она вспоминала.
   ...Щель была узкой как крысиная нора. Она едва могла повернуть голову, холодный камень царапал лоб и уши.
   Чудовищная сила близкого взрыва заставила твердые породы "поплыть" как зыбучий песок, и бетонированный короб аварийного выхода смялся, как картонный, превратился в узкую щель.
   Она долго колебалась, прежде чем поставить ногу на первый уступ. Изломанные плиты нависали, грозя раздавать человеческое существо, как таракана. Пересилив себя, она начала подниматься. Стенки была почти отвесными, но вверху, насколько хватало глаз, в них было много выщерблин, куда можно поставить ногу.
   Она наполовину скрылась в темной дыре и хотела двигаться дальше, когда цепкие руки стиснули ее щиколотки. Прикосновение холодных пальцев к голой коже заставило вздрогнуть и вскрикнуть. Голос внизу, такой спокойный и ровный, нараспев произнес:
   "Нет, дорогая, так не пойдет".
   "Отпусти... Я пролезу".
   "А я нет. Поэтому и ты остаешься. Все равно наверху не лучше".
   "Хочешь, чтоб я тут с тобой?..".
   Человек не ответил. Просто схватил за ноги и потянул к себе, не обращая внимания на крики. Даже не заметил, что она рассекла руку об острую арматуру.
   Наверно, на его лице в этот момент была грустная улыбка.
  
   *****
  
   Потом она убежала в тоннель. Но другого выхода из лабиринта не было, и он это знал. Остался там, караулить как пес, уверенный, что рано или поздно она выйдет.
   Даже если наверху гибель, она предпочла бы гибель медленному гниению здесь. Когда-то она хотела заставить его заплатить за то, что не дал ей выбрать свою смерть, но это было давно. Сейчас не осталось даже ненависти - умерла вместе с остальными чувствами. У нее не сохранилось ничего человеческого, кроме желания жить.
   Она шла, пошатываясь и подволакивая левую ногу. Бледный призрак, оживший кошмар - длинные спутанные волосы, закрывающие лицо, делали ее похожей на призрак утопленной в колодце Самары из фильма "Звонок". Тело было ослаблено до предела, но она продолжала идти, доказывая власть духа над плотью.
   И все же она чувствовала, что последний резерв почти исчерпан. Плоть была слаба, оболочка из мяса и костей сдавала. Ноги заплетались, подкашивались. Дважды она спотыкалась и падала на колени в мутную воду. Рыча от бессилия, с трудом поднимала себя и бросала вперед, выжимала из измученного тела последнее, на что то было способно.
   И вот по направлению воздушных потоков она поняла, что тоннель закончился.
   Станция. Она чиркнула спичкой и огляделась. Лесенка совсем рядом. С трудом забравшись на перрон, она зажгла вторую. Здесь все по-прежнему. Та же картина, что потрясла ее в первый день. Потолок огромного зала прогнулся внутрь, словно вывернутый наизнанку купол. Какая силища нужна, чтоб через толщу породы передать импульс, способный мять бетон как пластилин? Даже ее воображение отказывало.
   Потолок рассекали глубокие трещины. Куски бетона и мраморной облицовки устилали ее путь. Хотя нет, это не мрамор. Как там говорил Машинист... Керамогранит.
   Там, наверху, дома сровняло с землей, а те, кто успел спуститься в подвалы, изжарились, как мясо в духовке, вспомнила она другие слова Машиниста, хоть с трудом могла вспомнить его самого. Припоминала только фуражку, с которой тот не расставался до конца.
   Она не знала, где обитал этот человек, и уже собралась двигаться вдоль стены зала наобум, когда ее глаз, привыкший различать сто оттенков темноты, что-то уловил. Даже не свет, а его призрак, преломившийся десятки раз и потерявший девяносто девять процентов яркости. Глаз его не заметил, но мозг, повторно обрабатывая информацию, зафиксировал слабое колебание тьмы.
   Она зажгла еще одну спичку. Прошла метров двадцать в том направлении, и уже решила, что ей почудилось, когда впереди забрезжил знакомый зеленоватый огонек.
   Она обходила огромные завалы из бетонного крошева. В воздухе витал сладковатый запах смерти. Они снесли всех мертвых в тупиковый тоннель, но доставать тела из-под метрового слоя бетона не было сил. Видимо, ему было наплевать на запах, раз он жил здесь. Или в его подсобке хорошая вентиляция.
  
   Спичка погасла, осталось всего восемь штук. Надо дойти, иначе будет худо. У него в каморке должен быть и фонарь, и батарейки к нему. Это поможет ей выбраться отсюда - через лаз, которым она собиралась воспользоваться тогда. Когда он ей помешал.
   Свет шел сквозь неплотно прикрытую дверь рядом с разгромленным киоском и схемой метро на стене. Она аккуратно, чтобы не скрипнуть, приоткрыла дверь, держа наготове оружие, которое ей самой казалось смешным, и оказалась в маленьком тамбуре, из которого вели две железных двери. Не раздумывая, она взялась за ручку левой.
   И не ошиблась. Человек был тут, сидел за столом и, похоже, дремал. Подкрадываясь к нему сзади, она старалась двигаться неслышно, но первый же шаг по плиткам пола оказался неожиданно громким. Человек не шевельнулся. Она подошла ближе и, оказавшись у него за спиной, занесла руку для единственного удара. И тут же опустила.
   Он был здесь, но это была пустая оболочка. Мертв. Странно, но она не ощутила даже облегчения. Как будто ей уже не было дела.
   Едва слышный писк донесся оттуда, где застыло на стуле неподвижное тело. Она отпрянула в сторону, и через плечо покойника увидела бурую шевелящуюся массу на столе. Ее передернуло. Их было пять или шесть. Они облепили его голову как живая шапка и, отталкивая друг дружку, вгрызались в лицо, в шею. При появлении девушки они ощетинились, но добычу не бросили, уверенные в своих силах. А может, слишком жадные, они торопились съесть самое вкусное, пока не подоспела стая.
   Полтора месяца назад такое зрелище убило бы ее на месте. Но медленное соскальзывание в ад, где каждый следующий круг лишь немного ужаснее предыдущего, подготовили ее. Все эти дни она жила с мыслью: "Это происходит не со мной". Поэтому и вела себя как героиня компьютерной "бродилки", которой управляешь, сидя за монитором в теплой квартире.
   - Ах вы, сволочи...
   Чуть раньше ей на глаза попалась швабра в углу. Серые твари, опьяненные кровью, еще не поняли, что она представляет угрозу, а на них уже летел разостланный мешок из плотного полиэтилена. В такие они паковали тела, пока живых не стало для этой работы слишком мало.
   Твари брызнули врассыпную, но, по крайней мере, четыре запутались. Им и пришлось расплачиваться за всех. Она била по ним, пока писк не прекратился, а конец швабры не покрыла густая, как томатный сок, кровь.
   Только после этого она огляделась. В берлоге зверя не было ничего, кроме стола, стула, шкафа из ДСП и старого матраса. Да еще в углу темнела железная бочка, служившая примитивной печью. На столе стояла газовая плитка - полировка во многих местах была прожжена. Рядом лежал фонарик, именно он давал слабый свет.
   Но доскональную ревизию она проведет потом. Сначала, продолжая осмотр с гаснущим фонарем, она заглянула в комнату напротив.
   Кафельные стены, чистый цементный пол, плотно пригнанная дверь. Похоже на раздевалку с душевыми. Она поежилась, несмотря на теплый ватник. Откуда-то сверху шел воздух, температура которого была градусов на десять ниже, чем в метро. А потом она заметила мешки вдоль стен, и поняла, для чего предназначалась эта комната. Холодильник. А еще она поняла, почему он держал ее в тоннельной сбойке, а не рядом с собой. Не хотел травмировать ее психику.
   Она захлопнула дверь, истерически смеясь.
   "А ты что ожидала там увидеть? Aнгелов, играющих на лирах?".
   Это было уже не страшно. И даже неинтересно. Как в комнате страха, где точно знаешь, что вот сейчас из-за угла выскочит пластмассовый скелет с лампочками вместо глаз. Она плакала и смеялась, гадая, какие еще аттракционы приготовила ей судьба.
   Затем истерика прошла, она сумела взять себя в руки и даже осмотреть ящики стола и шкафы. Как она и предполагала, еды не было. Только немного чая и солонка. Всю человеческую пищу он отдал ей. Еще, к огромному облегчению, там оказалось шесть пальчиковых батареек и десяток декоративных свечек из ларька.
   Подумав, она подняла с пола пистолет, обтерла его краем пледа, которым укрывался человек. Пистолет Макарова, который она узнала по фильмам, еще пах порохом. В обойме оставался один патрон.
   Настя не собиралась оставаться здесь, и уж тем более ложиться на этот вонючий матрас. Она покинет это место, как только утолит голод.
  
   Вода в помятой кастрюле на газовой плитке быстро вскипела. Вскоре варево из грызунов было готово. Поев мяса, которое на поверку оказалось похожим на крольчатину, она взяла со стола тетрадь и с трудом разлепила страницы. Часть текста было не прочесть, но ей и не требовалось. С безразличным интересом она читала дневник мертвеца, который считал себя ее спасителем. Мертвецом он стал еще до того, как засунул ствол себе в рот и нажал на спуск.
  
  
   Глава 3. Тьма в конце тоннеля
  
   Она вспоминала.
   Сначала краски были тусклы, как на старой кинопленке. Все происходило беззвучно, что усиливало сходство с немым кино. Но постепенно картинка становилась четче и ярче, вместе с шумом и голосами наполняясь жизнью. Она поняла, что видит себя со стороны.
   Она стояла одна на пустой платформе, ожидая поезда. И не важно, что от станции десять секунд назад отошел состав, в который загрузились два десятка человек, спустившихся в этот субботний полдень в метро.
   Ей с ними было не по пути. Люди в этот выходной ехали веселиться в приятной компании, смотреть кино или делать покупки в каком-нибудь ТРЦ. А она доедет до конечной станции Доватора, открытой буквально пару лет назад. Там хорошо пройдется пешком и окажется у ворот старого Гусинобродского кладбища. Вход свободный, билеты не нужны.
   Нет, она не теряла никто из близких людей. Во всяком случае, недавно.
   Там она будет бродить по темным аллеям среди новых и старых оградок и гранитных памятников, слушать пение птиц и вдыхать воздух, наполненный эманациями забвения. Многих ее сверстников, называвших себя "неформалами", тоже влекло в такие места, но совсем иное. Они ломали оградки, выцарапывали на надгробиях матерные слова и свои имена, мочились на могилы, по-детски упиваясь своей аморальностью и вызовом, который, как им казалось, они бросали высшим силам. Таких она от души презирала. Для нее кладбище было местом отдохновения, исцеления душевных ран.
   О, смиренное кладбище, как хорошо там, где нет никого. И пусть иногда, при виде свежего надгробья с молодым лицом защемит сердце... но эта боль не идет ни в какое сравнение с той, которую испытываешь в мире живых. Она жалела только о том, что в новых городах не строят фамильных склепов. Вот бы иметь такой. Хотя лежать там придется одной.
   В тот день она проснулась рано. Всего за полчаса привела себя в порядок, сделала макияж, наделала любимую длинную юбку и черную блузку, похожую на средневековый корсет. Джинсы и мини она недолюбливала. Туфельки на шпильках - не лучшая обувь для таких походов, кеды никак не вязались с общим имиджем, поэтому она надела черные полусапожки, хоть в них было жарковато. Поджившие порезы на запястье прикрыл шипастый браслет. На груди, под одеждой, чтоб не шокировать людей, висел маленький бронзовый пентакль. Она чередовала его с крестом по настроению.
   Она пересекла пустой двор, сквер и две нелюдные улицы и оказалась в прохладе подземных коридоров метро. Вернется в пустую квартиру она после захода солнца. Торопиться некуда. В целом мире ее ждет только кошка, но с полной миской корма та потерпит, проведет этот вечер без нее. Должна же понимать, что хозяйка тоже любит одиночество.
   На перроне было малолюдно. Две влюбленные пары, неприлично счастливые, стояли поодаль, поглощенные своим одиночеством вдвоем. Зависти в ее душе не было. Ей дано было видеть то, чего те в своей временной слепоте не замечали. Страшный дар Кассандры, которым бог наказывает тех, кто перед ним провинился.
   Дурочки. Это сейчас вы светитесь изнутри, держась за руку вашего "рыцаря в сверкающих доспехах". Крепкое плечо, надежная опора... Верьте, верьте. Года не пройдет, и ваша каменная стена даст трещину, которая с каждым днем будет все глубже. Сначала он будет называть вас "любимая", но из этого слова уйдет любовь. Потом "дорогая", но вы поймете, что он имеет в виду только затраченные на вас деньги. Потом просто "жена", в знак вашего статуса, который один вас связывает. И, наконец, "корова". Это сейчас вы не можете друг на друга надышаться. А скоро он будет рад проводить время где угодно - перед телевизором, в гараже, даже на работе, только не с вами. А потом случится так, что вы вернетесь домой раньше времени и застанете его с соседкой.
   Не застанете и не догадаетесь? Да, глупость одного или обоих создаст для окружающих видимость идеальной семьи. Но даже без эксцессов чувства тихо скончаются к исходу второго года. "Любовь", которой не было, развеется по ветру; принц исчезнет, останется только конь. В лучшем случае в итоге вы получите алименты, а в худшем - проведете остаток дней с человеком, который вам так же близок, как первый встречный.
   И поделом, если у вас извилины в голове параллельны.
   Она еще не встречала мужчину, который стоил бы того, чтоб общаться с ним дольше одного вечера. Дабы отвадить назойливых ухажеров, она как-то "проговорилась", что предпочитает девочек. Правда, то была палка о двух концах: неформалы - люди широких взглядов, и после этого "признания" пришлось выдерживать приставания слабой половины их тусовки. Но это было проще, да и в той компании она появлялась не чаще раза в неделю. Иначе делалось тошно.
   Так что зависти не было. Была мысль о том, что жизнь - пошлая и несправедливая штука.
   Смерть, впрочем, тоже.
   "Выхода нет".
   Эта надпись красными буквами горела над стеклянными дверями, пропускавшими людей только в одну сторону. В метро.
   Поезда выныривали из темного тоннеля, обдавали ее волной сухого жара, замирали рядом на несколько мгновений, чтобы вобрать в себя тонкий людской ручеек, и со свистом унестись, оставляя ее наедине со своими мыслями. Так же и жизнь мелькала у нее перед глазами, недосягаемая и чужая.
   Она стояла на порядочном расстоянии от края, чтоб не привлекать к себе безразличного внимания. Хотя прекрасно понимала, что в любом случае никто не стал бы ей мешать. Никому нет дела. Эти люди перешагнут через умирающего, думая о том, как бы не запачкать обувь.
   Время шло, и с каждой минутой на станции становилось многолюднее. Взгляды скользили по ее лицу, не задерживаясь ни на секунду. А даже если б задержались, то все равно ничего не смогли бы прочесть. Жизнь в мегалополисах приучает не обращать внимания на тех, кто стоит рядом, пока их поведение укладывается в стандартную схему. И в этом есть своя прелесть. Люди все равно не захотят, да и не смогут помочь, так пусть не путаются под ногами.
   На табло над черным зевом туннеля сменяли друг друга светящиеся цифры, словно отсчитывая чьи-то последние секунды в этом мире: 33, 32, 31, 30...
   "It's the final countdown... - вертелся в голове припев песни из времени молодости родителей, - The final countdown..."
   Наконец, в конце тоннеля вспыхнул огонек. Он увеличивался - медленно, словно давая возможность подумать. И она думала об этом, каждый раз, приходя сюда. И сегодня тоже. Мама говорила когда-то, что вздохнет с облегчением, когда они через пару месяцев навсегда переедут в город, где нет метро. Глупая. Не думала, что кроме метро есть еще поезда и трамваи, таблетки, веревка, бритва и крыша девятиэтажного дома. Ничего не сделала, чтобы уменьшить ее боль и даже не понимала причин боли, считала обычной подростковой блажью. А сама меняла кавалеров и пропадала на работе целыми днями, от силы раз в месяц вспоминая, что у нее есть дочь.
   При номинально живых родителях Настя чувствовала себя сиротой. Уже давно. И никто не знал, даже не пытался узнать, что творится у нее в душе.
   Она представляла, как делает это, десятки... нет, сотни раз. Высчитать момент. Закрыть глаза, чтоб не было соблазна передумать. Сделать шаг, как бы невзначай. Потом другой. Третий. Задержаться у края, слыша запоздалые вскрики удивления. Ничего, пусть наслаждаются зрелищем, им ведь только это нужно.
   И пока все застыли в немом оцепенении - занести ногу над пустотой.
   Гори, постылая жизнь.
   Даже если не попадешь на проводящий рельс и не будешь мгновенно убит током, дергаясь как паяц, думала она, встречи с колесами не избежать. Оттуда не выбраться, даже если в последний момент ты пересмотришь взгляды на жизнь. А тормозной путь у состава длинный.
  
   В этом месте ее мысли всегда прерывал рев приближающегося поезда. Она оставалась на месте и даже чуть отступала.
   Но теперь все будет иначе.
   Она видела это уже не "от первого лица", а со стороны. Вот девушка в черном шагнула вперед и, не обращая внимания на предостерегающие крики, оказалась на самом краю платформы. В тот момент, когда нос локомотива уже показался из чрева тоннеля. Вот она наклонилась вперед, отталкиваясь ногой для последнего шага. А потом волна сухого горячего воздуха налетела на нее, закружила и понесла за собой.
  
   *****
  
   Вокруг было темно. Ноздри щекотал до боли знакомый запах дыма. Глаза слезились, дико болела голова.
   Ей стало не по себе, потому что она не могла отличить бред от реальности, как ни старалась. Кошмар на станции был похож на явь больше, чем то, что произошло с ней за последние полтора месяца... если полагаться на память. Но это легко проверить, стоит только открыть проклятый дневник.
   Она попыталась пошевелить рукой, но наткнулась на преграду. Та была мягкой и эластичной, но поддаваться не желала. Еще не придя в себя, она забилась как муха в "коконе" паука, и сильный толчок в бок окончательно привел ее в чувство. С трудом она нащупала застежку и расстегнула молнию.
   Снаружи было ничуть не светлее. Но это была жизнь, мир людей... Вернее, миром людей он был раньше, а теперь мог быть чем угодно. Даже миром смерти. Кто знает, что творится там, наверху?
   Ее зовут Анастасия Заречина. Ей двадцать один. Она ничего в жизни не имела и поэтому не так уж много потеряла. И теперь она находится на станции "Золотая нива" в метро родного Новосибирска. В спальном мешке, на деревянной скамейке в запертом изнутри подсобном помещении, где у стены стоит в ряд шанцевый инструмент работников метрополитена. В углу чадит импровизированная печка.
   С ней дневник человека, который спас ей жизнь дважды, только для того чтоб превратить эту жизнь в ад. Она читала его записки урывками, перескакивая от фрагмента к фрагменту. Их содержание она и так знала.
  
  
   День 1 , он же последний
  
   Меня зовут [закрашено маркером].
   Нет уж, пусть никто не узнает, как меня звали. Кого теперь колышет? Я уже сдох, раз к тебе попали эти каракули. Но не радуйся, сука этакая. И ты, мой дорогой читатель, скоро за мной последуешь. Так что останусь анонимом до самого близкого конца (твоего). На моем месте мог быть любой. Даже ты, придурок, который тратит драгоценное время на чтение этого злобного высера, вместо того чтоб добывать жратву.
   Я не "пейсатель" и не журналист, поэтому слог у меня не ахти, уж прости. Но, думаю, слог и не требуется. Я ж не роман писать собираюсь. Просто у меня появился пресс свободного времени, и надо его занять. Убить время, пока оно не прикончило меня в этой долбанной норе.
   Жил я в славном городе Бийске. Было мне 33 года. Как тому, распятому, да. Наверно, с этого нужно начать.
   В последний раз я открывал дневник шесть лет назад, но это был другой "я". Слезливый кретин, который страдал от бессонницы, маялся от несчастной любви и пописывал стишки по ночам. "Ах, в огороде выросла морковь, у меня несчастная любовь".
   Жалкое зрелище, да? Говорят, многие творческие люди через это проходят. Ну, не знаю, можно ли себя к ним относить. Все мое творчество не шло дальше стихов и рассказиков в Интернете. Один из них, казавшийся мне лучшим, черт меня дернул отправить в тематический журнал.
   Это был психологический триллер. Гремучая смесь Эдгара По и Лавкрафта с Сартром и Камю. Экзистенциальный кошмар, где вместо мертвецов, восстающих из гроба - древние архетипы, которые таит в себе подсознание. История про обычного положительного человека, которого темная сторона психики толкала стать маньяком. Он долго и упорно сопротивлялся, но потом уступил темным страстям. "И Тьма Восторжествовала...". Смешно. Теперь я назвал бы так то, что произошло с нами.
   Естественно, меня отфутболили. Рецензию написали вежливую, но между строк легко читалось: "Больше не пиши, ибо не фиг".
   Мне было худо. Мне-то рассказ казался квинтэссенцией моих размышлений о природе бытия и небытия. А они... В тот же день я убил свой раздел на портале сетевых графоманов. Поскидывал стихи и прозу в топку с помощью клавиши "DEL",
   Дальше больше, процесс перерождения пошел по нарастающей. Первым делом, перестал читать философствующих мудозвонов. Их потуги на знание высшей истины теперь вызывали рвоту. Выбросил из головы всю романтическую херню, начал общаться с простыми парнями, которые думали, что Шопенгауэр - это чиста композитор. Фамилию датского философа Кьеркегора они не выговорили бы даже на трезвую голову. Стал бухать с ними за компанию, хотя раньше считал алкоголь уделом дегенератов. Но ничего, втянулся. И с запозданием научился общаться с людьми. К тому времени я был на четвертом курсе. И в общем, стал как все. И вот чудеса - бытие в натуре определяет сознание! Исчезла бессонница, мысли о самоубийстве, навязчивые страхи... Дядя Зигмунд отдыхает. А скоро и судьба повернулась передом. Нашел нормальную работу в шараге по установке пластиковых окон. Через год влез в долги и купил у другана не очень старый "Фокус".
   Да и проблемы с противоположным полом решились сами собой. И дело тут даже не в баблосе, не в том, что вместо поездки на скотовозе я мог распахнуть перед телкой дверцу собственного авто (хотя, и в этом тоже). Просто никто не любит умников. Женщины сами охеренно просты. И еще надо быть психологом, и тогда пикапинг так же легок, как гоп-стоппинг. Уломать можно хоть английскую королеву, была бы необходимость.
   Вскоре я женился на одной бабенке - задолбало самому стирать носки и приходить в квартиру, где нет ужина на столе. Естественно, ее телом я себя ограничивать не собирался, с этим ей пришлось смириться.
   Жизнь вошла в колею и больше из нее не выходила. Работа, жена, две любовницы, друзья, гараж. Все как у среднестатистического россиянина. Дачи только не было, но на хрен нужно ковыряться в земле? - думал я тогда. Теперь-то понял, что в ситуациях, когда мир летит в жопу, хорошо иметь домик в деревне. Все сильны задним умом.
   Так бы оно и шло до самого конца, если б я взял отпуск и отправился на юга, как собирался сначала, а в командировку в этот долбанный Новосиб вместо меня поехал бы другой. Но у меня были хорошие отношения с шефом, и я согласился. Нужно было привезти очень нужную хрень (тебе ее название все равно ничего не скажет), которую по нынешним кризисным временам в нашем городе было не достать.
   Но, как говорят, "судьба распорядилась по-иному". Решила, что, достигнув возраста Христа, я должен буду круто изменить свою жизнь. Ну очень круто.
   Я планировал к позднему вечеру быть дома, пить пиво и смотреть мой любимый "Комеди-клаб". Но как там в анекдоте: "Хочешь рассмешить Бога - расскажи ему о своих планах". Вышло так, что уже в черте города моей тачиле настал капут. Подвел карбюратор. Как в анекдоте, блин: "- А где машина?! - В реке!". Еле дотянул до автосервиса. И пока я исчерпывал запас матерных выражений, прикидывая, во сколько станет ремонт, в моей башке крутилась одна мысля - как быть мне грешному. Съездить за товаром нужно было край в первой половине дня.
   Так я оказался в метро, ст. "Маршала Покрышкина. Спасибо карбюратору - иначе обжарился бы до хрустящей корочки.
   Метро в Новосибирске, ежу понятно, ни чета Московскому. Интерьер попроще, никаких тебе статуй и люстр как в Большом и Малом театрах. Зато я еще не видел, чтоб там было не протолкнуться. С запасом построили, в расчете на увеличение населения, похоже.
   Я никогда не верил в судьбу, но не могу отделаться от мысли, что наша встреча не была случайностью. На первый взгляд в ней не было ничего инфернального. Обычная девчонка, косящая под "гота". Сейчас таких уже почти не осталось, как и "эмо".
   Но видели бы вы ее глаза. Как это назвать, кроме печати обреченности, не знаю. Искренней, не выдуманной! В первый раз я заметил ее еще на лестнице. Она спускалась передо мной, так что я мог ее хорошенько рассмотреть с самого удобного ракурса. Не буду тягаться со всякими Блоками, Тютчевыми и прочими. Она была симпатичной, на этом и остановимся. Все на месте. Я решил, что этого достаточно, чтоб попытать счастья. В конце концов, вечер у меня был свободен - позвонив мастеру, я узнал, что машины на ходу мне не видать до утра. У меня был кореш в городе, в случае чего нашлось бы где переночевать. Но, глядя на нее, я подумал, что возможен более приятный расклад.
   С некоторых пор моим кредо стало: "Попытка не пытка". Я не ждал у моря погоды, и за проявленную инициативу часто получал награду в виде свежего тела. Само собой, бывали проколы. Некоторые отшивали мягко, некоторые не очень. Ну и ладно, я не гордый.
   Но она, как выяснилось, относилась к третьему, особому типу.
   "Почему грустит такая красивая девушка?" - начал я стандартно.
   Она посмотрела на меня так, будто с ней заговорил светофор. Или собака. Или труп. Ничего не ответила.
   "У меня тоже бывали трудные времена, - выдал я экспромт. - Не отчаивайся. Все проходит и это пройдет".
   Она тихо рассмеялась и произнесла:
   "Тоже мне, царь Соломон... Вот и ты проходи".
   "Странная" - подумал я, пожимая плечами. Но интереса к ней только прибавилось.
  
   Мы сели. Народу было немного. По экрану в вагоне крутили новости, похожие на фильм-катастрофу. Или наоборот. Я смотрел одним глазом; точнее, делал вид, что смотрю. Нас разделяло полвагона, но я видел ее хорошо. Она глядела в окно, в темноту тоннеля, погруженная в себя...
   Но вот мы подошли к кульминационному моменту.
   Все произошло неожиданно и буднично. Только что все было спокойно, кто-то клевал носом, кто-то рассматривал потолок, кто-то, как я, думал о своем - и вдруг началось.
   Мы недалеко успели отъехать. Вдруг погас свет. Дикий скрежет тормозов. Мы резко остановились, у меня клацнули зубы, а кто-то, судя по грохоту, растянулся на полу. Мы ждали долго, нам ничего не говорили. Похоже, в диспетчерской сами не понимали, что творится и как быть. Вскоре стало душно. У кого-то начали сдавать нервы. Кто-то возмущался, кто-то жаловался плаксивым голосом. Наконец, по громкой связи объявили, что пассажирам надо по одному, не создавая давки, покинуть состав.
   Легко сказать, блин. На ощупь! Двери открылись, и мы начали выходить, натыкаясь друг на друга, задевая за поручни и тычась в стены, как слепые. Но все же выбрались.
   В тоннеле было ощутимо холоднее. Вскоре к нам подошел и машинист с фонарем.
   Нас оказалось человек сорок на весь состав. Сначала все толпились гурьбой, но машинист худо-бедно выстроил нас в колонну. Мы как пассажиры первого вагона оказались в голове. Всматриваясь в темноту, я увидел впереди огонек - пресловутый свет в конце тоннеля. Это, наконец, сработало аварийное освещение на станции "Березовая Роща".
   Туда мы и пошли. Перегон показался дюже длинным, хотя Машинист и сказал, что тут всего километр с лишним. Тоннель в этом месте прямой как стрела, поэтому мы и видели огонек.
   На "Березовой Роще" народу оказалось много, и царил полный бардак. Рядом с платформой застыл на обесточенных путях темный поезд. Работники метро выясняли отношения с ментами из станционного пикета, и с двух сторон на них наседал народ. Все орали, матерились. На нас никто не обратил внимания.
   "Что это было, вы нам скажете?" - прицепилась к машинисту дамочка бальзаковского возраста, которая достала меня своей болтовней еще в вагоне.
   "Конец света, нах", - ответил за него мужик в кепке.
   "Ядерная война", - уточнил лысый тип в очках.
   "Или просто Звездец", - подвел итог Машинист.
   "Нас не достанет? - не очень уверенным голосом спросил у него парень, по виду студент, - Я читал, что в метро есть оборудованные убежища".
   "Больше лажи читай, - смерил его взглядом пожилой мужик. - Мало ли че там планировалось. Тут не Москва, все станции неглубокого залегания. Да и в Москве метро - это не убежище, а душегубка, мля. От ядерной атаки не защитит. А если и защитит, то лучше не надо. Стойте здесь, я разведаю обстановку".
   Он собрался подойти к спорящим, но не успел. До нас долетел далекий гул, а пол задрожал под ногами. Мы, с поезда, еще держались кучкой с краю, не смешиваясь с остальными.
   Машинист отреагировал мгновенно. "Кто жить хочет - сюда!". Он рванул на себя какой-то люк, прыгнул... и исчез. Большинство стояли столбами. Но мы, человек десять, которые находились ближе всего, кинулись за ним.
   По лесенке мы скатились вниз. Метра на два. В длинный бетонированный желоб, который, видимо, проходил под всей платформой. Коллектор, как сказал потом Машинист. Там было по колено мутной воды, плавал мусор и пузырилась мерзкого вида пена. И в это дерьмо нам пришлось улечься. Женщины плакали, мужчины матерились. В эту узкую канаву мы набились как шпроты в банке. "Лицом вниз! - скомандовал изверг, подавая пример. - Вниз, мля, если жить хотите! Задержите дыхание!"
   Через десять секунд мы лежали, не позволяя себе шелохнуться.
   А потом накатило. Надо мной пронеслась волна раскаленного воздуха, и я распластался, как камбала, глотая мерзкую воду и царапая лицо. В первый момент боли не было, но потом я насчитал на спине пять волдырей.
   Вода стала горячей, как в батарее отопления. Теперь я понял, что чувствовали раки, которых мы, с корешами варили на природе. Тряска прекратилась, а грохот все продолжался. Наверху, на станции, что-то падало. Даже через толщу воды я слышал раскатистый грохот.
   Казалось, это продолжается вечность. Наконец, я почувствовал, что спина больше не горит. Мы высовывались из воды, глотая раскаленный воздух. До сих пор не понимаю, как мы пережили это дело.
   Я посчитал людей по головам. Одной не хватало. Я почему-то сразу понял, что ее. Протянул руку и нащупал ее волосы. Наверно, потеряла сознание и наглоталась воды. Я рывком вытащил ее и прислонил к стенке желоба. Искусственного дыхания не понадобилось - из носа и рта у нее потекла вода, она закашлялась и начала судорожно дышать. К счастью часть воды выкипела, иначе мы бы все могли захлебнуться. Лестница, как и все металлические части, так нагрелась, что на ней можно было жарить мясо, и нам пришлось ждать. Это было невыносимо.
   Выбрались мы оттуда грязные как сволочи, но живые. И хоть промокли до нитки, но быстро высохли - жарко была как в Сахаре, дышать трудно, гарь щиплет ноздри и ест глаза. Закрыли лицо чем попало, идем-бредем. Пол раскаленный. Кто был в тапочках-вьетнамках или босоножках, запрыгали на одной ноге. Йоги, блин, на угольях. Я был в кроссовках, так те аж оплавились.
   "Вот суки, - бормотал под нос Машинист, выжимая фуражку. - Гермозатворы на новых станциях не поставили... Выжгло все метро как нору Бени Ладена. Сэкономили, значит, сволочи... Хотя толку-то - надевай, не надевай, все равно оттрахают..." - тут он надолго замолчал, погруженный в свои мысли.
   Только теперь я заметил, что остальные пассажиры нигде не укрылись. Большинство не успели или не поняли, а может, пачкаться не захотели. Они не обуглились, как я ожидал. Просто обгорели. Один был еще жив и слабо шевелился. Хрипел. Наверно легкие сожжены.
   Запах жженой резины был невыносимым, напрочь перебивая запах горелого мяса.
   Это было не аварийное освещение. Станция горела. Не вся. Чему там гореть, там же только бетон?
   "Что встали, болезные? Им уже не поможешь. Пошли бегом, бегом!"
   Так моя жизнь перевернулась с ног на голову, и я снова стал тем, кем был 6 лет назад - жалким потерянным одиночкой. Мне оставалось только следовать за всеми, в надежде спасти свою жизнь. Тогда я не знал, что все бессмысленно.
  
   *****
  
   Она вспоминала.
   Они бежали по тоннелю, а вода догоняла их. На станции "Березовая Роща", которую они оставили пять минут назад, вода уже плескалась на платформе. К счастью тут был подъем, почти незаметный, градусов пять.
   - Линза что ли? - бормотал Машинист себе под нос непонятное. - Нет, многовато для линзы, льет и льет. Плотина? Да, плотина явно накрылась, но далековато для нее. Речка... Ну это всем звездецам звездец. Тут когда строили, проблем с водой было море. Че встали, покойнички? Вперед!
   Не раз и не два им путь преграждали завалы, но те всегда оказывались не сплошными, и люди пробирались среди нагромождений бетона и породы. В одном месте на их пути оказалась огромная железобетонная балка. Там, где она упала, в тоннель просыпалось не меньше тонны грунта и камней.
   Они шли по колено в грязной мутной жиже. Но и та не стояла на месте - как самая настоящая подземная река, она неслась им навстречу, норовя сбить с ног и увлечь за собой.
   - Этот перегон длинный, почти два километра, - сказал Машинист, не сбавляя темпа. - Силы рассчитывайте. Упадете, пеняйте на себя. Будете как эти.
   Все его поняли. Три минуты назад они прошли мимо нескольких тел, правда, те люди сначала угорели, а потом уж утонули. Теперь трупы покачивались на черной маслянистой поверхности, и двигались за ними, увлекаемые наступающей водой, словно преследуя их.
   Один раз она упала, но тот самый плотный коротко стриженный мужчина, который пытался подбивать к ней клинья на перроне, помог ей подняться и некоторое время вел под руку. По сути, он спас ей жизнь, ведь остальные даже не остановились. Она была благодарна, но что-то в его прикосновении ей не понравилось.
   Мимо проплыл, держась за кусок фанерки, черный комок. К счастью, она поняла, что это, когда он уже скрылся из виду.
   - Крысы. Крысоньки родимые мои, - пробормотал Машинист. - Радость-то какая.
   - С ума сошли?
   - Баран. Если они не сдохли, значит воздух есть. А вообще, они звери хорошие. Мы им тут иногда кусочки сальца оставляем. Да не бойтесь, не сожрут. Не их бояться надо.
   До станции "Золотая Нива" они добрались полуживыми. Освещения не было в помине, и они с трудом нашли лесенку и вскарабкались на платформу.
  
   ******
  
   День 2
  
   Как ни странно, мы еще живы. Нас здесь девять, все мы пассажиры того "счастливого" поезда. На станции живых не оказалось. Мы в относительной безопасности, у нас есть вода и пища, и, самое главное, крыша над головой. Не завидую тем, кто был наверху.
   Но я отвлекся. Честно говоря, именно сегодня я начал вести дневник. Записи за прошлые дни сделаны "задним числом", по памяти. Поэтому они такие длинные и пространные. Дальше буду краток.
   Две новости. Плохая и очень плохая.
   Плохая. Мы в ловушке. Пробовали все выходы со станции - нигде не пройти. Один из взрывов явно был наземным. Машинист - я все говорю по его словам - сказал, что тот наверняка вызвал разрушение всех подвалов и подземных сооружений в радиусе... черт его знает, забыл. Досталось и метро, особенно новым неглубоким станциям и перегонам. Из-за подвижек осадочных пород и грунта, а также из-за каких-то нарушений технологии при строительстве. Торопились к сдаче, видать.
   У покойного начальника станции оказались ключи к служебным помещениям, в том числе и вентиляционным шахтам. Машинист ходил проверять их. Вернулся мрачный. Все, говорит, тоже завалены. Обломками новостроек, которые понаделали наверху. Точечная застройка, мать ее.
   Слава богу, до нас вода не дошла. Зато "Березовая роща", похоже, превратилась в подводное царство. А в тоннелях восточного направления сплошные завалы.
   Очень плохая. Продуктов хватит дня на четыре.
   Что дальше?.. Даже любопытно.
  
   День 3
  
   Опять две новости. Но на этот раз есть хорошая.
   Нашли выход! Возможно, одну вентиляционную шахту, ближе всего к станции Доватора, можно попытаться очистить.
   А плохая... Плохая в том, что наверху, по словам Машиниста, смерть. Какой там уровень радиации и сколько до эпицентра, никто не знает.
  
  
   День 6
  
   Два дня было не до записей. Работали как герои-стахановцы.
   На самом деле, это были лучшие два дня нашего плена, хотя все уставали как проклятые, и рисковали в любой момент быть погребенными под массой потревоженных камней. Зато у нас была цель и подобие единства.
   Мы не были уверены, что сможем расчистить этот выход, но решили попытаться.
   Вначале казалось, что завал представляет собой измельченный грунт и обломки, которые принесла с собой взрывная волна. Он говорил, каждый из них дает нехилый вторичный фон. Но об этом мы не думали, свобода казалась такой близкой.
   Выгребали ведрами шлак, спекшуюся землю, похожую на песок, породу, кирпичное и бетонное крошево, оплавленные куски металла, даже фрагменты костей. Кто покрепче носили крупные обломки.
   И вот мы закончили. Проход был расчищен. Не наша вина, что он никуда не вел. Чуть выше разобранного завала вентиляционная шахта коробилась, сжимаясь в узкую щель. Не было и речи о том, чтобы пробиться здесь. Тут был нужен отбойный молоток или аммонал.
  
  
   День 7
  
   Выхода нет. Это надломило нас, после этого все пошло в разнос.
   Мы больше не одна команда. Начались дрязги по любому поводу.
   Утром Наталья - та самая болтушка, начала причитать, что все мы умрем. Надо же, Америку открыла. Мне лично наплевать. Но Степан, простой рабочий парень, потребовал, чтобы она заткнула хайло, а когда та проигнорировала, начал трясти ее как грушу. Это не помогло, тетка стала кричать еще громче, и тогда он заехал ей в глаз. Машинист попытался его урезонить, хотя, наверно, и его достала эта кликуша. Сцепились. Кончилось тем, что драчуна заперли в сбойке. Потом, правда, выпустили. Вроде успокоился.
   Сильные стали звереть, слабые впадать в ничтожество. У нас еще достаточно еды и чистой воды. Но мы похоронили себя заживо.
   И еще. Все заметили, что стало ощутимо холоднее. К счастью, Машинист нашел в станционных помещениях теплые ватники, портянки и рукавицы.
  
  
   День 8
  
   Как они все осточертели. Что за сборище зануд и дебилов... Почему в этом последнем пути мне не попались нормальные попутчики?
   Видеть их не могу. Всех, кроме нее, конечно. Увы, она по-прежнему далека от меня, апокалипсис ничего не изменил. На днях снова пытался предложить ей поддержку. Глупо, конечно. Она посмотрела на меня и сказала: "Да на здоровье. Хотите быть моим рыцарем? Пожалуйста. Уступите мне свою долю чипсов". Вот сучка.
   Думаю, психологу было бы интересно понаблюдать за нами. Наглядный пример проявления темпераментов в экстремальных условиях. Каждый реагирует на обрушившийся на нас кошмар по-своему. Кто-то целыми днями ноет и причитает (не буду назвать имен), кто-то бесится и кричит на всех, кто-то пытается неубедительно изобразить из себя героя, ободрить всех и успокоить, а кто-то тихо сидит в углу, считает про себя до миллиона и сходит с ума. Как я, например.
  
  
   День 9
  
   Умер Профессор. На самом деле, он умер вчера, просто я был не в настроении писать. Нет, мне его не жалко. Можно сказать, ему повезло. Умер естественной смертью, от инфаркта или чего-то в этом роде. Наверно, истощение сыграло не последнюю роль. Черт, не могу даже вспомнить его фамилии.
   Одним ртом меньше, больше нам останется.
  
  
   День 10
  
   Сегодня обнял ее, просто чтоб успокоить. В мыслях не было ничего такого. Вот дуры бабы. Вечно им кажется, что ценнее их прелестей ничего на свете нет, даже когда вокруг все на хер рушится. Смешно.
   Взбеленилась. "Что, так хочется? Ну тогда убить меня придется. Потому что потом все равно спать ляжешь. А я..." - она показала на ножик, который лежал рядом на столе.
   Психичка, блин. Я-то сама невинность.
   А вот Степка, пожалуй, имел такие виды. Тоже на нее пялился. Но пусть попробует, гнида.
   Шутки шутками, но с нами всеми неладно. Мы стали бояться друг друга. Я точно знаю, что у одного из нас есть ствол. У мертвого мента пустая кобура.
   Но у кого? Я молчу - пусть думает, что мне ничего не известно.
   Холод собачий. Оделись тепло. Станет еще холоднее - будем жечь костры. Вентиляция вроде есть, воздух куда-то тянет.
  
   День 11
  
   Наш храбрый лидер покинул нас. Ушел в затопленный тоннель и был таков. Забрал рюкзак с едой и водой, нам оставил крохи. Тоже мне, дайвер. Оставил записку, типа "я приведу помощь". Уже день прошел, и слабо верится, что он добрался. По моим прикидкам, плыть там местами придется под водой. А вода то уже ледяная.
   Надеюсь, эта сука сдохнет.
  
  
   День 12
  
   У нас заканчивается еда.
   Все, что осталось, мы разделили на равные порции. Очень маленькие. Долго не продержимся. Ума не приложу, что дальше.
  
   День 13
  
   Умерла Наталья. Похоже на пневмонию - кашляла много. Ничего не смогли сделать.
   Ну хоть отдохнем от ее криков. Нас осталось шестеро.
  
   День 14
  
   Порции пришлось уменьшить еще на треть, теперь мы приблизились к нормам блокадного Ленинграда, и все равно их не растянуть навечно. Ну нет у нас Христа, чтобы накормить всех буханкой хлеба.
   Бутилированная вода тоже кончилась. Пьем ту, что в баке. Правда, это не вода, а ржавая дрянь.
   Но вовсе не это беспокоит меня сильнее всего. С ней в последнее время что-то происходит. Похоже, девчонка с каждым днем глубже и глубже уходит в себя. Даже предположить не могу, что она переживает там, внутри. Мне жаль ее, но ничего не могу поделать.
  
   День 15
  
   Вчера случилось маленькое ЧП.
   Супруги N повесились в душевой. Requiescat in pace, как говорится.
   Аж завидно... Может, зря тяну? Нет, нельзя так думать. Надежда умирает последней, ха-ха-ха.
  
   День 16
  
   Мне не нравится, как они на нее смотрят, студент и люмпен-пролетарий. Достаточно прозрачно намекнул, что если кто-нибудь дотронется до нее, будет иметь дело со мной. Шакалы. Больше ни на шаг не отойду. Не хочу оставлять ее наедине с этими выродками. Мне очень не нравится, как они на нее смотрят.
   Эти уроды, между тем, устроили на станции маленький концлагерь. Нам почти ничего не перепадает из еды.
   Сегодня замерзла вода. Что там наверху творится, зима пришла, что ли?
  
   День 17
  
   Сегодня убил их обоих.
   Началось еще вчера - попытался намекнуть о жратве, и этот урод назвал меня козлом. Не люблю, когда меня так называют. Я его не провоцировал, вообще был само спокойствие. У меня долгое терпение. Но когда оно кончается... лучше рядом не находиться.
   Зря они не убили нас. Видимо, держали как стадо на убой. А не запирали, поскольку были уверены, что сильнее, да и ствол у них. Бараны. Даже не понимали, на что я способен.
   Спали они чутко, но я знал, что сумею подобраться. Я давно припрятал тот самый нож, которым она меня стращала, острый как бритва. Стоило мне его коснуться... Это было как наваждение. Провал - словно кусок записи стерли. Я помню только, что когда ко мне вернулась способность мыслить, они не шевелились, и кровь была повсюду.
   Так решаются межличностные конфликты в маленьком коллективе.
   Странно, но мне ни капельки не жалко. Ничего не чувствую, кроме облегчения - теперь ей ничего не угрожает. А этим туда и дорога. Я бы снова прирезал их, не задумываясь.
   Остались только мы вдвоем. Но меня сильнее всего поразила ее реакция. Точнее, отсутствие реакции. Она не сказала ни слова, только головой мотнула и ушла в свой угол. Похоже, она окончательно замкнулась в своем мирке, а этот для нее исчез. Я ей завидую.
   Одно я знаю точно: теперь нам хватит еды еще на пару месяцев. А там можно что-нибудь придумать.
  
  
   День 18
  
   Неблагодарная сучка. Я ее боготворил, ни о ком в жизни так не заботился, а она...
   Вот так мне отплатила. Проснулся и обнаружил, что ее койка пуста.
   Убежала! Тварь...
   Ну, теперь держись. Раз, два, три, четыре, пять, я иду искать.
  
  
   *****
  
   "Зачем это вспоминать? - она сжала виски до боли, - Может, как-нибудь без этого?.."
   Нет, нельзя, решила ее память. И значит, придется пройти через это снова, как бы тошно и мерзко ни было.
   Его хохот до сих пор стоял у нее в ушах. В детстве кто-то из родственников отца купил ей на день рожденья заводного китайского клоуна, страшного и несуразного. Если покрутить ключик у него на спине, он смеялся - да так, что мороз пробирал. Жутким лающим смехом, в котором ей слышались нотки мстительной злобы. Она заводила его всего дважды, после чего механизм заклинило. Тогда она забросила уродца на дно ящика комода, и забыла о нем. А как-то ночью внутри клоуна сдвинулась какая-то шестеренка, и он ожил как чудовище Франкенштейна. Так совпало, что в ту ночь родители и брат разбежались по своим "делам", оставили ее, семилетнюю, совсем одну.
   Сатанинский хохот тогда заставил ее подскочить с кровати. И долго-долго она не могла заснуть, стуча зубами и всматриваясь в ночь за окном.
   На следующее утро она избавилась от этого подарка... А теперь монстр вернулся за ней в облике человека, если его можно так назвать. Только смех остался тем же.
   Она пряталась. Таилась, прижавшись спиной к холодной стене, и старалась не дышать. В руке был зажат гаечный ключ - единственное оружие, которое удалось раздобыть. Она предпочла бы нож или даже шило, понимая, что ослабела и вряд ли сумеет нанести больше одного удара. О том, чтобы разбить ему голову, и речи не было.
   - Куда ж ты денешься, когда разденешься... - мурлыкал ненавистный голос. - Любишь играть, да? Ну беги, прячься, так даже веселее. Выхода-то все равно нет.
   Уже три дня они играли в прятки. Он водил, она пряталась, стараясь не оставаться подолгу на одном месте. За это время она всего раз позволила себе сомкнуть глаза. Да и какой это был сон? Четыре часа полузабытья в закутке размером со шкаф, когда все тело прислушивается к каждому шороху.
   Рано или поздно игра должна была закончиться. Ограниченный завалами и затопленными участками "карман", в который они попали, был достаточно большим, но не настолько, чтоб бесконечно избегать встречи с человеком, который очень хочет тебя найти. Станция с подсобными помещениями, да два с половиной километра тоннелей. Да еще множество каморок-сбоек, служебных ходов и тоннельчиков поменьше, ни один из которых не вел к спасению. Там, где раньше воды по пояс, теперь создавалось обманчивое ощущение твердой поверхности. Но тонкий лед не выдерживал веса человека - а в ледяной воде смерть долго не заставила бы себя ждать.
   До поры Настю спасали только темнота, да еще то, что ее преследователь знал метро не лучше нее.
   Они остались одни. Все остальные были мертвы: кто-то умер давно, еще в первый день, другие недавно. Не без его помощи.
   - Цып-цып-цып. Кисонька моя, ты где? Хочу тебя... обнять.
   Глумливый голос звучал совсем рядом, казалось, в десяти шагах. Но она знала, что это акустика подземных коридоров издевается над ней. Если б он был так близко, то уже схватил бы ее. Сутки назад он пару раз он принимался стучать по трубам: "концерт по заявкам" был слышен в любой точке "кармана".
   Нет, он был дальше, за пределами видимости... Хотя видеть она ничего не могла, потому что включить фонарик не согласилась бы за все блага мира.
   - Куколка моя, ты где? Хочу к тебе...
   Она слушала эти сальности в сотый раз и чувствовала в его словах режущую ухо фальшь. Он прикидывался похотливым животным, а на деле оставался человеком. Только люди сходят с ума. Она догадывалась, что вряд ли нужна ему как женщина, и даже ее ценность как мяса не стоит на первом месте. Тут другое. Он просто боялся одиночества, особенно перед лицом смерти.
   - Не хочешь, значит? Ну и сиди, сучка... А я перекушу. Они, конечно, не такие свеженькие как ты, но тоже ничего. Как говорят некрофилы, старый труп лучше новых двух.
   Он зашелся в припадке хохота, словно выдал блестящую остроту. Целую минуту эхо металось по коридору, делая его смех похожим на смех клоуна. Ей пора бы привыкнуть, но каждый раз, когда она слышала этот хохот, ее внутренности сжимал спазм.
   - Дура... Боишься? Думаешь, я зверь, а? Если бы не я их, они бы нас уже обглодали.
   На это ей нечего было сказать. Может, и так, но она скорее умрет, чем проведет еще день рядом с ним.
   - А что мне с этими уродами было делать? - снова крикнул он. - Так хоть какая-то польза вышла. Давай, пожуй и ты.
   Что-то упало на лед в пяти метрах от нее. Она затаила дыхание.
   - Да не бойся, это не то, что ты подумала... - вывел ее из оцепенения голос, ставший вдруг ласковым и участливым. - Просто гайка. Ты еще там, родная? Пойдем со мной. У меня есть чипсы. Твои любимые, с беконом. А вот воды уже нету. Придется пить эту дрянь. Хорошо, у меня есть на чем кипятить. Хотя все равно инфекция до нас добраться не успеет.
   Резь в пустом желудке напомнила ей, что у нее два дня во рту не было ни крошки. Но ее не купить такими обещаниями.
   Молчание затянулось, и она превратилась в слух. Человек не приближался, но и не уходил. В абсолютной тишине она слышала его сиплое дыхание. Он тоже был простужен.
   - Так что, идешь со мной? - дружелюбие исчезло, голос снова стал холодным и скрипучим. - Выходи по-хорошему, задолбало за тобой лазить.
   Она не проронила ни звука, готовая бежать, если он приблизится еще на метр.
   - Не хочешь? Ну, тогда я пошел. Сиди и подыхай с голодухи.
   И шаги, слышно как ломается лед, и летят во все стороны брызги. Уходит. Но он вернется, что бы ни говорил. Он всегда возвращается.
   Она опять осталась одна. Немного выждав, включила фонарик. Тоннель был пуст. Она вздохнула с облегчением... и в этот момент до ее уха донесся тихий всплеск.
   Тело ее напряглось. Она готовилась - нет, не удирать, уходить. Не бегом, а шагом, тихо и незаметно. Потом свернуть в ответвление служебного тоннеля, спрятаться в сбойке и замереть, превратившись в камень. Осталось точно определить направление, откуда он приближался. Под землей непривычному человеку трудновато ориентироваться.
   - Солнышко, - позвал голос. Еще ближе.
   Никуда он не уходил. Спрятался в какой-то нише и провел ее как ребенка.
   Прятаться не имело смысла, оставалось - нет, не уходить, а бежать. Вода хлюпала под ногами. Резиновые сапоги безымянного работника метро были ей велики, носки продрались, кожа покрылась волдырями. Но это были мелочи, которых она уже не замечала.
   Она никогда в жизни так не бегала, но все напрасно. Вскоре сильные руки обхватили ее поперек талии, легко оторвав от пола.
   - Цап-царап.
  
  
   День 20
  
   Поймал, поймал! Теперь уж ты никуда. Запер от греха в тоннеле. Как бы не потерять - все двери похожи одна на другую. Смотрит на меня волком. Убила бы, если б могла.
   Опять предлагаю мясо. Ни в какую, дура.
   В баке осталось дня на четыре. Дальше придется кипятить ту, что в тоннелях. Радиация... Ну и что?
   Вижу свое отражение в воде. Живой труп, бляха-муха. Ниче... Осталось недолго.
  
  
   День 25
  
   Хорошо вдвоем. Никто нам не мешает, могу проводить с ней все время. Она не возражает, и, по-моему, даже не замечает моего присутствия. Бедная... Но теперь, по крайней мере, никто не запретит мне заботиться о ней.
   Она напоминает ребенка-аутиста. Уверен, что не разучилась говорить, просто потеряла к этому интерес и оборвала все нити разом. Пусть она находится где-то в своем мире (мирах?), но мне все равно хорошо с ней. Если б не ожидание развязки я бы мог назвать себя счастливым. Нет, я не боюсь смерти, но меня угнетает неизбежность расставания.
   Больно смотреть на ее тело - как же она исхудала. Ребра того и гляди проткнут тонкую кожу, а сквозь нее - или я брежу? - можно увидеть сердце. Они пульсирует, гонит вязкую остывающую кровь по венам и артериям, но с каждым ударом все медленнее и медленнее. Нет, наверно мерещится.
   Упорно отказывается от мяса. Ну, ничего. Сумею ее убедить.
  
   День 29
  
   Прошлой ночью (или днем, я сбился со счета) это был последний раз, когда я слышал от нее связные предложения. Она не говорит, даже когда я к ней обращаюсь. Может только кивнуть или покачать головой, и редко-редко когда выдавит из себя пару слов, а потом снова молчит. Почти все время проводит, сидя на кровати и глядя то в пол, то в потолок. Сердце кровью обливается. За что нам это? Что мы такого сделали?!
   (Хотите знать, что она мне тогда сказала? "Даже если ты последний мужчина на Земле, не буду с тобой. Провались, сволочь").
   Вот тварь. Думает, чистенькая такая, а я зверь, чудище долбанное. Ничего, я ее низведу до своего уровня. Есть одна идейка: приготовлю гуляш, мелко накрошу и пожарю вырезки. Скажу - "крысятина", и съест как миленькая.
   Забавно. Аж руки трясутся от волнения.
  
  
   День 40
  
   This is the end.
   Я болен. Наверно, вода. Неужели так быстро проявилась лучевая болезнь? Жар не спадает, строчки плывут перед глазами, не могу держать ручку. Думаю, это случится при любом раскладе, даже без моего участия. Но я хочу сделать это сам.
   Чего ради я вообще пишу? Для археологов новой цивилизации, которые откопают наши кости?
   Нет, мое послание из гроба не для них. Я пишу только для себя - отчет о проделанной работе. Пусть это будет единственное произведение, которое я закончил. Летопись необычного конца заурядной жизни.
   Я благодарен ей - она помогла разобраться в себе. Открыть новые стороны. Я стал сильнее. Жаль, что встретились мы слишком поздно.
   Даже не знаю, сколько градусов ниже нуля. Но разве это что-то меняет? Один хрен мы обречены. Если здесь под землей такое, представляю, что наверху.
   Сегодня все должно закончиться. В обойме как раз два патрона. Я ведь должен был убить ее. Открыл дверь, наклонился над ней, поцеловал. Даже сейчас она такая красивая. Мне показалось, что она улыбнулась, хотя ясно, что не мне. И я понял, что не смогу. Оставил ее там. Ей придется умирать от жажды, она не сможет даже выйти из комнаты. Бедняжка.
   С другой стороны, все к лучшему. Такая смерть искупит любой грех. Ее ведь угнетает что-то кроме нашей общей беды. "Неправильно жила" - уж не знаю, какой смысл она вкладывала в эти слова.
   Все тело горит, в горле как будто трут наждачной бумагой. Но на душе радостно. Никогда раньше так себя не чувствовал. Всегда что-то мешало мне быть счастливым, даже когда у меня вроде бы было все. А теперь - чувство освобождения. Словно больной зуб вырвали.
   Она спасется. Какой бы ни была ее вина, она все сполна искупила. Пусть ступает с миром. Да сам Христос не испытал десятой доли такого. Он умирал всего день, а мы тут гнием уже полтора месяца, и с самого начала знаем, что наши страдания никому не нужны и никому не помогут. Богохульство? Мне уже нечего терять. Какой там на фиг ад - я уже в аду. Глубже этой бездны нет ничего.
   Пора уходить.
   Вспоминаю, что забыл закрыть ей дверь. Ну и что?
   Почти ничего не вижу перед собой.
   До чего же у нее красивый голос... Жалко, давно со мной не разговаривала.
   Ты была права, солнышко. Выход есть, и я им воспользуюсь. А ты оставайся. До скорой встречи.
   Чем дальше, тем меньше верю, что это произошло на самом деле. Это сон. Сейчас нажму на спусковой крючок, и все закончится.
  
   *****
  
   Решиться на это было трудно. Она понимала, что здесь внизу верная смерть от голода, но подсознание говорило, что умирать зажатой между плитами в узкой щели еще хуже. Но на этот случай у нее был пистолет.
   Чем дальше она ползла, тем уже становился лаз. Оказалось, даже хорошо, что она так исхудала за эти дни. То и дело ей казалось, что стенки приходят в движение и смыкаются как пресс. Но еще можно протиснуться вперед, хоть для этого пришлось бы оставить на острых краях лоскуты кожи и клочья волос.
   Может, надо было снять ватник? Вдруг зацепится? Но если снимешь, долго ли сможешь протянуть, если наверху не найдется замены?
  
   Она сможет, она хрупкая... Особенно теперь.
  
   И вот она выбралась.
   Первые же секунды наверху оказались кошмарным откровением. Это тоже был ад на земле, только новый круг. Часы показывали одиннадцать дня, но кругом было темно, как в полночь. Неба не было. Вместо него над головой снова нависли низкие своды подземелья.
   Внизу тоже было холодно, но тамошний холод не шел ни в какое сравнение с поверхностью. Кроме жуткого мороза тут был еще ледяной ветер, от которого хотелось забиться обратно в вентиляционную шахту. И все же она пересилила себя и двинулась вперед, где ей померещились слабые отблески света. Лучше умереть здесь, чем там, внизу.
  
  
  
   Глава 4. Дозор
  
   Выл усиливающийся ветер. Это был единственный голос безмолвных руин, он то свистел, то рокотал, то завывал в пустых домах.
   То, что раньше было городом, тонуло в сером снегу. Полутораметровым слоем снег покрывал улицы, дворы, тротуары. В естественных оврагах тот слой превращался в трехметровый. К счастью в Академгородке не было рытвин и расселин, которыми покрылся асфальт центральных районов города после наземного взрыва. Опасаться можно было разве что открытого канализационного люка.
   Частокол выщербленных темных домов-утесов обрамлял ущелье бывшего проспекта. Два человека, пригибаясь, словно идущие в атаку солдаты, брели по проспекту у самого тротуара, обходя снежные бугры автомобилей. Тут было безопаснее всего. Возле домов есть риск напороться на острый обломок; к тому же порой с крыш - или верхних этажей тех строений, где крыш не осталось - сходили натуральные лавины, и срывались куски шифера.
   Каждый день, шесть раз, таким образом проходила смена караула. Выбравшись из Убежища через запасной выход на пустыре, часовые добирались до точки своим ходом. Вездесущий "режим радиационной защиты" заставлял обходиться без разводящего. Глупо было подвергать кого-то из руководства облучению только затем, чтоб тот проследил, как они дойдут до поста. Куда им деваться с подводной-то лодки?
   Надо было пройти пятьсот метров. Первые пять минут они держали путь в правильном направлении. Вдали показался новый берег. Место, где остановилась вода.
   Они знали, что Обского моря больше нет. На большей части исчезнувшего водохранилища раскинулось огромное болото, которое с наступлением холодов покрылось коркой льда, а сама Обь, скованная метровым ледяным панцирем, стала значительно шире.
   Удар цунами разрушил или подмыл фундаменты всех зданий на расстоянии ста метров от береговой линии.
   Им надо было идти прямо - отсюда уже виден был угол девятиэтажного дома, где располагался НП. Там их ждала - не дожидалась предыдущая смена.
   Но они отклонились далеко в сторону.
   Одеты и вооружены они были одинаково - плащ-палатка поверх верхней одежды, лыжные очки, шарф, закрывающий остальную часть лица, автомат и непромокаемый рюкзак за спиной. На ногах спортивные снегоступы. У одного прибор ночного виденья, у другого мощный тактический фонарь, луч которого, будучи направленным в глаза, ослепляет человека или зверя на две минуты. ОЗК и противогазы больше не требовались.
   Дождавшись интервала между порывами ветра, один из них наклонился к напарнику, который, в отличие от большинства уцелевших, мог похвастаться пятью килограммами лишнего веса.
   - Не передумал, Хомяк?
   - Нет, - буркнул тот в ответ. - Треть тебе.
   - А ху-ху ни хо-хо? Половина, - даже не отрезал, а отрубил первый, - и ни банкой меньше.
   - Не пойму, ты тут тогда зачем, Антон? - вяло запротестовал полный. - Это получится, я тебе свой тушняк дарю.
   - Ты мне платишь, как это... за эскорт. Не хочешь - иди один. Сталкер Хомяк, брутально звучит, - его более стройный собеседник чуть не покатился со смеху.
   - Да пошел ты. Сорок процентов.
   - Чего? - тут уже его кореш не сдержал хохота. - Может, еще косинус Пи извлечь? Или половина, причем баночки выбираю сам, или идем на пост как паиньки.
   Толстому не оставалось ничего, кроме как скрепя сердце, сдаться.
   - Ну ты, Карабас, и клещ в натуре. Сразу видно, бывший бандит.
   - Бандиты бывшими не бывают, - многозначительно проронил парень с необычным прозвищем. - Да и какой я бандит. Так, деятель малого наебизнеса. У нас пол-России таких было.
   Сам он явно был продуктом дружбы народов - на смугловатом лице странным диссонансом смотрелись голубые глаза. Вид у него был такой, будто он постоянно рвался в дорогу, и даже находясь в состоянии покоя, обдумывал следующий бросок.
  
   Звали их Борис Мельниченко и Антон Караваев, познакомились они в армии. Оба были обычными парнями: сидя у родителей на шее, учились по специальности, название которой с трудом держалось у них в голове. Тусовались, бухали с друзьями, блядовали - как все. Потом один вылетел с пятого курса и загремел в ряды вооруженных сил, когда "предки" отказались давать взятку военкому. Второй отучился и пошел в армию сам, чтоб испытать характер на прочность, хотя и на гражданке ему было неплохо - безобидное Интернет-мошенничество, осуществляемое в соответствии с заветом Остапа Бендера чтить Уголовный Кодекс, давало каждый месяц хорошую добавку к стипендии.
   Служить им выпало аж два года, срок продлили как раз накануне, когда государство поняло, что с популизмом пора завязывать, иначе носить форму от кутюр будет некому. В армии они не бедствовали. Конечно, в первые полгода чуть хлебнули лиха, но потом врожденная изворотливость помогла и здесь устроиться.
   Все изменилось, когда в один прекрасный день мир провалился в глубокую задницу. От взрыва лютой дряни родная мотострелковая часть превратилась в ад вопящих живых факелов, детонирующих боеприпасов и сносящих головы обломков. Им повезло - один как раз отправлялся в увольнительную и подходил к КПП, второй на этом КПП дежурил, когда с неба начали падать подарки, от которых не убежишь.
   Но они убежали. Как колобок, который и от бабушки ушел, и от дедушки ушел - в./ч. их была достаточно далеко от Новосибирска, ударная волна лишь хорошенько ударила по мозгам, а вспышка ослепила на пару часов, а не на всю жизнь.
   Утро третьего дня они встретили уже в компании. В стихийно образовавшейся даже не банде - признанного главаря не было - а просто в ораве оборванцев с автоматами, которая шарилась по коттеджным поселкам на берегу и трясла богатеньких буратин, попутно вышибая им мозги. Вскоре к ним прибились какие-то уголовные, селяне, бабы, и пошла потеха. Ватага лихих людей отрывалась как в последний раз. Не то чтобы им нравилась разбойная жизнь. Мельниченко и Караваев несколько раз порывались послать этих отмороженных ублюдков к такой-то матери, но каждый раз задавали себе резонный вопрос - а куда уйти? Все их родные и знакомые обитали в этом городе. Поэтому решение всякий раз откладывалось. Они жили как в бреду, редко просыхая, и от бесконечной кровавой оргии постепенно теряли связь с реальностью.
   А потом члены бандгруппы начали умирать. Наверно, не надо было жрать ту корову - пусть бы себе бродила. Консервов и еды в запечатанных упаковках им хватило бы на месяц. Нет, шашлыка всем захотелось под водочку... кретины. Они вообще о радиации мало что знали - деревенские пацаны, которые читать-то и зубы чистить научились в армии, да блатные с этапа, все в крестах и куполах. Вот и начали лысеть, блевать кровью, а потом и ноги по одному протягивать. Когда процесс зашел далеко, Антон и Борис с несколькими бывшими сослуживцами, тоже здоровыми, собрали всю еду, и покинули занятый шайкой дом, который теперь напоминал лепрозорий.
   С помощью радиостанции, так же прихваченной у без пяти минут мертвецов, они поймали позывные каких-то спасателей из Академгородка. Туда и направились. А добравшись до места, увидели, что населенный пункт разрушен, полностью обобран и покинут... Но Убежище действительно существовало, и счастливчикам удалось к нему выйти. Их приняли, сделав огромное исключение. Оба они не имели никакой специальной подготовки в деле выживания, кроме практики, но были почему-то сочтены полезными.
   Правда, все продукты у них изъял на входе дежурный пост ООП. Но никто не знал, что столько же еды и полезных ништяков Хомяк в полном соответствии со своей кличкой успел припрятать в последний день свободной жизни, даже не поставив своего приятеля в известность, пока тот спал. Именно туда товарищи решили наведаться по дороге на дежурство.
  
   Деваться Хомяку было некуда. Если уж идти в самоволку, то вместе; по одному потом не отмажешься. Но самое главное - страшновато лезть туда в одиночку. Мельниченко подозревал, что это его последний шанс достать заначку. Не всю, но столько, сколько они вдвоем смогут пронести вниз, не привлекая внимания. После этого он спрячет тюк за вентиляционной решеткой в малолюдном коридоре и будет брать по паре банок в день. Съедать можно в туалете, чтоб никто не видел.
   Две недели он ждал этого дня. После отлучения от склада, последовавшего за показательной расправой Бати с расхитителями, начались его черные дни. Никакого обвинения ему не предъявили, но стабильно ставили на самую грязную и тяжелую работу: он месил раствор, убирал мусор, работал на отстойнике. Питался как все, то есть впроголодь, и жестоко ностальгировал по временам, когда в его распоряжении был широкий выбор продуктов. Только память о расстрелянных корешах, чьи тела на три дня выставили для публичного обозрения, возвращала к реальности.
   Он понимал: сейчас или никогда. В следующий раз его очередь дежурить придет нескоро, или не придет вообще, если напротив его фамилии в журнале облучения уже натикала большая цифра. Спасибо, блин, за заботу. Радиации Борис боялся как огня, но еще больше его пугало, что тайник могут найти.
   Еще в раздевалке Хомяку пришлось показать будущему напарнику мятую-перемятую схему. На карте были обозначения, понятные ему одному - стрелочки, кружочки: здесь золотишко в канализационном люке; тут полный гараж сотовых и ноутбуков; а здесь деньги, много денег: и евро, и доллары, и "деревянные"... это он с товарищами сделал еще до прихода в Убежище, когда думал, что скоро все перемелется, и он вернется к прежней жизни обеспеченным человеком. Теперь весь этот хлам не имел цены. Про деньги можно забыть, как и про технику; да и драгметаллы с камушками если и войдут в цену, то в далеком будущем, а он о внуках не думал. Но были вещи, которые пригодятся уже сейчас.
   Например, тушенка в подвале девятиэтажного дома. Или другие консервы и сгущенка в квартирах на втором и пятом этажах. Он старался не класть все яйца в одну корзину, чтоб не лишиться всего из-за чьего-нибудь не в меру развитого любопытства.
   - Значит, легенда такая, - выдернул Бориса из приятных размышлений Караваев. - Нарвались на стаю, пришлось спрятаться, отсиживались в доме. Говорю только я, понял? Будешь пороть херню, урою.
   Рация у них была, но воспользоваться ей разрешалось только в чрезвычайных обстоятельствах - из-за распоряжения соблюдать радиомолчание. Пока обстоятельства чрезвычайными ну никак не были.
   Человек привыкает ко всему. Вот и они сжились с тем, что один из умников-академиков в Убежище назвал "пост-антронопогенным ландшафтом". Остовы машин, погнутые дорожные знаки. Тел не было даже под снегом - те, что находились на улице, в этом районе убрали похоронные команды. Тогда они еще думали, что в этом есть смысл.
   - У нас минут двадцать, - предупредил Карабас. - Дальше начнут беспокоиться.
   Они отсчитали третий дом от компьютерного магазина. Озираясь и держа оружие наготове, поднялись на крыльцо и вошли в темный зев ближайшего к ним подъезда, сняв и засунув в угол снегоступы.
   - Тиха украинская ночь... - замурлыкал Борис под нос, но Караваев шикнул на него.
   - Распелся. Кобзон, епть.
   Со страной, контроль над которой стал формальным поводом к войне, Мельниченко связывала только фамилия. Родители его происходили из Днепропетровска, и кроме "цибули", "горилки" да "клятих москалив" других слов на ридной мове он не знал.
   Первым пунктом назначения был подвал. У решетки, заменявшей дверь, Караваев сделал товарищу знак ждать и выглянул на улицу.
   - Вроде никого. Пошли.
   Узкие коридоры подвала с покрытыми инеем стенами и трубами остро напомнили о родном убежище. Здесь располагались клетушки, где раньше жильцы, которые теперь стали нежильцами, хранили ненужный хлам. В одной из них именно в этой рухляди Хомяк зарыл свое богатство.
   Четвертая справа. Замка нет. Поставить замок - значит показать всякому залетному гаду, что внутри нечто ценное. Дверь даже немного приоткрыта. Отодвинув в сторону старую кровать с панцирной сеткой и полуразвалившийся сервант, они оказались перед листом фанеры, выкрашенным в тот же поносный цвет, что и стены, фиг отличишь. За ним - ниша, а в нише аккуратной пирамидкой стоят банки, от вида которых у обоих чуть чаще забилось сердце. С тех пор как в Убежище была введена "цветовая дифференциация штанов", нормально питался только основной состав гарнизона. Остальные не то чтобы голодали, но излишеств не видели.
   Наполнив рюкзаки дефицитной тушенкой, товарищи покинули подвал тем же путем, идя след в след. Мягко и неслышно ступая - оба были обуты в сибирские валенки - они поднялись на пятый этаж. Матерясь сквозь зубы в адрес спутника, которому хватило ума устроить тайник на такой высоте, Караваев снял варежки, чтоб покрепче ухватить пистолетную рукоять помповика.
   Каждый раз, заходя в подъезд или квартиру, любой из них с трудом преодолевал желание начать "стрейфиться" как бывалый "думер", то есть двигаться боком, держа на прицеле любую подозрительную дверь или лестницу. Воображение рисовало за каждым углом урода с обрезом или топором. Да хоть с кухонным ножом... все равно получить двадцать сантиметров нержавейки в пузо приятного мало.
   Этот страх был ложным. Нет, люди в городе действительно были и не все встретили бы незваных гостей по-доброму. Но по верхним этажам зданий жители города не лазили с тех пор, как разграбили тут все, что плохо лежит. А обитаем подвал или нет, было видно издалека, так что шанс наткнуться здесь на человека был минимален, а о звере нечего и говорить. Такие места безопасны, чего не скажешь об улице.
   Они вошли, миновав узкую прихожую. По стенам змеились трещины. Отслоившиеся обои бесформенными кучками валялись у стен. Запах гари давно выветрился, на полу тонким слоем лежал рассыпчатый как сахар снег. В зале с обугленной и покоробленной мебелью Карабас поморщился, когда в темноте проступил силуэт темной фигуры, парящий над полом. Спиной к нему в петле, накинутой на крюк от люстры, болталась старуха в платке, немного не доставая ногами до лежащего на боку стула.
   - Уф-ф, - выдохнул Борис, переводя дух, - Хорошо висим. Дед ее в спальне, парализованный, видать, был.
   - Мля, да ты на всю голову больной, - Караваев с отвращением сплюнул. - Такое место выбрал.
   - Ничего я не выбирал, - отмахнулся Хомяк. - Дед и бабка все и скопили. Кризиса, видать, боялись, хе-хе. Мы шерстили все квартиры подряд и наткнулись. Пошли, нычка в диване.
   Уцелевшие после катастрофы привыкли относиться к трупам почти как к мебели. Без этой привычки люди просто сошли бы с ума, видя мертвых чаще, чем живых. Разложив диван-кровать, приятели обнаружили внутри составленные рядами банки с выцветшими этикетками. Рюкзаки их опять приятно потяжелели, лямки теперь врезались в кожу даже через толстые куртки.
   Было еще три тайника, но их, если очень повезет, они навестят в следующий раз.
   Напарники уже спустились до третьего этажа, когда Караваев вдруг приник к оконной раме. От неожиданности Мельниченко чуть не врезался в него.
   - Что такое?
   - Тсс! Собаки.
   От этого слова у уроженца Днепропетровска засосало под ложечкой.
   В первые дни собачатина часто попадала к выжившим на стол. Тогда еще были живы вчерашние домашние любимцы и породистые чемпионы. Оглушенные, раненые и испуганные, они сами ластились к людям. И попадали на сковородку. Охотиться на них было сплошным удовольствием. В городах с высокой плотностью населения собак всех повыбили.
   Но теперь, когда мороз и метели стреножили двуногих, собачье племя отыгрывалось за былое. Особенно там, где живых осталось мало. За это время естественный отбор обошелся с ним так же, как с человеком. Слабые и глупые исчезли в желудках людей или более сильных собратьев, а остальные сбились в стаи, которые не боялись нападать даже на человека с оружием. В условиях постъядерного города, безоружный и ослабленный человек мог проиграть бой хищнику-одиночке... А мог и выиграть. Вот только по одиночке собаки не нападали. А стая из пятнадцати-двадцати тварей могла загнать и одолеть и нескольких человек с ружьями. Открытые места собаки не любили, предпочитая арки, узкие проходы между домами, и обычно действовали слаженно и грамотно.
  
   Что-то происходило в соседнем дворе, отделенном от дома, где устроились самовольщики, снежным пустырем, который когда-то был спортивной площадкой, и рядом гаражей. Антон Караваев покрутил колесико. При двукратном увеличении он увидел только мельтешение размытых силуэтов. При четырехкратном различил, что это собаки. При восьмикратном сосчитал их - восемь. Некоторые кружат, другие просто сидят, как фарфоровые статуэтки.
   - Чего ж они там трутся? - размышлял вслух Антон.
   - Где?
   - Возле трансформаторной будки. Ходят кругами, будто пасут кого-то.
   - Накаркали... Вот тебе и стая.
   Антон засек перемещение. Два зверя отделились от основной массы и двинулись в их сторону, все быстрее и быстрее. Почуяли? Или просто совершают плановый обход территории?
   Через пятьдесят метров животные остановились, словно наткнувшись на стену, затем развернулись и потрусили назад. Смешались с сородичами, стая закружилась, будто в танце. И вдруг, не останавливая танца, двинулась в сторону людей. Все выглядело так, будто разведчики передали своим товарищам информацию, и те начали действовать.
   - Ну что там? Что там? - затараторил Хомяк.
   - Идут сюда.
   Украинец позеленел.
   - Не ссы, прорвемся. Спускаемся на второй, - отрывисто бросил Карабас. - Когда будут вон у той "Нивы", я врублю фонарь. На счет раз стреляем. Патронов не жалей, но бей наверняка.
   - Ты рехнулся? - зашипел Хомяк.
   - Дубина... Сколько харча в руки идет. За него нам даже перерасход простят, еще и новых насыплют.
   - Как бы они нас не схарчили.
   - Не схарчат, если сам к ним не вылезешь. Дверь подъездную эти твари открывать не умеют. Мы их видим, они нас нет. Хоть бы не убежали.
   - А другие? Если начнем пальбу, они же сбегутся со всего Академа.
   - Мстить, что ли? - усмехнулся Карабас. - Делать им нечего. Наоборот, если этих уложим, остальные не сунутся.
   - Тебе не говорили, что ты на всю башку отмороженный?
   - И не раз.
   Приглядевшись, Карабас рассмотрел среди темных собачьих спин огромное животное, почти метр в холке. Наверно, вожак. Килограммов пятьдесят мышц и крепких костей. Неужели на трупах такую мускулатуру наел? Или еще и сородичами не брезгует? Собака-каннибал, бр-р-р-р.
   Он еще не встречался с такими, но слышал от разведчиков немало жутковатых историй. И все же страха не было, только азарт.
   Когда гаражи скрыли от них животных, дозорные взяли автоматы наизготовку.
   Первая из собак показалась перед домом, и Караваев снял ПНВ, бесполезный при ярком освещении, и направил фонарь на стаю. В луче прожектора животные замерли, навострив уши. Не дожидаясь, пока собачки придут в себя, Антон навел автомат на самую крупную тварь и сделал первый выстрел.
  
   Еще одна собака крутанулась вокруг своей оси и повалилась на бок, задрыгав задними лапами.
   Все. Последняя. Получилось даже лучше, чем он надеялся. Трех уложил он, одну Мельниченко. Остальные уже отступили на значительное расстояние. Чувствовалось, что песики были стрелянными - растерялись только в первый момент, а потом бросились в разные стороны. Они не вернутся - жить им не надоело.
   - Ну и стоило рисковать, - вздохнул Мельниченко, стирая пот со лба. - Нам за них разве что миску супа нальют.
   Вдруг Караваев, до этого спокойно осматривавший добычу, хлопнул себя по лбу.
   - Ты это... Я на пару минут.
   - Куда?!
   - Хочу посмотреть, что там в будке. Неспроста они там терлись.
   - Делать нечего? - возмутился Борис. - Трупак, наверно, свежий, и все. Ты как хочешь, а я туда не попрусь.
   - Тогда тащи тушки к подъезду и грузи на пару больших санок. Найдешь по домам. И кровь спусти, не забудь. Я быстро.
   Быстрым шагом он двинулся через двор в сторону гаражей.
  
   Караваев подошел к трансформаторной будке как раз в тот момент, когда дверь начала открываться. Но заметил это слишком поздно, потому что повернул голову в сторону укутанных снегом кустов, опасаясь недобитых собак.
   Сначала он увидел руку - красную варежку и рукав потрепанного пуховика, а потом встретился взглядом с ней. Увидел в темных глазах страх и ярость загнанного в угол зверька.
   Оба вскрикнули.
   Только теперь Карабас заметил, что в другой руке она что-то держит. Но не оружие. Стеклянная аптечная банка, до половины наполненная непрозрачной жидкостью. Его спасла реакция. Он перехватил кисть девушки в тот момент, когда та уже снимала крышку, и осторожно отвел ее руку в сторону. Отнял и поставил банку на пол, вне досягаемости. Он был готов спорить на миллион долларов, что это не компот, а сильная кислота. Скорее всего, серная. Найти ее можно не только в школьном кабинете химии, но и в любой котельной - кислотой чистят котлы. Мало кому придет в голову использовать ее как оружие самозащиты, но убить с помощью нее можно.
   - А ну спокойно. Спокойно...
   То ли его слова подействовали, то ли девчонка смирилась с неизбежным. Только теперь, крепко держа незнакомку за обе руки, Антон получил возможность рассмотреть ее получше. Выше среднего роста, стройная, худенькая... нет, подумал Караваев, это от истощения, а сложена она хорошо. Но блокадной худобы, как у многих, не заметно. Значит, ела хотя бы через день. Чуть бледное лицо с заострившимися чертами, в которых угадывалась былая плавность, обрамляли длинные спутанные волосы; темно-русые, почти черные, они выбивались из-под шапки.
   Симпатичная. Объективно, не только по его стандартам. Раз это видно даже сейчас, раньше она явно была из тех, кто выделяется в толпе и заставляет мужчин оборачиваться. Уж у кого, а у Караваева глаз наметанный. Ее не портили ни обветренная кожа, ни свежие кровоподтеки и царапины на лице, ни темные круги под глазами - все вместе это напоминало своеобразный готический макияж. Антон подумал о том, как она будет выглядеть без этих тряпок, в которые, как и во все наверху, намертво въедалась пропитавшая снег сажа.
   - Откуда ж ты взялась? - задал он первый вопрос, обретя дар речи. Еле сдержался и не добавил "чудо".
   Она молчала, будто не слышала вопроса.
   - А... Ты, наверно, не разговариваешь с незнакомцами. Ладно, меня зовут Антон. Вот теперь, когда я для тебя больше не чужой, мы можем поговорить?
   Она ничего не сказала, но по лицу и глазам он понял, что услышан.
   - Где-то я тебя видел, - продолжал Антон. - Не припоминаешь? Может, на какой-нибудь дискотеке? Или, чем черт не шутит, по телевизору? Ты мне кого-то напоминаешь.
   На секунду ему показалось, что губы девушки усмешка.
   - Это вряд ли, - чуть слышно проговорила она.
   Один из товарищей Антона раньше работал спасателем. Из тех, что выезжают освобождать детей, застрявших между прутьями кроватки, и спасать самоубийц, висящих на руках под балконом. Он рассказывал, что человека из состояния шока выводят, втягивая в такую ни к чему не обязывающую беседу. Можно еще матом обложить, но в этой ситуации такой вариант не подходил.
   - Как тебя зовут?
   - Настя.
   Антону показалось, что приятнее этого голоса он не слышал. В прежней жизни он укладывал женщин штабелями, да и в Убежище, где наблюдалась демографическая диспропорция не в пользу слабого пола, у него было три подружки. В любовь с первого взгляда он не верил, но было в девушке что-то такое, что заставляло взглянуть во второй. И в третий. Напрасно он встретился с ней глазами. Антон просто хотел проверить, как она, и вот пропал. Возможно, на всю жизнь.
   Они шли мимо гаражей обратно к дому, где ждал Мельниченко. Караваеву не пришлось тащить ее за собой: девушка семенила за ним следом, не отставая ни на шаг. Лучший признак того, что, несмотря на шок, с головой у нее все в порядке: собаки могут еще крутиться поблизости.
   - Так откуда ты, если не секрет, будешь? - повторил он.
   - Из метро, - неожиданно ответила то ли девочка, то ли виденье.
   - А раньше?
   - Нет никакого раньше.
   - Прости, - он вздохнул. - Мог бы догадаться. Мы все через это прошли. Но ты больше не будешь одна, поверь мне.
  
   К их приходу Борис уже уложил добычу на санки. Когда он увидел, что товарищ возвращается не один, у него чуть челюсть не отвисла.
   Увы, больше они из найденыша слова не вытянули. Может, Настю смущал Мельниченко, улыбающийся и ощупывающий ее фигуру сальным взглядом. Вопросы "Как ты выжила?", "Чем питалась?" остались без ответа. Только на "Хочешь есть?" последовал быстрый кивок.
   Пятью минутами больше, пятью меньше - теперь это роли не играло. За такую груду мяса им многое спишут. Можно зайти в подъезд и передохнуть - у девушки непонятно в чем душа держалась, того и гляди в снег упадет. Сколько же она просидела в той будке? Когда они присели на диван одной из квартир первого этажа, Карабас открыл банку тушенки, выложил еду в миску и с помощью карманной горелки на сухом спирту разогрел. Налил в кружку кофе из термоса, плеснул туда коньяка из фляжки. Протянул кушанье и напиток девушке. Та приняла угощение, неожиданно достала из кармана ложку и начала чинно поглощать пищу. Оба приятеля не сдержали усмешек.
   Валенки на ногах - это правильно, а вот китайская куртка никуда не годится, и Караваев решил подобрать ей что-нибудь потеплее. Пока она ела, он отыскал в одной из квартир допотопный овчинный тулуп, похоже, помнивший еще коллективизацию. Непрактично, но тепло. В идеале бы, конечно, что-то похожее на доху, но где сейчас такую найдешь...
   Кто она такая? Откуда взялась на его голову? До ближайшей станции метро - Доватора, отделку которой закончили незадолго до апокалипсиса - километров пятнадцать. Две недели назад туда заглядывали разведчики, и насколько знал Караваев, никого не обнаружили.
   Слабо верилось, что она могла выжить в одиночку. Даже когда не трещали эти жуткие морозы, протянуть больше пары суток на улицах одному было нереально, тем более девчонке.
   - Может, от "рыбаков"? - предположил Мельниченко, продолжая плотоядно разглядывать новую знакомую.
   - Леший знает, - пожал плечами Караваев, поймав себя на том, что ему хочется заехать ему в дыню. - Вряд ли. Они бы своего не упустили. Тем более такую.
   Последнюю фразу он произнес вполголоса.
   В этот момент чей-то голос вмешался в их разговор. Проснулась рация - знак того, что их исчезновение кому-то показалось чрезвычайным обстоятельством. Магнитная буря над городом, похоже, шла на убыль.
   - "Одуванчик", такого-растакого, вы там сдохли, что ли?
  
   Всю дорогу до наблюдательного пункта одна мысль жужжала у Антона в голове, как пойманный в кулак шершень. Он понятия не имел, что делать с этой девкой. Дозорным Убежища случалось встречать людей во время патрулирования, но еще никого они не брали с собой.
   "Ладно, приведем, а там видно будет, - решил Караваев. - Поди, не прогонят".
   Запрет на пропуск посторонних и строжайшая тайна местонахождения имели смысл, когда вокруг бродили толпы людей. Теперь людей нет. А от одной голодной сиротки Убежище не обеднеет.
   Люди в Академгородке были, несколько тысяч, - но все они покинули построенные еще при Хруще щелястые панели и перебрались в частный сектор. Меньшая часть никуда из города не уходила, другие успели побывать в лагерях беженцев и деревнях и вернулись назад, поняв, что там их никто не ждет, а шансов выжить еще меньше.
   Ближе всего к Убежищу селились те, кого обитатели последнего называли "рыбаками". Люди из бункера не встречались с ними, установив только односторонний визуальный контакт. В хорошую погоду, то есть когда с неба не падает пепел, с наблюдательного пункта можно разглядеть, как у новой береговой линии мелькают огоньки. Сами Хомяк с Карабасом "рыбаков" не видели, но парни за три смены до них, рассказывали, что заметили, как пятеро мужиков, закутанных по самые глаза, точно чукчи, тащат сани с чем-то тяжелым, на манер оленьей упряжки.
   Судя по тому, что "рыбаки" обжили несколько домов, их было немало: человек пятьдесят.
   Дня четыре назад, оттуда доносились один за другим ружейные выстрелы, потом долго и упорно строчили два автомата под аккомпанемент сухого треска винтовок. Огоньки после того случая не исчезли; напрашивался вывод, что "рыбаки" атаку неизвестных отбили. Хотя не исключено и обратное: что хозяева зданий после боя поменялись.
   Больше о соседях не было известно ничего, а те ни о каком Убежище скорее всего и не догадывались.
   На пятый день после атомного удара, когда паника чуть улеглась, гладь Оби разлившейся после разрушения плотины, покрылась лодками - самые умные уцелевшие выходили на реку кто на чем мог, чтоб пополнить рацион белком. Некоторые не брезговали собирать даже плававшую кверху брюхом рыбу, соревнуясь с воронами и чайками. Вниз и вверх по течению гремели взрывы толовых шашек, добивая ту, что не всплыла после ядерного удара. Сети, бредни - все шло в ход; пока не стал лед, ловили даже раков, которые уже успели попробовать мясо смытых в реку мертвецов.
   Но сейчас вряд ли можно что-то выловить в полыньях. Если рыба и осталась, то только в верховьях реки, подальше от радиации и обезумевших от голода людей. Скорее "рыбаки", пользуясь своим стратегическим положением, ходили в рейды на другой берег, который был обезображен цунами и наводнением и практически необитаем. Раньше там было зловонное болото, а теперь громоздились ледяные торосы, похожие на ландшафты Гренландии. Зато из-подо льда можно было выудить что-нибудь съедобное.
   Ближе в радиусе нескольких километров людей не было.
  
   *****
  
   У подъездного крыльца лежал нетронутый снег. Чтоб не демаскировать укрытие, наблюдателям было предписано пользоваться другим путем. Со стороны двора, к одному из окон первого этажа, удобно привалилось поваленное дерево - там им и приходилось лазить, вместо того чтобы ходить как люди через двери.
   Снаружи квартиру трудно было отличить от соседних. Так же зияли лишенные стекол окна, так же свободно гулял по лестничной площадке и пролетам ветер. Ничем не отличалась от других и дверь на четвертом этаже, в которую Антон постучал условным стуком. Но в самой квартире, превращенной в наблюдательный пункт, было довольно тепло.
   А вот Григорий Петрович и Андрей, которых они должны были уже полчаса как сменить, встретили дозорных без особой теплоты. Оба были с помятыми плоховыбритыми лицами, оба в зимнем камуфляже "городской" расцветки, и больше ничего общего у них не было. Первый - мужик лет сорока пяти, инженер с оборонного завода, второй - молодой обалдуй, годившийся ему в сыновья.
   - Где вас, мля, черти носят? - с ходу начал Петрович. - Вас в Убежище уже похоронили. Так прям и сказали: "если живы, им же хуже будет".
   Несмотря на раздражение, говорил он вполголоса. На посту орать не рекомендовалось.
   - Форс-мажор, мужики. Песики чуть не задрали. А это Настя, прошу любить и жаловать.
   Ее появление вызвало фурор: раздалось долгое "О-о-о!" и посыпались комментарии.
   - Да ладно вы, елки-палки, - угомонил их Караваев. - Не смущайте барышню.
   Сама Настя, хоть и оставалась с виду потерянной, но смущенной не выглядела, встречая направленные на нее взгляды спокойно. Следующие две минуты оба обитателя квартиры наперебой изображали из себя джентльменов, сообразив, что девушка не про их честь. Но в их глазах читалась зависть к обладателю такого "трофея".
   Прежде чем отпустить, Караваев отвел их в сторонку.
   - Так, ребята, предложение на миллион. Там снаружи остались санки, в них убоина. Идете к входу N2. Настя залезет в такой же мешок. Там сейчас два тюфяка на вахте, проверять не будут. Найдете Чернышеву из медпункта. Все ей объясните. У них в секции есть свободная койка. Недавно освободилась... Вот пусть поселит. Типа, выздоровевшую больную. Документы мол, потерялись. Башкой за нее отвечаете. Узнаю, что хоть кто на нее косо посмотрел, вешайтесь. Андерстенд?
   Он посмотрел на них выжидающе, но те молчали, переглядываясь. Пока он не сказал самого главного:
   - Сделайте, а с меня по десять банок на брата. И Маше столько же.
   - Не вопрос, - хором ответили дозорные.
   - Вот и ладушки.
  
  
   Глава 5. Встреча
  
   Скрипнула дверь, и Борис Мельниченко, румяный как дед Мороз, ввалился в комнату, впустив за собой холодный воздух. Фыркая и ежась, бывший сержант срочной службы сразу подсел к буржуйке, отогревая замерзшие пальцы. Похоже, будь его воля, он бы доху и в помещении не снимал.
   Бинокль ночного видения он положил на стол с грязной, прожженной сигаретами полировкой. "Гарантированная эксплуатация при температуре воздуха от + 45 до - 40" - гласила инструкция к прибору, который они нашли в магазине товаров для активного отдыха. Так что тот работал почти на пределе возможностей. Гражданская модель, может, была и хуже аналогичных военных, но для их целей годилась.
   Ветер, подувший сквозь щель неплотно прикрытой двери, пробирал до костей.
   - А закрыть? - бросил напарнику Караваев, который сидел без верней одежды, - Холод собачий. Сорок пять градусов на солнце.
   - Кажись, все чисто, - Борис запер дверь как следует и тяжело опустился на стул. Стул жалобно скрипнул.
   Это было почти голословное утверждение. За те полторы минуты, что он провел на балконе, трудновато было осмотреться как следует. Да он и не старался. Бог не выдаст, свинья не съест. Контролировать их каждую секунду никто не станет; а если кому-то из большого начальства больше всех надо - пусть сами себе яйца морозят.
   - Пост N3, доложите обстановку! - ожил полевой телефон, нарушив тишину громовым басом, заставившим их вздрогнуть. Это был Батя. Он же Гробовщик.
   Оба других поста находились внизу.
   С тех пор как полагаться на радиосвязь стало трудно, сюда для надежности пятисотметровый кабель полевого телефона от самого Убежища. Благо, еще в первые дни люди успели натащить на склад много полезных при обустройстве вещей.
   - Все нормально, товарищ майор, - ответил Мельниченко, скрыв зевок. - Никаких происшествий.
   - Хомяк, ты что ли? - у зама коменданта была хорошая память на лица и голоса. - Волынишь? Смотри у меня. Узнаю, что опять фигней на посту маетесь, надолго там пропишетесь.
   - Все в порядке, Сергей Борисович. Я только что с "фишки". Мышь не проскочит.
   - Ну-ну. Продолжайте в том же духе.
   "Сидит там у себя в тепле, а еще до нас докапывается, - подумал Борис и выругался, облегчив душу. - Почему нельзя поставить на каждый балкон по камере с инфракрасной оптикой, а в кухне монитор?"
  
   К этому времени Петрович и Андрей со своим нештатным грузом должны были миновать бронированные ворота, а значит, из всего Убежища только Антон и Борис находились на поверхности. В отличие от остальных, их отделяла от внешнего мира не толща земли, а тонкий слой железобетона сотой серии.
   Это место как перевалочный пункт участники спасательно-мародерской операции присмотрели еще на третий день. Но стационарным пост на четвертом этаже неплохо сохранившегося кирпичного дома, стал только на восьмые сутки подземной эпопеи. Потеряв крышу и чердак, превратившись из девятиэтажного в восьмиэтажное, здание, тем не менее, выглядело лучше соседних. По крайней мере, оно не кренилось на манер пизанской башни. Бывший архитектор-проектировщик, которого Час Ч. застал в пробке рядом с убежищем, обследовав его, заключил: "Еще постоит".
   Двухкомнатная "хрущевка" была угловой и имела два балкона, некогда застекленные, а теперь дающие превосходный круговой обзор, тем более что взрывная волна тщательно проредила окрестные дома.
   Отгородили и утеплили только коридор и маленькую кухню, окно которой выходило на глухой торец соседнего дома, а значит, не просматривалось ниоткуда. Его заложили кирпичом, тщательно замазали все щели монтажной пеной для тепло- и звукоизоляции. Утеплили и межкомнатные двери, которые вели в "холодные комнаты". Прежде чем организовать регулярное дежурство, квартиру подвергли обеззараживанию. Выкинули все, где могла скопиться пыль - подпаленные ковры, постельное белье, чехлы с диванов и кресел. В кухне и коридоре сделали влажную протирку - тщательно, как в больнице, вымыв шваброй пол, стены и даже потолок. Сварили на месте и установили буржуйку. Притащили из соседней квартиры, где хозяин затеял накануне Армагеддона капремонт, мешки с песком и расставили их вдоль внешней стены, что по идее должно было ослаблять идущий снаружи поток излучения.
   Прежде чем пройти в кухню, раздевались в коридоре-"предбаннике", не забывая протереть одежду влажной тряпкой. Здесь, в районе Академгородка, зимняя одежда и обувь давали достаточную защиту коже, и даже респиратором типа "лепесток" не пользовались давно.
   Вроде бы опасаться было нечего. Что бы там ни говорил допотопный радиометр, показания которого они записывали в тетрадь каждый час, от мыслей о гамма-лучах было неуютно, особенно когда ты своими глазами видел последствия их поглощения живой материей.
   Последний смертельный случай от лучевой имел место шесть дней назад, хотя свою дозу тот мужик получил много раньше. Уровень радиоактивного заражения в пятнадцати километрах от эпицентра теперь превышал обычный фон промышленного города "всего" в восемь раз.
   Но кто сказал, что они застрахованы от болезни? Радиация имеет пакостное свойство накапливаться в костях, клетках крови. Конечно, мутантом с двумя головами не станешь, но заработать лейкемию или рак кожи - запросто.
   Свою позицию бойцы оценивали двояко. С одной стороны их трудно обнаружить, с другой, если все же найдут, деваться некуда. На товарищей надежды мало. Пока они доберутся сюда... если вообще высунут нос из теплого подземелья. А бежать самим... можно было бы, конечно, спуститься через пролом в полу кухни на четвертый этаж, потом вниз по лестнице, наполовину загроможденной мебелью, потом через улицу, практически перекрытую остовами автомобилей. А дальше стометровая пробежка через пустырь - к запасному выходу, ибо два основных задраены, и их не откроют быстрее чем за десять минут. Да и откроют ли, еще вопрос. Вдруг бросят, пожертвовав двоими ради пяти тысяч?
   Вот такие думы и не давали воспринимать эти смены как отдых, за который, к тому же полагался двойной паек. Одно хорошо, сменялись они часто. Как ни мал был радиационный фон, а все же был, поэтому дежурство длилось всего четыре часа. Сдав пост двум другим бедолагам, можно было вздохнуть с облегчением. В следующий раз ты придешь сюда только через две недели. Целую вечность по меркам Убежища. Ну а пока тянутся часы дежурства, никто не заставит их приклеиться к прибору и таращиться наружу непрерывно.
   Вначале, когда кругом было неспокойно и людно, вахту несли по трое. И в карты можно было перекинуться, и просто потрепаться за жизнь. Хотя внезапное появление под окнами вооруженной группы в двадцать бойцов, меняющей дислокацию, серьезно взвинчивало нервы. Случалась снаружи и стрельба, но всякий раз в отдалении. На пост еще ни разу не нападали. Позднее личный состав поста был усечен до двух человек, по поводу чего ходило немало сальных шуточек. Интимная, мол, обстановочка.
   Что было под запретом, так это спиртное. Все знали, что у Борисыча, который любил лично принимать доклад у сменяемых с НП, нюх как у служебной собаки. Учует - на самые грязные работы пошлет, отстойник чистить по колено в фекальных водах. Но трудно было тут не запить, когда вокруг, насколько хватало глаз, усиленных 16-кратной ночной оптикой, тянулся мертвый город, который так и тянуло назвать городом мертвых.
   Большинство людей отсюда ушли. Кто в пригороды, а кто и под серые сугробы вдоль стен домов, что в сущности было почти одно и то же. Живые ушли, когда вынесли из квартир все съестное и поняли, что помощи не предвидится. Мертвых сограждан люди из Убежища сначала хоронили во время редких вылазок, а потом махнули рукой, предоставив это дело снегу, ветру - и собакам, которых не брали ни мороз, ни радиация. Люди с их голой тонкой кожей подвержены облучению сильнее других тварей, поэтому никто из тех, кто остался, не выжил. Худые оборванные тени, которые иногда как призраки бродили от дома к дому в поисках завалявшейся в чужом шкафу пачки супа - это те, кто вернулся, поняв, что и в деревнях ловить нечего. Но таких было мало.
   Энергия светового излучения досталась противоположной стороне дома, и пожар здесь не успел разгореться как следует, прежде чем его потушила обратная волна. Потом в дело вступили дождь и снег, и когда они впервые пришли сюда, в квартире многое могло рассказать о последнем дне жильцов. Выдвинутые ящики и распахнутые дверцы шкафов, разбросанные по полу вещи - все они оживляли в воображении картину лихорадочных сборов перед бегством в никуда. И орудовали здесь не мародеры - видно, что даже в спешке с вещами обращались бережно. Хозяева явно надеялись вернуться сюда.
   В один из первых дней кто-то из мобилизованных штатских пожаловался Сергею Борисовичу, что ему тяжело находиться тут. Психологически. Мол, зря наблюдательный пункт устроили в жилом доме, а не в одном из научных учреждений по соседству. Майор, конечно, послал его на три буквы, но доля истины в тех словах присутствовала. Легче было бы нести караул в лаборатории или лекционном зале, где все безликое, ничье. А тут даже после уборки многое напоминало о прежних владельцах.
   В тех зданиях, которые пережили ударную волну, мало кто погиб в первые минуты; у большинства хватило сил покинуть город. А сейчас они умирают от голода и холода километрах в двадцати отсюда, и эти вещи являются чем-то вроде надгробных памятников.
   Пусть так. Двум бойцам, которые несли вахту сегодня, это было абсолютно по барабану. Нервы у них огрубели настолько, что, кажется, ничто уже не способно задеть их чувства. Гораздо важнее для них то, что это место устроено с относительным комфортом. Рядом с кухней располагался утепленный санузел. Все, кто попадал сюда, дивился на это чудо природы - работающий сортир среди руин. Коммунальное водоснабжение заменяло железное ведро с крышкой. Его наполняли снегом, который в обогреваемом помещении быстро таял. Пить эту воду было нежелательно даже после отстаивания, "козленочком станешь", для питья они приносили с собой канистры из Убежища, но смывать ей - запросто. Само же отхожее место являлось гибридом выгребной ямы и ватерклозета, потому что отходы жизнедеятельности уносились не в канализацию, которой не существовало, а прямо в квартиру под ними через дыру в трубе этажом ниже.
   Антон Караваев глянул на свои "котлы" "Патек-Филипп" с двумя циферблатами и кучей прибамбасов. Он особо не светил их, поскольку Батя труподерства не одобрял, относя к нему и вынос не нужных для выживания вещей из магазинов. Половина дежурства прошла. Как показывал опыт, это означало, что никто не сунется проверять их бдительность. А значит, можно чуть расслабиться.
   Он потянулся, зевнул и метнул окурок в банку из-под кильки в томате. Еще один плюс. Внизу курить разрешалось только в одном месте, да и там из-за дефицита сигарет к тому, кто вытащит пачку, сразу липли с просьбой поделиться.
   За пять минут он умял банку тушенки и две пачки галет, выпил кружку крепкого как чифир чая с четырьмя ложками сахара. Это помогло согреться. Антон потянулся, хрустнул пальцами и качнулся на стуле, отполированном задницами трех десятков дозорных. Достал из кармана "айфон", вещицу из невозможного прошлого, и включил свой любимый плей-лист, жалея только о том, что нельзя поставить нормальную громкость.
   Эту песню он и сам пару раз исполнял в Убежище, под гитару, разрешение на которую далось ему нелегко: чередуя пару аккордов и подпевая разудалым голосом, который отлично соответствовал содержанию.
  
   На дороге снег заносит трупы,
   Сдохли под обоями клопы,
   Догорая, крыса скалит зубы,
   Так и не добравшись до крупы.
   А мы сидим в заваленном сарае,
   Есть у нас два ящика вина,
   Ах, она такая растакая,
   Ядерная зимушка-зима.
   Все сгорело: книги и картины,
   Детсады, больницы, психдома,
   Винные сгорели магазины,
   Развалилась прочная тюрьма.
   А все одно, сидим себе, бухаем,
   Есть еще два ящика вина,
   Ах она такая растакая,
   Ядерная зимушка-зима...***
  
   (*** - Группа "Полковник и однополчане)
  
   Песня прервалась, нажавший на кнопку Антон закашлялся.
   - Э, у тебя тубик, что ли? - Хомяк отодвинулся от товарища.
   Палочка Коха уже начинала победное шествие по Убежищу, этому способствовала плохая еда и скученность, каких не встречалось ни в одной ИТК. От антибиотиков было мало толку, потому что Убежище не могло предоставить больным санаторные условия. А при туберкулезе лучше никакого лечения, чем недостаточное - возбудитель становится иммунным к конкретному препарату, и только комплексное применение может его убить.
   - Нет. В горле запершило.
   - Понятно, - успокоился Борис. - А от ящика винища я бы не отказался.
   - Аналогично... Ладно, харэ кемарить, ты не забыл, что все выходы наружу твои? - напомнил он толстяку про карточный долг. - Смотри, если что, сразу тревогу поднимай. Ты же слышал, что Борисыч сказал? "Не ослаблять, блять, бдительности ни на единую секунду", - спародировал Караваев голос майора.
   - А я не пойму, чего ради? Что тут может быть?
   - Да ни хрена не может, - пожал плечами Караваев. - Борисыча паранойя давит, везде ему всякие гады мерещатся. А тут одни люди с альтернативным метаболизмом.
   - Чего?.. - уставился на него Хомяк.
   - Это, Боря, американская политкорректность. Трупы, иначе говоря.
   - Так бы и сказал, ексель-моксель.
   - Нормальные люди отсюда месяц назад ноги сделали. А ненормальные... перемерли все. Ну, кроме любителей альтернативных видов мяса.
  
   Оба вспомнили об одном и том же. Эту историю они знали из уст самого участника, человека сдержанного и к истерике не склонного. Ну, после того случая он сильно изменился.
   Неделю назад, стоя на этом же балконе, через пелену снегопада дозорный увидел в прибор ночного виденья на противоположной стороне проспекта две фигуры. Одна двигалась вдоль дома, другая крадучись догоняла ее. На секунду дозорный потерял из виду - людей скрыл торговый павильон. Но по другую сторону от него появился только один силуэт.
   Боец навел на него ПНВ. Это был чужак, закутанный с ног до головы, в валенках и с накинутым капюшоном. Как потом говорил дозорный, почувствовал дурноту, еще ничего толком не разглядев. Вроде бы бродяга склонился над мертвым телом и обыскивал его. Это не запрещалось. Но что-то было неправильно. Когда боец навел резкость, его глазам открылась картина, от которой он чуть не выблевал завтрак. Разглядев все в деталях, он сделал то, за что получил потом строгий выговор. Вернулся в квартиру, взял, ничего не говоря напарнику, СВД и сделал два выстрела по человеку... если этим словом можно назвать того, кто сидит над раздетым трупом и методично срезает с него куски мерзлой ягодицы, складывая их в целлофановый пакет, как вырезку на рынке. Пули, выпущенные из снайперской винтовки, взрыли снег неподалеку от цели. Видимо, у бойца был легкий тремор рук.
   Как он потом объяснил, выродок вскочил и резво побежал, выдирая ноги из глубокого снега. Третья пуля догнала его уже у самого подъезда.
   Они многого навидались за эти недели, и любого из них трудновато было шокировать. Дело было даже не в том, что этот бедолага ел человеческое мясо. Просто человек с наблюдательного пункта достаточно навидался мертвецов и умел отличить свежий от замерзшего. Они и до этого находили давнишние трупы, раздетые и обглоданные собаками, но никому в голову не пришло, что лучшие куски с них достаются не зверью. Если б он лежал замерзший под снегом, на срезе не выступило бы ни кровинки, да и для разделки замерзшего мяса понадобился бы не нож, а топор.
   О происшествии было доложено "вниз", и через четверть часа на пост прибыла оперативная группа. После опроса очевидца бойцы наскоро обыскали пятиэтажку, до которой пяти шагов не хватило трупоеду. Ничего не найдя, они вздохнули с облегчением и вернулись в подземелье, которое после этого, наверно, стало казаться почти родным. Тела трогать не стали.
   История имела продолжение. На следующий день новая смена пришла на пост. Но ни мертвого людоеда, ни тела его жертвы на улице не обнаружилось. Видимо, товарищи убитого прибрали. Уволокли целиком, и вряд ли чтоб похоронить. На этот раз со всеми предосторожностями обследовали не только квартиры, но и подвалы пяти близстоящих домов. В стайке одного из них нашли покинутую "лежку" - матрасы, пустой баллон для газовой плитки и закопченный котелок. Но ни характерных костей, ни обрезков, подтверждающих, что это здесь обитали именно каннибалы, не оказалось. Кто-то из медиков высказал теорию, что все, кто остался в городе, который беженцы выжрали, как саранча, должны включать в свой рацион человечину. Иначе им нечем восполнять потери энергии.
  
   - Да не понтись ты, - начал Карабас. - Мы же ходили, и ничего не видели. Нет тут давно людоедов. Разве только...
   В этот момент во входную дверь отрывисто постучали, и парень забыл, какой прикол собирался сморозить. Знаками он показал Борису, чтобы тот спрятал карты в стол, и отодвинул засов.
   На пороге стоял никто иной, как Павел Ефремов - младший лейтенант ракетных войск, ныне четвертое лицо в Убежище, начальник караульной службы. Один без сопровождения - он знал тут каждый камень.
   - Ё-мое, знакомые все лица. Расслабляетесь? Посижу с вами, посмотрю, как службу несете... Вы вот наверно думаете, мы в игрушки играем. А на вас, между прочим, ответственность за все Убежище сейчас...
   Снова потянулось время, только теперь халтурить было нельзя. Разницу между днем и ночью глаз уловить не мог, но биологические часы неумолимо отсчитывали свое, и в три часа утра спать всем хотелось зверски. Выручал только крепкий чай.
   Однако когда до конца дежурства оставалось двадцать минут, случилось нечто, что надолго вырвало их из привычного распорядка дня.
  
   Все трое находились в "холодной" комнате, когда в абсолютной тишине снаружи, к которой они привыкли настолько, что перестали ее замечать, раздались свист, а следом отрывистый хлопок.
   - Это еще что?.. - Борис, который находился ближе всех к балконной двери, приоткрыл ее и высунулся наружу. Небо со стороны проспекта было раскрашено всеми оттенками зеленого.
   - Ложись, баран! - Не дожидаясь реакции Хомяка, Ефремов ухватил бойца за шкварник и рванул вниз. Тот растянулся, но при его комплекции удар об пол получился пружинистый. Все лучше, чем схлопотать пулю в башку.
   Караваев залег без напоминания. В голове вспыхнули сразу две версии относительно этих огоньков. Условно хорошая и стопудово плохая. Возможно, сигнал кому-то. Или обманка для глупых часовых, которые вылезают и начинают высматривать: "а что это там?" И синхронно снимаются двумя-тремя меткими стрелками с СВД или даже с простыми гражданскими "Тиграми" с разных позиций.
   100-ваттная лампочка, закрытая 3-миллиметровой фанеркой обнаруживается прибором ночного видения на расстоянии, между прочим, в километр.
   Нет, последняя версия маловероятна, очень маловероятна... Но разве легче умирать, дрыгая ногами и разбрызгивая содержимое черепной коробки, если знаешь, что вероятность рокового выстрела была один к тысячи?
   Ефремов поднес бинокль к глазам. И поморщился, когда тот же участок неба снова расцветился ядовито-зелеными всполохами.
   "Три зеленых свистка", - вспомнил Антон старый анекдот.
   Тогда что же это? Версия номер раз - спасатели прилетели? Уцелевших ищут? Семафорят?
   Смешно. Какие спасатели, когда вокруг такая жопа... Все спасатели себя спасают. Скорее, сигнал к атаке для скопившихся вокруг сил врага. Нужно же им координировать действия отделений и рот без рации.
   Впрочем, это еще меньше походило на правду. Какие роты? Еще бы батальоны вспомнил. Тут не Берлинская операция. Постольку и отделение-то хрен прокормишь. Да и если б чужаки каким-то чудом отыскали убежище, они постарались бы приблизиться к нему как можно тише. А эти зачем-то с такого расстояния обозначают свое присутствие.
   Страх, который защитники Убежища испытали двумя неделями ранее, когда в пяти километрах от города проехала по шоссе неизвестная группировка на бронетехнике, не прошел даром. С тех пор они замаскировали вентиляционные короба обломками, чтоб ни у кого не возникло соблазна прервать подачу воздуха в бункер, и укрепили шлюзовые камеры, сделав их защитой не только от радиации, но и от вторжения извне. Подземный переход, который какое-то время служил местом размещения части укрываемых, сейчас снова обезлюдел и был приведен в первозданное состояние. Слишком уж уязвимым местом он казался.
   Так что теперешнее убежище с ходу не возьмешь. Чего нельзя сказать о нескольких бедолагах-наблюдателях, составлявших его первую линию обороны.
  
   Тем временем фейерверк закончился, и над проспектом снова сгустился чернильный мрак. Но длилось затишье недолго. Еще через полминуты - Павел проверил по секундомеру - взлетела новая ракета. На этот раз он увидел ее, яркую смазанную комету, которая взмыла в небо над обглоданными силуэтами домов и брызнула искрами как бенгальский огонь. С минуту она разбрасывала сполохи зеленого пламени, а потом мир опять погрузился во тьму.
   Они ждали, замерев. Прошло не меньше трех минут в абсолютной темноте, прежде чем Павел позволил себе приподняться. Облокотившись на подоконник бывшей лоджии, на которой все еще стояли кадки с замерзшими бегониями, он чуть отодвинул фанерный лист, заменявший выбитое взрывом стекло.
   Павел припал к окулярам прибора. И как раз в этот момент на темно-зеленом фоне появилось размытое молочно-белое пятно. Свет был не таким ярким, как от вспышек сигнальных ракет, но стабильным и ровным. И Ефремов готов был поклясться, что его источник находится примерно там же, откуда недавно запускали "салют".
   Лейтенант опустил глаза, посмотрел на силуэт трехэтажного панельного здания метрах в пятистах от них. И узнал его сразу. Школа. Такая же заброшенная, как тот дом, где они коротали часы, но не в пример лучше сохранившаяся. И сейчас в одном из окон горел яркий фонарь. Луч был направлен вверх под углом градусов в тридцать, вонзаясь в низкое небо.
   Он отметил, что здание выбрано со знанием дела. Со всех сторон его окружал школьный сад. Когда-то тут росли дикие яблони, но теперь от них остались одни палки. Через этот пустырь незамеченным не подберешься.
   "Похоже на приглашение встретиться и покалякать о делах наших скорбных, - предположил Павел. - Или засада? Есть так, то очень уж глупая. Ладно, пусть у Борисыча голова болит".
   - Сидим тихо, по комнате не бегаем, - не поворачиваясь, бросил он бойцам, которые и без команды застыли как статуи, не поднимаясь над линией подоконника, - Вдруг у них там снайпер. Или пулемет.
   Хотя сам в это слабо верил. Снайпер, если бы он держал балкон на прицеле, воспользовался бы случаем и снял бы лейтеху как два пальца. А потом была бы атака.
  
   Павел схватил трубку армейского полевого телефона. Рядом на столике до сих пор пылился обычный домашний, и даже шнур был воткнут в розетку.
   - Наблюдательный пункт, что у вас там? - голос дежурного на том конце провода был сонным и раздраженным. Давненько не объявляли тревогу, и "внизу" успели отвыкнуть.
   - Это Ефремов. Замечены посторонние, подают световые сигналы ракетами. Похоже, хотят связаться с нами. Оповестите Сергея Борисовича.
   - Ждите. Сейчас разбужу. Ух и злой он будет...
   - Да быстрее, блин! - раздраженно бросил лейтенант. - Бегом беги, а то они тут, кажись, Новый Год отмечать собрались. Демаскируют нас на хрен.
   За те пять минут, пока в Убежище решался вопрос об отправке группы на переговоры с пришельцами, сигнал повторился еще раз.
  
   *****
  
   Через четверть часа сам Демьянов "в силах тяжких" выдвинулся навстречу пришельцам. С ним был оперативный отряд гарнизона Убежища численностью пятьдесят семь человек, в который входили самые боеспособные, испытанные еще во время спасательной операции бойцы. Каким же далеким прошлым это теперь казалось...
   Карабкаясь по лестнице запасного выхода вместе с отборными вояками, майор пытался постичь логику таинственных гостей. Те явно знали об Убежище, или, по крайней мере, о том, что здесь есть нечто большее, чем кучка уцелевших. Но вместо того чтобы организовать скрытное наблюдение, они раскрывали себя. Широкий жест, который вроде бы должен говорить о мирных намерениях. Или о том, что гости успели все разведать и высмотреть. А насчет намерений... кто знает? Время такое, что доверять можно только себе, да и то с оговорками.
   К тому же пришельцы раскрывали не только себя. Своими фейерверком они показывали, что в районе остались не только замерзшие покойники, а это было крайне нежелательно. Академгородок выглядел покинутым, вокруг запросто могут бродить опасные вооруженные гады. Звездюлей за этот первомайский салют им надо дать, пришельцам, будь они хоть из Красного креста с полумесяцем.
   А имелся ли другой способ связаться с Убежищем, не зная, где точно оно находится?
   Как бы то ни было, риск был обоюдным. Пришельцы тоже подставили себя под удар, пытаясь привлечь внимание "подземных жителей". А значит, не меньше в них нуждаются. И об этом на переговорах следовало помнить.
  
   Они двигались не по проспекту, хоть это и была кратчайшая дорога. Разделившись на две группы, люди Убежища проделали весь путь дворами, петляя между гаражами и растянувшись широкой цепью. Лыжники - за последние дни они освоили эту науку не хуже горных стрелков - даже в почти родных местах, были готовы к любой неожиданности.
   Иначе, чем на лыжах и снегоступах, теперь ходить было нельзя. Под полозьями скрипел снег, свежий и рассыпчатый, на своих двоих по такому далеко не уйдешь. А новый все падал и падал с неба - буранов не было давно, но этот невесомый пух иногда валил сутками напролет. Обманчиво легкий, он добавлялся к тем слоям, что уже покрывали землю. Каждый день. И вот уже почти все автомобили исчезли под снежным одеялом, а окна первого этажа находились с ним вровень. Конца этому не предвиделось, и Демьянов думал, сколько же еще будет падать, пока вся аш-два-о Земли не перейдет в твердое состояние, как на Марсе.
  
   Приближаясь к школе, они в свою очередь дали знать о себе, запустив ракету, которая минуты три горела красным огнем, плавно снижаясь на парашюте. Не из вежливости, а чтоб не нервировать незнакомцев, которые легко могли встретить их пальбой. Обычно хмурый Ефремов пошутил, что как бойцам ракетных войск, им это по профилю.
   - Стойте, где стоите! - крикнули на той стороне. Кругом было так тихо, что мегафон не требовался, - Сейчас к вам выйдут.
   Спустя полминуты они заметили движение. Через бывшую спортплощадку двинулись три силуэта. Неспешно, почти прогулочной походкой, но при этом строго выдерживая равную дистанцию.
   - Парламентеры, - пробормотал Демьянов, наводя резкость. - Ей-богу, парламентеры, мля.
   Правда, без белого флага, но и без оружия, что по теперешним временам можно воспринимать как его аналог. Разве что пистолеты могли быть при них, но кто ж нынче выходит из дома с одним короткостволом? Не было у них и рюкзаков, да и одеты они были подозрительно легко для кусачего сорокаградусного мороза; это наводило на мысль, что гости отсиживались в далеко не стылом помещении.
   Не делая резких движений, спокойно и уверенно они остановились напротив людей из Убежища, демонстративно держа руки ладонями вперед. Мол, ничего у нас нет.
   - Здравствуйте, товарищи, - нарушил молчание майор.
   - Здравствуйте.
   - Кто главный? С кем мне вести дела, мужики?
   - Главный в здании, - ответил тот, кто стоял ближе всего, мужчина средних лет с аккуратной бородой в куртке без молнии типа анорак. - Мы гарантия того, что с вами ничего не случится.
   - Надо же, как умно. Заложники, значит? - сообразил Демьянов. - Ну, если что, пеняйте на себя, господа. У нас голодно. Шутка, - он обернулся к своим, - Андрей, Иван - со мной. Костя, отведите гостей вниз, примите по высшему разряду, в моем кабинете пусть посидят. Остальные ждут тут.
   - Можете руки связать, если не доверяете, - предложил заложник, который для этого статуса держался очень свободно.
   - Да что мы, звери? - хмыкнул Демьянов, - Мы не фашисты и не фетишисты. Так сойдет, вы же люди умные.
   Впрочем, гостей все же обыскали; осторожность прежде всего.
  
   *****
  
   Прожектор больше не включался, но их, несомненно, ждали. Посланники убежища они заметили чужаков еще из-за ворот школы, но это была сомнительная заслуга - с такого расстояния даже не снайпер, а просто толковый стрелок с автоматом мог перещелкать их, как в тире.
   Второй этаж, крайнее окно слева - мелькнула голова. Плюс кто-то вполне мог лежать на плоской крыше гаража, подстелив коврик, чтоб не обморозиться. Но вероятнее всего, пришельцы следят не за ними, а оглядывают окрестности на предмет возможной угрозы.
   Безоружные парламентеры Убежища пересекли дворик и направились к крыльцу. Дверь была распахнута.
   Когда они были в десяти шагах от ступеней, навстречу выступила темная фигура. Автомат человека спокойно висел на ремне, лицо было закрыто капюшоном и тем, что майор поначалу принял за лыжные очки. Фонаря у встречающего не было, но проблем с ориентацией в пространстве, как и стрелки в окнах, он не испытывал. Что могло означать только одно - у гостей тоже имеются ПНВ, и возможно, военного образца.
   Человек помахал рукой: следуйте, мол, за нами.
   - Ступенька,- предупредил он, открывая железную дверь.
   Надо же, внимательный какой.
   Они оказались внутри, но зажечь фонарь Демьянову не позволил. Следом за поводырем гости шли по темным коридорам и лестницам покинутой школы, где более впечатлительный человек услышал бы носящиеся под потолком голоса и смех детей, пока не оказались в просторном помещении бывшего спортзала. В ярко освещенном круге возле баскетбольного кольца расположилось трое в зимнем камуфляже. Явно какие-то охотничьи костюмы, поди, еще и мембранные. Сам Демьянов был в простой "Горке", тяжелой и не дышащей.
   В зале наверняка находились и другие, и майор кожей чувствовал, что на него направлены взгляды, а может и стволы.
   Конечно, ему было бы сподручнее принимать их у себя в кабинете, но пришельцы были непреклонны, требуя устроить "стрелку" на нейтральной территории. Убежище в лице Демьянова на эти условия согласилось за неимением лучших. Пришлось рискнуть, ведь контакт с "нормальными" людьми с поверхности, кем бы они ни были, требовался до зарезу. К тому же гости уточнили - пусть прибудет "настоящий" руководитель, иначе никаких дел. Поняли, наверно, что в обстановке всеобщей подозрительности "подземные" могут послать и второстепенного человека, предполагая засаду.
   Но вряд ли это засада - какой смысл? Им пока нечего делить, да и заложники разменной монетой не выглядели. На вид все мужики бывалые, лет по тридцать, в Убежище держались спокойно, хоть их и посадили под замок на всяких случай. Таких на убой не отправляют.
   Бойцы Демьянова разглядывали незнакомцев с нескрываемым любопытством. Еще бы, это был первый встреченный людьми из Убежища организованный отряд. Не беженцы, не мародеры, не оборванная завшивленная толпа, а именно воины в опрятной форме, сытые и уверенные в себе. О чем обитатели подземного поселения могли думать, глядя на гостей? Что там, во внешнем мире, не только холод и смерть? Что есть хоть какая-то надежда и хоть какой-то порядок?
  
   С порога окинув встречающую сторону цепким взглядом, Демьянов постарался определить главного. И интуитивно поставил на того, кто стоял посредине.
   Типаж Дольфа Лундгрена - белобрысый, двухметровый, с тяжелым квадратным подбородком и проницательными голубыми глазами. Истинный ариец, бляха-муха. На первый взгляд лет тридцати с хвостиком, но, может, и постарше.
   "Или это у всех теперь глаза такие, что выглядят на пять лет старше, чем в паспорте?"
   - Владимир Богданов, - коротко представился тот самый, белобрысый первым протянув ладонь для приветствия. Явно лидер, к гадалке не ходи. Правда, остальные скорее его кореша, а не подчиненные. Хотя авторитет чувствуется, и большой.
   Демьянов пожал протянутую руку и представился (не уточнив, что он в отставке). Рукопожатие было крепким, но формальным, как и должно быть. Чай, не друзья не разлей вода.
   Руки у того были обмороженные, в свежих мозолях, что контрастировало с довольно-таки холеным лицом. Майор попробовал методом Шерлока Холмса определить, что за тип перед ним. Видно было сразу, что человек небедный. Но не хамло, которое из грязи в князи, и не накачанный стероидами буйвол. Понтов дешевых нет, что часто бывает у призеров-атлетов-медалистов. Почти наверняка был бизнесменом средней руки, а спортом занимался чисто для души. Мускулатура такая бывает, только когда тренируешься по программе и систематически, а не разок по выходным вместо боулинга. Борец или тяжелоатлет. Демьянов сам задохликом не был, но все же почувствовал укол зависти из-за своего провисшего брюха. Представил, как смотрится рядом с ним - чуть одутловатый мужик, выглядящий на весь полтинник, особенно после жизни ниже уровня земли. Лысеющий, с неаккуратной бородой в мятом камке поверх не очень свежей тельняшки. Он знал, что выглядит бесконечно усталым, хотя последнюю неделю не поднимал ничего тяжелее ручки.
   По сравнению с ним гость смотрелся безукоризненно. Чисто выбритый, даже, мля, одеколоном благоухает, импортный камуфляж отутюжен и сидит как влитой. Таким же подобранным и подогнанным выглядело и остальное снаряжение. Почему-то чувствовалось, что не с чужого плеча снял и не из магазина утащил. Все его, личное. Вычищенные ботинки дополняли образ.
  
   - Начнем, что ли. Вопрос номер "раз", - открыл переговоры Демьянов. - Как вы нас нашли, товарищи?
   - Без обид, но вы особо не прятались, - объяснил гость. - Даже канал не меняли, на одной частоте базарили. 27 августа были проездом в ваших краях, вот и услышали позывные. Случайно. Слушали полчаса, и за это время вы раз десять назвали координаты этого вашего убежища. Неосторожно.
   Демьянов нахмурился - не любил, когда указывали на его ошибки - но себя сдержал. Нечего сейчас характер показывать. В конце концов, это правда. Прокололись, перед всем районом себя засветили. Слава богу, никто другой, позубастее, не услышал и не заглянул на огонек.
   - Допустим, - кивнул майор, подперев подбородок кулаком, - Было дело. Дураки были, думали, вот-вот это кончится, и будет как раньше. А все люди вокруг, мол, только бедные и несчастные погорельцы, которые нашей помощи ждут. Что могут быть и такие, кто нас в расход ради продуктов пустит, как-то не верилось. Никто нас к такому не готовил.
   - Понимаю. Такое даже в академии генштаба не изучают. Мы тоже несколько раз чуть не попали, хоть и готовились специально.
   Майор с трудом сдержался, чтобы не переспросить. Он не ослышался? "Готовились". Да кто ж они такие, если могли готовиться к этому? Нет, точно не армия. Видно и по речи, и по манере держаться. Но и не банда имени батьки Махно. Так кто же тогда?
   Здравый смысл подсказывал Демьянову, что перед ним больше, чем просто компашка горожан среднего достатка, объединившихся для продления своих дней. В подборе экипировки, тактике и поведении, во всем виделась система.
   - С этим ясно, - согласился он. - Не против, если я задам вопрос номер два? Вы-то о нас уже много знаете. А вот кто вы?
   - Сурвайверы.
   - Сурв... что? Это по-французски? - Демьянов нахмурился, ему не нравилось чувствовать себя идиотом.
   - Если по-простому, то выживальщики.
   Ни хрена себе "по-простому"!
   - Понятно, - кивнул майор, хотя ни черта ему понятно не было. - Кружок вышивания, стало быть. Да мы все теперь в некотором роде выживальщики. Раньше-то кем были? На армию не похожи.
   - Армии нет. Раскатали в блин.
   - Быть не может, - не поверил Демьянов.
   - Мы были в Пашино. Там ракетная часть.
   - Так она ж заброшена.
   - Рядом действующая. Была. Уничтожена с многократным перекрытием. Термобарические бомбы. Видели уничтоженные военную технику и машины. И гражданскую тоже. Наверное, ошибочка вышла. Видели беспилотники. Похоже, наши друзья не жалели даже ракетой по одиночному грузовику пулять. Чтоб с многократным перекрытием.
   - Ясно. Ну и кто вы?
   - Назовем так, народная милиция.
   - Менты, что ли? - Сергей Борисович приподнял брови. - Да ну, не скажешь.
   Для майора эти два слова, поставленные рядом, звучали как "горячий снег".
   - То есть народное ополчение, - без вызова в голосе пояснил Владимир.
   Фраза запутала Демьянова окончательно; на ум пришли Минин с Пожарским, Отечественная война 1812 года и Битва за Москву. Партизаны, епть.
   - Ну, хорошо, - вернул Сергей Борисович разговор в понятное ему русло. - Допустим. Вы выжили и вот вы тут. Чего хотите-то?
   - Дружбы, - коротко ответил гость.
   - Но почему именно от нас? - настаивал Демьянов.
   - Сергей Борисыч, может, хватит кота за яйца тянуть? - рубанул воздух рукой Владимир. - Неужели не ясно?
   - Без обид, голова сегодня плохо соображает загадки отгадывать.
   Несколько секунд гость сверлил майора испытующим взглядом, а потом сдался.
   - Сами подумайте. Вокруг не так много народу, половина озверела настолько, что шмаляет по всему, что движется, а другая половина прячется так, что хрен найдешь. Я уж не говорю про людоедов... А по вам видно, что нормальные люди. Вместо того чтоб запереться и повыгонять дармоедов, развернули эту идиотскую спасоперацию. Благородно, конечно, но глупо. Идеалисты, выходит. Это здорово. Потому что тошнит от практичных уродов с их вечным: "Умри ты сегодня, а я завтра". Дерьмократы, что ж вы, суки с нами сделали... Случись эта хрень при Сталине, Серегей Борисыч, - он доверительно посмотрел ему в глаза, - мы бы пережили ее. Не впервой. Поднатужились бы, потеряли две трети населения, но выжили бы как нация. А сейчас каждая вошь думает только о себе, вот и дохнем поодиночке. Лично мы дали зарок - при обнаружении либерала или, прости господи, правозащитника, повесить суку за яйца на первом столбе. Чтоб ему оттуда все видно было.
   Глаза его не смеялись.
   - И как, поймали хоть одного? - спросил Демьянов.
   - Да нет, похоже, без нас передавили. Или те слиняли заранее на свою звездно-полосатую помойку, чтоб ей...
   Тут Богданов оборвал себя сам.
   - Пардон, Остапа понесло. Комплекс вины гложет. Сами живы потому, что захапали продукты целого района. Отгородились от всех и жрем их, пока наши соседи едят друг друга, в прямом смысле.
   - Везде так, - согласился Демьянов. - Ну а мы вам зачем? У нас в Убежище проблем хватает.
   Это был завуалированный вопрос: "А зачем нам вы?".
   - Мы свои и не навязываем, - Богданов, похоже, хорошо понял, - Никому на шею садиться не будем. Еда у нас своя, да и где жить есть. Я говорю о партнерстве, а не "сами мы не местные, пустите обогреться".
   - Вот это лучше. Сколько у тебя людей, Володя? Можно на "ты", ничего?
   - Идет, - согласился Владимир. - Взвода полтора будет, если брать взрослых мужчин, хотя у нас и бабы за себя постоять могут, оружием все владеют. Еще пригрели срочников нескольких... интересные вещи, кстати, рассказывают. Ну и баб из деревни, чтоб не было недокомплекта. Живем большой дружной шведской семьей, ха-ха. А у вас сколько под ружьем?
   - К батальону подходит.
   Он заметил удивление на лице Богданова. Видимо, тот не ожидал. Майор выдавал информацию дозировано, не уточнив, что из этого батальона два трети едва знают, как держать автомат, да и остальные боевого опыта не имеют. Одна численность, если они пришли не с миром, им ничего не даст, зато может стимулировать на дальнейший обмен информацией.
   - Выживальщики, значит... - повторил майор. - Ладно, без бутылки тут не разобраться. Ну, проходите, гости дорогие. Милости просим, коли не шутите. Перетрем в более комфортных условиях. Только сразу говорю, у нас холодновато. И грязно, не без этого.
   Они покинули П-образное здание школы через запасной выход. Со стороны дворов, скрытые от наблюдателя с улицы кирпичной стеной гаражного бокса, полукругом расположились четыре снегохода "Ямаха" и один громоздкий аппарат, в котором майор не без труда узнал вездеход на воздушной подушке. Где ж они его раздобыли?
   На выкрашенном шаровой краской борту была грубо намалевана морда не то волка, не то лисицы.
   В передней части вездехода откинулась створка двери, и Богданов жестом пригласил майора внутрь. Запрыгнув на высокую подножку, он очутился в кабине, которая на поверку оказалась не больше, чем у легковушки. Хотя нет, в расположении сидений было больше сходство с микроавтобусом. И почти четверть корпуса занимал огромный воздушный винт, вот из-за чего снаружи машина визуально казалась больше. Богданов уселся на место водителя.
   Демьянов подумал, что перед ним именно тот тип транспорта, который идеально подходит для ядерной зимы.
   - Такси "Полярный лис" к вашим услугам. Домчим с ветерком. Показывайте дорогу, Сергей Борисович.
   - Хорошая машина. Где достали?
   - У МЧСовцев позаимствовали. Любителей зимнего лова раньше спасали. Несло по Оби течением. Подобрали и пользуемся, только дезактивировать понадобилось. Всем хороша, идет и по суше, если ровно, и по воде, и по льду, только жрет в 3 раза больше горючего на километр, чем аналогичный по массе колесный транспорт. Да и если сломается - с кувалдой и такой-то матерью не починишь, в отличие от автомобиля. Наш механик смотрел, говорит, это ненамного проще, чем истребитель починить. Нужно оборудование, которое только на заводе-изготовителе есть.
  
  
   Интермедия 2. Письма параноиков
  
  
   From: Шеф
   To: All
   25.06.2019
   Subject: чисто спам
  
   Братишки, на конец августа подгадывайте с отпусками. Работы накопилось - мама не горюй, и за покупками надо съездить. "Маслят" маловато, а у жратвы срок годности выходит. А что в мире творится. Вон как Африку проутюжили. Полная победа гуманизма и демократии близка, блин. Делайте ставки, кто следующий.
  
   ---------------
  
   From: Шеф
   To: MadMarx
   09.08.2019
   Subject: Hochland
  
   Вдогонку к тому, что сказал на форуме. Только что осенило.
   Нехорошая движуха с этим референдумом. Вроде тактический выигрыш налицо, но что-то нехорошее впереди мерещится. Не обернулся бы он стратегическим разгромом.
   Идея разделения хорошая... но вредная. Похоже на грамотную разводку со стороны наших лучших друзей. Как думаете, если кремлины поведутся - чем это аукнется?
   А они, похоже, поведутся. Я такой суеты на нашем россиянском ТВ давно не видел. Как будто нарочно накручивают народ, науськивают на братьев-хохлов. Хотят маленькой победоносной войной отвлечь от двадцатипроцентной безработицы? Ну-ну. Ему-то, народу, если честно, по фигу мороз. Ну, поругают на кухнях самостийников, но в военкоматы за чужие миллиарды никто не побежит.
   Проблема в другом. Те, кто за этим стоит - условно "Тайный Синедрион" - за тысячи лет так поднаторели в манипулировании стадом, что используют себе на благо даже наши правильные движения. Русский национализм - еще один пример. Все это разделяет нас, когда надо увидеть общего врага.
   Я ничего не имею против братьев украинцев, которые на самом деле русские. Такой же субэтнос русского народа, как казаки или поморы. И я помню не только дивизию СС "Галичина", но и русское Галицко-Волынское княжество. И Львов был русским городом, и люди звались русинами. Просто им промыли мозги с шампунем и стерли историческую память. Но тут и мы недалеко ушли.
   Кстати, хорош откровенничать на форуме. Никаких имен, городов, явок. Чем ближе День, тем меньше нам это надо.
  
   ---------------
  
   From: MadMarx
   To: Шеф
   09.08.2019
   Subject: Re: Hochland
  
   Ты меня удивляешь, камрад. Не знаешь наших братьев-малороссов? В который раз поднимают кипиш.... У них же, блин, батька Махно в генах. Все будет как обычно: побузят и успокоятся. Ты вспомни, сколько раз они кидались то к нам, то от нас. После выборов в 2010-м казалось, все устаканивается. Мы им газ, они нам - базу в Севастополе. Да не заладилось. А теперь и до раскола доигрались.
   По мне этот референдум ни к чему не обязывает. Чисто "назло кондуктору уши отморожу". Может Киев сумеет под этим соусом выбить из своих хозяев новые транши, чтоб умаслить мятежные регионы, но на силовой вариант не пойдет. Самоубийство. На кого опереться-то? Прозападный курс поддерживают от силы процентов пятнадцать, а на востоке и того меньше. Остальным уже вся эта евроынтэграция как прыщ на заднице.
  
   ---------------
  
   From: Шеф
   To: MadMarx
   10.08.2019
   Subject: Re: Re: Hochland
  
   Не надо недооценивать врага, камрад.
   Раз уж они нашего двуликого Януса свалили, они ни разу не дураки. У них не только баблос, у них социальная база есть. Во-первых это т.н. "сознательные украинцы", с дедовским мундиром эсэсовца в шкафу. Если что, могут и примерить. Вторая часть - оранжевые малолетки с атрофированным мозгом. Их больше, чем ты думаешь. Как ни странно, есть даже в русскоязычных регионах. Это они на Крещатике походку отрабатывают. Эти для грязной работы не годятся, зато фотогеничны и своими юными лицами создают в западных СМИ картинку.
   Эти две категории малочисленны, но пассионарны, мля. Только свистни, выйдут на площади. Ибо бездельники. А наши пока будут раскачиваться, пока чесаться...
   Хотя дело сдвинулось с мертвой точки. В ...ске потихоньку создают отряды самообороны по дворам. Уже не с берданками. В армии набирает обороты двойная присяга. Кто-то потихоньку в отставку уходит, но еще больше готовы в "день Ч" повернуть оружие против бандерлогов. Жалко мужиков, так на Россию надеются. Не понимают, что второй Осетии не будет.
   Хотя главная мишень мы, а не они. Мы ведь под молотки попадем. Загнали в ловушку, суки. Вступимся - поступим как люди, но огребем не по-детски. Скромно простоим в сторонке - обосремся перед всем миром и все равно в итоге огребем.
   Я, честно, ждал второго варианта. Но наших кремлинов явно придушила жаба. Почему они зашевелились? Думаешь, их гребет, что в сопредельной стране, включив шансон по-русски, получишь нехилый штраф?
   Все просто. У них там, в Левобережной, бизнесы совместные. Опять же, транзит, газ, подряды жирные. Поэтому они и старались оттянуть плебисцит - им встряска не нужна была. Но раз уж все пошло в этом русле, теперь им нужны гарантии, что с собственностью ничего не случится даже при ликвидации самостийной.
   Нашим явно дали отмашку - даже не в Брюссельском, а в Вашингтонском обкоме. Типа "мы не будем вмешиваться". Ну-ну.
  
   P.S.: Для особо умных и одаренных: на форуме больше ничего не сливать. Любого, кто так сделает, считаем Гапоном. Хостинг чей, помните? А в Лэнгли не дремлют. Да и тут фильтруем базар многократно. Эта интрасеть тоже не панацея, в кодировку я не верю. Мой знакомый хакер говорил: захотят - сломают. Но мобильники и городские телефоны стопудово давно на прослушке, а в реале собираться каждый день нам не с руки. Да и засветился я, похоже. :-(
  
   P.P.S.: А президент их решил стать наследником Скоропадского. А то и Мазепы. Крови будет...
  
   ---------------
  
   From: MadMarx
   To: Шеф
   15.08.2019
   Subject: Грузите апельсины бочками
  
   Мир тебе, брат.
   Новости смотрел или дрыхнешь после вчерашнего? Все, процесс пошел. Во всех регионах к востоку от реки, непреодолимой для птиц, больше 80% за самостийность от нэзалежной. "Ридна ненка" сдуется со дня на день. Приняли какую-то декларацию, подали маляву в ООН. Звонит товарищ из города-героя, жемчужины у моря, у них за окном как на Новый Год - неба не видно от фейерверков. А в ...цке уже стреляют, правда, поверх голов.
   Ждем-с резолюции Совбеза. Без нее Киев вряд ли что-нибудь предпримет, чтоб сохранить морду лица. Хотя могут.
  
   P.S.: Форум закрываем. Скорее всего, навсегда.
  
   ---------------
  
   From: Шеф
   To: All
   18.08.2019
   Subject: Мы идем в поход
  
   Говорил со Старым. Он ЦУ никому давать не будет - все решают за себя, таков принцип. Но ему эти шевеления сильно не нравятся. Настораживает тишина в официальных СМИ с начала недели. Как будто наверху резко зассали, и рады бы дать задний ход. Похоже, идет подковерная грызня на предмет "входить-не входить".
   Наши уже действуют. Массквичи, уральцы и дальневосточники планируют сорваться в 20-х числах.
   Я все обдумал, и волевым решением объявляю общий сбор.
   22-го уходим в поход. Баб и спиногрызов с собой. Подделать крышу, забор подкрасить, ягодки пособирать. Хотя может, и в автономку уйдем. Если все рассосется, рассчитывайте на недельку. Удочки и снасть не забудьте.
   Кого не будет в назначенное время - считайте себя расстрелянными.
  
  
  

Часть 2. Живые и мертвые

  
   Зло всего лишь выжидало твоего одиночества,
   Когда ты забыл все святые пророчества
   И все в страхе вокруг,
   И правды сказать никто не решается
   Но ты помнишь - оно приближается...
  
   "Зло", дискотека "Авария".
  
  
  
   Глава 1. Гнездо
  
   В жизни бывают моменты, которые осознаются как переломные только по прошествии времени. Такой момент у него был накануне двадцать восьмого дня рождения. Тем летом он со своей тогдашней девушкой Юлей решил съездить в отпуск в Анапу.
   Нефть снова была на подъеме, и цена на авиабилеты в тот год взлетела до небес. У железной дороги тарифы на пассажирские перевозки оставались куда скромнее. Так или иначе, они купили билеты СВ, планируя хорошо провести время в дороге.
   Билет на самолет был ему по карману, но Богданов умел считать деньги. Если человек бизнесмен, это не значит, что у него до хрена свободных средств. Наоборот, иногда бабки должны крутиться в деле до последних десяти штук.
   Владимир тогда почти не брал в руки книг. Тем более не любил фантастику, особенно отечественную - шедевры про русских космодесантиков в титановых экзоскелетах, которые с плазменными винтовками наперевес возрождают империю. Дескать, сейчас лежим в дерьме и хрюкаем, но вот проспимся, и тогда мы, орки, оседлаем молнию и всем кузькину мать покажем. Недалеко ушло и родное фэнтези про гой-яси витязей, крошащих мечом-кладенцом навий, водяных, печенегов, тевтонцев и прочих гадов. Хуже были только сказочки про спецназовца, которого неведомые силы зашвырнули ко двору Иоанна Васильевича, а-то и вовсе к Атилле в стойбище. Так уж вышло, что Владимир учился на историческом. Кроме корочек эти пять лет ему ничего не дали, зато теперь он видел, чего стоят эти поделки.
   Если выдавалась минута, он читал автомобильные и спортивные журналы.
   Но вышло так, что на привокзальном развале среди множества дурацких книг в ярких переплетах ему попалась эта. Богдан никогда о ней не слышал. Хотел проглотить ее и забыть, даже не переваривая, а вышло наоборот. Эта книга изменила его.
   Под глянцевой обложкой оказалась не очередная дрянь, а Откровение. Кондовым языком базаров и вокзалов, с матерком и здоровым цинизмом, без всяких романтико-героических слюней в ней были набросаны контуры будущего. России оккупированной и расчлененной. На территории которой, как в Афганистане после воцарения "демократии", идет война всех против всех.
   Эту книгу нельзя было прочитать, сказать "клево" и поставить на полку. Она была руководством к действию. После нее мысли обращались к вопросам подготовки к такому сценарию, ведь сомнений в реальности такого сценария уже не оставалось.
  
   Владимир думал, что вышел из того возраста, когда человеку свойственно увлекаться, и все же попал под очарование этой грубой и функциональной, как топор, вещи.
   Всю дорогу до самой Москвы он читал запоем, чем сильно раздражал подругу. К слову, через неделю после возвращения они расстались. Пару раз ему случалось просыпаться ночью и читать при карманном фонарике, возвращаясь к интересным фрагментам. Там было много эпизодов, которые били не в бровь, а в глаз.
   Даже сценки про выпускание кишок оккупантам и их пособникам и массовый расстрел беззащитных людей не смотрелись как чернушные вставки. Интеллигент увидел бы в них сермяжную правду войны в духе Ремарка, но у Богданова были другие ассоциации.
   Сам он войны не застал - его два года сверхсрочной пришлись на время, когда никаких локальных заварушек не велось. Но их ротный, человек скупой на слова, как-то в порыве пьяной откровенности рассказал им, трем старшим сержантам, про разрушенный Цхинвал, из которого выбивали "витязей в тигровых шкурах". И про то, что ожидало пленных "генацвали", когда рядом не оказывалось командиров и журналистов.
   В этой книге, одной из немногих, лицо войны было передано честно.
   Она оказалась пропуском, воротами в страшный мир, который в отличие от картинки с телеэкранов был реальностью. Она вбивала в сознание простую идею: мы сами, своими гнильцой и слабостью приглашаем к себе наших врагов. И чтобы предотвратить такой исход, надо начать с себя, со своей страны. Даже пролить реки крови, потому что иначе прольются моря. Ну а если уж враг пришел - с ним не церемонятся.
   "Издать бы это в Пиндостане миллионным тиражом, - думал Владимир после прочтения. - И раздавать бесплатно, в кампусах, на вербовочных пунктах, просто на улицах вылизанных районов, где обитает средний класс. С рекламным слоганом "Russian takes no prisoners". Чтоб кошмары снились. Издать бы, и никто бы к нам не сунулся".
   Потом Богданов понял, что грубый язык и сцены кровавых расправ над врагами были фильтром, который ограничивал круг читателей теми, кто поймет. Интеллигентную барышню с Коэльо и Мураками в голове хватила бы кондрашка на десятой странице. Ну и хрен с ней, с бесполезной дурой. Зато суровые мужики с опытом, знающие жизнь не по книжкам - прочитают и сделают выводы. Пусть даже один из десяти прочитает и сделает.
  
   Сразу по возвращении он решил побольше узнать об авторе. Оказалось, вокруг того уже несколько лет как образовался кружок единомышленников, которые обсуждали сценарии Звездеца и делились опытом. Некоторые даже перешли от трепа к реальным действиям, создав в европейской части России, на Урале и Дальнем Востоке несколько ячеек.
   Владимир загорелся идеей организовать такую в Западной Сибири. ННо он пошел дальше.
   Обстановка в стране и мире заставляла торопиться.
   Завеса тьмы, как говорил один профессор филологии, разрасталась и крепла. Будущее было страшным, и все это понимали: об этом говорили в курилках, очередях и трамваях; но дальше слов не шло.
   Все знали, что патриотическая трескотня правительства - дырявая ширма, за которой нет ничего, кроме желания сытно жрать и гадить на всех с высоты птичьего полета, но вялый народ дремал как стадо в стойле. Еда, одежда, мебель да импортные безделушки на колесах или без, вот все, что его интересовало.
   А бедная наивная оппозиция не могла понять, в чем причина ее нулевых результатов. Винила власть, Запад, евреев, марсиан, кого угодно, лишь бы не признать диагноза. Того, что русские необратимо и массово переродились. Этого не смог сделать "царь Борис" и окружавшая его нечисть, потому что работали грубо и вызвали у народа только отторжение. Бывшие стукачи и провокаторы из Конторы Глубокого Бурения пошли другим путем. Они действовали не напролом, а исподволь. Они частично вернули державную шелуху. На Красной площади снова пошли парады с военной техникой, репортажи с заводов и полей напоминали об эпохе Брежнева. Даже кинокомпаниям стали давать денюжку на съемку пропагандистских лубков. Редкой мерзости, кстати. Но за этой дымовой завесой реформы продолжились, затягиваясь, как петля на шее. Образование, ЖКХ, наука, пенсионная система, армия... И постепенно, чтобы не умереть, люди приспособились.
   Даже при Эльцине было больше надежд на ремиссию болезни, потому что ощущение неправильности жизни было массовым. Теперь оно прошло. Организм приспособился к наркотику, изменив сам состав крови.
   Теперь никто не кинется грудью на амбразуру. Пока вокруг можно худо-бедно найти корм, крупный рогатый скот породы "россияне" не шевельнется. Когда станет голодно - засуетится, отталкивая друг друга рогами и копытами, дерясь за каждую травинку. Если фуража не останется совсем, думал Владимир, скот начнет тихо дохнуть. Но и тогда максимум, что он будет делать, это жалобно мычать. А даже если его терпение лопнет, и он забодает ублюдка-пастуха, который завел его в такую глухомань, это ничего не изменит. Потому что из лесу уже надвигаются огоньки волчьих глаз.
   Кризис развивался, а народ, вместо того чтобы зароптать, прогибался перед властью все сильнее, страшась потерять последние крохи. Режим не повторил ошибок СССР, который рухнул, потому что у людей было слишком много времени для досуга и много самоуважения. В новой свободной России людям создали условия, когда они вынуждены были направлять всю энергию на биологическое выживание и при этом чувствовать себя дерьмом собачьим. Выживал каждый по отдельности - по принципу "разделяй и властвуй" государство хорошо размыло костяк народа. Теперь половина экономически активного населения, чтоб продержаться на плаву, крутилась, совмещая по две-три работы и меняя их чуть ли не каждый год. Какой уж тут "коллектив"? Такое бытье вырабатывало соответствующее сознание.
   Ждать инициативы снизу бесполезно, и Владимиру часто лезла в голову мысль: "Эх, нашелся бы генерал-герой...". Одного парашютно-десантного полка хватит, чтоб взять власть в столице. И никакие "витязи", "русичи" и прочие цепные псы режима, даже гавкнуть бы не успели.
   Пусть этот спаситель объявит себя хоть наследным принцем из династии Романовых, хоть воплощением Ктулху - народ за ним не пойдет, а побежит, как только он познакомит с фонарями первую партию офигевших чинуш.
   А дальше... какой простор открывался воображению.! Сразу мерещилась преображенная Россия, где сырьевые богатства возвращены в собственность народа, а офисный планктон и дебильную тусовочную молодежь загнали на военные заводы - заново выковывать щит Родины.
   "Раскатал губу", - осаживал себя в этом месте Богданов.
   Он знал, что военные перевороты не в традициях России. Тут власть всегда умела держать генералитет в узде. Может, раньше кто-то из офицерского корпуса и мечтал обрушить огонь "Градов" на один из поселков Рублево-Успенского шоссе. Но теперь и сами генералы в основном мало отличаются от своих пиджачных коллег, которые вели армию к развалу, а страну к гибели.
   Владимир видел, что без опоры на массу никакой путч невозможен. А массу больше волновало, от кого беременна та или иная теледива. Даже многие крутые патриоты и имперцы (девяносто процентов коих в армии не служило) сникнут, если их вырвать из теплого кресла, и отправить в монтажный цех танкостроительного завода, а тем паче на Колыму. Чего уж говорить о дяде Васе, который всю жизнь зарабатывал тем, что перегонял "японки" из Владика? Или мерчендайзере Елене, которая "эффективно" торговала воздухом, отправляя десять факсов в неделю, кроме этого умея делать только минет? Встанут они к станку за продуктовый паек? Будут долбить мерзлую землю за трудодни?
   Владимиру казалось, что так будет всегда, но пришла буря и разметала гнилой сарай по бревнышкам, не оставив от свинской идиллии даже руин.
  
   *****
  
   Им повезло. Когда все началось, ячейка почти в полном составе находилась за городом.
   Они не собирались заезжать на Поляну, хотели сразу двинуть в "гнездо". Решение на часок заглянуть на сходку экстремальщиков было принято буквально в последний момент - задержавшийся на работе товарищ позвонил Владимиру, когда они уже ехали по трассе, и попросил подождать. Они сначала хотели завернуть в придорожное кафе, но Богданов вспомнил, что недалеко находится место слета (три года там не был). Было по пути, даже крюк делать не пришлось.
   Решение было продиктовано исключительно любопытством. Никакой практической пользы в посещении слета быть не могло. Была пятница, до слета оставался день, но он не сомневался, что там уже кто-то околачивается. И не ошибся. Сам Владимир давно относился к этим сборищам скептически, и предпочитал тратить выходные на обустройство базы. Так же думали и его соратники.
  
   Эта бухточка на берегу Новосибирского водохранилища в десяти километрах по прямой от Бердска уже несколько лет была местом проведения Всесибирского слета выживальщиков. Обычно слет устраивался в конце августа и собирал от пятисот до восьмисот человек; сюда приезжали и ветераны - солидные мужчины, у которых дети давно окончили школу, и новички, неофиты движения, популярность которого находилась на пике. Гости прибывали со всех концов области и даже из соседних регионов, где такие мероприятия не проводились.
   На грунтовой площадке, ставшей импровизированной парковкой, свободного места не было - рядами теснились внедорожники: "газоны", "Нивы", УАЗы. "Лендроверы", "паджерики", "патрули". Другие машины сюда не добрались бы без вреда для подвески, да и люди, причислявшие себя к клубу, предпочитали именно этот вид транспорта.
   Дальше на широкой песчаной косе без особого порядка был разбит большой палаточный городок. Каждая из палаток указывала на достаток владельца. Были и дорогущие, и вполне бюджетные, потрепанные и новенькие. Двухместные, четырехместные и огромные, на целую банду.
   Из мощных колонок лились песни "афганской" и "чеченской" тематики.
   Среди собравшихся на берегу было относительно мало женщин, а почти все мужчины щеголяли разнообразным камуфляжем, на котором места свободного не было от карманов. Мало было и совсем молодых. Картина могла ввести наблюдателя в заблуждение, заставив думать, что тут отрываются омоновцы или какие другие силовики: на виду холодное оружие, мелькает огнестрельное, причем как в чехлах, так и без. Нечто вроде народной дружины в составе трех человек присматривали за порядком и машинами на стоянке.
   Но в целом это была обычная сходка товарищей по интересам. По пляжам, лесам и полянам вокруг Новосиба таких проходило видимо-невидимо: ролевики, любители пэйнтбола, нудисты и прочие. И эта почти ничем не отличалась от остальных.
   Да и телосложение у камуфляжных было скорее менеджерское, чем спецназовское.
   По логике вещей, большинство посетителей подобных сборищ должно быть брутальными мужчинами - спецназерами, пожарными, чекистами, инструкторами по рукопашному бою и т.д. Были и такие, но на практике львиную долю все же составляли менеджеры со зрением минус пять и трудовой мозолью на заднице. Богданов называл их "диванными рейнджерами". Они гладко умели рассуждать о выживании... но вряд ли были готовы к действиям за пределами Интернета.
   Но были в ячейке и люди совсем другой породы. От суровой романтики пустошей и руин они были так же далеки, как от юношеского страдательства по Прекрасной Даме. Они были прагматиками, и приняли идею подготовки к концу света не потому, что та показалась им увлекательной, а потому, что собирались спасти себя и близких.
   Наверняка такие были и в городе - и среди белых воротничков, и среди простых работяг, у которых мозг не замусорен бесполезным багажом, а значит, способен мыслить более продуктивно. Только на сборищах они не светились и в блогах ночами не висели, у них на это не было времени. Они молча рыли тайники вдоль шоссе, скирдовали дефицитные товары в гаражах, получали лицензии на гладкоствол, а то и на нарезное, договаривались с односельчанами об организации отрядов самообороны. Короче, готовились, готовились и еще раз готовились.
   Неподалеку от городка на хорошо утоптанной полянке развернулся стихийный рынок, где под навесами можно было купить или обменять подержанное охотничье снаряжение и другие полезные после крушения цивилизации предметы. И даже тематические сувениры, вплоть до средств индивидуальной защиты. Последние были для лохов, которых немало примазалось к движению, но попадались и действительно полезные вещи, вроде редкого ножа. Тут было все, что нужно душе любителя суровой романтики, кроме разве что огнестрельного оружия. Впрочем, здесь же знающие люди договаривались на предмет продажи или обмена ствола. Рядом в обычной торговой палатке продавали газированную воду, пиво и закуски.
   "Крутые парни" со всей Сибири хорошо проводили время. Жарили шашлыки, варили в котелках уху из тут же пойманной рыбы и, сидя на пеньках и поваленных бревнах, обсуждали вопросы подготовки, предсказания и последующей встречи главного события в своей жизни.
   Звездеца.
   Еще - просто болтали за жизнь. В основной массе это были обычные люди с чуть странным хобби. Откровенных психов среди них было не больше, чем среди толкиенистов.
   Бренчала гитара, местный бард надтреснутым голосом выводил припев. Владимир прислушался, узнал песенку "Здравствуй, НАТО!".
  -- Будем резать вас при каждом случае,
  -- Не поездите вы далеко.
  -- Вы земли нашей хотели, так получите.
  -- Не серчайте, что неглубоко...
   "Тоже мне, Окуджава нашелся".
   - А под Оперным Театром - там бункер... - рассказывали историю из диггерского фольклора чуть поодаль.
   Владимир поморщился.
   "Черт-те кто понаехал. С каждым годом все хуже".
   Он вдруг представил, как выглядел бы слет, если б организатором была его ячейка. С полотнищем между деревьями: "А ты готов к Нему?" (где жуткая страховидла, символизирующая Армагедец пожирает город). С пластмассовыми фигурками северной лисички по имени Песец в киоске. Смешно... Прав оказался Старый, когда отговорил от идеи массовых сборов. Вреда было бы больше, чем пользы. Легко превратить толковую идею в гей-парад, да и огласка ни к чему.
   Фраза о том, что движение опопсело повторялась в разговорах ветеранов уже года три. Выигрывая в количестве, проигрываешь в качестве, и девяносто процентов новеньких были мусором и балластом, теми самыми диванными героями. Встречались и идиоты, и просто клоуны, которым нечем было занять избыток времени... Но с ними приходила и свежая кровь - немногие, кто оказывался действительно готовым к реальным делам. Нескольких из будущих товарищей Богданов нашел именно в этой толпе.
   Это был этакий брутальный Вудсток, только роль "травки" здесь играли будоражащие кровь истории про встречу с медведем на узкой тропе, байки альпинистов, диггеров, спелеологов и искателей клада Колчака.
   На другом конце Поляны царил спорт. На полосе препятствий тренировались две команды парней - полным ходом шла подготовка к каким-то междусобойным соревнованиям. Рядом потрепанный жизнью человек в тельняшке учил десяток обрюзгших мужиков приемам рукопашного и ножевого боя. Двое парней колотили набитый песком манекен. Там, где песок сменялся грунтом, мужики постарше гоняли мяч, сопровождая каждый гол бычьим ревом и звонким хлопаньем по спинам. А колонки все надрывались, и звуки песен о двух далеких войнах казались напоминанием о той, что за поворотом.
   "Зачем они здесь? - подумал Владимир, проходя по хорошо протоптанной тропинке. - Обманывают себя, типа - готовы? Смешно".
   И исчез в самой большой палатке, откуда уже доносился звон стаканов. Через пять минут он вышел оттуда - трезвый, но помрачневший. Он собирался выложить здешним старшим, людям умным и грамотным, свои подозрения, но в самом начале беседы понял, что уже не хочет. В лоб не ударят, но посмеются, как удачной шутке. И подумают: "вот дурачок". Так чего ради?.. У каждого своя голова на плечах.
   Вдыхая запах мяса, жарящегося на решетке, Богданов с минуту смотрел на этот балаган. Поздоровался и перекинулся десятком фраз с парой старых друзей - с каждым годом тут становилось все меньше знакомых лиц. Потом вздохнул, сплюнул и направился к стоянке, где ждали его соратники.
   Они напрасно приехали сюда. Здесь нечего ловить и некого предупреждать. Эти люди такое же мясо, как и те, что в городе.
  
   - Поехали, - махнул рукой своим Владимир, - Дел выше крыши.
   И бодрым шагом направился к своей машине, пиликнув брелком сигналки. За ним, как один человек, двинулись два десятка мужиков в туристских штормовках. Они были разными, но что-то неуловимо общее проскальзывало в походке, лицах, взглядах. Через пять минут полтора десятка внедорожников один за другим вырулили с площадки и, легко одолевая ямки, наполненные застоявшейся водой, покатились по проложенной через негустой ельник просеке.
   Вслед им неслись усиленные динамиками куплеты партизанской запевки: "И как в мае, и как в мае 45-го, будем гнать и будем бить врага проклятого..."
   Никого из тех, кто был на Поляне, они больше не видели.
  
   День спустя наземный ядерный взрыв снес Новосибирскую ГЭС, вскипятил водохранилище и десятиметровая стена клокочущего кипятка обрушилась на палатки, сварив людей за секунды.
  
   *****
  
   Через час вереница автомобилей мчалась по трассе на юг.
   До Гнезда они добрались уже затемно. Окрестности лагеря встретили их тишиной, нарушаемой только пением сверчков, которое другим людям показалось бы романтичным. Стеной стояла девственная тайга, и силуэты гор на горизонте казались сошедшими с картины. На границе Новосибирской области и Алтайского края, места были красивые, но заброшенные.
   Тридцать лет назад тут был неплохой колхоз, в котором выращивали рожь, гречиху, овощи. Здесь же стояла одна из лучших в районе пасек. Но лихие девяностые проехались по нему, как колесница Джаггернаута, оставив только груды битого кирпича и бетонные сваи, отмечавшие место, где строилось овощехранилище. Людей не было на десять километров вокруг. Чуть дальше в двух деревнях, превращенных после закрытия школ в резервации, доживали свой век полтысячи селян. Иногда сюда забирались грибники, ягодники и собиратели черемши, хотя и они предпочитали более обжитые места. Летом в лесу легче было столкнуться со зверем - от барсука до волка, чем с кем-то из них. Когда люди уходят, природа быстро заполняет пустоту живыми тварями, но промысловой дичи здесь не было, поэтому и охотники сюда не наведывались.
   Если выстрелы и звучали, то только со стороны базы, но их никто или почти никто не слышал. Поэтому ячейка и выбрала это место. При желании можно было найти и поглуше. В необъятной Сибири даже в начале третьего тысячелетия могли существовать раскольничьи выселки, которые не знали о падении самодержца всероссийского.
   Можно было осесть там, куда кроме как на вертолете или вездеходе не добраться. Но тогда встанет вопрос о полной автономности. Владимир с товарищами сходился во мнении, что идея о самодостаточности - чепуха. Робинзонят пусть придурки-анастасийцы и прочие непротивленцы. А они будут брать от цивилизации или ее трупа, все, что можно.
   Если их предсказания относительно социального краха сбудутся, в первые сутки люди an masse еще не расчухают, что все изменилось. И из этой обстановки бардака они должны извлечь максимум пользы. Действуя по принципу "один день летом год кормит", экспроприировать все, до чего дотянутся - не только для выживания, но и на обмен.
   Отсюда за полчаса можно выйти на оперативный простор - трассу М52, открывающую доступ к областному центру. Идеальный вариант, когда к ним никто не сунется, а для их вылазок открыт весь юго-восток региона плюс небольшая северная часть Алтая. С деревенскими отношения вроде налажены, да и те уверены, что в заброшенном санатории проводятся только выездные шашлыки да пьянки. В случае чего, противнику в последнюю очередь пришло бы в голову искать здесь ценный хабар. Но даже если б и пришло, его ждал бы хороший отпор. Владимир бывал там и зондировал обстановку. На все село было не больше пяти охотников, худо-бедно кормящихся с тайги. Остальные ружья или давно пропили, или из их владельцев сыпался песок.
  
   Дорога пошла под уклон. Лес на время уступил место практически голым овражистым склонам.
   Когда-то здесь был неплохой санаторий для детей с ограниченными возможностями. С двумя утепленными корпусами, прекрасной котельной и современным по тем временам спортивным оборудованием. Он пережил даже девяностые, а вместе с ростом цен на нефть получил второе рождение. Но снова пришли тяжелые времена, и государству стало не до убогих - хоть детей, хоть взрослых. Семь лет назад санаторий продали с молотка.
   Однако и приватизация не спасла. Новые хозяева попытались перепрофилировать его под лыжную базу, но не хватило капиталовложений. Кризис набирал обороты, цены на услуги транспорта и коммуналку карабкались вверх, и дорога стояла который год без ремонта. Вскоре содержать малопосещаемую базу стало невыгодно и частникам; конкуренция, удаленность от цивилизации и похабный асфальт решили ее судьбу. Те, у кого оставались деньги, предпочитали отдыхать там, где не было риска столкнуться с косолапым на узкой тропинке.
   Злосчастную базу снова вернули за долги муниципалитету, а тот, похоже, махнул на нее рукой. Участок зарастал травой, постройки ветшали, только жители окрестных деревень да бомжи наведывались сюда в поисках цветмета. Когда и металла не осталось, забыли дорогу и они.
   В 2015 году фирма Богданова арендовала у района площадку на десять лет за сущие копейки. Формально турбазу предполагалось восстановить, для чего был даже составлен бизнес-план. Правда, за четыре года никто не удосужился приступить к его реализации, но на это властям района было наплевать, лишь бы плата вносилась вовремя. Даже электричество не было проведено. Для своих целей сурвайверам хватало дизеля; также был приобретена, испробована и отложена до поры компактная мини-ГЭС производства ФРГ, работавшая по принципу водяной мельницы. Рядом с Гнездом был ручей, скорости течения в котором хватало, чтоб крутить турбину.
   Летом тут было еще ничего, а вот зимой - полная жопа. Дорогу заметало так, что добраться можно было только вертолетом. Ни врача, ни милицию не вызовешь, если припрет. К счастью, все они были молодыми и здоровыми, а защитить себя могли сами.
  
   Подъехав к проржавелым воротам, они услышали лай собак. Если смотреть с дороги, через густой подлесок, база выглядела заброшеннее некуда.
   - Эй, на вахте! - зычно крикнул Богданов, опустив стекло. - Хозяева приехали.
   Худой мужик в болотных сапогах и поношенной энцефалитке налег на створки, пропуская кавалькаду машин на территорию.
   Петрович был школьным приятелем Богданова, хотя выглядел лет на десять старше. Его сильно побила жизнь, познакомив и с сумой, и с тюрьмой. При этом он был человеком кристальной души и мастером на все руки, проблема была только в тесном знакомстве Петровича с зеленым змием, хоть он божился, что завязал. Безработный и бездомный инженер, он жил здесь безвылазно, за кров, еду и небольшую плату обходя территорию с ружьем, шугая бомжей и следя за сохранностью построек. Две кавказские овчарки тоже находились под его присмотром. Или наоборот, черт его знает.
   Сам он идеи выживальщиков не разделял и мечтал вернуться в город при первой возможности. Да только кому он там был нужен?..
   - Как делишки? - демократично приветствовал его Богданов. - Чего новенького?
   - Не поверишь, Вован. Сохатый приходил. Рога - во! Здоровый, зараза. Было б у меня ружье под рукой, я б его, мля...
   - Да ладно ты, герой, - добродушно усмехнулся Богданов. - Хорошо, что он тебя не перебодал нах. Зеленых человечков еще не видал?
   - Да ты что, Вован, не в жизнь, - мужик понял, к чему тот клонит. - Ты же знаешь, зашился я.
   - Ладно, верю. Ворота закрыть не забудь.
   На площадке рядом с главным корпусом уже стояли две машины. Одна из них, раздолбанный ГАЗ, принадлежала Петровичу. А вот вторую "Тойоту" он никак не мог вспомнить.
   - Это кто? - указал он на нее.
   - Да Семенов приехал, - объяснил сторож, задвигая тяжелый засов. Больше гостей не ожидалось. - Кислый какой-то. Рожа мне его не нравится.
   Вот так номер. Владимир ждал кого угодно, но не его. Этот товарищ когда-то был одним из самых активных в сообществе - правда, больше болтал языком, чем делал. Но с начала года стал потихоньку отдаляться, и уже месяц к ним не заезжал. Сначала оправдывался, мол, закрутился с делами, с семьей, а потом и вовсе перестал подходить к телефону. Послал, значит, друзей куда подальше. Что же это сейчас вдруг вспомнил?
  
   *****
  
   Что бы ни творилось в мире, сурвайверы не забыли о поводе к сегодняшней встрече. Даже если "сраная Рашка" в эти выходные падет под ударами цивилизованного мира, надо было поправить крышу котельной, которую повредило недавним ураганом.
   Возможно, в этот момент с базы ВВС США "Вандерберг" перебрасывались в Турцию еще четыре топливозаправщика, чтоб летающие ракетные платформы, поражающие цели с безопасного расстояния, могли, не прерываясь, кружить в российском небе. Но это не отменяло необходимости покрасить забор.
   Все приехали на сбор с женами или девушками, так уж повелось. Обычно женщины относятся к подобным вещам как к забавам взрослых детишек или хуже, но им повезло. В их группе вторые половины разделяли, или хотя бы делали вид, что разделяют увлечения любимых. Раза четыре за лето они с удовольствием готовы были последовать за ними даже в такую глушь. Мужчины же поступали мудро и не грузили подруг идеологией, представляя все, как обычные встречи на природе. И не перегибали палку с их частотой. Ездить каждую неделю было глупо, да и других дел хватало. А так после душного города поездки в "Наш лагерь" казались дамам романтической приправой к отношениям. Подобрался хороший молодой коллектив, без зануд, нытиков и скандалистов, и время они проводили замечательно. Застолье, музыка, шашлыки и пиво, купание в речке, пляж, баня (ради баньки они сюда приезжали и на Новый Год, заодно опробовав снегоходы). И все это на фоне дремучей тайги с горными вершинами на горизонте, которым не хватало только снеговых шапок: ростом не вышли.
   Одним отдыхом на лоне природы выезды не ограничивались. Видя, как мужья работают, женская половина понемногу включалась в обустройство. Возилась на огородах, в теплицах, выполняли посильный труд по покраске заборов, побелке помещений. Для женщин "Гнездо" не отличалось от обычной дачи, когда подходишь к ней разумно, без работы на износ.
   В этот раз под присмотром находились и пятеро детишек, от двух до шести лет от роду. Проблем они не создавали, и когда сезон клещей отходил, на такие посиделки их брали без боязни. Даже комаров и мошек из-за приличной высоты над уровнем моря здесь было немного.
  
   *****
  
   В случае с цунами или прорывом плотины критическое значение имеет скорость добегания волны. Так же при крупном социальном катаклизме в мегалополисе надо учитывать потенциал волны человеческой, которую западные сурвайверы окрестили "золотой ордой". Собой она представляет поток беженцев-мародеров, который выплеснется из гибнущего города и затопит нетронутые деревни, пожирая все на своем пути.
   Опыт Нового Орлеана доказал эти выкладки. Подтвердил он и то, что в авангарде этой силы пойдут отчаянные и лютые; те, кто быстрее всего переступит через труп закона: уголовники, городские маргинальны и этнические банды.
   Сюда надо добавить и носящих оружие на законных основаниях - охранники, сотрудники органов, дезертиры, охотники. Именно они первыми прокатятся по деревням как Мамай. А уже за ними потянутся остальные. Рабочие, офисный планктон, бюджетники, студенты - все, у кого ума хватит не остаться в каменных джунглях без света и воды. Как и настоящая волна цунами, этот напор будет ослабевать с расстоянием. Дальше, чем на пятьдесят километров (из-за постов, перерастающих в засады), заберутся единицы...
   Это они и приняли за оптимальную дистанцию.
   Решение пришло не сразу. О том, что из города надо валить "в деревню, в глушь, в Саратов" вопросов не было. Но куда?
   Сначала подумывали о переезде в умирающую деревню. Покупка десятка соседних домов с участками выглядела делом реальным. Но в этом случае они столкнулись бы с несколькими проблемами, и первая из них - отношения с аборигенами. Даже до ЖП в отсутствие "городских" деревенские все что угодно могли учудить с их недвижимостью. А уж потом, когда закон перестанет путаться под ногами... Опыт русских революций показывал, что делают пейзане в такой ситуации с барскими усадьбами.
   И тут им подвернулся лагерь. Богданову случайно попалось на глаза объявление о сдаче участка в аренду. Он не пожалел трех часов, чтоб съездить посмотреть, и был очарован. Тот обладал всеми плюсами деревни и не имел ее минусов. Немаловажным достоинством была скрытность. Любители чужого добра скорее решат наведаться в полумертвую деревню, чем в лагерь, который ни на одной карте не отмечен и считается заброшенным.
   Но главное все же было в том, что вокруг нет потенциальных целей, стратегических объектов и других источников опасности. Ни воинских частей, ни зон, ни АЭС, ни лесозаготовок - ничего, что могло бы поставить под угрозу их жизнь после.
  
   Кроме двухэтажного главного корпуса с толстыми стенами в четыре кирпича на территории находилось восемь одноэтажных кирпичных домиков на две семьи, в которых в дополнение к водяному сохранилось печное отопление.
   Примыкавший к каждому из них клочок земли был превращен в огород; рядом притулились крытые пленкой теплицы. Волейбольная площадка предназначалась под общее картофельное поле. Дополняли подсобное хозяйство кроличья ферма и курятник, дававшие им нежное мясо, ценный мех, который они с прицелом на будущее научились выделывать, и свежие яйца. Не хватало только молока - но с коровами (как и со свиньями) было бы слишком много мороки. Богданов подумывал о том, чтобы приобрести коз, но руки пока не дошли.
   В их отсутствие за маленьким колхозом ухаживал сторож, в котором явно жил не только Кулибин, но и Мичурин.
  
   *****
  
   Они собрались в бывшей воспитательской комнате на втором этаже. Здесь был накрыт русско-шведский стол: пиво, водка, мясная нарезка, рыбка, хлеб, огурчики. Впрочем, к выпивке пока почти не притронулись. Непринужденная обстановка могла помешать - разговор предстоял серьезный. Они не были фанатиками здорового образа жизни, но сегодня надо сохранить ясную голову.
   - Ну, объявляю партсобрание открытым. Что с кворумом? - обвел глазами комнату Богданов. - Вижу, нет Рината.
   - Он звонил, у него сын заболел.
   - А Семен Семеныч, охотничек наш?
   - Теща, говорит, преставилась. Поминают.
   - Порвали два баяна, знаю, - грубо пошутил Владимир. - Ну а Василий?
   - Который?
   - Из администрации.
   - Загорает.
   - Не на нарах, надеюсь?
   - Да нет, в Турции вроде.
   - Ясное дело, бархатный сезон.
   "Кто бы спорил. Но про старых друзей забывать не годится. Обещал ведь ОЗК и противогазы списанные привезти, козлина... Может они и на хрен не нужны, но лишними бы не были. В крайнем случае лохам бы спихнули. Эх...".
   Не хватало пятерых. На троих больше, чем в прошлом году. Ладно, допустим, бывают уважительные причины. У одних свадьба, у других похороны, у третьих срочный вызов на работу. Но на этот раз двое вообще никакой внятной отмазки не назвали: мол, идите на фиг со своим выживанием, у нас дела поважнее есть.
   Плохо. Херовато, по-японски говоря. Да, ряды поредели; настоящие, те с кем начинали, когда не было ничего, кроме заброшенных корпусов посреди леса, уходят, а на их место пытаются прибиться сопляки, психи и шуты гороховые... которые изредка умеют прикидываться серьезными и дельными. Богданов старался не подпускать таких к Гнезду на пушечный выстрел, но иногда случались осечки.
   Да и они, "ветераны", несгибаемые, не молодели. Люди уходили, не на погост, конечно - самому старшему из них стукнуло сорок пять, а средний возраст колебался около тридцатника. Просто рано или поздно в жизни находились другие занятия. И не оставалось времени для дела, которое когда-то казалось самым главным. Выживания хватало и в серых буднях перманентного кризиса.
   Владимир знал, что так же дела обстояли и у уральцев, и у красноярцев - там были самые крупные сообщества, - хоть это и не успокаивало. Даже те, кто вначале горел энтузиазмом и ссал кипятком, остывали. Законы человеческой психики таковы, что нельзя бесконечно находиться в напряжении. Попробуй покричать: "Волки!" каждый день, и рано или поздно это задолбает даже самых преданных и близких. А Кассандру, которая постоянно врет, порвут еще быстрее.
   Он не считал себя пророком, просто еще в школе учителя отмечали у него отменную способность к анализу. Быть выживальщиком - значит быть сейсмологом, а не шаманом. Чтоб предсказать землетрясение, надо не гадать на кофейной гуще, а регистрировать слабые колебания земной коры (в их случае: события экономической и политической жизни), Иначе в тот час, к которому готовишься годами, ты ничем не будешь отличаться от остальных баранов. И станешь мертвым выживальщиком.
   За эти пять лет они дважды устраивали общий сбор, своеобразную репетицию БЖ, для правдоподобия приуроченную к острым событиям в мире. Один раз провели сбор после теракта в Вашингтоне и последовавшего затем удара амеров по Сирии, другой - после обвального снижения курса доллара и небывалого падения цен на жилье (как оказалось, временного).
   Получив сигнал, они должны были в течение дня прибыть с семьями в лагерь, захватив все необходимое для автономного выживания плюс как можно больше продуктов - в лагере имелся запас, но он был не резиновым. Затем надо было расконсервировать лагерь и прожить в нем около недели. Сбор показал хорошую степень готовности... но с тех пор минуло три года, и они никак не могли выкроить время для нового. А может, энтузиазма не хватало.
   Глобальный кризис между тем развивался, постоянно подкидывая хорошие поводы, ставшие уже привычными. Локальные войны, интервенции, социальные и гуманитарные катастрофы шли косяком. Но все это было где-то далеко, и только сейчас началось под боком.
   И теперь, когда обстановка на Украине нагрелась до точки кипения, а крикуны в Раде вовсю таскали друг друга за чубы, Богданов решил бросить клич еще раз. Почти без труда ему удалось убедить и остальных в необходимости очередного сбора.
  
   Вопреки мнению тех, кто знаком с движением понаслышке, база не была "тайным убежищем". Нет, конечно, информация о Гнезде предназначалась только для избранного круга и не доводилась до тех, кто ходил с ними на посиделки с пивом или на покатушки на джипах, но ведь абсолютная конспирация недостижима. И именно поэтому конспирация не была их главной целью. В конце концов, что им, если о них узнает кто-то из Владивостока или Бреста? После наступления БЖ возможности для перемещения будут резко снижены.
   Не была база и местом, где "параноики" (так их называли посторонние) собирались пересидеть крушение государства или тем более цивилизации. Она была перевалочным пунктом и временной стоянкой, где можно прожить от месяца до двух лет.
   Полуторамиллионный мегалополис, где у каждого второго имелся автомобиль, а дорожное строительство почти свернулось из-за кризиса, был идеальной ловушкой. Оказаться в нем в момент катастрофы, какой бы она ни была - значит быть гарантированно запертым. Потом, когда начнется анархия, а за ней и голод, когда деревенские очнутся и станут встречать горожан ружьями, а километровые пробки закупорят все шоссе, покинуть город можно будет только с боем. И куда лучше сделать это загодя, без конфликтов с кем бы то ни было.
   Они готовились только к "мягким" сценариям катаклизма: к оккупации силами НАТО, гражданской войне и хаосу, ограниченной эпидемии, голоду и дефициту предметов первой необходимости. К "жестким", вроде глобальной ядерной войны, падения астероида или нашествия зомби, готовиться не имело смысла из-за их малой вероятности и невозможности заранее выработать адекватные меры.
  
   В том, что касалось выживания, у них был полный коммунизм. В складчину приобретался неприкосновенный запас. Совместно поддерживалось в рабочем состоянии коллективное имущество - палатки, два дизельных и один бензиновый генераторы, пищеблок. Сообща покупались лекарства и средства первой помощи для медпункта.
   Имелось на базе и снаряжение для выживания, включая комплекты зимней и летней одежды. (Большая часть из них была взята со склада богдановского магазина.)
   Кроме продуктов и вещей для собственного потребления готовился обменный фонд, куда входили товары, цена которых в мирное время смешна, но должна взлететь до небес после наступления анархии.
   На первом месте в этом списке находились спирт и дешевые сигареты. Куда бы ни катился мир, мужская половина населения России вряд ли сможет без них обходиться.
   Дальше шли рабочая одежда и простая, но ноская обувь. Второе было важнее, чем первое. При наличии швейной машинки с ножным приводом чинить и шить ватники сможет любая женщина, а вот попробуй, научись тачать хотя бы самые простые ботинки.... И резиновых сапог уж точно взять будет негде. И если без нормальной одежды еще можно перекантоваться, то без нормальной обуви не поработаешь в слякоть или в мороз.
   Много у них было запасено и того, что старушки традиционно покупают при первых признаках "разрухи": соль, спички, сухое горючее, хозяйственное мыло. Для себя берегли сельхозинвентарь, столярные, слесарные и шанцевые инструменты, швейные принадлежности. К дефицитным товарам, которые для обмена не предназначались, относились также лекарства и топливо: бензин, керосин, солярка, газ в баллонах. Разве что будущие покупатели предложат очень выгодные условия...
   Но это нескоро, говорил себе Богданов. В первые дни будут больше грабить, чем заниматься бартером.
  
   *****
  
   Разговор не клеился, пока среди них находился чужак. А в том, что это чужак, сомнений у старшего не было.
   - Федя, а что ты так сиротливо сидишь в сторонке? - голос Богданова был ласковым, но все, кто его знал, понимали, что это плохой знак. - Невеселый какой-то. Скажи что-нибудь. Как жена, как детишки?
   - Нормально. Вы это, мужики... - казалось, Федор долго прокручивал все в голове, прежде чем заговорить, - Я вот че хотел сказать. Ухожу я... Задолбало меня.
   Он явно думал, что это заявление их шокирует. Но ни Богданов, ни остальные и бровью не повели.
   - Уходишь? - хмыкнул старший. - Тогда за каким лешим, дорогой мой человек, ты приехал?
   - Вещи свои забрать. "Айземанн" мой. На даче нужен. И так, по мелочи...
   - Ни хрена себе заявочка, - прошелестел по комнате ропот. - Соскочить решил? Хер тебе моржовый, а не генератор. Запчасти вместе покупали.
   - Дело твое, Федя, - подал голос Богданов, призывая всех к тишине. - Мы этот вопрос оговаривали. Никто тебя не держит, не хочешь быть в команде, забирай свой дизель и проваливай. Еще вопросы?
   Мужик бросил на него взгляд, полный неприязни.
   Богданов не мог понять, как раньше не разглядел его гнилое нутро. Ему уже встречались такие люди - вроде гоголевского Манилова. Сначала загораются, типа горы свернут, море им по колено. Но только столкнутся с трудностями, как из них выходит весь пар. А потом подворачивается новое увлечение, и все начинается сначала.
   Теперь человек перед ним справедливо чувствовал себя гнидой, но винил в этом окружающих, которые якобы не оставили ему выбора; винил товарищей, теперь уже бывших. А еще понимал, что если уж показал себя гадом, надо хотя бы извлечь из этого пользу.
   - Помнишь, я тем летом со стройматериалами помог за спасибо. Компенсируй. А то у меня кредит, взнос до десятого надо покрыть.
   Да уж, герой. Два рулона старого рубероида и пять кубов пиломатериалов привез. Тут другие уголь для котельной машинами возили, удобрения, цемент мешками, продукты.... А он убитый насмерть генератор на 3 кВт откопал, который чинили всем миром, и теперь еще выеживается.
   - Ишь ты, умный какой, - фыркнул парень в футболке с надписью "ZOG is watching you", казначей ячейки Дэн. - У всех кредиты, и ничего, не скулим. Только ты, блин, особенный. "Я устал. Я ухожу", - передразнил он дребезжащим голосом. - Давай еще в ментовку позвони, Федос. Типа мы, зловещая тоталитарная секта, у тебя генератор забрали под угрозой сексуального насилия.
   "Дезертир" с трудом выдерживал презрительные взгляды бывших друзей, но находил силы отбрехиваться:
   - Да я не в "02", а в "03" позвоню. Пусть бригаду санитаров пришлют, чтоб вас в смирительные рубашки упаковали. Вы ж тут съехали со своим апокалипсисом на ....
   Трудно было поверить, что четыре месяца назад он слушал с раскрытым ртом их планы относительно выживания после Катастрофы. И все это с такой страстностью, что обманул даже Богданова. А потом вдруг скис. Богданов ругал себя последними словами. Он должен был заподозрить неладное, когда тот на полном серьезе предложил построить дом под куполом на дне Обского моря.
   - А ну тихо, горячие финские парни, - подвел черту старший. - Денис, отсчитай ему штуку, и пусть катится домой.
   - И это все? - взбеленился Федор. - Да я на вас в пять раз больше...
   - Это за вычетом того, сколько ты шашлыков сожрал, по ресторанным ценам. - Богданов взял со стола "уоки-токи" и вызвал сторожа:
   - Петрович, хорош спать. Открывай сарай и помоги человеку генератор в багажник закинуть. Разобран? Вот и хорошо. Вытащи все, что месяц назад ставил. Быстро.
   Федору оставалось только кривить морду в бессильной злобе.
   Мобильные тут были бесполезны, но в этом все видели не минус, а громадный плюс. Хоть раз в месяц серьезные люди могли почувствовать себя свободными от городских проблем.
   Под гробовое молчание раскольнику вручил новенькую тысячную бумажку из общей кассы.
   - Забирай. Ну, доволен? Жалеть не будешь?
   - Ой, не начинай свою песню, - разошелся Федор, решив, что его будут уговаривать, - "Когда эта страна развалится как трухлявый пень, ты сдохнешь", да?
   - А ты на самом деле сдохнешь, поверь, - кивнул Богданов, что-то чертя на листке бумаги. - Как и девяносто процентов тех, то ходит по улицам.
   - Скорей уж, сто. Кто-то позже, кто-то раньше... Что толку трястись, блин, как заяц в норе?
   - Проблема в том, что-то гораздо раньше, - без тени усмешки произнес Владимир, продолжая что-то умножать столбиком.
   - Тьфу, блин. Клиника.... Да не будет этого никогда, я говорю! Тридцать лет долдонят, ждут вашего ЖП, а он, зараза, не приходит. Может и придет когда-нибудь, но мы к тому времени в земле сгнием. И вообще... если он наступит, вам не помогут ваш долбанный лагерь, ружьишки, тушенка.... Один хрен помрете за неделю, "герои"... - не дожидаясь реакции, ренегат вышел в коридор, захлопнув за собой дверь. Тут же его шаги загрохотали по бетонной лестнице. У него явно была склонность к театральным эффектам...
   - Дерьмо-человек, - со злостью бросил Дэн. - Давно надо было этого клоуна выгнать. Зря ты ему дизель отдал, Володя. Я бы лучше харю начистил.
   - Ты бы начистил, а он бы начал трепаться про нас на каждом углу. Нам оно надо? - сухо возразил Богданов. - Надо же, сука, такой энтузиазм изображал.... Пусть уходит. Двух нормальных генераторов нам за глаза хватит. Зря, что ли, такие бабки за ветряк отдали? Эх, солнечную панель надо бы, да дорого...
   "Может через неделю, - подумал старший, когда со двора донесся звук мотора отъезжающей машины. - Но без этих мер все шансы подохнуть в первый же день".
   Хотя он и сам сомневался, что ЭТО случится теперь, а не через пять-десять лет.
  
   Субботний день Федор Семенов решил потратить на то, чтоб съездить в торговый центр. Там в магазине "Телемир" он собирался взять в кредит домашний кинотеатр с плазменной панелью во всю стену.
   Внешне он был спокоен, но в нем до сих пор клокотала злость.
   "Да иди ты лесом, Нострадамус хренов. Сам тронулся и людям головы задурил.... А вы все жопу ему лижете до самых гланд. Секта, натуральная секта. Что я делал с ними рядом? Да просто интересно было посмотреть на таких ддолбоболов..."
   На перекрестке перед светофором скопился длинный хвост машин и, чтобы не жечь понапрасну бензин, он заглушил мотор.
   Открыл окно, но вместо свежего воздуха в машину ворвалась одуряющая волна смрада, наполовину состоящая из выхлопных газов.
   Время шло, но пробка рассасываться не желала.
   "Да проезжайте вы, бараны, - вслух он такое сказать не решался, так как габаритами не вышел. - Эти уроды, похоже, дальтоники..."
   Федор еще раз бросил взгляд на светофор, пригляделся и присвистнул от удивления. Тот не горел. Совсем. Будь Семенов чуть внимательнее, он заметил бы, что огромный рекламный экран у дороги и неоновая вывеска кафе погасли.
   Семенов повернул ключ в замке зажигания и обомлел - автомобиль не заводился. Магнитола и приборная панель тоже не включались.
   Как и большинство водителей, он не покинул машину до самого конца. Когда на них обрушился поток слепящего света, дикая боль в глазах мгновенно сменилась абсолютной тьмой. Пламя вспышки ослепило человека, заставило краску его автомобиля пойти пузырями, а шины загореться с чадным дымом. Идущая следом ударная волна обрушилась сбоку, смяла "Тойоту" вместе с сотней других машин, застрявших на перекрестке; сверху на них обрушился град битого стекла и кровли, сметенной с соседних домов.
   В последнюю секунду, задыхаясь от раскаленного воздуха и испарений горящей обивки, ошалев от страха, Семенов услышал приближающийся скрежет. Он так и не узнал, что это высекали искры из дорожного полотна голые обода потерявшего управление вспыхнувшего как спичка бензовоза. МАЗу восемьдесят седьмого года выпуска электромагнитный импульс был нипочем.
   Этот огненный шар был тусклой искоркой по сравнению с тем, что опадал в пяти километрах над центром города. Но он был ближе и сорвал мясо с костей человека, как луковую кожуру. Через секунду в остове машине лежал обугленный скелет, так и не отпустивший того, что осталось от руля.
  
  
   Глава 2. TEOTWAWKI
  
   Радио замолчало, будто захлебнувшись. В ту же секунду скрытый легкими облачками горизонт окрасился оранжевым. И почти одновременно на севере, со стороны областного центра, где небо было ясным и чистым, зачастили огненные сполохи. Владимир насчитал четыре, до того как мозг сумел обработать эту мысль.
   Почему он не удивился? Потом он много думал об этом. Такая реакция была бы странной для обычного человека, но когда годами готовишь себя к тому, что привычный мир исчезнет, ты сживаешься с этой мыслью.
   - Атом! - выкрикнул он условное слово. - Атом, мля!!
   Все поверили ему, даже те, кто в этот момент не смотрели в окно. Без недоверчивых смешков и толкотни все легли на пол, подальше от шкафов и окон. Все, кроме Дэна, который находился ближе всего к дверям. Он кинулся в соседние комнаты, к женщинам и детям; благо, все были на этаже.
   От ближайшего города с категорией по ГО до них было почти тридцать километров. А значит, у них было время, чтобы спуститься в просторный полуподвал, где раньше располагались мастерская и столовая. Скорее всего, это было излишним. Расстояние и неровности рельефа если не поглотят, то здорово пригасят силу удара - Гнездо располагалось в небольшой долине, с двух сторон окруженной похожими на курганы холмами.
   Кто-то вскрикнул от неожиданности, но паники не было. Каждый знал, что делать. Они изучали теорию, хоть и никогда не ставили этот сценарий первым пунктом.
   Налетевший через полторы минуты с лишним фронт избыточного давления не был сильным. Окна выдержали - кроме одного на первом этаже, которое в момент удара было распахнуто, да вдобавок было с трещиной.
   Вроде бы можно было выходить, но они решили перестраховаться. Могли быть и другие взрывы - в том числе ближе. Вряд ли РВСН поставили бы их в известность, что в десяти километрах от них в тайге находится "Тополь-М" на боевом дежурстве.
   Окна цокольного этажа были закрыты глухими ставнями. Можно было укрепить их мешками с песком или грунтом, но Богданову ядерная война казалась детской страшилкой, и силы на это тратить было жалко.
   Здесь же внизу находился и запасной бензиновый генератор, но его пока не включали. Хватало фонарей. Последним к ним забежал запыхавшийся Петрович. Сторож наступления Армагеддона не заметил, находясь в туалете, и очень удивлялся, куда все пропали, чем добавил ситуации комизма.
   Так они переждали восемь часов, подбодряя себя сухпаем и красным вином из НЗ. Этого времени, рассудил Богданов, достаточно, чтоб и их, и наши ракетчики сделали свое черное дело. Больше взрывов не было.
   Трижды Владимир выходил и замерял показания радиометра. В первый раз, через полчаса, фон был 15 микрорентген в час, и поскольку до этого замеров не делали, нельзя было сказать, вырос фон или нет. Да и старенький гражданский прибор "Белла" был не очень точен.
   Перед вторым выходом Владимир услышал, как по металлочерепице, которую они всем миром настелили два года назад, звонко барабанит дождь. Отравленный? Или обычный? Он надел дождевик, сапоги и вышел на улицу. Счетчик показал 48 микрорентген в час снаружи, а на первом этаже - уже 32. Но даже это было меньше предельно допустимой нормы для жилых помещений.
   Спустя четыре часа он повторил процедуру. 65 и 35 соответственно.
   Ерунда. За один полет на самолете получаешь 200-300 мкР/ч, потому что на такой высоте атмосфера хуже экранирует от космической радиации. Чего уж говорить про рентгеноскопию.
   Хотя радиоактивные осадки еще могли выпасть в течение суток-других, уже ясно было, что они находятся в зоне слабого радиоактивного заражения, и им можно пренебречь, если не собираешься жить вечно. Так что пора было приниматься за работу.
  
   *****
  
   Черные тучи закрыли отблески зарева, поднимавшегося там, где когда-то находился областной центр. Вся мужская половина собралась в воспитательской. Теперь атмосфера в сообществе стала иной. Не подавленной, нет. Рабочей. Боевой. Меньше стало шуточек, подначиваний, обычных между друзьями. Исчезли пустые, ни к чему не обязывающие слова - говорили только по делу.
   Принесли из медпункта трехлитровую бутыль чистого спирта. Пожалуй, они берегли ее не для повязок и компрессов, а для этого случая. Все налили себе по стопарику. Выпили, каждый думая о своем.
   Со стены, как пророк, смотрел Вождь. Для людей, воспитанных на разоблачительных передачках девяностых, он был монстром, пожиравшим младенцев на завтрак. Но для тех, кто собрался в комнате, как и для шестидесяти процентов россиян, он был тем, кто построил великую державу и спас ее от уничтожения "просвещенным Западом".
   - Просрали мы ваше наследство, Иосиф Виссарионович, - сказал Владимир генералиссимусу. - Просрали.
  
   Хотел было чокнуться с портретом, но вспомнил, по какому случаю пьют, и быстро опрокинул в себя обжигающую глотку жидкость, не закусывая. Пили за помин души тех, кто не успели закричать, прежде чем рассыпались пеплом. И многих, с кем они начинали, уже можно записать в безвозвратные потери.
   Но и собравшиеся в зале многого стоили. Тут не было случайных людей. Костяк ячейки сформировался из однокашников и сослуживцев Богданова, остальные влились постепенно в процессе. Теперь, на пятом году существования ячейки, остались только проверенные кадры. Отсеялись те, кто впадал в одну из двух крайностей, которые стерегут выживальщика, как Сцилла и Харибда.
   С одной стороны, ушли легкомысленные и ленивые, для которых сурвайверство было только шашлыками на природе и беседами о том, "что будет, если завтра...". Богданов называл таких "хоббитами" и понимал, что при реальной катастрофе они или разбегутся как тараканы по щелям, или повиснут на группе неподъемным грузом.
   С другой стороны, на хрен не нужны были единоличники. Отбирая людей для "инициации", они вводили их в курс дела постепенно, не раскрывая деталей вроде местоположения Гнезда. И многих бывалых отвергли только потому, что вовремя заметили в них кулацкую жилку. Слишком себе на уме те были. Кто думает, что могут выжить без команды, пусть отдыхают - решил весь коллектив. Пусть строят персональные землянки в тайге и сидят там хоть до цыганской пасхи. Не нужны такие. Даже золотые руки и голова не перевешивают скрытой в человеке червоточины, которая проявится в самый неподходящий момент. Не хватало еще, чтобы такой "кореш" сбежал ночью, покидав в машину побольше общих продуктов.
   Иногда случались проколы, такие как с Семеновым. Но в основном балласта у них в коммуне не было, каждый находился на своем месте. Да и о вопросе совместимости надо было помнить. Совсем без дрязг и разборок не обойтись, но там где их количество превышает некую критическую массу, не может быть полноценной боевой и хозяйственной команды.
   Но Богданов видел, что даже в таком составе сообщество оставалось рыхлым, без внутренних скреп и распорок. Надо было работать над этим. В ситуации ЧП предпочтительней один лидер, а не куча "равных".
  
   *****
  
   Вместо пафосных речей он поставил на стол старый магнитофон, который обретался в стенах лагеря еще до того, как они сюда заехали.
   - Вот, записал в радиоузле.
   Он нажал кнопку. Запись была скверной, но позволяла разобрать сообщение, которое безымянный диктор зачитывал хриплым, совсем не левитановским голосом:
   - "...в 10.45 по московскому времени... США совершили нападение на нашу страну с применением обычных и ядерных боеприпасов... Уничтожению ядерным оружием подверглись более 1500 населенных пунктов..."
   Он выключил магнитофон. В комнате повисла мертвая тишина.
   - Дальше можно не слушать. Там список, почти все крупные города. Передают уже третий час на нескольких диапазонах от ДВ до верхнего КВ. А может, и раньше начали, только нам было не до этого. Похоже, сообразили, что будут помехи, и долбят всей мощностью, на всех передатчиках, какие есть.
   - Откуда это? - спросил Артур, его помощник по магазинным делам. В оружии он разбирался как бог, поэтому при всех талантах никем иным, кроме начвора быть не мог.
   - Какой-то "чрезвычайный комитет", - объяснил Богданов. - Не разобрал, слышно хреново. Вроде с Урала. Ну и название выбрали, чекисты, ёклмн. Не представляю, кто они и как данные собирали... Что думаете, товарищи?
   Сидящие за столом переглянулись.
   - К стенке бы их, - подал голос Дэн. - Герои, сука... Моральный дух подрывают. Передатчик мощный, шпарят, поди, на полстраны. Сколько людей петлю затянут или мозги себе вышибут.
   - Да уж, - кивнул Богданов, подперев голову руками, - Но мы не такие, верно? Нам от этого мессиджа одна польза. Без него мы не смогли бы правильно оценить ситуацию.
   - А что-нибудь кроме списка там есть? - спросил Макс, его замок и второй человек в ячейке, единственный из всех с боевым опытом.
   - Обычная шняга про поведение в зонах заражения. Мол, если вы живете в пределах пятидесяти кэмэ от одного из этих городов, избегайте попадания осадков на кожу, обеззараживайте воду, не жрите продукты, на которые могла попасть радиоактивная пыль. А если ближе, то завернитесь в чистую простыню и ползите на кладбище. И прочие полезные вещи, которые мы и без них знаем. Под конец трогательный призыв не терять надежду. Вот ему мы последуем.
   - И что будем делать?
   - Снимать штаны и бегать, ёкарный бабай, - фыркнул Богданов. - Что тут думать? Брать почту, телеграф и телефон, пока дают. Все ведь в курсе, рядом с райцентром склад фирмы "Сибагропром". Той самой, которой пол-Алтая принадлежит. Если не будем хавальником щелкать, можем успеть раньше местных. А потом ищи ветра в поле. Про нас ни одна собака не знает. Как партизаны - укусим и отступим.
   Все притихли, и в комнате опять повисла долгая тишина. Одно дело бить себя кулаком в грудь, мол, я такой герой, что круче меня только яйца, и совсем другое - идти на реальное дело, которое в прежней жизни классифицировалось по статье 162 УК - "разбой". Если группой лиц и с применением оружия - до десяти лет.
   - Молчание - знак согласия, - подытожил Владимир. - Ну, со стратегией определились. Какие предложения по тактике, камераден? - они называли друг друга на немецкий манер.
   Приподнялся Леня Никольский, их штатный автомеханик:
   - Вован, я, конечно, тебя уважаю, но, может, не так резко? Жратвы и так полно, - он тщательно подбирал слова. - Зачем под монастырь себя подводить? Посидели бы пока на тушняке, а там видно будет. У нас одних консервов месяцев на шесть.
   Вот и первое разногласие. А от него до конфликта и раскола недалеко.
   Да, выбор стратегии не так прост, как говорил Богданов. У ядерного апокалипсиса своя специфика. Если б это был "обычный" катаклизм вроде иностранной оккупации, иссякания нефти или глобального экономического краха, люди расползались бы из городов медленно - после того, как вынесли бы все из складов и магазинов.
   Ядерная война вносит коррективы в этот сценарий. По понятным причинам беженцев будет меньше, и идти им придется в основном пешком. Зато бежать они будут как ошпаренные. Страх перед радиацией погонит их прочь, и неизвестно, на каком расстоянии от города они остановятся. Тем более, возвращаться некуда - позади выжженная земля. Кроме того, этот сценарий содержит еще несколько неизвестных моментов. Неясно, как обстоят дела с воинскими частями, насколько они пострадали и кому подчиняются. При сохранении тяжелого вооружения они - первые кандидаты на лучший кусок пирога. Неясно, насколько эффективно будут работать спасатели. Будут ли лагеря беженцев, сколько народу они примут и как долго смогут кормить. И все же Владимир верил своему чутью.
   - Шесть месяцев - не вся жизнь, - холодно произнес он. - Мы что, когда устраивали запас, думали, что через полгода утрясется? А вот хрен, господа. Волка ноги кормят. Можно было запасти еды и больше. И ждать, пока в муке заведутся жучки, а масло распадется на фракции. Постоянная ротация такого количества жрачки - дело трудное, задолбаешься туда-сюда возить, да и морда треснет жрать. Больше чем на год мы все равно бы не закупились. Но дело даже не в этом.
   - А в чем, Володя? - не унимался спорщик.
   - Нельзя сейчас сидеть на жопе, пока все валяется под ногами. Пока в свободном доступе вещи, за которые через пару дней будут драться зубами. Это не только хавка. Это горючка, инструменты, патроны... Скоро наши соседи просекут ситуацию и сами все прихватизируют. Если сейчас подгребем все ценное под себя, то тем самым сделаем хороший задел на будущее. И они к нам батраками пойдут. Иначе - мы к ним, когда все сожрем.
   Теперь его слушали иначе. Все-таки лидер должен уметь не только стучать кулаком по столу. В мирной обстановке полезнее обосновать свою точку зрения так, чтоб дошло до самых твердолобых.
   - Вы со мной? - обратился он к тесному кружку соратников.
   "Сообщников" - подумалось ему.
   - С тобой, Ариец, - это был его старый сетевой ник.
   - Куда ты, туда и мы.
   Вроде бы его поддержали все. Кто-то с большей охотой, кто-то с меньшей, он понял это по глазам. Это пока еще не оппозиция, но расслабляться нельзя.
   - Тогда последнее, - чуть помедлив, добавил Богданов, - С демократией пора завязывать. Или даете мне полномочия, или разбегаемся по своим норам. Иначе начнется разброд и шатание и, как итог, все сдохнем. Я сказал.
   - Тебе что, как Грозному, царский титул нужен? - пробасил Макс. - Да никто не возражает, великий кормчий. Это ж ты всю кашу заварил. Да и коней на переправе не меняют.
   Видя, что Владимир напрягся, его "правая рука" добавил серьезнее, без иронии - над командиром в боевой обстановке не стебутся:
   - Ты начальник. Ну-ка, подняли руки, кто "за", камераден. Без шуток, мля... Все, единогласно. Командуй.
   Тратить время на разграничение полномочий не имело смысла. Каждый и так знал свои функции. В группе действовал принцип "от каждого по способностям". Тут не было лишних людей, и каждый дополнял своими талантами других, как в хорошей команде RPG-приключенцев. В их маленькой общине был врач скорой помощи, инженер-строитель, товаровед, автомеханик, агроном по вузовской специальности, бывший токарь-металлист, и мужик, служивший по контракту сапером. Даже те, у кого профессии были сугубо мирные - вроде журналиста или менеджера по продажам - обладали познаниями в деле выживания, подкрепленными практикой походов и стрельбы в тире.
   - Итак, типа брифинг, - Богданову не пришлось объяснять по-чапаевски, на картошках, в комнате висела подробная карта области, - Вот диспозиция. В пределах досягаемости овощехранилище, продуктовая база, заправка, больница и несколько сельмагов. План такой...
  
   *****
  
   Детище Владимира выросло из обычных неформальных посиделок. Сначала это была тусовка по интересам, объединявшая два десятка мужиков средних лет с общими взглядами на судьбу страны. Они верили, что в ближайшие несколько лет их родная Рашка, а может и весь земной шар (который они, впрочем, видали в гробу), накроется медным тазом, и большинство граждан, не предпринимающих никаких телодвижений, сдохнет. У этого потенциального события было два символических названия: БЖ - Большая Жопа и Зверь Песец. Программой-минимум было выжить. Попить кровушки оккупантов тоже хотелось, но так, чтоб не ставить под угрозу задачу номер один.
   Постепенно они выработали свой устав, обросли материальной базой; в их рядах появился собственные сленг и фольклор. Сплочены они были не хуже заправской банды. Вначале предлагались разные названия, вплоть до "Сибирской Народной Армии". Но следуя максиме "называй хоть горшком", остановились на кратком - "Клуб". Так легче было дурить непосвященных, которые считали его чем-то вроде сообщества выживания. Как самоназвание бойцов прижилось импортное "сурвайвер", чуть реже употреблялась русская калька с него - "выживальщик". Партизанами друг друга они называли только в ироническом ключе.
  
   Идея сурвайверства наверно, такая же древняя, как человеческая цивилизация. Корни его уходят в эсхатологическое мышление древних народов, а образы выживших после потопа фигурируют в мифах шумеров, которые старше Библии на два тысячелетия. И все же в современном виде движение сурвайверов возникло в США одновременно с ядерным оружием. Именно там в начале 60-х атомная паранойя, подогреваемая политиками и фантастами, достигла такого градуса, что население перестало верить в способность правительства и системы civil defense защитить его. Население стало массово готовиться к ядерному апокалипсису.
   Тогда же появились первые организации сурвайверов. Одноэтажная Америка массово строила бункеры - семейные и на двадцать-тридцать персон в складчину. Те, кто побогаче, разорялись на целые коттеджные поселки с убежищами под ними в малонаселенных местах.
   Были и такие, которым одного выживания казалось мало, они планировали бороться с советской оккупацией: покупали русские разговорники и пособия по ведению партизанской войны, запасались оружием и готовились встретить десант "иванов" во всеоружии.
   В одном из этих обществ придумали экзотическую аббревиатуру "TEOTWAWKI", что расшифровывалось как The End of the World As We Knew It ("Конец мира, каким мы его знали"). Такие общества были и в Канаде, и в Австралии, в Европе... и даже в Латинской Америке, хотя существенно меньше числом: ведь там ядерных ударов мало кто ждал. Больше всего сурвайверов дал англоязычный мир, что, видимо, связано с протестантским мировоззрением, которому вера в "авось пронесет" не свойственна.
   Россия, и здесь отставая лет на двадцать, сумела быстро наверстать упущенное. Вначале это было только интернет-сообщество, но по мере того, как мир все глубже катился в БЖ, идеей прониклись многие. К концу второго десятилетия нового века основные положения веры сурвайверов так или иначе разделяли миллионы. Другое дело, что большая часть "нормальных" людей была настолько занята простым бытовым выживанием, что не имела ни средств, ни времени для создания схронов и обзаведения снаряжением. Но и настоящие энтузиасты исчислялись тысячами.
   Как и в любом массовом движении, среди выживальщиков встречались разные люди - от разумных прагматиков до параноиков в клиническом смысле слова.
   К концу света готовился любой уважающий себя культ или секта: от безобидных неформалов до Аум-Сенрике. Сурвайвером можно назвать и Чарли Мэнсона, духовного отца общины кровожадных хиппи, зверское убийство которыми жены Романа Полански на Голливудских холмах в 1969 году потрясло всю Америку. Этот колоритный субъект верил в "хелтер-скелтер", войну черных против белых, и его соратники обзаводились джипами и продуктами, чтоб переждать расовые беспорядки в пустыне. Многие другие маньяки-убийцы, отечественные и иностранные, тоже готовились к концу света и свои действия объясняли его приближением.
   В далёкие двухтысячные был у Владимира, тогда еще студента НГУ, приятель Петя, который тоже вступил в группу "выживальщиков". Все, чем они занимались, было окутано завесой тайны: звонки среди ночи, внезапные отъезды, секретные сборища. В какой-то момент родителям товарища это надоело, поскольку деньги улетали как в черную дыру: на них приобреталось туристское снаряжение, хотя Петя никогда не ходил в походы. Из дома исчезали продукты, которые пополняли запасы и тайники в пригородных лесополосах. Потерпев месяц-другой, предки посадили сына под домашний арест, а потом и вовсе отправили лечиться под строгим надзором врачей. Но в 2010 году он скрылся от опеки родных, набрал долгов и бежал через Белоруссию в Германию, где следы его затерялись. Больше Владимир о Пете не слышал. Видимо, в благополучной Европе его друг продолжил "выживать" на пособие по безработице.
   Из-за таких альтернативно одаренных личностей большинство и считало выживальщиков как минимум фантазерами. А на самом деле, они составляли ничтожный процент, в основном же сурвайверы были адекватнее среднего человека, который не планирует жизнь дальше, чем на месяц.
   Интересы сурвайверов не ограничивались тем, что будет "после". Будучи людьми с хорошими мозгами и незамыленным взглядом на жизнь, они имели четкую политическую позицию "до". Они стояли за сильную власть в той или иной форме. В Америке это означало право-консервативные взгляды, в России - сталинизм, реже - чистый национализм или монархизм, а иногда и то, и другое одновременно. Кого было не найти среди сурвайверов, так это поклонников Сахарова, Солженицына и Human Rights Watch.
   Если формулу сурвайверства принять как пессимизм, помноженный на индивидуализм, становится понятно, почему нигде не было столько сурвайверов, как в Америке. В России явление могло зародиться только в лихие девяностые, а обрести силу в конце первой декады двадцать первого века, когда бурный поток нефтедолларов превратился в тонкий ручеек и впереди замаячил призрак Величайшей Депрессии. Впрочем, отдельные личности прозрели раньше.
   Ясно, что в СССР, где пораженческие настроения не приветствовались, никакого "выживательства" быть не могло. Да и чувство общности - от подъезда до всего народа - мешало появлению этой идеи.
   Но русский и западный сурвивализм были похожи, несмотря на мелкие отличия. Оба росли из одного корня - чувства беспомощности перед маячащей на горизонте катастрофой. Русский сурвайвер-сталинист и американский сурвайвер-консерватор, оказавшись за одним столом, обнаружили бы, что их позиции совпадают по девяти из десяти вопросов.
   Общей была даже методология. Русское сурвайверство в начале двадцать первого века самостоятельно дошло до тех же идей и принципов, которые западное открыло еще в шестидесятые-семидесятые годы двадцатого. Идеи "нычки", "гнезда", "тревожного" рюкзака, запаса товаров для обмена, тактика исхода из города и защиты от налетчиков-мародеров, принципы выбора оружия и овладения необходимыми для автономного существования навыками - были открыты русскими теоретиками вовсе не по западным учебникам.
  
   *****
  
   После брифинга группа направилась в оружейную комнату. Здесь, в капитальной пристройке, где раньше хранился спортинвентарь, теперь располагалась епархия Артура Малахова, который был привязан к своим железным питомцам не меньше, чем какие-нибудь Куклачев или Дуров к зверюшкам.
   Тут на полках и стеллажах хранился в идеальном состоянии их арсенал: шесть одноствольных и три двуствольных охотничьих ружей, одиннадцать помповиков, пять полуавтоматических гладкоствольных ружей, шесть нарезных самозарядных карабинов. Плюс четырнадцать штук ИЖ-71, ослабленной версии пистолета Макарова под патрон 9х18 мм, разработанной для охранных структур.
   Часть этого оружия была общей, а часть личной. Первая была взята из богдановского магазина и по документам хранилась под замком в подсобных помещениях. Личное каждый покупал для себя. Согласно уговору, каждый должен был хранить для себя одну единицу здесь, и одну дома: мало ли где застанет беда.
   На круг у них вышло сорок пять единиц зарегистрированного оружия, считая короткостволы, и шесть тысяч восемьсот патронов всех типов. Здесь же лежали целые горы несмертельных травматических пистолетов типа "Макарыча". Все они после небольшой расточки ствола превращались в боевые. Дрянь, конечно, но на обмен пойдет.
   Для будущей торговли были закуплены запасы компонентов для снаряжения гладкоствольных патронов и прессы. Пока порох, пули и гильзы стоили копейки, но после крушения цивилизации те, кто владеет ими, станут монополистами.
   На турбазе имелось даже четыре многозарядных спортивных арбалета. И хотя на близкой дистанции человека из них было убить - раз плюнуть, Богданов держал их лишь как экзотику. Ему слабо верилось, что настанут времена, когда огнестрельное оружие сменят луки, копья и самострелы.
   В лязге и щелканьи смертоносных железяк, которые умелые руки снаряжают для использования в бою, ухо профессионала слышало музыку. Было что-то по-фрейдистски сакральное в том, как тупоносые короткие патроны к "Макарову" входят в новенькую обойму с неразработанной пружиной. У винтовок, которых установка оптического или коллиматорного прицела из ружья "на зверя" превращала в боевое оружие, была своя хищная красота, которая, впрочем, уступала брутальному обаянию "Калашникова". При желании про это можно написать хоть пятьдесят, хоть сто страниц... которые нормальный читатель пролистнет, зевая, и перейдет к тем, где описан непосредственно отстрел врагов.
   Но не только это Клуб мог противопоставить врагам. Кроме легального, существовал еще и нелегальный склад. Кроме старшего, в секрет были посвящены только "замок" и оружейник. А для остальных стало сюрпризом, когда из замаскированного тайника, укрытого в густом березняке в ста метрах к югу от штаба, были извлечены восемнадцать "Макаровых", четыре "Стечкина", три старых, но надежных АК-74 с деревянным прикладом и РПК. Богданову было приятно наблюдать изумление на лицах подопечных, когда те увидели разложенные на столе скользкие и блестящие от смазки стволы.
   Оружие пролежало в земле два года, но находилось в отличном состоянии, поскольку хранилось по всем правилам партизанской науки. Каждый год ему устраивался профилактический осмотр: стволы разбирали, перебирали, чистили и смазывали, и каждая единица поддерживалась в готовности на случай часа "Ч". Все стволы были пристреляны и подготовлены к бою.
   Огромных трудов и немалых средств стоило Богданову собрать эту коллекцию. А уж про риск и говорить нечего... по новому уголовному кодексу он отправился бы за решетку по статье 222 УК не меньше, чем на семь лет. Но он ставил на кон только свои жизнь и свободу. Остальные ничего не знали.
   Каждый экспонат имел богатую биографию. Изъятые одними бандитами у других, которые продали их третьим, у которых те забрали четвертые, стволы участвовали в бесконечном круговороте, и на некоторых витках оставляли за собой трупы.
   Владимир не задумывался о том, какими путями это оружие стекалось в Новосибирск, через руки каких выродков прошло, в каких "делах" поучаствовало. Для него это были просто полезные инструменты.
   Был у него проверенный поставщик, с которым они сотрудничали на условиях полной анонимности. Поставщик работал в органах внутренних дел. С ментами оказалось гораздо проще договориться, чем с их антагонистами из мира криминала или с прапорщиками городских воинских частей. Кроме того, со стражами порядка было спокойней иметь дело, а ассортимент был ненамного хуже. В обмен на мизерную компенсацию сознательные граждане время от времени приносили им разнокалиберные товары: от дедовских берданок до станковых пулеметов, и часть сданного оружия - не отмеченный ни в каких документах излишек - некоторые работники милиции были не прочь отдать в хорошие руки. Возможно, "поставщик" считал Богданова представителем крупной ОПГ, которая готовится к возвращению девяностых с тогдашними брутальными методами передела собственности.
   За этими пистолетами и автоматами наверняка тянулся кровавый след. А некоторые - чем черт не шутит - могли побывать в руках террористов, сражавшихся под зеленым знаменем. Но теперь и это не имело значения. Убивает не автомат, а человек, нажимающий на спусковой крючок, и если в воспетом либералами героическом штрафбате давали шанс искупить вину даже убийцам, почему не дать возможность бандитским стволам послужить тем, кто будет сражаться за свою страну?
   Американского десанта ожидали, как дорогих гостей. В том, что "гости" прибудут со дня на день, у сурвайверов сомнений не было.
  
   *****
  
   Новый сюрприз им преподнес автопарк. Две трети автомобилей не желали заводиться. Беглый осмотр подтвердил самые неутешительные догадки Владимира. Если у некоторых машин, например, у его новенького "Ниссан Патрол", неполадка касалась только системы зажигания (что лечилось за пять минут), то у других сгорела вся электрика, от стеклоподъемников до устройства топливовпрыска. Не пострадали только советские раритеты, испытанные ветераны сибирского бездорожья.
   Долбанный электромагнитный импульс! Должно быть, пиндосня взорвала бомбу на высоте двадцати - пятидесяти километров. И не простую, а хитрую электромагнитную. Помимо прочих "приятных" эффектов, взрыв любой ядерной бомбы в атмосфере Земли создает электро-магнитное поле высокой плотности, которое может повредить электронное оборудование, подсоединенное к источникам энергии или антеннам. А это коммуникационные системы, компьютеры, электроприборы и электрические цепи автомобиля или самолета. Пострадать может основная часть электронного оборудования в радиусе полутора тысяч километров от высотного взрыва мощностью десять мегатонн.
   Защититься от него можно, и военная техника и приборы, несомненно, экранированы. Из чего следует грустный вывод: ядерный удар направлен прежде всего против гражданской инфраструктуры и транспорта. Богданов догадывался, зачем - обездвижить, вызвать панику и создать почву для беспорядков. Чтоб вместо народа, способного оказать сопротивление, десант встретило испуганное стадо.
   Непредвиденная задержка заставила всех понервничать. Осмотрев шесть авто Никольский только развел руками - тут работы было на несколько дней. Но три других он сумел поставить на ноги. Итого для вылазки у них было девять машин, одну из которых решили на всякий случай оставить в лагере.
   За то время, что механик колдовал в гараже, прекратился дождь, и немного прояснилось небо. Хотя Владимир был уверен, что это временно.
  
   Перед отъездом он тщательно проинструктировал сторожа:
   - Петрович, как стемнеет, не вздумайте включать свет. И на открытых местах не маячьте. И не шумите, упаси бог. Вообще, места здесь дикие, никто не появится. Но мало ли. Теоретически могут объявиться свои. Никого, кроме них, не принимать, пусть там хоть президент. Будет чужой ломиться - по ситуации. Если мало народу, проще подпустить поближе и грохнуть. Если увидите, что силы неравные, вызывайте нас по рации и прячьтесь в лесу на хрен. Не геройствуйте. За женщин отвечаете.
   Что касается "своих", старший в это и сам не очень верил.
   И все же пятеро, те, которые в эти выходные не приехали на встречу, теоретически могли выжить. Они были проинструктированы, куда валить с женами и детьми, если грянет черт-те что.
   Хуже всех из присутствующих приходилось парню, у которого семья осталась дома, а квартира была в самом центре Новосибирска на улице Ленина. Глядя на него, Владимир понял, что именно вскорости будет угрожать всем. То, что можно назвать "синдром уцелевшего". Хотя тот держался бодро и своим видом не подрывал настрой остальным, Богданов видел, что его оптимизм напускной, и он знал, что позволит ему уйти, если тот попросится - в призрачной надежде застать своих домашних живыми. Удерживать его - себе дороже.
   Рассчитывать на то, что кто-то из отсутствующих доберется сюда, было несерьезно, но надежда оставалась. Поэтому Владимир и отдал такие распоряжения сторожу, должность которого отныне именовалась "начальник охраны".
  
   - Ну, по коням! - крикнул Богданов, и первым сел за руль своего верного джипа.
   Выживальщики набились в оставшиеся на ходу машины. В рейд отправлялась вся мужская половина лагеря, исключая троих - Петровича, автомеханика и бывшего журналиста, того самого, который почти наверняка стал в этот день вдовцом. Они должны были обеспечить безопасность базы. Женщины при необходимости тоже могли за себя постоять, тем более защищая детей, но их огневые навыки не стоило переоценивать.
   Проехали по аллейке между потрескавшимися гипсовыми фигурами... Колонну провожали горнисты, девушки с веслом, пионеры-герои и Петрович, по случаю повышения вооруженный вместо гладкоствольного ИЖа охотничьим карабином ОП-СКС (под этими буквами скрывался знаменитый самозарядный карабин Симонова с боковым кронштейном для оптического прицела). Вылитый Дерсу Узала.
   Небо было серым и низким, на севере клубились многоэтажные облака, похожие на застывший гриб ядерного взрыва.
   Створки ворот разошлись в стороны, и один за другим восемь джипов выехали на покрытую выбоинами дорогу, соединяющую бывший санаторий с гибнущей цивилизацией. Впереди лежал райцентр.
   Их встречали сумерки человечества, которые могли стать зарей нового мира.
  
   *****
  
   Пока ехали, в голове у Богданова хороводом крутились мысли.
   "Сукины дети, они все-таки сделали это. Ублюдки, все-таки напали... Надеюсь, мы сумели ответить..."
   Он вспомнил, как полгода назад во всех газетах обсуждали заявление госсекретаря США. Гладко говорил, черная образина. Мол, мы с русскими друзья на век, ядерное оружие не нужно, и вообще настала эпоха всеобщего мира и братолюбия.
   Богданов тогда говорил своим, объяснял, что бояться надо не той собаки, которая лает, а той, что молчит. С ним не стали спорить, но, похоже, не прониклись. А он говорил, что Россия в большей опасности, чем была в эпоху Жоры Буша. И что ядерное разоружение, настойчиво проталкиваемое штатами - самый опасный симптом, который можно представить.
   Многим тогда казалось, что Америка выдохлась. Дескать, после иранского позора она не посмеет замахнуться даже на Бангладеш. Но они ошибались. Трусливый шакал опасней льва, если дать ему почувствовать свою слабость.
   Увы, Владимир оказался прав. США напали, причем тогда, когда Россия меньше всего ожидала. Такой вот коленкор. Владимир знал: они не могли не напасть, потому что дело не в Гитлерах и не в Бушах; есть такая штука, как историческая необходимость. В 41-ом немцы тоже должны были использовать свой последний шанс. Но был Вождь, который это понимал, поэтому в СССР приготовления шли бешеными темпами с самого начала 30-х годов. В новом веке второго такого вождя бог не послал; наверно, русские его просто не заслужили.
   А те, кто был наверху до удара... Богданов жалел, что ни один не попадется ему в руки. Тут не Москва, местная элита не при делах. Эх, отведут душу камрады, что поближе к столице, танковыми гусеницами давя этих жирных крыс прямо в кортежах и расстреливая их коттеджи из крупнокалиберных пулеметов.
   Сколько рассказывалось басен про новые "Булавы" и атомоходы, а чиновники только и знали, что пилить бабло. Теперь каждый из них вне закона. И не их заслуга, если кто-то из командиров успел ответить врагу. Это было сделано вопреки политике, которую власти проводили последние двадцать лет, финансируя армию по остаточному принципу. И, почитая память героев ракетчиков и подводников, которые явно первыми встретили смерть в этот день, Богданов будет каждый раз желать чиновным гадам гореть в аду.
   А сами американцы... Владимиру хотелось верить, что они не остались безнаказанными. Он надеялся, что половина из них дохнет среди обломков небоскребов, а вторая ползает на карачках, умоляя боженьку вернуть электричество и супермаркеты. Пусть. Все равно Бог им не поможет. Он не принимает к оплате карточки Visa и ничем не обеспеченные доллары, которыми америкосы держали в рабстве мир. Ему на хрен не сдались. У Него свой обменный курс: духовная педерастия и финансовая либерастия равно лютая смерть и вечные муки после нее. Он хорошо это показал на примере Содома и Гоморры.
   "Ничего, сволочи. Вспомните про Белград, про Багдад, про Дамаск и Тегеран... И про империю, которая была в тысячу раз лучше вашего свинарника. Вы не смогли победить ее в бою, потому что мы рвали вас на любом континенте. Тогда вы убили ее подло, исподтишка. А теперь захотели расчленить и сожрать ее труп. Так пусть вы подохнете хотя бы от нашего трупного яда. Надеюсь, за месяц половина из вас скопытится без своих гамбургеров; и поделом. Может, кто-то из нас, русских, переживет эту жопу и унаследует Землю. Когда-нибудь наши дети приплывут к вам, одичавшим, забывшим плуг и колесо, и подарят вам "цивилизацию", как вы когда-то индейцам. Хотя нет, мы добрые. Проявим милость, поступим с вами, как вы с неграми. Будете утренний кофе с газетой приносить".
  
  
   Глава 3. Мародеры
  
   Выезжали они при слабом ветерке, но через десять минут ветер сменился штормовыми порывами, заставившими их поднять стекла. Они правильно сделали, сменив летний наряд отпускника на охотничьи костюмы. Вначале, конечно, немного упарились, зато теперь не могли нарадоваться. Хорошо бы они выглядели - в шортах под радиоактивным дождем. Пока только накрапывало, но по тому, как быстро темнела полоска неба на горизонте, было ясно, что настоящий ливень впереди.
   Первый автомобиль встретился далеко от поворота к лагерю. Старую "Ладу Калину" развернуло юзом и чуть не впечатало в дерево. Сквозь дождь и сизый туман, сгущающийся на глазах, мигал желтый аварийный сигнал. Худой мужик в рубашке с короткими рукавами копался в моторе - даже не копался, а тупо смотрел на двигатель. За покрытым мутными разводами стеклом Богданов успел разглядеть лица притихших жены и детей.
   Еще секунда, и "Лада" осталась позади. Но впереди были еще сотни машин. Колонна джипов проезжала через автомобильный морг... К счастью, движение не было интенсивным, и заторов не возникло. Редкие счастливцы, чьи машины остались на ходу, объезжали тех, кому не повезло, и быстро сваливали. Никто никого на буксир не брал. На одно живое транспортное средство приходилось двадцать мертвых.
   Сначала сурвайверам показалось, что электромагнитный импульс косил весь транспорт без разбора, но со временем они уловили закономерность. Неповрежденными остались автораритеты советского производства восьмидесятых и ранешних годов выпуска. Да еще дизельные автомобили, похоже, оказались устойчивы к действию четвертого поражающего фактора атомного взрыва. Импортные машины, работавшие на бензине, встали поголовно; увлечение иномарками вышло россиянам боком.
   Часть автомобилей наверняка можно было отремонтировать, но проверять это времени не было, да и бесхозных среди них не наблюдалось. Никто не покинул своего железного коня.
   Радовало то, что большинство отечественных грузовиков осталось на ходу. Грузовик был нужен. Еще до отправления Владимир посчитал, что грузоподъемности их внедорожников будет маловато. Две его "Газели" остались в городе. Он давно хотел купить какую-нибудь развалюху с консервации и поставить на прикол в Гнезде, но жаба душила сильно и люто.
   Свет фар выхватил из дымки два немаленьких силуэта. Богданов ударил по тормозам - остальные плелись далеко, он сильно вырвался вперед. Как по заказу.... Полностью заняв одну полосу шоссе, стояли две десятиколесные "Скании", отмытые дождем до блеска. Главный выживальщик присвистнул, представив, сколько жратвы и ништяков можно загрузить в такие фуры, и посокрушался, что никто и никогда их не починит. Отечественные изделия, и не только автопрома, вдруг приобрели колоссальное преимущество. Даже если забыть о проблеме запчастей, все они устроены проще и понятнее, поддаются ремонту с помощью такой-то матери.
   Он подъехал ближе, увидел людей. Пятеро. Один из дальнобойщиков безуспешно терзал мобильный, другой копался во внутренностях железного чудовища - кабина была откинута - наверняка тоже безрезультатно. Это вам не механический дизель, тут электроники до фига и больше.
   Остальные сидели на траве и что-то обсуждали. Голова одного была забинтована, сквозь бинт проступали бурые пятна. Богданов заметил, что повреждений не избежали и фуры - бампер одной был крепко помят. Похоже, когда йопнуло, грузовики находились на небольшой дистанции друг от друга. Еще легко отделались. Если б скорость была выше, содержимое кабины второй машины превратилось бы в фарш.
   - Покалякаю с братвой о делах наших скорбных, - произнес он в тангенту автомобильной рации. - Езжайте, догоню.
   Их радиостанции "Yaesu" стоили потраченных денег. Если на более низких частотах прием был неуверенный или отсутствовал вовсе, то в диапазоне 420-470 МГц связь была устойчивой. Естественно, все это в пределах прямой радиовидимости, то есть километров пять, но этого было достаточно.
   Незачем было нервировать и без того взвинченных отказом техники дальнобоев. Орава мужиков на джипах в такой момент могла вызвать массу подозрений, а эти ребята наверняка имели кое-что посерьезнее монтировок.
   Владимир оставил "Ниссан" на виду у "караванщиков", заглушил мотор и вышел, с тревогой глядя на небо. Скоро польет, подумал он. Далеко-далеко на горизонте клубящиеся облака прорезали росчерки молний. Судя по тому, что грома слышно не было, до грозы не меньше десяти километров. Ничего себе гроза.
   Он взглянул на часы: на разговор у него минуты две. До места назначения пилить еще часа три, и каждая задержка должна быть оправдана. Быстро темнело. Но в сумерках есть и свои плюсы. Во мраке легче провернуть дельце, за которым они направлялись в Черепаново. Владимир помахал рукой мужикам, окликнул...
   И через пять минуты он догнал своих, отчаянно матерясь.
   Оргтехника... Кампутеры, мля. Бараны не врубались, что теперь это барахло никому не нужно, и караулили его как псы, тщетно пытаясь дозвониться до заказчика.
   Хотя... Почему - бараны? Возможно, они еще не в курсе происшедшего...
   Не повезло. Груз был таким же бесполезным, как машины. Окажись товар поценнее, можно было бы произвести обмен на предметы выживания, которых в Гнезде завались.
   А может, наоборот, повезло. Были б фуры под завязку набиты продуктами, кто стал бы церемониться с этими гавриками? Попросили бы поделиться по-хорошему, а при отказе - по-плохому. Правда, дальнобойщики народ тертый, минимум двое были вооружены помпами - вон, как напряглись, когда он остановился рядом. Но на стороне сурвайверов десятикратный перевес по огневой мощи и полная незамутненность сознания. Они уже вели и ощущали себя как на территории врага.
   Ладно, ну их в баню, пусть живут... Эти бедолаги ничего не понимали и гадали теперь, как могли одновременно выйти из строя две новых импортных фуры. Владимир не стал тратить времени на разъяснения, ограничившись парой слов про войну. Он подозревал, что большинство застигнутых катастрофой на шоссе о ней не знали. Опережая готовые посыпаться на него вопросы, Богданов извинился, откланялся и вернулся к машине. Никто не обязывал его заниматься просвещением.
   Двинулись дальше. Проблема логистики по-прежнему ждала решения.
  
   На обочине дороги, к которой почти вплотную подступали посадки лиственниц, стоял мужик в поношенной штормовке и с рюкзаком. То ли грибник, то ли рыбак... Нет, судя по чехлу за спиной - охотник. Правда, охота явно была неудачной, и пустой рюкзак уныло болтался за плечами.
   Когда из-за поворота показался старый тентованный КамАЗ, мужик отчаянно замахал рукой. Но вместо того, чтоб остановиться, водитель прибавил газу.
   В кабине сидело двое, у них не было причин бояться одинокого попутчика. Раньше не было. Похоже, они что-то знали. Или догадывались.
   - Вот суки. Шмальнуть бы вдогонку, - человек поправил чехол за спиной.
   Для "Тигра" с оптикой разделявшие стрелка и удалявшийся грузовик двести метров были рабочей дистанцией, а стрелять бывший сержант разведроты умел.
   - Успеешь еще, Макс, - осадил товарища Богданов, выходя из-за дерева. - Разбойник, блин, с большой дороги. Пока можно, действуем миром. Успеем пострелять.
   На обочину дороги вышли еще пять или шесть "грибников". Двое с автоматами, один с ручным пулеметом.
   - Жека, - подозвал Владимир бывшего менеджера по продажам. - У тебя репа интеллигентная, поймай нам транспорт.... Хотя нет, погоди, есть идея получше. Макс, Дэн, со мной. Остальные езжайте вперед и ждите нас у поворота на Черепаново. Сейчас разживемся колесами.
  
   Удача улыбнулась через пять минут, после того как они пропустили мимо два старых "жигуленка", реликтовый "Форд" и мотоцикл с коляской.
   Они ждали на отрезке дороги, который изгибался петлей, заставляя снижать скорость. Рядом с УАЗом защитного цвета на обочине расположились трое в камуфляже, издали неотличимом от общевойскового, освещенные лучом закрепленного на капоте прожектора. Тот, что стоял впереди, носил оранжевый берет вроде МЧСовского, а на поясе - кобуру. Двое других были вооружены легко узнаваемыми "семьдесят четвертыми" - у одного автомат висел на ремне за спиной, другой держал "калаш" в руках, вниз стволом.
   Когда из-за поворота показались огоньки фар, стоящий впереди властно взмахнул рукой с фонарем. "КАМаз" остановился, не доезжая десяти метров до поста. Решительной походкой "оранжевый берет" и один из автоматчиков подошли к нему. В кабине сидел молодой пацан в кепке, похожий на классического ПТУшника.
   "Щегол", - сразу понял Владимир. Все, что произошло дальше, было чистой импровизацией.
   - Старший прапорщик Богданов, войска ГО, - Владимир сунул ошалевшему шоферу под нос красную корочку своего военного билета, не давая прочесть. - Транспорт реквизируется для проведения эвакуации.
   Кобура и форма из магазина спорттоваров были красноречивее документа, не говоря об автоматах. Корочки превращали банальный грабеж в законную реквизицию.
   Все прошло как по маслу. Водитель слабо ерепенился, но до тех пор, пока Богданов не напомнил об ответственности за неподчинение органам власти при военном положении. После этого шофер выпрыгнул из кабины и поспешно отошел от машины, будто она горела.
   - Хоть расписку выдайте, - попросил он, заикаясь и косясь на оружие. - Хозяин шкуру спустит.
   Вид у него был пришибленный. Еще бы, не каждый день узнаешь про ядерную войну. Матерясь про себя из-за задержки ("Проще было дать тебе прикладом по мозгам"), Богданов с серьезным видом накарябал на листке бумаги текст "документа"; поставил подпись, дату. Надо было отыгрывать шоу до конца.
   - Компенсацию получать в комендатуре района. После отмены. Теперь что касается тебя лично. Отношение к воинской службе?
   Парень на мгновение замялся, как любой штатский, слыша этот вопрос. Наверно, так и подмывало ответить: "отрицательное".
   - Освобожден я, - проговорил он, наконец.
   - Не понял?
   - Группа "Д". Сердце.
   - Во народ, - Богданов переглянулся с автоматчиком, - Эту дуру, значит, водить можно, а служить ни-ни. Шуруй отсюда, у нас пока план по мобилизации закрыт. Борис, в кабину.
   Его товарищ, который на самом деле отслужил срочную пять лет назад, быстро занял место водителя грузовика. Оставив шофера в прострации на опушке леса, они тронулись в путь. В километре от места экспроприации Владимир пересел из неудобного УАЗа в свой "Патруль", на заднее сидение.
   - Я в ауте, - обернулся сидящий за рулем Дэн (его собственное авто железным хламом стояло в гараже Гнезда), - Ариец... командир, ты во ВГИК не пробовал поступать?
   - Была мыслишка, - Владимир водил карандашом по карте района. - Да подумал, по конкурсу не пройду. Поехали, че рты разинули? Смелость города берет.
   Грузовик шел порожняком, и им не пришлось выкидывать на дорогу ненужный груз (конечно, лучше бы он был нужным). Кузов оказался грязным, там возили то ли асбест, то ли строительную смесь, но цель группы стерильности не требовала.
   Больше они решили "реквизиций" не проводить - был риск нарваться не на лоха, который мог навести на подозрительных "ГОшников" настоящих военных. Одного грузовика худо-бедно хватит.
   Через двадцать минут на таком же безлюдном участке дороги судьба послала им навстречу ЗИЛ-наливник. Прижать его к обочине было плевым делом. Водитель ЗИЛа оказался старше и опытнее, и маскарад его не убедил. Как назло он оказался не наемной рабсилой, а сам себе хозяином. Ошибка мужика была в том, что он не оценил всю сложность ситуации. Пришлось действовать грубо: дать ему по сопатке, связать и бросить на опушке. Жить захочет, развяжется.
   Бензовоз был полон дизельного топлива - огромная удача, ведь и генератор, и треть их автомобилей потребляли именно солярку.
   - Сколько у нас на кармане? - спросил Владимир казначея, когда автопоезд снова тронулся в путь. Заправщик с верным камрадом отправился в Гнездо.
   - Триста двадцать с копейками, - ответил тот. Естественно, речь шла о тысячах.
   - Неслабо, - Богданов отметил, что многие захватили с собой свободную наличность.
   Значит, восприняли всерьез его прогноз. Это поможет решить часть вопросов без стрельбы и мордобоя: многие люди еще верили в деньги, слишком сильна инерция мышления. Везде, где возможно, они постараются обойтись без насилия.
  
   Но спокойно доехать до города им не дали.
   - Впереди дорожные работы, - зашипела рация минут через пять, - обе полосы раздраконили, дорогу техникой перегородили. Народу вокруг до хрена.
   Голос Макса, который теперь ехал первым, был как всегда спокоен, но Богданов знал, что по пустякам тот бы не стал его тревожить. Ситуация заставляла нервничать самого Владимира. Единственная нормальная дорога, по которой они могли добраться до цели, перегорожена. Объезд займет часа три, и еще неизвестно, кто встретится на окольном пути.
   Когда они проезжали тут в прошлый раз, работы только начинались, но рабочих согнали сюда видимо-невидимо - похоже, сроки поджимали. Чего теперь ожидать от толпы гастарбайтеров и русских маргиналов, он не знал.
   - Стоим, - распорядился Богданов. - Пойдем на переговоры. Макс, Дэн, Артем, без вас никак.
   Он проверил свой "Стечкин": на этот раз перед ними были не безобидные шоферы. В кармане разгрузки лежал еще один пистолет - не для стрельбы по-македонски, а для обмена или уплаты пошлины. Его спутники тоже вооружились. Остальные прикрывали. Автоматы и "тигр", который издали не отличишь от "Калашникова", сознательно держались на виду.
   Случайно или нет, тяжелый асфальтоукладчик, два катка и прицеп-цистерна - видимо, с битумом - встали так, что перегородили дорогу, оставив два узких просвета. Проехать легковушка могла, но с риском поцарапать борта.
   На разделительной полосе горел костер в железной бочке. Еще один огонек, поменьше, в котором угадывался мангал, мерцал рядом с вагончиками-бытовками. Между ними сновало множество фигур. Доносились гогот, разноязыкая речь и мат. Запах гудрона мешался с аппетитным ароматом жарящегося мяса.
   Когда четверо выживальщиков преодолели половину расстояния до "заслона", какой-то шайтан в оранжевом жилете вскочил с бордюра и замахал руками, тараторя по-своему. От его воплей поднялись еще шестеро; у троих Богданов заметил ружья. "Пираты Карибского моря, ёпрст", - подумал он, глядя на пеструю бандану. С ума сойти: полдня не прошло, а уже так оборзели. Мясо понятно откуда - тут стада гоняют. А ружья? У деревенских подрезали?
   Тридцать черных то ли от природы, то ли от пыли и гари работяг напряженно следили за гостями. Но с места никто не двинулся. Если у них и были нехорошие намерения, то гастарбайтеры их забыли, когда увидели, что новоприбывших много и те тоже вооружены.
   Вперед вышел хмурый усатый мужик лет под сорок славянской наружности. Карманов на его жилете было не меньше, чем на штормовке Богданова.
   - Здравствуйте, - вежливо приветствовал его Владимир. - Можно проехать?
   Человек, наверняка бригадир, посмотрел на него изучающее.
   - Проезжайте, - наконец, выдавил он. - Кто держит?
   - Ну, тогда отгоните с дороги это корыто. А то поцарапаем, не дай бог.
   - Не вопрос... Абдула! - крикнул он типу в бандане. - Откати драндулет.
   Чернявый запрыгнул в открытую кабину асфальтоукладчика, взялся за рычаги, и тот с ревом, выбрасывая клубы дыма, медленно покатился к обочине.
   - Вы кто такие, мужики? - спросил Владимир, пока железная махина медленно, как улитка, ползла по дороге.
   - Работаем. По подряду, - флегматично ответил бригадир.
   - А ружья?
   - От бандитов.
   - Ясно, - хмыкнул Богданов. Хотя ни хрена ему ясно не было: ружья то ли, чтобы отбиваться от лихих людей, то ли у самих лихих людей отнятые. - Вы в курсе, что произошло?
   - В курсе, - с тем же лаконизмом ответил мужик. - Служил.
   - Почему тогда не шевелитесь?
   - А куда?
   Сурвайвер понял, что против этой логики не попрешь, и хотел уже откланяться, но тут его взгляд упал на два ГАЗа-66 с кунгами, припаркованных на площадке у дороги. Гулять так гулять.
   - Откуда транспорт?
   - Дык... муниципальный.
   - Понятно. Слышь, земляк, у меня предложение на миллион баксов.
   - Хочешь "шишиги"?
   - Ага. Твои орлы против не будут, если мы махнемся не глядя?
   - Они не мои, я у них вроде замполита. Слушаются они своего основного.
   - Ладно, - вздохнул Богданов. - Зови сюда этого главного. Перетрем.
   Через десять минут группа разжилась двумя уникальными вездеходами, которые по недоразумению относились к классу грузовиков. Владимир не сомневался, что в новом мире без дорог их проходимость сослужит выживальщикам хорошую службу. Отдать пришлось новый блестящий "Гранд Чероки", сто тысяч рублей и две канистры спирта.
   "Полупаркетник" Артема Богданов выбрал предметом бартера как самый пижонистый. У остальных машины были рабочими лошадками, а Чероки сиял новым тюнингом. На водительской дверце была нарисована фигура оскалившегося вепря. Ну, просто мечта гопника. Или негра. Чем не тачка для главаря новообразованной банды?
   - Накинь еще какой-нибудь ствол для меня, - попросил бригадир, выступавший в роли посредника, когда переговоры были закончены.
   - Застрелишься? - испытующе посмотрел на него Богданов.
   - Как масть пойдет.
   - Ладно, держи, - Владимир протянул ему ТТ китайской сборки из "обменного фонда".
   Бригадир выщелкнул обойму, проверил патроны.
   - Семья у меня в Москве... была, - проговорил он. - К теще ездили. Слыхал по радио.... Это везде так?
   Вон оно что. Ясно, отчего с виду неслабый мужик выглядит таким раздавленным.
   - Везде, - подтвердил главный сурвайвер. Больше он ничего сказать ему не мог.
   Снова пошел дождь... Но народ тут про радиоактивные осадки не слышал и только прикрыл мангал самодельным навесом. Забрав грузовики, параноики продолжили свой путь, покинув лагерь работников с большой дороги.
   А Владимиру еще предстоял нелегкий разговор с хозяином "широкого джипа". Слава богу, тот не стал устраивать разборок при чужих.
   - Ты что забыл, Артем? У нас теперь все общее. Понадобится, и свой "патруль" отдам. У твоего-то джипа только понты, а проходимость так себе. Помнишь, сколько раз тебя лебедкой из говна вытаскивали?
   Назад решили поехать другой дорогой. Застрявшие на дороге запросто могут сообразить, что странный кортеж возвращается с добычей.
  
   *****
  
   До того как стемнело окончательно, они целый час наблюдали диковинную иллюминацию. Небеса пылали, словно расцвеченные новогодним салютом. Владимир знал, что эта адская радуга вызвана преломлением солнечного света в солях выброшенных высоко в стратосферу частиц пепла. На такой высоте ветер фигачит со скоростью гоночного автомобиля, поэтому иллюминацию скоро смогут увидеть даже там, где войны не было. Успокаивало то, что с такой высоты радиоактивный дождик не прольется. Или не успокаивало?
   На часах было без четверти девять, но темно стало, хоть глаз выколи. Фары освещали безлюдное шоссе... То есть шоссе казалось безлюдным, но Богданов был уверен, что люди никуда не делись от своих автомобилей. Иллюзия была бы полной, если бы не мелькали за стеклами светлячки фонарей и не горели нечастые костры, где сжались, сбившись в кучки, застигнутые темнотой вдали от дома люди. Аварийные знаки никто не выставлял, да и освещение салона мало у кого горело.
   Редко-редко проносились мимо счастливцы, чьи машины благополучно пережили импульс. Встречных было того меньше. Все спешили добраться до Черепаново, даже если ни у кого там не было родственников или знакомых. Люди могли не знать про войну, но чувствовали -- случилось что-то очень плохое.
   Набухшие влагой облака сплошной стеной катили с запада. На высоте 2-3 километров, вокруг частиц измельченного грунта, поднятых в воздух взрывной волной, активно конденсировалась влага... Авангард - вырвавшиеся вперед тучки необычно правильной формы, - то и дело выливали свое содержимое на землю, и тогда "дворники" принимались за работу, размазывая по стеклу мутные потеки. Не позже, чем через час, подумал Богданов, до райцентра доберется весь фронт. И люди, если не бараны, на улицы носа не высунут.
  
   Через сорок минут выживальщики добрались до райцентра и разделились. Один внедорожник отправился на станцию техобслуживания и АЗС. В машине поехали трое - на заправке вполне можно встретить сопротивление, насколько ценным станет топливо в изменившемся мире, многие явно уже поняли. Идеальным вариантом было бы захватить бензовоз.
   Не доезжая двух километров до города, оставшиеся растянулись так, чтобы расстояние между машинами было не меньше сотни метров. Иначе колонна выглядела бы подозрительно не только для милиционеров, но и для любого обывателя, а будоражить народ раньше времени было не с руки. Рация из-за помех работала через раз, но свет фар позволял сурвайверам выдерживать дистанцию. Впереди ехал "УАЗ" Макса - передовой дозор. Дальше двигался богдановский "патруль", игравший роль КШМ, за ним - остальные, грузовики - в середине.
   Они напрасно опасались блокпостов, никто не остановил их до самого въезда в город, отмеченного бетонной стелой и постом ГАИ. Будка "продавцов полосатых палочек" была пуста и смотрела на пустое шоссе старательно выбитыми окнами. Фары мазнули по ней, высветив распахнутую настежь дверь и ворох разбросанных по полу бумажек, которые ворошил пока еще слабый ветер. Кто-то выразил народную любовь, навалив у порога кучу.
   Черепаново встретило группу вымершими улицами и непривычной тишиной.
   Добраться до склада можно было двумя путями - через город и по длинной объездной дороге. Решили ехать напрямик: время дорого. Когда-то Владимир исколесил этот город вдоль и поперек, но теперь в быстро сгущающейся темноте соваться туда, не имея никакой информации, было опасно, а времени на детальную разведку не оставалось.
   - Макс, "языка" надо взять, - произнес в тангенту Богданов. - Пусть расскажет про обстановку.
   - Принято, - ответили на том конце. - Сейчас выловим.
   - Только не прессуй, - предупредил Владимир бывшего вояку. - Тут тебе не Чичистан. Допрашивать буду я. Встречаемся у шашлычной. Давай вежливо, без переломов.
   - Обижаешь. Мы нежненько.
   Богданов хмыкнул, зная нрав своего товарища, который плохо соизмерял силу даже в потешной борьбе. Командир группы подозревал, что поймать человека на вымерших улицах пригородов будет нелегкой задачей. Разве что вломиться в отдельно стоящий домик... Ага, и получить заряд картечи в брюхо. Как и машины на шоссе, дома за высокими заборами казались покинутыми. Выбивалось из картины запустения только бреханье собак, разносившееся по цепочке от двора ко двору. Сколько людей там приникли к оконным стеклам за плотно задвинутыми шторами, сжимая в руках старую "вертикалку"? Нет, надо придумать что-нибудь получше.
  
   *****
  
   Первый встретившийся им на пути прохожий, услышав автомобиль, ускорил шаг и исчез за двухметровыми стальными воротами. Впрочем, какой "прохожий"? Назвать его этим словом из мирного времени было трудно: он не проходил, а стелился вдоль забора. За плечами у него висел не то мешок, не то тюк, по виду тянувший на полцентнера. Он не мог видеть троих крепких мужчин в полувоенной одежде в салоне УАЗика, но определенно что-то почувствовал, как и тот шофер-камазист на трассе. Во время революций, гражданских войн и прочих катаклизмов инстинкт самосохранения обостряется... хоть и не у всех.
   Вскоре, однако, им повезло. Под жестяным козырьком подъезда двухэтажной хибары жалась худая девчонка лет шестнадцати и тщетно пыталась прикурить от спички. Дождь на время прекратился (догадывалась ли она, что под него лучше не попадать?), но ветер хлестал не по-детски. Выражение ее лица выдавало если не профессию, то образ жизни. Из-за шума деревьев она не услышала, как за углом остановилась машина.
   Две пары сильных рук схватили ее и втащили в салон, так что она и пикнуть не успела.
   В салоне девчонка вжалась в сиденье, не отрывая взгляда от лежащего на виду оружия.
   - Ну, даете, орлы, - хмыкнул Богданов, оглядев приобретение, - "Языка"... Я ж не в прямом смысле. Повзрослей бы надо.
   В этот момент из соседнего подъезда вышел дед в дождевике, по виду еще крепкий, с рюкзаком за плечами. По грибы, что ли, собрался?
   - Принимайте клиента.
   Девчонка дрожала.
   - Да не боись ты, мы не из органов, - успокоил ее Владимир. - Расскажешь, что в городе творится, и пойдешь.
  
   Оба оказалась не дураки, и через десять минут выживальщики знали все, что требовалось. Ситуация в Черепаново была именно такой, как предполагал Богданов.
   Электричество и связь в городе пропали еще до ядерного удара. Сначала вспыхнула свечкой городская подстанция, заискрили линии электропередач, и у людей в домах начали воспламеняться электроприборы. Многие получили ожоги и электротравмы. Одновременно прекратили работать телефоны, перестали находить сеть мобильные, пропали все радиостанции. Экраны тех телевизоров, что могли работать на батарейках, показывали голую синеву - не важно, от обычных антенн они работали или от спутниковой тарелки.
   В городе сохранялось подобие порядка, но оно было вызвано не действиями властей, а апатией населения. Администрация во главе с мэром и все силовики, включая военкоматчиков и сотрудников ГАИ, испарились.
   Голод на повестке дня пока не стоял; народ здесь имел хорошие подворья, и большая часть урожая была уже убрана. Поэтому жители пока сидели по домам и выжидали, общаясь только с соседями. Никаких сходов, собраний и митингов по поводу того, как жить дальше, не проводилось. И все же у черепановцев потихоньку проклевывались ростки нового мышления. В отличие от застрявших на шоссе, здесь знали про войну и действовали соответственно. Народ, как выразился дед, уже "раздербанил" аптеку и два продуктовых магазина. На очереди был склад, но туда пока не лезли. Как понял Богданов, склад принадлежал ну очень крутым пацанам, ссориться с которыми никто не хотел. Да еще там окопались человек десять сотрудников, то ли по приказу, то ли самовольно.
   Богданов взял инфу на заметку.
   Девчонка рассказала, что к Марье Семеновне, учительнице, в огород упал "самолетик". Ее сын-пропойца уже прикидывал, как свезет эти полцентнера дюралюминия в Новосиб и на вырученные деньги будет бухать полмесяца. Беспилотник - смекнул Богданов. Может, даже не разведывательный, а боевой. Он читал про такие штучки с ракетами воздух-земля и воздух-воздух, класса "Darkstar" Правда, он знал, что эти аппараты отнюдь не "вундерваффе". Существовало много мер противодействия им, и средства наведения помех могли превратить этих железных "птичек" в голубей мира. Да и сами по себе они были не стопроцентно надежны. При многолетней мировой войне такие сложные компьютеризированные системы вышли бы из строя первыми, и пришлось бы "цивилизаторам" идти в атаку по старинке, в рассыпном строю, от чего все давно отвыкли. Главная область применения этих электронных штучек - чмырение слаборазвитых стран в режиме блиц-крига. Да и то, подозревал Владимир, используют их не из тактических соображений, а для психологического эффекта: мол, смотрите, попуасы, на что способен белый человек.
   Еще, по словам девчонки, чуть к северу от Черепаново, на шоссе, соединявшем Новосибирск с алтайским Бийском, догорала пробка из транспорта в несколько километров. Горела до сих пор, хотя зарево от пожара местные увидели еще днем. (Похоже, отработали чем-то зажигательным, решил Владимир.) Про это много страшного рассказал племянник бухгалтера завода, на мотоцикле приехавший из Кольцово, пригорода Новосибирска. Говорил, например, что водохранилище вышло из берегов и смыло половину областного центра.
   Этого Богданов и ожидал.
   Вот только зачем долбанули здесь, на дороге? Вряд ли далекий оператор перепутал "Икарус" с тягачом "Тополя-М", их пока не научились под автобусы маскировать. Напрашивалась мысль о переводе беспилотников в автономный режим поиска целей с очень широким диапазоном параметров. Где же они берут топливо?
   Пробку тоже нужно было учесть при планировании. Она давала им лишние два-три дня на завершение дел, в частности - на ихъятие всего полезного. Потом и здесь начнется ад. Пробка подарит городу время, но если можно проехать на мотоцикле, значит, беженцы доберутся пешком. Черепановцы тоже обречены - скоро их затопит волна голодных. Если местные дадут им кров и пищу, то умрут сами, но даже если к тому времени они прозреют, вряд ли у них достанет ума поставить заставу на шоссе. Да и не удастся им сдержать такую ораву - в городе оружия немного. У беженцев его будет больше.
   Богданов подумал, что во фразе "умри ты сегодня, а я завтра", заложен здоровый прагматизм - если под словом "завтра" понимать "позже". Для большинства было бы лучше, если б оно умерло быстро; но нет, человек - упрямая скотина. После ядерных ударов выживет довольно много людей, и как саранча, как лемминги, они растекутся во все стороны, пожирая все на своем пути. Это будет похоже на бильярд. Или на Великое переселение народов - одна людская волна даст начало другой, сгоняя людей с насиженных мест грабежами и насилием.
   Владимир знал, что продовольственная безопасность страны в среднем обеспечена на тридцать-сорок дней - считая продукты в магазинах, на складах и даже на кораблях в портах. Склады Росрезерва можно не учитывать, вряд ли что-то с них будет роздано за пределами ЗАТО, где живет их персонал. Но срок этот не учитывает того, что львиная доля находится в больших городах и на крупных складах.
   Повезет островам и затерянным в горах долинам, где есть хороший запас продуктов и посевные площади. Взорвать мосты, потопить паромы, сделать непроходимыми перевалы, и в таком анклаве сохранится жизнь и, если очень повезет, цивилизация. А если делиться поровну - умрут все.
   Закончив десятиминутный допрос, они отпустили обоих восвояси. Дед и девчонка получили блок сигарет, пару бутылок водки, десять коробок лапши и пять банок тушенки из походного запаса.
   "Что их ждет? - подумал Богданов, глядя, как две фигуры скрылись за пеленой тумана. - Но не брать же с собой каждого котенка, в самом деле..."
  
  
   Глава 4. Склад
  
   "Паук" был голоден. Солнечные элементы на крыльях работали вхолостую. Высоко над ним и над равниной, где проходил его полет, тяжелые тучи двигались на восток, неся с собой темноту, немногим отличную от ночной. Только вспышки молний освещали землю.
   Топливные баки был почти пусты, аккумуляторы разряжены наполовину. "Паук" уже выполнил боевое задание и мог умирать, но записанная на процессор из кремния и германия программа предусматривала уход в "свободное плаванье", чтобы до конца испытать возможности машины. Там, куда катился мир, подобные ей могли пригодиться.
   Рецепторы издалека уловили запах еды, и экспериментальный аппарат "Spider-M" начал корректировку курса и снижение. Диверсионные группы, заброшенные для подавления ракетных шахт, были снабжены десятью беспилотными летательными аппаратами, подобными этому. То был эксперимент с заделом на будущее, а может, просто воровство или глупость, кто знает, но "Паук" был активирован.
   Через десять минут он завис над объектом. Это был труп человека, нашедшего смерть в дыму лесного пожара, но не сгоревшего. Заработал несущий винт, и аппарат весом пятьдесят килограммов неподвижно завис над целью. Из брюха автономного БПЛА выдвинулся коленчатый щуп, увенчанный острой иглой. В четырех местах он впрыснул под кожу патентованный катализатор. Затем, словно паук в "кокон", он укутал тело человека в специальный мешок, похожий на тот, в которых выносят мусор. Всего через день работающий на метане движок получит достаточно топлива.
  
   *****
  
   Группа двигалась по пустым улицам. Город как вымер. Можно было подумать, что старушка смерть уже освоила эту делянку, но Владимир знал, что за стенами панельных, кирпичных и деревянных домов сидят двадцать тысяч испуганных человеческих существ. Скоро их оцепенение пройдет, люди изменятся... те, кто выживут. Что-то подсказывало Владимиру: через неделю незнакомые автомобили будут встречать автоматным огнем из чердачных окон.
   Но пока все было тихо. Непривычно тихо. Вечером в таких небольших городках на улицах немного народу, но всегда попадаются группки молодежи.
   Здесь, вдали от уничтоженного Новосибирска, жизнь только на первый взгляд текла, как прежде. Несмотря на вечернее время, в городе не светилось ни одно окно. На улицах было мало брошенных автомобилей - в субботу днем все они наверняка стояли в гаражах.
   Выживальщики проехали мимо темного здания администрации.
   На асфальте валялся старый монитор с электронно-лучевой трубкой. Похоже, начальной точкой его полета был кабинет на втором этаже, о стекле в окне которого напоминали только бритвенно-острые осколки в клумбе.
   "Запирайте етажи, нынче будут грабежи", - вспомнилось Владимиру.
   Он готов был держать пари, что всю новую технику, а также транспортабельную мебель хозяйственные горожане уже растащили по домам. Кто-то успел накарябать на пластиковых панелях фасада размашистое слово из шести букв, начинающееся на "П", и точно определявшее все, что творилось вокруг.
   Они проехали мимо книжного магазина. Тот, похоже, был оставлен, но не заперт, дверь нараспашку. Будь у них чуть больше времени, можно было заглянуть. Конечно, нужны были не детективы и фантастика, а энциклопедии, медицинские, сельскохозяйственные и технические справочники. Но у Богданова был "неубиваемый" ноутбук в титановом водонепроницаемом корпусе, специально спроектированный для работы в экстремальных условиях, на жесткий диск загружено почти 500 гигабайт информации - в том числе вся Википедия, дюжина других энциклопедий, справочники по всем областям знаний, библиотеки. Список постоянно пополнялся с помощью сетевого робота, написанного другом-программистом. Раньше накопление информации было для Богданова развлечением. Но теперь...
  
   Когда из темноты выступили темные громады складских корпусов, Владимир почувствовал легкий мандраж. Так бывает, когда ждешь чего-то годами, вот, наконец, желанное приходит... И застает тебя врасплох.
   Они еще могли повернуть назад. Что, если он ошибся, и власть не рухнула?
   "Мы же предатели", - совсем некстати подумалось ему.
   Он хорошо знал историю, и помнил, что единственный путь к победе - в рядах действующей армии или всенародного партизанского движения. Без него никакие "гнезда" и тайники в лесах не спасут.
   Но он убеждал себя, что эта война иная. Армии уже нет, а партизанить кроме них никто не собирался. Одно Богданов знал точно: если они ошиблись, они не сядут. По законам военного времени за грабежи и мародерство им просто пропишут по десять граммов свинца.
   Окружавший склад железобетонный забор был высоким, но знавал лучшие времена и не остановил бы даже ребенка. Богданов поставил ногу в выщерблину в бетоне и через мгновение был наверху. Торчавшие из плит арматурины очень помогали карабкаться. Выбрав место, где прыгать было не слишком высоко, а земля казалась помягче, он легко перемахнул на другую сторону. Приземлившись, вытащил из кобуры АПС. Людей он не боялся - вряд ли охрана так ревностно относилась к обязанностям, что продолжала совершать обходы. Но к встрече с овчаркой надо было быть готовым.
   В окнах кирпичного здания, неподалеку горел свет. Интересно. У них еще и электричество есть?
   "Группа захвата" из пяти человек тем временем окружила типовой железный киоск, превращенный в КПП охраны. Дверь была не заперта и широко распахнулась от мощного удара ноги в тяжелом ботинке. Двое охранников осоловело таращились на гостей. Караулка напоминала свинарник - в глаза бросались смятые упаковки от чипсов и пятилитровый баллон из-под пива.
   Сидевший ближе к выходу и потянувшийся к помповому ружью ЧОПовец получил прикладом "Сайги" в живот и надолго потерял способность воспринимать действительность. Второй оказался сговорчивее и сам открыл ворота.
   Караван выживальщиков втянулся на территорию склада.
   Действуя, как подсказывал инстинкт, Богданов постучал кулаком в дверь того самого здания, где светились окна.
   - Открывай, мля! - крикнул он, сделав знак товарищам приготовиться.
   Дверь приоткрылась, появилось опухшее лицо под черной форменной кепкой.
   - Какого рожна...
   Две пары рук схватили охранника и выволокли наружу, попутно припечатав лбом об дверь и наградив несколькими тычками под ребра.
   Четвертый, уже немолодой мужик, сидевший за стеклянной перегородкой в холле, сделал попытку подняться с места, но, заметив помповики в руках ворвавшихся, мгновенно сник.
   - Сиди, дядя. А то до пенсии не доживешь.
   Всех связали и заперли в подсобке.
   - Так, я в кабинеты, - бросил Богданов своим, - Поговорю с руководством и проверю накладные, чтоб вслепую не тыкаться. Вы пока подгоняйте машины вон к тому зданию и начинайте погрузку. В идеале возьмите кар. Хрен знает, может их электромоторам ничего не сделалось. Жека, Андрей, сидите на стреме вместо этих бойцов. Можете даже их фуражки надеть.
   Поднявшись на третий этаж, Богданов оказался в коридоре, куда выходило восемь дверей. Неслышно ступая, он приблизился, прислушался. Похоже, один человек.
   Богданов толкнул дверь плечом и с видом человека, который имеет право задавать вопросы, рявкнул:
   - Что тут происходит? Вы тут старший?
   - Ну, я, - с вызовом произнес мужчина в белой рубашке и с необъятным брюхом, набивавший спортивную сумку бутылками с вином. Чтоб не побились бутылки, он перекладывал тряпками.
   Предупреждая вопрос "А ты кто такой?", Богданов навел на него ствол.
   - Неправильно. Старший тут я.
   Мужик отступил к стене, лицо его стало серым.
   - Да ладно, не тушуйся. Мы много не возьмем. Все, что останется - вам. Кто-нибудь еще на объекте есть?
   Заведующий оторопело замотал головой.
   - Больше никого.
   Богданов был трезв, но чувствовал какой-то пьяный кураж. Казалось, что и его товарищи разделяют это ощущение. Он знал, что это адреналиновый шок, и лучше бы его подавить, сохранить холодную голову. Это не спорт и не матч в страйкбол. Неровен час, что-нибудь важное ускользнет от внимания.
   - Значит так, - обернулся он к завскладом, - Тебя под замок. Там уже отдыхают твои сотруднички. Перед тем как уехать, мы вас выпустим. Берите, что хотите, и делайте отсюда ноги. Это, - он показал на темноту за окном, - навсегда.
  
   *****
  
   Через пять минут Богданов вернулся к своим. Вид у него был слегка ошарашенный.
   - Странные дела творятся, мужики. Склад наполовину пуст. Многое увезли. Приехали в половине третьего машины, начали авральными темпами грузить. Заведующий говорит, три часа назад закончили. Этим, которых мы заперли, строго-настрого наказали дежурить, остальных распустили по домам. Куда поехали грузовики, никто не знает. Вроде как на юг.
   - На Алтай, значит, - заключил Женя. - А чего тебя так зацепило? На нашу долю хватит.
   - Нет, вы вдумайтесь, мужики. Полтретьего. Двух часов не прошло, а они уже сообразили и начали действовать. Раньше нас.
   Только теперь до остальных начало доходить.
   - Не мог он... - не поверил Евгений. - Этот барыга вшивый...
   - Ты в газетах давно знакомых букв не находил? - усмехнулся Богданов. - Этот барыга с президентом за ручку здоровался. Второй человек после губернатора. А что, если этот Лужин - наш брат по разуму?
   - Буржуй-сурвайвер... смешно.
   - Не скажи. В мире большого бизнеса лохов нет, - возразил Владимир, взваливая на плечи мешок с мукой. - Паникеров, конечно, тоже - эти пацаны не боятся рисковать, иначе бы не поднялись. И дураков, чтоб не видеть ясных сигналов - нету. Вон, у нашего олигарха Рабиновича дом с бункером в графстве Суссекс. Еще лет пять назад построил.
   - Надеюсь, его смыло в Ламанш.
   - Добрый ты человек, Дэн.
   - Ага, - согласился тот. - А у меня друг как-то по Рублевке проезжал. Там заборы по восемь метров, а за ними самые настоящие крепости. Думается, там не только тосу-ину и мастиффы их стерегут. Поди, по взводу охраны и оружия полно. Любого. Эти суки выживут.
   - Да их уже штурмом взяли, и владельцев с семьями и челядью на заборах развешали, - хохотнул Владимир.
   - Кто знает. В средние века осады продолжались годами. Трою вообще вон десять лет брали. Кто и сможет прихлопнуть их гадюшник - так это боеспособная часть с артсистемами или тяжелой техникой. А такие, похоже, первыми раскатали в блин.
   - К чему я все это веду, - вернулся к теме Богданов. - Не надо думать, что мы одни здесь умные.
   Дело пошло быстро. Двое из группы за свою биографию успели поработать грузчиками. Кар кружился по огромному помещению, спуская то один, то другой ящик, выкатывая его за ворота на подъездную дорожку, где ящик потрошили носильщики, ловко закидывая в кузов нужные товары. Погрузчик сделал больше двадцати рейсов, когда кончился заряд аккумулятора. Тогда они завели второй и работа продолжилась.
   - Да не берите одни консервы! - распоряжался Владимир. - Давайте фрукты и овощи, хоть первое время свежее поедим. Опять же детям, бабам. Соки, сухофрукты, джемы, компоты - это не лакомство, а источник углеводов. Соль у нас есть, а вот перца побольше, приправ всяких. Хранятся почти вечно, ничего не весят, а через пять лет будут на вес золота.
   На полках - паллетах - он наметанным взглядом выбирал коробки и тюки с тушенкой, крупами, подсолнечным маслом.
   Быстрорастворимую еду не брали. "Бич-пакеты" вообще худший вариант для питания в экстремальных условиях: язву получишь и печень посадишь, а питательной ценности и витаминов шиш.
   Когда загрузили почти треть добычи, Богданов вдруг хлопнул себя по лбу и нервно рассмеялся. Вот, что значит мышление холостяка. Забыл! Суровые сурвайверы конечно, могут спать на полу и бриться с помощью лезвия верного ножа-мультитула, но женам их такой расклад не понравится. Поэтому надо срочно добавить к трофеям прокладки, дезодоранты и прочую шнягу. Да что там... даже стирального порошка в Гнезде было мало. Все это казалось "неважным". Хозяйственное мыло и сода есть - и радуйтесь, бабы, вон ручей рядом.
   Скоро, он знал, дойдет и до этого. Но почему не создать хоть минимальный уровень комфорта, пока есть возможность? Тем более что многими благами цивилизации им больше никогда не придется наслаждаться. К счастью, на складе хранились и предметы гигиены.
   С улицы донесся звук мотора. Богданов насторожился, несмотря на выставленный караул, но услышал знакомые голоса. Вернулась группа, которую отправляли в поликлинику.
   Макс шел последним, плотная повязка была пропитана кровью
   - Херня-война, - опережая вопрос командира, объяснил Макс, - из мелкашки. Кость не зацепило.
   - Кто? Охрана, что ли?
   - Да нет, - махнул тот рукой. - Трое торчков... походу, в хлам отмороженных. Дорвались до "колес" и прямо там вмазали. Сестричку зарезали, гады. Один как нас увидел, сразу за ствол, типа Крутой Уокер, правосудие по-хакасски, мля. А мы шуток не любим, устроили им передоз свинцом.
   "Вот и первая кровь, - подумал Богданов. - Хорошо, что чужая, а не наша".
   - Ладно, мужики, присоединяйтесь. Тут работы еще до фига. А ты, Макс, иди в кабине посиди.
   - Да зачем? Не сахарный.
   - Ты не понял. Это не халява. Будешь прикрывать погрузку.
   Проснулась рация. Вызывал наблюдательный пункт на чердаке ближайшего к складу жилого дома:
   - В вашу сторону идет УАЗ. Будет у вас через пять минут.
   Выживальщики тревожно переглянулись. Богданов заковыристо выругался и сказал, машинально взглянув на часы:
   - Не останавливаемся.
   Если уехать сейчас, то все предприятие теряло смысл.
  
   *****
  
   Через пять минут УАЗ въехал в открытые ворота склада и остановился перед административным корпусом. Двери распахнулись, из машины вышел милиционер.
   Всего их было трое, но у них был автомат и, что еще хуже - право применить силу.
   Нельзя сказать, что выживальщики не готовились к такому варианту. Просто расчет был на скорость и удачу, а удача подвела. Никто не мог вызвать этих архаровцев, стопудово они оказались тут случайно - приехали за водкой, например. А значит, был шанс, что все обойдется.
   - Вот сцуко... - сплюнув, прошипел Макс и отошел от окна, - Принесло на нашу голову.
   - Спокойно, - одернул его Богданов. - Только не быкуй. Сейчас разрулим все по-хорошему. Может, товарищи тоже прибарахлиться хотят. Склад большой, всем хватит. Лучше выйдем к ним сами, пока они не сообразили, что на объекте посторонние.
  
   Он вышел из здания и небрежной, разболтанной походкой направился к машине. Со стороны КПП приближались двое выживальщиков, позаимствовавших у охраны фуражки. Их камуфляж и камуфляж охраны оказались почти одинаковыми. Надо было перехватить гостей до того, как они завернут за угол и увидят место погрузки.
   Новоприбывшие пока не проявляли беспокойства, но Владимир чувствовал, что три пары глаз следят за ним напряженно. Многие знают, что человек может чувствовать направленные на себя взгляды. Особенно, если они окрашены эмоциями - страхом, неприязнью, злобой.
   - Младший лейтенант Смирницкий, патрульно-постовая служба, - в голосе милиционера звучали нотки тревоги. - Что здесь происходит?
   На вид ему было двадцать пять, но тщедушное тело и угреватое лицо подростка делали его лет на пять моложе. Владимир подумал, что он из тех, кто устраивается в органы, чтоб рассчитаться с миром за детские унижения.
   Он не договорил. Со стороны конторы долетел истошный крик. Как назло в этот момент стояла полная тишина, и не услышать его было невозможно. Так же внезапно крик захлебнулся, но было уже поздно.
   Надо было вставить пленникам кляпы или запереть там, где лучше звукоизоляция. Но кто мог подумать, что попадется среди них такой дурной?
   Глаза у сотрудника ППС стали круглыми, как полтинники.
   - Это что? - выдавил он из себя.
   Богданов хотел решить дело миром. Очень хотел.
   - Да мужик один, с головой у него плохо. Командир, вы в курсе, что творится? - решил он увести разговор в сторону. - Сегодня на Сиб скинули ядрену бомбу. И наверно не только на него. Это война.
   - Из дурки сбежал? - неуверенно произнес мент.
   Он оглянулся на своих. Один из ментов, толстяк, опасливо теребил ремень автомата. Шофер, мужик за тридцать в жеваной форме и таким же мятым вялым лицом тихого алкоголика, бросал косые взгляды то на командира, то на Владимира.
   - А ты проверь, - предложил Богданов. - Свяжись с опорным пунктом, может, скажут чего.
   Он сказал это по наитию, но по выражению лица милиционера понял, что попал в точку.
   - Вот и подумай головой, лейтенант. Почему твоя рация молчит? Они все уже того... И райцентр ваш ракетами проутюжили. Так что ты больше не власть. Ты такой же субъект, как мы. Москвы нет. Правительство на небесах... то есть в аду. Американские рейнджеры уже, поди, в Толмачево высаживаются. Вы за их власть или как?
   Страж порядка долго молчал.
   - Дай я тебе, как другу, растолкую, - не вытерпел Владимир. - Мужики, скоро сюда придут тысяч тридцать новосибирцев. Облученных, голодных и злых, как волки. Они не хавчик со склада, они вас самих сожрут. Вон у тебя кольцо на пальце, и у того с автоматом тоже. Хватайте своих баб, кооперируйтесь с коллегами и идите в деревню. Еда сейчас - это твердая валюта. А форму лучше снимите... народная любовь штука страшная.
   Менты переглянулись. Похоже, они подозревали нечто подобное. Не могли же не видеть вспышки? Да, теперь они поверили его словам, но только еще сильнее перепугались. И проще, чем принять страшную реальность, им было внушить себе, что перед ними просто несколько неадекватных бичей. Обкуренных, обдолбанных или слетевших с катушек настолько, чтоб напасть на склад в сумерках. Так думать было легче, чем принять умом правду.
   Богданов чувствовал, что обстановка не разряжается.
   - Товарищи работники органов, давайте жить дружно. Как вам? Берите, что хотите, мы не жадные... фрукты, консервы, соки. Даже погрузить поможем. Сервис, ёпт.
   Богданов еще говорил, а чутье уже подсказывало ему, что уговоры бесполезны. С лейтехой нельзя было договориться по-хорошему. Он и так напуган, а теперь еще чувствует, что теряет контроль над ситуацией. Он боится до дрожи и не в силах ничего понять, и поэтому опасен. Он хватается за атрибуты старого мира как за соломинку. Одним из таких атрибутов был табельный "Макаров" в поясной кобуре.
   - Они все сдохли, - нажал Владимир. - И мы сдохнем, если будем стоять тут как бараны.
   С некоторыми это срабатывало, но не в этой ситуации. Мысль о том, что прежняя жизнь ушла навсегда не помещалась под фуражкой у собеседника, но ступор уже закончился. Собеседник начал действовать, но совсем не в том направлении, в каком хотелось выживальщикам.
   - Стоять! - заорал лейтенант. - От машины! Руки, бля, все!
   И потянулся к кобуре. Точно, баран: в ковбоя поиграть решил. Богданов не хотел убивать ни его, ни остальных. Он еще никого в своей жизни не убивал, кроме зверей на охоте. Но там риск был оправдан, а здесь...
   Бухнул "Тигр". Не нужно было никаких условных знаков. У каждого из группы своя голова на плечах. На таком расстоянии не надо быть Василием Зайцевым, чтоб попасть - даже если нет оптики.
   Реакция Макса, который стоял у окна, не подкачала, и даже раненая рука не стала помехой. Младший лейтенант уставился на дырку в груди и медленно осел. С выражением крайней обиды на лице.
   Остальное было делом секунд. Коллеги убитого на мгновенье опешили. Толстяк с автоматом очнулся первым, кинулся в сторону, на лету передергивая затвор - неужели их такому учат? Но Жека, которому, как недавнему срочнику, доверили автомат, оказался быстрее. От КПП отрывисто залаял "Калашников", и кровавые росчерки крест-накрест рассекли тело милиционера. Тот упал и неуклюже растянулся в пыли. У последнего, водителя, не было шансов - через долю секунды подключились и двое других из группы огневого прикрытия. Сухой треск выстрелов на секунду заглушил все звуки. Под градом пуль водитель превратился в решето, свесившись из разбитого окна. Пистолет выпал из мертвой руки - он даже не успел снять ствол с предохранителя.
   За три-четыре секунды все было кончено.
   Богданов стряхнул с себя оцепенение. Некогда рефлексировать.
   Нафаршированный свинцом толстяк был еще жив. По хорошему счету, надо было взять на себя ответственность за самую грязную работу, но Богданов не мог хладнокровно добить безнадежного раненого. Такой вот ложный гуманизм. Хотя через полчаса толстяк все равно изойдет кровью, в страшных муках.
   - Ну, лет по 15 строгого режима на брата мы заработали... - мрачно констатировал Макс.
   - Сволочи, спокойно шоппингом заняться не дали... - произнес Дэн, но встретился со злым взглядом старшего и замолчал.
   Богданов обернулся к машине, прикинул, сколько еще не успели погрузить, и скомандовал:
   - Сворачиваемся, у нас десять минут. И дайте по башке уроду, который нас выдал. Санек, стволы собери. Давайте, в темпе вальса, грузите апельсины бочками, - он указал на коробки, которые не достались злосчастным стражам порядка и, вдохновляя всех личным примером, взвалил на плечи тяжелый мешок с крупой.
   - Напрасно старушка ждет сына домой... - напевал старший по трофеям, оттирая тряпкой приклад АКСУ и три "Макарова" от крови.
   Богданов не стал осаживать его, он понимал, что скрывается за этим натужным цинизмом. Они сожгли последние мосты и шли вперед, навстречу новой невероятной жизни. Вернее, та неслась им навстречу.
   "Что же мы сделали, вашу мать... - подумал он. - Да разве так мы представляли?.."
   Только все расселись по машинам, как услышали по рации голос их камрада с наблюдательного пункта. Радиосвязь на коротких дистанция все же продолжала существовать и в послеатомном мире.
   - Мужики.... Сматывайте удочки. В город входит колонна. Повторяю, мля, в город входит колонна. Вижу два БТРа, грузовиков до хрена. Похоже, направляются к складу.
   Приказав наблюдателю спускаться и ждать за воротами, Богданов забросил в кузов последнюю коробку с соком. Символично или нет, но сок оказался томатным. Дорогой ценой достается им прибавка к рациону.
   И даже мысль, что все это не "просто так", а для будущей борьбы с врагом, которую армия уже проиграла, спокойствия не приносила
  
   *****
  
   Вслед за таинственными налетчиками, уничтожившими наряд ППС и умчавшимися прочь, на склад потянулись местные. Страх перед владельцами могущественной компании, близкими к региональной власти, был велик, но тускнел на фоне страха перед неизвестным будущим.
   Даже темнота жителям городка была не помеха.
   Самые смелые уже проникли на территорию склада, когда из-за угла показался первый автомобиль колонны. Самым смелым уйти не удалось. Но большинство остальных мародеров поневоле, человек двести, были еще на подъездной дороге. Они спаслись, кинувшись врассыпную, когда прозвучали первые выстрелы.
   Издали могло показаться, что БТРы стреляют поверх голов, но те, кто падали на землю, уже не вставали. Несколько очередей проредили и разогнали нестройную толпу. Раненых не добивали и бегущих не преследовали. Видимо, демонстрации силы показалось достаточно.
   Еще за воротами начали спрыгивать с брони люди в разномастном камуфляже, без знаков отличия и вооруженных так же разнообразно. Это явно была не армия, и все же действия вторженцев были слаженными и организованными. Привлеченные слабыми криками, они освободили пленников, которые после допроса командиром пополнили их ряды.
   Вскоре подтянулись огромные фуры, из них как горох посыпались мужики в синих комбинезонах. Через пять часов колонна под усиленным конвоем тронулась по шоссе в южном направлении, в сторону Алтайского края. Там, где на трассе образовались пробки из брошенных автомобилей, бронетехника легко расчищала дорогу.
   Склад "Сибагропрома" был выбран подчистую. Когда жители города, наконец, решились заглянуть на его территорию, то были сильно разочарованы.
  
   *****
  
   Сурвайверы успели чудом. Грохот выстрелов долетел до них, когда позади остался пост ГАИ на выезде. Они на всех парах спешили покинуть обреченный город.
   Преследования они не опасались. Все ж таки БТР - не "автострадный танк" Суворова, и на нормальной дороге автомобиль не догонит. Да и темень оказалась очень кстати.
   У всех отлегло от сердца, когда между группой и Черепаново оказалось несколько километров. В том месте, где устроили лагерь дорожные рабочие, пришлось съехать с шоссе и потратить лишний час, петляя по второстепенным дорогам.
   Километрах в пяти от съезда к Гнезду они вернулись на трассу, теперь уже абсолютно вымершую. Редкие огоньки по обочинам погасли - люди устроились на ночлег.
   Выживальщики уже подъезжали к тому месту, где стояли два пораженных электромагнитным импульсом большегрузных автомобиля, когда Владимир заметил темную точку на фоне лунного диска, выглянувшего из-за туч. Точка летела со скоростью вертолета, абсолютно бесшумно, как призрак.
   - Если это НЛО, то я главный масон России, - глухо произнес он.
   Судя по вытянувшемуся лицу, Дэн тоже успел что-то разглядеть.
   - М-да, великий мастер, влетели мы. Или я брежу, или это беспилотник. Улыбнемся, нас снимают.
   - Если бы только снимали, - сказал Владимир. По его тону сидящие в машине почувствовали, что дело серьезное. - Давайте растянемся, чтоб со стороны не выглядеть колонной.
   - Атас, братишки, воздух! - закричали уже в другой машине.
   Значит, точно не показалось.
   - Разговорчики в раю! - рыкнул Владимир в тангенту рации. - Сидим как мыши. Мужики, дистанция пятьдесят метров от впереди идущего. Как поняли?
   Колонна начала растягиваться, точно бусинки на нитке; машины удалялись друг от друга, пока со стороны караван не стал выглядеть как скопление случайных участников дорожного движения. Портило картину лишь то, что кроме них никто по дороге не двигался.
   Впереди забрезжило зарево. Подъехав, Богданов узнал это место. Там, где раньше стояли две "Скании", бушевало озеро огня. Пламя взметалось в человеческий рост, ревело, пожирая металл, пластик и дерево. Треск и резкие хлопки, с которыми взрывалась перегретая смола в стволах сосен, были слышны даже сквозь закрытые окна. Потянуло запахом едкой маслянистой гари. Вот вам и НЛО.
   Им пришлось потерять еще полчаса, но домой они попали без приключений.
  
   Пока не доехали до съезда на дорогу, ведущую к лагерю, все сидели тихо, а тут как будто прорвало. Выживальщики смеялись, оживленно обсуждали вылазку, травили анекдоты.
   "Как дети, ей богу. Или это защитная реакция такая?" - подумал Богданов.
   Сам командир был мрачен. Он уже жалел, что подбил своих на это дело. Они убили шесть человек и едва не погибли сами. Если б они задержались минут на десять, КПВТ с бронетранспортера спел бы им поминальную песню, и не отделались бы они одним легкораненым. Не говоря уже о том, что буквально сразу после их отъезда в городе начался не то бой, не то бойня... Правда, их вины в этом не было.
   Но остальная группа возвращалась в Гнездо в приподнятом настроении. Все задачи были выполнены и даже перевыполнены. Они добыли кучу продуктов. Взяли много товаров первой необходимости, предметов гигиены, лекарств. Погрузили дополнительный генератор, топливо, инструменты, автозапчасти. Пополнили автопарк, в том числе двумя мотоциклами. Обошлось без потерь, если не считать пустяковой царапины.
   По этому поводу сразу по возвращении народ хотел чуть ли не шашлыки жарить, но Богданов загнал всю махновскую вольницу под крышу. Позже было решено выходить на открытое место не больше, чем по двое и с оружием. Богданов читал о разрешающей способности приборов слежения современных спутников-шпионов и не хотел, чтоб их приняли за партизанский отряд. Хотя они себя именно партизанами и считали.
  
   На этот раз Богданов ехал последним. Пропустив остальных вперед и дав указания насчет транспорта и грузов, Владимир поставил машину на ручник. Накинул капюшон дождевика, закрепил налобный фонарь и вышел из машины. Взял ухватистый топорик, который уже года три сопровождал его во всех походах и выездах на природу.
   Разверзлись хляби небесные. Грянула небесная канонада. Как будто кто-то наверху хотел показать людям, что у него калибр и покрупнее, чем у них.
   Разряд атмосферного электричества ударил в дерево метрах в пятистах. Громыхнуло, как бомба. Владимир никогда не видел таких молний.
   Ух.
   Он огляделся. На шоссе было пустынно и темно, насколько хватало глаз.
   Съезд на дорогу к лагерю выглядел заброшенным благодаря толстому слою хвои и лапника, а также высокой траве, пробившейся сквозь трещины асфальта сорняках. После майских и июньских земля разбухла, и выбоины были забиты грязью. В августе от жары грязь спеклась в твердую корку, но теперь снова размокла, и проступившие на ней свежие колеи портили картину запустения.
   Ничего, дождь усиливается, не пройдет и двух часов, как он уничтожит все следы. Остается добавить лишь небольшой штришок. Богданов уже давно приметил большую разлапистую сосну, которая как нарочно кренилась в сторону дороги. Рано или поздно ее повалит ураган, ну а мы ускорим этот процесс.
   Пилой было бы сподручнее, но ровный спил будет бросаться в глаза. Несколько ударов топора. Затем налечь плечом.... Это оказалось нетрудно, как-никак он с четырнадцати лет занимался тяжелой атлетикой. Дерево затрещало. Богданов отскочил, хотя знал, что оно не может упасть в его сторону. Но в сурвайверы идут люди с ярко выраженным инстинктом самосохранения.
   Замерев на пару секунд, словно в раздумьях, дерево наконец тяжело рухнуло на дорогу, треск и шелест заставили замолкнуть стайку пичуг, пересвистывавшихся в соседней роще.
   Вот так. Импровизированный "лежачий полицейский". Когда выживальщикам понадобится покинуть Гнездо, убрать ствол с помощью лебедки будет не так уж трудно. А нежелательных гостей, которые скоро начнут колесить по дорогам в поисках добычи, поваленное дерево скорей всего остановит, не даст ворваться кавалерийским наскоком. В одиночку или вдвоем ствол не сдвинуть, да и троим придется попотеть. Так что в ближайшую неделю к ним никто не сунется. Сами сурвайверы пока никуда не собирались, но даже если припрет, их машины обладали достаточной проходимостью, чтоб проехать двадцать метров напрямую по опушке леса.
  
   Радость в лагере объяснялась еще и тем, что за время набега на склад община пополнилась почти десятком человек. Про существование Гнезда, помимо троих отсутствующих членов ячейки, знали еще шестеро. Сослуживцы, однокашники, родственники - те, которым группа доверяла как себе. Большинство из вновь прибывших жили в Новосибирске, и увидеть их Владимир не надеялся. Но некоторые все же сумели выбраться из ада.
   Сурвайверами в полном смысле слова они не были, и раньше лишь усмехались, когда, прощупывая почву, Богданов рассказывал о сценариях Звездеца. Хмыкали, но, будучи людьми разумными, не отметали сходу возможность БЖ, в отличие от большинства "нормальных", которые закрыли себе глаза здравомыслием, как шорами.
   Наполовину в шутку, наполовину всерьез было оговорено: если катаклизм застал тебя дома, добирайся до Гнезда своими силами. И к вечеру первого дня люди начали подтягиваться. Сначала на мотоциклах, мопедах, полноприводных джипах. От них Владимир узнал про импульс, хотя и раньше догадывался. Как оказалось, уцелели только советские автомобили, выпущенные до восьмидесятых годов и те, что в момент взрыва находились в подземных гаражах.
   Подъезжали и на второй день даже на велосипедах. Через три - четыре дня люди подходили пешком, усталые, измученные. Они знали, что единственная надежда на спасение за пределами города и шли, обгоняя волну беженцев, обходя блокпосты, не слушая команд эвакуационных органов, пытающихся направить потоки в лагеря, где беженцы были обречены на медленную смерть. Шли, выбиваясь из сил, с женами и детьми, останавливаясь только для краткой передышки. Агитация Богданова не пропала втуне - самые предусмотрительные из их знакомых заранее устроили вдоль шоссе по тайнику, и не по одному. Поэтому мало кто вливался в общину с пустыми руками.
   Пополняла холодильник и охота. Лось им так и не попался, но утром второго дня к их забору прибилось обезумевшее стадо коров с изодранными боками - животные продирались через лес.
   У некоторых были сильные ожоги, и выживальщики догадывались, откуда - еще накануне отъезда к складам они чувствовали в окрестностях лагеря запах дыма. Но лесной пожар до Гнезда не дошел, да и не мог дойти. Об этом они тоже позаботились, выбирая место - кругом были обрывистые каменистые склоны, спасающие от огня.
   Мясо животных после проверки дозиметром признали годным. Налегать на жирную говядину в зараженной местности все равно не следовало, холодильник в санатории был маленьким, поэтому мясо частью закоптили, частью залили жиром и приготовили домашнюю тушенку.
   Радовало, что радиационный фон больше не рос, а вскоре и вовсе стал уменьшаться.
   Необходимость в завале на въезде отпала, когда дороги исчезли под толщей снега. Для пресечения проникновения пеших групп регулярно совершались обходы, но за полтора месяца нарушителей не было.
   Еще до наступления холодов вылазки за пределы лагеря прекратились. Но ядерная зима, в приходе которой никто через неделю уже не сомневался, ставила перед маленькой общиной новые задачи.
   Уже в первую неделю Владимир сильно пересмотрел свои взгляды на перспективы общины.
   Все же лагерь был уязвим. Богданов понимал, что если от гражданских беженцев они отобьются, то первая же рота дезертиров на бронетехнике разнесет общину в пух и прах. О том, чтобы пережидать здесь зиму, не было и речи - зима могла затянуться на десятилетия. Как ни привыкли они к этому месту, придется выходить в большой мир.
   И тогда они вспомнили об Академгородке. На четвертый день удалось перехватить по рации продолжительные переговоры каких-то поисковых групп. Похоже, в районе Университетского проспекта находилось что-то вроде чрезвычайного штаба по проведению спасательной операции. Постоянно упоминалось некое "убежище". Богданову и товарищам эти скупые сведения сказали многое, поэтому выживальщики и решили установить контакт именно с этими людьми, а не с воинской частью неподалеку от Новосибирска, которая тоже пару раз выходила в эфир.
   Но раньше, чем к началу октября сделать это не удалось, потому что местность между Гнездом и Академгородком превратилась в поле боя за последний кусок хлеба.
   К сороковому дню, когда там стало не так людно и значительно спокойнее, все радиопереговоры уже прекратились. Скорее всего, они мертвы, думал Владимир. А если живы, то находятся в еще более бедственном положении и ничем не смогут помочь общине. Так он думал, но все же решил попытать счастья.
   Они были несказанно удивлены, застав в Академгородке через полтора месяца вместо кучки полумертвых погорельцев серьезную силу, хорошо вооруженную организациую.
  
   *****
  
   Богданов закончил рассказ и вопросительно посмотрел на Сергея Борисовича, ожидая комментариев.
   - Да... Дела, - протянул Демьянов и стряхнул пепел. Некоторое время он сидел молча, разглядывая лампу на потолке.
   Наконец, заговорил:
   - Знаешь, у меня смешанные чувства. С одной стороны, молодчики. Сами спаслись, близких вытянули. Честь вам и хвала. А с другой... уж слишком легко вы переступали через трупы. Сам я... ну да ладно, не мне вас судить.
   Майор хрустнул пальцами.
   - Значит так. Слушай мое предложение. Записываем вас на правах отдельной разведгруппы. Подчиняетесь напрямую мне, в ваши внутренние дела не лезу, только даю ЦУ и определяю политику партии. Взамен у вас всегда будут крыша, патроны, еда... бабы, опять же. Сказал бы: "вас нам послала судьба", но могу и попроще: вы охренеть как вовремя.
   - Значит, теперь мы типа наемники? - усмехнулся Богданов.
   - Называйте, как хотите. Лично я бы советовал вам кончать с этими юношескими соплями и вливаться, вливаться в стройные ряды. Зима рано или поздно кончится... И что-то мне подсказывает, что война вспыхнет с новой силой. Что лучше - оказаться вдвадцатером, или в большой дружной семье? Хотя бы в плане безопасности, а?
   - Это как посмотреть, - возразил Владимир. - Двадцать человек в лесу никому не нужны, а на большую группу рано или поздно навалятся. Не спрячешься.
   Демьянов вздохнул.
   - Нет, ты послушай меня. Я прожил жизнь долгую, сложную. Дружный маленький коллектив - это здорово. Вот мы, бывало, в пожарной охране козла забивали или в шашки-шахматы резались; ну и без водки никуда, само собой. Праздники, дни рожденья, Новый год... э-эх, времечко. Так вот, двадцать человек - это не для жизни, а для пикника, весело время провести.
   - Или для войны. Партизанский отряд.
   - Правильно, - кивнул Демьянов. - Но не пускать же всю жизнь поезда под откос. Когда-нибудь понадобится их водить. Впереди у нас, ребята-выживята, не борьба с оккупантами. Нету их. Впереди тупые будни. Десять, двадцать, тридцать лет - кому как отмеряно - жрать, пахать, размножаться, почти как раньше, только без футбола, да и без пива. Вряд ли пшеница лишняя будет.
   - Дай бог, чтоб вообще хоть сколько-то лет было, - заметил Богданов.
   Демьянов налил гостю еще.
   - Вот мы и подошли вплотную к главному. Ты познакомился с жизнью у нас. Что можешь сказать?
   - Да нормально, - пожал плечами Богданов. - Сухо, тепло и мухи не кусают.
   - Издеваешься?
   - Не-а. Бывает и хуже.
   - Вот о чем я и хотел поговорить. Здесь неплохо. Но надо отсюда валить, пока не поздно. Конечно, можно и подождать - еда, вода и топливо у нас есть, но сидеть в этой яме до рассвета... мне такой вариант не нравится, и тому есть много причин.
   Демьянов не стал распространяться про внутренние проблемы, чтобы не оказаться в роли униженного просителя. Всему свое время. Даже с друзьями надо держать ухо востро, а с предводителем выживальщиком он знаком-то всего полдня.
   - Ну, тогда вам надо в какую-нибудь деревню, - предположил Богданов и тут же поправился. - Нам надо.
   - Верно. Володя, не думай, что ты один такой умный, - Демьянов усмехнулся. - Думаешь, чем занимаются наши разведчики уже две недели?
   - И что?
   - Пока не густо. В радиусе тридцати километров от Новосибирска мест, где приткнуть задницу, нету.
   - Да быть не может, - не поверил Богданов. - Мы видели столько брошенных деревень и даже поселков. Вроде бы там ни души.
   - В половине таких брошенных сидят человек по десять-двадцать. Озверевшие, а то и сбрендившие. Палить начинают без предупреждения, проверено. Так что новую жизнь придется начинать с зачистки. Причем зачищать надо весь маршрут следования. Естественно, стрелять не всех, а только тех, кто будет рыпаться, но и таких будет много. Это кажется, что все умерли. Тут в Новосибирске с окрестностями было полтора миллиона, из них тысяч двести живы. Нас пять тысяч, как в поселке городского типа. Но этого мало, чтоб держать круговую оборону против такой оравы. Поэтому надо уходить туда, где плотность населения меньше. - Демьянов откашлялся и продолжил. - Есть люди и поопаснее голодных селян. Хотя какие они люди... Эта шваль быстро организовалась, аж завидно. У тех, кто на склад не сел, рацион наполовину из человечины. Поймали мы как-то одного такого.... Даже просто проехать через свои владения они не дадут. Или я поведу своих хомячков-укрываемых пешей колонной в обход поселений, по лесу, по самые яйца в снегу? Тридцать-сорок кэмэ? Вы бы дошли, не спорю, и у меня в Убежище наберется человек сто, кто бы справился. А остальные нет. Поэтому нужен транспорт. Как ни крути, эвакуация будет не разовым мероприятием, а комплексом. Собственно, над этим мы бьемся уже второй месяц, стараясь все предусмотреть. И предлагаем вам присоединиться.
   На лице Богданова отразилось любопытство.
   - Теперь главное, - Демьянов встал и подвел Владимира к карте. - Предлагаю поискать в Тогучинском районе. Требования следующие. Рядом должна быть река, но не Обь. Не думаю, что та очистится в ближайшие десятилетия. Еще - железнодорожная ветка. По ней можно гонять тепловозы и мотодрезины. Это жизнь и торговля. Самое главное, населенный пункт должен быть свободен или почти свободен от людей. Человек сто мы еще можем принять, но не больше. Иначе начнутся косые взгляды, деление на старых и пришлых, и до добра это не доведет. Там должен быть жилой фонд, состоящий из одно- и двухэтажных кирпичных или деревянных домов с печным отоплением, достаточный для размещения десяти тысяч человек.
   - Во как завернул.
   - А то. Поработай с мое с документами, поймешь, что липа, сказанная канцелярским языком, внушает больше доверия, чем факты, изложенные просто и ясно.
   - Десять тысяч - это с запасом?
   - Верно.
   - Не слишком ли строгие требования?
   - Так это... Мы не место для временной эвакуации выбираем. Мы там будем жить, дай бог, до самой смерти.
   - Вот те раз, - присвистнул Богданов. - Хороший у вас план, товарищ Жуков. Забористый.... Извините. Без обид, Сергей Борисыч, но есть в нем слабые места.
   - И какие же?
   - Удаленность от цивилизации. Нам придется гораздо дальше топать за оборудованием и сырьем, а оно только в крупных городах.
   - Не страшно. По сравнению с плюсами это маленькое неудобство. Предлагаю начать вот здесь, - он указал на правую часть карты.
   - Тогучинский район, - кивнул Богданов. - Горы. Мало населения. Отличные пейзажи. Были, во всяком случае.
   - Да. Когда снег растает, здесь все затопит до первого этажа. Будет болото, насекомые и зараза. А там, как ты верно заметил, горы. И от зон поражения дальше, воздух чище.... Здесь в центре можно безопасно прожить год, но не всю жизнь. А ведь появятся и дети.
   - Далеко смотрите.... Это вы сами продумали? - Богданов смотрел на него с налетом изумления.
   - Смеешься, - отмахнулся Демьянов. - Где мне... техникум, армия, потом пожарка и охрана. Где тут ума наберешься? Нет. У нас тут умных головушек хватает. Два академика, настоящих, из РАНа, не липовых. А докторов и кандидатов вообще без счета. Составили комиссию и работаем.
   - Когда вы планируете эвакуацию?
   - Как только, так сразу. Насос вот-вот накроется... Но нужна оттепель. Хоть на день. Иначе половина машин встанет, и тогда хана. Ты видел людей, они не полярники.
   - Кстати, прошу меня извинить... - вспомнил вдруг Богданов. - Раз уж начали говорить про сельское хозяйство. Мы к вам переходим не с пустыми руками. У нас есть четыре лошади и два десятка коз. А еще куры и кролики.
   - Где взяли? - оживился майор.
   - Курей и кролов купили буквально за месяц до. Лошади сами пришли. А козами поделились селяне. Были и свиньи, но забить пришлось. Да они все равно бы не выжили.
   - А коняг почему оставили?
   - Ну, не татары, чтоб конину есть. Да и мыслишка в голове зашевелились. Ноем себя почувствовал. Тем более, там был жеребец и три кобылы, одна еще и жеребая. Ну, то есть на сносях. Я не Мичурин, леший его знает, достаточно ли этого для восстановления поголовья. Может, из-за близкородственных скрещиваний вид загнется через пару поколений. Но других мы вряд ли найдем.
   - Кто знает. Молодцы вдвойне, - похвалил майор. - А у нас только несколько собак и кошек. Ничего, будем и их разводить на мясо. Это не шутка.
  
   Убежище приняло Богданова со товарищи как родных, те быстро влились в дружный коллектив. Первоначальная подозрительность исчезла через несколько дней, когда благодаря своим стойкости и привычке к слаженной работе они заслужили похвалу даже от скупого на слова Демьянова. Тот не мог нарадоваться на новых помощников и часто ставил их в пример своим гражданским. Сам же Владимир быстро поднялся в иерархии Убежища до одного из ближайших помощников майора.
  
  

Часть 3. Долгая зима

  
  
   Зима будет бездушной, как вечеринка в гламурном клубе,
Но не для всех: для остальных ее совсем не будет!
Хочется смеяться? Смейтесь, б...ди, но мне интересно:
Сколько тел найду я в декабре возле подъезда?
   "Тем, Кто Дожил До Зимы", гр. Корейские_LЁDчики
  
  
  
  
   Глава 1. Возвращение
  
   - В Тупик идете? - спросила старушка в потертом пальто, просовывая в салон голову в блеклом платке.
   - Идем, - бодро кивнул водитель.
   Фыркая и дребезжа, автобус тронулся.
   Человек откинулся, насколько позволяло жесткое сиденье. Странно, но он не помнил ни поезда, ни вокзала. Должно быть, спал всю дорогу. Он не помнил и того, когда в последний раз выбирался на малую родину. Помнил только, что было недосуг, и учеба отнимала все время без остатка.
   За окном замелькали знакомые пейзажи. Подсвеченный весенним солнцем и омытый дождями, город имел праздничный вид. Настолько праздничный, что аж взгрустнулось. Как он жил без всего этого? Без этих лачуг частного сектора, без бараков, построенных еще пленными немцами, без ландшафтов, где можно снимать "Сталкера". Без шахт, которые из угольных стали убыльными еще до его рождения.
   На следующей остановке зашли три девчонки в полной боевой раскраске, сразу заняв всю заднюю площадку. Будь они чуть постарше, он, может быть, задержал бы на них взгляд подольше, а так - неэтично. Похоже, старшеклассницы. Акселерация, йопта.
   Но не все были такими, как он. Человек усмехнулся, проследив, на которую из девчушек направлены взгляды мужской части пассажиров. В основном на ту, у которой для этого времени года юбка коротковата, а колготки тонковаты, слишком мало den'ов. Так можно и воспаление придатков заработать. На лицо она была так себе, но мужские головы повернулись именно в ее сторону как на шарнирах, проигнорировав подружек, которые были посимпатичнее.
   Он был в хорошем настроении. Разговор девчонок, пересыпанный матерками, по-детски буквальными, не вызвал у него отвращения. И даже "обратно" в значении "опять", и совсем уж деревенское "еслив" только умилили.
   Забавно было наблюдать за этими зверушками со стороны.... Это он так о людях в целом.
   Человек снова повернулся к окну и прищурился. Плясали, норовя попасть в глаза, солнечные зайчики. Весна в этом году задержалась - снег сошел поздно, но тополя и клены вдоль дороги уже начали одеваться в зеленую листву. Пройдет пара месяцев, и от угольной пыли листва почернеет. Но чтобы заметить это, надо быть неместным.
   Знакомая панорама открывалась перед ним. Ветра не было, и центр города окутывала сизая почти осязаемая дымка.
   Малолетки продолжали трещать, как стайка сорок.
   - Прихожу вчера домой бухая...
   - Это еще что. А вот в пятницу мы с Катюхой...
   Человек потер лоб ребром ладони. Он не мог вспомнить, какой сегодня день, не помогло и упоминание пятницы. Но такое с ним бывало, поэтому он не удивился.
   В хриплый рык шансона ("Хозяин седой, ворота открой...") внезапно вклинилось радио:
   - Участились случаи нападения бродячих собак на жителей района. Комментирует специалист санэпиднадзора...
   Но дослушать не дали, и хриплый бас опять затянул балладу про лагерную жизнь.
   В трех шагах от него мужичок с красным носом и физиономией сатира отхлебнул дешевого пива и передал бутылку своей подруге.
   На сидении напротив балбес в наушниках тыкал пальцем по экрану крутого смартфона, на который вряд ли заработал. Еще дальше расположилась молодая мамаша, на руках у которой спал толстый младенец. Два мужика с широкими плечами и квадратными лицами - шахтеры - обсуждали автомобильные дела. И, дополняя социальный срез, дремал пенсионер с палочкой.
   Данилов (а это был именно он) не прислушивался, но слова о чужой жизни сами лились ему в уши, и вот он уже знал, какие лучше брать шины, с кем спит Дашка, и в каком магазине дешевле подсолнечное масло.
   Член партии любителей пива положил лоснящуюся ладонь на обтянутую леггинсами ляжку своей подружки. Та довольно хихикнула.
   Снова проснулось радио:
   - Доля мальчиков среди детей, появившихся на свет в первой половине года, ставит ученых в тупик...
   Да дайте же дослушать. Успеете про свои этапы и СИЗО. Успеете.
   - Представитель России в ООН заявил протест в связи с заявлением председателя МАГАТЭ Джейкоба Форрестера о якобы неоднократных нарушениях Россией положений договора о нераспространении...
   Автобус подъезжал к его остановке, пора было протискиваться к выходу. Вот и помпезный Драматический театр - один из самых крупных за Уралом, окруженный домами со шпилями в стиле "сталинский ампир", каждое чуть напоминает уменьшенную копию МГУ.
   Пассажиры продолжали отыгрывать свои роли. Так же посапывал младенец, обсуждали парней и косметику девчонки, балдел под наушники юнец и миловалась парочка маргиналов, достав вторую бутылку. Старик со старухой тихо разговаривали о ценах, о радикулите и запрете лампочек ("У меня еще с 2010-го сорок штук в шкафу лежит, на черный день..."). Кондуктор феей порхала по салону, "обилечивая" народ.
   - Напомню, что в рамках договора СНВ-3 общее число баллистических ракет шахтного базирования будет доведено до...
   Господи, да не шумите вы. Дайте послушать. Почему-то ему казалось, что это очень важно.
   Но нет. Вот и остановка. Надо, оставив этих людей с их радостями и горестями, идти домой. Но почему же ему так не хотелось?
   Потому что в глубине души Данилов догадывался: в окружающем мире что-то не так. Никто его не ждет. И, ступив на асфальт, он не окажется на родной улице.
   Двери с шипением открылись, он сделал шаг в чудесный солнечный день. И в тот же миг и город детства, и люди рассыпались в прах...
   Он сразу понял, что это сон. Хоть и цветной, трехмерный. Он помнил касание ветра, жесткость сиденья, вкус пыли и запах бензина.
   "Наверно, это от кислородного голодания..." - пыталось подвести рациональную базу проснувшееся сознание.
   Кислород.... Это что? Это зачем? - удивилось то, что было на месте сознания, пока оно почивало. Но это нечто уже уходило.
   Момент перехода был скучным. Никакого тебе буйства красок во тьме. Никакого ощущения полета, голосов, видений. Просто реальность стала натягиваться на него как тесный противогаз, воняющий потом и резиной. Он все вспомнил, и сразу захотелось выть и сдирать с себя кожу ногтями.
   ...Саша упал у самой кромки, чудом задержавшись в расщелине среди ржавых труб и битого кирпича. От недавней легкости в ногах не осталось и следа. Пудовые гири тянули к земле и еще глубже -- в землю. Как будто яма очень не хотела, чтобы он уходил...
   А это уже реальность. Добро пожаловать домой.
   Только не обратно.... Только не туда.... Если нельзя остаться в том весеннем дне, то уж лучше здесь, на меже, где нет ни времени, ни пространства.
   Ему хотелось забыть дорогу в тюрьму из плоти, но голос вырвал его из пучины сна. Саша попытался нырнуть обратно, в комфортную бездну, но восходящий поток подхватил его, потащил к поверхности. А голос бубнил: "Просыпайся.... Просыпайся.... Просыпайся...".
   Сопротивляться было бесполезно. Пробуждение было похоже на быстрый подъем с глубины. Он взмывал сквозь мутную толщу, не видя ничего, по внутреннему компасу, плыл к поверхности, чтобы глотнуть воздуха. Мир принял его, но с неохотой, и тут же подарил набор ощущений, которые переживают новорожденные. В момент перехода боль отозвалась во всех мышцах, как при кессонной болезни, накатывая волнами. Его то резали тупым ножом, то рубили топором на колоде, то дробили чем-то тяжелым. Но когда он, наконец, закричал, как все, кто не по своей воле приходит в этот нелепый мир, крик был беззвучным - из горла не вырвалось даже хрипа.
   Боль была знакомой. Возможно, она присутствовала рядом все это время, но чувства были притуплены, а память так податлива, что не запомнились даже нечеловеческие страдания.
   Наконец, огонь во всем теле угас. Снова наполнив легкие тяжелым воздухом, человек открыл глаза. Недели во мраке научили его ориентироваться, полагаясь не только на зрение; научили обращать внимание на вибрацию пола, движение воздуха и малейшие шорохи.
   Он не увидел потолка над головой - от зрения было мало проку. Оно подсказывало, что привычную темноту ничто не нарушает, и только. Если б на улице зажегся фонарик, он заметил бы изменение освещенности, даже сквозь ставни и снежную толщу до середины окна.
   Александр вспомнил, что после встречи с Провалом он шел, не видя ничего перед собой, пока не оказался у подножья невысоких гор, цепь которых протянулась километров на пять вдоль всего центра города. Кое-где горы подходили к жилым домам вплотную. Он даже не знал, есть ли у них название. Не Гималаи, но деталь рельефа заметная - самая рослая была метров четыреста высотой, из его дома гряда была видна в любую погоду. Лет до двадцати он думал, что это терриконики, сложенные из вычерпанной из земли породы. И летом 2017-го, когда его заявление на перевод в НГУ уже лежало на столе у ректора, какая-то сила заставила его подняться на ближайшую гору. Склоны, густо поросшие кустарником, были отвесными, но наверх вели несколько козьих троп. Такой увалень, как Александр, мог споткнуться о корягу и по пути вниз пересчитать ребра. Повезло. Правда, во время подъема он здорово сбил дыхалку. Вершина оказалась пятачком два на два, если не считать оставленной геодезистами мачты и нескольких пивных банок. Там он и сидел добрых полчаса, хотя высота была недостаточной, чтоб город показался красивым. Романтик хренов.
   И вот, теперь Данилов решил, что горы послужат ему хорошим ориентиром и позволят обогнуть пропасть на безопасном расстоянии. Даже далекий от геологии человек мог сообразить, что под их скальным основанием нет пустот. Так он брел от одной вершины к другой, работая лыжными палками и стараясь не думать о показаниях счетчика, который пикал где-то в рюкзаке.
   Он случайно наткнулся на эту развалюшку - последний дом на неизвестной улочке, зажатой между двумя склонами. Фундаменты остальных он сумел различить только с фонарем. Эта хибара была единственным сохранившимся строением в городе. По крайней мере, других он не видел.
   Избушка больше напоминала дачный домик, чем постоянное жилье. Бревенчатый сруб, крытая рубероидом крыша, рядом занесенный снегом огород меньше шести соток и крохотный сарай. Бревна почернели, но, как подумалось Саше, не от времени, а от валившего с неба пепла.
   Он был удивлен: ему всегда казалось, что по эту сторону гор никто не жил. Но удивляться не было времени. Чтоб не умереть, надо согреться. В доме имелась печь, все щели законопачены, а окна забиты досками. И все же избушка выглядела так, будто никто здесь давно не появлялся.
   Тогда дом спас ему жизнь. Но теперь это место уже не казалось Саше безопасным. Наоборот, он явственно ощутил чье-то присутствие. Ощутил еще до того, как услышал тихое поскрипывание.
   Снаружи, как и вечером, неистовствовал буран; но сон Александра нарушил не привычный вой ветра, который не могли полностью заглушить заколоченные и законопаченные окна. То, что вырвало его из забытья, не сохранилось в памяти; сигнал был принят подсознанием, которое скомандовало: "тревога!" и привело его в чувство. Человек привык доверять этому внутреннему голосу, который десятки раз спасал ему жизнь.
   Вот и теперь голос беззвучно нашептывал ему: "В доме кто-то есть".
  
   Он появился из-под земли, как и положено беспокойному духу.
   Сначала оторопевший Александр увидел, как над полом приподнялись несколько досок. В ореоле бледного света показалась рука.
   В прошлый раз духи выходили из стены. Неужели опять?.. Правда, они не носят рукавиц. Не нужно им это.
   Со стуком упала крышка люка, сделанная заподлицо с полом, и Саша понял, что это не призрак. Существо, поднимавшееся из подпола, было материально. И вряд ли призрак станет мурлыкать под нос песню Высоцкого про черное надежное золото.
   - Испугался? - прозвучал чуть надтреснутый бас. - Да не боись, не бредишь ты. Разве что мы вместе бредим.
   - Ты кто? - Данилов струхнул, когда заметил, что ружье исчезло.
   - Живу я здесь, - развел руками человек, легко взобравшись по лестнице. - А ты, стало быть, гость... незваный.
   Одет незнакомец был легко по нынешним временам - фуфайка, ватные штаны и резиновые сапоги. Вдобавок с почти непокрытой головой - к несерьезной вязаной шапке крепился слабенький налобный фонарь. Видимо, хозяину света хватало. Он был высок - под два метра, костляв, жилист, но не тощ. С резкими чертами лица, будто рублеными топором. Из-за окладистой бороды - сам Саша никак не мог обзавестись таковой, хоть забыл о бритве месяц назад - да из-за хорошо поставленного голоса парень сначала принял его за священника. Борода была с проседью, лицо незнакомца рассекали глубокие морщины, но, сколько ему лет, сказать было трудно. Наверно, это роднит всех уцелевших. Александр и сам чувствовал, что проживает год за каждый месяц, и это отражается на его внешности. Как бы то ни было, держался незнакомец прямо, говорил бодро. Но когда он снял шапку, чтобы вытереть пот со лба, Александр увидел, что волосы у него седые, как конь бледный.
   - Напрасно боишься, - произнес тот, видя, что Данилов подался назад и начал озираться. - Я не людоед и не содомит, слава богу. Ружье не ищи, убрал от греха. Да и разряжено оно у тебя. А вставать тебе пока не надо.
   - Так понимаю, я должен "спасибо" сказать? - с трудом выговорил Саша. Только теперь, попытавшись подняться, он почувствовал, насколько расклеился.
   - Не за что, - отмахнулся человек. - Ты сам оклемался. Вылезаю вчера, гляжу - труп. Странный, думаю: растопил печку, хату прогрел, даже постель постелил, а потом лег и помер. Но гляжу, обознался слегка. Шевелится. Потрогал башку - холодный как ледышка; был бы на улице, снег бы на морде не таял. Не знаю, что за дрянь с тобой была. На лучевую вроде не похоже. При ней наоборот жар. Что я мог сделать? Я ж не доктор и не шаман. Помолился преподобному Афанасию Афонскому, молитву прочитал "О скором выздоровлении или легкой кончине тяжело болящего" и ждать стал. - Нельзя было понять, шутит хозяин, или нет.
   - Полезная молитва.
   - Мне помогало, - бородач не заметил заметил иронию в Сашином голосе. - А утром сегодня ты восстал, аки сам знаешь кто. Ересь нес про какой-то рагнарёк, а через полчаса опять бухнулся. Жрать не стал, только воды выпил полковша и ведро попросил. Потом провалялся часов девять. Сейчас уже вечер. Да, зовут меня Василий Иваныч, как Чапаева. Но можно дядя Вася. Фамилия моя Фельдгауэр. Немецкая, - поторопился добавить он, словно боясь, что гость посчитает иначе. - Из немцев Поволжья дед был. В 41-м их сюда...
   - А я Саша, - Данилов с трудом воспринимал слова, старясь проглотить комок в горле. Два дня.... Только теперь он почувствовал, что в его памяти зияют прорехи.
   За последние две недели лучевая болезнь то и дело возвращалась рецидивами. Александр знал, что она пробила в его иммунитете глубокую брешь и сделала уязвимым для любых инфекций. Поэтому он удивлялся не тому, что чуть не умер, а тому, что только "чуть". Правда, насколько ему было известно, гипотермия лучевой болезни не свойственна - наоборот, при ней можно сгореть до коагуляции белка. Зато пониженная температура бывает при нарушениях обмена веществ и недостатке питания.
   - На, выпей, - дядя Вася протянул ему алюминиевую кружку с непонятным варевом, исходящим паром. От одного запаха у парня заслезились глаза. - Пей, говорю.
   - Что за?.. - Данилов отпил немного, скривился и закашлялся. Зелье было обжигающе горячим и отдавало полынью. Правда, если б хозяин избы хотел причинить ему вред, то выбрал бы способ попроще.
   - На травках, - пояснил тот. - Радионуклиды, тяжелые металлы выводит на раз.
   Данилов чуть расслабился: он боялся, что это окажется отвар пейота или настойка из мухоморов. Хотя травки тоже бывают разные. Сделав первый глоток, он чуть не выплюнул эту дрянь, похожую на полоскание для рта. Но пересилил себя. Горечь была неимоверной, но по телу сразу разливалось приятное тепло.
   Хозяин уселся за стол и уставился на него, будто выжидая. Саше это не понравилось.
   - А я уж думал, кончишься. Живучий ты, однако, - заговорил тот после паузы. - Знаешь, я от этой безнадеги любопытным стал, хуже некуда. Расскажи, что видел, а то забудешь.
   - Где видел? - не понял Данилов. - По пути сюда, что ли?
   - Путь... - хозяин дома словно взвесил это слово, - Можно и так. Знаешь, я тоже там был. Увезли меня на операцию одного, а прикатили в палату уже другого, как подменили. Потом общался со многими, кто через "клинику" прошел. Все разное рассказывают. И люди разные. Кто-то внешне живет как раньше, кто-то меняется. Одно общее - каждый наполовину уже там. И ты тоже, хоть головой пока не осознаешь.
   Данилов с трудом сдержал смешок. У него уже закрадывалось подозрение.
   - Да ничего интересного, - ответил он, - Ни апостола Петра, ни этой, Вальхаллы, ни сада с гуриями... Я агностик, наверно, в этом дело. А вообще, все это галлюцинации умирающего мозга. Чем у человека воображаловка богаче, тем интересней картинки.
   - А вот хрен, - возразил странный старик. - Я бывший комсомольский работник, безбожник в третьем поколении. Простой как лопата. А увидел... Ад. Только холодный, а не горячий, и тут, в наших краях. Да не смейся ты... Мне не смешно.
   На этот раз Данилов и не думал смеяться. Он молча слушал, застыв с кружкой, поднесенной ко рту.
   - Тогда я бросил пить... - продолжал дядя Вася. - И начал копать. Сначала по ночам, тайком. Потом рассказал жене. Она у меня умница, все поняла. А я понял, что это мое, стало быть, предназначение - детей-то нам бог не дал. У всех, кому дали вернуться оттуда, оно есть. Ты вот, раз остался, должен иметь предназначение на этом свете.
   "А то я не знаю. Естественно, я должен спасти мир", - Саша хотел одного: чтоб этот самозваный Кастанеда заткнулся и принес пожрать. Только теперь он почувствовал, насколько голоден. Живот сводило спазмами.
   - Есть хочешь? - будто прочитал его мысли отшельник.
   Данилов быстро кивнул; аппетит у него проснулся звериный.
   Но когда хозяин поставил перед ним большую жестяную миску с кашей, в которой виднелись куски мяса, в голове у Саши шевельнулась нехорошая догадк.
   - Да не ссы, я ж тебе сказал, - дядя Вася правильно истолковал сомнения гостя, - людей не ем. Вера не позволяет, ха.
   - А откуда мясо?
   - От верблюда, ёшкин кот. Не бзди, рюкзак твой я не трогал. Больно надо. Собачатина свежемороженая, седьмого, нах, сорта.
   - Как добыли? - глаза Александра сверкнули интересом. - Подстрелили, что ли?
   - Да не, капкан. Это просто; главное, чтоб приманка воняла. Требуха идет за милую душу. А то вокруг мяса и так навалом, запахи перебивает. Только кошки да люди любят свежатинку, а псы, как и медведи, охотнее тухляк жрут.... Да ешь, не отвлекайся.
   Большего Данилову не требовалось, он давился слюной, и никакие разговоры про падаль не могли испортить ему аппетит. Признак того, что провалялся в отключке долго. Краем глаза он приметил, что пожитки на месте, но за содержимое рюкзака поручиться не мог. И был слишком слаб, чтобы предпринимать активные действия. Нужно набираться сил. Чтоб не травмировать ссохшийся желудок, ел он медленно.
   Когда с обедом (ужином?) было покончено, в комнате повисла тишина. Александру это не понравилось, как и привычка нового знакомого ходить взад - вперед по комнате, ни на секунду не теряя его, Сашу, из поля зрения.
   - Хороший у вас дом, - сказал Данилов, чтобы не молчать.
   - Это разве дом, - хмыкнул Василий Иванович. - Я бы тебе показал настоящий дом, да ты слишком дохлый. Видел горы? - он указал куда-то в сторону окон, - Им шестьсот миллионов лет в обед. Кембрий. Как Урал. Место я точно рассчитал. Я ведь инженер. Прикинул, что ни волна, ни вспышка, скорее всего не достанут, и обвал по склону не дойдет. Осадки под землей тоже не страшны. Конечно, лучше было бы где-нибудь в деревне домик купить и там уже копать до посинения, но жена в позу встала - я, говорит, в городе хочу жить, и подружки у меня тут. Сошлись на том, что квартиру продаем племяннику, а сами сюда. Тут бросовая земля, даже в земельный фонд города не включена. Правдами и неправдами я этот участок выкупил. Смотрели на меня в администрации как на блаженного. Но задним числом прописали тут.
   - А... - вспомнил вдруг Данилов, - Я про вас передачу смотрел. Давно еще.
   - Было дело, пустил журналистов разок. Потом жалел - все переврали, гады, и пару лет покою от дураков не было. Все с вопросами - когда, мол, конец света? Кто прав, Нострадамус или индейцы майя? Ниче, потом забыли. А убежище вышло хорошее. Боялся только, что завалит на хрен. Но я крепил на совесть, двадцать лет в проходке - это тебе не хрен моржовый. Шахтерский опыт помог. С кайлом, лопатой и тачкой вынул шестьсот кубов грунта. Сваливал ночью в овраг. Кое-какие материалы таскал с работы. Тогда, в девяностые, с этим проще было. Что не мог достать - покупал на последние гроши. Жена, конечно, бурчала, но не ушла. Она со мной была до последнего... - он замолчал, по лицу пробежала тень, - Внизу у меня энергия, вентиляция, обогрев, все удобства. Я там и до часто жил. Не потому что боялся империалистов. Хер с ними со всеми. Просто тянуло. Бывало, проснешься утром, включишь телевизор - так все опротивеет, хоть ложись и помирай. Открываешь тогда люк, спускаешься вниз. А там спокойно, прохладно. Душой отдыхаешь.... Наверх не поднимался днями. Что наверху делать, скажи? Вот и началось когда, в убежище сидел... Работа всегда находилась. То грунтовые воды просачиваются, то еще какая беда. Тут же речка Абушка рядом. Была... сейчас она, кажись, с концами ушла под землю. Так вот, жена мне помогала щели внизу замазывать герметиком, хоть и не нравилась ей моя затея... И тут тряхнуло так, что чуть нутро не выпрыгнуло. А уж грохот был... Два дня откапывались. А домик устоял. Фундамент тут с хитринкой - плавающий, свайный, как, блин, у японских небоскребов. Покосило маленько, но с помощью троса, блока и такой-то матери поправил. Все равно жить наверху не стали. Нехорошо там.
   Словоохотливый отшельник наконец замолчал.
   Данилов часто встречал в родном городе людей, которые болтали сами с собой без всякой гарнитуры от мобильного. Ходили слухи, что это так на мозг влияет излучение отработанного ядерного топлива, которое, по слухам, в начале девяностых сваливали в заброшенные шахты.
   - Да уж... - недоверчиво вымолвил Александр. - Не оскудела земля талантами. А откуда энергия? У вас там что, дизель?
  
   - Скажешь тоже, - дед хитро прищурился. - Велогенератор. Кино не смотрел? "Письма мертвого человека". И разминка для мышц, и киловатты без Чубайса. На электроплитку или обогреватель не хватит, а на что попроще - запросто, хоть на телевизор. Это кажется, что фантастика, а собрать можно за полчаса. Возьми магниты от старых динамиков, медную проволоку, пластину алюминиевую десять на десять...
   - Э, нет... - замотал головой Саша. - У меня с инженерной мыслью плохо. Да и не нужно. Сейчас, поди, мало что показывают по ящику.
   - Тут ты прав. Хотя месяц назад делать было нечего, поднимался с тарелкой и телевизором на батарейках вверх по склону. Поймал одну передачку - то ли по-китайски, то ли по-монгольски. Какой-то сунь-хунь-в-чай в камуфляже вещал по-своему, сурово так, будто приговор читал. И все. Ни голых баб, ни кино, ни рекламы. Ну раз в камуфляже, думаю я, значит у всех такой же пипец.... Ну а ты какими судьбами?
   Данилов начал рассказывать. История сорока дней уложилась в десять минут. Ему казалось, выговоришься - и станет легче. Но едва он поведал о сцене у Провала, как понял, что ошибся. Боль осталась.
   - И как тебе Яма?
   Последнее слово хозяин выделил интонацией. От тона, каким был задан вопрос, Александр напрягся.
   - Иногда прохожу мимо, - не дожидаясь ответа, продолжил старик. - Поглядываю.
   - Это из-за выработок, да? - спросил Саша, хотя причины его мало интересовали. - Из-за угля?
   - Э, нет, сынок... Масштаб не тот. Ты вспомни, где возникают горы? Там, где одна плита наползла на другую. Тут геологический разлом, пусть очень-очень древний и "спящий". Я думаю, все из-за взрыва. Жахнула бомба - и понеслось. В первую неделю нас трясло почти каждый день... Балов семь. По Рихтеру, не по Меркали. В других районах много домов от этого рухнуло, а не от волны. А яма получилась ого-го, - он цокнул языком. - Ты когда был там, видал огоньки?
   Александр покачал головой, чувствуя, что беседа идет не в то русло.
   - Их можно увидеть, когда нет ветра, и пепел не сыплется, - теперь отшельник говорил тише. Таким голосом рассказывают на ночь страшилку про "черную руку". Вот только Саше не было смешно. Он узнал эти нотки. Он встречал таких людей. Они могли производить впечатление нормальных, но на деле были как балка, которую термиты выели изнутри. С виду прочная, но достаточно небольшого толчка - и рассыплется в пыль, и крыша рухнет.
   Голос тезки легендарного комбрига изменился, стал сбивчивым. Взгляд то перебегал от предмета к предмету, то замирал на одной точке. Теперь хозяин был похож на страдающего болезнью Альцгеймера. Данилов видел такой взгляд... в зеркале.
   - Раньше я бы сказал: уголь горит, метан... - продолжил Василий Иванович, кашлянув. - Но... Я спускался туда. Это кажется, что сложно.... Там не везде отвесно, есть участки, где склон совсем пологий. Можно пешочком сойти.... Но если сверху сигануть с разбегу, то костей не соберешь. Так она и сделала, дура. Как будто долго осталось... Я ее искал.... Три дня. Но там внизу слой пепла метр толщиной. Ни хера не нашел. Когда мое время подойдет, так же поступлю... Они ведь зовут. И тебя звали, да?
   Саша не нашелся, что ответить.
   - Можно чаю? - хрипло попросил он. - В горле пересохло.
   Он не врал.
   Пока Александр пил крепкий чай с тремя ложками сахара, стуча зубами о край кружки, старик с русским именем и немецкой фамилией все говорил, говорил. Если Данилов замкнулся в себе как в раковине, то у того долгое одиночество пробудило тягу к общению. Он рассказывал о прежней жизни, о первых неделях после катастрофы... О Провале больше не упоминал, но парню казалось, что тот тенью присутствует в его словах.
   Вдруг отшельник с силой хлопнул себя по лбу.
   - Етицкая сила! Заговорился... Я ж идти собирался.
   Данилов удивился. Этот человек действительно выжил из ума, раз оставляет чужака в доме, уходя черт знает на сколько.
   - За солью, - объяснил старик. - Схожу, пока распогодилось. Тут в районе Зенковского парка состав перевернулся. Соли до хрена. Притащу мешок, будет солонина. Утречком вернусь. А ты как хочешь. Я бы тебе предложил остаться на подольше, но место тут гиблое. Радиация - это полдела. Еще этот пепел, продукты горения, диоксины всякие. Сейчас не замечаешь, а через год дуба дашь.
   Александр кивнул. Он не разделял оптимизма насчет года, поэтому не хотел долго пользоваться гостеприимством хозяина. Нет, он не боялся, что солонину приготовят из него, просто другие планы были. На стариеке стояла печать смерти. Если поискать, найдутся и другие, условно нормальные. Правда, нормальность и дружелюбие - он знал -- никак не связаны между собой.
   Но ему были нужны не люди, а еда.
   - Кто-нибудь еще живет в городе? - задал он вертевшийся на языке вопрос.
   - Я не видал, - отшельник наморщил лоб. - Да кто в здравом уме будет?
   - А вас тут что держит?
   - Куда идти-то? Тут мой дом, - он указал пальцем вниз. - Тепло, сухо и мухи не кусают. Да и не страшно теперь...
   - Ну, а в других районах что? - терпеливо повторил Саша, вспомнив, что Городом прокопчане величали свой центр, как лондонский Сити.
   - Вообще живут... Я до Тыргана добирался раз. Еще в начале, снег только выпал. Там у них одни руины. Но слышал голоса, и фонари мельтешили. Я к ним не вышел. Я не баран. Ну их к лешему. Еще Красная Горка... Там должно быть почище. Но я бы на твоем месте никуда не ходил.
   - Это еще почему?
   - Квартирный вопрос их испортил, - старик улыбнулся. Только теперь Данилов понял, почему он разговаривает с присвистом. Во рту недоставало половины зубов. Саша знал, что при лучевой болезни те часто покидают голову заодно с волосами. Сам он потерял два, включая тот, который вырвал сам.
   - В первые недели дозу хапнул, - объяснил отшельник, перехватив его взгляд. - От воды. Будешь снег топить, осторожней. Копай глубже и счетчиком меряй. Если фонит, лучше вылей. А если уж приперло, то отстаивай полдня.
   Он уже стоял у порога одетый. В лохматой шапке, валенках и тулупе он напомнил Саше Робинзона Крузо, каким художник изобразил его на обложке старого издания.
   Лицо старика закрывал респиратор-"лепесток".
   - Пепел не вдыхай. Как пойдешь, сделай повязку хотя бы из марли. Но лучше дождись. Я быстро, - он снял со стены снегоступы и вышел за порог.
   Хлопнула дверь, потом вторая. Данилов приподнялся на кровати. Силы еще не вернулись к нему, но он чувствовал себя бодрее. А ведь недавно был почти покойником...
   Следующие два часа Александр просто валялся в постели. Кости еще ломило, мышцы отзывались болью. Затем перекусил тушенкой из своих запасов и прошелся по дому, разминая затекшие конечности. Проверил свои вещи - все до последней мелочи было на месте. Верхняя одежда аккуратно висела на вешалке. Ружье обнаружилось в сенях, как и его лыжи.
   Следуя бессмысленной привычке, он посмотрел на часы: было десять вечера - и снова откинулся на подушку. Дел было много, но что-то ему подсказывало, что нигде он больше не сможет отдохнуть в безопасности.
   Когда миновал еще час, Данилов решил, что "быстро" может затянуться на день, учитывая расстояние до парка. Он встал, подошел к люку, приподнял его и с тоскливой жадностью посветил вниз. Там было глубже, чем он думал. Ступеньки казались мокрыми и скользкими. Где-то на глубине трех метров лаз заканчивался глухой крышкой. То ли металлической, то ли обитой железом.
   Если верно второе, то, вероятно, он сможет разбить ее топором.
   Настолько ли он пал, чтоб обокрасть человека, который первым за много дней помог ему? Кто знает. Но, спускаясь в эту кротовую нору, он, не до конца оклемавшийся после болезни, мог сорваться. Так что не стоит.
   Да и хотя бы день на восстановление сил ему еще нужен.
   Утром вернулся хозяин, неся на плечах двадцатикилограммовый мешок соли. Остаток дня он рубил, варил и вымачивал в тазу жесткую собачатину, занимая Сашу рассказами о том, как охотиться на бывших друзей человека и самому не стать их добычей.
   Хороший шмат этого продукта из предыдущего посола Александр получил в дорогу, поделившись со стариком в качестве ответного жеста ненужными ему сигаретами. Он чувствовал, что этот ненормальный, но хороший человек доживает свои последние дни. И что-то подсказывало ему: впредь он будет встречать людей совсем другого типа.
  
  
   Глава 2. Город, которого нет
  
   День сорок четвертый
  
   После теплой избы выходить даже на "слабый" двадцатиградусный мороз было неприятно.
   - Ну, даст бог, еще свидимся, - махнул ему рукой дед и вернулся в дом.
   Пересекая перепаханный взрывной волной огород, Саша надеялся, что следующий приступ не нападет на него под открытым небом.
   Спустя пять минут, уже шаркая лыжами по снежку с вкраплениями шлака, он вдруг оглянулся назад, в клубящуюся пустоту. Ему вдруг показалось, встреча с дядей Васей, и если он вернется, то не найдет ничего, кроме горстки костей в заваленном подполе. Может, и нет никакого подземелья. Просто его воображение на грани сна и яви развило из старого телесюжета про местного кулибина целый спектакль. В последнее время он уже ничему не удивлялся.
   Данилов посветил назад - но дом уже пропал за отрогом горы.
  
   И вот он опять идет через страну мертвых, по краю родному, чувствуя справа дыхание бездны, раскинувшейся в паре километров от него. Скорей бы оказаться подальше.
   Ветер приносил пушистый снежок. Белый или черный - в темноте было не разобрать, но иногда, проводя рукой по лицу, Александр понимал, что это сажа.
   Он шел, бормоча под нос в такт шагам:
   Я за демонами следом,
   Тем путем, что им лишь ведом,
   Где воссев на черный трон,
   Идол Ночь вершит закон,
   В край родной прибрел бесцельно
   С этой Фулы запредельной.
  
   Раньше тут был лесок. Теперь из-за поваленных деревьев под снегом он мог переломать лыжи. Земля была овражистой, но эти овраги были естественного происхождения и хорошо заметны. Лучше так, чем приближаться к Провалу. Старик рассказывал, что по его периметру полно маленьких ям от пяти до двадцати метров глубиной, отвесных как колодцы.
   Он шел, держась гор и стараясь двигаться на северо-восток. Отдавая себе отчет, что спросил у Василия Ивановича про уцелевших в городе не для того, чтоб найти их. Шестое чувство подсказывало ему, что никого из тех, кого он знал, среди выживших нет - все обитали в этом районе, где разверзлась земля. И все же он хотел убедиться...
  
   Инферно. Александр все чаще думал, что именно здесь вышли на свободу силы, не оставившие миру последнего шанса. Сотни миллионов тонн пепла, выброшенные в стратосферу вместе с грибовидными облаками пыли.
   Кое-где продолжали тлеть подземные пожары - он видел свободные от снега проталины, некоторые площадью с футбольное поле. Иногда его путь преграждали расселины, из которых вместе с дымом поднимались потоки теплого воздуха.
   Возможно, здесь все началось, и здесь по законам физиологии человека должно было закончиться - для него. Но, поди ж ты, не кончалось. Странное существо человек.
   Он знал, что, придя сюда, увидит эту картину. На что он надеялся? Что бог пощадит один отдельно взятый город и спасет его от очищающих пламени и льда? Нет. Саша был реалистом: там, где другие пытались разглядеть свет в конце тоннеля, он видел несущийся навстречу поезд. Может быть, он прибрел сюда, чтобы в последний раз увидеть дом и умереть на родной земле, где давно не был? Чуть теплее, но все еще слишком холодно.
   Хотя вначале им руководила именно эта мысль. Но потом, глядя на то, как люди, которых пощадила огненная смерть, теряют остатки человеческого, он понял, что не хочет больше ничего видеть. Лучше умереть где-нибудь на железнодорожном полустанке "235-ый километр", прислонившись к железнодорожному столбу и до последнего момента вспоминая свой город таким, каким он был во время последнего приезда: грязным, серым, но живым. Похоронить прошлое в закрытом гробу, сохранив в памяти его прижизненный образ.
   Но он не мог остановиться. Ноги сами несли его домой сквозь мрак и холод. Так продолжалось сорок дней. Каждый раз, отходя ко сну, он закрашивал черным фломастером один квадратик в карманном календаре.
   Снег падал, становилось все холоднее. Живые на его пути попадались реже, чем мертвые. Все, как и он сам, находились в шаге от смерти, но все равно были опасны. Иногда за целые дни пути ему вообще никто не встречался, и Александру начинало казаться, что он последний живой человек на планете. И ничего не имел против.... Потом он, конечно, понимал, что ошибается, но не сильно: тех, кого он встречал, едва ли можно было назвать людьми. Несколько раз он натыкался на людей, рыщущих в поисках пищи, таких же неприкаянных... И каждый раз, слыша голоса, прятался и затихал, зная, что людьми движет сейчас не жажда общения, а голод. Голод, который погубил душ больше, чем ядерные удары и проникающая радиация. Пол Верхувен был не прав. Основной инстинкт - не половой, а пищевой. Он первичен. Он заставляет убивать и пожирать, чтобы выжить.
   В лучшем случае у него отберут еду, а в худшем - едой станет он сам. Ему уже попадались в домах, в квартирах и в подъездах обглоданные кости. Некоторые были раздроблены, но не взрывом. Взрыв не дробит кости так, чтоб можно было извлечь костный мозг. Саша понимал, что теперь цена человеческой жизни - богатое протеином мясо. И не хотел быть съеденным. Но еще больше не хотел дожить до того момента, когда сам встанет перед таким выбором. А ведь голод может владеть сознанием не хуже беса.
   Сорок дней.... Подумать только, меньше чем полтора месяца назад все было в порядке. Светило солнце, чирикали глупые птички, а люди (чтобы им всем провалиться) занимались своими обычными делами: ели, пили, спали, размножались, иногда любили, но чаще ненавидели; иногда жили дружно, но чаще ссорились и унижали друг друга; иногда помогали ближним, но чаще втаптывали их в грязь. Воровали, прелюбодействовали, убивали, чревоугодничали и топили разум в вине.
   А потом в один прекрасный августовский день все закончилось. Может, для кого-то это и стало неожиданностью, но не для Александра. Он чувствовал, что рано или поздно человек разрушит все то, что создавал, как ребенок-дебил, сначала построивший песчаный замок, а потом растоптавший его от досады.
   Сорок дней назад все было нормально. Позвольте, да было ли? Хватит одного выпуска новостей, чтоб понять: не было.
  
   Он знал, что опоздал с самого начала и не мог найти объяснения, для чего проделал этот путь. Много легче было умереть там, где он стал свидетелем Откровения. Без истерики, спокойно взвесить свои шансы и поступить, как многие. Их тела, раскачивающиеся под потолком, не раз встречались ему в домах, где он находил ночлег.
   Столько дней он шел в абсолютной темноте, почти на ощупь, замерзал, страдал от голода, иногда проходя в день меньше десяти километров. Петлял, сбивался с пути, ходил по кругу, застревал в непролазном снегу, падал и снова вставал. Но шел, шел и шел. На восток, домой. Движимый непонятным чувством, он выносил все, что выпадало на его долю; стискивал зубы и делал новый шаг. А ведь мог прямо там, рядом с той проклятой шашлычной приставить дуло к виску и с фейерверком мозгов покинуть эту юдоль безумия. Даже не будь у него оружия, оставалась масса возможностей. Самая простая, как пассивная эвтаназия - лечь в снег, расслабиться и заснуть, чтоб больше не видеть, во что превратился мир.
   Сказать по правде, не так уж много он видел.... В темноте-то.... Но ужас запустения не становится от этого менее реальным. Он таился в тихом шорохе снега, в запахе гари, в ощущении смерти, которое было разлито в воздухе, как удушливый смрад.
   Откуда-то из невообразимой дали всплыли чужие, но точные строки:
  
   Встретит путник оробелый
   Тень былого в ризе белой.
   В саванах проходят мимо
   Призрак друга, тень любимой
   Вздрогнут и проходят мимо
   Все, кого, скорбя во мгле,
   Он отдал небу и земле.
  
   Но ни друзей, ни любимых у него не было. Он не боялся потеряться. Как может потеряться человек, которому нечего терять? У которого адрес не дом, и не улица, а воронка сто метров глубиной?
   После встречи с Провалом его словно выключили из розетки. До этого Александр пер вперед, как бульдозер Марвина Химейера. Был такой герой сопротивления Мировому Порядку - простой американский автомеханик из забытого богом городка Гранби, штат Колорадо, у которого цементный завод хотел отобрать участок земли, где стояла его мастерская. Когда его приперли к стенке, Марвин с помощью стальных листов превратил свой бульдозер в орудие возмездия. Одинокий мститель разрушил до основания завод, здание банка и все муниципальные учреждения; ни шериф, ни полиция штата, ни рейнджеры не смогли остановить его старый "Комацу" даже гранатами. Когда бульдозер, наконец, заглох, и стражи порядка прорезали крышу автогеном, бульдозерист-терминатор был мертв; последний патрон он сберег для себя. Чем не пример для подражания?
   Саша не знал, почему не убил себя, дойдя до цели. Такая вот слепая и неразделенная "любовь к жизни", описанная в одноименном рассказе алкоголиком-самоубийцей. Там у Джека Лондона тоже был голодный и истощенный, умирающий человек, который упрямо шел вперед, а когда не мог идти - полз как червь, но все же двигался к намеченной цели. Без надежды на спасение, без веры, а лишь потому, что не мог противостоять слепому инстинкту, который не спрашивает, хочешь ты или нет. Который просто говорит: "надо", и ты понимаешь, что спорить с ним бесполезно.
   В рассказе был счастливый финал - человека спасли, откормили. Данилов не верил, что будет спасен. Теперь каждый спасает только себя. Что же до тех, кому положено спасать по должности... с тех пор, как Саша ушел из разгромленного лагеря беженцев в Коченево, он больше не встречал ни подобия власти, ни следов ее деятельности. Ни эвакуации, ни временного размещения, ни медпомощи, ни пунктов раздачи продовольствия - ничего.
   Какие к хренам власти? Может, кто-то из этих клопов успел укрыться и сидит сейчас глубоко - там, где не услышать хрипов замерзающих и воплей тех, кого забивают на мясо. Девять десятых всех людей в военной форме, которых он видел, были мародерами, нагруженными трофеями.
   Под покровом темноты творилось то, чего раньше люди не делали только из страха перед возмездием. Лилась кровь, люди спокойно, без сантиментов перешагивали через трупы своих сородичей. Вместе с налетом цивилизованности ушло лицемерие. Волки больше не притворялись ягнятами, и в глубине души Саша был этому рад.
   Несколько раз он замечал, как при его приближении одинокие тени уносились прочь, будто и он мог представлять опасность. Это не льстило его самолюбию, хоть и было отчасти правдой. У него тоже была кровь на руках, и незачем говорить, что ему не оставили выбора. Он выбрал свою жизнь, а не чужую.
   Жизнь... зараза. За что тебя любить, если ты такая?
   У Саши особой любви к жизни не было и раньше. Только привычка, которую он не мог изжить. И теперь, когда черная бездна Провала манила его, как магнит и приглашала разделить судьбу города, который существовал только в его воспоминаниях, он не сделал единственного шага.
  
   *****
  
   Он шел на северо-восток. Держаться гор было бесполезно - теперь они вели прочь от города. Пришлось искать другие ориентиры. Провал, наконец, остался позади и вокруг, насколько хватало света фонаря, была твердая земля. Вернее, снег. То тут, то там из его толщи торчали обломки металла, бетона и обугленного дерева, по которым невозможно было понять, чем они были раньше. И бог знает, что было там внизу, под снегом - не только ведь артефакты цивилизации. Спасибо снегу. Именно поэтому Саша не торопил весну.
   Он шел, а из-под снега постепенно вырастал город. Сначала фундаменты, почти неразличимые среди сугробов. Потом отдельные стены, углы домов и вставшие вертикально балки. Затем первые этажи...
   Слева от него из темноты выплыл искореженный силуэт. Парень узнал его и обрадовался как родному. Обгоревший до неузнаваемости, трамвай был смят в гармошку, словно кто-то огромный отвесил ему сзади хорошего пинка, и придавлен чем-то, что Александр сначала принял за дерево. Приглядевшись, он понял, что это металлический столб, поваленный ударной волной. Сугробы, целиком скрывавшие легковые машины почти целиком, доходили вагону до окон. Данилов обошел трамвай, не заглядывая внутрь, хоть и догадывался, что за полтора месяца звери должны были "очистить" его. Он видел следы - собачьи или волчьи. А вот чего не было, так это следов лыж. Пока ему встретилась только одна облезлая собачонка, но и та догадалась не подпустить человека близко и юркнула за сугроб. Правильно сделала. Александру давно хотелось свежего мяса. И если там за сугробом сидит еще десяток тварей покрупнее, Александр был готов встретиться и с ними.
   Провалиться на этом месте, если он не знает, что это за улица! Вернее, проспект, носивший гордое имя главной профессии жителей города - Шахтеров. Чуть поодаль поперек бывшей кольцевой развязки лежала юбилейная стелла "100 лет городу", похожая на стрелку часов. Ее вершина указывала в сторону, противоположную той, где был эпицентр - в сторону вокзала. К вокзалу ему не надо было, зато теперь он мог определить нужное направление.
   В голове забрезжила идея, и Александр снова перевел взгляд на трамвай. Когда-то тот был красным, теперь стал бурым. Но на облезлом боку виднелись аршинные буквы рекламы. "Оптима". Это был торговый центр, причем очень большой для такой дыры. Каждый третий житель города бывал там ежедневно, а за неделю, наверно, проходили все до единого. И если уж искать уцелевших, то не в глухой чащобе, а там, где, возможно, есть жрачка. А ее в "Оптиме" - вернее в супермаркете "Палаты", занимавшем весь первый этаж - хватило бы двухсоттысячному городу на неделю. Ведь там же был и склад, продукты хранились в огромных коробках на стеллажах-паллетах прямо над торговым залом - Александр помнил, как, распугивая покупателей, по нему проезжали кары-погрузчики.
   Уцелевшие - полдела. Прежний Данилов кинулся бы на шею к любому, кто не стал бы в него стрелять, даже к сумасшедшему старику, похожему на доброго священника.
   Прежний и теперь питал слабую надежду, что кто-нибудь из тех, кто был ему дорог, уцелел. Но прежний Данилов умирал, а новый мыслил другими категориями. Он хотел пережить зиму и знал, что для этого нужно. Создать запас, а потом залечь на дно. План этот родился за время похода. В теории все было просто: найти еды на три-четыре месяца и дом с печкой как можно дальше от обитаемых мест. В идеале там, где и раньше людей не было.
   На практике... Не валялось бы вокруг так много трупов, если бы еда была доступна. Холодами в Сибири никого не удивишь, а радиация угрожала людям далеко не везде.
   Он пошел по дороге - дорога тут одна. Именно дорога, хоть и называлась улицей Проспектной. Тянулась она большей частью через места, которые городом назвать нельзя даже с бодуна.
   Зато сбиться с пути было трудно - скособоченные, как алкоголики, рекламные щиты по обе стороны торчали из снега через каждые двадцать-тридцать метров. Билборды стали новыми ориентирами Саше.
   Идти по этой дороге - значит попасть на Тырган, где находилась и "Оптима", и все остальные крупные ТЦ. Километров пять, но после четырехсот от Новосибирска - это смешно. Да и заблудиться в этих местах он не боялся.
   Данилов перехватил лыжные палки поудобнее и двинулся в путь, стараясь обходить сугробы, под которыми еще угадывались автомобили.
   Сугробы...
   Гробы.
   И все же он чуть не сбился с дороги. Его застиг сильный пеплопад - инфернальный аналог снега. За минуту лыжные очки покрылись толстой черной коростой. Какие-то вредные микрочастицы пробрались там, где очки неплотно прилегали к лицу, и глаза жутко заболели. Закрывавший нос и рот шарф забился пеплом и начал душить как кляп. Но, что хуже всего, видимость упала до нуля даже при включенном фонаре. Он двигался сквозь густой кисель.
   Почти наощупь Данилов вышел к низенькому железному ограждению остановки "Площадь Шахтеров". Выждал несколько минут - это погодное явление длилось недолго - после чего продолжил путь.
   Совсем скоро он оказался в чистом поле. Только что вокруг громоздились руины кирпичных строений, и вдруг как отрезало. Александр вспомнил - раньше тут были деревянные постройки, и они, конечно, сгорели дотла. Теперь только снежные холмики, похожие на небольшие курганы, отмечают места, где стояли дома. Над холмиками возвышались печные трубы.
   Вскоре с другой стороны дороги потянулись развалины обогатительных фабрик и угольных предприятий - хаос обломков кирпича и железобетонных плит, среди которых попадались смятые, перевернутые железнодорожные вагоны.
   Наконец, по левую руку земля опять нырнула вниз, начался откос - но это был уже не Провал, а естественный рельеф этих мест. Почти каждый клочок внизу был когда-то застроен, кое-где домишки лепились на склоне с уклоном в пятьдесят градусов. Теперь все скрывал снег.
   Еще минут через двадцать склон выровнялся, потянулся полуобвалившийся бетонный забор, разрисованный веселыми картинками - утятами, солнышками, львятами. Данилов вспомнил это место. Остановка "улица Марии Старцевой". Вот и кирпичные останки навеса трамвайной остановки - и еще один сгоревший вагон. Половина пути была пройдена.
   В этих местах трамвайные столбы устояли - и теперь из темноты бесконечной чередой выступали их силуэты, похожие на католические кресты. С некоторых свисали обрывки проводов, стелились по земле и старались ухватить Сашу за ноги. По обочинам стояли дважды убитые - огнем и льдом - деревья.
   Видимость улучшалась. Луч фонаря пробивал темноту все дальше, но и без него уже можно было различить предметы метров за десять. Казалось, откуда-то идет слабый свет - рдяный, как от выгоревших угольев.
   Когда-то ему трудно было привыкнуть к обволакивающей темноте, но отвыкать оказалось не менее сложно. Все равно, что оказаться голым на людях. Должно быть, концентрация пепла в атмосфере здесь была меньше. Правда, Саша знал, что тот пепел, который повинен в эффекте ядерной зимы, витает гораздо выше, на границе тропосферы и стратосферы. И с ним пока ничего не случилось.
   Стало чуть легче дышать, пепел уже не щипал глаза. Но одновременно появилось странное ощущение - головокружение и звон в ушах. Данилов один единственный раз был в горах, но запомнил это ощущение. Правда, тогда оно возникло на высоте полутора тысяч километров.
   Сейчас от силы 300-350 метров над уровнем моря. Моря.... Какого к лешему моря?
   Первый уцелевший рекламный щит попался возле 12-ой школы. Сторона, обращенная к эпицентру, почернела и обуглилась, зато другая, хоть и покрылась морщинами от ветра и мороза, вполне читалась.
  
   Супермаркет "Палаты"
   ТЦ Оптима, 1-ый этаж.
   "Мясная неделя!"
   Всю неделю 25-31 августа цены на продукты из говядины
   и свинины снижены на 20%". Ищите красные ценники!!!
  
   Через два часа он добрался до места, так никого и не встретив. Раньше в Рудничном районе, который почти полностью находился на Тырганской горе (хотя по-научному эта форма рельефа зовется "сброс"), проживала большая часть населения города, около ста тысяч человек.
   Здесь уже было подобие планировки. Из черного снега поднимались шеренги кирпичных домов, потерявших крыши и верхние этажи. Хотя некоторые здания превратились в груды обломков. Раньше Данилов подумал бы о людях, которые погибли мгновенно в тот день или медленно умирали под завалами. Теперь его мысли текли в другом направлении: сможет ли он найти тут еду? Есть ли смысл копать, имея в распоряжении только руки? Хотя пожары уничтожили многое и в первые недели уцелевшие жители растащили все, что плохо лежало, наверняка кое-что осталось.
   Но случилось непредвиденное. Когда он достиг улицы Гагарина, снова встревоженно запищал дозиметр. Когда Саша удалялся от Провала, показания прибора становились все меньше, дойдя до терпимых 18 миллирентген в час возле "мясной" рекламы и вдруг - резкий скачок до 35. Почти как у ямы.
   Как так? Ведь он удаляется от эпицентра! Наверно, дело в остаточном фоне, вторичном излучении от панельных коробок, подумал Саша. Ничего другого не шло ему в голову. Значит, на долгие раскопки времени нет. Надо быстро делать свои дела и убираться из этих мест. Он заскользил по поверхности снежного океана.
   Ближайший кирпичный дом - раньше там находился военкомат - сильно пострадал, но Данилову нужен был лишь подвал. Он собирался снять лыжи и спуститься туда, когда, стоя у вентиляционного отверстия, услышал тихие голоса.
   Нет, нам сюда не надо...
   Уже выходя со двора, он увидел в мусорном баке собачью голову. Овчарки. А еще - кости и свежую золу.
   Он перешел на другую сторону и свернул на улицу Советов. От райотдела осталось не много, и Саша решил попытать счастья там.
  
   *****
  
   В руинах опорного пункта милиции он нашел два человеческих скелета в обрывках формы и один собачий, но ничего съедобного. Отыскал пару газовых баллончиков и изодранный бронежилет. Увы, реальность - не Fallout, броник повысит не защищенность, а риск надорвать спину. Тяжелый кевлар Саша не тронул, но баллончики прихватил, хотя на их эффективность не расчитывал.
   В доме напротив райотдела тоже кто-то квартировал, поэтому и отсюда пришлось уйти не солоно хлебавши. Данилов решил срезать путь и дворами выйти к Ноградской.
   Он двигался мимо унылого ряда гаражей, которые оказались крепче жилых домов. Почти все были открыты, многие - со следами взлома...
   Впереди показался разрушенный дом. Вот только он был разрушен уже давно, во время пожара за несколько лет до Сашиного отъезда. Гореть там было больше нечему, и странно, что волна не добила его руины. На фасаде на отслоившейся штукатурке темнело пятно. Если приглядеться, можно было различить буквы: "Спасибо за доступное жилье!"
   Молнией пронеслось воспоминание: ощущение мстительной радости, и то, как подрагивала рука с баллоном краски, но не от страха, а от азарта. Тогда это здорово повышало самооценку: один против всех, против ненавистной власти, против тупых овощей-сограждан. Герой-одиночка.
   Дебил-одиночка, лучше сказать. Народ придумал кучу пословиц про такую деятельность, из которых "один в поле не воин" и "плетью обуха не перешибешь" - самые безобидные. Воспоминания об этом дон-кихотстве вызывали у Данилова кривую ухмылку...
  
   Должно быть, он не просто тут ошивался, а караулил одиноких прохожих, потому что выскочил у него за спиной, как чертик из коробочки именно в тот момент, когда Данилов оказался перед тупичком, образованным тремя гаражами.
   Тяжелый случай дежа вю: сразу вспомнились дезертиры и их кровавое турне. Незнакомец приближался неторопливо. Бежать Саше было некуда.
   В руках нападающего не было оружия, но Данилов понял, что сейчас его будут убивать. Ружье разряжено, нож лежит в рюкзаке. Ничему он так и не научился.
   Теперь их разделяло всего два метра.
   Незнакомец бросил на Сашу взгляд, который раньше заставил бы парня похолодеть. У того были глаза не обычного бандита, а бандитов уж Данилов навидался. Это были глаза человека, который переступил грань.
   Александр узнал его, но это ничего не меняло. Костя Талабаев. Наполовину то ли шорец, то ли хакас. Второгодник, ходивший зимой и летом в спортивных штанах и кепке. В целом неплохой парень, разве что с нехорошей компанией рано связался. Еще он не выговаривал букву "р", но не картавил, а лыкал, как китаец.
   Пока никто не произнес ни слова. Даже мародер с топором угрожал Саше, используя человеческий язык, а этот, похоже, оскотинился окончательно. Он был одного роста с Александром, но шире в плечах и выглядел сытым и здоровым, по крайней мере, физически. Уже одно это придавало ему уверенности в своих силах - противник на пятнадцать кило легче.
   Данилов стоял неподвижно. Это не был ступор, он просто хотел, чтобы враг начал первым.
   Бывший одноклассник приблизился на расстояние удара. Александру в нос ударил запах сивухи. Костя был не настолько глуп, чтоб тратить время на угрозы. Саша хорошо представлял его тактику. Сбить с ног, вырубить, прирезать или пробить череп. Потом обшарить карманы и рюкзак. И может даже найти гастрономическое применение трупу.
   Данилов пропустил первый удар, потому что, против ожиданий, Костя бил не в лицо. В первый момент показалось, что его просто двинули в грудину, и только треск материи и всплеск боли дали знать, что это не так. В тусклом багровом свете он заметил блеск стали. Но боль мгновенно вызвала ярость.
   Сашу спас "дутый" пуховик и два свитера: нож скользнул по ребрам, задев только мягкие ткани. Благодаря боли суть дошла до Данилова со скоростью нервного импульса. Это стало последней каплей.
   "Ах ты, жертва аборта! Ах ты долбанный выкидыш..."
   Он отступил на шаг, вплотную к стене. Нащупал в кармане баллончик. Если ты относишься к сверхлегкой категории, приходится хитрить. Данилов уже успел испытать эту штуку: брызнул на платок и поднес к носу. Боялся, что низкая температура навредила составу, но нет: чихал и плакал и плакал. Это была не та дрянь для "чайников", что продавалась в магазинах, а настоящая милицейская "черемуха", которой сотрудники ППС вразумляли хулиганов. На наркоманов и людей с высоким болевым порогом действует плохо, и Саше оставалось надеяться, что перед ним не один из них.
  
  
   Данилов выбросил вперед левую руку, словно собираясь ударить, но остановил движение в полуметре от лица врага и направил струю аккурат в раскосые глаза. Противник заревел как раненый бык и, почти ослепленный, бросился на обидчика, чтобы впечатать его в стену. Забытый нож улетел в снег. Это помогло Саше - из нескольких беспорядочных ударов один достиг цели, но разбитая губа все же лучше располосованного лица.
   Потом он уверял себя, что не мог убежать...
   Еще до первого удара давно искал взглядом дрын или прут, но заметил только стеклянную бутылку с узким горлышком. Чтоб поднять ее и разбить о кирпичную стену, понадобилось полсекунды. Враг дал ему это время, продолжая бестолково тереть глаза. Когда же он предпринял вторую попытку, Александр уже ждал его с импровизированным ножом. Ему повезло - с первого выпада "розочка" воткнулась точно над грязным воротником полушубка.
   - Умри, сука.
   Без колебаний Данилов повернул оружие по часовой стрелке. Он видел, как на горле у отморозка открылся второй раззявленный рот. Кровь пошла не сразу, будто раздумывая, течь или нет, но через мгновение ударила фонтанчиком. Тот, кого когда-то звали Костей, заорал, но его крик быстро превратился в бульканье водопроводного крана. Руками он тщетно зажимал распоротое горло. Данилов изо всех сил толкнул противника и сбил с ног. Тот попытался подняться, даже сумел встать на карачки, но на этом силы оставили его. Несколько секунд Костя стоял на коленях, потом завалился на бок и, наконец, упал лицом в снег.
  
  
   Данилов перевел дух.
   - Или ты, падаль, в алюминиевой банке предпочитаешь?..
   Поверженный враг еще дергался и хрипел, пытаясь соединить расходящиеся края раны. Кровь текла не толчками, а сплошным потоком. Ясно было даже профану, что повреждены трахея и артерия. Раньше его могли бы спасти, но сейчас поблизости врачей не наблюдалось.
   Александр знал, что пока тот истечет кровью, пройдет какое-то время, и не собирался ждать, когда агония прекратится и здоровый бык станет куском мертвого мяса. Обыскивать карманы он не стал. Тем более что к месту короткой стычки уже приближались зрители, привлеченные шумом. На их счет Данилов не обольщался. Даже если те не питают теплых чувств к покойнику, им не понравится, что его убил чужак.
   Александр сплюнул - к собственной радости, не кровью. Он чувствовал себя так, словно раздавил крысу; жалко было только пуховик. Вспомнились ощущения после того, как он зарубил того бедолагу во время пути из Новосибирска. Тогда пришлось с боем преодолевать барьер в собственном мозгу. Теперь он убил, не задумываясь. Первого - со стыдом и муками совести, а этого зарезал так, будто в бедном недоумке, бывшем однокласснике, такой же жертве, воплотились все те, кто действительно был в ответе за катастрофу.
   В десяти шагах до места кровавой схватки, зрители остановились. Саше даже показалось - чуть отступили. Может, увидели в его глазах то, чего не должно быть во взгляде безоружной жертвы.
   Они не двигались с места, когда Данилов неторопливо ушел в темноту. И только свернув за угол, Данилов резко прибавил шагу. Он знал эти закоулки не хуже, чем те, но опасался, что его окружат.
   Убегая по лабиринтам ада, который когда-то был его малой родиной, он вспомнил о боге. У Саши была к нему особая молитва. "Господи, если Ты есть.... Сделай так, чтоб это творилось не только в России. Аминь". Больше он ни о чем не просил.
  
   *****
  
   Наверно, мысль действительно материальна, но мир продолжало трясти и лихорадить - все континенты, кроме Антарктиды. Не просто обстояли дела и у государства, заварившего эту кашу. То, что не пострадали укрытые в скальной толще Аппалачей и Кордильер бункеры, а с ними и высшее руководство страны, едва ли улучшало ситуацию. А может, по закону Мерфи, даже ухудшало, ведь лихорадочные попытки власть имущих уцелеть только снижали шансы обычных людей на выживание.
   Части национальной гвардии и силы FEMA, которым предоставили самые широкие полномочия вплоть до расстрела инсургентов на месте, не справлялись с охватившим все пятьдесят штатов хаосом. Немудрено, если вспомнить, как долго американцы не могли справиться с последствиями урагана в одном. Теперь "Катрина" разгулялась на большей части территории США. На улицах уцелевших мегаполисов царила Варфоломеевская ночь, где расовые банды резались за добычу из разоренных супермаркетов и соревновались в охоте на "белых свиней".
   Русские знали куда бить. Вдесятеро меньшим мегатоннажем они нанесли больший ущерб. Сыграла свою роль и география: раскиданные по необъятным просторам города и веси РФ были менее уязвимы, чем многоэтажная городская Америка, втиснутая на узкие пятачки у побережий. При атаке на мегалополисы эффективность поражения "биологических целей" растет не в разы, а на порядки. А уж если те находятся в зоне минутного добегания приливной волны... тогда каждый мертвец обходится почти даром.
   Падали, как подрубленные, небоскребы, а вместе с ними рушилась "американская мечта" - мечта эгоистов всего мира, променявших могилы предков на жирный гамбургер. Сколько там было обывателей - сто миллионов? Двести? Вряд ли кто-нибудь подсчитает.
   Вскоре стало ясно, что государство в прежней форме доживает последние дни.
   Собранная по лагерям беженцев группа ученых не зря ела пайковый хлеб с арахисовым маслом. Теперь за еду они работали лучше, чем когда-то за стотысячные оклады с бонусами к Рождеству. Им удалось на конкретных данных смоделировать развитие "ядерной зимы" на ближайшие пять лет, и результат анализа был приговором для всего континента - от Аляски до Калифорнии. Вместе с ним обречены были уцелевшие двести миллионов. Расчет показал, что через год в живых останется только каждый двадцатый. Спасать остальных не было ни возможности, ни смысла.
   И тогда был введен в действие план "Ковчег", разработанный аналитиками Пентагона задолго до войны и рассматриваемый как последнее спасение от многих катаклизмов: начиная с энергетического кризиса и заканчивая новым оледенением.
   Согласно плану, после критических человеческих потерь не имеет смысла распылять силы и удерживать всю страну. Вместо этого войска отводятся в районы, ограниченные естественными барьерами - реками, горными массивами, непроходимыми лесами. Там создаются "зеленые зоны", плацдармы для сохранения государственности и нации. Первый из них располагался в районе Скалистых гор, второй - в Центральных Аппалачах, третий - на севере штата Мэн. Затем туда эвакуируется некоторая часть выжившего населения. В эти же районы свозятся продовольствие, сырье и горючее со всей подконтрольной части страны.
   Кое-какие приготовления были сделаны еще в мирное время. Журналисты то и дело натыкались в лесах на огромные промзоны за колючей проволокой, на парки законсервированной техники и поселки с пустыми сборными домами. Им быстро затыкали рты владельцы "свободных" СМИ.
   Но это была только половина плана, хотя просачивание в прессу сведений о ней вызывало бы у общественности истерику. А что было бы, узнай общественность вторую часть? Создание островов безопасности не имеет смысла, если основная часть населения остается в местах проживания. Эти "неудачники" пойдут на штурм твердынь и затопят их как зомби в известных фильмах. Даже если их удастся проредить химическим или биологическим оружием, по пути они успеют сожрать все продукты, а их машины - все топливо. Нет, от этого балласта надо избавляться радикальным путем. Для этого основной поток беженцев следует направить в противоположном направлении: в мертвые пустыни Запада, в Мексику, через канадскую границу - дальше на Аляску и полуостров Лабрадор. Там на голой земле для них создавались огромные "гуманитарные" лагеря, рядом с которыми меркли фантазии Солженицына.
   Не придется тратить патронов или Циклон-Б. Заманив людей туда, где нет дорог, их бы бросили вымирать от голода, антисанитарии и "социальных факторов". Те же аналитики (очкарики, которых побаивались многозвездные генералы) посчитали, что даже обычную континентальную зиму в таких условиях переживет только каждый восьмой, и то при условии полного истребления всей живности в округе и повального каннибализма. А многие ли сумеют вернуться назад?..
   Только так можно сэкономить ценные ресурсы и спасти хотя бы малую часть того, что было некогда державой-гегемоном.
   Теперь этот проект планомерно воплощался в жизнь. Сохранившие боеспособность и управляемость части сухопутных сил стягивались в менее пострадавшие районы Среднего Запада; вместе с ними эвакуировались семьи. Но и там они не должны были задержаться. После того как закончится уборочная (в помощь фермерам придадут мобилизованных беженцев из городов) и продукты будут погружены в трейлеры и вагоны, войска отправятся к месту своей постоянной дислокации в "зеленые зоны".
   Информацию о масштабах потерь сдержать было невозможно, и дезертирство ширилось, в том числе и на флоте. Но те капитаны, которые послали верховное командование куда подальше, далеко не ушли - крылатых ракет оставалось достаточно, да и самолеты еще летали, а у пилотов палубных бомбардировщиков было больше причин подчиняться Центру, ведь они не могли сесть, где им вздумается.
   За неполный месяц US Navy обеспечил эвакуацию восьмидесяти тысяч солдат и офицеров US Army из заокеанских баз в Западной Европе и Юго-Восточной Азии. Базы за морями уже не были нужны. Мир сжимался, это был коллапс, контролировать территорию больше округа становилось проблематично. Там, куда катилось человечество, не останется ни глобальных сверхдержав, ни международных отношений. Только островки цивилизации посреди океана дикости в лучшем случае, а в худшем - островки жизни в море опустошения.
   Тем, кого служба занесла в Центральную Азию, повезло меньше. В Афганистане деморализованный контингент бросили на радость моджахедам и талибам, которые на время резни даже забыли былые распри. Воздушный коридор оказался бы слишком дорогим удовольствием.
   Тех, кому достался билет, возвращали не для того, чтоб разгребать пепел NY или LA. Вместе с семьями, если таковые уцелели, их вывозили в "зеленые зоны".
   Но для стоящих на вершине пирамиды, для бриллиантовой сердцевины "золотого миллиарда", чья юрисдикция съеживалась как шагреневая кожа, существовала спасательная шлюпка класса "люкс". Секретный договор с австралийским правительством был заключен еще в 1965 году. Согласно ему северное побережье должно было принять двести тысяч беженцев. Тех, кто реально правил миром, вместе с обслугой и охраной, было как раз столько. Почти никто из них не погиб в огне - еще во времена Карибского кризиса они переселились подальше от городских агломераций.
   Зачастую власть этих людей заключалась не в должностях и званиях. Лица их не мелькали по ТВ; соседи считали их скромными адвокатами или маклерами. Но именно они были архитекторами и каменщиками "Нового мирового порядка", смертельную рану которому нанес залп русской подлодки - члены Бильдербергского клуба, Трехсторонней комиссии и других заведений, куда посторонним путь закрыт.
   Вот и сейчас войти в число избранных нельзя было ни за какие деньги; многих толстосумов, биржевиков и деятелей шоубиза оставили за бортом, когда в назначенный час неприметные автомобили и мини-вэны (реже - вертолеты), начали доставлять людей на причалы, где уже ждали лайнеры с конвоем из сторожевиков и корветов.
   Для отвода глаз и дезинформации была вброшена липа о Гавайях. Островной штат, где помимо шикарных отелей и пляжей находилась печально знаменитая база ВМФ США Перл Харбор, не пострадал - силы были слишком неравны, и русские сюда просто не дотянулись. Теперь остров получил в документах кодовое название "Новая Формоза". Он был неплох как последний "непотопляемый авианосец", но для размещения "мозга" не годился. Слишком уязвим в мире, где идет война всех против всех.
   Впрочем, одно дело в мире у США еще оставалось, поэтому часть самых боеспособных сил была направлена в Северный Ледовитый океан, где на покинутом норвежцами Шпицбергене была оборудована временная база ВМФ.
  
  
   Глава 3. "Оптимисты"
  
   Через две минуты он был уже далеко.
   На улице Ноградской машины стояли сплошной вереницей. Данилов знал, что их было бы еще больше, случись конец света вечером. По вечерам тут бывало почти как на МКАДе, потому что продуманной организации движения город не знал.
   Несколько жилых домов он миновал, не останавливаясь. А вот очертания большого здания по другую сторону дороги показались ему знакомыми. Это была бывшая швейная фабрика "Горнячка", помещения которой давно сдавались под магазины и офисы. В подвале находился магазин одежды и обуви "Эвридика". По крайней мере, до отъезда Данилова.
   Входные двери отсутствовали как класс. Нетронутый снег на лестнице и на полу внизу свидетельствовал, что никто не заходил сюда, по крайней мере, сутки. Вход в сам магазин загораживал упавший и перекошенный ролль-ставень, который он без большого труда отодвинул, чтобы тут же вернуть за собой на место.
   Никакой одежды здесь не наблюдалось, только обгоревшие тряпки и куски, приглядываться которым у Саши не было никакого желания. Он уже собирался уходить, когда заметил неприметную дверь в углу, загороженную вешалками и зеркалами. Как оказалось, та вела в подсобку. В небольшой комнатке кто-то квартировал. У стены стояла буржуйка: дымоход уходил в вентиляционную решетку, причем просветы были тщательно замазаны цементом. Большой ящик служил столом, металлические стулья были явно принесены из какого-то кафе. Кто-то здесь жил, и долго: на полу обнаружились засохшие фекалии, консервные банки и упаковки из-под лапши "Ролтон". В углу лежали два крепких спальных мешка. Такие вещи никто не бросит, никто не оставит недоеденный обед - значит, обитатели этого места скорее всего мертвы. Значит, здесь можно устроить нычку.
   А можно и пересидеть немного, пока наверху немного уляжется. Даже если его ищут, в подвал преследователи вряд ли сунутся. На тысяче с лишним квадратных метров пространства трудновато искать одного очень злого ботаника.
   Так что Данилов спокойно растопил печку, а пока она не раскочегарилась, уселся на ящик и принялся нашивать на куртку заплату. Увы, на шкуру себе такую не поставить. Рану Саша продезинфицировал хлоргексидином, затем провел по краям раны йодным карандашом и наложил повязку. Все лекарства он набрал из автомобильных аптечек.
  
   *****
  
   Прежде чем идти на дело, Данилов спрятал в коробке электрощита половину своего и без того скромного запаса - всю собачатину и самые тяжелые банки. Произойти могло что угодно и надо было создать НЗ, к которому можно вернуться. В короб отправились и золотые червонцы. В полезность этого мертвого груза Саша верил все меньше.
   Отсюда до цели было десять минут ходу. Александр прекрасно понимал, что такая жирная деляна не останется бесхозной. Поэтому он не полез напролом, а обошел участок, где раньше находился торговый центр, по периметру. Пару раз ему казалось, что он слышит голоса, но у него хватало ума затаиться.
   Крохотное белое пятнышко плыло сквозь океан темноты. Когда Данилов вступил на территорию хорошо сохранившихся районов, он перевел фонарь на малую мощность, чтоб не привлекать внимания. А может, чтоб не увидеть лишнего, ненужного. Хватало и того, что "Dyno-light" выхватывал из темноты.
   - Это родина моя... - неслышно пробормотал Александр.
   Тут же вспомнилось продолжение фразы - из фильма, который крутили после каждого обострения отношений с Америкой. "Всех люблю на свете я".
   Это было неправдой. Люди и раньше часто доводили его до греха мизантропии. Но город свой он любил, и готов был прощать его жителям многое. Подумаешь, говорят "бля" вместо "извините" и "угу" вместо "спасибо". В этом пролетарском духе было что-то трогательное. И в том, что в школах здесь больше значили кулаки, чем тряпки от дойче-унд-гуано. Хотя Саша и кулаками не мог похвастаться, но это было менее противно.
   Он любил этот город за правду. В Москве или Новосибирске можно подумать, что не все в стране плохо. И только в таких городках понимаешь истинную цену словам о подъеме экономики, нанотехнологиях и прочем. Не самое плохое место - если смотреть только на забитые стоянки у супермаркетов вечерами и не замечать очередей у терминалов банков, где в начале каждого месяца платили дань рабы современных старух-процентщиц. Да еще статистику ранних смертей. И пусть на селе слой масла на хлебе был еще тоньше, в таких моногородах жила своя безнадега. Если ты не хотел или не мог влиться в единственную отрасль, тебе оставалось или сдохнуть с голоду, или валить ко всем чертям, как и сделал Александр Данилов.
   А теперь он с опозданием вернулся.
   Кое-где огонь не до конца сожрал полотнища наружной рекламы - в последние годы, Саша читал, для нее стали использовать металлизированное полотно. Тут было много рекламы социальной, на которой счастливые горожане показывали, как замечательно им живется здесь.
   На него смотрели оплывшие и покоробленные мертвецы. Девочка с цветами, и с провалом вместо лица. Женщина в оранжевом жилете коммунальных служб - у которой осталась только половина туловища, там, где часть плаката была закрыта от огненной вспышки домом напротив.
   Коммерческая реклама была не лучше. По крайней мере, первая, что попалась ему на глаза.
   Агентство "Ритуал". Весь комплекс похоронных услуг. Низкие цены.
  
  
   Александр шел сквозь поле иссиня-черного снега, которое раньше было площадью перед СКК "Снежнинка". Здесь каждый год проходили мероприятия - ярмарки, фестивали, дни города - Саша на них ни разу не был. Сам спортивный центр провалился внутрь себя, и теперь остатки его куполообразной крыши скалились железными балками. На фасаде сквозь слой сажи проглядывала мозаика советских времен - хоккеист с лицом истинного арийца и девушка-фигуристка, которую современные модельеры заставили бы умереть от анорексии.
   По левую руку тянулся длинный ряд непродовольственных магазинов и аптек, опаленный сильными пожарами.
   Данилов прошел вдоль пепелища, с трудом узнав в нем бывший боулинг-клуб "Тенета", и перешел улицу Ленина, где машин было чуть меньше, чем на Ноградской.
   Самого вождя революции на пьедестале не было. Но и бастионы капитализма, на которые он раньше смотрел с укоризной, взрыв не пощадил.
   Возле самого памятника сердце у Саши екнуло: на снегу виднелись едва заметные следы. Не от лыжи - эти были короче и шире. Разум говорил: "уматывай!", но что-то в глубине души протестовало. На родной земле он не собирался убегать. Александр напрягся, подобрался, поправил ружье, ремень которого съезжал с плеча. Он так и не стрелял ни разу, но знал, что рука не дрогнет. После того, как он раскроил человеку череп топориком, моральные барьеры остались в прошлом.
   Прислушиваясь к каждому шороху, Данилов приблизился к деловому центру "Потемкин". Небольшая двухэтажная коробка лепилась к торцу длиннющего Г-образного дома в девять этажей, прозванного "китайской стеной".
   Сама "китайская стена" выглядела страшнее всего, что Саша видел до сих пор. В том, что осталось от кирпичных домов, еще можно было разглядеть что-то величественное, как в руинах Парфенона. А в развалинах панельных никакого величия не осталось. Не осталось ничего, кроме тоскливой жути. Ударная волна стала испытанием для труда архитекторов и строителей, давно истлевших в могилах. Целые подъезды просто исчезли, рассыпались в пыль. В других местах рухнули внешние стены, оставив стоять каркасы, похожие на обглоданные костяки.
   Городские окна. Раньше, глядя на них, Данилов всегда думал о чужих жизнях, в которых есть и счастье, и любовь, и смысл. С завистью и тоской. Теперь за каждым была чья-то смерть и один на всех бессмысленный конец, но ему было не больно. Данилов был рад, что попал сюда не в первый день. Как будто его готовили к этому, спуская в ад постепенно, ступенька за ступенькой. Теперь он был готов. Тот новый "он", который не воспринимал себя частью мира людей и не мог сопереживать.
   В "Потемкине" не могло быть ничего интересного. Продуктами здесь не торговали, только ширпотребом, бесполезным в нынешней ситуации. Значит, тем меньше шанс встретить здесь людей. Но на подходе к зданию Александр человека все-таки увидел.... На рекламном щите у автобусной остановки висел труп, издалека похожий на мешок. Саша подумал, что затащить его туда без автокрана. было бы трудно
   Данилов осторожно заглянул внутрь, перешагнул через лежащую на полу дверь. В помещениях с голыми стенами гуляло гулкое эхо. С потолка свисали сосульки, с пола им навстречу поднимались ледяные сталагмиты. Когда-то тут шли неслабые дожди. Обуглившийся пластик даже по прошествии сорока дней источал едкий смрад, перебивающий все остальные запахи.
   Стены первого этажа были глухими. Зато на втором из окна в торце открывался вид на площадь, которую предстояло пересечь - Данилов давно не был в городах, но, попадая в них, старался избегать открытых мест.
   До цели метров триста, разглядеть "Оптиму" отсюда можно разве что в ночной бинокль, и то при условии, что трехэтажный "Дом быта" рухнул, и больше ее не заслоняет.
   Правда он и не надеялся, что сможет пройтись по "Оптиме" с тележкой. Учитывая игрушечные материалы таких построек, наверняка придется копать. Вот только встречать других старателей Саше не хотелось, почему он и решил использовать этот наблюдательный пункт.
   Еще возле боулинга Данилов показалось, что где-то в стороне кинотеатра "Орбита", одного из ближайших к ТЦ зданий, промелькнул огонек.
   Прежде чем подняться по лестнице, Данилов оглянулся...
   И перехватил взгляд, далеко не теплый и нежный. Он не успел даже испугаться, а рефлексы уже скомандовали мышцам, ружье в его руках начало подниматься, палец потянулся, чтоб взвести курок.... Но он опоздал - стоявший перед ним кошмар во плоти оказался еще быстрее.
   Сильный рывок - руку крутануло, кисть онемела от боли. Ружье перекочевало к незнакомцу, который каким-то образом успел уйти с линии выстрела. Раньше такая скорость реакции ввела бы флегматика Данилова в ступор, но теперь его левая рука потянулась за ножом раньше, чем мозг послал сигнал мускулам. И достала бы, если б не рукавица, помешавшая быстро выхватить клинок из чехла. Чужак опять опередил. Данилов не видел движения его руки. Просто в голове взорвалась кобальтовая бомба, а пол напрыгнул и ударил по лбу. На этом короткий поединок закончился.
   Сознание не ушло, но боль, скопившаяся в глубине черепной коробки, заставляла лежать смирно, при каждом движении вспыхивая с новой силой.
   - Шустрый, зараза, - произнес возвышавшийся над ним человек. Данилов видел только его ботинки со шнуровкой.
   Послышались голоса. Двое или трое. Александр понял, что попал как кур в ощип. В лицо ударил свет нескольких фонарей. Над собой он видел три пары потрепанных валенок и одни берцы.
   - Кто к нам пожаловал, - голоса доносились издалека, будто сквозь толщу воды.
   - Тушкан.
   - Богатенький тушканчик... - рюкзак с Сашиной спины перекочевал в руки одного из только что подошедших.
   Хлесткий звук удара.
   - Мясник, ты чего? - голос, только что звучавший глумливо, превратился в блеянье.
   - Грабли убери.
   Последняя реплика принадлежала тому, кто отправил Сашу в нокдаун. И голос его вдруг показался Данилову знакомым.
   - Так мы это... - оправдывался один из тех, что прибежали потом. Судя по всему, им было не больше двадцати, - Посмотреть хотели.
   - Посмотрели? Отдыхайте. Правила забыли, да?
   Молчание. Похоже, человек с жутким прозвищем был тут за старшего.
   Лежа на заснеженном полу, Данилов размышлял о своем будущем. Будут ли его пинать, пока внутренности не превратятся в кровавую кашу, прирежут как свинью или не пожалеют пули?
   Он не угадал.
   - А ну вставай, - скомандовали ему. - Пройдемся.
  
   *****
  
   Кирпичный ящик чуть покосило, часть крыши исчезла, но стены уцелели, а стекол не было и раньше. Здание опустело за пять лет до войны, когда кинотеатр разорился, проиграв конкурентам.
   Александра снова память кольнула, хотя уже гораздо слабее. Буквы на фасаде были еще видны. Тут он использовал не краску - откалывал по одной плитке облицовки. Понадобилась вся ночь, но надпись долго радовала городские власти.
   "Бухай. Колись. Скорее сдохни". Ее замазали, однако чтоб она полностью исчезла, пришлось бы ободрать все здание.
   Главный вход был заколочен, но один из запасных, рядом с чьими-то каракулями: "Эмо - чмо", через который раньше выпускали зрителей после сеанса, зиял распахнутой дверью. Туда они и направились.
   Сашу затащили внутрь и тут же закрыли дверь на засов. Подталкивая в спину, погнали по лестнице. Оглушенный и полуослепший от фонарей, Данилов шел на ощупь, но его провожатым маршрут был хорошо знаком. Несколько раз он падал, и его рывком поднимали на ноги. После третьего пролета лестница закончилась узким коридором с ободранными стенами и низким потолком. Вряд ли в эту часть здания пускали зрителей. На стене висела лампа - похоже, газовая, провода к ней не тянулись.
   Его втолкнули в каморку без окон, которая раньше была то ли подсобкой, то ли закутком киномеханика. Ее тоже освещала лампа, дававшая неяркий красноватый свет. В комнате стояло несколько стульев, небольшой столик, пахло куревом и прокисшей пищей.
   У дверей лежал тюк, похожий на тело, завернутое в ковер. Рядом на полу темнели бурые пятна.
   Конвоиры остались снаружи. Последний - дылда с лицом, замотанным шарфом, так что был виден только нос, на котором пузырился волдырь - выходя, закрыл дверь за собой. С Сашей зашел только Мясник.
   Данилова не усадили - швырнули на стул.
   - Кто это? - спросил сидящий по другую сторону стола.
   - Откуда я знаю, Дмитрий Генрихович? - буркнул Мясник, тяжело садясь по правую руку от Саши. - Уже полдня пасем. Пулеметчики запалили через ПНВ. Шляется вокруг, высматривает.
   - И на хрена привели? Почему на месте... не поговорили?
   Голос - противный въедливый тенорок.
   - А допросить? - пробасил Мясник.
   - Да что он скажет? - усмехнулся тот, кто явно стоял ступенькой выше в иерархии. - Думаешь, он из красногорских? Да иди лесом. Обычный чушкан подвальный. Ну давай, раскалывай его, раз уж притащил. Но на будущее, не надо всякую мразоту водить. Ты его счетчиком мерил?
   - Да вроде чистый. Относительно.
   Мясник развернул Сашу вместе со стулом к себе.
   - Ты, - угрожающих интонаций в его голосе не было, и это встревожило куда сильнее. - Ты чего тут забыл?
   - Да просто шел.
   Мясник ударил Александра под ребра несжатым кулаком. С виду легонько, но тот взвыл.
   - Ты лучше не задерживай добрых людей.
   - Да жратвы хотел поискать! - на несколько секунд Данилов забыл обо всем от боли. - Думал, тут осталось...
   Мясник фыркнул, а у обладателя неприятного вкрадчивого голоса его слова вызвали смех. Данилов наконец-то смог его разглядеть, но толку-то. Такое лицо может быть и у слесаря, и у доцента. Не за что зацепиться взглядом, обычный среднерусский тип: широкие скулы, маленькие глаза, темно-русые волосы. Такого увидишь в толпе и не запомнишь. Среди своих подельников он выделялся разве что одеждой - чистым и выглаженным камуфляжем.
   - Значит, "жратвы поискать". Здесь, - продолжал допрос Мясник. - Ты что, паря, не местный?
   - Местный, - Данилов лихорадочно соображал, какой ответ честнее. - То есть, нет... Вообще, из Новосибирска.
   - Скажи еще, на поезде приехал, - Мясник разглядывал его, словно энтомолог жука. - Подожди-ка. Где-то я видел твою рожу.
   - Мясник, ну долго еще? - Дмитрий Генрихович постукивал костяшками по столу. - Тут все и так ясно.
   - Сами говорите, осторожность прежде всего.
   - Как знаешь. Ладно, я пойду, а ты развлекайся, - человек с неприметным лицом поднялся. - Как закончишь, отведи до института.
   - Сам дойдет, - буркнул Мясник. - А я его вспомнил. Соседи мы были.
   - Добрый ты человек, товарищ Мясник, - усмехнулся Дмитрий Генрихович. - Ты извини, мне насрать, будь он хоть твой брательник. Проводи, а то заблудится.
   "Соседи"... это было преувеличением. Саша тоже его вспомнил. За эти три года тот, кого теперь называли Мясником, постарел, облысел и лицом стал напоминать Джона Локка из сериала "Lost". Природа хорошо постаралась, делая его непривлекательным: рябое лицо, похожее на проросшую картофелину, челюсти добермана да глаза чуть навыкате. Завершающим штрихом был красный ожог на лбу, смахивающий на след кочерги.
   Он был человеком, которого знали все - городским клоуном. Что бы там ни было с психикой, физического здоровья ему было не занимать. С марта по октябрь он ходил в коротких штанах и панамке - по рынкам, магазинам, остановкам, приставая к прохожим и горланя непотребства.
   Поговаривали, что он не псих, а просто раскованный человек, которому нравится роль юродивого. Что у него была работа. По крайней мере, он ездил на трамвае на Тырган примерно в то же время, что Саша в институт. Каждый раз, когда этот мужик входил в вагон, начиналось шоу. Он декламировал куплеты собственного сочинения: "Если лидер либераст, то он Родину продаст!". Или: "Если в кране нет воды, где причина той беды?". На каждый день у него была новая присказка, всегда провокационная.
   Под вечер он веселил народ, возврающийся работы, он веселил народ прозой: "Ну что, покойнички? Устали, блядь? Скоро передохнЁм? Или передОхнем?". Обожал цепляться к людям. Раз, увидев старушку, которая разговаривала по мобильному, заорал на весь вагон: "Место на погосте забронировала, болезная?". Клеился к девушкам, подсаживаясь и складывая лапищи на спинку сиденья: "Мадам, что вы делаете сегодня ночью?"
   Удивительно, но люди почти не обижались, и не было у него проблем с милицией. Он был местной достопримечательностью. Как-то досталось от этого типа как-то и Саше - однажды клоун, усевшись рядом, изводил его обидными подколками всю дорогу.
   Странно, что Мясник не просто выжил, а еще и поднялся. Хотя с другой стороны... мир сошел с ума, значит, для этого человека все должно было стать на свои места.
   - Что за убоина? - проходя мимо, Дмитрий Генрихович указал на кровавый тюк.
   - Забыл, как его, - равнодушно произнес Мясник. - Из новеньких. Пытался еду скоммуниздить. Плохо пытался.
   - Ты смотри, так работников не останется. И что за манера, мля. Напачкали тут...
   - Зато другим будет неповадно.
   Человек с заурядным лицом хмыкнул и захлопнул за собой дверь.
   Мясник пересел на его место, в автокресло от какой-то иномарки.
   - Ну, здорОво, ботаник-сан. Живой? Вот, блядь, не ожидал. На вид ведь - соплей перешибешь.
   - Я вас тоже рад видеть, - ответил Данилов.
   - Давай уж на "ты". Меня Саней зовут.
   - Меня тоже.
   - Ну, чтоб не путать, будешь Ботаником. Как меня кличут, ты уже понял.
   Данилов не стал возражать.
   - А ты моложе был, - заметил Мясник, наливая из бутылки и опрокидывая в себя стопку коричневой жидкости, то ли виски, то ли коньяка. - По-моему лет на десять.
   - Был.
   - Понятно. Давай, за встречу, - человек, которого Данилов раньше считал шутом, протянул ему стопку и плоскую бутылку. Саша плеснул себе и таким же жестом осушил. Мясник подвинул к нему черный сухарь, и Александр зажевал неприятный дух спирта.
   - Насчет Новосибирска... это ты лихо загнул, - хмыкнул Мясник, тоже хрустя сухарем. - Зачем только, не пойму?
   - Это правда.
   - Что, прямо вот так дошел? Пёхом?
   Данилов кивнул.
   - Ну, рассказывай тогда, коли не шутишь, - на малосимпатичном лице читался интерес, - Минут десять у тебя есть.
   - На хрена вам оно? Это к делу не относится.
   - Тут я решаю, что к чему относится. Рассказывай, говорю. С самого начала.
   Данилов давно понял, что его поступок неординарен, но быть Гомером ему уже надоело. Хотя сейчас от роли сказителя было не отвертеться.
   Александр как раз дошел до того, как убил топором человека за мешок консервов, когда в дверях показалась знакомая физиономия с волдырем. Шарф он снял, и Саша увидел на роже боевика такое месиво, что его передернуло.
   - Мясник, Чекист послал узнать: ты скоро?
   Так вот значит, кто он такой, этот гад в форме с иголочки.
   - Епт, я же просил не лезть, когда я работаю, - огрызнулся Мясник, и урод с язвой исчез, будто ветром сдуло.
   - Увы, - пробормотал Сашин тезка. - Делать нечего. Такие дела.... Отогрелся?
   Александр кивнул.
   - Тогда пошли, тут недалече.
   В коридоре переминалась все та же гоп-компания в валенках. Увидев, что пленного вывели, ребятки о чем-то весело зашушукались, но Мясник показал им увесистый кулак и бросил, не оборачиваясь.
   - А ну звездуйте отсюда, юнги. Тут вам не цирк.
   Вдвоем они вышли к лестнице. Данилов слышал позади поспешные шаги - молодняк исчезал где-то в глубинах кинотеатра. Видимо, этот человек редко повторял дважды.
  
   *****
  
   Они шли минут пять. Здание кинотеатра, штаб-квартира людей, которые "держали" главную стратегическую точку города, исчезло во тьме. Слева и позади остались будто бульдозером разровненные развалины "Альбатроса", брата-близнеца "Оптимы", который Саша собирался проверить во вторую очередь.
   Справа показался декоративный фонарь, на котором вверх ногами висел голый труп, немного не доставая головой до снежного покрова. Слева Данилов заметил длинную траншею. Летом работники коммунальных служб раскапывали трубы для планового ремонта на месяц, не меньше. И все в это время обитатели микрорайона вынуждены были обходиться без горячей воды.
  
  
   - Гляди!
   Александр знал, что там нет ничего интересного. Разве что чуть поодаль чернеют два корпуса филиала Кузнецкого госуниверситета - один разрушенный до основания, второй - наполовину. Но все же повернул голову.
   И тут же в ней взорвался снаряд, во второй раз за час. За ударом последовал толчок в плечо и он почувствовал, что летит. Рыхлый снег расступился, и Саша приложился лбом обо что-то твердое. Над ухом прозвучал выстрел, заставивший его вжаться в землю, распластаться на дне, как лягушка. Через три секунды раздался еще один. Пуля взметнула снежные брызги метрах в пяти от него.
   Еще не придя в себя, Данилов услышал шепот:
   - Ползи до конца. Минут десять полежишь, потом тикай. И не суйся больше... - сверху прилетело что-то тяжелое, ударило Сашу по спине. - Рюкзачишко свой забери. И берданку. Ботаник.
   Заскрипел снег. Уродливый палач, подаривший ему жизнь, уходил прочь.
   Данилов почувствовал, как по лбу бежит кровь, и понял, что здорово долбанулся о трубу. А может и хорошо, что рассек - гематомы не будет...
   Он сделал, как было велено: стиснув зубы, прополз почти пятьдесят метров на брюхе по снегу и выждал даже больше, чем нужно, скрючившись за неприваренной секцией трубы. А потом стал медленно карабкаться наверх. Земля была твердой, как камень, и даже не осыпалась под ногами.
   Траншея тянулась почти до самого здания налоговой инспекции, которое теперь было похоже на оплывшую свечку. Пока полз, убедился, что был не первым, кого проводили этой дорогой. Кроме свежих тел со следами замерзшей крови были тут и почерневшие, обугленные. Должно быть, с первого дня сюда сваливали погибших.
  
   *****
  
   Два дня он отсиживался, как крыса, в подсобке цокольного этажа "Эвридики" два дня, высовывая нос только чтобы облегчиться и набрать нечистого подвального снега в ведро. Он растапливал снег, проверял счетчиком, по полдня отстаивал, потом кипятил на своей одноконфорочной газовой плитке. Тянул крепкий чай и доедал запасы.
   Данилов часто просыпался от слабых толчков. Комната вздрагивала, звенела посуда. Раньше он подумал бы, что едет тяжелый товарный состав. Земля качалась, будто дышала всей грудью и Александр представлял, как содрогалась она в тот день, когда была вспахана десятками взрывов, то проседая, то устремляясь вверх, стряхивая с себя людей вместе с их хлипкими строениями.
   Эти места и раньше отличались сейсмической активностью. Краеведы, собиравшие легенды местных племен, говорили, что тут случались землетрясения, которым сейчас бы присвоили все девять баллов. Название горы - Тырган - в переводе с шорского означало "трясущаяся гора". Правда или нет, однако слабые, но ощутимые подземные толчки происходили тут раньше три-четыре года.
   На третий день город вспомнил Данилова и показал, что не так уж необитаем.
   Это случилось во время одной из коротких вылазок в торговый зал. Опытным путем он установил - для того, чтобы получить литровую кастрюлю воды, надо растопить два ведра снега.
   Стоя возле бывшей кассы, Александр зачерпывал эмалированной посудиной снег, который нанесло ветром снаружи, когда раздался скрежет.
   Он не сразу понял, что это. А когда дошло, что бренчит металлическая ролль-ставня, которую кто-то отодвигал со стороны входа в магазин, было уже поздно. В дверном проеме, под странной надписью "ПОРОШОК - ВЫХОДИ" стоял человечек. По залу заметался луч фонаря. Еще два силуэта Данилов разглядел на лестнице.
   Вряд ли караулили именно его. Скорее, лишний раз обыскивали неоднократно проверенный подвал. И сейчас могли бы пройти мимо, но в этот момент Саша, как назло, задел ведром стойку кассы.
   Словно по команде все повернулись в его сторону. Чумазые, в засаленных пуховиках, с надвинутыми на глаза капюшонами, гости были одеты по все-той же "чукотской" моде.
   - Привет, земляки, - сказал Данилов не придумав ничего лучше. Бежать глупо. Драться он хотел еще меньше.
   Наверно, они неправильно расценили выражение его лица. Не поняли, что эти глаза видели такое, о чем другим лучше вообще не знать.
   Тот, что стоял ближе всех, откинул капюшон. Саша увидел нечесаные сальные патлы, выбивавшиеся из-под вязаной шапки. На секунду их взгляды встретились. Раньше Данилов видел такие пустые глаза только у наркоманов... Хотя, может, эти ребята просто хронически недоедают.
   Да, ребята. Пацаны лет семнадцати-восемнадцати. Именно это заставило его на секунду расслабиться и забыть, какое время на дворе. За что он и поплатился.
   На его приветствие не ответили.
   - Ты откуда будешь, дядя? - вместо приветствия спросил волосатый. - Че-то не видел я тебя на районе.
   - Я здесь недавно.
   Данилов непроизвольно оглянулся в сторону своей каморки. Собеседник перехватил его взгляд.
   - Ты это... не кипишись. Мы же по-хорошему. Давай, может, бартером махнемся. У тебя хавчик есть? Водка, курево?
   - Даже если есть, - Александр поставил ведро и оперся на стойку, - то далеко лезть, братишки.
   - Ты гляди, борзый, - гости переглянулись. - Откуда вылез такой? Кажись, один.
   Тот, что держался в арьергарде, тоненько хихикнул.
   - Точно, один, - повторил первый.
   Данилов понимал, о чем думают ребята. Кого они видели перед собой? Чужака, похожего на высохшую мумию, со свежими оспинами на лице, которые оставляет лучевая. эх, ведь предлагал же старик остаться хоть на недельку.
   - Крученый, - хмыкнул второй, самый маленький из непрошенных гостей. - Ниче, щас по-другому запоет.
   Они начали приближаться, беря его в клещи и отрезая пути отступления.
   Долбаный город...
   Данилов хотел разрешить дело миром. Но когда их разделяло всего пять шагов, недомерок выдернул руку из кармана. В свете фонарей Александр разглядел пистолет непонятной модели: широкий, похожий на фотокамеру, посаженную на рукоятку. От него к Сашиной груди протянулся тонкий красный лучик.
   Громыхнул выстрел, и страшный удар в грудь отбросил Данилова на искореженный кассовый аппарат. Еще одна пуля ударила в стойку, отщепив от нее кусочки почерневшего пластика. Похоже, у налетчика дрожали руки.
   Сидя на полу, Данилов судорожно пытался вдохнуть. Грудь онемела, эпицентр боли был почти там же, куда три дня назад угодил нож. Боль была такая, будто его ударил Николай Балуев. Александр даже не хотел думать, почему еще жив. Он слышал шаги. Малолетние подонки приближались не спеша, вполголоса переговариваясь. Думали, что жертва в ауте.
   Люди, ну почему вы такие суки... Почему просто не оставить меня в покое?.. Почему каждая встречная мразь пытается меня ограбить и угробить?
   Они не знали, что после встречи с бывшим одноклассником Данилов брал с собой ружье, даже выходя оправиться. И сейчас оно лежало на стуле, где раньше сидела кассирша, и естественно, было заряженным.
   Пальцы правой руки сжали рукоять, левая легла на казенник. Он поднялся из-за стойки, совсем как ковбой из фильмов. Это был первый случай, когда Данилов стрелял по людям, но он знал, что рука не дрогнет - по крайней мере, от жалости. Разве что от боли... Боль, похоже, становилась его вторым именем.
   Он помнил, что у него всего один выстрел, а дальше ружье сгодится разве что в качестве дубинки.
   Грохот ударил по ушам, в нос шибануло едким запахом пороха и гари... А результат превзошел ожидания. Первого нападавшего, который уже нависал над стойкой, смело и разорвало в клочья. Досталось и невысокому стрелку, двигавшемуся следом. Он тоже упал, непонятно пока - мертвый или просто раненый. Задело и третьего. По тонкому вскрику Данилов понял, что это - девушка. И ему было наплевать. Даже если эта тварь не собиралась убивать его сама, наверняка стояла бы и подбадривала своих дружков.
   Данилов знал, хотя в маркировке абсолютно не разбирался что патроны 12-го калибра могут быть заряжены пулей, картечью, дробью, которая тоже бывает разная. Но то, что произошло, больше напоминало взрыв контейнера-дисперсанта, который дает большой разлет картечи. Мечтая о покупке ружья, Саша много времени проводил на оружейных форумах.
   Пока он приходил в себя, поднялся низкорослый стрелок. Одежда его была пропитана кровью, но к выходу он кинулся резво, подволакивая правую ногу. Девчонка тоже убежала, зажимая разорванный рукав - рана даже от одной-двух дробин была серьезной. Данилов понимал, что догонит раненого в ногу, но не ее. А значит, надо уходить. Девка может позвать и других гопников.
   Он направился к дверям, где раненый стрелок выронил свою пушку. Рядом с изуродованным телом валялся нож. Похож на финку, но с зазубринами. Тоже, скорее всего, Китай, но резать таким можно не только сало. В былые времена то, что Саша сделал, квалифицировалось бы как превышение пределов необходимой самообороны, и этот ножик стал бы смягчающим обстоятельством... Небольшим, если убитый - несовершеннолетний.
   Саша уже догадывался, что за ствол найдет на полу. И точно: четырехзарядная бесствольная "Оса". Резиновые травматические пули, две по-прежнему в стволах.
   Данилов, как любой ботан, интересовался "гуманным" оружием и знал, что данный образец неплох. Правда, под давлением правоохранительных органов патроны для "Осы" слабели с каждой новой серией. Уж слишком часто она засвечивалась в уголовных делах. Однако у этих малолеток, судя по всему, патроны были из самых ранних, от 105 до 90 джоулей дульной энергии. Иначе он отделался бы легким испугом, в зимней-то одежде. Особенно умиляла надпись в паспорте таких изделий: "одобрено Минздравом". Одно время их хотели запретить, но оружейники все-таки пролоббировали разрешение. Испытывали на свиньях, как самых близких к людям по строению тела существам.
   И по строению мозга тоже, мрачно думал Саша, щупая грудь и морщась. Гематома выглядела мерзко, а в том месте, куда ударила пуля, кровоточила неглубокая ранка. Сломано ребро или нет, пока было неясно. Но Данилов знал, что ему повезло. Попадание в голову даже через шапку гарантировало черепно-мозговую травму.
   Глядя на кровавое месиво на полу, только выше подбородка и ниже пояса похожее на человека, Александр подумал лишь о том, что сам мог лежать здесь. Если он и был в чем-то виноват, то только в том, что выбрал нору слишком близко к населенным подвалам.
   Звездец. Меньше недели в городе, а уже две жизни на его совести. В душе от этой мысли было ни жарко, ни холодно, но разум вопил. Было тошно от того, насколько естественным показалось желание догнать малолетнего стрелка и добить.
   "Я люблю смотреть, как умирают дети" - говорил Маяковский. Но поэт-то рисовался, фрондировал. А Тот наверху, за черными облаками, любит на самом деле, думал Саша. Только слово "дети" надо понимать в широком смысле. Глупые и злобные дети планеты Земля.
   И "Осу" с лазерным целеуказателем, и ножик он забрал как законные трофеи.
  
   *****
  
  
   В поисках нового укрытия он долго брел по городу, уходя все дальше к западу, в сторону 10-го микрорайона.
   Нет, Тырган не был вымершим. Как нарочно отовсюду, где можно было спрятаться, Данилов слышал голоса... Наконец после двухчасовых поисков, за время которых он чуть не отморозил большие пальцы ног, Саша, пройдя мимо кирпичных руин двух банков на проспекте Строителей, вышел к остову шестиэтажной городской поликлиники. По сравнению с помещениями "Эвридики", ее подвал был форменным лабиринтом. Людьми в пределах полукилометра не пахло. Вроде бы здесь можно спать спокойно.
   В этот день, несмотря на боль в груди, он не усидел на месте. И вместо того, чтобы залечивать раны, отправился в разведку.
   И почти сразу удача ему улыбнулась. Он, можно сказать, открыл кафе.
   Крохотная забегаловка находилась здесь же, на проспекте Строителей, ниже уровня земли, в полуподвале панельной пятиэтажки. Взрывная волна разметала здание до фундамента, и только чудом оно не погребло под своими обломками это бесценное сокровище.
   Здесь Данилов нашел в куче обломков почти нетронутую вывеску, торчавшую из снега, тут же вспомнил и начал самозабвенно копать. "По счастью" удар был настолько силен, что даже железобетонные плиты разорвало на куски. И он рыл как пес, отбрасывая в стороны обломки бетона и скрученные в спираль арматурины, нюхом чуя - внизу ждет добыча.
   Мегатонного моноблока хватило бы, чтоб уничтожить Москву в пределах МКАД. Здесь же взрыв в основном без пользы вспахал окрестные леса и болота. Чем не повод для гордости за родной город?
   Счетчик показал 40 миллирентген в час. Этот совсем не полезный для здоровья уровень радиации Данилов теперь воспринимал как норму.
   В бедном воображении владельцев железная дверь со штурвалом ассоциировалась только с кораблем, поэтому и называлось кафе "Кильватер". Что касается Саши, оно и раньше напоминало ему только бомбоубежище. Там даже мобильные не ловили.
   А у бомбоубежища должен быть запасной выход и не где-нибудь, а за пределами зоны образования завалов. Раньше он не задумывался о назначении этой бетонной тумбы с решеткой в пяти метрах от здания. Думал - канализация или теплоцентраль. А теперь решил проверить возникшую догадку.
   Люк весил почти десять кило, но снялся легко, не приржавел и не примерз. Вниз уходила железная лестница. Александр поторопился, ухватился за первую перекладину рукой без варежки - и разразился проклятьями, чуть не оставив на перекладине всю кожу с ладони. Спустившись - высота была в два Сашиных роста - он огляделся. Точно не теплоцентраль. Крохотная площадка и короткий коридор, заканчивающийся кирпичным тупичком.
   Кладка выглядела свежей. Данилов прикинул: если в два кирпича, то он потратит неоправданно много времени и сил. А если в один, то стоит попытаться.
   Во втором по счету гараже во дворе он нашел молот. После первого же удара стена дрогнула. Похоже, все-таки, в один кирпич.
   На то, чтобы пробить кладку, ушло десять минут, но сделать дыру, в которую он смог бы пролезть, Саше удалось только за полтора часа. Пригнув голову, он протиснулся в пролом. И сплюнул от досады. Перед ним была стальная дверь без ручки и без единого зазора. Еще бы хозяину не бояться воров с этой стороны... Почти не веря в удачу, Данилов все же толкнул ее. И дверь приоткрылась.
   В узкий просвет он увидел коробки, ящики, стеллажи.... И заледеневших мертвецов. Для посетителей кафе их было слишком много. Наверно, когда все началось, люди кинулись сюда... Сколько продуктов можно найти в кафешке, если откинуть то, что испортилось за два месяца? Через секунду в нос ударила такая вонь, что у него закружилась голова. Судя по положению тел, погибли люди не от голода. А значит, ничего не тронули... И, похоже, даже не от удушья. Иначе бы не улеглись вповалку. Наверняка бывшее убежище не было герметичным, и они погибли на месте, когда раскаленный воздух выжег им легкие.
   Он вылез, шатаясь и с трудом сдерживая рвоту. Тут нужен противогаз, блин.
   Данилов размышлял над извечным вопросом: "Что делать?", когда услышал шаги и голоса. В свете чужих фонарей на снегу заколыхались длинные тени.
   Скатившись вниз с пригорка, Александр прижался спиной к сгоревшей "Газели" и замер. Вроде бы никто не гонится, некому. К тому времени, когда из-за снежного бугра появились двое, он уже слился с ландшафтом.
   Голоса показались странными. Он вначале подумал, что снег и руины искажают звуки. Но нет. Чирикающая, богатая мелодикой речь могла принадлежать только одной языковой группе.
   Неужели экспедиционный корпус НОАК забрался аж сюда? Разум отмел эту мысль. Конечно, у соседей большие батальоны, но Кемеровская область не была перспективной целью для оккупации. Это просто китайцы или вьетнамцы с одного из рынков. Их тут было немало, хоть и меньше, чем на Дальнем Востоке.
   Тени замерли, голоса стихли. Заметили! Бегут сюда, что-то кричат друг другу.
   Остановились. Потеряли след. Хуже всего то, что узкоглазые могут увидеть его раскопки. И тогда, если не бараны, найдут кафе.
   Вот подошел еще один. Данилов заскрипел зубами от злости. За себя он не боялся, знал, что успеет убежать. Жалко было пролитого пота. И надежды разжиться едой опять потерпели крах.
   Какой бы нации ни были пришельцы, они получат в универсальной мировой валюте.
   Первый спустился в люк, двое полезли следом. Послышались радостные возгласы, которые быстро сменились руганью. Мародеры тут же все выскочили, толкаясь и отплевываясь.
   Начали совещаться, зачирикали на все лады. Данилов следил и слушал с растущим интересом. Противогазы они не нашли, но как-то защитить органы дыхания марлей и шарфами сумели. И, только обмотав рожи, полезли обратно.
   Разумнее всего было ретироваться, добыча все равно потеряна. Но мысли о том, чтоб просто уйти подальше, у Данилова не возникло. Хватит, отбегался. Сукины дети. Он первый нашел это сокровище, а его прогнали как собаку. Ничего, забирайтесь вниз, будет вам персональный газенваген.
   Стараясь не шуметь, Саша вернул люк на место. И с методичностью маньяка стал таскать куски железобетона, укладывать их на чугунную крышку люка.
   Через пять минут, когда по крышке снизу застучали, на ней уже лежал груз в полцентнера. Данилов перевел дыхание и посмотрел на красные, обветренные руки. От холода пальцы покрылись трещинками, которые к вечеру начнут кровоточить. Чтоб работа шла быстрее, он снял варежки. Но на душе было легко. В конце концов, это его город.
   - Рест ин пис, сволочи.
   Может, их хватятся товарищи. А может, они сумеют открыть изнутри входную дверь или сдвинуть крышку... Данилов не был расистом. Окажись на их месте славяне, он поступил бы точно так же.
  
   ******
  
   Глава 4. Атака
  
   Проклятый город.... Ставь ударение хоть на первый, хоть на второй слог, не ошибешься. Зачем он сюда пришел? Он много знал про природу человеческую, и не нуждался в доказательствах. Так зачем? Разве что для того, чтоб открыть новые стороны собственного характера. Например, способность перешагивать через трупы, как через порог.
   После "Кильватера" удача отвернулась. Два дня поисков не принесли ничего. Руины домов были обысканы выжившими горожанами настолько тщательно, что найти там можно было разве что чудом завалявшуюся банку консервов. Он и нашел - две. Зато во время поисков растянул сухожилие и несколько раз спасался бегством от местных.
   Запас продуктов таял. Какие уж тут три месяца... Он уже отчаялся, но однажды до него донесся грохот выстрелов, быстро переросший в настоящую канонаду.
   Такого Данилов еще не слышал... разве что в Коченево. Перед супермаркетом, превращенным в точку раздачи продуктов. Там стрелял пулемет с БТРа. Как бишь его?.. ПТВК?
   Перестрелки в городе не были редкостью. За эту неделю он трижды слышал пальбу. Но все они были краткими, как будто спорщики быстро решали свои вопросы и расходились... Ну, или оставались в снегу навсегда.
   А тут долбили долго, точно пускали на ветер сотни тысяч рублей дурацкого новогоднего фейерверка.
   Но это еще не все. На улицах, покрытых толщей снега, началось движение. Не автомобильное, конечно - пешее, однако Данилов никогда бы не подумал, что уничтоженный город может приютить столько людей.
   Он обалдело следил за перемещениями силуэтов, а потом решил присоединиться. В конце-концов, он может сойти за своего. Сколько тут живет... точнее - выживает, по подвалам? Пара-тройка тысяч? Вряд ли они знают друг друга в лицо. Раньше Саша в любой толпе выделялся, но в этом скопище оборванных пугал был таким же, как все.
   Ему не впервой было примыкать к массовому движению, хотя это ни разу не заканчивалась ничем хорошим. Вспомнить хотя бы эвакуацию.... Или еще раньше - площадь.... Но не надо об этом сейчас.
   Он решил присоединиться к толпе, когда понял, куда она направляется.
  
   В это утро молчаливый Тырган ожил, как гальванизированный труп.
  
  
   С северо-востока прилетел ветерок и слегка разогнал висевший в нижних слоях атмосферы над столовой горой пепел.
   На улицах города-призрака редко можно было видеть людей. Их дни проходили в поисках пропитания, а ночи в голодном оцепенении. Впрочем, дни и ночи свободно мешались и менялись друг с другом. Так проходили недели. Но сегодня ход вещей был нарушен. Обитатели района были чем-то взбудоражены. От двора ко двору летел слух: "У "оптимистов" проблемы. Мочат друг друга. Можно голыми руками взять".
   Несколько смельчаков-разведчиков, которые первыми пробрались на место, рассказали своим, что в кинотеатре и окрестностях несколько часов идет стрельба и слышны взрывы гранат. Это было похоже на междоусобную резню.
   Со всех сторон тянулись к площади Снежинка люди. По Аллее Героев, мимо Иоанно-Предтеченской церкви, мимо сгоревшей боевой техники на постаментах и монумента со знаком радиоактивности - памятника местным ликвидаторам-"чернобыльцам" - шли большие и малые группы и совсем уж бедовые одиночки.
   Вставал весь мир голодных и ограбленных. Обитатели подвалов, первых этажей и полуразвалившихся частных домиков, съевшие всех собак, кошек и голубей, а многие к сороковому дню попробовавшие и запретного мяса... Они долго ждали, и теперь собирались получить свое.
   Обитатели города мертвых стекались к площади "Снежинка", к руинам торгового центра "Оптима". Стекались к еде. Сегодня, будто по старой памяти, они шли туда, где в течение многих лет регулярно делали шопинг. Где находилась половина продовольственных запасов города - кладовые, прибранные к рукам ушлыми мерзавцами. Там были райские деликатесы из прошлой жизни, при мысли о которых рот наполнялся слюной. Только страх держал людей на расстоянии: еще жива была память о тех смелых и глупых, что погибли, разбившись о пулеметные очереди из "Орбиты", и были стащены защитниками за ноги в глубокую траншею.
   Слишком хорошо был расположен кинотеатр, окруженный двухсотметровой простреливаемой зоной. Его было легко и удобно защищать.
   Но сегодня эта память не могла остановить толпу. Люди выползли из своих нор, как зомби из могил. К утру по периметру площади их скопилось уже несколько сотен. А народ все прибывал.
   Они выжидали, мерзли, грелись у костров. К счастью погода в этот день благоприятствовала. Наконец, голод пересилил страх, и толпа двинулась на приступ. Без малого тысяча человек, две трети которых были безоружны.
   Стрельба постепенно утихла, и кинотеатр казался вымершим.
   У нападающих не было ни плана, ни вожака. Лишь у нескольких десятков, прибывших издалека на лыжах и снегоходах, имелось приличное оружие и кое-какие соображения относительно тактики предстоящего штурма. Эти держались особняком и остальных в свои идеи не посвящали.
   Фасад "Орбиты" был слабо подсвечен, но не электрическим светом, а отблесками пламени. В здании что-то горело.
   Вдруг в тишине далеко разнесся звук одиночного пистолетного выстрела. Из большого окна второго этажа, проломив лист фанеры, выпала человеческая фигура.
   И снова все стихло. Какое-то время толпа выжидала. Потом самые смелые - или самые пьяные, ведь бормотуху найти было проще, чем еду - робко высунулись на площадь. С ними ничего не случилось, и это укрепило уверенность остальных. Наконец, человек десять самых отчаянных, с АК-47 и винтовками СКС с мобскладов оказались под стенами со стороны главного входа.
   Люди ждали, замерев - большинство из них скопилось со стороны "Потемкина". Наконец, в окне второго этажа появилась голова одного из разведчиков. Огонь к этому времени погас.
   - Ушли! Тут одни жмуры. Но жратвы осталось! - прокричал он, размахивая светодиодным фонарем. - Айда все сюда! А-а-а!
   Еще б ему не заорать, если в этот момент ему в печень вошло лезвие.
   Только этого сигнала люди и ждали - как лавина, они хлынули к зданию.
  
   В то время как толпа сжимала кольцо, "гости" на снегоходах - красногорские - заняли несколько сохранившихся подъездов "Китайской стены", словно догадывались, что произойдет вскоре.
   Они оказались правы. Народ подпустили на расстояние прицельного выстрела. Дали людям выйти на открытое пространство. Как только первый из обитателей подвалов пересек невидимую черту метрах в ста от стен кинотеатра, толпу прорезал кинжальный огнь. Там, где центростремительная сила движения толпы заставила людей прижиматься плечом к плечу, взорвалась 40-миллиметровая осколочная граната.
   Дружный вопль вырвался из множества глоток. Вооруженные пытались отстреливаться - нестройный хор из двух десятков винтовок, автоматов и даже гладкостволов ответил кинотеатру, но все они били в "молоко". Другие же оказались разумнее и просто попадали лицом в снег.
   Красногорские только и ждали, когда защитники обнаружат себя. Из двух окон, с балкона и из пролома в стене в двух разных подъездах одновременно ударили ручные пулеметы Калашникова.
   Но обороняющиеся были готовы и к этому. Из широкого окна "Орбиты" специально для красногорских исполнила соло машинка посерьезнее. Судя по пушечному грохоту и тому, что ее пули прошивали панели как бумагу - крупнокалиберная. Вдобавок, она оказалась хорошо пристрелянной по самым удобным позициям в ближайшем подъезде "Китайской стены".
   Несколько минут шла ожесточенная перестрелка. Обе стороны имели необходимые для ведения ночного боя ПНВ и трассирующие боеприпасы. И хотя в первую минуту защитники уничтожили двух пулеметчиков врага, исход схватки был неочевиден.
   Сюрпризы для нападавших на том не закончились. Аккурат в раззявленный пролом стены, откуда поливали огнем крышу кинотеатра, влетел круглый 40-миллиметровый гостинец. Ударился о стену, закатился за покореженную детскую кроватку, повертелся волчком и с шипением начал выпускать бесцветный газ. Не было грохота взрыва, но стрельба захлебнулась. Пулеметчику и его прикрытию стало не до пальбы - они мучительно умирали. Началось с сильного насморка, сужения зрачков и чувства тяжести в груди, а через две минуты они уже дергались на полу, задыхаясь в лужах собственных рвоты и испражнений. Вторая граната пролетела мимо цели, третья отскочила от подоконника, но четвертая угодила в нужное окно.
   Ручной гранатомет с револьверным барабаном РГ-6 в 1993 году разработали тульские оружейники - вроде бы по личному указанию Павла Грачева - взяв за основу гранатомет MGL производства ЮАР. Но в армии его на вооружение не приняли - тащить по горам вдобавок к автомату еще и гранатомет бойцу малореально, да и клинило его иногда. А вот для контртеррористических операций в городах он годится и был отправлен во внутренние войска. Кроме обычных осколочно-кумулятивных к нему были разработаны выстрелы с гранатами, снаряженными спецсредствами: например, "Гвоздь" - с гранатой, снаряженной отравляющим веществом раздражающего действия SC, и "Нагар" - с дымовой. Но "кровавой чекистской диктатуре" этого показалось мало, и были разработаны выстрелы с секретным нервно-паралитическим газом семейства V, которые хорошо себя зарекомендовали при освобождении заложников. Прицельная дальность этого оружия была до 250 метров.
   После газовой атаки бойцы с Красной Горки исчезли, предоставив почти безоружную массовку самой себе. Легкораненых они забрали, тяжелых и пораженных газом дострелили, как загнанных лошадей. Бросили не только трупы товарищей, но и тяжелое оружие на своих огневых точках, ранее казавшихся весьма удачными.
   Оставшись без последнего прикрытия, толпа улепетывала, подгоняемая беглым огнем. То один, то другой беглец падал, будто поскользнувшись, хотя стрелки из окон кинотеатра едва ли работали на поражение. Если бы они хотели, все нападавшие остались бы на снегу. Но надобности в том не было. Стрелки выдавливали и рассеивали толпу, не останавливаясь, впрочем, перед причинением ей убыли.
   Наконец, последние из злосчастных налетчиков исчезли среди нагромождений автомобилей на прилегающих улицах, и площадь опять вымерла. Не считая пяти десятков трупов, оставшихся на снегу, все было, как час назад. Лишь человек тридцать, раненых или прижатых огнем к земле, остались на площади, кто спрятавшись за скамейками и бордюрами, кто просто распластавшись в снегу.
   Не повезло и тем, кто под шумок попытался прокрасться к развалинам торгового центра с севера, со стороны одноэтажной застройки. Как только атака была отражена, их частью уничтожили, частью вытеснили.
  
   *****
  
   "Иногда, - говорил все тот же Химайер, - разумные люди должны совершать неразумные поступки". Но Саша думал, что поступает разумно. Насколько можно разумно поступить в ситуации, когда еды осталось на два дня, и ты знаешь, что чем дольше ты рыщешь по руинам, тем больше шансов остаться тут навсегда - нарвавшись на нехороших людей или добрав свою дозу рентген.
   Он понадеялся на удачу. Решил, что сможет раздобыть под шумок достаточно еды и убраться из этого долбанного лепрозория навсегда. И вот опять ему не повезло.
  
  
   Теперь Саша лежал лицом вниз в бывшей клумбе и старался не шевелиться, чтоб войти в роль покойника. Над ним и раньше летали пули, но никогда их не было так много. Он не сразу понял, что стрельба стихла, поскольку в ушах после адского грохота словно комары зудели. В себя его привел окрик:
   - Эй, лошары, а ну встать.
   Данилов поднял голову - к залегшим приближалось с десяток боевиков.
   Даже сейчас, когда впереди маячил грустный финал, Данилов отметил, что вооружены они на зависть. Увидел знакомые 47-ые и 74-ые, один РПК, но половина автоматов была ему незнакома. Часть защитников "Орбиты" была в маскхалатах, остальные в гражданском. Почти у всех на цевье были фонари.
   - Что ж вы, соседушки? - услышал Данилов знакомый голос, - думали, раз у нас беда, можно пошакалить, так? Ошиблись вы. Так что теперь без обид.
   Хлопнуло несколько выстрелов. И несколько тел мягко упало в снег. Донесся хрип - кто-то не умер сразу, получив пулю в горло. Один из бандитов, матерясь, выпустил еще пару.
   - Вот так, - повторил Мясник. - Без обид.
   Данилов позволил себе поднять глаза. Старый знакомый стоял шагах в пяти от него. Вооружен он был странным автоматом футуристического типа - коротким, с присобаченным к прикладу магазином, похожим на оружие вырубленного на шоссе близ Новосибирска "караванщика", только с подствольником.
  
   *****
  
   Добив тяжелораненых, победители собрали трофеи. Женщин - две каким-то образом затесались в толпу - сразу отделили и отогнали, как ценную добычу. Оружия на площади осталось немного, а в "Китайскую стену" они пока не лезли. Газ летуч, но подождать часок было не лишним.
  
   - Мент, дружбан, ты че, не успеешь титьку помацать? - окликнул Мясник своего помощника, с плотоядной ухмылкой ощупывавшего бабу, у которой в отличие от второй было хоть немного мяса на костях.
   Тот окрысился, но женщину оттолкнул - так, что та с размаху села.
   - Успеешь еще, Казанова, - повторил Мясник. - А пока бери новеньких и валите стройбатить. У нас жмуров полный дом. Гребанные чекисты за месяц ни хрена не сделали для обороны. Как планы строить, так каждый Тухачевский, елы-палы, а даже окно кирпичами заложить не могли. Чтоб к утру было сделано. И на неделю вам работа найдется. Будете территорию от хлама расчищать. Скамейки, обломки - все утащить. Чтоб, мля, никаких больше огневых точек тут не было.
   - Мясник. Ты это... - хотел возразить Мент, которому явно не улыбалось торчать на морозе и присматривать за рабами.
   - Что "это"? - язвительно усмехнулся Мясник. - И крышу починить не забудьте.
   Правая рука бывшего городского сумасшедшего пробурчал что-то себе под нос, но подчинился.
  
   *****
  
  
   - А ты, мля, настырный. Жить, видать, сильно не хочешь, - Мясник подошел к пленным, и Данилов увидел на уродливом лице пропитанную кровью повязку. - Ну, что будем делать с вами, герои? -
   Он оглядел шеренгу пленников.
   - Ты. Ты... Ты. ... И ты тоже, - Сашин тезка напоминал надзирателя из фильма про концлагерь. - Шаг вперед.
   Те, на кого указал его палец, и Александр в том числе, рванулись вперед, будто спринтеры.
   - Мент, этих на уборку. Остальных в ТЦ на раскопки.
   Тех же, кто остался на месте, четверо боевиков (как еще назвать бородатых мужиков с автоматами и свирепыми рожами?) увели в сторону "Оптимы".
   Данилов осмотрелся. В его шеренге было человек десять - похоже, самых крепких, и Саша удивился, что попал в их число. Больше всего ему хотелось облокотиться на что-нибудь, но ближайший фонарный столб был далеко, а стреляли тут без предупреждения.
   - Харэ прохлаждаться, труба зовет, - рявкнул тот, кого звали Мент, сплевывая шелуху от семечек. - Пошли, крысы подвальные, для вас до хера работы.
   Это был мужик под сорок в ОМОНовском городском камуфляже с милицейской поясной кобурой поверх. И он был первым человеком с лишним весом, увиденным Сашей после Затмения.
   А его прежний знакомый, похоже, продвинулся по служебной лестнице. Во всяком случае, распоряжался Мясник как полновластный хозяин.
  
  
   "Мясник, Чекист, Мент, - вяло подивился Данилов. - Взрослые люди, а имена свои позабыли, что ли? Как в шайке. Или в племени мумбо-юмбо, ей-богу".
   Пришлось с головой окунуться в работу. Первое их задание раньше выполнялось людьми, которых когда-то звали мортусы. Началась она не с площади, а с территории самого кинотеатра, с лестниц, коридоров и залов.
   Когда они закончили, перед зданием в ряд лежали четыре десятка мертвых тел. Среди них был и Дмитрий Генрихович по прозвищу Чекист, все в той же форме, но теперь не такой чистой. Половина головы Чекиста вместе с волосами отсутствовала, и было понятно, что бывшего вожака убили выстрелом в затылок.
  
   Двое рядом с ним были раздеты догола. И, судя по их телам, истерзанным, почти сплошь синим от побоев, умирали они страшно. У одного из распоротого живота бурой змеей вываливались внутренности. Некоторые трупы изрешечены пулями, у других чернели аккуратные отверстия во лбу или в груди, у кого-то было перерезано горло. Почти все были без верхней одежды, некоторых смерть застала внезапно, другие выглядели так, будто погибли в бою. Трое почему-то оказались в противогазах.
   Александр с напарником стаскивали по лестницам покойников, а потом на брезенте волокли их к траншее, и так продолжалось полдня. Потом всех пленников заперли в самый маленький кинозал, холодный как морг. Разрешили, правда, развести костер ("Чтоб вы не сдохли раньше времени"). Был и обед - миска непонятной похлебки и полбуханки черствого хлеба. Данилов набросился на еду с жадностью, да и остальные не отставали.
   Это был хороший знак. Раз кормят, значит, убивать пока не собираются.
   Отдохнуть им дали недолго. Часа через два пришел Мент, еще злее, похоже, с похмелья, и опять повел на работы. Это была каторга: пусть не Освенцим, но Беломорканал точно. Каторжане месили раствор, закладывали окна кирпичами и клали новые листы кровельного железа на крыше. Один бедолага в темноте сорвался и сломал шею.
   Самой легкой работой была уборка снега и мусора.
  
  
   К полуночи их опять отвели в кинозал, выдали скудный ужин, позволили немного поспать, а "утром" все повторилось. Дел было невпроворот.
   В конце трудового дня посмотреть на их работу пришел сам Мясник - новый предводитель банды в сопровождении четверых откормленных холуев в маскхалатах и вездесущего Мента. Вид у последнего был, как с сильного бодуна. Под глазами набрякли сизые мешки, норковая шапка в каком-то соре...
   Данилов пытался взгромоздить на санки кусок железобетона в половину своего веса, когда боковым зрением увидел, как сосед, лысый мужик лет пятидесяти, у которого постоянно слезились глаза, снова, в который раз уже, сунул руку в карман ватной куртки.
   Вроде бы что такого? Замерз. Сначала Саша не придавал этому значения, но теперь случайно заметил, что ладонь раба прикрывает черную металлическую рукоять. И быстро сообразил, кого тот собирается отправить в мир иной.
   Гребанный идиот.... Ведь пока у них есть хоть какой-то шанс остаться в живых. Мысли, как подкованные блохи, скакали у Саши в голове. Ничего не делать? Попадет в замес, шлепнут за компанию. Поддержать? Пустое. Их слишком много, гадов. Даже если случится чудо, и пленники разом кинутся на бандитов, придушат их, завалив автоматчиков собственными трупами, то оставшихся положат из пулеметов в окнах. До зданий не добежать, у пулеметчиков есть прибор ночного видения, а пленные своим трудом сами лишили себя большинства возможных укрытий.
   Данилов не боялся смерти. Просто хотелось жить, а не становиться героем, тем более так по-дурацки. Прав был немец-отшельник. У него еще есть дела в этом мире. Сдохнуть всегда успеется.
   Саша поморщился и с размаху опустил тяжелую лопату-подборку своему соседу на темя. Если б не боль в усталых мышцах, все получилось бы, а так, вместо того чтоб повалиться мешком, тот только пошатнулся и заорал. Но видно, тоже руки тряслись от усталости - ствол он выронил. Данилов ногой отфутболил пистолет в сторону охраны.
   Немая сцена затянулась на долгую секунду.
   - Вот те раз... - произнес, наконец, Мясник. Наклонился и подобрал оружие, взвесил на руке
   - ТТуха. А ты пользоваться-то умеешь, родной? - И навел его на несостоявшегося убийцу.
   Мужик рефлекторно попытался заслониться рукой, но пулю это не остановило.
   Бах!!!
   Пуля попала в переносицу, пробив ладонь навылет, и застряла в черепе. Бунтовщик упал совсем неизящно, мешком.
   - А че за предъявы-то? - ни к кому не обращаясь, пробормотал Мясник, пряча пистолет.
   - Наверно, ты кого-то грохнул, - предположил Мент. - Сына там его, брата...
   - Может.... Разве всех упомнишь? Ладно. Че с тобой будем делать, иудушка? - Мясник повернулся к Данилову. - Товарища подвел под трибунал.
   - Тамбовский волк ему товарищ, - буркнул Саша, стараясь не смотреть на труп. И на остальных пленников, глядящих на него волками.
   Суки. Он ведь и им жизнь спас. Стали бы с ними церемониться, если б этот придурок выстрелил?..
   - Вот это по-нашему, - Мясник толкнул помощника локтем. - Молодца. Что будем делать, служивый?
   - Может, привалить за компанию? Единожды предавшему...
   - Да он же типа жизнь мне спас. Хотя я его тоже тогда пожалел, когда Чекист сказал в распыл пустить. Думал, все равно подохнет, а он выплыл... Тынденция. Нам такие перцы нужны. Да еще и тезка. Ладно, Ботаник, считай себя зачисленным в Русскую Освободительную Армию.
   Этот приколист, оказывается, и историю знает.
   - Взят ты с испытательным сроком. Облажаешься - пеняй на себя.
   Данилов кивнул.
   - А с этими что делать? - указал Мент на остальных.
   - Пока к шохам в подвал, - устало пробормотал Мясник. - Потом на раскопки. Работы еще много, бамбук курить не давай.
   Автоматчики угнали рабочих куда-то в сторону частных домов. Те даже не огрызались в ответ на тычки, пинки и удары прикладами.
  
   - Александр... Иванович, - отчество главаря Данилов узнал из разговоров. - А с ними что?
   На душе у парня было мерзко, и он знал, что скоро это чувство не уйдет.
   Бывший страж порядка громко заржал, держась за брюхо.
   - А вот это не твое собачье дело, малец, - отрубил Мясник. - Живи и радуйся.
   Он повернулся к Менту:
   - Передаю салагу тебе с рук на руки. Проводи в наш подвал, покажи шконку, объясни, что и как. Дай снегоступы вместо его лыж. Тут, нах, не Сочи. И куртец новый выдай.
   - А если убежит?
   - Да куда он денется с подводной лодки. У нас хорошо. А снаружи холодина и смерть. Он что, дебил?
   И ведь это была правда. Странно, но Данилов почти не чувствовал раскаяния. Это был его единственный шанс, и он его не упустил. Правы те, кто пишут о генетической склонности интеллигента к предательству.
  
   *****
  
   Они шли по служебным закоулкам кинотеатра, освещая путь фонариками, обходили и перешагивали через завалы из компьютеров, плазменных панелей, стиральных машин, тренажеров и еще черт знает чего.
   В конце очередного коридора, Данилов догадался о главной функции бывшего кинотеатра. Судя по всему, отапливалось и освещалось только несколько комнат на верхнем этаже. Здание не было жилым. Это было что-то вроде штаб-квартиры группировки, а заодно склада.
   Наконец они оказались перед дверью, закрытой на висячий замок; Мент вытащил из кармана ключ и отпер его. Кинозал. Точнее - склад. Здесь хранились более полезные нежели те, что Саша видел в коридорах: инструменты, стройматериалы, туристское снаряжение. Кое-что явно было принесено не из "Оптимы". В углу высилась куча охотничьего инвентаря, на креслах разложена теплая одежда.
   Данилов получил пару штуковин, похожих на плетеные ласты.
   - Ничего, быстро освоишь, - подбодрил его провожатый, видя, как скептически Александр разглядывает приобретение. - Гораздо удобнее, и руки свободны.
   Еще он выбрал из кучи теплый анорак - куртку без молнии, надевавшуюся через голову. Анорак был немного запачкан в саже, и мех на капюшоне подпорчен, но по качеству эта вещь была лучше того, что носил Саша.
   - Почистишь...
   От внимания Данилова не ускользнуло, что ни оружия, ни продуктов в зале не было. Наверно, хранят в другом месте, решил он. Должен же у них быть арсенал. Но наверняка там одним замком не ограничились...
   Спустившись по другой лестнице, они вышли на улицу с противоположной стороны. На горизонте неярко светилось багровое зарево.
   - Что это там? - Данилов вытянул шею. Такого ему видеть еще не доводилось. Похоже, это зрелище можно было наблюдать только с Тырганской горы.
   - Опять раздуло, уголь горит. Потому и сыплет пеплом.
   - Не боитесь тут жить?
   - А куда деваться? - Мент, приподнял бровь, - Сюда даже с деревень как мухи на мед стянулись. Суки...
   Александр не удивился. А где еще уцелевшим искать еду? Они так и будут облеплять трупы сожженных городов.
   - Сам-то откуда? - равнодушным тоном спросил Мент.
   - Не местный, - коротко ответил Саша, не собираясь пересказывать перипетии пути каждому.
   - Сами мы не местные... - хохотнул толстяк. - Да мне без разницы, хоть из Америки. Повезло тебе, друг ситцевый.
   - Меня Сашей зовут.
   - Повезло тебе, Шурик, что Мясник за тебя вкупился. У него сейчас просветление, добренький он. А так мы обычно сразу валим. Шароборятся тут всякие... - он сплюнул лузгу. - Ну, пошли, че рот разинул.
   Они свернули налево, и в темноте проступил контур невысокой каменной ограды. Данилов увидел, что это фонтан - воды там не было, даже замерзшей; видимо, ударная волна повредила трубы. И тут в поле зрения Александра попало нечто...
   Вначале Данилов принял это за статую. Очень реалистичную и совсем не подходящую для места, где всегда было полно детей. Хотя бы потому, что позу обнаженной фигуре неизвестный скульптор постарался придать ей развратную и призывную. Проволокой фигура была примотана к распылителям.
   - Заняться нечем было молодежи, - объяснил Мент. - Девка главного чекиста. Уж не знаю, чем она Мяснику не угодила. Он, как к власти пришел, ребятам телку отдал, сказал: натешитесь - завалите. Ну, они, естественно, устроили ей "вертолет". А потом нет чтоб пристрелить, вон че выдумали...
   Данилов давно понял, что в смерти нет никакой эстетики, поэтому создатель этой композиции зря старался. Первым и единственным чувством, которое Александр испытал, заглянув в открытые глаза, был даже не страх, а отвращение. Вот бы тот, кто видит "красоту в умирании", посмотрел на это. На раскрытый в немом крике рот, на волосы, которые сосульками спускались до плеч, на покрытую ледяной коркой кожу пепельно-серого цвета. Это было хуже, чем пластинат из трупов.
   - На улице было минус пятьдесят, - продолжал Мент. - Эти юные натуралисты натопили снега ведра четыре, раздели сучку - и вуаля! Микеланджело отдыхает. Горячая штучка, да?
   Данилов не ответил. Ему вспомнилась собака. День на двадцатый, еще в Новосибирской области. Вначале он принял собаку за живую и здорово струхнул - перед ним была крупная овчарка. Потом Саша обратил внимание на ее странную неподвижность. Только переборов страх и подойдя поближе, он понял, что собака мертва как камень. И догадался, как это произошло, хоть и не думал, что такое возможно. На лютом морозе остановилось сердце, мышцы свело судорогой, они одеревенели, и постепенно зима высосала из тела остатки тепла. Вода в тканях превратилась в лед, а животное - в китайскую терракотовую статую. Ему стало так не по себе, что он не смог отрезать от мерзлого собачьего трупа ни кусочка. Тогда он мог себе это позволить - выбирать.
   - Ну как? - спросил бывший страж порядка.
   - Я что, жмуров не видел? - Данилов смотрел на него с открытой неприязнью.
   - Да не парься, - хлопнул его по плечу попутчик, - Это чтоб ты не думал, что в сказку попал. Это ад.
   - А вы, стало быть, за чертей? - Саша за словом в карман не лез.
   - Ага, язык развязался, - беззлобно ответил Мент. - В точку, мил человек. Но мы себя зовем "оптимисты", по названию этой лавки. Ладно, пошли, гостем будешь. Сейчас решим, что с тобой делать.
   Данилов покорно следовал за ним. Решим.... Хоть и похоже на "порешим", но более обнадеживает, чем вид трупов, которые лежат, висят и стоят.
   Они держали путь не к развалинам "Оптимы", а туда, где раньше стояли два девятиэтажных панельных дома, расположенных углом.
   - Просто так у нас хлеб никто не ест, - сказал Мент, когда скособоченный силуэт кинотеатра и страшный фонтан остались позади. - Будешь пользу приносить - оставим. Нет - звиняй, хлопче. Станешь пока копателем. Извини, вакансии гендиректоров закончились.
   Данилов кивнул, а эмоции оставил при себе. Да, ему указали на его место, но, главное, что оно будет не на самой нижней ступени.
   - Стрелять-то умеешь?
   Александр снова кивнул. Он чувствовал, какие шевелятся мысли под этим покатым лбом с кустистыми бровями: "Видать, не такой слабак, если еще жив. С тебя может выйти толк. А грохнуть успеем".
   - Это хорошо... - буркнул Мент. - Запоминай правила, они кровью писаны. Пока до них додумались, столько народу положили. Значит, так.... Все, что нашел - в общий котел. Получишь долю... - он закашлялся.
   - Нажрешься вволю, - в тон ответил Саша.
   - Мля, да ты еще и стихи пишешь. Но впредь меня лучше не перебивать. А то тоже чего-нибудь перебью.
   "Коммунизм, значит, - подумал Александр. - Это хорошо. Но по тебе-то не скажешь, что ты жрешь столько же, сколько и остальные. Значит тут, как на скотном дворе Оруэлла, есть те, кто равнее. Мотаем на ус".
   - Захомячил или заныкал, - продолжал его провожатый, - на первый раз можем и простить. Можешь отделаться "стриптизом" минут на двадцать. Помнишь, как в детском садике? Ну, в одних трусах в коридорчике. А тут без трусов, на улице, в железном киоске. Ниче, если сердце здоровое, не сдохнешь. Кто второй раз проштрафится, обычно висит как, нах, наглядная агитация. Что еще... Никто не будет присматривать за твоими пожитками. За крысятничество давим, но обосновать должен сам. И защищать тебя никто не будет, если кто-то накатит. Разве что по беспределу. Так что, если хочешь быть здоровым, жри один и в темноте. Вроде все...
   Наконец-то Данилов увидел и сам центр. Бетонная коробка ТЦ сложилась аккуратно, будто снесенная направленным взрывом. Ни одного обломка за пределы определенного радиуса. Только огромные буквы неоновой надписи "ОПТИМА" упали на автостоянку и придавили несколько машин.
   Но вскоре и центр скрылся из виду. Они обошли груду развалин, бывшую когда-то девятиэтажками и вышли к обувному магазину "Мерлин", который сохранился на удивление неплохо. К этому времени Саша уверился, что случай важен не меньше прочности конструкции. В этом же здании когда-то располагался филиал Сбербанка и еще несколько контор.
   - Скажи спасибо, что вообще тебя взяли, - тяжело дыша, сказал Мент. - Просто у нас убыль возникла. А все эти чекисты, чтоб их.... Не могли тихо сдохнуть.
   Александр легко выдерживал темп - сказывалась практика, да и не выглядел этот Мент хорошим ходоком. Пару раз он останавливался, чтобы перевести дух. Идти на снегоступах оказалось легко, но для длинных дистанций Данилов все же предпочел бы лыжи. Краем глаза он отмечал перемещения своего спутника. Тот был спокоен и даже не оглядывался. Видимо, уверен, что новенькому и в голову не придет сделать ноги. Мол, большую честь оказали.
   По пути Александр еще раз взвесил свои возможности. Еще вчера он вовсе не горел желанием примыкать к кому угодно. Вернуться к людям означало сталкиваться с проблемами, от которых он уже отвык.
   Конечно, у группы больше шансов. Как в метро. Когда в вагоне взрывается подозрительный предмет, работает правило: "Лучшая защита от осколков - ваш сосед". Если стоишь в окружении двух десятков пассажиров, то гвозди и прочие поражающие элементы равномерно примут на себя все, и вероятность уцелеть для каждого конкретного человека возрастает. Особенно для того, кто стоит в середке.
   Один в поле - не воин, а корм, добыча, мясо. Был бы Саша умнее, давно б прибился к какой-нибудь стае. Но... вожаком ему не стать, характер не тот. Это вам не учеников за опоздания отчитывать. Быть ему даже не на вторых, а на третьих ролях. А делиться с кем-то своим куском взамен на иллюзию "один-за-всех"... Благодарим покорно. К тому же раненого, больного или просто слабого непременно бросят, а то и схарчат, если с едой напряженка.
   Одиночкой не может быть даже просто очень сильный. На силу всегда найдется другая, а умение задавят числом и напором. Одиночкой может быть только тот, кто не считает для себя зазорным убегать. Саша не считал. И быстрые ноги не раз его выручали. Поэтому он до сих пор коптит небо, тогда как других, настоящих мачо, давно завалили и съели. Но и у его удачи был предел, и он это знал. С каждым днем в этой ледяной стране все труднее было находить еду.
   Поэтому Александр был не против того, чтобы побыть частью коллектива, где люди еще не скатились к людоедству. До тех пор, пока это совпадает с его планами.
  
  
   Глава 5. Раскопки
  
   Они остановились у входа в "жилую зону", которой служил подвал магазина.
   - Снег отряхни, - инструктировал Сашу Мент. - Разуйся. Одежду протри тряпкой и повесь здесь, в шкафу. Там в углу рукомойник. Рожу и руки умой с мылом.
   - Да сам знаю, не маленький, - хмыкнул Данилов. - Только это мертвому припарки. Вы же дышите этим воздухом, значит, все равно дозу получаете.
   - Без тебя, мля, знаю, - огрызнулся бандит, и Данилов понял, что нарушил табу. - Если такой умный, нах приперся?
   - Нужда заставила.
   - Вот и нас всех. Большая, блин, нужда.
   В подвале, перегородками из фанеры и досок поделенном на клетушки было душно, сыро, но тепло по сравнению с поверхностью. Пока шли по петляющему коридору, им навстречу не попался ни один человек, но за тонкими стенками Данилов слышал тихое "бур-бур-бур" голосов.
   Под потолком висела лампочка без плафона. Горела тускло и слабо, но значит, здесь есть и генератор, и топливо для него, и аккумулятор.
   Они прошли мимо двух каморок и остановились у третьей. Обитая железом дверь открылась со скрипом. Отодвинув висящее в проеме одеяло, не дававшее уходить теплому воздуху, протиснулись внутрь. В нос ударили запахи чеснока, курева и нестиранной одежды.
   "Горький. "На дне", - подумал Данилов, когда глаза привыкли к полумраку, который едва разгоняла единственная лампочка.
   Его заметили:
   - В нашем зоопарке пополнение. Закрывайте двери, вашу маму... Дует же.
   - Ты кого притащил, ментовская душа? - лениво спросил кто-то у его сопровождающего Александра.
   - Прошу любить и жаловать, - ответил тот. - Саней кличут. Главный сказал, тут поживет.
   С этими словами он вышел, указав Александру на раскладушку.
   Данилов почувствовал себя новеньким в камере СИЗО, разве что дверь закрывалась изнутри, а не снаружи.
   - Здрасте, - произнес он и представился.
   - Здоровей видали, - устало пробормотал кто-то.
   - Ну, привет, медвед, - протянул другой.
   Александр расположился на своей койке, не суетясь, старясь своим видом показывать, что это место его по праву. И услышал за спиной:
   - Это несчастливое место. Того, кто его занимал, нашли на стоянке обглоданного.
   - Бывает, - пожал плечами Саша. Его ответ вызвал серию смешков.
   Про несчастливое место сказал худой мужик, который лежал на койке в самом углу у "окна" и читал с фонариком. На нем была мятая черная униформа, похожая на охранниковскую (но не "Оптимы" - тамошние ходили в строгих костюмах). Череп его был выбрит так же гладко, как подбородок. Признак борьбы с облысением, а оно теперь случается не от избытка тестостерона.
   - Николаев, - поднял он руку, не вставая. - Слушать здесь меня. Люди мы незлые, да и ты вроде не борзый.... Но если что непонятно, лучше спроси.
   И вернулся к книжке, судя по обложке с обгоревшим краем - боевику про Слепого.
   Саша оглядел комнату. Когда-то стены тут были отделаны панелями, но их отодрали - из бетона торчали остатки крепежа. Сами стены, как и потолок, были кое-как побелены, на полу постелен линолеум. Несколько слуховых окон во внешней стене заложены кирпичами, как и вентиляционное отверстие. Вдоль стен - раскладушки, железные кровати и одноместные диванчики, явно из мебельного магазина на втором этаже "Оптимы". Два журнальных столика. За одним ужинали, за другим шла игра во что-то вроде покера.
   Население каморки приняло Сашу безразлично. Кто-то подходил, задавал вопросы, не проявляя, однако, большого интереса. К радости Данилова, никто не стал и наезжать на него. Он чувствовал, что может отреагировать неадекватно. А когда слова не подкреплены стоящей за ними силой - лучше их не говорить.
   Обитателями комнаты были мужики средних лет. Сытые, спокойные - явно не мальчики на побегушках. В соседних, как понял Саша по голосам, имелся и молодняк, и женщины. Вот детских голосов не слышно. Может, для детей было другое помещение, но Александр подозревал, что детям не выжить в этом аду. Ребенок больше подвержен действию остаточной радиации - вроде бы даже из-за того, что его жизненно-важные органы при ходьбе располагаются ближе к зараженной земле.
   В подвале было градусов пятнадцать - тепло и копоть давала буржуйка посреди комнаты. Тут же на веревках сушились белье и одежда, клокотало на огне какое-то варево.
   - Главный ваш всегда такой суровый, да? - спросил Данилов старшого, когда тот отложил свой криминальный роман.
   - Саня Мищенко? Ты только его "Мясником" в глаза не назови. Это для своих, да и то он не любит. Я его раньше знал. По весне у него закидоны, но весны-то нам ждать и ждать.
   - Только не спрашивай, куда гонорар потратил, - один из игроков в карты - в спортивном костюме и со свежими оспинами от заживших волдырей - хмыкнул в кулак. Это был мужик.
   - Какой еще гонорар? - не понял Саша.
   - Смотрел кино "Пила-10"? - произнес на тон тише картежник.
   - Физрук, ты это на бис повтори, когда он придет, - осадил его Николаев. - А мы посмотрим.
   - Да пожить еще хочу... - развел руками тот.
   - Вот и молчи, Ильюха.
   Похоже, тот, кто, судя по кличке, был учителем физкультуры, играет с огнем.
   - А вообще, Мясник наш - он краповый берет, - снизошел до объяснения Николаев. - Спецназ внутренних войск. Командировок штук десять у него - и на вторую войнушку, и на третью. Куча наград. А списали, потому что не того "чеха" покромсал. Нашего.
   - Чеха? - тупо переспросил Саша.
   - Да не славянина, блин. Вайнаха. Нохчи. Тоже мастера по этой части, но до него далеко. Короче, не понял политического момента. За прошлые заслуги не посадили, но волчий билет получил. Вернулся - даже охранником не взяли. Вот и трудился тут сначала грузчиком, а потом в разделочном цехе.
   - Да ты его не бойся, - снова поддержал беседу Илья. - Он человек хороший. Только как растяжку зацепил и башкой два осколка РГОшки поймал, ему пластину вставили. После этого у него боли были, бухать начал. Но этот архаровец из отряда "Юг" сам нарвался.
   Саша так и не понял, правду ему говорят или прикалываются над новичком, но решил узнать побольше.
   - А как вообще у вас все организовалось? Что тут было вначале?
   - Вначале был пиндец, - видя, что старший не против, Физрук взял слово.
   Данилову это напомнило первые строчки из "Книги бытия".
   - В первую неделю полная херня тут творилась, - продолжал тот. - Полгорода, весь старый центр провалился пес знает куда. Но и тут у нас, и в новостройках погибло до фига. Сначала народ бежал. Зассали радиации. Кто на машинах, но в основном пешком. А куда? В никуда. Вокруг этой долбанной горы выжженная земля на десять километров. А дальше - деревни, где тоже никто никого не ждет. Дорог нет, идти некуда.... Все бежали, только самые умные остались.... И правильно сделали. Те потом вернулись, да поздно - усе уже поделено. День-два вернувшиеся сидели тихо и ждали, когда прилетит главный спасатель в голубом вертолете. А когда поняли... Мама, не горюй. Короче, Ходынка отдыхает. Стрельба даже по ночам не утихала. Но мы, "оптимисты", уже успели закрепиться и отбились. У нас был экскаватор, копали руины ТЦ. Это наша деляна и все это поняли.
   - А власти? Хоть что-то делали? - Данилов знал ответ, но с мазохистским чувством хотел подтверждение.
   - Ага, делали... - ответил вместо Ильи Николаев. - Известно, что. Висели. Потом, правда, ветром посрывало.... Нет, парень, повезло тебе, что тут в это время не был.
   - Похоже на то, - пробормотал Саша и надолго замолчал.
   Через пять минут разговор продолжился сам собой.
   - Главный у нас был бывший начохраны этой конуры, - то ли Данилову, то ли самому себе стал рассказывать Илья, забив на партию. - Говно был мужик... хоть и нельзя так о мертвых. Вышел покурить на стоянку, а тут и капец пришел. Ну, свалился он в люк, где чинили проводку, потому и выжил, хоть и окривел. Знал планировку здания, вот и выбрался. А многие из его подчиненных, секьюрити, жили в двух шагах, тоже прискакали. Потом подтянулись и менты... Кому повезло - с семьями. Они тут вместе и устроили где-то на пятый день... этот зверинец, в котором мы живем. А чекисты, которые начохраны удавили, просто переняли эстафету.
   - Что за чекисты?
   - Приехали две недели назад на аэросанях - на все готовенькое. Стали пальцы гнуть, мол, мандат у нас, мы типа власть. В ОЗК новеньких козырных, с "Калашами" сотой серии и с "Грозами" 9 мм. У одного даже "Винторез" был. "Корд" новый на треноге притащили, хоть за это спасибо. Почти все в "Бармицах", шлемы как у космонавтов, оптика-шмоптика. Я бы не удивился, если б у них и АГС был. Ну, автоматический гранатомет станковый. Типа они отсиделись где-то в убежище на Хлебзаводе. Такое ощущение, что чуть ли не заранее туда свалили. Откуда только узнали? Чистенькие, ряшки сытые. Десять человек, от лейтенанта и выше. Рыцари, мля, плаща и кинжала. Штирлицы недоделанные. Наш старший принял их нормально, а потом взял и внезапно помер. Сердце, сказали. Это они умеют... И вдруг раз - чекисты уже в дамках. Сразу начали свои порядки наводить, стукачей развели, шестерок... Но недолго музыка играла. Задолбало нас, и устроили мы Октябрьский переворот. И их, и прихлебателей к ногтю. Все же это не "альфовцы", а канцелярские крысы больше. Но подготовка и у них хорошая. Но нас было больше. И хоть они нас к серьезному оружию не подпускали, положили мы половину ихних из обрезов, а оставшихся взяли в коридорах на ножи. Шлемы свои они надеть не успели. Но, правда, и наших ухайдокали - мама не горюй. В основном гранатами.
   - Те еще заразы, - вставил свои пять копеек еще один игрок, назвавшийся Димычем. - Был я у них как-то в отделе. Шик-блеск, евроремонт, мрамор, зеркала, пол такой чистый, что жрать с него можно. А эти ходят все в пинжаках, деловые такие, по телефончикам чирикают. Один смартфончик - как моя получка за полгода. Чисто агенты Малдеры... Можно подумать, вся страна на них держится. А чем занимались? Педофилов не ловили, наркобарыг не ловили, бандитов тоже. Это не угрозыск. А они, типа, по террористам и революционерам спецы. А где у нас в Сибири такие звери? Только людям мозги колупать мастера. Зато гонору... Мы, мля, новое дворянство. Вот и сейчас... - он указал за окно, где, насколько Александр помнил, раскачивались на щите трупы. - Высоко забрались, большие люди.
   Хлопнула дверь, и Саша сквозь чад и испарения увидел знакомый грузный силуэт. Разговор стих сразу.
   Поравнявшись с Даниловым, Мясник, двигающийся и выглядящий как зомби, кинул ему под ноги рюкзак, с которым Данилов уже успел попрощаться. Не реагируя на приветствия, пересек комнатку и тяжело плюхнулся на пустую койку в углу. Посидел минут пять, подперев кулаком подбородок и что-то тихонько бормоча под нос, потом завалился на бок и захрапел.
   Стараясь не шуршать, Александр проверил вещи в рюкзаке. Все на месте, кроме дозиметра. На месте и продукты. Он уже смекнул, что с едой у "оптимистов" проблем нет. Все, "оптимисты", кого он видел, выглядели сытыми. Нездоровыми, усталыми, но от голода не страдающими.
   Мясник заворочался во сне, злобно пробормотал что-то. В комнате повисла мертвая тишина.
   Стараясь не шуметь, Данилов решил перекусить - чутье подсказало ему, что делиться соседям не обязательно. Достал из рюкзака тушенку, сгущенку и сухари. Никто не смотрел на него с завистью.
   Надо бы узнать, когда раздача, и на какой кусок он может рассчитывать.
   Закончив трапезу, Данилов улегся на койку, положил руку под голову и погрузился в подобие анабиоза без мыслей и чувств. Никто его, опять же, не потревожил.
   Конечно, здесь все было как везде. История одна и та же. Внезапный удар, кучи погибших, паника, массовый исход. Вернулось в разрушенный город куда меньше людей чем ушло. А первый месяц пережила от силы половина вернувшихся. Очень немногие, самые сильные и ушлые, сумели закрепиться там, где была пища - в крупных магазинах, элеваторах, хладокомбинате. А остальные, те, кому не хватило места возле кормушек? Их никто в расчет не брал. Периодически лузеры нападали на такие вот твердыни, но почти всегда встречали отпор.
   Через три часа комната вздрогнула от рокочущего баса:
   - Че расселись, дармоеды, в рот вас через коромысло? Пошли копать. Скоро морозы ударят такие, что хер к мудям примерзнет.
   Мищенко, он же Мясник, мог бы работать боцманом на рыболовном траулере, подумал Саша. Апатию из комнаты как ветром выдуло. После краткой перебранки, народ начал обуваться-одеваться.
   - Он редко ошибается, - вполголоса объяснил Илья, когда они последними потянулись к выходу. - Метеозависимый. Когда приходит новый атмосферный фронт, у него башку ломит. И если говорит, что будет еще холоднее, значит, будет.
  
   *****
  
   Они шли без снегоступов - по деревянным мосткам, переброшенным через завалы там, где рухнули аж два подъезда девятиэтажного дома. Похоже, "добровольные" помощники чистили дорожки исправно.
   Справа на уровне груди тянулся трос толщиной в два пальца, туго натянутый на арматурины большого диаметра, которые глубоко были вбиты в мерзлую землю.
   - Это еще зачем? - вполголоса спросил Данилов попутчиков.
   - Ветер. Пока ты шел сюда, разве не заметил?
   - Почему же, иногда ветрюга и с ног валила.
   - Так вот, когда с ветром еще и пепел, равновесие хрен удержишь. Споткнешься и шею сломаешь.
   Данилов вспомнил, как он впервые в Тупике попал в пепельную пургу.
   - Ботаник, - окликнули его. - Под ноги смотри!
   - Что такое?
   - На "йорика" наступил, балда.
   Данилов глянул вниз. Предмет, который поначалу он принял за глиняный горшок и отфутболил с дороги, оказался черепом с разинутыми челюстями. Александру померещились вытаращенные глаза там, где в реале были пустые глазницы.
   - Апофеоз войны, - пробормотал идущий позади Физрук. - Нарочно кто-то вчера откопал, сука... Ты не жалей их. Они отмучились. А ты еще нет.
   Данилов вспомнил не картину Верещагина, а фильм про аборты, снятый какой-то религиозной организацией. Горку маленьких косточек, ребрышек, конечностей, раздавленных черепов с клочьями плоти и мозга, и такой же застывший вопль на кукольных личиках. Глобальный абортарий.
   ТЦ был похож на легший на бок и переломившийся пополам "Титаник".
   - Этот курятник из сборного железобетона и легкометаллических конструкций, - объяснил Илья. - Можно было растащить за неделю и все до крошки подобрать, да бульдозеры накрылись.... У красногорских вроде автобаза была, хотели меняться - наша хавка, их техника - не срослось... Вот и долбимся вручную. А они с голоду пухнут и то и дело пытаются нас прижучить.
   Здание было немаленьким. Четырнадцать тысяч квадратных метров, вспомнил Саша инфу из какого-то буклета. Проходимость - тридцать тысяч человек в день.
   Как понял Данилов, удар волны пришелся в фасад, и часть опор, удерживавших перекрытия этажей, рухнула. ТЦ сложился как гармошка, буквально вдавив первый этаж в цокольный. Но "оптимистам" был нужен именно первый этаж: там размещался продуктовый супермаркет "Палаты" с их продуктами, тогда как на втором - только бутики.
   Придя на место, они первым делом разложили и разожгли несколько больших костров - для освещения и чтоб растаяли снег и наледь.
   Мясник, подошедший последним, пересчитал своих по головам. Без малого двести человек. Заметив Сашу, он еще раз критически окинул его взглядом.
   - Так. Ты как ежик в анекдоте. "Сильный, но легкий". Значит, будешь искать. Найдешь что - сразу подзывай старшего.
   Они разбились на десятки, и началась работа. Данилов никогда не подумал бы, что лопата и лом - главные инструменты "сталкера" (сами "оптимисты" так себя не звали). Даже там, где разрушения казались непреодолимыми, где все почернело от сажи, - под снегом и коркой из льда и обломков можно было найти нетронутые вещи и продукты. Панели в этом плане лучше, чем кирпич: при обрушении образуется много пустот.
   "Накануне людям зарплату перевели, - вспомнил Саша слова кого-то из соседей. - Не протолкнуться было".
   Теперь там внизу было пять тысяч покойников и много-много еды. Да еще тонны всякого барахла: от мисочек для кошек до тренажеров и автодеталей. Но на эту фигню "оптимисты" не разменивались - все, что нужно, имелось на складе в кинотеатре. Их целью была только еда.
   Частная собственность тут была отменена, и Саша понимал, что толкнуло на это людей. Находил кто-то из группировки десять банок сладкой кукурузы, а другой - коробку сублимированной лапши - все шло в общий котел и делилось потом сообразно вкладу каждого под наблюдением самого Мищенко.
   Уже после первого дня Александр проникся к бывшему юродивому уважением. Дележ вызывал споры, и именно Мясник пресекал разногласия своим веским словом. И не только словом.
   Незадолго до возвращения Саша услышал крик и звук хлесткой плюхи. Оглянулся и - ощутил злорадство. Генка, тот самый с шарфом и волдырем на шнобеле, утирал разбитую морду. Как потом узнал Саша - Мясник припечатал его за попытку отлынивать от работы.
   Чуть позже вспыхнула драка - из-за того, кого считать нашедшим надорванный мешок муки (ее пересыпали в чистый пакет, сняв верхний слой там, где мука контактировала с внешней средой). Но и тут Мясник судил строго и справедливо, раздавая люли направо и налево. За ним явно оставляли роль третейского судьи.
   Сам Данилов старался уйти настолько далеко от других, насколько позволял сектор поисков. Он давно замечал за собой странности, которые чем дальше, тем сильнее его настораживали. Ему, например, было физически неприятно чувствовать рядом других людей. Может, потому он и сбежал от отшельника, что увидел в нем следующую ступень эволюции своей души?
   Благодаря худобе Саша мог пролезать в щели между плитами, куда протиснулся бы разве что двенадцатилетний подросток; хотя вряд ли подросток смог бы похвастаться его самообладанием.
   С работой Саша справлялся хорошо. Наверно потому, что напугать его к этому моменту было трудно. Лишь один раз он посерел лицом и застыл, когда проходил мимо покореженных автомобилей около входа в здание. Остановился он рядом с большой "Тойотой Камри", цвет которой нельзя было разобрать, и долго вглядывался в номер.
   - Узнал, что ли? - спросил Николаев.
   - Не, ошибся.
   Зато в другой раз бровью не повел, когда под плитой, куда он залез, обнаружилось с десяток тел, похожих на черных пигмеев.
   - Это не дети, - мимоходом объяснил Илья. - Те были бы еще меньше. Прикинь, человеческое тело при высоких температуре и давлении скукоживается именно так. Как в Дрездене.
  
   *****
  
   Назавтра действительно ударил мороз, небывалый. Следующие пять дней были похожи один на другой. Все забились в норы, жались к печкам и не высовывались даже чтобы выплеснуть помойное ведро.
   Когда, наконец, ветер переменился и потеплело - до минус двадцати - снова вышли на раскопки. Данилов сначала удивлялся организованности бандитов, пока не узнал, что несогласных работать Мищенко и его подручные без лишних разговоров выгнали, а самых наглых - удавили.
   Ветер принес с собой "пеплопады", но с этим приходилось мириться - надевать очки, закрывать лицо марлей и шарфом и идти гуськом по деревянному настилу, вцепившись в трос.
   Пока было тепло, они работали, не покладая рук. Саша добился некоторого уважения, но друзей не заобрел. Знакомых он больше не встречал. Впрочем, ничего удивительного, учитывая, что всю жизнь провел в четырех стенах.
   Благодаря умению много слушать и мало говорить Саша скоро многое узнал об общине.
   Если не считать лагеря в Коченево это был первый оплот цивилизации, который Данилов увидел за время скитаний. Своеобразной, конечно, цивилизации.
   Их было около трехсот и дети в лагере все-таки были, хоть и немного. Два генератора на 50 КВт, полно дизтоплива, солидный запас еды и алкоголя. Раскопки нужно было проводить для упрочения положения, даже на наличном запасе они протянули бы от силы полгода.
   Электричество относилось к разряду роскоши, для выживания оно было не так уж необходимо, в отличие от печек, угля и дров. Еще в лагере имелось три снегохода и даже непонятно как оказавшиеся в городе аэросани.
   Занятые бандой здания подковой охватывали зону раскопок. В превращенном в форт кинотеатре "Орбита" размещался главный штаб. Самым населенным был подвал магазина "Мерлин". Еще примыкавший к ТЦ поселок Аэродромный прикрывал северную границу. Деревянные коттеджи, конечно, сгорели дотла, но уцелевшие кирпичные домики поближе были заселены и переоборудованы в доты.
   С юга, запада и востока четких границ у территории "оптимистов" не было. Их власть распространялась не дальше, чем можно добить из пулеметных гнезд "Орбиты". ТЦ "Альбатрос" уже не являлся их территорией, но сил хватало, чтоб помешать другим вести там массовые раскопки - а одиночных ночных "посетителей" то и дело ловили и вешали.
   Еще был девятиэтажный дом рядом с "Мерлином". Жить в нем было нельзя - того и гляди развалится, но наблюдательный пункт там наверняка имелся, очень уж удобное место, с хорошим обзором. Однако даже разговорчивые соседи Сашу в такие подробности не посвящали, а сам он знал свое место с вопросами не лез.
   Банда (или племя?) дружно прогоняла со своей территории "левых". Те приходили мелкими группками, в основном со стороны поселка и при появлении хозяев мигом исчезали. На глазах у Саши мужики поймали и избили до полусмерти какого-то гаврика, который и так скоро отдал бы богу душу от голода. В такие моменты он вспоминал, что даже если только каждому десятому удалось дотянуть до наступления Зимы, людей все равно оставалось много. И всем нужна еда.
   Не все чужаки были столь безобидными, как избитый гаврик. За два дня до Сашиного появления у "оптимистов" была серьезная "стрелка" с соседями, - завершившаяся с десятком убитых с обеих сторон. Оспаривалось право копать там, где когда-то стоял "Альбатрос". Битву новые Сашины товарищи выиграли, сохранив за собой право монопольного владения площадью "Снежинка".
   Чем больше Данилов узнавал о городе, тем больше понимал, как ему повезло. Оказывается, он шел по нейтральной территории. Уклонись он чуть в сторону улицы Институтской, его укатали бы обитатели "Лучика", второго по величине ТЦ. "Лучик" держали крутые пришлые: то ли армия, то ли ВВшники, но не из Кузбасса. С какого-то эшелона. Вырезали коренных, тех кто там до них копался, и установили свои порядки.
   Пройди он дальше по Крупской, столкнулся бы с "рыночными". Приблизься к ДК "ПЗШ", его бы срезали из пулемета отмороженные на всю голову бандиты из безымянной группировки. Свернув в любой двор, мог бы нарваться на озверевших от голода жителей, облюбовавших повалы. Выбрав вместо Тыргана район Ясной Поляны, которая была на пару-тройку километров ближе, Саша оказался бы уже порезанным на куски аборигенами. Про красногорских он тоже еще не услышал ничего хорошего.
   Вся и вся культурная жизнь города. Прямо "Банды Нью-Йорка" какие-то. Что ни торговый центр - то группировка. Что ни неделя - то кровопускание. Это только в книжках люди в постъядерном мире объединяются вокруг экзотических идей: коммунисты, фашисты, сатанисты... Неформальные объединения в Сашином родном городе были прозаичнее и базировались на доступе к пропитанию.
   Во второй раз ему повезло, когда он наткнулся на "оптимистов", самую сильную группировку в городе, с самой крепкой продовольственной базой, и потому самую спокойную. Другие грохнули бы его еще на подходе и допрашивать бы не стали.
  
  
   "Стоило ради этого идти четыреста километров? - думал Данилов. - Чтобы встретить одного психа, три сотни сытых дегенератов и несколько тысяч голодных?"
   Насколько хватит запасов "Оптимы"? Думают ли его сотоварищи о том, что будет после? Данилов поставил бы свою зарплату против Фонда Будущих Поколений, что нет.
   Но эти мысли его особо не угнетали. Жизнь текла почти сытая и без особых проблем. Сашу не трогали, предоставив самому себе новичка с тяжелым взглядом волка-одиночки. В самой общине, снаружи ощетинившейся как еж, отношения были ровными, как в военном отряде в зоне боевых действий. Друзей Данилов не завел, но нечто вроде уважения заслужил - страха не знал, трудности сносил молча, и не раз наводил бригаду на хороший хабар. И хотя при ежевечерней раздаче ему доставалось меньше, чем старожилам, хавки хватало даже на то, чтобы откладывать немного про запас.
   Потом столбик термометра, как любили говорить барышни в телевизоре, упал до отметки минус шестьдесят, и жизнь снова замерла почти на неделю. За это время они проедали запасы и маялись жутким, выматывающим бездельем.
  
  
   Интермедия 3. Target Practice
  
   Карское море, 8 км. от входа в Обскую губу
  
   Шел второй месяц зимы и третий месяц войны.
   Они проделали долгий путь от Северной Атлантики до северной оконечности Евразии, с кратким заходом к Пиренейскому полуострову.
   Нет, капитан Эбрахам Сильвербер не пошел под суд. Ему сохранили не только жизнь, но и звание. Опытные командиры ценились на вес золота. Потери были страшными. Настолько страшными, что командирам рекомендовалось не вести с экипажем разговоры на такие темы и пресекать их среди экипажа.
   На базе ВМФ в испанском городе Рота он оставил злосчастную "Миннесоту" и получил подлодку класса "Огайо", оборудованную пусковыми установками крылатых ракет.
   Половина экипажа была списана на берег. Кого-то направили на другие лодки, кого-то признали непригодными к несению службы. Психические расстройства.
   Не видеть бы их лица. В Европе тоже творились бедлам и кошмар. На базе, находившейся километрах в пяти от города, еще сохранялась видимость порядка, патрулировала военная полиция и даже работало кафе. Но периметр усиленно охранялся. Сильверберг увидел несколько бронетранспортеров "Страйкер", пять более старых AMV и его почти тезку - танк "Эбрамс". Пулеметы были развернуты в сторону города, расчеты выглядели напряженными до предела, будто находились не в мирной союзной Испании, а в Иране. База была одним из последних форпостов и ждала эвакуации.
   Капитан уже отучился удивляться, поэтому и бровью не повел, когда получил приказ идти на Шпицберген.
  
   Мир сошел с ума, и далеко за полярным кругом было теплее, чем в трех-четырех тысячах километрах к югу. Здесь, на полюсе, температура держалась в пределах минус десяти, тогда как в Центральной России было до минус пятидесяти, а в Сибири - и до минус семидесяти по Фаренгейту.
   Было здесь и светлее. Вечные серые поздние сумерки. Которые, впрочем, тоже затрудняли навигацию.
   Светя огнями на хвостовой балке и на днище, вертолет "Си-Хоук" завис над подлодкой. Из него выбросили не десантную лестницу, а подъемник, использовавшийся для транспортировки раненых. Подъемник быстро заскользил вниз. На нем, вцепившись в крепления, сидел человек в теплой парке с надвинутым капюшоном.
   Капитан смотрел на спускавшегося, стоя у самого ограждения рубки.
   Инженер из бывшей "Мак­до­нел­л-Ду­глас", мобилизованный в Единый Исследовательский Центр, был похож на пастора. По манере говорить, осанке, интонациям. На какое-то время в стане защитников демократии установился военный коммунизм - с такими его атрибутами как распределение и принудительный труд. И с трудовыми лагерями для неблагонадежных, куда ж без них. Владельцы корпораций ВПК - которые выжили почти все - были очень недовольны, когда федеральное правительство национализировало их материальную собственность и патенты, а работников мобилизовало.
   Сесть на узкую палубу с наростом рубки было невозможно, а ближайшая суша, - точнее, большая льдина - находилась в двадцати милях. Поэтому и потребовалась эта воздушная эквилибристика.
   Наконец, инженер спрыгнул на палубу и махнул рукой. Подъемник втянулся в брюхо, и "Си-Хоук" полетел на север.
   Они поприветствовали друг друга так, будто были знакомы.
   - Эбрахам Сильвербер.
   - Роберт Брешковиц.
   - Добро пожаловать на борт.
   - Спасибо, - гость рассеянно махнул рукой. - Около острова Вайгач пилот заметил большой корабль. Контейнеровоз. Затерто льдами. На борту никаких огней, похоже, покинуто. Опознавательные знаки не просматриваются. Мы записали координаты и передали их диспетчерской службе на Шпицбергене, но нам ответили, что в радиусе пятидесяти миль других кораблей, кроме вашего, нет.
   Капитан нахмурился. Еще один "летучий голландец". У него до сих пор желудок сводило, когда он вспоминал "Королеву Викторию", дрейфовавший суперлайнер. рядом с Азорами. Не надо было самому подниматься на палубу...
   - Мы сейчас не можем выслать трофейную команду, - покачал он головой. - Уходим на глубину. Пройдемте, лейтенант Родригес покажет вам вашу каюту. У нас теперь много свободного места. Идем с половинным составом команды. К сожалению, у Коалиции подготовленных экипажей меньше, чем уцелевших подлодок.
   - Я думал, у вас тут солнце, - вздохнул инженер, глядя на серый небосвод, - Уже и не помню, как оно выглядит.
   - Солнце тут видят только летчики стратегической авиации. А также корабли и станции севернее 85-ой параллели... которых там нет. А мы наслаждаемся светом, пропущенным через пылевой фильтр. Да и то, скоро начнется полярная ночь. А у вас в Кернсе солнце не проглядывает?
   - Нет. Хотя мы перебазировались в Рокгемптон. Это почти тысяча километров южнее. Но примерно два месяца назад черные облака дошли и туда. Теперь мы на осадном положении.
   - Понятно.... И как относятся к вам местные?
   Инженер горько усмехнулся.
   - Как вы думаете, для чего нужен периметр? Для них мы те, кто отправил весь мир в ад.
   - А как там флора, фауна? Кенгуру, коалы?
   - Шутите, какие кенгуру! Всех уже месяц как съели, вместе с кроликами. Сейчас наступает конец овцеводству, хотя правительство конфисковало все стада в казну и расстреливает за кражи.
   Они спустились внутрь. Отсеки лодки были ярко освещены, и гость сощурился.
   - Не желаете ли медвежатины? Вы, надеюсь, не вегетарианец?
   - Был. После ударов мне пришлось... - инженер кашлянул, - внести в свои вкусы коррективы.
   - Понимаю. Теперь мы стали неразборчивы. Раньше белые медведи были занесены в Красную книгу. Скоро в нее попадем и мы.
   Капитан знал, в каких условиях выживают на берегу.
   - Я не ослышался, мы уходим на глубину?.. - опасливо осведомился Роберт. - Разве здесь не безопасно?
   - Где теперь в мире безопасно? - капитан сухо засмеялся.
   Северный флот России, который причинил метрополии страшный урон, был уничтожен с троекратным запасом, а его базы в Мурманской области, на Кольском полуострове, превращены в поля шлака.
   Коалиция. Почти как в старые добрые времена Войны в заливе.
   Страны континентальной Европы покинули НАТО. Даже те, которые не понесли критических потерь, "окуклились" и соблюдали нейтралитет. Хотя и раньше вояки из них были никакие.
   Зато к своим братьям-англосаксам присоединились Австралия и Новая Зеландия. Не в кровном родстве, конечно, было дело, а в стратегических интересах. Геополитики прошлого были правы насчет "атлантизма", только теперь он превратился в "пацифизм".
   Ракеты, которые предстояло испытать, можно было запускать с глубины. Они представляли собой модификацию сверхзвуковой ракеты "Фастхоук" с новой системой наведения и увеличенной дальностью.
   - Через двадцать минут прошу прибыть на мостик. Ждем только вас.
   Несмотря на вежливую форму, это был приказ.
  
   Спустя пятнадцать минут все были в сборе.
   На глазах у офицеров и гостя командир вскрыл папку, пробежал глазами приказ, потом зачитал вслух.
   Поразить четыре учебные цели. Координаты прилагаются.
   Цели определены во время последнего прохождения спутника над регионом.
   Значение имеет не только поражение цели, но и удержание ракетами необходимой высоты траектории полета.
   - Ничего не понимаю, - вполголоса произнес Эбрахам. - Зачем так низко? У них же нет ПВО.
   - Низколетящая цель - условие учений, - предположил Брешковиц. - Я думаю, это специально, чтоб максимально проверить возможности ракеты. И нас. Будьте уверены, перепроверят.
   - Расскажите про спутник.
   - Спутник "Night Stalker" запущен с мыса Каннаверел уже после ударов, 8 октября, - он действительно будто проповедь читал. - На нем установлена самая мощная электронная оптика, а также многослойная защита от жесткого излучения. Стратосферные облака пепла создают огромные трудности. Его больше всего на высоте 7-15 км, но достаточно много и у поверхности, несмотря на вымывание с дождями в первые дни и снегом сейчас. Не меньше мешают ионосферные возмущения. В ионосфере до сих пор хаос - после того как мы, русские, китайцы, японцы, индусы и пакистанцы взорвали свои бомбы. В основном, из-за наших бомб, конечно. Зато можно сказать с уверенностью, что мы теперь - единственная страна, располагающая орбитальной группировкой. Хотя бы в составе одного спутника.
   - Это радует.
   - Основная проблема не в сборе информации, а в ее анализе. Чувствительность инфракрасной оптики спутника потенциально позволяет засечь даже отдельного человека на поверхности. Но как идентифицировать цель, учитывая все флюктуации? Это могут быть нагревательные приборы, работающие двигатели, костры, пожары и, наконец, биологические объекты. Это могут быть возмущения в мезосфере. Программа определит профиль цели по температурной карте. Система зафиксирует превышение температуры на поверхности даже на один градус, - с нескрываемой гордостью объявил инженер.
   - Роберт, я так понимаю, вы эксперт по ракетам, а не по спутникам, - это было утверждение, а не вопрос.
   Брешковиц кивнул и поправил очки на переносице.
   - Какое время вам нужно, чтобы запрограммировать ракету? Увы, вам некому помочь, с нашим "оружейником" на прошлой неделе произошел несчастный случай.
   - Время подготовки ракеты к запуску - двое суток. Это связано с возросшей сложностью определения маршрута.
   - Садитесь за ваше пианино, Роберт, - капитан указал на ЖК-экран, висящий на стене и пульт, - и составляйте программу. У вас двадцать четыре часа. Пейте сколько угодно кофе, глотайте стимулирующие препараты, но в срок уложитесь. Именно столько нам понадобится на заправку и технические процедуры в боевом режиме.
   Первой "учебной" целью был город с непроизносимым названием. Кемеровская область, координаты 53® 54' с.ш., 86® 43' в.д., высота над уровнем моря: 1025 футов.
   "Устойчивые скопления людей. Комплекс зданий".
   Вернее, не город даже, а пепелище, где каким-то чудом уцелели несколько сотен человек. Кто эти люди? Но - кто бы они ни были, Сильверберг им искренне, без лицемерия, сочувствовал.
   - Сложный рельеф, - забубнил специалист по ракетам. - Вдобавок, изменился. Последние записи системы GPS за 23-е августа дают одну высоту, а вчерашние измерения со спутника - другую. В некоторых местах расхождения до ста восьмидесяти футов.
   - В какую сторону?
   - В сторону понижения.
   - Хм. Похоже, поверхность просела. Землетрясения. Каверны.... Ну и что с того? Думаю, это не помешает вашей птичке. Было бы хуже, если бы земля поднялась, но такое же невозможно.
   - После того, что я увидел в моей Калифорнии, я ничему не удивлюсь, - пробормотал инженер.
   Командир слышал про разлом Сан-Андреас и судьбу Лос-Анджелеса, и понимал, о чем тот говорит, но предпочел промолчать.
   "Ракету стоимостью в миллионы долларов на головы одичавших оборванцев? - размышлял он. - Хотя какие теперь доллары..."
   Сильверберг не мог понять, за каким дьяволом они торчат тут, в самой заднице гибнущего мира. У него нет семьи, терять ему нечего, но если бы выдался шанс, он сразу ушел бы на вольные хлеба. Пока шанса не выпадало - опекали его довольно плотно. В составе экипажа было четыре человека, явно агенты ОСБ - объединенной службы безопасности. Если понадобится, он бы смог от них избавиться, но время еще не пришло.
   Его подлодка уже выполняла здесь боевые задания. Огайо сожгла атомную электростанцию в Томская область, город Северск. Та давно не функционировала, поэтому настоящего Чернобыля не получилось - только однократный выброс радиоактивных веществ. Уровень заражения Западной Сибири сразу подскочил. Еще сожгли стратегические и продовольственные склады, железнодорожный парк под консервацией.... Но прямым и бессмысленным со стратегической точки зрения геноцидом он занимался впервые.
   Командир всегда был слишком впечатлительным для подводника, и только врожденный артистизм и живой ум позволяли водить за нос психологов, которые ни за что не позволили бы ему занять этот пост. А вдруг де в решающий момент он возгласит: "Make love, not war!" и выбросит пусковые ключи в океан?
   Нет, приступов гуманизма у него не бывало. Просто Сильверберг был художником, а не тупым солдафоном. Он находил в своем деле удовольствие.
   Он любил охоту, ходил на лося и кабана, был на африканском сафари в Тунисе.... И сейчас он чувствовал похожий азарт. Как на серьезной охоте, появилось ощущение опасности. Хотя в реальности она, конечно, была не больше, чем на сафари с джипами. Глядя на экран, капитан чувствовал исходящую от этих размытых пятен на снимке запредельную ненависть. Попади он сейчас туда, в этот ледяной ад, не задумываясь застрелился бы. Потому что иначе смерть будет долгой и страшной.
   Это только в книжках уцелевшие сливаются в экстазе гуманизма. Опыт войн от начала истории говорит: врага надо добивать.
   Ну да ладно, незачем думать об этом...
   Лучше поразмыслим о более интересном. О том, чего недоговаривал, или попросту не знал господин инженер. Трудно представить, что цель их пребывания в этой дыре заключается в том, чтобы отстреливать отдельных уцелевших или сжигать стратегические склады с ватниками и ушанками.
   Он знал про бункеры Урала.
   Превышение температуры на один градус, говорите?
   Бункер, как бы он ни был замаскирован и как бы глубоко ни был упрятан, должен давать тепловое излучение. Особенно если это подземный город с ядерным реактором.
   Вот для чего понадобились и спутник, и доработка ракет... Coup de grace.
   В этом было нечто символичное. Сильверберг нанес первый удар, ему, возможно, предстоит нанести и заключительный.
   Конечно, он мог ошибаться, и его роль ограничится испытанием ракеты, а где-то на базе ждет своего часа звено ракетных крейсеров "Тикондерога". Или эскадра эсминцев. Или подлодка класса "Лос-Анджелес". Но капитан Сильверберг надеялся на лучшее.
   И первый же приказ, пришедший после рапорта об успешном окончании учений, заставил его довольно потереть руки.
   Обская губа. 800-километровый залив, в побережье Северной Евразии. Дойдя до его южного окончания, можно забраться в самое сердце Урала. А оттуда цели реально добить и простыми Томагавками. С ядерными зарядами, естественно.
  
  
   Глава 6. Огонь с небес
  
   - Ботаник, подъем, - кто-то толкнул его в плечо. - Эй, Иуда, мать твою, а ну вставай.
   Прозвище прилипло накрепко.
   Данилов с трудом продрал склеившиеся веки. В воздухе было слишком много сажи, и во время сна слезные железы работали вовсю. Сажа была всюду, и тот, кто входил, не вытерев тщательно ноги, получал хороших люлей.
   - Что такое?
   - Пора на пост. Отрабатывать казенный харч. Забыл, что ли?
   Александр проморгался и увидел над собой бритую голову Николаева. Пришлось подчиниться, как бы ни хотелось бы покемарить еще пару часов.
   Он поднялся. Здесь можно было помыться, но вот спать раздетым и на простынях в этом краю всепроникающей сажи было нереально.
   Напарники уже собрались. Илья и парень Сашиного возраста, невысокий, кривоногий и кудрявый. Ни дать, ни взять - херувимчик. Имени его Данилов не помнил, но знал, что раньше тот был сборщиком тележек. Он и сейчас занимал самое низкое положение в табели о рангах у "оптимистов". Но это не мешало ему с удовольствием охаживать рабов обрезком шланга.
   - Как там погодка? - спросил Александр.
   - Как на экваторе, - ответил Илья. - Марсианском, епта.
   Данилов закашлялся и почти минуту не мог остановиться.
   - Ботаник, ты чего перхаешь? Ты что, блин? - посыпались вопросы со всех сторон.
   Жизнь в тесном помещении и слабый от лучевой болезни иммунитет приучили их панически бояться инфекций.
   - Все нормально. Ноги вчера сильно замерзли на раскопках... Сейчас, только сожру леденцов от кашля.
   - Я тебе щас дам пиндецов от кашля, - фыркнул Николаев. - Симулянт. Ниче, посидишь на холодке, все микробы сдохнут.
   Он думал, что Саша хочет отвертеться от караульной службы.
   - Значит так, орлы. Пойдете на самый север. Там вчера крутились какие-то черти. Если оборзеют и полезут, пугните их, этого хватит.
   Они вышли из спящей жилой зоны и прошли по коридору до оружейной. Кто-то очень умный (Мясник, наверняка) приказал, чтобы в помещении на руках ни у кого, кроме старших, не было даже пистолета.
   Вооружились. У тележника оказался позорный ИЖак, а Физрук мог похвастаться винтовкой незнакомой Саше модели, чему последний немного завидовал.
   Под такое дело Данилов опять попытался выпросить хоть полкоробки патронов, но получил от Николаева обычный ответ: "Перебьешься".
   - Вот на крайний случай, - протянул он Саше штуковину, похожую на большую новогоднюю петарду. - Сигнальная ракета. Направь от себя и дергай посильней, если припрет. Только попусту не шмаляй, а то руки оторвет к едрене маме.
   - Взорвется?
   - Нет. Главный оторвет. Мало их, а штука нужная.
   С такими тупыми шутками время проходило быстрее, снималось напряжение.
   "При случае можно и в морду запустить", - подумал Данилов, пряча сигналку в карман. Физрук, назначенный старшим, получил тяжелый фонарь в металлическом корпусе, прямой луч которого ослеплял на пару минут. Такие использовались на раскопках. Саша получил ПНВ - с напоминанием не доставать и не включать лишний раз.
   В тамбуре они оделись, и, пройдя мимо сонного и злого часового - еще одно нововведение Мясника - оказались перед обледенелой наружной дверью.
   В двухметровой снежной "шубе", окружавшей здание, был расчищен проход. На срезе снег был похож на слоеный пирог - черные и серые слои чередовались без всякого порядка.
   Дышать стало тяжело. Такого холода Данилов не помнил. Правильно он сделал, что не погнушался намазать лицо вонючей мазью. Хотя по-любому скоро кожа начнет трескаться. Термобелье тоже оказалось не лишним.
   Ветра не было, воздух из-за пепельной взвеси казался мутной водой.
   Не видно было ни зги. Очертания "Мерлина" пропали, стоило им отойти на десять метров.
   Отряд из трех человек двигался в быстром темпе - здесь уже не было мостков и веревки и они шли след в след, как утята. В немногих обитаемых коттеджах, мимо которых они проходили, огни не горели: все спят. Данилов взглянул на подсвеченный циферблат часов. Три часа утра.
   Им предстояло нести вахту с северной стороны, на чердаке самого высокого из частных домов.
   - К чему такая спешка? - спросил Александр, поравнявшись с Физруком. - В такой дубак никто на улицу носа не высунет.
   - В том то и дело, что дубак, - растолковал тот. - Вот они и полезут. Подумают - не захотим жопу морозить.
   - А что им тут надо? Копать, что ли, в руинах?
   - Может и копать... - пробормотал Физрук, думая о чем-то своем.
   - Подкараулить бы их, сук, - послышался сзади голос Телеги. - А то моду взяли, гулять как по бульвару.
   - Ты бы лучше, герой, помолчал, - оборвал его Илья. - А то утащат, и останутся от козлика рожки да ножки.
   Данилов вспомнил про стаю голодных собак, от которых он прятался в поезде "Новосибирск-Новокузнецк".
   - Что, собаки тут есть? - тронул он за плечо идущего впереди Физрука.
   - Собаки? - тот, похоже, удивился.
   - Ну, мне еще в первый день Николаев сказал, что того, кто раньше на моей койке спал, сожрали.
   Тут уж засмеялись оба его спутника.
   - Э-э... Саня.... Это особенные собаки, - наконец, заговорил Физрук. - Они на двух ногах ходят. Там, где живет много голодных людей, не может быть собак.... Тут даже летучих мышей по чердакам переловили и съели. Тот мужик ночью один вышел, типа покурить. А может, заначку достать. Ну, дали сзади по башке и уволокли. Срезали мякоть и нам подбросили "огрызок". Типа, бойтесь.
   Данилов поморщился. Все-таки это был его дом. И слышать такое было вдвойне гадко.
   - И все тут теперь такие?..
   - Нет, конечно. Но если ты на других нарвешься, тебе от этого легче не будет.
   Вскоре они дошли до места.
   На чердаке, который правильнее было бы назвать мансардой, стояла небольшая буржуйка, но тонкие стены не давали помещению прогреться как следует.
   - Снаружи спирт по-любому замерзнет. Шесть часов? Да мы тут за два в ледовые, бля, скульптуры превратимся ... - заныл Телега.
   На этот раз никто не стал с ним спорить.
   Печка раскочегаривалась медленно. Решили дежурить по часу. По жребию Данилову выпало стоять первым. Фонарь - светодиодный автомобильный прожектор - разместили на подставке у окошка. Раз в несколько минут Саша ощупывал его лучом снежный целик, из которого тут и там торчали печные трубы. Больше ничего в поле зрения не было, и никакой прожектор не помог бы увидеть то, что находилось дальше ста метров. Там мир словно обрывался.
   При мысли, что они тут втроем против черт знает скольких людоедов, становилось муторно. Быстро же он успел отвыкнуть от ощущения постоянной опасности... Начал чувствовать себя частью клана, который хоть и спрашивал строго, но зато защищал.
   Его напарники выглядели спокойными и Саша старался не высказывать сомнений.
   - Одна мысль из головы не идет, - сказал он Физруку, когда отдежурил свое и пришел черед Телеги следить за пыльным горизонтом. - Я про чекистов. Откуда в нашем Мухосранске такая айнзатц-комнада, да еще со спецназовским оружием?
   - Точно никто не скажет, - чуть подумав, ответил Илья, - но я вот че думаю. Накануне звездеца разработали секретную доктрину. По обеспечению работы органов госвласти в критической ситуации. Война, эпидемия, падение метеорита, ну ты понял... Все к тому шло. Доктрина предусматривала создание мобильных автономных групп в регионах, с современным оружием, спецсредствами, ну... и был личный приказ президента. Это ведь не для спасателей работа и даже не для армии. Тут хитрее надо. По-любому, ребятки должны были железной рукой наводить порядок, расстреливать мародеров, паникеров, ловить диверсантов, короче - как настоящие заградотряды НКВД. Еще у них на руках должен быть список лиц, подлежащих ликвидации в час Ч.
   Саша усмехнулся, подумав, что если такой список был, он, Данилов, вполне мог в нем значиться как потенциально опасный элемент.
   - Проскрипции - это раз, - продолжал Илья. - Два: перечень имущества, подлежащего конфискации. Оружие и еда в первую очередь, транспорт и топливо во вторую. Все должно распределяться как при военном коммунизме. Эти орлы должны были стать кем-то вроде комиссаров, а армия, внутренние войска, милиция, спасатели поступили бы в их распоряжение. И подчинялись бы как миленькие. А с саботажем и неисполнением обязанностей можно бороться с помощью децимаций. Тоже римское изобретение. Моральный дух повышает на пять баллов.
   - Еще бы. "Только массовые расстрелы спасут эту страну"...
   - Ага. И вот что я тебе скажу. Конечно, такие идеи нарушают незыблемые права человеков... но это хороший план. Только реализация подкачала. Никто не подумал, что в обстановке всеобщего песца эти ребята с горячими сердцами и чистыми руками будут спасать себя, а не Россию. Это не только в их огород камень. Все мы такие. Они должны были вмешаться в первый день. Навести порядок в городе, хоть даже гранатами с БОВ. Ну, с нервно-паралитическим газом. Я бы простил им. Как говорил Гудериан... на войне жестокость - это гуманизм. Надо было остановить тупое бегство, распределение наладить. А они нарушили приказ, оставили город подыхать. Затихарились, заняли теплые местечки - элеваторы. Потом оценили обстановку и перебрались сюда, где было еще лучше. Это они, мля, предатели Родины, а мы их справедливо покарали.
   Телега, похоже, задремал, и Данилов подошел к слуховому окну, затянутому чуть колыхавшейся пленкой. Вначале он подумал, что ему мерещится, но потом понял, что через снежное поле на самом деле крадутся черные силуэты.
   Подскочивший Физрук надел ПНВ и быстро осмотрелся. До цепи наступающих оставалось метров пятьдесят. Данилов хотел достать ракету, но Илья его остановил.
   - Это чушканы. Они смирные. Телега, проснись и пой. Шевельни прожектор, а то они думают, что мы дрыхнем. А лучше пальни из своего пугача.
   Бурча что-то насчет боеприпасов, коротышка достал пистолет, похожий на стартовый, высунул руку в слуховое окно и выстрелил.
   Выстрел прозвучал хлопком, сгорбленные фигуры замерли. Луч фонаря мазнул по толпе как тепловой луч марсиан, выхватывая из темноты силуэты плохо одетых людей. Люди тут же бросались в стороны, прочь от света и исчезали в темном мареве.
   - Видал? Боятся, - хохотнул Телега. - Хорошо им кровь пустили тогда.
   - Ну, выйди к ним, посмотрим, как они тебя испугаются.
   - Сколько их тут вокруг живет? - спросил Саша.
   - Ху ноуз? - пожал плечами Илья. - И разве ж это жизнь...
   - Одного не понимаю, - задал Данилов давно занимавший его вопрос, когда пришельцы исчезли. - Как возле ямы уровень радиации может быть ниже, чем здесь? Там же эпицентр под носом, а тут целых 5-6 километров от него...
   - Было два удара. Один по центру, аккурат по вашему Тупику. Другой - к северу от города, гораздо мощнее. Там раньше ракетные шахты были... двадцать пять лет назад. В девяностые их демонтировали и порезали, только бетонные площадки остались. Но за океаном решили подстраховаться. Я ведь не только физру, я еще и ОБЖ вел.... А ты думал, наш город никому не нужен, да?
   Наконец, Илья сменил Телегу, а потом, спустя показавшийся Данилову ничтожным промежуток времени, сдал пост Саше.
   Время шло. Сидя в своем теплом анораке, как в коконе, Саша вглядывался в темноту. И в какой-то момент уснул - но так, как спят настоящие часовые - сидя.
   Проснулся Александр от грома. В первый момент это его даже не удивило. Ну, гром и гром. И только когда затряслась земля, и по глазам резанула яркая вспышка, он понял, что это не гроза. А через минуту его окутало забытое ощущение рушащегося мира.
  
   Есть такое редкое блюдо, рецепт его и раньше не найти было ни в кулинарных книгах, ни в сети. "Котлеты по-прокопьевски". В советское время их, поджаренные до хрустящей корочки, подавали в единственном ресторане города.
   Ракета появилась с северо-запада. Юркая, низколетящая, она была надежно скрыта пологом пыли и сажи.
   Люди не слышали ее приближения - она двигалась быстрее звука, но потом акустический удар бил по барабанным перепонкам, а того, кто послабее, вовсе валил с ног.
   На секунду вспышка прорезала темноту, и место, где стоял кинотеатр "Орбита" стало видно издалека. Там распустились огненные цветы, вихрь обломков поднялся над площадью на полсотни метров. Через две секунды, которые понадобились зажигательной смеси, чтоб распространиться, высокотемпературные искры от циркониевого кольца подожгли ее, и половина площади превратилась в море огня. Зацепило и "Мерлин", и "Китайскую стену" с "Потемкиным".
   Не прошло и пяти минут с момента взрыва, как к месту падения ракеты начали стекаться люди. И их становилось все больше.
  
   *****
  
   Во время своего путешествия Александр старался наблюдать такие свары с безопасного расстояния. Начиналось со словесной перепалки и демонстрации силы. Часто этим и заканчивалось. Но иногда война нервов перетекала в разборку стенка на стенку. Не обходилось без жертв - когда две оравы понимали, что разделить несколько ящиков соевой тушенки по-братски не получится - это было страшно.
   Даже если имелось оружие, палили не сразу. Сначала в ход шли кулаки, потом кого-то, обыкновенно самого слабого, сбивали с ног и начинали пинать. Потом чья-нибудь рука тянулась к ножу. И начиналась резня.
   Со стороны осатанелая толпа напоминала ощетинившегося черного зверя - голодного, лютого, бешеного. Когда победители и побежденные расходились, на сером снегу оставался десяток-другой изувеченных трупов. Иногда на поле бойни можно было найти кое-что интересное - потерянные в пылу драки консервы, зажатые в окоченевших руках или придавленные распростертыми, втоптанными в снег телами упаковки. Но у Александра хватало ума не оказываться в гуще таких разборок.
   Здесь все было иначе. Резня началась сразу, и добыча была тут не главным.
   Физрук остался в развалинах коттеджа, падающая стропилина пробила ему голову. Данилов жалел, что не успел подобрать его винтовку. Но остановиться означало умереть. Он мгновенно сообразил, что к чему. Даже удивлялся сам себе - откуда вдруг? Разум был тут явно не при чем.
   - Саня. Помоги!.. - услышал он крик за спиной.
   Сборщик тележек налетел в темноте на забор, упал. И теперь барахтался в снегу, как жук. Данилов побежал быстрее, из всех сил. Недавние ночные гости - бедные беззащитные копатели - теперь двигались быстро, очень быстро и совсем не походили на тех, кто боится каждого шороха.
   Позади раздался дикий захлебывающийся вопль - Данилов бежал, не оглядываясь.
   Один из преследователей вырвался вперед и почти настиг его. Тогда Александр остановился, присел на одно колено, прицелился по силуэту и выстрелил. Мимо. Вытащил "Осу" и с расстояния пяти метров всадил обе пули в бегущего к нему человека с монтировкой.
   Тот перекувыркнулся, как каскадер и упал на спину, скорее оглушенный резиновыми пулями, чем мертвый.
   Со стороны "Мерлина", крыша которого горела как новогодняя елка, послышались выстрелы.
   Данилов кинулся было туда, помня о своих вещах в подвале. Но, не успев добежать до дверей, понял, что уже поздно. Враги были всюду.
   Когда он увидел Николаева, у того уже выбили оружие. Трое чужаков повалили его и били методично, в страшным ритме молотобойцев. Потом один из них в упор выпустил в неподвижное тело три или четыре пули из собственного пистолета Николаева.
   Данилов к этому моменту уже бежал в сторону фонтана.
   Где-то там, в подвале, наверняка оставались живые, но Саша ничем не мог им помочь. Да и не хотел. Его ничего не связывало с "оптимистами", так что его поступок даже нельзя было назвать предательством.
  
   *****
  
   Из темноты выплыл высоченный силуэт. Данилов по инерции чуть не налетел на него. Человек мигом сгреб его в охапку. Саша уже прощался с жизнью, когда знакомый голос произнес:
   - Живой? Дальше хочешь? Пошли, мля. Делай, как говорю!
   Это был Мясник, а у его ног лежал труп чужака, Сашиного роста и в похожей куртке, разве что засаленной сильнее. Мясник сдернул с мертвеца приметную лохматую шапку, осклизлую от крови и мозгов и протянул Данилову.
   - А ну одень, нах.
   С разных сторон к ним приближались тени.
   Мищенко присел, укрылся за сугробом, который когда-то был автомобилем. Развалины небольшой гостиницы "У фонтана" не заслоняли их от ярких отсветов пожара.
   - Серега, че стоишь? Че там такое?
   Данилов боялся узнать кого-нибудь... Простите, земляки...
   Не успели глаза человека, увидевшего под Серегиной шапкой незнакомое лицо, расшириться от удивления, как сзади ему на голову опустилась саперная лопатка. Хлюпающий звук, сдавленный крик... Нападающие с запозданием схватились за оружие. Мясник резал их, как забравшийся в овчарню волк.
   Кто-то выматерился, но сочное ругательство оборвалось хриплым вскриком. Кромка лопатки была заточена очень остро. Мясник имел привычку часами править на бруске все, вплоть до столовых ножей.
   Дважды отрывисто рявкнул "Макаров"... Мимо.... Когда все закончилось - а бойня продолжалась едва ли больше пяти секунд - Мясник стоял, как ни в чем не бывало, а вокруг валялись три трупа с раскроенными черепами. Вернее, четыре.
  
   *****
  
   Маленький отряд продвигался навстречу спасению.
   Теперь, сравнивая свои ощущения, Данилов пришел к выводу, что в драке один на один страшнее, чем в бою. Когда вокруг тебя убивают друг друга несколько десятков или даже сотен человек, это воспринимается как безумный спектакль, в котором твоя роль - третьего плана.
   Сражения в темноте обходились без рукопашной. Обычно перестрелка была только завязкой. На практике он понял, что нож не самое лучшее оружие, как и топор. С первым надо уметь обращаться, иначе не поразишь нужное место, ведь враг не стоит столбом, он сопротивляется. И, даже нанеся смертельную рану, можешь сам погибнуть; ножевому бою, читал Данилов, и в армии не учат, разве что в спецвойсках. А у топора большая инерция. (С безымянным мародером и Костей ему просто повезло.)
   Гораздо лучше делать лоботомию в полевых условиях как раз чем-то вроде саперной лопатки. Что на его глазах Мясник и демонстрировал.
   "Мясная неделя" продолжалась.
   Преследователи вошли в раж, сводя давние счеты с теми, кто приватизировал все пропитание в городе. Они шли плотной цепью, не упуская никого. У них было столько фонарей, что, если б не пепел, беглецы были бы, как на ладони. Достаточно света давал и догорающий костер кинотеатра.
   "Что же это было, мать его? - думал Данилов на бегу. - Похоже на напалм. Ведь не могли же горожане... Нет, тут что-то другое".
   Казалось, поднялся весь город с окрестностями. Возможно, подумал пареь, это просто совпадение, горожане и так готовили новую атаку, а тут внезапно получили такую фору в виде взрыва на площади. Только кто его устроил?!
   Больше у него не было времени размышлять.
   Возле "Альбатроса" к ним присоединилось еще с десяток уцелевших, большей частью безоружных и кое-как одетых. Многие были обожжены до мяса. Мясник повел их туда, где врагов, казалось, было меньше всего. Но совсем избежать встреч с противником не удалось, и скоро их осталось шестеро.
   Спасало только то, что преследователи жаждали принять участие в дележе добычи. Один за другим они прекращали погоню и возвращались к руинам - закидывать снегом горящие обломки и выуживать раскаленные банки, которые через проломы в стенах вышвырнуло из полыхавшего в здании костра.
   - Разбегаемся, - скомандовал Мясник, когда беглецы спрятались за углом главного корпуса КузГТУ. - Валите из города нах... Как только станет светлее, начнут травить как собак. Валите, а я буду хвост рубить по кускам.
   Данилов не поверил своим ушам. Хочет остаться и задержать? Вот уж не ожидал...
   - Да валите вы, валите, - повторил главарь. - А я голым не хочу уходить.
   Александр не заставил себя уговаривать, и через минуту был уже возле здания налоговой. Куда побежали остальные, его не интересовало.
   Знакомая траншея встретила его зияющей тьмой. Там Саша и спрятался. Не привыкать.
   Он напряженно вслушался и, наконец, тишину разорвал винтовочный выстрел. Потом два пистолетных, из ПМ - он научился различать. Затем еще три выстрела "плетки".
   Ни одного крика. Потом все стихло. Был краповый берет, и кончился? Или все-таки ушел, завалив еще нескольких? Леший его разберет. Надо подумать о себе. Сам-то Данилов точно остался голым и босым.
   Нож в чехле, ружье с пятью патронами, "Оса" без патронов. Фляга со спиртом. Больше ничего у него не было. Рюкзак с кучей полезных мелочей, запасным бельем и всеми продуктами или сгорел, или достался местным. И если без вилки-ложки и открывалки еще можно обойтись, то без банок, которые ей открывают - никак.
   "Вначале был пиндец", - вспомнил Саша.
   Да нет же. Пиндец пришел теперь.
   И вот опять он бежит. Зря зарекался Бежит из города во второй раз и, как ему казалось, навсегда.
  
  
   Через бурелом бывших лесопосадок трудно было пробираться на снегоступах. Зато поваленные деревья и пни давали какую-никакую маскировку, если пригнуться. Данилов не позволял себе передохнуть, пока не вернулся к своему лежбищу в поликлинике. Ни души. И, судя по нетронутой метке на подвальной двери, никто там не появлялся.
   Стрельба в районе "Оптимы" продолжалась еще полчаса, потом все стихло. Следующие сутки он не покидал укрытия. День-деньской просидел, не выпуская из рук ружья.
   Прежде чем уснуть, Данилов установил на дверь ловушку типа "самострел": веревка привязана к спуску и к дверной ручке, а ружье тщательно нацелено на проем. Схему он нашел в какой-то книжке про тактику партизанской борьбы. Так, по крайней мере, он не проспит собственную смерть. Наружную дверь Александр запер, сунув в скобы кусок трубы в качестве засова.
   Но никто не заявился к нему: ни из условно своих, ни из однозначно чужих. Еще день он отлеживался, а на третий отправился в путь. Место, которое когда-то было городом детства, а теперь стало филиалом преисподней, он оставил позади без сожалений.
   Чума на все ваши дома.
   Данилов вспоминал свое путешествие с самого начала. Получалось, что, словно парфюмер Гренуй, он нес смерть всем, кому не повезло оказаться рядом. Александр чувствовал, что и старик, ожидавший и дождавшийся конца света, не стал исключением. Поэтому, если он и собирается вернуться к Провалу, то только для того, чтобы обыскать пустой домик и яму под ним. Наверное, дед не был бы против.
   Но, прежде чем покинуть Тырган, Данилов рискнул еще раз и, дождавшись ночи, навестил пару мест. В "Эвридике" ничего не изменилось, он спокойно забрал из тайника в электрощите еду и царские золотые червонцы. Зато бетонный колодец запасного выхода из кафе "Кильватер" был открыт, а нагроможденные им кирпичики и куски бетона расшвыряны. В самой подземной забегаловке он не нашел ни тел, кроме лежавших там с первого дня, ни крошки еды, даже страшный запах давно выветрился. Спасли замурованных их товарищи, или подмога подоспела, когда те уже задохнулись либо замерзли, его не волновало.
   Александр больше думал о том, что теперь у него нет даже иллюзорной цели. Он был свободен, как атом.
  
  
   Интермедия 4. Молчание вселенной
  
   Высоко над планетой, где остатки распявшего себя человечества боролись за жизнь в ледяном аду, летал в пустоте космический металлолом. Здесь все было вперемешку: и китайский телекоммуникационный спутник, и обломки американской платформы "Дамокл-4", запоздало уничтоженной русским орбитальным перехватчиком, и кружащийся по нисходящей орбите саркофаг МКС с погибшими астронавтами. В зависимости от высоты, угловой скорости и орбиты жизнь этих осколков сложится по-разному. Некоторые сгорят в атмосфере, другие будут висеть и через бездну лет.
   Мертвые спутники. Холодные звезды.
   Кто скажет, что там наверху не так страшно, как внизу, ошибется. Космос ничуть не более гостеприимное место.
   Ученые давно задавались вопросом, почему вселенная молчит. Ведь в галактике есть системы, подобные солнечной, но старше на миллиарды лет. Если даже на одной из миллиона таких зародилась разумная жизнь, то за это время она могла подняться до непредставимых вершин, могла колонизировать всю галактику или хотя бы наводнить ее автоматическими зондами или мощными радиосигналами. Могла взорвать вселенную в ходе межзвездной войны или неудачного эксперимента.
   Но нет ни кораблей, ни инопланетных роботов-разведчиков, ни "лучей смерти", как не было посольств пришельцев при ООН. Одни только ненормальные контактеры. За десятилетия работы SETI - программа по поиску внеземного разума не выявила ничего.
   Кто скажет, почему?
   Быть может, люди не единственные, и где-то там в бездонном коспосе есть миллиарды обитаемых миров и столько же видов разумных существ. Но все они идут нашей дорогой. И даже если не похожи на людей внешне, они, как и земляне, в ядерных и бактериологических войнах могут превращать свои планеты в пустыни. Или сверлить кору планеты до самого ядра, вызывая тектоническую катастрофу и пробуждение сверхвулканов. Или взрывать 200 мегатонные ядерные бомбы, рискуя запустить самоподдерживающуюся реакцию, которая оставит от планеты обугленный булыжник. Или насыщать атмосферу CO2 или другим парниковым газом, превращая мир в гигантскую душегубку. Выжигать озоновый слой или его аналог. Случайно создать в ходе эксперимента с коллайдером черную дыру, которая за мгновения поглощает все вещество планеты. Выпускать на свободу самовоспроизводящихся нанороботов, которые, выйдя из-под контроля, за неделю переработают все живое в черную химическую грязь.
   Бывают и естественные катастрофы. Вот родное светило неожиданно пошло в разнос, как атомный реактор. Вот раздулось в десять раз и полыхнуло алым. Пыхнули и испарились океаны, все живое рассыпалось пеплом и унеслось вместе со сдутой атмосферой в безвоздушное пространство. Вот пандемия неизвестной болезни выкашивает миллиарды, погружая редких иммунных в каменный век. Вот всплеск вулканической активности стирает города с лица земли, испещряя ее разломами, поднимая новые горы и выбрасывая океаны лавы и ядовитых газов. Вот гравитационное поле газового гиганта изменяет орбиту астероида и направляет его прямиком на чей-то мирок, и двухкилометровый камушек оставит глубокую оспину на лице континента, подняв в облака миллионы тонн пыли и пепла (но раз воды в обитаемых мирах всегда больше, чем суши, чаще местом падения такого камушка становится океан, и тогда километровая стена цунами обрушится на густонаселенные побережья). А еще есть космические катаклизмы вроде гамма-всплесков и взрывов сверхновых звезд - частое явление во вселенной - которые потоком жесткого излучения быстро очистят мир от заразы под названием жизнь.
   А может, все проще и грубее. "Не взрыв, но всхлип". Пожалуй, чаще миры сгнивают, а не сгорают. Расколотые на страны и военные блоки, обитатели чужих планет могут терзать друг друга заодно с биосферой, играть с технологиями как со спичками, тратить невосполнимые ресурсы, отправляя себя в средневековье. Города зарастут бурьяном, рассыплется бетон, ржавчина изъест металл, но еще долго будут копошиться, как черви на трупе цивилизации, деградировавшие потомки. А потом носители разума или опустятся до уровня зверей, или вовсе исчезнут.
   Так что не было и не будет никаких космических войн вроде тех, что в фильмах Джорджа Лукаса. Разум почти наверняка совершает самоубийство раньше выхода за пределы своей планеты в качестве хозяина, а не робкого гостя.
  
   Но даже если миллионы миров уже погибли, мироздание - это не кладбище. Это был вселенский Освенцим, где триллионы разумных существ переминаются в колонне приговоренных на пути в газовую камеру.
   Вот где юдоль скорби и ужаса, а никак не на Земле. Там наверху катастрофа растянута в пространстве и времени на миллиарды и временны?х лет и световых лет, где злой демиург порождает, а затем пожирает своих детей.
   Думай об этом, ты, пока еще живой, и пусть это отвлечет тебя от мрачных мыслей. От того, что последняя банка тушенки пуста, а патронов осталось только на то, чтоб с гарантией вышибить себе мозги.
   А может, все это чушь, и никого кроме людей Земли нет во Вселенной, ведь вероятность самозарождения жизни - выстраивания цепочки РНК - до смешного мала. А уж про остальные шаги на пути от прокариота до человека разумного и говорить нечего. Для этого должны совпасть тысячи факторов.
   Что если на каждом из этих этапов нам просто фантастически везло? А другим нет, поэтому инопланетяне и не отправляют сигналов. Что если те же гамма-всплески и взрывы сверхновых периодически стерилизуют весь Млечный путь, кроме той узкой области, где повезло совершать свое обращение вокруг центра галактики Солнцу?
   Да и кто тебе точно скажет, от чего погибли динозавры, человече.
   Может, мы - единственная свеча во мраке, да и та вот-вот погаснет на ветру. Думай, как хочешь, счастливчик. Думай, ведь пока ты мыслишь - ты существуешь.
   Positive discrimination (англ.) - "позитивная дискриминация", одна из ипостасей политкорректности, выражающаяся в предоставлении преференций т.н. угнетенным меньшинствам, в т.ч. при устройстве на работу и поступлении в учебные заведения.
   ПЛАРБ - Подводная Лодка Атомная с Ракетами Баллистическими
   Бака-гайдзин - американец (яп.) От "бака" - глупый и "гайдзин" - иностранец.
   Мокусироку Хэн - конец света (яп.)
   НОАК - Народная Освободительная Армия Китая (помимо нее вооруженные силы КНР состоят из народной вооружённой полиции Китая (1,4 млн. человек на 2010 г.) и народного ополчения). О потенциальной численности последнего догадайтесь сами.
   Гуокиа Анкван Бу - Министерство государственной безо­пасности КНР.
   НП - наблюдательный пункт.
   ООП - охрана общественного порядка. Не путать с Организацией освобождения Палестины.
   Группа "Полковник и однополчание".
   В Лэнгли, штат Вирджиния, находится штаб-квартира ЦРУ
   Russian takes[Author ID1: at Wed Sep 22 16:04:00 2010 ] no prisoners - русский пленных не берет (англ.)
   "Град" - Реактивная система залпового огня, калибр. 122 мм.
   ZOG, Zionist Occupation Government (англ. Сионистское Оккупационное Правительство) - термин, впервые употребленный в право-радикальных кругах США в отношении собственного правительства. Впоследствии стал использоваться для обозначения гипотетического мирового правительства в любых "теориях заговора".
   Начвор (арм. сленг.) - начальник вооружения
   Замок (арм. сленг.) - заместитель командира.
   Survivor - (правильнее - survivalist, от англ. to survive - "выживать") - выживальщик, т.е. человек, разделяющий идею о необходимости активно готовиться к социальным, военным и иным потрясениям и катаклизмам, не обязательно глобальным.
   Civil defense (англ.) - гражданская оборона
   Наливник (арм. сленг.) - бензовоз, топливозаправщик.
   КШМ - командно-штабная машина.
   Wunderwaffe (нем.) - чудо-оружие.
   FEMA (Federal Emergency Management Agency) - "Федеральное агентство по управлению в чрезвычайных ситуациях", что-то вроде штатовского МЧС но с более широкими полномочиями. В ведении FEMA находятся даже собственные части быстрого реагирования и концентрационные лагеря. Упоминается в конспирологических теориях как сила для установления в США диктатуры.
   F = 1.8C + 32
   Атлантизм - идеология и политика тесного сотрудничества стран Западной Европы, США и Канады, то есть стран, омываемых Атлантическим океаном. По аналогии "Пацифизм" в данном случае подразумевает объединение стран Тихоокеанского региона (от Pacific Ocean - Тихий океан).
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 5.64*48  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Тринкет.Сказочная повесть" О.Куно "Горький ветер свободы" Ю.Архарова "Лиса для Алисы.Красная нить судьбы" П.Керлис "Вторая встречная" К.Полянская "Лунная школа" О.Пашнина "Его звездная подруга" Л.Алфеева "Аккад ДЭМ и я.Адептка Хаоса" М.Боталова "В оковах льда" Т.Форш "Как найти Феникса" С.Лысак "Кортес.Огнем и броней" А.Салиева "Прокляты и забыты" Е.Никольская "Белоснежка для его светлости" А.Демченко "Воздушный стрелок.Гранд" Н.Жильцова "Наследница мага смерти" М.Атаманов "Защита Периметра.Восьмой сектор" А.Ланг "Мир в Кубе.Пробуждение" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Сестра" А.Дерендяев "Сокровища Манталы.Таинственный браслет" В.Кучеренко "Головоломка" А.Одинцова "Начальник для чародейки"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"