svetlanazhdana: другие произведения.

Во имя Добра. Обновляющийся файл

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ДОБАВЛЕНА 3 ГЛАВА!

  No Дробышевская Светлана Вадимовна, ноябрь 2014 - 2015
  
  Фэнтези-роман 'Во имя Добра'
  
  
  ЧАСТЬ ПЕРВАЯ
  
  
  Глава 1
  
  ... а за окном медленно таяла ночь. Она уходила не спеша, тянулся ее шлейф густыми туманами по замерзшей земле, по звенящему воздуху. Она отступала, боясь, что яркое осеннее светило растопит ее холодную красоту. В мир приходило утро, прекрасное ноябрьское утро... В таинственной дымке... С седой от инея травой... С причудливыми облаками, сквозь которые пробивалось солнце.
  Стройная девушка лет двадцати стояла у окна, слегка сутулясь. Она придерживала шторы тонкими пальцами и затаенно наблюдала. На улице было безлюдно, и ей казалось, что она стала свидетельницей некоего таинства, совершаемого природой. В сущности, так оно и было, просто мы привыкли относиться к каждому рассвету, как к чему-то должному, обыкновенному и совсем не задумываемся, что однажды солнце может и не взойти...
  Еще немного полюбовавшись на рассветную красоту, девушка взъерошила длинные темно-русые волосы, потянулась и направилась обратно в постель. Выходной. Но сон уже не шел. Она села на кровать, скрестив ноги 'по-турецки', взяла зеркальце с прикроватной тумбочки и уставилась в него. Серо-зеленые глаза равнодушно изучали лицо хозяйки: высокий лоб, брови домиком, широкий нос, красивые губы... Вот только с некоторых пор из глаз исчезла колдовская искорка, с губ пропала прекрасная улыбка и на щеках давно не играли очаровательные ямочки... Прошло больше года, а жизнь не торопилась возвращаться в это хрупкое тело, в эту разбитую душу.
  Она отложила зеркало и спрятала лицо в ладонях. Уже больше года прошло с момента аварии, убившей всю ее семью... Мама, папа... Ушли, к Богам и предкам.
  А боль так и не утихла, и жить с ней невыносимо.
  ***
  Невысокая девушка стояла на мосту, опершись о перила и склонив голову. На ней был черный пуховик до колен, джинсы и небольшая сумка через плечо - ничто не выделяло ее среди прохожих. Они шли мимо, погруженные в свои вечные проблемы, только некоторые кидали на нее подозрительные взгляды - 'не самоубийца ли?', - но тут же забывали, стоило девушке исчезнуть из вида.
  Говорят, чтобы очистить мысли и душу, нужно смотреть на текущую воду. Она приходила на этот мост каждый выходной и, действительно, созерцая реку, ее бурное течение, крикливых беспокойных чаек, забывала обо всем. Но сегодня покой не шел...
  Девушка закрыла глаза и взмолилась. Просила Богов забрать боль, изменить ее жизнь, возродить ее душу. Она молчала, но душа разрывалась от крика.
  Толчок был совершенно неожиданным. Девушка не успела опомниться, как перевернулась через перила и рухнула в ледяные воды реки. Течение быстро уносило ее на восток, волны не давали всплыть и глотнуть воздуха, тело сковало холодом. Река изобиловала коварными водоворотами. Чудом избежав первых двух, она все же угодила в третий...
  ***
  Пламя зачарованных факелов ярко освещало небольшой зал без окон и двух тайных собеседников. Короткостриженый мужчина среднего возраста восседал на богатом кресле во главе стола. Его цепкий взгляд хищника внимательно изучал какую-то бумагу.
  - Лорд Арман, - в конце концов произнес он.
  Другой мужчина, длинноволосый, одетый полностью в черное, подошел ближе и поклонился.
  - Да, милорд?
  - Вы знаете, что нынешняя правящая династия находится в крайне неустойчивом положении. Император умер, его наследник - безмозглый юнец - будет коронован в конце недели, но у него наследника пока нет. Вдовствующая императрица уже не в том возрасте, чтобы продолжить род. Больше законных претендентов на трон не осталось.
  Сидящий мужчина отложил бумагу и обратил свой цепкий взор на собеседника.
  - Партия сыграна, Совету пришло время действовать. Так как вы - моя правая рука, доверяю вам поиск кандидата. Это должна быть молодая привлекательная женщина, абсолютно преданная делу. Обучите ее и через месяц представьте мне. Тогда мы начнем. Действовать нужно максимально быстро и тихо. Не подведите меня, лорд Арман.
  ***
  Я медленно открыла глаза и увидела чистое небо. Приснились родители... Они сказали, что мне еще рано к ним, просили не винить себя, отпустить боль и жить дальше. А мама даже погладила по голове, как в детстве... Тихо улыбнулась. Боль ушла, будто родители забрали ее с собой. Я чувствовала себя обновленной и полной сил, что странно, учитывая последние обстоятельства...
  Приподнявшись, осмотрелась: я сидела на берегу небольшой реки, которую пересекал невысокий, но широкий деревянный мост. Ее пологие берега сплошь поросли лесами, и где-то далеко за деревьями светило утреннее солнце. Покрытая юной нежной зеленью, земля источала тепло, а легкий ветерок приносил на своих крыльях щебет птиц. В блаженстве я улеглась обратно на землю, прикрыла глаза, наслаждаясь ожившим раем, но вдруг меня окатило ледяной волной осознания: какая весна?! Ведь был же ноябрь! Резко вскочив на ноги, осмотрела одежду - вся сухая, будто и не плавала нигде, даже сумка чудом осталась при мне. Посмотрела в воду - я как я. Все было нормально, кроме этой непонятной смены времен года. Ущипнула себя - вышло больно, значит, не сплю. И голова вроде в порядке. Неужели... Нет, ну просто быть не может!
  'Надо найти людей, расспросить', - решила я.
  Оглядев местность на предмет дороги, я-таки ее нашла. Она выходила из леса, пересекала реку через мост и скрывалась в лесу на противоположном берегу. Так, мостов с меня на сегодня достаточно, пойду по дороге на моей стороне.
  Едва я ступила под сень деревьев, как по телу пробежалась армия мурашек. Не смотря на время года и ранее утро, лес был мрачным и неуютным. Именно в таких лесах вспоминаешь сказки про разную нечисть или разбойников, или волков-людоедов... Списав свое предчувствие на то, что сейчас уже, наверное, любому жителю 'каменных джунглей' леса кажутся враждебными и подозрительными, бодро зашагала по дороге, отогнав страх куда подальше.
  Примерно через полчаса пути мне послышались странные шорохи. Они доносились поочередно с разных сторон, будто кто-то неуклюже крался. Я ускорила шаг, и вдруг прямо перед носом просвистела стрела и вонзилась в ствол слева от меня. Чему я больше удивилась: тому, что в меня стреляли или тому, что стреляли из лука, даже не скажу.
  Следом за стрелой на дорогу выскочила банда разбойников. Они окружили меня, выставив вперед разномастное холодное оружие. Один из них, видимо, главарь, сказал, разглядывая меня и хамовато ухмыляясь:
  -Эт шанси мэн дьярбэ дан!1
  Вся банда заржала, как табун диких лошадей. Я старалась не показывать эмоций, а они зашкаливали. Мало того, что мысль по поводу другого мира оказалась реальной, так еще попалась местным бандитам, и что-то мне подсказывало, что шанс уйти от них подобру-поздорову почти нулевой.
  Главарю надоело смотреть на (внешне) бесстрастную меня, он шагнул вперед и прижал свой меч к моему горлу.
  - Раннэ бакш! - прорычал он на ухо.
  На этот раз мне даже перевод не понадобился. Давай деньги. Я протянула ему сумку. И, как только она оказалась у главаря, мои руки крепко скрутили за спиной. Методично роясь в вещах, главарь выкидывал на землю то, что на его взгляд не имело ценности. Так в дорожную пыль полетели бумажные деньги, документы, дисконтные карты, всякая женская мелочь, и, в конце концов, сама сумка. Главарь с яростью посмотрел на меня.
  - Кье бакш нэ хавен тэ, ун торра саамон,2 - и оскалился. - Хадэ тэ шанси ин бала, тэ торра саамон!3
  Шайка со свистом и гоготом образовала вокруг меня тесное кольцо. Пуховик сорвали, раскроив острым ножом. По загоревшимся глазам разбойников я поняла, что мой наряд, который был под пуховиком, оказался весьма и весьма не скромен, а ведь это были всего лишь джинсы и облегающий свитер с высоким горлом.
  Инстинктивно попятившись от полоумных мужиков с голодными глазами, я попалась прямо в руки к самому здоровому из них, стоявшему за моей спиной. Схватив меня в охапку одной левой, тип, не теряя времени даром, грубо шарил своей лапой по моему телу. Вырываться было бесполезно - хватка стальная. Зарычав от ярости, я со всей силы укусила здоровяка за руку, держащую меня. Взвыв от боли, тот отпустил, но легче от этого не стало - оказалась прямо в распростертых 'объятиях' остальных. Задыхаясь от смрада их дыхания и 'аромата' немытых тел, я отбивалась изо всех сил, кричала, но бандитов это только забавляло.
  Когда не осталось сил сопротивляться, меня взвалили на плечо, хотели куда-то нести, и, вдруг, будто солнце взорвалось перед глазами, пахнуло жаром, разбойники закричали. Вторая волна огня, крик. Сбросив меня на землю, выжившие злодеи дали деру. А я не могла даже подняться. Так и осталась лежать.
  Послышались мягкие шаги. Приподняв голову, увидела перед собой огромные черные лошадиные копыта и бабки, покрытые длинной шерстью. Взглянув в сторону, заметила несколько обугленных трупов. Поспешно отвела глаза, чтоб не стошнило. Тем временем с лошади спешился всадник и подошел ко мне.
  - Тэ куандум ат?4
  Я приподнялась на руках и посмотрела на своего спасителя. Это был высокий мужчина в черном плаще, лет тридцати пяти, темноволосый, с мужественным лицом, аккуратной бородкой и серыми глазами. Приятная внешность. В глазах нет ни злости, ни агрессии, впрочем, тепла тоже, только какая-то бесконечность, будто он живет не один век, все повидал и уже ничто не может нарушить его внутренний покой.
  - Я не понимаю вас... - ответила я хриплым голосом.
  Мужчина задумчиво улыбнулся и подал мне руку. Я вложила свою, он потянул и поднял меня.
  - Комэ хоррум5, - указал он на лошадь и вскочил в седло.
  Я же представляла себе это весьма и весьма смутно, ведь никогда верхом не ездила. Метнув растерянный взгляд на мужчину, неуверенно примерилась к холке. Он, насмешливо вздернув бровь, сделал какое-то замысловатое движение рукой. В следующее мгновение я уже сидела на лошади перед ним, оценив по достоинству такую удобную вещь, как телекинез. Мы тронулись в путь.
  __________
  1Какая цыпочка гуляет одна в лесу!
  2Раз денег нет с собой у тебя, значит, заплатишь телом.
  3Тащите эту цыпочку в лагерь, она заплатит телом!
  4Ты кто такая?
  5Поедем на лошади.
  ***
  Сидя на широком подоконнике в отведенной мне комнате, я размышляла. Уже наступила ночь, но от избытка впечатлений сна не было ни в одном глазу.
  Мы с моим спасителем приехали в город уже затемно. К моему удивлению проход был открыт, более того - самих ворот вообще не наблюдалось, была просто огромная каменная арка, которую даже никто не охранял. Въехав под нее, мы остановились. На несколько секунд меня ослепило голубое сияние и пропало. Лошадь тронулась дальше.
  Несмотря на позднее время, жизнь в городе не переставала кипеть. Улицы были довольно хорошо освещены фонарями. Люди сновали по своим делам между двух-трех этажных каменных домов, во многих окнах ярко горел свет. Из таверн доносился шум от множества людских голосов, музыка смешивалась со смехом продажных девиц в пёстрых платьях, стоящих у входов, а незнакомые, но невероятно аппетитные ароматы свежеприготовленной еды просто сводили с ума голодную меня.
  На центральной площади расположился бродячий цирк, артисты выступали под открытым небом. Сперва я увидела мужчину в костюме с блестящей чешуёй, изрыгающего огонь, а дальше - девушку, которая выделывала акробатические номера, левитируя в воздухе. На краю площади расположился кукольный театр для детей: куклы были зачарованы так, что двигались и говорили сами.
  Я с приятным удивлением рассматривала город, потому что невольно ожидаешь совершенно другого от средневековья.
  Проехав шумную часть, двигались по богатому району. Красота особняков завораживала. У меня всегда была слабость к изысканной архитектуре, и я без устали вертела головой, пытаясь ничего не упустить из виду. Здания были не выше трех этажей, но каждый примерно в три человеческих роста. Часто встречались башенки, лепнина, высокие стрельчатые окна, как в готических соборах, колонны. Дома были отделаны цельными плитами, похожими на мрамор, а прилегающую территорию окружал забор настолько искусной ковки, что напоминал кружево.
  За разглядыванием зданий я не заметила, как мы приехали. Поместье, во внутреннем дворе которого мы остановились, скорее, напоминал небольшой замок. В нем было три этажа, по четырем углам строения расположились внушительные башни квадратной формы, возвышающиеся еще на два этажа. Весь внутренний двор вымощен гладкой серой плиткой и ярко освещен.
  Мужчина, спешившись, перекинул поводья подбежавшему слуге и помог слезть мне. Лошадь сразу же увели, а мы прошли через парадный вход в дом, где нас, точнее, моего спутника, уже встречали. Я же стала неприятным сюрпризом.
  Впереди всех стояла дама: стройная кареглазая блондинка, с мягкими чертами лица и волевым подбородком. Она была затянута в тугой корсет и одета в роскошное длинное платье умеренной пышности изумрудно-зеленого цвета. Голову венчала элегантная невысокая прическа, сверкающая бриллиантами. Женщина радостно улыбнулась при виде вошедшего мужчины, глаза лучились теплотой,.. пока не заметила меня. Улыбка тут же исчезла, взгляд стал холодным и колючим. Бегло осмотрев меня с ног до головы, метнула яростный пытливый взор на моего спутника. Он подошел к ней, почтительно поцеловал руку и что-то прошептал на ухо. Дама кивнула и, еще раз пронзительно посмотрев на меня, гордо удалилась.
  Служанки стояли, опустив головы, но это не мешало им исподтишка разглядывать меня и тихонько хихикать. Ну да, я так нелепо выгляжу сейчас, к тому же оказалась в таком щекотливом положении...
  Хозяин больше не обращал на меня никакого внимания. Быстро раздав поручения прислуге, он ушел. Две служанки проводили меня в просторную комнату. Покои были выдержаны в небесно-голубом цвете, который разбавляла мебель из неизвестного мне чисто-белого дерева и декоративная позолота. Параллельно двери расположились два огромных арочных окна с широкими мягкими подоконниками. Каменный пол был устлан пушистыми коврами. На невысоком подиуме стояла кровать поистине королевских размеров под пологом, напротив - камин. У него расположились два глубоких мягких кресла и кофейный столик. Так же в комнате находились: шкаф, ширма, туалетный столик и зеркало в полный рост. В самом темном углу комнаты оказалась потайная дверца, ведущая в уборную, где служанки приготовили мне горячую ванну. Оставшись в одиночестве, я не замедлила ее принять. По выходу из ванной, на столике у камина меня ждал горячий ужин, а на кровати - ночная рубашка. Переодевшись в это длинное шелковое чудо, я принялась за еду.
  Странно, очень странно, очень-очень странно... Почему обо мне так заботятся? Я же никто из ниоткуда здесь! А тут обслуживание, как в пятизвездочном отеле...
  'Кстати, очень вкусное блюдо, интересно, из чего оно?..' - уделила я особое внимание тарелке. Ладно, не отвлекайся.
  Значит, им что-то нужно. ЕМУ что-то нужно. И мне надо выяснить, что... Иначе этот золотой терем может стать золотой клеткой... Только вот как выяснить?! Я же даже языка не знаю!
  В отчаянии хлопнув по подлокотнику кресла, в котором сидела, переключила свое внимание на камин. Хм, огонь горит без дров... Видимо, здесь все держится на магии.
  Допив остывший травяной чай, я легла в постель. Все-таки утро вечера мудренее, завтра обязательно все прояснится. Но, с час проворочавшись на мягкой перине, поняла, что вечер не желает сдавать свои позиции утру. Неясность моей дальнейшей судьбы не давала расслабиться и уснуть. Я подошла к окну. Две полные луны освещали пустынный двор поместья. Была уже глубокая ночь, и ни в одном окне не трепетал огонек свечи. Устроившись на подоконнике, прогоняла в памяти события последнего дня... Похоже, я просидела долго, потому что луны на небе уже разошлись на пути к своему закату, а беспокойный ум и не думал успокаиваться. М-да, валерьяночки бы сейчас... Может, стоит прогуляться, чтобы отвлечься?
  Я заглянула в шифоньер, стоявший в комнате. К моему счастью, в нем висел халат, а то прогулка по особняку в ночной рубашке... В общем, надев халат, взяла подсвечник с прикроватного столика (кстати, свечи совсем не уменьшились в размере за всю ночь, что еще раз подтвердило мою мысль по поводу вездесущей магии) и вышла в коридор. Меня поселили на третьем этаже. В обе стороны от дверей моей спальни тянулась одна длинная галерея: с одной стороны - стрельчатые окна от пола до потолка, открывающие вид на сад, с другой стороны - двустворчатые двери в два человеческих роста, ведущие в покои. По длине всего коридора - ковровая дорожка, на стенах - картины... Ничего интересного. Я дошла до лестницы и спустилась на второй этаж. Та же галерея, двери, окна и ковер... Стоп, кажется, одна дверь приоткрыта. Исключительно любопытства ради тихонько подошла к ней и одним глазком заглянула. У одинокого окна стоял мужчина и задумчиво смотрел куда-то вдаль. В комнате было темно, и только бледный свет двух лун освещал его мужественное лицо, обрамленное длинными темными волосами. Я застыла, не в силах оторвать от него взгляд. Внезапно мужчина повернул голову и посмотрел прямо мне в глаза, будто почувствовав мое присутствие. Несколько секунд мы просто смотрели друг на друга, и я опомнилась. Жутко смутившись, опустила глаза.
  - Извините, - пробормотала я, пытаясь поскорее уйти, но хозяин открыл дверь и жестом пригласил меня внутрь кабинета.
  Я вошла, все еще чувствуя себя не в своей тарелке из-за этой дурацкой ситуации. Мужчина так же, жестом, пригласил меня присесть в одно из кресел напротив стола, сам же сел в кресло за столом, зажег свечи небрежным щелчком пальцев и, взяв один из фолиантов, лежащих на столе, начал задумчиво листать его. Скромно сев, я с интересом разглядывала книгу, которую он изучал. Зачем он меня сюда позвал, спрашивается? Почитать можно и одному.
  - Что вы хотите? - решилась спросить.
   Хозяин дома подвинул книгу ко мне и попытался объяснить:
  - Ан нарэ тэ, - медленно произнес он, показывая сперва на себя, потом на меня, - донарум латэа6, - накрыл ладонью книгу.
  Похоже, он предлагает мне изучить их язык. Интересно, много ли времени уйдет на это? Подозрительно покосилась на внушительной толщины томик. Похоже, не мало. Но где наша не пропадала... Я кивнула, соглашаясь, и уже потянула к себе книгу, как мужчина захлопнул ее у меня перед носом и жестом показал встать. Ничего не понимая, я послушалась. Он подошел ко мне, обхватил мою голову руками и прижался лбом к моему лбу, зашептав какие-то слова. Сначала не происходило ничего, но вскоре в моей голове появился нарастающий гул. Закрыла глаза и увидела тысячи букв и слов, проносившихся в золотистом сиянии. Они мелькали все быстрее, слов становилось все больше и больше, гул усиливался, голова болела, это достигло такого апогея, что мне показалось, будто голова сейчас не выдержит и взорвется, но вдруг все схлынуло. Я почувствовала, что меня уже никто не держит, и открыла глаза. Мужчина стоял передо мной, опершись рукой о стол и внимательно наблюдал.
  - Как твоя голова? - спросил он.
  - Нормально... - я потерла лоб. - Спасибо вам!
  Мужчина слегка кивнул.
  - Иди, поспи, на утро голова пройдет. Завтра она понадобится тебе свежей, - он открыл дверь кабинета.
  - Спасибо вам еще раз. Я перед вами в долгу, - скользнув по нему взглядом на прощание, я вышла.
  __________
  6Я помогу тебе узнать язык.
  ***
  Нынешнее утро началось как нельзя лучше. А как же может быть иначе, когда тебя будит аромат свеженьких, горяченьких булочек? Если они еще и с вареньем, то я точно останусь здесь жить!
  Лениво приоткрыв один глаз, убедилась в наличии завтрака на столике у камина. Как же не хочется вставать с этой волшебно мягкой и теплой постели,... но съесть ароматные булочки хотелось еще сильнее. Больше не мешкая, встала, удовлетворенно заметив, что голова не болит и вчерашние впечатления и новоприобретенные знания комфортно разложены по полочкам в моем мозге. Утро вечера мудренее, аминь!
  Я уже запихивала в себя последнюю булочку (запихивала потому, что по-хорошему она уже не съедалась, а природная жадность до еды не позволяла мне оставить ее на тарелке), как в дверь постучали. Максимально быстро прожевав, крикнула 'Войдите!'.
  В комнату вошли вчерашние служанки. Одна из них несла несколько платьев, а другая что-то в мешочке и... корсет. Это что, такое тонкое издевательство?! Женщины сделали неглубокий реверанс и та, что с платьями, сказала:
  - Доброе утро, леди. Его Светлость приказал одеть и причесать вас, как подобает даме из высокородной семьи.
  Так, дело становится еще интереснее.
  - Я принесла туалеты на выбор, - она разложила их на кровати, - а Клозетта, - жест в сторону другой служанки, - причешет вас.
  Час спустя я ничем не отличалась от коренной дворянки этого мира. Правда, от корсета отказалась напрочь - с утренними булочками очень не хотелось расставаться. Платья тоже оказались зачарованы - стоило их надеть, как они тут же идеально подстраивались под фигуру. Недолго думая, я выбрала элегантное бежевое с черной отделкой и минимумом всяких рюш. Волосы мне аккуратно собрали назад и уложили локонами, закрепив заколками с жемчужинами, на шею же надели жемчужное ожерелье. Серег в комплекте не оказалось, видимо уши здесь еще не прокалывают. Зато подали шелковые туфельки без каблука в тон платью.
  Я посмотрела на себя в большое зеркало и с грустью вспомнила о косметике, которая вместе с сумкой ныне покоилась на дороге, где на меня напали разбойники. Спросив служанок, красятся ли здесь женщины и чем, уже через десять минут довольно пудрилась, подводила глаза и красила губы. Правда, пока наловчилась использовать местную косметику, пришлось не один раз смывать ее и начинать заново. Поэтому прошел еще один час.
  Результатом двухчасовых сборов стала неузнаваемая я.
  'Если бы родители меня сейчас увидели, то, наверное, и не узнали даже....' - подумалось с грустью.
  Служанки проводили меня в прихожую залу, где нужно было ждать 'Его Светлость'. В голове еще более назойливо мельтешил вопрос: 'Зачем ему все это надо?!'. Я чувствовала себя глупой мышкой в мышеловке с 'бесплатным' сыром.
  - Иномирянка... - послышался сзади красивый женский голос.
  Я оглянулась. Шагах в пяти от меня стояла та дама, блондинка, что встречала вчера моего спасителя, и пристально на меня смотрела.
  - Откуда же ты взялась...
  Судя по выражению ее лица, она еле удержалась, чтобы не добавить 'на мою голову'.
  - Не думаю, что вы знаете мой мир. Но так получилось, что я оказалась в вашем и...
  -Я знаю, как ты 'свалилась' на моего мужа, - перебила она меня, - знаю, почему он привез тебя сюда, знаю, зачем ты ему. Но ТЫ запомни одно - на большее, чем сейчас, рассчитывать даже не мечтай!
  От ее тона у меня мурашки побежали по коже - с такой ненавистью и презрением она все говорила.
  - О чем вы? Я вас не понимаю, - что за непонятные обвинения?!
  - Не строй из себя наивную дуру. Моя служанка видела сегодня ночью, как ты выходила из кабинета моего мужа в одном неглиже, - она пронзила меня своим взглядом, словно клинком и, резко развернувшись, ушла.
  Ах, это... Может, стоит ее догнать и объяснить? Вряд ли она станет меня слушать... Класс, похоже, я приобретаю репутацию любовницы хозяина замка. 'Лестно'. Но ссориться и соперничать с блондинкой мне не хотелось совершенно, хотя бы потому, что к ее мужу я дышала абсолютно ровно. Но тут в памяти всплыла картинка вчерашней ночи: красивый длинноволосый мужчина в бледном свете двух таинственных лун. Зажмурившись, выкинула ее из головы. Лезет в голову всякая ерунда.
  Не прошло и пяти минут, как явился хозяин.
  - Леди, вы готовы к прогулке? - послышался его голос.
  Обернувшись, изящно кивнула с легкой приветливой улыбкой. Он снова был одет полностью в черное, волосы, по длине чуть ниже плеч, собраны лентой в аккуратный хвост и никакого оружия.
  'Оно ему и не к чему', - вспомнила я.
  - Тогда прошу, - мужчина галантно пропустил меня вперед в открытую лакеем дверь.
  У крыльца нас ждала карета, тоже черная, в качестве герба - восьмиконечная звезда в круге из непонятных рун.
  Хозяин помог мне сесть в нее, затем сел сам и постучал о стенку. С резким рывком карета тронулась.
  - Куда мы едем? - как можно беззаботнее спросила я.
  - Просто катаемся, - туманно ответил мой спутник.
  - Вы вчера сказали, что сегодня мне понадобиться свежая голова. Что вы имели в виду?
  - Об этом мы поговорим позже. А пока можешь задать свои вопросы, ведь их накопилось достаточно, не так ли?
  Я согласно кивнула, думая, с чего бы начать. Ну, пожалуй с самого очевидного:
  - Скажите, кто вы и где мы находимся?
  - Мое имя - лорд Арман Адле династии Охтайран, князь Монрага и его властитель. Являюсь почетным членом Совета Семи и одним из сильнейших магов Империи Людей, в которой мы и находимся.
  Впечатляет. Мысленно подтянула отвисшую челюсть. 'Может, я нужна ему для каких-нибудь магических экспериментов?' - возникла жуткая мысль, заставив меня поежиться. Ладно, продолжим штурм.
  - Что такое Монраг и как называется ваш мир?
  - Монраг - это город, по которому мы сейчас едем. А мир мы, люди, зовем Террой, нелюди зовут иначе, каждая раса по-своему.
  - А Совет Семи?
  - Совет Семи состоит из самых могущественных магов Империи, и является одним из столпов, на котором держится власть монарха.
  Как все просто у них. Князь выглядел исключительно равнодушно, с легкой небрежностью отвечая на мои вопросы, пока я не задала следующий.
  - А почему Империя Людей? Здесь живут только люди, а эльфов, гномов и прочих у вас в стране нет?
  Его глаза странно потемнели. Ага, значит, не все так просто...
  - Да, в нашей империи живут только люди. Один Император, который правил двести лет назад, считал человеческую расу высшей. Остальные существа были для него уродами, выродками, которым не место среди нас. Монарх изгнал и объявил вне закона всех нелюдей и полукровок, а тех, кто в установленный срок не покинул страны, уничтожил. И в государствах, которые позже он завоевал и присоединил к нашей Империи, проводилась та же политика. В ответ на это другие расы отвернулись от нас, заключили союз между собой и поступили точно так же. С того момента вражда не прекращается. Народ называет это Вечной войной.
  Ого, да тут расизм цветет махровым цветом!..
  - И вы согласны с этой политикой? - осторожно спросила я.
  - Это не относится к делу, и ответ тебе знать не обязательно.
  Пожав плечами, я напряженно замолчала. В голове крутился главный вопрос, который я все не решалась задать, так как боялась услышать ответ. Сам лорд выглядел абсолютно спокойным, он любовался городом в окно кареты. Я тоже посмотрела на улицу. Мы как раз проезжали мимо большого ухоженного парка, окруженного воздушной кованой изгородью. По его периметру росли невиданные мною прежде деревья: с серебристой листвой и идеально гладкой, словно отполированной, темной корой; симметричные дорожки, разделяющие парк на равные части, вели к небольшому пруду в центре. Сам пруд был окружен кустарниками с крупными цветами нежно-сиреневого цвета.
  - Зачем я вам, - наконец решилась я спросить, не отрывая взгляда от окна.
  Мужчина постучал вознице и карета остановилась.
  - Вижу, тебе понравился парк. Позволь пригласить тебя прогуляться по нему.
  Лорд Арман помог мне выйти, и мы не спеша пошли в сторону пруда.
  - Мне нужна твоя помощь. Так же, как и тебе моя вчера на дороге, - тихо и серьезно произнес князь.
  Неожиданно. И странно.
  - Чем Я могу помочь ВАМ? - с удивлением я спросила.
  - Я позже тебе объясню. Ответь ты на мои вопросы. Расскажи, кто ты и откуда, сколько тебе лет, кто твои родители, чем ты занималась в родном мире?
  Как на допросе!
  - Меня зовут Ждана, и родом я из мира Земля. Но зачем вам знать остальное?
  - Мне интересно узнать о тебе больше, - обезоруживающе улыбнулся князь.
  Я смутилась. Ладно, расскажу, он ведь не сотрудник ЦРУ.
  - В своем мире я занималась музыкой. Мне двадцать лет. А родители... - глубоко вздохнула и отогнала подступившие слезы, - умерли полтора года назад.
  - Соболезную, - лорд слегка поклонился. С минутку помолчав, он продолжил: - Музыка - это просто восхитительно. Чем именно ты занималась?
  - Вокалом, - с улыбкой ответила я.
  - Превосходно. Ты была замужем?
  Интересно, зачем ему это?
  -Нет...
  - Хорошо, - он улыбнулся одними губами и жестом предложил пройтись по берегу пруда.
  Мы с князем вновь погрузились в молчание. Я украдкой разглядывала своего спутника - сложный, таинственный, непонятный. Только в душе начал закипать азартный интерес, как лорд задал совершенно неожиданный вопрос, сбивший меня с толку, и об ответе на который я еще даже не задумывалась:
  - Ты хочешь вернуться в свой мир?
  Я даже не знала, что ответить. Задумалась. Почему люди хотят вернуться домой? Потому, что их там ждут, они кому-то нужны, у них какие-то важные незаконченные дела. У меня же ничего из этого не было. Тогда какой смысл?
  - Нет, милорд, не хочу. Я ничего не потеряла, переместившись в ваш мир. Думаю, раз Боги отправили меня сюда, значит, я должна находиться здесь, значит, здесь я нужна.
  - Ты права, нужна, и сейчас я расскажу, зачем. Но прежде хочу попросить у тебя помощь за помощь, ты согласна?
  Я замялась. С одной стороны, будет честно вернуть ему долг. Но с другой стороны, не известно, что ему нужно, и вполне возможно, что вряд ли мне захочется помогать в этом.
  - Как можно согласиться не известно на что? - я остановилась и пристально посмотрела мужчине в лицо - его глаза были абсолютно бесстрастны.
  - Я вижу в тебе женщину с благородным духом, и думал, что ты захочешь успокоить свою совесть.
  Взгляд князя гипнотизировал и подавлял, но я упрямо не отводила глаз. Да, он прав. Я чувствовала себя неудобно, пользуясь роскошным гостеприимством незнакомого человека, который спас мне жизнь, да еще и нарушая покой его семьи.
  - Так в чем вам нужна моя помощь? - мой голос прозвучал по-деловому жестко, взгляд был таким же.
  - Хитра, - он усмехнулся. - Но мне нужно твое согласие. Ты готова ответить помощью на помощь? - и протянул мне ладонь для рукопожатия.
  'Это ловушка', - вспыхнула в голове мысль, и я прекрасно это осознавала. Но альтернатива не вдохновляла: оказаться на улице, где мои дни очень быстро закончатся в какой-нибудь подворотне.
  Вся внутренне сжавшись, подала ему руку. В момент соприкосновения пространство между нашими ладонями раскалилось, и мою кисть словно обожгло раскаленным металлом. Я закричала и выдернула руку, успев заметить на его ладони горящую круглую печать цвета огня с неизвестными рунами, прежде чем она пропала. Посмотрела на свою обожженную ладонь: на ней сверкнуло и так же исчезло точь-в-точь такое же клеймо.
  'Попалась...' - только и прозвучало в моей голове.
  - Что это?! - я просто вскипела от возмущения.
  - Ты только что связала себя Огненной Клятвой. Если не исполнишь обещание, данное мне, то сгоришь изнутри, - холодный, безразличный тон лорда Армана в сочетании с произнесенными словами заставил мое сердце замереть.
  Я резко побледнела. О Боги... Что же там за дело такое, что меня надо было ТАК связать?!
  - Вы же сами сказали, что видите во мне благородного человека! Зачем было нужно зачаровывать меня?!
  - Не совсем. Я сказал, что вижу в тебе благородную женщину, а женщины, как известно, так непостоянны - даже самая благородная леди может отступить от клятвы во власти эмоций. Мне необходимы гарантии, что тебя ничто не заставит изменить цель. Дело, в котором нужна твоя помощь, требует полной отдачи до конца.
  - Так что же это за дело? Объясните, наконец!
  - Тише, Ждана. Не надо нервничать. Просто слушай и запоминай. Правящая династия себя изжила. Сейчас она в очень уязвимом состоянии. Из монаршей семьи осталось всего два человека: вдовствующая Императрица и наследный Принц, которого коронуют через несколько дней. От них надо избавиться, чтобы к власти пришел Совет Семи. В этом и нужна твоя помощь.
  На мгновение у меня пропал дар речи.
  - Вы хотите сделать грязную работу чужими руками, МОИМИ руками? Хотите сделать из меня убийцу, а потом избавиться, как от лишней пешки?! Да я лучше сдохну, чем сделаю это!
  - Не торопись. Это пойдет на благо всем. Идеи правящей семьи выродились и медленно разлагают Империю. Совет же может вдохнуть новую жизнь в страну, возродить дружбу между народами. И после успешного окончания дела никто не избавится от тебя - ты будешь щедро вознаграждена и освобождена.
  Его слова смутили меня... Нет, не та часть про награду, а та, где убийство шло во благо. Возможно ли это?
  - Мне надо подумать... - я отошла от князя на несколько шагов.
  - Думай, но в поместье. Нам пора возвращаться, - он осторожно прикоснулся к моей спине и повел к выходу из парка, обратно в карету. Обратно в золотую клетку.
  
  
  Глава 2
  
  Весь вечер я просидела в кресле у камина, глядя в пустоту. Аппетита совершенно не было - обед и ужин служанки унесли нетронутыми. Были только мысли.
  Из-за своей опрометчивости я оказалась в западне. И из нее было всего два выхода: убить или умереть самой. Жить очень хотелось, но так же хотелось сохранить совесть чистой. А что, если это - то малое зло во имя большого добра? Убийство двоих ради блага многих. Возможно ли такое? Смогу ли я?..
  В отчаянии вцепилась пальцами в корни волос, сжав зубы. Я не знаю! Даже если соглашусь, где гарантии, что Совет действительно будет лучше, чем законный правитель? Слишком мало мне известно. Я не могу решить! Сбежать тоже не вариант.
  - Эта княжеская сволочь все предусмотрела, - яростно прошипев в пустоту, потерла ладонь правой руки.
  Мы так мало знаем о себе... Крепко зажмурилась в попытке спрятаться от собственной совести, словно взирающей на меня со стороны. Не надо смотреть, уйди, исчезни! Без тебя было бы гораздо проще...
  ***
  Полночи терзаемая мучительными сомнениями, я даже не заметила, как уснула. Очнулась в том же кресле ранним утром. Все тело затекло. Со стоном встав и слегка размявшись, побрела в уборную. Холодная вода стала мне наградой. Умыв лицо, шею и декольте, окончательно пришла в себя. Хотя, лучше бы вовсе не приходила. На душе тяжким камнем висел выбор, который я так и не смогла сделать вчера.
  В дверь покоев тихо постучали и вошли. Я выглянула из уборной, проверить, что за ранний посетитель. Это оказалась знакомая служанка, она принесла завтрак. Аккуратно поставила поднос на привычное место, сделала неглубокий реверанс, скользнув по мне обеспокоенным взглядом, и ушла. Не стала вмешиваться. И правильно.
  Присев за туалетный столик, взяла расческу, чтобы привести волосы в порядок. Из зеркала на меня смотрело растрепанное, бледное, осунувшееся существо с синяками под глазами и опустошенным взглядом.
  'До чего доводят душевные терзания...' - грустно подумала я, расчесывая запутавшиеся волосы. - 'Если б на моем месте оказался князь, то для него проблем бы не было.'
  И зачем я только просила Богов изменить мою жизнь?! Допросилась... Теперь не знаю, как выпутаться из всех этих 'перемен'. Не зря ведь говорят, что с желаниями надо быть осторожнее. Ладно, надо поесть, а то такое чувство, будто стенки желудка склеились.
  Ела только, чтобы поддержать организм, не ощущая вкуса еды. Что делать дальше, я абсолютно не представляла. Мне была нужна информация о Совете Семи, но где ее взять? Лорд Арман наверняка не преподнесет ее мне на блюдечке с голубой каемочкой. Но ведь за спрос не бьют в нос, верно?
  Стремительным шагом достигнув кабинета хозяина дома, я постучала. Никто не ответил. Постучала еще раз, уже более требовательно и настойчиво. Тишина. Да где же его носит, когда он так нужен?! Дернула за ручку - дверь оказалась не заперта. Заглянув внутрь кабинета, удостоверилась, что там никого нет.
  - Что ты здесь делаешь? - ледяной женский голос прозвучал из коридора.
  За открытой створкой двери стояла возмущенная княгиня.
  - Мне нужен лорд Арман. Где его найти? - ответила я прямым текстом. Не до церемоний сейчас.
  В ответ блондинка влепила пощечину.
  - Для тебя он - Его Светлость, и никак иначе! Что ты о себе возомнила? Ты здесь - никто! Ты даже глаз поднять на меня или моего мужа не смеешь, не то, что так беспардонно вести себя! Убирайся в свои покои, пока я не приказала выпороть тебя за дерзость!
  Я прожгла ее взглядом. Решив не злить лишний раз неадекватную тетку, вернулась в свою комнату. Ужасный день... Устроилась на животе в объятиях мягкой перины и прикрыла глаза. Морфей мгновенно унес меня в свое царство.
  Проснулась от требовательного стука в дверь. С трудом разлепив веки, увидела, что за окном уже стемнело. Чувствовала себя разбитой, голова раскалывалась... Стук повторился. Да кого там принесла нелегкая? Торопливо отворила дверь - на пороге стоял князь.
  - Могу я войти?
  - Да, конечно... Ваша Светлость, - я посторонилась.
  Князь усмехнулся на мое обращение.
  - Наслышан о твоей встрече с леди Рианнон, моей супругой, сегодня. Видимо, у тебя была веская причина так повести себя?
  - Да, вы правы. Мне было нужно задать вам один важный вопрос... - мельком глянула на правую ладонь. Лорд понял мой намек.
  - И что же это за вопрос? - мужчина прошелся по комнате, расположился в одном из кресел у камина и жестом пригласил меня занять другое.
  - Наложив заклятье, вы объяснили это тем, что вам нужны гарантии. Но где мои гарантии?
  Лорд Арман насмешливо посмотрел на меня, вопросительно изогнув брови.
  - Какие гарантии тебе нужны?
  - Те, которые докажут, что правление Совета действительно пойдет на благо государству.
  Князь задумчиво посмотрел на огонь и, чуть помедлив, ответил:
  - Правители нашей Империи никогда не вызывали во мне ничего, кроме презрения. Безграничная жажда власти никогда не доводит до добра. Их династия утонула в крови бессмысленной бойни за престол: брат убивал брата, сын - отца, отец - сына, муж - жену, жена - мужа... Ни одному из них не был важен народ, только собственная шкура. Для меня же долг превыше всего. Долг перед моими подданными и моей землей. А так, как я являюсь правой рукой Архимага, то смогу значительно влиять на правление Совета Семи.
  - Ты видела мой город - он процветает, люди не бедствуют, - продолжил он после небольшой паузы. - Мои владения обширны, они простираются от Императорских владений до самой границы с эльфийским государством. Посмотри.
  Огонь в камине вспыхнул, разросся, занимая всю топку, и в нем появилась призрачная панорама: богатый Монраг, ухоженные поля и густые леса, водяные мельницы, фермы, аккуратные деревни, широкие тракты с торговыми караванами и ярмарочные площади, полные купцов и покупателей. Средневековый рай, да и только.
  - А теперь взгляни на это, - произнес маг, и картинка резко изменилась. - Это Дэдженар, столица Империи.
  Все реалии средневековой Европы ожили в зачарованном огне. Невероятная грязь на улицах города (и, наверняка, невообразимый смрад), горожане, больше похожие на запущенных бомжей, эшафот с полуразложившимися висельниками, невольничий рынок...
  Я не выдержала, отвернулась, сдерживая рвотные позывы.
  - В твоих руках изменить то, что ты только что видела. Решение за тобой.
  Развеяв иллюзию, князь направился к выходу.
  - Постойте, Ваша Светлость! - слова слетели с губ прежде, чем я успела их обдумать.
  Мужчина обернулся, вопросительно взирая на меня.
  - Я согласна...
  - Рад это слышать, миледи, - с легкой улыбкой, лорд вежливо поклонился и вышел.
  ***
  Утро началось очень рано. С первыми рассветными лучами в комнату беспардонно вломилась какая-то девица.
  - Госпожа, просыпайтесь! С добрым утром!
  Резко сев, недоуменно уставилась на нарушительницу спокойствия.
  - Ты кто такая? - спросонья прохрипела я.
  Девушка присела в реверансе.
  - Теа, госпожа. Меня прислали служить вам.
  - Понятно... - бухнулась обратно на мягкую перинку.
  - Госпожа, вам пора вставать, время не ждет! - обеспокоенно протараторила девушка.
  - В чем дело? Почему так рано?
  - Его Светлость приказал привести вас к нему как можно скорее.
  Опять 'Его Светлость'... Пришлось вставать, умываться, одеваться полностью по этикету. От корсета отвертеться не получилось. Видите ли, свободно дышать и двигаться - это неприлично у них! Дома мне нравились корсеты, но они были современные: тканевые, с пластиковыми ребрами. После того, как меня заточили в этот настоящий кошмар, любовь к данной детали женского гардероба мигом испарилась.
  Завершив туалет, в сопровождении Теа я отправилась на ковер к лорду Арману. Здесь для дам высшего света было неприличным ходить в одиночестве, даже дома.
  Постучав в дверь кабинета, и получив разрешение, вошла. Князь сидел за своим столом, увлеченно изучая какие-то бумаги.
  - Проходи, садись, - сказал он, мельком взглянув на меня и вновь погрузившись в работу.
  Я устроилась в уже знакомом кресле. Лорд наконец-то оторвался от неимоверно занимательных дел.
  - Тебе предстоит стать фрейлиной Ее Величества. С сегодняшнего дня начинается твое обучение, и продлится оно месяц. Прилежно учись танцам, литературе, этикету, верховой езде и другому, ведь от этого зависит твое положение при Императрице. А тебе необходимо стать ее самой близкой фрейлиной, тогда будут открыты все пути. Теа знает расписание занятий, и будет вовремя тебя готовить и сопровождать на них. Это все. - И вернулся к документам.
  Растерянно попрощавшись, я вышла. Теа проводила меня обратно в покои и принесла завтрак. Трагически осмотрев полный поднос с едой, стала выбирать кусочки поменьше. Корсет ведь, черт бы его побрал! Камеристка прибирала мои вещи, сваленные в шкафу, а я украдкой ее разглядывала. Невысокая, хрупкая; короткие рыжеватые волосы под чепчиком, круглое лицо, невыразительные черты, белесые ресницы, обрамляющие чуть раскосые голубые глаза; по виду - лет шестнадцать.
  - Как ты стала служанкой в этом доме? - спросила я девушку.
  - Я родилась здесь, госпожа. Моя матушка прислуживает княжеской семье, поэтому я унаследовала ее работу.
  - А какие у тебя обязанности относительно меня?
  - Ухаживать за вами и вашими вещами, госпожа. Одевать вас и причесывать, помогать принимать ванну, сопровождать везде, содержать в порядке ваши вещи и комнату, помогать с мелкими личными делами.
  - Спасибо, - я улыбнулась девушке. - Лорд Арман сказал, что ты знаешь расписание моих занятий. Что у меня на сегодня?
  - На сегодня урок танцев, литературы и верховой езды, госпожа.
  - И когда начинается это удовольствие?
  - Как только вы закончите завтрак. Учитель танцев уже ждет вас.
  ***
  - Леди, держите осанку! Так. А теперь поворот. Два-три. Изящней кисть! Плие. Осанка, леди! Тяните носочек! Раз-два-три, раз-два-три. Прекрасно! Леди, не смотрите под ноги, подбородок должен быть поднят гордо. Три, раз-два-разворот, плие. Превосходно!
  Уже часа два меня дрессировал этот танцор. Вы знаете, как сложно с непривычки танцевать в длинном платье? Так и норовишь наступить на подол и зарыться носом в пол! Из-за тугого корсета было тяжело дышать, спина безумно болела, не привыкшая к идеальной осанке. А в голове творился форменный бардак - все танцевальные последовательности смешались и наверняка в следующий раз я не смогу цельно воспроизвести ни один танец.
  - Леди, вы восхитительны! А после моих уроков с вами не сравнится ни одна придворная конфетка! До скорой встречи, - подобострастно прочирикал мой учитель, поклонился и вышел.
  Подхалим. Только слепой не заметит, что я танцую, как корова на льду. Наверняка князь ему щедро платит, раз он так расстилается передо мной.
  Блаженно вздохнув, упала плашмя на ближайший диванчик. Никогда не думала, что средневековые танцы могут утомить. Еще бы корсет снять... Но отдых долго не продлился. Буквально через десять минут явилась Теа, сообщив, что необходимо переодеться для следующего урока - верховой езды.
  К моему удивлению, корсет пришлось оставить на себе. При дворе с этим строго, поэтому даже учиться ездить верхом на лошади предстоит в этом жутком изобретении человечества. Надев брюки, блузу, высокие сапоги и удлиненный жакет, прикрывающий бедра, отправилась на следующую экзекуцию.
  Что я могу сказать по этому поводу? Только одно: ЖЕСТЬ! Куда я вляпалась?!
  Вернувшись в свою комнату, упала на кровать и громко застонала, мысленно обругивая всех и вся. У меня болело ВСЕ! И особенно пятая точка. Сколько раз свалилась с лошади, уже не помню, но синяков и ссадин хватало. Мышцы ног и спины просто отваливались, сидеть на твердом было невозможно.
  Теа наполняла ванну горячей водой, а я лежала труп трупом.
  - Умираааю... - картинно простонала погибшая во мне актриса.
  Камеристка, заслышав мои стенания, выбежала из уборной.
  - Госпожа, давайте снимем корсет!
  Я согласно перевернулась на живот, и девушка, расшнуровав пыточное сооружение, стащила его с меня. Свобода... Как же хорошо! Теа помогла мне разоблачиться до нижней рубашки и проводила в ванную, от ее дальнейшей помощи я отказалась.
  Погрузившись в большую каменную ванну, наполненную горячей водой, почувствовала, как расслабляются мышцы. Ароматные травы не только давали приятный запах, но и успокаивали, вводя в дремоту. Очнулась от обеспокоенного голоса Теа, который доносился из-за двери:
  - Госпожа, с вами все в порядке? Леди Ждана!
  - Да, все хорошо, сейчас выхожу, - ответила я, быстро вылезая из остывшей воды и накидывая длинный халат.
  Не успела я выйти, как девушка затараторила:
  - Госпожа, Его Светлость искал вас, он велел вам обедать сегодня вместе с ним и его супругой. А трапеза уже началась!
  Вот черт! Опоздание точно не соответствует этикету. Хорошо, что Теа достаточно расторопна, чтобы побыстрее меня собрать.
  ***
  И все же, я значительно опоздала. Сгорая от стыда, вошла в столовую.
  - Приятного аппетита, Ваша Светлость, и вам, миледи, - произнесла я, делая реверанс.
  Князь, как всегда невозмутимый, вежливо кивнул и пригласил к столу. Его супруга же презрительно поморщила нос. Проигнорировав ее мнение, вопросительно посмотрела на хозяина.
  - Ждана, тебе необходимо попрактиковаться в застольном этикете. Садись рядом с леди Рианнон и учись.
  Вежливо склонив голову, села рядом с княгиней. Ее манеры, движения, осанка были настолько безупречны, что я невольно залюбовалась. Однако блондинка, заметив восхищение в моих глазах, одарила меня высокомерным взглядом. Весь восторг вмиг растаял, как вешний снег. Но учеба есть учеба. Внимательно наблюдая за блондинкой, старательно повторяла, и, судя по одобрительному взору лорда Армана, весьма успешно.
  Князь промокнув губы салфеткой, встал из-за стола. На выходе он обернулся и сказал:
  - После обеда жду тебя в своем кабинете, Ждана. Необходимо решить еще один вопрос.
  - Как скажете, милорд.
  Со всеми церемониями я доедала свой обед, как леди Рианнон решила пообщаться.
  - Старания много, а толку нет, - как бы невзначай обронила она.
  - Простите?
  - Это ты меня прости, - с издевкой произнесла блондинка. - Вот наблюдаю за тобой и как-то само вырвалось.
  'Стерва!' - пронеслось в мыслях, но ни взглядом, ни мимикой я этого не выразила. Просто невозмутимо ответила:
  - Конечно, я вас прощаю, леди Рианнон. Будем считать, что вы ничего не говорили. Понимаю, с возрастом все сложнее контролировать себя... - и, сочувственно улыбнувшись, вернулась к трапезе.
  - Изображай из себя благородную сколько хочешь, вот только осел все равно конем не станет, даже если обрядишь его в лошадиную сбрую и заставишь гарцевать, - она уничижительно посмотрела на меня.
  Почему ей так нравится унижать?
  - Тем не менее, я попытаюсь. Благодарю за трапезу, леди, но меня ожидает Его Светлость, - и быстрым шагом покинула столовую. В коридоре за мной снова увязалась Теа.
  Придя к кабинету хозяина, вежливо постучала.
  - Заходи, Ждана.
  Я вошла. Лорд Арман сидел в кресле напротив горящего камина и потягивал красное вино.
  - Проходи, садись, - пригласил он меня в соседнее кресло. Скромно присев, уставилась на огонь.
  - Я наблюдал сегодня за твоими уроками, - сказал он. - Это твои первые занятия, поэтому смущаться нечего. Но ты открыла мне, что владеешь иным талантом, которому уже обучена. Спой мне сейчас.
  Я замялась.
  - Милорд, я много дней не работала с голосом, мне нужно распеться, иначе, боюсь, вы разочаруетесь...
  Князь усмехнулся и протянул свой бокал:
  - Выпей, это разогреет твое горло!
  Вино оказалось терпким, кисло-сладким. Алкоголь немного ударил в голову, ведь я практически никогда не пила, однако в горле стало горячо. Перебрав в голове все песни, что помнила, остановилась на одной несложно арии Моцарта. Встала, настроилась и запела. Как закончила, посмотрела на лорда. Он удовлетворенно глядел на меня, поглаживая бороду.
  - Спой еще, - приказал он.
  Я снова задумалась и решила исполнить удивительно прекрасную песню на финском языке, и растворилась в ней. Мелодия пронизывала душу, заставляла трепетать всем телом, будто открыв второе дыхание. Сейчас я пела не для него, а для себя, наслаждаясь голосом и звуком, заполняющим меня и пространство вокруг.
  Песня кончилась, но князь не произнес ни звука. Присев на край своего кресла, посмотрела на него. Судя по взгляду, Арман ушел глубоко в себя, видимо песня всколыхнула глубины его души. Я не стала его трогать, просто устроилась поуютнее на мягком сидении и засмотрелась на танцующий огонь.
  Несколько минут спустя Его Светлость вернулся в реальность. Он взял с подлокотника мою руку в свои ладони и нежно поцеловал ее. Я ошеломленно воззрилась на хозяина.
  - Благодарю тебя за эти минуты, Ждана...
  Я смутилась, а он не торопился отпускать мою руку. Впервые в его глазах показалось что-то живое. Секунды растянулись в часы, которые прервало...
  - Простите, что мешаю вам! - резкий голос заставил меня вздрогнуть и выдернуть ладонь из рук князя.
  Это была леди Рианнон, его супруга, и нас снова застали в двусмысленном положении.
  'Черт, черт, черт, черт!' - гремело в моей голове.
  - Ждана уже уходит, миледи, - спокойно ответил лорд Арман. Я украдкой взглянула на него - его глаза снова были спокойны и бездонны, как омуты.
  - С вашего позволения, - присев в реверансе, ретировалась.
  Теа удивленно посмотрела на бледную меня, пулей вылетевшую из кабинета, но вопросов задавать не стала, молча помчалась вслед за мной.
  'Что за невезуха!' - мысленно простонала я, входя в свои покои.
  - Теа, у меня еще есть занятия?
  - Да, госпожа. Перед ужином у вас урок литературы.
  Значит, пока у меня свободное время. Медленно подошла к окну и посмотрела в небо, прислонившись к раме... Хотелось забыться, но перед глазами неизменно стояла картина, как князь целует мою руку, как смотрит на меня... Я обернулась - камеристка тихо сидела в кресле у камина и, кажется, что-то вышивала.
  - Расскажи мне о князе, - обратилась я к девушке.
  Теа робко посмотрела на меня, оглянулась, будто проверяя, не подслушивает ли кто, и ответила:
  - А что вы хотите узнать, госпожа?
  - Ну... Что он за человек? Слугам должно быть многое известно о своих господах...
  - Его Светлость достойный господин, он больше сотни лет правит этими землями, и уже несколько поколений моей семьи служат ему, миледи. Нам жаловаться не на что.
  - Больше сотни?! - у меня отвисла челюсть. - Сколько же ему самому лет тогда?
  - Точно не знаю, госпожа, но вроде бы за полутора столетия перевалило. Для магов это нормально, они могу жить до трехсот лет. У них другая беда - дети рождаются очень редко...
  Теа помолчала немного, а потом продолжила, но в два раза тише:
  - Ведь леди Рианнон уже не первая его жена, но наследника все никак нет...
  Мне стало любопытно.
  - А сколько всего у него было жен?
  - Три, госпожа.
  - И где все? - а не Синий ли он Борода?
  - Первая жена была у него давно, как рассказывала мне матушка, еще в молодости. Но она умерла в родах, и ребенка не удалось спасти. Как говорят, именно с тех пор князь не снимает траурного цвета, любил он ее очень... Через несколько лет милорд женился вновь, но не по доброй воле. Тогда он вступал на княженье, и ему нужна была жена для продления рода. Но боги не подарили им детей, и вторая княгиня развелась с ним спустя десять лет. После этого Его Светлость совсем замкнулся, никого к себе не подпускал и даже слышать о женитьбе не хотел. Но шестнадцать лет назад Император велел ему снова взять жену, потому как не должен такой высокородный человек холостым ходить, не принято это. А ведь лорд Арман очень близок к правителю, поэтому просто обязан соблюдать весь этикет. Так леди Рианнон стала третьей княгиней Монрага.
  - А что, леди Рианнон очень знатная?
  - Конечно, госпожа! Леди Рианнон одна из самых благородных дам Империи, и богата очень. Она даже приходится далекой родственницей Правящей династии.
  Я хмыкнула. Все решает политика и деньги... Все мы пешки в чей-то игре. А есть ли в этом мире роскоши и голубой крови место чувствам?
  - Госпожа, скажите, кто вы? Вы совсем не похожи на наших женщин, и были так странно одеты в ночь вашего прибытия... - осторожно спросила Теа.
  Я задумалась, могу ли рассказать ей. Впрочем, почему бы и нет?
  - Я иномирянка, Теа, и лорд Арман помог мне.
  - Его Светлость добрый человек, вы можете доверять ему, госпожа, - улыбнулась девушка.
  Кивнув, я отвернулась. Может и добрый он человек, но даже добрые люди иногда поступают плохо...
  'Что бы делало твое добро, если бы не существовало зла, и как выглядела бы земля, если бы с нее исчезли тени?' - вспомнила я знаменитую цитату и усмехнулась. В конце концов, мир не делится на черное и белое, а является синтезом добра и зла, и одно от другого неотделимо.
  ***
  Обучение литературе состояло из чтения трудов по местной философии, романов и выучивания стихов, чтобы развлекать Императрицу. Все остальное, что говорил учитель, слушала в пол уха - я и сама в состоянии понять, какой смысл заключен в книге. Получив пару томиков на прочтение и переписав несколько стихов, чтобы заучить, отправилась на ужин.
  В столовой царила напряженная атмосфера. Леди Рианнон усиленно изображала из себя ледяную скульптуру, князь снова был в своей непроницаемой маске. Над столом висела гнетущая тишина, нарушаемая только постукиванием столовых приборов. Поев как можно скорее, я вернулась в свою комнату, отпустила Теа и стала готовиться ко сну.
  Облачившись в ночную рубашку, сидела за туалетным столиком, расчесывала волосы и рассматривала себя в зеркале. Что-то неуловимо изменилось в моем лице. Проведя рукой по щеке, улыбнулась. Впервые я нравилась себе.
  В дверь постучали, и тут же она отворилась, впуская незваного гостя.
  - Вы что-то хотели, Ваша Светлость? - вот уж кого не ожидала увидеть здесь и сейчас.
  Князь не спеша приближался.
  - Сегодня ты подарила мне удивительные минуты своим пением. Я хочу попросить тебя об одном... - он замолчал, подойдя ко мне вплотную и глядя сверху вниз.
  - О чем же? - сердце взволнованно застучало.
  - Я хочу, чтобы ты пела мне каждый вечер. Ты не откажешься?
  - Разве можно отказать вам, милорд? - улыбнулась я, и он ответил мне тем же
  - Благодарю тебя. Завтра пришлю за тобой... - Князь легко провел кончиками пальцев по моей щеке. - Доброй ночи.
  - И вам... - прошептала я уже закрытой двери.
  
  
  Глава 3
  
  - Госпожа, вам пора вставать! Я уже принесла завтрак, а через час вас ждут на урок ратного дела!
  Ну прямо день сурка какой-то! Звонкий голосок Теа и настырные солнечные лучи уже второе утро подряд не давали мне выспаться.
  -Что ты сказала? Ратное дело? - сонно пробормотала я.
  - Да, госпожа. А потом урок верховой езды, и танцы после обеда.
  Я со стоном спряталась под одеялом. Не было печали! Но пришлось вставать. Приоткрыв один глаз, определила направление ванной и как сомнамбула побрела туда. Холодная вода разбудила окончательно, а завтрак привел в прекрасное расположение духа,... которое убил один вид корсета в руках Теа.
  -Что, опять?! - вырвалось у меня.
  - Да, госпожа. Его Светлость так приказал, чтобы вы привыкли, и он не мешал вам ни в чем, - ответила девушка.
  Закатив глаза, я сдалась.
  ***
  Что вы думаете, мне дали хотя бы подержать оружие? И близко нет! Меня гоняли, как солдата в армии: бег, приседания, отжимания, подтягивания и так далее. 'Чтобы развить силу', - как выразился мой 'тренер'. Как я выжила, до сих пор остается для меня загадкой. А ведь это только начало дня!
  После короткой передышки пришел черед верховой езды. Невысокая, с черной длинной гривой гнедая кобылка, которую выделили мне для обучения, равнодушно взглянула на 'наездницу' и вернулась к изучению плитки под копытами.
  - Пришпорьте ее! Лошадь не поедет без вашего сигнала, - воскликнула женщина, обучающая меня.
  - Не могу, - отчеканила я.
  Что-что, а вот ударить ни в чем не повинное животное было для меня сродни преступлению.
  - Ударьте!
  - Нет!
  И тогда она сама хлестнула лошадь кнутом по крупу. Кобылка, взвизгнув от боли, сорвалась в галоп. Я инстинктивно сжала ногами ее бока, пытаясь остановить лошадь натянутыми поводьями, но бесполезно - животное было настолько испугано и обижено, что не обращало внимания. Мне оставалось только изо всех сил держаться, пока она не остановиться сама. Слава Богам, долго это не продлилось. На втором круге по внутреннему двору кобылка начала замедлять бег, а вскоре и вовсе встала, только подальше от моей 'учительницы'. Я ее понимала.
  Спешившись, начала гладить лошадь по длинной морде, вполголоса успокаивать и хвалить ее.
  - Вот чудная, с тварью неразумной разговаривать! - насмешливо заявила подошедшая 'наставница'.
  Мы с кобылкой презрительно покосились на нее.
  - То, что вы - человек, еще не значит, что разума у вас больше, чем у животного. И вы прекрасно это доказали сегодня, - ответила я, под уздцы уводя животное в конюшню.
  Вчера мне показали основы ухода за лошадью, а так же как правильно ее экипировать. Сегодня я решила попробовать самостоятельно воспроизвести то, чему меня научили. Сидящий на лавочке конюх, седовласый бородатый дедок, несколько минут наблюдал за моими стараниями, покуривая трубку и усмехаясь в бороду.
  - Дай помогу тебе, девочка, - не выдержав, старичок засеменил ко мне.
  - Да, пожалуйста, - смущенно улыбнувшись, уступила ему место.
  - Ты смотри внимательно, дочка, никаких премудростей здесь нет, быстро научишься, - говорил он, годами отточенными движениями расседлывая лошадь. - Вот так, - похлопал он довольную кобылку по спине.
  - Спасибо вам большое, присматривайте за ней, - тепло улыбнувшись старику, взлохматила черную челку моей лошадки и отправилась 'домой'.
  ***
  Прошло еще два дня по привычному расписанию: занятия - трапезы в компании княжеской четы - вечерние встречи с лордом. Скучно. Я даже начала читать 'домашнее задание' по литературе, чем и занималась в данный момент.
  Тихо отворив дверь, в комнату вошла Теа с большим свертком в руках.
  - Госпожа, это вам передал Его Светлость, - девушка вручила сверток мне и осталась стоять рядом, с любопытством поглядывая на него.
  - Спасибо, Теа, на сегодня ты свободна, - еще чего не хватало - разворачивать подарок женатого князя на глазах у прислуги, чтобы через пять минут об этом знал весь город.
  Заметно погрустнев, камеристка вышла, оставив меня наедине с загадочным свертком. Нетерпеливо открыв его, я ахнула от восторга - внутри лежало роскошное платье небесно-голубого цвета из легкого шелка, со шлейфом и рукавами чуть ниже локтя, украшенных аккуратной каймой с рюшами из белого кружева. Осторожно разложив эту прелесть на кровати, заметила, что в свертке что-то осталось. Письмо. Конверт - из толстой шершавой бумаги желтоватого цвета, без подписи - был запечатан черной восковой печатью с изображением восьмиконечной звезды, а внутри лежал какой-то предмет. Сломав печать, вскрыла письмо. В нем находился сложенный лист и удивительной красоты круглая серебряная брошь, усеянная сапфирами и бриллиантами. На листе была написана всего одна строчка: 'Жду тебя сегодня в полночь в саду у фонтана'. Я невольно улыбнулась.
  Положив брошь на туалетный столик, спрятала письмо под матрас. Судя по положению лун, до полночи осталось не больше пары часов. Что ж, еще есть время закончить книгу. На самом деле это был просто предлог, чтобы успокоиться. Не знаю, с каких пор я начала испытывать симпатию к князю, но с каждой нашей встречей она росла, как бы я не старалась ее подавить. А сегодня он пригласил меня на свидание, от чего по телу разлилось приятное волнение.
  С трудом осилив пару страниц текста, плюнула на чтение и стала готовиться. Первое свидание - дело не шуточное, и мне было абсолютно плевать, что он не свободен. Почему? Потому, что политика чувств не заменит. Хотя, с чего я взяла, что у князя ко мне чувства? Настроение резко поползло вниз... Как Теа недавно сказала, Его Светлость давно не навещал покоев леди Рианнон. Вполне возможно, что я ему нужна только для того, чтобы 'потешить плоть'...
  ***
  Лорд Арман неторопливо шел по узким и темным тропинкам сада. В последние несколько дней покой, годами сохранявшийся в душе, покинул его. Князь не уставал напоминать себе, что девчонка - лишь инструмент для исполнения задания, и никаких эмоций по отношению к инструменту он испытывать не должен. Но ведь сказать проще, чем сделать. Каждый вечер, когда он слушал ее дивный голос, сердце одерживало сокрушительную победу над разумом. Однако, долг превыше всего, что бы ни случилось - это он решил для себя давно.
   ***
  Сад встретил меня густыми зарослями роз и их сладостным благоуханием. Пышные кроны невысоких деревьев не давали лунному свету проникнуть коснуться земли и осветить мощеные дорожки. Вокруг стояла полнейшая тишина, нарушаемая только отдаленным журчанием воды. Я неспешно пошла на звук, наслаждаясь ночным умиротворением природы.
  Фонтан стоял в центре вымощенной круглой площадки, освещенной с четырех сторон факелами на высоких шестах.. В его бассейне мелькали маленькие серебристые рыбки, переливаясь в холодном свете двух лун. Его Светлости еще не было, и я присела на бортик фонтана в ожидании.
  - Добрый вечер, леди, - спустя несколько минут послышался голос лорда.
  Сердце бешено заколотилось. Присев в элегантном реверансе, учтиво поприветствовала князя. Он подошел ко мне совсем близко, заглядывая в глаза.
  - Вы сегодня прекрасны, как никогда. Вам несказанно идет это платье, - и легко коснулся губами моих пальцев.
  Я смущенно отвела глаза и присела обратно на бортик. Арман расположился рядом. Сегодня он был одет просто, можно даже сказать - неформально, но черному цвету не изменил: широкие брюки с высокой талией, в которые заправлены полы широкой рубашки со свободным воротом, и кожаный ремень, туго опоясывающий его в несколько обхватов. Волосы собраны в хвост.
  Жутко нервничая из-за того, чем может закончиться этот вечер, если правильно разгадала интерес князя, я решила завести тему далекую от романтики.
  - Ваша Светлость, расскажите, пожалуйста, какая основная задача магов Совета Семи?
  Лорд с удивлением посмотрел на меня, но все же ответил:
  - Ты уже наверняка заметила, что очень многое в нашем мире держится на магии. Совет Семи занимается постоянной поддержкой магического фона нашей Империи. Поэтому во главе всех семи княжеств, включая княжество столичное, на которые разбита Империя, стоит один из магов совета, и каждый питает свои земли. Монаршие владения - стольное княжество - поддерживает Архимаг.
  - Но... Милорд, разве жизнь и силы мага не истощаются от этого? Ведь мир буквально пьет вас!
  - Верно. От природы магам дана очень долгая жизнь, вплоть до тысячи лет. Но так, как на наших плечах лежит весь мир, многие не доживают и до трехсот. И когда маг умирает, его место должен занять потомок.
  - А дар передается только по наследству? Что, если у мага нет наследников?
  Взгляд князя, словно бритва, оцарапал меня, лицо его потемнело.
  - Сила передается только через кровь, от родителя - к ребенку. Если наследник не займет место погибшего мага, то нарушится баланс, необходимый для гармоничной работы магии в мире. - Арман замолчал, пронизывая меня взглядом. - Эта языкатая служанка уже что-то разболтала тебе? Я вижу, что ты уже кое-что знаешь.
  - Знаю, лорд, - я с вызовом посмотрела на него, - но ни с кем не обсуждаю. Это только ваше дело, и ничье больше.
  Не зная, о чем говорить дальше, посмотрела на небо. Две полные луны сошлись, и теперь над нами сияла одна планета. Князь, проследив за моим взглядом, заговорил:
  - Это спутники Терры - Вита, та, что меньше, и Морта, которая больше. Они названы в честь богинь-сестер: Жизни и Смерти. Их движение навстречу друг другу напоминает нам, что смерть неизбежна. Но когда они соединяются, а затем расходятся и идут дорогами друг друга - значит, что смерть - это всего лишь начало новой жизни...
  - Нет конца, есть только начало... Как бесконечная спираль, - продолжила мысль, не глядя на него.
  - Именно, - прошептал Арман мне на ухо. - Порадуй меня своим пением, Ждана.
  Исполнив несколько задумчивых, томных произведений девятнадцатого века - эпохи расцвета романтизма, я замолчала, и сад вновь погрузился в звенящую тишину. Князь, не говоря ни слова, подошел к розовому кусту и сорвал великолепный темный цветок. Он прошептал несколько слов над ним, и вернулся к фонтану.
  - Самая прекрасная роза для самой прекрасной певицы, хоть она и не сравниться никогда с прелестью вашего голоса, миледи - преподнес мне цветок лорд Арман. - Я зачаровал ее, роза навсегда останется такой, как сейчас - свежей и благоухающей.
  - Благодарю вас, - я с трепетом приняла цветок.
  - Не стоит, - князь приобнял меня за талию и нежно провел ладонью по щеке. - Я провожу тебя, ты не против?
  - Думаю, мне лучше пойти одной, - смущенно ответив, выскользнула из его объятий. - Доброй ночи, Ваша Светлость!
  - Доброй ночи, Ждана.
   ***
  Осторожно неся зачарованную розу, я вошла в свою комнату. В ней царила кромешная тьма, а ведь свечи и камин оставались горящими перед моим уходом.
  Хлесткая, сильная пощечина была совершенно внезапной. Не устояв, упала на колени. Меня схватили за волосы и потянули.
  - Ты еще пожалеешь, дрянь! Я тебя уничтожу!- прошипел на ухо женский голос, после чего мою голову оттолкнули.
  По направлению к выходу зашуршала жесткая ткань платья, и в проеме дверей, выходя, мелькнул знакомый силуэт. Леди Рианнон.
  ***
  Сегодня день коронации нового Императора. По всей Империи Людей были объявлены трехдневные гуляния в честь великого события, и Монраг буквально ходил ходуном.
  Княжеская чета еще ранним утром телепортом переместилась в столицу, чтобы лично присутствовать на коронации, а мои занятия были отменены. Поэтому я не стала больше киснуть взаперти и, переодевшись в платье простолюдинки, отправилась в полдень на празднества в город вместе с Теа. Заодно отвлекусь от событий вчерашнего вечера, мысли о которых всю ночь не давали мне покоя.
  На центральной площади царило столпотворение - в честь праздника был устроен рыцарский турнир для всех желающих. Единственным условием было наличие хотя бы минимальной экипировки - защиты и одного вида оружия. Люди тесно облепили ограду, громко кричали, свистели, размахивали руками, болея за участников. Решив не церемониться, я пробилась в первый ряд, активно работая локтями. Всегда мечтала посмотреть на настоящий турнир, и вот момент настал.
  На арене сражались на мечах два бойца, полностью закованных в доспехи. Один был высокий и худощавый, другой - ниже на целую голову, но шире в плечах и крупнее телом. Мужчины не уступали друг другу в мастерстве, и ни разу даже не зацепили друг друга. Через несколько минут поединка они остановились, взяв перерыв. Рыцари разошлись к противоположным сторонам арены. Сняв шлемы, промокнули пот услужливо поданными полотенцами, отдышались, и вернулись в центр площадки. Было решено продолжить бой без шлемов. Высокий и худощавый оказался молодым блондинистым парнем, не многим старше меня. Он блестящими от азарта глазами глядел на своего соперника - лысого мужчину с пышными усами лет сорока, чье выражение лица было далеко от дружелюбного. Схватка закипела с новой силой. Бойцы, примерившись в первом туре, во втором сражались уже более расчетливо и хладнокровно. Их поединок был похож на танец, настолько изящно они двигались, и я как загипнотизированная наблюдала за ними. Но вот блондину удалось найти слабое место противника - ноги. Он заставлял его прыгать, пятиться, приседать, и, наконец, лысый упал. Молодой рыцарь поднял меч. Толпа взревела, к ногам парня полетели ленточки, букетики цветов, платочки от поклонниц. Парень, радостно улыбаясь, поворачивался вокруг своей оси, принимая заслуженное ликование толпы, и вдруг наткнулся взглядом на меня, заворожено наблюдавшую за ним. Он поднял один из букетов, прилетевших на арену, и вручил мне с очаровательной улыбкой. Я улыбнулась в ответ. Рыцарь отошел, а я поспешила затеряться в толпе. И только тут заметила, что Теа нет со мной рядом.
  Растерянно огляделась в поисках своей служанки, но ее нигде не было видно. Я пошла вдоль площади, глядя со стороны - вдруг удастся заметить камеристку. Внезапно мой путь преградил тип бандитской наружности: ростом я ему доставала едва по плечо, а в обхвате могло уместиться четыре меня. Лысая голова блестела на солнце, словно натертая воском, а по зубам все стоматологи мира справили панихиду. Взгляд неудовлетворенного маньяка завершал живописную картину. Пятой точкой чувствуя неприятности, я попятилась от 'дяди', но наткнулась на что-то спиной. Обернувшись, увидела такое же громилообразное существо. Пока я лихорадочно соображала, куда от них деться, первый тип развернул меня лицом к себе и прогудел:
  - Ну что, девочка, поговорим наедине? - и толкнул в сторону узкого переулка между ближайшими домами.
  Я послушно пошла, но через несколько шагов побежала во всю прыть. Не учла только одного - длинного платья, спутавшего ноги уже через несколько метров. Как назло, в переулке не было окон, да и прохожие обходили его стороной. Громилы быстро догнали меня, и первый поднял с земли за шкирку.
  - Убежать надумала, сучка? - сказал он, отвешивая пощечину, едва не свернувшую мне шею.
  В глазах потемнело, на щеке ощутимо наливался синяк. Тем временем меня затащили в подворотню какого-то здания.
  - Что вам надо? - от боли с трудом пробормотала я.
  - Ты еще спрашиваешь? - прогундосил второй тип, схватив меня за горло и прижав к стене. - Неужели не догадываешься?
  Из-за придушенного состояния кислород поступал, конечно, в уменьшенном количестве к мозгу, но это не помешало догадаться. Не ожидала, что леди Рианнон так скоро исполнит свою угрозу.
  Громила отпустил мое горло, и я еле удержалась на ногах, опираясь о стенку.
  - Не той госпоже дорогу перебежала, шлюха, - продолжил первый. И удар в солнечное сплетение.
  Я упала, задыхаясь. Из глаз брызнули слезы боли.
  - Давай, кончай с ней, а то весь турнир пропустим, - послышался голос второго.
  Внутри все похолодело. Я осознала, что меня убьют. Прямо сейчас. Не колеблясь. И безнаказанно вернутся к веселью.
  Меня дернули за волосы, запрокидывая голову назад и открывая горло для ножа. Ледяное лезвие коснулось кожи, я зажмурилась, сердце замерло в ожидании... Внезапно громила за моей спиной вскрикнул. Его рука, ухватившая мои волосы, ослабела и соскользнула, как и другая, державшая нож. Резко распахнув глаза, увидела блондинистого рыцаря с турнира, вытирающего меч от крови. У его ног валялся гундосый тип с кровавой раной от клинка. Обернулась - сзади лежал лысый с метательным ножом в глазу. Я не смогла совладать с организмом, стошнило. Все же такое зрелище не для слабонервных.
  Парень присел на одно колено передо мной, взял мое лицо в ладони и поднял.
  - Как они тебя отделали... - провел он большим пальцем по ударенной щеке. Я дернулась от боли.
  - Прости, - он отпустил мое лицо и встал, протягивая руку.- Давай помогу тебе.
  - Спасибо, - ответила я, принимая помощь. - Но как ты здесь оказался?
  Блондин усмехнулся.
  - А ты мне понравилась! Хотел подойти после турнира, но ты ушла. Поэтому решил скоротать время до вечерних гуляний на ярмарке. Завернул в этот проулок, чтоб срезать путь до ярмарочной площади и увидел, что ты в беде. Давай зайдем в трактир к моему знакомому? Тут рядом. У него жена травница, она мигом вылечит тебя.
  Я только кивнула, поражаясь своему везению.
  Рыцарь, аккуратно поддерживая, помогал мне идти. Трактир действительно оказался рядом - здание, соседнее с тем, за которым меня пытались убить. Мы вошли через черный ход. Блондин усадил меня на скамейку в маленьком проходном коридорчике, а сам пошел за хозяином. Вернулся он быстро, вместе со своим знакомым, как я поняла.
  - Вот ключ от твоей комнаты, - сказал знакомый блондину, разглядывая меня. - Жена на ярмарке сейчас. Как вернется, сразу к вам пошлю.
  - Договорились, Свен. - Рыцарь по-дружески хлопнул трактирщика по спине и, приобняв меня за плечи, повел наверх по лестнице.
  Комнатка оказалось небольшой, скромной отделки, но чистой и аккуратной. Парень предложил мне прилечь, а сам оседлал стул спинкой вперед возле кровати.
  - Так как тебя зовут, спаситель? - спросила я, с улыбкой глядя на него.
  - Кор. А тебя?
  - Ждана.
  - Необычное имя... - он с интересом рассматривал меня. - За что они тебя?
  - Не важно, - поморщилась я.
  - Ладно... - блондин пожал плечами и встал.
  Взяв со стола миску для умывания с холодной чистой водой, подал мне:
  - Держи, тебе это не помешает.
  С благодарностью приняв ее, осторожно поставила перед собой на кровати и омыла лицо. Холодная вода обожгла ударенную щеку.
  - Просто моя хозяйка взревновала к своему мужу и решила от меня избавиться, - пояснила я.
  - И у нее были причины? - насмешливо вздернул бровь собеседник.
  Я задумалась. А были ли? Не думаю, что он воспринимает наши встречи всерьез.
  - Ей казалось, что причины есть, - пожав плечами, отвела глаза.
  - Жестокая у тебя хозяйка, - ответил Кор, сочувственно гладя меня по руке. - Если хочешь, можешь остаться здесь. Госпожа подумает, что тебя убили, и не станет искать.
  Я удивленно уставилась на него. Предложение было соблазнительным, если бы не маленькое 'но'... Машинально потерла ладонь правой руки большим пальцем.
  - И что мне тут делать?
  - Я договорюсь со Свеном, он возьмет тебя пока разносчицей, а там может что-нибудь поинтереснее найдешь.
  - Спасибо, Кор, но не могу. Я должна вернуться.
  - Значит, хозяйка не зря мужа к тебе ревновала, - усмехнулся блондин.
  - Не в этом дело.
  - Как знаешь.
  - Я тебе жизнью обязана. Как отблагодарить тебя?
  - А никак, - ответил он, сверкнув улыбкой. - Считай, это был подарок.
  - Какой ты щедрый, - рассмеялась я.
  - Чего только не сделаешь для такой очаровательной девушки, - весело ответил Кор.
  - Ты здорово сражаешься. Где научился?
  Неожиданно парень замялся, будто выдумывая ответ.
  - Отец в армии служил, вот и научил... - ответил он, не глядя мне в глаза, и я поняла - врет. Ладно, не мое дело, ведь я ему тоже правды не сказала.
  В дверь постучала, а затем вошла невысокая, немного пухлая женщина среднего возраста с большой тканевой сумкой в руках.
  - Здравствуй, Кор. Муж сказал, что у тебя тут девушка раненая? Он меня прямо с порога к тебе отправил!
  - О, Рани, заходи! - с радостной улыбкой поприветствовал рыцарь вошедшую женщину. - Не то, чтобы раненая, но избитая.
  Женщина подошла ко мне, осмотрела лицо, шею, на которой тоже явственно проступили синяки.
  - Какие только уроды не шляются сегодня по городу в поисках наживы... - пробормотала она. - Еще куда-нибудь били?
  - Да, сюда, - я показала на солнечное сплетение.
  - Хорошо, что Кор мимо проходил... - сказала Рани, втирая мазь в пострадавшие участки. Закончив, протянула баночку мне.
  - Возьми, утром и вечером втирай в места ушибов, через пару дней от синяков и следа не останется.
  - Спасибо вам, - я тепло улыбнулась женщине, беря мазь.
  - Да не за что, - улыбнулась Рани в ответ. - А ты молодец, - она ласково потрепала по щеке Кора, - заходи сегодня вечером на кухню, угощу пирогом за героизм.
  Парень, смеясь, закрыл за ней дверь. А я засобиралась домой. Солнце уже клонилось к закату, и Теа наверняка меня ищет, если сама не попала в беду.
  - Спасибо тебе огромное еще раз! Но мне пора идти, - я подошла к двери.
  - Так скоро? - блондин резко погрустнел. - А как же праздник? Вечером на площади зажгут огромный костер, и будут танцы. Я хотел пригласить тебя...
  - В другой раз, - с вежливой улыбкой попыталась проскользнуть в дверь, но он удержал меня за плечо.
  - Приходи завтра, Ждана, пожалуйста. Я буду тебя ждать здесь.
  - Я подумаю, Кор. До встречи.
  ***
  Я вернулась в поместье лорда Армана. В доме было пустынно, видимо многие слуги, пользуясь отсутствием хозяев, ушли в город на вечерние гуляния. Надеюсь, Теа вернулась сюда, не найдя меня на площади...
  Тихо открыв дверь в свою комнату, увидела камеристку, сидящую на коленях у моей кровати. В руках она держала письмо, которое мне прислал князь.
  - Как это понимать? - мой стальной тон расколол тишину.
  Девушка подорвалась с колен, уронив письмо на пол. Она уставилась на меня так, будто увидела приведение. Не ожидала моего возвращения, что ли? Нехорошее подозрение закралось в душу.
  - Зачем ты взяла письмо? - медленно подошла к служанке и подняла упавший лист.
  - Простите мое любопытство, госпожа, - запричитала девушка, склонив голову; пальчики нервно теребили передник.
  Демонстративно спрятав письмо в лиф платья (там точно никто не украдет), ответила:
  - Надеюсь, этого больше не повторится, Теа. Приготовь мне ванну и принеси обед.
  - Слушаюсь, миледи. - Девушка метнулась исполнять приказ.
  После того, как она закончила и ушла, я освободилась от грязного платья и, спрятав письмо в высокую вазу на каминной полке, отправилась в ванную. Небольшую туалетную комнатку заполнял горячий пар, исходивший из просторной каменной ванны. С удовольствием погрузившись в ароматные воды, смывала с себя пыль и грязь неприятностей. Сегодня был тяжелый день... Как же хочется вырваться из этой тесной клетки интриг, вдохнуть аромат свободы полной грудью! И тут я вспомнила, что Кор приглашал меня сегодня вечером на танцы. А почему бы и нет? Хоть на вечер забыть о проблемах!
  Чистая и неимоверно довольная, я вышла из ванной, намазалась мазью от ушибов и быстро поела. С удовольствием натянув любимые джинсы, надела просторную рубаху от 'верхового' костюма, на ноги - привычные сапоги. Платье простолюдинки, которое одолжила Теа, после сегодняшних приключений вызывало только неприятные ассоциации. Тщательно расчесала еще немного влажные волосы и оставила их распущенными, от косметики отказалась - все-таки здесь она свойственна только светским дамам, а я сейчас была простой, свободной девчонкой.
  Удовлетворенно оглядев себя в зеркале, тихонько вышла из комнаты, на цыпочках прокралась по коридору, бегом спустилась по лестнице. В город решила выбраться через сад, еще не хватало, чтобы кто-то заметил мое отсутствие в поместье.
  ***
  До знакомого трактира я добралась без приключений. Люди, увлеченные празднованием, не обращали на меня внимания, что вполне устраивало. Войдя через парадную дверь в полную народа корчму, подошла к барной стойке, за которой обслуживал клиентов Свен. Спросив у него про Кора, получила наказ ждать здесь. Через несколько минут хозяин вернулся, за ним, сияя довольной улыбкой, шел мой новый знакомый.
  - Ждана, ты все-таки пришла! - парень по-дружески обнял меня, ни слова не сказав о моей необычной одежде. Я украдкой перевела дыхание.
  - Да, решила развеяться после утренних проблем. Кажется, ты упоминал про танцы у костра? - состроила кокетливую мордашку.
  - Упоминал. Но костер зажгут где-то через часок, и у нас есть время подкрепиться перед активным отдыхом. Хочешь чего-нибудь выпить, перекусить?
  - Только если выпить что-нибудь безалкогольное.
  - Из безалкогольного только вода, - встрял в наш разговор Свен. - Держи, попробуй это, тебе понравится, - поставил он передо мной пол-литровую кружку. Кор заказал то же самое.
  Я принюхалась - в кружке было пиво. В отличие от многих людей моего мира, я вовсе не была любительницей этого якобы 'безобидного' напитка, скорее даже наоборот. Вообще не понимаю, как может нравиться эта горькая бурда цвета... ну, вы сами знаете, какого.
  - Да попробуй ты, отличный напиток! - рассмеялся Кор, подталкивая ко мне кружку. Сам он пил его с удовольствием.
  Решив рискнуть, я попробовала. К моему удивлению, это было не пиво, точнее не совсем пиво. Напиток напоминал смесь пива с ягодами, медом и еще чем-то, я не смогла опознать. Насколько я была осведомлена, это был эль. И мне понравилось! После одной кружки легкий хмель ударил в голову. Мы весело болтали с Кором ни о чем, он рассказывал забавные истории, шутил, а я хохотала от души, не замечая, что к концу подходит вторая порция эля.
  Вдруг через открытые окна корчму озарило ярким огненным светом - на площади наконец зажгли гигантский костер. Народ с радостными воплями повалил на улицу, и мы с Кором, взявшись за руки, помчались вместе со всеми. На высоком помосте, подальше от костра, устроился небольшой оркестр. Музыка, усиленная магией, разносилась по всей округе, а вечернее небо раскрашивал искрами фейерверк.
  Меня накрыла эйфория, безумное ощущение свободы! Мы танцевали танец за танцем, без устали, без остановки, как будто времени больше не существовало. Очнулась только тогда, когда почувствовала, что губы Кора касаются моих во время очередного танца. Ошеломленная, я резко оттолкнула его от себя. Парень непонимающе нахмурился.
  - Прости... Но я не должна... - спрятала лицо в ладонях на секунду, и после посмотрела на него. Блондин, виновато опустил глаза:
  - Это я должен просить прощения. Я не имел права касаться тебя...
  Не зная, что сказать, молча стояла рядом с ним. Через некоторое время Кор осторожно взял меня за руку.
  - Но ведь это не перечеркнет дружбу между нами? - тихо спросил он, с надеждой глядя на меня.
  - Конечно нет, - я тепло улыбнулась.
  - И мы сможем встретиться завтра? Еще нужно сходить на ярмарку. На нее съехалось множество купцов, говорят, даже эльфы там есть, - Кор шаловливо подмигнул мне.
  Я рассмеялась. Какой же он очаровательный!
  - Договорились, сходим!
  Парень просиял.
  - До завтра, подруга, - он галантно поцеловал мою руку.
  - До завтра, друг!
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"