Дубовик Виктория: другие произведения.

Крушение иллюзий/на катке

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЗАКОНЧЕНО!
    Название ВРЕМЕННОЕ!
    Аннотация: Она наследница известного дома, но её это не прельщает. Она должна выйти замуж не по любви, а по расчёту, но и с этим она готова смириться. Она участвует в нелегальных гонках, обучается в лучшем ВУЗе страны, а так же является студенткой Международного Дипломатического корпуса. Она родилась в хорошей, благополучной семье, но ей пришлось пережить боль и страх и, пройдя это, она не смогла полностью остаться собой. Однако когда дорогой ей человек оказывается в беде, она готова снова встретиться со своим прошлым, даже не имея шанса на возвращение. Но вдруг этот шанс всё же представится?


   Аннотация: Она наследница известного дома, но её это не прельщает. Она должна выйти замуж не по любви, а по расчёту, но и с этим она готова смириться. Она участвует в нелегальных гонках, обучается в лучшем ВУЗе страны, а так же является студенткой Международного Дипломатического корпуса. Она родилась в хорошей, благополучной семье, но ей пришлось пережить боль и страх и, пройдя это, она не смогла полностью остаться собой. Однако когда дорогой ей человек оказывается в беде, она готова снова встретиться со своим прошлым, даже не имея шанса на возвращение. Но вдруг этот шанс всё же представится?

На катке/Дело случая

Николас де Тирн

   Третье января. Новогодние каникулы. Сессия сдана. Все уже трезвые. Прекрасный день! Вот мы и решили по такому случаю выбраться на каток.
   В одном из центральных парков королевства ежегодно открывают летом - ночной кинотеатр на свежем воздухе, а зимой - каток. Каток, правда, платный, но нам, как студентам там очень хорошие скидки. Полвечера мы вчера ругались на тему - во сколько туда ехать. Моё мнение победило лень Зигмунда и Андреаса. И вот, сейчас всего одиннадцать утра, а мы уже на катке.
   Погода по-настоящему праздничная: довольно тепло, хотя температура и отрицательная, идёт снежок... Сказка!
   - Ник! Ты чего опять в пустоту пялишься? - неожиданно заорал мне прямо на ухо Зигмунд. Я даже не вздрогнул. Пообщаться с ним года два, и ты перестанешь бояться вообще всего. А уж я с этим приколистом чуть ли не с пелёнок знаком.
   - Думаю, как бы поинтереснее тебя в сугроб запихнуть! - дружелюбно оскалился я, и резко рванул с места, намериваясь выполнить своё обещание. Андреас усмехнулся и помчался вслед за нами.
   Старательно огибая других катающихся, мы неслись уже третий круг по залитым дорожкам парка. Было очень здорово, вокруг веселье, смех. Действительно, праздник!
   - Смотри, - резко развернулся передо мной Зигмунд, указывая кивком головы куда-то в круг катающихся. Нам навстречу с большой скоростью ехала девушка. Шатенка, с коротким хвостиком чуть кудрявых волос, несколько коротких прядей в беспорядке падали на лоб. На её лице сияла счастливая улыбка. Время от времени она оборачивалась и махала чем-то чёрным, зажатым в руке, кому-то сзади. Заливаясь смехом, она обогнула нас, даже не обратив внимания на бедного Сигизмунда, который следил за ней округлившимися глазами. Спустя несколько секунд мимо нас медленнее, чем шатенка пронеслась другая девушка, с длинными светлыми волосами.
   - Тори! Я тебя сначала догоню, а затем - придушу! Садистка! Варежки отдай! - блондинка в нежно-голубой курточке со всех ног понеслась вслед за первой девушкой.
   - Что Сим, влюбился? - мягко подколол парня Андреас.
   - Да, - усмехнулся тот и, швырнув в меня снежком, помчался дальше. Подхватив пригоршню снега, я поехал следом. Согнув колени, мимо пронесся Андреас и, резко оттолкнувшись одной ногой, нырнул в толпу катающихся людей. Проехав по нескольку раз все аллеи парка, мы снова вернулись на основную - вокруг неработающего фонтана. Там было больше всего катающихся, тем веселее лавировать между ними.
   Наворачивая очередной круг, мы неторопливо обсуждали дисциплины, предполагающиеся к обучению в следующем семестре. Дело в том, что в нашем мире нет магии, но есть определенные виды ментального воздействия. Оно может распространяться как на сознание (то есть на неосязаемые "предметы"), так и на внешние контуры (что встречается крайне редко). И те и другие виды воздействия могут быть очень и очень эффективными в различных ситуациях, но эти способности надо уметь культивировать, контролировать и развивать, а потому, их изучением занимаются исключительно в высших учебных заведениях королевств или в некоторых специализированных корпусах, находящихся при них.
   Андреас, Зигмунд и я сейчас учимся в университете для "Специальных служащих короны" на дипломатическом факультете. Все отпрыски мужского пола знатных фамилий должны были обучаться сначала в Военной Академии, а затем часть из них отправлялись в области науки, а часть - в дипломатию, они становились военными агентами и соответственно защитниками короны. К последним относились и мы с ребятами. И вот теперь перед нами стоял выбор: либо пойти в управление сухопутными и морскими силами ("Тактико-стратегическое планирование военных операций" - если точнее), либо в дипломатические отношения (ну да, уж что-что, а перебрасываться завуалированными по самое не хочу оскорблениями мы научились уже давным-давно, да и перспектива пикироваться с разными чересчур заносчивыми преподавателями была довольно привлекательной). На четвертом курсе, где мы собственно и учимся, от этого выбора зависело только место, где мы будем проходить летнюю (послеэкзаминационную) практику, но всё же выбор довольно серьёзный.
   Так, что-то я отвлёкся! За этим разговором мы не спеша обогнули фонтан. Мимо нас с задорным смехом снова пронеслась та шатенка с хвостиком. Несколькими секундами позже мимо пронеслась и блондинка в голубом. На одной её руке уже была перчатка, а вторая, судя по всему, до сих пор пребывала у мимолётного увлечения нашего Зигмунда. Последний повернулся к нам, подмигнул и, бессовестно прервав наш диалог, поспешил за девушками, стремительно лавирующими среди толпы. И как им это удаётся? Я знаю не понаслышке, что такое фигурные коньки, и скажу честно - это тихий ужас. Хоккейные, они более манёвренные. Но глядя на этих девушек, и не скажешь, что на них ездить неудобно.
   Пока мы с Андреасом перекидывались язвительными шуточками в адрес нашего "влюблённого" друга, девушки снова пронеслись мимо нас. Шатенка, резко развернувшись на зубцах (ещё один минус этих коньков), помахала своей подруге варежкой:
   - Не поймаешь! Сова ты, Дарьюшка! - блондинка зарычала, огибая очередную компанию подростков, столпившихся возле бортика. Андреас усмехнулся.
   - Как думаешь, что это за девушки? Что это ими так Сим заинтересовался? - поднял брови друг.
   - Понятия не имею. Ну, судя по виду, они - последний или предпоследний класс, никак не институт, - прикинул я. Девушки выглядели слишком молодо для студенток, но явно старше средней школы.
   - Чёрт! Потерял! - к нам подъехал Зигмунд.
   - Не судьба, мой друг! Не судьба! - по-дружески приложил парня поперёк спины Андреас.
   - Ну тебя. Поехали дальше, - потянул нас на ближайшую аллею Сигизмунд.
   Спустя ещё полчаса, когда мы проезжали мимо милой кафешки, заметили снова тех самых девушек. Они сидели на улице, не обращая внимания на падающий крупными хлопьями снег, и пили что-то горячее - судя по пару над стаканами. Меня, честно говоря, удивляло, что такие девушки приехали сюда одни. Обычно подростки в их возрасте (если тот возраст, что мы им присвоили - верный) приезжают в такие места либо с компанией друзей, либо с кавалерами. А эти одни.
   Мы немного притормозили у дорожки, ведущей к столикам, в это же время девушки поднялись со своих мест и направились в нашу сторону, что-то увлечённо обсуждая. Прошли мимо и, соскользнув на лёд, медленно поехали в сторону, опять же площади с фонтаном.
   Зигмунд посмотрел на нас и, увидев скептические взгляды, досадливо кивнул и поехал рядом. На кругу стало ещё больше людей. Ну, правильно, все проснулись, как-никак время уже к обеду.
   - Да бред всё это! Зачем на ментал ходить? Мы не в шпионы и не в разведчики собираемся, - кипятился Андреас, едя рядом со мной. Сим ехал пред нами - спиной вперёд.
   - Не понимаешь ты, ментал - это круто, интересно и, иногда, просто необходимо. Представь, что ты мог бы при желании внедриться в мысли отличника на экзамене! - вдохновенно вещал Сигизмунд, выплетая ногами немыслимы кренделя, не задевая при этом никого из катающихся.
   - Во-первых, это незаконно! Во-вторых, у большинства стоят блоки, и, в-третьих, чтобы вторгаться в чужое сознание надо как минимум УМЕТЬ это делать, - я бросил многозначительный взгляд на этих фантазёров. Зигмунд уже было открыл рот, дабы возразить, но за нашими спинами раздался заливистый девичий смех. Затем между мной и Андреасом пронеслась всё та же шатенка. Уж не знаю, что переклинило в голове Сигизмунда, но тот обворожительно улыбнулся девушке и, раскрыв навстречу объятия, прокричал:
   - Иди ко мне, моя королева! - в первое мгновение пришло недоумение. Причём и к девушке, и к нам с Эндрю. Но затем она спохватилась и, мило улыбнувшись, ответила:
   - Да, уже лечу! - и, казалось, поехала прямо в раскрытые объятия Сигизмунда, но в последний момент резко вильнула влево и, низко присев, пронеслась под его рукой. Андреас засмеялся, увидев ошарашенное лицо друга, я не преминул поддержать его в этом начинании. Обломали нашего Казанову. Да и кто? Девчонка, которая вероятнее всего даже совершеннолетия не достигла!
   - И что это было? - поинтересовался я, друг в ответ лишь пожал плечами, мол, ничего не знаю, ничего не видел.
   - Слушай, чем ты после Нового года похмелялся, а? Что-то даже на малолеток западать стал! - задал вполне резонный вопрос Эндрю. В ответ снова пришла пантомима.
   Катаясь по кругу, мы молчали, каждый был погружён в свои мысли. Зигмунд увлечённо оглядывался по сторонам, Андреас подключил наушники к карманному проигрывателю, который ему подарили родители, и теперь пребывал в "нирване". Одновременно с Симом мы заметили блондинку в голубом, на этот раз она была впереди. Девушка улыбалась во все тридцать два, немного неровно стоя на коньках, она всё же ехала довольно быстро и уверенно. За ней с такой же жизнерадостной улыбкой ехала шатенка.
   Зигмунд резко развернулся и, хищно улыбнувшись, снова раскрыл в приглашающем жесте объятия:
   - Ну что же ты?! Иди ко мне моя королева! - в этот раз девушка даже не смутилась, а послала парню не менее жизнеутверждающий оскал. Поехала прямо на Сигизмунда, намереваясь вновь свернуть, но вдруг, как мне показалось, оступилась и чуть действительно не упала в объятия, не ожидающего такого счастья парня. Устоять на ногах ей удалось, как впрочем, и проскользнуть мимо Сима.
   - Ну, всё! - завёлся последний и со всех ног ломанулся вслед за девушкой.
   - Что ж ему не имеется-то?! - вздохнул Андреас.
   - Поехали. А то, как бы он без нас глупостей не натворил, - потянул я негодующего друга за рукав.

Виктория фон Вирт

   Да что же это такое! Чуть этому парню в объятия не навернулась. Ну, Дарьюшка, такую подставу мне устроила! Вот специально что ли надо было мимо него проезжать?! Он тоже хорош - "королева", какая во имя Исаака Ньютона королева?! Может это сейчас считается модным видом ухаживания за девушкой, но что-то он мне как-то не нравится.
   "А парень-то симпатичный!" - прозвучала мысль на краю сознания. Послав её куда подальше, я продолжила погоню. Боковым зрением заметила, что и на меня устроили "охоту". Сзади, со скоростью намного большей, нежели моя, нёсся тот самый "король"! Прибавила скорости. Блондинистая голова Даши мелькала впереди меня, метрах в двадцати. Расстояние плёвое, но толпа народу, беспорядочно перемещающаяся по льду, явно мешает.
   Уже догоняя подругу, я увидела, как меня справа обогнал какой-то парень и целенаправленно стал ехать впереди меня. Когда он развернулся, я чуть челюсть не уронила - это был снова тот "король".
   - Ну что же ты, моя королева! - юноша снова распахнул мне свои "дружеские" объятия.
   - Уже лечу, дорогой! - решила я проделать тот же фокус, что и в первый раз. Поехала прямо на парня, но в последнюю секунду, перед тем, как собралась уворачиваться я предательски оступилась, и чуть действительно не упала на юношу. Присела на корточки и объехала его стороной, попутно задев ещё кого-то. За спиной послышался негодующий возглас. А я, наконец, настигла Дашу.
   Дёрнув девушку за капюшон, я обогнала её и, показав язык, поспешила скрыться в толпе катающихся на ближайшей аллее.
   - Погоди! - голос подруги донёсся до меня, одновременно со звуками любимой песни, разнёсшейся через громкоговоритель по всему катку.
   Напевая под нос песню, я, не спеша перебирая ногами, ехала вдоль хоккейной арены. Лёд здесь был не такой ровный, как на большом круге. Лезвия коньков то и дело попадали в бороздки. Становилось всё сложнее удержать равновесие. Нет, упасть я не боялась, просто опасность задеть во время падения кого-то ещё меня напрягала.
   С обеих сторон аллеи росли деревья и кустарники, сейчас они были как никогда красивы. Шёл снег, превращая всю окружающую обстановку в подобие одной из винтажных картинок, что хранились у меня дома.
   Обернулась проверить, отстал ли мой преследователь. Зря, как оказалось, обернулась! Зацепившись зубцами конька за одну из неровностей, я полетела на лёд лицом вниз. Быстро сгруппировавшись, я успела притормозить падение коленями и ладонями. Слава Богу, я никого не зацепила при падении, но вот кожу на ладонях, скорее всего, снова ободрала. И так предыдущая "царапинка" только зажила.
   - Надо быть осторожнее, - мягко укорил меня кто-то. Я искренне понадеялась, что это не тот самый "король"! Подняла глаза. Передо мной стоял высокий привлекательный парень с ёжиком коротких каштановых волос и серо-зелёными глазами и протягивал мне руку. Несмотря на то, что юноша выглядел дружелюбно, я отказалась от потенциальной помощи. Точнее просто поднялась сама, потирая саднящие ладони.
   - Вить, ты как? - сзади подлетела Дарья. Я недовольно поморщилась.
   - Нормально, - отмахнулась я. Чего так волноваться-то, а то она никогда не падает?!
   - Вам бы не мешало перевязать ладони, - снова вступил в разговор парень. Да чего же ему не имеется!
   - Я в полном порядке! - улыбнулась и помахала раскрытыми ладошками прямо у него перед носом. На них действительно не было ни единой царапины, не считая заметного красного следа от предыдущей травмы.
   - А! Вот вы где! - подъехал к нам мой преследователь - "король", - леди, вы в порядке? - обратился ко мне вновь прибывший.
   - Мне что, кадриль сплясать надо, чтобы мне перестали задавать глупые вопросы? - задала я риторический вопрос. Дашка хмыкнула, зеленоглазый улыбнулся, а вот преследователь стоял с ничего не понимающим выражением лица.
   - Дьявол, я вас еле нашёл! Куда вы уехали? О, дамы, - подъехал к нам ещё один молодой человек. У меня наверно уже глаз начал дёргаться от такого обилия незнакомых людей, разыскивающих одну маленькую меня.
   - Позвольте представиться, Андреас фон Литтен, - вновь прибывший галантно поклонился нам и, сграбастав поочерёдно наши с Дарьей руки, приложился к ним губами. Я подавила всхлип, когда пальцы парня задели ушибленное место на ладони.
   - Дарья Лисс, - кокетливо похлопала ресничками подруга, - а это Витя.. Вика, - сдала меня девушка.
   - Витя? - вопросительно приподнял бровь зеленоглазый. Ну, уж нет, несмотря на весь комизм ситуации, я не хотела давать ему лишнего повода насмехаться надо мной.
   - Виктория Вирт, - представилась я. Не указывая, правда титул.
   - Очень приятно, я... - начал было "король", но зеленоглазый парень его перебил:
   - Давайте продолжим наше знакомство в ближайшей беседке, - я хотела возразить, но Даша уже ухватила меня за локоть.
   - Мы - с удовольствием! Торь, не упрямься! - шикнула она мне в ухо. К ней уже подъехал этот... фон Литтен. Как его?! Андреас! И галантно подставив руку, повёл к ближайшей свободной беседке. Я уже придумывала план, как бы мне смотаться под шумок, когда моя верная подруга - птичка обломинго, подослала ко мне зеленоглазого упыря!
   - Позвольте проводить вас, пока Зигмунд находится в прострации, - кивнул юноша на моего преследователя, - моё имя Николас.
   Я была просто вынуждена уцепиться за его локоть и поехать в сторону поворота на соседнюю аллею.
   - Сигизмунд! Отмирай давай, девушкам ты вряд ли приглянёшься в виде ледяной статуи! - крикнул обернувшись Николас, - вы не сердитесь на Симу за его выходку? Ладно, вопрос глупый. Да я и сам не знаю, что на него нашло. Может это любовь с первого взгляда? - нарочито громко задал последний вопрос зеленоглазый. Я промолчала, ибо даже не представляла, что ответить на это. Даша ехала впереди с Андреасом и заливалась смехом. Причём, насколько я её знаю, смех был настоящим.
   - Виктория? Вы о чём-то размышляете? - участливо поинтересовался Николас. Что-то в нём меня определённо настораживало, если не сказать - напрягало.
   - Прошу, не зовите меня полным именем, - как можно более вежливо попросила я. В голове немного зашумело. Это либо последствия падения (нервы у меня, поди, не железные), либо... кто же такой молодец, и в моём сознании решил покопаться?! Уж не новый ли знакомый, - если вы хотите что-либо узнать, не обязательно сразу в мыслях копаться. Вполне достаточно простого вопроса! - не на шутку разозлилась я.
   - Я не лез к вам в ментал! - резко остановил меня юноша. Что-то в его взгляде ясно дало мне понять: он не лжёт!
   - Простите, - покаялась, - я просто подумала... Впрочем, не важно. Поехали, а то мы отстаём! - нарочито весело воскликнула я, и потащила парня вслед за, уже почти исчезнувшими из вида, Дарьей и Андреасом.
   Беседка, в которой мы расселись, оказалась прямо на набережной, из неё открывался потрясающий вид на город. Мама мне рассказывала, что в её время заливали и набережную. Я всегда пыталась представить, каково это, рассекать на конках гладкую поверхность льда и одновременно любоваться рекой и прекрасной панорамой за ней. Готова поспорить, это потрясающе.
   В беседке мы разместились довольно свободно. Я сидела между Дарьей и Николасом. Сигизмунд подошёл к проезжающему мимо официанту и заказал четыре чашки горячего шоколада и один зелёный чай.
   - Давайте знакомиться, - первая заговорила Даша. Все парни согласно улыбнулись и предпочли представиться первыми.
   - Николас Тирн, можно просто Ник, - мягко улыбнулся нам зеленоглазый.
   - Герцог Андреас фон Литтен, для прекрасных дам - просто Эндрю, - подмигнул парень персонально моей подруге. Он тоже имел довольно таки привлекательную внешность, будь это не так, Дарья вряд ли бы стала с ним флиртовать. Чёрные кудри волос обрамляют волевое лицо с высокими скулами, прямой подбородок и нос с небольшой горбинкой. И глаза - тёмно-коричневого, почти чёрного цвета.
   - Лорд Сигизмунд де Каристель, - последним представился мой недавний преследователь. Сейчас, когда его лицо не скрывал капюшон, можно было разглядеть пепельно-серые волосы, в беспорядке падающие на лоб и виски юноши, и ярко-изумрудные глаза. Чётко очерченные линии красивого лица с небольшим шрамом, рассекающим правую бровь чуть ближе к виску. А фамилия то знакомая... вспомнить бы, откуда знакомая...
   - Очень приятно, господа, - церемонно ответила за нас двоих подруга. - Меня зовут Дарья Лисс, можно просто Даша. А это...
   - Позвольте ей самой представиться, - как-то подозрительно посмотрел на меня Николас.
   - Я... - сглотнула, - Виктория Вирт, - наклеила улыбку. Мы с Дашей уже давно взяли за правило - не называть наши титулы, без этого как-то проще. Снова не произнеся титул, я почувствовала на себе взгляды всех в беседке (кстати, моя фамилия была тоже не совсем настоящей, но это сущие мелочи). Как ни странно, спас меня всё тот же Ник:
   - А где вы учитесь? - да, вопрос тоже интересный, по университету, где мы обучаемся легко можно угадать наш социальный статус. Что может раскрыть парням и наше происхождение. И откуда, спрашивается, они такие умные взялись на наши головы?!
   - Мы на третьем курсе университета, - гордо объявила Дарья. Как же я иногда благодарна ей за то, что она бывает полной блондинкой, когда это необходимо!
   - На третьем?! - опешил Эндрю. Николас тоже выглядел весьма и весьма озадаченным. Они что думали, что мы школьницы какие-то?!
   - Ну да, а вы что думали? - подключилась я к разговору, изучая тем временем свои руки. Внимательно рассматривая пальчики, я никак не могла отделаться от мысли, что чего-то там не хватает.
   - Мы предполагали, что вы сейчас в выпускном классе, - сконфуженно пробормотал Николас. Ха! Похоже, я была права. Тем временем нам уже принесли напитки. Поднесла к губам кружку с горячим шоколадом и тут до меня дошло, что не так с моими руками. Нет, тут явно размягчением мозга попахивает. Кольцо! Моё кольцо, которое я не снимал ни разу за последние семь лет. Его не было на моей руке. Оно... оно пропало!
   Я сидела, в ужасе разглядывая свои руки. Что теперь делать? Как мне найти его на такой огромной площади, ведь оно может быть где угодно!
   - Тори, что с тобой? - обеспокоенно потрясла меня за плечо Дарья. Я не могла вымолвить ни слова...

Николас де Тирн

   Дарья обеспокоенно смотрела на ещё одну нашу новую знакомую. Та сидела и немигающим взглядом изучала свои руки, в которых была зажата кружка.
   - Тори! Что... - начала было снова Дарья, но Виктория, опередив её слова, поставила на стол кружку и прижала к губам свою правую руку, сжатую в кулак.
   - Простите, - хриплым голосом выдавила из себя девушка, - мне надо уйти...
   Виктория резко поднялась из-за стола и, пулей вылетев из беседки, скрылась за поворотом аллеи.
   - Что это с ней? - посмотрел вслед исчезнувшей девушке Эндрю.
   - У неё на пальце было кольцо. Похоже, оно пропало... - севшим голосом посвятила нас Дарья.
   - И что? Она так расстроилась из-за украшения? - язвительно поинтересовался я, искренне не понимая в чём собственно суть проблемы.
   - Это не просто украшение! - резко повысила голос девушка, но затем внезапно стушевалась, - это... это подарок очень дорогого человека.
   - Вот оно что... - протянул Эндрю. Остальные в беседке хранили напряжённое молчанье.
   - Если она его не найдёт... - грустно вздохнула девушка.
   - Ну, так давайте ей поможем, - впервые подал голос Сигизмунд, - как выглядело кольцо?
   - Такое тоненькое, без камней, с простым узором из ломаных граней. Да и вообще, думаешь на этом катке так много потерянных колец, что ты можешь чужое отыскать? - язвительно поинтересовалась Дарья, но между тем всё же поднялась из-за стола.
   Когда все вышли из беседки, Зигмунд стал расписывать дальнейший план действий. По планированию операций у него не было равных на целом факультете. Все стали разъезжаться по разным аллеям, но я в последний момент поехал за девушкой. Подхватив её под локоть, я начал удовлетворять своё любопытство:
   - Я, кончено, извиняюсь, но позвольте у вас полюбопытствовать,- чёрт! Как же я ненавижу этот официальный тон, - что так расстроило Викторию, что она выходила, чуть не рыдая? - на ней и вправду лица не было, словно она вот-вот заплачет. Это было так странно видеть, особенно после того как шатенка весело хохоча гонялась со своей подругой по всему катку.
   - Но это не моя тайна, - как-то неуверенно пролепетала Дарья.
   - Просто скажите, что для неё значит этот человек? - странно, но что-то меня настораживало в реакции девушки. Да и собственный вопрос немало удивлял, причём не только меня.
   - Я не могу... наверно... Хотя, пожалуй... Ну, ладно... для начала, этого человека уже лет как семь нет в живых, - созналась девушка. Да, похоже, что-то я перефантазировал. А вот Виктории и впрямь можно посочувствовать. Но следующая фраза Дарьи меня удивила ещё больше, - а потерянное кольцо она носила на безымянном пальце правой руки и...
   - Она, - я не знал, как расценить эту фразу, поэтому хотел прояснить для себя ситуацию, - была помолвлена? - сам не могу понять, почему меня это интересует. Словно бы я где-то слышал, но забыл эту информацию и вот теперь стремился восполнить пробел. Дал себе мысленный подзатыльник, но всё же решил удовлетворить до конца свой интерес.
   - Нет, - как-то грустно рассмеялась девушка, - он был её лучшим другом детства.
   - Тогда почему... - начал было я, но потом, решив, что и так знаю достаточно, быстро поблагодарил девушку и в спешном порядке поехал обследовать выделенную мне Сигизмундом аллею.
   Снег пошёл ещё сильнее. На катке включили праздничное освещение. Я ехал по той самой аллее, где упала Виктория, но, увы, колечка видно не было. Выезжая на основную дорожку, где катающихся было ещё больше, а шансов отыскать пропажу - меньше, я увидел интереснейшую куртину: Сигизмунд, сияя как юбилейный пятак, нёсся к стоящей у бортика Виктории. Девушка, закусив губу, оперлась на бортик и нервно заламывала руки, ещё не замечая Зигмунда. Притормозив невдалеке, я занял выгодную позицию, с которой просматривалась вся сцена действий. Спустя пару секунд, когда Зигмунд уже почти подъехал к девушке, рядом со мной остановилась Дарья, Андреаса я пока нигде не видел.
   - Он нашёл! - радостно воскликнула девушка, - Тори, Господи, всё разрешилось! Она могла этого и не пережить! Когда он только погиб, на неё вообще смотреть страшно было, - последнюю фразу Дарья пробормотала себе под нос, но я её всё же услышал. И пока решил промолчать.
   - Да, сегодня всем просто потрясающе везёт, - облегчённо выдохнул я, внимательно всматриваясь в наших "голубков".
   - Слушай, а что они там медлят? - ткнула меня локтём в бок Дарья.
   - Боюсь, что Сим уцепился за ответ Виктории: "Чем я могу тебя отблагодарить?", - буркнул я. В обучении в Дипломатическом корпусе были свои плюсы - я мог спокойно читать по губам. И вот сейчас это было как нельзя кстати.
   - Да? - удивилась девушка, но лишних вопросов задавать не стала. Я лишь хмыкнул в ответ. - Как ты думаешь, о чём он её попросит?
   В это момент к нам присоединился Андреас, но тоже не стал ничего говорить, а лишь проследил, куда направлены наши взгляды. Усмехнулся и ненавязчиво приобнял Дарью за плечи, девушка не сопротивлялась.
   - Ну, насколько я знаю Зигмунда, он попросит поцелуй! - засмеялся я, Эндрю тоже хмыкнул. Дарья, улыбаясь, снизу вверх смотрела на парня. Но потом в её глазах появилась паника, мне даже показалось, что она побледнела.
   - Поцелуй?! - еле слышно прошептала девушка, - нет, нельзя!
   - Чего? Почему? - опешил я. Очередная странная реакция на не такие уж значительные вещи, - это же ничего не значит?
   - Она, - Даша замялась, и начала нервно ковырять коньком лёд, - ну...
   Я перевёл взгляд на нашу парочку. Виктория немного приблизилась к Симу, парень осторожно надевал на её руку кольцо.
   - Что? - наблюдая одновременно за реакцией обоих девушек на развивающиеся события, я стал переживать. - Даша, договаривайте!
   - Она... очень болезненно относится к физической близости... Она её не переносит! - резко выдохнула девушка тихим голосом.
   - Чего?! - воскликнул я. Мне вторил Андреас. Бред! Уж чего-чего, а такого я никак не ожидал! В моей голове молниеносно пронеслась целая вереница мыслей. Не став по обыкновению выстраивать их в порядке живой очереди, я понимал, что нельзя упустить этот момент. Ведь потом об этом будет сожалеть не только Виктория (раз уж для её это столь болезненно и неприемлемо), но и Сим. Особенно, когда узнает, он всё-таки не бездушная сволочь и привык щадить чужие чувства, тем более чувства девушки.
   -Ну, значит, надо просто им помешать, - спокойно сказал, видя, как девушка вначале подавшись вперёд, снова отступила к бортику. Я стартовал с места одновременно с Дарьей, но до самого места событий добрался быстрее девушки.
   - Сим, какой ты молодец! - от души приложил парня поперёк спины. Виктория при нашем приближении резко отпрянула. Даша подъехала к ней и что-то оживлённое ей зашептала.
   - Ник, ну ты как всегда вовремя! - окрысился на меня парень. Оттащив его за рукав в сторону не без помощи уже подъехавшего Андреаса, стал разъяснять ему конфуз сложившейся ситуации. Зигмунд, который сначала улыбался, стал медленно бледнеть, в его глазах появилась, чуть ли не паника.
   - Чёрт! - ёмко охарактеризовал ситуацию парень.
   Тем временем к нам подъехали девушки. Дарья уцепилась за подставленный Андреасом локоть, а Виктория с выражением нечеловеческого облегчения на лице пристроилась рядом с ней.
   - Поехали обратно в беседку, - предложил сконфуженный Сигизмунд. Все активно поддержали его начинание. Первыми, нарочито весело болтая о всяких пустяках, поехали Дарья с Эндрю (хе, а звучит не плохо!). За ними несколько вяло поплёлся Зигмунд, видно всё ещё переживал из-за того, что чуть было не натворил. Виновница всей ситуации сначала поехала рядом с незадачливым Ромео, но потом притормозила и обернулась ко мне.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила меня Виктория, - Николас, правда, огромное спасибо!
   - Да, не за что, - я учтиво склонил голову. После чего дал себе мысленный подзатыльник, так ведь, и проколоться не долго. Но девушка видимо ничего не заметила, - можно просто Ник.
   - Тогда я - Тори. И всё же, спасибо, - я улыбнулся, видя на лице девушки искреннюю, хоть и несколько тусклую улыбку. Встретившись с её взглядом, я заметил одиноко скатившуюся по щеке слезу.
   - Очень приятно, - галантно поклонившись, легко поцеловал руку девушки. Та смутилась.
   - Зачем вы... ты? - в ответ лишь улыбнулся. Протянув руку, осторожно, видя, как напряглась девушка, стёр с её щеки капельку.
   - В знак восхищения. К тому же, как я понял, небольшой конфликт, полностью исчерпан? - улыбнулся я, вспоминая, наши не очень вежливые реплики в начале знакомства.
   - Да, разумеется, - Виктория слабо улыбнулась. Взяв девушку за руку, потянул её за собой. Мы всё-таки уже достаточно задержались, а ребята могут себе там насочинять адюльтерных романтических историй. Уж я-то их знаю!
   - Так вы действительно учитесь на третьем курсе? - перевёл я разговор на более безопасную тему.
   - Да, - выдохнула Тори облегчённо. - А вы, я так понимаю, учитесь на дипломатов? - огорошила меня девушка.
   - Да, - неподдельно удивился я. Мы как раз сворачивали на аллею, где была "наша" беседка, в свете фонаря я смог чётко разглядеть на лице Виктории ехидную усмешку.
   - Не сочти за наглость, но не могла бы ты назвать своё полное имя? - улыбка на её лице тут же померкла, но и я решил пойти на попятную, - тогда просто скажи, где вы с Дарьей учитесь? Ну, хотя бы на кого? - увидел я сомнения на лице девушки. Неужели так сложно хоть немного приоткрыть завесу тайны над своей личностью. Я тоже титул не назвал, но по нам с ребятами, как это ни печально, сразу видно его наличие. В этих девушках, несомненно, видны тщательно скрытые манеры и воспитание, но многое всё равно не ясно.
   - Дарья учится на дипломата и одновременно осваивает естественные науки, а я специализируюсь... преимущественно на технических дисциплинах! - ответила девушка вполне полно, но, не называя, опять же, само учебное заведение.
   - Судя по твоим ответам, дипломатией тоже не брезгуешь! И в ней ты далеко не профан! - хмыкнул я. Но затем задал интересующий меня вопрос в лоб, - ты менталист?
   Девушка насупилась, но скорее для вида, нежели серьёзно. Затем как-то ехидно усмехнулась, и я почувствовал, что мои ноги отрываются от земли. Решив ей немного отомстить - направил ей в сознание иллюзию полёта, взятую из собственных воспоминаний от катания на дельтаплане. Девушка сдавленно охнула и стала хвататься за мою руку. Почувствовав под ногами вновь твёрдую поверхность, я сразу же убрал ведение.
   - Чего высоты боишься? - заботливо поинтересовался у насупившейся девушки. Та послала мне скептическое выражение лица.
   - Нет, мне местность не понравилась! - фыркнула Виктория и на этот раз сама потащила меня к беседке, до которой оставалось метров восемь. Ах, ну да, я, помнится, парил над горным плато и Скалистым Хребтом. Тогда её можно понять.
   - Ну и где вас носит?! - язвительно поинтересовалась Дарья, когда мы ввалились в беседку. Вся наша компания уже сидела в обнимку с кружками чего-то согревающего. И перед двумя пустующими местами так же стояли чашки с...
   - Горячий шоколад?! - не очень весело, но искренне и громко воскликнула Тори.
   - Ага, - буркнул из противоположного угла беседки Сигизмунд. Неужто ревнует?!
   - Сейчас ещё и пончики принесут! - гордо объявила нам Дарья. - Я их тут уговаривала, пока вы черепашьим шагом ползли к нам! - буркнула девушка, многозначительно так косясь на нас.
   - Дарья, не хмурьтесь, вам так идёт улыбка! - обворожительно улыбнулся девушке, чем заслужил возмущённый хмык в исполнении Андреаса и Зигмунда и саркастично поднятую бровь от Виктории.
   - Лесть вам не идёт, Ник, - улыбнулась мне Дарья. Тем временем Виктория уже пристроилась с краю стола, рядом с подругой, немного подумав, я сел рядом с девушками. А то, как в первом классе, честное слово, девочки с одной стороны, мальчики - с другой.
   Пока все спокойно попивали шоколад, в беседке стояла тишина. Наблюдая за присутствующими, я не мог не заметить, как мило (не могу поверить, что я действительно произношу это слово в отношении него) Эндрю обнимает Дарью за плечи, как Сим время от времени кидает на Тори задумчивые взгляды. Чёрт! Чувствую себя третьим лишним, который обычно либо запасной, либо в коляске!
   Виктория между тем, преспокойно потягивая горячий напиток, задумчиво смотрела в одну точку. Словно в транс ушла. Даже в тот момент, когда подошедший официант поставил прямо перед ней большое блюдо с аппетитными пончиками, посыпанными сахарной пудрой, она не обратила на это внимания.
   - Вить! Ты чего? - подёргала девушку за рукав подруга. Тори несколько раз рассеяно моргнув, упёрлась ничего не понимающим взглядом в методично жующего Сигизмунда. Тряхнув головой и виновато улыбнувшись, она тоже взялась за сладкое.
   - А где вы учитесь? - прервала затянувшееся молчанье Дарья. Кхм, интересный вопрос, в том плане, что после него мы вправе спросить их о том же. И, несмотря на то, что Виктория уже частично раскрылась передо мной (да и подругу спалила), она, прекрасно поняв, что придётся выложить ещё немного информации о себе, скосила укоряющий взгляд на подругу, та даже внимания не обратила.
   - Мы учимся, - начал было я. Но шатенка, сидящая рядом со мной, меня перебила.
   - Позвольте мне, - отставила кружку Виктория. - Судя по вашему воспитанию, вы обучаетесь в дипломатическом корпусе. В крайнем случае - посещаете дополнительные курсы. Ваша физическая форма говорит о том, что вы вполне успешно закончили Военную Академию. На учёных вы, уж простите, не тяните. Если только на универсалов, специализирующихся понемногу во всех областях. Вы не особо скрываете эмоции, что говорит либо о вашем недолгом дипломатическом опыте, либо о слегка снисходительном отношении к нашим с тобой, Дарьюшка, персонам. Что вернее. Когда вы узнали наш возраст, вы были потрясены, однако, позже ваша линия поведения изменилась незначительно. На психологии вы не особо зациклены, что зря, учитывая, что из всего выше перечисленного я могу сделать вывод: вы состоите на действительной службе короны! - вынесла вердикт девушка. Я сидел в полнейшем ступоре. Неужели нас так легко просчитать?! Невольно испугавшись за сохранность кое-какой сугубо личной информации, я проверил все ментальные блоки. Судя по нахмуренным лицам парней, они тоже озаботились защитой своего сознания.
   - Не волнуйтесь, - верно истолковала наши напряжённые лица Тори, - в ваши мысли я не лезла. Вы, несомненно, принадлежите к известным фамилиям, и блоки на вашем сознании стоят непрошибаемые, - пожала плечами девушка, положив голову на согнутые в локтях руки.
   Просто немыслимо. Какая-то девчонка-третьекурсница непонятно что из себя представляющая просчитала трёх лучших студентов корпуса дипломатии и международных отношений! Бред какой-то! Вон, по Симу даже видно, в каком он шоке. Идеально прямая осанка, каменное выражение лица, плотно сжатые челюсти. Посоветовать ему расслабиться что ли, а то пар из ушей пойдёт!
   - Виктория, раскройте величайшую тайну, как вы обо всём этом догадались? Вы статистик? - удивлённо покосился на девушку Эндрю. Та поморщилась, услышав обращение по полному имени. Я почему-то даже в мыслях называл её полным именем, несмотря на её просьбу. Ничего не ответив, Викто... Тори лишь пожала плечами и снова уставилась задумчивым взглядом в никуда.
   - Статистик? Смеётесь?! Это единственный предмет, который она из года в год заваливает! - усмехнулась Дарья. Я был действительно удивлён. Из всего этого выходило, что она тоже не так проста, как кажется. В моём мозгу прочно засела какая-то мысль, но поймать и осмыслить её никак не удавалось.
   - Ты бы не язвила! Кто языки коверкает, словно попугай с похмелья?! - оскалилась на подругу Вика.
   - Язва! - фыркнула Даша, пихнув соседку локтём в бок. Та не отреагировала, лишь скупо улыбнулась краешками губ.
   - Ну, должен признать, что Вы, Виктория, правы почти во всём. - Нарушил слегка затянувшееся молчание Сигизмунд. По лицу девушки пробежала тень, то ли от обращения на "вы", то ли от полного имени. Что-то мне подсказывает, что эти дамы далеко не так просты, как кажется на первый взгляд. Мысль, уже давно крутившаяся в мозгу, наконец, полностью сформировалась.
   - Вы Алассарийка? - задал я интересующий меня вопрос. На меня потрясённо посмотрели два омута ярко-синих, как горные озёра, глаз. И ещё три пары вылупились на меня с разных концов беседки.
   - Да, - выдохнула в ответ Тори, настороженным тоном подразумевающим вопрос: "А что?". Почему-то мне эта беседа стала всё больше и больше напоминать допрос или же перестрелку. Да, завуалировали камни по самое не могу, и забросили друг другу в огород, теперь ждём реакции.
   - А вы слышали про новое открытие в области исследования космоса? - нарочито громко задала вопрос Дарья. Не знаю, чего именно она добивалась, но разрядить обстановку ей определённо удалось.
   - Вы про соединение Галактик Скульптор и Вертушка? - заинтересованно посмотрел на девушку Эндрю. И на этот раз интерес был несколько восторженный. Андреас всегда интересовался различными сферами науки и техники, но, увы, у него не было предрасположения к научно-исследовательской работе и ему пришлось идти в дипломатию.
   - Да, это потрясающе! Столько новых открытий можно будет сделать... Вы представляете, после преодоления барьера четвёртой космической скорости, это самое величайшее открытие в науке! - девушка восторженно продолжала беседу. Сигизмунд тоже заинтересовался и не преминул присоединиться к обсуждению.
   - Ну, не считая опровержения нескольких ранее признанных законов технической магии, да, это действительно так, - Зигмунд, поддерживая диалог, одновременно недоумённо косился то на меня, то на сидящую рядом со мной девушку. Я не обращал внимания, ибо строил в мозгу предположения, относительно происхождения и личности наших новых знакомых. Виктория с совершенно безразличным видом потягивала горячий шоколад, временами таская с блюда пончики.
   Дискуссия набирала обороты, я временами прислушивался, но замечания не вставлял. Тори, постепенно выходила из "транса" и дополняла или вносила поправки в различные темы, обсуждаемые ребятами.
   Как раз, когда я закончил делать выводы относительно девушек, Дарья, в очередной раз, взглянув на часы, с сожалением закусила губу.
   - Вить, уже четыре. Нам пора. - Вторая девушка тоже поморщилась. Но затем, оглянувшись и узрев уже полное вечернее освещение и абсолютное отсутствие естественного света на улице, поднялась со своего места.
   - Да, нам уже надо уходить. Благодарю Вас за прекрасно проведённое время. Отдельное спасибо за помощь. - Виктория благодарно посмотрела на Сима, а затем и на меня. Но, встретившись с моим, боюсь, чересчур заинтересованным взглядом, отвела глаза. Дарья в этот момент что-то скрупулёзно писала на клочке бумаги, закончив, она с улыбкой протянула его Андреасу. Затем, лукаво подмигнув... всем, подошла к Тори, стоящей уже на выходе из беседки.
   - Спасибо, что скрасили своим присутствием наше пребывание тут, - Эндрю тоже встал со своего места, предварительно убрав бумажку в карман. Мы с Сигизмундом тоже поднялись, наши великосветские манеры, скрывать уже поздно.
   - Надеюсь, мы ещё увидимся, - выразил свои надежды я. Вика смерила меня скептическим взглядом, но промолчала.
   - До свидания, господа! - лучезарно улыбнулась Дарья, и девушки покинули нас.

Виктория Вирт

   - Кошмар, ещё и реферат закончить надо, и курсовую дописать. Чувствую, из библиотеки я в ближайшие два дня вообще не вылезу. Тебе много надо делать? - обратилась я к Даше, пока мы ехали по катку к камерам хранения.
   - Да, немало, но сегодня я уроками точно заниматься не стану. Уж слишком насыщенный день выдался! - хмыкнула в ответ подруга, многозначительно так на меня косясь. На что она намекала, я не поняла, но вот лицо нашего нового знакомого - Николаса, до сих пор не шло у меня из головы. И совсем не потому, что симпатичное (хотя есть такое, не спорю), а потому, как он на меня смотрел. Этот взгляд, изучающе-диагностирующий. Если он не из так называемой "спецуры", то я призрак нашей университетской библиотекарши!
   - А ты видела, как он на тебя смотрел? - вырвала меня из раздумий девушка, когда мы уже как раз подъезжали к камерам.
   - Кто? Николас? Он меня скорее диагностировал или пытал, смотря какую часть нашего общения ты имеешь в виду! - саркастически усмехнулась я. Ребята они все, кончено, довольно интересные, но просчитать их было до безобразия просто. Хотя, боюсь, что уж кто-кто, а Ник, точно попытается выведать, кто я. Но, будем уповать на лучшее.
   - Нет, а что, он тоже? Я вообще Зигмунда имела в виду, - удивилась Дарья, протягивая служащему нашу карточку с номером отсека. Зигмунда?! Не поняла? Воспроизведя последнюю мысль вслух, я недоумённо следила за постепенно округляющимися глазами лучшей подруги. Мне вот интересно, кто из нас сегодня больше тупит... увы, как это не прискорбно, но мой пофигизм подсказывает, что я. Да... докатились...
   - Мне Эндрю по секрету шепнул, что и Сим никогда на случайно встреченную девушку так не реагирует, как на тебя, - девушка мечтательно закатила глаза, от чего чуть тут же не навернулась (идти на коньках по мягкому ковру - занятие не из лёгких). - Может это любовь с первого взгляда?
   - Отстань! - закатила я глаза. Не люблю я такие разговоры, раздражают они меня.
   Пока мы переобувались, сидя на лавочке, я продолжала строить логические цепочки относительно наших новых знакомых. Уйдя в себя, только с пятой попытки смогла зашнуровать сапоги. Разозлившись на саму себя, запихала все мысли подальше и стала принципиально тщательно зашнуровываться.
   - Сейчас меня действительно напрягает лишь одно - объём информации, который мне придётся нарыть на реферат о Северной Войне! - ворчливо сообщила я, пока мы шли по мостику вдоль катка. Внизу каталось намного больше народу, нежели утром, или даже днём. Увидела стоящих у ограждения нескольких однокурсников, здороваться не стала, ну их. Всё равно впереди показалась лестница с мостика вниз, она выводит сразу на площадь у входа.
   - И всё-таки сегодня было классно! - вздохнула Даша, беря меня под руку.
   - Да, - почти искренне согласилась я, - но вот...
   Договорить не успела, так как, поскользнувшись на одной из средних ступенек лестницы, я счастливо сосчитала спиной и ж... всем тем, что ниже, остальные, до самого асфальта. К счастью, в конце полёта, мне удалось слегка сориентироваться, и на дорогу я встала, а не упала.
   - Вик, ты чего?! Голова закружилась? - тут же бросилась ко мне подруга. Не знаю, что меня накрыло, но я стояла и смеялась. Весело и громко. Наверное, истерика. Спина болела немилосердно, но я упорно старалась не обращать внимания. Не люблю казаться слабой.
   - Да, всё хорошо, поскользнулась просто, - отсмеявшись, сообщила я. Потёрла спину, та саднила дико, но я терпела. Подхватив недоумевающую Дашу, довольно бодренько потопала к выходу. Я прямо таки чувствовала на себе взгляды людей. Да, моё фееричное падение, увы, не осталось без свидетелей. Главное, что ни Андреаса, ни Сигизмунда, ни уж тем более Николаса рядом видно не было.

Николас де Тирн

   Честно говоря, я немало удивился, когда девушки покинули нас. В том смысле, что никто не выразил пожелания их проводить. Но минуты через две, эту мысль озвучил Эндрю, к которому с большой охотой присоединился Сим. Собственно я был тоже не против. Расплатившись за заказ, мы выехали на основную аллею.
   Пока добрались до камер хранения, пока переобулись... времени прошло довольно много и надежда отыскать наших новых спутниц угасла.
   - Пошли тогда домой, чего уж там. И так долго здесь торчали, - высказался Сигизмунд, целенаправленно пробираясь по направлению к мостику, идущему в обход всего катка.
   - Согласен! - зевнул Андреас, - вчера вообще не выспался. У нас уже каникулы скоро кончатся, а со второго полугодия про такую привилегию, как сон можно вообще забыть.
   Молча согласившись с доводами друга, мы продолжили пробиваться к выходу. Когда уже вступили на лестницу, с противоположной стороны раздался сдавленный вскрик. Подскочив к перилам, Зигмунд вгляделся в толпу. Конец мостика видно не было, но асфальтированную площадь, на которую он выходил, можно было прекрасно разглядеть даже с такого расстояния.
   Потирая спину, по площади под руку с подругой, шла наша новая знакомая. Дарья то и дело останавливалась, но Виктория, отчаянно потирая спину, тащила её вперёд.
   - Бедная, девушка! Пол лестницы спиной собрала, - сокрушённо проговорила какая-то женщина в возрасте своему спутнику, проходя мимо нас.
   - Да, плохо лестницы чистят, вон, какие скользкие. Хорошо, хоть она себе ничего не сломала, - покачал головой в ответ мужчина. И поддерживая свою даму под руку, стал осторожно спускаться по лестнице.
   Мы с ребятами переглянулись и молча, продолжили путь на площадь.
   - Это же были они, - повернулся ко мне Сим, когда мы сходили по той самой злосчастной лестнице, на которой навернулась небезызвестная нам девушка.
   - Да, похоже на то. - Откликнулся вместо меня Эндрю.
   - Догонять их уже смысла нет, - констатировал Сигизмунд, оглядываясь по сторонам. Удивительно, что они умудрились уйти отсюда так быстро. Впрочем, какая разница? Вероятнее всего мы вообще больше не увидимся. Хотя мой пессимизм подсказывает, что всё не так просто.
   ***
   - А вас не заинтересовал тот момент, что они не захотели называть свои полные имена и место учёбы? - обратился я к ребятам. Мы уже вернулись с катка и в данный момент, развалившись на диване в общей гостиной нашей квартиры в общежитии, расслаблялись, поглощая только что доставленный ужин.
   - Да, не особо, - хмыкнул Эндрю. Увидев наши поистине недоумевающие взгляды, парень пояснил:
   - Ну, а что такого? Вероятнее всего девчонки просто из не очень известных и богатых фамилий, а услышав наши полные имена и титулы, благоразумно решили остаться инкогнито. Вот и всё.
   - Как-то неправдоподобно, - покачал головой Зигмунд. Я был с ним полностью согласен. - Ник тоже титул не назвал, и я не думаю, что он это сделал из-за высказанных тобою соображений.
   - Не назвал, - утвердительно кивнул я головой. - Мой род не особо известен широкой общественности, а титул мог меня выдать. Что если наши новые знакомые руководствовались теми же выводами, что и я?
   - Вариант хороший, - протянул Андреас. - Но, может, завтра об этом поговорим, а? Серьёзно, я уже засыпаю... - демонстративно зевнул во весь рот парень. Согласившись, что сон сейчас важнее, ребята разбрелись по комнатам.
   Немного посидев в гостиной, я, собрав со стола все учебники и книги, пошёл к себе в комнату. Проходя мимо комнат друзей, заметил, что никто из них не спит! Ну, молодцы вообще!
   Скинув все книги к себе на кровать, пошёл к Андреасу, тот, когда я проходил мимо, сидел за компьютером. Самого парня в комнате не оказалось. Зато на столе лежала та самая салфетка из кафе "На катке", а на экране была открыта переписка. Чужую корреспонденцию я читать был не приучен, но мельком взглянув на салфетку, прочёл полное имя, с титулом, нашей новой знакомой блондинки. Дарья Марианна фон Лисс. Баронесса значит. Есть шанс найти её в сети.
   Усмехнувшись, я быстро выскользнул из комнаты друга и пошёл к себе. Включив компьютер, обнаружил пять новых писем. Два - от отца и три от матери. Первые письма от обоих родителей в довольно вежливой манере оповещали меня о том, что завтра вечером я обязан присутствовать на балу в честь Нового года в королевском дворце. В последующих же письмах родители дружно выражали своё недовольство в связи с отсутствием моего ответа. Ну, и в последнем письме от матери имелись уже скрытые угрозы, что если я не отвечу в ближайшие несколько часов, то меня заставят вернуться в родовое именье. Ну да, как же! Удастся им это проделать! Раз пятнадцать уже пытались и ничего не вышло. Впрочем, навлекать на себя гнев родителей - не входило в мои планы, а посему, я стал быстренько набирать ответ.
   Разобравшись с завтрашним вечером и примерно прикинув, что мне на него одеть, я задал в Сети поиск "Дарья Марианна фон Лисс". Услужливый компьютер сразу выдал несколько сотен фотографий семьи Лисс. На одной из картинок, сделанной, судя по всему на каком-то приёме, Дарья, в прекрасном тёмно-серебряном переливающемся платье до пола, стояла под руку с девушкой в нежно-голубом вечернем наряде. Дарья выглядела просто сногсшибательно, аксессуары, так же как и само платье были подобраны безупречно. Элегантная причёска, минимум косметики, обворожительная улыбка и смеющиеся искорки в серо-голубых глазах. Голова девушки, стоящей рядом с ней повёрнута, и лица не разглядеть. Одета она тоже изысканно, но довольно скромно: платье красивое, но под самое горло. Снизу под фотографией была подпись: "Бал в Государственном Университете. Лучшие выпускницы первого курса". Открыв ссылку этой фотографии, я обнаружил официальный сайт ГУ. Да, всё занимательнее и занимательнее... Фотография была в выпускном альбоме за позапрошлый год. Почти под каждым снимком было обсуждение, под заинтересовавшей меня фотографией оно тоже имелось:
   Alec999:
   "А кто это рядом с Лисской?"
   Gerry_B:
   "Кто-кто, Витька с технического! Будто она много с кем с факультета общается..."
   Alec999:
   "Вика была на выпускном???!!!"
   Gerry_B:
   "Ага, минут двадцать - в середине вечера, а потом они обе сбежали..."
   Alec999:
   "Ну, как всегда..."
   Gerry_B:
   "Ага"
  
   Да, похоже, наши новые знакомы очень интересные личности. Государственный Университет - это не такое заведение, куда берут, что называется - с улицы. Чтобы туда попасть, надо быть как минимум - умной, как максимум - ещё и дворянкой! В умственных способностях ни Дарьи, ни Виктории я не сомневаюсь, но раз уж первая оказалась баронессой, то и вторая, наверняка не без титула. Жаль, у меня не было полной уверенности в том, что девушка на этом фото именно "наша" Виктория...
   Просмотрев ещё с десяток фотографий Выпускного альбома, я, не найдя ничего интересного, забил на это дело. День завтра обещал быть долгим и нудным, поэтому выспаться мне не помешает. Да, знал бы, насколько завтрашний день окажется долгим, но, тем не менее, увлекательным, я бы заранее хорошенько выспался...

Виктория фон Вирт

   - Фуф! Доползли! - выдохнула Дашка, запирая дверь в нашу квартиру и медленно сползая по ней вниз.
   - Ага, - устало согласилась я.
   Ровно пять с половиной часов назад мы ушли с катка, и вот только сейчас нам посчастливилось доползти до дома. Почему? Да потому, что по пути на троллейбус меня посетила поистине "гениальная" идея - съездить сначала в университетскую библиотеку, взять ВСЕ учебники, атласы, манускрипты и книги, а уж потом поехать домой. Даша меня активно поддержала, за что уже прокляла себя раз этак дцать. А всё потому, что мы были уже с коньками и как-то не подумали, что ВСЕ книги - это нереально много, а денег на такси у нас не было. Да, вот такие мы молодцы! Собственно большую часть времени мы убили в библиотеке, занимаясь поисками нужного нам материала. И оставшийся час, кряхтя и ворча, как пьяные еноты, мы волокли эту гору макулатуры сначала на троллейбусную остановку, затем в сам транспорт, а уж потом от станции и собственно до квартиры. Живём мы, кстати, на одиннадцатом этаже, куда, я вам скажу, и с пустыми ручками топать не в кайф, а уж с уставшими ножками, абсолютно занятыми ручками и до сих пор болящей задн... спиной (это у меня) - вообще тихий ужас!
   Медленно раздевшись, я поплелась в ванную. Глянула на себя в зеркало, напугала его, перепугалась сама, насмешила Дашку и, внезапно вспомнив про завтрашний приём, совсем приуныла. Надо что-то срочно придумывать, либо приводить себя в порядок, чего мне категорически не хотелось делать, либо каким-то чудом отмазываться от завтрашнего мероприятия. Второй вариант мне больше понравился, и, вдохновлённая сей идеей, я, подобрав с пола свою часть книг, довольно бодренько потопала к себе в комнату.
   На компьютере тут же высветилось три сообщения. Одно от родителей, с напоминанием, что я обещала заскочить на неделе и пожеланий не нарваться на бабушкин гнев за все мои прошлые выходки. Второе, собственно от этой самой "бабушки", которая заранее начала выражать свой гнев. Вообще-то, никакая она мне не бабушка, так, очень-очень-очень дальняя родственница, которая, за неимением более близких наследников решила припахать меня. Но проблема даже не в этом, а в том, что она последняя из очень знатного, богатого и приближённого к правящей династии соседнего королевства, рода. И сейчас моя дорожайшая "бабуля" стоит перед тяжёлым выбором - кого назначить наследником: меня, постоянно нервирующую её своими выходками и полным отсутствием желания иметь какой бы то ни было титул (мне хватает родительского), Елену - очень прилежную, старательную, ответственную и на всё согласную девушку (которая в реале, такая стерва! Меня она на дух не переносит и всячески высмеивает, хотя, мне по барабану) или же Кельвина - самого ближайшего её родственника, вполне неплохого парня со слегка завышенной самооценкой и явным переизбытком пафоса. Вот так и живём! Тихий ужас, в общем...
   Третье и последнее письмо было от...
   - Реклама! Опять?! - возмутилась я вслух, - да как она через все барьеры-то пролазит?!
   Побурчав немного про рекламу в целом и про такой почтовый спам, в частности я, понуро поплелась к кровати, на которую скинула все книги для написания реферата и курсовой...
   - Ночь будет весёлой! - простонала, примериваясь к здоровенному талмуду на древнем языке...
   - И не говори, - в комнату вошла Даша, уже в домашней одежде и с двумя кружками кофе, судя по запаху...
   - Так неохота, у нас вообще каникулы, а мы тут переносом тяжестей на собственных горбах занимаемся, - простонала подруга, падая на кровать рядом со мной. Покивав головой в ответ, я, присосавшись к кружке, продолжила раскладывать макулатуру по двум разным кучкам. - Повезло Каре, сейчас на курорте отдыхает... - завистливо протянула девушка.
   Кара, она же Карина - ещё одна наша соседка и по совместительству лучшая подруга, которая сейчас благополучно отдыхала от университета, родителей, суеты и собственно нас с Дашей на горнолыжном курорте Марипасса!
   - Угу, повезло, ей потом всё, то же самое придётся делать, только в рекордно короткие сроки! - осадила я девушку. Нет, ну а что? Или она думает, что я на отдых не хочу?! Да хочу, и ещё как!
   - Наверное, ты права... - Даша поднялась с кровати и пошла к двери, но остановившись у последней, повернулась и напомнила:
   - Нам завтра на приём, ты помнишь? Одежду хоть заранее подбери, а то проблем с бабушкой не оберёшься! - строго глянула нам меня блондинка. Я постаралась состроить максимально умильные глазки:
   - Дашуль... Ты же у меня такая хорошая, умная...
   - Что тебе надо? - верно просекла моё подхалимство подруга.
   - Отмажь меня завтра, я не пойду! - мило улыбнулась и наивно похлопала глазками.
   - Чего?! - да, самая ядовитая змея, услышав это шипение, просто удавилась бы от зависти.
   - Ну, Даша, - протянула я, - ну, пожалуйста! Да ты посмотри на меня! Я же сейчас страшная, как не знаю кто! Мне даже салон и тонна штукатурки не поможет! Ну, прикрой, а? - продолжила клянчить я. Потянулись долгие минуты напряжённого молчания. Но мы обе знали, чем оно кончится...
   - Ар-р-р-р-р! Ладно! - закатила глаза Дарьюшка, - но если твоя "бабуля" начнёт мне мозг выносить, я тебя с потрохами сдам! Имей в виду! - гордо вскинув голову, девушка, не произнеся больше ни слова, модельной походкой удалилась из моей комнаты. Только я облегчённо выдохнула, как из-за двери показалась всё та же белокурая головка, высокомерно оповестившая меня:
   - Должна будешь два похода на понравившиеся мне мероприятия! - и дверь шумно захлопнулась... Улыбнулась деревянной поверхности... ну что ж, всё как всегда!
   Утро началось... своеобразно. Точнее, начался-то день, но учитывая, что легла я в начале седьмого (утра, если кто не понял), для меня после полудня началось утро.
   - Ви-и-ить! Я умираю, - сонно заявила мне Дашка, когда мы уселись на кухне. Подруга, так же как и я, всю ночь просидела за учебниками, только легла она до пяти, и всё рано не выспалась.
   - Тебе уже надо потихоньку собираться на приём, - напомнила я, внутренне торжествуя, что меня-то на этом самом приёме не будет!
   - Ага, а то приду я туда в образе милого призрака прошлого рождества... - зевнула блондинка, подпирая рукой голову. - А у тебя какие планы на вечер? Только не говори, что сон, ибо при таком раскладе я тебя самолично на этот бал притащу! - грозно предупредило меня на ходу засыпающее блондинистое нечто.
   - Не сон, это уж точно. - Обрадовала я подругу, - и, кстати, сегодня именно приём, а бал будет послезавтра вечером и вот на него я обязана пойти, иначе ты меня больше вообще не увидишь...
   - Хм, - протянула девушка, - заманчивая перспективка...
   - Но-но, кто тебе будет с языками помогать? - пошла я на шантаж, Даша насупилась, признавая временное поражение.
   - Всё, - осушила вторую за день чашку кофе подруга, - пора собираться!
   - Вали! - милостиво напутствовала я. Ибо нефиг меня отвлекать от чтения...
   Спустя минут сорок, когда я уже вышла с кухни, Даша прочно и основательно оккупировала ванную комнату. Зараза! Кстати, про нашу квартиру сказать надо отдельно. Все студенты, вне зависимости от того местные или приезжие из других стран или городов жили в нескольких десятках многоэтажных (девятнадцатиэтажных) общежитиях. Условиям проживания мог бы позавидовать номер люкс довольно престижного отеля на побережье. Жили, как правило, по три человека в квартире. Большая кухня, гостиная, ванная со всеми удобствами и три комнаты совсем не маленьких размеров. В общем, шикарно мы жили за счёт нашего монарха, да продлятся его дни! Такие условия проживания предоставляли все ведущие высшие учебные заведения страны, единственная проблема заключалась в том, что нас свой этаж надо топать ножками и никак иначе. И никого не волнует, сколько килограммов учебников и книг тебе надо дотащить на себе. Тяжело? Зови знакомых парней, пусть помогут. А пешком вообще ходить полезно, и такие "восхождения" можно считать частью усиленной физкультурной подготовки. Вот так вот!
   На компьютере в комнате меня ждало поистине "письмо счастья":
   Rider_VanO:
   "Привет, Викусь. Как жизнь? С прошедшим тебя, ни пуха и всего самого-самого! Приходи сегодня, если хочешь, могу прямо встретить. Посидим у меня, я могу немного понатаскать с менталом. Обещаю потом обратно подкинуть! Приедешь?"
   - Я тебя люблю! - возопила я в голос, прочтя сиё послание!
   - Ты чего? - из ванной высунулась Даша.
   - У меня на вечер грандиозные планы! - практически пела я, набирая другу ответ.
   - Свидание, романтический вечер тет-а-тет? - заинтересовалась подруга.
   - Сплюнь! - невежливо бросила я, - мне Вано написал. Я через час, полтора к нему поеду.
   - У-у-у! Тебе ночью уроков не хватило? Ещё и с ним науку двигать будешь! Неугомонная, - подвела итог девушка и снова скрылась в ванной. И уже оттуда донёсся громкий голос:
   - Только на это раз ничего не взорвите! От бала я тебя отмазывать не буду, даже если опять вся зелёная будешь!
   - Да такое всего один раз-то и было! - буркнула я, вспоминая один наш не совсем, ну ладно, совсем не удачный опыт, после которого я две недели ходила, выкрашенная с головы до ног в нежно зелёный цвет. Зато было весело!
   И с мыслью о том, что этот день обещает быть очень даже не плохим, я пошла собираться.

Николас де Тирн

   Скучный приём! Торжественная часть уже завершилась, и теперь все гости чинно прогуливались по огромному залу, переговариваясь между собой. Среди всей этой неторопливой толпы сновали официанты с подносами напитков. Играла лёгкая музыка, но никто не танцевал. Сейчас был не совсем официальный приём, бал же в честь Нового года состоится послезавтра... и на нём я тоже обязан присутствовать!
   Лениво оглядывая зал, я выискивал глазами знакомые лица. Вот супруга первого министра, владелец крупнейшей сети банков по всей Алассарийи, ректор Государственного Университета...
   Внезапно я уткнулся взглядом в девушку, стоящую возле колонны ко мне в пол оборота. Пепельная блондинка. Волосы уложены в простую, но изящную причёску. Персиковое платье, волнами спадающее до самого пола и всё бы ничего, но...
   - О, лорд Николас! - поприветствовала меня баронесса Дарья Марианна фон Лисс, подходя ближе. - Вы здесь один?
   - Добрый вечер, леди Лисс. Да, я один, - поцеловал протянутую мне руку. - Вы выглядите просто потрясающе.
   - Благодарю. - Мило улыбнулась мне девушка. Она действительно была очень красива, не то что бы на катке она произвела на меня иное впечатление, но сейчас с первого взгляда было ясно, что она ЛЕДИ. - Меня тоже подруги бросили, - сокрушённо надула губки девушка.
   - Здесь через несколько дней будет бал, и Андреас и Сигизмунд на нём обязаны быть. А вы на него идёте? - поинтересовался я. Вот и появился шанс получше узнать о наших новых знакомых.
   - Да, и я, и Виктория, - девушка многозначительно наклонила голову, - и ещё одна наша подруга. Мы тоже все обязаны тут быть. - Несколько печально закончила Дарья.
   - Это чудесно, - не обратил я внимания на её намёки. - А..
   - Дарьюша, вот ты где! Позволь мне украсть тебя у... О, лорд Николас, рада видеть!
   - Взаимно герцогиня Лейншдберн! - учтиво поклонился я подошедшей к нам пожилой даме. Если я не ошибаюсь, эта пожилая, но всё ещё довольно привлекательная дама является наследницей очень большого, притом, сохраняющего суверенитет, княжества в Термане.
   - Вы прекрасны, как всегда! Из года в год всё молодеете... - улыбнулся я. Эта дама, достигшая без малого уже шестидесяти лет, действительно продолжала лучиться красотой и энергией.
   - Вы мне льстите, Николас! - лукаво посмотрела на меня женщина, - но, надеюсь, Вы позволите мне ненадолго лишить Вас прекрасного общества Дарьи. Я хочу с ней поговорить о моей внучке, это займёт не более пяти минут! - услышав последние слова, Дарья немного поёжилась. Судя по всему, разговор ей предстоял не из приятных. Кстати, странно, но я ни разу не слышал про внучку Александры фон Лейншдберн. Было достоверно известно, что у герцогини нет детей, а соответственно и внуков, и наследников...
   - Я нисколечко не возражаю. Тем более, что сам уже вынужден откланяться, - вежливым тоном начал я, одновременно чувствуя, как в кармане костюма вибрирует телефон. Поцеловал руки обеим дамам, - рад был с Вами повидаться герцогиня Лейншдберн, и с Вами, Дарья. Надеюсь увидеть Вас на балу. До встречи!
   - Разделяю Ваши надежды лорд Николас, - мило улыбнулась мне девушка.
   В спешном порядке покинув зал, я направился вниз, к парковке, на ходу вынимая телефон.
   - Да, Алек, - буркнул в трубку, открывая дверцу машины.
   "Здорова, Ник. Как жизнь, не отвлекаю?" - раздался из динамика прерывающийся шумом голос парня.
   - Уже нет. Что-то случилось? - поинтересовался я у знакомого. Пытаясь определить характер заднего шума, доносившегося из телефона.
   "Не, всё норма! Просто сейчас гонки, а тебя нет. Вот я и позвонил!"
   - Я был занят, да и машина сейчас не та, - протянул я. Двигатель протяжно заурчал и завёлся. Выруливая с подземной парковки, я сразу поехал в сторону центральной площади.
   "Хочешь, приезжай, к самому последнему заезду успеешь..." - проскрежетал в ухо голос Алека, который, судя по всему, уже перешёл на крик.
   - Последний? А что так поздно? - удивился я, мельком взглянув на часы, на приборной панели. Уже успев сменить неудобный телефон на простой динамик в ухе, я стал шарить в бардачке, выискивая отражающие очки. Поморщился, не найдя оные.
   "Да тут такая развлекаловка пошла. Валерик, ну, ты знаешь, на тёмно синем "мустанге" с собой девчонку привёз. Она сама тут часто появляется, но не участвует и ставки не делает, просто смотрит, с некоторыми гонщиками общается" - пустился в пространные объяснения друг.
   - Ну и? - поторопил я. Скоро как раз должна была быть дорожная развилка и от того, что мне сейчас поведает Алек, зависело дальнейшее направление движения.
   "Да я рассказываю. Короче, Валерик отошёл, а Мика, так девушку зовут, осталась сидеть на капоте его машины. Ну, к ней Туз и подвалил. Девчонка его послала лесом. Тот высказал предположение на счёт рода занятий этой девушки, а тут Валерик подошёл..." - продолжил разглагольствовать Алек.
   - Короче! - рыкнул я, притормаживая перед поворотом.
   "В общем, Туз и Рик устроили спор, а призом по решению Туза стала эта девчонка! Ну, ты понимаешь, что это значит... Ей вон, сейчас Ксюха объясняет, что, она, похоже, не знала!" - усмехнулся парень. Я тем временем уже свернул на загородную трассу.
   "Ей всего лет восемнадцать на вид. Здесь толком никто и не знает, кто она такая. Приезжай, ты далеко?"
   - Три квартала осталось, - сообщил я, поправляя на ухе микрофон. Уже через два километра дорога выходила за город, а оттуда до трека ещё минут пятнадцать.
   "Успеешь" - уверенно заявил мне Алек.
   "Сейчас ещё не все желающие успели погонять. Ты дорогу-то на трек помнишь?"
   - Я тебе что, маразматик старый, чтобы дороги путать? - закатил я глаза, медленно втапливая в пол педаль газа.
   "Да кто тебя знает!" - усмехнулся парень.
   "А девчонка ничего такая, симпатична. Бледная малость, но может это в темноте. Искренне надеюсь, что Туз её сегодня при полном освящении разглядеть не сможет"
   - Я уже подъезжаю, - сообщил я в микрофон, спустя ещё минут пятнадцать.
   "Вовремя" - усмехнулся из динамика Алек.
   - Слушай, я в зоне видимость встану, но выходить не буду. Я с приёма, так что при полном параде, - поморщился, вспоминая свой внешний вид. Да, для гонок парадный костюм с запонками и галстуком - это, мягко говоря, не здорово.
   "Не парься, если что, пиджак сними и галстук, рубашку выпусти и причесон взлохмать, за своего сойдешь!" - провёл мне краткий ликбез местной моды Алек.
   - Угу, - буркнул я, сворачивая в тёмный переулок, ведущий прямо к треку. - Приехал!
   "Вижу" - раздалось в ухе сквозь шум.
   Остановился. Скинул с плеч пиджак, развязал галстук. В стекло тем временем кто-то побарабанил пальцем. Не торопясь открывать, я тем временем продолжил следовать советам Алека и, слегка сменив форму одежды, расстегнул несколько пуговиц на рубашке. Опустил стекло:
   - Привет, Ник! Успел-таки! - хлопнул меня по плечу черноволосый парень в тёмной куртке, - вон, гляди, приз топает! - указал Алек в сторону линии старта, находящейся от нас метрах в тридцати. По направлению к двум машинам, замеревшим на старте, шла девушка, держа в руках два флажка.
   - Ну и прикид, не удивительно, что Туз ей род деятельности предположил, - присвистнул я, разглядывая одежду "приза". Сине-зелёная куртка с серым геометрическим узором, из-под неё торчали короткие чёрные обегающие шортики, одетые прямо на колготки, а завершали образ довольно-таки грубые на вид ботинки. На голове у девушки был капюшон, полностью скрывающий лицо.
   - Это ты зря, она так всегда ходит и никакого отношения к ЭТОЙ профессии не имеет. - Осадил меня Алек.
   Девушка остановилась за машинами. Сняв с головы капюшон, от чего по её плечам рассыпались короткие тёмные чуть завитые волосы, девушка медленно повернула голову влево. Как раз с той стороны стоял голубой мустанг Рика. Луч прожектора упал на её лицо...
   - Вот дьявол! - выругался я, узнав в этом самом "призе" Викторию! Сегодня просто день встреч!
   - Ты чего! - вылупился на меня Алек, я, уже срывая с уха микрофон, начинал открывать дверцу машины. Девушка в это время, гордо подняв голову, изящной походкой шла между автомобилями Туза и Валерика. Остановившись, подняла глаза к небу. Развела руки в стороны, одновременно оглядываясь влево. Всмотревшись в лобовое стекло мустанга, Виктория закусила губу, но слегка кивнула. Да где же её мозг бродит, а?
   - Она, блин, физической близости не терпит! А призом на одну ночь стала! Идиотка! Дура! Как можно быть такой... такой... я даже слова подобрать не могу! - ругался я, пробираясь через толпу зрителей гонок, к линии старта. Девушка в этот момент как раз подняла руки с флажками вверх. И, помедлив несколько секунд, резко опустилась на одно колено, тем самым давая старт гонщикам. Завизжали шины, и оба автомобиля рванули на трек. Каждый к победе, каждый в надежде на приз...
   - И часто Виктория сюда ходит? - саркастически поинтересовался я у Алека, продолжая прокладывать путь к девушке.
   - Кто? - не понял парень, мчащийся за мной по пятам.
   - Девчонка эта! - раздражённо рыкнул я, видя, как Тори с совершенно безразличным лицом отошла в сторону от трассы.
   - А-а-а... Мика то? Да года два. Почти на все гонки приходит... - протянул друг, - она не участвует, ставки почти никогда не делает, ну, это я уже говорил. С гонщиками общается периодически, они её время от времени к центру города предлагают подвезти, она отказывается. А приходит она обычно одна, прошлой весной, правда, на мотоцикле Дрейга приезжала. Изредка с Риком прикатывает. Вот так вот. - Ну, вообще шикарно! Странно, что я её первый раз здесь вижу, да и то, что призом стала в первый раз - тоже странно. В смысле, что раньше ей либо потрясающе везло, либо она специально особо не выставлялась...
   - Ты идёшь со мной! - рыкнул я девушке, хватая её за руку. Виктория вздрогнула. Обернувшись, посмотрела на меня. И так большие голубые глаза, стали просто огромными.
   - Николас?.. - потрясённо прошептала девушка.
   - Оставим светские приветствия на послезавтрашний бал. А сейчас ты пойдёшь со мной! Пока тебя тут... не выиграли... - прошипел я сквозь зубы. Мой тон был непреклонным, да и девушка не особо сопротивлялась. А последний аргумент, судя по всему, вообще стал решающим.
   Доведя, а фактически дотащив, Витю до своей машины, я распахнул перед ней пассажирскую дверь. Поколебавшись немного, девушка нерешительно посмотрела на меня. Похоже, мой хмурый вид сыграл своё дело, Виктория, не возражая, молча села на сиденье. Захлопнув дверцу, коротко, но красочно выругался. Обходя машину кругом, крикнул всё ещё пребывающему в шоке Алеку:
   - Всё в порядке, мы знакомы (ну да, второй день!). Если у Туза после финиша возникнут какие-либо проблемы, пусть обращается ко мне. Мы всё решим! - недобро усмехнулся я, садясь за рули и заводя мотор.
   Мчась по ночным улицам, я снимал раздражение путём втапливания педали газа в пол. Девушка молчала, я, дабы не начинать конфликт, тоже. Спустя минут десять, когда мы уже въехали в город, я скосил глаза на Викторию. Девушка сидела, безвольно опустив плечи, отсутствующий взгляд её был направлен в боковое стекло. Мимо проносились уличные фонари, периодически освещающие бледное лицо пассажирки. Поведение Тори меня насторожило, а потому я, остановившись у ближайшего фонаря, попытался с ней заговорить:
   - Викто... Витя, ты как? - задал я не самый умный в такой ситуации вопрос. Повернув ко мне голову, всё с тем же отсутствующим взглядом девушка посмотрела на меня.
   - Эй, ну ты чего? - обеспокоенно взял в свои ладони руки Виктории. Глаза заблестели, взгляд стал более осмысленным. - Не плачь, всё нормально! Всё уже нормально... - бережно погладил ладони девушки. Та посмотрела сначала на свои руки, затем на меня. Сглотнула. Осторожно высвободив руки, провела ими по лицу, взлохматив и без того растрёпанную чёлку.
   - Норма... - хрипло произнесла Тори, откидываясь на сиденье. - И снова я должна благодарить тебя, Николас.
   - В этот раз не считаю нужным отказываться от благодарности, особенно вспоминая, от чего именно я тебя.... спас! - хмыкнул я, саркастически приподнимая бровь и откидываясь на сиденье.
   - А что ты там делал? - мигом встрепенулась девушка.
   - Мимо проезжал, вот и решил заскочить на огонёк! - все с тем же явным сарказмом поведал я свою историю.
   - Ясно, - не оценила моего юмора Виктория, - будь добр, отвези меня до ближайшей станции.
   - А почему не до дома? - удивился я, трогаясь с места.
   - Не хочу тебя напрягать, - пожала плечами девушка, снова устремляя пустой взгляд в окно. Искоса глянув на пассажирку, я отметил, как несколько неровно она дышит.
   - Мне не сложно. - Улыбнулся я. - Тебе не жарко? - поинтересовался я, лично мне даже в одной рубашке жарковато было. Тори покачала головой, но всё же дёрнула молнию на куртке.
   - Зачем ты помог мне? Снова, - прорезал давящую тишину спустя пару минут хриплый голос. Плечи девушки тихонько подрагивали, снова застегнув до самого горла куртку, она сложила руки на груди.
   - Ты меня, конечно, извини, но вопрос действительно глупый, - хохотнул я. - Я прекрасно понимал, чем может завершиться этот заезд. И, знаешь ли, мне это было не особо приятно. Учитывая, что я тебя и от Сима с его пожеланием отмазал, то тут любой уважающий себя человек встал бы на твою защиту... - объяснил я ничего не понимающей девушке. Сам усомнился в своих словах. По не писаным правилам драг-рейсинга, приз обязан подчиняться условиям договора или же пари.
   - Вижу по твоему лицу, что ты понял и осознал всю нелепость... - как-то нервно усмехнулась Тори.
   - Знаешь, может это и звучит несколько самонадеянно... пафосно... ну, ты поняла, что я имею в виду. Но, короче, как благородный человек я обязан был защитить честь леди. - Признался я, сворачивая на главную площадь.
   - Я? Леди? Насмешил! - буркнула девушка, всматриваясь в темноту сквера, который мы проезжали. Я лишь неопределённо хмыкнул в ответ. Посмотрев на приборную панель, я невольно присвистнул. Уже полтретьего ночи! Но по моим прикидкам до зданий, в которых располагались общежития Государственного Университета, оставалось минут десять езды.
   - Приехали, - возвестил я, спустя несколько минут. Поозиравшись по сторонам, Виктория перевела удивлённый и напряжённый взгляд на меня.
   - Откуда ты знаешь? - сквозь зубы спросила девушка, буравя меня ярко-голубыми глазами.
   - Хм, - неопределённо буркнул я. Зачем же и мне зря раскрывать карты, на балу и так будут скинуты почти все маски. Так, пожалуй, будет даже интереснее...
   - Спасибо и прощай! - бросила девушка, набрасывая на голову капюшон и выходя из машины. Хлопнув дверью, Виктория направилась прямиком к ближайшему корпусу.
   - До скорой встречи, - улыбнулся я ей в след. Медленно отъезжая от тротуара, я продолжал следить за уже почти скрывшейся в подъезде девушкой.
   Ночная дорога расслабляла. Шёл лёгкий снежок; на ночном шоссе почти никого не было. В такое время и в такой день люди обычно предпочитают сидеть дома с родными, близкими и друзьями. Рассекая на автомобиле сумрак зимней ночи, я пытался разобраться в себе. А точнее в том, что именно меня заинтересовало в "девушке с катка". Внешность? Вряд ли. Необычная манера поведения? Возможно! Скрытность и тайны над её личностью? Почти определённо... Да, искренне надеюсь, что у меня маразм и я не становлюсь сентиментальным...

Виктория фон Вирт, младшая ближайшая наследница рода Лейншдберн

   Неторопливо поднимаясь на одиннадцатый этаж, я вспоминала сегодняшний драг-рейсинг. Сказать, что я была напугана - ничего не сказать! Меня била мелкая дрожь, а ноги подгибались от осознания того, что Туз мог выиграть, и от того, чем это может грозить мне. Когда я преодолевала уже девятый этаж, тишину лестничной клетки прорезала пронзительная трель моего мобильного. Слегка дрожащими руками я стала шарить по карманам. Извлекла на свет довольно потрёпанный и совершенно не современный, зато почти не убиваемый телефон. На экране высветилось непрочитанное сообщение от Алека и входящий с неизвестного мне номера. Дрожащими пальцами нажимаю "ответить на звонок":
   - Здравствуй, Мика, - доносится из трубки хриплый голос, - спешу тебя поздравить!
   - С-с-с чем? - с трудом подавив в себе заикания, спрашиваю я.
   - Я выиграл это заезд. И то, что ты уехала тебя не спасёт. - Словно издеваясь, Туз растягивает слова, - где ты сейчас? Я могу тебя подобрать, чтобы ты не чувствовала себя должницей. Уж я-то знаю, какое это неприятное ощущение.
   - Я уже далеко, - спустя несколько секунд, взяв себя в руки, отвечаю я.
   - Ну что же, не хочешь сейчас, то давай потом. Но не забывай: я тебя ВЫИГРАЛ! А правила и привилегии победителей ты знаешь не хуже меня... - жёстко закончил гонщик и отключился. Я тем временем медленно сползала по стенке, с трудом сдерживая всхлипы. Рик же обещал...
   - Он не виноват, - самой себе прошептала я. Вспомнив, про наличие на телефоне одного сообщения, стала копаться в мобильном. Сообщение от Алека гласило:
   "Рик выиграл, обогнав Туза всего на несколько десятков сантиметров. Туз взбесился, полез в драку, но их разняли. Если ты ещё не дома, немедленно беги домой, он будет искать тебя. Парень, с которым ты уехала - Ник - доверься ему, попроси, и он тебя подкинет в любую часть города. С ним Туз не будет связываться. Береги себя!"
   Выиграл?! Рик победил! Я спасена?! Спасена! Резко поднявшись на ноги, побежала дальше по лестнице. Уже около двери в нашу квартиру мобильник коротко пиликнул. Сообщение. От Валерика:
   "Я победил. Звонки с неизвестных номеров не бери, это может быть Туз. У него есть следилка. С кем и куда ты уехала? С тобой всё в порядке? Будешь дома - позвони!"
   Уже открыв дверь в квартиру, и стянув с себя куртку, я стала набирать номер Рика. Короткие гудки оповестили о том, что абонент занят. Находясь в состоянии эйфории, я не обратила на это внимания.
   - Явилась! - прошипел голос у меня над ухом. Я даже не дёрнулась. А что? Мы люди к таким вещам уже привычные, и не реагируем на такого рода внешние раздражители.
   - И тебе привет, - бросила я, поднимая голову. Передо мной стояла Даша. Уже в домашней одежде и с распущенными волосами, только макияж ещё оставался с приёма.
   - Ты хоть знаешь, через что мне пришлось пройти, прикрывая тебя?! - снова зарычала подруга. Я решила не говорить ей, через что МНЕ пришлось пройти сегодня вечером, ибо она сначала (по уже сложившейся традиции) искренне посочувствует мне, затем, подумает и скажет, что я сама виновата, ну, и под конец ещё и начнёт меня ругать, за то, какая я безответственная.
   - Дай мне три минуты. Я умоюсь, переоденусь, устроюсь на диване, и можешь капать мне на мозги, сколько тебе влезет, - бодренько отчеканила я, пробираясь мимо рассерженной девушки в ванную.
   В итоге наша с Дашей "светская" беседа затянулась до самого утра. Подруга поведала, в каком "восторге" была моя бабушка, обнаружив моё отсутствие на приёме. И я даже начала подумывать, как бы мне отвертеться от завтрашнего бала, но Дарья в самых красочных и изысканных выражениях отговорила меня от этой, заранее провальной, затеи. В итоге по комнатам мы расползлись уже в девятом часу утра и то только на полчаса, потому что потом нас перебудил звонок в дверь. Распахнув оную, мы узрели нашу лучшую подругу и по совместительству соседку по квартире - Карину. Сначала пожелав той быть такой здоровой и не кашлять, мы всё же стали помогать девушке затаскивать в квартиру сумки, лыжи и прочую поклажу с коей она имела привычку путешествовать.
   - Ох, ненавижу одинадцатый этаж! - в сердцах воскликнула Кара, падая на креслице в прихожей. - Ну, как вы тут без меня?
   - Не поверишь, как всегда! - зевая, ответила Даша.
   - Кар, мы только легли, да и ты с дороги устала. Давай обо всём - утром. Точнее - днём, - попросила я, облокачиваясь на стену.
   - Поддерживаю, - снова зевнула Дарья. Продолжая марафон по зевкам, я молчаливо присоединилась к подруге. Карина только хмыкнула, глядя на нас.
   - Да идите уже, чего встали. Вон, зеваете, как левиафаны! - милостиво отпустила нас герцогиня Гарденеск. Мы с превеликой радостью последовали совету вновь прибывшей подруги и спешно расползлись по комнатам.
   Когда я уже снова засыпала, из прихожей слышались звуки неравного боя между Карой, лыжами и узкими дверным проёмом, ведущим в шкаф.
   Утро началось довольно мерзко (во второй раз). Началось оно в четвёртом часу после полудня, что само по себе уже плохо. Но вот верхом издевательства стало то, что причиной моего пробуждения снова стал (ну, кто бы мог подумать?) звонок в дверь! Острое желание совершить маленький геноцид в отношении вновь пришедшего, всё же не помешало мне, по пути к двери, поразмыслить над тем, кто это вообще мог быть. Появилась шальная мысль, что это Николас, но я старательно прогнала эту поганку. Да к тому же, информация, полученная от Даши, о том, что он был на прошлом приёме, меня совсем не обрадовала. Но, на моё счастье (хотя это ещё не факт), за дверью оказался курьер от моей "бабушки".
   - Доброго дня леди Виктория, - вежливо наклонил голову Бруно - посыльный.
   - Доброго, - невежливо буркнула в ответ.
   - Вика, приводи себя в порядок! Завтра бал. Герцогиня и так рвала и метала после приёма, - простонал парень, с которым уже давно находились в довольно дружеских отношениях.
   - Да знаю я!
   - Вот, это тебе от герцогини! - протянул мне парень пакет. Точнее вешалку с чем-то обёрнутым в тканевый пакет.
   - Уже предполагаю, что там. И мне это заранее не нравится, - простонала я, расстёгивая пуговицы на пакете.
   - Да, это платье. В котором герцогиня желает видеть свою наследницу на грядущем балу, - пожал плечами Бруно. - Так же тебе просили передать настоятельную рекомендацию посетить салон красоты или же частного визажиста, правда герцогиня сомневается в наличии у тебя последнего.
   - Я что, так плохо выгляжу? - вопросительно приподняла бровь я.
   - Ну, утопленник двух дневной давности может с тобой смело соперничать... - шутливо протянул парень.
   - И ты туда же! - возмутилась я.
   - И он совершенно прав, - язвительно прокомментировала Даша из-за моей спины.
   - Заговор! - простонала я, сползая по стенке, сминая в руках пакет с платьем.
   - Что ты делаешь?! Оно ж помнётся! - вырвала подруга свёрток из моих рук. - Бруно, да скажи ты ей!
   - А что я могу? - возмутился посланник.
   - Давайте вы тут без меня, ладно? - уже наверно в сотый раз зевнула я. И поплелась в обход Дарьи в свою комнату. - До скорого, Бруно! - бросила я, сворачивая к себе.
   - Эгоистка! - крикнула в след подруга, - тут все не выспавшиеся!
   - Вот именно! - послышалось из Кариной комнаты, - может, вы уже заткнётесь!
   - У вас всегда такой дурдом? - громким голосом поинтересовался Бруно от двери.
   - Да! - хором и не без некоторой язвительности, возвестили мы с девчонками.
   Проваливаясь в сон, я слышала, как Дарья пригласила Бруно в наш гостеприимный дом, но тот почему-то отказался.
   ***
   Маски. Все лица скрыты за ними. Пары, кружащиеся в вальсе, люди, наблюдающие за остальными. Официанты тоже в масках. Человек, мягко ведущий меня по кругу, тоже прячет лицо. Обстановка в зале торжественная, праздничная, но какая-то мрачная. И люди, они тоже не выглядят счастливыми или хотя бы приветливыми. Мой партнёр, легко раскрутил меня в танце, а затем мягко прижал к себе.
   - Этот мир теперь твой, - прозвучал чарующе мягкий голос над ухом. - Посмотри вокруг.
   Я, последовав совету, снова осмотрелась. Маски на всех кавалерах и дамах стали чёрными. Цвета ещё больше потускнели, освещение стало намного слабее.
   - Зачем он мне? - удивляюсь я. Проделав очередное па, мой кавалер снова прижимает меня к себе.
   - Не он тебе, а ты ему, - вкрадчивый голос становится каким-то страшным. Рокочущем. Зловещим. Внезапно чувствую, что начинаю задыхаться. Пытаясь вдохнуть, наклоняюсь вперёд, но затем следует удар под дых. Судорожно пытаясь вдохнуть, одновременно прижимаю руки к животу. Затем подношу ладони к глазам, перед которыми почему-то стоит мутная пелена, и вижу... кровь!
   - Ха! - хрипло вскрикиваю, резко вскакивая на постели. На лбу холодные капли пота, дыхание как после марафонского забега, сердце гулко стучит в груди. Судорожно провожу рукой по лбу, попутно взлохмачивая чёлку. Переждав первые минуты после потрясения, я снова откидываюсь обратно на подушки.
   - Вить, ты чего? - заглядывает в комнату Карина.
   - Ничего, всё нормально, - бурчу, выползая из-под одеяла.
   - Ты что-то говорила, - продолжила настаивать подруга.
   - Спросонья, отвянь! - да, я вообще очень вежливая сутра. Пока чистила зубы и умывалась - почти проснулась. На кухне меня ждала прелестная картина под названием "Холодильник-мышь-петля". Да, стандартная ситуация для студентов - жрать нечего!
   - Да-а-аша! - позвала я подругу, ответственную за кормёжку на это неделе.
   - Меня нет! - донёсся чересчур довольный голос из ванной. Опять эта негодяйка оккупировала столь востребованное в доме место.
   - Когда вернёшься, прими к сведению, что еды в доме нету! Я голодная, а потому злая, вредная и агрессивная. - Проорала я подруге.
   - Ты всегда такая! - донёсся хоровой вопль из ванной и гостиной комнат. Я закатила глаза. Вот так всегда, вечно они из меня монстра делают!
   Спустя несколько часов, во время которых я писала работы в университет, а девчонки разбирали вещи, привезённые Кариной, и попутно обсуждали, что наденут завтра, мы все расселись в гостиной с кружками чая и печеньем, которое Даша выпросила у парней с нашего курса за обещание потанцевать завтра.
   - Надо ложиться спать! - внесла конструктивное предложение я, потягивая мятный чай из большой чёрной кружки.
   - Ты же встала часов пять назад, - возмутилась Кара. Я перекинула ноги на спинку дивана и, нахмурив бровки.
   - И что? У меня каникулы и я, в отличие от некоторых, успеваю на них усердно заниматься, а потому устаю! - я снова присосалась к кружке.
   - А я, по-твоему, дурака всё время валяю? - уставилась на меня Даша, которая, к слову, закрыла зимнюю сессию лучше всех нас.
   - Я разве такое говорила? - бровки изменили конфигурацию и поползли на лоб.
   - Нет, но намёк был...
   - Так, а нут прекратите! - вклинилась между нами Карина. - Давайте лучше обсудим, что будем делать завтра? Я, например, собираюсь одеть изумрудное платье и те туфли, что купила по пути с курорта. Волосы распущу, лень что-нибудь плести.
   - Я - то персиковое, с декольте одену. Мне сестра на окончание экзаменов подарила к ним украшения, а на ноги - .... Карин, одолжишь туфли. Ну, те, которые на очень высоком каблуке, что ты в них ходить не можешь? - подруги полностью окунулись в обсуждение чрезвычайно интересной для них темы.
   - Без проблем! - улыбнулась Кара, - Вить, а ты что хочешь одеть?
   - Я? - вынырнула я из своих мыслей. Обе девушки заинтересованно смотрели на меня. Не увидев в моих глазах понимания, подруги повторили вопрос.
   - Хочу? Я хочу кеды, джемпер и шорты! - перечислила я наиболее привлекательные для меня элементы одежды.
   - Вика! - хором взвыли девушки.
   - На бал ты в таком виде не пойдёшь! - грозно рявкнула Карина. Угу, а то я сама не знаю, что в таком виде меня не пропустят. Кстати, а это мысль!
   - Тогда чего спрашиваешь? Сама же знаешь: платьев у меня нет. Только то, что сегодня Бруно привёз... - я на секунду задумалась, - кстати, а какое оно?
   - Ты что не смотрела?
   - Сейчас принесу, - вскочила с дивана Даша...
   - А я пойду, помою посуду, - тоже поднялась я.
   По возвращении в гостиную, я застала обеих подруг, зачарованно разглядывающих платье. Моё, я так понимаю...
   - Потрясающее... только грудь полностью закрыта! - вздохнула Дарья.
   - Ты же знаешь, почему так надо... - пожала плечами Карина. И девушки снова восторженно уставились на предмет одежды, разложенный на диване.
   - Зато сзади открытое... - улыбнулась герцогиня Гарденеск. - Прикинь, как приятно, чувствовать как вовремя вальса тебя ещё и по спинке гладят! - мурлыкнула девушка от удовольствия.
   - Дайте мне что ль посмотреть. - Протиснулась я между друзьями. Да... завтрашний день обещал быть худшим в моей жизни. Декольте сзади... или как называется вырез на спине?.. было просто умопомрачительное. Я сразу стала вспоминать, нет ли у меня на спине каких-либо царапин, синяков или чего-то подобного... не вспомнила!
   Но вернёмся к платью. Оно было тёмно-синего цвета, спереди полностью скрывающим тело, только от уровня груди до горла вместо синей ткани была полупрозрачная переливающаяся тёмно-серебристая органза (вроде). На самом горле платье было закреплено тёмно-синей же лентой, от которой вниз расходились переливающиеся волны ткани. Спереди оно плотно облегало фигуру, а от талии продолжало свободно струиться и спереди и сзади. Но спина действительно была полностью открыта... Плохо... К платью прилагалась (если можно так сказать) шаль из всё той же серебристой полупрозрачной ткани и сумочка в тон, в которой лежали...
   - Вау! - опять хором выдали подруги. Да, тут было от чего впасть в ступор. Из сумочки выпали серьги с бриллиантами и витая заколка для волос. Ну вот, а я планировала ничего не делать с волосами... обломали меня.
   - У-у-у.... - простонала я, сползая в кресло. - И мне в этом мучиться весь вечер!
   - Да мы рядом с тобой будем просто бледными мотыльками! - обвиняющее посмотрела на меня Дарья.
   - Ну да, особенно Кара в изумрудном, да и помнится, декольте у тебя такое было, что все студенты в осадок выпадут! - язвительно ответила я. - Кстати... а на ноги что?
   - Туфли, Вить, туфли!
   - Жаль! - громко возвестила я. - А какие, у меня только... кроссовки! И сапоги и арм...
   - Нет! У нас с тобой размер один, найдём тебе что-нибудь... Например...
   - ВСЁ! Я спать! - спешно покинула я место развития событий, а точнее попросту сбежала к себе.
   Ложась спать, я смотрела в окно. На улице снова бушевала метель...

Николас де Тирн

   Эх, сегодня бал... Это плохо...
   - Хотя нет! - потянулся я на кровати. За окном с прошлой ночи мела метель. Видимость была практически нулевой. - Сегодня, вероятно, будет очень интересный бал... - ухмыльнулся я своим мыслям. Поднявшись с кровати, включил компьютер и отправился на поиски друзей.
   Друзья обнаружились - ну кто бы мог подумать? - в своих кроватях. Нет, ну это конечно прекрасно - спать в полдень, но если я уже не сплю, то по какому праву они всё ещё дрыхнут?
   Решив сделать их пробуждение более скорым и, несомненно, более "приятным", я отправился на кухню. Найдя пару подходящих ёмкостей для задуманной мною подлости и наполнив их водой, я неспешно пошёл обратно. Старательно настроившись на внешний ментал (всё-таки универсальный курс - это не плохо) подвесил кружку сначала над одним, а затем и над другим другом. Сам же, не теряя концентрации, направился в ванную, принимать водные процедуры. Оскалившись собственному отражению в зеркале, я прочистил горло. Включив ледяную воду в душе, злорадно усмехнулся и, одновременно отключив нужную нить в сознании, начал громко и насквозь фальшиво петь наиболее подходящую под ситуацию песню:
   "Проснись и пой, проснись и пой..."
   Возмущённые крики Андреаса и Сима пролились бальзамом на душу!
   - Ник! - громкий вопль и удар ногой в дверь ванной. - Опять! Почему сегодня?! Именно тогда, когда я совершенно не выспался!
   Ну да, я и забыл, что для нашей троицы это довольно частая процедура пробуждения. Не виноват же я, что они такие сони и не хотят вставать утром на пары! Мне что, за них потом одному отдуваться? Нет уж, я не согласен!
   - И тебе доброго утра! - оскалился я во все тридцать два, спокойно выходя из ванной.
   - Изверг, - в сердцах бросил Андреас, от души отвесив мне подзатыльник, от которого я, увы, не успел увернуться.
   - Ну, взаимные претензии высказаны, - потёр я рукой затылок, - значит можно продолжить утренние процедуры. Чья сегодня очередь на кухне? - обратился я к уже закрытой двери.
   - Не моя! - откликнулись парни хором.
   - Да, и после этого я изверг! - досадливо махнул головой я.
   - Ну, а кто ж ещё? - с усмешкой задал риторический вопрос Зигмунд.
   ***
   - Ну, поведай, откуда ты вчера приехал в четвёртом часу ночи? - с несколько переигранным интересом уставился на меня друг, пододвигая к себе тарелку с омлетом.
   - Мне было бы интересно вначале услышать твои предположения, - усмехнулся я, отпивая какую-то будру по недоразумению названую кофе, которую нам одолжили парни с параллельного курса.
   - Ну, если судить по твоему более неформальному виду, нежели когда ты уходил.... По пути домой ты заехал на... гонки? - приподнял одну бровь Сигизмунд.
   - Угадал... - не зря же мы уже на действительной службе короны?! - А теперь, тебе понадобятся все чудеса дедукции, чтобы предположить, кого я там встретил.
   - Э... - непонимающе посмотрел на меня друг.
   - Мику, - с безразличным лицом ответил я.
   - Кого? - выпучил глаза парень.
   - Мику - Вику, - пояснил я, но продолжая видеть непонимание парня, добавил: - Викторию. Ту самую девушку с катка. Ну, помнишь... мы встретили двух несколько загадочных второкурсниц - блондинку и брюнетку... Дарью и...
   - Викторию Вирт! - закончил за меня Сим.
   - Да, именно её.
   - Что она там делала?! Она гоняет? - шокировано выдохнул Зигмунд, чьи брови уверенно поползли на затылок.
   - Нет, она там была в другой роли, - сухо ответил я, почувствовав чрезмерный интерес друга. Помня, как он увлёкся этой девушкой, я решил не подавать лишних поводов для шантажа, рассказывая, в какой передряге оказалась Виктория. Возможно, Сигизмунд и не поступил бы так низко, но он бы не упустил возможности, припомнить этот случай между делом. Слишком хорошо я его знаю...

Виктория фон Вирт

   Я стояла и разглядывала в зеркале девушку. Тёмно-синее струящееся платье, закрытое под самое горло, изящная причёска, минимум макияжа. Бриллиантовые серьги и заколка переливаются в лучах рассеянного света люстры. Светло-каштановые волосы вьются, несколько спиралевидных прядей падают на виски. Несомненно, красавица... но не я...
   - Вить, ты чего? Мы же сейчас опоздаем?! - в комнату вошла... Мечта... Блондинка, в нежно-абрикосовом платье, великолепно подчёркивающем её идеальную фигуру. Открытые плечи, струящиеся от предплечий рукава, глубокое, но не вызывающее декольте. Нитка крупных редких жемчужин обвивает шею. Светлые волосы, свободно распушенные по плечам, собранные лишь перламутровым гребнем над правым виском, отливают золотом. Вот она действительно красива, и это её настоящий образ.
   - Сейчас, только линзы одену, - бросила я, вынимая с полки маленькую синюю коробочку.
   - Почему ты их прячешь? - как-то грустно поинтересовалась Дарья.
   - Люди, как правило, с недоверием относятся к разным странностям. А давать этим высокомерным выскочкам ещё один повод для сплетен я не намерена... - пригляделась я к своему отражению, поправив чуть съехавшую линзу, пригладила платье и пошла в прихожею.
   Уже надевая некое подобие полушубка, я с очередным приступом раздражения посмотрела на ждущие меня тёмно-синие туфли на небольшом - на моё счастье - каблуке. Хорошо, что при моём росте мне просто не могут "прописать" высокие шпильки.
   - Машина уже ждёт, - оповестила нас уже полностью одетая Кара, выходя из кухни. Из-под чёрной меховой накидки выглядывала пышная юбка изумрудного цвета, с витиеватой чёрной вышивкой вдоль подола. Густые тёмные волосы уложены на голове в затейливую причёску, украшенную маленькими малахитовыми капельками.
   - Девчонки, вы такие красивые, - улыбнулась я, глядя на подруг, наводящих последнюю красоту.
   - Вить? Ты меня удивляешь? Как себя чувствуешь? - с притворным испугом поинтересовалась Даша.
   - Нормально, просто я высказала свои мысли... - повела плечами я.
   - Так, где Вика, куда её дели? И что это за странная девица? - ехидно поинтересовалась Карина, вытаскивая хихикающую Дарью за рукав на лестницу.
   - Вик, ну чего ты опять, а?!
   - Не опять, а снова! - буркнула я, осторожно спускаясь по лестнице за подругами.
   - Дура! - хором выдохнули Дарья с Кариной.
   На улице всё ещё бушевала стихия. Крупные хлопья снежинок кружились в воздухе и покрывали землю толстым мягким слоем снега.
   - Прошу, леди, - вежливо распахнул перед нами дверь автомобиля водитель.
   - Здравствуйте, - вежливо наклонила голову Дарья, первой садясь в машину. Мужчина улыбнулся, и помог нам вскарабкаться на высокую подножку. Подобрав длинные подолы платьев, мы устроились на кожаных сиденьях в салоне автомобиля. Ехать предстояло всего минут двадцать-двадцать пять.
   ***
   Зал блистал, впрочем, как и весь дворец. Огромное количество разряженных в пух и прах гостей, среди которых и простые студенты (и не очень простые), и благородные граждане, особы знатнейших фамилий государства, и, конечно же, семья нашего высокочтимого монарха. Сын короля сейчас учился инкогнито в одном из университетов Алассарийи и сегодня он должен был быть на балу, разумеется, не в роли принца.
   - Дайте мне яду, пожалуйста! - простонала я, входя в зал. Рядом, гордо задрав голову, шли подруги. Уж кого, а их явно не тяготили подобные мероприятия.
   - Пошли, - лучезарно улыбнулась Даша. Карина тем временем уже успела отыскать группу парней с параллельного курса и пойти к ним здороваться.
   - Я буду у той колонны, - отрезала я. За моей спиной послышался возмущённый хмык, на который я не обратила ни малейшего внимания. В середине зала под медленную музыку кружились пары. Облокотившись на колонну, я стала бесцельно пялиться в пространство.
   - Виктория! - ко мне приближалась пожилая, но всё ещё не растерявшая былой красоты дама, в чёрном строгом кружевном платье.
   - Здравствуйте, герцогиня Александра! - поклонилась я. Женщина лишь скупо наклонила голову в ответ. Её взгляд остро прошёлся по мне, отмечая, казалось, каждый изъян, каждую мелочь.
   - Я вижу, платье подошло, - констатировала герцогиня Лейншдберн. - Идём, прогуляемся в сторону балкона. - И взяв меня под руку, повела через весь зал. Я чувствовала себя очень неуютно под десятками, если не сотнями, взглядов. Несомненно, все присутствующие знали, кто такая герцогиня Александра. А так же и то, что скоро она должна была объявить наследника своей семьи. Пока я размышляла, женщина продолжила:
   - Летом ты поедешь ко мне. С твоими родителями я договорюсь... - дама немного помолчала, - ты будешь обучаться всему необходимому для девушки твоего положения. Кстати, - герцогиня улыбнулась, - я также договорилась об операции!
   - Чего? - не поняла я.
   - Операция. Надо свести все шрамы. Девушкам не положено...
   - Нет! - вскрикнула я чересчур громко. Злой взгляд шоколадно-карих глаз обжёг меня, но я не собиралась мириться с навязанной мне волей. Увидев в моих глазах то самое, что её всегда бесило в моём отце и его брате - неуступчивость, верность принципам и гордыню - Александра резко сменила тему. На ещё менее приятную...
   - Почему ты не была на торжественном приёме? - тоном, которым, вероятно, шпионов допрашивают, вопросила герцогиня Лейншдберн.
   - Мне было плохо, - сквозь зубы прошипела я. Мне уже было тяжело дышать, интересно, это от злости или от этой атмосферы "праздника".
   - Надеюсь, ничего серьёзного? - сухо поинтересовалась Александра.
   - Предприёмная лихорадка! - одними губами выговорила я.
   - Ладно, я ещё подойду к тебе сегодня, - и герцогиня удалилась с величественным видом.
   - Хы... за что мне! - я стояла на балконе, облокотившись на перила, наплевав и на холод, и на сильный снег. Как бы я сейчас хотела оказаться в нашей студенческой квартире с книгой в руках, или же на нелегальных гонках вместе с Риком (где он сейчас? Я же ему так и не позвонила), или у Вано в лаборатории. Да хоть на краю света, лишь бы подальше отсюда... Из состояния глубокой задумчивости меня вырвал негромкий голос, раздавшийся за моей спиной:
   - Леди, с вами всё в порядке? Вы же замёрзнете, - я резко выпрямилась, проведя ладонью по лбу и глубоко выдохнув, повернулась. Ой, лучше бы я этого не делала...
   - Ты... - простонала я, разглядывая Николаса, стоящего ко мне почти вплотную. Интересно, а если побиться головой об стену, полегчает?
   - Рад встрече, Мика. Или Вика? Как мне тебя называть? - насмешливо прищурился парень. Я на мгновение просто потеряла дар речи, и этого мгновения хватило Нику, чтобы снять пиджак и одеть... попытаться одеть его на мои плечи.
   - Мика я только там, - буркнула я, отбрыкиваясь - правда не очень активно - от настойчивых рук парня, до сих пор пытавшегося меня одеть.
   - Почему ты здесь? - задал следующий логический вопрос парень.
   - Воздухом вышла подышать, - буркнула, всё же натягивая пиджак парня. Я и сама не заметила, как продрогла.
   - Ну да, и воспаление лёгких подхватить? - иронично изогнул бровь Николас. Я уже собиралась ответить колкостью на колкость, но парень успел меня опередить:
   - Пошли в зал, там согреешься. - И потянул меня к стеклянным дверям. Войдя в зал, зажмурилась, настолько всё здесь блестело и переливалось. Краем глаза уловила какое-то резкое движение, несвойственное таким приёмам. Обернулась. У ближайшего столика с напитками стояла Даша и, отчаянно жестикулируя, показывала мне, чтобы я подошла.
   - Простите, я отойду! - вымученно улыбнулась я Нику, отдавая пиджак. Тот был в некотором ступоре, а потому не стал мне препятствовать.
   - Что слу...
   - Он здесь, и она тоже! - возбуждённо защебетала Дарья.
   - Кто здесь? - ошалело вытаращила глаза я.
   - Он! - многозначительно наклонила голову девушка.
   - Да объясни ты толком! - я её мысли, что ли должна читать?!
   - Адриан! - благоговейным шёпотом произнесла подруга. А у меня тем временем по спине ползли холодные мурашки.
   - Чёрт! - емко охарактеризовала я сложившуюся ситуацию. - А ещё кто? Она?.. Нет....
   - Да, Елена... - понуро кивнула головой Даша. Всё! Этот день не просто плохой, он откровенно самый худший за всю мою жизнь! А уж я-то успела побывать в таком количестве передряг... даже следы от некоторых до сих пор целы...
   - А... - простонала я. - У тебя нет чего-нибудь, чем можно убиться и чем быстрее, тем лучше!
   - Яду? - саркастически поинтересовался донельзя неприятный голос из-за моей спины. Даша скривилась, словно от зубной боли. Честно говоря, я была с ней полностью солидарна.
   - О, нет. Твоего присутствия вполне достаточно, - мило оскалилась я, поворачиваясь к это с... собеседнице! Передо мной стояла девушка. Она была, несомненно, красива. Слишком привлекательные черты лица, слишком сладкий голос. Всё слишком! Идеальная фигура, подчёркивающаяся золотым искрящимся платьем, большое количество украшений, красивых, но, даже, на мой взгляд, слишком громоздких. Но за внешностью фарфоровой куколки скрывалась на редкость гадкая и мерзкая душа, способная не просто на интриги, но и на подставы, предательства и покушения. На всё, что могло бы сделать её хоть немного ближе к намеченной цели.
   - Ах, Витька, Витька! Ты как всегда блистаешь манерами дикарки, - непринуждённо поправила светло-русые кудри девушка и отхлебнула из бокала с красным вином, который держала в руке. Даша нервно поёжилась, понимая, как я дальше могу поступить и, судя по всему, заранее стала планировать пути отхода.
   - А ты... - распалилась я, и уже была готова перейти на такие языки и лексику, которые ни одна цензура не пропустит, но Елена меня перебила:
   - Ох, не пытайся вспомнить хоть одно вежливое слово, ты же таких не знаешь, - похлопав ресничками, девушка прошла мимо меня. И только мы с Дарьей облегчённо выдохнули, как эта с... (а, к чёрту эвфемизмы!) стерва, как бы невзначай опрокинула мне на подол полный бокал вина. - Упс, какая жалость. Ну, не страшно, кто вспомнить о дикарке на таком великолепном приёме. Хочешь, я передам от тебя поклон принцу? - елейно осведомилась у меня Елена. А у меня уже чесались руки съездить этой наштукатуренной кукле по фотографии! И я даже не собираюсь извиняться за свою лексику.
   - Хочешь сделать мне приятно? - саркастически осведомилась я, - пойди и утопись! Или застрелись, что тебе больше нравится? А может, выпьешь той отравы, которую мне подали в последний раз? - ближе к концу фразы я перешла на свистящий шёпот, благо рядом почти никого не было.
   - Дрянь! - тихонько взвизгнула девушка и, взмахнув светлыми кудрями, гордо пошла прочь.
   - А ты-то тогда кто? - возмутилась в спину Елене Дарья.
   - Плюнь, - буркнула я, разглядывая мокрое пятно на подоле. И платье вроде тёмное и жидкость тоже, но видно, как синяк на бледной коже!
   - Может попытаться замыть? - с надеждой выдвинула предложенье Даша.
   - А разница? - пожала я плечами, - всё равно мокрое пятно будет видно... - вот, как знала, что лучше бы мне не ходить на этот бал! Тихо зарычала вслух. И, как бы в апофеоз этого события к нам подошли два высоких молодых человека лет двадцати двух - двадцати пяти. У первого были короткие светло-каштановые волосы, чёрный элегантный костюм и азартный, несколько плутоватый, блеск серовато-зелёных глаз, который выдавал его характер истинного авантюриста. Второй молодой человек выглядел старше: длинные светлые волосы, стянутые чёрным шнурком в низкий хвост, чёрный строгий костюм, прямая осанка ещё больше подчёркивала идеальную фигуру юноши, а стального цвета глаза смотрели холодно. В уже парня поблёскивала серьга из чёрного золота.
   - Здравствуй, Втюня! - первый парень, игриво подмигнув, склонился к моей руке. Эх, как меня эта вечно язвительная зараза временами бесит, кто бы знал, но сейчас я была действительно рада видеть своего троюродного брата.
   - Кельвин! - улыбнулась я в ответ на его активное подмигивание. Блондин лишь саркастически хмыкнул, глядя на нашу пантомиму.
   - Соскучилась, сестричка? - и парень совершенно по-дружески тепло меня обнял. Да, вот именно таким я его любила.
   - А то! - я расплылась в счастливом оскале, - но если ты думаешь, что я простила тебе ту лошадь - даже не надейся! - пригрозила я от души хохочущему парню. Когда мы отсмеялись ко мне подошёл второй юноша.
   - Леди Виктория, - блондин церемонно склонился к моей руке, мягкие губы обожгли тыльную сторону ладони. По всем правилам он вполне мо поцеловать меня в щёку, но, зная моё отношение, делать этого не стал.
   - Адриан, - я честно попыталась улыбнуться своему... жениху... Мы, правда, с ним договорились, что когда нам предложат уже, наконец, сыграть свадьбу мы дружно скажем, нет, и разойдёмся миром.
   - Ты как всегда прелестна, - блондин ослепительно улыбнулся и на мгновение, всего на мгновение его лицо перестало быть ледяной маской.
   - Риан, ты мне льстишь, - сделала вид, что засмущалась я. Ну да, так он и поверил.
   - Нет, как ты могла... а что с платьем? - вернул меня к более насущным проблемам... жених.
   - Да тут одна с... сорока пролетала! - свистящим от злости голосом оповестила вновь пришедших Дашуня, после того, как церемонно раскланялась с ними.
   - Елена?! - хором вымолвили парни, только в голосе одного звучал вопрос, а другого - восклицание.
   - Она, - закатила глаза я. И, отвечая на всё ещё удивлённые взгляды, пояснила:
   - Вино на подол выплеснула... Я так полагаю, мне лучше уйти, - когда я уже собиралась развернуться, меня подхватил под локоть Адриан.
   - Нам надо поговорить... - начал парень задумчиво, и вот чем-то напряг меня его тон. - Ты не потанцуешь со мной?
   - Ты же видишь, что с платьем, я не могу в таком виде остаться, - печально вздохнула я.
   - Давай я наложу временную иллюзию, а потом вместе подумаем, что ещё можно сделать. Всё-таки Александра не простит тебе, если ты сейчас уйдёшь, - предложил Риан.
   - А кто виноват, что Елена меня ненавидит? Она была бы рада, если б я тогда погибла, - резонно заметила я, вспоминая, как на меня напали бойцы Освободительной Гвардии, приняв за барнезийку, при пересечении границы Лаарсенийи.
   - Забудь, - прошептал парень, склоняясь к моему уху. - Пошли, потанцуем.
   Входя в круг вместе с женихом, я мельком оглянулась на подол платья. Он был идеально чистым! Даже при наличии небольшого количества силы, ментальную иллюзию я распознать не могла. Адриан же был очень сильным менталом, что сопутствовало его выдающейся военной карьере, и совершенно не мешало быть выдающимся учёным.
   - Спасибо, - довольно искренне улыбнулась я, кладя руку на сильное плечо мужчины. Правда, его руки на моей обнажённой спине несколько нервировали. Прикосновения прохладных пальцев вызывали толпу мурашек вдоль позвоночника, что заставляло меня нервно ёрзать...
   Некоторое время, мы, молча, кружились по залу. Я смотрела на его несколько напряжённое лицо и пыталась разгадать, что у моего жениха на уме. В голову, увы, ничего не приходило.
   - Виктория... - начал, наконец, Риан, и я почувствовала, как его плечи напряглись под моим руками. - Нас обручили больше десяти лет назад.
   Парень снова ненадолго замолчал, я же лишь поморщилась: не люблю я вспоминать тот день.
   - Я помню, - вздохнула, пытаясь заглянуть ему в глаза, - Риан, что-то случилось?
   - Мы договорились, что перед свадьбой, вместе откажемся от этого союза, - голос лорда Клейнера звучал холодно. Тем временем музыка закончилась. Поклонившись друг другу, мы под руку отошли подальше от центра зала. Полилась новая мелодия, и Адриан вновь повёл меня в круг танцующих.
   - Я не хочу отказываться от тебя, - проговорил, наконец, парень. А меня словно пыльным мешком по голове огрело.
   - Почему? - хрипло поинтересовалась я, чувствуя, как ноги предательски слабеют.
   - Сегодня, с самого начала бала я смотрел на тебя. Ты сильно изменилась. Стала потрясающе красивой. Умной. Независимой. Сильной, - начал медленно объяснять Риан, старательно подбирая слова.
   - Но ты меня совсем не знаешь, - почти взмолилась я, глядя в стальные глаза. - Ты думаешь это я? - я тряхнула головой, - нет! Такая жизнь не для меня. Я другая...
   - Понимаю, я тебе не нравлюсь, но пойми, когда я увидел тебя сегодня, спустя четыре года! Я был потрясён... - горячо заговорил парень.
   - Но ты меня не любишь! - попыталась я привести последний довод. В глазах жениха мелькнула то ли досада, то ли вина.
   - А если люблю? - в упор посмотрел на меня Адриан. - Ты не ответишь мне взаимностью. - Скорее констатировал, нежели спрашивал молодой человек.
   - Пойми, я... - замолчала, не зная, как продолжить. Я была ему слишком благодарна, чтобы сейчас вот так, в одно мгновенье обломать все его надежды, пусть они мне и причиняют боль.
   - Прости, вероятно, я зря начал этот разговор, - снова вздохнул Риан. Его глаза сейчас были цвета ледяной стали. Холодные, безразличные, суровые. Отчуждённые. До конца танца мы оба не вымолвили ни слова. Так же молча, лорд Адриан Клейнер отвёл меня к колонне, где стояла Дарья и... Андреас, поклонился и ушёл.
   - Здравствуйте, Андреас! - присела в поклоне я.
   - Рад встрече, леди Виктория, - вежливо поклонился Эндрю. Дарья, сиявшая до моего прихода ярче звёзд на небе, увидев, как я поистине титаническим усилием привожу своё пасмурное лицо в порядок, ткнула меня локтём под рёбра.
   - Нормально, - отмахнулась я, натягивая на лицо улыбку. Полагаю, вышло не очень, судя по фырканью Дашиного кавалера.
   - О, а вот и Карина, - ослепительно улыбнулась Дарья. К нам действительно приближалась Кара, её изумрудное платье смотрелось на общем фоне, как роза, среди ромашек.
   - Здравствуйте, леди Карина, - исполнил ещё один изящный поклон Андреас, за что был одарен благодарной улыбкой вновь пришедшей девушки и исподтишка показанным кулаком Дарьи.
   - А как раз вас искала. Вить, отойдём, - потянула меня за руку девушка. Я послушно последовала за подругой. - Я узнала, что герцогиня СЕГОДНЯ объявит о своём наследнике!
   - Чего?! - шокировано выдохнула я. - Как сегодня? Ещё ж целый месяц!
   - Да-да, именно! Но из-за нестабильной обстановки в стране всё переиграли,- серьёзно подтвердила Карина.
   - Ар-р-р! Чтоб тебя! - топнула каблуком туфли я. Но подруга меня уже не слушала, а смотрело на что-то или вернее на кого-то за моей спиной. Её лицо медленно становилось из удивлённого вредно-злобным. Не особо ласково отодвинув меня с дороги, девушка целеустремлённо направилась куда-то.
   - Зигмунд, позволь тебе представить... - начал было Андреас, но подошедшая Кара его перебила:
   - Сигизмунд де Каристель! Ты как посмел исчезнуть на восемь лет! Ты наглый, бессовестный...
   - Кара... - удивлённо выдохнул ещё один новый знакомый с катка, а затем, мгновенно повеселев, схватил девушку в охапку и закружил. - Карочка! Карина! Как же я по тебе скучал, заноза мелкая! Прости, прости, что пропал!
   И счастливо чмокнув герцогиню Гарденеск, Сим поставил уже совершенно не злящуюся девушку на пол.
   - Вы знакомы? - хор из трёх голосов сопровождался тремя же парами выпученных от удивления глаз.
   - Да я с этой малявкой всё детство провёл, - весело оскалился Сигизмунд.
   - Ну, да, а потом свалил непонятно куда на восемь с лишним лет! - поддакнула Карина. Я только молча удивлялась сзади, попутно переваривая всё случившееся сегодня. К нам тем временем уже направлялся Николас. Да, вот только его тут и не хватало. Сейчас ещё Елена и Кельвин подойдут, и вся компашка будет в сборе.
   - Накаркала, - простонала я, когда к нам приблизился мой троюродный братец. К счастью без Елены, иначе я б точно об соседнюю стену пошла головой биться.
   - Кого я вижу? Кара... - начал, подойдя, Кельвин.
   - Давай без фамильярности, - фыркнула парню Карина, а затем по очереди кивнула головой на стоящих рядом дам и кавалеров, называя их имена.
   - Очень приятно, - поцеловал девушкам ручки братец. Затем несколько минут переводя взгляды с Дарьи на Карину, выбрал первую, но на его пути нарисовался Андреас:
   - Простите, но дама ангажирована мной с самого начала бала! - взяв зарумянившуюся девушку за руку, Эндрю повёл её танцевать. Потерпев крах, Кельвин переключил свой взор на Кару, но та угрожающим шёпотом предупредила:
   - Даже и не думай! - и сама потащила за первой парой Зигмунда в круг танцующих. Ну, зная своего братца, я была совершенно спокойна: меня он точно танцевать не позовёт. Но у Николаса, увы, на этот счёт были совершенно другие планы.
   - Виктория позвольте, - протянул мне руку парень. Эх, как бы я хотела "не позволить", но этикет, чтоб ему!
   - Разумеется, - идя под руку с Ником, я мельком глянула на подол своего платья. Там всё так же лежала иллюзия. Да. Мой жених действительно сильный ментал...
   Звучал вальс. Пары медленно плыли по кругу. На возвышении в конце зала король о чём-то оживлённо беседовал с герцогиней Лейншдберн, изредка бросая заинтересованные взгляды в сторону гостей. Ну, разумеется, ведь среди них инкогнито находился его сын.
   - У тебя красивые глаза! - несколько странно начал диалог Николас де Тирн. Так как эту фразу я слышу довольно часто, у меня на неё имелся постоянный провокационный ответ:
   - А какой красивее? - ехидно посмотрела я на удивлённого юношу. Тот, подумав некоторое время, выдал:
   - Правый. Мне почему-то он кажется более натуральным, - пожал плечами Ник, раскручивая меня вокруг себя. Я же, честно говоря, была шокирована, обычно люди называли другой глаз, а этот...
   - Ты первый, кто так сказал! - серьёзно посмотрела я в его серо-зелёные глаза.
   - А что, разница действительно есть? - глядя на меня в упор, несколько лениво поинтересовался парень.
   - Да, в левом - линза. - Честно ответила я, не собираясь впрочем, продолжать разговор на эту тему.
   - Почему? Плохое зрение? - приподнял бровь мой партнёр. И вот не знаю, с чего бы это, но меня понесло на откровенность:
   - Да, на один глаз, но это только одна причина, - безмятежно улыбнулась я.
   - А другая? - юноша уже даже не скрывал своего удивления. Я же тем временем разглядывала интересные оттенки зелёного, переливающиеся в его глазах.
   - У меня гетерохромия, - вздохнула я. Глаза Николаса удивлённо расширились, но он промолчал. Мда, похоже, не понял:
   - У меня глаза разного цвета! - невинно похлопала ресничками.
   - Да?! А какого? - похоже, и у парня сегодня настал день вселенского любопытства. Тоже плюнул на свою холодную маску отчуждённости и равнодушия.
   - Догадайся! - лукаво улыбнулась я Нику. Юноша ответил мне не менее жизнерадостным оскалом и, раскрутив, крепко прижал к себе.
   - Ник, давай без рук, - аккуратно отстранилась я, чуть не ляпнув, что на меня тут жених поглядывает.
   - Как вам угодно, - осклабился Николас, как бы невзначай прочертя тёплыми пальцами дорожку вдоль поясницы, заставив меня чуть прогнуться назад. Мне это платье определённо не нравится, из-за него мною тут вертят, как хотят.
   - Итак, - продолжил парень, - цвет... Ну, правый точно ярко-голубой!
   - Серо-голубой! - поправила я. Но на меня глянули скептически и подробно просветили относительно цветовых оттенков в целом и моих глаз - в частности. Под таким натиском я вынуждена была сдаться, но закончился лишь первый раунд:
   - А второй?
   - Ну, точно не голубой и не синий... - начал вслух размышлять Ник, продолжая уверенно вести меня в танце. - Может фиолетовый? Вряд ли... Зелёный? - я поморщилась, - нет... жёлтый? О, судя по блеску в твоих глазах, я уже почти у цели. Карие, нет, золотистые? Золотые, да?! - воскликнул парень, когда танец уже подошёл к концу. Уж не знаю, что отразилось в моих разноцветных глазах, но юноша посерьёзнел.
   - Угадал, - вздохнула я. А Николас де Тирн снова потащил меня на танец, и почему-то я снова не сопротивлялась (вот где мой мозг, а?).
   - У тебя глаза грустные, - констатировал парень, уверенно выполняя все пируэты этого поистине сложного танца. У меня платье хоть немного, но всё же сглаживало впечатление от заплетающихся ног.
   - А у тебя они красивые! - попыталась выдавить максимально искреннюю улыбку я. Брови Ника изящно взлетели вверх, будто меня это смутило. А вот наш монарх, да продлятся его дни, решил, что сейчас самое время обратиться к своим верным подданным.
   Почтительно склонив головы, все танцующие отошли к краям зала, освобождая дорогу королю. Так получилось, что отходя, мы оказались как раз рядом с друзьями, в том числе и с Кельвином, Еленой и Адрианом.
   - Приветствую Вас на этом торжественном приёме, - начал свою ежегодную речь Фердинанд VII, я же по привычке отключилась от внешних раздражителей, нырнув в себя. Очнулась только на словах:
   - ...Итак, сегодня знаменательный день не только для нашей страны, но и для дружественного нам княжества Минирис в Термане. В связи со сложной политической ситуацией герцогиня Лейншдберн решила сегодня, на нашем балу, объявить имя своего наследника! - торжественно закончил король, жестом подзывая к себе Александру.
   Что-то мне это совсем не понравилось. Отступив чуть-чуть назад, я стала выполнять элементарные дыхательные упражнения, приводя себя в чувство, попутно пропустив приветственную речь "бабушки". Нервно обернулась и поняла, что стою почти вплотную, прижавшись спиной к своему... жениху. Тот окинул холодным взглядом взвинченную меня и легонько сжал мои плечи. Меня и вправду начинало трясти, а холод его сильных рук несколько отрезвлял (кстати, зря я сегодня не выпила!). Стояла и молилась про себя, чтобы наследником стал любой, но не я. Пусть Кельвин, Елена... только не я!
   - Исходя из трезвых размышлений, я пришла к выводу, что нет лучше кандидатуры на место наследника княжества Минирис, чем... - в зале повисло напряжённо молчание, но у меня в ушах набатом звучал глухой стук собственного сердца. - Чем студентка Государственного Университета технического факультета Алассарийи и дипломатического межгосударственного корпуса герцогиня Виктория фон Вирт и Клейнер, младшая наследница рода Лейншдберн! - возвестила герцогиня...
   Эти слова прозвучали, словно контрольный в спину. Голова закружилась, мир перед глазами пошатнулся, но благодаря рукам Адриана, я осталась стоять... под взглядами десятков, если не сотен людей. Кто-то смотрел с завистью, кто-то с пренебрежением, взгляды друзей излучали сожаление. Ребята слишком хорошо знали, как я отношусь к титулам. Кельвин смотрел несколько насмешливо, но всё же с радостью, а вот в глазах Елены читалась неприкрытая ярость, злость и даже угроза. Почему-то возникло ощущение, что в голову контрольный мне всё-таки прилетит. Я не видела только взгляда Адриана, увы. Зато встретив взгляд Николаса - повеселела. Парень был ошарашен, рядом с ним стояли Эндрю и Зигмунд - тоже с отвисшими челюстями. Посмотрев на Сигизмунда, я поняла, что он тоже расстроен, но чем - увы - мне не дано было понять.
   Ступая осторожно и продолжая держаться за Адриана, я направилась к герцогине Лейншдберн. Рядом с Алесандрой стоял король. Подойдя, отвесила глубокий поклон, за моей спиной также поклонился Адриан. Милостиво кивнув, Фердинанд VII подал нам знак подняться. Только наш обожаемый монарх открыл рот, как к нему метнулись одновременно глава охраны и Николас де Тирн, зашептали что-то очень оживлённо. "Бабушка" тем временем, приложив руку к уху, в котором был наушник, тоже напряжённо к чему-то прислушивалась.
   - В Термане государственный переворот! - хмуро возвестил король. - Кристофер, прости, но маскировке конец. Иди ко мне, сын!
   К моему, да и, пожалуй, к всеобщему глубокому шоку, из толпы вышел...
   - Твою ж мать... - прошептала одними губами.
   ... Сигизмунд. Он же единственный прямой наследник Алассарийи - Кристофер. Вот уж точно... "король". И этот парень гонялся за мной по всему Центральному катку! Проходя мимо застывшей с приоткрытым ртом меня принц - словно извиняясь - улыбнулся.
   - Да отец! - склонил голову Зигмунд.
   - Нашего лучшего пилота военно-воздушного флота - Валерика де Ниррис-Комун - захватили вчера ночью врасплох в его же собственной квартире. На тот момент капитан как раз готовился к полёту. Завтра на рассвете он должен был вылететь со своей командой на территорию Орскана, с целью разведывательных действий и - в случае необходимости - оказания посильной гуманитарной помощи.
   - Рик! - я стала срочно вытряхивать сумочку, висевшую до того у меня на руке, не обращая внимания на несколько странные взгляды, коими одаривали меня окружающие. Выудив, наконец, мобильный я выдернула вторую серьгу из правого уха (у меня их там всего - три), открутила крупный чёрный камень и извлекла крошечный датчик, вставив его в телефон, стала вводить код доступа.
   - Риан, дай наушник, я знаю: у тебя есть! - пока я производила эти манипуляции, люди вокруг меня тоже пришли в лихорадочное движение. Монарх с сыном что-то деловито обсуждали, попеременно выслушивая реплики то одного, то другого командира.
   Хоть бы у Рика не вынули серьгу из уха! Если она на нём, то когда завершится сканирование, можно будет примерно определить его место нахождения!
   - У... рухлядь! - шипя сквозь зубы, долбанула мобильником по ладони, тот возмущённо пискнул, но всё же стал работать быстрее. Наконец заработал навигатор... мысленно покрывая трёхэтажным матом всех от Валерика до того гения, что устроил переворот в Термане, я вглядывалась в ярко-синюю точку на карте. Она была... в Лаарсенийи. Это было не плохо, это было катастрофически УЖАСНО!
   Лаарсенийя - именно та страна, в которую я вряд ли бы когда-нибудь отправилась по собственной воле. Но теперь, похоже, придётся. Если мне удастся слинять отсюда. Посмотрела по сторонам. Прямо у меня над плечом возвышалась голова Ника, встретив мой взгляд, парень коротко кивнул. Дарья с Кариной, тоже увидев наши переглядывания, приблизились. За Дашей последовал и Андреас. Мельком бросив взгляд на герцогиню и короля, я стала отступать. Неожиданно встретив преграду - обернулась: я влетела спиной в грудь Риана. Парень (хотя скорее всё-таки мужчина), взял в свои руки мои ладони и легонько сжал.
   - Прошу, береги себя! - в его стальных глазах читалась такая боль, и я на миг почувствовала, что ради него откажусь от этой авантюрной затеи по спасению друга из тюрьмы самой жестокой из ближайших цивилизованных стран. Но нет, я слишком хорошо знала, что там делают со шпионами или же теми, кого за них принимают.
   - Постараюсь, - бросила я, обходя жениха и скрываясь в толпе так удачно подоспевших друзей. За мной бесшумной тенью последовал Николас, но Адриан остановил его, поймав за локоть. Я не слышала, о чём они говорили, но судя по всему, к консенсусу они пришли.
   Уже выходя из зала под шумок через боковую дверь, я увидела незаметно направляющихся ко мне Кару, Дашу, Ника и Андреаса.

Николас де Тирн

   - Не оставляй её одну, - хмуро попросил меня Адриан де Клейнер.
   - Обещаю! - кивнул я. Мы с Рианом уже были знакомы и я однажды слышал от него о его невесте. Он не любил распространяться об этом, но на одном задании - когда мы все чуть не погибли - рассказал, что он обручён ещё в детстве и недавно он увидел эту девушку, и теперь она стала предметом его грёз.
   - Да, а теперь она стала ещё и наследницей книжества Минирис... - мрачно подумал я.
   Голоса, доносившиеся со стороны Фердинанда VII и герцогини Лейншдберн, становились всё громче и громче. Наконец Александра, повернувшись к Сигизмунду, громким голосом попросила:
   - Кристофер, я была бы вам чрезвычайно признательна, если бы вы приглядели за моей наследницей. Для Виктории данная ситуация довольно опас... - недоговорив, благородная дама стала лихорадочно отыскивать среди немногих оставшихся людей свою наследницу... Которая, как я успел заметить, скрылась в боковой двери зала и сейчас за ней медленно, но целенаправленно скользили её подруги и Андреас. Усмехнувшись оперативности ребят, я неспешно последовал за ними.
   Выйдя из зала, в котором стремительно нарастал переполох, я узрел интересную картину: Виктория стояла у стеночки и старательно стаскивала с ног туфли на шпильках, попутно завязав край красивого и, несомненно, дорогого платья чуть выше уровня колен. Дарья, уже прикрепив к уху микрофон, стягивала светлые кудри в узел на затылке, а брюнетка (Карина, если я не ошибаюсь) снимала с себя украшения и туфли, засовывая первые в сумочку, а вторые, связав за ремешки, перекинула через плечо. Боевые девушки, ничего не скажешь!
   - Через третий коридор вниз - на парковку. - Раздавала свистящим шёпотом ЦУ Тори, - затем - домой на двадцать минут, не больше. Пакуюсь и сматываю по главной трассе!
   - А мы? - возмутились девушки.
   - А они? - Карина ткнула пальчиком в нас с Эндрю.
   - А что вы? - удивлённо поинтересовалась Виктория.
   - А мы с тобой, - отрезал я. Смерив меня каким-то странным взглядом, девушка всё же кивнула.
   - Зачем вам это? - набегу поинтересовалась она у меня.
   - Я тоже знаю Валерика. Хороший парень, прекрасный гонщик и капитан военного корабля. И да, я видел, в какую нам надо страну! - пресёк я все возможные вопросы. Оценив такой ход, Витя фыркнула, но промолчала.
   - Нам нужно полчаса на подготовку, сборы и дорогу до квартиры. Вам сколько? - уже вбегая на паркинг.
   - Примерно, как и вам. У вас как с транспортом? - перешёл к насущным вопросам я, глядя, как Вика вскрывает одну из машин.
   - У меня есть и у Кары, но та, что у меня сейчас в шаговой доступности - слишком приметна. Кара, твой внедорожник возьмём? - повернулась девушка, садясь на место водителя. Дарья уже пристроилась на переднем пассажирском, а третья девушка подбирала подол изумрудного платья, стараясь не прижать его дверцей машины.
   - Конечно, но у меня права не продлены! - предупредила брюнетка.
   - Я за рулём, - ответила Виктория, бросая вопросительный взгляд на меня. - Лучше было бы на двух машинах...
   - Нет проблем, - захлопнул я водительскую дверцу. - Через полчаса мы будем у вашего дома.
   - Идёт. - Девушка резко нажала на газ и машина, взревев, сорвалась с места.
   - Прыгай, - раздалось сзади и, обернувшись, я увидел Андреаса за рулём автомобиля. Быстро сориентировался, хотя как иначе?
   ***
   Через двадцать три минуты после расставания на дворцовом паркинге мы уже стояли у дома девушек. В двадцать пять минут выскочили и они. Точнее Вика с Кариной, тащившие в руках по паре рюкзаков, а Даша в этот момент выкатывала из-за угла... гоночный мотоцикл ярко-жёлтого цвета. Да... вот вам и блондинка... хотя я никогда не относился к числу людей с такими предрассудками, но, всё же, соотнося образ цветочной принцессы с сегодняшнего бала и эту тренированную, подтянутую девушку, затянутую в чёрно-жёлтый мотоциклетный костюм - сложно предположить, что это один и тот же человек.
   Быстрым шагом подойдя к нашей машине, девушки кинули рюкзаки прямо на тротуар. Виктория с ключами в руках пошла к припаркованным здесь же автомобилям. Легко запрыгнув в кабину большого внедорожника, она, выгнав его, поставила прямо перед машиной Андреаса. Открыв багажник, Тори помахала рукой Дарье. Поняв её намерения, я вылез из салона. Воительницы, не воительницы, но они всё же девушки, а потому им не рекомендуется таскать тяжести, особенно вроде мотоцикла.
   Пристроив Дарьино средство передвижения в багажнике внедорожника, я обратился к спутницам:
   - Предлагаю Дарье поехать с Андреасом. Вы же знаете дорогу? - посмотрел на удивлённую девушку я. Та неуверенно кивнула головой. Я перевёл взгляд на Карину и Викторию.
   - Я поеду в машине с вами! - прервала все возможные возражения герцогиня Гарденеск. Витя безразлично пожала плечами, я усмехнулся, забрасывая рюкзаки девушек в багажник.
   - Ты хорошо водишь? - осведомился я у новоявленной герцогини Минириса.
   - Да. Она водит все виды транспорта, включая военные корабли! - ехидно оповестила меня с заднего сиденья Карина. Дар речи пропал мгновенно... Военные корабли... Дипломатический межгосударственный корпус! Да кто она вообще?! Пока не узнаю - не успокоюсь!
   Всю ночь мы ехали молча. Вика безжалостно втапливала в пол педаль газа, Карина подключила наушники к плееру и сейчас мирно дремала на заднем сиденье. Я периодически перекидывался электронными письмами с Сигизмундом. Обстановка была просто аховая: помимо спасения Валерика внутренние службы сейчас разыскивали наследницу герцогини Лейндштберн. Сама же новоиспечённая наследница с каменным лицом вела внедорожник по основной трассе на север. Внезапно на мобильный пришло письмо с незнакомого адреса. Послание гласило:
   "Спроси у Вити, сколько она ещё планирует ехать без остановок. Эндрю больше 6 часов не протянет. Спасибо, Ник!"
   - Даша пишет? - повернула ко мне голову Виктория.
   - Да, Андреас вырубится через часа четыре, она спрашивает, когда ты собираешься остановиться на отдых.
   - Одна я бы проехала ещё часов восемь, - вздохнула девушка. Я понимал её переживания, о жестоком обращении со шпионами и военнопленными в Лаарсенийи ходили легенды... кровавые. Правда, при всём моём к девушке уважении, я уверен, что она не представляет всей серьёзности положения Валерика. Поразмыслив немного, выдал план дальнейших действий:
   - Тормозим через час, покупаем по кружке кофе, я пересаживаюсь за руль второй машины, а Андревс топает на боковую. Ты ведёшь ровно до тех пор, пока сохраняется концентрация внимания, договорились? - я покосился на Витю.
   - Договорились! - кивнула та.
   Спустя полтора часа мы, уже затарившись кофе и булочками, продолжили путь. Спустя примерно часов семь-восемь (при нашей скорости) мы должны подъехать к гостинице, находящейся в шести часах езды от государственной границы. Я сидел за рулём машины друга, сам же Андреас умильно сопел на соседнем пассажирском сиденье. Три девушки ехали в машине перед нами.
   К гостинице мы подъехали к вечеру. Вокруг лежали сугробы раза в два превышавшие те, что были в столице. Честно говоря, даже я немного подустал от однообразной картины за лобовым стеклом. Снег резал глаза, даже, несмотря на пасмурную погоду. Не знаю уж, что двигало Викторией: упрямство или тревога - но она провела за рулём вдвое больше каждого из нас.
   Припарковав автомобиль, я, подхватив сумки, направился к девушкам. Вика уже вытаскивала рюкзаки, когда к ней на помощь подоспели одновременно Даша и Андреас. Подхватив всю поклажу девушек, парочка двинулась к входу в гостиницу. Я ненароком поймал взгляд Тори. Пустой. Безжизненный. На рецепшене наши уже во всю пытались договориться о комнатах. Свободным в гостинице был только верхний этаж. Но не номера, а одни полноценные апартаменты на четыре персоны. Наши пять персон переглянулись и согласились на них.
   - Я забыла телефон в машине, - внезапно выдала Тори и направилась к двери. Неловко пошатнувшись, девушка опёрлась на стол, схватившись одной рукой за голову. Сбросив сумки на диван перед стойкой регистрации, я бегом кинулся к слабеющей шатенке. Подхватил её под лопатки:
   - Вить, ты чего? - в её глазах промелькнуло осмысление ситуации.
   - Голова закружилась. Уже нормально. - Перестала на меня опираться Вика. - Я пойду наверх; в душ и спать.
   Я кивнул в ответ, поворотом головы намекая Дарье, что неплохо бы её проводить. Сам же я, одолжив ключи у Кары, пошёл за мобильным. На улице снова началась, угомонившаяся на рассвете, метель. Закрывая внедорожник, невольно бросил взгляд за него. Туда, где начинались горы, сейчас почти неразличимые сквозь снежную завесу.
   В холе гостиницы девчонки и Андреас обсуждали меню на ужин и на завтрак. Девушка за стойкой со скучающим видом взирала на вазочку с шишками.
   - Я наверх, - зевнула Кара, вероятно уставшая от препирательств Дарьи и Эндрю. Проследив взглядом удаляющуюся стройную фигурку девушки, я перевёл взгляд на диван, на котором горкой лежали наши сумки и рюкзаки.
   Когда мы, наконец, поднялись в апартаменты одна девушка (Карина) - мирно спала, плюхнувшись на диван в гостиной прямо в одежде, а вторая, судя по шуму воды, была в ванной. Кинув вещи в углу второй комнаты, я вышел в коридор. Дарья стояла, прислонившись к двери в ванную комнату. Я вопросительно изогнул бровь.
   - Она там уже полчаса. - Ответила на мой не высказанный вопрос Даша.
   - И что? - не понял я. Продолжая прислушиваться к шуму воды за стенкой.
   - Долго, - резко выдохнула девушка. Я прыснул. - Она больше пятнадцати минут в себя не приходит под холодной водой. Слишком долго.
   - Вам не кажется, что это уже паранойя? - усмехнулся, глядя на несколько обеспокоенное лицо Дарьи.
   - А ты не считаешь, что за два бессонных и напряжённых дня, она вполне могла просто уснуть? - предположила девушка, - или потерять сознание? А вода-то включена...
   После таких аргументов и я напрягся. После того случая на гонках нервы у Вики точно шалили, потом этот бал и титул. Похищение друга и целый день в дороге за рулём. Герцогиня фон Лисс постучала костяшками пальцев по двери:
   - Вить! Ты там долго? Тут все освежиться хотят! - громко поинтересовалась девушка. Ответом было молчание, - Вить! Вика! - нет ответа. Бросив на меня растерянный взгляд, Дарья отошла от двери.
   - Может, мы зря волнуемся? - осведомился я перед взламыванием двери. Девушка только поджала губы и, постучав кулаком, позвала:
   - Вика! Открой, мы сейчас дверь вынесем! Вика-а-а-а!
   Молчание.
   - Открываю, - бросил я Даше. Дверь ломать даже не пришлось, старые-добрые петельные крепления прекрасно поддались. Стремительно войдя в душевую, Дарья вскрикнула. Я влетел следом. Первое, что бросилось в глаза - это одежда, кучкой валявшаяся на полу, а уж затем девушка, лежащая в не естественной позе в ванной. Ну, дыхательная активность, хоть и слабая, но всё же наблюдалась. Кстати, как и немаленькая грудь, но вот насладиться последней мне в полной мере не удалось. Вместо нежной кожи спереди у девушки от ключиц до впадины на груди и вдоль всего живота были рваные бледные полоски шрамов. Вопрос о том, кто мог сотворить ТАКОЕ, отпал сразу после более внимательного рассмотрения рубцов. Так измываются над людьми в целом и над девушками в частности только в Лаарсенийи. Правда, после этих выводов у меня появился ещё один вопрос к бессознательной девушке, но он терпел. Зато наличие шрамов объясняло причину выбора платья (полностью закрытое - спереди и открытое - сзади), хотя что-то мне подсказывает, что одеяние на бал всё равно выбирал кто угодно, но не Виктория.
   Наклонившись, осторожно поднял девушку на руки. Тот факт, что она обнажённая, смущал не больше, чем капли воды, стекающие у меня по рукам. Её лицо было напряжено. Ресницы отбрасывали на щёки тёмные, причудливые тени. Грудь прерывисто вздымалась. Держа на руках не особо миниатюрную девушку, я невольно залюбовался чётко очерченными скулами, тонкой шеей. В сторону наиболее интересных анатомических особенностей, старался тактично не смотреть.
   Выйдя из ванной, понёс её в ближайшую комнату, предусмотрительно обходя место настоящей дислокации Андреаса. Сорвав с кровати одеяло - уложил девушку. Особо не смущаясь, я стал проверять наличие пульса. Пульс был несколько слабый, но не критически. Температуры у Вити не было. Оттянув нижнее веко, посмотрел глаза. Цвет радужки меня несколько выбил из колеи. Похоже, что девушка сняла линзы, так как тот глаз, к которому присматривался я, был золотым. Закончив краткую диагностику, обернулся к напряжённо стоящей в дверях Дарье:
   - Вероятно, она потеряла сознание от переутомления или волнения. Сейчас просто спит. Пульс немного слабоват, но в целом - порядок, - сообщил я, укрывая лежащую на кровати девушку одеялом. Даша кивнула и, выйдя на несколько мгновений, вернулась с полотенцем. Уступив ей место, я встал у изножья кровати. Тем временем Виктории под голову положили полотенце и аккуратно промокнули им тёмно-каштановые волосы, в беспорядке лежащие на подушке. Посмотрев немного на подругу, Дарья вышла, бросив мне напоследок:
   - Спасибо. Я не понимаю в медицине ничего, если ты чуть позже снова проверишь её состояние, я буду тебе очень благодарна, - я кивнул. Лучше перестраховаться, чем вместо спасения Валерика заниматься экстренным доставлением наследницы княжества Минирис к ближайшему нормальному лекарю.
   ***
   Голова в очередной раз ударилась о деревянную спинку кресла. Размяв шею, потянулся. Спать хотелось неимоверно, но в таком неудобном положении этой мечте не дано было совершиться. Я с завистью покосился на двуспальную кровать, где мирно спала Виктория. Честно говоря, меня уже последние два пробуждения посещала мысль - пристроиться рядом. Ей то что, она всё равно спит.
   - Да ложись уже, чего тупишь! - я честно не понял, где раздавался голос: в реальности или же в моём спящем мозгу. Но я его послушался. Аккуратно пристроившись на противоположном от Вити краю кровать, моментально отключился.
   Проснулся от того, что почувствовал шевеление рядом с собой. Открыл глаза и несколько шокировано обозрел сложившуюся картину. Я лежал на спине, одной рукой обнимая Викторию, которая лежала ко мне лицом, причём так, что, несмотря на то, что одеяло куда-то смылось, я не мог разглядеть что-либо особо интересное. Оценив всю комичность и пикантность ситуации, улыбнулся. Однако хорошее настроение тут же померкло: Тори обручена с Адрианом, а он слишком её любит.
   Девушка рядом снова пошевелилась, теснее прижимаясь ко мне. Ей же, небось, холодно! Приподнявшись, попытался дотянуться до одеяла, не потревожив притом Викторию. Стараясь не смотреть в сторону обнажённой девушки, укрыл её. В последний момент, правда, всё же бросил взгляд на страшные рваные шрамы на груди. Бедная девочка, что же ей пришлось пережить?! Вопросов относительно её персоны становилось всё больше и больше, а ответов как не было, так и нет. Прилёг, опершись на руку, пристально изучая расслабленные черты. Тонкие губы, нечётко очерченные скулы, длинные тени от ресниц на щеках, три серьги в правом ухе. Девушка во сне поморщилась и снова повернулась; одеяло легко соскользнуло с обнаженного плеча. Нет, знаете ли, я не железный и не импотент, а тут такой соблазн рядом посапывает, что... отогнав довольно интересные мысли, снова полностью укрыл девушку. Каштановые пряди на затылке топорщились во все стороны и открывали шею... с татуировкой маленькой саламандры. Да, повезло княжеству Минирис с наследницей!
   Я снова откинулся на подушку, надеясь немного подремать. За окном было ещё темно, по времени вообще прошло только четыре часа с момента заселения. Да, а сна ни в одном глазу. Потрясающе, чтоб так во время сессии было!

Виктория фон Вирт и Клейнер

   - Да ложись уже, чего тупишь! - буркнула я, снова услышав сквозь сон, как голова Ника в очередной раз звучно стукается о спинку кресла.
   Последнее, что я помнила - это как я зашла в душ, потом, судя по всему, разделась... а дальше пустота. Первый раз, когда я пришла в себя, было ужасно тяжело пошевелиться. Вероятно я всё же перестаралась: целый день в напряжении, да ещё и за рулём - это тяжело. Сквозь слабость осознала, что я лежу на кровати под одеялом. Одна. И вот тут раздался характерный звук и приглушённое шипение пострадавшего... как выяснилось - Николаса. Еле-еле повернув голову, увидела, что парень спит на кресле, точнее, пытается спать, что в сидячем положении невероятно сложно. Ещё один раз я проснулась под практически беззвучное ругательство, ну а в третий раз, я милостиво разрешила ему лечь на кровать, ругнувшись на него. А что? Он мне мешать не будет, наверно. С этой мыслью я и уснула.
   Проснулась со стойким ощущением, что я таки выспалась. Лежать было ужасно уютно и тепло. Над ухом раздавалось мирное сопение Даши. В чуть приоткрытые шторы были видны окна и потрясающий заснеженный горнолесной пейзаж за ними. В комнате витал едва уловимый запах мужского парфюма, приятный такой. Мужской... нет, что-то не так! Осторожно попыталась повернуться, дабы не потревожить своего... хм... соседа (хотя, я всё же надеюсь, что соседку). Поверх одеяла на моей талии лежала рука, принадлежащая явно не Даше, а... Я опасливо подняла глаза на соседнюю подушку.
   Расслабленное лицо Ника во сне было совсем мальчишеским, ресницы слабо подрагивали, губы расплылись в чуть заметной улыбке. Наверно, снится что-то приятное. Внезапно парень чуть дёрнулся и сонно приоткрыл глаза, я же проделала обратную процедуру. Закрыла глаза, постаралась дышать пореже и не дёргаться. И всё бы ничего, но на этом прелести сегодняшнего утра не завершились. Следующей частью в этом театре абсурда стало явление довольно помятого и всё ещё сонного Андреаса:
   - Ник, я тут... ого! А я вижу, ты неплохо ночь провёл, - из-под чуть приоткрытых ресниц я увидела, как вновь пришедший покосился на стул у шкафа, на котором лежала моя одежда. Вся! В слабой надежде попыталась ощутить на себе хоть что-нибудь кроме одеяла. Ага, так мне это и удалось. Нет, стеснительностью или же стыдом я не страдала, но предположение Эндрю - скажем честно - обидело! Совсем немного, но всё же. Скорчила гримасу, но тут же спохватилась. Правда, недостаточно быстро: Николас успел засечь тот факт, что я проснулась.
   - Это не то, что ты думаешь! - тихо прошипел Ник, - выйди, пожалуйста! - добавил он уже громче. Андреас безразлично пожал плечами и вышел, прикрыв за собой дверь.
   - Хватит притворяться. Я вижу, что ты проснулась, - укоризненно проговорили у меня над ухом. С некоторой опаской я открыла глаза. Прямо надо мной нависало лицо Николаса, серо-зелёные глаза смотрели мягко, в них прямо таки плясали смешинки.
   - Угу, - хрипло отозвалась я. Так, а чего это я собственно?! У нас точно-точно ничего не было, тогда какие проблемы? - Доброе утро! - уже добрее, но всё так же хрипловато отозвалась я.
   - Ты себя как чувствуешь? - серьёзно поинтересовался мой сосед... ага, по кровати. Прислушалась к себе. Вроде всё нормально, мышцы в ногах немного ноют и голова тяжёла, но это мелочи.
   - Нормально, - бодренько отрапортовала я, начиная потихоньку выползать из кровати. Меня остановили даже меньше чем на полпути, причём остановили так неловко, что одеяло чуть не усвистело от меня. Кстати, кто из нас смутился больше - это тот ещё вопрос. Зуб даю, что он!
   - Ты что-нибудь помнишь из вчерашнего вечера? - серо-зелёные глаза в обрамлении длинных каштановых ресниц смотрели встревожено и как-то восхищенно. В последнем я не уверена, но что-то такое во взгляде парня определённо проскальзывало.
   - Нет, - честно ответила я. - Помню только, как поднялась (читай, доползла) до квартиры, кинула сумку, пошла в душ... Усё!
   - Ясно. - Коротко кивнул Ник, смотря мне прямо в глаза. - Ты отключилась в душе, - огорошил меня юноша.
   Отключилась. Это не хорошо, совсем не хорошо. Не могла же я НАСТОЛЬКО устать? Мозг выдал заранее сфабрикованные причины, из которых выходило, что могла! Значит, из ванной меня тащил Ник, ну не Даша же. Странно, что он про шрамы ещё ничего не спросил. Я снова подняла глаза на парня, тот всё так же пристально изучал моё лицо. И что он там надеется узреть?
   - Линзы я успела снять, да? - кажется, догадалась я. Ухмыльнувшись, Ник кивнул и продолжил изучение того, что не скрывало одеяло, то есть лица. - Спрашивай. - Смилостивилась я, поимая, что интерес парня уже сжигает, но из-за врождённой деликатности он вряд ли осмелится спросить. Хотя... со временем точно осмелился бы. Я такой тип людей знаю (на психологии проходили). Но, раз уж он мне помог, почему бы не ответить ему тем же, а то неизвестно, сколько времени он будет мучиться от неизвестности (уж простите, за тавтологию).
   - Ты... такие шрамы оставляют только в Лаарсенийи. Как так получилось? - задал Николас не совсем тот вопрос, на который я рассчитывала.
   - Просто получилось. Я расскажу, но давай как-нибудь потом, - поморщилась я. Нет, ну, а кто же знал, что он сразу определит место действия так сказать?! Хотя, вероятно его специальность и положение обязывает такое знать.
   - Ладно. Тогда вторая попытка, ты не против? - получив положительный кивок, парень задал новый вопрос: - Почему ты их не уберёшь?
   - Это напоминание. - Я откинула голову на подушку и уперлась взглядом в потолок, - напоминание о том, что нельзя быть уверенной во всём, что люди уязвимы и о том, что, если ты выжил - это не значит, что ты продолжаешь жить ... - сморгнула, прогоняя невольно набежавшие слёзы. Я никогда не плачу! Незачем и сейчас заводить эту привычку. - Надо вставать! - наигранно весело провозгласила я, вскакивая с постели. Мышцы немного побаливали, тело слегка штормило, на душе было малость паршиво, но, в общем и целом всё было в норме.
   - Подожди, я подам одеж... - начал подниматься вместе со мной Ник. Он всё так же был в джинсах и майке, в отличие от меня. Я уже бодренько (по стеночке) передвигалась к своим шмоткам. - Э... стыд отсутствует! - констатировал парень, не спеша впрочем, отвернуться. Неужто пытается меня смутить, что ж, пожелаем ему успехов.
   - Что есть, то есть! - улыбнулась я. Так, хоть ему меня смутить и не удалось, но вот отсутствие в ворохе одежды белья определённо восполнило это постыдное упущение. Ну и ладно, натянула прямо на голое тело шерстяной свитер. Подтянула его немного вниз. Оглядела дело рук своих. Длина, как у не самого коротенького платья. Сойдёт!
   - А где мои вещи? - повернулась я к заинтересованно разглядывающему меня Нику.
   - Вероятно в той же комнате, где и Дарья. Но я бы не рекомендовал тебе туда идти, ещё очень рано. - Просветил меня Ник, продолжая бессовестно на меня лыбиться.
   - Андреас вроде уже встал, - пожала я плечами, медленно, поправляя свитер, направляясь к двери.
   - Он просто жаворонок, или так же как я спал на кресле. Ваша подруга Карина ведь уснула на диване, а герцогиня фон Лисс вряд ли пустила его на кровать, - ухмыльнулся в очередной раз этот... этот... У меня даже слов нет, чтобы описать поведение этого нахала! Поэтому я просто пошла дальше, не обращая внимания на своеобразный эскорт.
   В гостиной на диване действительно мирно спала Кара, заботливо укрытая кем-то одеялом. Рядом на полу валялись наши с девочками рюкзаки. Видимо все остальные вчера тоже настолько устали, что скинули вещи и сразу пошли спать. Странно, что они вообще заметили, что я отключилась в душе. На кухне обнаружился пьющий кофе Андреас, а во второй комнате - спящая Дашуня. Развернувшись к двери, где прислонясь к дверному косяку, стоял Ник, я вежливо попросила:
   - Выметись! Пожалуйста, - состроила я язвительно-дружелюбный оскал.
   - Как вам угодно, леди! - насмешливо поклонился парень, но всё же вышел, прикрыв за собой дверь. Вздохнув, принялась разбирать вещи в рюкзаке, пытаясь отыскать нужное. Немного подумав и кинув мимолётный взгляд на часы, решила снова посетить ванную.
   Уже заходя в душ, услышала насмешливый голос Николаса, доносящийся из соседней комнаты:
   - Ты лучше сразу дверь не закрывай, чтобы взламывать, если что не пришлось!
   Послав про себя парня с миром, но в... но далеко, в общем, я с громким звуком защёлкнула щеколду.
   Когда вышла, первым делом пошла в комнату, где до этого спала, но подумав, повернулась на сто восемьдесят градусов и пошла к Даше. Девушка всё ещё спала. Я тихонько прилегла рядом, стараясь не потревожить подругу. За окном шёл снег.
   Сон упорно не шёл, хотя умом я прекрасно осознавала, что если не отдохну нормально, то за рулём буду как сомнамбула. А учитывая настрой Николаса - я вообще не буду за рулём, что меня ну никак не устраивает!
   - Вить?! Витя-а-а-а! - заголосил чей-то голос над ухом. С трудом разлепив веки, узрела склонившуюся надо мной Дарью. - Ты как себя чувствуешь?
   - Нормально, - зевнула я. Лениво переводя взгляд на настенные часы. Полдвенадцатого?! Да это же....
   - Ты вчера нас так напугала. Но Ник сказал, что просто обморок от усталости, плавно перетекший в сон. - Девушка присела на колени прямо передо мной.
   - Прости, - закусила я губу. - Надо ехать, уже и так много времени.
   Подруга понимающе кивнула и, поднявшись с колен, протянула мне руку. Да, я всё равно не выспалась. Тело ломило, голова, казалось, стала тяжелее раза в четыре.
   - Плохо, да? - сочувственно покосилась на меня Дарья. Я скорчила гримаску, намекая, что всё могло бы быть и хуже.
   На кухне нас поджидала Кара и две кружки кофе. Герцогиня фон Лисс неприязненно покосилась на ароматно пахнущий напиток и принялась заваривать чай.
   - Чего такие кислые? - вместо приветствия поинтересовалась подруга.
   - Пока ты вчера дрыхла, Вика в ванной в обморок упала. Николас дверь выносил, а затем и её... - спалила меня Дашка.
   - Ничего себе! Ты как себя чувствуешь?
   - Помираю! Не видно, что ли?! - разозлилась я. Обе девушки прекрасно знают, что моё самочувствие имеет всего две стадии: "можно не обращать внимания" и "срочно требуется реанимация и помощь опытного медика". В данный момент я была на первой. А сталкиваться со второй мне приходилось всего два раза за всю жизнь.
   - Язва! - хором выдали Даша с Кариной.
   - Согласна. Сейчас допиваем и выдвигаемся. ОНИ уже проснулись? - задала я вопрос, кивком головы указывая на комнату, куда меня перенёс Ник.
   - ОНИ. Уже заплатили за апартаменты, отнесли вещи в машины и вынули мотоцикл для Даши. - Передразнила меня девушка. Я удивлённо подняла брови: не ожидала я от них подобного, честно признаюсь.
   - Да, вот ещё. Николас просил тебе передать, цитирую: "Пусть выпьет снотворного или успокоительного со снотворным эффектом. За руль она сегодня не сядет!", - хорошо поставленным голосом спародировала парня герцогиня Гарденеск. Мои же бровки изменили конфигурацию, сомкнувшись над переносицей.
   - Да что он себе вообще позволяет?! Машина не его и... - стала распаляться я, но меня прервали сразу два фактора: звук открывающейся двери и чересчур красноречивый хмык Карины.
   - Машина моя! Так что во имя её же блага, сегодня ты ОТ-ДЫ-ХА-ЕШЬ! Да, Николас? - кокетливо похлопала глазками девушка.
   - Безусловно, - ослепительно улыбнулся вошедший парень, а затем бессовестно отнял у меня кружку с кофе. Ответом же на моё возмущённое мычание стало:
   - Тебе надо беречь здоровье, а тут кофеин! - да, сказал и сам вылакал всё содержимое, зараза! Я в ответ наградила парня таким "доброжелательным" взглядом, что он должен был начать икать как минимум. Ник же потрепал меня по волосам и, посоветовав поскорее собраться и спускаться, ушёл. У меня начался просто таки культурный шок.
   - Челюсть подбери, - ласково посоветовала Карочка, - и выпей снотворного. До машины дойдёшь, а там - поспишь. У тебя лицо реально землистого цвета.
   Глубоко вдохнув, встала из-за стола и, нервно одёрнув джемпер, пошла в ванную. Подруга оказалась права: выглядела я далеко не лучшим образом. Провела влажными руками по лицу и волосам. Стало легче, но не сильно.
   Воздух на улице был свежим и прозрачным. Холодный ветер одновременно заставлял ежиться и прочищал мозги. Накинув на голову капюшон от джемпера и поплотнее застегнув куртку, пошла к машине, мысками сапог расшвыривая хлопья снега. Даша уже сидела на своём железном коне, на мотоцикле то есть. Подойдя к подруге, легонько постучала по шлему; девушка открыла верхнюю часть, показав мне искрящиеся смешинками ярко-голубые глаза в обрамлении длинных пушистых ресниц.
   - Осторожнее, если снег начнется - влазь обратно в машину! - строго глянула я на подругу. Та фыркнула, показав мне оттопыренный большой палец. Договорились.
   - Доброе утро, Виктория, - выглянул с водительского сидения Андреас. Несколько неуверенно ответила на приветствие, вспоминая нашу последнюю... встречу. Сзади подошла Карина и, взяв меня под руку, повела к джипу, намереваясь, видимо, ехать с нами.
   - Таблетки не выпила, да? - сочувственно проговорила девушка. Моё терпение доживало последние секунды, я, как могла, старалась не вспылить.
   - Карина, вы же знаете дорогу? Андреасу необходим штурман, - отошёл от джипа Николас.
   - А он не может ехать просто за нами? - возмутилась подруга.
   - Пускай вы лучше поедете за Дарьей. У этой машины мощность больше, если что её подберёте.
   - А мотоцикл?
   - Координаты оставите, и мы его подберём, - безразлично отнёсся к очередному здравому аргументу Ник. - Всё, пора ехать. До границы - часов шесть.
   Карина удалилась, недовольно ворча, Даша, увидев наши передвижения в сторону автомобилей, нажала на газ. Мотор мотоцикла утробно зарычал, и уже спустя несколько секунд чёрно-жёлтая фигура девушки слилась с заснеженной и расплывчатой линией горизонта.
   Плюхнувшись на переднее сиденье джипа, предварительно чуть не навернувшись с его подножки, сняла куртку. Спустя какое-то время меня даже без таблеток стало клонить в сон. Просыпаясь от каждого неровного движения и видя всё тот же пейзаж за окном, я стала невольно предаваться невесёлым мыслям. Нервно дотронулась сквозь ткань джемпера до шрамов на груди. Искренне надеюсь, что Валерик не получит такие же "украшения"... хотя уж лучше их, чем вообще погибнет.
   В голове непривычно шумело, однообразный пейзаж почему-то начинал укачивать. Стало тяжело дышать... Перед глазами мерцали радужные круги.
   - Останови, пожалуйста... - прохрипела я, хватаясь за ручку двери. Николас настороженно посмотрел на меня, но всё же притормозил.
   Вокруг было сплошное белое покрывало. Ни одного автомобиля на мили и мили вокруг. Выйдя из машины (читай, выпав), наклонилась, опуская голову вниз. Немного придя в себя, повернулась и, захлопнув дверцу, медленно побрела вперёд. Было холодно: куртку я так и не одела, но это был приятный, бодрящий холод. Кружились редкие снежинки, опускаясь на всё вокруг. Сняв с головы капюшон, подставила лицо холодным порывам ветра. Что мне напоминали эти маленькие частички самого холода? Что-то совершенно противоположное, но между тем очень похожее...
   Закончились летние экзамены. На душе было легко и уютно. Идя по парковой аллее, я наслаждалась окружающей меня цветущей и благоухающей природой. На земле пушистыми белыми хлопьями лежал тополиный пух. Словно снежинки кружились в воздухе невесомые пушистые семена. Я шла и улыбалась всему миру!
   Передо мной остановился дорогой чёрный автомобиль. Из него вышел мужчина, по-видимому, телохранитель, и, подойдя к задней двери, распахнул её, подав кому-то руку. В недоумении остановившись, я неловко попятилась. При всём моём самомнении я не могла представить, что это ко мне.
   Из автомобиля вышла довольно пожилая дама в красивом и явно дорогом брючном костюме. Спокойно выдохнув, я стала приближаться к автомобилю, стремясь обогнуть его по касательной, но меня остановили:
   - Здравствуй, Виктория. - Обратилась ко мне незнакомая дама на чистом терманском. Я оторопела. Конечно, это язык довольно распространён в Алассарийи, но мало кто использует его в общеупотребительском плане. Среди моего поколения вообще мало кого ему обучают.
   - Э... здравствуйте, - осторожно ответила я на приветствие. Дама изучала меня каким-то странным взглядом, словно оценивая фарфоровую статуэтку в магазине.
   - Похоже, твои родители не сочли нужным даже с моей фотографией тебя познакомить, - насмешливо проговорила дама. - Моё имя Александра. Я твоя - пусть и не родная - бабушка.

Николас де Тирн

   - Останови, пожалуйста... - простонала Виктория с соседнего сиденья, судорожно вдыхая воздух. Обеспокоенно покосился на скорчившуюся девушку, но всё же нажал на тормоз.
   Тори практически выпала из машины. Несколько минут постояв отчаянно вдыхая воздух, медленным шагом двинулась вперёд. Хотел окликнуть её: замёрзнет ведь в одном джемпере, но внезапно передумал. Медленно поехал вслед за девушкой, та тем временем сняла капюшон, подставив лицо редким хлопьям снега. Шаг Виктории начал замедляться. Она плыла словно в тумане, идя сквозь снежную завесу, и только ярко-красный цвет джемпера не позволял принять девушку за пустынный мираж.
   Выйдя из машины, я осмотрелся. Вокруг действительно не было ни души. Андреас, волнуясь за Дашу, давным-давно скрылся за горизонтом.
   Поспешил вперёд, догоняя подругу, она продолжала идти, словно во сне. Осторожно попытался прочесть её. В этот раз на сознании Виктории не было детонатора. Пред мысленным взором проплыла зелёная аллея и кружащийся в воздухе тополиный пух. Что это за воспоминания? Вот передо мной останавливается машина, из неё выходит... Картинка меркнет. Девушка, стоящая от меня всего в шаге, начинает оседать на землю. Находясь в некотором ступоре от уведенного ранее, я не успеваю её поймать.
   Склонясь над распростёртой на земле Викторией с некоторым ужасом увидел, что цвет её лица был точь-в-точь, как снег. Подхватив девушку на руки, я чуть ли не бегом кинулся к машине. Распахнув дверцу (странно, как она не отвалилась?), уложил Витю на заднее сиденье, благо размера оно было не маленького. Пульса почти не было. Да что ж мне её второй раз практически с того света вытаскивать приходится (и это меньше, чем за десять дней знакомства!)?! Не скажу, что это доставляет мне удовольствие, но я почему-то уже отношусь к ней, да и к Дарье с Кариной, как старым друзьям. Обстоятельства сплотили? Возможно...
   За всеми этими мыслями, я спешно разыскал аптечку. Выудив оттуда шприц и нужную ампулу, попытался закатать рукав викиного джемпера до плеча. Не вышло.
   - Прости, но альтернативы твоя одежа мне не оставляет! - непонятно зачем попросил я прощения у бессознательной девушки (вероятно, для успокоения собственной совести). Приподняв Вику над сиденьем, стал поспешно стаскивать с неё джемпер. Не обращая почти никакого внимая на довольно симпатичное кружевное бельё, я стянул один рукав и всадил шприц в предплечье. Дыханье девушки резко участилось, на лбу выступила испарина. Сердце забилось неровно, но всё-таки довольно стабильно. Облегчённо выдохнув, (хотя, по-хорошему в сон бы её летаргический сейчас дней так на семь) стал одевать обратно. Мимолётно коснулся кончиками пальцев шрамов на груди, кожа там была нежной и гладкой, но края рубцов - грубыми. Вика отреагировала на это мимолётное касание судорожным вдохом. Я сразу же отдёрнул руку, устыдясь - за девушкой подглядываю, словно юнец какой-то. Одёрнув джемпер, накинул сверху на хрупкое тельце куртку, а затем и шерстяное покрывало, найденное в сумке в багажнике.
   Я вёл машину быстро, но при этом как можно аккуратнее. После "чтения" сознания бывает откат, если читаемый объект находится под действием чего-либо или в состоянии сна, при наличии детонатора. Короче ждать чего-нибудь хорошего не приходилось, надо было как можно быстрее добраться до границы, а ещё лучше - до гостиницы. На передней панели завибрировал мобильный телефон. Проигнорировав ещё четыре вызова, я взялся за свой мобильный, который тоже начал надрываться.
   - Да, - буркнул в трубку. Свет автомобильных фар с трудом продирался через плотную завесу снега. Приходилось ехать аккуратно, чему высокая скорость движения отнюдь не способствовала. Отвратительная погода!
   "Вы где? Такой буран! Почему Витя трубку не берёт?" - набатом долбанул по моим барабанным перепонкам взволнованный голос Дарьи.
   - Она спит на заднем сиденье, мы - едем. Да, погода - ужас, - отрапортовал я, прикидывая, сколько нам ещё ползти по этой ледяной пустыне.
   "Мы в гостинице у таможни. Из-за снегопада дороги перекрыты. Мы не рискнули подходить к пункту пропуска, я думаю, её ищут" - уже спокойнее отозвалась девушка.
   - Стационарное освещение включилось, - оповестил я собеседницу, - значит, осталось километра два-три.
   "Супер, ждём!" - весело крикнула трубка и замолкла.
   Дорожное освещение не резало глаза, зато прекрасно разрезало навеянный пургой мрак. Временами бросая взгляды в зеркало заднего вида, я стал успокаиваться: Вика уже почти час, как мирно посапывала. Черты лица смягчились, цвет стал почти нормальным, исчезли чёрные тени из-под глаз.
   Наконец появился приграничный город. Мысленно прикинув, пришёл к выводу, что гостиница должна быть совсем рядом с постом, но слегка в стороне от популярных мест. Проехав весь городок насквозь, и свернув прямо перед древним порталом, увидел в отдалении маленькую гостиницу и машину Эндрю рядом с ней. И самого Андреаса непосредственно рядом с машиной.
   Припарковавшись сбоку, вылез из джипа. Махнув другу, чтобы шёл сюда, стал бережно вынимать с заднего сиденья Тори. Девушка поёжилась и теснее прижалась ко мне.
   - Оставь ключи, я мотоцикл уберу, - бросил мне Андреас, подходя ближе. Молча кивнул на открытую переднюю дверь. Друг меня понял.
   Войдя в небольшой холл гостиницы, я сразу упёрся взглядом в Карину, вальяжно восседающую на стойке и подпиливающую ноготки. Картина шокировала, но виду я не подал.
   - О, а вот и вы! - спрыгнула нам навстречу девушка. - Ты чё с ней сделал? - подозрительно уставилась на меня.
   - Она спит. - Вяло огрызнулся я.
   - Вижу, что не пляшет! - язвительно парировала Кара, рукой убирая коротенькие каштановые прядки, упавшие на лицо Виктории.
   - Проснётся - сама спросишь! - снова попытался я пресечь дальнейший бессмысленный диалог. Но на мою голову с лестницы, ведущей в жилые комнаты, спорхнула Дарья.
   - Так! - издал я тихий предупреждающий вопль, - она просто спит. Да, она здорова (насколько это для неё вообще возможно). Нет, она не в обмороке. Да, мы потом обсудим, что делать дальше! - и ехидно добавил, удаляясь от оторопевших девушек:
   - Нет, я её не компрометировал.
   Обе закадычные подружки разом покраснели, но я, признаться, не понял: от смущения или от возмущения? О, эта непостижимая женская натура...
   - Номер опять общий, - спокойно сообщила Дарья, огибая меня на лестнице. - Одно из мест - диванное.
   - Чудесно.
   - Опять под самой крышей, - улыбнулась девушка.
   - Великолепно.
   - Окна большие и горы вдалеке видно, - мечтательно закатила глаза Даша.
   - Просто потрясающе.
   - Издеваешься, да? - поняла девушка.
   - Как я смею?! Мне просто хочется побыстрее оказаться в тёплой, мягкой крова... диване!
   - Всё! Поняла, приняла и осознала, - замахала на меня руками баронесса фон Лисс, - пришли! - и распахнула перед нами дверь. Прямо как молодожёны: даму через порог на руках... Что за бред у меня в голове? Спать! Надо срочно идти спать!
   - Иди спать, ты устал, - словно прочитав мои мысли, Дарья стала помогать мне. Откинула покрывало на кровати, - я дальше сама.
   - Будут проблемы - буди! - бросил я уже от двери. Не став дожидаться ответа и не глядя на реакцию девушки, вышел. Упав на диван в гостиной, я мгновенно отключился.
   - Ник... Ник! Николас... - прорвался сквозь сонный туман чей-то шёпот. С трудом разлепив глаза, увидел сидящую передо мной на корточках Викторию.
   - Ты чего? Плохо? - сонно забеспокоился я, запоздало понимая, что в таком состоянии я даже чай не заварю.
   - Нет, прости, что разбудила. - Виновато посмотрела на меня девушка, - просто я хотела тебя спросить, что было? Я что-то говорила?
   - Нет, ты просто шла и упала, - продрав, наконец, глаза ответил я. Затем немного подумав, добавил:
   - У тебя детонатор временно слетел. Возможно, из-за погодной аномалии, там и магнитная область фонила.
   - Ясно... - пробормотала Тори, опуская голову на подлокотник дивана прямо рядом с моим лицом. - Ты меня читал?
   - Да, но ничего определённого кроме пейзажа я не увидел. Честно! - поднял я руки.
   - Верю, - несколько измученно, но всё же искренне улыбнулась мне девушка. Свет уличного освещения, слабо пробиваясь в комнату, озарял её лицо. Глаза снова были разного цвета, а взгляд таким... таким... Я не представляю, каким эпитетом можно его охарактеризовать.
   Слабо осознавая, что делаю - подался вперёд. Горячее прерывистое дыхание девушки обожгло мне губы. Вопреки сонным воплям голоса разума, я коснулся её губ. Остатки сознания подсказали, что страсть - не то, что нужно для девушки, боящейся физического контакта, зато нежность - вполне может побороть её страх. Не знаю, возможно, потом я пожалею, что украл у неё этот поцелуй или пожалеет она, но сейчас, похоже, совесть и разум молчали у нас обоих.
   Прерывистое дыханье на моих губах, осторожные прикосновения: то ли нерешительность, то ли страх. Ласково провёл рукой по шее Тори. Жаркий выдох мне в рот послужил ответом. Движения губ становятся всё более смелыми, но от того не менее нежными. Чуть приподнявшись, прижал к себе девушку, её руки упёрлись мне в грудь. Нежно провёл рукой по спине, приподнимая тонкую ткань длинной майки, скрывающей её тело почти до бёдер. Вика прогнулась, прижимаясь ко мне ещё теснее. Одно ловкое движенье и девушка уже полулежит на мне. Короткие, страстные поцелуи перемежаются нежными стонами, вылетающими из приоткрытых губ. Продолжая покрывать поцелуями её лицо и шею, немного перевожу дыханье. Снова найдя в полутьме губы Виктории прижимаюсь к ним. Рука уже скользит по её обнажённой спине; девушка запускает тонкие пальчики мне в волосы, поглаживает шею; другой рукой всё так же упирается в грудь. Ещё один призывный стон мне в рот и я уже почти готов поддаться на такую соблазнительную провокацию, но сознание приходит в себя.
   - Нет, - делаю над собой волевое усилие, - остановись, Витя.
   Затуманенный нежностью взгляд разноцветных глаз действует на меня угнетающе. Стараясь не допустить ошибки, провожу кончиками пальцев по её лицу. Нельзя, чтобы она снова почувствовала испуг или того хуже - вину.
   - Не надо, ты потом сама пожалеешь, - мягко проговорил я, незаметно одёргивая на девушке майку, задравшуюся несколько... хм, очень высоко.
   - Почему? - голос девушки был хриплый, но не жалобный, а скорее удивлённый.
   - Тот же вопрос, - парировал я. Аккуратно пододвигая Тори к себе, видя, как она поёжилась от холода.
   - Я не хотела воспользоваться тобой в корыстных целях, просто... накатило. Извини, - она понуро опустила голову.
   - Кто из нас старше и опытнее (вовремя успел удержать слово - умнее, ибо это ещё не факт)? Я! Вот именно. Ты прости, я знаю, что для тебя это...
   - Перестань, - перебила мои душевные излияния Вика, - я благодарна. И мне... понравилось. Всё кроме несвоевременной остановки... - хихикнула девушка.
   "Если попадусь в Лаарсенийи, хоть не так обидно будет..." - уловил я мысль на ментальном плане. Вздрогнув, понял, что Виктория действительно боится, что не вернётся. И заодно убедился, что детонатор либо окончательно слетел, либо основательно попортился.
   Чувствуя себя сентиментальным идиотом, решил не оставлять девушку одну, хотя бы сегодня. Ей нужно почувствовать себя нужной, не одинокой. Обнял съёжившуюся подругу и укрыл нас обоих одеялом. На меня посмотрели недоумённо, но отстраняться не стали. Подумав ещё секунду, приподнял лицо девушки за подбородок и снова поцеловал в губы. Вика ответила, в свою очередь, обняв меня. Не знаю, почему вышло именно так, но от такой нежности девушка всхлипнула и, оборвав поцелуй, спрятала голову у меня на груди.
   Проведя пальцами по коротеньким взъерошенным волосам, невольно улыбнулся. Каким-то чудом возбуждение во всём теле переросло в бесконечную нежность к этой совсем не хрупкой на вид девушке. Невольно поймал себя на мысли, что завидую Адриану...
   Виктория на моих руках задремала, и под её мерное дыхание я тоже стал засыпать, уже примерно представляя физиономии наших друзей завтра утром. И как я докажу её подругам, что таки не скомпрометировал её?! Завтра решу. Сейчас же имеет значение только ночь, тихое дыханье девушки на моих руках и воспоминания о её прикосновениях.
   Проснулся я от того, что кто-то мягкий и тёплый зашевелился около меня и, легонько чмокнув в губы, исчез. Перед полузакрытыми глазами просеменили стройные женские ножки и тут же исчезли. Снова закрыв глаза, я решил ещё немного подремать.
   Запах крепкого кофе заставил взбодриться и предпринять попытку высвободиться из плена мягкого одеяла и интригующего сна. Прямо напротив лица на тумбочке стояла большая кружка, источающая такие соблазнительные ароматы.
   - Доброе утро, - поздоровалась Виктория, присаживаясь на край дивана. Я улыбнулся, пододвигаясь к стенке.
   - Доброе.
   - Кофе? - кивнула девушка головой в сторону тумбочки.
   - Чёрный. Как и моя душа, - с придыханием ответил я.
   - Да ну тебя! - якобы смущаясь, пихнула меня Витя локтём под рёбра. - Я вообще хотела извиниться за прошлую ночь. Просто что-то накатило и я...
   - Ты это уже говорила, - упрекнул я девушку. - Забудь, всё нормально.
   Подтянул её к себе и, опрокинув рядом, поцеловал в шею. Вика, закрыв глаза, расслабленно откинулась на подушки. Проведя рукой по скуле, мимолётно коснулся шеи. Пальцы добрались до выреза майки. Сегодня против обыкновения на девушке не было водолазки или же чего-то, скрывающего всю верхнюю часть её тела.
   Разноцветные глаза внимательно и несколько настороженно следили за моими действиями. На этот раз инициатива принадлежала ей: девушка сама притянула меня к себе, обняв одной рукой за плечи, а пальчики второй - переплетя с мой ладонью, перехватив её у себя на груди. Нежно растрепав ей волосы, я отстранился.
   - Опять ты останавливаешься, - надула губки Виктория. Я лишь хмыкнул, озвучивая свой вопрос:
   - А сколько у тебя шрамов?
   - Э... ты имеешь в виду тут, - прочертила девушка линию поперёк свей груди, - или вообще?
   - Вообще... - немного шокировано ответил я, но потом рассудил, что у каждого есть какие-нибудь шрамы из детства.
   - Мм... ну, двенадцать этих, плюс четыре - на ногах, один - на виске, ещё пять - на талии... - принялась загибать пальцы девушка. - И того двадцать два. Вроде все.
   - Ничего себе... - протянул я, вспоминая количество своих боевых ранений.
   - А у тебя? - прищурилась на меня подруга, доставая откуда-то из-за дивана кружку с чаем.
   - Кажется, семнадцать... - тщательно пересчитав всё, ответил я.
   Прошёл почти час, а никто из наших друзей по несчастью, так и не соизволил явить нам свой светлый лик. Мы же тем временем сидели на кухне и, попивая чай-кофе, вели строгий учёт полученных ранений. Закатывая штаны и задирая футболки, споря и переругиваясь, мы выяснили, что Виктория таки лидирует.
   - У тебя с заданий шрамы? - осторожно поинтересовалась она у меня. Улыбнувшись, раскрыл "военную тайну".
   - Все, кроме двух - с одного единственного задания.
   - Да ладно?! Это куда ж вас так забросили? - округлила глаза Витя.
   - Расскажу, когда поем. Или лучше вообще, после пересечения границы, - внезапно вспомнив, добавил я.- Тебя ищут все службы страны.
   - Догадываюсь уж, - вздохнула девушка. Подперев рукой щёку Тори уставилась в окно. Хорошее настроение как рукой сняло.
   - Не переживай, через Сима попытаемся выйти сразу на спец пропуска. То есть через Кристофера, - поправился я, вспоминая, что инкогнито принца раскрыли ещё на балу.
   - Если что, я могу пересечь границу отдельно. У меня есть связи, а через Риана... или просто пользуясь титулом его невесты, я смогу вообще не останавливаться на пропускном пункте. - Виктория нервно передёрнула плечами. Странно...
   - А чего мы тогда не попытались напрямую пересечь Железный занавес? - удивился я.
   - Даже через все наши связи мы бы не смогли пройти там без проверки. Поддержка кронпринца Алассарийи и лорда-герцога Алассарийи и Термана не смогла бы провести нас через контроль, а уж тем более в военное время. Вероятнее всего сейчас этот пункт проезда перекрыт даже для транзита, - вздохнула девушка. Продолжая потягивать из кружек горячие напитки, мы замолчали, думая каждый о своём.
   - Если в Термане переворот, то мы вряд ли сможем пересечь границу без вопросов. Вы поедете отдельно, - подала голос Тори, - мне будет проще одной проходить контроль. Вы проезжаете при помощи протекции принца, а я по идентификационной карточке Дипломатического корпуса, не думаю, что тут знаю герцогиню Минириса в лицо.
   Я задумался. Все доводы были вполне логичными, но что-то меня всё же смущало. Разделяться - не самая лучшая идея сейчас.
   - А ты не боишься лишних вопросов? - поинтересовался я, прикидывая, какие более или менее правдоподобные "легенды" мы можем для себя придумать.
   - Всё просто, я: либо еду домой, в тётино имение, либо в родной филиал Корпуса за какими-нибудь бумагами, либо - на крайний случай - подготавливать свадьбу с Адрианом де Клейнером! - выдала свои вариации "легенд" девушка. Правда, был довольно высокий шанс, что Викторию, как высокопоставленную дворянку, обладающую двойным гражданством, могут взять в плен. Всё-таки толком неизвестно, с чем связан, и какие цели преследует государственный переворот в Термане.
   Все варианты "легенд", конечно, могли сработать, впрочем, так же как и красивые глазки вкупе с протекцией Кристофера. Пока я пытался сообразить, какими правдами-неправдами мы будем пересекать границу уже непосредственно с Лаарсенийей, на кухню вползли остальные ребята. Довольно сонно поздоровавшись, принялись ваять себе завтраки.
   Чуть позже, когда все окончательно взбодрились, мы обсудили наши с Викторией "легенды" и, признав их удобоваримыми, пошли за вещами, а затем и к автомобилям. Дашин мотоцикл Андреас уже убрал, а потому нам пришлось поменяться автомобилями. Всё-таки девушка, в одиночестве пересекающая границу на вездеходном автомобиле, в багажнике которого к тому же лежит ещё и гоночный мотоцикл - несколько странно.
   Слёзно попросив не угробить его автомобиль и выслушав кучу ехидных ответов на это, Андреас отдал-таки Вите ключи. За руль джипа снова сел я, махнув девушке рукой на прощанье, мы первые выехали к пропускному пункту. Сразу за нами спустя некоторое время пристроилась Виктория, выглядевшая очень презентабельно в элегантном, наглухо закрытом брючном костюме, за рулём солидного автомобиля, на каком собственно и полагалось ездить наследной герцогине.
   Без проблем пройдя осмотр, точнее фактически даже не проходя его, ибо его коменданту ещё утром поступило сообщение от ССК (Специальных Служб Короны), с приказом пропустить двух своих служащих с их спутницами - благородными дамами и студентками Государственного Университета. Отъехав на достаточное расстояние, мы принялись ждать Викторию.
   Снова повалил снег, сокращая видимость всего до десятка метров. Вопреки нашим ожиданиям ждать пришлось долго. Как это ни странно, но девушки совершенно не волновались за свою подругу, Андреасу было несколько индифферентно, а я верил, что Виктория в любом случае выберется.
   Когда на горизонте появилась нужная нам машина, прошло уже больше двух часов. Оказалось, что таможенники, немного озадаченные таким количеством "элитных" гостей, пригласили будущую герцогиню де Клейнер на кофе (чай - с поправкой на здоровье) и булочки (бутерброды - с поправкой на свежесть). Вот Тори и задержалась.
   Мы сразу же вырулили на трассу, не обращая внимания на непогоду. Конфигурация пассажиров снова поменялась: в джипе ехали Витя с Кариной, а мы с Андреасом и Дашей пересели на служебный автомобиль Эндрю.
   Ехать на заднем сиденье было как-то непривычно, но Дарья намертво оккупировала место рядом с водителем. На меня молодые люди внимания обращали не больше, чем на букашку на лобовом стекле самолёта. Особо не вслушиваясь в их болтовню, я мысленно прикидывал, что мы будем делать при пересечении границы Лаарсенийи. Прямо скажем: идей было катастрофически мало! Я, правда, возлагал большие надежды на смекалку девушек в машине сзади.
   За окном всё снова было погружено в белоснежный полумрак снежной зимней ночи.

Виктория фон Вирт и Клейнер

   - Хочу спать! - простонала я. В глаза словно песка насыпали, веки постоянно закрывались. Старательно всматриваясь в дорогу, я пыталась не отстать от машины Эндрю. Пока получалось.
   - Давай остановимся? - предложила Карина, которая из чисто женской солидарности тоже бодрствовала.
   - Как ты себе это представляешь? Мы поехали в объезд всех мало-мальски крупных городов, а остановиться в чистом поле нам не дадут вон те молодцы, - кивком головы указала я на машину Андреаса перед нами. Девушка в ответ лишь фыркнула и выдала рецепт спасенья:
   - А ты вот так им просигнализируй! - и, протянув руку, несколько раз включила и выключила яркие фары дальнего света. И действительно, спустя несколько минут машина впереди притормозила и съехала на обочину. Вот угадайте, кто первым выскочил из машины? Ну, конечно же, Ник!
   Буквально подлетев к нашей машине, он распахнул дверь. Но я не дала ему и слова вымолвить, сходу заявив:
   - Я хочу спать!
   - Хорошо, я скажу им, чтобы они дальше ехали и сам за руль сяду. - Вернулся к первой машине Николас.
   Я тем временем стала перебираться на заднее сиденье, подумав немного, выбралась на улицу под снегопад. Быстренько обогнув огромный джип, распахнула дверцу багажника. Нашла одеяло и, прихватив его с собой, шустро нырнула в салон. Андреас с Дашуней уже тронулись, а Ник занял водительское место. Когда я таки нормально расположилась на сиденье, мы тоже двинулись в путь. Ребята молчали, видимо, чтобы не мешать мне. Так в тишине я и лежала, облокотив голову на окно, чтобы было видно окружающий однообразный пейзаж.
   Думать о чём-либо совершенно не хотелось, и сознание медленно покидало свою хозяйку, не преминув, правда, напоследок подкинуть ей несколько особо интригующих тем для размышления.
   О прошлой ночи размышлять если и хотелось, то... Нет, не хотелось. Просто я была благодарна Нику за всё в целом, и в том числе за нежность, которая неведомым образом не вызвала отторжения и отвращения с моей стороны. Я не жалела, разве о том, что он остановился. Но оценив своё поведенье наутро, я поняла и в полной мере осознала, насколько глупо вела себя. И то, что он меня остановил - идёт ему в плюс. Очень-очень большой плюс! Его тут, понимаете ли, девушка почти замужняя соблазнить пытается, сама при этом толком не понимающая, что делает, а он ещё и сопротивляется, о её честь заботясь. Не парень, а мечта! Что-то меня вообще не в ту степь занесло!
   Ну вот, хотела поспать, а вместо этого пустилась в демагогию. Дура! И всё же... Сейчас мной как никогда обуял страх, что в этот раз из Лаарсенийи я не вернусь. Эгоистичное желание - быть в первый раз с пусть и не любимым, но красивым и порядочным мужчиной - и стало своеобразным откатом, срывом после всего уже пережитого и того, что мне ещё предстоит. Остаётся искренне уповать на то, что Николасу де Тирн не придёт в голову такое объяснение моих действий.
   В прошлый раз мне чудом удалось избежать прискорбной участи, но вместо этого появился страх. Страх прикосновений, поцелуев, близости; опасение, что за ними последует боль. Меня не обесчестили, но зато на моём теле остались эти уродливые шрамы. И всё же я принципиально не собиралась их убирать, хотя если в этот раз Лаарсенийи меня снова поймают, они сыграют решающую роль в моей жизни. Человек, подвергшийся пыткам и издевательствам секретных служб Лаарсенийи, если и не умирает, то коротает остаток своей и без того несчастной жизни в темницах и казематах. А я на свободе, значит: я либо сбежала, либо меня обменяли на кого-то важного - из чего следует вывод, что я не рядовой гражданский.
   Вот угораздило же меня! Да и Валерика тоже не по-детски занесло. Я всё понимаю, но чем лично он не угодил правительству Лаарсенийи? Подумаешь, пилот соседней не совсем дружелюбно настроенной страны. Ну, самый лучший пилот! И что? Это же не повод! Тем более что похищение Рика так "удачно" совпало с переворотом в Термане. Связь между этими событиями определённо должна быть! Только, увы, я её не вижу.
   И вот, вместо долгожданного и столь желанного сна мысли бегают по кругу Николас-Лаарсенийя-Рик. Рик-Николас-Лаарсенийя. Валерик. Лаарсенийя. Ник!
   Временами, проваливаясь в сон, я представляла, что нахожусь где-нибудь на острове. Вокруг белый песок, пальмы, бескрайнее ярко-голубое небо и прекрасный бирюзово-синий океан. Блаженная нега жаркого южного дня окутывает меня, заманивая в вечно-прекрасный и пленительно-нереальный мир оазисов и миражей. Полёта фантазии и призрачной надежды на лучшее... на чудо!
   "О да, как бы мне сейчас помогло ЧУДО!" - сонно подумала я, просыпаясь в очередной раз непонятно от чего.
   Карина и Николас молчали (первая, по-моему, вообще спала). Ну, хоть кому-то это удаётся. Снова поёрзала, устраиваясь поудобнее. Из положения "полулёжа и ноги на окне" очень хорошо просматривалось зеркало заднего вида. А в самом зеркале отчётливо виднелась непроглядная ночная тьма. Зевнув, поняла, что дико хочу спать и уже откровенно плевать на мысли, природу, погоду и всякое такое прочее! (Да, автор в этот момент придерживается абсолютно идентичного мнения. НО, так как сроки поджимают, а сюжет ещё не закончен - ТВОРИ, ХОЛОП, СОЛНЦЕ (в данном случае, правда, луна, скрытая за тучами с громом и молниями и пеленой дождя) ЕЩЁ ВЫСОКО!)
   На этот раз не снилось ничего, что искренне радовало. Однако пробужденье оказалось каким-то холодным, безрадостным и будто опустошённым. Бред какой-то! Вот когда вернусь из этой хм... поездки организую себе оздоровительный отдых, где-нибудь в Оррентоге. Сосновые леса, горы и море - что может быть лучше. Но всё это при условии - если вернусь. Как раз об этом "если" думать и не хотелось! Но приходилось.
   Внезапно машина Андреаса, ехавшая чуть в отдалении перед нами, резко вильнула вправо, поднимая колёсами вихри снега.
   - Что за? - выругался Николас. Но, увидев причину такого манёвра, тоже съехал на обочину.
   - Кордон?! - хором возопили мы с Кариной. Сейчас, если мои расчеты верны, мы находились в непосредственной близости от границы с Лаарсенийей. Точнее, мы ехали практически вдоль неё. И вот именно загородительный кордон на трассе федерального значения определённо наводил на мысли. У них тут что, военные действия намечаются?
   - Похоже, у них тут военные действия намечаются, - угрюмо протянул Ник, озвучивая мою мысль вслух.
   - Полный абзац! - выдала Карочка.
   - Что дальше? - поинтересовалась я, высовываясь из гнезда, свитого мною из одеяла и куртки. Облокотившись на переднее пассажирское сиденье, принялась несколько нервно барабанить пальцами по подголовнику.
   - Ехать по дороге вперёд - неразумно. За третьим кордоном вероятнее всего будет пост. - Задумчиво облокотился Николас на руль.
   - Да, но ехать без навигатора по заснеженной пустыне - ещё большая глупость! - подала голос Карина.
   - Может съездить на мотоцикле на разведку? - внесла я довольно неплохое предложение. Но затем поспешно добавила:
   - Дашу одну я не пущу!
   - Ты одна тоже не поедешь! - обернулся ко мне Николас, сверкнув серо-зелёными глазами.
   - Поеду я, - спокойным голосом объявила герцогиня Гарденеск, небрежно рассматривая собственные ноготки.
   - Одна - НЕТ! - хором выдали мы с Ником. О, хоть в чём-то солидарность!
   - С ней поеду я, - снова хором. Угу, полное взаимопонимание!
   - Я, - повысив голос, повторил де Тирн. Хотелось возразить, но... а и к чёрту его! Хочет ехать? Вперёд!
   Да, совсем я расклеилась. Пора обратно эволюционировать. Срочно!
   - Так будет выгоднее. У вас есть кое-какие свои соображения, основанные на ваших данных и у нас тоже, но если поедете только вы с Кариной, то нашими воспользоваться не получится. Так будет лучше, пойми, - привёл вполне логичные доводы парень. Только почему они логичные-то?! Кто бы ни был на посту (если он там вообще есть), вряд ли он имеет связи с верхушками официальных и теневых структур соседнего (пускай и дружественного) государства.
   - А я ещё ничего интересного в этой поездке не застала, - притворно надула губки подруга. - Всё, что было - я проспала. А теперь отдохнёшь ты. Всё честно!
   - Надо только чтобы Даша мотоцикл согласилась дать, а то все окажемся в пролёте, - спустя несколько мгновений молчаливого обдумывания выдвинутого предложения, добавила Карина. Как это ни прискорбно, но мне пришлось согласиться.
   Ещё десять минут понадобилось на разъяснение плана Даше с Андреасом, а потом ребята стали собираться. Карина натянула поверх джинсов и кофточки - мотоциклетный костюм, Николас же ограничился просто шлемом. С одобрения всех присутствующих вёл парень.
   Дежавю. Чёрный с жёлтым мотоцикл исчезает за плотной снежно-белой завесой.

Николас де Тирн

   Погода явно "благоволила" к нам. Снег не прекращался, по-моему, уже третьи сутки. Вождение транспортных средств при любых погодных условиях, конечно, тоже входило в курс специального обучения, но удовольствия оно мне определённо не доставляло.
   Сосредоточенно глядя на заснеженную дорогу, я размышлял. Если в отношениях между Терманом и Лаарсенийей есть угроза военных действий - что, кстати, странно, ведь переворот произошёл меньше недели назад - то все границы будут намертво перекрыты. Отсюда вывод: нам просто так не преодолеть этот треклятый занавес!
   Проехав метров пятьсот, может немного больше, мы увидел следующий кордон. Пост мы обнаружили ещё через несколько сот метров. Но он был пустой. Стоял военный автомобиль, были ящики с боеприпасами, даже еда на столике в бараке стояла. Но ни одного человека.
   - Это вообще как? - слезла с мотоцикла Карина. Пройдясь по периметру, девушка несколько раз попинала мешки, сваленные высоченной кучей на проезжей части, но наконец, сдавшись, вернулась.
   - Думаешь, просто уехали? - поинтересовалась Кара, облокачиваясь на деревянный каркас кордона.
   - Нет. - Бросил я, ставя мотоцикл на подножку. Обойдя весь проверочный пункт, я - так же как и до меня девушка - ничего не обнаружил. Если и было, что обнаружить, то это уже основательно припорошило снегом.
   - Меня это напрягает! - вынесла вердикт герцогиня Гарденеск, особенно выделив слово "это".
   - Верю, - искренне ответил я.
   - Ну, и что мы будем делать?
   - Надо возвращаться. Выбора у нас не остаётся, - я почесал переносицу. - Можно ехать дальше по дороге, просто огибая кордоны, а можно вернуться и заехать в ближайший город. Попытаемся узнать, что тут творится.
   - Разумно, - протянула девушка, напряжённо вглядываясь куда-то вдаль. - Ты видишь?
   - Что? - я проследил за направлением её взгляда.
   - Там что-то движется. - Напряжённо выдала герцогиня Гарденеск. - Поехали, посмотрим!
   Быстро вскочив на железного коня, я подождал девушку. Вздымая колёсами хлопья снега, мотоцикл рванул с места; движущаяся по земле точка приближалась.
   Это был человек.
   Он был уже мёртв.
   ***
   - Вы понимаете, чем всё это может обернуться?! - дама в строгом тёмно-синем костюме в очередной раз ударила кулаком по стопке документов на огромном рабочем столе.
   - Международным скандалом? - спокойным голосом поинтересовался Его Величество Фердинанд XII, пригубив чашку с чаем. Успокоительным. За спиной монарха стоял принц Кристофер. Наследник престола был отнюдь не столь спокоен; напряжённое лицо, хмуро сдвинутые на переносице брови, кулаки сжаты.
   - Вы осознаёте? - дама вплотную подошла к королю, - Осознаёте, чем может для них обернуться это поездка?
   - Мы ведём переговоры о выдаче пилота Валерика де Ниррис-Комун. А ситуацию в Термане неплохо бы и Вам проконтролировать, вы так не считаете? - Фердинанд XII оторвал глаза от бумаг, но дама в костюме молчала, зато подал голос кронпринц:
   - Переговоры находятся даже не на созерцательной стадии, отец! Переворот - вообще мутное дело, граница Термана с нами - открыта, а граница с Лаарсенийей представляет собой что-то ещё более непонятное нежели всегда. Там стоят загородительные кордоны. Кордоны, понимаешь?! А людей там тю-тю... Нету! - выдал Кристофер, подавшись вперёд.
   - Откуда такие сведения? - уже спокойным деловым тоном поинтересовалась дама в костюме.
   - Они достоверные, - напряжённо ответил принц.
   - Верю, - единственная высокопоставленная женщина в кабинете вальяжно расположилась на кресле у камина. - Но всё же.
   - Кристофер, иди и подготовь группу спецреагирования, - отдал распоряжение сыну король Алассарийи.
   Дождавшись, когда юноша выйдет, монарх перевёл взгляд на трёх оставшихся в кабинете людей. Адриан де Клейнер стоял постройке смирно у окна и безразлично изучал серое небо. Секретарь Его Величества с блокнотом и ручкой в руках сидела на стуле у двери и преданным взглядом взирала на своего короля. И только Герцогиня Александра фон Лейншдберн позволяла себе эмоции в данной ситуации. Женщина чётко осознавала, что если её наследницу обнаружат службы Лаарсенийи, то она не выживет и весь план по объединению старейших родов рухнет.
   Цепь хитроумных интриг, оплетающая все древние и наделённые властью рода Континента, могла разорваться из-за одного опрометчивого шага двадцатилетней наследницы маленького княжества Минирис.
   ***

Виктория фон Вирт и Клейнер, младшая наследница рода Лейншдберн

   Карина фон Гарденеск сидела с ногами на диване и самозабвенно перечисляла все прелести нашей и без того не скучной жизни:
   - Подвожу итог: мы в полном, абсолютном, бесповоротном и окончательном...
   - Мы поняли, - прервал Николас душевные излияния Кары по поводу сложившегося положения.
   А оно было таковым: военное положения на границе было обусловлено несанкционированными военными учениями со стороны Лаарсенийи на прилежащих территориях. (Эту информацию мы получили от Сигизмунда, он же Кристофер, он же кронпринц Алассарийи)
   Все посты пустовали, проездной пункт на границе уже неделю как не отвечал на запрашиваемые сигналы. По всей вероятности он был захвачен. (Эту информацию добыла Кара, через свои каналы, связавшись с одним из местных представителей теневого сословия. Да, наша Кара тоже была не особо чиста перед законом, правда он (закон) об этом и не подозревал)
   Ну, и наконец, власти Лаарсенийи не выходили на связь, не пытались потребовать какой-либо выкуп за Рика. Не поступало ни ультиматумов, ни указаний. Серьгу из уха Валерика если и вынули (хотя я искренне надеялась на обратное), то уничтожать не стали.
   - И что будем делать? - хмуро поинтересовался Андреас.
   - Выходим на внутренние службы Термана и через их каналы пробираемся к границе. Там действуем по обстоятельствам. Я наложила координаты места нахождения Валерика на современную карту, по ней выходит, что он находится в штабе секретных служб. К нашему счастью, штаб не главный, так как пытаться туда пробраться - это быть самоубийцей-мазохистом. - Высказала я план, который лично для меня был идеальным, а посему отступать от его реализации я была не намерена.
   - Всё сказала? - также безрадостно поинтересовался Ник, сидя на полу, облокотясь при этом на мои ноги.
   - Да, - честно призналась я, выхватывая из его рук электронный планшет. Обновив новости, задала в поиск Алассарийю. Ничего нового. НИ-ЧЕ-ГО!
   - Ну, в целом идея недурна, - подала голос Дарья, - меня смущает только последняя часть.
   - Ха, а кому она вообще нравится? - задал риторический вопрос Андреас.
   У меня в кармане завибрировал мобильный, отвлекая от ответа. Достав, взглянула на экран. Риан. Проглотив внезапно возникший ком в горе, я поднялась с дивана, и коротко буркнув: "Я щас..." - вышла из комнаты. Помедлив секунду, пошла на балкон.
   - Здравствуй, Адриан, - тихо прошептала, опираясь на заснеженные деревянные перила.
   "Виктория..." - прозвучал знакомый чуть хриплый голос лорда де Клейнер.
   - Что-то случилось? - несколько насторожилась я таким приветствием.
   "Много чего... Но это ждёт. Как ты?"
   - Замечательно. - Фыркнула я, но затем перестала юродствовать. - Меня беспокоит Валерик. Его хоть пытаются искать?
   "Да, недавно по указу Фердинанда XII в Лаарсенийю выслали отряд специального реагирования. Во главе с наследным принцем - Кристофером... Разумеется Его Высочество обо этом узнал только после отбытия корабля" - мы с Рианом синхронно фыркнули. Жених продолжил:
   "Теперь король рвёт и мечет, и потребляет литры успокоительного. На пару с герцогиней Александрой"
   - Угу, слёт наследников состоится в самой долбанутой и опасной стране Континента. Вследствие чего высокопоставленные родители подчистую уничтожат все запасы успокоительных капелек и отваров - в лучшем случае, или целую страну - в худшем, - усмехнулась я, проводя пальцем по гладкой поверхности перил, смахивая вниз снег.
   "Даже военное положение не убило в тебе чувство юмора" - засмеялся лорд Клейнер.
   - Это скорее сарказм. Ну, или чёрный юмор, - поделилась я своими предположениями. В очередной раз, задумываясь над тем, какой же всё-таки прекрасный человек Адриан. И почему я не могу полюбить его? А я вообще умею любить? Ах, демагогия, чтоб её!
   "Колючка ты. Как была, так и осталась!" - мягко укорил меня Риан.
   - Все претензии к производителям! - я оперлась спиной на перила, смотря в задёрнутые окна наших апартаментов. - Ладно, пошутили и будет. Что там с новостями?
   "Военные действия на границы временно прекращены. В данный момент ведутся дипломатические переговоры, но они ни к чему не приведут. Обе стороны лишь тянут время и копят силы. Так что будьте крайне осторожны. В официальной прессе о новой наследнице Минириса - ни слова, я проследил; но папарацци разместили на обложках некоторых бульварных газетёнок нашу с тобой фотографию под заголовками: "Уж не принц ли заинтересовался единственной наследницей древнего разорившегося рода" и у более осведомлённых изданий - "Выгодная партия или тайные связи" - жених ненадолго замолчал, давая мне время подумать.
   "Да, кстати, власть в Термане захватил твой старый знакомый - лорд Георг Рапс" - в прямом смысле добил меня Клейнер.
   - Да, чтоб ему... собственным ядом упиться! - в сердцах топнула ногой я. От такого известия я даже папарацци простила за их... милые шутки.
   "Полностью поддерживаю" - согласился со мной Адриан.
   - Это все плохие новости? - хмуро вопросила я.
   "Да" - вздохнул голос в трубке, но затем послышалась возня, невнятный шум и приглушённые ругательства.
   - Что? - насторожилась я, почувствовав резкую смену обстановки по ту сторону.
   "О нет, это были ещё цветочки" - зло проскрежетал голос из трубки. Я нервно выдохнула, но промолчала, ожидая продолжения, и оно не заставило себя ждать:
   "Военные, давно узурпировавшие власть в Лаарсенийи наконец приобщились к переговорам. Они выдвинули ультиматум: все права на северную и горную часть Алассарий и беспрепятственный транзит через Терман в обмен на жизнь лучшего пилота. Вить, мне жаль, но боюсь, они пожертвуют им. Цена слишком высока" - почти безжизненным голосом закончил юноша.
   - Мы не вернёмся, пока не попытаемся, - отрезала я, но затем исправилась:
   - Я не вернусь.
   "Ты понимаешь, что если попадёшься - вообще не вернёшься?! Я в прошлый раз нёс твоё тело от места обмена, но ты этого даже не помнишь! Ты не помнишь почти месяц своей жизни, хочешь вообще её прервать?" - на меня уже откровенно рычали.
   - Ты думаешь Сигиз... то есть принц Кристофер отвернёт отряд спецреагирования? - без какой-либо надежды в голосе поинтересовалась я.
   "Не знаю. Вероятно, его заставят вернуться, никто не хочет давать в руки лаарсенийцам такой козырь, как единственный наследник враждебной страны"
   - Это ты сейчас так намекаешь на мой новый, пока ещё не обнародованный титул? - разговор явно принимал несколько опасный оборот.
   "Я говорю открытым текстом! Ты понимаешь, что если требования будут слишком жёсткими и тобой пожертвуют. Кандидатов в наследники Минириса ещё двое, а я не смогу снова тебя вытащить" - уже не сдерживал ярости Адриан. Я впервые слышала, как он злится. Даже когда меня обменяли в прошлый раз, и я пришла в себя только через две недели, он был взволнован, немного испуган, сильно вымотан, но никак не зол.
   - Я не могу бросить его. Прости, - и я отключилась, боясь, что ещё немного и моё самообладание иссякнет. Для надёжности даже отключила телефон, и номерную карту вынула, чтоб уж наверняка.
   - Я дура! - простонала, уткнувшись головой в руки сложенные на перилах. Было даже не холодно, хотя я стояла на балконе в семнадцати градусный мороз в одних джинсах и водолазке. - Дура....
   Вернувшись в комнату, узрела всё ту же картину. Упав на диван, осмотрела всё те же угрюмые лица, с некоторым усталым интересом наблюдающие за мной.
   - Карина была абсолютно права, описывая экспрессивными словосочетаниями наше положение. Но после выдвинутого Лаарсенийей ультиматума, мы оказались ещё ниже, - поделилась я новостями с друзьями.
   - Выкладывай, - потребовала Даша, пристально глядя на меня.
   И я рассказала. Почти про всё. Реакция друзей оказалась на удивление адекватной: Карина просто тихо рыкнула и пошла опустошать бар, Даша, откинув голову на спинку кресла, задумчиво болтала в воздухе босыми ножками с идеальным маникюром, а Андреас сидел на подлокотнике её кресла, на лице его играли желваки. Николас де Тирн что-то скрупулёзно писал на своём мобильном, готова поспорить, что они что-нибудь обсуждали либо с самим принцем, либо с коем-то из друзей по университету.
   Вернулась Карина и молча водрузила в центр журнального столика бутылку красного вина с пятью бокалами.
   - Ты это серьёзно? - покосилась я на подругу. Бросив мне возмущённый взгляд, девушка протянула пробку из бутылки.
   - А я за, - поддержал начинание Андреас, Даша молчаливо, но всё жё тоже выразила своё согласие.
   - Ну и мне, раз уж пьём! - оторвался от телефона Ник. - Тори, тебе налить?
   Пораскинув мозгами, пришла к выводу, что сто грамм для храбрости мне сейчас не повредит. Потом вспомнив, про то, что мне и кофе как бы нельзя, всё же дала своё согласие. Какая же я всё-таки безответственная. Иногда...
   ***
   Скажем откровенно, если наша компания и не была особо дружной до этого вечера, то грандиозная попойка определённо нас сплотила. При всём моём пакостном настроении даже я поучаствовала в весёлой игре под названием "Расскажи самые интересные и забавные случаи из своей жизни". В конечном итоге мы с девчонками поняли, что наши новые друзья - отличные ребята: умные, весёлые, общительные, всегда спешащие придти на помощь, и при этом никогда не упускающие шанса повеселиться!
   Мы тоже рассказали многое о себе, о нашей учёбе, об увлечениях. Я умолчала только о нелегальных гонках и помолвке с Адрианом (хватает и того, что его фамилию прилюдно упомянули в моём новом титуле), впрочем, подруги тоже особо не вдавались в некоторые особо личные подробности, но во многом были очень даже откровенными.
   ***
   Что-то легко пощекотало нос. Поморщилась и предприняла жалкую попытку перевернуться на другой бок. Щекотание повторилось на щеке и перешло на шею. Захихикав, свернулась калачиком, подтянув колени к груди.
   - Ты не спишь, я вижу! - прозвучал над ухом тихий, чуть хрипловатый голос. Приоткрыв один глаз, узрела улыбающуюся физиономию Ника.
   - Привет, - скупо улыбнулась в ответ я, несколько настороженно обозревая нашу довольно таки интригующую позу. Ник лежит на кровати в одних штанах, с взъерошенными волосами и ехидной улыбкой. Я собственно лежу у него на груди в одних трусах и майке... не своей. Видимо его. Вопрос века: что вчера было?! Это-то я и озвучила вслух.
   - Ты ничего не помнишь? - лукаво приподнял одну бровь парень.
   - Ну, смутно, - призналась я, задумавшись.
   - Мы выпили, потом...
   - Ещё выпили! - ехидно перебила я. Николас бросил на меня укоризненный взгляд, но всё-таки продолжил:
   - Да, а потом позвонил... Кристофер, он же Сигизмунд! - с намёком продолжил юноша.
   - И? - поторопила я.
   - Он позвонил... к нам в дверь! Увидел, что мы пьем, и присоединился, - с очередной лукавой улыбкой закончил Ник.
   - А дальше?
   - Ну, мы сначала обсудили сложившуюся ситуацию... Потом чуть не переругались, а потом помирились и... - выдержал драматическую пазу, - стали играть в стендж, - добил Ник, замолкая.
   - На что? - опешила я, сделав в уме несколько важных выводов, главный из которых - я больше никогда НЕ ПЬЮ!
   - На... раздевание (ещё раньше Эндрю снёс вентиль системы отопления, и стало заметно припекать)! Это не я предложил, сразу говорю! Это всё Крис с Карой! - поднял Николас руки, которые до этого вполне успешно исследовали мою спину под майкой.
   - Судя по всему, я проиграла, - понурилась я, утыкаясь носом в обнажённую грудь юноши.
   - Да я бы не сказал, - с каким-то намёком хмыкнул мне в макушку Ник.
   - Хорошо, что я ничего не помню! - подвела итог я.
   - А мне вот жаль, что ты такая забывчивая... - состроил скорбную гримасу парень.
   - Стоп! - воскликнула испуганно, чем-то мне не понравился такой чересчур довольный взгляд друга, - мы же не... У нас же ничего не... - я даже не смогла фразу закончить.
   - Нет! Нет, что ты! Я бы никогда не воспользовался таким состоянием, - честно заверил меня Николас, глядя прямо в глаза. Эх, знал бы он, что я боялась в этот момент не его поведения, а своего собственного.
   - Верю, - улыбнулась и чмокнула юношу в нос. - Ну, извини, куда достала. - Развела я руками в ответ на негодующий взгляд Ника.
   Вместо слов меня просто нежно поцеловали в губы. Руки плавно переместились с плеч на бёдра и скользнули под майку.
   - Нет, - с улыбкой выдохнула я ему в губы. Отстранившись, напоследок прикусила парню нижнюю губу, от чего он застонал и ещё сильнее прижал меня к себе. Короче поцелуй из положения "лёжа на груди у парня" плавно перетёк в "лёжа на спине под парнем и обнимая его за талию ногами". Вот сама не понимаю, как так получилось?!
   На этот раз "Нет!" произнёс Николас, возвращая на место как-то очень сильно задравшуюся майку. Чмокнув меня в нос (на этот раз целенаправленно), Ник поднялся и протянул мне руку, помогая встать. Благодарно улыбнувшись, я босиком пошлёпала в ванную (судя по тишине, все остальные ещё спали), исполнять задуманный план. Искренне надеюсь, что он полностью сформировался не на пьяную голову.
   Стоя в ванной перед зеркалом, я разглядывала своё отражение. В целом всё не так ужасно, только откуда-то синяк на шее (шрамы ведь не в счёт, правда?). Глаза серые, губы бледные, а волосы... волосы едва касаются плеч. И вот именно с них мне почему-то захотелось начать преображение. Спустя минут двадцать я уже стояла и с улыбкой от уха до уха любовалась делом рук своих. И без того короткие волосы теперь торчали задорным ёжиком во все стороны. Самые длинные пряди сантиметра на четыре прикрывали сзади шею, чёлка слегка падала на глаза. На затылке, немного коряво, но всё же я сделала ступеньки. Теперь мне почти без проблем можно было дать и пятнадцать лет (а то и меньше), а можно и бодренько двадцать пять. Не думаю, что так меня при случае не узнают, но менять внешность будет явно сподручнее.
   - Какая прелесть! - отвесила я комплимент собственному отражению. Взъерошив новенькую причёску, я задорно улыбнулась. И тут мне на глаза попался карин несессер. Волосы у Карины длинные, а значит, резинки у неё непременно есть. Найдя парочку чёрных, я завязала два малюсеньких хвостика на затылке. - Прелесть!
   Выйдя из ванной, я лицом к лицу столкнулась с Сигиз... принцем Кристофером.
   - Привет! - улыбнулся мне парень, проходя мимо.
   - Здравствуйте, - буркнула я. Даже не заметил, что я волосы обрезала. Балбес!
   Да, он не заметил, зато заметила Дарья и чуть не вынесла мне весь мозг по этому поводу. Правда потом, взлохматив мне шевелюру, подруга тоже признала, что получилось миленько, и теперь я смотрюсь очень юно и совершенно невинно. Чего я собственно и добивалась.
   - Ты всё-таки собираешься осуществлять свой план? Может, поделишься? - пересела поближе ко мне подруга.
   - Тебе не понравится, - превентивно сообщила я.
   - Да ладно, а то нам впервой приходится жалеть, что мы не выбрали вышивание крестиком для занятия свободного времени! - хохотнула Дарья. Улыбнулась, полностью соглашаясь с подругой.
   - Тогда жизнь была бы чересчур скучной...
   - Зато сейчас у нас сплошное веселье! - саркастически засмеялась девушка.
   - И не говори.
   - Так какой у нас план? - перешла на серьёзный тон герцогиня фон Лисс.
   - У нас? Нет, боюсь, мне придётся идти одной. Так будет больше шансов, - виновато пожала я плечами.
   - Выкладывай! - угрюмо попросила девушка.
   Рассказывая свой план, я умолчала лишь о Георге Рапсе. Не надо Даше знать, что этот урод снова стоит на моём пути. В остальном я была максимально честна.
   - План очень рискованный. А если не пропустят к командующему, тебя, уж прости, поимеют все кому не лень! - жестоко описала результат в случае неудачи Дарья.
   - Это осознанный риск, - возразила я.
   - Не совсем согласна, - серьёзным голосом произнесла Карина входя на кухню. Подслушивала... и теперь тоже будет пытаться меня переубедить. Но план, если опустить возможность отрицательного результата, очень даже не плох.
   - Надо пойти втроём! Больше шансов, и на то, что пропустят, и на то, что выберемся из этой передряги. Да и у нас совершенно разные типы внешности. Так сказать на любой вкус и цвет. Больше выбор - больше соблазна! - внесла конструктивное предложение герцогиня Гарденеск.
   Дело все в том, что, несмотря на жёсткую дисциплину и военный режим, монашескими нравами местные военнослужащие не отличались. В момент моего прошлого пребывания ТАМ на меня неоднократно облизывались все, начиная с тюремного сторожа и заканчивая начальником тайной канцелярии. Честно говоря, до сих пор удивляюсь, что я отделалась лишь шрамами, переломами и массой "приятных" воспоминаний (ага, в виде регулярных ночных кошмаров).
   - А отвезут нас ребята. Да и подстрахуют, если что. Попросим их остаться где-нибудь поблизости... - задумчиво протянула, продолжая диалог, Дарья.
   - Ты про границу забыла? - возмутилась я. - Именно её мне проще преодолеть в одиночку, а вас тут оставить. Там-то хоть всей компанией, правда мало кто согласится, ибо шансы на выживание ниже уровня плинтуса. В подвале нижнего яруса дворцовых катакомб.
   - А если мы с Дашей отвлечём? Зря, что ли два года на стрип-пластику ходили?! Вырубим постовых, а вы так пройдёте. - Вопросительно подняла одну бровь девушка, скрестив руки на груди.
   - Куда вы ходили? - ввалились на кухню наши кавалеры.
   - Танцевать мы учились, - мило улыбнулась Дарья, невинно похлопав ресничками.
   - А покажете? - ехидно прищурился Андреас.
   - А заплатишь? - в тон ему ответила девушка. Я зашлась в приступе кашля, старательно прикрывая им смех.
   - Допустим, - вернулась я предыдущей теме разговора, - но надо тщательно продумать всё. Начиная от образов и заканчивая планом отхода.
   - Знаешь, я не хотела тебе говорить, но под границей есть проход. - Внезапно подала голос Кара.
   - Что? - хором выдали мы все.
   - Мне о нём говорил Занарион. Они через него раньше оружие провозили, но потом Лаарсенийские спецслужбы запустили туда... э... забыла, как эти животные называются! Аратаррии, кажется. Да, точно, аратаррии!
   - Да, весёлые зверюшки, - понятливо протянул Кристофер.
   - Но это было лет десять назад, так что можно попробовать тот путь. Неплохо, правда, было бы захватить с собой какое-нибудь оружие, но у нас, увы, с этим напряжёнка. - Погрустнела леди Гарденеск. Действительно, как же современной девушке без оружия?!
   - Ну, - несколько смущённо почесал затылок Андреас, - вообще-то у нас с собой есть оружие. Только боюсь, оно вам не подойдёт. Там нет ничего более или менее лёгкого.
   Три шокированных взгляда были ему ответом.
   - Как вы провезли его через границу? Там же досмотр? Полный! - задала интересующий всех вопрос Дарья. Парни лишь фыркнули:
   - Мы вам не дилетанты какие-то. Автомобиль-то оборудованный, там столько всего панапихано, что зубы сводит.
   - Да... ну, тогда обсудим детали, - предложила я, видя, что уверенность в благоприятном исходе дела хоть, на пару процентов, но всё же увеличилась.
   ***
   Три часа и кучу кружек кофе и чая спустя мы таки достигли консенсуса и выработали идеальный во всех отношениях план.
   - Когда? - задала финальный вопрос Дарья, уже начиная подниматься со стула.
   - Начать надо уже сегодня. С каждым днём ситуация всё больше обостряется. Да и присутствие среди нас принца, - я выразительно покосилась на Сигизмунда-Кристофера, - может вызвать крупные неприятности, если об этой авантюре кто прознает.
   - Согласен, - улыбнулся принц. Остальные парни тоже кивнули.
   - Тогда я пошла, прикуплю кое-какие ВПН (вещи первой необходимости), а вы подумайте, как нам предварительно и не палевно посмотреть на оружие. - Распорядилась Даша и, выйдя из кухни и подхватив свою сумку с вещами, направилась в дальнюю комнату.
   - Да... задала она задачку. - Протянул Ник, опив немного чая, - всё оружие так запрятано, что вынут его незаметно довольно проблематично. Надо отъехать за город, там всё вытащить и вернуться.
   - Сейчас такой снег, что можно и не уезжать особо далеко, всё равно ничего не видно. - Протянула Карина, роняя голову на руки, сложенные на столе.
   - Верно говоришь, малявка, - хмыкнул Кристофер, откидываясь на спинку стула, - но лучше всё же перестраховаться.
   - Вот пошли и займёмся этим, - встал из-за стола Андреас. Кивнув, принц последовал примеру друга.
   - Я с вами, - неохотно отскреблась от стола Кара, - всё равно тут сейчас делать нечего. А так хоть оценю ваш арсенал.
   - Я по магазинам, - мимо кухни прошла одетая в джинсы и пуховик Дарья. - У нас из одежды ничего "по случаю" нет.
   - Да кто ж знал, что те вещички вообще когда-нибудь нам пригодятся? - дружно развели руками мы с графиней Гарденеск.
   - И не говори, - поудобнее перехватила рюкзачок графиня фон Лисс, - ладно, ваши размеры я помню, да и чувство стиля у меня имеется (тут девушка послала мне красноречивый взгляд). Всё. Ушла. Не буяньте тут.
   И натянув на ноги высокие сапожки, подруга скрылась за дверью.
   - Мы тоже ушили. - В прихожей закопошились остальные члены нашей авантюрной компании. Когда за ребятами захлопнулась дверь, я, бросив мимолётный взгляд на Николаса, возвестила:
   - Ну, и я пошла.
   - Куда? - слегка опешил парень.
   - Спать! - торжественно возвестила я, заходя в большую комнату и падая ничком на диван.
   - Сова!
   - Филин...
   И я уплыла в сон.

Николас де Тирн

   - Филин...
   Буркнула девушка и практически моментально уснула. Интересно, это у неё такая программа в сознании, что она при необходимости сразу может погрузиться в сон, или же она просто вымоталась?
   Достав телефон, набрал код и в мигом подключившейся системе связи, обнаружил аж тридцать восемь сообщений.
   Наскоро просмотрев скопившуюся за какие-то восемь часов корреспонденцию, я с удивлением обнаружил несколько писем, оправленных с зашифрованного адреса.
   "Николас,
   Пишу в надежде на то, что ты хоть и не сможешь остановить её, но всё-таки попытаешься как-то сдержать. Виктория никогда не останется безучастной к проблемам своих друзей. Сделай всё, что в твоих силах. Она не просто наследница Минириса, она - последняя надежда сохранить равновесие в Термане.

Адриан де Клейнер"

   Признаться, я был удивлён. Хотя... этого следовало ожидать, он как-никак её жених.
   Следующее письмо было отправлено через час после первого:
   "В Лаарсенийи командует лорд-главнокомандующий Георг Рапс. Он знаком с Витей, они не должны встретиться. В противном случае один из них точно не выживет!"
   И последнее было отправлено всего двадцать минут назад:
   "У Виктории бывают перебои с сознанием. Но на нём стоит мощный детонатор, и он в любом случае должен выстоять.
   Я узнал кое-что важное, в письме этого не уложишь, но суть в том, что ВСЕ девушки должны вернуться домой живыми и невредимыми. Во всех смыслах! От этого зависит благополучие Континента"
   После каждого сообщения настроение ухудшалось просто в геометрической прогрессии, а количество вопросов увеличивалось прямо пропорционально.
   Больше всего беспокоил детонатор. И вот было у меня подозрение, что он слетел, но в этом необходимо удостовериться. А как?
   Коротко выругавшись вслух, я продолжил разбор корреспонденции. Очень порадовало письмо от нашего старшего координатора в Академии. Давно я такого семиэтажного... слога не слышал. Мужик явно не скупился на эмоции, но в целом, и его письмо сводилось к мысли о том, что мы вопреки всему должны вернуться живыми и по максимуму невредимыми, иначе он сам нас убьёт!
   За всем этим я как-то упустил возвращение Дарьи.
   - Ник! Помоги! - послышался из коридора раздражённый голос блондинки.
   - Бегу, - отключив мобильный и кинув его не стол, я поспешил на помощь.
   - Ого! - присвистнул я, разглядывая огромное количество пакетов.
   - Возьми! - рыкнула на меня девушка, - сейчас уже руки оторвутся!
   - А... - открыл я было рот.
   - Тут пол мокрый, видишь, сколько снега? - указала девушки на свои сапоги, - всё промокнуть может!
   - Ясно, - поудобнее перехватил я все покупки.
   - Фуф, - сдула волосы с лица Дарья, - не ожидала я, что здесь в магазинах такой фиговый выбор.
   - Это ты называешь "фиговым" выбором? - удивлённо приподнял бровь я.
   - Да я весь город обежала! - возмутилась герцогиня Лисс. - Впрочем, это не страшно, главное я всё нашла. А Витя где?
   - В гостиной. Спит, - на автомате ответил я, разглядывая что-то очень кружевное и прозрачное, лежащее в одном из пакетов. Надеюсь, ЭТО им для дела не пригодится! Всё-таки Клейнер попросил вернуть их "невредимыми во всех смыслах".
   - Отнеси это в дальнюю комнату, - распорядилась Дарья, - и Вику растолкай.
   Нагло, однако! Но я всё же повиновался, что мне, сложно, что ли?!
   Оттащив сумки по указанному адресу, я прошёл в гостиную. Девушка спала, забавно сморщив носик и подобрав под себя ноги. Умиротворённое лицо. Впервые за долгое время.
   - Тори, - легонько потряс я девушку за плечо, ответом мне стал недовольный стон, затем бурчание, а потом это взлохмаченное своевольное чудо банально от меня отвернулось. - Витя-я-я-я...
   - Ой, ну, что ты как маленький, а? - громким голосом поинтересовалась у меня Дарья. Я удивлённо обернулся, всё так же стоя на коленях перед диваном. - Да эта сова в жизни от такого не проснётся! Надо либо водой полить (лучше ледяной), либо пощекотать (она щекотки боится), либо прямо под носом кружкой свежего кофе поводить, а можно ещё попытаться ракетницу пустить (однажды она даже проснулась, вдруг и сейчас выгорит).
   - И что же ты предлагаешь? - приподнял бровь я.
   - Ну, я пошла за водой, а ты пока попробуй, что ли пощекотать её, - ненадолго задумавшись, махнула рукой девушка.
   - Э-э-э... - выдал я очень умную, а главное содержательную фразу, глядя в след удаляющейся баронессе фон Лисс. - Ну, пощекотать, так пощекотать!
   Наклонившись к Виктории, я с самым ехидным выражением лица уже намеривался воплотить задумку в жизнь, как послышался совершенно не сонный голос:
   - И не думай! Несмотря на всё - в глаз получишь, - не поворачиваясь ко мне лицом, заявила Тори.
   - Добрая ты! - фыркнул я, садясь на пол. - Вставай, там Дарья одежды накупила и, кстати, вскоре она должна прийти с холодной водой.
   Мигом подорвавшись, Витя вскочила с дивана. Но зацепилась ногой за лежащий на краю плед и начала падать. В этот же самый момент в комнату вошла Даша с большим стаканом воды. Вода пролилась на блондинку, когда Вика, стараясь сохранить равновесие, зацепила её рукой. Я же, попытавшись подхватить обеих подруг, умудрился поддержать Дарью, но при этом получил довольно ощутимый удар коленом в бок от второй девушки.
   - Твою ж! - ругнулась Виктория, падая на меня и стукаясь головой о стул.
   - Вика, блин! Я насквозь мокрая!
   - Сама ты "блин", нефиг было воду таскать. Я, между прочим, тоже вся вымокла! А вода холодная была! - возмутилась девушка, тщетно пытаясь подняться.
   - Скажите спасибо, что не горячая! - прохрипел я, чувствуя двойную тяжесть от того, что спасая обеих подруг от падения на пол, словил их собственным телом.
   - Вот в этом ты прав, - улыбнулась Вика, скатываясь таки с меня и наклоняясь к моему лицу.
   - Точно! - с другого боку, прислонившись спиной к дивану, села Дарья.
   - Вы меня чуть не убили, - пожаловался я, не поднимаясь, ибо рёбра нещадно ныли.
   - Прости, но ты сам подставился, - пожала плечами блондинка, - мы бы всё равно успели сгруппироваться.
   - Не учёл, - признал я, - но вы всё же девушки.
   - Да ну тебя, мы ж не барышни кисейные. Мы обученные военные. Печально, но факт! - поднявшись на ноги, Витя с грустью посмотрела на меня сверху вниз.
   - Отчего такой взгляд? - поинтересовался я, изучая немного напряжённые черты лица девушки.
   - Да вот думаю, попинать тебя или пожалеть? - ехидно прищурилась Виктория, но в глубине разноцветных глаз осталось всё тоже напряжённое волнение.
   - Идём, Вик, - позвала подругу Даша, тоже поднимаясь с пола. - Надо кое-что примерить, заодно посмотришь.
   - Аха...
   Продолжая лежать на полу, я снизу вверх наблюдал за удаляющимися девушками. Эх, а не плохой вид. Снизу. И плевать, что они не в юбках.

Виктория фон Вирт

   - Ну, давай, показывай, что ты там накупила, - плюхнулась я в кресло напротив подруги.
   - О! Тебе не понравится! - превентивно предупредила девушка.
   - Уже в нетерпении, - улыбка вышла слегка натянутой, но при этом я действительно была заинтригована словами Даши.
   - Дивись! - торжественно провозгласив, кинула она в меня четыре пакета.
   - Ну ладно, - и я с улыбкой маньяка-потрошителя принялась ворошить (хе-хе, уж простите за тавтологию) многочисленные свёртки.
   - А... э... это что?! - шокировано выдохнула я, рассматривая что-то чёрное, полупрозрачной, с кружевной вышивкой, но... что ЭТО???
   - Боди, - важно задрав носик, выдала Дашуня.
   - А поточнее? - с сомнением приподняла бровь я.
   - Примерь - узнаешь! - хитро улыбнулась подруга. Покачав головой, я всё же принялась стаскивать с себя мокрую одежду. Искоса глянув на герцогиню фон Лисс, заметила, как по её лицу пробежала лёгкая тень, а губы слегка поджались. Несмотря на годы знакомства, её до сих пор коробит от моих шрамов.
   - И что это? - со слегка истеричными нотками в голосе переспросила я, разглядывая нечто. То есть себя, запакованное в полупрозрачную кружевную ткань, словно во вторую кожу. По периметру сего одеяния бежала кружевная вышитая лоза в виде цветов розы.
   - Классно же, да? - просияла девушка.
   - Ну, я бы так не сказала... - протянула я, старательно избегая смотреть на себя в зеркало. - Мне вон то и то больше нравится! - ткнула я пальцем в короткую красную клетчатую юбку с кожаным поясом.
   - А к ней ещё и...это! - торжественно провозгласила Даша, извлекая на свет высокие чёрные сапоги на высоченной платформе.
   - Э.. о... у... а я с них не навернусь, нет? - шокировано поинтересовалась я, хотя обувь мне действительно понравилась. Заодно я смогу по своему росту с парнями сравняться.
   - Нет, - улыбнулась подруга, но потом слегка тише добавила:
   - Я надеюсь!
   - Я тоже. А вам-то ты что купила?
   - О.. это просто прелесть, - ехидно потирая руки, принялась потрошить пакеты с покупками девушка.
   Спустя пару минут, когда мне таки удалось вылезти из "боди", Даша извлекла на свет два корсета. Один серебристо-белый со шнуровкой спереди, а другой - чёрный кожаный с ремешками и металлическими звёздами.
   - Круто! Только на кой ты нам всё это накупила? - плюхнулась я на кресло.
   - Ну, во-первых, красиво, во-вторых, может пригодиться для дела (между прочим, в этих корсетах такая подкладка, что ножом её не пробить), и в третьих... не знаю, просто интересно на реакцию парней на это посмотреть, - пожав плечами, Дарья принялась раскладывать остальные покупки на кровати.
   - Это ты к чему? - но поняла я.
   - Ну, мы с Эндрю так хорошо общаемся, и мне кажется, я ему тоже нравлюсь, так что... - слегка засмущалась подруга.
   - Так, - протянула я, - можешь даже не продолжать! Не хочу об этом слышать...
   - Ну, ты... ты... У меня даже слов нет! - возмутилась Даша.
   - Нет, ты пойми меня правильно, я только за! Но мне всё же кажется, что сейчас не время и не место для этого, - подойдя к подруге, погладила её по плечу, - я за вас рада, правда, но всё же сейчас мы в очень плохом положении. Не те обстоятельства.
   - Я понимаю, - чуть грустно улыбнулась Дарья, - но знаешь, а если это конец?! То есть, если мы оттуда не выберемся, тогда будет весьма обидно не использовать такой шанс.
   - Ну, ты может и права, - я задумчиво уставилась в никуда. А ведь и, правда... вдруг мы не выберемся? То есть меня эти мысли и раньше посещали, но только сейчас я осознала, что и мои друзья могут не покинуть Лаарсенийю живыми. И если со своей кончиной я могу легко смириться, то отнимать будущее у других я просто не имею права...
   - И не думай, - рявкнула герцогиня Лисс, вырывая меня из мрачных мыслей.
   - Ты о чём? - состроила я невинные глазки.
   - А то я по твоей физиономии не вижу, о чём ты думаешь. - Фыркнула девушка, - даже не надейся! Ты одна туда не пойдёшь!
   - Но вы же...
   - Цыц, даже не заикайся! К тому же, куда нас нелёгкая не заносила?! Ты без нас там такого нагородить можешь, что потом весь Континент восстанавливать придётся.
   - Веришь ты в меня! - улыбнулась я. - А что...
   - Мы вернулись! - в комнату просунулись Кристофер и Андреас, где-то за ними слышалось возмущённое бормотание Кары. - Ого... - Синхронно выдохнули ребята.
   Это они о... Это они о чём? Я оглядела комнату. На кровати в художественном беспорядке лежат корсеты, боди и кое-какая другая одежда. Вокруг валяются кучи пакетов и обёрток, ну и довершаем картину маслом собственно мы с Дашей. На подруге обтягивающие чёрные кожаные штаны и майка, открывающая плечи и большую часть груди - ей, как и мне, пришлось сменить промокшие вещи. Но вот она успела нацепить верх, а я стояла в короткой клетчатой юбке и чёрных непрозрачных колготках, натянутых до самого спортивного топа, из-под которого, увы, были видны все "прелести" моего тела.
   - Вы б вышли что ли, - протянула подруга, проследив за взглядами парней. Ни одна из нас после Военной Академии не страдала стеснительностью, но правила приличия... короче, пока они тормозили, я успела натянуть чёрную водолазку.
   - Пошли, послушаем разнос нашей Карочки относительно их вооружения, - бросила я Даше. Та лишь ехидно улыбнулась в ответ. Уж мы-то знаем, какое оружие может вызвать реальное восхищение герцогини Гарденеск. Ответ прост: такого оружия НЕ СУЩЕСТВУЕТ!
   Выйдя в гостиную, мы плюхнулись на диван, ожидая великого "разбора полётов", но Карина нас удивила.
   - Вы не представляете! Там тако-о-о-ое! Половину я только в виде проектов видела. Помнишь ту экипировку, что к деловому костюму крепится? Так вот там она ВСЯ. И даже усовершенствованная! Это просо нечто! - девушка буквально задыхалась от восторга, а мы... Мы были в глубоком шоке! Чтобы наша Карочка похвалила чей-то (кроме своего собственного, разумеется) арсенал - такого ещё не бывало в истории этого бренного мира.
   - Ну, так это ж хорошо! - просияла Даша, - теперь чем быстрее мы выдвинемся отсюда, тем лучше!
   - Мне скинули координаты входа в туннели, но сама карта подземного лабиринта утеряна. - Карина присела на подлокотник дивана, - есть вариант - выбрать примерный вектор направления и следовать ему.
   - Ну, план не безнадёжен. А в конечном итоге, - Кристофер лукаво улыбнулся и пожал плечами, - на месте разберёмся!
   - О да, - я засмеялась, - это самый надёжный план!
   - Хорошо. - Хлопнул в ладоши Андреас, - тогда час на сборы, потом все спать! Подъём в шесть и сразу отчаливаем.
   Все молчаливо поддержали предложение парня, но с места почему-то никто не сдвинулся.
   - Ну, чего застыли? - после этого окрика мы стали медленно расползаться по комнатам. Конкретно меня больше тянуло на улицу, нежели спать, но остатки благоразумия не позволяли втихомолку уйти в ночь.
   - Ник, можно тебя на минуту, - еле слышно позвал друга принц, когда мы с девчонками уже вышли из гостиной. Я немного притормозила, ибо у меня тоже есть нехорошая привычка - подслушивать чужие разговоры, но звук закрывающейся двери порушил мои планы.

Николас де Тирн

   - Ник, можно тебя на минуту, - остановил меня Крис, когда я уже выходи из гостиной вслед за девушками и Андреасом.
   - Что-то случилось? - насторожился я.
   - В нашей ситуации "случилось" - не совсем то слово, - поморщился принц, - но да, случилось. Я пойду туда с вами, однако ни при каких обстоятельствах не надо пытаться спасти меня ценой своей и тем более их (кивнул Кристофер на закрытую дверь, за которой совсем недавно скрылись девушки) жизни.
   - А почему ты мне говоришь это наедине? - скептически покосился я на друга.
   - Потому что Андреасу я это уже сказал, а девушки будут в первую очередь смотреть на твою реакцию, если схватят конкретно меня. - И всё равно я его не понял. Однако промолчал, а вот Кристофер продолжал меня удивлять:
   - И ещё графиня Гарденеск. Не могу сказать со стопроцентной уверенностью, но вероятнее всего она моя будущая невеста, политика - штука фиговая, а потому, она должна выжить. Про Викторию, я думаю, тебе уже Клейнер написал, а...
   - Да, ты прав, мне писал Адриан. Но он сказал, что все девушки должны вернуться. И что от этого зависит судьба Континента, - я внимательно следил, за эмоциями, скользящими по лицу кронпринца. Но кронпринц на то и кронпринц, что все его чувства выдала лишь удивлённо приподнятая бровь.
   - Похоже, не я один натыкался на эту информацию. - Ничего не став объяснять, Кристофер лишь покачал головой. - Династический союз всех стран Континента планировался очень давно, но если Виктория уже выступает на этой арене, как княжна Минириса, то моя свадьба с Карой... Я просто не понимаю, почему она!..
   - Она не алласарийка? - выдвинул я предположение, вспоминая несколько экзотичную для нашей страны внешность девушки: смуглая кожа, чёрные волосы, и если последнее в наших краях не такая уж и редкость, то загар...
   - Вероятно. А я ж её с детства знаю, даже странно как-то... - Задумчиво поскрёб затылок друг, - ладно, это мы потом выясним, а сейчас пора отдыхать.
   ***
   Утро встретило нас странным затишьем. Снежная буря унялась, оставив после себя горы сугробов. Никем не потревоженная белая гладь улиц выглядела зловеще.
   Максимально бесшумно покинув наше временное жилище, благо оплатили его заранее, да и на целую неделю вперед, мы поехали по Северному шоссе, которое вело сначала вдоль границы с Лаарсенийей, а затем сворачивало к столице Термана. Радовало, что здесь в приграничье не наблюдалось каких-либо проблем в связи с переворотом. Однако осторожность всё равно вопила о том, что наследим мы конкретно. Увы, пешком даже не зимой и не по таким сугробам до входа в эти катакомбы не дойти.
   Добрались мы быстро (всего часа за четыре), однако увиденная картина не впечатляла: какая-то маленькая хибарка, стоящая посреди заснеженного поля. Невдалеке от неё, правда, имелись отроги горных хребтов, пересекающих все северные страны Континента, но и за ними было весьма трудно укрыться самим и укрыть наш транспорт. Машины пришлось маскировать по максиму... По правде говоря мы просто закидали их снегом, пока Карина и Ко вскрывали дверь. Занятие это тоже оказалось весьма долгим и крайне неблагодарным.
   Сначала пришлось счищать с замочной скважины семисантиметровую корку льда. На вопрос, нельзя ли её (дверь) просто выбить, мне ехидно улыбнулись и предложили стать добровольцем. Дверь лишь на вид была деревянной и хрупкой, а на самом деле скрывала в себе сложнейший открывной механизм и стальную пластину не менее трёх дюймов толщиной. Стены "хижины" были сделаны по такой же методике.
   Полчаса ушло на очищение двери и ещё минут десять понадобилось благородной леди - герцогине фон Гарденеск, для того, чтобы взломать семиуровневый замок, встроенный в данную конструкцию. Я, мягко говоря, был в шоке! Эти девушки просто спецы. Я теперь жить не смогу, пока не узнаю, какая у них была школа. Не сами же они всё это освоили, я надеюсь.
   Внутри хижина была полна... нет, не контрабандным оружием - хотя оружие там тоже было - внутри лежали различные приспособления, необходимые для перемещения по туннелям и катакомбам.
   - Эх... жаль они здесь карту не оставили! - высказал вероятно общую мысль Андреас, набрасывая на плечо сумку с медикаментами.
   - Да оставили где-нибудь, только разве её найдёшь, - развела руками Карина. - Мне понадобится не менее суток, чтобы её отыскать, а может даже и больше. У нас столько времени нет.
   - Она права, - поддержал я девушку, - у нас есть электронный навигатор, на нём и будем смотреть путь. А вектор направления Даша с Викой уже по дороге сюда выстроили.
   - Уговорили. Где вход? - Эндрю как всегда зрит в корень.
   - Ты на нём стоишь, - мимоходом оглянувшись, бросила герцогиня Гарденеск, которая до этого стояла у стены и изучала предложенный ассортимент вооружения. Взвесив на руке небольшой арбалет с лазерным прицелом - видимо модернизированный - Кара вернулась к нашей компании. Заметив несколько недоумённые взгляды подруг, она пояснила:
   - Это вообще раритет, их выпущено было сорок семь штук. У них встроенный ночной прицел и их можно использовать как крюки для скалолазания! - многозначительно похлопала по прикладу арбалета Карина. Дарья и Виктория с умным видом покивали, мол, что непонятного-то, но взгляды их продолжали выражать некоторое замешательство.
   - Выдвигаемся, - скомандовал до сих пор молчавший принц, и принялся помогать ворочать люк. После чего, предоставив своей будущей невесте новую почву для работ в виде очередного замка, отошёл к стене, видимо чтобы пополнить свой и без того не слабый запас вооружения.
   Я для себя ничего интересного в арсенале контрабандистов не нашёл, разве что кинжал с кожаной рукоятью и тонким лезвием длинной около сорока сантиметров и набор гранат непонятного предназначения (в туннелях то взрывать лучше не надо, засыпать может, значит они нужны для чего-то иного).
   - Готово! - лучезарно улыбнулась Кара, отойдя от открытого люка.
   Лестница, ведущая в туннель, была строго вертикальной, но определить её длину не представлялось возможным. Кромешная темнота подземного хода отталкивала не только отсутствием источников света, но и жутким холодом.
   - Пойдём в строгом порядке, - начла раздавать ЦУ графиня Гарденеск, - первой иду я, так как мне кое-что объяснили про эти туннели, да и я могу заметить знаки, которые пропустите вы. За мной идёт Андреас, он будет прикрывать если вдруг что и тащить запасные фонари. Затем идёт Даша, она будет координатором. Дальше Крис и Ник - в любом порядке, только у того, кто идёт дальше, должен быть фонарь. Замыкает - Вика, так как она...
   - Я против, - перебил я, - последним должен идти я. Крису нельзя подставляться из-за положения, Вике тоже, но ещё она девушка, а потому ей лучше идти предпоследней. Фонарь будет нести.
   Смерив меня долгим взглядом, Кара всё-таки кивнула, соглашаясь с моими доводами. Ещё три минуты на проверку снаряжения и мы уже спускаемся в туннель.
   Спускаться пришлось в несколько ином порядке, чтобы идущая первой Карина смогла заблокировать люк. Какая-никакая, а уверенность в том, что хотя бы с этой стороны не стоит ждать удара.
   ***
   - Страшновато тут.
   Голос Виктории заставил вздрогнуть. Девушка шла прямо передо мной, освещая фонарём тёмный коридор. Про него, кстати, надо сказать отдельно. Местами это был просто пробитый в толще скалистых пород тоннель, но некоторые участки были забитонированны, что наводило на мысль о скрывающихся там секретах. Всё-таки контрабандисты - народ умный. И ещё весьма интересно, каким боком графиня Грденеск связана с теневыми структурами Континента, раз знает про такие убежища.
   - Да, есть такое, - шёпотом, разнёсшимся под сводами коридора, ответил я девушке.
   - Ребят, а собственно, почему мы молчим? - поинтересовалась откуда-то спереди Карина.
   - Ну... как-то не располагает данная атмосфера к душевной беседе, - саркастически подметила Витя.
   - Вы идите осторожнее, - предупредил всех ещё раз я, - стены неровные. Если вдруг порежетесь - сразу мне говорите, я прихватил электро-аптечку.
   - Мы помним, - обернулся шедший чуть впереди Виктории Крис, - не занудствуй!
   - Ого! Вы тоже это видите? - Дарья осветила свод пещеры, в которую мы сейчас входили. Точнее, она попыталась его осветить, но свет фонаря просто не доставал. Мы сейчас где вообще находимся?!
   - Это где мы? Раз тут такой потолок - значит уж не под пустошью... тогда отроги первых горных хребтов. - Карина призадумалась, - это мы что, уже двенадцать километров прошли?
   - Присмотрись, - подошла к подруге Вика и указала пальцем куда-то в тёмноту.
   - Не вижу, - покачала головой графиня Гарденеск.
   - У кого из нас вообще зрение плохое, а? - возмутилась девушка, но затем, чуть изменив угол зрения, стала поворачивать Кару так, чтобы и ей стала видна небольшая шероховатость в темноте.
   - Проекция?! - спустя секунду воскликнула Дарья. - Но откуда...
   Договорить она не успела. В этот самый момент Кара и Витя, двигаясь до невероятного слаженно, исполнили небольшой кульбит, в результате которого брюнетка взлетела к потолку метра на два-два с половиной и как раз к тому месту, где был виден изъян. Несколько быстрых движений, за которыми мы смотрели с раскрытыми ртами, и девушка приземлилась на одно колено рядом с нами. А вместо "тёмной пустоты" мы узрели... кабину пилота. Хотя более верно было бы назвать это командным пунктом. Судя по переменному миганию различных лампочек и по каким-то показателям на экранах мониторов - все было в рабочем состоянии.
   - Предлагаю посмотреть!
   - ... не лезть!
   Какие мы, однако, дружные! Полное взаимопонимание.
   - Но там должна быть карта! - возмутилась леди Гарденеск.
   - У нас не так уж много времени, - предостерёг Андреас.
   - Мы с Ником и Крисом медленно идём вперёд, а вы остаетёсь быстренько шерстите этот... короче вон то! - указала Дарья на пульт управления.
   - Нет, не так. - Покачал я головой, - я остаюсь здесь с Кариной, если она не против, а вы идёте. Разветвлений пока нет, если вдруг будут - останавливаетесь и ждёте нас там. Если не догоним через полчаса - выжидаете на месте минут десять и идёте вперёд. Если что случится - мы постараемся подать сигнал.
   - Сказал, как отрезал! - возмущённо буркнула себе под нос Виктория.
   - Можешь вместо Карины остаться тут со мной. - Великодушно предоставил я девушке возможность выбора. Меня смерили удивлённым взглядом, но, не заметив и тени издёвки, утвердительно кивнули.
   - Двигайте. - Выдал я последнее ЦУ своим спутникам. Но потом, быстро сориентировавшись, вытащил из рюкзака аптечку и швырнул её в спину Андреасу. Реакция как всегда не подвела друга, и он, резко развернувшись, поймал небольшой ящичек обеими руками. - Любые царапины залечивайте сразу. Вероятность, конечно, мала, но некоторые аратаррии всё же могли выжить.
   Молча кивнув, ребята удалились всё такой же слаженной колонной. Не став медлить я направился к месту, где, как мне казалось, расстояние до "кабины" было самым маленьким. Таким кульбитам, как исполнили графиня Гарденеск и леди Вирт, нас не обучали. Работа в команде, конечно, преподавалась, но скорее в виде команды военного корабля, где есть командир и подчинённые.
   Пока я рассматривал варианты подъёма, Вика успела закрепить в небольшой выбоине в стене фонарь, причём таким образом, что свет падал исключительно в пещеру и никоим образом не задевал ни один из входов.
   - Сложи руки "корзинкой", - попросила девушка, отходя к дельней стене. Удивлённо вздёрнув бровь, всё же выполнил просьбу (ага, просьбу, высказанную в приказном тоне). Встав в максимально устойчивую позицию, чуть согнул ноги в коленях и вытянул вперёд руки, сцеплённые в "корзиночку".
   Разбежавшись, Тори подпрыгнула и, легко оперевшись ногой на мои сложенные руки, взмыла к потолку, а точнее к кабине. Взмыла она надо сказать весьма удачно, так что ухватилась за края кабины не пальцами, а оперлась сразу на локти.
   - Я щас залезу и втяну тебя, - сообщила мне девушка, подтягивая ноги к краю платформы. Саркастически хмыкнув, я отошёл к противоположной стене, одновременно просчитывая траектории забега.
   - Давай я... - повернулась ко мне Виктория, но внезапно замолчала, прислушавшись к чему-то. Инстинктивно тоже напряг слух. Из правого коридора - того самого, куда ушли наши друзья - слышался странный шорох. Словно кто-то - вернее что-то - скребло острыми когтями по бетонному полу. Напряжённо обернулся, глядя на подругу по несчастью, и с нарастающим удивлением увидел, как в глубоких синих глазах плещется страх.
   Не думая больше ни секунды, разбежался и, сделав самую любимую стойку на руках нашего садиста-преподавателя, оттолкнулся от пола и под действием силы инерции взмыл вверх. Схватила меня девушка. Причём схватила за руку. Да... не хило я прыгнул! Мне за такое бы "отлично" даже наш вечно вредный координатор поставил. Хотя, рискну предположить, что решающую роль тут сыграли мой собственный страх и животный испуг, увиденный мной в глазах Виктории.
   - Не порезалась? - спросил я, чтобы хоть как-то отвлечь спутницу. Но наследница Минириса продолжала сверлить взглядом непроглядный мрак коридора.
   - Красиво ты взлетел, - спустя минуту выдала девушка, тряхнув головой, словно сгоняя наваждение, а затем уже перевела взгляд на меня, - научишь потом?
   Слегка опешив от такой резкой смены темы, я рассеянно кивнул.
   - Давай, быстренько смотрим, что тут есть и догоняем нашу шлёп-компанию. - Распорядилась Вика, и тут же приступила к осуществлению.
   Большинство ящиков оказались незапертыми, но в них ничего важного не было. Какие-то бумаги, несвязанные, по-видимому, с контрабандой, ибо дураков в их рядах нет (они просто не выживают), чтобы оставлять какие-либо улики пусть и в замаскированном месте. Несколько запертых полок пришлось вскрывать, однако и в них не было ничего, представляющего колоссальную ценность в данной ситуации.
   Пока я, как человек значительно лучше сведущий в электронике, вникал в суть работы данного пульта, Вика пыталась вскрыть последнюю оставшуюся полку. Шипя от усердия, девушка подбирала отмычки, но каждый раз дверца упорно не сдавалась. Я с ехидной улыбкой делал в голове ставки, насколько хватит её терпения (в смысле девушки, а не дверцы). Слишком поздно я заметил, что от усердия моя напарница до крови прокусила губу.
   - Стой, - резко зашипел я на девушку, одновременно с этим стаскивая с плеч рюкзак и извлекая оттуда ещё одну аптечку. На этот раз простую. - Иди сюда. Ты губу прокусила!
   - И что?! Эта чёртова дверь всё равно не открывается! - ругнулась Тори, пнув при этом для пущей убедительности саму тумбу.
   - От этого она быстрее не откроется, - чуть насмешливо заметил я. Ярко-синие глаза зло прищурились. - На мазь. Царапина затянется за минуту.
   Фыркнув, девушка всё же забрала у меня тюбик и, выдавив немного прозрачной пасты, помазала сильно кровоточащую ранку. И уже спустя минуту снова приступила к вскрытию злосчастной двери.
   - Так! - спустя ещё минут пять прервал потуги девушки я, - пора догонять остальных, и так тут почти полчаса провозились.
   Витя в ответ лишь кивнула головой и напоследок в очередной раз пнула тумбу. Но, подойдя к краю кабины, с опаской покосилась на темноту коридора.
   - Ты что-то слышишь? - тут же насторожился я. Так как про обитавших здесь тварях я не забыл, да и те странный звуки из темноты, несомненно, настораживали.
   - Нет, я просто не люблю темноту, - сморщилась подруга, и первая спрыгнула вниз. А я то, наивный, хотел предложить её поймать. Тряхнул головой, в очередной раз поражаясь самостоятельности или, что вернее независимости, этой девушки. Не став больше медлить, спрыгнул вниз, но из-за опасности отбить пятки сделал в воздухе кувырок, приземлившись таким образом на колени.
   - Позёр, - фыркнула Тори, глядя на меня, - но выглядело эффектно, признаю!
   - Благодарю, - отвесил девушке шутливый поклон. Взгляд при этом невольно метнулся в темноту коридора за спиной Виктории. Что-то меня в нём настораживало, но к счастью, это был тот коридор - откуда мы пришли (а может и наоборот - всё же иметь неведомую опасность за спиной ещё страшнее, чем столкнуться с ней лицом к лицу).
   - Ладно. - Перестала дурачиться графиня Вирт. - Ты сам говорил - надо спешить.
   Утвердительно покивал, подтверждая правдивость её слов, и прихватив со стены фонарь, бегом направился вперёд.
   - Ник, а что ты постоянно про царапины напоминаешь? - поинтересовалась Вика, бегущая почти вплотную ко мне. - Ну, что если вдруг... надо сразу залечить?
   - Так аратаррии же тут? - искренне удивился я непонятливости девушки. - Они генетически выведенные создания тени, а потому могли и не подохнуть за такое время. Они приспосабливаются. Не слышала что ли никогда про них?
   - Ну почему же, слышала, - язвительно ответила напарница, - аж, три раза! Первый - от Кары, второй - от тебя - минут тридцать назад, ну а третий - только что, тоже от тебя!
   - Честно сказать, я не удивлён, - улыбнулся, ускоряя шаг, - я сам про них случайно прочёл, пока информацию для курсовой по генной модификации искал.
   - Да... - задумчиво протянула Витя, но потом опомнилась, - ну а что с ранами то?
   - Так эти твари запах крови за шесть-восемь километров чувствуют. Но только если она конкретно на поверхности, то есть передвигающийся живой, но не раненый объект они почуют не раньше метров пятидесяти. Но если ранка - всё, беги и спасайся! - подвёл я не утешительный итог всей лекции. Но потом дополнил общую картину:
   - Эти зверюшки в темноте практически неразличимы. Даже глаза не светятся в виду их отсутствия, а потому надо быть предельно осторожными... Эй, ты чего! - обернулся я, почувствовав, что девушка, идущая за моей спиной, остановилась. - Это всё, конечно жутко, но без запаха крови они нас вряд ли обнаружат!
   - Обнаружат... - тихо прошептала Тори, - уже обнаружили.
   - Что? Да как?! Ту царапину мы быстро залечили, да и совсем маленькая она была! - подойдя поближе, положил свободную от фонаря руку на плечо Виктории.
   - Я не об этом! - как-то надрывно ответила она, но потом словно взорвалась:
   - Почему ты раньше не сказал?! Теперь... я же снова всех подставила под удар! Снова я!
   - Я не понимаю! - зарычал я, реально не понимая, что случилось. - Ты ранена? Открытый порез? Шрам разошёлся?
   - Нет, - устало выдохнула девушка, прижав руки к животу.
   - Ты имеешь в виду... - да, я понял. Чёрт! Не подумал! Точнее не ожидал... Демон! Как же я не подумал!
   - Именно так, - печально кивнула подруга, уткнувшись головой мне в плечо. Но приступ слабости длился всего несколько мгновений. - Они нас, точнее меня, уже почуяли. Ты ведь тоже слышал шорох в коридоре, я заметила.
   Синие глаза решительно посмотрели на меня. Инстинктивно почувствовав неладное, стал придумывать контраргументы. Однако заметив, как изменился весь внешний облик Вити, понял, что мои доводы быстро разобьются о решительность - граничившую с упрямством - девушки.
   - Ты сейчас пулей летишь вперёд! Подхватываешь наших и сворачиваете в какой-нибудь боковой тоннель, - твёрдым голосом выдавала указания Виктория. Да, теперь стало реально заметно, что она учится не абы где, а в государственном на военной специализации, - услышал?! В бо-ко-вой! Уходите туда метров на двести-двести пятьдесят не больше. Выжидаете сорок минут, потом я подам знак Даше и вы топаете обратно. Все ясно?
   - Предельно, - язвительно ответил я, собираясь в корне раскритиковать план, только моим планам - уж простите за тавтологию - не суждено было сбыться. Из заднего туннеля снова послышались шорохи, напоминавшие скрежет когтей по камню.
   Вздрогнув, Тори молниеносно обернулась, но всего на секунду. Посмотрев мне в глаза, девушка на миг прижалась губам к моим губам и бегом бросилась во тьму заднего тоннеля, шепнув напоследок: "Прости..."
   Опешив в первую секунду, я уже не успевал остановить подругу, которая вот именно в эту секунду вдруг показалась мне чем-то большим и значимым, но было поздно. Бежать за ней было глупо - свет фонаря не отвлечёт аратаррий и не защитит Вику, но предупредить ребят об опасности я ещё успею - видимо на это она и рассчитывала! Вот же... умная нашлась на мою голову! Зло сплюнув, припустил в противоположном направлении, стараясь не думать о том, что может произойти, а то и уже произошло с...
   - Не думать! - рыкнул вслух и, ещё больше ускорившись, припустил вперёд.
   Впереди же поджидала "засада" - развилка! А ребят нету, что впрочем, не удивительно - мы все-таки сильно задержались. Тщательно осветив все стены, приметил в самом низу у левого коридора старый рунический символ... обозначающий "право". Шутники!
   Снова побежал, на этот раз уже в более спокойном темпе - не время сейчас выдыхаться. Потом ещё придётся запасной тоннель искать. Да, главное, чтоб он там был. Затормозил. Как Вика то определит нужный проход?!
   Пришлось нестись назад. По пути решал, как указать направление, девушка ведь убежала без фонарика. Маленький, встроенный в лямку рюкзака - не считается! Решение пришло почти мгновенно.
   Вбежав в пещеру, скинул со спины рюкзак и выудил оттуда моток проволоки и отвлекающую дымовушку. На установку сигнального маячка ушло от силы минуты три, и то, потому что я только раза с пятого смог завязать треклятый узелок на фитиле небольшой световой петарды.
   Теперь, когда Витя войдёт или, что вернее, вбежит в пещеру она зацепит ногой леску, от чего та натянется и выдернет фитиль из дымовушки. Искра света, никакого шума и чётко указано направление - идеально! Но времени на дифирамбы самому себе категорически не оставалось и пришлось снова срываться на забег.
   В такой момент хотелось воздать хвалу нашему преподавателю по физической подготовке. Нет, все его зверства никто не прощает, но, как оказалось, забеги на дальние дистанции с препятствиями по пересечённой местности крайне полезная штука. Вот уж не думал, что учась в специальном подразделении, мне пригодятся не навыки рукопашного или любого другого боя, а выносливость, привитая на многочисленных марш-бросках.
   - Ник, ты? - в глаза ударил свет фонаря. Инстинктивно прикрыл их рукой, не замедляя, впрочем, бег и чуть не сплёлся в тесных объятиях с полом, споткнувшись о чьи-то ноги.
   - Да вашу ж... - ругнулся я, но всё же сумел удержать равновесие. Ноги, как оказалось, принадлежали графине Лисс, а потому пришлось в спешном порядке приносить свои извинения, кои были, кстати, нагло проигнорированы в виду отсутствии последнего члена нашей группы.
   - Она пошла назад! Аратаррии видимо не все подохли, они её почуяли. Точнее, они почуяли запах крови, - поправился я.
   - Она что, умудрилась так порезаться, что всех средств твоей аптечки не хватило на заживление?! - недоверчиво скривился Андреас.
   - Нет, тут другое и я, кажется, догадываюсь, что...- протянул Крис и, бросив мимолетный взгляд на Кару, получил в подтверждение утвердительный кивок.
   - Ага, то самое, - в свою очередь подтвердил я. Про это "то самое" нам даже как-то рассказал преподаватель по физиологии, как обоснование того, что девушкам в наших подразделениях делать нечего. - Нам надо найти боковой тоннель и свернуть туда, Вика сказала, что как-то свяжется с тобой, - кивнул я Дарье. Девушка сразу стала шарить по карманам спецовки и, выудив из нагрудного маленький мешочек с микрофоном и чипом, быстро подключила последний к мобильному телефону.
   - Ого. Неслабые девайсы, - присвистнул я, разглядывая маленький, меньше моего ногтя наушник, который девушка уже вставляла в ухо, предварительно прикрепив к нему цепочку от серьги. Да... до таких выверенных в мельчайших деталях действий нам далеко, как до Седьмой галактики. Не прав был мастер Тенне, говоря, что девушкам среди "Тигров" не место.
   - Она подключена, но в микрофоне слышно только дыхание, даже шагов не... - договорить девушка не успела - в дальнем конце нашего тоннеля мелькнула маленькая, но необычайно яркая вспышка. Вика пересекла границу пещеры! Но в коридор почему-то никто не свернул, что наталкивало на определённые размышления.
   - Надо идти вперёд, - таким же тоном, как недавно Витя, выдала команду блондинка. - Бегом. Живо!
   Никто даже не подумал возражать. Таким тоном не шутят.
   ***
   Бежали мы долго, но ни единого ответвления на пути мы не встретили, что с одной стороны радовало (не заблудимся), а с другой - напрягало (не выполним указания Вити). Бежавшая чуть впереди Карина - которая успела на ходу проделать все манипуляции с наушником и чипом, благо фонарь она ещё раньше вручила принцу, а тот и вовсе убрал его в рюкзак - резко затормозив, одновременно с Дарьей выдернула из уха наушник. Под сводами пещеры прошла заметная дрожь.
   - Взрыв! - хором выпалили мы с ребятами. Девушки лишь молча переглядывались, и только выражение их глаз подсказывало, что случилось что-то не входившее ранее в наши планы.
   - Она завалила туннель. - Коротко отчеканила Кара.
   - Но если она не пострадала, то можно пойти её вытащить сейчас или продолжить путь, а она выберется сама... - Пожал плечами Андреас, но переведя взгляд на графиню Лисс, друг мгновенно замолчал.
   - Тот коридор ведь боковой, - напомнил присутствующим я, - значит, заканчивается тупиком или какими-нибудь дополнительным бункером или пунктом управления. Так?
   - Нет, - печально покачала головой леди Гарденеск, - ЭТО боковой туннель. А завалила она главный. - Девушка всхлипнула, - мы с ней договорились, что если что-то пойдёт не так, она подаст сигнал, и я уведу вас от основного маршрута. - Карина снова всхлипнула, на этот раз не в пример громче. - Я не предполагала, что этот план пригодится, а когда она... я не думала, что зайдёт так далеко и.... Простите. - Зарыдала девушка, обняв руками трясущиеся плечи.
   - Кар, прекращай, - обняла подругу Даша, - ты знаешь, что она всё равно поступила бы своему. Её ничто не изменит и...
   Сигнализация, во всю мощь своего механического голоса оповестила всех о проникновении. И что-то подсказывало мне, что проникли отнюдь не к нам (то есть в туннели), а кто-то - конкретно Витя - проник наружу, где этого "кого-то" видимо только и дожидались.
   - Что будем делать? - задал самый актуальный в данной ситуации вопрос Кристофер, не сводя при этом настороженного взгляда с все ещё всхлипывавшей брюнетки.
   - У нас есть выбор?! - саркастически осведомился я у девушек, внутренне понимая, что мое поведение в корне не верное, но поделать ничего с собой не мог.
   Вместо подруг ответил мне Крис:
   - Да, мы можем пойти назад, а можем попытаться пролезть сквозь завал, устроенный Викторией.
   - Не выйдет, - покачала головой Карина, - сирену слышите? На той стороне уже толпы охраны и вот-вот подоспеют военные. И, кстати, тут они тоже скоро будут. Не военные - охрана. В конце этого туннеля, как и всех прочих, есть застава. Там постоянный пост и минимум пять человек - трое - военные специалисты, один системник, один диггер. Еще может быть медик. Но все они вооружены и хорошо обучены, потому предлагаю....
   - ТРЕВОГА! ВТОРЖЕНИЕ! ВТОРЖЕНИЕ!.. ВЗЛОМ ГЛАВНОГО БЛОКА УПРАВЛЕНИЯ!.. СБОЙ ПЕРВОГО РЕЗЕРВНОГО БЛОКА!.. СБОЙ... - механическим голосом оповещала всех и вся серена. Но вот, что ещё там сбилось, нам услышать было уже не дано.
   - Валить надо, - закончил за Кару Эндрю. Все молча согласились. Молча - потому что в оглушающей тишине стали раздаваться звуки, знакомые всем по тренировочным залам, находящимся, как правило, в подземных помещениях. Звук с трудом включающихся старых ламп, дающих рассеянный желтовато-белый свет. Только в этих коридорах свет был красным. Кроваво-красным, пугающим и режущим глаза.
   - Это ч-ч-что? - заикаясь спросила Дарья, отступая за мою спину в глубь коридора и утягивая за собой Карину и указала не нечеткую, размытую, но при этом явно материальную тень, приближающуюся к нам по стене.
   - Аратаррия. - Посветил я всех присутствующих, однако им от этого знания легче явно не стало. Собственно как и мне. В кровавом свете ламп накаливания эта тварь выглядела ещё более пугающей, хотя, казалось бы, куда уж больше?! - Валим?
   Вопрос был явно излишним, наша компашка весьма слаженно стартанула с места в противоположную от зверушки сторону. Я бежал последним, оглядываясь через каждые сорок-пятьдесят шагов, но при нашей скорости и поистине "потрясающем" освещении, тварь - если она и преследовала нас - была не видна. За очередным поворотом, примерно на полпути к той злосчастной развилке с ловушкой, впереди послышались голоса, звук которых сопровождался мерным дробным топотом.
   Бежавшая первой графиня Гарденеск чуть притормозила и извлекла на свет небольшой, на вид, пистолет. Дарья повторила маневр подруги, но в её руках окалось не огнестрельное оружие, а самый настоящий арбалет. Подивившись такому странному выбору, я сам извлек из болтающейся на спине под рюкзаком кобуры новейшую раскладную снайперскую винтовку с автоматическим прицелом и встроенным глушителем.
   Выскочив из-за угла, Кара молниеносно произвела три выстрела и, припав к земле, откатилась к стенке. Следующая за ней блондинка, заметив, что один из как минимум восьми оставшихся здесь в живых военных, подобрался слишком близко для выстрела нанесла тому точный удар ногой в челюсть, после чего проследив за его непродолжительным полетом, прицелилась и спустила курок. Болт не прошел насквозь и не вонзился в тело, он превратился в пылающую сеть, которая окутала и в считанные секунды дотла сожгла незадачливого служаку. За этим коротким, но, несомненно, эпичным сражением между хрупкой блондинкой и здоровенным бугаём следили все, в результате чего расстояние до противника стало непригодным для стрельбы из огнестрельного оружия. А потому все быстро извлекли стилеты, кортики, ножи и прочие атрибуты ближнего боя. Наши девчонки тоже проворно сменили вооружение. В руках Кары оказался короткий стилет из какого-то редкого металла, отливавшего зеленым даже при таком освещении. У Даши же на поясе был прикреплен набор метательных ножей, но извлекла она не их, а пять тонких остроконечных звезд... Вот уж не предполагал, что встречу когда-нибудь девушку, владеющую Эн'Чшуйской техникой. Что ж, не впервые за последнее время приходится мне менять свое мнение о давно отложившихся в сознании вещах.
   А бой кипел, не обращая внимания на мои внутренние терзания. Карина ошиблась - посты охраны явно усилили за последнее время. На нас пятерых пришлось около девяти нападавших и это не включая первых двух, уложенных Карой, и того сгоревшего. Таким образом - двенадцать человек. Как ни крути, а многовато для одной заставы....
   Увидев, как в опасной близости от лица одной из девушек просвистела араша (длинная цепь с шипами на звеньях), я метнул кинжал. Угодив в самое сердце военному, он тут же был выдернут Андреасом, чье оружие торчало из еще одного вояки. Крис и без чьей-либо помощи справлялся великолепно, как, впрочем, и всегда. И, несмотря на колоссальный численный перевес противника, мы разделались с ними минут за десять. Надо, кстати, отдать должное баронессе Лисс, которая периодически метала в нападавших не звезды, а арбалетные болты. Некоторые из них воспламенялись, некоторые превращали человека в глыбу льда, а один совершил что-то совершенно мне не понятное: после соприкосновения с ним человек сначала побелел, затем покраснел, а потом, рухнув на колени схватился руками за голову словно хотел разорвать её пополам. Зрелище было, мягко говоря, неприятным.
   Но бой уже подходил к концу. Эндрю брезгливо вытирал длинный - как средневековый - меч о куртку убитого. Из всего отряда ещё живыми (правда, не на долго) был медик. Стилет Карины угодил ему в правый бок, и теперь оттуда бурным потоком текла кровь.
   Подскочив к докторишке, Дарья сграбастала его за грудки и хорошенько встряхнув начала допрос... на чистейшем лаарсе. Мы ничего не понимали и пребывали в глубочайшем шоке, мужик, судя по всему, тоже. Однако если последний хрипя и кашляя, все же стал отвечать на вопросы, то мы так и продолжали ничего не понимать.
   - Вот! - выдохнула Карина, поворачивая колесико на каком-то приборе. И него сначала раздавался металлический скрежет, но потом он сменился словами. А именно переводом нашей знакомой и незадачливого медика:
   - ... та больше сотни. Вы все сдохнете! - хрип, изданный мужиком, автотранслятор переводить не стал, впрочем, как и следующую фразу девушки. Мы недоуменно воззрились на Кару.
   - Непереводимая идиома, - пожала та плечами.
   - Девчонку вам уже не спасти. Её ждали. - Хрип, - все заставы уже неделю как в повышенной готовности.
   - Зачем она ему? - рявкнула Даша.
   - Не знаю, но надеюсь, он хорошенько развлечется сам или даст развлечься своим солдатам, прежде чем убить эту алласарийскую су... - договорить военный просто не смог. Одновременно в его горло вонзился мой кинжал, в живот - стилет Карины, Дарья же просто и изящно сломала ему позвоночник.
   - Уходим, скоро сюда набегут аратаррии, - брезгливо стряхнув с рук кровь, а потом и вовсе вытерев их о мундир мертвеца, Дарья первая поспешным шагом устремилась вперед по коридору.
   - Вику нам не вытащить. - Снова первой заговорила блондинка. - Её ждали. Всё, начиная с похищения Рика, было тщательно спланированной операцией этого поддонка! И если он тронет её хоть пальцем, клянусь, вы свидетели, Лаарсенийя прекратит своё жалкое существование! - остановившись, девушка повернулась на девяносто градусов и, вскинув голову вверх, неожиданно заорала:
   - Я знаю, ты наблюдаешь! Услышал?! Хоть пальцем! Мразь ты эдакая! Уничтожу, все к демонам взорву! И ни ты, ни Десять богов старого мира не остановят меня! Понял?! - после этого последовала длинная фраза на неизвестном мне языке, но судя по неодобрительному покачиванию головой Криса - большинство слов в ней банально не подлежали переводу. Финалом выступления стал неприличный жест, продемонстрированный леди Лисс все в ту же точку в стене коридора. И, будь я проклят, если хоть кто-то из присутствующих не разделял мнения нашей очаровательной подруги.
   - Пора идти, - прервал Кристофер затянувшуюся немую сцену - все с ненавистью взирали на предположительно миниатюрную камеру в отвесной стене. Мы вняли.
   Забег был весьма продолжительным и имел лишь одну остановку - в пещере с последней развилкой. Хотя теперь там осталось всего два коридора. Взрыв, по-видимому, был совершенно чудовищной силы, удивительно вообще, что пострадал конкретно это коридор. Скорее всего, взрыв был направленным и направленным не в потолок, а в стены, чтобы... Сзади раздалось утробное рычание. Две тени одновременно скользнули в пещеру из тоннеля. Аратаррии.
   - Сними куртку, - шепотом приказал я Даше, приметив, что именно на ней больше всего кровавых следов. Девушка подчинилась. - Теперь брось её в самый дальний угол.
   - Нет, отходите. - Приказала Дарья, мы все удивленно воззрились на неё. - На выход - живо! Отойдёте на несколько метров, я брошу и побегу за вами.
   Скорчив предупреждающую физиономию, Кара первая скользнула в тоннель. За ней последовали Крис и я. Андреас отступал последний, зорко следя, чтобы девушка не совершила никаких глупостей.
   Новый марш-бросок дался намного тяжелее, чем первые. Уже почти задыхаясь, мы миновали пещеру с пультом управления. Впереди были не меньше десяти километров, а позади временами слышался поистине нечеловеческий вой.
   - Мы закрыли выход! - с ужасом воскликнула Кара на очередном повороте. Не сбавляя темп, все принялись обдумывать сложившееся положение.
   Ведь, правда, закрыли, а там еще и лестница, и люк... не ожидали мы, что вернемся так скоро. Хотя, я не рискну даже предположить, сколько прошло времени с момента нашего спуска в подземный ход.
   А сзади все явственнее раздавался скрежет когтей и глухое рычание.
   - Надо взорвать тоннель, - неожиданно для самого себя предложил я. - Взорвём... фух... закроем проход этим тварям... фух.... или хотя бы выиграем время на открывание люка. Фух...
   - Согласна, - также почти задыхаясь, ответила Кара.
   - И я, - подтвердил принц. Андреас и Дарья предпочли выразить свое согласие молчанием.
   - Скажешь, когда до выхода останется метров шестьсот. Фух... - попросил я, в очередной раз сбиваясь с ритма.
   - Угу...
   Спустя целую вечность, а на деле - минут двадцать - двадцать пять, Карина подала сигнал, повиновавшись которому, мы с Андреасом плавно перешли на шаг, а затем, вовсе остановившись, принялись закладывать бомбу замедленного действия. Замедленного - чтоб накрыть зверюшек, а не просто преградить им дорогу. В ход пошло всё, начиная от дымовушек и заканчивая патронами к пистолету и одним интересным химическим раствором из аптечки.
   Установив рукотворную взрывчатку по обеим сторонам коридора, мы, продолжая дышать как астматики, возобновили забег. В тот момент, когда преодолев последний участок пути, мы добежали до лестницы, в противоположном конце тоннеля мелькнули тени. Следом послышался взрыв такой силы, что я еле устоял на ногах. Андреас ухватился за стенку, чтобы устоять, но сквозь оглушающий грохот мы снова услышали их... Когти, царапающие по камню.
   - Видимо, завалило не всех зверюшек. - Как-то сокрушенно пробормотал Эндрю, отталкиваясь от стенки, и бегом направляясь к спасительной лестнице, увенчанной уже открытым люком.
   Ноги несколько раз нервно соскальзывали с металлических ступенек, заставляя усиленно перебирать руками в надежде, что уж они-то не соскочат. Буквально за пару метров до спасительного помещения домика контрабандистов, на моей ноге сомкнулись мощные челюсти аратаррии. Взвыв от резкой боли, я с непонятно откуда взявшейся силой совершил последний спасительный рывок.
   Деревянный холодный пол, спасающий от огня в ноге. Звук закрывающегося люка. И свежий морозный, со снежинками, воздух - бодрящий и одновременно разрывающий ещё секунду назад работавшие на пределе легкие. Рядом на полу, распластавшись подобно мне, лежат остальные ребята. Спаслись. Не все...
   Темнота.

Эпилог

Николас де Тирн

   - Что делать? - уже наверно в стотысячный раз повторила этот вопрос Карина. А в ответ всё тоже молчание.
   Мы сидели в большой гостиной в студенческой квартире девушек и бесцельно созерцали... кто что. Карина, лёжа на кресле, листала большую энциклопедию оружия, Дарья переключала музыкальные каналы, не останавливаясь ни на одной композиции, Андреас что-то жевал, сидя на подлокотнике дивана, и наблюдал за манипуляциями блондинки.
   Я очень много времени проводил в комнате Виктории, изучая её. Лишь в первый раз, оказавшись в квартире девушек, я понял, что практически ничего не знаю о ней, как о личности. Множество фотографий с пейзажами, а так же просто с людьми, среди которых изредка попадались Дарья и Карина.
   Огромное количество книг на полках, большая коллекция писем от руки, которые я не стал читать, хотя соблазн был. Шкатулка с драгоценностями и огромный диск для дартса на стене.
   Такая неординарная и необычная, но от этого не менее интригующая и не перестающая удивлять.
   Скрипнула входная дверь, Даша и Карина как по команде повернулись на звук. В комнату молчаливой тенью влетел Адриан. В последнее время он стабильно раз в день устраивал налёт на нашу квартиру. "Нашу" - потому что герцогиня Лисс и герцогиня Гарденеск после "посещения" Лаарсенийи оказались под строжайшим домашним арестом. Нас запереть таким образом не смогли (да, к нам просто приставили по пять человек охраны к каждому), а потому мы добровольно присоединились к девушкам.
   После того, как мы выбрались из тоннеля контрабандистов, я отключился. Открыв глаза, обнаружил, что мы уже не в деревянной избушке, а в каком-то доме, на поверку оказавшимся особняком одного знакомого Карины - бывшего контрабандиста. В искусственном сне я провалялся почти три дня - именно это время потребовалось для полного заживления раны, нанесённой аратаррией. Шрамы, конечно, остались жуткие (теперь у меня их, кстати, больше, чему Виктории), но на тот момент меня это волновало в последнюю очередь. Никаких новостей о Вике не поступало, зато нас разыскивали (неофициально, разумеется) спецслужбы всех соседних стран. И, надо отдать им должное, довольно успешно разыскивали, раз сейчас вместо того, чтобы спасать графиню Вирт мы безвылазно сидим дома и ожидаем хоть каких-нибудь новостей.
   - Никаких новостей! НИ-КА-КИХ! - спокойным - чересчур спокойным - голосом произнес Риан, подходя ко мне и пожимая руку.
   - Как и последние десять дней. - Мрачно заметил я.
   - С каждым днём я всё больше хочу к Вике! И мне наплевать - куда именно! - впервые за весь сегодняшний день подала голос Дарья.
   - Я согласен, но, - я не успел закончить фразу, так как одновременно у всех нас сработали телефоны. Не сговариваясь, мы кинулись к столу, где собственно - аккуратной кучкой - и лежали все наши мобильные. Лишь один лорд Клейнер спокойно достал свой сотовый из кармана.
   "В 15:00 прямое включение из Лаарсенийи по ВСЕМ каналам. Георг Рапс, как новый глава государства хочет сделать официальное заявление!" - прочитал я. Сначала про себя, затем - вслух.
   - У вас тоже? - посмотрел я на друзей. Те молча кивнули, и мы все дружно посмотрели на часы. Они показывали 14:30.
   - Осталось полчаса, - зачем-то сообщила всем и так понятную истину Дарья.
   - Осталось как-то его прожить...- мрачно подтвердил Андреас.
   Да. Следующие тридцать минут, пожалуй, стали самыми тяжёлыми в жизни каждого из нас. Но по истечении времени, лично мне было страшно услышать это "обращение".
   "А сейчас будет прямой включение из Лаарсенийи. Георг Рапс - узурпировавший некоторое время назад власть - желает сделать официальное объявление. Трансляция будет производиться на весь Континент" - закончив свою речь, корреспондент выжидающе обернулся к экрану.
   Спустя несколько секунд картинка стала более чёткой, и мы имели сомнительную честь созерцать холёную физиономию узурпатора.
   "Рад приветствовать всех граждан стран Континента, которые смотрят это обращение. Отныне, а именно согласно указу N3679, я являюсь официальным правителем государства Лаарсейнийя.
   Я помню, сколь долго железный занавес отделял НАС от всего остального Континента, однако этому пришёл конец. И надеюсь, главы соседних стран не откажутся сесть вместе со мной за стол переговоров для урегулирования наших взаимоотношений, налаживания экономических связей, а так же для установления новых таможенных пошлин и правил пересечения государственной границы моей страны.
   Многих, несомненно, волнует вопрос о порядках, кои сложились за время изоляции и военного режима. Должен сообщить Вам, что слухи обо всех тех жестокостях, гонениях и геноциде, которым якобы, подчёркиваю - якобы - подвергались как гражданские лица, так и представители миротворческих сил - были и остаются всего лишь слухами.
   А так же, рад сообщит всем, что все военнопленные, захваченные в ходе военного урегулирования конфликта с Алассарией, будут освобождены. Самолёт ВВС Лаарсенийи через час пятнадцать минут совершит посадку на военной базе близь Ларгка..." - на этом моменте я не выдержал и повернулся к Адриану, тот лишь утвердительно кивнул головой, подтверждая правдивость слов Рапса. Сам же лорд несколько напряжённо просматривал что-то в своём телефоне.
   "... Требования, которые ранее были выдвинуты мной Алассарийи, ныне считаются не действительными. Никакого обмена производиться не будет. Пилот гражданской авиации Валерик тер Ник (Валерик де Ниррис-Комун) будет возвращён на родину... На этом пожалуй всё... (Георг на несколько мгновений задумался, а затем, словно что-то вспомнив, прищёлкнул пальцами и обворожительно улыбнулся)
   Так же с радостью сообщаю, что никаких конфликтов с соседними Алласарийей и Терманом в ближайшем будущем не возникнет. Напротив, я буду необычайно рад видеть представителей всего дворянского сословия обоих стран на торжественном приёме, который состоится двадцать восьмого числа следующего месяца в городе Триппл - новой столице Лаарсенийи. Надеюсь на вашу благосклонность, со своей же стороны могу гарантировать полную безопасность. Торжество будет в честь моего бракосочетания. Как известно крепкий супружеский союз, стоящий во главе государства, лишь повышает престиж и популярность страны!"
   Шокировано смотрю на экран телевизора. Бракосочетание?! Но с кем? На грани сознания мелькнула догадка. Я вновь посмотрел на Адриана Клейнера, как на человека, который обладает наибольшим количеством информации. Жених Виктории - боюсь, правда, что уже бывший - стоял напряжённый, словно струна. Губы плотно сжаты, скрещенные на груди руки с побелевшими костяшками пальцев и полный ненависти взгляд, сверлящий монитор. Видимо, моя догадка оказалась верна...
   "... Ну, и последнее. Позвольте представить - герцогиня Виктория фон Вирт, наследница древнего дворянского рода Лейншдберн - моя будущая супруга. - На экране появились Витя. Девушка сидела в кресле рядом с новым правителем. Тёмно-красное строгое платье, идеальная причёска и неброский макияж. На лице скупая, смущённая улыбка, делающая её не похожей на саму себя. Но, увы, это была именно она. - Повторяю: я... нет, мы (Георг нежно приобнял свою новоявленную невесту за плечи) будем несказанно рады присутствию представителей всех дворянских родов соседних государств на грядущем торжестве!"
   - ЧТО?! - вскрикнула, вскочив, Карина, - чем он ей пригрозил, чем опоил её, раз она сидела рядом с ним во время всего этого фарса, словно кукла полиуретановая?!
   - Она бы ни за что не согласилась на ЭТО по собственной воле, - подтвердила слава подруги герцогиня Лисс, - если только...
   - Вот именно, - голос Риана сейчас мог соперничать по стальным ноткам с лучшими клинками королевств Пятого мира. - "Если только"... Он мог запросто пригрозить убить Валерика или даже начать пытать его на её глазах. И она бы сразу согласилась на самопожертвование...
   - И что мы будем делать? - спустя минут пять подал голос Андреас, - нельзя её там оставлять!
   - Нельзя... - мрачно протянул Адриан.

КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ

   Железный занавес - высокая железная стена с потоками естественной природной энергии на границе Алассарийи и Лаарсенийи. Пересечь её можно лишь через несколько пропускных пунктов с жесточайшим контролем личности. (Здесь и далее - примечание автора)
   Стендж - азартная карточная игра, на подобии покера, официально разрешена лишь в нескольких игорных зонах Континента.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Лоев "Игра на Земле. Книга 2."(Научная фантастика) В.Соколов "Фаэтон: Планета аномалий"(ЛитРПГ) А.Калинин "Игры Воды"(Киберпанк) В.Казначеев "Искин. Игрушка"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-4"(ЛитРПГ) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Боевая фантастика) A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)"(ЛитРПГ) Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург"(Киберпанк) С.Волкова "Попаданка для принца демонов 2"(Любовное фэнтези) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика)
Хиты на ProdaMan.ru Невеста двух господ. Дарья ВеснаСлепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеЛили. Сезон первый. Анна ОрловаПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаМалышка. Варвара ФедченкоВерь только мне. Елена РейнP.S. Люблю не из жалости... натАша ШкотТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Волчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиОфисные записки. Кьяза
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"