Eberhart Jager: другие произведения.

Легенда о Рыцаре Солнца(3 том)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 8.00*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Я рыцарь. Если точнее, то я - Рыцарь Солнца из Церкви Бога Света, которая является одной из трех самых распространенных религий в мире. Как известно всему континенту, в Церкви служат Двенадцать Священных Рыцарей, каждый из которых обладает по своему неповторимыми внешностью и характером. Златовласый блондин с небесно-голубыми глазами и лучезарной улыбкой - таков Рыцарь Солнца. - Великодушный Бог Света простит вам ваши грехи. - эту фразу мне суждено повторять десятки раз в день, пока я ношу свой титул. Однако мое самое заветное желание - встать перед всем континентом и закричать: - Да будь проклято это ваше "как известно всему континенту"! Рыцарь Солнца ненавидит улыбаться! Я не желаю прощать этот человеческий мусор! И в своей речи я хочу употреблять грязные слова! Но, к несчастью, по сей день мне приходится вновь и вновь с улыбкой повторять: - Великодушный Бог Света простит вам ваши грехи. Перевод ELiSan http://ficbook.net/readfic/1386734

  Пролог: Печать меча на рыцаре
  
  Два одетых в плащи путника брели по просёлочной дороге. Плащ одного из них был бледно-зелёного цвета, цвет плаща второго же был белёсо-серым. Оба шли вперёд с настолько глубоко натянутыми на глаза капюшонами, что прохожий мог бы разглядеть лишь смутные очертания их подбородков.
  
  Шли они молча.
  
  В какой-то момент на своём пути они повстречали группу авантюристов, состоящую из приблизительно пятерых человек, что шла им навстречу. Так как авантюристов было больше, двое путников сошли с тропы, чтобы группа смогла пройти вперёд. Шедший впереди воин, который выглядел гордым, но в то же время искренним человеком, спокойно кивнул двоим странникам в знак благодарности, так что его поведение было вполне сносным.
  
  Эта группа авантюристов была небольшой, однако двое её членов особенно выделялись на фоне других. Оба путника в плащах с любопытством осматривали этих двоих. Первым из них был воин с черными кудрявыми волосами, что шёл впереди всех. Он выглядел не только сильным, но и весьма гибким, словно чёрная пантера.
  
  Позади него шёл священный рыцарь, чьи длинные золотистые волосы каскадом струились по его плечам, сверкая в лучах полуденного солнца, а на мир он взирал тёплым взглядом своих голубо-синих глаз. Его лучезарная улыбка, казалось, могла с лёгкостью ослепить всех вокруг.
  
  Когда группа авантюристов отошла на достаточное расстояние, путник в зелёном плаще произнес:
  
  - Что за впечатляющая команда! Не знаю точно, кто это был, но выглядели они действительно сильными. Их команда, возможно, даже входит в тройку сильнейших на всём континенте! А ты что думаешь?
  
  - Не думаю, что они известная команда, - загадочно улыбнулся путник в сером плаще.
  
  - Почему ты так думаешь? - спросил его напарник.
  
  - Потому, что я заметил среди них знакомое мне лицо.
  
  - Знакомое лицо?
  
  Облачённый в серый плащ путник кивнул:
  
  - Да, тот, что с золотыми волосами и голубыми глазами--Он был моим учеником, но у него нет ни малейшего шанса стать частью команды из тройки лучших.
  
  Путник в зелёном плаще был этому немало удивлён:
  
  - Твой ученик? Так он действительно священный рыцарь? Но его телодвижения и позиция рук совсем не как у бывалого мечника. Просто не верится! И это твой ученик? Я уж было подумал, что он переодетый в священного рыцаря наниматель этой команды, которого они защищают во время его путешествия инкогнито!
  
  - ...Он действительно священный рыцарь, более того, один из сильнейших, - заявил путник в сером плаще. Уголки его губ слегка подёргивались.
  
  Его компаньон же недоверчиво взглянул на своего собеседника.
  
  Путник в сером плаще несколько раз нарочито громко откашлялся, после чего пояснил:
  
  - Однако, оружие и броня не являются его сильными сторонами, а скорее его печати.
  
  - Печати? Что-то я не догоняю.
  
  Облачённый в серый плащ путник слабо улыбнулся:
  
  - Ну а разве магу будет прок от меча и тяжелой брони?
  
  - Хочешь сказать, что, будучи сам священным рыцарем, ты умудрился взрастить мага из своего ученика? - шутливо заметил путник в зелёном плаще.
  
  - Я просто констатировал факт. Мой ученик действительно священный рыцарь... Ну, по крайней мере, он сам считает себя таковым.
  
  Облачённый в зелёный плащ путник уставился вслед удаляющейся команде и вскоре произнёс:
  
  - Этот твой ученик довольно любопытный. Почему бы нам не сесть им на хвост и не узнать, чем они занимаются?
  
  - Не-не, стоит нам начать слежку, как нас тут же раскроют.
  
  - С чего бы? У них же нет воров в команде, которые могли бы нас выследить. Только лучник один, да и то, с нашими-то навыками, сомневаюсь, что даже он сможет нас заметить.
  
  Путник в сером плаще усмехнулся и помотал головой из стороны в сторону:
  
  - У них нет вора, зато у них есть мой ученик. Поверь мне на слово, друг мой, мой ученик в совершенстве освоил все навыки кроме тех, которые необходимы рыцарю.
  
  - И, тем не менее, он рыцарь? - путник в зелёном взглянул на своего собеседника каким-то странным взглядом.
  
  - Ага, и слава богам, что он рыцарь...
  
  Облачённый в серый плащ путник взглянул на группу авантюристов вдалеке.
  
  - Если бы не его личина рыцаря и меча, что запечатывает его, насколько же великие деяния он смог бы совершить? Действительно любопытная мысль.
  
  - Если тебе настолько любопытно, то зачем же запечатывать его?
  
  - А затем, что этот мир не нуждается в великих свершениях, - тяжело вздохнул путник в сером плаще.
  
  - О-о, так вот почему, - согласно кивнул путник в зелёном плаще.
  
  Облачённый в серый плащ путник устремил свой взор вдаль:
  
  - Также есть ещё одна немаловажная причина, почему я столь решительно стремился перевоспитать мага в рыцаря.
  
  Услышав слова своего компаньона, путник в зелёном плаще спросил с серьёзным лицом:
  
  - И что за причина?
  
  Облачённый в серый плащ путник обернулся своим побледневшим лицом на своего товарища и гробовым голосом медленно объяснил:
  
  - Потому что в те далёкие времена я забыл выбрать запасного рыцаря!
  Условие ?1: Пропавшая принцесса
  
  Солнце сияло высоко в небе, пробиваясь сквозь густые кроны деревьев и загораясь на траве небольшими золотистыми цветочками. Свежий лесной воздух наполнял лёгкие прохладой. Рядом со мной шли мои товарищи, громко и задорно распевая песенки... Шлёп!
  
  Чёртовы москиты!
  
  - А-а!
  
  Я невольно вскрикнул, увидев на своей прежде чистой белой перчатке кровавый след от раздавленного москита. Очертания были настолько чёткими, что я даже мог посчитать, сколько лапок у него было. Прямо-таки кровавый биологический образец.
  
  Я... Я взял с собой всего три пары белых перчаток! Поверить не могу, что только что испортил одну из них из-за дурацкого москита!
  
  - Рыцарь Солнца?
  
  Подняв свой взгляд, я заметил, что все члены группы пристально смотрят на меня. Все озадаченно уставились на меня, кроме, пожалуй что, Рыцаря Листа, лицо которого не выражало и толики удивления. В тот же миг на моём лице появилась фирменная безукоризненная улыбка:
  
  - Что такое, Сын Бога Войны? Неужто Ваше Превосходительство, с благожелательного напоминания Бога Света, вспомнил некое дело, кое требует немедленной консультации с Солнцем?
  
  - Ты разве только что не вскрикнул? Почему ты кричал? - спросил Сын Бога Войны и тут же немного раздражённо продолжил. - И вообще, разве я не просил тебя звать меня просто Майком? Что ещё за "Ваше Превосходительство то, Ваше Превосходительство это"? Это раздражает!
  
  - Ваше Превосходительство Майк, сегодняшнее полуденное солнце сияет в небе столь ослепительно ярко, награждая своим светом землю, что Солнце не мог не воскликнуть, дабы от имени всех людей выразить своё восхищение и благодарность благожелательному Богу Света, что создал столь прекрасную и захватывающую сцену своим сиянием--
  
  С каждым новым произнесённым словом Майк хмурился всё сильнее и сильнее, после чего с перекошенным от сильной головной боли лицом взревел:
  
  - Заткнись!
  
  - Как пожелаете.
  
  Я смиренно закрыл свой рот, по-прежнему улыбаясь. Теперь не важно, буду ли я вскрикивать, орать или же прыгать по округе, Майк будет полностью игнорировать меня. Весьма неплохой результат. Теперь я смогу стать молчаливым Рыцарем Солнца на протяжении всего нашего путешествия.
  
  Я надел новую пару перчаток, продолжая про себя радоваться. Ну, по крайней мере никто не станет сам инициировать разговор со мной. Если всё пойдет так и дальше, то даже появление москитов не превысит предела моей толерантности...
  
  Бз-з-з-з-з-з-з, бз-з-з-з...
  
  Нахмурясь, я попытался отмахнуться от назойливой чёрной точки передо мной, но этот чёртов москит отказывался улетать прочь. Он неторопливо наворачивал круги возле моего уха после чего начал отплясывать прямо у меня перед носом... Шлёп!
  
  А-а! Моя вторая пара перчаток...
  
  А-а-а-а-а!
  
  Я так больше не могу! Хочу обратно в наш чистый и опрятный Священный Храм! В мою комнату, в которую никто не заходит! В возлюбленный подвал, заполненный вином! Ну и, конечно же, туда, где уж точно нет этих чёртовых москитов! Почему, о боги, почему я сейчас здесь среди кровососущих жуков, слепящих солнечных лучей, толпы немытых индивидов и грязи?
  
  Я припомнил события двухнедельной давности, когда я еще мирно и припеваючи жил в Священном Храме и усердно трудился, чтобы заработать свою пенсию, в ожидании дня, когда мне исполнится сорок, и я с честью отойду от дел...
  
  * * *
  
  
  - Сын Бога Войны из соседнего королевства скоро женится, и Монастырь Бога Войны прислал нам официальное приглашение с просьбой, чтобы представитель Церкви Бога Света прибыл к ним в качестве шафера. И поэтому как главное лицо Церкви Бога Света и ходячий рекламный щит ты, Солнце, должен будешь съездить в командировку в качестве шафера жениха.
  
  Стоя посреди кабинета Папы, я тупо уставился на сияющую широкую улыбку Папы, после чего сухо переспросил:
  
  - Сколько всего Сынов Бога Войны есть в нашем мире?
  
  - Только один, - ответил Папа, по-прежнему широко улыбаясь.
  
  - Тот самый, что приезжал в наше королевство, чтобы сделать предложение нашей принцессе?
  
  Хлопнув в ладоши, Папа подтвердил:
  
  - Охо, всё верно, вы сегодня столь сообразительны!
  
  - Вы мне льстите, но разве он не уехал всего три дня назад? - гнул свое я.
  
  - Всё так!
  
  - Трёх дней достаточно для того, чтобы вернуться в соседнее королевство и сделать ещё одно предложение?
  
  Папа развел руками:
  
  - Недостаточно даже для того, чтобы доехать до границы королевств.
  
  Я замолк на некоторое время. Неужто у нашего Папы было столько свободного времени в последнее время, что от скуки он решил подшутить надо мной?
  
  - Тогда откуда взялась эта помолвка?
  
  - Ай-я! - развалившись в своём кресле с чашкой чая в руках, Папа посмотрел на меня взглядом, в котором читалось "ты такой затворник", и объяснил. - У него же есть целый Монастырь Бога Войны, чтобы сделать предложение от его лица. Даже если он находится в другом королевстве, это не имеет никакого значения! В любом случае правительница королевства Лунных Орхидей уже одобрила этот брак и собирается выдать за него свою старшую дочь. Приготовления к свадьбе уже идут полным ходом, а приглашения гостям разослали ещё неделю назад. Не хватает лишь самого жениха, его шафера и свадебных подарков различных королевств, которые должны вскоре прибыть.
  
  Неделю назад? Разве это не был тот самый день трёхсторонней дуэли?
  
  Я был просто шокирован этой внезапной новостью. Вы серьезно?! Так уже тогда у Сына Бога Войны была запасная принцесса? Если ему не удастся жениться на принцессе нашего королевства, он просто собирался вернуться в свое собственное королевство и жениться на другой принцессе? Конечно, они обе являются принцессами "ХХ" королевства, так что не так уж и важно, что это за "ХХ", ведь так?
  
  Это вызывает во мне зависть... отвращение за его бесстыжее поведение и поступки!
  
  Но всё же велика вероятность того, что эта принцесса является нежелательной невесткой, и поэтому правительница королевства Лунных Орхидей выставляет её на распродажу... Я решил попытаться подтвердить свою теорию аккуратным вопросом:
  
  - Эта принцесса красива?
  
  Папа тут же поднял большой палец и подтвердил:
  
  - Одна из наиболее привлекательных девушек во всём королевстве Лунных Орхидей.
  
  Моё лицо дёрнулось, но я всё же задал следующий вопрос:
  
  - Есть ли у неё какая-нибудь неизлечимая болезнь?
  
  - Здорова как бык.
  
  - Скверный характер?
  
  - Она любима всеми!
  
  Ну за что мне эти муки!? Поверить не могу, что в соседнем королевстве всё это время жила стопроцентная красотка высшего сорта, а я и понятия не имел. И теперь она вот-вот станет женой другого мужчины! Они уже даже приглашения разослали гостям, а ещё, ко всему прочему, их шафером буду я собственной персоной!
  
  Я мог лишь беспомощно наблюдать, как беспрецедентная красавица выходит замуж за другого... От одной лишь мысли об этом моё сердце начало болеть так, словно бы его кто-то сжимал в тисках. Я произнёс голосом полным боли и страдания:
  
  - Красивая, здоровая, с хорошим характером, да и, ко всему прочему, (богатая) принцесса. Неужто в мире всё это время жило столь совершенное создание... Почему ты мне раньше не сказал?!
  
  Папа медленно поставил чашку обратно на блюдце и спокойно произнёс:
  
  - Успокойся, Капитан Солнце. Не забывай, что ты можешь любить лишь Бога Света, не женщин. Даже если ты и женишься, ты постоянно будешь "занят работой", и тебе придётся из раза в раз пренебрегать своей собственной женой. Это слишком уж жестоко по отношению к твоей потенциальной суженой.
  
  - Ерунда! - накорню обрубил я многозначительную речь Папы и уверенно поправил его. - Один час в день я могу быть занят работой, ещё один час провести пренебрегая ею, ну а всё прочее время посвятить своей любви к ней.
  
  - Ну, твоё "прочее время" уж слишком преувеличенно...
  
  - Хм! Даже Буря, который ответственен за всю мою работу, не возражает, так какие возражения могут быть у тебя?
  
  Папа устало вздохнул:
  
  - Не возражает, говоришь? Ну право, врёшь и не краснеешь. Уровень его негодования за последнее время вырос до такой степени, что превысил таковой у Капитана Ада, а мы помним о его настоящей сущности. Ты не думаешь, что тебе пора бы залечь на дно и быть тише воды, ниже травы, чтобы не быть убитым им какой-нибудь тёмной ночью?
  
  Я начал хмуриться. Действительно, в последнее время, когда бы я ни встретил Бурю в коридоре, стопка документов в его руках словно стремится достать до небес... По спине у меня невольно побежали мурашки:
  
  - Я поеду! Но я возьму с собой Кару.
  
  - Возьмёшь Кару? - Папа, что всё это время преспокойно сидел в своём кресле, тут же подскочил и громко заявил своим пронзительным голосом. - С тем же результатом ты можешь заявить, что заберёшь с собой весь Священный Храм!
  
  Ну, это правда. Если и Рыцарь Солнца, и Рыцарь Кары уедут из города, то Священный Храм окажется обезглавленным. Немного поразмыслив над этим, я предложил другой вариант:
  
  - Тогда я возьму с собой Бурю, так сказать, выведу его на прогулку и погляжу, сумеет ли это выветрить хотя бы часть его накопившегося негодования.
  
  Папа тут же отверг моё предложение:
  
  - Священный Храм сможет функционировать, если Рыцарь Солнца уедет прочь, но ему не жить, если Рыцаря Бури не будет здесь.
  
  Ах ты... Сейчас я не стану тебе возражать, но, уж поверь, я не забуду тебе этого! В конце-то концов, меня ждут долгий путь и куча свободного времени, чтобы проработать план моей мести!
  
  - Тогда я возьму с собой Адаира. С этим же никаких проблем быть не может? - немного раздражённо спросил я.
  
  Папа вновь отверг моё предложение:
  
  - Повторюсь ещё раз: отряд Рыцаря Солнца сможет существовать и без своего капитана - ведь большую часть времени они и так живут без капитана - но вот без своего вице-капитана им не продержаться.
  
  Это ещё что за новости? Подняв свою бровь, я уже было собрался возразить, что, мол, Адаир - мой вице-капитан, и я имею право брать его с собой куда хочу и когда хочу. Ну, или что-то в этом роде. Однако Папа не дал мне возможности сказать этого, заявив:
  
  - К тому же хоть ты и скидываешь на Бурю более половины своей работы, но на деле три пятых от этого объема перекладываются на плечи Адаира. Если ты и дальше будешь настаивать на том, чтобы забрать Адаира с собой, то будь готов разозлить Бурю в одиннадцатый раз и в одиннадцатый раз опробовать на себе его внезапное возмездие.
  
  Я был полностью разбит.
  
  - ...В таком случае я возьму с собой Льда.
  
  Папа закачал головой из стороны в сторону:
  
  - Лёд не является частью "хорошей, добросердечной" фракции. Если потащишь его за собой на эту миссию, то, во-первых, это попросту неуместно, во-вторых, кто же в таком случае будет готовить десерты для всего Священного Храма? Ты хочешь оставить весь Священный Храм без десертов? Ты хочешь разозлить весь Священный Храм?
  
  - Нет... Тогда я возьму с собой Облако, так сойдёт? Я уже начинаю злиться. Нет то, нет это-- все они мои подчинённые, но я не могу взять ни одного из них с собой! Могу ли я по-прежнему считаться главой Священного Храма?
  
  - Нет, ты не можешь его забрать! - лицо Папы приобрело слегка разочарованный вид. - Урожай в этом году выдался довольно скудным, что привело к значительному уменьшению пожертвований. И, чтобы как-то сократить расход средств Церкви, я только что уволил нашего библиотекаря и передал его обязанности Облаку. В конце концов, он чаще всего прячется именно там. Он знает о местоположении каждой книги даже лучше, чем старый библиотекарь, так что нет ничего странного в том, чтобы сделать его нашим новым библиотекарем! Если ты заберёшь его, вся библиотека вскоре превратиться в руины, мы вообще не сможем отыскать ни одной книги!
  
  После долгих раздумий я выдал ещё один вариант:
  
  - Тогда я возьму с собой Луну!
  
  - Я не возражаю, если ты сумеешь убедить его расстаться со своей девушкой примерно на месяц.
  
  - Ладно... - Я сделал один глубокий вдох и на выдохе проревел. - Ладно, признаю, это фактически нереально! Луна ценит свою возлюбленную больше, чем собственную жизнь! Если бы я попытался вынудить Луну уехать от неё, он бы, скорее всего, просто убил меня!
  
  Папа согласно закивал.
  
  Я начал раздражённо мерить шагами комнату:
  
  - Тогда кого же я могу взять с собой? Но учти, я скорее умру, чем поеду туда один. Кто знает, может, Сын Бога Войны затаил на меня злобу ввиду прошлого инцидента? А что если он попытается мне отомстить? Даже Кара как-то упомянул, что не сумел бы его одолеть! Я ни в коем случае не хочу встречаться с ним в гордом одиночестве!
  
  - Ты можешь взять Листа! - предложил Папа.
  
  - Листа? - я резко прекратил свои метания и после долгих размышлений и внутренней борьбы произнёс. - Но Лист он... Он же... Он же хороший парень!
  
  Папа озадаченно взглянул на меня:
  
  - Он не только хороший парень, он также очень хорошо воспитан и не станет возражать даже против самых безумных твоих просьб. Начиная от закупки голубики и заканчивая избиением собаки, что покусала тебя, он возьмётся за любое твоё поручение. Что же тебя в этом не устраивает?
  
  - Но он же лучник, - пожаловался я.
  
  Папа был абсолютно сбит с толку моими словами:
  
  - И что? Ты ведь прекрасно знаешь о его превосходных навыках стрельбы из лука. Даже Кара говорил, что не сумел бы одолеть Листа.
  
  - Но я хотел бы взять с собой кого-то, кто мог бы использовать меч в бою... - неохотно произнёс я.
  
  Папа всё ещё был в замешательстве, не понимая причину моего недовольства:
  
  - Не то чтобы я жаловался, но в наши дни мечников можно встретить буквально на каждом повороте. Рыцари, воины-- да кто вообще сейчас не умеет владеть клинком? Факт в том, что хорошие лучники в наше время на вес золота. А теперь, когда у тебя появился лучник, которого ты можешь забрать с собой, ты не только не ценишь его, но даже позволяешь себе недолюбливать и избегать его?
  
  - Лучник не сможет стать моим живым щитом и защитить меня от атак ближнего боя. Более того, он куда быстрее меня сумеет убежать от возможной опасности! Какой от него прок? - сухо и без эмоций тут же возразил я.
  
  - ...
  
  Папа закатил глаза и, не сумев сдержаться, напомнил:
  
  - Я прошу тебя стать шафером на свадьбе. Я вовсе не посылаю тебя на поле боя. Бери с собой Листа!
  
  - С моим-то везением в последнее время, даже будучи шафером, мне придется спасаться бегством! - после этих слов я продолжил твердым голосом. - Позволь мне взять Ада. Если нет, то можешь идти искать другого человека на роль шафера!
  
  - Ада? - Папа нахмурился. - Он не самая лучшая кандидатура для этого задания, ты так не думаешь? В конце-то концов, его "сущность" весьма щекотлива для нас, да и не подходит он для участия в подобного рода мероприятиях, как свадьба. Вот если бы это были похороны, то его присутствие было бы как нельзя кстати.
  
  Я фыркнул:
  
  - Даже если его раскроют, я могу соврать, мол, он прежде шпионил в Соборе Бога Теней и поэтому окутан аурой тьмы! С таким же успехом я могу им заявить, что его якобы вычислили, когда он шпионил в Соборе Бога Теней, и убили. Однако, мы, Церковь Бога Света, никогда бы не бросили своего товарища и поэтому приняли его новую "сущность"!
  
  Услышав подобное объяснение, абсурдность которого можно было сравнить разве что с теорией о том, что "Рыцарь Солнца всегда совершенен", Папа лишь пожал плечами:
  
  - Как бы там ни было, за него отвечаешь ты. Если считаешь, что проблем нет, значит никаких проблем нет!
  
  Раз уж даже у Папы нет возражений, разумеется, я тут же решил сообщить об этом Капитану Аду и убедиться, что в его расписании останется достаточно времени для нашего путешествия.
  
  Он стал довольно популярным. Очередь из рыцарей, что хотели потренироваться с ним во владении мечом, протянулась от Священного Храма вплоть до королевского дворца. Среди них было немало тех, с кем я бы предпочёл не связываться, такие как Капитан Кара, жених принцессы, а так же двое доверенных рыцаря самого короля.
  
  Я уже и не говорю о Капитане Буре. Теперь, когда в Священном Храме появился "человек" готовый помочь ему с его работой, Буря вот уже целую неделю ходит со счастливой и блаженной улыбкой на лице. Также его воистину заоблачное негодование, которое он накопил из-за меня, стало значительно меньше, да и чёрные круги под его глазами стали куда как менее заметными.
  
  Однако какое же выражение появится на его лице, когда он услышит новость о том, что я собираюсь забрать Ада с собой? После недолгого размышления я пришёл к выводу, что раз уж здесь всё ещё остаётся Адаир, чтобы помочь с огромным объёмом работы, то его негодование не должно вырасти настолько, чтобы потянуть за собой его неожиданную месть!
  
  Вот и славно, в таком случае я возьму с собой Капитана Ада.
  
  * * *
  
  
  Как и планировалось, я собирался отыскать Ада и договориться с ним о совместной поездке, но не успел я сделать и нескольких шагов от кабинета Папы, как я встретил Капитана Облако, того самого, что вечно дрейфует по округе. Вот уж редкость. Обычно каждый раз, когда я ищу его, поиски занимают не менее часа, и это даже можно назвать нормой. Ну а если я его не ищу, то мои шансы увидеть его становятся ещё более расплывчатыми. Теперь же, когда я увидел его даже не пытаясь отыскать, не могу определённо сказать, хороший это знак или же не очень...
  
  - Э-э?
  
  Не сказав ни слова, Облако внезапно ухватил меня под руку и с ошеломительной скоростью потащил меня, дрейфуя по коридорам. Если бы я не знал, что это и есть его обычная манера передвижения, я бы решил, что к его ногам приделали колёса. Пока я пребывал в недоумении, так как не понимал причины, почему Облако схватил меня, мы уже успели продрейфовать до конца коридора.
  
  Но куда же он меня тащит?
  
  - Облако...
  
  Не успел я закончить свой вопрос, как Облако приложил указательный палец к губам, а затем неспешно поднял свою вторую бледную руку и указал на что-то за поворотом.
  
  Я аккуратно заглянул за угол... Но увидел лишь Капитана Ада и его отряд рыцарей.
  
  Хоть и сам факт того, что Рыцарь Ада и его отряд остановились посреди коридора и не был чем-то странным, однако, когда рыцарь Ада стоит по одну сторону, а его отряд стоит по другую сторону лицом к нему, молча глядя друг на друга, ситуация приобретает куда более напряжённый характер.
  
  Сейчас во главе отряда стоял Капитан Ад... Ой, нет! Теперь его следует называть вице-капитаном отряда Рыцаря Ада. Он стоял во главе отряда вот уже много лет, так что я даже успел позабыть, что он на самом деле не Рыцарь Ада, а временно исполняющий обязанности Рыцаря Ада вице-капитан, а зовут его... А как его зовут? Ти... Тир?
  
  Я уж было собрался уточнить у Облака и обернулся, но осознал, что подле меня никого нет. У меня тут же выступил холодный пот от мысли, что я, возможно, только что встретился с призраком Облака или чем-то вроде этого. Но снова поразмыслив над этим, я пришёл к рациональному выводу, что такие тёмные существа как духи и призраки не смогли бы появиться здесь, в Церкви Бога Света. Скорее всего, Облако опять отправился дрейфовать.
  
  - Ты Тилер? - спросил Роланд, ещё раз напомнив мне, что я опять запомнил имя неправильно.
  
  Его собеседник кивнул и ответил холодным голосом:
  
  - Верно, я Тилер, Сокрушитель Драконов.
  
  Я был шокирован, услышав подобное обращение к Роланду, в то же время я заметил, что и прочие члены отряда Рыцаря Ада нахмурились, услышав эти слова. Однако хоть они и хмурили брови, никто из них не выглядел удивлённым. Более того, никто даже не попытался поправить Тилера.
  
  Из-за его нынешнего статуса Рыцаря Ада люди со стороны чаще всего предпочитают пользоваться обращением "Рыцарь Ада" или же уважительным "Ваше Превосходительство" в общении с Роландом. Что же касается священных рыцарей и целителей Церкви Бога Света, то они будут обращаться к нему как к "Капитану Аду", как в прочем и Адаир обращается ко мне как к "Капитану Солнце". Лишь когда вокруг никого нет, он позволяет себе использовать простую форму "капитан".
  
  Иными словами, Тилеру следовало бы воспользоваться обращением "Капитан Ад" или же просто "капитан" при общении с Роландом. Даже если бы он воспользовался обращением "Рыцарь Ада", как к нему обращаются горожане, то это всё ещё было бы в пределах допустимого. Однако он напрямую воспользовался его именем "Сокрушитель Драконов".
  
  Подобное обращение может быть использовано лишь к равным по статусу рыцарям или даже к рыцарям более низкого ранга... Ситуация становится все более и более напряжённой!
  
  Я нахмурился. Только не говорите мне, что вице-капитан отряда Рыцаря Ада планирует захватить пост Рыцаря Ада? Следует ли мне выйти и сделать ему замечание?
  
  Но даже если я удержу его от этого сейчас, отчитав его, это не изменит общего настроения внутри отряда. Более того, в глазах отряда Рыцаря Ада это может составить ложное впечатление, как если бы Роланд использовал Рыцаря Солнца в собственных интересах. Может мне позволить Роланду разобраться с этой ситуацией самому?
  
  Но сможет ли Роланд справиться сам? Я не был в этом уверен. Ведь даже Илья прежде упоминал, что и будучи королевским рыцарем, он не был особо общительным человеком.
  
  Роланд совершенно не чувствовал повисшего в воздухе напряжения и спокойно спросил:
  
  - Тогда ты мой вице-капитан?
  
  После этого вопроса лицо Тилера тут же исказилось, и он взревел:
  
  - То есть вы принимаете это как данность? Считаете, что так всё и должно быть?
  
  Спокойно! Тилер, ты должен успокоиться! Роланд не имел в виду ничего плохого, он всего лишь уточнил, что ты его вице-капитан Тилер, а не какой-то другой человек с тем же именем. В этой фразе не было никакого подтекста! Всё ещё прячась за углом, мне ужасно хотелось разъяснить слова Роланда, но я не мог необдуманно вмешаться в ситуацию, поэтому всё, что я мог, это с тревогой наблюдать за развитием событий.
  
  Роланд взглянул на Тилера. Так как в данный момент на нём был костюм Сокрушителя Драконов, нижняя часть лица Роланда была скрыта от глаз, и поэтому никто не мог точно определить его выражение лица.
  
  Этот парень, вне всякого сомнения, не понимает, что сейчас происходит, и очень озадачен... Просто я знаю его как облупленного!
  
  Наконец Роланд неуверенно произнёс:
  
  - Ты прав, это не совсем верно...
  
  - Так и вы понимаете это? - пренебрежительно фыркнув, сказал Тилер.
  
  Я закатил глаза. О, мой бог, вы же говорите о двух совершенно разных вещах. Роланд имел в виду, что это не совсем верно, так как он не настоящий Рыцарь Ада. А вот Тилер имел в виду, что Капитан Ад отсутствовал целых тринадцать лет, а теперь, явившись обратно, желает вновь занять пост капитана, и что это не совсем корректное поведение.
  
  Не-е-ет! Не могу я больше это слушать. Но едва я успел сделать шаг из своего укрытия, чтобы помочь Роланду, как заметил краем глаза знакомый силуэт и тут же юркнул обратно.
  
  - Капитан Ад, - уважительно поклонившись Роланду, Адаир повернулся и поприветствовал Тилера как своего давнего и хорошего друга. - Привет, Тилер, давненько тебя не видел, как пожив...
  
  Адаир так и не закончил своё предложение, почувствовав висящее в воздухе напряжение. Взглянув сначала на Роланда, а затем на Тилера и прочих членов отряда Рыцаря Ада, что стояли напротив своего законного капитана, его лицо тут же приобрело настороженный вид. Он обернулся на Тилера и осуждающе заявил:
  
  - Ты что это здесь вытворяешь, Тилер? Ты что, планируешь преступить черту дозволенного? Ты собрался превысить свои полномочия и сделать то, что ты делать не вправе?
  
  Вот он мой идеальный вице-капитан во всей своей красе! Он сумел осознать всю серьёзность ситуации всего за несколько секунд. Моя интуиция была воистину превосходна, когда я выбирал его!
  
  - Но, Адаир, - каким-то несчастным голосом воскликнул Тилер. - Я был Капитаном Адом целых тринадцать лет, а теперь...!
  
  - Ты, наверное, хотел сказать, что замещал Капитана Ада! - оборвал его на полуслове Адаир совершенно не тронутый жалобами Тилера, после чего холодно заявил. - Ты с самого начала знал, что ты вице-капитан, и твой капитан однажды вернётся. И теперь, когда он наконец-то вернулся, вполне естественно, что ты должен отступить, разве не так? Какие тут могут быть жалобы?
  
  - Но я не знал, что Капитан Ад - такой странный человек, - настаивал на своём Тилер.
  
  - Ой, вот только не надо искать оправдания, Тилер, ты никогда не был тем, кого волновал внешний вид собеседника. Более того... - тут Адаир настороженно огляделся и продолжил уже более тихим голосом. - Разве ж среди Двенадцати Священных Рыцарей есть хоть один нормальный человек?
  
  - Ага! - неожиданно заговорил Эд, что всё это время молча стоял позади Адаира. - Каким бы странным ни был ваш капитан, он никак не может быть столь же странным, как наш капитан!
  
  ...Неужто я действительно давненько уже не сталкивал никого со скалы?
  
  - Да уж, это верно... - вынуждены были признать все члены отряда Рыцаря Ада.
  
  Даже Тилер умолк ненадолго, прежде чем вновь заговорить:
  
  - Но Капитан Солнце хотя бы умеет соблюдать нормы приличия и добропорядочно вести себя. А этот... Вы только гляньте, во что он одет... Разве этот стиль в одежде не излишне подозрителен?
  
  Хоть его собственный наряд и подвергся критике, Роланд остался абсолютно невозмутим.
  
  К счастью, никто не знает, что я, Рыцарь Солнца, тоже надевал этот костюм. Теперь я чувствую себя настоящим везунчиком.
  
  Из-за напоминания Тилера Адаир был вынужден взглянуть на наряд Роланда. Однако он так ничего и не сказал по поводу костюма, а продолжил настойчиво убеждать Тилера:
  
  - Тилер, прошу, ради меня, прими его и впредь относись к нему как к своему капитану.
  
  Лицо Тилера исказилось, и он тут же попытался возразить:
  
  - Но...
  
  Однако Адаир оборвал его слова, подняв свой указательный палец:
  
  - Всего на один месяц. Если даже через месяц ты всё ещё будешь считать его недостойным звания Рыцаря Ада, то тогда я буду на твоей стороне, что бы ты не вознамерился предпринять!
  
  Тилер недоверчиво уставился на Адаира.
  
  Адаир тут же тихонько откашлялся и громко и чётко заявил:
  
  - К тому времени, даже если наш капитан прикажет нам не поддерживать вас, я всё равно останусь на вашей стороне!
  
  - О-о! - удивлённо воскликнули все присутствующие.
  
  На это заявление даже Тилер уже не мог ничего возразить. Ему оставалось лишь продолжать свою тираду на всё ту же тему:
  
  - Но он даже лица нам своего не показывает.
  
  На это Эд пробормотал:
  
  - Ну и что? Он у вас всего лишь безликий, у нас же капитан - бесстыжий...
  
  Адаир тут же обернулся и тихонько рыкнул на него:
  
  - Эд, а ну хватит ерунду всякую говорить!
  
  - Да какая разница-то? Капитана же тут нет! - легкомысленно ответил Эд.
  
  - Он здесь, - внезапно произнёс Роланд, что всё это время молча наблюдал за развитием событий. И как только эти слова были произнесены, на всех тут же обрушилось леденящее душу гробовое молчание.
  
  Всё тело Эда начало трястись против его воли, однако он по-прежнему старался выглядеть как можно более спокойным:
  
  - Не-не надо так шутить, Капитан Ад. Я только что слышал, что капитана позвал к себе Папа, так что капитан не может сейчас быть здесь. Ха-ха-ха, эта была смешная шутка, та-такая забавная, просто обхохочешься! Да вы шутник.
  
  Услышав эти слова, Роланд тут же указал на угол коридора, за которым скрывался я:
  
  - Он был там с самого начала. Не знаю, почему он до сих пор не вышел.
  
  - Ха-ха... ха... - истерические смешки Эда очень быстро превратились в истерическое рыдание. - Ка-а-а-апи-и-и-ита-а-а-ан, прошу, выслушайте меня!
  
  Но мне сейчас было не до его воплей. Вместо этого я задумался. Адаиру только что удалось убедить Тилера дать Роланду "испытательный срок" на ближайший месяц. Я совершенно не беспокоюсь о том, что может произойти через месяц. На что бы мы ни взглянули, будь то сила Роланда, серьёзная натура или же природный талант истинного лидера; Тилеру будет попросту не на что жаловаться. Но вот что меня сейчас волнует так это... Если Роланд будет на испытательном сроке в этом месяце, то кто же тогда поедет со мной в королевство Лунных Орхидей, чтобы выступить там в роли шафера?
  
  Я нахмурился и продолжил размышлять. Похоже, теперь я могу взять с собой лишь Листа. Хоть он и лучник, но его навыки с мечом никак не могут оказаться хуже моих, ведь так? Но даже если они не столь же плохи, они так же вряд ли окажутся шибко выдающимися... Лучше будет уточнить этот вопрос сейчас!
  
  Выйдя из-за угла, за которым прятался, я улыбнулся всем присутствующим своей сияющей улыбкой:
  
  - Узрев, как стоящие в этом благословленном месте братья Солнца обмениваются благожелательностью Бога Света, сердце Солнца тут же наполнилось теплом и счастьем. Ввиду этого, даже мысль о том, что Солнцу придётся прервать этот обмен, заставляет Солнце чувствовать невероятную боль и сожаление. Ах! Воистину, Бог Света, вне всякого сомнения, накажет Солнце за сие вмешательство, но я должен был это сделать. За сим, с надеждой на то, что все присутствующие поймут и простят Солнцу это вторжение, прошу вас позволить Адаиру покинуть сие великолепное обсуждение и вместо этого проследовать за Солнцем. Позднее, во имя Бога Света, Солнце обязательно разделит со всеми присутствующими благожелательность Бога Света в качестве извинения.
  
  - Адаир, что только что сказал капитан? Только не говори мне, что он хочет меня убить! - гробовым голосом спросил Эд.
  
  - Нет, и хватит нести всякую ерунду. Капитан всего лишь хочет, чтобы я проследовал за ним, - закончив свой ответ Эду, Адаир тут же громко отсалютовал мне. - Да, капитан.
  
  Я кивнул, ещё раз улыбнулся всем и заметил, насколько все они были напуганы. Лишь когда они поняли, что я больше не собираюсь ничего произносить, они позволили себе немного расслабиться.
  
  Улыбаясь, я пожелал всем удачного дня и, развернувшись, первым покинул этот коридор, Адаир же проследовал за мной, не отставая ни на шаг. Как только мы дошли до свободного от людей места, я тут же задал прямой вопрос:
  
  - Насколько хороши навыки Листа с мечом? Отвечай честно.
  
  Услышав этот странный вопрос, Адаир немного нахмурился и ответил с помощью эвфемизма:
  
  - Немного лучше ваших...
  
  [Эвфемизм - слово или выражение, которое используют для смягчения некоего термина, чтобы избежать излишней грубости речи. Частое явление в политике. Пример: Инвалид => лицо с ограниченными возможностями, негр => афроамериканец или, как частенько выражается В.В.Путин, "наши западные партнеры"]
  
  - Не сравнивай со мной! - я почувствовал немалую обеспокоенность.
  
  Если его навыки с мечом лишь немного лучше моих, то они очень-очень паршивые. В такие моменты, как сейчас, я предпочитаю не думать о том, что могу потерять лицо. Ведь вопрос о моём скором или же не очень скором воссоединении с Богом Света сильно зависит от мастерства того, кого я возьму с собой в путешествие!
  
  - Мастерство капитана Листа с клинком весьма неплохо, - в этот раз уже серьёзнее заявил Адаир.
  
  Этот ответ был уж больно расплывчатым. Я нахмурился и продолжил спрашивать:
  
  - А если его навыки сравнить с твоими?
  
  - Немного хуже моих, но разрыв между нами не так уж и велик.
  
  Оу! Я тут же перестал хмуриться. Если всё так, то они весьма хороши. Адаир со своими навыками мечника входит как минимум в десятку самых умелых священных рыцарей во всем Священном Храме! Похоже, я могу расслабиться и со спокойной душой взять с собой Листа...
  
  - Капитан.
  
  - Хм-м? - небрежно отреагировал я.
  
  Адаир начал говорить, аккуратно подбирая слова:
  
  - По поводу того, что только что сказал Эд, прошу, не принимайте близко к сердцу. Он всегда говорит, не подумав, его язык работает быстрее, чем его собственная голова. Хоть он и сказал это, но на самом деле он так не считает. Как вы уже знаете, он всегда уважал вас и восхищался вами.
  
  - Оу! - я внезапно лучезарно улыбнулся Адаиру, который, по-видимому, оказался в полном замешательстве, и произнёс. - Я бы забыл об этом инциденте, если бы ты не упомянул его. Раз уж ты, как истинный вице-капитан, напомнил мне об этом, то перед отъездом Солнца пусть его дорогие братья из числа отряда Рыцаря Солнца проведут специальную тренировку, что будет столь же сурова, сколь и блистательное сияние Бога Света в самый разгар лета!
  
  - ...
  
  По выражению лица Адаира можно было точно сказать, что он раздумывает, не покаяться ли ему за свои грехи перед всем отрядом Рыцаря Солнца.
  
  * * *
  
  
  - Солнце? Солнце?
  
  Вернувшись обратно в реальность, я тут же увидел маленькую чёрную точку, что нахально летела прямо у меня перед глазами с назойливым жужжанием. Не долго думая, я занёс свою правую руку и...
  
  Шлёп!
  
  Лист озадаченно уставился на меня с широко открытыми глазами.
  
  Я с абсолютно невозмутимым выражением лица "отлепил" свою руку от лица Листа. Убрав свою раскрытую ладонь, я объяснил Листу, который только что получил от меня смачную пощёчину:
  
  - Там был москит.
  
  Лист молча уставился на мою перчатку, на которой чётко виднелся кровавый след от раздавленного москита, в то время как я взглянул на его левую щеку. Она не только покраснела, но даже выглядит слегка опухшей, а у уголка губ даже выступила кровь... Возможно ли, что я стану первым человеком в истории, кому удастся-таки вывести Рыцаря Листа из равновесия?
  
  - Вот оно как.
  
  Через какое-то время Лист наконец-то поднял на меня свой взгляд и с улыбкой произнёс:
  
  - К счастью, Солнце убил его для меня, а то вскоре на моей щеке появилась бы припухлость от укуса москита.
  
  - ...
  
  Верно, припухлости от укуса москита на твоей щеке нет, однако теперь вся левая сторона твоего лица опухла. Я нежно улыбнулся в ответ:
  
  - Ну что ты, брат Лист, ты слишком любезен, ведь это тоже часть обязанностей Солнца.
  
  - Хе-хе! - Лист прикрыл рукой слепящее его солнце и восторженно заметил. - Солнце сегодня такое яркое, а падающие на волосы Солнца лучи заставляют их сиять так, словно они из чистого золота. Ты не мог бы дать мне прядь своих волос?
  
  - Если я правильно помню, брат Лист уже не раз просил у Солнца прядь волос, разве не так?
  
  - Я уже истратил их все-- То есть, нет! Я имел в виду, что потерял их все, - ответил Лист с извиняющимся выражением лица.
  
  - Ясно. В таком случае Солнце сразу даст брату Листу побольше!
  
  Желая, чтобы Лист как можно быстрее забыл о недавней пощёчине, что я ему влепил, я решил побыть особо щедрым в этот раз! В конце-то концов, волосы просто отрастут обратно. В них нет ничего ценного... Хотя, тот факт, что Лист регулярно просит дать ему прядь моих волос, немного озадачивает. Я конечно слышал о таких вещах как педофилия, фетиш и всё такое прочее, вот только о фетише, связанном с волосами, я никогда прежде не слышал. Ах да! Не только с волосами, он также иногда просит у меня мои ногти.
  
  А так как он всегда просил меня об этом лишь после того, как я совершу нечто такое, что потенциально могло бы взбесить его, я мог лишь смиренно отдать ему то, что он хотел.
  
  Я взялся за свой Божественный Солнечный Меч, вытащил его из ножен и, приставив сверкающую поверхность клинка к голове, уже было собрался резать...
  
  - Солнце! Ты же себе голову отрежешь! - взволнованно воскликнув, Лист в ужасе тут же выхватил из моих рук меч. - Я сам это сделаю, так что, пожалуйста, больше не бери в руки клинок. Ты чуть до смерти меня не напугал... - сказал Лист и ловко взмахнул мечом.
  
  Я даже не успел ничего почувствовать, как локон моих волос уже лежал на ладони Листа. Аккуратно приподняв прядь волос, он уточнил:
  
  - Я отрезал немного больше, это ничего? Думаю, что в пути мне ещё не раз придётся воспользоваться ими... То есть в нашем путешествии, когда над головой всегда светит яркое солнце, я не раз воспользуюсь ими, чтобы посмотреть на то, как прекрасно они блестят на свету.
  
  Я помотал головой в знак того, что не возражаю. Похоже, что мастерство Листа с мечом действительно весьма высоко, как и описывал мне Адаир. Теперь наше путешествие уж точно пройдёт спокойно. Даже если что-то и случится, я со спокойной душой смогу выставить перед собой Листа для защиты от прямых атак! Так что отстриженная прядь моих волос не такая уж и великая цена, я не возражал бы даже, если бы ты отстриг все мои волосы!
  
  Забрав прядь моих волос, Лист применил лечащее заклинание на свою опухшую щеку. В конце-то концов, это было всего лишь внешнее повреждение. Хоть на вид оно и выглядело довольно серьёзным, но с помощью одного лишь слабенького лечащего заклинания щека Листа тут же приобрела свой первозданный вид.
  
  Только теперь я внезапно обратил внимание на то, что вокруг нас больше никого не было.
  
  - А где Его Превосходительство Сын Бога Войны? - встревожено спросил я.
  
  Лист начал аккуратно объяснять:
  
  - Только что боевой жрец обнаружил нескольких людей, поджидающих нас в засаде впереди, так что Майк прихватил всех с собой, чтобы обследовать территорию. Перед уходом он сказал, что лучнику и целителю лучше будет ждать их тут.
  
  Оу, понятно...
  
  Стоп, под "лучником" он явно имел в виду Листа. С таким громадным луком у него за спиной и несколькими колчанами стрел, разве что слепой мог бы не признать в нем лучника. Но кого он имел в виду, говоря "целитель"?
  
  Я спокойно огляделся по сторонам, но боевого жреца нигде не было. Только мы с Листом.
  
  После этого я уставился на Листа, а он в ответ уставился на меня.
  
  - Должно быть, Майк просто оговорился, когда назвал тебя целителем, - начал уклончиво оправдывать его Лист. - Или же он, как вариант, перепутал твой род деятельности. Эм, может быть он зовёт целителями всех, кто умеет использовать магию света? Или... - с каждым новым словом его голос становился все тише и тише.
  
  Внутренне я закатил глаза. Ты же тоже только что использовал магию света, так почему же он тебя не спутал с целителем? Очевидно, что Сын Бога Войны сказал это нарочно!
  
  * * *
  
  
  Когда мы с Листом только прибыли в замок королевства Лунных Орхидей после немного торопливого путешествия, на нас обрушилось всепоглощающее чувство уныния, что окутывало весь замок, с того момента как мы переступили порог. Это чуть было не ввело меня в заблуждение, что информация, что мы получили, была неверна, и на самом деле мы приехали на похороны принцессы, а вовсе не на её свадьбу. Если бы я только знал об этом заранее, я всё же взял бы с собой Рыцаря Ада!
  
  Сын Бога Войны стоял в стороне, и вокруг него не было ни одного воина.
  
  Правительница королевства Лунных Орхидей бездвижно восседала на троне... Если бы на мне было такое же платье, что на вид весило больше комплекта тяжёлой брони, я бы тоже сидел смирно и не шелохнувшись. Более того, на её голове красовалась корона, что больше подходила для выставок в музее, нежели для её реального ношения на чьей-то голове.
  
  Лицо королевы было прикрыто вуалью. Вуаль была настолько тонкая, что даже под ней человек мог разглядеть черты лица королевы. Хоть у неё уже была дочь достаточно взрослая, чтобы выйти замуж, она по-прежнему выглядела так, словно бы ей было не многим больше тридцати. Она хорошо ухаживает за своей кожей.
  
  Королева была очень похожа на нашего короля особенно в том, что ей фактически не нужно было разговаривать. Но всё же, способности этой женщины к управлению гораздо выше, чем у любого мужчины. Моему королю требуется как минимум дать сигнал взглядом, прежде чем его доверенный рыцарь выскочит вперёд чтобы передать его волю. Эта же королева даже бровью не повела, как рыцарь женского пола выскочила вперёд и начала описывать ситуацию нам, кто только что прибыл из Церкви Бога Света.
  
  Девушка-рыцарь говорила очень много и долго, так что не буду нагружать вас пересказом этой нудной речи. Не говоря уже о том, что я забыл всё сказанное ей в тот же миг, так что не смог бы пересказать его вам, даже если бы захотел. Если вкратце, то принцесса, что должна была выйти замуж за Сына Бога Войны, была похищена.
  
  - Принцессу похитили?
  
  Хоть внешне я и выглядел удивленным, в душе же я с подозрением воспринял эту новость. Если бы принца похитили, то это ещё было бы объяснимо. Ведь принцы постоянно носятся по округе, отправляются в захватывающие путешествия, ухаживают за всякими красавицами, вызывают других на дуэли и т.д. и т.п. каждый раз, как у них выдаётся свободная минутка, что в свою очередь делает их легкой мишенью для похитителя! Но как и когда принцесса, что никогда даже носа не высовывает за пределы замка, была похищена с такой лёгкостью?
  
  И вообще, ради чего стоило похищать принцессу?
  
  Если это ради трона... То, учитывая, что в королевстве уже есть принц, принцесса не обладает правом наследования трона, так что её похищение - пустая затея.
  
  Если ради простого обладания красоткой, то можно найти красавиц и покраше, сделав лишь два круга по городу. Ведь в нашем мире красотки в изобилии. Какой бы красавицей не была эта принцесса, но это лишь "среди всех принцесс" она может называться красавицей. Если бы кому-то всё же взбрело в голову сравнить принцесс со всеми красавицами континента, то, полагаю, ни одной бы не удалось войти даже в первую сотню.
  
  Если его целью были деньги, то почему же он просто не выкрал сейф с королевским золотом, раз уж ему даже принцессу удалось выкрасть из замка? Похищение живого человека куда как проблематичнее!
  
  Таким образом, единственным, кому порой становится скучно настолько, что он даже принцесс готов похищать, обычно оказывается так называемый король-демон из легенд.
  
  По моему личному убеждению, единственной причиной, по которой король-демон мог бы совершить подобный проблематичный, отвратительный поступок, так это либо полное отсутствие у него мозгов, либо желание прославиться!
  
  Только не говорите мне, что это действительно проделки короля-демона? Но я ничего не слышал о появлении короля-демона на континенте.
  
  Пока я делал всевозможные прикидки у себя в голове, королева обратилась ко мне, продолжая бездвижно восседать на троне:
  
  - Рыцарь Солнца, у меня есть к тебе одна просьба.
  
  Я был в шоке. Королева избрала лично обратиться ко мне, а это значило лишь одно... Что-то очень плохое вот-вот случится со мной!
  
  Однако хоть я и знал, что ничем хорошим это для меня не кончится, я всё ещё обязан был ответить ей с невозмутимо-серьёзным выражением лица:
  
  - Ваше Величество, если я, Солнце, могу преподнести вам хотя бы небольшую толику сияния Бога Света, я сделаю всё от меня зависящее и приложу к этому максимум усилий.
  
  После этого королева произнесла по-прежнему невозмутимым голосом:
  
  - Я хочу, чтобы ты спас мою дочь.
  
  Услышав подобную просьбу, я тут же озадаченно повернул голову в сторону Сына Бога Войны, который разве что не пыхтел от возмущения, стоя в сторонке. Я едва сумел удержать в себе фразу в духе: "Какое отношение похищение твоей будущей жены имеет ко мне?"
  
  В этот самый момент этот чёртов Сын Бога Войны холодно фыркнул и, подняв на меня свой взгляд, заявил:
  
  - У меня нет иного выбора. Команде, что была сформирована для её спасения, всё ещё недостаёт целителя.
  
  Я - священный рыцарь, чтоб тебя!
  Условие ?2: Сформировать спасательную команду
  
  Принято считать, что подобная операция по спасению принцессы является отличным шансом для любого рыцаря, ведь, участвуя в ней, он сможет не только взять в жёны (богатую) молодую красавицу, но и мимоходом заявить о себе, и повысить свою репутацию.
  
  Однако для Рыцаря Солнца спасение чужой принцессы вовсе не является удачным стечением обстоятельств, так как ему не только придётся приложить массу усилий, чтобы спасти (богатую) молодую красавицу, но и беспомощно наблюдать как эта (богатая) молодая красавица выходит замуж за другого мужчину. К тому же Рыцарь Солнца и так уже настолько известен, и репутация его столь совершенна, что её попросту уже некуда повышать.
  
  Вечером того же дня, когда королева попросила меня спасти свою дочь, что уже была обещана другому мужчине, Лист обеспокоенно спросил у меня:
  
  - Солнце, ты собираешься отклонить просьбу королевы?
  
  Я уж было сделал глубокий вдох и собрался выдать очередную порцию ахинеи о Боге Света, как Лист, выдавив из себя натянутую улыбку, произнёс:
  
  - Солнце, не мог бы ты говорить простыми словами? Мои умения расшифровывать твои слова не так совершенны, как у Бури или Адаира, так что я могу и не понять тебя.
  
  Я выдохнул воздух из лёгких и сказал всё простыми и понятными словами:
  
  - Вся эта ситуация уж больно подозрительна. Принцесса была похищена, однако королева не организовала обширную поисковую операцию для её спасения. Вместо этого она просит нас стать частью небольшой команды авантюристов, чтобы спасти принцессу собственными силами. Сомневаюсь, что действительно обеспокоенная судьбой своей дочери мать избрала бы подобный малоэффективный метод.
  
  Услышав мою логическую цепочку, Лист кивнул в знак согласия.
  
  - К тому же, даже если им по какой-то причине и необходимо именно формирование команды авантюристов для её поисков, в Монастыре Бога Войны есть предостаточно воинов. Один лишь Сын Бога Войны является человеком, в битве с которым даже Кара не был уверен, что смог бы одержать победу. Его одного должно быть более чем достаточно для спасения принцессы, так зачем же нужно было просить нас? Мы же рыцари, чья специализация состоит в крупных массовых сражениях. В маленькой группе авантюристов от наших способностей едва ли будет толк!
  
  Ну а по поводу тех слов Сына Бога Войны, что им, мол, целителя недостает... Я притворюсь, что ничего не слышал!
  
  Лист задумался и после небольшой паузы предложил, запинаясь:
  
  - Может быть, они думают, что им придется иметь дело с нежитью?
  
  Услышав его предположение, я нахмурился. Иметь дело с нежитью? Это вполне возможно, ведь хоть у нежити и есть одна довольно очевидная слабость - они боятся элемента света - воины не способны призывать даже малейшие толики энергии света, поэтому всё, что они могут, так это непрерывно рубить нежить своим клинком до тех пор, пока полностью её не изничтожат. Поэтому-то даже простое упоминание о нежити вызывает головную боль даже у самых бесстрашных воинов.
  
  - Не знаю... - неуверенно промолвил я.
  
  - Если им придется пойти против нежити, то получается, что мы просто обязаны присоединиться к ним, - медленно заявил Лист.
  
  Я опять нахмурил брови и в ответ спросил:
  
  - Если не считать нас с тобой, кто из священных рыцарей, что мы привели с собой, обладает наивысшим рангом?
  
  Лист на мгновение задумался, прежде чем выдать мне целый список:
  
  - Всего мы привели с собой тридцать священных рыцарей и десять целителей. Среди священных рыцарей самый высокий ранг будет у двух рыцарей из отряда Рыцаря Листа, ещё двух рыцарей из отряда Рыцаря Пламени, одного рыцаря из отряда Рыцаря Кары, ещё одного рыцаря из отряда Рыцаря Земли--
  
  Я тут же сделал свой выбор:
  
  - Отлично! Мы отправим того рыцаря из отряда Рыцаря Земли и одного целителя на поиски принцессы в числе команды авантюристов!
  
  - ...
  
  В этот момент в дверь постучали. Я бросил свой взгляд на дверь и сухо сказал:
  
  - Это, должно быть, посланник королевы, которого направили сюда, чтобы умаслить нас. Лист, молчи, пока я разбираюсь с ним.
  
  Лист - очень хороший парень. О чём бы вы его ни попросили, он всегда согласится вам помочь, поэтому самым простым способом разобраться с этой ситуацией будет заставить Листа заткнуться. Он также это прекрасно понимает, поэтому-то и покорно заткнулся.
  
  Я быстрым движением поправил свой костюм, нацепил свою фирменную улыбку и громко и учтиво воскликнул:
  
  - Хоть Солнцу и неведомо, кто из его братьев стоит сейчас перед его дверью, Солнце придерживается щедрых идей Бога Света и приветствует всех и каждого в своей обители.
  
  Дверь распахнулась, и тут же вся комната озарилась присутствием вошедшего в неё человека. Этот человек, вне всякого сомнения, не был братом. Им оказалась девушка, одетая в довольно простое нежно-голубое платье. Лицо её было столь же мягким и милым, словно персик, а смотрела она на меня нежным взглядом своих зелёных глаз, что сверкали, словно поверхность озера под лучами полуденного солнца. Её розовые губки походили на два лепестка, что приставили друг к другу, и хоть на вид ей и было всего лишь приблизительно восемнадцать лет, её фигура имела все соответствующие окружности на соответствующих местах. Особенно привлекала эта её талия, что была столь тонка, что, казалось, готова сломаться, стоит лишь приобнять слегка...
  
  Так или иначе, хоть эту девушку и нельзя было назвать самой сногсшибательной красоткой на всём белом свете, она, тем не менее, определенно относилась к числу красавиц. Она была воплощением изящной и энергичной молодой леди!
  
  Войдя в комнату, она скромно приветствовала нас:
  
  - Для меня честь встретиться с вами, Рыцарь Солнца и Рыцарь Листа. Я - третья принцесса королевства Лунных Орхидей, Анна Налис Джефри...
  
  Анна... Какое прекрасное и лёгкое для запоминания имя!
  
  - Приятно познакомится с вами, принцесса Анна. Солнце же является представителем Бога Света, Рыцарем Солнца, - представился я с безукоризненной улыбкой на лице, после чего мимоходом упомянул Листа. - А это брат Солнца - Рыцарь Листа, что также является одним из Двенадцати Священных Рыцарей Священного Храма.
  
  Лист приветствовал принцессу широкой улыбкой.
  
  - Рыцарь Солнца, Рыцарь Листа... - принцесса Анна поочередно кивнула каждому из нас, но стоило ей завершить вежливый обмен приветствиями, как она внезапно и весьма резко схватила мои руки и взмолила. - Прошу вас, помогите моей сестре Алисе!
  
  Шокированный я "позабыл" освободить свои руки из хватки принцессы и взволнованно воскликнул:
  
  - Солнце не понимает, что вы хотите этим сказать, принцесса! Неужели принцесса Алиса попала в беду?
  
  - Моя сестра Алиса является невестой Сына Бога Войны. Она... она была похищена, и сейчас её местоположение неизвестно...
  
  В этот момент Анна, похоже, осознала грубость своих действий и отпустила мои руки, и даже сделала несколько шагов назад, прежде чем, опустив голову, продолжить свою речь таким голосом, словно едва сдерживает слёзы:
  
  - Я очень волнуюсь за свою сестру Алису, поэтому я умоляла матушку позволить мне присоединиться к команде авантюристов, что собирались отправить на её поиски. Матушка согласилась, однако...
  
  - Однако что? - я, воспользовавшись моментом, сделал два шага вперед. Я подгадал время так, чтобы это движение казалось естественным следствием моего волнения.
  
  Похоже, Анну это не встревожило, так как она по-прежнему стояла с понурой головой:
  
  - ...Однако...
  
  - Однако что, Ваше Высочество?
  
  Я сделал ещё два шага вперед. Теперь нас с принцессой разделяло лишь платье принцессы, что по форме напоминало перевёрнутый цветок лотоса. Я мог даже почувствовать лёгкий аромат персиков, что исходил от её длинных лоснящихся волос. Она и впрямь была девушкой, более всего напоминающей персик!
  
  Анна наконец-то собралась с духом и произнесла:
  
  - Однако матушка заявила, что негоже принцессе путешествовать в окружении толпы воинов, поэтому, если я хочу пойти, я должна взять с собой рыцарей, чтобы они сопровождали меня. Поэтому матушка и попросила вас присоединиться к команде, когда вы пришли поприветствовать её во дворце, вот только вы, как я слышала, не особо желаете участвовать в этом...
  
  Сказав это, Анна подняла на меня свои блестящие зелёные глаза. Этот взгляд, наполненный надеждой и блеском от стоящих в них слез.
  
  Я с улыбкой возразил:
  
  - Солнце не говорил ничего подобного, Ваше Высочество. Сопровождение принцессы является долгом любого рыцаря. Даже если путь будет лежать к самому краю земли, если Бог Света по-прежнему озаряет это место своим сиянием, Солнце сможет отвести вас туда.
  
  - Тогда я сию же минуту пойду к матушке и расскажу ей об этом! - слёзы Анны вмиг превратились в улыбку.
  
  Вероятно, из-за её чрезмерного восторга она чуть было не споткнулась о собственное платье. Пропрыгав до двери, она обернулась и произнесла на прощание:
  
  - Жду не дождусь нашего совместного путешествия, Рыцарь Солнца.
  
  Я махал ей вслед рукой и улыбался. Я тоже жду этого с нетерпением! Милая принцесса Анна.
  
  После того как принцесса закрыла за собой дверь в комнату, я развернулся и обнаружил, что Лист многозначительно смотрит на меня, поэтому я тоже уставился на него. Спустя где-то десять секунд после начала нашей игры в гляделки, Лист молча развернулся и пошёл собирать наши вещи.
  
  Какое тактичное, понимающее и послушное дитя.
  
  * * *
  
  
  На этой ноте и заканчивается мой рассказ о том, каким-таким волшебным образом я оказался в этой глуши в окружении москитов... Шлёп!
  
  Слава богу, я ещё не успел переодеть свои перчатки... Я поднял руку ладонью вверх и другой рукой отлепил размозжённый трупик.
  
  - Солнце, Майк и остальные всё ещё не вернулись. Может, нам проследовать за ними? - обеспокоенно предложил Лист.
  
  Я нахмурил брови, так как, если честно, мне было жутко лень нестись за ними, но я тоже волновался о том, что они и впрямь могли нарваться на неприятности. Подумав над этим немного, я просто-напросто решил воспользоваться своей способностью чувствовать элементы для их поисков... Что? Вы говорите, мол, уже забыли, что это за способность такая?
  
  Ладно, я действительно уже давненько ей не пользовался, так что объясню вам ещё раз. Не забывайте больше.
  
  Этот мир наполнен самыми разными элементами и неважно говорим ли мы о лесе, о городе, о человечестве или же о нежити. В общем, всё живое и неживое состоит из целого ряда различных элементов. Лишь при особых условиях появляется вещь или существо с превалирующим количеством определенного элемента.
  
  К примеру, нежить имеет в своём теле повышенное количество элемента "тьмы". Я же как Рыцарь Солнца, напротив, имею повышенное количество элемента "света", также известный как "священный" элемент. А так как элемент света способен противодействовать элементу тьмы, само моё существование является анафемой для нежити. Для них всё, начиная с кончиков моих волос и заканчивая ногтями на ногах, является ядом способным убить их.
  
  [Анафема - древнее церковное наказание в виде пожизненного отлучения от церковных обрядов. В данном тексте оно является синонимом слова "проклятие".]
  
  Я родился с этой способностью ощущать элементы. Эта способность встречается крайне редко, и её можно даже считать своего рода даром, ведь, хоть этому и возможно обучиться уже будучи взрослым человеком, такое обучение не даёт хороших результатов. Благодаря этой способности, я могу ощущать элементы, из которых состоят тела окружающих меня людей, и, опираясь на это, могу даже вычислить их род деятельности. Те, в чьих телах находится повышенное количество элемента света, должны быть либо целителями Бога Света, либо священными рыцарями.
  
  Воины в свою очередь имеют повышенное количество либо элемента огня, либо элемента воздуха, но совсем небольшое. В сравнении со специализирующимися на магии огня и воздуха магами повышение соответствующего элемента в телах воинов не так уж и значительно, так что их всё равно довольно легко вычленить из толпы.
  
  Те воины, что делают упор на силу, имеют повышенное количество элемента огня, в то время как те, что предпочитают быстрые и стремительные атаки, имеют повышенное количество элемента воздуха. Что же касается самого Сына Бога Войны, то он, пожалуй, слишком уж впечатляет. Количество элементов и воздуха, и огня в его теле столь высоко, что вызывает опасение. Оно почти такое же, как и у магов с соответствующей специализацией-- Что? Говорите, что уже вспомнили эту мою способность? И даже припомнили, что учитель велел мне никогда не использовать её на людях?
  
  Кхем! В любом случае рядом со мной сейчас только Лист, а он хороший парень, так что всё в порядке!
  
  Я расширил зону видимости моей способности...
  
  - Ох! Они вернулись! - тихонько воскликнул Лист.
  
  Я всё ещё не ощущал их, однако, так как Лист у нас лучник, он обладает куда более острым зрением и чутким слухом, так что если он говорит, что они вернулись, значит, они вернулись.
  
  Когда же я начал сворачивать границы своей способности, я внезапно заметил, что не так уж далеко от нас находилось нечто состоящее из элемента тьмы.
  
  Возможно ли, что это нежить? Я немного забеспокоился. Если это так, то как Рыцарь Солнца, что ненавидит всех представителей нежити, я буду обязан помчаться за ней и уничтожить её... Стоп, это состоящее из элемента тьмы нечто находится рядом с чем-то ещё, состоящим сплошь из элемента света?
  
  Что же это за ситуация-то такая? По логике вещей эти два элемента неспособны сосуществовать... Этот факт встревожил меня ещё больше.
  
  - Солнце? Солнце? - окликнул меня Лист. Он глянул в ту же сторону, куда сейчас смотрел я, после чего спросил. - Почему ты уставился туда? Позади нас что-то есть?
  
  Я на мгновение задумчиво притих, но уже в следующий миг улыбнулся:
  
  - Брат Лист, путем древних писаний Бог Света учит нас всегда обращать внимание на то, что лежит позади нас, ибо позади может поджидать давно забытая тьма, что должна быть развеяна.
  
  Теперь уже настала очередь Листа задумчиво замолчать. Полагаю, он так и не понял, что я хотел сказать, ведь даже я сам этого не понял.
  
  В этот момент я услышал шорох травы, который сигнализировал возвращение Сына Бога Войны и остальных, поэтому я тут же вернулся к "известному всему континенту" образу Рыцаря Солнца, а именно к режиму, в котором Рыцарю Солнцу необходимо восхвалять Бога Света в каждом третьем своём предложении. Появление наших товарищей также очень удачно помогло отвлечь Листа от того моего странного поведения.
  
  Что же касается элемента тьмы, что я только что почувствовал... Как я уже однажды говорил, мой учитель наказал мне никогда не использовать эту способность в присутствии других людей. А раз я не должен был ею пользоваться, значить и знать об этом источнике элемента тьмы, что находится на достаточно приличном расстоянии от нас, не мог, а раз я не мог о нём знать, то, естественно, и погнаться за ним не мог!
  
  - Майк, принцесса Анна, Остин, вы наконец-то вернулись! - отчаявшись понять смысл моей фразы, Лист, похоже, бросил эту затею и вместо этого тепло приветствовал тех, кто только что вернулся.
  
  Шмяк!
  
  Я от неожиданности вздрогнул и начал озираться по сторонам, и вскоре заметил тушу крупного лесного зверя на земле. По размеру она была приблизительно с взрослого человека, а так как поднятая от удара дорожная пыль всё ещё висела в воздухе, тушку, как видимо, бросили с нехилой силой.
  
  - Ха-ха-ха! А я-то уж было подумала, что у тебя вообще больше нет никакого другого выражения лица, кроме твоей улыбки. Так значит, даже Рыцарь Солнца может удивиться?
  
  Из кустов, что располагались сбоку от тропы, выпрыгнула девушка-воин. Она хохотала от всей души, а каждое её движение было резким и энергичным. Не знаю, было ли это от того, что она много двигалась, или же из-за её безудержного смеха, но её лицо было красное как рак... всё же Анна такая милашка!
  
  Всё верно. Эта одетая в броню воительница с двумя одноручными секирами за спиной была никто иная, как недавно упомянутая молоденькая красавица принцесса Анна.
  
  Я улыбнулся ей, не находя в её словах ничего особо обидного. Я твердо верил, что хоть я и был сейчас удивлен, я, должно быть, удивился в высшей степени грациозно, так что это не должно было навредить репутации Рыцаря Солнца.
  
  К тому же среди того, что знает о Рыцаре Солнца весь континент, нет ни слова о том, что он никогда не удивляется.
  
  Заметя мою реакцию, Анна пробубнила что-то себе под нос, скорее всего в духе "как скучно". После этого она тут же повернулась к Листу и немного обиженно возмутилась:
  
  - Элми, разве я не говорила, чтобы ты звал меня просто Анной? Ты преспокойненько себе называешь Майка по имени, так почему же отказываешься звать по имени меня?
  
  - Вообще-то меня зовут Эльмайри. Хотя ладно, в любом случае Элми куда лучше, чем Эльмася, - Лист бросил быстрый взгляд в мою сторону, после чего вновь обратился к Анне. - Хорошо, я понял. С этого момента буду звать тебя просто Анной.
  
  Если учесть статус его собеседников как Сына Бога Войны и принцессы, то такое прямое обращение к ним не совсем вписывается в нормы этикета высшего сословия, однако, как я уже неоднократно говорил, Лист - очень хороший парень, поэтому он никогда и никому не откажет в их просьбе. Даже после того как я изменил его имя на Эльмася и использую эту усовершенствованную форму для обращения к нему на протяжении вот уж трех лет, он по-прежнему откликается на мой зов.
  
  В этот момент Лист внезапно и обеспокоенно воскликнул:
  
  - Остин, ты ранен?
  
  Из кустов вышли Сын Бога Войны Майк и его боевой жрец. Этот боевой жрец, который был на несколько лет старше нас всех, как раз и был тем самым Остином, о котором беспокоился Лист. Только половина его рукава всё ещё была на месте, да и она была забрызгана пятнами крови.
  
  - Давай я исцелю тебя! - услужливо предложил Лист и, подойдя ближе, бросил в него слабенькое исцеляющее заклинание.
  
  Увидев это, я с лёгкой улыбкой на губах заметил:
  
  - Брат Лист, Солнце опасается, что сияния Бога Света, что брат только что использовал, недостаточно, ведь в ином случае брат Остин уже бы сам себя исцелил под милостивым взором Бога Войны.
  
  Услышав мои слова, Лист на секунду замер, но тут же его лицо озарило понимание:
  
  - Ох...ты прав. Если слабого лечащего заклинания было бы достаточно для исцеления, Остин бы сам себя вылечил, и ему не пришлось бы возвращаться назад раненым, - закончив свою мысль, Лист обеспокоенно повернулся к Остину. - Остин, у тебя действительно серьёзное ранение? Неужели кость повреждена? Если это всего лишь трещина в кости, то умеренного исцеления вполне хватит, однако если рука сломана, то, полагаю, нам придётся попросить Солнце наложить высшее исцеляющее заклинание.
  
  Остин печально помотал головой и вздохнул:
  
  - Боюсь, что она сломана. Я был слишком невнимателен, когда отстал от группы, увидев вдоль дороги кое-какие редкие целебные растения. В результате этого я был атакован вот этим вот зверем, что прямо перед вами на земле. Я был слишком далеко от Майка и Анны, так что они не сумели прийти мне на помощь вовремя.
  
  Так она и впрямь сломана... Так и знал, что мне следовало бы попридержать свой язык, но, даже если бы я и не обратил на это внимание Листа, в любом случае лечить Остина пришлось бы мне, ведь наложение подобного высокоуровневого исцеляющего заклинание сильно бы вымотало Листа.
  
  Правда, для меня это тоже будет очень выматывающе, так как мне придется выдать очередную порцию слов восхваляющих Бога Света.
  
  Спрашиваете, почему же боевой жрец не исцелит себя сам?
  
  Мне тоже хотелось бы, чтобы он сам себя исцелил, но факт в том, что боевые жрецы не сильны в магии исцеления. Можно даже сказать, что их лечащие заклинания слабее, чем у священного рыцаря. Разумеется, я имею в виду среднестатистического священного рыцаря. Не берите меня в расчёт. Если принять меня за норму, то даже целители Бога Света окажутся слабее "священного рыцаря".
  
  Во многом это зависит от бога, чью веру ты исповедуешь. Магия исцеления относится к типу священной магии. Целителям Бога Света и священным рыцарям, чьи тела сплошь состоят из элемента "света", куда как проще использовать магию исцеления, нежели приверженцам любой другой веры.
  
  Разница в вероисповедании не заканчивается лишь на различии в выборе бога, она также влияет на вашу специализацию. Так как Бог Войны больше всего в людях ценит физическую силу и стойкость, боевые жрецы по большей части специализируются на различного рода усиливающих заклинаниях, которые они могут наложить на прикрывающих их воинов. Заклинания, такие как "божественные крылья" и "щит света", которые я прежде использовал, также относятся к этому типу магии.
  
  Все эти мысли прокручивались у меня в голове, пока сам я произносил очередную бредовую тираду, восхваляющую Бога Света:
  
  - Милосердная любовь, с коей Бог Света взирает на нас, окутывает всех Его детей теплом и заботой и не позволяет невзгодам и страданиям достичь нас. О, Бог Света! Ныне твое дитя нуждается в твоем сиянии. Прошу, ниспошли ты на землю нашу своё благословление и одари сие дитя высшим исцелением!
  
  На краткий миг рука Остина засветилась ярким белым светом, но вскоре свечение исчезло.
  
  - Полностью исцелилась. Большое тебе спасибо, Рыцарь Солнца, - Остин подвигал своей рукой и с выражением восторга, смешанным с восхищением, весьма искренне поблагодарил меня.
  
  Майк же в ответ фыркнул и холодно заявил:
  
  - А Рыцарь Солнца, что, как говорят, невероятно искусен в магии света, не так силен, как я предполагал, раз уж ему пришлось произнести столько пустых слов для наложения одного лишь лечащего заклинания.
  
  Я никак не отреагировал на его выпад и просто продолжил улыбаться. Я только что произнёс очередную бредовую речь, восхваляющую Бога Света, так что я предпочту проигнорировать его высокомерные слова, чем произнести ещё хоть слово!
  
  Лист же напротив неловко улыбнулся.
  
  В этот момент Анна невозмутимо произнесла с ухмылкой на лице:
  
  - С нашей-то командой, состоящей из Сына Бога Войны, меня, самого молодого боевого жреца Монастыря Бога Войны, а также включающей в себя двух из Двенадцати Священных Рыцарей - одного лучника и одного целителя Бога Света - о боги! Возможно ли, что такой группе авантюристов по плечу будет даже дракона завалить?
  
  Я - священный рыцарь!
  
  Продолжая неловко улыбаться, Лист напомнил:
  
  - Это... Это не... Мы же пришли сюда для того, чтобы спасти принцессу Алису. Анна, ты же не могла этого забыть? Не ты ли недавно так сильно беспокоилась о своей старшей сестре?
  
  Анна выглядела удивленной. Она тут же поспешила объясниться:
  
  - Разумеется, я беспокоюсь за судьбу моей старшей сестры. Это была всего лишь шутка. Ты слишком серьёзен, Элми.
  
  - Вот оно как. Прости меня, - Лист неловко засмеялся и смущённо зачесал затылок.
  
  Я же нахмурился. Ещё вчера Анна выглядела так, словно места себе не находила от волнения, тем не менее уже сегодня она ведёт себя вот так. Что вообще тут происходит?
  
  - Ладно, пора выдвигаться. По плану за сегодня нужно ещё успеть до озера добраться, - произнёс Остин, и все согласно кивнули. Так как среди нас он был самым старшим, от него прямо-таки шёл дух ответственного капитана. Хоть он и не выглядел уж очень старым, но ему явно было уже за тридцать. А среди прочих членов команды, которым было по двадцать с хвостиком лет от роду, у него было право называться старшим, благодаря своему фальстарту в десять лет.
  
  Так как мы довольно сильно отстали от намеченного плана, Майк и Остин решили, что сегодня мы не будем ложиться спать, а вместо этого будем бежать без передышки в течение двух дней.
  
  Стоп, погодите-ка чуток. Бежать два дня без передышки? Моё лицо слегка исказилось.
  
  Лист быстро глянул на меня и тут же предложил:
  
  - Может, нам всё же поспать немного. В конце-то концов, нам ведь нужно оставаться бодрыми, чтобы не растерять свою выносливость для долгой дороги.
  
  - Обустройство лагеря отнимает слишком много времени. Мы и так уже слишком сильно задержались, да и к тому же это всего лишь два дня. Для нашей группы это совсем несложный рывок! - нетерпеливо произнёс Майк.
  
  Лист задумался ненадолго, после чего тактично заметил:
  
  - Но ведь Анна - девушка, а Остин - боевой жрец. Они могут и не выдержать такой ритм.
  
  Услышав это, Анна тут же обиженно нахмурилась. Майк же хмыкнул и взглянул на Листа, как на маленького и несмышленого ребенка:
  
  - И что с того, что она - девушка? Анна является одним из сильнейших воинов Монастыря Бога Войны. У неё выносливость, небось, ничуть не хуже, чем у тебя. А ты что думал, что я согласился бы взять с собой бесполезную обузу, что только бы задерживала нас?
  
  Остин тоже гордо улыбнулся и заверил:
  
  - Эльмайри, не стоит тебе беспокоиться об этом скромном жреце. Я и своё тело тренирую, так что два дня для меня не проблема.
  
  - Ясно... - Лист бросил в мою сторону ещё несколько обеспокоенных взглядов, но в конечном итоге ему пришлось сдаться, ведь он хороший парень и никогда не станет перечить чьему-то предложению.
  
  Я так же не мог открыть своего рта. Раз уж даже девушка и жрец сказали, что всё в порядке, как я, священный рыцарь, мог заявить, что не смогу выдержать этого, не смогу бежать два дня без отдыху?
  
  Благодаря решению большинства членов группы, которое меньшинство не могло ни опротестовать, ни найти компромисса, мы пустились в свой марш-бросок, словно бы от этого зависела наша жизнь. Хоть мы и не бежали, а только шли, казалось, что у всех остальных ноги в разы длиннее моих. Один их шаг словно бы приравнивался к пяти шагам обычного человека, да и скорость их ходьбы была огромна, так что для нормального человека это всё равно выглядело как бег.
  
  Это просто невыносимо! На мне была всего лишь легкая броня, но и она весила более десяти килограмм! Я уж и не говорю о дополнительном весе нашего багажа.
  
  Мы бежали с самого утра и до полудня, быстренько перекусили вяленой говядиной и хлебом, сделав пару глубоких вдохов мы вновь начали бежать вплоть до вечера, остановились перекусить, переварили пищу, снова бег... За целый день в таком темпе моя рубашка успела сплошь пропитаться потом, высохнуть под прохладными порывами ветрами, потом вновь насквозь пропитаться. Этот процесс повторялся уже бессчетное множество раз. У меня было такое чувство, будто бы я успел выпотеть целый годичный запас пота.
  
  К этому моменту я уже плелся позади всех. Лист замедлил свой шаг и поравнялся со мной плечом к плечу.
  
  - Солнце, ты как? В порядке? - тихо, но в тоже время очень обеспокоенно спросил Лист.
  
  Тяжело дыша - на моём теле не было ни единого участка, который бы сейчас не ныл от усталости - мне удалось-таки выдавить из себя ответ сквозь стиснутые зубы:
  
  - Нет.
  
  Услышав мой ответ, Лист ещё раз оценивающе глянул на меня, после чего тяжело вздохнул и предложил:
  
  - Тогда давай я тебя понесу. Ты можешь поспать у меня на спине какое-то время. Продолжишь бежать уже после того, как немного отдохнешь.
  
  - Лист... - будучи глубоко тронут, я схватил его руки в порыве благодарности. - Даже теперь, когда наш континент обволакивает ночная мгла, и Бог Света не является свидетелем сего деяния, ты по-прежнему невероятно хороший человек!
  
  Лист как-то сухо посмеялся, после чего развернулся ко мне спиной и присел, превращаясь в удобную кроватку... То есть нет! Я хотел сказать, что он повернулся ко мне спиной и, произнеся всего лишь одно слово "залезай", присел на корточки.
  
  Боясь, что Лист может передумать, я тут же запрыгнул ему на спину и заерзал, пытаясь отыскать удобную позицию. Это было не так-то просто, потому что Лист был очень худощавым. Как я ни старался устроиться на его спине, он всё же не был столь же удобным, сколь моя обожаемая кровать в Храме.
  
  После этого Лист начал бежать. Чтобы нагнать остальных членов нашей команды ему пришлось бежать очень быстро, поэтому тряска была весьма ощутимой. Это меня не слишком устраивало, однако я опасался что, если я сейчас начну ещё и жаловаться, то разозлю даже такого хорошего человека как Лист, поэтому-то и решил проявить толику терпения!
  
  Как только Лист догнал остальную группу, трое других членов взглянули на нас, и их лица посетила череда схожих эмоций. Сперва они были шокированы и глядели на нас, словно бы не могли поверить собственным глазам. После этого они презрительно зыркнули на меня, ну и наконец посмотрели на Листа соболезнующими взглядами.
  
  - Он... - в шоке начала было говорить Анна, однако Лист оборвал её, не давая никому возможности задавать лишних вопросов. - Поспешим же дальше, а то наше решение не останавливаться на ночлег потеряет свою цену.
  
  Наши товарищи по команде замолчали, однако продолжали бросать на меня бессчетное множество быстрых взглядов, большая часть которых была наполнена презрением.
  
  Все бежали на равных условиях, и лишь мне в итоге понадобилась помощь. Чтобы кто-то нёс меня на себе. Это было немного стыдно, однако если я сейчас слезу и побегу сам, то, вне всякого сомнения, умру от изнеможения! Уж лучше я умру со стыда!
  
  К тому же никто и никогда не утверждал, что Рыцарь Солнца обязательно должен быть хорошим бегуном, а также не говорил, что Рыцарь Солнца никогда не позволяет другим нести себя на спине.
  
  - Ладно, вперед, - заявил Майк, холодно смеясь. - Однако тебе придется держаться молодцом. Если ты не выдержишь, никто из нас не станет помогать тебе нести "это".
  
  Похоже, что Майк не верил, что Лист сможет нести меня на спине целый день, однако он ошибался. Хоть воины, такие как он, и обладают огромной боевой мощью, однако, когда дело касается выносливости, ни один другой класс не сможет сравниться с рыцарями!
  
  Что? Что же касается меня?
  
  Кхем! Священные рыцари так же делятся на несколько категорий. Я отношусь к той, члены которой не обладают хорошей выдержкой, зато с их талантом в использовании элемента света не сможет сравниться никто другой. Даже старикашка Папа не может со мной сравниться... Нет, я запрещаю вам называть меня целителем! Я - священный рыцарь!
  
  Так или иначе, далее нас ждал лишь супер-пупер длинный марафон. Думаю никому из вас неохота слышать мой пересказ этой части, да я и не смог бы вам её пересказать, так как продрых добрые двадцать четыре часа.
  
  Что ж тут поделаешь. Лист же сказал, что когда я проснусь, мне придется вновь бежать самому, так что я сделал всё возможное, чтобы проспать целых двадцать четыре часа. Я спал до тех пор, пока у меня не стало ныть тело. Это было очень утомительно.
  
  Когда же я наконец-то проснулся, наша команда уже добралась до озера и начала разворачивать лагерь.
  Комментарий к части
  
  Фото иллюстрации: http://cs624627.vk.me/v624627784/9809/WNTr_a_QIfo.jpg
  Условие ?3: Выдвинуться навстречу приключениям
  
  - Солнце, просыпайся. Пора разворачивать лагерь.
  
  Я мирно спал и в своём сне лежал на мокрой из-за недавно прошедшего дождя траве. Внезапный оклик Листа достиг меня в тот самый момент, когда я раздумывал, не воспользоваться ли мне огненной магией, чтобы высушить траву, что была подо мной, так как на мокрой траве лежать было не слишком-то комфортно. Когда же я слез со спины Листа, и моё сознание немного прояснилось, я наконец-то осознал, что Лист был весь мокрый от пота... Так та мокрая трава из моего сна на самом деле была Листом.
  
  К счастью, он вовремя меня разбудил. Иначе бы, даже будучи хорошим человеком, он взорвался бы от злости, если бы его поджарили до полусырого состояния, ведь так?
  
  Пока я прокручивал это у себя в голове, Остин уже начал раздавать задания:
  
  - Майк, возьми с собой Анну, и отправляйтесь на охоту. Все вымотались. Для восстановления наших сил полезно будет поесть свежего мяса.
  
  Майк ответил кивком головы.
  
  Мне было действительно любопытно, какой же статус имел этот Остин, что позволял ему обращаться к Майку по имени. Я был в замешательстве. В Монастыре Бога Войны даже самый высший по чину боевой жрец должен быть ниже по статусу, чем Сын Бога Войны, поэтому подобное прямое обращение к Сыну Бога Войны должно быть, по меньшей мере, весьма грубым.
  
  Едва получив своё задание, Майк и Анна оперативно покинули лагерь, в то время как Остин, стоя на всё том же месте, продолжать раздавать обязанности:
  
  - Эльмайри, не мог бы ты разжечь костёр и приготовить еду на всех?
  
  - Без проблем, - широко улыбнувшись, Лист согласно кивнул.
  
  - Тогда я займусь палатками, - закончив свои слова, он повернулся в мою сторону и аккуратно произнёс. - Рыцарь Солнца, могу я попросить вас собрать веток для костра. Вас это не затруднит?
  
  - Ничуть.
  
  Я улыбнулся ему в ответ. Перед уходом в лес я уже было хотел окликнуть Листа напоследок, как внезапно из глубины леса раздались несколько громких волчих завываний... И я, и Лист тут же покосились в сторону чащи. Ночью эти заросли были настолько непроглядными, что у нас не было ни единого шанса увидеть, что скрывалось за ними. Порой ветки кустов начинали покачиваться, движимые животными, которых мы были не в силах разглядеть, а изредка до нас доносились крики неведомых зверей.
  
  Лицо Листа заметно побледнело, и он озабоченно повернулся ко мне:
  
  - Позволь мне собрать веток для костра, Солнце. Ты можешь просто остаться здесь и заняться костром. Что же касается готовки... Просто дождись меня.
  
  Я, разумеется, согласно кивнул головой, но не потому, что испугался волчьего воя. Стоило бы мне скрыться с глаз посторонних людей, как я смог бы воспользоваться магией для самозащиты. К тому же волки не в состояние жаловаться, что, мол, это против правил, и Рыцарь Солнца не должен уметь пользоваться магией.
  
  То, чего я на самом деле опасался, были... москиты, которых в глубине леса было куда как больше! А у меня ведь осталась всего лишь одна пара перчаток. Если я испачкаю и эту последнюю пару, мне придётся содрать перчатки Листа с его рук.
  
  Увидя мой кивок, Лист заявил:
  
  - Позаботься об Остине в случае чего.
  
  Услышав эту фразу из уст Листа, я заметил странное выражение, мелькнувшее на лице Остина. Полагаю, он сейчас думает, что ещё вопрос, кому и кого придётся защищать "в случае чего"!
  
  Лист не ушёл так же быстро, как и парочка до него. Сперва он подобрал несколько веток, что лежали неподалёку. Затем он вытащил запасную тетиву и привязал её к обоим концам одной из палок. После этого он собрал сухой хворост и опавшие листья в небольшую кучку. Ну а далее он поднял с земли ещё одну ветку... Это может прозвучать слегка запутанно, но, если описать его действия в двух словах, он оказывал мне услугу, собирая все необходимые для розжига костра материалы. Всё, что мне оставалось сделать, это воспользоваться приготовленными Листом инструментами, хорошенько потерев ими для получения огня.
  
  Закончив, он передал мне ветку, к которой была привязана тетива, и обеспокоенно спросил:
  
  - Ты ведь знаешь, как использовать эти инструменты для розжига, я прав? Просто обмотай тетивой вторую ветку, а потом двигай рукой вперёд-назад, чтобы обмотанная тетивой палка начала вертеться вокруг собственной оси... Ты же справишься с этой задачей?
  
  Порой мне кажется, что Лист - мамочка "хорошей, добросердечной" фракции, в то время как Лёд - мамочка "жестокой, хладнокровной" фракции. Один из них - шебутной паренёк, который обожает помогать людям с их даже самыми незначительными проблемами, в то время как кулинарное мастерство второго достигло воистину недосягаемых для простых смертных высот. Если бы можно было сложить их таланты воедино, из них получилась бы просто идеальная мама.
  
  Приняв во внимание, что Листу пришлось нести меня на спине последние двадцать четыре часа, я ответил:
  
  - Не беспокойся, брат Лист. Хоть ночи и не благословлены сиянием Бога Света, Солнце не преминет оправдать ожиданий брата Листа.
  
  Лист кивнул и направился и кромке леса. Правда, по пути туда он ещё три раза обернулся на меня, прежде чем скрыться за деревьями.
  
  После того как Лист ушёл, я опустил свой взгляд и уставился на инструменты для разведения костра в моих руках, при этом ощущая некое подобие разочарования в глубине сердца. Ведь, если бы я только мог воспользоваться магией, я бы мог не то чтобы костёр разжечь, даже весь лес спалить было бы не такой уж и большой проблемой. Но как на зло рядом со мной должен был остаться этот боевой жрец, чьё присутствие вынуждает меня играть роль правильного Рыцаря Солнца... что не способен использовать магию!
  
  Раз я не мог воспользоваться магией, всё, что мне оставалось, так это взяться за инструменты, что приготовил для меня Лист. Сделав глубокий вдох, я начал тереть, ещё тереть, тереть активнее, тереть, тереть вновь и вновь... и ведь даже струйки дыма не появилось. У меня уже начали болеть ладони от трения... Как же мне хочется воспользоваться магией!
  
  Но нет! Остин не переставал пристально за мной следить. Не понимаю, правда, как это ему удавалось продолжать сбор и установку палаток со столь ошеломительной скоростью и при этом не сводить с меня глаз. Разве ж у боевого жреца могли быть подобные воистину читерские навыки?
  
  Я продолжал тереть. Круть... Верть... Оу, появился дымок! Надо бы поднажать и тереть быстрее-- Дымок исчез...
  
  - ...
  
  За всю свою жизнь я никогда прежде не жаждал воспользоваться огненной магией так же сильно, как сейчас.
  
  Но я не мог, так как Остин продолжал таращиться на меня. Чтоб его! Ну почему он не может, как хороший ответственный человек, сконцентрироваться на своём деле и устанавливать себе эти палатки? Ну или отойти по нужде в сторонку? Даже если бы он просто поднял голову, чтобы полюбоваться на ночное небо, мне бы этого хватило. Хотя бы на секунду отвлекись-- одна секунда - это всё, что мне нужно, чтобы, воспользовавшись магией огня, зажечь эти сухие ветки!
  
  Но ему вот надо было столь пристально, даже не моргая, наблюдать за мной!
  
  Пока я мучился с костром, Остин уже успел установить первую палатку, но за следующую он так и не взялся. Вместо этого он отложил в сторону свои инструменты, что до этого держал в руках.
  
  О, славно! Неужели ему наконец-то захотелось отлить?
  
  Однако, вместо того чтобы направиться в сторону леса, он подошёл ко мне, протянул мне руку и с очевидной неохотой произнёс:
  
  - Рыцарь Солнца, позвольте мне разжечь огонь!
  
  Я молча передал Остину инструменты для розжига и в отместку за прошлое начал внимательно следить за каждым его движением. Только попробуй воспользоваться магией для розжига костра! Боевые жрецы так же не должны уметь использовать магию огня!
  
  Но всё, что я увидел, это как он преспокойненько потер ими, и пошёл дым. Ещё немного потер, и появились искры. Ещё пару движений руками, и занялся огонек.
  
  - ...
  
  Эти инструменты для розжига, должно быть, сговорились против меня!
  
  После этого Остин подобрал с земли несколько веток и начал сооружать из них стойку, чтобы на ней уже в дальнейшем сделать барбекю из свежего мяса.
  
  Хоть Лист и ушёл из лагеря самым последним, тем не менее, он был первым, кто вернулся к нам назад из леса. Заметя, что тем, кто разводил огонь и устанавливал стойку, был Остин, он на несколько секунд беспомощно замер, прежде чем подойти к небольшому костру со своим уловом сухих веток и начать подкидывать хворост в огонь.
  
  - Спасибо за помощь, Остин. Прости уж за все неудобства, - поблагодарил его Лист, не отрываясь от своего занятия.
  
  Остин в ответ лишь улыбнулся:
  
  - Да ладно, я всего лишь помог разжечь костёр. Похоже, что Рыцарь Солнца нечасто путешествует.
  
  - Если я не ошибаюсь, это вообще первый раз, когда Солнце покинул пределы города Свежего Листа. Ведь так? - одной рукой всё ещё подкидывая ветки в огонь, Лист вопросительно обернулся в мою сторону.
  
  Я же, сохраняя свою идеальную улыбку, лишь кивнул в ответ.
  
  - Вот оно как, - выражение внезапного озарения мелькнуло на лице Остина.
  
  Лист тут же поспешил добавить:
  
  - Солнце ведь лидер Священного Храма, поэтому он всегда очень занят, и у него нет свободного времени, чтобы надолго покидать Священный Храм.
  
  Остин шутливо улыбнулся:
  
  - Да уж, у нас всё немного иначе. Хоть положение Майка и дает ему высшее право голоса в принятии различных решений, однако вопросы, что требуют к себе подобного тщательного внимания с его стороны, встречаются нечасто, поэтому по большей части он скорее несет на себе роль духовного лидера.
  
  Вообще-то у нас всё точно так же. Обычно у меня не так уж и много работы-- и, даже когда таковая появляется, я скидываю её на Бурю. Я действительно берусь за дело, лишь когда требуется моё личное присутствие, как, к примеру, сейчас, когда я должен был приехать на свадьбу кого-то из королевской семьи.
  
  - Так вот как у вас обстоят дела. Неудивительно, что вы все обращаетесь к нему просто по имени - Майк. Нас вот, Двенадцать Священных Рыцарей, редко кто по имени зовет, - Лист глянул на меня. - Особенно Солнце. Никто не смеет обращаться к нему столь фамильярно, за исключением разве что Капитана Кары и Папы!
  
  Остин улыбнулся в ответ и поспешил объяснить:
  
  - Не в этом дело. Даже в Монастыре Бога Войны найдётся не так уж много людей, что смеют обращаться по имени к самому Сыну Бога Войны. Просто Анна и Майк выросли вместе, поэтому как друг детства она может обращаться к нему по имени, когда вокруг нет посторонних, но в обществе она придерживается официального уважительного обращения "Сын Бога Войны". Что же касается меня, то я могу звать его просто Майк, потому что он мой сын.
  
  Как только мы услышали это заявление, наши с Листом глаза на мгновение удивленно расширились, однако мы тут же расслабились. Хоть Остин и выглядит приблизительно на тридцать, он, возможно, использует магию, чтобы сохранить свою молодую внешность, поэтому и нельзя сказать наверняка, сколько ему лет. В конце-то концов, и мой учитель, и Папа - оба делали это. В этом не было ничего особо настораживающего.
  
  - Могу я поинтересоваться, сколько же лет вам исполнилось в этом году? - полюбопытствовал Лист.
  
  - Тридцать пять, - названный Остином возраст идеально совпадал с его молодой внешностью.
  
  - ...
  
  Мы оба озадаченно замолчали, но вскоре Лист пришёл в себя и задал волнующий нас обоих вопрос:
  
  - Тогда сколько же Майку лет?
  
  - Двадцать один год.
  
  Оказывается, Сын Бога Войны был аж на два года младше меня, что уже само по себе меня удивило, однако самой шокирующей новостью было осознание того, что если из тридцати пяти отнять двадцать один получится четырнадцать, ведь так? Минус ещё девять месяцев беременности... Значило ли это, что сидящий передо мной мужчина умудрился зачать ребёнка в тринадцатилетнем возрасте?
  
  Делать то и это с женщиной всего в тринадцать... Я-то думал, что эта привилегия присуща лишь дворянам! С каких это пор боевые жрецы, что по логике вещей должны быть целомудренными, превратились в соблазнителей?
  
  Тут Остин игриво подмигнул и уточнил:
  
  - Это, кстати, секрет, так что не распространяйтесь об этом.
  
  Появившееся на наших с Листом лицах выражение, должно быть, было весьма странным. Доверить свой секрет представителям другой религии, это как-то... немного беспечно, не находите?
  
  Заметя, как изменились наши лица, Остин искренне разулыбался. Его улыбка действительно напоминала улыбку Сына Бога Войны. Отсмеявшись, он пояснил:
  
  - Это так называемый "открытый секрет" Монастыря Бога Войны. Эту информацию можно легко узнать, стоить лишь немного порасспрашивать людей, но даже если все об этом и знают, никто не станет в открытую на это указывать, так что можете не беспокоиться.
  
  Ясно. За этим стоит та же логика, как и за верой, что "Рыцарь Солнца - совершенный человек". Хоть все в принципе и понимают, что идеальных людей в мире нет, они всё равно верят в совершенство своего Рыцаря Солнца.
  
  В этот момент со стороны леса раздалась серия загадочных шорохов. Все трое присутствующих одновременно обернулись на звук, но никто из нас не был встревожен, так как сейчас мы находились довольно далеко от сокровенной глубинной части леса. Для команды авантюристов нашего калибра подобное место было ничуть не опаснее, чем родная Церковь.
  
  Из зарослей вышли Майк и Анна. На своём плече Майк нес тушу убитого волка.
  
  Подойдя к нашему лагерю, Майк передал тушку Анне. Анна же приняла её с неповторимой счастливой улыбкой на лице, после чего удалилась к кромке озера. Похоже, она отошла, чтобы приготовить для нас этот кусок "ужина".
  
  Майк оглядел нынешнее состояние лагеря и нахмурился:
  
  - Палатки всё ещё не установлены?
  
  - Извини, у меня руки медленные, - с легкой улыбкой на губах пояснил Остин.
  
  Услышав это объяснение, на лице Майка появилось скептическое выражение. И я прекрасно понимал, почему оно у него появилось. Недавно, Остину потребовалось лишь пять минут на то, чтобы установить одну из палаток. Он смог развести огонь менее чем за минуту, а ещё за минуту сварганил стойку для барбекю. Его можно было описать лишь как человека с супербыстрыми руками.
  
  Майк, как видимо, был довольно хорошо знаком с тем, насколько быстро его собственный отец выполняет порученные ему задания, поэтому-то он и глядел на всю эту ситуацию таким вот недоверчивым взглядом.
  
  Затем Майк вынул из своего рюкзака котёл и начал пропихивать в его ручки длинную палку. Пока он это делал, Остин и Лист продолжали болтать между собой, а Майк изредка вставлял в их дискуссию свой комментарий.
  
  Мне было неинтересно прислушиваться к разговору трех мужчин, поэтому я повернул голову в сторону озера. Хе-хе! Я куда как более заинтересован в симпатичной сладенькой цыпочке-- даже если сейчас на ней и надета броня и за спиной у неё были две одноручные секиры... Каким же таким образом она собирается приготовить этого громадного волка, что по размеру сопоставим с половиной человеческого тела...?
  
  Так уж получилось, что, как раз когда я глянул в сторону озера с этой мыслью в голове, тело волка было подброшено высоко в воздух. Как и ожидалось от Анны, воина, что имеет в своём теле большое количество элемента огня. Несмотря на то, что волк был просто огромен, для неё это было всё равно, что подбросить камушек во время прогулки. Подбросив тушку волка в воздух, она потянулась за спину и схватилась за свои одноручные секиры. К этому моменту тушка уже успела преодолеть свой пик и, начав падать обратно, достигла высоты приблизительно в два человеческих роста. В этот момент Анна высоко подпрыгнула и очутилась на одном уровне с волком. Чирк, чирк, чирк. В окружающей нас ночной мгле можно было различить лишь два серебристых следа, которые оставляли за собой секиры принцессы, и вскоре тушка волка распалась на несколько кусков, что шмякнулись о землю один за другим. Я даже расслышал звук "чванк" напоминающий звук удара о землю чего-то объемного и жилистого. Так как было уже достаточно темно, я не мог точно сказать, что это было, но в принципе догадывался. Скорее всего, это были внутренние органы волка...
  
  Стоя под лунным светом, Анна сполоснула свои одноручные секиры в озерной воде. Вернув их себе за спину, она грациозно присела у кромки озера и, напевая себе под нос какую-то озорную мелодию, начала отмывать от крови с десяток ошметков волчьего мяса. Закончив с мясом, она вытащила какую-то красно-белую похожую на веревку штуковину из кучки внутренних органов и так же начала её промывать.
  
  В этот момент я решил... повернуть голову обратно и всё же послушать, о чём беседуют трое мужчин.
  
  - Кто же всё-таки похитил принцессу Алису... - услышал я полную сомнений фразу Листа. Он обеспокоенно добавил. - Надеюсь, что, кем бы этот человек ни был, он будет хорошо с ней обращаться!
  
  Остин добавил тихим голосом:
  
  - Да защитит Бог Войны нашу принцессу. Мы ведь тоже почти ничего не знаем о том, что произошло. Принцессу похитили так, что никто и заметить-то не успел. А когда королевская семья спохватилась, на месте преступления обнаружилась лишь записка.
  
  Произнеся эти слова, Остин полез в карман и вынул из него то самое письмо, намереваясь передать его Листу. Однако заметя, что я прислушиваюсь к их дискуссии, он протянул письмо мне вместо Листа. А он из тех людей, что уделяют особое внимание этикету.
  
  - Да убережет же принцессу Алису блистательное сияние Бога Света, - произнес я, принимая из его рук письмо, и начал читать. Лист, должно быть, догадался, что мне сейчас не хочется лишний раз открывать рот, поэтому он просто пододвинулся ко мне поближе и начал читать его вместе со мной, освобождая меня от обязанности в дальнейшем пересказывать ему содержимое письма.
  
  Сообщение было до смешного простое. Угрозы, требования или же похищение с целью получить выкуп... ничего из вышеперечисленного и в помине не было в этом письме. В нем всего лишь ясно и понятно объяснялось, мол, что я забрал с собой принцессу и что, если мы хотим вернуть её, мы не должны мобилизировать армию для её поисков, как, впрочем, и объявлять о вознаграждении за её возращение среди авантюристов. Единственное что мы можем сделать, это позволить Сыну Бога Войны лично возглавить поисковый отряд, что отправится вдогонку, и лишь когда мы сумеем одолеть похитителя в бою, сможем вернуть принцессу домой в целости и сохранности.
  
  Может ли быть, что целью всего этого было вовсе не похищение принцессы, а выманивание Сына Бога Войны ввиду некоего заговора? Я начал с подозрением анализировать ситуацию. Зачем бы ещё ему понадобилось специально выделять Сына Бога Войны как обязательного участника этой спасательной команды?
  
  Если дело действительно в этом, то почему же похититель не потребовал, чтобы Сын Бога Войны в одиночку спасал принцессу? Зачем просить его формировать спасательный отряд? Возможно ли, что похититель опасался, что Сын Бога Войны откажется идти в одиночку, так как его статус не уступает статусу принцессы? Хм-м... Если это письмо настоящее, то, пожалуй, не удивительно, что королева вынудила нас с Листом присоединится к спасательному отряду.
  
  Если подумать, присутствие нас в этой операции, возможно, было даже условием Монастыря Бога Войны для того, чтобы позволить своему Сыну Бога Войны помочь в спасении принцессы. Если в это дело окажутся впутаны и Рыцарь Солнца, и Рыцарь Листа, то, во-первых, так как мы являемся членами Двенадцати Священных Рыцарей, наша сила должна быть выше среднего, и, во-вторых, если наш оппонент затевает что-то нехорошее, ему придётся иметь в виду, что тем самым он разозлит не только Монастырь Бога Войны, но ещё и Церковь Бога Света... Гр-р-р!
  
  Я так глубоко ушёл в свои мысли, что мой живот протестующе заурчал от голода, но, к счастью, звук был не очень громким. Вернув письмо обратно Остину, я озадаченно поинтересовался:
  
  - Скромные дедуктивные способности и поверхностное образование не позволили Солнцу узреть в этом письме местонахождение принцессы. Однако достопочтенные чада Бога Войны ни разу не усомнились в том, куда ведет наш путь. Возможно ли, что вы услышали божественный шепот Бога Войны, что поведал вам сию тайну?
  
  Заметя пустые выражения лиц наших собеседников что, хоть и услышали мои слова, но ни слова из них не поняли, Лист поспешил расшифровать смысл моей фразы:
  
  - Солнце сказал, что в письме не было указанно точного места, где нам следовало бы искать принцессу, однако никто из вас не сомневается, куда именно нам нужно идти...
  
  Как раз в этот момент к нашему лагерю подошла Анна с горой крупных кусков мяса в руках и ввернула своё объяснение:
  
  - Это потому, что каждая принцесса королевства Лунных Орхидей носит с собой некий зачарованный предмет, который позволяет нам отследить её местоположение.
  
  Я кивнул головой, а Лист же в порыве внезапного озарения произнёс:
  
  - Вот оно как.
  
  Хоть в душе у меня по-прежнему роилось множество подозрений, ни одно из них я не мог сформулировать в форме прямого вопроса, поэтому решил на время сохранить их в глубине моего сердца в ожидании часа, когда смогу продолжить раскрывать окутывающие это дело секреты.
  
  Всё последующее время Лист был занят приготовлением мяса, в то время как Майк варил в котле спрессованный и абсолютно красный клубок внутренних органов. Заглянув в котёл и увидев плавающее внутри красно-белое что-то, наши с Листом лица одинаково перекосились.
  
  Заметя перемену в выражениях наших лиц, Остин улыбнулся:
  
  - Внутренние органы очень питательны. Они помогут нашим телам оставаться здоровыми и сильными!
  
  В отличие от Сына Бога Войны, который просто закинул органы в котёл и залил их водой, Лист потратил куда больше сил на приготовление мяса. Из своего рюкзака он вытащил целую коробку забитую бутылочками с различными приправами. Соль и перец были лишь самыми примитивными из них. Помимо этих двух, в коробке было ещё не менее десяти бутылочек с другими разновидностями приправ.
  
  Анна, Остин и Майк заинтересованно следили за его действиями. В конце концов, Майк не смог сдержать своё любопытство и спросил:
  
  - Что это за бутылочки?
  
  - Приправы! Как же можно есть что-то без приправ? - в немного шокированной манере ответил Лист, после чего вынул из коробки одну из своих бутылочек и начал тщательно посыпать жарящееся над костром мясо, попутно объясняя нам. - Это толченый розмарин. Он идеально подходит для того, чтобы избавиться от терпкого привкуса мяса. Когда же оно почти полностью прожарится, останется лишь добавить немного горькой полыни, перца и соли, прежде чем его можно будет подавать к столу-- хотя, может лучше будет добавить не перца, а толчёного чеснока? Благодаря полыни мясо сохранит свою свежесть, так что мы сможем взять с собой недоеденные куски-- оно останется свежим ещё как минимум несколько дней. Однако лимонная вербена способна улучшить аппетит человека, а также обеспечивает хорошее усвоение. А вы какие бы выбрали? - немного потерянно спросил Лист, обернувшись на нас. Наши спутники таращились на него с выпученными глазами и не знали, что на это ответить.
  
  Что же насчет меня, то я уже порядком к этому привык. Лист может и не был столь же искусен в готовке, сколь и Лёд, но он был ярым фанатом всевозможных приправ. Даже когда ест обычный хлеб, он посыпает его как минимум двумя различными типами приправ. Думаю, если бы у Листа отняли его приправы, он бы помер с голоду.
  
  Вот только приправы отнюдь не дешёвое удовольствие, поэтому на их покупку уходит почти что вся его зарплата. Из-за этого-то Лист, по сути, и является самым бедным среди Двенадцати Священных Рыцарей. Он беден до такой степени, что если бы кухня Священного Храма взяла отгул хотя бы на день, в этот день ему бы попросту нечего было есть.
  
  Но, к счастью, даже без нормальной еды он всегда может рассчитывать на сладости Льда.
  
  Вот только стоит Льду заметить, как Лист посыпает его сладости приправами, как выражение его лица тут же словно в ледышку превращается-- хотя, стоп. У Льда всегда ледяное выражение лица, так как бы выразить это точнее-- о, пожалуй, стоило бы сказать, что "он смог бы съесть Листа живьем на том же самом месте, в тот же миг и даже без приправ".
  
  - Без полыни, - просто ответил на его вопрос я.
  
  Лист улыбнулся:
  
  - Чуть не забыл. Солнце, ты же не любишь горький привкус полыни, так что, может, мне заменить её лимонной вербеной?
  
  Я воздержался от комментариев и просто кивнул головой, так как, по правде говоря, не имел ни малейшего понятия, что это за "лимонная вербена" такая. Я и о полыни-то ничего не знал, однако, раз уж у этой приправы есть приставка "горькая", она навеки вычеркнута из моего рациона.
  
  Даже закончив посыпать мясо всеми приправами, Лист всё не мог угомониться. Он бросил взгляд на котёл с похлебкой из внутренних органов, призадумался, после чего вынул из коробки довольно изысканный на вид бутылёк. Аккуратно посыпая ею похлебку, он объяснял:
  
  - Это шафран, довольно дорогая приправа, но для горячего супа нет ничего лучше.
  
  Все, вроде, и понимали, что им говорят, но в то же время не понимали ни слова и просто кивали в ответ. Их недовольство было ощутимо. По их лицам можно было без труда понять, что им абсолютно все равно есть в супе приправы или нет... Хм! Усмехнулся я про себя.
  
  Наконец-то и мясо, и похлёбка полностью приготовились. Стоило этим троим откусить кусок от прожаренного мяса, зачерпнуть полную ложку похлёбки и проглотить кусок скользких внутренностей, как выражения на их лицах тут же изменились!
  
  Хорошо, что мы решили не использовать полынь с её полезными свойствами по сохранению свежести продуктов при готовке мяса...ведь у нас не осталось ни единого кусочка.
  
  Ну не зря же Лист всё это время был бедняком!
  
  * * *
  
  
  Ночуя в такой-то глуши, кому-то да и придётся сидеть на стреме. Закончив с ужином, Остин назначил нас с Листом на первую смену. Затем нас сменит Майк, а последними будут Анна и Остин.
  
  Как только эти трое скрылись в своих палатках, я повернулся к Листу:
  
  - Лист, здесь не так уж и опасно. Ничего не случится, если ты приляжешь на камне и вздремнешь. Одного меня на стреме будет более чем достаточно.
  
  По какой-то причине Лист казался немного напуганным. Он тщательно оглядел меня с головы до пят, после чего улыбнулся:
  
  - Хорошо, тогда ты сможешь так же вздремнуть чуть позже!
  
  - Ни к чему. Думаю, я буду довольно долго занят, - рассеянно пробубнил я себе под нос.
  
  Лист озадаченно взглянул на меня.
  
  - Иди спать, - настойчиво произнес я с улыбкой на лице.
  
  Лист оперся на валун и уснул. Приблизительно через двадцать минут, когда я решил, что и прочие обитатели палаток, должно быть, крепко заснули, я спросил шепотом:
  
  - Лист... Лист, ты спишь?
  
  Его тело незамедлительно слегка дернулось, и он тут же открыл глаза. Заметив, что вокруг всё тихо, и нет никакой тревоги, он с подозрением поинтересовался:
  
  - Что-то не так, Солнце?
  
  - Так ты на самом деле и не спал, - подметил я, после чего строго проинструктировал. - Как только заснёшь по-настоящему, дай мне знать.
  
  - ...
  
  Лист вновь закрыл свои глаза и шепнул:
  
  - Я заснул.
  
  - Вот и славно, - я кивнул головой и, как ни в чём не бывало, произнёс. - Раз ты спишь, то не узнаешь, чем я занят.
  
  - ...
  
  Я подошёл к своему тенту и вынул из его глубин целую гору различных горшочков... вот только наполнены они были не приправами, а компонентами необходимыми для приготовления моей маски.
  
  Прежде чем Лист начал нести меня на спине, я шёл сам целый день. Хоть я и старался идти в тени деревьев, моя кожа всё равно подверглась слишком сильному воздействию солнечных лучей. Если я не потороплюсь и не приму соответствующих своевременных мер, в будущем мне придётся потратить ещё больше времени для того, чтобы высветлить свою кожу.
  
  Да и ко всему прочему я изрядно пропотел. Если я не помоюсь сегодня, то уже завтра превращусь в нечто ужасное и пахучее. А будучи совершенным и грациозным Рыцарем Солнца, позволить себе источать столь неблагородный духан... Мог бы я в таком случае вообще назвать себя Рыцарем Солнца? Я с тем же результатом мог бы назваться Верховным Рыцарским Вонючеством!
  
  [В китайском слова "Солнце" и "Верховный" начинаются с одного и того же символа, так что Солнце играет со словами.]
  
  Именно поэтому я сейчас вытаскивал из своего рюкзака всё необходимое для ванны и для моей маски. Чтобы вместить в себя всё это добро, мой рюкзак распух до такой степени, что стал вдвое больше рюкзаков Майка и компании. Если бы я тайком не впихнул часть своих вещей в рюкзак Листа, я бы, скорее всего, вообще бросил бы эту затею с путешествием просто из-за чрезмерного веса моего рюкзака. Какой бы милашкой ни была Анна, она бы не сумела поколебать мою решимость.
  
  Меня вынудили гнать вперёд, долгое время находиться под солнцем, безуспешно разжигать костёр, а теперь ещё, ко всему прочему, я буду вынужден ежедневно накладывать маску на лицо. Всё это вызывало во мне лишь сожаление о том, что я, пусть и на миг, но был очарован "Анной" и пообещал ей поучаствовать в этой спасательной операции.
  
  [Оригинальное китайское выражение (????) означает, что человек очень сильно чем-то увлечен. Настолько сильно, что теряет рациональное восприятие мира. Частенько первый иероглиф заменяют именем или названием того, чем этот человек очарован, чтобы передать то огромное воздействие, которое оно на него имеет. В данном случае Солнце заменяет первый иероглиф именем Анны (??????).]
  
  Я глубоко вздохнул, но мне в любом случае пришлось бы поучаствовать хотя бы в одном приключении. Дело всё же не только в милашке Анне. Это также было из-за того, что я однажды пообещал учителю, что когда-нибудь отправлюсь в путешествие, хотя бы раз... Кстати о птичках, когда учитель наконец-то приступил к урокам о том, как весь из себя идеальный Рыцарь Солнца должен грациозно выживать в окружении дикой природы, я чуть не расплакался от того, что во время странствий мне придётся ежедневно накладывать маску для лица, заранее обучиться нахождению необходимых трав и прочих компонентов для смешивания маски на тот случай, если я израсходую всё то, что возьму с собой, мне придётся грациозно разводить огонь, грациозно спешить в погоне за кем-то, грациозно купаться под открытым небом...
  
  * * *
  
  
  Когда учитель заметил, что я вот-вот расплачусь, он улыбнулся и произнёс:
  
  - Дитя, этот урок тебе необходим. Так как ты священный рыцарь, вполне вероятно, что тебе всё же придётся однажды отправиться в путешествие. Ну а будучи Рыцарем Солнца, даже если все твои товарищи будут грязными, потными и вонючими, как настоящие дикари, ты всё равно будешь обязан выглядеть в высшей степени грациозно!
  
  На это я тут же яро возразил:
  
  - Но учитель, ведь не может же быть "известно всему континенту", что Рыцарь Солнца любит странствовать?
  
  Это, пожалуй, был первый раз, когда я усомнился в словах своего учителя. Вероятно, из-за этого мой учитель на миг опешил, затем задумался, после чего неохотно ответил:
  
  - Полагаю, никто о подобном не знает! Кто бы мог подумать, что ты будешь так сильно ненавидеть занятия по подготовке к путешествиям? Ладно уж, тебе не обязательно учиться странствовать.
  
  Хвала тебе, о благожелательный Бог Света! Не думаю, что я мог быть тронут сильнее, чем в тот самый момент. Это был первый раз в жизни, когда я по собственной воле восхвалил Бога Света.
  
  В то же время учитель горько вздохнул:
  
  - Если ты так и продолжишь, то в скором времени превратишься в церковного отшельника.
  
  - Учитель, кто такой церковный отшельник?
  
  - Рыцарь, что всё своё время проводит в Священном Храме и никогда его не покидает, и кто только и умеет, что украдкой поглядывать из окна на целительниц Святилища Света, что расположен рядом, не решаясь при этом выйти и пофлиртовать с ними в открытую. Как только у него появляется свободная минутка, церковный отшельник тут же идёт к своему подоконнику в холле, окна которого выходят на Святилище Света, и глядит из окна. Все подобные окна - облюбованные места церковных отшельников! Ты же не хочешь стать таким же в будущем, ведь так?
  
  Я немного неловко промямлил:
  
  - Но... Я... Я думаю, быть таким не так уж и плохо?
  
  Тут уж мой учитель вспылил:
  
  - Ах ты ж бестолковый слюнтяй! У твоего учителя как минимум пятьдесят любовниц, если не все сто. Как мой ученик ты ещё смеешь желать стать церковным отшельником? Нет уж! Здесь и сейчас поклянись Богу Света, что в будущем ты покинешь Священный Храм и отправишься в путешествие. Если откажешься, то я самолично запечатаю все выходящие на Святилище Света окна во всём Священном Храме и проинформирую каждого в этих стенах, что сделал я это по твоей вине.
  
  - ...
  
  * * *
  
  
  В то далекое время, опасаясь разгневать всех церковных отшельников Священного Храма, я был вынужден поклясться Богу Света, что непременно отправлюсь в странствия, но кто бы мог предположить, что уже в первый же день я захочу вернуться домой...
  
  Теперь же я мог лишь надеяться на то, что мы в скором времени отыщем принцессу Алису, и я смогу вернуться в Священный Храм к своей жизни церковного отшельника. Помешивая свою маску, я взмолился Богу Света: "Позволь мне как можно быстрее вернуться в Священный Храм, чтобы я мог продолжить свою верную службу Тебе"!
  
  Когда же я закончил смешивать компоненты своей маски, я направился к озеру в надежде, что смогу одновременно и накладывать маску на лицо, и мыться, но, подойдя к кромке воды, я почувствовал кое-что необычное. Не так далеко в зарослях было нечто с большой концентрацией элемента огня в теле. Обычно заросли состояли из помеси элементов дерева и воды...
  
  Я обернулся как раз вовремя, чтобы приметить в глубине этих зарослей пару огненно-алых глаз. Пока я прикидывал, стоит ли мне звать Листа или же нет, это огнеглазое нечто ловко выпрыгнуло на опушку-- Это же демонический волк!
  
  Демонический волк внешне напоминает обычного волка или собаку с той лишь разницей, что у него есть ещё три дополнительных красных рога на голове. Поэтому его называют "демоническим волком" или "демоническим псом". Это одна из разновидностей демонических зверей.
  
  Так называемые "демонические звери" - это животные, что способны использовать магию. Известные всем драконы также являются одной из многочисленных разновидностей демонических зверей, очень редкий демонический зверь самого что ни на есть высшего сорта.
  
  В противовес этом демонических волков уж никак нельзя назвать сильными. Подвижность у него сродни той, что присуща обычным волкам, правда они могут с помощью своих рогов ещё и огненные шары создавать и атаковать ими своих врагов на расстоянии.
  
  Что же забыл этот демонический волк здесь, на краю леса? И это при том, что демонические волки - низкоуровневая разновидность демонических зверей-- Я нахмурился заметив, что демонический волк стремительно бросился в мою сторону.
  
  Так как в левой руке я по-прежнему держал миску с маской для лица, я выставил вперёд лишь свою правую руку. Тут же голубоватые потоки морозного воздуха взметнулись по направлению к демоническому волку. Это не что иное, как продвинутая магия водного типа - магия льда. Как понятно из самого названия, эта магия позволяет превратить своего оппонента в глыбу льда... Я втихаря научился этому приему, наблюдая за Льдом. В конце-то концов, он тоже бывает весьма сильно загружен работой, и у него не всегда хватает время на то, чтобы приготовить мне толчённый лёд со вкусом голубики. Порой у нас бывает так жарко, что мне невольно пришлось взять всё в свои руки. Я специально потратил немного своего времени на то, чтобы научиться магии льда, и теперь я могу сам приготовить для себя толченный лёд.
  
  Хоть одновременно с моей атакой демонический волк и бросил в меня свой огненный шар, а огонь обычно сильнее льда, но это лишь в том случае, если магическая сила двух заклинаний равна между собой. Сейчас же... Ха! Я холодно наблюдал как мчащийся на меня демонический волк прямо в воздухе превратился в ледышку, после чего с громким "звяк" упал на землю.
  
  Щёлк!
  
  Это же звук ломающейся сухой ветки, на которую наступили.
  
  Готовый к встрече с новым неприятелем я резко обернулся, но тут же замер:
  
  - Лист?
  
  Лист просто стоял и смотрел на меня, после чего неловко улыбнулся:
  
  - Я проснулся из-за того, что почувствовал что-то необычное, - произнеся это, он взглянул на лежащего на земле демонического волка, что превратился в сосульку.
  
  - Этот демонический волк неожиданно выпрыгнул из кустов. Он выпрыгнул настолько быстро, что споткнулся о камень, упал и в итоге умер из-за этого падения, - невозмутимо произнес я.
  
  - ... - Лист какое-то время не мог найтись с ответом, но вскоре попытался напомнить мне. - Но он же заморожен.
  
  - Ох! - неожиданно припомнил я, после чего лишь горько вздохнул и закачал головой. - Перед своей смертью он, скорее всего, не хотел быть съеденным и очутиться в чужом желудке, поэтому-то и решил воспользоваться магией и сам себя заморозить.
  
  Лист вновь потерял дар речи. Больше он не стал задавать никаких рациональных вопросов в духе "Разве ж демонический волк элемента огня способен использовать ледяную магию?" и "Ты не думаешь, что однажды замороженные продукты можно с легкостью разморозить для употребления?". Всё что он сделал, это покосился на мою миску с маской для лица и немного раздражённо произнёс:
  
  - Все понятно. Что ж, пойду обратно спать.
  
  - Поторопись-ка и иди спать. Недосып - величайший враг всех красивых людей.
  
  - Что?
  
  Я лучезарно улыбнулся:
  
  - Я сказал, что недосып может помешать нам в спасении нашей красавицы-принцессы.
  
  Лист кивнул, послушно вернулся в наш лагерь и, вновь опершись на валун, лег спать.
  
  После этого я неторопливо принял ванну, нанёс маску для лица, ну а затем уже поменялся местами с Майком и отправился спать в свою палатку.
  
  В последующие же дни...
  
  Когда бы нам ни нужно было бежать, я вскарабкивался на спину Листа и спал от двадцати четырех часов до сорока восьми часов кряду в зависимости от обстоятельств.
  
  Когда бы мы ни приступали к установке лагеря, я глядел в прострацию и ничего не делал.
  
  Когда бы мне ни приходилось сидеть ночью на стрёме, это значило, что пришло время мне накладывать маску для лица.
  
  Если бы не большое количество москитов, необходимость наносить маски каждый день, отсутствие сладостей Льда после еды и слишком длительного сна в разгар дня, что приводило к бессоннице ночью, то это путешествие я мог мы даже назвать вполне комфортным для себя без каких-либо глобальных неудобств.
  
  Как-то за ужином Лист упомянул, что однажды мы нарвались на кучку бандитов. Был также случай, когда другая команда авантюристов напала на Анну, а ещё разного рода демонические звери атаковали нас в дороге. Однако обо всех этих неприятностях позаботились Майк и Анна, поэтому не было никакой нужды меня подымать.
  
  Мне сказали, что бандитам не дали даже возможности произнести свою фирменную устрашающую речь. Незадачливая команда авантюристов сбежала, как только Анна одним лишь пинком повалила дерево, на котором сидели двое из них. Что же до демонических зверей, то все они стали нашим ужином.
  
  Поедая ужин, приготовленный из демонических зверей, и слушая рассказы Листа о произошедших днем событиях, я благополучно игнорировал пренебрежительные взгляды троицы из Монастыря Бога Войны, которые то и дело те бросали в мою сторону.
  
  Да уж, а жизнь путешественника не так плоха, как я её себе представлял!
  Условие ?4: Обязательный антагонист истории - статный и привлекательный персонаж
  
  В таком воистину нечеловеческом темпе мы путешествовали вот уже две недели. Теперь же пришло время нам вновь остановиться на отдых, однако этим вечером в лагере не наблюдалось нашего обычного расслабленного настроения-- напротив, атмосфера была довольно гнетущая.
  
  - Никто не смог бы путешествовать быстрее нас, так почему же мы всё ещё не нагнали их? - наконец-то Майк потребовал объяснений у Анны. Даже притом, что они друзья детства, по его резкому тону можно было без труда сказать, что он был не в духе.
  
  Как истинный рыцарь, Лист придерживался благородного мнения, что "принцессы всегда правы", поэтому-то он и не стал ничего у неё вызнавать. Но один лишь факт того, что он не заступился за Анну, поведал мне, что и у него начали появляться кое-какие сомнения на этот счёт. Что до меня... Я вообще не раскрывал рта вот уже три дня, поэтому все обычно вели себя со мной так, словно бы я был немым.
  
  Столкнувшись с всеобщим недоверием, Анна сказала лишь краткое: "Подождите минутку", - прежде чем скрыться в лесу. Через некоторое время она вернулась со словами:
  
  - Мы уже очень близко, но я не могу определить точное расстояние между нами.
  
  Тот зачарованный предмет, что мог отследить местонахождение принцессы, был спрятан где-то на теле Анны, однако она отказывалась сказать нам, что же это за вещь такая, поэтому-то и уходила в лес каждый раз, как применяла его.
  
  Услышав подобный расплывчатый ответ, Майк всё ещё был крайне недоволен. Анна тут же принялась успокаивать его своим нежным голосом:
  
  - Майк, мы действительно уже очень близко. Мы точно их скоро догоним!
  
  Майк неохотно кивнул и более не возвращался к этой теме.
  
  Когда же пришло время спать, я крутился и вертелся... но так и не смог заснуть! Впрочем, не удивительно. Я проспал все двадцать четыре часа нашего пути вплоть до самого заката. Если бы я ещё сумел и ночью уснуть, то мне пришлось бы серьёзно задуматься, не являюсь ли я часом родственником хрюшек.
  
  Провалявшись без сна какое-то время, я решил и вовсе вылезти из палатки. Проспав столько дней кряду, мне следует размяться немного. Если я так и буду только есть и спать, то это может привести к ужасному последствию - ожирению!
  
  Тем, кто сейчас сидел на ночном дежурстве, был Майк. Когда же он глянул на меня, я лишь улыбнулся ему и, молча развернувшись, побрёл в сторону леса. Его взгляд был холоден, и он даже не удосужился окликнуть и предостеречь меня. Похоже, он довольно сильно меня презирал.
  
  Я вошёл в лес. Проверив с помощью моего элементального зрения окружающую местность и убедившись, что никого поблизости нет, я достал из кармана значок с изображением дракона и приложил его к груди.
  
  - Священная Кольчуга Драконов, именем наследника драконов я приказываю: активируйся!
  
  В мгновение ока чёрная обтягивающая ткань обволокла всё моё тело, в то время как нижняя часть моего лица и жизненно важные части тела скрылись за серебристыми чешуйками. В этот момент я с удивлением обнаружил, что эти серебристые поверхности вообще не отражали лунный свет. Вместо этого я полностью сливался с окружающей меня тьмой. Когда я опустил свой взгляд, то вообще ничего не увидел, и мне даже пришло в голову, что я лишился своего тела. Как же я перепугался!
  
  - ...
  
  - Хоть я ранее и приказал тебе не разговаривать со мной, когда тебе вздумается, всё же давай забудем об этом приказе, - беспомощно произнёс я. Даже когда кольчуга "молчала", я всё равно подсознательно чувствовал её присутствие, так что от этого приказа не было никакого толку.
  
  - Как пожелаете, мой господин.
  
  После этого я прошёлся взад-вперёд по лесу, выбрал ближайшее самое высокое дерево, после чего начал на него лезть. В облачении Священной Кольчуги Драконов подобное восхождение стало для меня ничуть не сложнее обычной прогулки по лесу. Вскоре я уже взобрался на самую верхушку дерева.
  
  Я опустил свой взгляд и осмотрел окружающую местность. После чего поднял глаза к небу и отыскал нужное мне созвездие. Спустившись с дерева, я нарисовал на земле карту местности и нанёс на неё расположение звёзд, что только что определил.
  
  Как я и предполагал. Сухо усмехнулся я про себя...
  
  - Господин, кто-то прямо сейчас наблюдает за вами с помощью своего элементального зрения.
  
  Эта новость застала меня врасплох. Раньше ведь только я шпионил так за окружающими. Теперь же нашёлся кто-то, кто использует этот же трюк, чтобы шпионить за мной? Я тут же спросил у Священной Кольчуги Драконов:
  
  - В какой стороне находится наблюдатель?
  
  - Ваш слуга не может ответить на этот вопрос. Господин, он уже свернул свою зону поиска.
  
  Так быстро отступил? Я призадумался. Скорее всего, это был Лист. Он же лучник, так что, скорее всего, его учили использовать элементальное зрение. Вероятно, он забеспокоился, не обнаружив меня в нашей с ним палатке, когда проснулся, поэтому решил поискать меня таким вот образом. Так как моё тело почти целиком состоит из элемента света, меня трудно с кем-то перепутать, так что он сразу признал меня, как только заметил, и свернул свою способность.
  
  Ладненько, со своими делами я уже закончил. Пора возвращаться назад.
  
  Я уже было собрался пуститься в обратный путь, но вспомнил тот поступок Листа, когда он тут же воспользовался элементальным зрением, как только не обнаружил меня рядом с собой. Я решил последовать его примеру и проверить, нет ли поблизости чего-то опасного. Иначе я буду чувствовать себя не в своей тарелке, когда завтра вновь полезу на его спину.
  
  Я сделал глубокий вдох и толкнул свою зону поиска как можно дальше...
  
  Тут я внезапно замер и уставился вдаль. Немного впереди я почувствовал некий живой организм с очень, очень большим количеством элемента тьмы в теле. Я прежде ощущал подобное количество элемента тьмы лишь от Роланда, а он как-никак Лорд Смерти. Хоть и в теле Пинк элемента тьмы было не меньше, она умела скрывать свою ауру...
  
  Возможно ли, что это и есть похититель принцессы? Я вновь припомнил просьбу королевы. Могло ли это быть простым совпадением, или же она заранее знала, что нашим врагом окажется нежить, с которой у воинов всегда возникают большие проблемы, и поэтому вынудила нас с Листом присоединиться к отряду?
  
  Помимо этого источающего элемент тьмы живого организма, я так же ощущал рядом с ним ещё один живой организм с очень большим количеством элемента воздуха в теле. Скорее всего, это был маг, что специализируется на магии воздуха.
  
  Я нахмурился и поинтересовался вслух:
  
  - Неужели моя способность ощущать элементы стала мощнее?
  
  Когда я стал Рыцарем Солнца, элемент света, что излучает моё собственное тело, стал настолько подавляющим, что, помимо противоположного элемента тьмы, я почти не мог ощущать никаких других элементов. Но в последнее время я, похоже, стал ощущать и другие элементы даже когда ничего для этого не делаю. Как в том случае с демоническим волком, когда тот попытался напасть на меня исподтишка, а я смог почувствовать его присутствие заранее.
  
  - Может ли быть, что в последнее время я слишком часто использовал магию, в особенности некромантию, и поэтому элемент света в моём теле ослаб?
  
  Если это действительно так, то для меня это очень плохая новость. Я же Рыцарь Солнца. Моё тело должно быть переполнено элементом света, а никак не терять его. Похоже, пришло время для меня быть более осмотрительным. Я более не могу себе позволять разбрасываться направо и налево заклинаниями, которые не относятся к магии света.
  
  Изначально, так как я проспал уже много дней кряду, я планировал прогуляться, кое-что проверить и попутно размять свои мышцы. Однако теперь, когда я не смогу безнаказанно воспользоваться своей магией в случае чего, куда безопаснее для меня будет вернуться в лагерь и продолжить спать... И стоило мне развернуться, как сильная аура "воздуха" внезапно появилась прямо позади меня.
  
  Я резко обернулся. Посреди прежде абсолютно безлюдного подлеска теперь стоял человек в легкой чёрной броне с двумя рапирами наголо. Грозная аура тьмы вокруг этого молодого мужчины могла посоперничать с таковой у Лорда Смерти.
  
  Но вне всякого сомнения, он был вполне себе живым человеком. Возможно ли, что он...? Я на мгновение ошарашено замер, прежде чем резко выпалить:
  
  - Тёмный рыцарь Бога Теней? - но как только я это сказал, я вновь призадумался. Он же только что телепортировался. Разве ж рыцарь мог воспользоваться подобной магией? Я не удержался и всё же спросил у него. - Ты умеешь телепортироваться. Ты действительно тёмный рыцарь?
  
  Тёмный рыцарь же в свою очередь тоже удивился и выпалил:
  
  - Какая сильная аура света! Ты действительно ассасин?
  
  Осознав, что мы оба сейчас сомневались в истинных личностях друг друга, мы так и остались стоять, не зная, что делать дальше. Через какое-то время тёмный рыцарь всё же нарушил наше молчание и холодно спросил:
  
  - Ты преследователь?
  
  Даже если бы я и захотел ответить "нет", я не мог. Во всей округе помимо похитителя, что стоял прямо у меня перед глазами, была лишь наша команда преследователей. Больше здесь не было ни души, поэтому я так же холодно ответил:
  
  - Если ты похититель, то я определенно преследователь.
  
  Хоть мы и были похитителем и преследователем, мы так и остались стоять как вкопанные, даже не пытаясь ввязаться в драку. Я не хотел биться с ним, так как то, как он держал свои клинки в руках, выглядело так же внушительно, как и боевая стойка Кары или же Роланда. У меня нет привычки рисковать своей жизнью каждый раз, когда мне нечем заняться.
  
  Полагаю, и он тоже не хотел лишний раз со мной связываться, так как моя аура света была достаточно сильной, чтобы попросту перебить его собственную ауру тьмы. Вероятно, у тёмного рыцаря также не было привычки рисковать жизнью без особой на то нужды.
  
  Если бы мы сейчас вступили в схватку, то мой шанс закидать его магией света и его шанс располосовать меня на мелкие кусочку был приблизительно пятьдесят на пятьдесят. А так как я придерживался политики не начинать битвы, пока не буду на сто процентов уверен в своей победе, я решил позволить ему уйти, но только в этот раз!
  
  - Я не хочу с тобой сражаться, - прямо заявил я.
  
  Услышав мои слова, тёмный рыцарь нахмурился. Вероятно, для того чтобы продемонстрировать свои добрые намеренья, он убрал своё оружие в ножны, но так и не развернулся, чтобы уйти. Вместо этого мы так и остались стоять и холодно таращиться друг другу в глаза--шлёп!
  
  Я злорадно уставился на собственную ладонь. А этот москит был действительно очень дерзким, раз посмел летать у меня перед носом, когда на мне Священная Кольчуга Драконов! Разве ж он не знал, что сейчас я весь чёрный с головы до пят, и я не беспокоюсь о том, что могу испортить свои белые перчатки!?
  
  Пальцем другой руки я отодрал раздавленный трупик. Когда же я вновь взглянул на тёмного рыцаря, он удивлённо глядел на меня широко открытыми глазами.
  
  - На что уставился? Что, никогда прежде не видел, как кто-то убивает москитов? - без малейшей иронии вопросил я.
  
  Тёмный рыцарь же с улыбкой в голосе ответил:
  
  - Нет, я частенько вижу, как люди убивают москитов, но я впервые увидел, как ассасин убивает москита.
  
  Что ж, ты уж меня прости, но ты всё ещё не увидел, как ассасин убивает москита, потому что я не ассасин, а священный рыцарь.
  
  Я зевнул.
  
  - Раз уж мы не собираемся сражаться, я, пожалуй, пойду обратно спать.
  
  - Погоди!
  
  Я разочарованно вздохнул. Похоже, он не намеревался меня так просто отпускать. А жаль, ведь я планировал вернуться назад и прокричать: "Похититель совсем близко! Давайте же схватим его побыстрее". Ну и поймав его, а затем, найдя принцессу и благополучно поприсутствовав да церемонии бракосочетания, я смог бы со спокойной совестью вернуться в Священный Храм к своей жизни церковного отшельника. Аллилуйя!
  
  Глядя на меня из-под своих всё ещё нахмуренных бровей, он неуверенно произнёс:
  
  - Принцесса пошла со мной по собственной воле.
  
  Услышав это, моё сердце подскочило, однако внешне я лишь безучастно ответил:
  
  - Каждый насильник утверждает, что это девушка его совратила.
  
  На лице тёмного рыцаря мелькнуло разочарованное выражение, после чего он сделал ещё одно настораживающее заявление:
  
  - Мы сбежали!
  
  Уродец!
  
  И знаете, что злит больше всего? Я ему верил, потому что стоящий передо мной тёмный рыцарь был высокого роста, невероятно красив и вообще являлся явно яркой личностью. Он относился к тому типу мужчин, которых "любой другой представитель мужского пола пожелает задушить при первой же встрече, дабы лишиться ещё одного возможного будущего соперника в любви".
  
  Этим он как никто другой подходил на роль тёмного рыцаря, ведь тёмные рыцари - это как раз те хладнокровные ребята, что воспринимают весь окружающий мир своим врагом... А когда ты столь красив, тебе волей-неволей пришлось бы начать воспринимать всех окружающих как потенциальных врагов, чтобы суметь дожить до его возраста.
  
  - Если вы действительно сбежали вместе, то зачем же ты оставил то письмо?
  
  Я не желал так уж быстро признавать эту "истину" и старательно искал нестыковки... Хотя, могу предположить, что даже если изначально принцесса и была похищена им, то к этому моменту, проведя в его обществе две недели сутки напролет, "похищение" вполне могло трансформироваться в "побег".
  
  Глаза тёмного рыцаря удивленно расширились, и он озадаченно спросил:
  
  - Какое ещё письмо?
  
  - ...
  
  Я только что обнаружил, что истинная ситуация, похоже, ещё более невообразима, чем я себе только что нафантазировал. Когда же я попытался задать ещё один уточняющий вопрос, из-за моей спины раздались громкие недвусмысленные шорохи. Я тут же закрыл свой рот. Разумеется, тёмный рыцарь так же услышал эти звуки.
  
  Он бросил на меня быстрый взгляд, после чего вытащил из-за пазухи магический свиток, и как только он произнёс фразу "мгновенная телепортация", его тут же окружили вихри воздуха, и с громким звуком "вжих" он испарился.
  
  - Так для своей телепортации он воспользовался магическим свитком. Я знал, что в этом мире не может быть так уж много людей, чей элементальный состав тела не вязался бы с их профессией... - прошептал себе под нос я, одновременно снимая с себя Священную Кольчугу Драконов. Я собрал рядом с собой небольшой световой шарик для освещения и так и остался стоять на своём месте в ожидании остальных.
  
  - Солнце!
  
  Первым, кто выскочил из кустов, был Лист. Он внимательно оглядел меня с ног до головы. Убедившись, что со мной всё в порядке, он облегчённо вздохнул, но всё же обеспокоенно спросил:
  
  - Ты... ты цел?
  
  - Я цел, - просто ответил я.
  
  После чего сюда явились Майк, Анна и Остин. Они все глядели на меня так, словно предчувствовали дурные новости. Я же спокойно объяснил:
  
  - Я встретил тёмного рыцаря, - произнеся эти слова, я внимательно проследил за их реакциями.
  
  Майк с подозрением выпалил:
  
  - Тёмного рыцаря? Что мог забыть на нашей территории один из Собора Бога Теней?
  
  Остин сильно нахмурил брови. Похоже, он ушёл глубоко в свои мысли.
  
  А вот на лице Анны на миг проступила паника, но всё же она была истинной принцессой. Всего за долю секунды она сумела вернуть контроль над своими эмоциями и даже озабоченно глянула на меня.
  
  Я же, как и всегда, ответил ей улыбкой. Эта улыбка явно ещё больше успокоила её. Более она не выказывала каких-либо странных реакций.
  
  - Может ли быть, что этот тёмный рыцарь и есть похититель принцессы? - неуверенно спросил Лист.
  
  Я лучезарно улыбнулся Листу. Он же, увидев мою реакцию на его вопрос, широко открыл свои глаза, словно ученик младшей школы, который не понимал, где он провинился. Я быстро прокрутил у себя в голове все возможные ответы и возможные развития событий и в итоге решил прикинуться дурачком:
  
  - Солнце не знает.
  
  В этот раз Майк действительно взревел от негодования:
  
  - Это наверняка он! Где он сейчас?
  
  - Он сбежал, воспользовавшись магическим свитком. Боюсь он уже на достаточно приличном расстоянии от нас, - честно ответил я.
  
  Услышав это, Майк, похоже, достиг своей точки кипения и начал без умолку вопить, мол, что намерен сию же секунду рвануть вслед за похитителем. Я подозревал, что у него уже руки чесались, так как у него уже как две недели не было хорошей драки.
  
  Остин тут же оперативно схватил Майка за шкирку и начал свой отцовский монолог, в котором он отмечал, что нам неизвестно точное расстояние до похитителя. Что, даже если мы и рванём за ним вдогонку прямо сейчас, мы можем так и не нагнать его. Что мы так и не собрали свои вещи и принадлежности. Что, если мы так и не сможем его догнать, нам в дальнейшем придется весьма туго без наших припасов...
  
  * * *
  
  
  Когда же мы вернулись обратно в лагерь, из-за настойчивого нытья Майка было решено выдвинуться на два часа раньше запланированного срока. После чего все вновь залезли в свои палатки и продолжили спать, кроме разве что самого Майка, который вызвался сидеть на стрёме до самого утра. Вот только не уверен, что хоть кто-то смог уснуть после событий этой ночи.
  
  Мы с Листом определённо входили в число тех самых людей, что так и не смогли сомкнуть глаз. Стоило Листу втиснуться в палатку, как он тут же пристально уставился на меня, словно хотел что-то у меня спросить. Я мигом заткнул ему рот обеими руками. Он же в ответ на мои действия ещё шире раскрыл свои глаза.
  
  Я поразмыслил немного, после чего собрал немного элемента света на кончике пальца. Затем я прямо по воздуху начал выводить буквы светом:
  
  "Я думаю, что королева и принцесса нас провели."
  
  Увидя эту фразу сотканную из света, Лист изо всех сил попытался скопировать меня и написать собственную реплику тем же способом... Вот только его почеркушки были кособокими и корявыми. Мне стоило огромных усилий разобрать, что он там накалякал:
  
  "Что ты имеешь в виду?"
  
  Я задумался немного, после чего написал новую фразу:
  
  "Пока я уверен лишь в том, что Анна преднамеренно вела нас окольными путями."
  
  Что же касается письма, то я не могу основывать свои выводы лишь на голословных утверждениях тёмного рыцаря, поэтому-то и решил пока не упоминать об этом.
  
  Прочитав мою надпись, Лист нахмурился и вывел новые слова:
  
  "Как поступим?"
  
  Я опять задумался на мгновение, а затем написал:
  
  "В любом случае мы не должны расходиться. Что же до всего остального, то пока что будем придерживаться нашего обычного статуса. Как и прежде ты должен лишь нести меня на спине, пока мы преследуем похитителя!"
  
  На это Лист с особой убедительностью вывел шесть светящихся точек:
  
  "......"
  
  Примерно через час Майк начал вопить во всю глотку, вырывая всех из их мирного сна. Мне-то было всё равно, так как я и вовсе не сомкнул глаз, а вот Лист аж подскочил в своей кровати. Вылезая из-под одеяла, он выглядел очень измождённым.
  
  Увидев это, я почувствовал легкий укол совести в груди и, когда пришло время вновь лезть на спину Листа, даже слегка заколебался. К счастью, я редко когда прислушиваюсь к своей совести, поэтому смог с легкостью проигнорировать этот укол и продолжить своё действие.
  
  Как только Майк это заметил, он тут же разъярённо воскликнул:
  
  - Элми, хватит уже тратить на него своё время. Он всё равно бесполезен. Лучше воспользуйся своей полной скоростью и проследуй за нами в погоне за похитителем.
  
  Лист тут же возразил:
  
  - Нет. Если бы это было раньше, то Солнце ещё можно было бы оставить позади...
  
  Хэй...
  
  - ...однако теперь, когда мы знаем, что наш враг никто иной как тёмный рыцарь, что имеет большое количество элемента тьмы в теле, мы просто обязаны взять Солнце с собой. Только его элемент света сможет противостоять элементу тьмы похитителя.
  
  Майк холодно рассмеялся:
  
  - Да после встречи с нами, кто же не станет "тёмным"? Трупы ведь тоже наполнены элементом тьмы, не так ли?
  
  После этих слов даже Лист не смог найтись с ответом. Учитывая состав нашей команды, можно было бы даже сказать, что если бы божество преградило нам путь, мы бы его зарубили. Если бы на нашем пути встал демон, мы бы и его зарубили... Вот только на нашем пути мы встречали лишь слабых демонических зверей да сборища беспринципных авантюристов, поэтому у нас и не было ни одного серьезного боя. Ни я, ни Остин, ни Лист даже пальцем не пошевелили. Стоило нам встретить какого-либо противника, как их тут же разбивали в пух и прах Майк и Анна.
  
  К тому же мы путешествовали с этой поистине нечеловеческой скоростью вот уже две недели и успели довольно глубоко забраться в чащу леса, но наша ситуация не слишком изменилась. Майк по-прежнему разбирался с соперниками с помощью одних лишь кулаков, ни разу так и не вытащив своего клинка из ножен. Анна же отвечала на все нападения со стороны мужиков пинками, а свои одноручные секиры доставала лишь когда приходило время готовить ужин. В обязанности Листа входило лишь нести меня на спине. За всю дорогу он не истратил ни одной своей стрелы.
  
  Лист заколебался, прежде чем повернуться ко мне:
  
  - Солнце, это все лишь на день. Ты сможешь бежать вместе с нами?
  
  Ранее я почувствовал присутствие мага воздуха рядом с тёмным рыцарем. Подобных магов можно назвать экспертами по части магии полета и магии телепортации. Полагаю, в этом и крылся секрет того, почему мы так и не сумели их догнать, хоть и путешествовали в таком быстром темпе. А раз уж мы в любом случае не сумеем их нагнать, зачем же мне лишний раз надрываться и пытаться это сделать? Я неспешно произнёс:
  
  - Дабы не задерживать вас, прошу, не беспокойтесь более о Солнце. Солнце последует за вами и нагонит вас позднее.
  
  - Солнце? - Лист в шоке уставился на меня.
  
  Я покачал пальцем, не давая ему возможности возразить:
  
  - Сердце Солнце уже приняло решение. Брат Лист, не препятствуй более воле Солнца, ибо Солнце благословлен самим Богом Света.
  
  Лист заколебался, но после небольшой паузы неохотно согласился:
  
  - Так и быть. Береги себя, Солнце.
  
  - Пошлите уже быстрей, - вновь поторопил всех Майк.
  
  Я так и остался стоять, наблюдая вслед их удаляющимся спинам. Лист то и дело оборачивался и кидал на меня обеспокоенные взгляды, но лес был густой, а их скорость очень большой, поэтому вскоре они уже скрылись из виду.
  
  Дождавшись этого момента, я прошептал себе под нос:
  
  - Так-с, я слышал, что тут неподалеку есть одно небольшое лесное селение. А там... должен найтись алкоголь, я прав?
  
  Прошёл уже почти месяц с тех пор, как я пил в последний раз. Как человек имеющий тайный набитый вином подвал прямо под своей комнатой, у меня уже была такая сильная ломка, что мне хотелось уже сорвать с дерева фрукты и начать готовить выпивку прямо здесь и сейчас, воспользовавшись дрожжами, что я прихватил с собой.
  
  Что? Спрашиваете, зачем я взял с собой дрожжи в дорогу?
  
  Эм...
  
  Иногда, встретив на пути другого винодела или пивовара, можно обменяться с ним дрожжами и в результате изготовить более совершенное спиртное. Понимаете?
  
  Что? Разве ж я не священный рыцарь? Когда это я успел стать виноделом?
  
  Разумеется, я по-прежнему священный рыцарь. Просто о старости нужно начинать задумываться заранее! Мне же уже двадцать три года. В сорок я уже отойду от дел, но, сколько бы я ни откладывал денег, мои сбережения будут весьма мизерными. Если я хочу провести остаток своих дней с комфортом, то должен начинать думать над своей второй профессией. К тому же, уже сейчас мои навыки по части изготовления спиртного весьма высоки. Если я не продолжу развивать и улучшать свою технику, как же я тогда смогу взглянуть в глаза всем пьяницам этого континента?
  Комментарий к части
  
  иллюстрация к главе: http://cs625526.vk.me/v625526784/8913/rp8oX8TZT3U.jpg
  нашла в нете картинку из манги (этот том еще даже не выпустили): http://cs621927.vk.me/v621927784/35f3/Y1KUO0_bMeQ.jpg
  Условие ?5: Обязательный помощник в любом приключении - мудрый человек
  
  Как и ожидалось, моя память воистину была даром Бога Света. Мне всего лишь раз довелось увидеть полную карту королевства Лунных Орхидей, но я сумел с первого же раза запомнить все самые важные места, которые мне могли бы пригодиться в будущем. Если бы правительница королевства Лунных Орхидей заранее об этом знала, она, скорее всего, ни за что бы не позволила мне увидеть столь детализированную карту своего королевства даже под страхом смерти.
  
  Через полдня я наконец-то дошёл до небольшого селения Лесная Зелень. Как и следовало из названия, это селение было особенно тем, что находилось прямо посреди густого леса. Лишь эта сравнительно небольшая полянка была покрыта травой и прочей мелкой зеленью, а немного поодаль через неё протекала река. Если бы здесь не было реки, на этом месте ни за что бы не сумело сформироваться полноценное селение.
  
  Но всё же расположенное столь глубоко в лесу место не очень-то подходило для жизни большого количества людей. Даже доставка продовольствия и торговля становились для жителей очень большой проблемой.
  
  Я полагаю, что причиной формирования здесь этого селения стало просто огромное количество авантюристов, которым, проходя через этот лес, требовалось какое-то место, чтобы пополнить свои запасы. А любой торговец не то чтобы в лес, даже в логово дракона рискнёт приехать, если будет знать, что это принесёт ему прибыль!
  
  Чуть далее по прямой можно было заметить лавку, где авантюристы продавали тушки убитых ими магических зверей и покупали разного рода продукцию, из них же сделанную. Хоть магические звери и считались довольно опасными существами, они обладали большой рыночной ценностью. Начиная с таких понятных вещей как шкуры и мясо и заканчивая более нетипичными товарами как кровь, рога и прочие части тела - у всего этого было своё применение. Ведь именно продажа магических зверей является самым главным источником дохода любого авантюриста.
  
  Тщательно замотав кусками ткани символы солнца на своих предплечьях, я вошёл в селение Лесной Зелени. Хоть его никак нельзя было назвать большим, тем не менее здания располагались в очень непонятном и хаотичном порядке. Едва вступив внутрь, я тут же заблудился, не зная куда мне следует пойти, чтобы отыскать местную таверну.
  
  Я нацепил на лицо дружелюбную улыбку и обратился к проходящему мимо авантюристу:
  
  - Многоуважаемый брат, не мог бы ты подсказать мне, как пройти к таверне?
  
  Авантюрист критическим взглядом оглядел меня и проворчал себе под нос:
  
  - Да откуда только взялся здесь столь привлекательный рыцарь? Мне следует... следует избавиться от этого соперника в любви, - после небольшой паузы он обратился ко мне. - Видишь вон ту аллею слева? Иди туда и, пройдя две оружейные лавки, сверни направо. После продуктового магазина снова поверни направо. После этого, миновав два колодца, ты упрёшься в развилку. Иди по той дороге, что в центре. Пройдя пекарню, сверни налево, после чего всегда иди прямо до конца улицы, и ты на месте. Запомнил?
  
  - Запомнил, - улыбнулся я в ответ. - Войти в ту алею, что слева, пройти мимо двух оружейных лавок, свернуть направо, дойти до продуктового магазина и снова свернуть направо. Затем, миновав два колодца, я упрусь в развилку. Выбрать центральную, после чего дойти до пекарни, повернуть налево и дальше по прямой до конца улицы.
  
  - О, мой бог! Ты действительно всё это запомнил? - авантюрист был явно шокирован этим.
  
  Я вновь улыбнулся собеседнику, на лице которого почему-то тут же появилось довольно разъярённое выражение, после чего вошёл в аллею слева. Пфи! Если я сумел запомнить карту, что была размером с пять сдвинутых вместе столов, то разве ж какие-то там пара поворотов могли запутать меня?
  
  Я шёл вперёд, следуя инструкциям этого отзывчивого авантюриста, но по какой-то причине не мог увидеть ни одного колодца, сколько бы ни вглядывался вдаль... И тут я внезапно вспомнил, что недалеко от селения протекала река, так что в колодцах попросту не было никакой нужды.
  
  - Не следовало мне спрашивать направление у мужчины. Что ещё за колодец? Он, небось, в душе желал выкопать колодец и похоронить меня там живьем, чтобы избавиться от ещё одного возможного соперника в любви! - раздражённо проворчал я.
  
  Похоже, у меня нет иного выбора, кроме как вновь спросить у кого-то дорогу к таверне.
  
  Я уже было собрался вернуться назад к продуктовому магазину и спросить у продавца направление, как закутанный в плащ с ног до головы некто преградил мне дорогу всего в нескольких шагах от меня. Улыбка тут же исчезла с моего лица.
  
  Для меня было крайне неожиданно, что этот некто обладал большим количеством элемента тьмы в теле... Некромант? Но состав и общее положение элементов казалось мне каким-то иным.
  
  Прежде чем я смог прейти в себя, незнакомец заговорил со мной своим нежным голосом:
  
  - Что за насыщенный элемент света! Даже я, хоть и не обладаю способностью ощущать элементы, могу почувствовать этот накал. Невероятно! Так вот он каков свет нынешнего Рыцаря Солнца?
  
  Я побледнел. Кто бы мог подумать, что этот незнакомец сможет так просто узнать во мне Рыцаря Солнца? Более того, "нынешнего"? Это уже как-то подозрительно...
  
  Пока я лихорадочно пытался понять, кем является этот загадочный незнакомец, странник начал медленно развязывать свой плащ, так что мне не стоило даже напрягаться на эту тему. Его плащ упал на землю, и я смог наконец-то увидеть лицо того, кто скрывался под ним. У него был... такой тёмный цвет кожи, что даже полуденное солнце не могло придать ему яркости!
  
  - Тёмный эльф! Не удивительно, что я не мог определить профессию, которой мог бы обладать человек с подобным элементальным составом тела! - я на мгновение забыл, как дышать, но тут же ещё более настороженно спросил. - Я и не думал, что за мою смертную жизнь мне всё же доведётся повстречать одного из представителей пресловутой расы, что живет глубоко под землёй! Что за зловещий план побудил тебя подняться к нам на поверхность?
  
  Про себя же я выругался: Чёрт! В последнее время меня просто преследуют всякие неудачи. Ночная прогулка по лесу приводит к встрече с тёмным рыцарем, а теперь, когда я просто шёл по аллее, меня останавливает тёмный эльф. Похоже, что в следующий раз, когда я захочу сходить в туалет, я могу ненароком наступить на хвост дракона... Сплюньте, сплюньте! Я вовсе не хочу, чтобы это случилось. О, Бог Света! Прошу, не воспринимай мои слова всерьёз!
  
  Ну что ж, похоже, у меня нет иного выбора, кроме как объяснить вам всем, что же из себя представляют эти самые тёмные эльфы, иначе вы так и не сумеете полностью осознать насколько именно неудачливым я в последнее время был.
  
  На этом континенте существует не только раса людей, хотя в обычной жизни в основном только их мы и сможем увидеть. Максимум, на что можно рассчитывать в городе, это на встречу с гномом в какой-нибудь кузне. Между внешним видом людей и гномов почти что нет никакой разницы, кроме разве что маленького факта, что рост взрослого и полностью сформировавшегося мужчины-гнома будет составлять лишь две трети роста человека. Однако самыми заметными отличительными чертами мужчины-гнома являются длинная борода полная вшей и тот факт, что все они, по-видимому, являются мастерами кузнечного дела вне зависимости от пола.
  
  Ещё одной известной людям расой являются эльфы. Их репутация широко известна, так что, пожалуй, любой смог бы вам тут же сказать, что эльфы являются очень гордой, но в то же время доброй расой. Вот только почти никто их вживую не видел. Всё это потому, что живут они в самых глубоких лесных чащах на самой периферии континента. Эти места не то, куда смог бы с лёгкостью войти обычный человек.
  
  Также существуют и другие расы, которые по своей сути находятся где-то между человеком и зверем. К примеру, гоблины это небольшие с головы до ног зелёные существа, которые имеют особенность собираться вместе в огромных количествах. Орки же с виду имеют одновременно и человеческие, и звериные черты.
  
  Хоть эти расы и можно выделить, как немного развитые, так как у них всё же есть примитивный язык, и они способны пользоваться огнем и оружием, однако их образ жизни немногим отличается от образа жизни обычной волчьей стаи. В общем, их редко причисляют к списку основных рас этого континента.
  
  А вот о тёмных эльфах такого сказать нельзя, они, без сомнения, являются одной из основных рас. Внешне они довольно сильно походят на эльфов, ведь у обоих рас заострённые уши и утончённая фигура, но эльфы имеют светлый оттенок кожи, в то время как у тёмных эльфов угольно-чёрный цвет кожи, белые волосы и красные глаза.
  
  В отличии от эльфов, что живут в лесах, тёмные эльфы обитают в подземельях и вообще испытывают нестерпимое отвращение к солнечному свету. Они почти никогда не поднимаются на поверхность, поэтому-то даже за сотню лет может не появиться ни единого человека, который смог бы похвастаться, что видел тёмного эльфа. Однако самым важным в тёмных эльфах является не их внешность, а их характер. Любой тёмный эльф, начиная с восьмимесячного младенца и заканчивая восьмисотлетним стариком, обладает невероятно злым характером и подходит под типичный стереотип плохого парня, поэтому-то эта раса известна всем как зловещая, от которой только и жди беды.
  
  К тому же, помимо злого характера, у тёмных эльфов есть ещё одна немаловажная особенность: все они превосходные мастера меча, что делает их ужасающей расой с несравненным военным потенциалом. Хоть их число и невелико, однако даже дети у них умеют обращаться с оружием не хуже, чем элитные воины-люди. Ходят слухи, что всего одна группа тёмных эльфов может за одну ночь подчистую разрушить город, даже если бы его охранял целый военный гарнизон в полном боевом составе.
  
  Но, к счастью, они настолько презирают солнечный свет, что редко выходят на поверхность. И, даже если бы они решились подняться наружу, они, скорее всего, начали бы вредить не нам, а эльфам, ввиду древней заклятой вражды этих двух рас.
  
  И даже теперь, после того как я вам всё это рассказал, передо мной всё ещё стоял представитель этих самых злых тёмных эльфов, что сейчас находится как минимум в ста восьми тысячах миль от дома.
  
  В этот момент на его лице внезапно появилось благодарное выражение, и он похвалил меня:
  
  - Ты всего лишь второй человек, который сумел сохранить спокойствие после того, как узнал о моей расе.
  
  - О? Тогда мне действительно хотелось бы познакомиться с первым.
  
  Пока я произносил эту фразу, я обдумывал, не переодеться ли мне в Священную Кольчугу Драконов. Однако я слышал, что тёмные эльфы обладают недюжей скоростью. Если я буду убит прямо посреди переодевания, то сама смерть будет не самой большой проблемой...
  
  "Обнаженное тело Рыцаря Солнца было найдено в тёмной аллее!"
  
  
  Бог с ними со всеми этими извращенческими ассоциациями, которые, несомненно, возникнут у читателя после прочтения подобного заголовка. Главной же проблемой для меня было то, что подобную смерть уж точно нельзя было бы назвать грациозной. Если мой учитель узнает, что я умер подобным неэлегантным способом, я могу лишь вздрагивать при мысли о всех тех последствиях, что ждали бы меня впереди... Полагаю, все вы уже в курсе, что я имею в виду.
  
  Вместо того чтобы быть неоднократно убитым своим учителем... Хей, о чем это вы думаете? Эх, эх! Да вы у нас настоящие извращенцы!
  
  Я хотел сказать, что вместо того чтобы быть возрождённым своим учителем после смерти и затем вновь грациозно умереть, чтобы тот мог собственными глазами засвидетельствовать это, я скорее предпочту грациозно встретить свою смерть оставаясь аккуратно одетым в свою форму Рыцаря Солнца.
  
  - Ты так серьёзно задумался. Прикидываешь, как бы лучше меня убить? - спросил тёмный эльф с лёгкой горькой улыбкой на лице.
  
  Нет, я прикидываю, какая поза и выражение лица будут наиболее грациозными в сложившейся ситуации. Подобная маленькая и тёмная аллея сама по себе не самое элегантное место для смерти, поэтому-то мне и следует особо тщательно подготовить позу и выражение лица, чтобы изменить общее впечатление в мою пользу!
  
  После того, как я не ответил на его вопрос, выражение лица тёмного эльфа стало ещё более опечаленным. Но это не исключало возможности, что всё это лишь фарс, и он на самом деле всего лишь притворяется, так как ходят слухи, что все тёмные эльфы обманщики во всех смыслах этого слова.
  
  - Прежде чем ты атакуешь меня, у меня есть один друг, которого я хотел бы тебе представить, - произнёс он.
  
  Друг тёмного эльфа? Йей, похоже, что сегодня я действительно умру...
  
  Тут из-за угла показалась ещё одна закутанная в плащ фигура. Если судить по росту, то он, скорее всего, тоже был мужчиной. Не произнеся ни слова, он тут же стащил с себя плащ. Вот только им оказался не ещё один тёмный эльф, а человек-блондин с голубыми глазами. На вид ему было приблизительно тридцать лет, и он добро улыбался, глядя на меня.
  
  Хоть он и выглядел как заслуживающий доверия честный человек, один лишь взгляд на него заставил мои зрачки резко расшириться, всё тело оцепенеть, ноги и руки одеревенеть, сердце забиться, как бешенное, а живот скрутить спазмом...
  
  - Почему...
  
  Тёмный эльф взглянул на этого блондинистого мужчину и произнёс таким голосом, словно бы не знал плакать ему или смеяться:
  
  - Нео, когда твой ученик увидел меня, злостного тёмного эльфа, которого на поверхности и быть-то не должно, он остался настолько спокойным, что ни единая мышца на его лице не дрогнула. А вот при виде тебя, его аж...
  
  Тут этот привлекательный блондин с голубыми глазами блеснул своей очаровательной улыбкой и ответил на высказывание своего товарища:
  
  - Всё потому, что он наконец-то воссоединился со своим многоуважаемым учителем, которого уже так давно не видел, и это событие глубоко тронуло его душу. Дитя, с нашей последней встречи прошло вот уже три года. Поторопись и подойди же ко мне на пару шагов ближе, чтобы я мог как следует разглядеть тебя.
  
  Я сделал пару шагов назад и даже взмолился о скорой кончине.
  
  О, Бог Света! Ты столь жесток ко мне! Я бы с большей радостью наступил на хвост дракона, чем встретил... "моего учителя".
  
  Ах!
  
  В этот момент мой учитель обернулся на своего приятеля и с улыбкой заметил:
  
  - Это дитя столь застенчиво, не находишь?
  
  На это тёмный эльф лишь ухмыльнулся и ответил:
  
  - Напротив, я вовсе так не думаю. Вообще-то он сейчас похож на того, кто только что увидел перед собой живого дракона... О! Пожалуй, выражение "увидел живого дракона" лучше всего подходит для описания его нынешнего состояния!
  
  Ошибаешься! Даже дракон не столь страшен, как мой учитель!
  
  - Мой дорогой Альдзирт, эта твоя шутка была действительно интересной, однако не переусердствуй со своим юмором. Ты только взгляни, как ты напугал моего ученика, - всё ещё с улыбкой на лице ответил мой учитель.
  
  [Если наткнувшись на имя "Альдзирт" вам пришло в голову, что оно очень похоже на имя самого известного в мире дроу, то вы абсолютно правы. Трилогия "Тёмный эльф" Роберта Сальваторе является одним из самых любимых произведений автора. Многие черты Альдзирта взяты из образа Дзирта До"Урдена]
  
  На губах Альдзирта появилась лёгкая улыбка:
  
  - Да уж, он, вне всякого сомнения, очень напуган, но вопрос о том, кто именно его так перепугал, на мой взгляд, остается открытым.
  
  - Возможно, всему виной тёмный цвет твоей кожи! Ты ведь знаешь, что у Рыцарей Солнца всегда была белоснежная кожа.
  
  - Ну, в случае твоего ученика это может быть и так, а вот твой цвет кожи можно описать лишь как цвет плохо-испечённого хлеба, - не смог удержаться от комментария Альдзирт.
  
  Брови моего учителя приподнялись:
  
  - Уж получше, чем выглядеть как таз с водой, в котором воин только что вымыл свои ноги... Но ты не расстраивайся, мой друг! Столь тривиальная проблема как цвет кожи никогда не сможет поколебать нашу с тобой дружбу.
  
  - Дружбу? - в шоке переспросил Альдзирт. - Так вот как теперь называется то чувство, что нас связывало... Э-э! Нео, похоже, что твой ученик уже уходит.
  
  - Ха-ха-ха, Альдзирт, прекращай уже шутить. Как мой ученик он никогда бы не посмел "игнорировать меня", "не поприветствовать меня" и "уйти без разрешения".
  
  Я тут же замер, чувствуя, как по моему лицу пробежала волна нервных подёргиваний. В конечном итоге на нём появилось решительное выражение, как у того, кто готов ринуться в логово дракона, после чего я резко развернулся и начал медленно приближаться к учителю, одновременно с этим послушно начав свою приветственную речь:
  
  - Мой многоуважаемый учитель, могу ли я под блистательным сиянием Бога Света поинтересоваться о вашем здоровье...
  
  Выражение лица моего учителя резко посуровело, и он оборвал меня своим командным тоном:
  
  - Спрячь Бога Света в глубине своего сердца и отвечай, что ты делаешь в команде авантюристов?
  
  Я тут же рассказал ему о похищении принцессы Алисы.
  
  После того как я закончил свой рассказ, мой учитель начал неуверенно бормотать себе что-то под нос. А вот тёмный эльф Альдзирт напротив, осуждающе глядя на меня, начал критиковать мои действия:
  
  - Будучи частью команды неправильно было покидать своих товарищей по собственному хотению!
  
  Я глянул на тёмного эльфа. Вообще-то мне хочется сейчас возразить, что, мол, хоть он и тёмный эльф, в нём нет ничего хотя бы отдалённо похожего на злодея, и вот это действительно неправильно! Но пока я не разберусь в его с учителем взаимоотношениях, не стану ему перечить.
  
  Внезапно мой учитель понимающе улыбнулся:
  
  - Ты ведь ушёл от своих товарищей для того, чтобы расследовать нас с Альдзиртом, я прав? - поинтересовался он. - Путешествующие бок о бок существа света и тьмы, которые при этом постоянно соблюдают определённое расстояние между ними и вами, не подходя слишком близко, но и не отдаляясь слишком далеко, действительно очень подозрительны.
  
  Что и следовало ожидать от моего учителя, он очень хорошо меня понимает. Боюсь, что стоит мне хотя бы немного рыгнуть, как он тут же сможет сказать, что я ел на обед.
  
  Я тут же кивнул в подтверждение его догадки:
  
  - Я почувствовал ваше присутствие ещё до того, как мы вошли в лес, но тогда я решил не заострять на этом своё внимание. Но потом, когда вы начали нарезать круги по лесу, при этом сохраняя между нами определенную дистанцию, это начало меня немного беспокоить. Но я не мог поведать об этом своим товарищам по команде, так как в таком случае мне пришлось бы раскрыть, что я обладаю элементальным зрением. Поэтому-то всё, что мне оставалось, это найти какой-то предлог, чтобы уйти ненадолго и самому всё проверить.
  
  После моих слов Альдзирт с изумлением взглянул на меня.
  
  Мой учитель же лишь кивнул мне и повернулся к Альдзирту с гордым выражением на лице:
  
  - Я ведь уже говорил тебе ранее об этом. Слежка - не то, что можно было бы скрыть от моего ученика.
  
  - Это просто невероятно, - Альдзирт повернулся ко мне. - Прошу прощения. Я был не прав, когда начал критиковать тебя. Позволь мне взять назад свои слова.
  
  Теперь я уже пристально вглядывался в этого тёмного эльфа. Не мог бы ты быть немного более предан своей роли и проявить хотя бы толику злодейского характера? Разве ж твое нынешнее поведение, словно у безобидного зверька, что и мухи не обидит, не полностью опровергает то описание тёмного эльфа, что я дал не так давно?
  
  - Почему ты так странно на меня уставился? - озадаченно поинтересовался Альдзирт.
  
  Я ещё раз осмотрел Альдзирта, после чего с подозрением в голосе спросил:
  
  - Ты действительно тёмный эльф? Может быть, ты обычный эльф, который просто на солнце перележал и поэтому стал таким чёрным?
  
  Альдзирт ошарашено замер.
  
  А вот мой учитель тут же расхохотался, хлопая тёмного эльфа по спине и громко восклицая:
  
  - Альдзирт! О, Альдзирт! И вновь я правильно угадал, не так ли? Я ведь уже говорил тебе, что, даже если бы ты действительно оказался злостным тёмным эльфом, которого все с воплями на устах стремились бы убить, этот мой ученик до тех пор, пока бы ты не тронул его лично, даже не подумал бы оголить свой клинок и зарубить тебя, даже если бы вы сидели плечом к плечу, облокотившись друг на друга... Правда, в случае моего ученика неважно есть ли у него в руках меч или нет, он будет одинаково слаб.
  
  Услышав это заявление, взгляд Альдзирта заметно смягчился, и он даже улыбнулся мне теплой и дружественной улыбкой.
  
  Настроение у моего учителя было явно на высоте. Он хлопнул меня по спине и предложил:
  
  - Дитя, теперь мы с тобой не так уж часто видимся. Так что пошли-ка выпьем с тобой по бокальчику! У твоего учителя накопилось немало рассказов о приключениях, которыми он хотел бы с тобой поделиться. А ещё ему бы хотелось услышать о том, как обстоят дела в Священном Храме, - закончив свою мысль, мой учитель повернул голову в сторону Альдзирта и, смеясь, заявил. - Это дитя может выпить даже больше алкоголя, чем я! Тебе он точно понравится. Сегодня вы оба можете пить столько, сколько душа пожелает!
  
  - О-о? - Альдзирт, похоже, тоже находился в приподнятом настроении.
  
  Я же, услышав слова учителя, сделал резкий глубокий вдох и начал лихорадочно выискивать взглядом тот путь для побега, при котором меня с наименьшей вероятностью застукают... Там!
  
  - А-ам... Нео, твой ученик начал взбираться по стене.
  
  - ... Да стой ты! Мы сами оплатим всю выпивку!
  
  Я с облегчением выдохнул и спрыгнул со стены. Вновь повернувшись к своему учителю, я произнёс самой искренней из всех возможных искренних интонаций:
  
  - Без проблем, мой дражайший учитель. Хоть и известно, что Рыцарь Солнца напивается всего с трех бокалов, но, так как таков был приказ моего многоуважаемого учителя, Солнце, как его ученик, последует за ним куда угодно, даже в самые мрачные и тёмные глубины ада.
  
  Оказавшись лицом к лицу с Альдзиртом, в чьих глазах так и читалась озорная улыбка, мой учитель немного смущённо произнёс:
  
  - Да уж, тебя куда как проще отправить в ад, чем заставить выложить на стол пару дукат. И откуда у тебя только взялась эта жадная до денег черта характера?
  
  Очевидно же, что во мне её воспитали вы...
  
  - Иди-ка переоденься в одежду Альдзирта, после чего мы наконец-то сможем пойти и выпить, - мой учитель тут же строго продолжил. - Ты ни в коем случае не должен говорить, что ты - Рыцарь Солнца! Мы не должны допустить, чтобы имидж Рыцаря Солнца, как того, кто теряет сознание после третьего бокала вина, разрушился!
  
  Слова учителя показались мне немного странными:
  
  - Ладно, но почему я не могу переодеться в вашу одежду, учитель?
  
  - А потому, что вся моя одежда - это рыцарская униформа, но с какой стороны на тебя ни взгляни, ты ничуть не похож на рыцаря. Ты, может, и можешь одурачить обычный городской люд, однако сейчас мы пойдём в таверну, где ошиваются настоящие профессиональные авантюристы, так что тебе следует прикинуться кем-то другим! Очень жаль, что ни у кого из нас нет робы целителя, ведь если бы ты её одел, мы трое походили бы на полноценную команду, состоящую из рыцаря, целителя и мага/ассасина! Тогда бы на нас точно посыпался целый поток запросов на всевозможные миссии! Жалко-то как...
  
  Да пошёл ты на ***! Я Рыцарь!
  
  Мой учитель зыркнул на меня:
  
  - Не смей про себя произносить всякие ругательства в адрес своего учителя, иначе за всю выпивку заставлю заплатить именно тебя.
  
  Я разве что не встал на колени и начал смиренно просить прощение:
  
  - Прошу меня простить. Как вашему ученику, мне не следовало позволять себя столь резкие выражения в адрес своего учителя...
  
  Альдзирт лишь закатил глаза. Белок его глаза очень сильно контрастировал с угольно-чёрной кожей. Не только нас, любого бы подобное движение глазами взбесило бы больше обычного. Тем временем Альдзирт не удержался от комментария:
  
  - Нынешний Рыцарь Солнца и предыдущий Рыцарь Солнца, когда вы разговариваете, не могли бы вы не выражаться вульгарнее меня, злостного тёмного эльфа?
  
  - Несмотря на долгие годы, проведенные под блистательным сиянием Бога Света, тьма всё ещё не покинула сердце этого дитя. Как его учителя, сердце сего грешника болит, и сия грешная душа не может не насытить свои слова сиянием Бога Света в надежде, что слова сего грешника смогут прогнать ту тьму, что засела в глубине сердца этого дитя, и вернуть его на блистательный и праведный путь.
  
  - Блистательное сияние Бога Света окутывает весь мир, освещая небеса и проникая своими слепящими лучами в сердце каждого человека. Однако в сердце вашего ученика затаилась тьма, кою он направил на своего учителя. Это воистину является грехом, коий он не сумеет искупить даже за сотню жизней! Теперь же, когда его учитель привнес в этот мир сияние благожелательного Бога Света, дабы указать своему ученику на его грех и предостеречь, его ученик с радостью и почтением принимает сие учение и предвкушает перерождение своей души.
  
  - ... Простите меня, в этот раз я был неправ. Прошу, вернитесь к своей вульгарной манере речи!
  
  * * *
  
  
  Через какое-то время мы уже открывали входную дверь таверны. Как только мы вошли, все официантки, которые только могли увидеть дверь со своего места, тут же обернулись и разом начали радостно выкрикивать разные приветственные фразы в духе "Нео!", "Нео, ты вернулся!", "Нео, я так по тебе скучала!". Мой учитель же в свою очередь попеременно подмигнул каждой из официанток. Если бы я уже не упоминал ранее, каким именно рыцарем из числа Двенадцати Священных Рыцарей был мой учитель, пожалуй, вы бы скорее всего решили, что он был предыдущим Рыцарем Бури.
  
  А вот Альдзирт, напротив, не пользовался особой популярностью. Несмотря на то, что он был плотно закутан в плащ с ног до головы, немало посетителей таверны посылали свои враждебные взгляды в его сторону. Было очевидно, что все они знают, какой он расы.
  
  Я повнимательнее присмотрелся к наряду Альдзирта и мигом осознал, как именно они это поняли. Хоть его тело и было укрыто плащом, ему всё же приходилось высовывать из-под него свою руку, чтобы взять еды или отпить спиртного. Всего лишь один вид этой угольно-чёрной руки незамедлительно подсказывал всем людям вокруг, что что-то тут нечисто.
  
  И, даже если бы он и не оказался тёмным эльфом из легенд, обладатель подобного цвета кожи мог быть только обожжённым трупом, воскрешённым некромантом. Ни то, ни другое не было чем-то хорошим.
  
  Но, хотя ненависть, направленная на Альдзирта, и была весьма ощутимой, неприязнь "мужчин" к моему учителю также была велика, да и я сам не пользовался у них особой популярностью...
  
  Так как всеобщая неприязнь к нашей компании была очевидна, мы выбрали самый дальний угловой столик, который располагался на максимальном отдалении от прочих посетителей таверны.
  
  После чего мой учитель радостно заказал две дюжины бутылок самого крепкого вина и целую гору различных закусок. Из-за того, что заказ получился огромным, официантке ничего другого не оставалось, кроме как приносить его по частям, но с этим уж ничего поделать было нельзя.
  
  Альдзирт немного обеспокоенно подметил:
  
  - Нео, нам не стоит сильно напиваться.
  
  Нео обернулся и задорно переспросил:
  
  - Напиться? Ты действительно думаешь, что мы сможем опьянеть всего с одной дюжины?
  
  - Но, ты же заказал две дюжины...
  
  - Разумеется. Если бы я не заказал две дюжины, мой ученик заявил бы, что я жмот, - без малейшего колебания заявил мой учитель.
  
  Альдзирт оторвал свой взгляд от своего плаща и с недоумением взглянул на меня. Возможно, я как-то неправильно проинтерпретировал этот его взгляд, но мне показалось, что в этом его изумлённом взгляде читалось также и приятное удивление... Похоже, Альдзирт у нас тоже закоренелый пьянчуга. Боюсь, что эта наша команда из трех, действительно спецы вовсе не в искоренении демонический зверей, а в искоренении запасов выпивки в тавернах.
  
  Как только прибыла первая порция выпивки, я, величайший пьяница из всех пьяниц, тут же схватил две бутылки в обе руки, откупорил их и начал безудержно заглатывать содержимое бутылок. Как только бутылка в моей левой руке опустела, я тут же перешёл к бутылке в правой руке... через минуту я вытащил платочек и аккуратно вытер пенку с уголков рта. Хм-м, хоть градус этого вина не столь высок, как у нашего пьян-с-одной, но всё же весьма неплох.
  
  Когда же я наконец-то поднял свой взгляд, то заметил, что Альдзирт ошарашено уставился на меня, а мой учитель, разразившись громким смехом, начал бить ладонью по бедру... Вот только он не по своему бедру бил, а по бедру официантки, что как раз подавала нам закуски.
  
  Увидя этот ошалелый взгляд Альдзирта, я открыл ещё одну бутылку и поднял кверху.
  
  - Тост за тебя.
  
  Это немало удивило Альдзирта, и он поинтересовался:
  
  - За что же ты подымаешь тост в мою честь?
  
  Хоть я и не был пьян в полном смысле этого слова, я всё же был немного навеселе. Видя все эти враждебные взгляды, которые посетители таверны посылали в спину Альдзирту, я вызывающе глянул поочередно в глаза каждого из них и нарочито громко заявил:
  
  - Тост за то, что ты сидишь здесь с нами!
  
  - Отлично сказано, моё славное дитя. Давайте же выпьем за Альдзирта, который сидит здесь вместе с нами! - учитель так же поднял свою бутылку.
  
  Альдзирт взглянул на нас серьезным взглядом. Он медленно развязал свой плащ, позволяя всем увидеть свои белые волосы и чёрную кожу. Он так же поднял вверх бутылку вина и провозгласил:
  
  - В таком случае я возвращаю вам ваш тост. Я выпью за вас, ребята, за то, что вы сидите здесь, напротив меня!
  
  Как только он закончил свою фразу мы дружно приложились к своим бутылкам, закинув головы назад. Опуская голову, я успел заметить, как брошенная кем-то бутылка со спиртным летит прямиком в затылок Альдзирта. Но прежде чем я успел предупредить его, передо мной мелькнула стремительная тень. Мой учитель с ноги отбил летящую бутылку, при этом не разбив её. Вместо этого она отлетела обратно в того, кто, по-видимому, и запустил её в полет, и разбилась об него вдребезги, залив всю его голову остатками спиртного.
  
  Этот человек был воином, очень мускулистым воином, у ног которого лежал просто гигантский боевой молот. По капающим с его головы каплям ликера и вздыбившимся пульсирующим венам на его лице, становилось довольно очевидно, что он воспринял этот как личное оскорбление.
  
  - Ха! - мой учитель подскочил со своего места и встал перед спиной Альдзирта. Обернувшись на нас, он, улыбаясь, подметил. - Славно, воины как раз таки всегда раздражали меня больше всего.
  
  Из-за действия алкоголя, а также из-за того, что Майк и Анна с самого начала нашего путешествия смотрели на меня свысока, я так же поднялся со своего места и улыбнулся в ответ.
  
  - Каков учитель, таков и ученик. Учитель, я тоже терпеть не могу воинов!
  
  Теперь уже и Альдзирт вскочил со своего места и обеспокоенно воскликнул:
  
  - Нео, Гришиа, не нужно ввязываться в неприятности из-за меня!
  
  Мы с учителем одновременно обернулись на него и закатили глаза. Кто сказал, что мы это делаем из-за тебя?
  
  Увидев эти наши высокомерные взгляды, Альдзирт, похоже, немного смутился. Взглянув сначала на нас, а потом на разъярённого воина и напряженную атмосферу в таверне, которая могла взорваться в любую минуту, он как-то неуверенно поинтересовался:
  
  - Помощь нужна?
  
  - Пей своё вино, - ответил учитель.
  
  - Ешь свою еду, - отозвался я.
  
  Альдзирт плюхнулся обратно на своё место, и я даже не мог с уверенностью сказать, зол он или же нет. Он резко развернулся и, оказавшись спиной ко всей таверне, действительно начал преспокойненько пить вино и закусывать его всякой снедью.
  
  Когда же вооружённый своим гигантским молотом воин уже начал приближаться к нам, мой учитель невозмутимо обратился ко мне:
  
  - Дитя, твои навыки с мечом весьма прискорбны. Лучше бы тебе присоединиться к Альдзирту и попить вина вместе с ним!
  
  - Учитель, на мне ведь сейчас вовсе не рыцарская униформа, - ответил я и тут же начал собирать элемент воды на ладони, уплотняя его до состояния льда.
  
  - Оу, верно.
  
  Закончив свою короткую фразу, учитель тут же выхватил из ножен свой меч и заблокировал удар молота, который был нацелен на меня. По помещению тут же разнёсся громкий звук удара металла о металл, который неприятно отдался у меня в ушах. Лёгким взмахом руки я послал сформированную мной льдину размером с запеканку в воина, вознаграждая его освежающей прохладой за его старания!
  
  От удара воина откинуло назад, и он врезался в стол, из-за чего тот мигом разлетелся на щепки. Его падение вышло не очень уж удачным, однако он ведь был истинным толстокожим воином с большим количеством мяса. Он всего лишь несколько раз взвыл от боли, после чего вновь поднялся на ноги. Взглянув на нас налитыми кровью глазами, он тут же зыркнул влево, вправо и, схватив ближайший стол, метнул им в нас.
  
  Стол летел прямиком в учителя, но он и глазом не моргнул.
  
  В этот момент я выставил вперёд руку и возвел вокруг нас щит земли, что по сути является техникой позволяющей трансформировать энергию света своего тела в твёрдую материю, которую можно использовать для отражения атак...
  
  Эта техника, на самом деле, была особой техникой Рыцаря Земли, которую я тайно выучил.
  
  Стол врезался в щит земли и разлетелся на маленькие кусочки, осыпаясь прямо у ног учителя. Но так как его защищал щит земли, ни один кусочек так и не достиг его тела.
  
  Уставившись на нас своим разъярённым кроваво-красным взглядом, воин взревел:
  
  - Эти ваши действия, вы что, собираетесь и дальше защищать этого чернокожего урода? Только не говорите мне, что вы не знаете о том, что тёмные эльфы - злая раса?
  
  На это мой учитель холодно ответил:
  
  - Если ты так хочешь и дальше искать, к чему бы придраться, то давай. Пытаясь придумать оправдания своим жалким нападкам, только лишний раз подтверждаешь, что ты даже менее праведный, чем тёмный эльф. Если так хочется подраться, то я готов! Я позволю тебя узреть мощь сильнейшего рыцаря ... в истории!
  
  Слава богу! Я смахнул со лба выступившие капельки пота. К счастью, учитель всё же не забыл опустить слово "Солнце" в своей фразе.
  
  Теперь уже и прочие посетители таверны один за другим начали подыматься со своих мест и выкрикивать:
  
  - Рыцаря говоришь? Ха! Любой, кто ошивается рядом с тёмным эльфом - зло!
  
  - Вали отсюда вместе со своим тёмным эльфом!
  
  - Проваливайте из нашего селения Лесной Зелени!
  
  Видя, что люди один за другим становятся на его сторону, уверенности у воина явно поприбавилось. Он тут же заорал во весь голос:
  
  - Вы, чёртовы злодеи, убирайтесь прочь вместе со своим тёмным эльфом!
  
  - О-о? Злодеи говоришь? - учитель что-то пробормотал себе под нос, после чего улыбнулся и произнёс. - Интересненько, меня впервые так назвали. Что ж, чтобы соответствовать этому моему новому титулу... может мне стать ещё более злостным? Хе-хе... Ха-ха-ха-ха! Сражаться? С тобой-то? Да такой как ты даже на соперника для меня не тянет. Мой ученик! А ну-ка подойди-ка сюда и избей эту жалкую шавку!
  
  Завершив свою речь, он грациозно взмахнул плащом, развернувшись на каблуках, и ушёл за мою спину. Заняв своё место за столом, он начал без малейшего волнения поглощать спиртное и есть на пару с Альдзиртом.
  
  У-учитель... Вам что, не хватило двадцати лет в роли Рыцаря Солнца? Теперь же вы решили переквалифицироваться в злодея? Честно сказать, я не знал, плакать мне или смеяться, однако видя, что вся эта ситуация немало забавляет моего учителя, я решил и дальше послушно следовать его инструкциям.
  
  - Да, сэр!
  
  Не успело моё восклицание отзвучать в воздухе, как я уже, наплевав на мнимое чтение заклинаний, начал колдовать... Правда, если на чистоту, то у меня просто не оставалось на это времени. По ясным причинам все посетители таверны приняли меня за мага, а почти каждому на этом континенте известно, что наилучшим способом убить мага являлось его полное уничтожение ещё до того, как тот успел бы завершить чтение своего заклинания.
  
  Поэтому все они набросились на меня с такой скоростью, что мне невольно пришло в голову сравнение с женихом, который набрасывается на свою молодую невесту во время их первой брачной ночи. Изначально я планировал сделать вид, что читаю магическое заклинание так, забавы ради, однако из-за них не смог. Тч!
  
  Пока левой рукой я поддерживал щит земли, убеждаясь, что ни одно из многочисленного типа вооружения не может пробиться сквозь него и треснуть меня по башке, правой рукой я метал самые разные заклинания в наседающую толпу. Какое бы лезвие ветра, огненный шар или ледяной осколок мне не удавалось создать, я тут же кидал его в толпу. Даже если он и не попадал в того, в кого я изначально целился, это не имело большого значения, так как передо мной стояла плотная стена людей. Куда бы я ни направлял свои заклинания и в кого бы ни целил, я не мог не попасть хоть в кого-то. Каждое новое пущенное мной заклинание сопровождалось очередным воплем боли, что мне, безусловно, приносило лишь чувство удовлетворения.
  
  Из-за моей спины раздался вздох Альдзирта:
  
  - А твой ученик нехило так забавляется. Для того чтобы победить их всех одним махом хватило бы всего одного заклинания среднего уровня, однако вместо этого он забрасывает их низкоуровневыми заклинаниями и тем самым только распаляет их.
  
  Мой учитель чуть было не поперхнулся вином, что как раз пил, и, откашливаясь и давясь болезненным смехом, объяснил:
  
  - Ты неправильно понял, Альдзирт. Он использует лишь низкоуровневую магию потому, что только её-то он и знает. Не забывай, мой ученик ведь ненастоящий маг. Но даже так теперь, когда к списку его умений прибавился ещё и щит земли, его уже никто не сможет одолеть. С этим нашим "начинающим магом", пожалуй, мороки будет даже больше, чем с настоящим магом или даже, возможно, с магистром магии.
  
  - Но почему бы ему тогда просто не выучить заклинания среднего уровня? - в голосе Альдзирта прямо-таки слышалось искреннее любопытство. - Судя по тому, что я вижу, он более чем готов для этого.
  
  - Оу, за всю эту схватку ты хоть раз слышал, чтобы мой ученик читал какое-нибудь заклинание?
  
  - Нет.
  
  - Он отнюдь не настоящий маг и ни черта не смыслит в самих заклинаниях. Если на чистоту, то он и самого коротенького-то заклинания прочесть не в силах. Максимум на что он способен, это сделать вид, что читает заклинание, при этом на самом деле произнося что-нибудь в духе "Ехал Грека через реку, Видит Грека - в реке рак". Но даже он не способен использовать магию среднего уровня без прочтения настоящего заклинания.
  
  Альдзирт в шоке воскликнул:
  
  - Он не знает ни одного заклинания? Но тогда как же он вообще умудрился научиться использовать магию?
  
  На это мой учитель загадочно произнёс:
  
  - Чтобы ответить на этот вопрос, мне придётся рассказать тебе об одном конкретном дне из прошлого, когда я ещё был его учителем и целый день обучал его мастерству владения мечом, а он весь день пытался его постичь. Из-за жуткой усталости, я объявил перерыв, и мой ученик, воспользовавшись этой возможностью, решил прогуляться по городу.
  
  - Он был измождён тренировками и всё равно пошёл гулять по городу?
  
  - Нет, измождён был я. Моё сердце получило множество боевых ранений и очень сильно устало...
  
  - ... Прошу, продолжай.
  
  - Позже он благополучно вернулся назад. На следующий день я учил его верховой езде, и он весь день провёл в седле...
  
  - Опять устал?
  
  - Да, я дико устал из-за всей той ярости и негодования, в которую меня ввергал мой ученик. В конце концов, я взревел на него: "Какого фига я должен из кожи вон лезть и учить тебя, эдакого придурка, всему этому! Да какой вообще с тебя прок? Я так больше не могу, я хочу заменить тебя!"
  
  Мальчуган же, выслушав мой эмоциональный всплеск, призадумался на мгновение, после чего вызвал лезвие ветра и с его помощью начал обмахивать меня. Он даже, сбегав на кухню, притащил мяса на шампуре и тут же моментально приготовил его для меня с помощью огненного шара. Напоследок он наколдовал ледяной осколок и, полив его джемом, подал мне в качестве десерта... Когда же я спросил у него, как ему удалось выучить все эти заклинания, он поведал мне, что вчера, когда он бродил по городу, он повстречал трех прекрасных чародеек, к которым пыталась подкатить кучка задир. Их это так взбесило, что они объединили свои усилия и отогнали непрошеных гостей с помощью лезвий ветра, огненных шаров и ледяных осколков.
  
  - Иными словами, ты решил оставить этого ученика из-за того, что он обмахал тебя, приготовил тебе шашлык и послеобеденный десерт?
  
  - Д-- НЕТ! Конечно же, нет! Альдзирт, не уж-то в твоих глазах я выгляжу таким легкомысленным человеком?
  
  Альдзирт тут же начал давиться едва сдерживаемым смехом. Голос учителя же теперь звучал немного более рассержено:
  
  - Те три прекрасные дамы были магами трех разных стихий. Он же в одиночку сумел воспроизвести все три заклинания различных стихий, и это ещё не считая магии света, которую он и так уже знал. Думаешь, я мог просто взять и заменить того, кто обладал таким непостижимым талантом?
  
  - Да, да, разумеется, ты не мог его заменить.
  
  - Твой голос сейчас звучал как-то совсем уж неискренне.
  
  - Я один из тёмных эльфов, что особенно хороши в заговорах и всевозможных проделках! То, что я не сыграл с тобой злую шутку, уже само по себе хорошо. Чего же ещё ты от меня ждешь? В языке тёмных эльфов я даже не могу отыскать эквивалент слову "искренность"!
  
  После этого мой учитель лишь задумчиво промычал и замолк.
  
  Заметив, что они наконец-то закончили свой разговор, я тут же вставил своё слово:
  
  - Мой дорогой многоуважаемый учитель...
  
  Мой учитель тут же фыркнул:
  
  - Если бы тебе не нужно было от меня чего-то, ты бы никогда не стал добавлять "дорогой" в обращение. Давай уже, говори! Чего тебе от меня надо?
  
  Никто не знает своего ученика лучше, чем его учитель. Я дважды сухо усмехнулся и произнёс:
  
  - По поводу компенсации за порчу имущества в этой таверне...
  
  Не успел я закончить предложение, как учитель тут же раздражённо ответил:
  
  - За три года, что мы не виделись, ты успел стать ещё скупее, чем прежде! Пока ты путешествуешь вместе с нами, я не позволю тебе выложить ни единого цента. И впредь не смей больше спрашивать меня о различных финансовых вопросах. С каждым последующим разом я позволю тебе лишний раз вспомнить, благодаря чему я стал известен как сильнейший Рыцарь Солнца в истории.
  
  - Да, сэр.
  
  Теперь я смог полностью успокоиться и даже немного кровожадненько улыбнуться. По-прежнему удерживая щит земли, я начал собирать в воздухе большое количество элемента "воды", при этом так же начав аккумулировать элемент молнии...
  
  Когда же осаждающая нас толпа наконец-то почувствовала, как волосы на их телах сами собой наэлектризовываются, и, поняв что что-то тут нечисто, с удвоенной силой начали наседать на щит земли, пытаясь прорубиться сквозь него, я воскликнул:
  
  - Паутина молний!
  
  Воздух пронзила целая сеть из молний. Молнии, следуя за паром в воздухе, разбежались по всем уголкам таверны. Тут же со всех сторон раздались жалостные вопли.
  
  Заклинание "паутина молний", по сути именно то, на что указывает само название. Это тип магии, который состоит из одновременного применения двух различных стихий: воды и молнии. Одно низкоуровневое заклинание, наложенное поверх другого низкоуровневого заклинания, вместе образуют заклинание среднего уровня. Это открытие заставило меня почувствовать себя немного... разочарованным в премудростях магического искусства.
  
  - Магия среднего уровня! Да ещё и та, что требует одновременного использования двух различных элементов, - шокировано воскликнул Альдзирт. - Нео, похоже, что твоя информация в отношении навыков твоего собственного ученика уже неликвидна.
  
  Услышав это заявление, мой учитель не только не разозлился, он даже, будучи в приподнятом настроении, спросил у меня, как только я сел обратно за стол:
  
  - Дитя, и как же тебе удалось изучить это заклинание?
  
  Я начал честно рассказывать:
  
  - Когда вы уже покинули Священный Храм, учитель, я как-то раз, надев на себя плащ, чтобы скрыть ото всех свою личность, пошёл побродить по городу. И на одной из улиц я увидел--
  
  Я даже не успел закончить свою мысль, а учитель уже нетерпеливо замотал своей рукой в воздухе:
  
  - Ладно, хоре. Забудь, что я спрашивал. Ты небось опять увидел какую-нибудь роскошную колдунью. Так что я не услышу от тебя ничего нового, даже если дослушаю до конца.
  
  Это заявление меня немного задело, и я возразил:
  
  - Учитель, на этот раз вы неправы. Тот, кого я увидел, был очень старым магом! Мне пришлось потратить просто немереное количество собственного терпения, прежде чем тот старик с морщинистым лицом закончил-таки читать своё заклинание, и я смог увидеть эту магию в действии. В конечном итоге, мне всё же удалось перенять у него это заклинание.
  
  В этот момент к нам неуверенно подошёл немощный с виду владелец таверны и, не переставая дрожать, поинтересовался:
  
  - Господа рыцари, по поводу уничтоженной мебели...
  
  Мой учитель лениво обернулся и быстрым взглядом оценил масштаб бедствия у себя за спиной. Все нанесенные повреждения ограничивались лишь поломанными столами, размозжёнными стульями, залитым водой полом, а также трещинами в окнах и дверях. Как только учитель бросил владельцу таверны несколько золотых монет, тот тут же ретировался и с улыбкой произнёс:
  
  - Прошу, не сдерживайте себя и смело громите помещение дальше!
  
  Мы же втроём так и остались за единственным оставшимся целым и чистым столом во всей таверне, продолжая есть свою еду, пить свою выпивку и болтать.
  
  Я воспользовался этой возможностью, чтобы во всех подробностях описать учителю обстоятельства похищения принцессы Алисы, и подробно рассказать ему о моей встрече с тёмным рыцарем. Хоть мой учитель уже и отошёл от дел, он всё же был Рыцарем Солнца целых двадцать лет. Мой опыт не шёл ни в какое сравнение с его. Возможно, если он услышит мою историю, то сможет мигом выяснить, где собака зарыта.
  
  Когда же я дошёл до того момента в истории, где тёмный рыцарь заявил, что, мол, принцесса сбежала из замка вместе с ним, и в тоже время, по-видимому, ничего не ведал об оставленном в комнате принцессы письме, Альдзирт возмутился:
  
  - Как же ты мог так просто поверить в голословное заявление тёмного рыцаря?
  
  На это я прямо ответил:
  
  - Потому, что он был сногсшибательно привлекателен.
  
  - Насколько сногсшибательно? - абсолютно серьёзно спросил учитель.
  
  Я ответил ему столь же серьёзным тоном:
  
  - Настолько сногсшибательно, что любой мужчина, лишь раз увидев его, пожелает придушить, а затем разорвать его тело на клочки.
  
  Мои слова немало удивили Альдзирта, и он поражённо застыл. А вот мой учитель лишь понимающе кивнул:
  
  - В таком случае, это, как и было им заявлено, побег.
  
  На это высказывание Альдзирт лишь помотал головой:
  
  - Этот вывод уж чересчур произвольный.
  
  На это учитель лишь похлопал Альдзирта по спине и произнёс прямо как мудрый старец маленькому и несмышлёному сорванцу:
  
  - Поверь уж мне на слово, ты всё ещё очень молод, и тебе недостает жизненного опыта, чтобы понимать подобные вещи.
  
  Альдзирт тут же расхохотался:
  
  - Мне уже сто тридцать шесть лет.
  
  - Тёмный эльф может прожить от пятиста до восьмиста лет. Поэтому, если сконвертировать твой нынешний возраст в человеческий, то получится, что тебе всего лишь двадцать с хвостиком. Возможно, что ты моложе даже моего ученика.
  
  Альдзирт закатил глаза и шутливо заявил:
  
  - Жизненный опыт не должен иметь ничего общего с конвертацией моего возраста в эквивалентный возраст человека, разве не так? Я уже сто тридцать шесть лет как начал накапливать свой жизненный опыт.
  
  В ответ учитель лишь слабо улыбнулся:
  
  - И, тем не менее, ты всё ещё остаешься сущим ребенком. Да уж, завидую я тебе!
  
  Альдзирт непонимающе уставился на учителя.
  
  Мой учитель же залпом выпил остаток вина и, подняв руку, вытер рот тыльной стороной ладони. Теперь у него действительно была и дерзость, и, отвергающее любые нормы этикета, поведение, свойственное настоящим авантюристам. И между им нынешним и им прежним, когда он всё ещё был Рыцарем Солнца, была просто огромная разница. Он хлопнул меня по спине:
  
  - Продолжай же свой рассказ, дитя.
  
  Я кивнул:
  
  - Однако всё это казалось мне немного странным. Королева вынудила меня и Листа присоединиться к поисковому отряду, так как, я уверен, знала наверняка, что похитителем принцессы Алисы является тёмный рыцарь. А для воинов это весьма неудобный соперник. Только при нашем участии в операции можно было сказать с уверенностью, что нам удастся её вернуть. Но одновременно с этим Анна повела нас всякими окольными путями. Её поведение ясно указывает на то, что она не заинтересована в том, чтобы позволить нам догнать похитителя. Если честно, сейчас я даже уже не знаю, хотят они вернуть принцессу Алису или же нет.
  
  Мой учитель легонько улыбнулся мне, словно бы не видел в этом деле особой сложности. Он объяснил:
  
  - Всё просто. Дело в том, что у правительницы королевства Лунных Орхидей и принцессы Анны разная точка зрения.
  
  - Разная точка зрения? - не понял я. Иметь разные точки зрения, будучи матерью и дочкой?
  
  Мой учитель снова загадочно улыбнулся:
  
  - Как руководитель целой страны, правительница королевства Лунных Орхидей желает вернуть принцессу Алису в замок и выдать её замуж за Сына Бога Войны и, с помощью этого брака по расчёту, ещё больше упрочить связь между королевством Лунных Орхидей и Монастырём Бога Войны. Однако принцесса Анна не является правительницей целого королевства, а принцесса Алиса - её единокровная старшая сестра. Если бы она узнала, что её сестра вовсе не любит Сына Бога Войны, и что её сердце отдано кому-то другому, она, вероятнее всего, встала бы на сторону своей сестры.
  
  - Ясно! - воскликнул я, наконец-то осознав всю ситуацию. - Так у королевы действительно не было больше никаких других мотивов, и она действительно желала вернуть принцессу Алису домой! Королева, скорее всего, не желала наделать шуму, отправляя свои войска на поиски принцессы, поэтому-то она и сфабриковала то письмо, которое якобы оставил "похититель". Таким образом, ей удалось отправить на её поиски лишь небольшую и тайную группу. Ведь тот факт, что её собственная дочь сбежала с кем-то, не то, что можно было бы позволить узнать всему миру. Принцесса Анна же специально напросилась в команду и водила нас всякими обходными дорогами. Это дало бы принцессе Алисе достаточно времени, чтобы благополучно сбежать из страны вместе с возлюбленным.
  
  Мой учитель одобрительно кивнул и добавил:
  
  - Также она не могла повести вас в совершенно неправильном направлении, так как это могло бы тут же выдать её как соучастницу побега принцессы Алисы. Если бы это произошло, то королева, вероятнее всего, была бы вынуждена сделать свой ход и отправить-таки войска для возвращения принцессы Алисы.
  
  - Таким образом, мы всё это время как хорошие зайчики преследовали их, не подходя слишком близко, но и не отдаляясь слишком далеко, - продолжил я. - Нам даже один раз удалось "случайно" наткнуться на похитителя. К несчастью, тем, кто повстречал его, был я, и у меня не оказалось достаточно сил, чтобы остановить его, поэтому ему удалось бежать.
  
  Это действительно великолепный план, принцесса Анна! Когда же мы с пустыми руками вернёмся в замок, на меня, того единственного, что лично виделся с похитителем, вне всякого сомнения, полетят все шишки.
  
  Похоже, она и впрямь меня не переваривает! Иначе не было ли уместнее показать мистера тёмного рыцаря Остину? Для боевого жреца было бы естественно не суметь удержать врага в одиночку, и никто бы не посмел даже и слово сказать... Но она всё же выбрала именно меня.
  
  В этот момент лицо моего учителя вновь посуровело, и он напомнил:
  
  - Дитя, ты только что сказал, что, когда ты встретился с тёмным рыцарем, на тебе был костюм ассасина?
  
  Я тут же вздрогнул, моё лицо окаменело. Это плохо! Если тёмный рыцарь расскажет принцессе Алисе и принцессе Анне о том, что тот, кого он встретил в лесу, был вовсе не Рыцарь Солнца, а наполненный элементом света ассасин... Эти две девушки сумеют понять, что что-то тут не так, даже если станут думать не головой, а пятой точкой.
  
  - Найди способ прикрыть это! - теперь уже в тоне учителя сквозило явное осуждение.
  
  - Понял, я обязательно заткну им рты... В случае крайней необходимости, не исключено и их убийство! - мрачно ответил я.
  
  Альдзирт выдавил из себя кривую ухмылку:
  
  - Эй вы, "справедливые" нынешний Рыцарь Солнца и бывший Рыцарь Солнца, может, не будете обсуждать планы о чьем-то убийстве в присутствие этого "злостного" тёмного эльфа? Подобная ситуация противоречит всем возможным рациональным нормам и соблазняет моё слабовольное сердце.
  
  Мы с учителем пожали плечами и ради умиротворения сердца тёмного эльфа, не стали продолжать свои дискуссии на темы, которые даже менее походили бы на те, которые следовало бы обсуждать Рыцарю Солнца.
  
  Мой учитель сменил тему:
  
  - Дитя, в целом приблизительно в каком направлении движется твоя команда?
  
  Я призадумался и ответил:
  
  - Хоть мы то и дело делали всякие петли, похоже, что мы всё же движемся в юго-западном направлении.
  
  - В юго-западном, говоришь? - учитель опять что-то пробубнил себе под нос, после чего одарил меня лучезарной улыбкой в духе Рыцаря Солнца. - У нас как раз таки есть кое-какая миссия в южном направлении. Как ты смотришь на то, чтобы попутешествовать немного вместе со мной и Альдзиртом и мимоходом помочь нам с этой миссией? Согласен?
  
  - Не согласен...
  
  Мой учитель нежно улыбнулся:
  
  - Что ты только что сказал? Как у "Сильнейшего Рыцаря Солнца в истории", у твоего учителя, видимо, начались проблемы со слухом, и он плохо тебя расслышал!
  
  - Полностью согласен!
  
  Закончив свою фразу, я тут же взахлеб выпил ещё одну бутылку вина. Раз уж я не могу отказаться, мне стоит выпить чуточку больше вина, так сказать, в качестве компенсации.
  
  Мой учитель усмехнулся и заявил:
  
  - Да, и ещё не советую тебе проклинать меня в душе. Если мы успешно завершим эту миссию, я отдам тебе три десятых от вознаграждения. Мы втроём вполне можем браться за весьма непростые миссии, а за непростые миссии вознаграждение, разумеется, весьма немалое.
  
  Я тут же поставил бутылку обратно на стол и произнёс настолько искренним голосом, насколько он вообще мог быть:
  
  - Как можете вы так обо мне говорить? Учитель, как ваш ученик, Гришиа до последних дней своей жизни будет в любой момент готов одолжить вам все свои умения и силы!
  
  - В таком случае, вознаграждения не получишь.
  
  Я мигом поправился:
  
  - Однако небольшое вознаграждение всегда плодотворно влияет на мораль любого человека!
  
  - Тогда получишь одну десятую.
  
  Я начал поспешно объяснять:
  
  - Уровень человеческой морали также можно разделить на несколько категорий. Если немного увеличить вознаграждение (на одну десятую), мораль возрастет ещё больше! А священный рыцарь с высокой моралью, который в обычное время "знает" лишь базовое исцеление уже сможет использовать умеренное исцеление! Если же вознаграждение станет ещё больше (на одну десятую), то и мораль тоже сразу же станет больше. В таком случае даже использование высшего исцеления становится возможным! А если вознаграждение ещё больше возрастет (на одну десятую)--
  
  - Нет никакой нужды подымать его выше, - холодным тоном оборвал меня учитель. - Сейчас я больше склоняюсь к тому, чтобы приставить свой клинок к шее кое-какой персоны и позволить ей самолично лицезреть доблесть сильнейшего Рыцаря Солнца в истории. Гарантирую, что мораль этого индивида станет настолько высокой, что использование даже наивысшего финального исцеления будет возможно.
  
  Я мигом заткнулся. Лады, три десятых от вознаграждения в любом случае лучше, чем ничего. Не стоит мериться силами с титулом "Сильнейшего в истории" всего за ещё одну десятую вознаграждения.
  
  Альдзирта же, похоже, обуяла нестерпимая головная боль:
  
  - Эта парочка учителя и ученика... Хоть один из вас может оставить после себя какой-нибудь хороший образ Рыцаря Солнца, о котором людям приятно было бы вспоминать?
  Комментарий к части
  
  Иллюстрация к главе: http://cs625526.vk.me/v625526784/890b/RQR1eJA--4k.jpg
  Условие ?6: Путь, по которому обязано пройти любое путешествие - подземная пещера
  
  Когда открыл глаза, я далеко не сразу смог понять, где я вообще нахожусь. Правда, пульсирующая головная боль, словно бы кто-то бил у меня в голове в набат, тут же напомнила мне... Я напился.
  
  Это я-то напился? Сколько же выпивки в итоге дозаказал к концу вечера мой учитель? Похоже, что мне даже не стоило и пытаться повысить своё вознаграждение на одну десятую, соревнуясь с титулом сильнейшего в истории Рыцаря Солнца... Одним лишь спиртным я, должно быть, вылакал одну десятую от всего вознаграждения!
  
  Я попытался осмотреться, чтобы понять, где же я сейчас. Кто ж знал, что одного этого движения хватит, чтобы вынудить меня широко раскрыть рот...
  
  - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!
  
  Под моими ногами не было абсолютно ничего, кроме воздуха, а до земли было как минимум двадцать метров! Почему я был выше даже самой высокой башни Священного Храма?
  
  - А-А-А-А! Бог Света! Я не хочу расти таким высоким! Я никогда не посмею больше втихаря пить вино... - продолжал вопить я.
  
  - Чего ты так разорался? Не надо пугать людей с утра пораньше, - этот голос принадлежал учителю.
  
  - Вообще-то, уже полдень, - а этот шёпот принадлежал Альдзирту.
  
  Когда же я обернулся на эти голоса, то обнаружил, что мой учитель также парит в воздухе. Вид у учителя был, как у только что разбуженного человека, и он сейчас сладко потягивался... Боже, как же я сейчас уважаю своего учителя! Даже притом, что в этот самый момент мы находимся в воздухе и под нашими ногами нет абсолютно никакой опоры, он, уже не молодой человек, всё ещё может заставить себя настолько грациозно потянуться. Подобное умение действительно достойно предыдущего Рыцаря Солнца, что был элегантным целых двадцать лет кряду.
  
  Когда же я пригляделся повнимательнее, я заметил, что в воздухе сейчас находились не только мы двое. С нами была ещё одна персона, чье тело целиком и полностью замотано в плащ. Должно быть, это Альдзирт.
  
  В настоящий момент всё его тело излучало очень сильный элемент ветра.
  
  - Ты можешь использовать заклинание полета?! - шокировано воскликнул я, так как полагал, что, раз Альдзирт существо с большим количеством элемента тьмы в теле, то ему, должно быть, весьма непросто дается магия любой другой стихии, помимо магии тьмы.
  
  - Ну, поначалу я этого не мог, - закутанная в плащ фигура обернулась на меня и, как и ожидалось, я увидел перед собой лицо Альдзирта. - Однако потом Нео заявил, что, мол, магия ветра очень полезна для разного рода путешествий, и начал донимать меня, чтобы я изучил её. Лишь потратив уйму времени и усилий, мне удалось-таки выучить два заклинания стихии ветра: телепортацию и заклинание полёта.
  
  В этот момент я почувствовал глубокую солидарность по отношению к нему. Я начал утешать его:
  
  - Ага, мой учитель просто обожает заставлять других людей учить всякие очень странные вещи. Всё устаканится, как только ты к этому привыкнешь.
  
  - Нелегко же тебе пришлось, - Альдзирт посмотрел на меня взглядом полным сочувствия.
  
  - Ничего, я уже сбежал из этой пучины отчаянья и страданий. Теперь же нелегко придётся тебе...
  
  - Эй, вы двое, вы так и будете принимать меня за пустое место? - холодно поинтересовался учитель.
  
  Мы с Альдзиртом подавили свои смешки и замолкли, но я не удержался и, вновь открыв свой рот, спросил:
  
  - Учитель, а куда мы собственно направляемся?
  
  Мой учитель лишь оглянулся на меня и подозрительным тоном переспросил:
  
  - А ты что, нахрюкался до такой степени, что уже и не помнишь о той миссии, о которой я упоминал в таверне?
  
  - Нет, конечно.
  
  Учитель кивнул головой и начал объяснять:
  
  - Сейчас мы как раз направляемся на эту миссию. А благодаря заклинанию полёта, мы можем сэкономить немало времени. Это так же позволит тебе как можно быстрее вернуться к своей команде.
  
  Я призадумался над этим и пришёл к выводу, что действительно, если сама миссия не займет слишком много времени, это может оказаться даже более быстрым способом, чем если бы я пошёл обратно к Листу на своих двоих.
  
  Теперь, когда вопрос о транспортировке был улажен, я решил поподробнее вникнуть в суть миссии:
  
  - И каковы детали нашей миссии?
  
  Мой учитель улыбнулся мне едва уловимой улыбкой:
  
  - Не беспокойся. Это очень простая миссия. Для тебя же она будет особо простой.
  
  - Оу, вот как, хе-хе! - я кисло улыбнулся ему в ответ. Когда учитель только собирался начать мои тренировки по грациозному падению с лестницы, на его лице была точно такая же умиротворяющая улыбка и нежный голос... Я глянул на Альдзирта, но он выглядел так, словно бы сейчас был полностью сосредоточен на потоках ветра.
  
  Я начал прикидывать различные варианты. Какой ход действий сможет гарантировать мне наибольший шанс выживания: а) послушное следование инструкциям моего учителя и б) прыжок с двадцатиметровой высоты с последующей попыткой бегства от сильнейшего Рыцаря Солнца в истории?
  
  Хм-м, ни один из них не выглядит особо обнадеживающим...
  
  * * *
  
  
  Таким образом мы летели целый день и целую ночь, и я уже даже собрался похвалить магическую силу Альдзирта, раз он сумел так долго нести нас по воздуху, как он приземлился и со счастливым выражением на лице заявил:
  
  - Всё, ребятки, сил у меня больше не осталось, так что остальное на вас.
  
  Ах ты ж подлый и бесстыжий тёмный эльф...
  
  Выругавшись на Альдзирта в душе, я обернулся. За моей спиной находился вход в тёмную пещеру, вокруг которого даже на расстоянии в сто футов не росло ни единой травинки. Пещера неустанно вбирала в себя и изрыгала наружу просто ужасающее количество элемента тьмы, словно какое-то живое существо, которое боялось, что всё ещё недостаточно тёмное. Изнутри слышались крики, завывания и даже звуки трущихся друг о друга костей...
  
  Мой учитель обнажил свой клинок и задорно произнёс:
  
  - Наша сегодняшняя миссия: раз и навсегда очистить эту пещеру ото всех порождений тьмы.
  
  Услышав это заявление, я тупо напомнил:
  
  - Учитель, это же тёмная земля.
  
  - Я знаю.
  
  - Учитель, значение термина "тёмная земля" означает, что по какой-то причине, подобные земли производят на свет нескончаемое количество элемента тьмы. По горькому стечению обстоятельств, это самое место, по-видимому, было когда-то местом большого сражения либо же кладбищем. И поэтому число погребённых здесь людей столь же велико, сколь и звёзд на небе, что в свою очередь позволяет здешним всевозможным порождениям тьмы самовосполняться в неограниченных количествах.
  
  - Я уже знаю всё это! С чего это ты вообще вдруг так разговорился? За три года, что мы не виделись, ты стал даже болтливее, чем прежде, - нетерпеливо заметил учитель.
  
  Так, спокойствие и только спокойствие. Не кипятиться. Даже если ты разозлишься, ты всё равно не сможешь его одолеть... Я сделал несколько глубоких вдохов и выдавил из себя улыбку:
  
  - Раз вы об этом знаете, то должны понимать, что, даже если уничтожить всю нечисть населяющую подобную тёмную землю, через два-три дня она вновь будет кишеть ими, поэтому-то тёмные земли и невозможно очистить "раз и навсегда".
  
  Тут мой учитель улыбнулся в ответ:
  
  - Разумеется, я и об этом в курсе, иначе зачем бы мне понадобилось тащить сюда тебя?
  
  Чёрт! Мне следовало выбрать прыжок с двадцатиметровой высоты и последующий за ним побег от учителя! Сейчас я искренне сожалел о принятом мной решении, однако всё же заставил себя продолжить:
  
  - ...Учитель, каким бы сильным свет внутри моего тела ни был, его всё равно будет недостаточно, чтобы очистить эту пещеру от элемента тьмы.
  
  - А ты объедини свои силы с мощью Божественного Солнечного Меча и моей и попробуй-ка!
  
  Хоть тон моего учителя и не был взволнованным, и лицо его выражало полное спокойствие, я-то знал, что чем спокойнее он выглядит, тем он непреклоннее. Это должно быть сделано!
  
  - Учитель, зачем вам понадобилось очищать эту пещеру? - в глубине души я не мог избавиться от точащего меня любопытства. - Ведь есть ещё куча других тёмных земель на континенте, так почему же вы выбрали именно эту?
  
  Мой учитель ухмыльнулся и объяснил:
  
  - А ты знаешь почему местность вокруг этой пещеры не осквернена близостью этой тёмной земли?
  
  Я замотал головой. Я ведь действительно не знал этого.
  
  - Всё потому, что давным-давно сюда пришло целое полчище могущественных волшебников и с помощью очень мощного наполненного элементом воды драгоценного камня, Вечного Покоя, установили мощный барьер вокруг пещеры, чтобы не позволить обитающей внутри нечисти выходить из неё более чем на сто футов.
  
  Вот оно как. Я кивнул в знак понимания. Тёмные земли всегда были головной болью тех королевств, на чьей территории они возникали, и каждое королевство по-своему пыталось нейтрализовать нанесенный ими ущерб. И среди всех возможных способов совладать с тёмной землей союз с магами или целителями для установления барьера, что способен удержать нежить внутри, является одновременно самым простым и самым быстрым.
  
  На лице моего учителя появилась легкая улыбка и он преспокойненько сделал заявление, что было сродни взрыву:
  
  - Я хочу этот Вечный Покой.
  
  Я остолбенел. Так вот в чём было дело. Мой учитель хочет забрать себе этот Вечный Покой но, как только он заберёт этот драгоценный камень, барьер вокруг пещеры тут же падёт. Тогда все порождения тьмы вырвутся наружу и начнут охотиться на всевозможных живых существ, особенно людей...
  
  Но я полагаю, что мой учитель не мог позволить подобному случиться. И поэтому ему необходимо сперва очистить эту пещеру от скверны, чтобы даже после того, как он заберёт этот драгоценный камень, всё оставалось спокойным, и исчезновение камня никому не навредило.
  
  Как только я это осознал, моё лицо тут же помрачнело и, взглянув на учителя, я спросил, не желая так просто выпускать из рук свой последний луч надежды:
  
  - Вам нужен именно этот драгоценный камень? И заменить его ничем нельзя?
  
  Учитель же как-то безразлично произнёс:
  
  - Если ты, конечно, не знаешь местоположение другого столь же могущественного драгоценного камня. Однако учти, что я довольно долго исследовал этот вопрос, и Вечный Покой оказался наиболее подходящим.
  
  - Если бы даже и нашёлся более мощный драгоценный камень, чем Вечный Покой, боюсь, что раздобыть его будет даже сложнее, иначе бы его уже давным-давно кто-нибудь забрал, - пробубнил себе под нос я.
  
  Всё говорило о том, что в этот раз мне в любом случае придётся проследовать за своим учителем. Я ещё раз взглянул на вход в пещеру, надеясь лишь, что это место не станет моей могилой...
  
  Как раз тогда мне пришло в голову, что нам не стоит вот так просто вламываться туда, поэтому я незамедлительно поинтересовался у лидера нашей группы:
  
  - Учитель, у вас есть план?
  
  - Да, - тут же ответил мой учитель.
  
  Увидев своего пышущего самоуверенностью учителя, меня посетила хоть и безосновательная, но всё же надежда.
  
  - Тогда каковы же детали вашего плана? - я замер в ожидании ответа.
  
  Мой учитель загадочно поднял вверх свой указательный палец, после чего указал им на вход в пещеру:
  
  - Прорубить себе путь в самую глубокую и потаённую часть пещеры, отдохнуть один день, пока твой запас элемента света полностью не восстановится, очистить пещеру и забрать Вечный Покой. Миссия завершена!
  
  Тут же с моего лица сползли и исчезли все эмоции. Если бы это можно было назвать планом, то "Найти принцессу, одолеть врага, спасти принцессу, вернуться обратно в королевство и жениться" можно было бы назвать универсальным планом по спасению принцессы любого доблестного рыцаря ещё испокон веков, и даже спустя ещё тысячу лет не пришлось бы менять в нём ни единого слова.
  
  - Это ещё сравнительно неплохо, - как-то немного чересчур безмятежно произнёс Альдзирт. - Ты ещё не знаешь, при каких обстоятельствах нам пришлось штурмовать логово дракона, чтобы украсть оттуда корону...
  
  - И что за обстоятельства? - тут же поинтересовался я, так как мне срочно нужно было услышать ещё более ужасные обстоятельства, чем были у нас сейчас. Таким образом мне удастся убедить себя, что нам ещё повезло, и, смирившись с нашими обстоятельствами, я смогу с улыбкой пойти им навстречу.
  
  Альдзирт начал свой рассказ с наворачивающимися на глаза слезами:
  
  - Целитель всю предыдущую ночь не спал, так как провел её с проституткой, и уровень его священной энергии не доходил даже до четверти от его обычного состояния. У воина сломался меч, и он сдал его в ремонт, но так и не успел его забрать. Во время обследования окружающей местности, рога сбежал, после того как обнаружил наполненный золотом сундук. Пока маг готовил всем еду, он случайно спалил половину своего магического свитка. Священный же рыцарь перепил вина накануне и всё ещё был в нетрезвом состоянии...
  
  В это момент я почувствовал что-то неладное в его словах и уточнил:
  
  - Погодь, кем был тот глупый маг, что умудрился спалить магический свиток?
  
  - Им был я, - Альдзирт с покаянием опустил голову.
  
  - А пьяный священный рыцарь? - уже без особой надежды спросил я.
  
  - Им был я, - ответил мой учитель и, обернувшись на меня, с угрозой в голосе переспросил. - У тебя с этим какие-то проблемы, учитывая, что ты прямо сейчас находишься в одной команде с сильнейшим Рыцарем Солнца в истории? А-а?
  
  - Нет! Конечно же, нет! - честно ответил я. - Однако, учитель, ваше похмелье...
  
  Мой учитель вздохнул и замотал рукой от нетерпения:
  
  - Я вчера выпил не так много.
  
  Слава богу.
  
  - Поэтому моё похмелье не такое сильное, как тогда.
  
  - ...
  
  О, Бог Света! Майк, Остин, Анна и дражайший Лист - вы, ребята, самые лучшие напарники на свете. Признаю, я был не прав, поэтому поторопитесь и спасите меня отсюда! Прошу, придите и заберите меня назад в вашу команду. Даже если вы и дальше будете относиться ко мне как к целителю, я пойму!
  
  К сожалению, наша дружба с Листом не была столь крепка, чтобы мы могли читать мысли друг друга, и поэтому он не пришёл ко мне на помощь. Всё, что я сейчас мог, это послушно проследовать за своим учителем в эту пещеру, что выглядела такой же беспросветной и тёмной, как и моё ближайшее будущее...
  
  Едва войдя в пещеру, мы к собственному удивлению обнаружили огромную толпу белёсых скелетов, что стояли вдоль обеих стен. Они, как видимо, были сотворены из свежих трупов, которыми их обеспечили те авантюристы, что пришли сюда в поисках приключений, но, вместо этого, ненароком обосновались здесь. А так как эти трупы были довольно-таки новыми, с их костей всё ещё свисало довольно много всякой "массы". Также, из-за того, что их тела не успели полностью сгнить, эффект устрашения был куда как значительнее обычного. Однако помимо визуального эффекта, я так же почувствовал, что и моё обоняние получило близкое к фатальному повреждение.
  
  - Поторопись уже и избавься от них! Я сейчас помру от этого зловония! - возмутился учитель, зажимая свой нос.
  
  Я горько выдохнул со звуком "ох" и без особого напряга испустил из своего тела слепящую взрывную волну энергии света. Всё, что мы услышали после, это лишь звук осыпающихся на землю костей. Как только вспышка света померкла, все скелеты, что не так давно плотной стеной стояли по обе стороны, превратились в белую труху, что засыпала собой весь пол, словно белый ковер, который некто положил сюда, чтобы поприветствовать нас.
  
  После этого, хоть мой учитель и заявил недавно, что у него по-прежнему было лёгкое похмелье, когда бы он не натыкался на очередную порцию скелетов, он разрубал их всех всего лишь одним взмахом меча, впрочем, как и всегда. Порой он по неосторожности вкладывал в свой удар слишком много силы и тем самым помогал сделать проход пещеры чуть шире. По началу, это меня немного беспокоило, так как я опасался, что это может вызвать обвал, однако призадумавшись над этим ещё немного, я понял, что, даже если обвал и случится, мой учитель вполне сможет прорубить новую пещеру с нуля, так что волноваться было не о чем.
  
  Что же касается Альдзирта, то, когда я "случайно" пропустил мимо себя скелета, который тут же ринулся в атаку на мага, он, хоть и жизнерадостно объявил нам при приземлении, что у него больше не осталось сил, с презрением глянул на скелета. Не долго думая, Альдзирт махнул рукой сверху вниз, словно бы разбивал молотком орех, и обрушил на скелета одно из заклинаний магии тьмы - адское пламя - что мигом поджарило его до хрустящей корочки.
  
  А так как зона поражения этого заклинания была значительно выше, пламя ненароком распространилось и поглотило немало других скелетов. Это пламя невозможно было погасить, пока оно не сожжет подчистую всё, чего успело коснуться.
  
  В этот момент я, воспользовавшись заклинанием "лезвие ветра"... начал обмахивать себя. До чего же тут жарко!
  
  Однако благодаря этому я наконец-то начал осознавать силу своего учителя и Альдзирта. У того факта, что они сумели выбраться живыми из логова дракона, притом что сунулись туда при таких плачевных обстоятельствах, была весьма серьёзная подоплека.
  
  В этот момент Альдзирт недовольно глянул на меня и возмущённо заметил:
  
  - А ты не слишком-то сильно расслабился?
  
  Прежде чем я успел объясниться, учитель ответил вместо меня:
  
  - Альдзирт, ты должен относиться к нему как к целителю.
  
  - Оу! - осознал свою оплошность Альдзирт, после чего тут же повернулся ко мне и извиняющимся тоном произнёс. - Прости, в подобных случаях целители и впрямь должны просто стоять позади и наслаждаться свежими ветерком. Однако не мог бы ты поделиться со мной своим лезвием ветра? А то тут действительно стало немного жарковато.
  
  - Без проблем, - я призвал ослабленную версию лезвия ветра и начал нарезать ею Альдзирта, после чего напомнил. - В следующий раз не используй подобное заклинание в столь узком пространстве с ограниченным количеством кислорода. Всё хорошо, пока оно вредит лишь нашим врагам, но не допускай, чтобы оно же вредило собственным союзникам.
  
  - Ага! - учитель начал обмахивать себя фрагментом брони, что ранее укрывала его плечо.
  
  - Да, да, мне очень жаль, что заставил вас попотеть, - признал свою оплошность Альдзирт, что было весьма смело с его стороны. Этот тёмный эльф умеет даже признавать собственные ошибки!
  
  Довольно быстро мы поняли, что наше пламя перегорит ещё очень нескоро... а всё потому, что всё новые и новые скелеты приходили из глубин пещеры и бросались в атаку на нас, становясь новым топливом для нашего костра... Поэтому-то всё, что нам оставалось, это сесть в сторонке и начать готовить для себя обед, поджаривая мясо на так удачно подвернувшемся нам "огне".
  
  - Идея использовать для жарки мяса огонь, что топится трупами людей, не кажется мне очень уж светлой мыслью, вы так не думаете? - Альдзирт разглядывал приготовленный кусок мяса с явным омерзением. Он также уже более обеспокоенным голосом добавил. - Я уж и не говорю, что это пламя порождено магией тьмы, поэтому оно может оказаться даже вредным для человеческого тела.
  
  - Даже если оно и вредно для человеческого тела, тебя это совершенно не касается! - уверенно заявил я. - Ты ведь не человек.
  
  Альдзирт задумался над этим, после чего произнёс:
  
  - Так и есть, - после чего облегченно вздохнул и преспокойненько начал поедать мясо.
  
  К тому времени, как мы наелись и напились до отвала, огонь успел ослабнуть. Всё, что нам оставалось, это переступить через горку пепла и продолжить наш путь в глубины пещеры. Так как система подземных тоннелей в этой пещере была очень запутанной с огромным количеством ведущих во все стороны ответвлений, мы совершенно не знали, куда нам нужно идти. Поэтому мы решили последовать предложенному моим учителем плану - иди туда, где монстры сильнее, и ты точно не ошибёшься.
  
  Теперь помимо слабеньких скелетов нам приходилось сражаться с ещё более дурнопахнущими гулями. Это такая разновидность ходячего трупа, которая успела сгнить только частично и посему всё ещё имеет довольно много мяса на своём теле. Они весьма медлительные, зато всё тело гуля покрыто очень сильным ядом. Одного лишь прикосновения достаточно, чтобы отравиться им, и, если в команде нет целителя или же нейтрализующего этот яд антидота, вы смело можете начинать копать для себя могилку прямо здесь и сейчас.
  
  Но по мне так не стоит особо бояться смерти от прикосновения гуля, ведь вокруг них витает такое нестерпимое зловоние. Это настолько убийственный духан, что я готов был откинуть копыта, хоть и стоял аж в десяти метрах от них. Если бы я вдруг оказался от него на расстоянии вытянутой руки, то точно бы отрезал себе нос, и уж точно бы не волновался, отравлюсь я или нет!
  
  - Боже ж ты мой! Ах вы, чёртовы гнилые человеческие останки, поторопитесь и ступайте к Богу Света да покайтесь перед ним за то, что не мылись!
  
  Одной рукой я зажимал нос, а другой посылал лезвия ветра и отчаянно отгонял от себя этот жуткий запах, словно от этого зависела моя жизнь, после чего моё тело начало светиться, освещая всю пещеру, словно бы здесь только что поднялось настоящее солнце. Когда же энергия света иссякла, вся пещера наконец-то очистилась. Казалось, что и воздух стал гораздо свежее и прохладнее.
  
  Я опустил руку, которой зажимал нос и удовлетворенно заявил:
  
  - Как и ожидалось, энергия света - наиэффективнейший метод для стерилизации и улучшения запаха.
  
  После этого мы встретили на своем пути множество различных мутировавших трупов, разлагающихся адских гончих и трупов, что могли пить человеческую кровь. Я слышал, что люди дали этому типу монстров довольно-таки романтическое название - вампиры. Мы также встретили глазо-демонов, что внешне походили на гигантское глазное яблоко, теневых призраков, что были чёрными с макушки и до самых пят...
  
  В общем, если нам навстречу выходило лишь одно существо из плоти, то мой учитель тут же разрубал его пополам, едва ему стоило появиться в поле зрения. Если существа из плоти нападали на нас в больших количествах, я имел возможность полюбоваться на всевозможные заклинания элемента тьмы Альдзирта и в то же время чувствовал, что успел тайком выучить парочку из них. Если же нам на пути попадался какой-нибудь монстр без физической формы, как, к примеру, теневые призраки, его стерилизовал я своей энергией света.
  
  По пути мы даже умудрились случайно наткнуться на другую команду авантюристов, что искали приключений в этой пещере... Эту пятерку накрыл собой гигантский скелет-воин, и мы заметили их, лишь когда мой учитель атаковал этого монстра, разрубив одним лишь взмахом своего меча. Скелет опал с громким звуком "бум" на землю кучкой костей.
  
  Эта команда была обычной командой авантюристов, что состояла из воина, лучника, роги, боевого жреца и ещё одного куда более редкого члена - друида. Эти люди способны перевоплощаться в различных зверей, а так же могут немного лечить и очищать человеческие тела от ядов.
  
  Стоило нам заметить их, как Альдзирт тут же натянул на себя капюшон и полностью скрыл своё тело в складках плаща.
  
  Все пятеро очумело уставились на моего учителя. Мой учитель также был немного шокирован, и, чтобы скрыть свою неловкую заминку, улыбнулся им лучезарной улыбкой в стиле "Рыцаря Солнца" и в грациозной и элегантной манере, которая тут же заставляла людей проникнуться к нему симпатией, произнёс:
  
  - Покорнейше прошу меня простить, моё зрение подвело меня, и я непреднамеренно отнял у вас вашу добычу. Прошу, примите этого скелета-воина, как если бы он был повержен вами, разумеется, и весь лут с его тела так же принадлежит вам.
  
  Пятеро авантюристов продолжали во все глаза глядеть на учителя. На лицах двух девушек из этой команды, лучницы и боевой жрицы, появилось такое выражение, которое в народе было известно как "любовь с первого взгляда". На лице воина было написано "близкое к сумасшествию обожествление". Рога, взглянув на ценный меч, что был в руках учителя, дорогую броню и прочие украшения, поднял на него такой взгляд, который мы бы скорее описали как "сверкающие от желания глаза". Реакция друида же была куда как более нормальная. Он немного нахмурился и принял настороженную позу.
  
  Похоже, что в этой команде настоящим лидером является друид, в то время как вперёд на публику всегда выходит воин!
  
  - Вы, ребята, команда? Рыцарь, ассасин и маг? - друид оценивающе оглядел нас своим недоверчивым нахмуренным взглядом.
  
  - Нет, этот парниша - у нас целитель, - заявил учитель, указывая на меня пальцем. - Я же являюсь священным рыцарем.
  
  - Целитель? - с подозрением переспросил друид. - Но он же одет в одежду ассасина.
  
  Мой учитель вновь продемонстрировал свою лучезарную искреннюю улыбку:
  
  - Оу, всё потому, что он случайно подпалил свою одежду, когда мы готовили мясо на костре, и поэтому ему не оставалось ничего иного, кроме как переодеться в костюм ассасина.
  
  В этот момент я вышел вперёд и, подойдя к скелету-воину, простёр над ним свою руку и обдал его стерилизующим потоком энергии света. Его тело тут же превратилось в кучку белого пепла, оставив на земле лишь всевозможный лут, такой как броня, ценные мечи и прочее.
  
  Я удовлетворённо кивнул головой, но когда поднял взгляд, то увидел, что все пятеро из числа той другой команды шокировано вылупились на меня.
  
  В этот момент Альдзирт тихо прошептал мне на ухо:
  
  - Ты не прочел магическое заклинание.
  
  Чёрт! Я забыл.
  
  После этой моей выходки даже друид кивнул головой, даже не став интересоваться, где это целитель умудрился раздобыть наряд ассасина притом, что в нашей команде нет ассасина.
  
  Вот только на самом деле, это был даже не костюм ассасина, а наряд, который Альдзирт прежде носил под своей магической робой. Однако, так как у этой одёжки были две очень важные характеристики, а точнее она была чёрной и плотно прилегала к телу, она действительно весьма сильно походила на то, что обычно носят ассасины.
  
  В этот момент друид горько глянул на скелета-воина и произнёс таким печальным голосом, словно бы одна лишь мысль о скорой разлуке причиняла ему нестерпимую боль:
  
  - Этот скелет-воин ваш, ребята. Более того, если бы вы сейчас не появились здесь, боюсь, мы бы уже никогда не смогли покинуть эту пещеру.
  
  Услышав эти слова, я повнимательнее пригляделся к этой другой команде. Как и ожидалось, они все выглядели измождёнными и побитыми, словно люди, что не так давно прошли через самое пекло жаркой битвы.
  
  Из самых добрых побуждений, я предложим им:
  
  - Тогда у вас сейчас появилась замечательная возможность покинуть это место. Мы уже очистили все туннели позади нас, так что этот путь довольно безопасен.
  
  Друид вяло улыбнулся:
  
  - Это невозможно. Монстры в этих пещерах респавнятся всего за три дня. Так что, боюсь, дорога позади вас уже вновь забита чудовищами. Более того, мы уже не так хорошо подготовлены к сражению, как когда мы только вошли сюда, поэтому-то нам вряд ли удастся покинуть это место.
  
  [Респавн - процесс перерождения монстров на локации. Игровой термин]
  
  В этот момент на лице воина появилось очень печальное выражение:
  
  - Простите меня, всё из-за того, что я слишком глубоко вас завёл.
  
  Его напарники тут же принялись его утешать:
  
  - Мы вовсе тебя не виним. Никто не мог предположить, что мы вот так неожиданно наткнемся на скелета-воина и адских гончих, иначе бы у нас и не возникло никаких проблем.
  
  Видя эти их взгляды, будто бы они уже смирились со своей участью и готовы к смерти, я не смог не прервать их словами:
  
  - Но мы закончили зачищать эти ходы не так давно, так что у них не было достаточно времени, чтобы респавниться.
  
  Другая команда аж замерла от удивления. В итоге воин всё же открыл свой рот и неуверенно спросил:
  
  - Р-ребята, как давно вы вошли в пещеру?
  
  Мой учитель стоял молча и вообще, по-видимому, не желал говорить, а Альдзирт делал вид, будто это его не колышет, поэтому мне самому пришлось лихорадочно соображать, сколько же времени ушло бы на этот путь у обычной команды авантюристов. Я очень аккуратно начал говорить:
  
  - Примерно три...
  
  - Что? Три дня? - все в другой команде испытали сильный культурный шок и тут же воскликнули. - У нас в команде пять человек, и то у нас на это ушла целая неделя.
  
  - ...
  
  Вообще-то я хотел сказать три часа, в то время как в действительности мы провели в пещере всего тридцать минут. Хвала господи, что я так и не успел договорить свою мысль...
  
  - Если вы, ребята, вошли сюда всего три дня назад, то монстры на том пути, по которому вы пришли, действительно могли ещё не полностью респавниться! - возбуждённо воскликнула другая команда.
  
  - Агась! Так что вам стоит побыстрее подобрать с пола выпавший с этого скелета-воина лут и уйти отсюда. О нас можете не волноваться, - помахал им на прощание учитель и даже напомнил в своей "доброй" манере. - Советую вам бежать побыстрее, ведь если монстры респавнятся, вам несдобровать.
  
  Я, потеряв дар речи, уставился на своего учителя, что вёл себя столь неподобающе. Ведь у этой команды на самом деле было примерно три дня в запасе. Даже если бы они ползли к выходу со скоростью черепахи, они всё равно бы успели вовремя.
  
  Однако, услышав слова учителя, другая команда мигом подняла лут с земли и, сказав всего пару быстрых слов благодарности, спешно умчалась прочь.
  
  Глядя на другую команду, что быстро убегала прочь по ведущему к выходу тоннелю, и прочитав по их спинам, что ни один из них больше не осмелится вернуться в это проклятое место вновь, я тихо промолвил:
  
  - Неужто мы действительно настолько сильны?
  
  Услышав мой вопрос, учитель усмехнулся и спросил у меня шутливым тоном:
  
  - Ты у нас кто? А я кто? А Альдзирт маг скольки лет?
  
  - Хотя, если на чистоту, эта наша команда не идёт ни в какое сравнение с твоей предыдущей командой, - задумчиво промолвил Альдзирт. - В качестве основной боевой силы у вас выступают Сын Бога Войны и принцесса Анна, настоящий герой среди девушек, что почти не уступает Сыну Бога Войны по части боевых навыков. В роли лучника у вас один из Двенадцати Священных Рыцарей, также у вас есть боевой жрец, что способен усиливать ваших бойцов, делая их ещё сильнее. За лечение же ответственен целитель, что известен как Рыцарь Солнца с сильнейшей магией света в истории... Даже если бы вы назвали вашу команду "Убийцы драконов", это было бы вполне справедливое название.
  
  После этих слов у меня словно камень с души свалился. Поначалу меня сильно беспокоило, что я уж больно надолго покинул своих товарищей, однако услышав, что наша команда обладала достаточной силой, чтобы убить дракона, я уверился, что ничего плохого с ними не может случиться в моё отсутствие!
  
  Вот только с лица учителя тут же слезла его улыбка, и он упрекнул меня:
  
  - Однако жизнь - штука непостижимая, дитя, никогда нельзя предсказать, когда и где мы повстречаем на своём пути более сильного соперника, чем мы сами.
  
  Я благодарно кивнул ему в знак признательности за его наставление, но в глубине души не мог согласиться с этим утверждением. Не говорите мне, что в этом мире есть нечто более опасное и сильное, чем дракон?
  
  Учитель тоже, как видимо, понимал, что слишком уж беспокоится по этому поводу, но по какой-то причине так и не перестал хмуриться:
  
  - Идёмте же! Нужно поторопиться и закончить наши дела здесь, чтобы ты мог поскорее вернуться к команде. Меня не покидает это дурное предчувствие... В любом случае, это нехорошо - так надолго отлучаться от своих товарищей. Если бы твоя помощь не была нам столь необходима, я бы вообще не стал тебя задерживать и препятствовать твоему возвращению.
  
  Я вновь кивнул головой, однако сам я ни капельки не беспокоился. А всё потому, что я уже знал, что принцесса Анна будет и дальше тянуть время, чтобы позволить принцессе Алисе бежать со своим возлюбленным. Даже если бы я вернулся сейчас назад, мне всего лишь пришлось бы присоединиться к этой её погоне за призраком! Поэтому-то я не слишком торопился назад.
  
  Более того, в глубине души мне совсем не хотелось разрывать эту сладкую парочку голубков. Когда я встретил того тёмного рыцаря, что обладал настолько привлекательной внешностью, что любой мужчина пожелал бы забить его ногами до смерти при первой же встрече, он даже не попытался причинить мне какой-либо вред, да и вёл себя весьма благоразумно. Так что я не чувствовал в себе такого уж рьяного желания разлучить его и принцессу.
  
  Как раз в этот момент мой учитель глубоко вздохнул:
  
  - Идёмте! Поболтаем, когда с делами будет покончено.
  
  Я кивнул и послушно проследовал за своим учителем.
  
  * * *
  
  
  Последующие три дня мы провели, блуждая по пещере в поисках "Вечного Покоя".
  
  Эти три дня выдались довольно-таки веселыми. У Альдзирта было просто нескончаемое количество всяческих историй. Он рассказывал о своей родине, о приключениях, через которые он прошёл после того, как её покинул. Однако, когда разговор заходил о нем самом, он не особо-то желал со мной делиться, но это было абсолютно естественно, так как у каждого из нас есть свои секреты.
  
  Я же в свою очередь рассказывал ему обо всём том, что происходило в Священном Храме, и он всегда с радостью и очень внимательно слушал меня. Когда же моё повествование перекинулось на события трёх последних лет, даже мой учитель не мог сдержать свой смех, слушая о всевозможных казусах.
  
  Когда же я упомянул Роланда, я со всей внимательностью вглядывался в лицо учителя, опасаясь, что он начнет критиковать моё решение, обвинять меня за то, что валяю дурака, и в конечном итоге велит мне поджарить Роланда на костре.
  
  Кто ж знал, что первой реакцией на это будет смех Альдзирта:
  
  - Не удивительно, что у тебя нет абсолютно никаких предрассудков в отношении тёмных эльфов. А всё потому, что ты уже умудрился подружиться с Лордом Смерти. Разве ж может какой-то там обычный тёмный эльф сравниться с этим?
  
  Учитель же напротив беспомощно произнёс:
  
  - Тебя закон, как видимо, совершенно не колышет.
  
  - Учитель, вы ведь не станете раскрывать тонкости сущности Роланда, ведь так? - немного взволнованно спросил я.
  
  Мой учитель какое-то время молча смотрел мне в глаза, после чего сказал:
  
  - Ты должен пообещать мне, что не позволишь ему уйти из Священного Храма. Также, прежде чем тебе исполнится сорок, и ты уйдешь на пенсию, ты должен будешь уничтожить его.
  
  Я как раз собрался было опротестовать необходимость уничтожать Роланда, однако мой учитель заявил со сталью в голосе:
  
  - Ещё десяти лет ему должно вполне хватить. Если ты не хочешь перекладывать бремя его убийства на плечи своего будущего ученика, то ты должен убить его до того, как сам потеряешь покровительство Бога Света. Иначе после передачи Божественного Солнечного Меча своему преемнику у тебя уже может не хватить сил, чтобы оборвать его существование на земле.
  
  Я затих и довольно долго не произносил ни слова в ответ, но в итоге всё же согласно кивнул. Хотя в глубине души полагал, что, даже когда придёт этот роковой час, я всё ещё буду не в состоянии сделать этого... Вот только о столь отдалённой по времени проблеме пусть лучше думает я из десятилетнего будущего!
  
  - Дитя моё, ты слишком уж мягкосердечен. Пока человек не совершит какой-либо грех, ты не станешь абсолютно ничего с ним делать, какую бы потенциальную опасность он собой не представлял, - мой учитель вздохнул, после чего потрепал меня по плечу. - Однако я не могу назвать эту твою черту характера плохой. Если бы не она, Альдзирт ни за что бы не принял тебя как своего друга так быстро. Вот только ты всегда должен помнить, что эта твоя особенность также несет в себе большую угрозу для тебя. Меня беспокоит, что когда-нибудь наступит день, когда ты будешь вынужден заплатить горькую цену из-за этого.
  
  Я опустил голову и прикинулся, будто бы смиренно прислушиваюсь к его советам. Мой учитель совершенно не изменился; он по-прежнему не может удержаться от нравоучений, даже притом что уже отошёл от дел.
  
  - Дитя, - окликнул меня учитель, и я тут же поднял свою голову. Однако он внезапно начал гладить меня по ней, словно я всё ещё был маленьким ребёнком, и произнёс, - что бы ни случилось в будущем, помни, что я всегда буду рядом.
  
  - И про меня не забудьте, - равнодушно отозвался Альдзирт.
  
  После слов учителя и Альдзирта моё сердце наполнилось теплом, и, не сумев сдержаться, я начал жаловаться:
  
  - Вы смеете подобное заявлять! Учитель, после того как вы вышли на пенсию, вы бесследно исчезли. Ранее, когда у меня выдалась стычка с королем и принцессой, если бы вы только были в городе, они бы, вне всякого сомнения, прислушались бы к вашим словам, и мне бы не пришлось так себя перенапрягать.
  
  После этой фразы учитель тут же треснул меня по башке и отчитал:
  
  - Ах ты ж сорванец, вроде бы уже большой мальчик, а ведёшь себя как малое дитя. Ты что, хочешь, чтобы я нянчился с тобой? Подобные тривиальные проблемы изволь решать сам!
  
  - Если подобная ситуация в вашем понимании является тривиальной, то в каких же случаях я могу попросить помощи у учителя? Только не говорите мне, что я имею право обратиться к вам лишь в случае, если нам придётся пойти на дракона...
  
  Пока я возмущался и тёр рукой свою ушибленную голову, учитель закатил к небу глаза, а Альдзирт давился едва сдерживаемым смехом. Взглянув на этих двоих, я тоже начал смеяться. Если бы нам действительно предстояла бы схватка с драконом, Священный Храм мобилизовал бы немало своих священных рыцарей. И тогда, со всеми Двенадцатью Священными Рыцарями подле меня, и со всей их силой, мне бы уже не нужна была помощь моего учителя.
  
  Мы шли вперёд, так и не прекращая наши маленькие дискуссии. Тем человеком, кто сейчас был ответственен за сражение с монстрами, был мой учитель. Мы же с Альдзиртом шли позади и мирно себе болтали.
  
  - Нео просто что-то! Даже среди прочих представителей моей расы, что специализируются на всевозможных боевых искусствах, не было никого, кто был бы столь же силен.
  
  В глубине души я был с ним полностью согласен:
  
  - Ага. Мой учитель ведь как-никак сильнейший Рыцарь Солнца в истории. Глядя на то, насколько он силен сейчас, можешь себе представить, насколько грозным противником он был, когда всё ещё обладал покровительством Бога Света...
  
  - Разве ж так уж важно, есть у него покровительство Бога Света или нет? - равнодушно заявил Альдзирт. - Покровительство Бога Света ведь не способно сделать его ещё более искусным бойцом, разве я не прав?
  
  - О... - я глянул на Альдзирта. Похоже, что ему не особо нравится поднимать тему религии?
  
  - Его умения с мечом не станут более совершенными. Однако у роли представителя Бога Света на земле есть парочка неоспоримых плюсов.
  
  Похоже, эта тема вызывала у Альдзирта немалое отвращение:
  
  - Усиление элемента света в собственном теле не кажется мне достаточно веской причиной, чтобы столь рьяно начинать вверять свои надежды и мечты Богу.
  
  Я в задумчивости наклонил голову, после чего привел самый, на мой взгляд, убедительный пример:
  
  - Я уже тридцать восьмой Рыцарь Солнца, и ни один из тридцати семи моих предшественников не погиб в тот период, когда они были Рыцарями Солнца.
  
  Тут на лице Альдзирта появилось очень странное выражение, и он скептически уточнил:
  
  - Рыцарь Солнца что - бессмертен?
  
  - Конечно же, нет, - я закатил глаза, после чего безрадостно продолжил. - Просто Рыцаря Солнца чертовски сложно убить. В наших телах уж очень большая концентрация элемента света, и из-за этого мы способны выдержать фактически любую атаку. Если мы не получаем смертельную рану, нас фактически невозможно убить.
  
  В этот момент учитель, что всё это время шёл впереди, неожиданно засмеялся. Всё ещё убивая одного монстра за другим, он произнёс:
  
  - Ходят слухи, что Рыцарь Солнца десятого поколения сумел выжить даже после того, как его пронзили мечом прямо в сердце.
  
  Альдзирт начал трясти головой, явно отказываясь верить в это.
  
  Я улыбнулся и продолжил:
  
  - Таким образом, если к нынешней силе учителя прибавить ещё и близкое к бессмертному тело, насколько же сильным он тогда будет...
  
  Тут я резко оборвал собственную мысль.
  
  Альдзирт подозрительно взглянул на меня:
  
  - Гришиа?
  
  Я сделал глубокий вдох и ткнул пальцем вперёд:
  
  - Я думаю, что мы наконец-то нашли то, что искали. Вон там, недалеко от той развилки впереди, находится нечто с очень сильным элементом воды!
  
  Услышав это, мой учитель атаковал монстра перед ним и одним лишь взмахом своего меча вынудил его отлететь назад, но уже по кусочкам. Затем он принял идеально сбалансированную боевую стойку, замерев в этой позе на целых три секунды. После чего он сделал широкий взмах...
  
  Мои золотистые локоны как и белёсую шевелюру Альдзирта внезапно подхватили яростные потоки воздуха и закружили в каком-то бешеном танце. Мы оба уставились на развилку, что выглядела сейчас так, словно бы там только что разорвался магический свиток. По всей дороге слышались "бум, бум, бум", а затем громогласное "ба-бам", что аж в ушах зазвенело. Последней и весьма подзадержавшейся до нас докатилась волна дыма и пыли...
  
  Мой учитель счастливо повернулся к нам:
  
  - Всё, со всеми монстрами покончено. Дитя, когда мы зайдем внутрь, и ты хорошенько отдохнешь, давайте проведем очищение. Как твой учитель я встану в тоннеле, что ведёт к центральной части пещеры, и прослежу, чтобы ни один монстр не смог войти и побеспокоить тебя.
  
  Альдзирт повернулся ко мне и заявил очень серьезным тоном:
  
  - Я действительно думаю, что Нео не нужно покровительство Бога Света, и что нет ничего в этом мире, что могло бы его убить.
  
  - Ты прав, - не смог не согласиться с ним я.
  Условие ?7: Наиважнейший элемент любого приключения - жертва
  
  Как только я открыл глаза, меня тут же посетило чувство дежавю... На секунду мне даже пришло в голову, что я вновь напился до потери сознания и сейчас валяюсь в какой-нибудь комнате таверны для постояльцев, но быстро припомнил, что в последние несколько дней вообще не пил ничего алкогольного.
  
  - Ах да, я же потерял сознание, так как израсходовал всю свою энергию света на очищение, - промямлил я, начиная потихоньку припоминать прошедшие события.
  
  Моё зрение постепенно восстанавливалось, а телу шаг за шагом возвращались тактильные ощущения. Благодаря этому, я довольно быстро выяснил, что я был брошен посреди леса, а вовсе не в одной из комнат таверны. А всё потому, что глаза мне слепило яркое солнце, а моё тело ныло от того, что я всю ночь пролежал на твёрдой земле!
  
  С трудом преодолевая боль в спине, я приподнялся на руках, чтобы хоть немного оглядеться по сторонам. Славно! Самая что ни на есть обычная лесная чаща. Со всех сторон меня окружали деревья, земля была покрыта плотным слоем грязи. Я был рад узнать, что не нахожусь сейчас в каком-нибудь грандиозном замке или же неком огромном помещении с идеально белым полом... Если бы это было так, то я, скорее всего, решил бы, что я умер и вернулся в объятия Бога Света.
  
  Но куда же делись учитель и Альдзирт?
  
  Преодолевая ломку в теле, я поднялся на ноги и заметил приземлившийся на землю лист бумаги, что, по-видимому, до недавней поры лежал на моей груди. Я поднял его с земли и тут же узнал почерк своего учителя. Его почерк был столь же элегантен, сколь и он сам. Экстравагантный, но в то же время очень чёткий, словно произведение искусства, на которое приятно взглянуть в любое время дня и ночи. Единственным недостатком было то... что он был настолько прекрасным, что фактически не поддавался дешифровке.
  
  За три прошедших года почерк учителя стал ещё более грациозным, чем прежде... Взять хотя бы вот это слово, оно читается как "ученик" или же "стейк"? Впрочем, раз уж это письмо написано для меня, то, должно быть, оно всё же означает "ученик", я прав?
  
  Хотя, если очищение прошло всё-таки неудачно, и мой учитель так и не смог забрать себе "Вечный Покой", это слово вполне может оказаться словом "стейк"... Учитель мог быть в такой неописуемой ярости, что оставил мне это письмо, в котором говорится, что, мол, я собираюсь сделать из тебя сочный стейк, а пока что отлучился ненадолго за поленьями для костра.
  
  Плевать! Я решил для себя, что это слово всё же "ученик" и продолжил читать.
  
  Дорогой ученик,
  
  Очищение прошло успешно, и та тёмная земля теперь не более чем простая горная пещера. Нам также успешно удалось заполучить "Вечный Покой", и сейчас он висит у тебя на шее.
  
  Я в шоке тут же опустил свой взгляд. Действительно, на моей шее сейчас висел кулон из драгоценного камня цвета лазурита, который был плотно обтянут черной веревкой и висел на ней же... С какого учитель хочет заставить меня ходить по округе с этой штукой на шее? Этот драгоценный камень что, опасен?
  
  Я тут же принялся читать дальше.
  
  Не беспокойся, этот камень абсолютно безобиден.
  
  ... Учитель так хорошо меня понимает.
  
  Просто этот драгоценный камень излучает уж очень много силы. Так что если твой учитель наденет его сам, то ему день и ночь начнут докучать толпы всевозможных магов, что ищут всё более мощные источники магической энергии. Тщательно поразмыслив над этой проблемой, я пришёл к выводу, что лишь невероятно сильный элемент света твоего тела может скрыть невероятно сильный элемент воды этого камня. Таким образом, я оставляю его тебе на временное хранение. И, чтобы не позволить магам разнюхать о его существовании, никогда его не снимай. Если они всё же найдут его, тебя будет ждать немало проблем.
  
  Строгое Предупреждение: НИ В КОЕМ СЛУЧАЕ НЕ ПРОДАВАЙ КАМЕНЬ! Когда он мне понадобится, я обязательно вернусь за ним. Если же он потеряется, можешь считать, что ты труп.
  
  С любовью, твой учитель.
  
  И он ещё смеет утверждать, что этот драгоценный камень абсолютно безобиден... Сам камень может быть и не взорвётся, однако маги, что охотятся за ним, специализируются на подрывании всех вокруг.
  
  Мне так хотелось расплакаться, но слёзы не шли. Я не смел нарушить прямое указание учителя, поэтому мне не оставалось ничего иного, кроме как запихнуть "Вечный Покой" себе за шиворот, чтобы скрыть его от глаз потенциальных воришек.
  
  Убрав камень и письмо прочь, я повнимательнее огляделся и понял, что сейчас нахожусь вовсе не у входа в пещеру. Я не знал, куда именно отнёс меня учитель, да и вокруг меня были сплошные деревья, так как же мне вернуться обратно к Листу?
  
  В такой ситуации единственным выбором для меня было воспользоваться своим элементальным зрением. Я горько вздохнул. Кто бы мог подумать, что подобная шокирующая и вообще уникальная способность, попав в мои руки, окажется наиболее полезной в тех случаях, когда я не буду знать, где я и куда мне идти.
  
  Так как я понятия не имел, как далеко от меня находится сейчас Лист, я толкнул свою зону поиска на максимум. Вскоре я обнаружил его. Вся команда была не так уж далеко от меня, так что я вполне мог догнать их где-то за полдня. Это меня немало удивило. Альдзирт, похоже, использовал заклинание полета и с его помощью отнёс меня на немалое расстояние, пока я всё ещё был без сознания.
  
  Однако то, что я почувствовал чуть позднее, шокировало меня ещё больше. Вокруг Листа и остальных витало огромное количество элемента тьмы... Они что, всё же нагнали тёмного рыцаря?
  
  Хоть я и знал, что ни один тёмный рыцарь не в силах одолеть Сына Бога Войны в бою, меня всё равно посетило какое-то дурное предчувствие. Элементы в телах каждого из них были очень сильно ослаблены, а это был чёткий признак того, что они потеряли немало сил. Только сражение могло настолько сильно измотать натренированного воина.
  
  Особенно стремительно ослабевал элемент света в теле Листа. Это была явно не та скорость, с которой могла бы поглощаться сила элемента света при использовании магии света...
  
  По моей спине пробежали мурашки. Я тут же приложил руку к груди и прокричал:
  
  - Священная Кольчуга Драконов, именем наследника драконов я приказываю, активируйся!
  
  Переодевшись в Священную Кольчугу Драконов, я начал свой умопомрачительный по скорости спринт по направлению к Листу и другим.
  
  Дурное предчувствие в моём сердце росло пропорционально тому, сколько элемента света терял Лист с каждой новой прошедшей минутой. Это чувство гнало меня вперёд всё быстрее и быстрее, и я продолжал перепрыгивать один куст за другим. Моё сердце настолько неистово колотилось в груди, что мне казалось, будто бы оно готово разорваться в любую минуту. Швы моего костюма настолько сильно впивались в моё тело, что руки и ноги у меня онемели, и я попросту перестал их чувствовать. Я делал один глубокий вдох за другим, потому что если бы я этого не делал, то просто-напросто не смог бы продолжать в таком же диком темпе...
  
  Быстрее к Листу! Быстрее!
  
  * * *
  
  
  Благодаря Священной Кольчуге Драконов я сумел преодолеть путь, который занял бы у меня полдня, всего за два часа. Когда же я приблизился к месту, где находились Лист и остальные, я предусмотрительно снял с себя Священную Кольчугу Драконов. Затем я тут же выскочил из кустов и, хоть я и незамедлительно понял ситуацию, моё сердце всё равно ухнуло в пятки...
  
  Передо мной была открытая местность, на которой не осталось ни единого дерева. Их обломки валялись вокруг в нескольких десятках метров. Земля была выжжена и испещрена траншеями, что остались там как последствия мощных атак. С первого взгляда можно было безошибочно сказать, что здесь не так давно прошла очень ожесточённая битва.
  
  Всё тело Майка было покрыто ранами, броня его была исцарапана и покорёжена. Он даже на ногах-то едва стоял и был вынужден держаться за обломок дерева, чтобы удержать себя в вертикальном положении. Похоже, что он всё ещё не мог прийти в себя от шока.
  
  Анна беспомощно осела прямо на земле и глядела вдаль каким-то отсутствующим взглядом.
  
  Остин же пытался как мог наложить заклинание исцеления, хоть это и не являлось его сильной стороной. А тем, кого он пытался исцелить, был Лист... Лист лежал на спине, а его лук был подле него. Вот только он больше не сжимал его в руке.
  
  В этот момент меня заметили Майк и Остин. Они подняли на меня свои побледневшие лица и уставились на меня своими опустошёнными взглядами. Остин открыл было рот, но так ничего и не произнёс. Было похоже на то, что он попросту не знает, что ему сказать.
  
  Когда же я приблизился к группе, моё внимание полностью переключилось на лицо Листа. Его глаза были закрыты, очевидно, что он без сознания.
  
  - Лист? - едва слышно позвал я.
  
  Он никак не отреагировал, а вот трое других отреагировали незамедлительно. Анна схватилась за лицо и повалилась вперёд к земле, безуспешно пытаясь заглушить свои рыдания и скрыть всхлипы.
  
  Почему она плачет? Для слёз же нет никакой причины...
  
  Я подошёл к Листу и почувствовал, что элемент света с каждой секундой капля за каплей покидает его тело и сменяется элементом тьмы.
  
  Внезапно реальность обрушилась на меня словно лавина.
  
  Элемент тьмы мог вторгнуться в тело священного рыцаря лишь в двух случаях: если он был осквернён проклятием или же после его смерти.
  
  Лист! По всему моему телу пробежала волна острой боли, словно бы всё моё существо начало разом разлагаться, начиная от сердца...
  
  Не в силах более смотреть на лицо Листа я резко развернулся и, широким шагом приблизившись к Майку, схватил его за броню, что покрывала плечи. У меня было такое чувство, что сейчас я вполне мог голыми руками раздавить эту броню. Я начал говорить, дрожа от едва сдерживаемых эмоций:
  
  - Как мог Лист умереть? С тобой, Сыном Бога Войны, в авангарде, как мог лучник из арьергарда умереть?
  
  Если, если я узнаю, что ты специально позволил Листу умереть, я тебя никогда не прощу!
  
  После моих слов лицо Майка тут же приобрело ещё более бледный оттенок. Он начал сбивчиво рассказывать:
  
  - Мы нагнали того тёмного рыцаря и вступили с ними в схватку, но даже спустя целый день и целую ночь сражения нам так и не удалось их одолеть... В конечном итоге, они проскользнули мимо нас и убили только Элми.
  
  Остин тут же торопливо вскрикнул:
  
  - Рыцарь Солнца, прошу, успокойтесь. Они--
  
  Хоть Остин сам просил меня успокоиться, его собственный голос безудержно дрожал:
  
  - Перед своим уходом, они оставили нам сообщение для вас...
  
  Я разъяренно уставился на Остина, однако не мог не заметить множество ранений на его теле. Было очевидно, что все трое прошли через жесточайшее сражение. Если уж на чистоту, то на теле Листа была гораздо меньше ран, чем на телах Майка и Анны.
  
  Остин сделал ещё несколько глубоких вдохов и лишь после этого смог продолжить:
  
  - Они сказали, что, даже если тебе и удастся их догнать, даже ты не сможешь их одолеть после использования "воскрешения". Поэтому они просили даже не пытаться угнаться за ними.
  
  Кровь отлила от моего лица. Так они убили Листа лишь для того, чтобы задержать меня.
  
  Хоть Майк и прочие потерпели поражение, они всё же были достаточно сильны, чтобы и их противники понесли немалый урон в прошедшем бою. Если бы я ринулся вслед за ними, я действительно ещё мог бы их нагнать... Стоп! Я на мгновение замер в нерешительности. Почему они так опасались меня, ведь всё это время я выставлял себя слабаком?
  
  Я отчаянно замотал головой. В ней сейчас всё настолько смешалось и перепуталось, что я совершенно не мог здраво рассуждать. Но, что я мог сказать наверняка даже сейчас, так это то, что они вообще посмели поднять руку на Листа лишь потому, что я умею использовать заклинание "воскрешение".
  
  Если судить по силе того тёмного рыцаря, он должен быть довольно большой шишкой в Соборе Бога Теней. И, тем не менее, он посмел убить Рыцаря Листа Церкви Бога Света. Если бы Лист так и остался мертвым, это стало бы причиной полномасштабной войны между Церковью Бога Света и Собором Бога Теней.
  
  К этому моменту моих внутренних рассуждений я уже потерял всякую волю. Я стал гадать... Почему "воскрешение" стало причиной ещё одного кризиса? В прошлый раз из-за этого заклинания Адаир чуть было не лишился жизни, теперь же оно стало причиной убийства Листа.
  
  Воскрешение оно... спасает людей или же убивает их?
  
  Неужели из-за осознания того, что они могут быть воскрешены, люди начали пренебрегать жизнью?
  
  В этот момент Анна, что всё это время сидела тихо на земле, внезапно вскочила и закричала:
  
  - У тебя нет никакого права обвинять Майка в чём-либо. Где был ты, когда мы так отчаянно сражались? Отвечай! Где был ты?
  
  Я выпустил плечи Майка и сделал два неловких шага назад. Хоть я изначально и позволил им идти вперёд без меня в качестве своего рода группы скаутов, я не вернулся к ним сразу же, как прояснил окружавшую нас ситуацию. Вместо этого я несколько дней провел в обществе учителя и Альдзирта.
  
  - Я думал, что с вами всё и так будет в порядке... С объединенными силами Сына Бога Войны, боевого жреца и мастерством Листа с луком, вы ни за что не проиграете обычному тёмному рыцарю и магу воздуха. Как вы вообще умудрились проиграть? Как? - промямлил я.
  
  Я отчаянно искал оправдания, называл всевозможные причины. Если бы я этого не делал, то первым, кого бы я убил в отместку за смерть Листа, скорее всего, был бы... я сам!
  
  - У них был помощник, невероятно сильный... - у Остина тут же началась гипервентиляция, словно бы одно лишь воспоминание об этом человеке высасывало из него массу сил, и он выдавил из себя слабым голосом:
  
  - Им был теневой священник.
  
  - Теневой священник, - эти два слова мигом пронзили моё сознание, словно разряд молнии, и я тут же понял причину их поражения.
  
  Если целители являются специалистами по части исцеления, а боевые жрецы мастерами по усилению своих союзников, то теневые священники фокусируют все свои умения на атакующей магии. Их стиль боя весьма схож со стилем боя некромантов. Можно даже сказать, что теневые священники - это эволюционированная версия некромантов. А точнее, некроманты, которые были благословлены Богом Теней.
  
  К счастью, теневых священников очень и очень немного. Их число настолько мало, что даже Собор Бога Теней не позволяет им разгуливать, где вздумается, так как потеря даже одного теневого священника для них будет просто катастрофична.
  
  Остин же тем временем продолжал едва слышно бормотать:
  
  - Тот теневой священник был просто невероятно силен. Да как вообще он мог быть настолько сильным? Как...
  
  Майк так же мрачно добавил:
  
  - Тот тёмный рыцарь тоже был очень сильным. Возможно даже, что он и есть представитель Бога Теней на земле!
  
  Я бросил быстрый взгляд на Сына Бога Войны. Он и впрямь совершенно ничего не мыслил в политике. Он даже не знал, что представителем Бога Теней является вовсе не тёмный рыцарь. Но, даже если он и не был представителем, этот тёмный рыцарь определенно являлся важной персоной в Соборе Бога Теней. Иначе он просто не смог бы выстоять в бою против Сына Бога Войны целый день и целую ночь.
  
  Но все эти размышления абсолютно не важны... по крайней мере, сейчас.
  
  Я сделал глубокий вдох и громко заявил:
  
  - Я собираюсь использовать "воскрешение".
  
  Все трое изумлённо уставились на меня, после чего Остин вежливо уточнил:
  
  - Нам уйти?
  
  Я помотал головой из стороны в сторону:
  
  - Нет. Мне будет необходима ваша защита. Не позвольте никому и ничему приблизиться ко мне, даже падающему листу!
  
  - Хорошо!
  
  Все трое с готовностью кивнули головами. Глаза Остина же светились особенно ярко. Но в этом не было ничего странного, так как любой священник или же жрец был бы столь же возбужден при мысли, что вот-вот станет свидетелем наложения такого высокоуровневого и сложного заклинания как "воскрешение". Если бы здесь сегодня были целители из Святилища Света, то они бы уже прыгали и кричали от перевозбуждения.
  
  - Как давно был убит Лист? - спросил я.
  
  - Приблизительно два часа назад, - тут же ответил Остин.
  
  Я кивнул. У меня было предостаточно времени, чтобы наложить заклинание. Я нарисовал на земле большой круг вокруг Листа и повернулся к остальным:
  
  - С этого момента, чтобы я ни делал и ни говорил, не разговаривайте со мной. Также не позволяйте ничему проникнуть в пределы этого круга.
  
  Все трое вновь с готовностью кивнули головами. Они тут же встали и сформировали собой треугольник с внешней стороны круга, словно бы делом пытались продемонстрировать свою решительность защитить нас от любой возможной опасности.
  
  Это меня немного успокоило. Если нас будут защищать эти трое, то беспокоиться абсолютно не о чем, если только тёмный рыцарь и теневой священник не атакуют вновь... Я замер. Может ли быть, что в этом и заключается их план? Возможно ли, что они ждали этого самого момента, когда я решу воскресить Листа, чтобы окончательно уничтожить всех нас?
  
  Я внимательнее присмотрелся к телу Листа. Умер он от прямого удара в сердце тонким и острым клинком. Это был очень точный и аккуратный выпад, который нанёс минимально возможное повреждение телу. Это меня даже немного успокоило. Кто-кто, а тёмный священник-то должен был знать, что чем больше повреждений было нанесено телу убитого, тем сложнее будет целителю вернуть того человека к жизни. Если бы их целью было наше уничтожение, они не убили бы Листа подобным выверенным ударом.
  
  Хоть у меня по-прежнему оставалось немало вопросов и опасений, я более не имел такой роскоши как время, чтобы продолжать беспокоиться о них. Я вынул из ножен свой Божественный Солнечный Меч, что висел у меня на поясе, и, используя его в качестве принадлежности для письма, начертил на земле магический круг необходимый для воскрешения.
  
  Закончив с магическим кругом, я молча взглянул на Листа. Хоть он и пал в ходе ожесточённого сражения, он выглядел абсолютно умиротворенным. Если бы не неестественная бледность его лица, никому даже и в голову бы не пришло, что он уже никогда не откроет свои глаза.
  
  Напротив, уголки его губ были слегка приподняты в едва уловимой улыбке...
  
  Лист всегда казался настолько беззаботным, что у окружающих людей создавалось впечатление, будто бы он с радостью готов принять всё, что подбросит ему судьба. Подобная черта характера может быть и свойственна образу Рыцаря Листа, однако укажите мне хотя бы на одного члена Двенадцати Священных Рыцарей, который не был бы двуликим лицемером? Землю вот уж точно нельзя назвать ни честным, ни искренним человеком, да и меня самого разве ж можно назвать благожелательным филантропом?
  
  - Кстати, о Земле... С самого детства, стоило нам с Землёй в очередной раз из-за чего-нибудь поссориться, как ты тут же принимался нас примирять и вообще играл роль медиатора. Мотался взад-вперёд между нами как заведённый, улыбался нам, пытаясь противопоставить свою улыбку нашим с Землёй насупившимся минам, и делал это до тех пор, пока мы вновь не соизволим заговорить друг с другом.
  
  - Помню, был даже однажды такой случай, когда мы ни в какую не желали мириться с Землёй. В конечном итоге ты просто-напросто встал между нами двумя и начал плакать крокодильими слезами. В тот раз ты рыдал настолько жалостливо, что даже проходящий мимо Кара не мог не взглянуть на нас с Землёй грозным взглядом. Из-за этого нам пришлось отринуть все наши разногласия и объединить свои усилия в попытках успокоить тебя и убедить не плакать больше.
  
  Я продолжал вспоминать разнообразные события из прошлого, вплоть до самых первых дней...
  
  - Я отчетливо помню, что в самый первый день нашего знакомства у тебя на лице была тёплая улыбка. Я, может, и могу улыбаться лучезарнее тебя, могу создать образ более надёжного человека. Я могу улыбаться в сто раз более притягательной улыбкой, чем ты, но я никогда не смогу улыбнуться столь же искренней улыбкой, что и ты. Та твоя улыбка была подобна лёгкому, приятному бризу...
  
  Я замолчал на какое-то время, после чего заявил:
  
  - Если честно, я ненавижу её, эту твою улыбку. Она словно издевается надо мной, смеется над тем, насколько фальшивы мои собственные улыбки. Ты не находишь это довольно ироничным, что все люди вокруг считают меня отзывчивым человеком, в то время как воистину хорошим человеком являешься ты?
  
  - Поэтому-то я всегда и любил задирать тебя. Даже сейчас я тебя задираю... Но ты всегда упорно отказывался злиться на меня за это. Разве ж так уж сложно хотя бы раз накричать на меня? В конечном счете, единственным актом протеста, который ты себе позволял, было вбивание гвоздей в соломенную куклу вуду.
  
  Уже не в силах сдерживать себя я прорычал:
  
  - Ну почему ты у нас такой добрячок! Идиот!
  
  Я продолжал вытаскивать из своей памяти всё новые и новые эпизоды из прошлого, продолжал вспоминать... до тех пор, пока всё моё лицо не оказалось залито слезами. Капля за каплей они срывались с моего подбородка и падали к ногам Листа. Я плакал до тех пор, пока в моём сердце не осталось больше никакого другого чувства, кроме желания вновь увидеть Листа живым, чтобы он вновь открыл свои глаза.
  
  Лист, я не дам тебе умереть. И я так же не позволю тебе воскреснуть с какими-либо изъянами! Я никогда не дам тебе воскреснуть ничем иным, кроме совершенства! Никогда!
  
  Я закрыл глаза и усилием воли подавил в себе желание плакать. Я поднял голову и взглянул на небо, далёкое солнце и невидимого глазу Бога Света.
  
  Я медленно открыл свой рот. Каждое произнесённое мною слово звучало чётко и ясно.
  
  - О, Бог Света! Прошу, выслушай моё покаяние и узри мою глупость. Я утверждал, что для Рыцаря Солнца нет никого важнее, чем его священные рыцари. Я заявлял, что все священные рыцари принадлежат мне, и никто не вправе тронуть их. Однако я не пришёл на помощь к Эльмайри Листу, когда он оказался в опасности. Я не смог выполнить своих товарищеских обязательств, и я не был с ним рядом в ту роковую минуту...
  
  Я сделал глубокий вдох и продолжил мою молитву:
  
  - Всё это случилось по моей вине. Никакие слова не сумеют передать всю тяжесть моего греха. Я готов заплатить любую цену. Я лишь прошу не забирать Эльмайри Листа назад в ваши объятия.
  
  - О, Бог Света! Я клянусь, что готов заплатить любую цену, лишь бы Эльмайри Лист смог вновь открыть свои глаза. Прошу, прими кровь из моей левой руки, чтобы вернуть возможность движения его левой руке. Прошу, прими кровь из моей правой руки, чтобы вернуть возможность движения его правой руке...
  
  Я прижал острое лезвие Божественного Солнечного Меча к своей левой руке и позволил крови стечь по нему и в конечном итоге приземлиться на левую руку Листа. Затем настала очередь правой руки, обеих ног...
  
  Только когда всё тело Листа оказалось залито моей кровью, я наконец-то перешёл к следующему этапу ритуала... Я вонзил Божественный Солнечный Меч прямо в смертельную рану Листа в его сердце.
  
  После чего я встал на колени и, подняв обе руки к небу, вознёс свою молитву далекому и неведомому Богу Света...
  
  Прошу, верни мне Листа в целости и сохранности. Ради этого я готов отдать что угодно.
  
  Прошу, верни мне целого Листа.
  
  Верни его мне!
  
  Я вновь опустил свой взгляд и медленно обхватил рукоять Священного Солнечного Меча. Я начал излучать энергию света и концентрировать её в мече. Через Священный Божественный Меч энергия света начала проникать в тело Листа и изгонять тот элемент тьмы, что уже успел скопиться в его теле. Наконец, всё его тело настолько наполнилось элементом света, что его было фактически невозможно разглядеть в ярком свете, что словно сфера окружал Листа.
  
  Я вложил в это максимум своих сил и сохранял это состояние очень, очень долгое время...
  
  Чтобы не потерять сознание до завершения ритуала, я оборвал передачу элемента света, когда в моём теле ещё оставалось немного про запас. Я поднялся на ноги и медленно начал вытаскивать Божественный Солнечный Меч. Пока я вытаскивал меч, смертельная рана на груди Листа затянулась сама собой, благодаря энергии света в его теле.
  
  Когда же Божественный Солнечный Меч наконец-то полностью покинул тело, я тут же отшвырнул его в сторону. Без малейшего промедления я сконцентрировал шар элемента света на ладони и со всей силы ударил им в грудь Листа. Туда, где было его сердце.
  
  В этот момент Лист сделал резкий глубокий вдох, а его тело выгнулось словно лук, приподнявшись на лопатках. Он вновь и вновь бился в конвульсиях и заходился приступами неистового кашля. По его лицу я мог с точностью сказать, что сейчас ему было очень больно.
  
  Увидев это, я облегчённо выдохнул. Я едва сдерживал слёзы. К счастью, Лист воскрес.
  
  После череды долгого кашля Лист наконец-то сумел собрать в себе немного сил и, глядя мне в глаза, произнёс:
  
  - С-солнце...
  
  Я пристально вглядывался в Листа. Славно. Похоже, что он осознает себя и окружающий мир, да и с голосом его всё в порядке. Внешность тоже, вроде бы как, в норме.
  
  Вот и хорошо...
  
  - Солнце...
  
  Мир в моих глазах вдруг резко потемнел, а сознание начало стремительно ускользать. Последним, что я успел запомнить перед тем, как окончательно потерял сознание, было ощущение того, как я заваливаюсь на бок...
  
  * * *
  
  
  - Солнце...
  
  Когда я вновь пришёл в себя, первой моей мыслью было, что кто-то зовет меня по имени. Он же помог мне приподняться с земли. Я повернул было голову, чтобы увидеть лицо этого человека, но вокруг меня была кромешная тьма. Может, я забыл отрыть свои глаза?
  
  Я моргнул. Да нет, глаза у меня явно открыты.
  
  - Солнце?
  
  Это был голос Листа. Он очень близко... Я повернулся на звук, но так и не смог разглядеть его сквозь всю эту тьму. Черт! Ну и как, по-вашему, я должен убедиться, что его воскрешение прошло без каких-либо побочных эффектов?
  
  Я нахмурился и начал обшаривать руками воздух перед собой в поисках источника этого голоса. Я аккуратно прикоснулся к лицу Листа. На ощупь оно оказалось абсолютно таким же, как и лицо самого обычного человека. Я облегчённо вздохнул. Ну, хотя бы с самой главной частью его тела, лицом, всё, вроде бы, в норме.
  
  - Солнце...
  
  В этот момент голос Листа надорвался, и он сдавленно произнёс:
  
  - Твои глаза...
  
  Я немного озадаченно замер. Только через несколько секунд я вспомнил, мои глаза...
  
  В течение последующего довольно продолжительного времени Лист неоднократно охал и даже вновь и вновь накладывал на меня исцеление. Вскоре до меня донеслись его всхлипывания. Было очевидно, что он сейчас находился в таком паническом состоянии, что совершенно не мог чётко понять, что ему следует делать дальше...
  
  Наконец-то я улыбнулся ему:
  
  - Со мной уже всё в норме. Когда я только проснулся, моё зрение на время помутилось. Вероятно, я просто-напросто слишком сильно устал. Прости, что так тебя напугал.
  
  После моих слов дыхание Листа заметно участилось. Он с тревогой спросил:
  
  - Солнце, ответь мне, сколько пальцев?
  
  Я затих.
  
  После этой затянувшейся паузы Лист выдавил сквозь слёзы:
  
  - Солнце...
  
  В этот момент я тихонько захихикал и ухмыльнулся:
  
  - Ха-ха-ха! Два. Ты бы видел сейчас своё лицо. Я действительно очень устал, так что моё зрение ненадолго помутилось.
  
  Лист на какое-то время выпал в осадок, после чего резко закричал:
  
  - Ах, ты! Ты меня чуть в могилу не вогнал! Разве ж ты не покаялся в своих грехах? Я-то думал, что ты больше не будешь задирать меня.
  
  Так он слышал... Чёрт! Моё смущение тут же превратилось в злость, и я выпалил:
  
  - Я действительно покаялся, но это не значит, что я не намерен делать этого впредь!
  
  Лист шмыгнул носом и вновь возмущённо вскрикнул:
  
  - Ты и впрямь... Можешь хотя бы на секунду представить, насколько обеспокоен я был? Я так на тебя зол.
  
  Славно! Это ведь должно сойти за яростный вопль, я прав? Где-то в глубине души я был очень рад этому выплеску эмоций. Спустя столько лет великий план под кодовым названием "Взбесить Листа" наконец-то принёс свои плоды! Я так тронут.
  
  - Ладно, проехали с этим! Давайте уже прекратим валять дурака и пустимся в погоню за тем тёмным рыцарем, что посмел убить тебя. Майк и остальные, подойдите сюда поскорее. Я исцелю ваши раны!
  
  Я поднял Божественный Солнечный Меч и, задорно смеясь, поднялся с земли с намереньем пойти навстречу Майку и остальным. Вот только я не заметил рытвину на земле прямо рядом с моей ногой. Я оступился, и мне пришлось сделать два довольно неуклюжих шага вперёд. Если бы в тот момент я не держал крепко свой Божественный Солнечный Меч в руках и не оперся на него в нужный момент, я непременно бы упал.
  
  В воздухе повисла гробовая тишина.
  
  Я тут же торопливо выпрямился и с улыбкой заявил:
  
  - Чего это вы все замолчали, ребята? Наложение заклинания "воскрешение" - это вам не шутки шутить. Мои ноги меня немного подвели ввиду моей чрезмерной усталости, только и всего. Сол--
  
  - Солнце, ты ведь больше не можешь видеть своими глазами, ведь так? - резко оборвал мои слова Лист. - Не лги мне. И не преследуй группу того тёмного рыцаря лишь для того, чтобы позволить ему полоснуть тебя по глазам, чтобы ты смог скрыть ото всех факт своей слепоты. Я ведь знаю, о чём ты думаешь. Не делай этого, прошу тебя...
  
  Я ненадолго замолк, но вскоре выдавил из себя улыбку:
  
  - Что за ерунду ты несёшь? Я же видел те два пальца, что ты мне показал! Разве ж мог слепой человек увидеть их? Ты такой дурачок, Лист.
  
  Внезапно Лист схватил меня за руки и сильно сдавил их.
  
  - Прошу тебя... - хныкал и молил он.
  
  - Я не слеп, Лист. Ты просто напридумывал себе всяких страстей, - сухо ответил я.
  
  - Хоре уже с этим спектаклем, - раздраженно проворчал Майк. - Солнце, сколько пальцев?
  
  Я замялся на мгновение, после чего ответил:
  
  - Один.
  
  - А теперь? - вновь задал вопрос Майк.
  
  - Я что, по-твоему, идиот?! - обиженно поинтересовался я. - Ты же даже руки не поднял!
  
  Майк пробормотал что-то тихо себе под нос, после чего обратился к Листу:
  
  - Элми, хватит уже плакать. Он действительно не слепой!
  
  Лист же озадаченно пробормотал:
  
  - Я не понимаю...
  
  Я поспешил заверить его:
  
  - Тебя только что воскресили, так что нет ничего странного в том, что твое сознание всё ещё немного дезориентировано. Лучше расслабься и для начала попытайся поспать как можно дольше. Не беспокойся, если ты не хочешь, чтобы мы преследовали тёмного рыцаря, то мы не будем этого делать. По мне так это решение ничем не хуже, ведь сейчас тебе нужно хорошенько отдохнуть, да и я ещё не восстановился после воскрешения. Давайте вернёмся в ближайшее селение Лесной Зелени и передохнём там.
  
  Я не услышал ответа Листа, поэтому переспросил:
  
  - Возражений нет?
  
  Однако по какой-то причине никто мне так и не ответил. Я не мог понять, что именно происходит, но в то же время не смел необдуманно открывать свой рот. Через некоторое время раздался тихий голос Листа:
  
  - Солнце, я только что кивнул.
  
  Я спокойно продолжил:
  
  - Прошу прощения, я не заметил. Я бежал сюда сломя голову, после чего накладывал воскрешение, так что я сейчас жутко вымотан. Хватит уже воображать себе всякие страсти, иначе я начну беспокоиться, что твое воскрешение всё же прошло не без побочного эффекта, к примеру, навязчивые идеи или галлюцинации.
  
  Лист на какое-то время примолк, но затем ответил:
  
  - Ладно, давайте сперва отдохнём, а уже потом будем решать, что делать дальше. Я отнесу тебя в селение!
  
  - Нет, - устало возразил я. - Тебя воскресили совсем недавно. Не хватайся за всевозможные обязанности. Сейчас ты нуждаешься в отдыхе куда больше меня.
  
  В этот момент в разговор вмешался Майк:
  
  - Я понесу тебя. А Листа позволь понести Анне.
  
  После этих слов Майка моё мнение о нём заметно улучшилось. Я благодарно кивнул ему и наложил базовое исцеление на Майка и Анну. Это, конечно, почти ничего не изменило, а Остин так и оставался весьма сильно израненным, но я был не в силах сделать ничего более.
  
  Вскарабкавшись на спину Майка, я заснул мертвецким сном. Хоть по дороге я и просыпался пару раз, однако тут же вновь проваливался в сон, так как меня немного мутило.
  
  Наконец-то мы добрались до селения Лесной Зелени, и я смог слезть с твердой, словно валун, мускулистой спины и улечься на мягкую постель. У меня было смутное чувство, что Лист и остальные что-то у меня спрашивали, но я толком ничего не расслышал. Небрежно ответив им, мол, чтобы решали сами, я перевернулся на другой бок и проигнорировал их дискуссию. Лишь когда во мне пробуждался такой зверский голод, что я больше уже не мог терпеть, я окликал их. Меня заботливо кормили. После чего я вновь ложился и засыпал.
  Комментарий к части
  
  Фотография иллюстрации: http://cs623729.vk.me/v623729784/18cbb/mvrKHKZmCD4.jpg
  Арт к главе: http://cs623729.vk.me/v623729784/18cb4/27X6riXaRDk.jpg
  Условие ?8: Кульминация любого приключения - Король против короля
  
  Когда я в очередной раз открыл свои глаза, моей первой мыслью было... И почему я так часто в последнее время стал открывать глаза после потери сознания?
  
  - Так и знал. Какой дурак сказал, что шаферу не придется бежать, спасая свою жизнь... Когда вернусь домой, уж точно потребую компенсацию у Папы!
  
  Я с трудом выкарабкался из кровати с кислой миной на лице, которая появилась у меня на лице прежде всего из-за того, что я уже давно не ел, и мой живот просто сводил меня с ума. Я, разумеется, знал, что стоит мне только позвать, как кто-нибудь обязательно прибежит ко мне, однако я так давно не двигался, что моё тело уже успело одеревенеть. Я невольно забеспокоился, что, если так и дальше пойдет, я уже не буду просто свиньей, меня уже смело можно будет закапывать в сырую земельку и с миром отпустить.
  
  Я подошёл к двери и уже собрался было толкнуть её, но внезапно услышал, что с другой стороны раздаются возмущённые реплики на повышенных тонах. Я резко остановился и вместо этого приложил своё ухо к двери. Я тут же узнал голоса Листа и Анны. Похоже, что они о чём-то спорили... Невероятно, я и представить себе не мог, что Лист может с кем-то спорить?
  
  Лист понизил свой голос и рыкнул:
  
  - Да что вообще происходит с тобой и принцессой Алисой? В тот раз это ведь она на нас напала, да и твоя реакция на события была весьма странной.
  
  - Это не твоё дело! - заглушил слова Листа резкий возглас Анны.
  
  - Не моё дело? - голос Листа начал дрожать и казалось, что он вот-вот сорвётся. - Как ты можешь говорить, что это не моё дело, когда Солнце лежит вот уже несколько дней без сознания и всё из-за вас, ребята?!
  
  На что Анна скептически ответила:
  
  - Да он, небось, просто дрыхнет!
  
  Шлёп!
  
  После этого резкого звука раздался шокированный возглас Анны:
  
  - Ты, ты меня ударил...
  
  Тем временем тон Листа стал холоден как лёд:
  
  - Не смей оскорблять Солнце. В следующий раз я не ограничусь простой пощёчиной. Я вызову тебя на дуэль и даже тот факт, что ты принцесса соседнего королевства, меня не остановит, принцесса Анна.
  
  Я был так шокирован услышанным, что мой рот сам собой открылся и сформировал букву "О"... Мне почудилось, или Лист только что... отвесил принцессе пощечину? О, мой Бог Света! Только не говорите мне, что побочным эффектом воскрешения стало превращение Листа в плохого парня?
  
  Не значит ли это, что я больше не смогу прикалываться над ним в будущем? Бог Света, Вы так жестоки! Возможность задирать Листа была одной из немногих радостей моей жизни, и, тем не менее, у Вас поднялась-таки рука на эту забаву, и Вы всё же лишили меня её!
  
  - Прости меня, Лист, я никогда не думала, что всё так обернется, - голос Анны срывался из-за всхлипов и, шумно высморкавшись, она продолжила. - Я не знала, что моя сестра Алиса нападёт на нас, и что они зайдут настолько далеко, что решатся убить тебя. Всё, чего я хотела, это помочь ей сбежать со своим возлюбленным. Я никогда не хотела причинять боль ни тебе, ни Солнцу. Верь мне.
  
  На какое-то время в комнате повисла тишина, нарушаемая лишь тихими всхлипами Анны. Наконец-то раздался горький вздох Листа, после чего он произнёс:
  
  - Я понимаю, и мне жаль, что ударил тебя. Просто я очень обеспокоен состоянием Солнца и на секунду повёл себе слишком импульсивно. Мне очень жаль, прости меня.
  
  Он так запросто простил её. Похоже, что Лист всё же остался хорошим парнем! Я извиняюсь, Бог Света, что неправильно тебя понял.
  
  В этот момент Анна запинаясь сказала:
  
  - Ли-Лист, вообще-то, тот магический предмет, что способен отследить местоположение моей сестры, имеет ещё одну дополнительную функцию. Лишь один раз, но он способен телепортировать кого-то прямо к моей сестре... Прости! Только не злись!
  
  Вновь над комнатой за дверью повисла тишина, которую затем нарушил уже запинающийся голос Листа:
  
  - Слишком опасно преследовать их сейчас. Майк и Остин отправились за подкреплением. После того, как мы с Солнцем уедем обратно домой, можешь рассказать им об этом, и пусть решают, что делать с этим дальше.
  
  - Зачем мне ждать вашего с Солнцем отъезда? Ты не пойдешь с нами? - в голосе Анны послышались нотки отчаянья.
  
  - Нет! - с несвойственной ему сталью в голосе ответил Лист. - Мы ни в коем случае не должны позволить Солнцу узнать об этом нюансе, пообещай мне!
  
  - Почему? Если ты не объяснишь мне в чём дело, то я не стану ничего обещать.
  
  - Ты его не знаешь... Ох! Твоей сестре и её компаньону не следовало убивать меня. Если мы позволим Солнцу узнать, что у нас есть простой способ отыскать Алису, он не даст им так просто соскочить с крючка. Твоя сестра тоже будет в опасности, поэтому ты должна мне пообещать, что не расскажешь об этом Солнцу до нашего с ним отъезда.
  
  Анна немного скептическим тоном заметила:
  
  - Даже мы не смогли их одолеть, так что кто-то столь слабый, как Солнце... То есть, я имела в виду, что Солнце не очень силен, ведь так? Прошу, не злись, Лист. Я вовсе не пытаюсь посмеяться над ним!
  
  - Говоришь, он не очень силен, ха-ха! - произнёс Лист каким-то беспомощным голосом. - Если бы так всё и было, то наше третье общее правило не звучало бы как "Вне зависимости от того, насколько жалким может выглядеть Рыцарь Солнца, никогда не гладь его против шерсти"?
  
  Услышав этот диалог, я ненадолго задумался, после чего вернулся обратно в кровать. Затем, потирая свои глаза и делая вид, будто только что проснулся, воскликнул:
  
  - Лист? Лист! Я умираю с голоду!
  
  Лист резко отворил дверь комнаты и радостно воскликнул:
  
  - Солнце, ты проснулся?
  
  - Достаточно проснулся, чтобы чувствовать зверский голод, а ты как думал? - проворчал в ответ я.
  
  Лист озорно хихикнул и всё таким же приподнятым тоном спросил:
  
  - Как насчет тарелочки рисовой каши?
  
  - Нет, хочу мясо, - тут же отрезал я.
  
  - Но ты же только что очнулся, так что, если сейчас съешь что-нибудь настолько тяжёлое для пищеварения, боюсь--
  
  Я закатил глаза:
  
  - Лист, можешь даже не пытаться, ты не Кара. Да и к тому же ты хороший парень, поэтому я тебя не боюсь. Если я говорю, что хочу мясо, значит я буду есть мясо.
  
  Лист на мгновение замолк, после чего немного тревожно произнёс:
  
  - Ладно, я скажу поварам на кухне, чтобы нарезали мясо на как можно более мелкие кусочки и сварили для тебя бульон.
  
  Лист не тратил времени даром, так что в мгновение ока он уже вернулся обратно с тарелкой горячего мясного бульона в руках. Пока я хлебал бульон, Лист старательно объяснял нынешнее положение дел, но, помимо того, что я уже успел подслушать, я так и не услышал ничего нового. Если в двух словах, то Майк и Остин отправились за подкреплением, ну а Лист и Анна остались охранять беспробудного меня.
  
  - Солнце, - начал говорить Лист, - я так же попросил их связаться с Церковью Бога Света, так что, я думаю, к нам вскоре пришлют ещё кого-нибудь.
  
  Надеюсь, этим "кем-то" будет не Кара. Я кивнул Листу в знак того, что всё понял, после чего заглотил последний кусочек мяса.
  
  Теперь, когда тёплый и аппетитный запах мясного бульона полностью выветрился из комнаты, я начал ощущать другой куда более неприятный запах. Стоп, это ведь не... Я опустил голову и, понюхав себя, чуть было не умер от исходившего от меня зловония. Я-таки стал Верховным Рыцарским Вонючеством.
  
  Я нахмурился и тут же воскликнул:
  
  - Лист, я ужасно пахну! Пойди и купи мне новый комплект одежды. Также... принцесса Анна.
  
  Услышав мой зов, принцесса Анна, что до сей поры тихо стояла в стороне, после небольшой заминки всё же откликнулась:
  
  - Что?
  
  - Не могли бы вы принести мне таз горячей воды? - прямо попросил я.
  
  Анна никак не отреагировала, но Лист тут же произнёс тёплым нежным тоном:
  
  - Ты уж прости за эти неудобства, Анна. Я же пока схожу за новой одеждой для Солнца.
  
  На эти слова Анна всё же, хоть и с большой неохотой, ответила:
  
  - Ладно!
  
  Как только спина Анны скрылась за дверью, я отдал Листу дополнительные указания:
  
  - Одежда в обязательном порядке должна быть белой, также найди хорошую швею и вели ей нанести на предплечья эмблему Солнца. Ты ведь сказал, что к нам вскоре приедет кто-то ещё из Церкви Бога Света? Я не желаю представать перед ними в непристойном виде.
  
  Лист на мгновение заколебался, прежде чем согласно кивнуть:
  
  - Хорошо.
  
  После этой небольшой фразы Лист тут же удалился за покупками. Спустя всего пару мгновений в комнату вернулась Анна с тазом горячей воды. С громким звуком "бах" она плюхнула его рядом с моей кроватью, после чего заявила недовольным тоном:
  
  - Ну вот! А теперь я, пожалуй, пойду.
  
  - Постой, - я прикоснулся рукой к поверхности воды и заметил. - Вода слишком горячая.
  
  Анна, похоже, всё ещё чувствовала себя виноватой, ну или же просто делала это ради Листа. В чем бы ни была истинная причина её поведения, однако сейчас она, хоть и через не хочу, вела себя очень послушно и, услышав мои слова, присела возле таза, чтобы проверить температуру воды.
  
  Я ухмыльнулся и незамедлительно призвал элемент воды...
  
  Тут же вода из таза, соединившись с призванным мною элементом воды, начала оплетать тело Анны, словно цепями. На мгновение Анна замерла от неожиданности, но, недолго думая, начала сопротивляться и вырываться из этих водяных цепей. Вот только у воды нет постоянной формы, так что её успехи сводились лишь к бессмысленному разбиванию водяных потоков кулаками. Ну и наконец, я в одночасье заморозил всю воду, превратив её в несколько довольно крупных, подобно сталагмитам, сосулек, посреди которых оказалась пленённая Анна без возможности свободно двигаться.
  
  - Невозможно! Как может подобное базовое заклинание льда быть настолько сильным, чтобы пленить меня? - воскликнула Анна, продолжая яростно вырываться. Вот только лед вокруг её тела даже и не думал поддаваться.
  
  Я с улыбкой ответил:
  
  - Насколько хорошо мне известны законы магии, одно базовое заклинание наложенное поверх другого базового заклинания формирует заклинание среднего уровня, поэтому я повторил одно и то же базовое заклинание стихии льда пять раз. Даже любопытно, какого же уровня стало это заклинание теперь? Но в любом случае этот лёд уж точно не уступит в прочности тому клинку, что висит у тебя на боку, так что, если так и продолжишь вырываться, только себя покалечишь.
  
  Сказав это, я, продолжая улыбаться, потянулся вперёд и залез рукой под одежду Анны...
  
  - Т-ты! - громкий вскрик Анны звучал так, словно бы она была готова расплакаться в любую минуту. - Немедленно убери от меня свои руки или я закричу!
  
  Услышав это заявление, я лёгким движением руки наложил заклинание "вихрь" на стены, вынудив потоки ветра огибать комнату по периметру, тем самым не позволяя ни одному звуку покинуть её приделы.
  
  - Ха! Ну, попробуй, вот только кричи не кричи хоть до хрипоты, а тебя всё равно никто не услышит, - прошептал я на ухо Анне.
  
  На это Анна ответила дрожащим голосом:
  
  - Л-Лист скоро вернется. Он не позволит тебе сделать это!
  
  - Ему придется ждать, пока швея закончит нашивать эмблему Солнца на мою новую одежду, так что он ещё какое-то время будет отсутствовать, - легкомысленно возразил я.
  
  - Так ты всё спланировал заранее! - закричала Анна. - Ах, ты ж, презренный ублюдок!
  
  И почему всем принцессам так нравится называть меня презренным ублюдком?
  
  Я проигнорировал её крики и вытащил маленькую плоскую коробочку, что была чуть меньше моей ладони, из её потайного кармана. Как только я её открыл, приятный запах тут же разнёсся по всей комнате, ну а стоило мне прикоснуться к содержимому, как оно напомнило мне какую-то разновидность мази. Возможно, это был девчачий душистый крем для рук.
  
  И стоило мне взять его в руки, как Анна тут же прекратила плакать и произнесла шокированным голосом:
  
  - Как ты узнал...
  
  Она резко оборвала собственные слова, так что я закончил предложение за неё:
  
  - Как я узнал, что это и есть тот самый предмет, с помощью которого ты отслеживала местоположение принцессы Алисы, я прав?
  
  - Ты, ты... - голос Анны звучал очень напугано с нотками отчаянья. - Так ты всё это время просто скрывал свои истинные способности.
  
  Я усмехнулся. Разумеется. Я всё-таки Рыцарь Солнца как-никак, так что в принципе не мог быть полным раздолбаем, ведь так?
  
  - Ты уж слишком страшный человек, - голос Анны не переставал дрожать. - Тебе удалось полностью одурачить нас, тщательно скрыв свою боевую стойку, вёл себя нарочито беззаботно и открыто, чтобы мы поверили в то, что ты совершенно не обладаешь боевым чутьем. Ты даже сделал вид, будто бы не способен пробежать и мили не запыхавшись при этом до смерти. Всё это время вёл себя как самый обычный человек, что не владеет мечом, как кто-то с просто ужасной выносливостью...так всё это было просто фарсом! - Анна засмеялась и продолжила уже спокойным тоном. - Но тебе никогда не удастся активировать этот магический предмет, хе-хе... Ай!
  
  С помощью "лезвия ветра" я надрезал кожу Анны, позволив капелькам крови упасть внутрь коробочки.
  
  - К-Как ты узнал...? - и вновь голос Анны зазвучал так, словно бы она была готова расплакаться.
  
  Я закатил глаза. У Пинк дома было почти столько же магических предметов, сколько у неё было леденцов, и я фактически купался во всём этом с самого детства, так что подобное небольшое устройство едва ли смогло бы озадачить меня.
  
  Как только капелька крови Анны упала на внутреннюю поверхность коробочки, я услышал тихий щелчок. Основание коробочки внезапно раскрылось и явило на свет божий потайное отделение. Внутри оказался невероятно крохотный магический круг. Я дотронулся до него и отметил про себя, что этот магический круг - очень тонкая работа и, вероятно, встречается крайне редко. И всё же у Пинк был ворох подобных ценных вещиц.
  
  Я поднял глаза на Анну и произнёс:
  
  - Эти льдины исчезнут сами собой через полчаса после моего ухода. Если ты не хочешь, чтобы какой-нибудь незнакомец воспользовался твоей беспомощностью, то советую тебе не кричать и не привлекать к себе излишнее внимание! Ну а если ты всё же привлечешь внимание плохого парня, то тебе просто придётся пройти через этот неприятный опыт! Так же, когда Лист вернётся, передай ему, что я совершу праведное возмездие и покараю виновных в его гибели людей.
  
  Не дожидаясь ответа Анны, я внедрил элемент воздуха в магический круг, который внезапно раздулся и поглотил всё моё тело, перемещая меня туда, где сейчас находилась принцесса Алиса.
  
  * * *
  
  
  Как только я почувствовал, что процесс телепортации был завершен, я тут же выкрикнул:
  
  - Священная Кольчуга Драконов, именем наследника драконов я приказываю, активируйся!
  
  - Сестра?
  
  Это был женский голос. Девушка была одета в робо-подобное одеяние, и всё её тело было окутано вихрями элемента воздуха. Это, должно быть, и была принцесса Алиса, и она действительно оказалась в придачу магом воздуха.
  
  Она стояла очень близко, буквально в двух шагах от меня, так что я торопливо сделал резкий шаг вперёд и схватил её:
  
  - Не двигаться! - приказал я.
  
  По-видимому, она была не из послушных, так как сразу же попыталась отбить меня магией воздуха. К несчастью для принцессы, я вмешался и развеял её заклинание. Хоть я и не мог использовать продвинутую магию, даже Альдзирт, этот столетний маг, прямо заявлял, что не может сравниться со мной, когда дело касается контроля над различными элементами и скорости их призыва.
  
  Она удивленно ахнула:
  
  - Т-Ты не ассасин, ты маг!
  
  - Оба варианта неверны. Я священный рыцарь, - холодно произнёс я. - Ты что, слепая? Разве ж ты не видишь Божественный Солнечный Меч в моих руках? Я Рыцарь Солнца!
  
  Наконец-то произнеся всё это на одном дыхании, я вынужден был признать, что в течение всего этого путешествия меня не покидало жгучее желание закричать во всё горло "Я священный рыцарь! Не целитель, а священный рыцарь, священный рыцарь, священный рыцарь (и ещё с сотню эхо)!"
  
  И теперь, когда я всё же произнёс это вслух, меня переполнило такое чувство удовлетворения, что, если бы позволили обстоятельства, я, вероятно, не смог бы сдержать слёз!
  
  - Рыцарь Солнца? Да как же такое возможно? - взволнованно спросила Алиса.
  
  - Алиса!
  
  Как раз в этот момент показался тёмный рыцарь, что торопливо бежал в нашу сторону. Похоже, что его внимание привлекло невероятное количество элемента света, что сочилось из моего тела. Он нёсся к нам просто с ошеломляющей скоростью.
  
  - А ну стоять, не смей приближаться!
  
  Я крепко схватил принцессу и прижал острие Божественного Солнечного Меча к её шее, после чего холодно обратился к тёмному рыцарю:
  
  - Или тебя более не беспокоит судьба этой девушки?
  
  Шаги темного рыцаря заметно замедлились, однако он всё же не остановился. Я ещё сильнее прижал Божественный Солнечный Меч к шее принцессы, вынудив её сделать неловкий звук, как при затрудненном дыхании.
  
  - Остановись! - тёмный рыцарь наконец-то застыл и закричал. - Ты в любом случае не можешь причинить ей вред, она же принцесса!
  
  Я зашёлся от громкого смеха и ещё сильнее прижал мой клинок к шее принцессы, в этот раз, однако, она не позволила ни одному постыдному звуку просочиться наружу.
  
  - Ты уверен в этом? - с издёвкой поинтересовался я.
  
  На это тёмный рыцарь ответил дрожащим голосом:
  
  - Ты рыцарь, более того, ты Рыцарь Солнца, который известен всем и каждому на этом континенте. Ты никогда не причинишь боль девушке. Это разрушит твою репутацию. Ты никогда не...
  
  Я вновь засмеялся и спросил:
  
  - В таком случае позволь мне поинтересоваться, известно ли тебе, что, "как известно всему континенту", Рыцарь Солнца ненавидит больше всего на свете?
  
  - Нежить, - тут же на автомате ответил тёмный рыцарь.
  
  - Неправильно! - я разъярённо выплюнул это слово в его сторону. - Больше всего на свете Рыцарь Солнца ненавидит смотреть, как убивают его священных рыцарей!
  
  После этого вопля, я кое-как вновь взял под контроль свои эмоции и уже более спокойным тоном заявил:
  
  - Предупреждаю тебя, с этого момента, если ты посмеешь шевельнуть хоть пальцем, я отрежу этой девушке руку. И чем больше ты будешь двигаться, тем больше кусочков её тела будет отрезано.
  
  И Алиса, и тёмный рыцарь замерли как вкопанные, не решаясь даже заговорить. Возможно, я перепугал их до чёртиков или что-то в этом духе, но сейчас это меня не особо волновало. Я призвал большое количество элемента воды и сотворил из него с дюжину острых сосулек, что зависли в воздухе в непосредственной близости от тёмного рыцаря. Но, разумеется, даже при таких обстоятельствах, он и бровью не повел.
  
  Вместо него кричать начала принцесса Алиса в моих руках:
  
  - Ах, ты ж, презренный ублюдок! Орёл, не слушай его! Он не посмеет!
  
  Теперь я окончательно убедился, что все принцессы на всем белом свете имеют лишь одно оскорбление в своём словарном запасе, а именно "презренный ублюдок". Других ругательств для них, видимо, просто не существовало.
  
  Я же абсолютно ровным голосом без малейших эмоций уточнил:
  
  - Забыл уточнить, что активация боевой ауры также считается за движение.
  
  Едва я закончил произносить эту фразу, как более десяти острых сосулек одна за другой стремительно полетели в торс, ноги и руки темного рыцаря, вызывая целую серию громких хрустов, но он так и не шелохнулся, даже испытывая на себе эту тяжелую атаку. Он заставлял себя стойко выдерживать все новые и новые атаки без малейшего движения, хоть в свою очередь это и делало его ранения ещё более серьёзными. Я даже услышал, как раздробились под новой атакой несколько его костей.
  
  - Орёл... - от этого зрелища Алиса чуть было не потеряла сознание и более не могла устоять на собственных ногах. Теперь лишь я удерживал её в вертикальном положении.
  
  - Можешь двигаться, - равнодушно произнёс я.
  
  После этих моих слов, темный рыцарь наконец-то позволил своему телу медленно осесть на землю. После чего я запустил в него последнюю, самую большую сосульку, и безжалостно обрушил её прямо на его спину.
  
  - М-мхн! - он сжал зубы, не дав стону боли вырваться наружу.
  
  Какой гордый рыцарь. Это даже пробудило во мне толику восхищения, так как я был уверен, что эта последняя атака сломала немало его рёбер, но он выдержал её, даже не вскрикнув.
  
  Я отпустил принцессу Алису и предупредил:
  
  - Даже не думай пытаться заколдовать меня, если конечно не хочешь, чтобы я стерилизовал твоего возлюбленного тёмного рыцаря с помощью "адского пламени". Гарантирую, что после этого он станет настолько чистым, что даже пепла не останется.
  
  Алиса грубо оттолкнула меня и тут же стремглав понеслась к своему тёмному рыцарю и вскрикнула, едва увидев вблизи серьёзность его ран. Хоть тёмный рыцарь и был очень серьёзно ранен и вообще, должно быть, находился в полуобморочном состоянии, он всё равно принялся тихим голосом успокаивать принцессу. Я только и слышал, как он раз за разом повторяет: "Со мной всё в порядке, не плачь".
  
  Глядя на всю эту ситуацию, я не мог не усмехнуться. Мы желали спасти принцессу, однако не думаю, что они смотрели на эту миссию в том же свете, что и мы. Это просто абсурд какой-то! О чём же думают люди, когда утверждают, что рыцари спасают принцесс... ведь принцессы, возможно, и вовсе не желают быть спасёнными! С точки зрения этой принцессы, мы как раз-таки и были плохими ребятами, что пытались разлучить её с возлюбленным, разве нет?
  
  - Вы совершили одну серьезную ошибку, - безучастно произнес я, - а именно: вы убили Листа! Если бы вы его не убили, я бы ещё подумал над тем, чтобы позволить вам уйти вместе с миром. Однако не беспокойтесь, я не собираюсь разлучать вас теперь. Я позволю вам двоим вместе отправиться прямиком в ад!
  
  На мгновение в воздухе повисла гробовая тишина, которая всё же была нарушена едва слышным шепотом Алисы:
  
  - Ты собираешься убить нас? Но как такое может...
  
  - А почему бы и нет? - ухмыльнулся я. - В тот миг, когда вы пронзили сердце Рыцаря Листа, вам следовало бы понимать, что Рыцарь Солнца будет гнаться за вами до самого края земли ради свершения своей мести!
  
  Услышав мои слова, она обеспокоено воскликнула:
  
  - Я принцесса!
  
  - Да неужели? - произнёс я нежным, прямо-таки лоснящимся голосом. - Я вот никаких принцесс здесь не вижу. Я вижу лишь похитителя и его сообщника.
  
  Дыхание Алисы стало каким-то неровным, и, дрожа как осиновый лист, она ответила:
  
  - Рыцарь Солнца, если ты убьешь меня, моя мама не спустит этого с рук ни тебе, ни всей Церкви Бога Света!
  
  Я же невозмутимо возразил:
  
  - О-о? Но я ведь ассасин, и никакого Рыцаря Солнца я тут не вижу. А вы?
  
  Алиса всхлипнула и попыталась на закорках отволочь тёмного рыцаря, который едва удерживал себя в сознании, прочь от меня, словно бы пытаясь сбежать.
  
  Вот только её силенок было явно недостаточно, чтобы суметь переместить тело взрослого мужчины, особенно если на нем ещё и в придачу была надета броня. И всё равно она не желала так просто сдаваться, и тянула его изо всех сил, пытаясь отволочь в безопасное место.
  
  Увидев этих двоих в подобном положении, неистовая ярость в моём сердце уменьшилась вдвое, и я уже не мог найти в себе силы приступить к пытке, которую всего мгновение назад держал у себя в голове. Если бы я знал об этом заранее, я бы не стал наносить тёмному рыцарю столько увечий. Если бы у него всё ещё оставались силы для сопротивления, мне бы, вероятнее всего, удалось бы удержать в себе тот яростный запал, но теперь я даже этого не мог.
  
  Теперь, когда мой энтузиазм заметно поутих, я заявил:
  
  - Ладно, так и быть, я подарю вам слегка менее болезненную смерть.
  
  Я начал призывать элемент тьмы, собираясь воспользоваться заклинанием тьмы, что однажды использовал Альдзирт, а именно "проникающую смерть", так как это заклинание позволяло убивать моментально и безболезненно...
  
  - Солнце, стой! - донёсся оклик откуда-то с небес.
  
  В тот же миг я почувствовал, как кто-то развеял элемент тьмы, что я только что собрал.
  
  Я поднял свою голову. На моём новом оппоненте была плаще-подобная накидка, и, хоть и просачивающиеся крохи элемента тьмы были не так уж и сильны, они всё равно вызывали в глубине моей души какое-то непонятное чувство неразгаданной тайны. Такую ауру я прежде встречал лишь у одного человека... Нет! В данном случае, мне не следует использовать термин "человек". Ведь она уже очень давно перестала быть человеком.
  
  Крепко сжав свои кулаки, я выдавил слова сквозь сжатые зубы:
  
  - Так, когда ты сказала, что перезжаешь, ты имела в виду Собор Бога Теней, Пинк?
  Условие ?9: Вернуть спасенную принцессу во дворец
  
  Та персона так и не подтвердила мои слова, но и не опровергла целесообразность ни названного мной имени, ни слов, что я произнёс чуть ранее. Вместо этого она произнесла спокойным голосом:
  
  - Солнце, отпусти эту девушку. Это я убила Листа. Тебе следует нападать не на неё, а на меня.
  
  - Лист умер от прямого укола рапиры этого тёмного рыцаря, - холодно возразил я.
  
  - Это я велела ему это сделать, - открыто признала она, после чего продолжила своё объяснение. - Если бы мы его не убили, нам бы ни за что не удалось скрыться от вашего преследования.
  
  Услышав подобное, я только и смог что выдавить сквозь зубы:
  
  - Я думал, что ты меня понимаешь.
  
  На эти мои слова Пинк вдруг разразилась громким девчачьим смехом, что походил на перезвон серебряных колокольчиков, после чего ответила:
  
  - Именно потому, что я так хорошо понимаю тебя, я и убила Листа. Хоть тебе и известно, что "воскрешение" может быть наложено в течение восьми часов после смерти, и ты вполне мог успеть за это время вылечить раны Сына Бога Войны и других своих сотоварищей, смотаться вместе с ними, чтобы одолеть нас, после чего уже приняться за воскрешение, но ты в любом случае ни за что бы так не поступил. Для тебя нет ничего более важного, чем твои собственные собратья - священные рыцари. В сравнении с этим даже жизнь принцессы - ничто для тебя.
  
  - Тогда ты должна понимать, - взревел я, - что любой, кто посмеет поднять руку на моих священных рыцарей, обязан умереть!
  
  Пинк притихла на какое-то время, но затем произнесла абсолютно искренним тоном:
  
  - Не стоит сражаться со мной, Солнце. Тебе ведь прекрасно известно, что я есть на самом деле. Я не могу умереть. Даже если ты убьёшь это тело, это ничего не изменит.
  
  Действительно, уже тогда я прекрасно знал, что Пинк была личем.
  
  Я ведь уже упоминал прежде ведьм? Так вот, личей можно назвать продвинутой версией ведьм; людей, что самолично превратили себя в создание тьмы для достижения некой цели. Однако ведьмы являются смертными созданиями, в то время как личей можно считать по сути бессмертными. Личи отрекаются от своих бренных тел, прячут свою "жизнь" в каком-нибудь безопасном месте, после чего используют некий сосуд в качестве своего тела.
  
  Если сравнивать с ведьмой, то личи неоспоримо сильнее. Для начала, чтобы суметь благополучно пройти сквозь трансформацию в лича, человеку необходимо быть могущественным магом или целителем еще до своего перерождения в лича. Сверх того ввиду этого перерождения они получали бессмертие. Можно даже сказать, что на свете нет ничего более глупого, чем выбрать лича своим противником, ведь едва ли найдется такой остолоп, что решится сразиться с тем, кому даже смерть не страшна.
  
  Даже если я сейчас убью Пинк, всё, чего я добьюсь, это уничтожения её нынешней оболочки. Сама же Пинк просто отправится на поиски новой.
  
  Я сделал глубокий вдох, после чего заявил:
  
  - В таком случае, в память о нашей былой дружбе, я ограничусь убийством лишь тёмного рыцаря.
  
  Пинк как-то немного смущённо промолвила:
  
  - И его тоже не убивай, Солнце. Он "Безмолвный Орёл", а это значит, что он стоит во главе всех тёмных рыцарей Собора Бога Теней. Как Рыцарь Солнца Церкви Бога Света, ты, должно быть, уже слышал об этом титуле прежде.
  
  Мне действительно доводилось слышать о нём раньше. Хоть Безмолвный Орёл и не был представителем Собора Бога Теней, именно его всегда было принято считать де-факто главным должностным лицом по всевозможным общественным делам... Ублюдок! Разве ж главное должностное лицо не должно быть по голову зарыто в работе? Откуда вообще у него взялось свободное время для флирта с принцессой?
  
  - Если ты убьешь его, - продолжила Пинк, - твои проблемы только умножатся. Хоть Собор Бога Теней и не обладает превосходящей боевой мощью в сравнении с Церковью Бога Света, однако они, вне всякого сомнения, сборище невероятно мстительных ребят. Когда придет время, даже если у них и не хватит сил убить тебя самого, они все же найдут возможность убить ещё кого-нибудь из числа Двенадцати Священных Рыцарей в качестве своего возмездия. Ты же не хочешь увидеть как погибает ещё один член Двенадцати Священных Рыцарей, я ведь права?
  
  На эту вызывающую речь я лишь спокойно заметил:
  
  - Ты всё время говоришь "они" и "у них", но разве ты сама не являешься членом Собора Бога Теней?
  
  Пинк фыркнула и с презрением заявила:
  
  - Да кто ж станет приравнивать себя к собственным слугам?
  
  Услышав эти слова, я тут же нахмурился, так как не совсем понимал смысл слов Пинк. Тем не менее, у меня возникло предчувствие, что я вплотную приблизился к некоему большому секрету Собора Бога Теней. Однако у меня не было никакого желания совать свой нос в столь мутные воды. Как уже успела заметить Пинк, служители Собора Бога Теней - народец весьма мстительный, так что далеко не факт, что обладание их секретами сослужит тебе хоть какую-то мало-мальски добрую службу.
  
  Подумав немного над этим вопросом, я развернулся и пнул потерявшего сознание от ран тёмного рыцаря. Он застонал и пришёл в себя.
  
  - Твоё имя? - спросил я.
  
  Тёмный рыцарь поднял голову и, бросив быстрый взгляд в сторону парящей в воздухе Пинк, устремил свой взор на меня. Спустя какое-то время он ответил:
  
  - У меня нет имени. С того дня, как я стал Безмолвным Орлом, у меня более не осталось имени. Как тот, кто одолел меня, быть может, вы пожелаете дать мне имя?
  
  Это предложение меня слегка ошарашило. Одолел его? Так угрозы с помощью заложника тоже считаются за победу?
  
  Этот тёмный рыцарь Собора Бога Теней такой странный... Я мрачно засмеялся, после чего произнёс:
  
  - В таком случае с этого дня тебя будут звать Восол! Это имя будет напоминать тебе, что отныне ты живёшь "В Ожидании СОЛнца". Сегодня я тебя не убью, но однажды я заставлю тебя заплатить сполна за то, что ты посмел всадить свой клинок в грудь одного из Двенадцати Священных Рыцарей... Вот увидишь! Собор Бога Теней может и мстительный, однако этот вот Рыцарь Солнца перед тобой мстительней более чем в десять раз!
  
  - Восол... Хорошо, с этого момента меня будут звать Восол, - Восол кивнул и действительно принял данное мной имя.
  
  Я решил проигнорировать этого странного тёмного рыцаря и обратился к небу:
  
  - Пинк, ты собираешься вернуться в город Свежего Листа?
  
  - Рано или поздно, но мне придётся туда вернуться, - неожиданно честно ответила Пинк. - Мне нужно закончить там кое-какие важные дела, так что я ещё обязательно приеду туда.
  
  Я кивнул и тут же, резко внедрив огромное количество элемента света в Божественный Солнечный Меч, метнул его в небо, где он впоследствии и впился в хрупкое парящее в воздухе тельце.
  
  Изо рта Пинк вырвался сдавленный хрип, и страдальческим голосом она пробормотала:
  
  - Солнце, ты...
  
  Я же бесстрастно заявил:
  
  - Я устал смотреть на маленькую девочку. Иди и найди себе тело постарше, а уже потом возвращайся.
  
  Плоть Пинк начала понемногу осыпаться пеплом, и она кисло улыбнулась:
  
  - Чтобы тело прослужило мне достаточно долго, оно должно пройти весьма продолжительную стадию различных специальных обработок... Ты и впрямь мстителен.
  
  Я кивнул:
  
  - Рад, что ты это понимаешь. Это научит тебя быть более послушной при нашей следующей встрече. Что бы ни произошло, не смей и пальцем трогать моих священных рыцарей.
  
  На это Пинк лишь пробормотала:
  
  - Если бы я заранее знала, что ты в конечном итоге все равно нас нагонишь, я бы никогда и не стала гладить тебя против шерсти... Сколько трудностей это мне принесло, и что же я получила взамен? И где, по-вашему, мне следует искать себе новое тело? Эх... Восол, в этот раз ты действительно доставил мне немало проблем!
  
  - Мои глубочайшие извинения, - отозвался Восол, при этом, невзирая на собственные тяжёлые раны по всему телу, он уважительно приклонил колено и склонил свою голову.
  
  Это немало меня удивило. Похоже, что положение Пинк в Соборе Бога Теней действительно было весьма и весьма высоким.
  
  Сама Пинк же в свою очередь на удивление снисходительно отмахнулась от извинений тёмного рыцаря:
  
  - Что ж, без разницы. Просто отдай принцессу Солнцу. После чего можешь вернуться в Собор Бога Теней и официально запросить разрешение у правительницы королевства Лунных Орхидей на брак с первой принцессой. В свете последних событий сомневаюсь, что Сын Бога Войны всё ещё будет желать брака с твоей дражайшей Алисой.
  
  - Но... - начал было возражать Восол, но Пинк опередила его:
  
  - Не беспокойся, теперь, когда он узнал, что Листа убили именно мы с тобой, он уже не станет убивать принцессу. Хоть этот парень и совершенно не походит на рыцаря, где-то там очень, очень глубоко внутри в нём всё же теплится кроха рыцарской доблести и чести... Ведь так? Ну, во всяком случае, я так думаю.
  
  С этими словами тело Пинк окончательно разложилось и обратилось в прах.
  
  Я закатил глаза на то место, где она только что развеялась и испарилась. Если собралась умирать, то изволь это делать побыстрее! Кто ж знал, что ты ещё успеешь наговорить столько всякой ерунды... да и к тому же, будучи личем, самым злым из всех существ, что населяют этот континент, ты не преминула напомнить мне, Рыцарю Солнца, о необходимости соблюдения рыцарской чести! Ну и где же та хвалёная грань между добром и злом?!
  
  К этому моменту моих внутренних рассуждений, Восол успел тяжело подняться и, встав напротив Алисы, преклонил предо мной колено:
  
  - Сэр, я покорнейше прошу вас не убивать Алису. Тем, кто убил Рыцаря Листа, был я. Это было лишь моих рук дело.
  
  - Нет! - Алиса тут же рванула к Восолу и, закрыв его собственным хрупким телом, взмолилась. - Прошу, только не убивай его. Убей лучше меня. Всё это произошло по моей вине. Мне вообще не следовало убегать из дома. Молю, не убивай Орла!
  
  Восол тут же крепко обнял принцессу, явно намереваясь во что бы то ни стало защитить её, однако сама принцесса при этом начала отчаянно вырываться.
  
  - Алиса! Умоляю, не делай этого, - закричал Восол, словно поведение принцессы было для него настоящей пыткой.
  
  - Орёл! - сквозь слёзы отозвалась принцесса. - Я не смогу жить без тебя. Даже если ты защитишь меня сейчас ценой своей жизни, в этом не будет никакого смысла.
  
  - Алиса... - голос Восола надрывался от всхлипов. Перед лицом настоящей любви даже бесчувственный тёмный рыцарь мог проливать слёзы.
  
  Я же в свою очередь мог лишь слегка ошеломлённо наблюдать за этой парочкой, что слезами и соплями довели себя до невероятно жалкого состояния. Я даже представить себе не мог, что когда-нибудь в своей жизни мне придётся стать свидетелем подобной сцены, что была словно бы напрямую вырвана из какой-то ультра-классической романтической драмы. Причём сам я чувствовал себя последним злодеем, что поставил перед собой цель разлучить двух трагически влюблённых друг в друга людей!
  
  Вы должно быть шутите! Я рыцарь, что отправился спасать принцессу, или вы уже забыли об этом?!
  
  - Господин, отведенные на трансформацию три часа истекли. Вы желаете заплатить дополнительным объемом крови и продлить трансформацию?
  
  Я шёпотом ответил Священной Кольчуге Драконов:
  
  - Нет. За последний месяц я трансформировался трижды. Если так дальше и продолжу, то точно заработаю себе анемию. Да и, даже если я сохраню трансформацию, это дуо так жалостливо хныкает, что не только у меня, у любого бы руки опустились, и он так и не смог бы найти в себе силы убить.
  
  Выйдя из своей трансформации, первое, что я сделал, это пригрозил:
  
  - Я запрещаю вам обоим рассказывать кому бы то ни было о моей истиной личине. Так же вам запрещается упоминать мою маскировку ассасина, иначе...
  
  Алиса, похоже, и без того уже была напугана до чёртиков. Она лишь крепко прижала к себе возлюбленного и отчаянно закричала:
  
  - Я сделаю всё, что угодно, если ты пощадишь Орла!
  
  Прежде чем услышать ответ тёмного рыцаря, я с помощью элементального зрения осмотрел ближайшую местность и обратил внимание, что элемент тьмы уж больно быстро покидает тело тёмного рыцаря. Похоже, что из-за своих ран он сейчас был в поистине плачевном состоянии. Если я просто отпущу его в таком состоянии, он вполне может грохнуться где-нибудь замертво, так и не дойдя до Собора Бога Теней, хех...
  
  Я тут же наложил на него "финальное исцеление", тем самым исцелив большую часть его ранений.
  
  Наверно, из-за того, что они были шокированы моей добротой, Восол и Алиса, потеряв дар речи, молча уставились на меня. Сохраняя вокруг себя нарочито-мистическую атмосферу, я безразлично заявил:
  
  - Прочь с глаз моих. Можешь не беспокоиться, я доставлю твою дорогую принцессу к её мамочке в целости и сохранности.
  
  Даже после моих слов Восол не сдвинулся с места, по всей видимости не решаясь так просто довериться мне.
  
  - Если бы я тогда пошевелился, - аккуратно начал он, - вы действительно отрезали бы принцессе руку?
  
  - Разумеется, отрезал бы. Иначе ты бы отрезал руки мне, - тут же ответил я.
  
  Восол умолк, всем видом показывая, что теперь у него было ещё меньше желания куда-либо уходить.
  
  Я же невозмутимо продолжил:
  
  - Однако, воспользовавшись ею как заложницей и тем самым обездвижив тебя, а затем избив до полусмерти, я бы вернул её руку на место с помощью магии света.
  
  После этих моих слов Восол тяжело вздохнул, после чего заявил:
  
  - Я верю вам, сэр.
  
  Ну, это, конечно, хорошо, что ты мне веришь и всё такое, но откуда взялось это "сэр"? С чего это вдруг ты начал разговаривать со мной в такой уважительной манере? Будучи немного ошеломлён этим, я начал прикидывать в голове. Этот парень ведь не специально ставит меня на пьедестал, чтобы чтить как, своего рода, вечного злейшего врага, ведь нет?
  
  Пока я размышлял над этим, Восол обратился к своей принцессе:
  
  - Алиса, дождись меня, так как я обязательно вернусь, чтобы официально попросить твоей руки.
  
  Алиса же ответила обиженным тоном:
  
  - Но разве ты сам не говорил, что Безмолвные Орлы не имеют право жениться на ком-либо? Мы же решили сбежать с тобой именно из-за того, что Собор никогда бы не позволил тебе сделать мне предложение...
  
  Восол лишь улыбнулся:
  
  - Раз уж "эта персона" лично велела мне сделать тебе предложение, никто в Соборе не посмеет опротестовать это решение.
  
  Эта персона? Это он о Пинк? Я вновь нахмурил брови. Да кто же ты такая, Пинк?
  
  После этого двое голубков принялись страстно прощаться, поочерёдно выражая свою вечную любовь друг к другу, да так долго, что этих воркований хватило бы на добрых 8 миль пути. Глядя на всё это со стороны, я едва сдерживался, чтобы не подойти и не рубануть их обоих мечом, тем самым отправив их в блаженный рай всех влюблённых под названием "пока смерть не разлучит нас".
  
  ["8 миль пути" - это отсылка к известному китайскому произведению "влюбленные бабочки". Своего рода китайская версия "Ромео и Джульетты". В ней девушка поступает в школу под видом парня (в древнем Китае девушкам было запрещено учиться высоким наукам), где встречает парня. Со временем она влюбляется в него. В какой-то момент, отец отзывает ее обратно домой. Парень вызывается отправиться с ней, и на протяжении всей дороги до дома (8 миль) она делает ему всяческие намеки на то, что она девушка, а не парень.]
  
  Я раздражённо рыкнул:
  
  - Восол, если ты не поторопишься и не залечишь свои оставшиеся раны, ты потеряешь настолько много крови, что просто не доживёшь до того счастливого момента, когда сможешь сделать ей предложение.
  
  Услышав мои слова, Алиса наконец-то оторвалась от своего возлюбленного и торопливо пожелала ему доброго пути. Лишь тогда Восол соизволил уйти прочь.
  
  Алиса так и осталась стоять на месте, глядя вслед удаляющемуся любимому, и лишь спустя целую вечность она всё же удостоила меня своим царским вниманием и, обернувшись, поинтересовалась:
  
  - Назад мы будем лететь по небу?
  
  - По-твоему, я умею летать? - ответил я грубым тоном, делая вид, что нахожусь в крайне плохом расположении духа. Я оценивающе оглядел Алису с ног до головы, после чего спросил:
  
  - Ты маг воздуха какого уровня?
  
  - Продвинутого, - едва слышно отозвалась Алиса.
  
  Похоже, что где-то у себя в голове она уже успела приписать меня к числу жутких свирепых чудовищ. Её характер очень сильно разнился с характером Анны. На её месте Анна, даже будучи до смерти напугана мной, скорее вышла бы против меня со своими секирами наголо, чем вот так вот сидела бы и тряслась от страха.
  
  - Очень хорошо, - на моих губах появилась лёгкая улыбка. - В таком случае, прежде чем за нами придут Лист и остальные, ты научишь меня всему, что знаешь о магии воздуха.
  
  - Научу тебя? - шокировано переспросила Алиса. - Разве мне вообще есть, чему тебя учить? Твои заклинания гораздо мощнее моих!
  
  Я ведь не мог честно объяснить ей, что, помимо магии тьмы, которой меня недавно обучил Альдзирт, я не знаю ни единого реального заклинания, так ведь? К тому же, если я решу ей об этом рассказать, мне придётся постоянно опасаться, что она подорвёт меня своей магией, стоит мне на секунду отвлечься, и отправит меня прямиком на небеса.
  
  Я ещё раз всё тщательно взвесил в голове, приняв во внимание и тот факт, что она до смерти меня боится, и, специально нацепив на лицо самую неприглядную гримасу, взревел:
  
  - С какого перепугу ты решила, что вольна задавать мне все эти никчемные вопросишки? Я сказал, что ты будешь учить, значит, именно это ты и будешь делать!
  
  Дрожа, как осиновый лист, Алиса выдавила из себя короткое писклявое "да". Как на неё сейчас ни взгляни, а она больше походила не на гордую принцессу, а на падчерицу, которую унижает её злобная мачеха.
  
  Но я не хочу играть роль злобной мачехи, с тревогой подумал я. Как вообще рыцарь, что шёл спасать принцессу из беды, умудрился превратиться в злобную мачеху, что издевается над своей падчерицей?
  
  Я священный рыцарь, а не мачеха!
  
  - Орёл... хнык! Приди и спаси меня...
  
  - Не плакать! - угрожающе рыкнул я.
  
  - Хнык! - на этой ноте Алиса послушно заткнулась и незамедлительно грохнулась в обморок.
  
  * * *
  
  
  Вскоре после начала нашего совместного путешествия, мы с принцессой столкнулись с кое-какими серьёзными трудностями...
  
  Хоть Восол и оставил нам палатку, ни Рыцарь Солнца, ни принцесса не знали, как устанавливать палатки.
  
  Хоть Восол и оставил нам сухих веток, ни Рыцарь Солнца, ни принцесса не знали, как сделать из них стойку для барбекю.
  
  Хоть Восол и оставил нам пойманную им дичь, ни Рыцарь Солнца, ни принцесса не знали, как приготовить что-либо на костре, не спалив при этом всё до углей. Осознав все это, я умоляюще воздел свои глаза к небу, а сердце наполнилось безграничным сожалением. Если бы я заранее знал, что такое случится, я бы взял Восола с собой. Ну и что я должен был делать с этой принцесской, этим абсолютно бесполезным созданием, что могла предложить другим лишь свою симпатичную мордашку?
  
  - Восол в сто раз лучше тебя. Он умеет ставить палатки, разводить костер и жарить для меня вкусное мясо! - Алиса, похоже, была настолько голодна, что напрочь позабыла бояться меня и принялась ныть. - Ты всего лишь бесполезный рыцарь с милым личиком... Нет, Восол выглядит в сто раз лучше тебя! Ва-а-а-а! От тебя не только никакого толку нет, так ты ещё и страшненький! Хочу вернуться к Восолу... Восол!
  
  - Это не я не красив, а он ненормально привлекателен! - я был ничуть не менее голоден, чем она, и это обстоятельство никак не способствовало моему хорошему настроению. В ответ на её крик я громко возразил. - Да и вообще, кто бы говорил! Почему твое заклинание полёта столь слабо? Альдзирт вот может лететь весь день и всю ночь без передышки, тебе же требуются целые сутки отдыха спустя всего лишь три часа полёта! Я уж и не говорю о том, что летишь ты просто с черепашьей скоростью. Неудивительно, что мы до сих пор не вернулись!
  
  В ответ Алиса закричала голосом, что был на октаву выше моего:
  
  - Да я даже не знаю этого твоего Альдзирта! Начнем с того, что маги воздуха продвинутого уровня могут использовать магию полёта лишь три часа в день, да и скорость полёта изначально была задана такой в самой структуре заклинания! Ва-а-а-а! Восол! Плохой парень издевается надо мной, так почему же ты всё ещё не пришёл и не спас меня?!
  
  Это меня уже бесит!
  
  - Замолкни! - взревел я. - Заранее предупреждаю, тебе запрещено рассказывать кому бы то ни было о том, что я могу использовать магию.
  
  Затем, наплевав на свой статус рыцаря, я начал стремительно применять различные магические умения.
  
  На улице идет дождь, а мы никак не можем установить палатку? Не проблема. С помощью магии я вышибу пещерку прямо в склоне горы, чтобы мы смогли там обсохнуть и выспаться.
  
  Мы успели дико проголодаться, а стойку для барбекю никто из нас делать не умеет? Не беда. С помощью элемента воздуха я заставлю кусок мяса зависнуть прямиком над костром.
  
  Говорите, мясо сгорит? Не беспокойтесь. Я подвешу его чуть выше и позволю готовиться неспешно. Рано или поздно, но оно всё же полностью прожарится, не сгорев при этом до состояния угольков!
  
  Сидя в сухой пещере и вгрызаясь в поджаренное мной мясо, Алиса едва слышно промямлила:
  
  - Прости, я была неправа. Совсем чуть-чуть, но ты полезен, хоть и по-прежнему некрасив.
  
  На секунду оторвавшись от поедания своей порции мяса, я возразил сквозь стиснутые зубы:
  
  - Проблема не во мне, а в твоем исковерканном понимании прекрасного! Ты слишком долго смотрела лишь на Восола, поэтому твоё восприятие красоты претерпело неисправимые изменения. На твоем месте я был бы поосторожнее с этим; если и дальше продолжишь смотреть лишь на него, ты очень скоро не сможешь даже на собственное отражение в зеркале глянуть.
  
  Это мое замечание настолько шокировало Алису, что она аж мясо выронила и в панике воскликнула:
  
  - Ерунда! Я ведь самая прекрасная дева во всем королевстве, так что, даже если я и не наносила макияжа вот уже несколько дней... Я ведь по-прежнему красива, ведь правда? Правда? - когда же с её уст сорвались последние слова, её голос звучал так, словно она была вне себя от беспокойства и едва сдерживала слёзы.
  
  На какое-то время я замолк и ничего не произносил, однако услышав её всхлипы, тут же успокаивающе заявил:
  
  - Да-да, ты по-прежнему прекрасна!
  
  Услышав мои слова, она позволила легкой улыбке появиться на свежем заплаканном лице и, внезапно поменявшись со мной ролями, принялась подбадривать меня в ответ:
  
  - Ладно, и ты тоже весьма красив. По крайней мере цвет твоих глаз прямо-таки завораживает, даже глазам Восола не уступает. Да и кожа у тебя на вид очень гладкая... - в этот момент она и впрямь потянулась ко мне рукой и прикоснулась к лицу, после чего тут же удивлённо воскликнула. - Такая мягкая и нежная! Как ты добился такого эффекта... Стоп, погодь, ты же парень, только не говори мне, что она от природы такая? Вот повезло!
  
  Я тут же скороговоркой проговорил:
  
  - В прокисшее молоко капнуть десять капель лимонного сока, добавить экстракт тридцати роз, а затем сок из стеблей десяти лаванд. Позднее смешать получившуюся смесь с небольшим количеством муки, нанести на всё тело, пропарить себя не менее часа, и проделывать это как минимум раз в неделю.
  
  - ...Повтори мне это ещё раз, когда вернёмся во дворец. Сейчас мне не на чем записать всё это.
  
  - Если ты хорошо сыграешь свою роль спасённой принцессы и пообещаешь не раскрывать мой истинный характер ни перед кем, - выдвинул я свое предложение, - я, когда придет время, раскрою тебе все тайные рецепты масок и припарок для ухода за кожей, какие только сам знаю. Гарантирую, что когда Восол придёт просить твоей руки, кожа твоя будет столь же бела и нежна, сколь и кожа новорождённого младенца.
  
  - По рукам! - восторженно воскликнула Алиса.
  
  * * *
  
  
  В последующие несколько дней дождь продолжал накрапывать не переставая. А так как я не был уверен, что смогу отыскать другую горную гряду посреди дремучего леса, я решил, что мы вполне можем посидеть и тут в ожидании спасательной команды. И действительно, не успела погода наладиться, как я почувствовал приближение Листа и прочих.
  
  Среди той группы спасателей всего трое обладали невероятно большим количеством элемента света в теле. Одним из них, разумеется, был сам Лист, а двумя другими... В теле одного из них так же присутствовало большое количество элемента воды, так что им, скорее всего, был Лёд. У второго же в теле было большое количество элемента стали, однако также имелся и элемент земли, так что это вряд ли был Рыцарь Стали. Подобное сочетание элементов характерно для... Рыцаря Камня!
  
  Он один из Двенадцати Священных Рыцарей и принадлежит к "жестокой, хладнокровной" фракции. Он особо знаменит своим упёртым характером, что так же непрошибаем и непоколебим, словно камень. Говорят, что проломить его голову хоть и сложно, но возможно, а вот сломить его упёртый характер будет сложнее, чем разрушить всю Церковь Бога Света.
  
  ...Во всяком случае, это то, что о нём известно всему континенту. Вот только Рыцарь Камня этого поколения был слегка другим... Он был довольно-таки миролюбивым человеком, с которым очень легко найти общий язык.
  
  До меня доходили слухи, что даже за три года обучения, предыдущий Рыцарь Камня так и не сумел сделать Юного Рыцаря Камня более упёртым. В конце концов, бывший Рыцарь Камня настолько отчаялся, что уже было собрался отказаться от него и заменить его запасным Юным Рыцарем Камня (не все члены предыдущего поколения Двенадцати Священных Рыцарей были настолько глупы, чтобы забыть выбрать себе запасного преемника).
  
  Но, с другой стороны, помимо его жгучего отказа становиться более упёртым, Юный Рыцарь Камня не делал более ничего дурного. Поэтому тяжело было найти какой-то худо-бедно приличный аргумент для того, чтобы заменить его, поэтому-то весь этот процесс затянулся на долгие шесть месяцев, вплоть до всеобщего заседания совета, которое и должно было определить, останется он, или нет...
  
  Мой учитель, на тот момент действующий Рыцарь Солнца, войдя в зал заседания, со вздохом произнёс:
  
  - Даже под страхом быть выдворенным за стены Священного Храма, он отказывается становиться упёртым человеком? Подумать только, в этом мире всё же есть люди, что столь упёрто будут отказываться становиться упёртыми... Эх! Воистину упёртое дитя!
  
  Со слов учителя, после того, как он произнёс эти слова, на лицах нескольких сотен людей, что в тот день присутствовали на слушании, разом появилось одно и то же выражение, что, как утверждал мой учитель, явило собой одно из редчайших зрелищ на всём континенте.
  
  Когда же я спросил у учителя, что же это было за выражение такое, он ненадолго задумался, после чего написал иероглиф "?", и велел мне представить себе несколько сотен людей с таким вот выражением лица. Вообразив у себя в голове подобную сцену, я вынужден был согласиться, что это, пожалуй, и впрямь можно назвать одним из редчайших зрелищ на всем континенте.
  
  После этого инцидента Юному Рыцарю Камня было позволено остаться, и впредь более никто и никогда не выдвигал предложение о его смещении.
  
  Поразмыслив немного, я догадался почему Кара отправил сюда именно Камня.
  
  Среди членов "жестокой, хладнокровной" фракции лишь Рыцарь Камня имел опыт по проведению дипломатических переговоров. Хоть Рыцарь Бури из "хорошее, добросердечной" фракции и подходил на эту роль лучше, он не мог так уж просто покинуть Священный Храм, так как в таком случае имелся огромный риск, что более половины функций Храма попросту остановятся. Поэтому-то вместо него и был отправлен Камень, чтобы тот помог Листу урегулировать все дипломатические аспекты и восстановить доброе соседство между Церковью Бога Света, Монастырём Бога Войны и правящей семьёй королевства Лунных Орхидей.
  
  Если бы мы позволили Листу заняться переговорами самому, ему бы ничего иного и не оставалось, кроме как соглашаться со всеми возможными требованиями другой стороны.
  
  Что же касается причины прибытия сюда Льда, то она была даже более очевидна. Лёд попросту был первоклассным мечником, так что, если нам всё же не удалось бы избежать конфронтации с королевством Лунных Орхидей и Монастырем Бога Войны и пришлось бы второпях бежать, присутствие Льда существенно подняло бы наши шансы выбраться отсюда живыми...
  
  - Солнце!
  
  Лист буквально влетел в пещеру, схватил меня за плечи и принялся что есть мочи трясти меня:
  
  - Солнце! Солнце! Ты в порядке? Все хорошо? Слава богу! Ох, точно! Принцесса Алиса тоже в полном порядке... Хвала небесам! - его голос звучал так, словно он вот-вот начнет всхлипывать.
  
  Это в свою очередь пробудило во мне внезапное чувство вины. Похоже, что с самого начала нашего путешествия я вынуждал его постоянно беспокоиться то об одном, то о другом... Он действительно был мамочкой "хорошей, добросердечной" фракции...
  
  - Не плачь, я в полном порядке, - успокоил его я. - И, глянь, принцесса тоже спасена и чувствует себя прекрасно.
  
  На это Лист лишь тихо промямлил в ответ:
  
  - Но твои глаза...
  
  Я закатил глаза к небу и уверенно заявил:
  
  - Мои глаза в полном порядке. Ты слишком много беспокоишься об этом, мамочка-Лист.
  
  - Рад видеть вас в добром здравии, Капитан Солнце.
  
  Я повернул голову в сторону входа в пещеру, откуда донесся голос Рыцаря Камня. Вслед за ним в пещеру вошёл Рыцарь Льда, но, в отличие от первого, он не проронил ни единого слова, впрочем, как и всегда.
  
  Я тут же нацепил на себя лучезарную улыбку в стиле Рыцаря Солнца и грациозно вернул приветствие:
  
  - Да прольётся же на тебя блистательное сияние благожелательного Бога Света, брат Камень.
  
  Камень пристально уставился на меня, после чего спросил:
  
  - Солнце, сколько пальцев я показываю?
  
  - ...С позволения благожелательного Бога Света, мой ответ: полное отсутствие, как и состояние мозгов в вашей светлой головушке! - ворчливо ответил на вопрос я. Похоже, что Лист уже успел всем рассказать слёзовыжимательную историю о том, что я был "ослеплён" в ходе его воскрешения или что-то в этом духе.
  
  - Верно, это был правильный ответ, - гоготнул Камень, услышав мой ответ, после чего успокаивающе заверил Листа. - Лист, ты слишком много об этом думаешь. Солнце в норме.
  
  Через несколько секунд Лист отозвался на слова Камня задумчивым "Хм-м", но я так и не сумел определить, поверил ли он словам Камня о том, что со зрением у меня всё в порядке, или же просто не захотел начинать новый виток спора.
  
  Вскоре к пещере подоспели Майк, Анна и Остин, а позади них шествовала целая шеренга воинов. Стоило им только войти вовнутрь, как Анна тут же воскликнула "Алиса!", после чего, подбежав к своей старшей сестре, с тревогой вопросила:
  
  - Этот презренный, бесстыжий и никчёмный тип что-нибудь сделал тебе? Он тебя бил? Он пытался сорвать бутон твоего целомудрия?
  
  - Анна, что за ерунду ты говоришь? - упрекнула сестру Алиса. - Лишь благодаря усердию и заботе Рыцаря Солнца, что героически спас меня из лап злоумышленника, а затем приглядывал и оберегал меня, мне удалось благополучно вырваться из этой опасной ситуации. Он благородный рыцарь. Тебе не следует оскорблять его.
  
  Тут же в пещере воцарилась гробовая тишина. С большим трудом, но Анна всё же повторила:
  
  - Солнце, он... он благородный рыцарь?
  
  Я и сам был шокирован тем, какую силу имели мои тайные рецепты для ухода за кожей лица. Благодаря им, я в мгновение ока превратился из презренного, бесстыжего и никчёмного типа в благородного рыцаря.
  
  - Верно, - Алиса поднялась со своего места и немного властным тоном кликнула. - Слуги!
  
  Стоило ей позвать их, как приблизительно десять человек, что до сей поры уважительно держались на расстоянии от нас у входа в пещеру, тут же заняли всё пространство. Похоже, что сюда явились не только воины, но и прислуга из королевского дворца. Они все проследовали прямиком к принцессе и принялись облагораживать её, подавая ей чистые полотенца одно за другим, накинули ей на плечи чистый плащ с шикарными широкими драпировками и даже начали укладывать ей волосы.
  
  Пока Алиса проходила через этот процесс перевоплощения, Майк лишь молча стоял в стороне. Тем не менее я прекрасно понимал, почему он так и не высказал своего мнения. Из подслушанного мной диалога Анны и Листа можно было сделать вывод, что Алиса ранее напала на его команду. Если бы я сейчас был на месте Майка, я бы тоже вряд ли был доволен.
  
  В то же время Рыцарь Камня спросил у меня в своей учтивой манере:
  
  - Капитан Солнце, ввиду того, что мы лишь недавно прибыли, нам не ясны все обстоятельства сего дела. Могу ли я попросить вас высказать своё мнение по поводу нынешнего положения дел?
  
  - Мы можем обсудить это уже по нашему возвращению в замок, - без промедления ответил я.
  
  - Капитан Солнце как всегда чтит свое слово и прямо следует своей цели, - заметил Камень. - Полагаю, ни у кого нет возражений?
  
  Это не имеет никакого отношения к "чтению своего слова". Я просто хочу принять ванну... До чего же несёт! К этому моменту я уже пах настолько отвратительно, что уже был готов возненавидеть Бога Света за то, что в свое время не отнял у меня обоняние!
  
  Возвращение домой оказалось куда как более простой задачей, так как среди тех, кто пришёл сегодня сюда, были и маги королевского двора. Они принесли с собой магический круг, что предназначен для телепортации большого количества людей и был заранее соединен с другим таким же магическим кругом в королевском дворце. Просто внедрив в магический круг необходимое количество элемента воздуха, мы смогли мгновенно переместиться во дворец.
  
  * * *
  
  
  Моей первостепенной задачей по возвращению в королевский дворец стало приведение себя в божий вид, прежде чем вновь предстать перед королевой, так что ванна была мне просто необходима. Однако, приняв наконец-то ванну и поев, я почувствовал себя настолько свежим и довольным, а кровать столь сладко манила меня своей мягкостью и белизной...
  
  Хоть я и понимал, что обязательно должен отчитаться перед королевой и доложить ей обо всех произошедших событиях, я не сумел воспротивиться искушению... я заполз в свою кровать, чувствуя себя человеком, что уже месяц толком не спал, и тут же начал проваливаться в блаженное забытье...
  
  - Солнце...
  
  Уже на полпути в мир грёз мне послышалось, как кто-то зовёт меня, и я тут же проворчал:
  
  - Ох, да что вам всем от меня надо? Я так устал, потише вы там...
  
  Через пару секунд раздался ответ этого человека:
  
  - Ладно, забудь, спи спокойно.
  
  Через несколько дней королева официально выразила мне свою благодарность.
  
  Причиной её благодарности было то, что я совершил великий подвиг, в целости и сохранности возвратив домой принцессу, и в качестве вознаграждения за своё деяние я получил абсолютно бесполезную медаль почета. Медаль была вручена мне лично принцессой Алисой, при этом в момент передачи она ещё раз напомнила мне принести ей обещанные рецепты в обмен на эту медаль почета... Она что, считает меня полным идиотом? Да какой прок мне с этой дурацкой медали?
  
  Я отказываюсь меняться. Я подожду, пока она в слезах не приползёт ко мне и не начнет умолять об обмене, хмф!
  
  Вот только уже в полдень того же дня мне сообщили, что эта медаль была инкрустирована настоящими драгоценными камнями и вообще стоила целое состояние... Так что мне ничего более не оставалось, кроме как самому пойти к принцессе с просьбой закончить наш с ней обмен.
  
  В свою очередь Сын Бога Войны расторгнул помолвку с принцессой Алисой.
  
  Королева, разумеется, всеми силами пыталась предотвратить расторжение этой помолвки, предложив просто-напросто заменить одну принцессу другой, а точнее предложила Майку жениться на принцессе Анне. В ответ на это предложение обе стороны с отвращением взглянули друг на друга и синхронно заявили:
  
  - Если вы заставите меня жениться на ней/выйти замуж за него, настанет уже моя очередь искать кого-то, чтобы сбежать с ним/ней из дому!
  
  Королева выглядела весьма озадаченной этим развитием событий, но как раз в этот момент самая младшая принцесса королевства Лунных Орхидей, которой только недавно исполнилось десять лет, вприпрыжку подбежала к своей матери, королеве, и невероятно милым голоском объявила, что "когда она вырастет, она хочет стать невестой братца Сына Бога Войны". Таким образом, проблема была благополучно разрешена.
  
  Майк пошел и обручился с юной принцессой, а сама свадьба была назначена на период, когда принцессе исполнится шестнадцать лет.
  
  Разумеется, в массах тут же пошли различные слухи и сплетни в духе того, что "Сын Бога Войны на самом деле педофил". Но тот факт, что ему удалось обручиться с принцессой, что была аж на десять лет моложе его самого, определённо стоил обвинения в педофилии. По крайней мере сам Майк со всей серьёзностью и огромным энтузиазмом подошёл к планированию обучения своей будущей жены.
  
  * * *
  
  
  Также выяснилось, что воскрешение действительно не прошло без побочного эффекта.
  
  Всю серьёзность изменений в его теле Лист осознал, лишь когда с первого взгляда заметил крохотные дырочки в крылышках мухи, что летела в десяти метрах от него.
  
  После серии различных экспериментов (а точнее, я заставил его сосчитать количество мошек на собачей какашке, что лежала более чем в тридцати метрах от нас) было окончательно подтверждено, что он обрёл сверхчеловеческое зрение.
  
  А так как он у нас был лучником, для него обладание сверхчеловеческим зрением было сродни суперспособностям... Проще говоря, его и без того безукоризненное владение луком стало ещё более невероятным.
  
  По совместительству, когда я указал Листу на какашку в более чем тридцати метрах от того места, где мы с ним стояли, мне наконец-то удалось убедить его в том, что я не слеп.
  
  * * *
  
  
  Наконец-то мы вернулись в Церковь Бога Света.
  Условие ?10: Установить романтические взаимоотношения с принцессой
  
  Ах, Церковь Бога Света! Ах, мой возлюбленный Священный Храм! Как только я увидел впереди грандиозные и величественные стены Церкви Бога Света, моё сердце тут же переполнилось всевозможными тёплыми чувствами. В этот миг я был похож на странника, что спустя десятки лет скитаний наконец-то вернулся домой, чтобы впрыгнуть в нежные объятия своей матери...
  
  Ну, наконец-то я вернулся! Наконец-то вернулся к своей блаженной жизни церковного отшельника!
  
  Хоть я и продолжал старательно удерживать свой грациозный вид, я всё же не смог удержаться, и стоило мне выбраться из кареты, как мои ноги принялись всё быстрее и быстрее нести меня к дверям Священного Храма, чтобы позволить мне вновь увидеть мою обожаемую комнату, в которой я не был вот уже целый месяц. Однако, проходя через площадь, что располагалась напротив входа в Священный Храм, я заметил большое скопление людей. Я тут же нахмурился, так как почувствовал в центре этой толпы двух уже известных мне людей.
  
  Роланда и его вице-капитана Тилера.
  
  Несмотря на то, что со всех сторон их плотно окружала большая толпа рыцарей, до меня долетали непрекращающиеся звуки скрещивающихся в бою клинков. На миг я ошарашено замер, но тут же оцепенение сменила жгучая ярость. Да как они посмели вредить друг другу прямо на территории Священного Храма!
  
  Я принялся активно работать локтями, прокладывая себе путь к центру. Поначалу священные рыцари раздражённо оборачивались на меня, но, увидев, кто я, тут же удивлённо отпрыгивали в сторону, позволяя мне пройти вперёд.
  
  Протиснувшись сквозь толпу к самому центру, я действительно обнаружил там двух сражающихся людей. Их удары были на удивление быстрыми и безжалостными. Внезапно меня охватил ужас того, что стоит мне промедлить ещё хоть секунду, и кто-нибудь из них может оказаться очень серьёзно ранен.
  
  - Вы оба, а ну немедленно остановитесь! - тут же закричал на них я. Увидев, что обе стороны действительно прекратили сражение, я облегчённо вздохнул, после чего я завопил на того наблюдающего за боем рыцаря, которого знал лучше всех прочих. - Адаир, почему ты их не остановил?
  
  Адаир на миг ошеломлённо замер, но, недолго думая, торопливо подбежал ко мне и принялся шепотом объяснять:
  
  - Капитан, всё в порядке. Капитан Ад просто проводит учебный бой со своим вице-капитаном. В течение последнего месяца они делали это каждый день. Порой даже Капитан Кара к ним присоединялся.
  
  Услышав его слова, я тут же взглянул на Роланда и его вице-капитана Тилера. Оба уже давно опустили клинки и молча смотрели на меня. Они стояли совершенно расслабленно, и не похоже было, что они намеренны вновь вступить в ожесточенную схватку... О, нет! Похоже, я всё неправильно понял. Про себя я не мог не усмехнуться. Похоже, смерть Листа немного расшатала мои нервы. Как ни взгляни, а это всё же площадь перед самыми дверьми Священного Храма, по которой всегда ходят множество людей. Разве ж мог один из Двенадцати Священных Рыцарей или же вице-капитанов умереть здесь?
  
  Даже если бы Адаир и не сумел их остановить сам, Кара бы, несомненно, не позволил случиться ничему столь трагичному.
  
  В этот момент Адаир продолжил своё объяснение шёпотом:
  
  - Капитан, вообще-то первоначальной причиной этих боёв было обещание Капитана Ада, что он добровольно передаст своё звание капитана Тилеру, если тот сможет одолеть его в сражении на мечах. Но спустя всего лишь десять дней ежедневных спаррингов, Тилер признал своё полное поражение. Теперь же Капитан Ад просто-напросто инструктирует Тилера и других членов отряда Рыцаря Ада в их владении клинком.
  
  - Проблема действительно была урегулирована? - также шёпотом уточнил я.
  
  - Да, - утвердительно кивнул Адаир. - Теперь, если кому-то придёт в голову оспорить авторитет Капитана Ада, Тилер будет первым человеком, кто встанет на его защиту.
  
  Я удовлетворённо кивнул:
  
  - Помоги мне объяснить мои действия. Я хочу вернуться в свою комнату и наложить маску.
  
  - Капитан? - Адаир с замешательством уставился на меня.
  
  Поняв, что я неосознанно поведал ему о своих истинных намереньях, я тут же выдумал другое оправдание:
  
  - ...Я имел в виду, что хочу вернуться в свою комнату и отдохнуть.
  
  - Да, капитан. Благодарю вас за ваш нелёгкий труд.
  
  Я тут же резко развернулся и стремительно ушёл прочь. Когда я был уже на приличном расстоянии от того скопления священных рыцарей, до меня донеслось короткое объяснение Адаира:
  
  - Вы здесь ничего не видели, поняли?
  
  - Поняли, - в унисон отозвались рыцари.
  
  Адаир и впрямь достоин называться моим вице-капитаном. У него даже стиль управления схож с моим. Ему было влом даже оправдание придумывать.
  
  - Гришиа!
  
  Я обернулся и поинтересовался у Роланда, что как раз успел нагнать меня:
  
  - Ну как, привык уже к жизни в Священном Храме?
  
  - Привык, но ты уверен, что я действительно могу продолжить жить вот так? - догнав меня, Роланд снизил скорость ходьбы, чтобы идти вровень со мной. Он неуверенно продолжил. - Если правда обо мне раскроется, тебя...
  
  Я же раздражённо закатил глаза к небу:
  
  - Ты что, даже проведя в Священном Храме более месяца, ты так и не понял, как тут всё устроено? Если бы мы с Карой, указав на яблоко, заявили, что это помидор, то с этого момента все яблоки стали бы называться помидорами.
  
  Роланд нахмурился, но так ничего и не сказал.
  
  - Не беспокойся, даже если тебя раскроют, в худшем случае нам придётся сжечь тебя на костре, - после чего специально заявил. - Даже если тебя действительно раскроют, со мной ничего плохого не стрясётся до тех пор, пока ты сам согласен на сожжение. Так что, ты можешь мне пообещать, что, если этот день настанет, ты позволишь мне привязать тебя к столбу и сжечь на костре?
  
  - Да, - решительно заявил Роланд.
  
  Я улыбнулся. Роланда перестанет волновать этот вопрос лишь тогда, когда он уверится, что всё можно будет с лёгкостью разрешить, всего лишь пожертвовав его жизнью. Больше всего на свете он боялся причинить страдания другим, так что это был наилучший способ его убеждения. А вот Кару мне бы не удалось так просто одурачить. На месте Роланда он, скорее всего, начал бы задавать встречные вопросы в духе "Ну а ты готов поклясться перед Богом Света, что обязательно сожжёшь меня на костре, если наступит такая необходимость?"
  
  - Вот и славно, Капитан Ад. Полагаю, теперь вам следует вернуться к своему вице-капитану и продолжить ваш прерванный спарринг. Солнце устал и желает поскорее отдохнуть.
  
  - Конечно, - Роланд осмотрительно кивнул головой, после чего вдруг заявил очень серьезным тоном. - Гришиа... Нет! Солнце, я клянусь, что сделаю всё от меня зависящее, и впредь буду достойно исполнять все обязательства Рыцаря Ада.
  
  Услышав это заявление, я ещё раз облегчённо выдохнул. Проблема Роланда так же была благополучно разрешена, и, похоже, в будущем меня ждут ещё множество беззаботных дней.
  
  * * *
  
  
  Вскоре к нам прибыл ещё один тайный эмиссар из королевства Лунных Орхидей. В этот раз даже Его Величество король моей страны был в шоке. Особенно сильно его обеспокоил вопрос, не заключила ли Церковь Бога Света какого-то тайного соглашения с королевством Лунных Орхидей.
  
  Под бдительным взором Двенадцати Священных Рыцарей и Ильи, которого король специально прислал для наблюдения, эмиссар, широко ухмыляясь, вынул толстую пачку писем и произнёс:
  
  - Принцесса Анна из моего королевства желает передать эти письма Рыцарю Листа Церкви Бога Света.
  
  Все дружно уставились на стопку надушенных писем, что по высоте могла бы с легкостью посоперничась со стопкой документов, что обычно Буря таскал в руках.
  
  Одна за другой на лицах Двенадцати Священных Рыцарях начали вспыхивать насмешливые улыбочки.
  
  Илья в замешательстве начал чесать голову, а напряжённое выражение, что до этого момента не покидало его лица, исчезло без следа.
  
  Лист благодарно кивнул, принимая из рук эмиссара письма, однако даже после передачи писем эмиссар не выказал ни малейшего желания уходить:
  
  - Принцесса Анна приказала мне без вашего ответа не возвращаться, - заявил он, глядя на Листа.
  
  К этому моменту челюсть Листа уже успела отвиснуть настолько, что почти касалась нагрудника, но Лист всё же сумел выдавить из себя едва слышное "Ладно". Затем на глазах у всего честного народа, он вынул из-за пазухи несколько десятков писем собственного написания (они не были надушены, но, скорее всего, Лист просто не мог себе позволить покупку парфюма, так как он попросту был для этого слишком беден) и передал их эмиссару из королевства Лунных Орхидей.
  
  Как только довольный эмиссар удалился вкупе с несколькими десятками писем, Пламя тут же запрыгнул на спину Листа и принялся хлопать его по спине:
  
  - Лист, ах ты ж мелкий засранец, так ты у нас, оказывается, с принцессой встречаешься!
  
  - Боже ж ты мой! Наш хороший парень Лист умудрился стать первым членом Двенадцати Священных Рыцарей, которому удалось завоевать сердце принцессы!
  
  Ну, вообще-то, первому это удалось Илье, про себя опроверг это заявление я.
  
  - Этот мир действительно изменился; теперь принцессы влюбляются в по-настоящему хороших парней! - с горечью произнёс Рыцарь Земли.
  
  - Я тоже хочу быть хорошим парнем! - взмолился Рыцарь Луны, глядя на символ Бога Света, при этом по его щекам текли два ручейка горьких слёз.
  
  Я же, услышав последнее заявление, почувствовал себя оскорблённым.
  
  Я ведь тоже хороший парень! Я даже являюсь лидером Двенадцати Священных Рыцарей, выгляжу гораздо привлекательнее Листа, да и зарплата у меня куда выше! Так почему же все принцессы на всем континенте только и умеют, что называть меня "презренным"?
  
  Хнык-хнык. Я-я... просто должен был дать своей израненной душе немного отдыха и комфорта, поэтому отправился в коридор, специально предназначенный для церковных отшельников, чтобы отыскать окно с хорошим видом на прекрасных целительниц Святилища Света.
  
  Чёрт! Хочу остаться церковным отшельником до конца своих дней! Причитал я в душе.
  
  В этот момент ко мне подошёл Капитан Кара и, облокотившись на раму того же окна, принялся вместе со мной смотреть в окно, выходящее на аллею Святилища Света. Так мы простояли довольно долгое время, однако, в конце концов, он всё же произнёс:
  
  - В Святилище Света сегодня выходной день.
  
  - Я знаю.
  
  - Тогда на что ты смотришь?
  
  - Смотрю на пустое место и сполна ощущаю убогость своего существования...
  
  Мы вновь дружно уставились на аллею Святилища Света в окне. Спустя какое-то время Кара вновь заговорил:
  
  - Ранее, когда Лист запрашивал помощь из Священного Храма, он упомянул, что, по-видимому, что-то плохое стряслось с твоими глазами.
  
  Моё сердце йокнуло в груди, но сам я лишь равнодушно пожал плечами:
  
  - Он просто перенервничал. Разве ж я похож на слепого человека? Слепец, что пришёл посмотреть на прекрасных дам - что за дурацкая шутка.
  
  - Тогда ответь, какой цвет имеет оперение вон той птицы на подоконнике?
  
  Я замолк на мгновение, после чего осторожно ответил:
  
  - Оно белое.
  
  Между нами тут же повисла многозначительная тишина, которая затем была нарушена едва слышным вздохом Кары:
  
  - ...Гришиа, ты и дальше планируешь скрывать это от меня?
  
  Ну да, ну да, Кару мне не одурачить... Я выдавил из себя натянутую улыбку.
  
  Ранее я воспользовался предлогом сильной усталости, чтобы проваляться несколько дней в селении Лесной Зелени. На первый взгляд могло показаться, что я отдыхал, однако на самом деле я как проклятый тренировал своё элементальное зрение. В течение тех десяти дней я почти не спал. Я практиковал своё умение до тех пор, пока не решил, что достиг в этом совершенства. Даже когда я отправился к принцессе Алисе для свершения своей мести, ни принцесса Алиса, ни Восол, ни Пинк так и не поняли, что всё это время я был слеп.
  
  Позднее, уже на пути в Священный Храм, моё элементальное зрение ещё больше обострилось. Теперь я даже мог различить мельчайшие детали поверхности, совмещая и скрещивая между собой различные элементы тела... Что? Говорите, что это предложение слишком замысловатое, и вы не поняли его значения? Эх! Если в двух словах, то я теперь мог даже сказать, сколько именно пуговиц было пришито к рубашке.
  
  Благодаря всему этому я мог в какой-то мере определить, какое выражение лица было у моего собеседника... Мне даже почти удалось убедить самого себя в том, что я не слеп.
  
  Но что бы я ни делал, я не мог ощутить "цвет". Также для меня более не существовало разницы между красотой и уродством. Поэтому, когда в тот раз в пещере Алиса спросила меня, красива ли она, я правда не мог сказать, насколько красива она была. В моём сознании её лицо выглядело как состоящая из множества различных элементов поверхность с вогнутостями и выпуклостями на определённых местах. Для меня оно более не имело никакого отношения к "красоте" или же к "уродству".
  
  В свою очередь Кара настороженно нахмурился:
  
  - Ты не рассказывал мне о том, что "воскрешение" требует столь высокой цены от заклинателя.
  
  - А эта высокая цена и не является обязательным условием заклинания, - честно ответил я. - Просто я сам во время чтения заклинания "воскрешение" вознёс молитву Богу Света о том, что "готов заплатить любую цену" ради полного воскрешения Листа. Ты ведь уже должен знать, что я всегда очень осторожен, так что ни за что бы не поставил на жалкие 25% успеха. Я не мог позволить себе рисковать!
  
  Кара умолк на довольно долгое время, прежде чем наконец-то произнести:
  
  - Если всё так, то тебе бы стоило уже перестать винить себя в смерти Листа. Каждый раз, как твой взгляд падает на Листа, на твоём лице появляется выражение покаяния.
  
  Я тяжело вздохнул, после чего заявил со всей торжественной решимостью, на которую был способен:
  
  - Никогда более я не брошу своих товарищей, никогда!
  
  - А мне, пожалуй, придётся предупредить их, - прямо произнёс Кара, - что, даже если ради этого им придется спрыгнуть со скалы, и тем самым разорвав своё тело на множество кусков, они ни в коем случае не должны умереть у тебя на глазах. Иначе неизвестно, что ещё ты потеряешь.
  
  - ... - я же про себя подумал. Даже если они прыгнут со скалы, до тех пор, пока от их тел осталось хотя бы полголовы, я, скорее всего, смогу их воскресить. Вопрос лишь в том, какую цену мне придётся за это заплатить.
  
  - Гришиа, ты не сможешь спасти всех. Надеюсь, ты это понимаешь, - вздохнув, заметил Кара.
  
  - Я понимаю. Наверно...
  
  - Помимо неспособности видеть цвета, твоя слепота как-то ещё повлияла на тебя? - продолжил свой скрупулёзный допрос Кара.
  
  Я наклонил голову и призадумался. Думаю, я могу не упоминать о том, что более не вижу разницы между "красотой" и "уродством", ведь так?
  
  - На первых порах были кое-какие мелкие неудобства, - начал свой честный ответ я, - но после того, как я хорошо натренировал свое элементальное зрение, я уже не испытываю никакого дискомфорта по этому поводу. Теперь я могу "видеть" куда больше вещей, чем прежде, да и поле зрения у меня почти что 360 градусов. И всё же я не способен видеть цвета. Кстати, о цветах... - не сумел устоять от вопроса я. - Какого же цвета оперение у той птицы на подоконнике?
  
  Кара на мгновение замолк, после чего ответил:
  
  - Ты был прав, оно белое.
  
  - Ты меня одурачил, - спокойно отметил я.
  
  - Верно, я тебя одурачил, - согласно кивнул Кара, явно не ощущая при этом и толики угрызения совести, после чего угрожающе добавил. - Если ещё хоть раз посмеешь что-либо от меня скрыть, не важно насколько конфиденциальным будет этот вопрос, я раскрою твою тайну перед всеми Двенадцатью Священными Рыцарями. А сейчас тебе следует хорошенько подумать над тем, как именно ты собираешься извиняться перед Капитаном Адом, потому что ему я намерен рассказать о твоей слепоте. Это вынудит его внимательнее относиться к вопросу твоей безопасности.
  
  Я хотел расплакаться, но слёзы не шли:
   - Не-е-ет! Только не это! - взмолился я. - Если ты это сделаешь, Роланд будет повсюду преследовать меня дни напролёт. Ему ведь даже не нужно есть, спать или же ходить в туалет... О, Бог Света! Я действительно не хочу, чтобы за мной увязался какой-то мужчина-сталкер! Я же с ума сойду! Хей! Хей! Кара, не бросай меня! Послушай, я согласен сделать всё, что ты пожелаешь, если только ты не расскажешь обо мне Роланду. Лесус? Кара...
  
   Третье общее правило Двенадцати Священных Рыцарей: Вне зависимости от того, насколько жалким может выглядеть Рыцарь Солнца, никогда не гладь его против шерсти
  
   - А-А-А-А-А-А-А-А-А!
   Прямо посреди ночи в королевском замке королевства Лунных Орхидей раздался душераздирающий вопль из комнаты принцессы Алисы.
   Принцесса Анна в сопровождении нескольких рыцарей незамедлительно вломилась внутрь, ожидая обнаружить там неприятеля, но всё, что они увидели, это склонившуюся перед своим высоким во весь рост зеркалом Алису. Её голова была низко опущена, а лицо она прятала в ладонях. Услышав, что кто-то вошёл в её комнату, она взвизгнула:
   - Убирайтесь! Все вы, вон отсюда!
   Рыцари озадачено переглянулись, не зная как им поступить. В комнате более никого не заметили. В ожидании указаний они посмотрели на принцессу Анну, которая подала им знак головой, разрешая уйти.
   Анна подошла к своей сестре и осторожно спросила:
   - Сестрёнка, что случилось? Ты что, таракана испугалась?
   Алиса лишь отрицательно замотала головой из стороны в сторону, но так ничего и не произнесла.
   Видя свою собственную сестру в подобном состоянии, Анна не на шутку перепугалась. Недолго думая она заявила:
   - Я пойду найду кого-нибудь, кто мог бы помочь...
   - Не уходи! - поспешно остановила её Алиса.
   Анна затормозила в дверях. Сначала не входить, теперь не уходить. Я действительно не понимаю, каких действий ждёт от меня сестра.
   - Сестрёнка, ты ведёшь себя как-то странно, и это меня сильно беспокоит. В любом случае, может, всё-таки скажешь мне, чем я могу тебе помочь?! - беспомощно спросила Анна.
   Услышав слова сестры, Алиса медленно отняла ладони от лица и опустила руки. Подняв свою голову, она тут же увидела шокированное выражение своей сестры, из-за чего на её глаза вновь навернулись слёзы.
   Анна озадаченно уставилась на лицо сестры, явно не понимая, как такое могло случиться, после чего спросила:
   - Сестрёнка, почему твоё лицо... настолько потемнело? Разве ещё днём оно не было в полном порядке?
   - Недавно я нанесла маску на лицо, - сквозь всхлипы отозвалась Алиса. - Когда же я смыла её и взглянула на себя в зеркало, я обнаружила, что теперь стала такой тёмной. Поэтому-то я и закричала. Моя кожа...
   Так во всём виновата столь незначительная проблем как потемневший цвет лица. Ну да, она стала чуть темнее прежнего, но ведь это не такая уж великая проблема! Анна не знала, стоило ли ей сейчас плакать или смеяться.
   - А ведь я предупреждала тебя, что не следует так увлекаться накладыванием масок. Вот видишь! Теперь ты нарвалась на неприятности.
   - Да как такое вообще возможно? Я же сделала всё в точности по рецепту! - резким движением Алиса вытянула рецепт отбеливающей маски, что она получила от Рыцаря Солнца, и продемонстрировала его сестре.
    Морская соль
    Сок 10 апельсинов
    Толчёный известняк
    Яичная скорлупа
    Зелёный перец
    Арахисовое масло
    Листья подорожника
    Икра чёрная
    Стружка самшитового дерева
    Тщательно растолочь и перемешать все ингредиенты
    Аккуратно нанести на лицо не менее чем на 3 часа
   Анна взглянула на этот так называемый рецепт, про себя отмечая, что трудно придумать более странного списка ингредиентов, и не веря, что её сестра действительно осмелилась нанести эту смесь на своё лицо. Однако после более тщательного осмотра этого рецепта, лицо Анны приняло ещё более странное выражение, и она тактично поинтересовалась у своей сестры:
   - Сестрёнка, откуда ты взяла этот рецепт?
   - Его дал мне Рыцарь Солнца! - тут же ответила Алиса. - У него просто превосходная кожа. Такая мягкая и белоснежная. Просто немыслимо, чтобы с его рецептом было что-то не так!
   Так я и думала... Анна натянуто улыбнулась:
   - Сестра моя, а ты пробовала поочередно прочитать первую букву каждой строчки?
   Услышав эти слова, Алиса тут же опустила глаза и принялась читать вслух:
   - М-С-Т-Я-З-А-Л-И-С-Т-А. Мстя за Листа! А-А-А-А-А-А-А-А-А!
   Тело лича было полностью уничтожено, Восол едва не был забит до смерти, но подумать, что даже её он не отпустит безнаказанно...
   - Рыцарь Солнца! Ах, ты ж презренный, бесстыжий, недалёкий, подлый ублюдок! - этот отчаянный вопль Алисы эхом отдавался в стенах замка ещё целых три дня.
   * * *
  
   В один прекрасный день Лист с нежностью в сердце прочёл любовное послание, которое отправила ему Анна через очередного эмиссара.
   Дорогой Лист,
   Теперь я воистину осознала целесообразность того третьего общего правила Двенадцати Священных Рыцарей, о котором ты мне рассказал во время нашего путешествия. Моя сестра вот уже целый месяц неустанно наносит отбеливающие маски на своё лицо, однако до сих пор нет ни малейшего признака того, что её кожа стала хоть на один оттенок белее.
   Ранения возлюбленного моей сестры не оставили после себя никаких последствий, так как Рыцарь Солнца вылечил самые опасные из них, благодаря чему он смог очень быстро вернуться в Собор Бога Теней. Он незамедлительно прибыл к нам во дворец с намереньем сделать предложение моей сестре, однако она отказалась видеться с ним до тех пор, пока её кожа вновь не побелеет. Она так же не посмела принять его предложение руки и сердца, так что теперь она каждый день омывает своё лицо горькими слезами... Но даже после омывания его горькими слезами, моей сестре так и не удалось вернуть свою кожу в первозданный вид.
   Эх! Рыцарь Солнца уж слишком ужасен. Лист, ты должен быть очень осторожен, чтобы ни в коем случае не погладить его против шерсти. Если же ты всё же не сможешь этого избежать, тебе следует тут же сбежать ко мне во дворец. Я заставлю Майка спрятать тебя где-нибудь в глубине Монастыря Бога Войны, где тебя, возможно, и не достанет грядущее бедствие. Искренне молюсь, чтобы тебе никогда не пришлось вольно или невольно погладить Рыцаря Солнца против шерсти.
   С любовью,
   Анна
  
Оценка: 8.00*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Лоев "Игра на Земле. Книга 3."(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) Н.Малунов "Л-Е-Ш-И-Й"(Постапокалипсис) И.Даждев "Zend 2."(ЛитРПГ) М.Эльденберт "Парящая для дракона"(Любовное фэнтези) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) Л.Малюдка "(не)святая"(Боевое фэнтези) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Минаева "Академия Алой короны-2. Приручение"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"